Atheist: другие произведения.

Книга четвертая - "Тайны планеты Орк".

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Раскрывается большинство тайн загадочной планеты Орк, коренными жителями которой являются невзрачные, страшные на вид существа - орки. Им помогают некроманты - другая таинственная раса людей, научившихся, переживать смерть. Империя орков постепенно расширяет границы до масштабов всей планеты. Война, которой все так опасались, протекает довольно успешно, и обходиться сравнительно малыми потерями. Исследуются космические просторы. Новые встречи - новые приключения. Принудительное переселение людей и прочих аккупантов планеты. В итоге Макс улетает в "цивилизованный мир", найдя путь туда благодаря предчувствию странника. Цветущие города орков и трудолюбивых роботов остаются в безопасности, с благодарностью вспоминая Вандерера, приложившего все силы, чтобы сделать мир чуточку лучше.

    - Они добры, они правдивы,
    Когда вгоняешь их в могилы.

    /Atheist/

Фантастический роман
  
  Предисловие.
  
  Первая книга "Орки", из данной сери, рассказывает о нелегкой жизни молодого человека, оказавшегося после крушения пассажирского космического корабля на неизвестной ему обитаемой планете. Чтобы вернуться в цивилизованный мир, ему предстоит создать многие вещи материального мира (разве что огонь не придется высекать из камня), прежде чем станет возможным строительство космического корабля, ведь на данной планете царит мир средневековья - времена рыцарей, магов, невежества и глупых чудовищ.
  Имя главного героя - Макс, однако вскоре он узнает свое второе имя - "Вандерер". К тому же, ему станет известно много нового о жизни и сущности своих родных и близких. Самое главное, парень разберется, кто он такой на самом деле и какую роль ему предстоит сыграть в противостоянии могущественных сил вселенной. Неожиданно для себя после крушения юноша встречает свою старую знакомую - Тиру, в которую был влюблен долгое время, пока не узнал девушку лучше и ее давнего друга Виктора - соперника. Есть еще две главные героини - местные принцессы: Тала и Мира. Они по натуре девушки добрые, но будут все время мешать молодому хранителю странников спокойно идти к своей цели. Не раз по их вине юноша будет не понят, осмеян и подвергнется нападениям.
  Прежде чем приблизиться к заветной цели, Макса ждет множество приключений, и в первую очередь, парню предстоит помочь оркам, которым пришлось стать людоедами, вопреки собственной воле. Кроме того новые друзья, в числе которых несколько некромантов окажутся более верными, добрыми и преданными, не смотря на свою отвратительную внешность, чем люди: цивилизованные, образованные, проповедующие мир и постоянно ведущие войны. Зачастую с себе подобными.
  И вот, когда возрождающаяся империя орков начинает обретать прежнее величие и приближаться к постройке первого космического корабля, Макс отправляется в дальнее плавание. Парень объединяет усилия с уважаемым королем Карлом, который старается решать все вопросы мирно и справедливо, за что и нравится хранителю странников. Ведь справедливость - это главная цель каждого странника, а уж тем более, их хранителя - Вандерера.
  Морское путешествие неожиданно приводит Макса на борт инопланетного космического корабля сирианцев, о которых не знают ни в системе пятнадцати галактик, и уж тем более не слышали в его родном мире. Скрытый морской водой от зорких глаз Барамангеров, оставшихся после ядерной войны роботов, корабль пролежал на дне много лет. Последний член экипажа успевает пару минут побеседовать с Максом и передает ему небольшую, но ценную вещь. Это маленький компьютер, содержащий научнотехнические достижения сирианцев. Их экспидиция искала братьев по разуму в бескрайних просторах вселенной, пока корабль не потерпел крушение. Теперь не остается никаких сомнений, что удасться вернуться домой. Ведь с компьютером сирианцев орки могут работать самостоятельно. Их первоначальные технологие, позволяющие перемещаться между галактиками, во многом схожи с достижениями странников. А "книгой знаний странников" может пользоваться только сам Макс.
  Нужно только время, чтобы проделать огромную работу и завершить начатое. Однако умирающий сирианец сказал что-то о приближающемя конце света. Мол планета скоро погибнет. Он не успел поведать об источнике угрозы но сообщил, что произойдет столкновение и приблизительное время, несколько месяцев. Более точную информацию Макс рассчитывал получить из подаренного компьютера или после выхода в космос.
  На текущей момент перед парнем и его командой стояла более важная задача - уплыть, как можно дальше от корабля сирианцев, который вскоре должен самоуничтожиться после смерти последнего члена экипажа. С этого момента и продолжаются приключения Вандерера, которых еще выпадет не мало, прежде чем на космодроме будет ожидать корабль, готовый к старту, для возвращения домой.
  Вторая книга "Империя орков", является прямым продолжением первой. К сожалению Макс обнаруживает, что компьютер сирианцев не работает. Списав все беды на электромагнитный импульс после взрыва корабля сирианцев, парень продолжает странствие и уверенно идет к цели. Макс вернет прежнее величие орков, восстанавливая справедливость. С помощью орков он объединит большинство разрозненных королевств, создав единую империю. Все это он делает еще для того, чтобы спасти жителей планеты от грядущей катастрофы - столкновения с солнечным астероидом, который неумолимо приближается.
  Молодой хранитель странников будет играть две роли: Вандерера - хранителя странников и бога расы орков, а также Макса - обычного парня, пьяницу, игрока и гуляку, живущего среди людоедов вместе с другими людьми, пожелавшими принять подданство возрождающейся империи, видя ее превосходство в науке и технике. Так он рассчитывает обезопасить жизнь близких ему людей и избежать шантажа со стороны сильных мира сего.
  Благодаря специальной диете, ежедневно употребляя сладкое, многие орки начали умственно развиваться прямо на глазах. Первоначальный толчок в научно-технической революции даст Макс, однако позже он найдет книгу знаний странников, в которой содержатся все имеющиеся технологии этой древней расы. Правда, молодому хранителю для прочтения доступны не все страницы, но он почерпнет достаточное количество информации, чтобы за несколько месяцев уйти в развитии вперед на сотни лет.
   Внешне империя орков будет похожа на развитое средневековое общество, несмотря на имеющиеся высокотехнологические достижения, которые выдаются за магию или прячутся в подземных городах. Это стоит делать в целях безопасности, ведь Баромангеры, оставшиеся после ядерной войны роботы, неустанно следят за развитием жителей планеты и уничтожают любое королевство, пытающееся подняться выше средневековья. Делают они это из страха перед новой войной, которая может уничтожить и их. Роботов назвали по имени Баромана - верховного бога всей планеты, а их жестокие рейды - карой божьей.
  Чтобы избежать контакта с роботами, о которых Максу практически ничего не известно, он соглашается принять участие в морской экспедиции и тайно доставить в Пакийскую пустыню установку телепорта. Основав небольшой подземный город, на месте захваченного города воров "Поднебесье", орки строят космопорт и выходят в космос. Баромангеры не имеют выхода в космос, поэтому с этого момента империя орков переходит от экономической войны, в которой она одерживала постоянные победы, к реальным боевым действиям. Начинается расширение границ империи, захват "вынужденных рабов" для всеобщего спасения. Времени до всемирной катастрофы мало, поэтому Макс торопится, с большой неохотой прибегнув к грубой силе, натолкнувшись на стену непонимания среди разумных обитателей планеты.
  Что говорить о местных жителях, если даже многие из "посланников богов" не верят в благие намерения Вандерера и империи орков, которая сильно изменилась во всех смыслах.
  В конце Максу предстоит сделать выбор: улететь домой на корабле или остаться и помочь жителям планеты, на которых одновременно напали Баромангеры и армия подземного демона. Название планеты до сих пор остается неизвестным, но империя занимает уже большую часть планеты. Нет никаких сомнений, что она победит в войне, однако потери будут чудовищными без присутствия всем полюбившегося бога, который жил в столице среди людей и орков.
  Для тех, кто прочитает книгу, выбор молодого хранителя странников очевиден. И я думаю, всем будет понятно, что это не конец приключений молодого хранителя странников, а только начало большого и трудного пути.
  Книга третья - "Восстание Балора".
  Хранитель странников с небольшим отрядом элитных бойцов отправляется в отдаленный район, чтобы лично расследовать таинственное исчезновение пары друзей.
  Действие разворачивается в большой долине, отрезанной от внешнего мира неприступными горами. Размеренную жизнь беззаботных жителей потревожили орды оживших мертвецов. Виною тому не глупые предсказания о возвращении умерших, вовсе не магия, как подумают многие, а козни злобного Балора, беспощадного раба хаоса
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Хранитель странников.
  Книга четвертая - "Тайны планеты Орк".
  
   - Они добры, они правдивы,
  когда вгоняешь их в могилы.
  
  1. Возвращение бога.
  
