Мариэнн: другие произведения.

Не называйте меня Cмертью

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!



Оценка: 6.05*64  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не виноватая я, само написалось*


   Аннотация: Он - Ангел Смерти, в меру равнодушное, в меру заинтересованное существо, единственный в своём роде. Его будни вторую тысячу лет проходят по запланированному монотонному графику.
   Поэтому при встрече с попаданцем из другого мира, возникает довольно интересный вопрос. А почему бы не отправиться туда? А что?! Отпуск. Причём, вполне заслуженный.
  
  

Не называйте меня Смертью.

   Смерть - это... "для каждого что-то своё". Определение никогда не бывает однозначным и уж тем более точным. Для одних это абсолютный конец, для других заслуженный отдых, для кого-то и вовсе смена состояния. Интересно, а как мне относиться к этому слову? Если по иронии судьбы или шутке природы я являюсь его непосредственным носителем и хозяином, Ангелом Смерти.
   Да...Дилемма, в которой мне ещё предстоит разобраться. К моей глубокой радости или бескрайнему сожалению, времени для этого более чем предостаточно.

Пролог

  

Днём работа. Ночью Работа. Где? Где справедливость?

(из размышлений Ангела)

  
   Ну, не могу уже так. Достало. И чего все от меня хотят?
   Хотя... печально подумал я. Как раз на этот вопрос ответ мне хорошо известен.
   Они просто не хотят умирать. И почему-то абсолютно уверены, что если станут моими друзьями, то будут жить вечно. С фанатическим рвением раз за разом устраивают ритуалы, призывая меня. Ну, пришел. И что дальше?
   Стоило показаться, как кучка местных зазывал теперь нервно жмётся в углу. Пытаются слиться со стенкой и наивно верят, что это у них получится.
   - Соболезную. Но вас видно, - не удержался я от замечания.
   Тут же один из наркоманов с шумом упал в обморок. Не ожидал, что разговаривать умею. Остальные видимо решили, что он мертв и ещё сильней стали шаркаться о еле живую штукатурку.
   И чего так переживать? Не за ними же пришёл в этот заброшенный дом. А собственно, зачем?
   Я развернулся к интересующему меня объекту. Свеженькому трупу, который лежал на столе. Пентаграмма под ним идеально вычерчена. И где они только нашли её схему? Причем такую правильную, а не срисованную с аля-магической книжки, купленной в местном магазине.
   Душа запечатана надежно, её мятежная суть бунтует, давая жизнь новому витку невидимого смерча. И очень даже опасному. Надо бы подчистить здесь всё.
   Привычным жестом достаю косу и провожу ею над телом. Легкие видимые только мне нити, опутывают объект. Небесные цепи распадаются на мелкие частицы, позволяя духу освободиться и улететь. Кровавые росчерки пентаграммы полностью испаряются с поверхности. На столе остается только холодный труп. Не подкопаться.
   Разворачиваюсь к наркоманам, которые с моим приходом прикусили язык, и убираю косу обратно. Нет ну точно извращенцы. Так закупорить свободную сущность, лишь для того, чтобы мне пришлось прийти. А сказать нечего. Конечно, я мог и проигнорировать данную ситуацию, постоять в сторонке, посмотреть. Вот только через пару недель тут бы такая аномалия образовалась, что я потом бы повесился сюда ходить души отлавливать.
   Но я сейчас не о том думаю. Надо бы стереть схему пентаграммы из их памяти, а то ведь снова нарисуют. Я незамедлительно подправил их воспоминания и, положив косу в чехол, накинул на себя невидимость.
   Теперь можно и домой. Оглянувшись, на отключившихся наркоманов, я выпрыгнул в окно. Встречный ветер тут же подхватил меня и понес обратно домой. Высота мне сейчас нипочём. Я вышел из тела, оставив столь мешающей работе организм в кровати. Да и путешествовать так намного быстрее. Плюс привычнее.
   Учитывая, что работы последнее время невпроворот, это правильное решение. Вот только откуда она взялась, да ещё и в таком количестве?
   Нет. Надо точно как-то искоренять этот нездоровый интерес к моей персоне. Или на худой конец, мне нужен помощник. Только такой. Чтобы комментарии не вставлял, а лишь делал дело.
   Но нет такого, и даже не намечается. Пашу один как лошадь.
   Если бы у меня было начальство, то давно подал бы на него в суд, за такую эксплуатацию. А так, работая на инициативе, даже не знаю, кто и виноват. Сам, наверное.
   Ладно, хоть повседневные заботы с себя снял за счёт гончих. Их открытие было для меня как благословение. Решил однажды поэкспериментировать с аномалиями и попробовать перетянуть на мертвую стороны живого. Многие ведь говорят об этом, а я проверил. На умирающей собаке. Теперь живая, правда, в извращенном смысле этого слова. Ходить - ходит, лаять - ну я бы не назвал это лаем. Но для меня главное, что практически всю работу она может делать сама. Призрачная гончая, рыщущая в поисках аномалий по всей земле. В общем, не собака, а сокровище. Для меня по-крайней мере. Учитывая, сколько я их в итоге наделал. У-у-у... меня смело можно назвать самым богатым Ангелом Смерти. Хотя по отношению к кому? Я тут монополист.
  
   На горизонте показался родной город. Я уже отсюда вижу, что в моей комнате горит свет, хотя давно за полночь. Что поделать? Забыл выключить. Снова домоправительница ругаться будет, конечно, если заметит.
   Привычно прохожу сквозь стенку и вселяюсь в тело. Моё тело. По крайней мере, я его таковым считаю. На вид оно человеческое по медицинским показателям тоже. Но на самом-то деле это просто кусок мяса, который я двигаю своей сущностью. Идея, побыть в шкуре смертных пришла мне совсем недавно. Зато довольно удачно. Но как это бывает по началу, всё вокруг было ново, непривычно, а местами ужасно обидно. Особенно, когда меня принимали за идиота. Но со временем я разобрался в культуре и влился в общество. Теперь я обычный рядовой студент, причём ещё и работающий. Нет, я не про работу смерти. А про реальную. Реальную, в плане зарплаты.
   Что ещё стоит отметить. В жизни и в учёбе, не выделяюсь, особенно оценками. Хотя первое время старался, причем настолько успешно, что пришлось потом над собственным трупом пол часа сидеть.
   Я понимаю, не хотели его скидывать с крыши школы. Да и вообще я сам споткнулся. Нечего по вечерам лазить, где ни попадя, особенно по старым, не знавших ремонта, карнизам. Сейчас этот случай вспоминаю с улыбкой и с некоторой долей ехидства.
   Все-таки выразительно вытянулись лица у моих недоброжелателей, когда размазанная по асфальту лепешка собралась в человеческую фигуру.
   Я тогда им ещё ручкой помахал. После чего никогда больше не видел. Куда делись непонятно. Искать специально лень. Испугались? Переехали? Сбежали? А. Всё равно. Для меня это радикального значения не имеет. В прессу они не пойдут, побояться. Не меня. Психиатаров.
  
   Будильник зазвенел. Сообщая, что пора бы уже вставать. Не важно, что не ложился.
   Спать мне не обязательно. С такой способностью могу быть самым пунктуальным студентом в мире. Если, конечно, не признаваться, что на самом деле я - Смерть.
   Кстати, так меня называют все кому не лень, поспешно разбегаясь в разные стороны, стоит лишь стать видимым. К сожалению, плащ и капюшон, которые появляются в этом случае, никуда не деть. Не получается. Пробовал.
   Будильник завожу ежедневно в дань уважения к местной культуре. Да и задумавшись, могу пропустить первую пару занятий. Довольно полезных. А это непростительно. Опять отстану от жизни и выбьюсь из социальной структуры.
   Кстати, я уже не первый диплом получаю и даже не второй. И чаще всего на разных людей и разные профессии. Тела соответственно тоже разные. Первое время попробовал за одного. От меня вскоре "шарахаться" стали как от чумного. Причем не только студенты, но и преподаватели. Это я только потом узнал, в центре реабилитации душевнобольных, что в среднем возрасте уже не учатся, дабы не смущать подрастающее поколение своим присутствием.
   Жаль. Столько времени уходит на подбор нужной кандидатуры, под вместилище моей сущности. А потом приходится в срочном порядке наверстывать упущенное. Наверное, это и послужило толчком к тому, чтобы научиться манипулировать органическими тканями. Теперь остается лишь подменять данные и документы, лицо подправляю своими силами. А это куда проще, чем искать подходящее тело.
   Так, что. Пока живём.
   На этой мысли я резко встал с кровати и немного размял мышцы. Данная процедура мне безумно нравилась. Хотя уже и не так сильно как тогда, когда только настроил рецепторы ощущений. Со временем ко многому привыкаешь. К распорядку жизни тоже.
   Сейчас по расписанию: умыться, переодеться и на учебу. Дальше работа, дом и снова полёты над землей. В общем, привычный график моей нечеловеческой жизни, без каких-либо внеплановых перемен. И я действительно так думал, совершенно не подозревая, что сегодняшний вечер послужит отправной точкой в его глобальном изменении.
  
  
  

Глава 1: Интересное знакомство

- Тебя не должно существовать.

- И что ты мне предлагаешь? Рассеяться по ветру?

(из диалога Ангела и вампира)

  
  
   - Ну, наконец-то, - с облегчением вздохнул я и закрыл служебные двери местного ресторана.
   После душного помещения, в котором проработал шесть часов, свежий ветерок был спасением. Даже куртку одевать не хотелось. Но, скорее всего, придётся, на улице не так тепло как кажется, заболеть не долго. Хотя чего я переживаю? Свой организм лечу, не особо напрягаясь, умерщвляя зараженные ткани. Правда, они остаются в теле. Надеюсь это не опасно? Запоздало пришла умная мысль. А блин опять за своё! Думаю не о том, о чём надо. Хотя, учитывая, сколько мне идти до дома. Хмуро посмотрел я на дорогу, по которой еще топать и топать. К концу пути у меня будет такой кавардак в голове, что мало не покажется.
   И вообще, чего я так испугался? Раньше же эти сгустки в теле не мешали. К тому же они позволяют быстрей сращивать ткани. Главное, на медосмотрах грамотно прятать их. А то эти страшные врачи ещё захотят что-нибудь вырезать.
   - Бррр... - непроизвольно обхватил себя руками. Мне мое тело дорого. Но тут главное даже не это. Я просто думаю, что мёртвый материал не безопасен для живых. Мало ли какая болезнь вырвется из него. Местного кинематографа насмотрелся прилично, воображения на небольшой городок хватит. А столько трупов мне не нужно. К тому же лишать жизни других - это некое табу для меня, с тех пор, как влился в общественный строй людей. Максимум память подчищаю при необходимости. Помереть-то каждый из них успеет. Век короток.
   Я ухмыльнулся своим мыслям. Рассуждения на тему смерти и жизни становятся с каждый разом всё интереснее и запутаннее. Если бы довелось их озвучить, боюсь, за мной бы прислали парочку обеспокоенных врачей в белых халатах. А потом в обитой мягкой тканью комнате мне бы интенсивно внушали, что я обычный человек, с обычными человеческими потребностями и ценностями. Конечно, продолжалось бы это не долго. До тех пор, пока бы не достал косу.
   Хотя, если подумать, я не ощущаю себя вестником смерти. Наверное, из-за того, что уже долгое время живу как человек, если точнее студент. Ночные вылазки не в счёт. Это вместо хобби, на которое днём времени не хватает.
   А если по честному. Грустно посмотрел я на прячущуюся за облаками луну. Меня по всем каноническим правилам нельзя отнести ни туда, ни сюда. Так что, кто я на самом деле ещё предстоит разобраться. Благо времени на это более чем предостаточно.
   Хм... Что это?
   За густыми кустами, которые обильно росли вдоль дорожки парка, скользнул темный силуэт. Я непроизвольно остановился. Кто-то следит за мной? В такое позднее время?
   - Выходи, - я нахмурился и по привычке опустил руки в карман.
   Но меня проигнорировали. Неизвестный, кто бы он ни был, затаился и остался в зарослях. Чего-то боится? Или просто шёл мимо?
   Для приличия, я решил подождать. Пять минут для меня ничего не решат.
   После небольшого перерыва, ночной гость понял, что прятаться дальше не имеет смысла. В установившейся тишине шорох листьев достаточно отчётливо прошуршали листья. Мгновение, и из-за дерева перекрывая мне дорогу, вышел молодой парень. Правильное телосложение, светлые волосы, приятное лицо и... средневековый костюм.
   - Добрый вечер, - безоблачно улыбнулся он и элегантно поклонился.
   Довольно занимательно.
   - Добрый, - вежливо отвечаю я, стараясь не показывать чрезмерного любопытства. Интересно, что ему нужно? Грабитель? Нет. Вряд ли. Слишком хорошо одет, вернее странно, плюс воспитан.
   - Извините, что отвлекаю.
   И на садиста не похож. Продолжил я мысль.
   - Нет-нет. Продолжайте, - благосклонно киваю ему.
   - А? - озадаченно моргнул парень и отступил на шаг.
   Кажется, я не с того начал.
   - Для начала ваше имя? - попытался исправить ситуацию.
   - Мерт, - обескуражено промычал он в ответ и непонимающе покосился на меня.
   - Откуда будете? - поддержал я разговор.
   - Откуда... - довольно забавно посчитал он пальцы на левой руке, а потом будто что-то вспомнив, со злостью посмотрел на меня. - О чем вообще идет речь?! Я тут совсем не за этим.
   - А зачем?
   Я удивился. Если честно принял его за местного артиста, которому вечером нечем заняться. Но видимо ошибся.
   - Вы что-то хотели от меня?
   - Что-что... - философски прозвучали слова в тишине. - Есть хочу! - хищно оскалился Мерт, демонстрируя острые клыки, а я с удивлением обнаружил что он и не человек вовсе.
   Его когти на руках заметно удлинились, глаза налились кровью, а лицо приобрело звериный характер. В области глаз и скул проступили мышцы, которых в человеческом организме просто не существует. А скорость! Мерт кинулся на меня так быстро, что я с трудом уловил тёмный росчерк фигуры. Мгновение и моя голова чинно лежит на земле, а тело медленно оседает на асфальт.
   И что это было? Приподнялся я духом, чтобы оценить обстановку. Взгляд быстро нашарил моё обезглавленное тело вместе с виновником этого безобразия.
   Вот, наглец! И ведь даже не смотрит в мою сторону. Будто так и надо. Пришёл, увидел, победил, съел. Мерт ведь есть хотел? Так он сказал. Только пусть не думает, что всё так просто.
   Но видимо парень был полностью уверен в этом. Так как, когда соизволил развернуться, буквально замер в довольно неудобном положении и досадно прикусил губу. А вот это больно. С такими то клыками.
   Я аккуратно взял голову и поставил её на место. Срастил ткани, убрал шрамы. В общем, привел себя в порядок, относительный, конечно.
   Мерт озадаченно сопровождал взглядом каждое моё движение, а когда удостоверился что это не мираж, зло рыкнул и пошёл во второй заход. Моё падение повторилось. Я опять не успел как-либо среагировать, и теперь снова собираюсь обратно.
   Нда-а... Так может продолжатся довольно долго. В итоге он упадёт от изнеможения, а от моей одежды останутся лишь ободранные лоскутки и лёгкие воспоминания. Что-то мне не нравиться подобная перспектива. Тело собирать, приклеивать, тратить время.
   - Падаль, - ругнулся вампир. Алый взгляд с ненавистью посмотрел на то, как я восстанавливаюсь.
   Нет. Ну, это уже верх наглости. Попытался убить. Вернее убил бы, будь я человеком. Обозвал. А потом еще хватает наглости сверлить меня взглядом из-за того, что я не умер. Оказывается даже меня можно разозлить.
   Хрупкая оболочка собралась обратно. Я выпустил из организма тонкий слой ауры, тем самым, поставив щит. Кожа под этим воздействием приобрела тёмно серый оттенок.
   Очередной заход Мерта.
   Но в этот раз его когти с хрустом ломаются, не причинив мне никакого вреда. Неудавшийся убийца со стоном падает на землю и разворачивается ко мне. Но его лицо быстро теряет решимость, а в глазах появляется настоящий ужас.
   Мне даже стало интересно, что же его так испугало. В худшем случае у меня сейчас темная кожа и волосы. По-моему у Мерта внешность и то экзотичнее. Хотя. Ощутил я тяжесть на спине. Кажется, у меня коса появилась.
   - Смерть... - хрипло выдохнул Мерт.
   - Да смерть, - благосклонно киваю я.
   - Тебя не должно существовать!
   - И что ты мне предлагаешь? Рассеяться по ветру?
   - А что? Можно? - то ли съязвил, то ли действительно спросил Мерт.
   - Нет, - отрицательно мотаю головой. - Нельзя.
   Парень, задумчиво осмотрел мои одежды, местность вокруг и странно округлил глаза на что-то за моей спиной. А я и "купился", развернулся. Стоит ли говорить, что вампир резко "дал деру"? Наивный. Скосился я на убегающую фигуру. Думает, что всё так просто.
   По команде из земли вырвались чёрные полупрозрачные цепи и надежно сковали его руки и ноги, пригибая к земле и лишая возможности двигаться.
   - От меня никто не уйдет, пока я не позволю, - виновато улыбнулся я.
   Тень-помощница накрыла землю, изолируя нас от случайного взгляда прохожих.
   Я подошел к Мерту, который покорно закрыл глаза и затаил дыхание. Ждёт смерти. Почему?
   - Скажи, кто ты? - спросил я его и присел на корточки.
   Вампира столь странное продолжение удивило. Он осторожно приоткрыл левый глаз.
   - Ты меня не убьешь? - подозрительно спросил Мерт.
   - А надо? - поддержал я заданный тон.
   Парень открыл второй глаз.
   - Если ответишь на мой вопрос, будешь жить, - ехидно ухмыльнулся я.
   Наверное, он прикусил язык. Слишком громко клацнул зубами.
   - Я вампир, - прозвучал ответ.
   - Вампир? Я, конечно, догадывался, но всё равно удивлен. Тебя, между прочим, тоже не должно существовать!
   - Как видишь, существую, - довольно оскалился он и видимо хотел встать, но цепи только сильней прижали его к земле. - Я вот не верил, что существует смерть. А она передо мной, - резонно заметил Мерт.
   - Я не она.
   - Вижу, - улыбнулся вампир.
   - И вообще, предпочитаю другое имя Ангел Смерти.
   - Как скажешь, - быстро согласился он. - Странно, что о тебе никто не говорил. Так открыто появляешься.
   - Просто, никто потом не выживает, - пожал я плечами.
   - Ты же сказал, что не убьёшь, - испугался вампир.
   - Я нет. Но вот они...
   Мерт осторожно скосился в сторону и нервно сглотнул. Из теней, которые бросали кусты и деревья, выползали тёмные силуэты псов. Что я ещё могу сказать. Побочный эффект создания себе помощников. Зовёшь - не зовёшь, надо - не надо, они всё равно приходят.
   - На тебе стоит моя метка, - киваю на цепи. - И теперь приближающиеся к нам милые зверушки считают тебя вполне желанной, а главное законной добычей.
   Вампир побледнел. Я его понимаю. Довольно жутковатое зрелище для любого живущего в объёмном мире. Так как чёрные идущие по земле собаки, были абсолютно плоскими. Одна из них осторожно обошла Мерта и в предвкушении облизнулась. Но нападать в моём присутствии не решалась.
   - К сожалению, у меня отсутствует желание им мешать, - наигранно посокрушался я и приподнялся. Правило правилами. Но подобное чудо оставлять в живых как-то не хочется.
   - Но это же в твоих силах. Правда? - с затаенной надеждой и мольбой в глазах прошептал он. - Отзови их... пожалуйста, - последние слова ему явно дались с трудом. Видимо гордость гордостью, но умирать он сейчас не намерен.
   А мне что с того? Он у меня просит помощи. У смерти. А я обязан? Ведь пару минут назад он вполне осознанно и без зазрения совести хотел мною перекусить. К тому же, если буду останавливать гончих, они тут передерутся между собой. Это на несколько помощников меньше. В данном случае на целых семь. Просто развеять? Итог такой же. В любом случае, я остаюсь в накладе.
   - Ничем не могу помочь, - подвел я черту в разговоре. Вампир ошеломленно моргнул. Видимо обдумывал смысл моих слов.
   - А-а-а! Зачем я сюда пришёл?! - неожиданно громко завопил он. Я даже побоялся за свой слух и предусмотрительно прикрыл уши. - Стоило ли убегать в этот вонючий мирок!
   - Да не истери ты, - одернул его я, - пока не уйду, они не кинутся на тебя. Хотя... интересно как выглядит труп вампира? Как-то видеть не доводилось.
   - Еще бы! - воскликнул Мерт. - Мы обращаемся в прах! Спаси меня! Я всё сделаю! Не уходи.
   - А мне от тебя ничего не надо. У меня всё есть.
   - Что есть? - тут же ухватился он за слово.
   - Этот мир. Работа.
   - Мир? Работа? - просмаковал вампир слова и тут же громко и надрывно расхохотался.
   - Что ты в этом смешного? - нахмурился я.
   - Мир, аха-ха, - сквозь слезы пытался говорить он. - Это мир? Так мирок. Для нас вампиров и вовсе поле еды, где нет ни чистильщиков, ни воинов света.
   - О чем ты?
   - Нет. Ну, правда, - иронично продолжил он. - Сама смерть. Ой, извини, - спохватился Мерт, заслышав злобный рык гончей. - Сам Ангел Смерти! И не знает что это смежный придаточный мир от Арталена. Их несколько таких. Неких заповедников для разных рас. В данном случае людей.
   - А кто в Арталене живет? - подошел я к вампиру.
   - У-у-у. Кто там только не живёт. Проще сказать, кого там нет. Огромный мир, с большими возможностями. Не такая серая шелуха будней, как здесь, - расчетливо улыбнулся вампир, когда заметил мой заинтересованный взгляд. - Ну что освободишь? Я расскажу.
   Если честно, он заставил меня задуматься. В принципе ...
   - Освобожу, если проводишь в Артален, - предложил я. Вампир клацнул зубами. - Есть проблемы?
   Он промолчал. Видимо всё-таки есть. Слишком странное выражение на его лице. Тогда попробуем по-другому.
   - Только долго не думай, что я тут буду вечно стоять. - Кивнул я на гончих, про которых Мерт благополучно забыл. - Мне нужно идти. Ты остаёшься с ними наедине.
   - Куда? - Спохватился он.
   - А ты думаешь, я должен перед тобой отсчитываться?
   - Нет, но...
   - Но? У тебя есть какие-то "но" на прощание? - покосился я на цепи.
   - Хорошо провожу, - сдался вампир. - Только, видишь ли... - оговорился он.
   Я вопросительно склонил голову.
   - Там довольно сложная схема прохода, - продолжил вампир. - Я уже упоминал, что это заповедник и сюда пройти не так-то просто.
   - Но ты же прошёл.
   - С помощью артефакта, - кивнул он на вычурный амулет на шее.
   - И в чем трудность? - не понял я. Он не хочет меня туда пускать?
   - При помощи амулета я попал сюда, но возвращаться не намерен.
   - Отдашь его мне и никаких проблем. Оставайся здесь, сколько хочешь, - показываю рукой на бескрайние просторы городского парка, как оказалось, серого придаточного мирка.
   - Всё не так просто, - улыбнулся вампир, - он именной. Но я могу проводить тебя. Видишь ли, в чём дело, я потом всё равно вынужден буду вернуться сюда. А это значит, что ты останешься там.
   Да. Дилемма. Кто же будет за всем тут следить?
   - Действительно, нужно подумать, - озадаченно постучал я пальцем по щеке.
   Ведь я не могу, просто взять и бросить всё. Но, как интересно, что же там в другом совершенно неизученном мире.
   - Хорошо, - достал я косу из-за спины и удивленно присмотрелся к ней. Откуда на неё белое пятнышко? Не птичка ли в небе пролетела?
   - Что хорошо? Ты согласен на такие условия? - переспросил Мерт.
   - Скажем так, оставлю тебя в живых, - успокоил я вампира, при этом, не отвлекаясь от странного пятна. Это не налет и явно не краска. Просто напросто метал побелел. Странно. Этим утром, когда уничтожал образование аномалии, ничего подобного не было. Это точно.
   - Ангел? - осторожно позвал меня Мерт.
   - Что? - пристально изучал я странное образование.
   - Может, ты всё-таки отзовешь их?
   - А? - не понял я.
   - Ну... Как бы... Это...
   Я поднял взгляд на Мерта, который осторожно косился на гончих. Псы сидели идеальным кружочком вокруг вампира.
   Какие терпеливые собачки. Эх. Была, ни была. Легкий взмах косы и семь гончих рассыпались мелкой шелухой, которую тут же подхватил ветер. Вампир удивленно открыл рот, провожая взглядом их быстро исчезающие останки.
   Пол дела сделано. Теперь вторая часть. Я недовольно посмотрел на призрачные цепи. И прочные звенья тут же слетели с Мерта и постыдно зарылись в землю.
   Вампир осторожно встал.
   - Ты с самого начала мог меня так легко освободить?
   - Да, - кивнул ему я, погружая косу в сон.
   Надеюсь, она снова по своему желанию не появится. Вот смеху то будет, если это произойдет на одной из лекций.
   - Никакой заботы о моих нервах, - сокрушенно покачал головой Мерт и, не дождавшись хоть какой-нибудь реакции с моей стороны, грустно вздохнул. - Тебя сейчас проводить в Артален?
   - Нет... не знаю, - я попытался сформулировать свои желания. - Пару дней подумаю над твоим предложением. Как соберусь, сразу сообщу.
   - А мне что пока делать? - неопределенно развел он руками.
   - Мне-то откуда знать? - искренне удивился я. - Что хочешь, то и делай.
   - Что? Совсем, что захочу? - осторожно уточнил он.
   - Людей не убивай, не хватало лишних трупов. Ну и на меня не нападай, - сформулировал я самое главное, - одежду жалко.
   Вампир сдавленно поперхнулся. А я удивленно посмотрел на то, как он пытается сдержать смех.
   - Что-то не так?
   - Знаешь, - сквозь слезы выдавил он, - первый раз вижу такую Смерть.
   - Ты вообще, Смерть первый раз видишь, - хмуро добавил я.
   - Ну, это-то да. Кстати, ты не боишься что я убегу?
   - Не убежишь, - киваю на его тень, - по крайней мере, далеко. Это как зеркало для меня. Практически любой темный угол покажет твои координаты.
   - Да уж. Связал по рукам и ногам. Тогда буду ждать твоего ответа, - галантно поклонился вампир. - А мне пора откланяться. Пойду, поищу таверну. А то столько всего свалилось за сегодня. Надо бы и расслабиться.
   - Э-э? Постой, - спохватился я.
   - Что? - озадаченно развернулся Мерт. - Только не говори, что и пить нельзя. Я буду употреблять исключительно только высокосортное дорогое вино. Никакой крови. Честно.
   - Дело не в этом.
   - А в чем же?
   - Таверн у нас нет.
   - Как нет! - воскликнул Мерт.
   - Можно было и не так громко. - Я скоро начну подсчитывать, как часто он срывается. - Ты вообще, из какого века свалился?
   - Какого-какого. В Арталене сейчас 13756 год с начала образования Серебряного созвездия и 4549 с ухода великой тьмы.
   - Очень информативно, - безнадежно выдохнул я.
   Глупо было спрашивать вампира из другого мира, какой сейчас год. Но ничего страшного. Услышал. К сведению принял. Выводы сделал.
   - Давай, тогда по-другому.
   - Это как?
   - Сейчас век технологий. Этакий пик в развитии общества. И последняя таверна, как и твой костюм, - скептически оглядел его я, - безнадежно устарели.
   - Как устарели? - возмутилось это недоразумение. - Вообще-то на мне довольно удобная выходная одежда.
   - Надеюсь, её там не обязательно носить.
   Пусть я и не гоняюсь за модой. Но признаюсь, здешняя культура на меня всё-таки оказала влияние.
   - А то, боюсь мне там не прижиться.
   - Да тебе-то что? Смерть она везде смерть. Достань косу, и ходи как хочешь. Никто и не пикнет.
   Я скептически оценил подобное предложение. В голове яркой картинкой нарисовалась разбегающаяся в разные стороны толпа. Так мне даже поесть не удастся, и я умру с голоду. По крайней мере, попытаюсь.
   - Да советчик из тебя никудышный, - огласил я вердикт.
   - Я и не набивался, - обиделся Мерт.
   - Но речь не об этом. Видишь ли... - доверительно прошептал я. - Тут всё по-другому. Не знаю, может причиной тому изоляция, но тут нет ни магии, ни волшебных существ. И не смотри так на меня! - одернул его я. - Сначала нужно понять, как тут течёт жизнь, а потом потихоньку вливаться в неё. Но вообще, это не так сложно, как кажется на первый взгляд. Если в мире Арталена социальная структура на уровне местного средневековья, то единственное на что тебе здесь нужно обратить внимание - это на этикет, манеру поведения и общественный строй. А потом найти своё место в нём и всё готово.
   - Зачем ты мне это рассказываешь? - подозрительно прищурился вампир.
   - Сам не знаю, - откровенно признался я. - Просто так. А может для того, чтобы к тому времени, когда соберусь в Артален, мне не пришлось вытаскивать тебя из "милого" общества местных стражей.
   - Тут есть охотники на вампиров? - удивился он и странно оглянулся.
   - Нет. Что, ты! Хуже, - ехидно усмехнулся я, в предвкушении будущего рассказа. Не знаю почему, но первый раз общение с кем-либо доставляло мне удовольствие. Это было довольно удивительно и странно. Но я отвлекся. Мерт ещё не достаточно осведомлён о своём ближайшем будущем. Надо исправлять ситуацию.
  