   Орки проводили печальными взглядами большой космический корабль, который унес их бога и покинули космодром, на котором внезапно началась песчаная буря. Создалось такое впечатление, что даже природа со слезами прощалась с Вандерером.
   - Они прорвали вторую приграничную линию обороны! - доложил Вар императору Окросу.
   - Держитесь, подмога в пути! - ответил правитель империи и сжал кулаки от злости. Он быстро шагал по коридорам своего замка в Оркосе - столице империи. Рядом и позади быстро шли некроманты, облаченные в боевые доспехи. Они словно предчувствовали надвигающуюся беду и подготовились заранее.
   - Я быстро, мы успеем и встретим врага на подготовленном нами поле, - сказал Окрос и вошел в свою комнату, где его ждали несколько орков, которые помогли облачиться в тяжелую броню. Прошла пара минут, и император вышел - все ахнули, увидев своего правителя в боевых доспехах впервые за долгие месяцы изнурительных работ.
   - Мирная жизнь кончилась, - восторженно сказал Окрос. - Хватит прятаться от своих врагов - пора нанести ответный удар.
   - Они что-то заподозрили! - послышался взволнованный голос пограничников из подземелий.
   - Что? Вы все сделали по плану? - грозно спросил император.
   - Да, ваше высочество, мы в точности придерживались приказа, но армия Даволуса остановилась у третьей линии обороны. Они медлят и чего-то ждут, - оправдывался орк, - пока мы не сделали ни одного выстрела из пушек - все секреты остались замаскированными.
   - Они ждут подкрепления, которое скоро прибудет вместе с генералом, - предположил Сандро. Старый маг некромант хорошо знал тактику подземных владык. Обычно те посылали орды жалких монстров, которые нападали по всему фронту и вытесняли врагов не умением, а численным преимуществом. Эти твари прорывались до первого опасного участка, где ждали приход своего генерала и основные силы, чтобы нанести сокрушительный удар.
   - Ты уверен? - спросил император и посмотрел на правителя Средиземска, второго по величине города на планете.
   - Я знаю, - ответил Сандро, - пора идти - мы выстроимся на подземном поле и, под прикрытием орудий третьей лини подземной обороны, дадим решающий бой.
   - Вперед! - приказал император и указал мечом на телепорт. Орки и андроиды подняли вверх оружие и ответили дружным криком:
   - Вандерер с нами! Живи Вандерер!
   Легионы империи быстро собрались на огромном подземном поле, которое находилось на границах с владениями подземного бога. Эта естественная пещера была найдена совершенно случайно, когда орки вели слежку за слугами Даволуса, возвращающимися домой коротким путем и унося полученную от жителей империи дань. Они торопились, чувствуя перемены и силу орков, поэтому утратили бдительность и случайно выдали тайный ход, не заметив слежки. Император в тот же день распорядился построить потайные укрепления, вдоль всей стены, со своей стороны, а со стороны врага - создать две линии обороны, которыми приказал позже пожертвовать, придерживаясь плана Вандерера.
   - Нападение началось внезапно, мы действительно не знали об их приближении, - рассказывал императору капитан пограничников, - следуя приказу, мы дрались до последнего и отступили, потеряв половину личного состава. Большинство только ранены, но есть и убитые.
   - Молодцы, надеюсь, ловушка сработает, - ответил Окрос. Орк посмотрел на свои легионы, которые выстроились и радовали глаз, своим устрашающим видом.
   - Сейчас начнется, - сказал Мандер и сжал рукоятку некромантского меча-косы. Он стоял впереди своего легиона и с нетерпением ждал начала боя.
   Действительно, яркий свет, который увидел некромант, свидетельствовал о приближении генерала армии Даволуса - Экзорина. Он величественно шел, в сопровождении сотни красных демонов, в огненных доспехах. Эти великаны молча шагали вперед, освещая все вокруг. Они выстроились в линию в центре поля.
   - Орки! - прорычал Экзорин и посмотрел на Торгуса, наместника этих земель, - как ты мог столько терпеть их присутствие в своих владениях?
   - Они платили золотом! - начал оправдываться красный рогатый демон.
   - Молчать! - огрызнулся Экзорин и сдвинул от злости брови. Он посмотрел на императора орков и показал указательным пальцем вперед, - разберись с ними сам.
   Послышался громкий приказ владыки Торгуса:
   - Вперед!
   Огромная рычащая волна подземных демонов хлынула на воинов империи. Первыми бежали четвероногие зубастики, похожие на больших лягушек. Они неуклюже перебирали ногами, но передвигались очень быстро.
   - Прикажете открыть огонь? - спросил Вар - генерал подземной армии орков.
   - Секреты не раскрывать! - сказал император и воины империи начали обстрел из вихревых и лазерных арбалетов. Поле заполнил свист лазеров, прожигающих зеленые тела атакующих и хлопки энергетических завихрений, которые разрывали все живое на своем пути.
   Ряды первой линии редели прямо на глазах, и Торгус отправил в бой уродов - люди мутанты, в легких доспехах. Они внешне выглядели столь ужасно, что полностью соответствовали своему названию. В воздух поднялись маленькие красные демоны, которые, прикрываясь прозрачными оранжевыми энергощитами, начали обстрел небольшими шарами плазмы. Яркие огни осветили поле боя и, достигнув позиций орков, исчезли, растворившись в индивидуальных защитных полях воинов империи.
   - Ах! Их доспехи не хуже наших! - с досадой произнес Экзорин, - придется сделать все самому.
   Однако генерал армии Даволуса решил еще немного подождать .
  Зеленые жабы так и не добрались до орков - их всех расстреляли лучники, зато уроды, понеся значительные потери, вступили в бой. Их энергощиты имели небольшую мощность и спасали лишь от пары метких выстрелов, но заставили задуматься Окроса о резерве врага.
   - Вперед! - передал по рации Вар, и первые легионы перешли в контратаку.
   Андроиды превосходили уродов в мастерстве, поэтому заставили их понемногу отступать, но подоспевшие на подмогу гиганты - безликие подземные люди, помогли остановить орков. Крылатые демоны стреляли по сражающимся андроидам и оркам. Их небольшие плазменные шарики не взрывались, но прожигали землю, отскакивая от энергополей. Однако иногда они поражали цели, делая небольшие дырочки в теле, размером с кулак. Раненые и убитые постепенно устилали поле. Обе стороны несли потери, но пока армия вторжения потеряла больше.
   Торгус наконец встретился с Варом, к которому он давно пытался пробиться. Некромант заметил владыку и пошел на встречу рогатому демону, который был на голову выше его.
   - Молись! - злорадно сказал Торгус и нанес удар боевой косой. Она выглядела, как обычный инструмент, для скашивания травы, но имела острый наконечник на стальной палке и широкое кривое лезвие с зубцами.
   - Мой меч - твоя голова с плеч, - ответил Вар и нанес два удара. Первый демон сумел отразить, но второй попортил его энергозащиту.
   - А так?! - Торгус делал выпад и всадил кривое лезвие косы в спину некроманта. Нано лезвие скользнуло по доспехам и оставило небольшую отметину, временно пробив энергополе, столь сильным был нанесенный удар.
   - И вам того же! - Мандер нанес серию ударов, два из которых достигли цели.
   Два генерала огромных армий с любопытством наблюдали за красивым боем своих помощников. Они морщились при каждом пропущенном ударе и ликовали, после удачной атаки. Прошло пол часа, прежде чем исход поединка решился. Рогатый демон закричал:
   - Да! Мы победим! - и упал на землю, разрубленный от ног до шеи. Вар вытащил окровавленный меч из мертвого тела и поднял его высоко вверх.
   - Вар, Вар! - радостно закричали воины империи и начали стучать оружием о щиты и доспехи, поздравляя генерала с победой.
   Большой плазменный шар с шипением врезался в грудь некроманта и опрокинул его на спину. Но другие шары попали в широкие щиты орков, которые закрыли Вара от атаки шароедов - большие летающие монстры-шары. Они имели три глаза, два небольших уха и широкий рот, полный зубов.
   - Вперед! - приказал Экзорин и указал своим пылающим мечом на армию орков.
   - В атаку! - закричал император Окрос, и его легионы помчались на встречу врагу.
   Мелкие стычки закончились и началась решающая битва. Воины в тяжелых доспехах не обращали внимания на обстрел лучников, крылатых демонов и летающих шаров. Они яростно сражались между собой, защищенные мощным энергополем. Однако его энергия была конечной, и постепенно поле устилали тела погибших.
   Позади армии Даволуса показались минотавры - это были трехметровые воины в тяжелых доспехах, с огромными топорами. Их высыпало на поле так много, что император испугался столь весомой подмоги.
   - Пора, откройте огонь из орудий! - приказал Окрос.
   Сквозь невыносимый гул битвы послышались выстрелы ПСВ энергопушек и вой ракетных установок, которые погрузили в пекло могучих минотавров. Послышались жалобные крики и дикий вой, умирающих рогатых воинов, которые так и не вступили в бой.
   - Засада! - разозлился Экзорин. Он подозревал, что орки подготовились к битве на этом поле, поэтому сразу был против ее, но настоял Даволус, который захотел решить исход битвы здесь и сразу, не растягивая войну в подземельях на несколько месяцев.
   - Саламандры - вперед! - приказал Экзорин, и из огня на поле выбежали тысячи небольших оранжевых драконов. Они быстро пришли на подмогу и лихо врезались в ряды орков. Эти, не боящиеся огня твари, прорывались вперед, разбрасывая своими хвостами противника, изредка изрыгая шары взрывной плазмы, которыми поражали и своих воинов. Передвигаясь на задних лапах, драконы наносили мощные удары передними когтистыми лапами, которые наносили большой урон индивидуальным защитным полям.
   - Гоблины! - ввел в бой резерв Окрос и, закованные в тяжелые доспехи трехметровые гиганты, исправили положение. Они были достойными соперниками для Саламандр, с которыми вступили в ожесточенную схватку.
   Экзорин и Окрос призвали все резервы, и через час на подземном поле сражались: орки, андроиды, гоблины, дроиды - пилотируемые карликами и гномами, люди, демоны всех размеров и мастей, черные рыцари, саламандры, щароиды, эфриты и многие другие.
  Перевес в силах наступал попеременно, по мере добавления резервов, но, введя всех, армия Даволуса начала постепенно оттеснять армию империи орков.
  - Мы проигрываем, - с грустью сказал Окросу Сандро, - это достойный противник, а не отсталые племена, заселяющие поверхность.
  - Придется отступить, - ответил император, понимая, что может потерять армию, если продолжит сражение, - городской щит сдержит врага, пока мы погрузимся на корабли.
  - Правильно! Пусть остаются тут и умирают.
  - Согласен, но я хотел лично отомстить за Вандерера, - сказал Окрос и тяжело вздохнул.
  - Мы все этого хотели, но Макс не одобрил бы напрасных смертей, которых можно избежать.
  - Я тоже так думаю, - услышал император голос Некрина по рации.
  - И я, и я, - по очереди сказали все некроманты.
  - Отступаем! - приказал Окрос и, зарубив саламандру, с которой долго не мог справиться, попятился назад.
  - Ура! Да! - закричали воины Даволуса, почувствовав слабину противника и заметив, что воины империи покидают поле боя.
  - Куда же ты - Окрос?! Сразись со мною! - призвал к себе императора Экзорин. Он быстро продвигался в его направлении, беспощадно разя андроидов и орков. Его огромный меч горел огнем, словно он был сделан из дерева, а не из холодной стали.
  Окрос остановился и подумал: - "Вандерер назначил меня главой империи - это ответственный пост. Я принял вызов Даволуса и я в ответе за неудачу."
  Император крепко сжал рукоятку меча и пошел на встречу Экзорину. Он рассудил вполне логично - пока он и глава армии Даволуса будут сражаться, бой слегка утихнет, а может и вовсе остановиться - это даст дополнительное время для отхода. Император понимал, что он в любом случае погибнет, но решил, что Макс поступил бы точно так же, как и любой другой из генералов империи.
  Сражение и впрямь слегка поутихло. Воины империи отступали под постоянным обстрелом, но их преследовали лишь незначительные силы противника, а в центре сражение и вовсе остановилось - там бились на смерть два полководца огромных армий.
  Окрос чувствовал, что его противник намного сильнее, но орк был более быстрым, поэтому долго ускользал от сильных ударов Экзорина. Демон ощущал свое превосходство, поэтому смаковал каждую минуту. Он играючи нападал, не прилагая полных усилий, чтобы насладиться своим триумфом. Вокруг ликовали воины Даволуса, с нетерпением ожидающие смерти Окроса.
  - Отступаем? - услышал император в наушниках. - Правильно - так и надо, когда все резервы введены, а противник теснит вас назад.
  - Кто это? - спросил Окрос и чуть не пропустил удар в голову. Он упал на землю, откатился в сторону и вскочил на ноги.
  Все вокруг содрогнулось, и послышались удивленные крики орков, которые сменила тяжелая музыка. Ударники становились все громче и громче, а в воздухе почувствовалась вибрация, и незримый исполнитель запел на немецком языке до боли знакомую всем песню:
   - Du, Du Hast, Du Hast Mich!
  Экзорин посмотрел на кого-то вдалеке и замер. Все вокруг вновь содрогнулось и так происходило при каждом новом шаге вышедшего из тоннеля рыцаря. Окрос обернулся назад, в надежде увидеть своего бога, но вместо него орк увидел черного трехметрового рыцаря, в очень тяжелых доспехах, который больше походил на генерала демона. На его голове во все стороны торчали рога, заменяющие волосы и острые шипы, покрывающие все тело. Неизвестный держал в руках большой меч, на острие которого горела тонкая белая полоска нанолезвия и широкий щит в форме буквы "W". Воины обоих армий были вооружены древним, но грозным оружием с нанолезвиями разрезающим молекулярные связи лучше лазера. Но у неизвестного рыцаря и Экзорина лезвия мечей горели чисто белым светом, что говорило о большей концентрации наночастиц а, следовательно, о большей боевой мощи оружия.
  - Орки не могли создать твой меч, - произнес удивленный Экзорин и черный рыцарь остановился. Музыка исчезла. - Кто ты и где взял - это грозное оружие, созданное богами?
   - Я Вандерер, хранитель странников, - ответил юноша, и грохочущая музыка вернулась так же внезапно, как и исчезла. Его глаза вспыхнули ярко-синим светом, и он широкими шагами пошел вперед. Ударники просто разрывали барабанные перепонки, а кровь запульсировала в жилах в такт музыке:
  - Du, Du Hast, Du Hast Mich!
  При каждом шаге бога орков, из-под ступней вырывались ветвистые синие молнии, которые на несколько метров расстилались в стороны, оставляя глубокие отметины на земле, а все вокруг содрогалось, словно он весит несколько десятков тонн.
  Несколько воинов Даволуса попытались напасть на Вандерера, но бедняги были испепелены молниями. Два могучих рыцаря скрестили мечи.
  - Вандерер! - закричали воины империи и дружно повторили три раза, - Вандерер с нами!
  Не смотря на не окончившийся бой предводителей, обе армии вновь сошлись в жестокой схватке. Однако воины Даволуса отступали, как и их генерал Экзорин, не в силах сдерживать натиск юноши, сгорающего от жажды мести.
  - Ты можешь меня убить, но Даволуса тебе не одолеть! - крикнул Экзорин.
   - Сам ты такой нехороший, - ответил Макс и нанес решающий удар мечом снизу вверх. Генерал получил тяжелую рану и отлетел назад, на руки своих ошарашенных воинов.
   - Что прикажете? - спросил у Экзорина коротышка и генерал испуганно закричал:
   - Отступаем! Быстро!
   Его подняли над головой и быстро унесли к туннелю. Макс пытался догнать беглеца, но плотный строй воинов Даволуса, собственной грудью закрывших проход, не дал парню закончить начатое. Они падали на землю, как трава под косой, сраженные мечем хранителя странников, но не освобождали дорогу.
   Воины империи перешли в наступление, они безжалостно убивали отступающего противника, не беря пленных. Однако дальше подземного поля их не пустили, отступающие нажали потайные рычаги и завалили за собой все пещеры, надежно перекрыв доступ во владения Даволуса.
   - Ура! Победа! - ликовали орки. Они подняли своего бога на руки и долго подбрасывали вверх вместе с императором и постоянно кричали, - Живи Вандерер! Вандерер с нами!
  Наконец Макса опустили на землю, и он обнял Окроса.
  - Молодец! - похвалил орка парень за его смелый поступок, - Ты заслужил награду - медаль Вандерера, буква "W" из чистого вандерериума в шестиугольной оправе - это была наивысшая награда за особенные заслуги.
   - Но я не смог победить Экзорина, - удивился император.
   - Зато ты сделал нечто большее - ты поступил, как настоящий полководец, который ценой собственной жизни спасал своих воинов.
   Окрос опустил взгляд и хотел ответить:
   - Я проиграл битву...
   Макс не дал орку закончить и, обняв его за плечи, сказал:
   - Зато ты не проиграл войну. Теперь каждый, кто был сегодня на поле боя и остался жив, без лишних колебаний отдаст свою жизнь за тебя. Я в этом уверен!
   Окрос посмотрел на умолкших воинов и те дружно крикнули:
   - Слава императору! Слава!
   Не время праздновать победу, - Макс окинул взором армию империи и громко крикнул, - барамангеры в столице!