  
   Мерт радостно выпорхнул из окна портала. Врата перехода стоявшие рядом недовольно мигнули. Но их сила спит уже более четырех тысяч лет и навряд ли, они в состоянии ему навредить. Довольно постучал пальцем по узорчатой подвеске Мерт. Такая полезная вещица оказалась.
   Но как всё удачно складывается. Нашёл амулет для путешествий между мирами. Сбежал из хищных лап отчима и от ряда довольно неприятных обязательств. Ведь оспорить право старшего в клане не в состоянии. Последователей по пальцам пересчитать. А единственное место, на которое у него были реальные шансы, это на ведущего семьи. И всё бы ничего. Вот только по правилам, для этого необходимо жениться. А Мерт никак не хотел в ближайшую сотню лет связывать себя подобными узами. Тем более с "тем", что ему предлагали.
   Так что срочно нужно было куда-то спрятаться. Ведь у отчима были на него виды. Если бы не книга, которую он недавно нашел в семейной библиотеке, то точно бы пропал. Его бы достали в любой точки Арталена. А так узнал, что существуют другие миры, а его семейное сокровище не что иное, как ключ к ним. Альтернатива невольного жениха найдена: гордо запереться в людском заповедники, где он будет единственным вампиром, а в будущем, возможно, и царем. Мерт злорадно потёр руки в предвкушении будущих планов. Только есть одно "но", этого ли на самом деле он хочет? И впишется ли в новый мир?
   - Эх... - грустно вздохнул и посмотрел на одинокую луну вампир. Уже сейчас он видит отличия. В Арталене ночное светило окутывает оранжевый пояс и от того всё вокруг приобретает нежный оттенок крови. А здесь в такое прекрасное время суток темно и одиноко.
   В области груди неприятно заныло. Зов ненавязчиво напомнил, что жажду никто не отменял. И если он не перекусит в ближайшее время, то его бегство ровным счётом ничего не значит. Умрёт с голоду и поминай, как звали.
   Та-а-к, припомнил записи Мепи и всё что там было написано.
   Его семейство, побывало здесь пару тысяч лет назад, спасаясь от охотников. Прятались они недолго, но кое-что изучить успели. Основная социальная структура идентична миру в Арталене. За одним исключением никакой магии и никаких охотников. А значит, здесь можно развернуться.
   Ну что же. Порыщем по округе. Если чутье и слух не изменяют, он находится в населенном пункте, возможно городе. А массивные деревья и густые кусты вокруг врат, не что иное, как местный парк, по которому периодически гуляет пища.
   С веселыми мыслями о своем будущем Мерт принялся за поиски. Блуждал он не долго. И на следующей же дорожке приметил темноволосого парня, в довольно безвкусной одежде. Пол дела сделано. По-крайней мере он так думал. До тех пор пока не приступил ко второй части плана.
   По началу всё было в порядке, кроме неадекватной реакции ужина. А потом неожиданно началось странное.
   Во-первых, жертва совершенно не собиралась умирать. А во-вторых, оказалось, что скорее всего умрёт Мерт. Так как его цель оказалась далеко не человеком.
   Чёрная, как смоль коса, которая материализовалась за спиною парня, вполне точно охарактеризовала его как нечто иное. То чего вампир никак не ожидал увидеть.
   Смерть? Имеет сознание? Как такое возможно? Бред какой-то.
   Но как бы то ни было. Факты утверждали обратное.
   Мерт до последнего пытался, как-то исправить ситуацию, в которую попал. Но безуспешно, это не в его власти. И за что ему такое наказание? Зажмурился он в ожидании конца, который так и не наступил. После чего начались и вовсе странные вещи.
   Оказалось, что Смерть какая-то нестандартная... вредная и крайне злорадная. К тому же неадекватно относится к своей роли, защищая людей и называя себя Ангелом. А вампиру теперь что делать? ухнуть с голоду"?
   Но видимо как раз это меньше всего волновало Ангела. И он с удовольствием запугивал Мерта до тех пор, пока вампир не достал свой последний козырь. Дорога в другой мир.
   Но и тут, будто сделали одолжение, сохранив жизнь.
   А дальше... Нет, он точно не понимает логики этой странной Смерти, если она вообще ему присуща.
   Ангел решил помочь в освоении здешних мест. Обрисовал местную культуру, как оказалось, намного ушедшую вперёд, по сравнению с Арталеном. Правда, не забыл при этом вставить хорошую порцию ехидных замечаний и подозрительных нюансов.
   Когда вампир окончательно был введен в шоковое состояние. Ангел довольно ухмыльнулся и сказал, что в случае чего нагрянет с просьбой проводить его в Артален. После чего помахал ручкой и пошел дальше, жалуясь на то, что придётся стирать одежду.
   Мерту ничего не оставалось, как озадаченным взглядом провожать удаляющуюся фигуру. Мысли при этом были далеко не веселыми. Будущее, красноречиво расписанное Смертью, оставляло желать лучшего.
   К тому же в голову пришла запоздалая мысль. А с ним ничего не сделают, если узнают, что он открыл дорогу Смерти? Хотя. Ненавязчиво покрутил он цепочку на шее. Артефакт перемещений только у него. И мстить за столь "прекрасный подарок" ему никто не сможет.
   Но всё-таки странно. Почему это единственный мир, где она одушевлена? Не будет ли чего страшного в её отсутствие?
  
  

Глава 2: Новые помощники.

- Тебя сюда кто пустил?

- Ха. Сам вошел.

- Почему-то, именно так, я и подумал.

(из разговора Ангела и вампира)

  
  
   Наконец-то я дома. Уже второй раз за вечер с облегчением закрываю двери. Хотя какой вечер? Сейчас около полуночи. Самая настоящая ночь, в которую дел намечается больше, чем запланировал, и больше чем смогу сделать.
   Кто же знал, что есть другие миры, другие расы и я не один такой особенный? Пусть и не похожий на жителей Арталена настолько, чтобы вампир не был шокирован моим существованием. Но, это исключительно его проблемы. Мерта послушать, так эльфы, небесные стражи, призрачные тени - это в порядке вещей, а вот живая смерть нет. А я знать не знал, что существует что-то сверхъестественное и теперь мне безумно интересно, что это за мир. Вампир сказал там много необычного. Врать ему не имеет смысла, даже если он просто хочет от меня избавится. А может, он реально верит, что я уйду, никого не оставив? Наивный.
   Легким порывом вылетаю из своего тела. Сейчас как раз подходящее время для того, чтобы поискать себе замену, временную или постоянную. Заодно проверю, получится ли сделать умертвием не только собаку. Работу ведь надо кому-то выполнять в моё отсутствие. Аномалии сами собой не рассосутся, неупокоенные не исчезнут. Вампир же потом волком взвоет, вернее мышью от бесчинствующих призраков, остальные в принципе тоже не особо обрадуются. С другой стороны, Мерту не обязательно знать о нюансах этого мира, а то сбежит обратно с амулетом, а я тут останусь.
   Так. Вернёмся к делу.
   Я огляделся по сторонам. Если правильно ориентируюсь, это центр города.
   Подумаем. Где здесь ближайшая больница? На севере. Значит, летим туда.
   Ветер послушно подхватил меня, неся к месту назначения, огромному пятиэтажному зданию, на окраине одного из районов. Мягко приземлившись у центрального входа, я прошёл сквозь закрытые на ночь двери и остановился. Холодные, щедро окрашенные в голубые цвета, коридоры встретили меня идеальной тишиной и дежурным светом. Никакой экономии энергии.
   Оглянулся в поисках нужного мне отделения и затерялся в серых однообразных указателях. Спрашивать у спящей вахтерши, где здесь смертники не имеет смысла. Воспользуюсь своим умением.
   Выпустив легкую струйку своей силы, я сосредоточился и призвал поисковики догорающих аур. Легкий порыв и под ногами выстроились полупрозрачные ступеньки. Накладываясь на существующую реальность, они приведут меня к месту назначения. Образовавшаяся из них дорожка пересекалась со стенами под довольно крутой диагональю. Если судить по ней, нужный мне пациент на самом верху.
   Легкий прыжок и я в коридоре пятого этажа. Впереди у дверей неверно мигал прозрачный маячок. Кажется мне туда.
   Так оно и есть. Подвел итог, когда оглядел бледную вымученную девочку. Ей не больше шестнадцати. Как умудрилась сюда попасть? Болезнь? Катастрофа? Хотя... главное определить, подходит она мне или нет. Учитывая, её состояние, делать надо это как можно скорее.
   Для начала я вызвал косу. Приведём девчонку в чувство, поговорим, всё обсудим. Правда, применяя к ней свою силу, я заведомо лишал её выбора. Если она откажется, то умрёт.
   Но пора будить её. Незамысловатый щелчок пальцев и в моей ладони трепыхает голубой огонёк. Искра живого холода, которая, игриво скользнув с пальца тонкой воздушной змейкой, спустилась к бледному лицу. Слабый вдох. И... Больная неожиданно закашлявшись, открыла глаза. Наверное, первый раз за последнюю неделю. Её удивленный взгляд шустро пробежался по палате и остановился на мне.
   - Кто ты? - непослушным голосом прохрипела она и слегка откашлялась. - Ты, смерть, - сама же ответила на свой вопрос.
   Мне ничего не оставалось, кроме того, как кивнуть.
   - Ты пришёл забрать меня? - продолжила девчонка разговор.
   Стоит лишь удивиться, её спокойствию. Она уже попрощалась с этим миром?
   - Можно и так сказать, - ушёл я от ответа. Не хотелось, чтоб это выглядело вербовкой. - Но если быть точнее, хочу предложить тебе работу.
   - Работу? - переспросила она так, будто впервые услышала это слово.
   - Мне нужны помощники, - пояснил я.
   - В чём? - явно не поняла меня больная. Но глаза уже светились родившемся интересом.
   - Хочу удалиться ненадолго, кто-то должен меня заменять. Да ты не пугайся, - опередил я готовый сорваться вопрос. - Всё достаточно просто. Тебе нужно только летать и убирать чёрные вихри.
   - И это просто? - нашла она какой-то подвох.
   - Ну, для тебя это точно хороший выход из сложившейся ситуации. Твой дух совершенно не хочет исчезать и из последних сил цепляется за жизнь, даже когда ты почти без сил. Но оставаться в этом мире дольше он уже не может. Не способен.
   - Ты прав, я не хочу умирать, - тихо прошептала девочка. - Но чувствую что срываюсь. Хотя и верю, что на небе хорошо и спокойно.
   - Оптимистично. Учитывая, что в большинстве случаев, смерть - это просто сгорание внутреннего естества, с выбросом энергии, и сознания бывшего владельца. Ни больше, ни меньше.
   - Совсем ничего? - растерялась девчонка. Она себе это не так представляла.
   - Ничего, - подтвердил я.
   Смысл ей рассказывать всё? Были, конечно, случаи так называемой реинкарнации, когда дух просто переселялся в другой сосуд. Но это же единицы! Мне до сих пор не удалось разобраться, с чем это связано.
   - А можно, ещё кого-нибудь с собой? - услышал я неожиданный вопрос.
   - Кого?
   - Я ездила с подругой, - неуверенно начала она, - и...
   - Она мертва? - решил опустить я детали.
   - Не знаю, - опустился грустный взгляд. - Возможно. Но ты... Ты же можешь её воскресить? - с надеждой спросила девчонка.
   - Хм... - что-то мне подсказывало, что это возможно, а ещё что-то, буквально кричало о каких-то последствиях.
   В данном случае я не собирался проверять, что именно за последствия это будут. Поэтому сокрушенно покачал головой.
   - Извини, не могу.
   - Значит, я буду одна?
   - Нет. Мне нужно ещё как минимум двое.
   - Так много?
   Она думает много? Вот если бы она гончих подсчитала. Вот там да. Много. Целый полк голодных черных теней.
   - Трудно объяснить, но трое это минимум, на который нужно разделит общую силу холодного огня, чтобы ваши "я" сохранились. А без сохранения, толку не будет.
   Я ещё хотел добавить, что таким образом они приобретут, ряд других преимуществ, но решил пока промолчать. Всё равно она сейчас не запомнит и уж тем более не поймёт.
   - Ты мне поможешь подобрать компанию? - как можно дружелюбнее спросил я.
   Девчонка кивнула.
   - Давай руку и я выведу тебя из тела?
   - А? - испугалась она. - Смерть? Я буду призраком? Я не смогу жить своей обычной жизнью?
   Вопрос застал меня врасплох. Дилемма. Пусть и решаемая. Вот только нужен ли мне этот геморрой?
   - Пока нет, тела не будет.
   - Но это возможно?
   - Возможно. Только не совсем, так как ты себе представляешь. К тому же надо заслужить подобную привилегию.
   - Значит, ещё не скоро, - задумчиво выдохнула она, представляя себя в роли помощницы. - Я ничего не смогу сделать?
   - Ты можешь вселяться в живых, но не часто, - успокоил её я.
   - Да? - неожиданно радостно воскликнула девчонка. - Тогда я согласна. Я буду твоей помощницей Смерть.
   Подозрительно прищурившись на подобную реакцию, я всё же продолжил задуманное. За то время, что мы разговаривали, искра уже отделила её сознание от бренной оболочки. Остальное дело техники. Протянул руку, вытащил из тела. И всё. Полноценный дух со способностями устранять аномалии, правда, в паре с другим духом, но эту уже детали.
   - Всё? - неуверенно спросила девчонка, зависнув под подтолком.
   - Почти, - оглядел я новую выстроившуюся дорожку. - Твоё имя? - запоздало прозвучал вопрос.
   - Ольга, мне 17 лет.
   - Меня Ангел.
   - А? - округлились серые глазки, а я понуро опустил голову.
   Они что сговорились? Если не ошибаюсь, Мерт среагировал также.
   - Извини, - прошептала Ольга, заметив перемену в моём настроении.
   - Ничего. Идём ещё за двоими, - пошёл я прямо на стенку. Поскорей бы уже с этим разобраться.
   Между тем, Ольга слегка замешкавшись последовала следом, но, не рассчитав свою плотность, снесла столик и дверной косяк вместе с дверью.
   Я лишь ошарашено проследил за тем, как живописно разлетелись в стороны острые щепки, а палата приобрела пост апокалипсический характер.
   Сделаем пометку. Научить Ольгу пользоваться своей новой формой, а так же ориентироваться в пространстве, осмотрел выдавленные следы на стене. Мне, конечно, все равно, но остальные могут шарахаться от ходящего по потолку призрака.
   Кстати, по началу я не был уверен, что с оставшимися двумя помощниками всё пройдет гладко, но Ольга помогла.
   Подопечная оказалась на удивление общительной и быстро отобрала подходящих кандидатур. Мне оставалось лишь скромно встать в сторонке и дожидаться, когда успокоиться взбудораженный этаж. Выбирала девчонка методом исключения. А потому теперь проснулись те, кто спал, и те, кто хотел бы, чтобы всё это оказалось лишь кошмарным сном. Но Ольга на подобные высказывания не обижалась и продолжала свою работу. Позволяя лицезреть всем вокруг не в меру довольного только что родившегося призрака. Вот счастье-то.
   Как-либо останавливать её уже не имело смысла. Главное, что она радостно бежала ко мне, с зажатыми в руках листочками.
   - Анкеты! - шустро вручила Ольга две медицинские карточки.
   Бегло осмотрев историю и психическое состояние пациентов, я остался вполне довольным.
   - Ну что же идём, - полетел следом за подопечной сквозь суетившийся персонал.
   Завтра наверняка в СМИ будут яркие новостные заголовки. Видимо уйду из этого мира громко. Ну и ладно. Обреченно выдохнул я. Будет, о чём поговорить оставшимся.
  
   Ритуал знакомства с помощницами прошёл быстро. Ольга подготовила их ко встречи со мной. Так что, оставалось только протянуть им руку и вытянуть душу из тела. После они вежливо представились и неожиданно принесли мне присягу.
   - Я Инна Райко, мне 15 лет, - попытался сделать реверанс тоненький призрак с роскошными вьющимися, но абсолютно седыми волосами.
   - А моё имя, - выступила вперёд более высокая, с короткой стрижкой девчонка, - Рина Брильц, мне скоро 16.
   - Служим верой и правдою Смерти, - переглянувшись, синхронно отчеканили обе.
   - Это, ещё к чему? - я нахмурился и развернулся к Ольге.
   - Сами подали идею, - пожала она плечами. - Хотят, чтобы ты на них надеялся.
   Фильмов насмотрелись? Оглядел я девчонок, которым меньше чем Ольге. Но, мне грех жаловаться.
   - Ладно, можете пока прогуляться по городу, когда придет время, - я развернулся к выходу.
   - Ангел, ты куда? - испуганно перегородила дорогу Ольга.
   - Мне пора. Скоро утро, - спокойно пролетел сквозь неё.
   - Ты бываешь только ночью?
   - Нет. Просто у меня днём дела. Вечером мы с вами ещё встретимся, а пока обживайтесь в новом образе. К тому же, думаю, вам есть, о чем поговорить и что обсудить. А к заходу солнца приходите в парк к центральному фонтану.
   - Хорошо, - понуро опустила она голову.
   Не знаю, правильно или нет, набирать помощников из таких молодых. Но у взрослых привязанность и психика имеет другой уровень, и перестроиться ей значительно труднее. А эти мелкие, но, тем не менее, ценящие своё существование девчонки, готовы забыть свою прежнюю жизнь и окунуться во "что-то фантастическое и сказочное", как сказала Рина. Хотя я свою работу таковой ну никак не считаю.
  
   Легко влетев в своё тело, я спешно заглушил звон будильника и стал собираться. Пора на учёбу.
   Поздоровавшись со всеми попавшимися на пути соседями, я наконец-то добрался до остановки и сел в транспорт. Автобус гнал на удивление быстро и в институте я был за пол часа до занятий. Да уж. Все никак у людей. Оглядел понурую обстановку.
   В полупустой аудитории насчитывалось не более пяти человек, сонно созерцающих одинокий стул вместо преподавателя. Буквально идеальная тишина не нарушалась ничем, кроме шаркающих шагов прибывающих. Пока заняться нечем, почитаю. Я как раз взял в библиотеке информацию по средним векам, надо уточнить кое-какие моменты в социальном строе, пусть он и не полностью идентичен Арталену.
   Но как оказалось, это не так-то просто сделать. Открыв учебник, я обнаружил, что он с сюрпризом. В нём напрочь отсутствует содержание, а потому я удрученно перелистывал идентичные друг другу страницы.
   - Значит вот оно твое место? - Мерт плюхнулся рядом.
   Я хмуро оценил его маневр
   - А ты решил рядом посидеть?
   Если честно, не ожидал увидеть в институте вампира. Да о чем речь? Вообще не ожидал, что он решит встретиться по своей инициативе. К тому же, дочитать мне не дадут, в принципе читать всё равно там нечего. Я бросил поиск нужного оглавления и захлопнул бесполезную книгу
   - Ну, это... - замешкался Мерт и улыбнулся, обнажая клыки. - Чтобы тебе искать не пришлось.
   - Странный ты, - озадаченно склонил я голову.
   Ну, совершенно не понимаю, что ему нужно.
   - Это почему? - беззаботно облокотился на парту Мерт.
   - Думал, ты будешь меня избегать, - честно признался ему.
   - Знаешь, я тоже так думал, - смешно почесал он переносицу. - Но потом понял, что кроме тебя мне здесь никто не поможет и пока ты здесь...
   - И с каких пор я тебе помогаю? - подозрительно прищурился я.
   К чему все эти предисловия? Надеюсь, он у меня ничего просить не собирается?
   - Ну, ты же рассказал мне что тут и как.
   - Ближе к делу, - поторопил его я, предчувствуя что-то неладное.
   - Как тут документы сделать? - наконец-то выпалил он.
   А? Я растерялся.
   - Ты решил тут навечно обосноваться?
   - Ну да! Только система тут ужасно запутанная. Бумажку там, бумажку сям. А без, как его там назвали, во "паспорта" и вовсе никуда. Поможешь? Хотя бы разобраться. Дальше я сам. Кое-что всё-таки умею. Ну, так как? - с надеждой спросил он.
   - Думаю, - достойно оценил я его огромные преданные глаза, - другого способа отвязаться от тебя, нет?
   - Нет-нет! - тут же подтвердилась моя догадка.
   - Так и быть. Помогу.
   - Тогда пошли? - с готовностью вскочил он.
   - Куда?
   - Помогать! - как ни в чем не бывало, ответил вампир и озадаченно повернулся. - Кстати? А почему этот человек на нас так странно смотрит? - указал он в сторону доски.
   - Наверное, потому что он преподаватель! - шикнул я на Мерта и с силой усадил его на место. - А ты позоришь меня. Сядь!
   - Что так переполошился? - возразил вампир, но, тем не менее, уже пререкаясь шепотом и бросая опасливые взгляды на учителя. - Он может как-то тебе навредить? - заговорщически скосился Мерт в сторону.
   О, боже-е. Мысленно простонал я. Пока вредит мне только вампир.
   - Ты, считаешь, что это моя обязанность всё объяснять? - зло прошипел на него и угрожающе прищурился.
   - Не-е-т, - невнятно промычал он.
   - Тогда сиди и помалкивай. Вообще, тебя сюда кто пустил?
   - Ха. Сам вошел.
   - Почему-то именно так я и подумал, - досадно уткнулся я в парту. Сегодня должна быть такая интересная тема, а тут вампир приставучий.
   Слушать лекцию с его комментариями никак не входило в мои планы. А игнорировать несуразные реплики, просто невозможно. В этом я смог лично убедиться, когда нас выставили за дверь.
   - Молодец, Мерт, молодец, - недовольно шел я в сторону библиотеки отдавать книжный шедевр по средним векам. - Теперь преподавателю на глаза минимум неделю можно не показываться.
   - Так и не надо, - спокойно ответил на мои размышления вампир. - В другой мир улетаешь. Ты же решился? - слишком участливо забеспокоился он.
   - Да, решился-решился. Завтра, - отмахнулся от надоедливого компаньона.
   - Почему не сегодня?
   - Ты куда-то торопишься? - намекнул я не на другой мир, а на что-то более радикальное.
   - Э-э-э, нет.
   - Тогда всё в порядке, встретимся завтра вечером, скажи только "где?".
   - Как где?
   - Где встретимся? Куда идти? - прикрикнул я на Мерта.
   Толи он дураком прикидывается, то ли на самом деле им является. А может, я просто раздражен? Сорвавшийся урок, скудность библиотеки, беспокойство за этот мир. Состояние, в котором я пребывал, было близко к бешенству. Странно... слегка замедлил я шаг. С каких пор я ТАК переживаю?
   - А-а-а... - промычало рядом идущее недоразумение. - В парке, там недалеко врата.
   - Тогда, до завтра, - как можно быстрее распрощался я с вампиром. - И не думай за мной ходить! - недвусмысленно предупредил его и свернул в сторону библиотеки.
   Необходимо успокоиться. Не ожидал сегодня так рано закончить учебу. За последние 48 часов, планы разрушились основательно, хотя столько веков всё шло как часы - отлаженный не дающий сбои механизм. А теперь, что теперь делать?
   Расставшись с институтом, я задумчиво шёл по улице, пока не набрёл на местный кинотеатр. Если мне не изменяет внутренняя карта, все три новые помощницы находятся именно там. Стресс снимают?
   Как оказалось, мои догадки были недалеки от истины. Почувствовав свободу, девчонки первым делом решили отдохнуть от серых стен больницы и поменять их на бордово красную обивку кинозала. Покупать билет, у меня не было никакого желания, а потому, осторожно усыпив проверяющего, я спокойно прошёл внутрь.
   Искать подопечных долго не пришлось. Зависнув в воздухе в центре зала, призрачные фигуры интенсивно что-то обсуждали. Слава богу, слышать их и видеть мог только я.
   - Девушки, - позвал их шепотом и был услышан.
   Три головы синхронно развернулись в мою сторону.
   - Идём?
   Помощницы удивленно переглянулись и шустро подлетели ко мне. Пусть я сейчас и не выгляжу как смерть, тем не менее, они прекрасно чувствуют кто перед ними на самом деле.
   - Что-то ты рановато, - посмотрела Ольга на конфискованные у кого-то часы. - Договаривались на вечер.
   - Планы поменялись, - не стал вдаваться я в подробности.
   - Но мы хотели бы фильм досмотреть, - скромно выступила одна из девчонок.
   - Угу, - подтверждая, кивнула вторая.
   - Он ещё неделю идти будет, раз пятнадцать досмотрите, - намекнул я на премьерную программу.
   - Эх... - синхронно вздохнули они, не имея больше аргументов, а Ольга на подобную слаженность лишь тихо хихикнула.
   - Молодой человек, - недовольно обратился ко мне один из зрителей. - Может, прекратите сам с собой разговаривать, смотреть мешаете.
   А? Не понял я и, прикинув ситуацию, виновато улыбнулся. Нда-а. Дожили.
   - Всё, уже ухожу, - развернулся я к выходу, спиной ощущая, что теперь смеется не одна Ольга.
   - А куда мы направляемся? - заинтересованно догнала меня Инна у выхода.
   - В парк.
   - Парк? - удивленно хлопнула глазами Ольга, но, тем не менее, послушно полетела следом.
   Хм. А они где хотели тренироваться? В спортзале? Под звуки свистка? Хотя. Парк я выбрал исключительно потому, что на полночь здесь назначена встреча с вампиром. Плюс, заросшая и редко убираемая часть местного живого уголка, часто пустующая, просто идеально подходила под временный полигон. Если в ходе тренировки пострадают только деревья, то её можно смело считать удачной.
   На удивление всё было не то что удачно, а просто идеально. Констатировал я на четвертом часу занятий. Если вспомнить собственные эксперименты с плотностью и сравнить, то мне можно ставить за практику двойку и ни в коем случае не допускать к пересдаче. Помниться, первые попытки я проводил в огромном лесу. После этого, еще долго местные власти искали браконьеров. Еще бы. Не шутка, очистить квадрат в пять километров.
   А Ольга?! Это просто профи какой-то. Снесла всего два дерева, а сквозь остальные пролетела полноценным призраком. Инна и Рина, следуя ее примеру, скосили пару кустов и один древний дуб. Можно сказать, потерь ноль. Правда жившей в дереве белке, придёться искать новое дупло.
   К концу их полета, я чувствовал себя каким-то неполноценным. Это, что же получается? Они научились контролировать плотность быстрее меня? Я пригляделся к их аурам. Может причина в их насыщенности? Она намного разреженнее и цвет серый. А если попробовать посмотреть сквозь меня в форме духа, так ничего не увидишь, одну темноту.
   Кстати, о темноте. Сгущаются сумерки. Через пару часов, должен подойти Мерт.
   - Ольга, - позвал я помощницу, которая мигом материализовалась напротив меня. Если отследить ауры Инны и Рины, они парят неподалеку. - Я вам уже объяснил, в чем суть вашей работы. Обучать вас особо не надо, просто следуйте за зовом и всё. В остальном, разберетесь сами. Насколько я понял, гончих вы уже чувствуете?
   - Да, - кивнула она.
   Все правильно. Это на уровне инстинктов.
   - Тогда я сегодня отбываю. Проводите меня. Заодно увидите вампира, который остается в этом мире. Запомните его. Если вдруг он станет причиной сильных аномалий, натравите гончих. После моего ухода, псы будут слушаться вас. Ну, всё, - встал я со скамейки. - Выходим.
  