   Несмотря на понесенные потери, многомиллионная армия орков хлынула в Оркос. Воины переместились в город как раз кстати. Барамангеры нашли слабое место в городском щите и ворвались в столицу империи. Они использовали портативный дезактиватор энергетических щитов, которому долгое время не находилось применения. Он был забыт со времен ядерной войны, но в памяти роботов всплыла информация об этом полезном устройсве. Столкнувшись со странными щитами вокруг городов империи орков, они быстро вспомнили о дезактиваторе. Правда, он не мог сделать большую дыру, а лишь узкий проход, для самих барамангеров, но не для их летающих крепостей.
  Роботы быстро захватывали квартал за кварталом и беспощадно уничтожали всех на своем пути. Их командир, Берген Тал пересек широкий двор императорского замка и подошел к статуе бога орков. Он посмотрел на синее изваяние и одним ударом большого молота снес ее с постамента. Робот взял статую за горло и на вытянутой руке понес ее к телепорту. Он переместился к площади и, выйдя на улицу, громко закричал:
   - Вот ваш хваленый Вандерер!
   На площади кипела битва, в которой несли потери не только слабые жители Оркоса, но и бессмертные роботы, издавна сдерживающие всяческое развитие науки и техники на планете.
   Берген Тал подкинул вверх статую из синего драгоценного металла и громко крикнул:
  - Вандерер? Что за бог такой - это лишь миф, как многие другие, выдуманные слабыми личностями, нуждающимися в идоле! Пусть он поразит меня молнией или чем там он может, я не верю в него, плюю на него, бросаю вызов!
   Два реапера молча сошли с невысоких пьедесталов у стены, установленных рядом с троном, и быстро зашагали к цели. Роботы с бараньими рогами подняли мечи и сделали по одному удару. Разрубленное на три части стальное тело генерала упало на площадь, под крики ликующих жителей империи.
   - Живи Вандерер! - трижды прокричали орки и люди. Они обратили свои взоры к небу и вспомнили о своем любимом боге - Вандерере, а реаперы меж тем спрыгнули вниз, чтобы вступить в схватку. Теперь они имели достоточно аргументов, чтобы не оставаться безучастными к происходящему.
   Барамангеры на мгновение замерли, глядя на поверженного командира. В это время из большого городского телепорта на улицы хлынули воины империи из подземелий. Они смело вступили в бой с захватчиками.
   - Убить всех! - приказал Карнейл 642 - самый старый из Барамангеров, который в 642 раз восстановил свое тело и переписал в него личность. Роботы встретили грудью врага и беспощадно уничтожали орков и андроидов, прорываясь к телепорту.
   - А вот и я! - с этими словами из охваченного огнем здания вышел он - Вандерер. Земля содрогалась при каждом шаге трехметрового бога, а из под ног, извиваясь, во все стороны разлетались сотни синих молний. Они не причиняли вреда жителям империи и поражали лишь барамангеров.
   - Вандерер? - с ужасом произнес Карнейл 642. Он обронил оружие и замер на месте, не в силах сдвинуться под воздействием энергии странников. Сила парня, многократно увеличенная гневом, оказалась достаточной, чтобы раздавить робота изнури, не причиняя внешних повреждений. Детали, защищенные прочным стальным корпусом, превратились в кашу. Однородную массу, беспорядочно перемешанную легким взмахом руки.
   К Максу подскочил другой барамангер, но он не успел сделать даже взмаха, как оказался поверженным на спину. Со всех сторон робота молотили воины империи, вдохновленные присутствием бога, которые бесстрашно бросились на врага, посмевшего напасть на Вандерера.
   Бой длился около часа, жители империи орков понесли огромные потери, но уничтожили армию вторжения и очистили свою столицу от захватчиков. Вдохновленные присутствием своего бога, они смело бросались в пекло и погибали, но их смерть не была напрасной - Оркос остался свободным, а барамангеры в страхе отступили, чего не было ни разу, за все время их существования.
  ***
   Макс попытался освободится от тяжелых доспехов, но у него ничего не вышло. Парень раз за разом читал строки из книги и выполнял все предписания, но стальная броня не желала освобождать молодое тело.
   - Дьявол! Неужели мне суждено навеки остаться таким? - возмущался парень и несколько раз ударил кулаком по стене полуразрушенного дома.
   - Не знаю как навеки, но на пару лет - возможно, - услышал юноша в ответ и повернулся к знакомому человеку. Воительница Сантана стояла в нескольких метрах и с улыбкой смотрела на Макса в тяжелой броне. Она больше ничего не говорила, а лишь любовалась новым обличием молодого хранителя странников.
   Макс подошел к девушке поближе и, пригнувшись, сказал:
   - Пришла дать урок?
   - Нет, - спокойно ответила Сантана, - урок ты уже получил. Попробуй справиться с ним.
   Юноша посмотрел на свою стальную руку, сжал ее в кулак и громко закричал, подняв голову к небу:
   - О боги, когда же это все кончится!
   - Живой бог верит в бога? - с издевкой спросила девушка и отскочила в сторону, чтобы Макс не ударил ее рукой.
   - Я - какое тебе дело? - спросил юноша. Он еще пару раз попробовал огреть Сантану стальным кулаком, но молодая девушка ловко увернулась и запрыгнула парню на плечо.
   - Х-х-х-х! - тяжело выдохнул воздух Макс и повернул голову в сторону воительницы.
  Девушка похлопала рукой по стальному шлему и сказала:
   - Мой юный ученик, - с этими словами девушка погладила холодный подбородок ужасной маски парня и чмокнула его в стальную щеку. - Ты можешь спать спокойно, я оставлю тебя на два месяца - думаю, что этого времени достаточно, чтобы найти способ переодеться.
   Девушка спрыгнула на землю и ушла, провожаемая пристальным взглядом Макса. Он сжал кулаки, но молча проводил ее глазами, обдумывая полученную информацию. С одной стороны, он радовался, что ненавистный учитель оставляет его на время в покое, но с другой стороны, парень нервничал, понимая, что проведет все свободное время в стальном панцире.
   - Два месяца покоя и тишины, не так уж и плохо, - сказал Сандро и постучал Максу по груди.
   - Что? - пришел в себя парень. Он посмотрел на некроманта, который исследовал его с головы до ног и бессильно развел руками.
   - Радуйся, два месяца ты свободен.
   - Возможно, но я рассчитывал на свободу выбора своей одежды.
   Некромант усмехнулся и ответил:
   - Все в твоих руках.
   Действительно, Макс держал в правой руке книгу знаний странников, а в левой скипетр хранителя странников, которых было вполне достаточно, чтобы вернуть прежний облик. Но он не знал, как это сделать.
   - Одеть их оказалось намного проще... - Макс пошел в замок. Он пришел в свою башню и сел у окна. - Ни поесть, ни по пить - даже спать не хочется. Спать?
   Юноша встал и снес рогами шлема люстру, свисающую с потолка в трех метрах от пола. Он посмотрел на звездное небо и вспомнил о приближающейся катастрофе.
   Барамангеры отступили, но они вовсе не были побеждены, просто сильно напуганы достойным противником, который незаметно вырос у них под носом. Роботы вернулись в свои укрепления и начали разработку нового плана атаки на империю орков. На этот раз они решили применить отвлекающие маневры, чтобы беспрепятственно нанести сокрушающий удар. Все летающие крепости привели в полную боевую готовность и активизировали работу шпионов для сбора дополнительной информации.
  ***
   Жители Окоса собрались на центральной площади, чтобы проводить в последний путь павших воинов и простых подданных, погибших в бою с барамангерами. Все прилегающие улицы, все здания были заполнены до отказа. Император Окрос прочитал короткую напутственную речь, следуя примеру Макса, который не любил подолгу и зря "лить водичку". После император сделал жест, и тела павших понесли в "морозильник", подземное кладбище. Тела всех умерших заморозили, чтобы воскресить, как только будет доступна данная технология. Никто точно не знал, есть ли она, но все охотно верили, что должна быть, как это фантастично не звучит. Ведь когда-то и о полетах в космос не мечтали...
   Траур сменился общим весельем, на котором подданные империи праздновали победу над барамангерами. Разноцвеные огни салютов озаряли небо всю ночь, до первых лучей солнца, а грохот музыки не давал спать соседям.
   Макс всю ночь просидел в своей комнате, одной из высочайших башен замка императора. Он мучительно размышлял над тем, что же дальше делать. Глядя на ликующую толпу, которая то и дело кричала "Живи Вандерер! Вандерер с нами!", Макс едва не плакал. Да он действительно был с подданными империи, но жить в таком обличие вовсе не хотелось.
   В комнату вошел Сандро и простоял у дверей несколько минут. Юноша так и не обратил на некроманта внимания, с головой погруженный в тоску и печаль. Нервное постукивание железных пальцев по подоконнику свидетельствовало о плохом настроении.
   - Ты испробовал все варианты? - тихо спросил Сандро видя, что скиперт и книга Вандерера лежат на столе.
   - Да. Ничего не получается. Даже намека на успех нет.
   - Может, ты что-то упустил? Какую-нибудь мелочь?
   - Нет. Я перечитал каждую строчку описания по слогам - ничего нового нет, - с грустью ответил Макс, включил карту мира на настольком компьютере и покрутил пальцами виртуальное изображение планеты. Шар медленно вращался, пока не остановился в указанной пальцем точке, и масштаб не увеличился до таких размеров, что можно было различить лица людей, стоящих на страже у закрытых ворот. Парень встрепенулся и осмотрел стражников со всех сторон. - Кстати! Как кстати я на вас наткнулся! Возможно - все не так уж и плохо...
   - Ты что-то придумал? - поинтересовался некромант и подошел ближе, чтобы луше видеть стражников у ворот. В них не было ничего особенного. Нечто знакомое проскакивало в памяти, но не удавалось вспомнить ни одного события, с ними связанного.
   - Два месяца - пустяк. Пролетят, как один день, если заняться делом! - с этими словами Макс встал, уменьшил масштаб и показал рукой на крепость. Некромант не мог понять, что ему хочет сказать парень, а потому пришлось пояснить. - Это крепость короля Диомида. Она расположена посреди города Эндимуса, на вершине холма.
   - Это тот? - спросил Сандро, вспомнив о покушении на короля Карла, во время которого человек с наколками вокруг глаз ранил Макса в плечо.
   - Да. Это он приказал убить Карла. Я обещал с ним разобраться. Сейчас самое время!
   - А барамангеры? Не лучше ли нам покончить с одним врагом?
   - Нет. Мы используем нападение на Диомида, как ловушку для барамангеров и будем готовы к их появлению.
   Приготовления заняли не более часа. Больше всего времени ушло на отбор солдат легиона и офицеров, из числа желающих принять участие в походе под предводительством Вандерера. Макс взял самых близких друзей, проверенных временем и начинавших с ним возрождать империю: Сандро, Мандера, Картана, Гелиуса и не обошлось без великана-Малыша. Гоблин даже сейчас был на полметра выше парня, облаченного в "доспехи зла". Именно так называлось то, чьим временным пленником оказался хранитель странников. Тогда эта идея казалась парню отличной - появиться на поле боя в устрашающих боевых доспехах, черпающих защитную энегрию из неизвестных ему источников.
   Легион Вандерера тихо приехал к цели на подземной электричке. Однако сам Макс и большинсво офицеров, в сопровождении двух десятков орков, отправились к Эндимусу верхом на робоконях и дракотах. Дракоты - те же роботы, но в виде маленьких дракончиков, главным оружием которых являются хвост и плазменные шары, вылетающие изо рта, по комнанде наездника. Макс и нероманты отдавали предпочтение первому средству передвижения, в то премя, как гоблины и орки обожали дракотов.
   - Почему мы не могли поехать на электричке вместе с легионом? - удивлялся Малыш. В силе равняться с гоблином было трудно, но умственными способностями он не блестал, хотя и не был глуп.
   - Малыш, все намного проще, чем ты думаешь, - с усмешкой ответил Макс, чувствуя в голосе людоеда искренность.
   - А я вообще ничего не думаю по этому поводу. Просто еду верхом на дракоте, раз так надо.
   - Не волнуйся, я тебе поясню - мы хотим привлечь внимание барамангеров. Они наверняка следят за столицей империи, поэтому небольшой отряд, во главе со мною не останется незамеченным.
   - А вдруг они нападут на нас? - удивился Малыш. - Хотя - пусть попробуют! Я снесу башку любому, кто осмелется...
   - Нет. Не нападут, - уверенно ответил Макс, перебив гоблина. - Потерпев поражение в Оркосе, барамангеры будут действовать осмотрительно. Они выяснят цель нашего визита, до последнего подозревая о засаде. И попадут в нее потом, когда мы к ней придем.
   Барамангеры действительно следили за всеми, кто прибывал или покидал Оркос. Заметив Вандерера, они установили постоянную слежку, но держались на почтительном расстоянии, не желая нападать преждевременно, чтобы не попасть в ловушку. Просто следили.
  ***
   Король Мариус долго изучал приближающийся отряд, не понимая их намерений. С одной стороны всадников было слишком мало, чтобы атаковать город. А с другой стороны он отлично видел на их доспехах синюю букву "W", которую носили только подданные империи орков.
   "С Вандерером я не ссорился, бояться нечего", - подумал король, но на душе оставалась тревога.
   Стражники у ворот не решились преградить дорогу. После разгрома города воров, об орках родилось множество слухов, а в свете последних событий, когда огромнейшая армия буйволов исчезла в "Долине орков", их не то, что трогать боялись, даже говорить плохо не смели вслух. Вдобавок утром прибыли торговцы, которые рассказали о битве орков и барамангеров, которые бежали с поля боя, встретив достойное сопротивление.
   Макс направился прямо ко дворцу, где у входа уже ждал король. Вокруг собралась знать, а позади, выстроилась дворцовая стража. Они даже не думали вступать в схватку с орками, а лишь опасались покушений со стороны людей на жизнь короля и высокопоставленных лиц.
   - Рад приветствавать гостей из империи орков! - произнес Мариус и отвесил легкий поклон. Его подданные поклонились значительно ниже, как и подобает согласно этикету. - С чем пожаловали? С радостью, окажем любое содействие.
   - И мы рады встрече с вами, - ответил Макс и спустился на землю. Он сделал шаг вперед, и синие молнии поползли вверх по ступенькам, едва не задев короля и его свиту. Многие ветви разлетелись в стороны, но так же не достали до людей. - Не волнуйтесь - эти молнии убивают только тех, кто желает зла Вандереру.
   Сказать "не волнуйтесь" легко, но трудно устоять на месте, когда под ногами горит земля. При каждом шаге трехметрового рыцаря, облаченного в тяжелую броню, раздавался тяжелый стук, словно броня весила несколько тонн. У людей все внутри замерло от страха, но они нашли в себе силы и остались стоять на местах.
   - Мы не желаем вашему богу зла. Кстати, а где же сам Вандерер? Отчего он не приехал? - поинтересовалс я Мариус и развел руки в стороны, ладонями к верху.
   - Это я, - ответил Макс, глядя прямо в глаза короля и виновато покрутил рукой перед собой, разглядывая кисть. - Выгляжу немного не так, но эти доспехи не так-то просто снять, поэтому не могу предстать в привычном для вас виде. Не в этом суть... Мы направляемся в город Эндимус. Чтобы справедливо покарать короля Диомида.
   Придворные удивленно посмотрели на армию Вандерера, которую он взял с собой на штурм города. Все слышали историю о разгроме города воров в горах неподалеку. Однако для штурма города, стоящего на холме, посреди поля, солдат было явно недостаточно. Даже для столь могущественного воина, как Вандерер.
   "Пусть он бог. И что? Остальные то смертны", - думали многие, но вслух не высказали ни одного сомнения.
   - У Диомида хорошо тренированная армия. Много рыцарей, - подумал вслух Мариус, представляя себе штурм города. - Двадцать шесть рыцарей - как-то мало?!
   - Да, цифра не больша, - согласился Макс, - но она в несколько раз больше моей предыдущей армии. Главное - результат.
   - Не спорю, вам виднее, - произнес Мариус и еще раз окинул собеседника взглядом. Он пытался понять, как человек среднего роста мог стать трехметровым великаном. Король подумал про себя, - "только засчет доспех - это невозможно. Не обошлось без магии..."
   - Магия тут не причем, - ответил Макс, уловив мысль. - Нанотехнологии - в сочетании с научными достижениями миллионов умов, проживавших и живущих в галактиках вселенной. Я и сам поражаюсь, смотрясь в зеркало. Мое тело, словно вытянулось...
   - Крепость барамангеров на подходе к городу, - предупредили патрульные, парящие высоко в облаках на одноместных турбобайках.
   - Нам пора в путь, - с этими словами Макс помахал на прощание рукой Мариусу и его придворным. Он развернулся, быстро подошел к робоконю, сел в седло и помчался прочь из города.
   - Досвидания! Заглядывайте на обратном пути! - крикнул вслед король и тихо добавил, - если будет время.
   Только сечас Макс задумался над тем, что может навлечь беду на жителей этого маленького городка и его добродушного короля. А потому не стал заходить в замок и принимать какие-либо дары. Небольшой отряд быстро покинул город и помчался к Эндимусу, чтобы соединиться с легионом, ожидающим в подземельях уже несколько минут.
   - Крепость на минуту задержалась над городом, но после полетела за вами. Сейчас держиться на расстоянни, прямо позади вас, - доложил Орк из воздушного патруля и передал вахту другому, прибывшему на смену.
   - Отличная работа, - ответил Макс. - Держите меня в курсе. О любых изменениях - немедленно докладывайте. Конец связи.
  
  2. Месть.
  
   К полудню показались стены Эндимуса. В городе началось легкое волнение. Разглядев количество всадников, стража успокоилась, как и большинство жителей.
   - Что ж, кажется нас не боятся. Даже не воспринимают всерьез, - с сожалением произнес Макс. Он рассчитывал, что слава о воинах империи орков внушит страх, но не получил должного результата. Ни боя барабанов, ни звуков труб. В городе вообще не готовились к обороне. - Придется их предупредить об опасности.
   Всадники остановились, выстроившись в две линии. Впереди стояли офицеры, а позади два десятка орков, готовых в любое мгновение ринуться в бой.
   - Кого пошлем? - спросил Сандро у Макса, подбирая наилучшую кандидатуру на роль парламентера.
   - Малыша, - неожиданно ответил парень и подозвал гоблина взмахом руки.
   Людоед выехал немного вперед и встал спиной к городу, в ожидании приказа. Ноги его дракота проваливались в землю глубже, чем у остальных. Да и доспехи на теле были заметно увесистей. В целом вид гоблина был устрашающим, хотя он и мог показаться кому-то неповоротливым.
   - Малыш. Но он никогда же не вел переговоры? - удивился Сандро, но особо возражать не стал.
   - А нам и не нужны переговоры, - ответил Макс, - подъедет, скажет, что сейчас начнется штурм города и, для убедительности, сломает ворота.
   - Все просто. Ты понял задание? - спросил Мандер у гоблина, и тот кивнул головой в знак согласия.
   - Приступай, - коротко приказал парень, и Малыш с радостью рванул с места.
   Стражники на стене стояли и удивленно перешептывались. Они видели, что у непрошенных гостей слишком мало воинов. Когда один всадник помчался к городу, то ворота даже не стали закрывать. Лишь направили туда еще пару человек из караульного помещения.
   Дракот с грохотом приближался. Грозный вид странного коня и не менее чудного рыцаря сделал свое дело. Через минуту люди уже сожалели, что не закрыли ворота и не стали говорить с гостем с высокой стены, как делали это обычно в случае опасности. Из под ног дракота вылетали большие комы земли, что свидетельствовало о его большой массе, и о весе самого наездника.
   - Да это же гобли... - произнес Олаф и едва сдержался, чтобы не бросить все и не сбежать. Правой рукой он вцепился в железное копье, готовый выставить его для защиты в любой момент.
   Кроме Олафа, у ворот стояло еще пять человек во главе с капитаном Тронкелем. Каждый облачен в отличные доспехи, на которые король Диомид не жалел денег. Рядом возвышалась башня лучников, на верхушке которой засуетились полусонные арбалетчики.
   - Стой! Кто такой? - крикнул капитан, останавливая жестом руки всадника, надвигающегося прямо на него. Пришлось отсткочить в сторону, чтобы не попасть под ноги странного коня и не испытать на себе его вес.
   - Я, Малыш, - ответил гоблин, громоподобным голосом и развернулся спиной к стражникам, демонстрируя отсутсвие страха перед превосходящим по численности противником.
   - Ты чуть не сбил меня! - нервно закричал капитан и ткнул в сторону всадника указательным пальцем.
   - Извини, но ты отскочил в последний момент, а потому у меня ничего не вышло.
   - Наглец! Ты поплатишься за свои слова! - огрызнулся капитан и выхватил меч.
   - Стойте! Я посол! - заявил гоблин, подняв руку вверх. Олаф и еще пара человек уже успели ткнуть его копьями, поэтому Малыш отстранил острые лезвия в сторону, чтобы те не мешали ему говорить. - Вандерер и его армия собираются атаковать город. Мы начинаем прямо сейчас.
   Стражники ответили дружным смехом. Некоторые выронили копья и захохотали так, что даже схватились за животы. Со стен им вторили товарищи, вытирающие слезы, которые выступили из глаз.
   Малыш засмеялся вместе со всеми. Он медленно покружился на месте, выбирая цель. Задание Вандерера было выполнено, за исключением разрушения ворот. Однако не было сказано ни слова о допустимом количестве убитых.
   - Проваливай отсюда, пока цел! - ответил капитан, хохоча во все горло.
   - Ну и дурак, - произнес Малыш, глядя прямо в лицо офицера.
   - Что? Да как ты смеешь? - капитан вновь поднял меч и бросился на всадника. Одновременно со всех сторон к гоблину устремились воины с копьями, стоящие с разных сторон.
   Малыш дернул дракоту за уздцы, и из зубастой пасти вырвался яркий огненный шар. Плазма без труда прошла сквозь латы капитана и, последовавший взрыв, разметал окровавленные останки по сторонам
   Люди у ворот замерли, не решаясь двинуться с места.
   Тем временем Малыш, осыпаемый стрелами, подъехал к башне и со всего размаха ударил в нее булавой. Он вложил в удар всю свою силу и желание пробить каменную стену...
   - Когда чего-то хочешь по-настоящему, - произнес Макс, наблюдая, как рушиться башня лучников, - для тебя не существует преград, и это обязательно сбудется. Главное верить!
  Башня сначала накренилась на бок, зашаталась, а после второго и третьего ударов, полетела в сторону ворот. Стражники замахали руками, не в силах справиться с удивлением и ужасом. Они стояли на одном месте и истошно кричали. Огромные камни засыпали бедняг, градом обрушившись им на голову, после удара о каменные ворота.
  Среди грохота, пыли и криков было трудно разобрать, что происходит. Однако, заметив раззадоренного успехом гоблина, верхом на странном дракончике, король Диомид забеспокоился.
  Малыш въехал на стену. Перед ним ощетинились копьями трое стражников, мешающие проехать дальше. Гоблин подал команду дракоту, и тот ударил, сделал взмах хвостом, повернувшись боком к противникам. Троих человек, как ветром сдуло со стены. Они с громкими криками улетели далеко в поле, но так и не поднялись на ноги. Нет, умерли не все. Одни остался жив, но сломанные ребра не давали пошевелиться, доставляя нестерпимую боль.
   Несмотря на разорванное магией тело капитана, пара лучников вбежали по лестнице и присели в не досягаемости хвоста дракона. Они сделали дружный залп и быстро перезарядили арбалеты, чтобы повторить атаку.
   - Не понял! - прорычал Малыш, вытаскивая арбалетные стрелы из наргудной брони. Острые лезвия легко пробили первый слой, но не смогли преодолеть энергетический щит и, тем более, не добрались до внутренней брони, которая была намного прочнее и толще.
   - Бежим! - крикнул один из арбалетчиков, но прежде решил сделать еще один выстрел. Это и было роковой ошибкой.
   - Получите твари! - с этими словами людоед дернул дракота за уздцы, и из зубастой пасти вылетел огненный шар. Плазменный заряд попал в плечо одного из лучников, но второй умер не менее быстро, усыпанный осколками огненных шаров.
   - Макс, может пора вернуть его, а то он сейчас одни захватит город? - спросил Мандер и показал рукой в сторону гоблина, который продвигался по стене и лихо громил всех стражников, встающих на пути.
   - Да - этот может. Да... Да пусть потешится, - ответил парень и махнул рукой вперед, отдавая сигнал к началу атаки.
   - Живи Вандерер! - крикнул Сандро, и остальные эхом ответили генералу.
  Двадцать пять всадников с грохотом мчались к городу. Король Диомид схватился за голову, когда они ворвались в город и начали крушить все и всех подряд. Ни один воин, ни один рыцарь не могли противостоять чужакам. Здания разлетались на кусочки или вспыхивали, как факелы, одно за другим. Многие мирные жители поспешили укрыться в убежищах и стенах замка, но попадающиеся на улице беспокоились за свои жизни зря - их никто не трогал.
  Макс гнался за лучником, когда на пути встретилась молодая девушка. Она оцепенела и была не в силах сойти с места. Глядя в глаза приближающейся опасности, Мариэль стояла и тряслась от страха.
  - Получи! - крикнул парень и рванул робоконя за уздцы. Тот оттолкнулся задними ногами от земли, перемахнул через девушку и опустился прямо на голову убегающего лучника.
   Послышался свист, и стрела впилась в шею коня. Она попала в широкую пластину и застряла, едва вонзившись кончиком. Арбалетчик стоял в нескольких метрах на крыше небольшой казармы. К нему на помощь выбежало двое товарищей, что заметно приподняло общий боевой дух. В следующую минуту в направлении Макса полетело три стрелы, со свистом рассекающие воздух. Они медленно вращались в воздухе, но летели точно к цели.
   Парень выставил меч, точно рассчитав траекторию полета стрел. Он не просто предчувтвовал место, куда они попадут, а видел, как летят стрелы. Незаметно для себя, ускорившись с помощью энергии странников, Макс успел повернуть голову в сторону воина с топором, потом взглянул на четверку, выкативающую небольшую баллисту из-за угла дома и на двоих конных рыцарей, мчащихся с копьями на перевес.
  Звон стальных лезвий о высталенный меч вернул хранителя к реальности. Робоконь с радостью исполнил приказ наездника и точным пинком назад отбил брошенный в Макса топор. Острое лезвие врезалось в стальные копыта и высекло ослепительные искры.
   Запело еще три стрелы, но упражняться с мечом не было времени, а потому Макс просто остановил их с помощью энергии странников, выствавив на мгновение ладонь в сторону. Стрелы наткнулись на невидимую преграду и упали на землю, на глазах у изумленных арбалетчиков. Они не знали, стоит ли им повторять попытку, или отступить в замок - так и сидели на крыше в нерешительности.
   Рыцари настигли цели и одновременно нанесли удар. Они зашли с двух сторон и ударили в грудь парня. Сначала левый, а потом правый с различием в доли секунды. Макс дернулся влево и тут же вправо, но удержался в седле. Большую часть удара на себя приняло энергополе, которое синей дымкой окутало на несколько секунд робоконя и наездника. Естественно странное свечение было принято за магию.
   - Маг! Он маг! - завопили баллистики и выстрелили.
   Макс вытащил ногу из стремени и собирался спуститься на землю, чтобы отвести девушку в сторону. Именно в этот момент в него и ударила большая стрела. Баллистики радостно замахали руками и запрыгали на месте, когда увидели, что им удалось выбить из седла стойкого рыцаря.
   - И как ощущение? - с усмешкой поинтересовался Сандро, сражающийся недалеко на стене и отлично видевший полет Вандерера.
   - Ты понимаешь - обидно! - возмущенным тоном ответил Макс, выбираясь из под развалин деревянной хижины, в которую он врезался. - Я, стараюсь спасти девушку, но остальным на это совершенно наплевать. Можно было убить обоих всадников дважды, но тогда существала огромная вероятность, что их мертвые тела врежутся прямо в хрупкое создание, остолбеневшее за моей спиной.
   - А она до сих пор так и стоит, - сказал некромант и помахал девушке рукой, чтобы привлечь ее внимание. - Нет, не реагирует.
   - Забудь, я сейчас отнесу ее в сторону, - с этими словами Макс подошел к девушке, приподнял ее за талию и отставил в сторону, к стене каменного здания, чтобы она не стояла посреди улицы и не попала под ноги коней или драготов.
   Мариэль не произнесла ни слова и продолжала стоять у стены еще долго, пока к ней не вернулось сознание и девушка не пришла в себя.
   Макс сел на коня и почувствовал удар в бок. Он уже забыл про баллисту, но четверо баллистиков дали о себе знать и растерянно опустили руки, когда не получили должного результата. Парень медленно подъехал к баллисте и остановился, не доезжая метра. Робоконь пыхтел и фыркал, имитируя поведение реального животного. Даже веки на глазах моргали, а изо рта брызгала слюна.
   - Так. Выстреляли? - спокойным тоном спросил Макс.
   - Д-да, - нерешительно ответили баллистики, но все разом.
   - Из этой ерунды? - уточнил парень и показал рукой на баллисту.
  Растерянные донельзя люди закивали головами в знак согласия.
   - А она вам еще нужна? - задал последний вопрос Макс, поглядывая в сторону замка, где на него давно пялился Диомид.
  - Э-э-э... М-м-м... - задумались баллистики, не решаясь дать ответ. - Вобщем, да.
  - Тогда забирайте ее и катитесь отсюда, чтоб вас больше не было видно! - парень махнул рукой в сторону выхода из города и поехал к холму, на котором стояла крепость короля.
  - Макс, ты их отпустил? - спросил Манде, встретив на пути четырех человек, волочащих за собой баллисту.
   - Да, если ты о баллистиках, - ответил парень, - но напомни, что они должны тащить баллисту с собой. Иначе смерть.
   Некромант наставил острие кривого лезвия на баллисту и погрозил указательным пальцем второй руки. Четверо человек поняли его без слов и молча потащили баллисту прочь, желая поскорее покинуть город.
   - Всем быть начеку. Барамангеры нападут, как только начнется штурм главной крепости, - предупредил Макс по рации весь легион.
   Картан замешкался и пропустил удар. Он противостоял четверым рыцарям, которые быстро опрокинули орка на землю и начали долбить его мечами, старательно пытаясь добить.
   Картан увернулся от острого лезвия меча и тут же откатился в противоположном направлении, чтобы избежать укола от второго рыцаря. От двоих других он защитился щитками на руках, схватился за лезвия мечей и взмыл высоко вверх, когда окрыленные маленькой победой люди подняли оружие, чтобы нанести следующую серию ударов. Толчек ногами и сила взмаха людей, помогли орку вспорхнуть с земли, как птица. Он перевернулся, принимая удобную для атаки позу, и налету заколол двоих противников.
   Двое других отступили, ошеломленные подобной прытью. Правда, одного тут же настиг гарпун, выпущенный из перчатки на левой руке. Тонкий стальной трос поблескивал на солнце, переливаясь в ярких лучах небесного светилы.
   - Стой, не мешай! - бросил Картан оставшемуся рыцарю и обратился к Максу с вопросом, - почему ты так уверен, что барамангеры нападут именно там?
   - Все очень просто - это наиболее подходящая для них позиция, - пояснил Макс и мельком взглянул на снижающуюся летающую крепость. Пока она не сильно бросалась в глаза, но уже превратилась в большой шар из крохотной точки.
   Рыцарь не послушался орка и бросился в атаку. Он попытался разрубить его, занеся меч над головой, но Картан просто шагнул в сторону, продолжая беседовать с Вандерером. Острое лезвие тяжелого рыцарского меча ушло глубоко в землю и застряло между камней, поэтому потребовалось несколько секунд, чтобы его вытащить.
   - А, если они не нападут? - поинтересовался любознательный Картан, стоя спиной к противнику.
   - Нападут, будь уверен!
   Крепость быстро снижалась. Многие из орков уже карабкались вверх по склону, а самые прыткие даже забрались на стены и рубили воинов короля Диомида одного за другим. Среди лязга железа и стали не особо выделся шум двигателей, но уже становился ощутимым.
  Картан отскочил на прежнее место, вновь уворачиваясь от удара мечом. Он посмотрел на измучанное лицо упорствующего рыцаря и продолжил сматывать трос гарпуна. Тело убитого человека устремилось за лезвием гарпуна, несмотря на убранные шипы и захваты.
  - Тебе еще не надоело? - спросил орк у последнего противника из бравой четверки, с которой он довольно долго танцевал.
  - Я убъю тебя! - зашипел в ответ рыцарь и поднял над головой меч.
  - Так чего медлишь? - спокойно спросил Картан, подражая Вандереру, с которого во всем старался брать пример.
  Острое лезвие со свистом приближалось к голове орка. Однако Картан до последнего оставался на месте, не обращая на нападающего особого внимания. Выставив щиток на запястье правой руки, он поставил блок в последнюю секунду.
  - Сколько можно... - подумал вслух Картан и осудительно покачал головой. - Неужели трудно понять, что моя боевая подготовка на порядок выше. Тебе так не терпиться умереть?
  - Да! - со злостью ответил рыцарь и отошел на пару шагов назад, чтобы набрать разгон для новой атаки.
  - Тогда лови! - спокойно сказал Картан и бросил человеку небольшой предмет.
   Рыцарь без труда поймал железный шарик левой рукой и вопросительно посмотрел на орка.
   - Это смерть твоя, - произнес Картан и последовал взрыв. Огонь мгновенно оватил все вокуруг, погрузив обоих в жаркое пламя.
   Рыцарь не кричал, не взирая на боль. Оторванная рука лежала рядом, изуродованная до неузнаваемости, языки огня миллионами тонких иголок впивались в тело. Он опустился на колени и молча провожал взглядом спокойно уходящего к крепости орка, ошеломленный техническим и боевым превосходством.
   - Малыш, - обратился к гоблину Макс, взбираясь на робоконе вверз по крутому склону. - Разнеси-ка ты им двери, чтобы жизнь малиной не казалась.
   - Уже сделано! - с радостью ответил людоед и вынес деревянные створки, единственные преграждающие путь. Стальную решетку он разорвал еще десять минут назад, когда его пытались не пустить внутрь.
   - Молодец! А теперь присматривай за крепостью барамангеров. Она уже близко. - Макс не зря предупредил гоблина, ведь тот может подставиться, войдя во вкус в погоне за защитниками крепости Диомида. Именно в погоне - Малышу постоянно приходилось догонять своих врагов, которые старались держаться на расстоянии от столь грозного противника.
   - Да кто же вы такие! Что вам надо?! - истошно закричал со стены Диомид, когда практически все орки и их генералы забрались на стену. Это уже был не бой, а избиение. Убитые люди сыпались на землю один за другим, приводя в ужась живых.
   - Я Вандерер, - ответил Макс и дернул робоконя за уздцы, который тут же запрыгнул на второй ярус крепостной стены, широкий, с парком для прогулок и небольшим прудом.
   - Что я вам сделал? - спросил удивленный король, который отлично знал, что Вандедер - бог орков.
   - Не совсем вы, а ваши люди, которые пытались убить короля Карла. В прошлом году. Помните? - отвеил парень, слезая с коня.
   Королевская стража застыла с обоех сторон, ожидая приказа повелителя. Они дрожали от страха перед богом орков, но даже не думали предавать Диомида.
   - Скажите кто? И я лично покараю виновных! - громко сказал Диоми и бросил жестокий взгляд в сторону оставшихся воинов. Он рассудил так, - раз атака все еще продолжается, значит - виновынй тут, в крепости.
   - Конкретно тех, кто меня ранил - я уже наказал, - спокойно ответил Макс и покосился на летающую крепость, подошедшую на опасное расстояние. Оставалось несколько десятков метров, но ни один барамангер до сих пор не показался.
   - Почему же вы штурмуете замок, если виновные уже понесли наказание? - удивился Диомид и спросил, едва не плача. Вид разоренного города не мог вызвать других чувств, а осознание собственного бессилия и страх, заставили задрожать голос.
   - Так, просто вы плохой человек. Пора получать по заслугам, - ответил Макс и достал арбалет.
   Барамангеры ждали до последнего момента. Убедившись, что Вандерер не использует ничего сверхъестественного, лишь средневековое оружие, они высыпали из крепости и бросились в атаку. Роботы искренне надеялись захватить лидера империи орков, используя численное преимущество. За последние часы они много спорили, но пришли к выводу, что ловушки нет.
   Стрелы одна за одной полетели в короля и изрешетили его широкую грудь. Истекая кровью, бездыханное тело рухнуло на холодные камни. В ту же секунду на них упала и тень от чего-то большого, опускающегося с неба.
   - О боги! Это же барамангеры! Пощадите! - взмолились люди и попадали на колени.
  Даже сражающиеся с орками бросили оружие и пали ниц. Из крепости один за другим вылетели барамангеры и устремились к цели. Их главной задачей было - захватить Вандерера, не взирая на потери. При чем он не нужен был им живым, а потому все робот незамедлительно открыли огонь из плазмометов.
  Маленькие плазменные заряды, чуть больше обычных дождевых капель, градом посыпалиьс сверху на хранителя странников. Макс ускорился и побежал к краю стены, уворачиваясь от жгучих зарядов, с шипением разрезающих воздух. Послышался протяжный вой, и в следующее мгновение в стоявшего слева человека ударила синяя спираль, вылетевшая из увесистого орудия в руках одного из барамангеров. Это была даже не спираль, а пучек мельчайших частиц, закрученных в ускорители до такой скорости, что они уничтожали даже молекулы воздуха, а потому оставляли длинный, спиралевидный след. Результат удара был до боли прост - погибали клетки живых тканей, даже защищенных доспехами. Частицы были настолько маленькими, что легко проникали сквозь металлы.
  "Как его разорвало", - подумал Макс, мельком взглянув, на превратившегося в кровавый фарш человека, и побежал дальше. На все ушло доли секунды, но спираль разорвала тело, не затронув броню и одежду.
  - Вандерер! Осторожней! - испугался Сандро и достал арбалет. Это ни сколько не насторожило роботов, как и планировалос. На кончике каждой стрелы была головка с зарядом взрывчатки "МИ6", достаточным для уничтожения всего, в радиусе десяти метров. Такие же стрелы были и у остальных воинов империи орков. Они сделали дружный залп по команде Сандро, в роботов с вихревыми пушками и открыли беспорядочный огонь по ближайшим целям. Барамангеры даже не пытались увернуться от стрел, будучи излишне самоуверенными.
  - Ха, недооценили нас, как противника, - обрадовался Макс, прыгая вниз со стены под градом плазменных пуль. Пара вихревых разрядов врезалась в камни, но не задела парня, двигающегося слишком быстро и постоянно петляющего.
   Люди от восхищения скоростью Вандерера, позабыли о страхе, об угрозе, спускающейся с небес, и погибли под огненным дождем. Многие тела воспламенялись под действием высокой температуры и множественными попаданиями. А барамангеры упорно преследовали цель.
   "Пора", - подумал Макс и приказал, - легион - в атаку! Стреляйть по готовности!
   Первые стрелы, с МИ6, достигли стальных тел. Взрывы один за другим загрохотали в воздухе. Огненные шары разрывали и поглощали тела роботов, которые успевали понимать, что с ними происходит, в силу огромной скорости мышления, по сравнению с обычным человеком. Однако это их не спасало, и смерть наступала неизбежно.