   К центральному фонтану парка я подошел ровно в назначенное время, шугнув Мерта неожиданным появлением. И не только своим.
   - А это кто? - Указал за мою спину насторожившийся вампир.
   - Мои заместители, - широко улыбнулся я.
   Следовавшие за мной девчонки, которым я приказал ходить исключительно в классических нарядах смерти, чинно парили в полу метре над землей и были видимы. Пусть вампир знает, что не один остаётся. Порадуется.
   - Они, что тут будут? - Сглотнул он, представляя своё печальное будущее.
   - Конечно, а ты думал? Я не могу оставить тебя тут одного.
   - Эмммм...
   - Кто тебе помогать будет? - лукаво улыбнулся Мерту.
   - Но мне не нужна помощь. Я уже во всем разобрался?
   - И даже с паспортом?
   - Да-да, ты все доступно объяснил, - окончательно сдался он.
   - Эх, ну ничего не поделаешь, надо же здесь кому-то выполнять работу вместо меня.
   - Работу? - отчего-то запаниковал вампир. - Какую работу?
   - Неупокоенных отлавливать, души успокаивать.
   - А-а-а, ты об этом? - облегченно выдохнул он. - А я то уж подумал... Что?! У вас нет чистящих?! - неожиданно воскликнул он.
   - Кого?
   - Тени, которые уносят мертвых. О них говорят, но никто не видел.
   - У нас точно таких нет, - хмуро посмотрел на Мерта. - Только гончие, ну и теперь три моих заместителя, - кивнул я на помощниц. - Кстати знакомься, Ольга, Инна и Рина.
   Девчонка за моей спиной синхронно поклонились, заставив вампира нервно передёрнуться.
   - Но ты не переживай, тебя трогать никто не собирается, - не дал я ему опомниться. - Так мы идём?
   - Идём, - понуро опустил голову Мерт, забыв всё, что хотел сказать. - Тут кстати, недалеко, - кивнул он в сторону музея.
   Интересно. Я был в нём два раза, но, тем не менее, не ожидал, что в середине огромного здания есть внутренний дворик.
   Прошли мы к нему, неожиданно легко, обойдя охрану, электронные системы и пару ловушек. Как оказалось, несколько раз попавшись, Мерт четко запомнил алгоритм безопасного прохода. Проведя меня к миниатюрному саду, вампир довольно улыбнулся.
   - Вот и врата, - встал он в центр небольшой поляны.
   - Ничего не понимаю, - растерянно огляделся я. - Где?
   Вокруг лишь неровные кусты и подстриженная лужайка.
   - Да вот же! Прямо тут, где стою, - притопнул он ногой. - Ты их не видишь? - озадачено обошел он периметр. - Хм. Попробуй посмотреть по-другому или на ощупь. Хотя нет, - спохватился вампир. - На ощупь нельзя!
   Но было поздно. Я уже зашёл на поляну, и в то же мгновение ощутил странный непонятный жар. Откуда он исходит? Ничего не вижу.
   Спина ощутила знакомую тяжесть и тепло. Мало того, что коса сама собой появилась, она ещё и нагревалась. Не поверив в столь странное событие, я взял её в руки и осмотрел. Но никаких отклонений, кроме нового белого пятнышка не обнаружил. Вот только, слегка поскрёб его пальцем, с какой стати они появляются?
   Задумавшись над столь странной проблемой, я не обратил внимания на то, как вокруг сгустился мертвый туман, отчего трава на земле пожухла и опала серым пеплом. Лишь шустро отскочивший к стене Мерт, отрезвил меня неразборчивым матом.
   А я то тут при чём? Аура Смерти появилась сама. И это довольно странно. Видимо здесь действительно опасно или меня кто-то атакует. Так и не выявив источник, я решил взять под контроль хаотично пробивающиеся всплески силы и постараться обезопасить окружающий мир от них. Как только у меня это окончательно получилось, по выжженной лужайке тут же прокатилась ледяная волна, покрыв тонким слоем льда всё в радиусе пятидесяти метров, включая Мерта. И теперь он недовольно отряхивался и отплевывался от холодных кусочков. Опасность быть развеянным пропала вместе с туманом, но приближаться вампир всё еще не решался.
   Впрочем, мне было не до него. Я отступил на шаг, осматривая землю под ногами, откуда пробивались легкие зелёные стручки. Мгновение. И уже толстые стебли образовывали гигантские четырёхметровые столбы, над которыми аркой сплёлся замысловатый рунный узор. Не до конца растаявший лёд поднялся в воздух и, окружив колонны, упал на них массивными цепями. Синяя искра, скользнув по толстым кольцам, обрисовала замысловатый контур огромных дверей.
   Теперь я четко видел окончательно материализовавшиеся врата, о которых столько рассказывал Мерт, а также понял, кто меня атаковал. Покрепче ухватив косу, я ждал, что будет дальше. Врата тоже. Установилась идеальная тишина. Даже воздух замер, боясь привлечь наше внимание. А, на загадочных рунах, стал проступать новый узор. Остается готовиться к бою, и к призыву уже не только мёртвого тумана. Мне так казалось, до тех пор, пока, вся это громадина не засветились такой доброжелательностью и преданностью, что я чуть не подавился. Ведь пару минут назад они пытались меня убить.
   - Э-э-э? - озадаченно оглянулся осмелевший и отклеившийся от стены вампир. - А где портал? - наигранно постучал он по амулету.
   - Как где? - повернулся я к вратам и замер.
   Происходило что-то странное. От верхней арки отделился сгусток непонятной энергии, приобретая форму черной словно смоль стрелы. Если судить по её направлению, вампиру конец.
   Между тем, Мерт её совершенно не замечал, иначе бы давно прекратил искать неисправности в амулете и срочно начинал бы копать себе могилку. Ведь сила, сгущающаяся в призрачном объекте, была просто чудовищной. Тяжело вздохнув, я понял, что на сегодня приключений бы уже достаточно.
   - "Нет", - проговорил я, наступая своей силой на горло витающему в воздухе духу. Бесформенная масса, скользящая вокруг врат давно привлекла моё внимание. Наверняка это она управляет ими. Я угадал.
   Жалобно свистнув, дух смерчем закружился вокруг врат, а стрела осыпалась мелким, но уже осязаемым пеплом.
   - Что случилось? - шарахнулся от серых частиц вампир.
   Хотел бы я знать. Заинтересованно отметил поведение врат. Хотя, кажется, догадываюсь. Они признали меня хозяином. По крайнеё мере, об этом теперь щебечет легкий ветерок, преданно повествуя о том, что уже несколько тысячелетий они никого не пропускают, дожидаясь только своего Владыку.
   Ну-ну. А кто тут спал несколько тысячелетий?
   На подобное обвинение, дух жалобно свернулся в энергетический клубочек и зарылся в нише под аркой.
   Интересно получается. Умная, катастрофически мощная сила, оберегает единственный проход в другой мир. Как же Мерт умудрился проходить через такой поток энергии, пусть и спящей?
   Видимо мои мысли снова были услышаны. Так как, сгустившийся ветер стремительно налетел на вампира и буквально вырвал у него амулет, не преминув, раздробить его на мелкие не поддающиеся восстановлению части.
   - Э-э-э?! Мой амулет... - тихо прошептал Мерт ошалело хлопая глазами.
   Невесомые осколки семейной реликвии медленно, словно перышки оседали на землю.
   Что я могу сказать? Следя за столь ревностное отношением врат к обману. Способ который использовал вампир для перехода в этот мир, теперь не прокатит.
   - Да не переживай так сильно, - решил я успокоить Мерта. - Он всё равно теперь не понадобиться. Врата проснулись.
   - Что? - не понял он. - Как проснулись?!
   - "Покажитесь", - я повелительно махнул рукой духу.
   Арка услужливо мигнула и приобрела другой цвет, наверняка видимый для всех. Когда я оглянулся на Мерта, он уже стоял подозрительно далеко от врат.
   - Ты чего? - вопросительно обратился к нему.
   - Как ты это сделал? Как ты подчинил врата?
   - Самому интересно, - пожал я плечами. - Такое ощущения, что я вправе ими командовать, и всё это время они ждали лишь меня.
   Я подошел к вратам, протягивая руку. По телу прошел легкий приятный озноб.
   - Не думаю, что это безопасно... - неуверенно промямлил вампир.
   - "Артален", - тихо прошептал я.
   Камни на вратах засветились, а огромные двери зашелестели, приглашающе открывая другой мир. Огромные луга контрастировали на фоне местной стриженной травки Музея.
   - Не бойся, - кивнул слегка обескураженному вампиру. - Они тебя не тронут.
   Немного замешкав, Мерт приблизился с подозрением осматривая древний портал
   - Невероятно. Они тебя слушаются.
   - Слушаются. Но мне интересно, где они открылись, - предупреждая готовый сорваться у вампира смешок, пояснил. - В какой области мира?
   - Насколько могу судить, - задумался Мерт, вглядываясь куда-то за горизонт, - сейчас они недалеко от города урков. Вот те горы с алыми остриями находятся как раз на границе их земель.
   - Урки? Это орки?
   - Хех, нет. Но тоже не особо приятные личности, - невольно передернулся Мерт.
   - Тогда куда мне строить портал?
   - Ты в образе человека. Так что тебе дорога к людям. Хотя если будешь выглядеть как Смерть, можешь идти куда угодно.
   - Да уж советчик, - разочарованно проговорил я и развернулся к арке. - К людям.
   А Мерт отвесил челюсть от того, с какой готовностью и рвением врата исполняли приказ.
   - Ты остаешься тут? - спросил я, когда за дверями была уже картина небольшого городка, а Мерт даже не изъявлял желания подойти поближе.
   - Смеешься? К людям я не пойду. Слушай, а сюда никто через врата не явится?
   - Нет, никто их не откроет кроме меня, - заверил я вампира.
   Мерта видимо устроил такой ответ, так как он расплылся в широкой улыбке.
   - Тогда удачи, - отсалютировал он и встал в сторонке.
   Ждёт, когда уйду? Вот только я не тороплюсь. Мной завладело странное незнакомое чувство. Заинтересованно смотрю на мигающие руны и слегка отступаю назад. Неужели, впервые в своей практике я боюсь? Смешно. С косой в руках, мне не страшно ни одно древнее устройство, каким бы оно ни было.
   Мысленно подбодрившись, я наконец-то вступил в открытый портал.
  
  
   Проводив взглядом Ангела, самообладание вампира дало трещину. После того как врата захлопнулись и исчезли, он буквально упал на колени. За один вечер быть на грани смерти два раза. Это перебор.
   Но всё-таки. Поднял взгляд вампир. Кто же на самом деле, этот Ангел? Каким образом он распоряжается вратами? Это же уму непостижимо, ими никто не может распоряжаться! Со времён ухода Великой Тьмы они уснули, а тревожить их, никто не смел. Древний артефакт был далеко не самым гуманным способом самоубийства. А тут гляди, слушаются с первого же слова!
   А способность Ангела создавать себе подобных! Неживых и не мертвых существ. Что можно натворить, имея подобную власть?
   Мерт прикинул открывающиеся перспективы с некой долей зависти и сглотнул. Всё хорошо, но живая Смерть это страшно. Остаётся надеяться, что никто не узнает, с чьей подачи она появится в Арталене.
  
  

Глава 3: Новый мир - новые... тяготы.

  

- И как его имя?

- Ангел.

- Что?! Ты шутишь?! Да этот парень самоубийца.

(из разговора Лорда Нирата и капитана Рогера)

   Переход оказался совершенно не таким, каким я его представлял. Заманчивая картинка, которая вырисовывалась с обратной стороны, казалась близка. Протяни руку и ты там. Но стоило ступить за порог, как я попал в сумасшедшую воронку, ничего общего не имеющую с новым миром.
   Так. Осмотрел хаотично меняющийся темный путь. Попробуй разбери, куда дальше. Впереди мигает тусклый свет. Думаю, мне туда. Что же. Двигаемся.
   По мере того как я продвигался вперёд, ветер в ушах напевал мне незнакомый речитатив. Причем прервать его я никак не мог. Превосходно. Индивидуальное радио, от компании Врата и ветер. Они решили, что мне скучно что-ли?
   Хотя. До меня, неожиданно, дошёл смысл странных слов. Это призыв. Стоит мне повторить его в любой точке Арталена и появятся врата. Хм, удобно. Особенно уходить от погони.
   Кажется, впереди выход. Ступаю в светлый проем и буквально тону в густой траве. Непривычные запахи предоставляют общую картину этого мира. Всё-таки восприятие у меня своеобразное, в который раз отметил я. Очутившись в Арталене, первое, что определил это биополе живых организмов.
   Если родной мир делился на людей, животных, призраков и всплески аномалий. То тут! Тут был муравейник незнакомых мне аур. Я ощущал их остро и отчетливо, также как и километровый ковер аномалий, стелящийся по земле, а разные стороны. Всю эту мощь сдерживало какое-то покрывало: тонкое прозрачное, словно дымка.
   Посмотрев под ноги, я ошарашено отступил назад. А это что за новость? Как это понимать?
   Трава вокруг меня пожухла и опала легким пеплом. Дымка, сдерживающая аномалии, таяла под моей аурой, причем цепляя соседнюю. Спящие вихри поднимались, захватывая всё, до чего могли дотянуться. Хорошо хоть коса недалеко. Мигом впитываю ею не набравшие силу смерчи и задумчиво стою на месте, боясь пошевелиться.
   Надо найти выход из сложившейся ситуации. А то, чтобы безопасно для окружающих двигаться дальше, с косой нельзя ни на миг расставаться. Если, конечно, не хочу скосить тут всех и вся. Возникает вопрос, получится ли массово впитать ближайшие сгустки или создать кого-нибудь, кто сделает это за меня? Ну да. Скептически оглядел пустой луг. Из чего?
   Травку пожухлую воскресить и отправить собирать урожай? Да-да. Представил марширующий полк черных кустарников. Вся местная живность в ужасе разбежится. А местный люд, во-о-н из того виднеющегося вдалеке городка толпой соберется изгонять злых духов. Мне останется лишь прикинуться деревом, и делать вид, что я тут не причем. Мда-а. Это не выход. Мрачно подвёл итоги.
   От невесёлых мыслей меня отвлек звук режущейся ткани. Буквально в десятке метров от меня стали возникать непонятные рваные дыры, портя картину местного пейзажа чёрными провалами. Учитывая колебания, которые они испускают, это телепорты. А если судить по целенаправленности их возникновения, меня встречают.
   - Прекрасно, - мучительно выдохнул я, ожидая неприятности.
   Мне не страшно, если на меня нападут. Ведь в этом случае, что выйдет из порталов лишь формальность. Смерть принимает всех кандидатов. А вот если как-то объясняться... вот тут да, проблема. Косу сейчас не убрать, аномалии разбушуются, а если оставить - могут меня не так понять. Хотя, думаю, разберёмся. Особого выбора всё равно нет. Поэтому, когда на свет показались странные субъекты, окутанные в черные плащи, я лишь небрежно перекинул оружие через плечо.
   Посмотрим, что будет дальше.
   Встречающие оказались странными, их форма колебалась от отчетливого объема до полной плоскости. Будто они не могли определиться, что им подходит больше. Выстроившись в линейку напротив меня, они замерли, никак не обозначая свои мотивы.
   - Чего стоим? Кого ждем? - не собирался играть я в молчанку.
   - Istarsvar gradishre, - прохрипел один из них и выступил вперед.
   - О! - озадаченно склонил я голову.
   Звук, который издал этот капюшон, был как из трубы. Неживой. Но и мёртвыми не назовешь. Вместе с ним вперед вышли ещё трое и тоже попытались завязать разговор. Но от них я услышал лишь те же непонятные звуки.
   - Я вас не понимаю, - скептически оценил их старания.
   - Ischi giano?
   - А? Не понимаю, - образно пожал я плечами.
   - Не понимаешь? - прошелестел он и, каким-то образом уловив узнавание в глазах, продолжил. - Ты пришёл, чтобы возглавить нас? - повторил он вопрос.
   Хм, как интересно.
   - Возглавить? На этом месте поподробнее.
   - Igri isguy? - обратился он к кому-то из свиты и развернулся ко мне. - Мы не знаем, что вы от нас хотите. Но, надеюсь, оцените наши старания, - поклонился балахон и отступил, чего-то ожидая.
   Замечательно. Я тут только появился и вот те - нате.
   Что он предложил мне оценивать неясно. Зато. Оглядел я землю. Надо что-то делать с окружающими аномалиями, пока они ещё не вошли в силу. Например, уничтожить. А дальше уже по ходу дела разберёмся.
   На этой ноте, я достал косу и сосредоточился. Тут дело не хитрое. Глухой субпространственный взрыв тёмной материи и результат на лицо - легкий дымок над поверхностью в тех местах, где были искажения.
   Если мои чувства не обманывают, я очистил площадь как минимум в пять километров. Неплохо с первой попытки. Больше переживал.
   Хотя. Скосился я на неистово засуетившиеся капюшоны, расслабляться ещё рано. Эти непонятные чудики неожиданно стали водить хороводы вокруг меня и петь. С их глухим голосом получалось из рук вон плохо. Ну вот, скажите, зачем они это делают? Хотят вызвать у меня головокружение? Зря стараются...
   - А ну тихо! - я повышаю голос и тут же прессую окружающий воздух, резко увеличив давление.
   Капюшоны мигом оказались припечатаны к земле. Можно вздохнуть с облегчение. Теперь хорошо. Тихо.
   - Чего переполошились? - хмуро оглядываю помятые тряпки.
   - Но-но...- запинаясь, прошелестел в траве капюшон. - Наши труды?
   Что? Потихоньку доходил до меня смысл сказанного. Только не говорите мне, что это они тут склад консервированных аномалий устроили.
   - Мне пустыня не нужна, - назидательно стучу по косе.
   Что ещё за новость? Не хочу и тут работать. Мне одного мира хватает. Не хватало начать на другие время тратить. К тому же, когда отдых-то будет? Эти капюшоны-барахольщики, накопили тут непонятно чего, а мне разгребать? Да кто они вообще такие?
   - Да кстати, - разворачиваюсь я к самому разговорчивому, и приседаю. Менять плотность воздуха и позволять им встать пока не намерен. - А вы, собственно, кто?
   Капюшон смешно вскинулся, открывая пустое пространство. О-о-о! Да под этими балахонами ничего нет.
   - Ваши преданные слуги. Тени этого мира.
   - Да? - сомнительно прищурился я.
   В памяти всплыл разговор с Мертом. Только он говорил, что тени уничтожают аномалии, но никак не копят в отличии от этих. Хотя... может он и сам, ничего толком не знал об этом?
   - Если вы мои слуги, - подошёл я к разговору по другому, - почему препираетесь?
   - Простите нас Властитель Смерти.
   - Ангел, - поправил я, краем глаза следя за его реакцией.
   - Простите нас Ангел, - к моему удивлению послушно повторил он.
   Что же. Довольно отметил я. Кажется, они уже заслужили прощение. Да и хорош воздух в мёртвом состоянии держать, мало ли что.
   Испачканные в траве балахоны, обретя свободу, мигом поднялись и стали бесплотными, позволяя налипшему мусору осесть обратно вниз.
   Надо же. Почему не сделали этого раньше, чтобы избежать прессинга? Неужели действительно считают себя моими последователи? Смешно. Они ничего не могут знать обо мне. Я первый раз в этом мир.
   - И как давно вы являетесь моими... слугами? - скептически оглядел я их
   - Более десяти тысяч лет, - удивил меня ответ. - После вашего бегства в другой мир, мы решили, что будем копить энергию и ждать вас, для того чтобы дать второй бой. Тогда вас никто не сможет победить. Резервов с вихрями накопилось много.
   - Так-так, - прикинул я последствия этого бреда.
   Если первое ещё можно было списать на недоразумения, то второе. За кого они меня принимают?
   - Я не собираюсь давать бой.
   - Как прикажете, - спокойно ответил он. В голосе не проскользнуло и нотки возражения. - Что нам делать с аномалиями? Продолжать консервировать или уничтожать?
   - Уничтожайте, - вполне основательно рассуждаю я, тем не менее, пристально следя за балахоном.
   Интересно, а в их планы что входит? Чего они хотят? Если по своей природе эти существа чём-то схожи с гончими то, являются исключительно исполнителями, которые не имеют своих желаний. Но с другой стороны, они не в пример умны и последовательны в рассуждениях, чего тоже не может быть, если отсутствует воля. Так что пока не стоит расслабляться, надо хорошо изучить их природу. И лучше с чужих слов.
   Балахоны между тем чинно стояли, не двигаясь, видимо ожидая моих распоряжений.
   - Как вы меня нашли? - задаю очередной вопрос.
   - Мы заметили уничтожение крупной аномалии и решили разобраться. Одна из теней, которая была здесь первой, сообщила о приходе хозяина.
   Хм. Значит чутье у них не хуже моего. Так. Стоп! Если они тени в том смысле, в котором я понимаю...
   Сумасшедшая идея пришла в голову. Тени - мои зеркала. И пусть эти тени движимые, пользоваться ими можно точно так же. Проверим. И... невероятно. Победоносно сжал я косу, я могу смотреть через любой из этих говорящих капюшонов. Они действительно тени, только одушевленные. Но кем? К тому же как?
   - Кто вас создал?
   - Вы.
   Так. Кажется, кто-то из нас точно запутался. Они сказали, что служат мне десять тысяч лет. Но я живу всего лишь три тысячи, по крайней мере, осознанно. Как я мог их создать? Во чреве высших сил? Где логика?
   Осмотрел неровный строй балахонов. Может оставить всё как есть? Пойти дальше знакомиться с миром. Вот только эскорт из летающего гардероба мне не нужен. Надо занять их делом. Накопили за тысячелетия платы аномалий, пусть и разгребают. А если вдруг понадобятся, связаться с ними не составит труда.
   - Что стоите? - киваю вздрогнувшим от невинного движения балахонам. - У вас задание есть. Идите, выполняйте. Уничтожайте всё что накопили, и чтобы мне на глаза ни одна аномалия не попалась. Попадётся, пеняйте на себя.
   Капюшоны с минуту ошарашено стояли, боясь пошевелиться. Не привыкли к подобному обращению? Что же. Хотели указаний, получайте.
   - И не маячьте перед глазами, - окончательно добиваю их, - понадобитесь, позову.
   - Как прикажете, Ангел, - послушно и синхронно поклонились капюшоны, потихоньку исчезая в порталах.
   Пара минут и ничего не напоминает об их присутствии. Только тысячи. ТЫСЯЧИ?! Внутренних маячков, определенных мною как тени, разлетелись по всему миру, и каждый из них посчитал своим долгом связаться со мной и отметиться. Не ожидал, что их ТАК много. Если бы не навык управления гончими я бы, наверное, не понял, что это за мириады точек, которые пытаются взорвать мне голову. Хотя взрывать нечего, я не человек.