  Гибель товарищей заставила барамангеров пересмотреть мнение об арбалетах и стрелах, градом летящих на встречу. Они оставили в покое Макса, чтобы сохранить собственные жизни. Парень все равно двигался очень быстро, чтобы в него попасть, а потому задача резко изменилась, и из крепости пришел сигнал к отступлению. Барамангеры осознали, что попали в ловушку, которой так долго боялись, но было поздно.
  Вокруг крепости раскрылись тоннели, завершенные направленными взрывами в считанные секунды, и на поверхность хлынули воины легиона Вандерера. Десятитысячная армия, отлично вооруженных солдат; даже превосходящих, по многим показатилям аналоги имеющегося оружия у барамангеров, открыла огонь. Мощных зарядов МИ6 пока не использовали, чтобы не убить своих, но ракетчики имели в запасе ракеты нескольких модификаций.
   - Да, Вандерер, - произнес Сандро, глядя на парня со стены, - для своих размеров ты двигался невероятно быстро. Даже я удивился.
   - Жить захочешь, придется побегать! - ответил Макс и посмотрел на радар. Кроме небольшой крепости, других на экране не было.
  Несколько десятков турбобайков и осадных катеров спешили на помощь со стороны Оркоса. Они стартовали сразу, как только получили приказ о начале атаки. Пилоты неслись на максимальной скорости, желая всем сердцем отомстить за павших товарищей при нападении на столицу империи.
  Воздух рассекали тысячи выстрелов и взрывов. Ракеты, одна за другой взмывали вверх, а от лазерных лучей все вокруг приобрело красноватый оттенок. Барамангеры пытались маневрировать, но огонь был настолько плотным, что шансов на спасение не оставалось. С роботами было покончено быстро. Через пару минут на крепостную стену опустились последние три подранненые барамангера.
  - Он мой! - грозно заревел Малыш и устремился к ближайшему роботу.
  Барамангер попытался расстрелять гоблина из плазмомета, но защитное поле легко поглотило заряды. На теле не осталось ни царапины, несмотря на повреждения внешней брони, служившей для отвлечения внимания.
  Люди, ставшие невольными свидетелями потрясающей сцены, раскрыли рты от изумления. Не смея подняться на ноги, они так и стояли на коленях, низко склонив головы, и наблюдали.
  Малыш с размаха вонзил двусторонний топор в стальную грудь барамангера. Посыпались искры от разорванных электрических цепей и грозное, богоподобное существо покачнулось. Сделав шаг назад, робот попытался нанести ответный удар, мечем с нанолезвием, но людоед блокировал его широким лезвием топора и толкнул плечом, опрокинув раненого на спину.
  - Нет, не убивай! - взмолился барамангер и выставил перед собой руку, пытаясь защититься от стремительно приближающегося лезвия.
  Тяжелый топор со свистом рассек воздух и отрубил крокодилью голову барамангера. Она откатилась в сторону, подергивая челюстью, но глаза были закрыты.
  - Готов, - облегченно вздохнул Малыш и широко раскрыл глаза от удивления, когда увидел, что второй барамангер заносит меч над головой, чтобы добить поверженного Картана. Однако он не успел осуществить задуманное и вздрогнул, от укола вбок. Затем удар ненесли сзади, спереди и снова сбоку. Всепроникающие нанолезвия разрезали сталь робота, как обычный меч разрубает дерево. Глубокие раны искрили и истекали машинным маслом, которое люди приняли за черную кровь.
  Третьего барамангера уже прикончили, а потому легион вандерера переключился на летающую крепость, пытащуюся набрать высоту. Ее уже обстреляли ракетчики, но защитные экраны пока не давали добраться до начинки.
  - Держитесь на расстоянии, - передал пилотам прибывших кораблей Макс и прислушался к подсказкам внутреннего голоса. Вскоре хранитель понял, что одному из орков угрожает смертельная опасность, и посмотрел в сторону. Картан лежал, прижатый ногой робота, но пытался вырваться. Над ним висел меч, сжимаемый дрожащими стальными руками. Из многочисленных ран во все стороны сыпались искры, но барамангер все еще представлял опасность.
  - Ненавижу! - прорычал некто в стороне, до боли знакомым басом. В следующее мгновение Макс заметил боковым зрением, как воздух рассекает нечто большое, что стремительно несется к роботу.
  - Это конец, - произнес барамангер, повернув голову в сторону подлетающего топора. Загудели моторчики внутри израненного тела, но попытка увернуться оказалась безуспешной. Нанолезвие легко перерубило шею и глубоко впилось в каменную стену.
  - Меч! - испугался Макс и вздрогнул, когда стальные руки разжали руокятку и отпустили увесистый меч барамангера. Сосредоточив внимание на мече, хранител выставил руку вперед и попытался толкнуть его на расстоянии энергией странников.
  В это время подскочил Мандер и отбил меч в сторону, изменив траекторию полета. Грозное оружие воткнулось между камней, рядом с рукой Картана.
  - Успел, - обрадовался некромант и ощутил толчок от невидимой силы. Удар оказался настолько мощным, что Мандер упал на холодные камни и удивленно уставился на Макса, подсознательно понимая, что только он из всех присутствующих, мог совершить нечто подобное.
  - Ой, я случано, - виновато произнес парень и пожал плечами.
  Молодой хранитель не обратил внимания на тот факт, что толкнул некроманта, вместо меча, хотя концентрировал волю именно на оружие. Общепринято было считать, что особенные воздействуют непосредственно на выбранную цель, но факты свидетельствовали о другом.
  - Крепость подбита! Она падает! - радосто завопил один из пилотов, и на земле послышались радостные крики вонов легиона, которые ликовали, поздравляя друг друга с победой. При виде черного дыма, вырывающегося из огромной пробоины, люди задрожали и зжались от ужаса, осознавая могущество орков.
  - Что ж, остается подождать, пока она упадет, - произнес Макс, пристально наблюдая за снижающейся крепостью.
  Сделав большой крюк, огромный летательный аппарат со страшным треском врезался в землю, далеко за пределами города. В момент удара воины империи замолчали и взорвались радостными криками с новой силой, как только крепость остановилась.
  - Что прикажете? - поинтересовался Сандро, обращаясь к Максу.
  - Окружить и уничтожить всех, кто осмелится вырваться наружу, - ответил парень и поспешил к дракоту, чтобы не идти так далеко пешком.
  - А мы заглянем внутрь? - уточнил некромант, которого распирало от любопытства.
  - Конечно! - сказал Макс и улыбнулся, - только не будем спешить и сделаем это позже, когда будем готовы войти.
  Жители и воины Эндимуса пришли в недоумение, когда бесспорыне победители покинули захваченный город, не сказав ни слова. Так было не принято, поэтому люди пожимали плечами и вопросительно смотрели друг на друга, не зная, что им теперь делать. Король был мертв, как и большинство знати, но замок остался не тронутым. И главное - орки даже не упомянули о золоте, и уж тем более не заглядывали в сокровищницу.
  ***
  Крепость барамангеров хоть и не могла больше летать, но отстреливалась из всех орудий. А их осталось девять штук, не считая малых лазерных установок. Роботы допустили еще одну ошибку, открыв огонь по первым оркам, не дождавшись основной массы.
  Как только прогремело несколько взрывов, ракетчики империи нанесли ответный удар, и заставили последние орудия замолчать навсегда. Защитные экраны крепости уже не действовали, а потому ракеты, с маломощными зарядами МИ6 окончательно разворотили и без того изуродованные стенки корабля.
  - Мандер, вызови сотню андроидов, - приказал Макс и приступил к осмотру крепсти. Парень стоял на краю глубокой траншеи, вырытой корпусом падающей крепости. - Никакой активности... Вымерли они там все, чтоли?
  - Не стоит надеяться на удачу, - сказал подошедший Сандро и показал на дыру, в боку крепости. - Там удобное место для входа. Одновременно можно попасть на несколько уровней и приступить к осмотру отсеков.
  - Подождем андроидов. Они пойдут первыми, на случай засады, - с этими словами Макс сел на край широкой и глубокой траншеи, свесив ноги вниз. Некромант пристроился рядом и наступили томительные минуты ожидания.
  Легион Вандерера окружил крепость и ждал. Вскоре прибыло несколько эсминцев, которые доставили андроидов и зависли над кораблем врага, чтобы не дать улизнуть ни одному летательному аппарату.
   Макс справился с эмоциями и решил обдумал все спокойно:
   - Мы сбили крепость - необходимо ее исследовать. А вдруг там полно ловушек? Вполне возможно но, не осмотрев летательный аппарат Барамангеров, можно упустить нечто ценное. К тому же полно андроидов, потеря которых - лишь материальные затраты. Они же не живые.
   Парень долго терзался сомнениями и, наконец, принял решение - лично возглавить штурмовой отряд. Все это время орки и андроиды молча ждали. Они взяли под прицел большую пробоину в борту летающей крепости, но внутрь не входили.
  - Все чисто! - доложил Мегус Максу, как только тот слез с турбобайка.
  - Хорошо. Отряд готов?
  - Так точно, - в стороне ждали двадцать шесть воинов, большинство из которых были андроидами.
  - Вперед, по четыре, - приказал юноша и пошел первым. К нему подбежал Гелиус, а по бокам встали два больших киборга с крупнокалиберными пулеметами и штурмовыми щитами. В воздухе зависло шесть небольших эсминцев, которые навели свои орудия на вражеский объект и сделали несколько залпов. К большой дыре в подбитой крепости добавились десятки дымящихся пробоин, а внутри слышался грохот взрывов.
  - Все мертвы или находятся без сознания, - предположил Макс. Он чувствовал, что внутри нет никакого движения, однако парень немного ошибся.
  Как только юноша вошел в широкую пробоину в левом борту, впереди что-то вспыхнуло, и киборг слева разлетелся от меткого попадания вихревой пушки. Гелиус действовал инстинктивно и двумя точными выстрелами поразил робота в глаз. Барамангер рухнул на пол, выронив грозное оружие. Несмотря на энергетическую защиту, две стрелы с нанолезвиями поразили мозговой центр бездушной машины.
  - Держать дистанцию! - крикнул Макс и побежал вперед, оглядываясь по сторонам. Большой круглый отсек напоминал прихожую в доме, из которой можно было пройти в другие комнаты. Парень прикрылся щитом, но других противников поблизости не оказалось.
  - Левая дверь под прицелом, - доложил 865 андроид.
  - Правая дверь заблокирована, - сообщил Картан. Орк закрепил взрывчатку и ждал дальнейших указаний.
  Гелиус подошел к двери в центре и осторожно окрыл ее - раздался взрыв, и орк отлетел прямо на Макса, который упал на спину, но сделал несколько выстрелов из дискомета в открывшийся проход. Тонкие стальные диски со светящимися белым светом краями полетели по длинному коридору. Они врезались в стенки - высекали множество искр, от соприкосновения нано частиц и корабельной стали.
  - Никого нет! - доложил андроид и пошел вперед по коридору.
  - Мина-ловушка, - подумал Макс и поднялся на ноги. Он сделал два взмаха рукой, приказывая зачистить все помещения, и штурм продолжился: Картан с удовольствие нажал на кнопку и разнес стальные двери, а андроиды вошли в левые двери. Обследовав коридоры и прилегающие к ним отсеки, живых барамангеров не нашли, только трупы и пустые помещения.
   - Не так уж их и много, - с досадой сказал Картан, подсчитав убитых, - всего восемь.
   - Осторожно! Они все в этом отсеке! - предупредил Макс и приложил ухо к закрытой двери капитанского мостика. К нему вел широкий коридор, в котором приготовились к штурму двадцать три воина. Картан аккуратно установил взрывчатку и положил перед дверью пару мин ловушек с дополнительным дистанционным контролем.
   - Всем прикрыться щитами, - приказал юноша, - попробуем взять их живыми, давайте парализаторы.
  Три андроида зарядили ракеты с быстро затвердевающей пеной, которая должна парализовать врага. В потолке открылось четыре небольших люка и появились дула пулеметов. Они быстро выползали вниз, но раздался взрыв. Двери влетели вовнутрь, а вслед за ними на капитанский мостик ворвались две пеноракеты.
  Большое дуло шестиствольного пулемета смотрело прямо в лицо Макса. Парень испуганно прикрылся щитом, но выстрелов не последовало. Второй пулемет нацелился в Гелиуса, однако и он молчал. Только третий пулемет поворачивался из стороны в сторону и поливал бронебойными пулями воинов империи. Они со свистом впивались: в стены, щиты, броню орокв и андроидов, но не пробивали их, а лишь засыпали пол искрами.
  Макс дождался, пока огонь переместится в сторону и сделал три точных выстрела из дискомета. Раскалившаяся автопушка упала на пол, срезанная дисками, которые отскочили от стен и впились в щит юноши.
  - Стреляю сам по себе, - усмехнулся Макс и вошел в двери последнего отсека. Он осторожно пробирался вперед, глядя на окутанные пеной объекты.
  - Похоже, чисто, - сказал Гелиус и почувствовал, как стальная рука ухватила его за лодыжку. Орк пронзительно закричал от боли и потерял равновесие. Единственный Барамангер, который остался в живых на корабле, сумел освободить лишь левую руку от пены, но Картан подоспел вовремя и одним ударом меча, отрубил кисть робота.
   - Корабль наш! - доложил Максу 865 андроид и помог раненому орку подняться. Он скакал на одной ноге, опираясь на плечи двоих товарищей.
   - Хорошо, - сказал юноша и подошел к Барамангеру застывшему в ловушке. Он указал на него пальцем и приказал, - этого обрезать и доставить в крепость для допроса.
   Орки и андроиды с радостью обрубили руки и ноги робота и отскоблили его от пола. Они немного повредили спину Барамангера, но не задели жизненно важных механизмов. Пленник пытался что-то сказать, но его рот не открывался, скрепленный пеной, поэтому слышалось только приглушенное мычание.
   Макс приказал обследовать корабль и вернулся в столицу, чтобы оценить потери. Он не успел разобрать все поступившие отчеты, когда принесли результаты осмотра подбитой летающей крепости.
   - Ха, - усмехнулся юноша, - Кроме оружия, нам нечего взять - наши технологи превосходят уровень развития грозных Барамангеров! Он еще раз пролистал все страницы отчета и бросил их в урну. Парень немного расстроился, ведь те, кого он так сильно боялся, оказались намного слабее, чем предполагалось.
   - Макс, робот говорит, - сообщил приятную новость Сандро, который отправился допрашивать пленника. Некромант долго ломал голову, как можно заставить говорить машину, которая не чувствует боли? Но стоило ему освободить рот Барамангера от пены и тот добровольно вступил в контакт.
   - Мне не нравится, что он так просто пошел нам на встречу, - сказал Макс некроманту по рации, - покинь комнату, немедленно!
   Санро повернулся к пленнику и попросил:
   - Подождите еще немного, сейчас придет наш бог, с ним и поговорите, - с этими словами некромант направился к выходу, но робот разгадал его планы по еле уловимому волнению в голосе. Он активизировал заряд для самоуничтожения и превратил комнату для допросов в руины. Взрыв был достаточно мощным, чтобы проломить стены, но Сандро выжил. Он вышиб двери и врезался в стену, выброшенный ударной волной. Энергетический щит некроманта показывал три процента, когда он взглянул на пояс.
   - Скотина! - выругался Сандро и медленно поднялся на ноги.
   Прибежала охрана. Орки осторожно посмотрели на остатки Барамангера, которого разбросало по всему полу.
   - Кажется, мертв? - сказал один и вошел.
   - Кажется - креститься надо, - произнес Макс и пнул ногой половинку головы робота, - вот почему он такой добрый. Сюрприз приготовил.
   - Он меня раскусил, - с грусть сказал Сандро и повесил нос.
   - Не стоит расстраиваться, впредь будем действовать осмотрительней. Ты даже не представляешь, на какую идею натолкнул меня этот случай! Я очень благодарен барамангеру за науку.
   Некромант нашел на полу камеру, которая записала допрос. Она оказалась сильно поврежденной, но все полученные данные хранились в другом месте и остались целыми.
   - Он успел кое-что рассказать, - произнес Сандро.
   - Что именно? - с интересом спросил Макс, подошел поближе и сел на обломок стены, чтобы сравняться ростом с собеседником.
   - Барамангер вкратце поведал мне свою печальную историю, чтобы войти в доверие.
   - Историю? Трагическая любовь?
   Нет, - некромант усмехнулся, - он рассказал о войне, погубившей прежнюю цивилизацию.
   - Цивилизацию? Интересно, - Макс положил ногу на ногу и положил руки на колено.
   - Они, Барамангеры, оставшиеся в живых роботы, которые решили взять шефство над выжившими и мутировавшими жителями планеты, которые сами себя и уничтожили. Поэтому Барамангеры тормозили научно-техническое развитие и уничтожали всех, кто заходил в своих открытиях слишком далеко, чтобы война не повторилась. Они боятся умереть, - при последних словах некромант громко засмеялся, и его тут же поддержали все остальные.
   - Умереть? - сквозь смех спросил Макс.
   - Да! Робот боится смерти! - ответил Сандро, продолжая громко хохотать вместе с юношей.
   Жители империи не стали заниматься восстановлением разрушенных строений, ведь Барамангеры не повредили ни одного важного здания, лишь дома и подсобные помещения.
   - Скоро все станет прахом, - сказал император и глубоко вздохнул. Окрос взглянул на карту: зеленые границы его владений заметно расширились, но управлять всеми этими землями оставалось не долго - лишь тридцать шесть дней. А потом - солнечный астероид с огромной скоростью врежется в планету и превратит ее в огромный раскаленный уголь, от выплеснувшейся на поверхность лавы или вовсе разорвет на кусочки.
   Макс весь остаток дня провел за книгой знаний странников и пытался снять свои "магические" тяжелые доспехи, в которые облачился при помощи энергии странников, вызванной скипетром и древней книгой.
   - Как же быть? - в отчаянии спросил юноша у некроманта. Сандро подал множество идей, но все его советы не дали желаемого результата.
   - Необходимо время, - с грустью сказал некромант. Он хотел чем-нибудь утешить парня, но не стал произносить пустых слов.
   - Человек привыкает ко всему, - загадочно произнес Макс, а потом вздохнул и добавил, - и я привыкну.
   - У тебя получится, возможно, раньше, чем ты этого ожидаешь, - уверенно сказал Сандро, и это слегка разозлило юношу. Молодой хранитель вскочил с кресла, взял в руки свой скипетр и произнес ключевую фразу, дающую доступ к энергии странников. За день парень выучил слова наизусть, поэтому ни разу не взглянул в книгу знаний.
   Некромант ахнул и замер, восторженно наблюдая, как черные доспехи окутала синяя дымка и вокруг Макса загорелась яркая синяя сфера. Когда свет исчез, то Сандро вновь увидел знакомое лицо, короткие черные волосы, добрые глаза, полные жизнерадостного света.
   - Получилось! У тебя получилось! - радостно закричал некромант и подбежал к юноше. Он крепко обнял паренька и пожал его руку.
   - Жаль, что я не понял, как это произошло, ведь я все время делал одно и то же, - Макс посмотрел на свои руки, подошел к зеркалу и потрогал лицо, кончиками пальцев. - Да - это я. Это действительно Я!
   Сандро прищурился и хитро улыбнулся, по выражению его лица было видно, что он хочет что-то сказать, но молчит.
   - Что? - спросил Макс, догадываясь о мыслях в костлявой голове.
   - А может? - произнес некромант и указал взглядом на книгу, - попробовать еще?
   - Нет, нет, нет! - замахал руками юноша и спрятал книгу и скипетр в невидимый карман хранителя. - Хочу немного побыть собой, а не трехметровой железякой. К тому же в ее оковах почему-то все время тянет в бой, проливать чью-то кровь.
  ***
   В районе портового города Тайлера обнаружили летающую крепость барамангеров, и Макс решил отправиться туда с парой верных друзей, чтобы провести разведку. Чтобы не выделяться среди людей, с парнем отправились Гелиус и Картан, облаченные в боевую броню, поверх которой накинули серые накидки с капюшонами. Тайлер даже не находился в контакте с орками, лишь торговал, как и многие другие. Он находился недалеко от Злодента, а потому имел большое население и несколько рынков. Ранее Тайлер служил последним свободным портом, заморским купцам не приходилось протить непомерную дань. Однако с открытием крупной торговой точки в Оркосе, Тайлер стал еще более посещаемым, за счет наплыва гостей.
   - Давай сделаем несколько снимков, да и все, - предложил Картан, не понимая рвения Макса лично отправиться в разведку.
   - Нет, мне это не подходит, - ответил парень и положил руку на грудь. - Я чувствую, что должен лично присутствовать там. К тому же провел немало времени в железе и хочу провести хоть несколько часов в облике человека, среди себе подобных. Узнать, чего они хотят, кого боятся. Да и вообще - как живут...
   - Нет, если хочешь, тогда пошли. Я не спорю...
   - Вот и хорошо. - Макс и орки взяли одноместные байки, и полетели к Тайлеру. За Оркосом следили барамангеры, поэтому пришлось часть пути проделать по подземным тоннелям и вылететь на перхность лишь за высокими горами, плотным кольцом окружающими долину. Далее байки помчались низко над землей, чтобы не привлекать внимания. Дорога большей частью пролегала через лес, а потому тройка без помех добралась до города.
   Оставив байки в лесу, на верхушках вековых деревьев с густой кроной, Макс и орки направились к главным воротам, расположенным с противоположной от моря стороны. Это был единственный вход в город, со стороны суши, а потому название "главные ворота" у многих вызывало вполне уместное недоумение.
   - Почему они так называют единственные ворота в свой город? Словно есть еще какие-то, - не понимал Картан.
   - Людям свойственно ошибаться и заблуждаться, - ответил Макс, быстро шагая через лес. Деревья становились реже, и вскоре показался город, его башни, и крыши королевского замка вздымались вверх из-за густых кустов. Дома были не видны из-за городской стены, но шум жителей и гостей Тайлера доносился до леса.
  