   Как бы то ни было, одна проблема решена. Поэтому, с облегчением я отозвал косу обратно и направился в сторону города. Идти недалеко, а нужно ещё подумать, как вписаться в местный социальный строй, а не только в потусторонний. В этом мире я должен быть кем-то, кто не будет привлекать к себе лишнее внимание. То есть, во мне не должны видеть Смерть и студента непонятного тут никому института тоже.
   Может, стать странствующим торговцем? Ну да, Смерти. Путешественником-туристом? В средние века? Тоже не пойдет. Охотником? Нет. Разве похож я на жителя лесных угодьев? Всё-таки. Печально опустил я голову. Мне совершенно не известны местные порядки. Выход здесь только один - найти того, кто их знает, и заручиться его поддержкой.
   Надеюсь. Осмотрелся я. Одежда у меня сейчас не слишком примечательная. Коричневая куртка и чёрные джинсы. Смогу спокойно войти в средневековый город и не заметь проблем? Проверим. Выбора особого всё равно нет.
   Как оказалось, опасения были излишни. Единственное, что осматривали у главных ворот, это открытые лица и запястья, даже имён не спрашивали. Дивно. Интересоваться причиной подобной процедуры, я не рискнул. Здесь это обыденно, и своим вопросом только выдам себя. Лучше, потихоньку всё разузнаю сам.
   Внутри город оказался вполне цивилизованным по меркам средних веков. Вымощенные чистые дороги, ровные каменные местами кирпичные дома. Видимо недалеко много залежей материала или город достаточно богатый и большой, чтобы закупать всё это в таких количествах. Хотя это пока центральная улица, что твориться на задворках мне отсюда не видно.
   Хм. Заинтересованно остановился я напротив здания с вывеской: одежда, аксессуары, шитье на заказ. Как удачно мне попался этот магазин.
   - Извините, - вхожу я в зал, заставленный манекенами. Где-то тут по любому должен быть торговец.
   - Я вас слушаю, - незамедлительно подскочил худощавый улыбчивый человек. Его добротная тщательно подобранная одежда говорили, что он разбирается в своем деле и неплохо на этом зарабатывает. - Чего желаете? Костюм, верх, низ, походное снаряжение? Аксессуары?
   - Мммм... - впадаю в легкий ступор от излишней напористости. - Что-нибудь удобное и не сильно парадное. Мне для долгой дороги.
   - На вас? - бегло пробежался он по фигуре.
   - Да.
   - Думаю, - профессионально потёр он подбородок, - вам хорошо пойдет походный комбинированный костюм, набор кожаных атрибутов и легкий плащ.
   - Да-да, меня это вполне устроит, - охотно соглашаюсь я, осматривая выставленные образцы. Тут не было ничего пёстрого и излишне пафосного. Ткань, покрой дышали неким благородством.
   - Цвет? - перебирал рулоны материала торговец.
   - Чёрный.
   - Но совсем чёрный нельзя! - искренне возмутился он. - Это траурная атрибутика. Нужно еще как минимум два цвета.
   Хм, задумался я.
   - А белый считается? - владелец кивнул. - Тогда его и зелёный.
   - Хорошо. На кого оформлять? - деловито достал он бланк из ящика.
   - А?
   - Ваше имя, - приготовился вписать он строчку.
   - Ангел, - произношу я, дивясь столь современной отчетности, а потто уже реакции торговца.
   Нет, я понимаю, что далеко не все адекватно воспринимают моё имя. Но чтобы так! Казалось по цвету, он сравнялся с желтоватым бланком, который неожиданно выронил на стол, как и перьевую ручку. Канцелярский предмет, звонко клацнув, скатился на пол.
   - Вы уронили, - поднимаю её и пложу рядом с листком.
   - Что? - торговец всё ещё пребывал, в каком-то шоке, а потому не понимал, что от него хотят.
   - Ручка, - киваю на предмет.
   - Ой, извините, - спешно спохватился он и, пододвинув бланк поближе, тщательно каллиграфическим подчерком стал выводить имя, так будто от этого зависела его жизнь.
   - Какая-то проблема? - пытаюсь уточнить я, запутавшись в его поведении.
   - Нет-нет, что вы! - поспешно заверил он. - Просто не ожидал... это такая честь. Меня зовут Аретан Герт. - Хотел он протянуть руку, но, увидев в ней ручку, смущённо улыбнулся и продолжил вписывать в бланк заказ. - Для вас просто Ари. Это такая честь... - лепетал он бессмыслицу, стараясь не встречаться взглядом.
   Я скептически поднял бровь. Да что тут происходит? Я могу и дальше пытаться узнать это, но доводить до инфаркта итак немного нервного человека не рискнул.
   - Нашивка нужна? - вдруг что-то вспомнил торговец.
   - Нет.
   - А понятно, инкогнито, - заговорщически прищурился он. - Ну, конечно, с вашим-то статусом. В любом случае, всё будет по высшему разряду.
   - Комфортное и не вычурное, - напоминаю первоначальное требование, - для путешествий.
   - Да-да, сделаю для вас полный комплект, даже походную сумку включу. Могу и в дорогу, всё подготовить. Ой. - Неожиданно спохватился он. - А когда Вы отбываете?
   - Сразу как сделаете, я тут проездом.
   - Тогда всё будет готово через четыре часа, - услужливо проговорил он и с некоторым опасением кивнул на пару диванчиков у стены. - Подождете здесь?
   - Нет, - спешу его обрадовать. - Прогуляюсь. Сколько с меня?
   - Пятнадцать шерн, - медленно выговорил он и замер, ожидая реакции на сумму.
   Это что, много или мало? Нда-а. Мне эта валюта ни о чём не говорит, я с ней не знаком.
   - Хорошо, - зачем сейчас сильно не заморачиваться по этому поводу, только головную боль заработаю. - Собирайте заказ, я отойду. Рассчитаемся при выполнении.
   - Конечно-конечно, - радостно проводил он меня до дверей и ещё минут пять смотрел в след.
   Я даже пару раз озадаченно оглянулся на него, возникло подозрение, что что-то не то сказал. Вкратце припомнил диалог, но ничего особенного не нашел. Да-а... не понятно.
   С другой стороны, это последнее, что должно меня волновать. Моя насущная проблема в деньгах. Поэтому, задумчиво прогуливаясь по улице, я искал зацепку, которая бы подсказала, как заработать современную валюту. Я, конечно, кое-что захватил из своего мира для перепродажи в этом. Но не совсем уверен, что насобираю нужную сумму. Набор декорированных ножиков вряд ли спасут, учитывая то, какой товар я успел приметить на местных прилавках. Среди здешних мастеров была здоровая конкуренция, а потому всё что они выставляли, было безумно красиво и привлекательно. Так что, шансы продать захваченные трофеи за хорошую сумму уменьшались с каждой минутой и с каждой виденной мною лавкой.
   Среди всех пестрых вывесок и громких зазывал, на глаза попалась одна неприметная, но добротная вывеска. Я решил попытать счастья именно там. Ведь товары остальных торговцев блистали такой красотой и роскошью, что мне с моими кухонными ножиками даже не стоит пытаться там что-то продать.
   - Чего желаете? - вяло выглянул из-за прилавка хозяин, казалось, он совсем не заинтересовался в потенциальном клиенте.
   - Хотел бы узнать, принимаете ли вы декоративное оружие?
   Торговец задумчиво посмотрел на меня.
   - Знаешь, паренёк, я продаю оружие, бывает, кое-что перекупаю, но если меня это не интересует...
   - Может, взгляните для начала? - перебиваю его я, пока меня окончательно не отправили по своим делам.
   Слушать заученные для менял фразы, как-то не хотелось, а дело делать надо. Поэтому, слегка изменив тембр голоса, я смог настоять на своём. Хозяин, слегка ошалел от неожиданного напора, но стражников не вызвал и лишь протянул руку.
   - Хорошо, показывай.
   Осторожно достав из-за пазухи небольшую коробочку, я открыл крышку. Ровным рядом на бархатной подложке лежало десять метательных ножей, с декорированной ручкой. Все их отличало то, что узор хоть и поддерживал общую тематику, был не идентичен. Получалась некая сказка, которую можно было по ним прочитать. Сувенирная продукция, выполненная хорошим мастером. Вот только... мне показалось или оружейник был иного мнения?
   - Надо же, какая интересная вещь, - довольно сухо ответил он, увлечённо разглядывая клинки.
   В его голосе то и дело проскальзывали соболезнующие нотки. Мол, долго тебе это продавать парень, лет сто не меньше. И я бы готов подождать, но вот торговец с одеждой вряд ли это оценит.
   Поэтому, мы двадцать минут мусолили набор стальных клинков, и оружейник всё ещё не назвал мне цену. То, что у меня нужда в деньгах, я думаю, он определил довольно быстро, а потому не торопился с ответом. Дожидается, когда мне всё это надоест, и я вообще отдам всё задаром?
   - Ну, так что? - тороплю его.
   - Не могу ничего конкретного сказать, у обычных ножей и то сталь лучше. Некоторые клинки даже маги упрочняли. А вот это, - повертел он в руках нож, - даже набором на один шерн не вытянет. Они не долговечны.
   Мда-а... Мучительно опустил я голову. Что и требовалось доказать. Может, ну его? Усыпить этого торговца, да поискать шерны за прилавком?
   Идея, конечно, не плохая, но не в моих правилах. Набрать же нужную сумму честным путем быстро явно не получится. Хотя можно всегда вернутся обратно в свой мир и прихватить ещё что-нибудь. Хотя нет, стоп!
   - Маги, говоришь, упрочняют металл? - пришла мне в голову одна идейка.
   - Да большая часть оружия проходит магическую обработку, для этого не нужно быть сильным магом. Плавильни уже давно не закаляют металл, так как это потеряло всякий смысл.
   - Хм... - беру я один из ножиков и перестраиваю его структуру. По задумке он должен стать прочнее. Всё-таки опыт работы с неживым материалом у меня имеется. - А если так? Цена повысится?
   Лезвие в моих руках накалилось, приобрело красноватый оттенок, а потом резко посинело, и в итоге приобрело перламутровый цвет. Весь процесс выглядел довольно красиво, а потому торговец не сводил глаз с клинка до тех пор, пока я его не окликнул.
   - Так, что теперь? - машу перламутровым светящимся клинком.
   - Ты маг?! - неожиданно заговорщически прошептал он, настороженно оглядываясь.
   - Можно и так сказать, - прикидываю свои способности. К тому же если в этом мире есть маги, то я не буду слишком выделяться со своими фокусами.
   - О, невероятно! - отчего-то радостно потер он руки и даже слегка подпрыгнул. - Вот так просто работать с металлом. Не думал. Прости меня. Я не ожидал, совсем не ожидал, что ко мне заглянет маг подобного уровня. К тому же в такой непримечательной одежде. А может, тебе кто подсказал, что мне помощь нужна? - подался он вперёд.
   - Да нет, ничего подобного, - хмурюсь я. - Мне действительно нужны деньги.
   - Тогда это вдвойне удивительно. Чтобы маг такого уровня, и вдруг заглянул в мою лавку, - продолжил воспевать оружейник.
   Что он имел в виду под "таким уровнем" я всё же не понял. Хотя, может, мне надо было определенный обряд провести, а не вот так сразу, взять клинок и сделать его прочным? Хм... Дилемма.
   - Да тут такое дело, - перевалившись через прилавок прошептал торговец. - Ты проклятья снимать умеешь? - с затаенной надеждой спросил он.
   Проклятья? Что он подразумевает под проклятьем?
   - Хотя о чем я спрашиваю?! - проснулось у него второе дыхание. - Магу на таком-то уровне... наверняка умеешь, - быстро заключил он и вопросительно заглянул мне в глаза. - Ну что?
   Вот и куда теперь деваться?
   - Попробовать могу, - мрачно отвечаю на его восторг. - Хотя ничего не обещаю.
   - В общем, - кивнул он на дверь, приглашая внутрь, - проходи.
   Ну, я и прошел, а потом ужаснулся. Добротное помещение, обитое деревянными панелями, было полностью заставлено колюще-режущим оружием, чего тут только не было. Даже аналоги моей косы, ровным рядом стояли в углу. Правда в отличии от неё, они имели оттенки в своем цвете и замысловатые узоры на ручке, а не как моя один сплошной черный. Хотя. Припомнил я белые пятнышки на лезвии. Уже не сплошной. В горошек.