  3. Одним ударом, двух зайцев.
  
   Рядом проходила дорога, по которой ехало несколько повозок. Пара торговцев объединили усилия и прибыли сюда, чтобы приобрести диковенные товары орков, о которых много слышали, но сами приехать в империю боялись. Обозы были полупустыми, а потому троих путников взяли "на борт" безо всякой платы.
   - Среди людей встречаются даже добрые, - удивился Гелиус. Он окинул взглядом одежды торговцев, которые пестрили золотом и драгоценностями. - Выглядят шикарно. Денег у них немало, но жадность не стала главным качеством.
   - Такое бывает, - согласился Макс, видя улыбки на лицах торговцев, которые рассказывают друг другу веселые истории из жизни, которых за долгие годы путешествий произошло немало. - Редко человек остается человеком, имея много денег. Обычно он очерсвевает, во всем ищет выгоду, видит подвох и никому не доверяет, естественно теряет друзей.
   Повозки остановились у городских ворот, где несколько стражников мельком осмотрели прибывших гостей и пропустили в город. Над воротами висел огромный валун, предназначение которого не вызывало никаких сомнений. Этот камень окажет неоценимую помощь, в случе осады. Он висел на огромных цепях и мог опускаться вниз и подниматься вверх. Самого механизма Макс не видел, но не трудно догадаться, что вниз валун падает быстро, а обратно его поднимают с помощью волов или за счет усилий десятка человек.
   - Пора, - парень спрыгнул с повозки и поблагодарил извозчика, который кивнул головой и поехал дальше.
   - Куда пойдем? - поинтересовался Картан, вертясь по сторонам. Вокруг было полно народа, и движение напоминало родную столицу. Повозки, телеги, кареты, вперемешку с людьми - сновали туда сюда, не хватало только летатающих машин, которые в Оркосе уже использовались в открытую.
   - Я - туда! Кажется это цирк, - ответил Макс и показал рукой в сторону каната, натянутого между двумя высокими столбами. По нему смело шли парень и молодая девушка, удерживающие равновесие с помощью длинного шеста. - А вы пройдитесь по улицам, расспросите нищих. Что нового? Что странное произошло за последние дни? Но не сыпьте им золото, только серебро, чтобы слишком не выделяться.
   Картан и Гелиус разошлись в разные стороны и спокойно пошли по переполненым народом улицам. Кого тут только не встречалось: и разодетые богачи, и нищие в изорванных одеждах, и обычные люди среднего достатка. Под ногами шныряли малолетние мальчишки, промышляющие воровством, но у орков брать было нечего, а потому они особо не беспокоились за безопасность карманов, за отсутсвием таковых в обычном смысле этого слова.
   Макс подошел к циркачам и огорченно вздохнул, представление еще не началось. Пока молодая пара развлекала собирающихся вокруг зрителей, остальные спешно готовились к представлению.
   - Эй, паренек, - услышал Макс, и на его плечо опустилась рука с множеством перстней на руках. Это был пышно разодетый вельможа. Правда по внешнему виду трудно было судить о роде деятельности, но пост он занимал не малый. Люди вокруг расступились, освобождая дорогу и старательно раскланивались, приветстуя богача.
   - Что изволите? - спросил Макс спокойным тоном и виновато улыбнулся, чтобы не вызвать раздражения у незнакомца.
   - Я собираюсь посмотреть представление, найди себе другое место, - брезгливо махнул рукой вельможа и задрал вверх нос, выказывая презрение к собеседнику. Он поднес к носу надушенный платочек и понюхал его, хотя от Макса вовсе не пахло потом или чем-то неприятным. Его одежда было хоть и не броской, но чистой.
   - Уйди в сторону! - рявкнул слуга и поставил на землю стул с мягким сиденьем, чтобы его хозяин чувствовал себя комфортно и не утруждался стоять на ногах.
   "Так бы сразу и сказали. Зачем кричать? И кстати - от меня не пахнет!" - подумал Макс, отходя вправо. Из толпы на него смотрели десятки глаз, полных понимания и сочувствия. Зато в сторону богача люди бросали злобные взгляды, но встречались и завистливые.
   Слуга подбежал к циркачам, перекинулся с ними парой слов и вернулся к хозяину. Представление должно было начаться с минуты на минуту, о чем он немедленно и доложил Фокелю.
   "Да... Нечему тут завидовать", - подумал Макс, наблюдая за вельможей из толпы собравшихся зрителей. - "Сидит, скучает. Все расступились, удобно следить за представлением, но он один. Именно одиночество гложет его и съедает изнутри. Все будут смеяться, искренне веселиться, но этому - ему может помочь только внезапное банкротство, которое вернет вкус к жизни, потерянный еще в детстве. Удел большинства богачей... Когда каждый день придется искать средства на пропитание, а урчащий желудок напомнит, что пропущен не только завтрак, но и обед - тогда будет не до скуки. А радостей в жизни станет намного больше: дождь, от которого успел спрятаться, корочка хлеба, поданная бесплатно в харчевне, просто сочувственная улыбка прохожего..."
   Канатаходцы спустились вниз под аплодисменты благодарных зрителей и долго раскланивались. Счастливые парень и девушка уже собирались уходить, когда Фокель поманил к себе юное создание.
   - Я, - нерешительно перспросила девушка и ткнула себя в грудь пальцем.
   - Да, да - ты, - слащаво произнес Фокель и махнул рукой, приказывая слуге подвести циркачку.
   Жан неохотно отпустил руку Марии, но не смел перечить богачу. Парень растерянно посмотрел на отца, Джона Фригенса, который жестом руки попросил его успокоиться и набраться терпения. Кулаки Жана сжались, но ноги остались на месте, а на лице сияла приветливая улыбка.
   - Дитя, не бойся меня, - произнес вельможа и повертел пальцем в воздухе, приказывая слуге покружить девушку на месте за руку.
   Слуга покорно взял гимнастку за правую руку и покружил на месте. Девушка быстро перебирала ногами, но не сводила взгляда с богача, который мог выкинуть что угодно, ведь это его город.
   - Она напугана... Разве я страшный? - спросил Фокель и звонко захохотал.
   Слуга злобно зыркнул на столпившихся вокруг людей, и среди толпы прокатился негромкий смех, который стих, стоило богачу поднять руку вверх.
   - Как тебя зовут, прелестное дитя? - с улыбкой спросил Фокель и прищурил глаза, разглядывая стройный стан молодой девушки, из одежды на которой были лишь крохотные голубые трусики и полоса блестящей материи на груди, заменяющей ливчик.
   - Мария, - несмело ответила девушка и поклонилась.
   - Мария! Мари! Какое красивое имя! - воскликнул Фокель, смакуя каждое слово. По взгляду было не трудно догадаться, чего хочет самовлюбленный вельможа. При чем он не стесняется того, что окружающие все видят и понимают.
   Макс с трудом пробрался в первый ряд и сел среди детей. Их было не много, ведь за представление приходилось платить, да и некогда было бездельничать в самый разгар рабочего дня. Пока богач знакомился с гимнасткой, хранитель странников разговорился с Мэри и Вильемом, самыми младшими из семейной труппы бодячих циркачей. Они много колесили по свету, а потому рассказали массу интересных вещей.
   - Почему ты такая грустная? - спросил Макс девочку, заметив, что ее глаза утратили прежний блеск. - Хочешь монетку?
   - Не в деньгах счастье... - ответиля Мэри и тяжело вздохнула, взглянув на измучанную беседой с Фокелем Марию.
   - Я знаю это - ты права, - согласился Макс и сделал еле заметное движение указательным пальцем, воздействуя на голосовые связки ненавистного вельможи.
   Беседа Фокеля с перепуганной гимнасткой затянулась. Он задерживал начало представление, но толпа молча стояла и покорно ждала. Вдруг богач закашлялся, задавая очередной вопрос, и схватился рукой за горло. Он продолжал кашлять, краснея с каждым разом все больше и больше. Верный слуга подбежал к хозяину и похлопал его по спине. Кашел прекратился.
   Макс опустил руку, когда слуга подошел к Фокелю и вновь повернулс к девочке. Ее лицо светилось от радости, вновь вернувшейся к Мэри. Это было не злорадство, а радость.
   - Бог наказал его, он все видит! - веселилась Мэри и указала Максу пальцем на Фокеля. - Этот франт хотел обидеть Мэри и Бараман его наказал!
   - А вдруг это сделал не бог, а некто из присутствующих в толпе? - спросил Макс, глядя в указанном ребенком направлении.
   Девочка замолчала, обдумала слова собеседника и растерянно хохотнула несколько раз. Милое детское лицо излучало чистоту и непосредственность. Никаких ужимок, исскуственных жестов, лживых улыбок. Именно поэтому Максу нравилось общаться с детьми. Они чисты, открыты, порою наивны, но искренны в своих желаниях и поступках. А главное - дети умеют просто веселиться, не ища скрытую подоплеку в словах и действиях новоиспеченного хранителя странников.
   - Как кто-то мог заставить его закашляться? - с усмешкой спросила Мэри и весело захохотала. Ее поддержал брат и другие дети, сидящие рядом, которые указывали на Макса пальцами и смеялись.
   - Дяденька, только волшебники и феи могут сделать такое, - сказал Вильем, сделав умный вид, - но их тут нет. Только люди, обычные люди.
   - Может быть, - согласился Макс и поднес указательный палец к губам, призывая детей угомониться. Уже многие из взрослых начали обращать на них внимание, а богачь перестал кашлять и отпустил Марию.
   Джон посмотрел на довольные лица детей, на незнакомца, сидящего среди них, и подошел ближе. Он присел на корточки перед Мэри и Вильемом и взял их заруки.
   - Дети, представьте мне вашего друга, - попросил Джон и посмотрел на Макса.
   - Это Макс, - весело сказала девочка и показал рукой в сторону молодого парня. - Он добрый и очень смешной. Пришел посмотреть представление издалека.
   - Мы всегда рады добрым людям, - ответил Джон и погладил детей по головам и обратился к Максу, - что же вы им такого смешного рассказали?
   Макс пожал плечами и развел руки в стороны:
   - Порой детям достаточно сказать обычное слово, но переставить метами пару букв, чтобы вызвать смех.
   - А еще он мне подарил мыльные пузыри! - воскликнула Мэри и показала маленькую бутылочку с нарисованными разноцветными шариками на стенках.
   - И мне! - поднялся с места Вильям и показал дедушке подарок.
   - Хорошо, - успокоил пыл внуков Джон и усадил их на места, - ведите сябя тихо, скоро начнем.
   - Да, есть еще добрые люди, не разучившиеся веселиться, немотря на тяготы жизни, - произнес Джон и вернулся к труппе.
   Фокель успокоился и вновь заскучал. Толпа вокруг зашумела, с нетерпением ожидая начала представления. Циркачи уже все подготовили и оставались считанные секунды.
   - Уважаемые зрители, дамы, кавалеры, дети и их родители, - начал приветственную речь Джон с естественной, добродушной улыбкой на лице. - Семья Фокелей рада приветствовать вас и показать наше представление.
   После короткой вступительной речи под шум аплодисментов началось представление. Большинство номеров носило шуточный характер и вызывало у людей неподдельный смех, кроме Фокеля, которому все не нравилось. Детей особенно порадовали клоуны-забияки и дрессированные звери. А взрослых до глубины души тронул маг, показавший много фокусов.
   Во время представления Макс заметил несколько молодых эльфов, которые прошли в первые ряды и весело смеялись вместе со всеми. Лицо одного оказалось знакомым, он принимал участие в соревнованиях лучников. А так же не раз встречался ранее.
   "Эренсар, как бы он меня не заметил?" - подумал Макс и тут же встретился глазами с эльфом, словно его слова прозвучали вслух.
   - Кто-то знакомый? - напряг память Эренсар, глядя на Макса. - Где я его мог видеть? Нет - не помню...
   Представление продолжалось, но оба парня не знали покоя. Они время от времени тайком поглядывали друг на друга, но оставались на прежних местах.
   Вдруг циркачи импуганно замерли и уставились на приближающиеся фигуры. Толпа зрителей недовольно зашумела, но тут же стихла. Люди расступилиь, пропуская вперед двоих барамангеров. Роботы подошли к аране, обвели взглядом притихших людей и остановились, переговариваясь между собой. Никто не слышал ни слова, ведь барамангеры общались с помощью радиоволн и прибегали к человеческому голосу лишь для общения с людьми.
   "А вот и барамангеры", - обрадовался Макс и сообщил о паре робот оркам.
   - Я рядом, - ответил Гелиус и помахал парню из толпы рукой.
   - Подождите меня, уже бегу! - попросил Картан, который не хотел пропускать стычки с роботами и спешно пробирался по улице к циркачам.
   Один из барамангеров подошел к фокуснику и показал пальцем на шапку, в которой недавно исчезло несколько предметов.
   - Это фокус, ловкость рук и никакой магии, - дрожащим голосом пояснил "маг" и показал пустую шапку.
   Барамангер недоверчиво осмотрел все предметы, использованные для фокусов, и пристально посмотрел на дрожащего от страха человека. Холодные глаза, не моргая, смотрели в бегающие глаза мага. Вытянутое стальное лицо, выступающее из под капюшона черной накидки, не выражало эмоций.
   Правая рука робота быстро скользнула вперед, и холодные пальцы крепко сжали горло, но не ломали его. Барамангер приподнял человека и поднес к себе поближе. Ноги фокусника беспомощно болтались в воздухе, немного не доставая до земли, а руки тщетно пытались разжать стальные пальцы.
   - Он всего лишь человек! - передал сигнал товарищу барамангер.
   - Да, ничего особенного. Отпусти - пусть живет, - ответил второй, но окружающие не могли слышать их разговора.
   - Отпусти его! Он же задохнется! - закричала Мэри и сорвалась с места. Она подбежала к роботу и забарабанила маленькими кулачками по железной ноге.
   - Мэри! Успокойся! - окликнул девочку Макс и подскочил к ней, с опаской поглядывая на барамангера. Парень оттащил девочку назад и медленно попятился на место, не сводя глаз с робота.
   - Странный парень, он меня не боится, - сказал товарищу барамангер и указал на Макса.
   - Ничего особенного. Крик14, ты становишься параноиком - это обычный человек. Просто он переживает за своего ребенка - примитивный инстинкт сохранения потомства, - ответил второй барамангер, - он готов пожертовать собой ради девочки.
   - Сейчас посмотрим! - с этими словами Крик14 отпустил фокусника и быстро подошел к Максу. Стальная рука ухватила парня за горло и слегка приподняла.
   "Ничего себе прикол", - подумал Макс и осторожно отпустил руку Мэри, чтобы опустить ее на землю. Девоча встала на ноги и отошла, повинуясь резким взмахам кисти. - "Подержал за горло одного, теперь схватил меня. Что, людей никогда не видел что ли? Надо показать, что я его боюсь!"
   Макс задергал ногами и схватился руками за стальные пальцы. Он скопировал действия фокусника, но действовал не так интенсивно, ведь не испытывал особого страха перед роботом.
   - Он всего лишь человек, - сказал товарищу Крик14 и отпустил парня. После развернулся и медленно пошел прочь, продолжая поиски.
   Макс упал на землю, держась за горло. Парня разрывали противоречивые желания: догнать обидчиков и убить, одновременно хотелось не привлекать внимания и тихо уйти.
   - Я видел тебя, ты из Оркоса, столицы империи орков! - сказал подбежавший Эренсар и показал рукой на Макса. - Живешь в маленьком домике на краю центральной площади.
   - Могу сказать тебе даже больше, - с улыбкой ответил парень. - Я Вандерер.
   - Вандерер? - удивился эльф и недоверчиво скривил лицо. Окинув глазами парня с ног до головы, он отрицательно замотал головой, улыбнулся, махнул рукой и отошел в сторону, возвращаясь к лесным братьям.
   Люди вокруг захохотали, не поверив парню, который сказал чистую правду. Причем они смеялись значительно громче, чем во время смешных номеров циркачей.
   - Вандерер улетел вметсе с посланниками богов! - с улыбкой ответил Эренсар и прищурился, пытаясь понять, зачем парень врет. - "Ему ведь никто не угрожает? Я просто сказал, что видел его в Оркосе. Что тут такого, Тайлер не сохряняет нейтралитет и не воюет с империей орков?"
   - Если ты Вандерер, то порази нас молниями! Толкни меня на расстоянии! Отрежь мое ухо! - кричали люди со всех сторон. Они предлагали совершить еще много нелепых поступков, в которых не было особого смысла. Просто наслушались сказок о боге орков, большинство из которых не соответствовали действительности.
   - Зачем мне все это делать? - удивленным тоном спросил Макс у Гелиуса, стоящего в стороне и готового к бою.
   - Не знаю, - пожал плечами орк. - Возьми да стелай, раз они просят.
   - Смысл? Мы же хотели тихо уйти.
   - Потом у них спросим. Может смысла и нет, но сами же просят!
   - Тогда и незачем утруждать себя бессмысленными действиями, - Макс встал и отряхнул землю со штанины. В следующее мгновение он заметил пару стальных ног, стоящих перед ним и медленно поднял голову.
   Барамангер показал рукой на парня и спросил металлическим голосом:
   - Ты Вандерер?
   - Да, - неуверенным тоном ответил Макс, обдумывая свои дальнейшие действия. - "И зачем ляпнул Эренсару, что я Вандерер? Судьба?"
   - Бог орков? - уточнил второй, подходя к товарищу.
   - Я, Вандерер, хранитель странников, - гордо ответил Макс и выпрямился во весь рост, показывая, что не боится роботов.
   - С тобой хочет поговорить РК86, - сказал Крик14 и протянул стальную руку, чтобы схватить парня.
   - Мне что-то не хочется... - ответил Макс и ловко увернулся от стальных пальцев. Эренсар, и его товарищи стояли справа, а потому парень отскочил влево. - Настроение упало, да и дел много...
   - Идем с нами! - вскрикнул Крик14 и наставил на Макса плазмомет. Это грозное оружие выплевывало маленькие плазменные пули, до нескольких десятков в минуту. Однако не они напугали парня, а возможная смерть окружающих людей. Особенно детей.
   - Стоп! - сказал Макс и выставил перед собой правую руку. - Нам далеко придется идти?
   - Нет, наша крепость дрейфует неподалеку от города. В том облаке, - ответил барамангер и показал рукой на белоснежное облако, которое уже третий день кружило вокруг Тайлера.
   Макс узнал более чем достаточно. Он подал оркам условный сигнал и отпрыгнул в сторону. Крик14 повернул дуло плазмомета, прослеживая траекторию полета парня, а его напарник не стал мешкать.
  - Все, попался, - произнес робот, приставив дуло виброударника к боку парня.
  - Стреляй, а не болтай! - с этими словами Макс ловко ускользнул в сторону, завертевшись волчком и уткнул грозное оружие в деревянный столб с привязанным к верхушке канатом.
  В следующее мгновение последовал выстрел, который моментально разнес на мелкие щепки дерево. Перерубленный столб вздрогнул, и большой обломок полетел вниз на головы ахнувших людей.
  "Использовать энергию странников?" - подумал уже ускорившийся Макс. Время летела значительно медленнее, чем для обычных людей, а потому парень успел перебрать в уме несколько вариантов своих дальнейших действий и пришел к выводу, что не стоит показывать своих сверхъестественных способностей. Достаточно ускорения и имеющегося оружия.
  - Стреляйте! - приказал Макс оркам и подбежал к вероятному месту падения дерева.
  Люди в панике расступились, но далеко убегать не стали, с интересом наблюдая за захватывающей схваткой. Молодой парень, с мелькающей из под накидки с эмблемой подданных империи орков, ловко поддержал падающий ствол и аккуратно уложил его на землю.
  В это время из толпы вышло две фигуры, которые скинули неприметные серые накидки. Под ними оказались облаченные в боевую броню орки. Они достали арбалеты и открыли прицельный огонь по роботам.
  Барамангеры понимали, что использовать в ближнем бою стрелы с мощной взрывчаткой орки не должны. Кругом люди, да и сами стоят слишком близко, однако не стали стоять, как истуканы, а попытались уклониться. Прикрыв головы руками, роботы пошли на сближение.
  Стрелы, с нанонаконечниками не сразу, но пробили защитное поле барамангеров и впились в стальные тела. Из ран потекло масло, которое люди приняли за кровь, и послышалось жужжание поврежденных механизмов. Орки метили в ноги, чтобы сковать движение противников, и вскоре оба барамангера прихрамывали. Чтобы компенсировать потерю скорости, они включили антигравитационные двигатели, расположенные на круглом диске за спиной, который одновременно служил щитом и генератором энергии. Взлетев над землей на высоту полуметра, Крик14 устремился к Максу, а второй к Гелиусу, стрелы которого попадали более точно.
  - Пора! - крикнул Макс и выстрелил в голову приближащегося барамангера. Теперь можно было не бояться за жизни окружающих людей и стрелять из арбалетов длинными очередями. Стрелы засвистели и градом обрушились на роботов.
  Крик14 рухнул на землю, утыканный стрелами. Виброударник вылетел у него из рук и завертелся в воздухе. Робот успел нажать спусковой крючок, а потому заработали механизмы, подготавливающие оружие к выстрелу.
  - За мной дети! - испугался Макс, а потому не двинулся с места. Он сосредоточился на вращающемся стволе, и оставшемся времени. -"Словно так и задумано. Выстрел произойдет в тот момент, когда дуло оружия долетит до меня. Если что-то не предпринять, то..."
  Орки уже сбили своего барамангера и запрыгнули на него сверху, добивая короткими мечами, с нанолезвиями. Из множественных ран хлестало масло, разливающееся во все стороны тонкими струйками. Робот пытался закрыться руками, но поврежденные конечности плохо слушались и двигались крайне медленно и неточно. Через несколько секунд, с ним было покончено.
  "Остановил!" - подумал Макс, радуясь, что успел поймать в воздухе виброударник, выставив перед собой скрещенные мечи. Он выключил нанополосы, чтобы не разрезать мощное оружие и избежать взрыва.
   Послышался выстрел и треск ломающейся стали. Непривычно слышать и видеть, что сталь ломается, как обычная деревяшка. Мощная, невидимая волна, с огромной скоростью вылетела из большого дула и ушла под углом вверх. Она превратила в труху оба меча, удерживающие виброударник в воздухе и аккуратно прошлась по телу Макса, задев только одежду. Не осталось ни царапин, ни синяков, но широкая полоса разрываемой ткани, которая быстро проползла от живота до левого плеча, заставила парня испугаться. Он даже побледнел, падая на спину. В голову пришли грустные мысли, о собственной кончине, но удар о землю вернул к реальности.
   - Я жив? - тихо спросил Макс и взглянул на Мэри, склонившуюся над ним.
   - Кажется, да, - ответила девочка, осматривая разорванную одежду на груди. - На теле нет ни одной царапины!
   - Повезло, - коротко прокомментировал случившееся Макс и приподнялся на руках. Он недоверчиво осмотрел свое тело и хохотнул, когда не нашел ни одного синяка.
   - Они убили их! Убили барамангеров! - зашептались удивленные люди, не смея сойти с места.
   - Вандерер, неужели сам Вандерер? - произнес Эренсар, пораженный происходящим до глубины души. Он представлял себе бога орков иначе, а потому засмотрелся, видя перед собой обычного человека.
   - Конечно нет. Я, Вандерер? - спросил Макс и ткнул себя пальцем в грудь. - Да - это же смешно! Просто один из подданных империи орков. У нас полно людей. А вы поверили?
   Орки быстро осмотрели тела мертвых барамангеров. Кроме плазмометов и виброударников, ничего особенного не было. Да и те не удалось вырвать из крепко сжатых стальных пальцев. Картан связался с Оркосом и вызвал корабль, чтобы забрать тела роботов.
   - Они настолько самоуверенны, что даже защиту не удосужились включить, - бросил Макс, взглянув через плечо на два неподвижных стальных тела. Крокодильи головы валялись в стороне, которые Картан и Гелиус отрезали вместо контрольного выстрела, и ребятишки уже обступили их со всех сторон, с интересом разглядывая поверженных богоподобных существ.
  - Эренсар, очнись! Все уже кончилось! - окликнули товарищи Эренсара.
   Эльф вздрогнул и ожил, словно вышел из гипнотического сна. Он стоял на прежнем месте, но провожал взглядом Макса, спокойно уходящего прочь.
   - Вандерер он или нет, но орки не бояться никого, даже барамангеров, - произнес Эренсар. Толпа зевак расступалась, пропуская троих воинов империи орков. Многие даже боялись встретиться с ними взглядом.
   Вскоре прилетел эсминец и распугал жителей Тайлера. Они попрятались, решив, что империя решила захватить их город. Однако из корабля вылетело несколько орков на турбобайках, быстро закрепили стальные тросы на телах барамангеров и уволокли их внутрь корабля. Не сказав людям ни слова, орки вернулись на борт эсминца, и корабль улетел.
  ***
   Макс, Картан и Гелиус же подлетали к горам, окружающим родную долину, когда парень вспомнил еще об одном долге.
   - Птирасы! Они живут где-то тут, неподалеку, - произнес Макс и притормозил. Байк завис в метре от земли, плавно паря на антигравитационных подушках.
   - Птирасы? - удивилися Картан, - кто они такие?
   - Это человекоподобные птицы, - пояснил Гелиус, который читал об этих странных созданиях.
   - А еще, они похитили девушку, которую я любил, и заставили ее страдать, - сказал Макс и развернул байк влево от входа в ущелье, за которым начиналась территория орков.
   - Любил? Или любишь? - переспросил Картан и хитро прищурил глаза.
   - Любил, - уверенно ответил Макс. - Теперь мое сердце принадлежит другой, не вечно же мне ждать манны небесной, но это ничего не меняет. Птирасы поступили плохо и понесут за это справедливое наказание. К тому же они представляют опасность для подданных империи вне стен городов.
   Орки повернули байки в новом направлении и молча ждали. Парень еще несколько минут думал, строя план действий, после чего вызвал несколько эсминцев и пару сотен орков на одноместных байках. Моторы зашипели, и три байка резко рванули с места.
   - Может, стоит взять больше кораблей? - спросил Картан, оценивая шансы на победу в предстоящем бою. Орк ни сколько не сомневался в силах армии империи. Он просто не хотел оставлять шансов птирасам, для побега.
   - Хватит. По данным разведки в их дом всего один вход, расположенный высоко в горах, - ответил Макс и почувствовал, что есть другой путь. Перед его глазами появилась безликая брюнетка, которая шла по камням, постоянно оглядываясь. Она подошла к пещере, вход в которую был завален большим камнем. Вверху была лишь небольшая дыра и из нее повеяло сыростью и прохладой.
   - Осторожно! - крикнул Гелиус, когда Макс отвернул от дерева в последний момент. Несколько веток даже зацепили парня и скользнули по его плечу.
  Синеватый туман защитного поля рассеялся, унося с собой остатки очертаний незнакомки. Макс с сожалением вздохнул и свернул с дороги в лес. Он не знал пути, по которому следует лететь, но чувствовал, что выбрал верное направление. Орки молча летели сзади. Они с трудом виляли между деревьев, но не признавались в своих трудностях.
  Наконец лес кончился, и взору парня предстала знакомая местность. Именно эти горы, эти редкие деревья и эти камни были в недавнем видении.
  - А вот и пещера, - подумал Макс, заметив у подножия крутого склона чернеющее отверстие. Перед входом лежал огромный камень, но убрать его не составляло особых проблем.
  Картан заложил небольшой заряд взрывчатки и быстро расчистил проход. Он первым вошел в темноту, а следом пошли Макс и Гелиус. Чем дальше уходил тоннель, тем больше в нем становилась влажность. Вскоре капли ручьями стекали вниз, звонко ударяясь о поверхность сплошной лужи под ногами. За час пути не встретился ни один из подземных обитателей. Звери чувствовали опасность, исходящую от смелой тройки. Несмотря на это, парень и орки не выпускали мечи из рук, но шли быстро и уверенно.
  - Судя по обглоданным костям, которые встречались нам по пути, тут обитают зеяры, - рассудил Макс и поднял с земли череп одного из зубастых хищников. - С виду маленькие, но зубы у них острые!
  - Да, я помню их по цирку Пшадиха, - согласился Картан и передернулся, вспоминая сотни зеяров, которые ползали под ногами, во время прохождения полосы препятствий.
  - Но сейчас то они нам не страшны! - радостно воскликнул Гелиус. - Защитные поля легко выдержат сотню укусов. Они от плазмы бараманшеров даже спасают, не говоря уже о силе челюстей мелких грызунов.
  - Мелкие грызуны, - усмехнулся Макс. - Представляешь какой опасности подвергали себя Тира, Витек и Гамель, пробираясь тут без защиты, доспех и с сомнительным оружием в полумраке. Мы хотя бы все видим, да и сканеры показыва... Кстати, вижу движение впереди. Довольно крупная точка - это не зеяр!
  Картан остановился и опустился на колено, выставив вперед арбалет. Крупный зверь быстро приближался, издавая тихий рык. Большие глаза заблестели в свете лазерных прицелов, а по очертаниям орк догадался, что это пещерный тигр.
  - Какая крупная киска, - прошептал Макс, с восхищением рассматривая зверя. Несмотря на отличную защиту, сердце парня учащенно забилось от волнения и ощущении близкой опасности.
  Арбалет трижды щелкнул, и пещерный тигр взвыл от боли. Смертельные раны сильно кровоточили и через несколько секунд опасный хищник умер. Предсмертный крик умершего зверя перепугал мелких хищников, которые все же подумывали о нападении, несмотря на предчувствие. Зато для других тигров он послужил сигналом к атаке.
  - О-о! Да у нас новые гости! - произнес Гелиус и взял в руки арбалет. Навстречу по тоннелю быстро бежало сразу шесть тигров. Они устрашающе кричали, но их рык не сослужил должную службу.
  Через пару минут довольная собой тройка друзей пошла дальше, победоносно шагая мимо трупов зубастых хищников. Тоннель несколько раз разветвлялся, пока не завел путников в лабиринт. Однако имея при себе компас, они быстро нашли нужный путь. Особенно помогло предчувствие Макса, который пару раз указал верное направление, стоя перед сложным выбором из трех или четырех дорог.
  - Вижу впереди много костей, - сообщил Картан, вырвавшийся немного вперед, пока Макс и Гелиус изучали надписи на стенах.
  - Не спеши, подожди нас, - попросил парень и махнул рукой на странные буквы, расшифровать которые не удалось.
  - А я, кажется понял, - обрадовался Гелиус. - Тут написано, что дальше начинается сложный лабиринт, в котором обитают смертельно опасные пещерные тигры и множество зеяров.
  - Кажется, или понял? - спросил Макс и остановился.
  - Смотри! Картинки совершенно точно подходят под мой перевод, - орк показал на нечеткие картинки, которые отдаленно напоминали вышеупомянутых животных.
  - Пошли - это уже пройденный этап. Нас теперь больше интересуют жители горного города.
  Макс и Гелиус догнали Картана и двинулись вперед. Костей под ногами стало заметно больше, а вскоре они устилали все вокруг и предательски хрустели.
  - Странно, но у меня такое чувство, что тут никого нет, - подумал вслух Макс и выстрелил гарпуном вверх, чтобы забраться на мост, проходящий над головой от одной пещеры к другой. Орки сделали то же самое и забрались на верх. Пройдя по мрачному тоннелю в одну сторону, они нашли несколько пустых камер. С другой стороны были те же пустые камеры, а в конце лестница, ведущая на уровень выше.
   Прошел час. Несмотря на десятки пройденных коридоров и сотни комнат, так никто и не встретился. Макс открыл последнюю дверь, после чего планировал отправиться к выходу. За массивными створками взору открылся просторный зал. Парень не стал рассматривать его странную конструкцию, а целиком сосредоточил внимание на пустом троне.
   - Они ушли, - с сожалением произнес Макс и задумался. - Куда птирасы могли направиться? Почему они ушли? Неужели кто-то предупредил о предстоящем штурме? Нет, я сам только сегодня решил напасть на птирасов, всего несколько часов назад. Нет - это исключено. Интересно, что же произошло?
   - Думаю, дальше обыскивать пустой город нет смысла, - произнес Картан и попытался вызвать корабли. Связь оказалась отличной, а потому вскоре примчалось трое орков на байках, которые забрали Макса, Картана и Гелиуса из мрачного города птирасов, оставив его нетронутым, несмотря на первоначальное намерение взорвать все.
  ***
   Вернувшись в Оркос, Макс отправился в уютный домик на краю площади. Открывая калитку, он почувствовал невероятное облегчение от мысли, что вернулся в стены, ставшие родными за последние месяцы. Так хорошо парень себя не чувствовал ни на одной из планет системы пятнадцати галактик. Поспав несколько часов, Макс встал и пошел на кухню, чтобы приготовить одно из любимых блюд. Через двадцать минут он уже сидел за столом и уплетал макароны с мелко пожаренными кусочками курицы и парой яиц, слегка обжаренных, но с целыми желтками. Все это было тщательно перемешано, но перемашано именно в тарелке.
   На руке засветился экран персонального устройства связи (ПУС), и послышался мелодичный сигнал вызова. Парень нажал на кнопку ответа, продолжая есть.
   - Макс, извини что беспокою, - произнес Сандро расстроенным голосом, - чем ты сейчас занят?
   - Ем, - коротко ответил парень.
   - Ешь... А на Средиземс напали барамангеры, - сказал некромант и поднес руку к окну, чтобы показать царящий в городе хаос.
   - К-как они прорвались? - удивился Макс и отложил пустую тарелку в сторону.
   - Не знаю, щит был включен, - ответил Сандро и пожал плечами. Он говорил чистую правду, ведь о приближении крепости барамангеров доложили задолго до начала атаки.
   - Так, мне это не нравится. Надо что-то предпринять... - задумался Макс и махнул рукой некроманту, - ты сможешь сам справиться с роботами?
   - Да, я уже созвал на помощь предостаточно сил, - ответил Сандро и замялся.
   - Говори, что там еще.
   - Макс, ты сам говорил - где раз, там и два, и три....
   - Да. К чему ты клонишь?
   - Я боюсь, что вторжению может подвергнуться любой город. Барамангеры уже во второй раз проникают в город, минуя наши городские щиты.
   - Не волнуйся, с этим я разберусь. Ты занимайся уничтожением роботов, а я немедленно начну действовать.
   - Что ты задумал? - поинтересовался некромант, видя хитрую улыбку на лице парня.
   - Используем смертника, который сдастся в плен роботам...
   - Но кто пойдет на это и зачем?
   - Я придумал, я и пойду.
   - Нет!
   - Да, именно так и будет. За меня не беспокойся, барамангеры не знают Вандерера в лицо.
   - Надеюсь, - ответил Сандро и тяжело вздохнул. Ему была противна мысль, что богу придется рисковать собой. Однако разубеждать Макса было бессмысленно, а потому некромант неохотно согласился и разорвал связь.
   Макс быстро выбежал из дома и отправился к телепорту, ведущему в Средиземск. Перемещение произошло быстро, но едва не стоило парню жизни. Он снял с себя доспехи и щиты, а потому упавший рядом камень, мог легко раздавить хрупкое человеческое тело.
   - Да, а тут и правда весело, - произнес Макс, окинув взором пылающий город. На улицах проходили ожесточенные бои, а над крышами домов летали барамангеры и андроиды на байках, занятые воздушным боем.
   - Защитите Вандерара! - послышалось со всех сторон, но тут же орки получили приказ оставить парня на собственное попечение. Сандро сидел в своей башне и наблюдал за ходом сражения.
   - Так, сначала изучим имеющийся материал, - с этими словами Макс просмотрел записи камер наблюдения, который зафиксировали момент прохождения роботов через городской энергетический щит.
   - Макс, тебя заметили барамангеры, один из низ приближается слева.
   - Спасибо Сандро, - ответил парень и замахал руками подлетающему роботу. - Эй, я сдаюсь! Не стреляйте!
   Барамангер не стал спускаться сразу, а осмотрелся, подозревая западню. Тем временем Макс вернулся к видеозаписи момента вторжения.
   Роботы подошли к щиту, установили небольшое устройство, которое заискрилось, залилось ярким светом и в защитном поле образовался проход. Полученной информации было более чем достаточно. Далее хранитель решил положиться на предчувствие, которое поможет найти верное решение.
   - Не двигайся! - приказал барамангер и медленно подлетел.
   - А я и не двигаюсь, - ответил Макс и развел руки в стороны, - я сам хочу сдаться, мне тут не нравится.
   Робот недоверчиво взглянул на парня, но аккуратно взял его и направился к выходу из города. Именно на это и рассчитывал Макс. У каждой точки входа стояли барамангеры, охраняющие проход и ценное устройство, портативный дезактиватор энергетических щитов. Он открывал хоть и небольшой проход, но достаточный для роботов.
   "Какая полезная штука", - подумал Макс, разглядывая небольшой предмет, похожий на дипломат. На нем горела разноцветными огнями несложная панель управления, с десятком кнопок. По корпусу время от времени пробегали искры, которые сливались с энергетическим щитом и удерживали проход в открытом состоянии.
   Барамангеры быстро переговорили между собой, и повели пленника в крепость. Ему не стали связывать руки, но проверили на наличие оружия и посторонних предметов. Последних в карманах оказалось превеликое множество, что порадовало роботов.
   - Следуй за мной и не думай бежать, - приказал барамангер и направился к крепости. За парнем шел еще одни робот, который зорко следил за каждым его движение и держал оружие наготове.
   - Я не для того сдавался, чтобы бежать, - обиженным тоном произнес Макс, а в душе смеялся над обманутыми роботами. Пока все происходила, в соответствии с продуманным планом.
   Поднимаясь вверх по широкому трапу, Макс передернулся от неприятного ощущения. Он добровольно входил в крепость роботов, полную этих безжалостных существ, которые влачат жалкое существование и полны суеверий, несмотря на свою образованность.
  У входа ожидало двое барамангеров, которые приняли пленника и доставили его в просторную комнату. Тут за большим столом сидел другой робот, ничем не отличающийся от остальных. Он указал рукой на стул и предложил присесть.
  - С радостью, не стоя же разговаривать, - ответил Макс и устроился поудобней. - Я же сам сдался, а потому не надо на меня давить и можно сделать значительные поблажки.
  - Начнем, - произнес барамангер и дождался, пока охрана покинет комнату. - Меня интересует, с какой целью ты сдался?
  - Чтобы быть полезным вам, - не раздумывая ответил Макс, словно так оно и есть. Парень подозревал, что роботы имеют в наличие детектор лжи и наверняка тестируют его или будут тестировать.
  - Чем ты можешь нам быть полезным?
  - Ну не знаю, я могу рассказать довольно много. Правда, никак не выберу, с чего начать.
  - Хорошо, тогда скажи мне, кто такой Вандерер?
  - Вандерер, м-м-м, - Макс сделал вид, что задумался. - Знаете - это пожалуй сложный вопрос для рядового гражданина империи. Я принял присягу на верность богу орков и императору много месяцев назад, но до сих пор ни разу не видел лица Вандерера. Даже не знаю человек он или орк.
  - Ходят слухи, что он человек, - спокойно сказал робот, посматривая на показания детектора лжи. Датчики были установлены в стуле, на котором сидел пленник, а потому следить за его эмоциональным состоянием не составляло труда.
  - Слухи ходят разные, но я верю только тому, что видел сам.
  Разговор продолжался несколько часов. Даже, когда атака барамангреов была отбита и летающая крепость улетела от Средиземска. Это обстоятельство нисколько не волновало парня, который неплохо держал себя в руках. Макс сообщил много интересного для барамангеров, но не дал ответа на их главный вопрос - кто такой Вандерер. Это немного расстроила робота, но показания детектора лжи подтвердили искренность пленника.
  - Что ж, пока достаточно. Тебя проводят в комнату, но покидать ее не стоит. Мы согласны принять тебя в ряды барамангеров, переписать личность в новое тело, подобное нашим, но надо провести еще несколько проверок, - с этими словами робот встал и указал рукой на открывшуюся в стене дверь. За ней стоял стражник с плазмометом в руках, который ожидал пленника.
  - Хорошо, я согласен ждать столько, сколько потребуется. Мне нечего скрывать, но хочется поскорее обрести новое тело, чтобы вернуться в Средиземск и отомстить за обманутые надежды. - Макс говорил так убедительно, что будь барамангер человеком, то наверняка прослезился бы.
  Парня проводили в его комнату и заперли. У входа остался часовой, несмотря на стальную дверь со сложным электронным замком. Кроме того, внутри находилось несколько камер наблюдения, тщательно замаскированных среди обычных предметов.
  "Поверили", - подумал Макс и лег на кровать. Он закрыл глаза и прислушался ко внутреннему голосу, который выдавал место расположения скрытых камер. Всего их было шесть и большое зеркало, с обратной стороны которого располагалась специальная комната для визуального наблюдения. - "Не дурно. Тесты я прошел, осталось выбраться из камеры, но не поднять тревоги. Сделать это будет невозможно, если роботов хорошенько не отвлечь."
  До нападения кораблей оставалось еще пара часов. Макс приказал не трогать крепость в течение шести часов, после чего атаковать ее небольшой группой, чтобы не вызвать подозрение, но не уничтожать.
  Сначала по крепости ударила орбитальная пушка, после чего появились два малых крейсера, и началась перестрелка. Барамангеры открыли ответный огонь, но старались выйти из боя. Вскоре они поняли, что ничего не получится, а потому решили посадить крепость среди гор и засыпать ее, обстреляв склоны. Роботы боялись орков, которые значительно превосходили их в научно-технических достижениях и умело использовали преимущество.
  "Пора", - подумал Макс, почувствовав, что барамангер-наблюдатель отвлекся. Он быстро вытащил из кармана хранителя скипетр и расправился с камерами наблюдения. Робот за зеркалом подбежал к двери, позабыв о средствах связи, но был настигнут ветвистой синей молнией. Ее ветви легко разрезали стальное тело и превратили его в решето.
  Парень аккуратно вышел из комнаты, воспользовавшись дверью в комнате наблюдения, и пошел к арсеналу. Именно туда его вело внутреннее чувство, настроенное на дезактиваторы энергетических полей. Несмотря на твердо поставленную цель, Макс успешно миновал все ловушки и посты. Он незаметно проник в комнату, где хранилось несколько интересующих его устройств, и так же незаметно вышел оттуда.
  - Так, теперь остается выбраться отсюда, - облегчено вздохнул Макс и упал на пол, от внезапно прогремевшего взрыва.
  Крепость получила уже столько повреждений, что большинство внутренних систем вышли из-под контроля, включая систему безопасности. Повсюду загорелся свет, и активизировалась защита. Большей частью это были силовые экраны и лазерные лучи. Автоматические пушки, расстреляли своих же хозяев и успокоились, зорко охраняя заданные периметры.
  - Весело, - подумал Макс, когда у него на глазах погибло двое барамангеров. Они спокойно шли по коридору, когда из ниш в потолке выехало два плазмомета, обрушившие на роботов шквал огня. Барамангеры сразу не поняли, что происходит и решили, что это орки ворвались в крепость и напали на них, а потому просто развернулись, чтобы грудью встретить врага. Это было роковой ошибкой, утерянных секунд вполне хватило, чтобы уничтожить защитные поля и разворотить стальные тела.
  Стрельба и грохот взрывов раздавались несколько минут. Вдруг все стихло. Где-то впереди потрескивали оголенные провода, а яркие блики вспышек отражались от потолка и гладких, стальных стен. Макс осторожно перешагнул через неподвижные тела барамангеров, изуродованные до неузнаваемости. Выглянул за угол и медленно пошел по пустому коридору. Слева располагалась маленькая комнатка, прямо большое окно, а коридор сворачивал вправо.
  - Да, не повезло вам ребята, - произнес Макс, разглядывая дымящиеся остатки барамангеров. Автопушки изрезали их настолько мелко, что трудно было определить количество роботов. - Попали под собственные орудия... Незавидная участь.
  Парень повернул вправо и осторожно пошел вдоль стены. Впереди слышались шарканье железных ног, а оружия до сих пор так и не удалось раздобыть. Конечно, скипетр мог существенно помочь, однако молодой хранитель еще не умел толком им пользоваться. К тому же роботы использовали энергетическую защиту, а на Максе кроме обычной одежды, ничего не было. На потолке замерцала одна из ламп, заставившая прищурить глаза, чтобы яркий свет, то пропадающий, то вспыхивающий в полную силу, не причинял боль.
  
  4. В гостях у врага.
  
   Комната впереди соединялась с шлюзовым отсеком широким проходом. Она служила промежуточной точкой между складом и грузовым лифтом. Несколько контейнеров беспорядочно валялись на полу. Некоторые были повреждены, но большинство остались невредимыми. Робот медленно ковылял, прихрамывая на обрезанную ногу. Ему оторвало ступню, но тело в целом не пострадало.
   - Заканчиваю осмотр шестьдесят третьего отсека, - передал робот по рации уцелевшему командиру корабля. Его слова прозвучали монотонным сигналом. Со стороны могли показать простым набором звуков, слегка отличающихся по тональности.
   Макс точно знал, что это не простые звуки, а настоящий язык барамангеров. Машинный язык. Естественно он не разобрал ни слова, но присутствие живого робота заставило насторожиться. По телу пробежали мурашки и захотелось найти укромное местечко, чтобы отсидеться там, пока не придет помощь.
   Меня же должны искать?" - подумал Макс прижимаясь к стене. Робот скрылся за грудой ящиков, но вскоре должен был выйти слева. - "Куда он повернет? Если налево, то наверняка меня заметит. Так, надо прятаться!"
   Парень поднял голову вверх и заметил отверстие в стене. До него было несколько метров, но квадратные фонари, размером с ладонь, шли от стены и до потолка, на небольшом расстоянии друг от друга.
   "Да тут можно только пальцами ухватиться, да зацепиться носочками ног. А может, этого хватит?" - Макс полез вверх. Он быстро потягивался на руках и долго нащупывал выступ ногой, чтобы не сорваться вниз. Закругленные края носков сапог все время соскальзывали, а потому большая часть веса приходилась на руки. - "Надо было хоть гарпун взять. Хотя... Его бы все равно отобрали роботы..."
   Барамангер вышел из-за ящиков и повернул влево. Он остановился и осмотрел пустой коридор. Его внимание привлекла мерцающая лампа, которая раздражающе действовал даже на робота. Точный выстрел из плазмомета устранил надоедливое мерцание, и робот пошел дальше. Проходя под затаившим дыхание парнем, он обернулся в сторону упавшей капли пота, но не придал ей значения и даже не остановился.
   "Пронесло", - подумал Макс и вытер рукавом пот, градом катившийся по лбу. Соленные ручейки сбегали за шиворот и щекотали спину. Взглянув вниз, парень тяжело вздохнул и осторожно свесился на руках. - "Теперь осталось самое сложное - спуститься. Мне намного легче забраться куда-либо, чем проделать обратный путь. Не хватало еще сорваться!"
   Спуск прошел удачно, не считая пары порезов, полученных о край поврежденного фонаря. Раны были не глубокими, но сильно кровоточили и ныли.
   Макс тихо, но быстро пошел дальше по коридору. Он свернул к грузовому лифту и уже спустился к нему по короткой лестнице, когда услышал странное шипение и пощелкивание. Словно скелет гремел костями неподалеку.
   "Что это может быть? Может, пулемет, у которого закончились патроны или плазмомет?" - подумал парень и осмотрелся. Он нигде не нашел автопушек или чего-то похожего, а потому сделал шаг вперед.
   Послышалось шипение и короткий щелчок. Макс остановился - все стихло. Он сделал еще шаг, повернув голову в сторону - шипение возобновилось и прозвучало два щелчка.
   "Так - это мне не нравиться! Похоже, похоже на..." - задумался Макс и вдруг заметил в темном углу, между двух контейнеров нечто прильнувшее к полу. - "Черепахоид! Надо бежать!"
   Макс рванул с места, и в ту же секунду воздух со свистом разрезал длинный и липкий язык, который уткнулся в ящик. Парень вызвал лифт, а сам спрятался за него.
   Четвероногое создание, заменяющее барамангерам собак, просунуло уродливую морду в раскрывшиеся двери лифта. Никого не обнаружив внутри, черепахоид зашипел, принюхиваясь к следам, оставшимся на полу. Чувствительные сенсоры, расположенные на уровне носа, уловили четкие запахи, ведущие за лифт.
  "Да - эта тварь умом не блещет", - подумал Макс, когда черепахоид скрылся за углом лифта, преследуя по следам свою цель. - "Он даже не задумался над тем, стоит ли идти в обход - просто пошел по запаху. Что ж, пора отсюда выбираться."
  Парень нажал на кнопку, и двери лифта закрылись. Загудели моторы, и по бокам замелькали огни. Лифт быстро опускался, даже дух захватывало от такой скорости. Макс едва не вскрикнул от радости, когда увидел открытый грузовой люк и землю, прямо под ним. Он выскочил из лифта и только сейчас вспомнил про роботов и системы охраны.
  "Как же это я так неосторожно!" - подумал Макс и отскочил в сторону, чтобы увернуться от выстрелов лазерной автопушки. Яркие лучи красного цвета упорно преследовали парня, пока он не спрятался за большим Контейнером. Жужжание моторчиков продолжалось еще несколько секунд - автопушка пыталась найти цель, но вскоре замерла в ожидании. Только сейчас Макс облегченно вздохнул и решил осмотреться. - "Ушел! Так посмотрим, как тут лучше подобраться к выходу?"
  Железный кулак ударил в стенку контейнера, едва не задев ухо испугавшегося Макса. Парень вздрогнул от неожиданности и отпрыгнул в сторону, чтобы не попасть в стальные объятия барамангера, стоявшего в метре от него. Автопушка вновь зажужжала и запищали лазерные лучи, устремившиеся к цели. Двери лифта закрылись, и он плавно пошел вверх.
  "А вон и еще пара автопушек!" - подумал Макс, когда сделал еще один прыжок в сторону и заметил в темноте вспыхнувшие огни выстрелов. Пушки располагались над открытым участком, рядом с выходом. Единственное, что радовало - широкий люк все еще оставался открытым. Лавируя между красными лучами, парень укрылся за тремя контейнерами, сложенными уголком.
  Автопушки пожужжали и умолкли. Только сейчас Макс обратил внимание на то, что барамангер не стал его преследовать. Возникло несколько вопросов, ответ на которые был один - робот сам боится попасть под собственное оружие, вышедшее из-под контроля.
  "Он где-то тут, я чувствую", - подумал Макс и прислушался к окружающим звукам. Монотонная работа двигателей лифта заглушала тихие шорохи, доносившиеся со всех сторон. Парня осенила неприятная мысль, - "да тут не один барамангер, а несколько!"
  Темнота сгущала страх, но вдруг проснулся старый друг - внутренний голос. Он предупредил о грозящей опасности и четко вырисовал всех невидимых роботов и автопушки. Парень покрутился по сторонам, выбирая безопасный маршрут, подсказываемый предчувствием.
  "Так, ускоряемся и бежим", - решил Макс и вышел из укрытия. Едва он сошел с места, как сверху упал небольшой контейнер, брошенный одним из барамангеров. Удивляться или пугаться не было времени, ведь уже послышалось жужжание самонаводящейся автопушки, а потому парень рванул влево и побежал вперед. Несколько лазерных лучей прошипели рядом с ухом, слегка опалив кожу. Ожоги были незначительными, но сам факт попадания заставил двигаться быстрее.
  Вдруг перед носом "вырос" робот и широко расставил руки в стороны, чтобы задержать бегущего человека. Обойти его не составило особой проблемы, ведь молодой хранитель уже ускорился и двигался значительно быстрее, чем прежде. Прокатившись по полу между ног, парень встал и дал пинок под зад барамангеру, подстегивая тем самым погнаться следом. Именно так и произошло - разозлившийся робот развернулся и погнался за Максом, не обращая внимания на автопушки.
  Расчет оказался дважды точным: действия робота в точности соответствовали только что родившемуся плану, а во вторых, автопушки переключились на более крупную цель, что существенно увеличивало шансы для удачного побега.
  Из-за контейнера впереди вылетела стальная рука, но Макс поднырнул под нее и удар пришелся по роботу, упорно бегущему по пятам. Опрокинув на спину своего собрата, второй барамангер растерялся и попытался прийти ему на помощь. Лазерные пушки обрушили шквал огня на обоих и едва не уничтожили их. Однако о преследовании человека можно было уже забыть, из-за полученных повреждений - это стало невозможным.
  "Остаются последние метры!" - обрадовался Макс и прокатился по полу, чтобы избежать очередного удара, который затаившийся барамангер попытался нанести ногой. Стальной сапог с треском разнес в щепки деревянный ящик, слегка скользнув по спине парня. - "Зацепил немного, но это не беда!"
  Макс выпрямился перед раскрытым люком, чтобы оценить высоту и спрыгнуть вниз. В этот момент снизу вылетел барамангер, который все время ждал на улице и поднялся, услышав приближающиеся шаги человека. Глаза робота смотрели прямо на парня и смеялись над его неудачей. Несмотря на шипение лазеров, барамангер просто завис в воздухе и ждал ответного хода.
  - Беда, - проиезнес Макс и отпрянул назад. Дуло плазмомета быстро направилось в его сторону, а стальной палец шевельнулся на курке. Барамангер оказался под перекрестным огнем трех автопушек. Однако у него было предостаточно времени, чтобы прикончить беззащитного человека.
  Парень оступился и упал на спину. В это мгновение липкий язык впился в широкую грудь барамангера и резко рванул его на себя. Из открывшихся дверей лифта выпрыгнул черепахоид, который уже втягивал в себя грозное оружие, являющееся частью тела.
  Плазмомет в руках потерявшего опору робота запел, но ни одна из огненных пуль не задела цели.
  - Попал в автопушку! - удивился Макс, провожая взглядом улетающего к лифту барамангера. Плазменные пули свистели рядом, но черепахоид все еще тащил к себе робота, хотя уже и понял, что промахнулся и собирался отпустить добычу.
  Ближайшая к Максу автопушка взорвалась и из нее повалил черный дым. Остальные провожали более крупную цель, чем человек, но делали последние очереди и плавно переходили к новой цели.
  "Чего я стою? Бежать!" - подумал Макс, прокатился по полу и вывалился в раскрытый люк. Следом полетели лазерные лучи, которые скользнули по штанам, но кожи не зацепили. До земли было несколько метров, однако густой куст смягчил удар. Скатившись в сторону, парень побежал по широкому оврагу, над которым нависла сбитая крепость. Предстояло преодолеть сотню метров, но преследования не было, а потому ничто и никто не помешали Максу выбраться на освещенный солнцем участок. Он раскинул руки в стороны, тяжело дыша свежим воздухом. Перед глазами кружили орки на байках и плавно снижались эсминцы. Изо рта вырвался истерический смех и одно слово, передающее душевное состояние парня. - Спасен!
  ***
  - Я вижу его! - обрадовался Картан и полетел к Максу. Воины империи воспрянули духом и бросили злобный взгляд в сторону дымящейся крепости. Как только Картан подобрал парня и отлетел на безопасное расстояние, заговорили все орудия, и корабль барамангеров погрузился в огонь, сотрясаемый новыми взрывами.
   Озин с нетерпением ждал возвращения флота. Результат опасной операции превзошел все ожидания - все получилось, и никто не пострадал. Даже не верилось, что такое бывает в реальном мире.
   - Макс, ты сумел добыть дезактиватор! - восхищался ученый, нежно поглаживая пальцами небольшой прибор.
   - Конечно, именно для этого я и сдавался в плен. Если бы вы только слышали, сколько вопросов они мне задали! - произнес парень и передернулся, вспоминая мучительные часы, во время разговора с роботом. Внешнее и внутреннее спокойствие были большим и трудным обманом, с помощью невероятных усилий воли. А изнурительный бег с препятствиями, использовал последние силы.
   - Тебе надо поспать, - заботливо произнес император, который восхищался результатом операции не менее ученых. В лаборатории собралось довольно много орков и людей, которые с нетерпением ожидали результатов исследования дезактиватора защитных полей.
   - Да, я пойду, - согласился Макс но, уходя, сказал, - если закончите быстро - разбудите меня.
   Несмотря на видимую простоту прибора, разобраться с внутренним устройством оказалось не так просто. Через час половина зрителей ушла, а через три, лабораторию покинули даже самые стойкие. Озин лично возглавлял группу ученых, которые разобрали до винтика дезактиватор, пытаясь понять принцип его действия.
  ***
   Макс всего лишь моргнул глазами, так ему показалось, и очутился в недавнем прошлом. Пока происходящее на планете Орк парень скорее чувствовал и видел, как бы сверху, но постепенно опускался на землю.
   - Интересно! - произнес хранитель странников, пребывая в непонятноприятном состоянии. - Судя по постройкам в Оркосе, я оказался примерно в то время, когда на нас должны были совершить нападение или это случилось сосвсем недавно.
   Макс не просто парил над всем миром, окидывая взором несколько королевств одновременно, успевая узреть и анализировать тысячи событий, происходящих в реальном времени - он был одновременно повсюду, и это новое, неописуемое и пока приятное состояние.
  - О! Знакомый город, - усмехнулся Макс, окидывая взором Суэнод, в который ему еще предстояло отправиться, - готовятся к очередному представлению. Ха - в этот раз Пшахида, да и зрителей ждет большой сюрприз. То-то они удивятся!
  Постепенно разум парня затуманивался, сосредотачиваясь на родных землях...
  Повсеместно распространились слухи, что император Окрос и министры возвращаются в воскресенье после лечения. Где оно проходило, и чем их лечили, оставалось загадкой? В Оркосе готовились к большому празднику, который наметили провести в ближайшие дни.
  
  P.S. Полную версию данной книги можно приобрести на сайте автора (fan-Atheist.ru) в электронном виде или в виде печатного издания.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"