   - Ну и коллекция, - неторопливо обхожу я стенды.
   Осмотреть, конечно, всё сразу не получится, но я и не пытаюсь.
   - Армию вооружить можно. То, что выложено на уличном прилавке ни в какое сравнение не идёт.
   - Так, то на местных, - отмахнулся и принял как должное похвалу торговец, - а внутри исключительно отобранное оружие. Но и это всё хлам. Вот! Нам нужны они!
   Торговец гордо нажал на какой-то рычаг, а из стены показалось усеянное огромным количеством замысловатых рун панно. А на нём... просто невероятно. Я не мог и подумать, что оружие может быть настолько красивым. Замысловатые рукояти с камнями, хрустальные клинки, от которых исходило легкое свечение, метательные ножики с полупрозрачной огранкой. Каждый экспонат был уникален. И всё бы ничего, вот только над панно кружилась настолько насыщенная аура смерти, что даже невооруженным глазом заметны ядовитые испарения. Теперь понятно, почему торговец держит это богатство отдельно. Оно опасно, очень опасно. И вряд ли кто-то из живых сможет им воспользоваться.
   - У меня складывается впечатление, - подозрительно скосился я на него, - что это и есть проклятые клинки.
   Торговец кивнул, а оттого я и вовсе укрепился в своем выводе.
   Мда-а. Вернулся к панно и пристально присмотрелся. После чего крайне удивился. Дымка на проверку оказалась замкнутым мини вихрем аномалий. Как она туда попала, одному богу известно. Зато это упрощает задачу. Уж что-то, а по аномалиям я специалист, пусть и не дипломированный.
   - Можно приступать? - не нахожу здесь сложной задачи.
   - Конечно, - чрезмерно радостно закивал он. - Проходите. Берите что хотите, тут половина вещей проклята. Мне они достались исключительно потому что...
   - Их хозяева умерли, - закончил я фразу и взял один из клинков в руки.
   Казалось, торговец, хотел мне что-то сказать перед этим, но лишь неуверенно замер с поднятой рукой. Небольшой пасс. Главное, чтобы коса не появилась. Хотя на такую мелкую аномалию не должна среагировать. Темный видимый только мне сгусток аномалии, быстро переполз с клинка ко мне. Впитать его не составит труда.
   - Ну, вот и всё. Кинжал в порядке, - вручаю я торговцу безвредную теперь вещицу.
   Оружейник не сразу сообразил, что взял клинок на автомате, а как до него это дошло, сразу выронил на пол.
   - Да всё в порядке, - заверяю я побледневшего торговца и снимаю с панно новый трофей. - Сам по себе он теперь безопасен, на нём никакого проклятья.
   - Так быстро? - с сомнением переспросил он и осторожно поднял с пола клинок.
   - А что? Неужели это надо было как-то по-другому сделать?
   - Не уверен... - замялся торговец и поспешил объяснить. - Просто одно проклятие снимается не меньше месяца. Пока выветрятся все испарения, уйдут злые духи умершего. Как же Вам удалось так быстро справиться, ещё и без передышки, - затаил огн дыхание, что-то домысливая. А уже в следующее мгновение его лицо озарила догадка, - А ну да! Как же я мог забыть?! - подивился он сам себе и тому, что сказал. - Вы же очень сильный маг!
   Мда-а. Крем глаза следил я за оружейником. Ещё чуть-чуть и он будет исключительно сам с собой разговаривать.
   - Ладно, закончим вопросы на этом, - мотаю очередную аномалию на палец и впитывю в себя. - У всех свои методы работы. К тому же, чем меньше будете меня отвлекать, тем быстрее пойдет дело.
   После слова "быстрее" у торговца от жадности загорелись глаза. Казалось, он не верит, что это вообще возможно сделать за сегодня. Частично он был прав. Это не минутное дело. В лавке мы пробыли практически пол дня. Но по сравнению с тем, как он описывал весь процесс, мне нужно было посвятить этому всю жизнь.
   А потому после неожиданного окончания, счастливый торговец просто посчитал своим долгом плотно накормить меня, а также рассказать, как здорово я его выручил и о том, что он даже не помышлял, хотя бы с половины клинков снять проклятья. Ну, главной темой разговора, конечно, было то, что такие люди как я - клад, который надо холить и лелеять, периодически подкармливая. Чем он сейчас успешно и занимался. Также он сетовал, почему я выгляжу как изголодавшийся полумёртвый бродяга. На что я лишь неопределённо пожимал плечами. Признаваться, что особо ничего не ем, а моё тело на самом деле уже давно не живое, как-то не охота. Мало ли как торговец отреагирует на подобное заявление.
   К тому же задерживаться уже не имело смысла. Слушать торговца дальше тоже. Стоимость этих клинков далеко не маленькая, вот он мне и благодарен. Здесь нет ничего удивительного, меня заинтересовало другое. В этом мире есть люди способные манипулировать смертельными аурами, которые, как я думал, подчиняются только мне. Подобное казалось абсурдным, но с другой стороны ведь кто-то же зачаровал клинки. Они не могли сами по себе, взять и проклясться, попутно насобирав из воздуха аномалий. Так что надо бы найти этих самодеятелей, которые так нагло распоряжаются силами Смерти. Права авторские предъявить что-ли? Но это я так, пока планы прикидываю.
   Главное в финансовых средствах теперь свободен, так как торговец заплатил за работу довольно много, с лихвой оправдав мои ожидания. Мешочек с тысячью шернов едва помещался в кармане. Как оказалось, валюта имела округлую форму с отверстием внутри, зеленоватый цвет и легкое свечение. А к золоту оценивалась один к десяти. Не знаю, что подтолкнуло торговца дать мне столько денег. Неужели он в таком большом выигрыше? Хотя если судить по благоговейному взгляду, я ему жизнь практически спас.
   - Я, пойду, - встаю из-за стола.
   - Конечно-конечно, - махнул вслед уже давно захмелевший торговец. - А, маг! - окликнул меня на пороге, - тебя звать-то как? - запоздало вспомнил он.
   - Ангел... - говорю я, и, заметив то, как неестественно замер оружейник, удрученно опускаю голову. Ну, вот опять, такая же реакция. Им что доставляет это удовольствие?
   Но выяснять как-то не охота, а, потому легонько прикрыв дверь. Уже пора за заказом. Ладно, хоть недалеко, всего несколько поворотов. Никаких неожиданностей случиться не должно. Я так думал. А вот стоило отвлечься, и посмотреть куда-то не на дорогу, как из-за угла на меня резко налетели.
   - Убей меня, - не в пример, странная просьба совпала с неожиданным столкновением. -Убей! - настойчиво твердила незнакомая серокожая девушка, буквально опрокинув меня на землю. Приказной тон в голосе никак не вязался с надрывным плачем, а просьба с отчаянием в глаза.
   Мне лишь оставалось утешительно обнять её и погладить по голове. Интересно, а у неё с ней все в порядке?
   - Схватите её! - выкрикнул подбежавший с несколькими воинами человек и одобряюще посмотрел на меня. - Молодец, устоял. А теперь верни её нам. Она должна жить.
   - А? - не понимая, перевожу взгляд на неожиданную и довольно странную незнакомку, просящую о смерти, потом на хмурых воинов с оружием. Хм. Что-то я немного запутался.
   - Девушку, - напомнил о себе воин и требовательно указал на вцепившуюся в меня особу.
   - Ах, да, пожалуйста, - послушно отдаю, поумерившую пыл персону. Ей тут же одели какой-то браслет и обступили со всех сторон.
   - Я тебя здесь раньше не видел, - задумчиво посмотрел на меня воин. - Где так от ментальных атак научился защищаться?
   Я пожал плечами
   - Да-а, - махнул он рукой, - не важно. Вот что, - заговорщически улыбнулся он. - Нужна будет работа, приходи к замку у северной части города. Скоро набор пополнения. Работёнка не пыльная, да и задатки в плане защиты разума неплохие.
   - Я, подумаю, - ответил, чтобы не затягивать разговор.
   - Вот и отлично! А нам надо поторопиться, бывай, - махнул он рукой. - Уходим, - отдал команду своим. И небольшая группа мигом скооперировалась в некий эскорт. Я ещё не успел толком отряхнуться, как они скрылись за поворотом. Разговорчивая стража. И капитан довольно улыбчивый.
   Мда-а, забавный всё-таки денек. Надеюсь по закону подлости он ничем не омрачиться.
   Как говориться, надежда умирает последней. Давайте, убьем её первой. Я пару минут стучался в дверь лавки, на которой почему-то красовалась вывеска: "закрыто".
   - Есть кто? - повторяю попытку.
   - О, это вы, - нараспашку открыл дверь торговец. Спрашивается, где они сидел пол часа с затычками для ушей? - Я знал, что придете. А на счёт вывески, - заметил он мой вопрошающий взгляд. - Просто не хочу, чтобы кто-то отвлекал меня. Да, вы входите. Всё готово. Подобный заказ честь для моего магазинчика! - быстро затараторил он и, шустро перебирая ножками, пошёл к свернутым стопочкам материи.
   По тому, с каким воодушевленным взглядом он начал рассказывать о том, чем занимался в мое отсутствие и как благоразумно забросил все остальные заказы для столь важного гостя. Решил, что пока не стоит разубеждать его в сомнительной "чести", которую я оказываю этому магазинчику. Сделав лицо как можно равнодушнее, а стараться для этого сильно не надо, я принимал вежливость как должное.
   - Вот смотрите, думаю, вам понравится, - принес он добротный походный костюм и прилагающиеся аксессуары. Черная рубашка и штаны, с зелеными вставками. Местами легкий белый контур. Плюс ко всему высокие кожаные сапоги с белыми пряжками, ремень, перчатки и плотный холщовый плащ. Хм... А рядом. Сумка? Довольно неприметная и компактная, чем-то похожая на рюкзак.
   Действительно, неплохо. Отметил я. Можно сказать, к дороге я готов.
   - Прекрасно. А в сумке?
   - Там небольшой запас вяленого мяса, и специи. Вы не просили, но я взял на себя смелость собрать припасы, Вы даже не обязаны за это платить, - как-то неуверенно проговорил он.
   - Да всё в порядке, - под удивленным взглядом торговца я отсчитываю нужную сумму из увесистого мешочка. - Вот.
   - Да-да, спасибо, примерочная там, - указал он на тёмные шторки в углу магазина.
   Ну что же. Приоденемся. Задумчиво опустил руки в карман и наткнулся на острый предмет.
   А это что? Я вытащил на свет неожиданный подарок и растерянно осмотрел его. Непонятный объект, аккуратно завернутый в бархатную тряпочку. Вернее понятная многогранная пластинка металла. Ничего примечательного. До первой помойки, резонно отметил я. Но так как в поле видимости ничего похожего не наблюдалась, решил пока отставить у себя. Вот только, откуда она? Ничего подобного с собой не брал. Хотя... припомнил излишние объятья незнакомки. Кажется, знаю, кто его подкинул. Учитывая, что особой были сильно заинтересованы стражники, скорее всего этот кусочек будут искать и меня вместе с ним. Вывод. Топать отсюда, и чем быстрее, тем лучше. Сомневаюсь, что если просто принесу это обратно, потом смогу спокойно уйти.
   А может, вернуть его девушке? Теоретически в благодарность могу получить информацию. Всяко лучше, чем спрашивать у местных людей, они на меня странно реагируют и почему-то, как бы это сказать, бояться. С другой стороны, если я пойду к пленнице с суицидальными наклонностями, то непременно влезу в историю.
   Хм... Дилемма.
   Я же просто хотел Артален посмотреть, не ввязываясь ни во что. Хотя... почему? Мне ли переживать за свои косточки? Взвесив все за и против, решил навестить пленницу.
   А потому быстро переодевшись и расставшись с торговцем, отправился прямиком по следам недавнего отряда. Холодная аура от их оружия, хорошо отпечаталась в памяти. И уже к вечеру я вышел к замку на окраине города. Хотя Замком с больной буквы типичное каменное строение не являлось. Пугало лишь количеств камня, затраченного на его возведение. Тараном не пробить. Идеальная тюрьма. Учитывая, дозор на стенах.
   Развернулся к тёневому зеркалу, чтобы просмотреть двор и удовлетворённо кивнул. Как и следовало ожидать, внутри патруля не было. Хотя бравых солдат с лихвой компенсировали слуги, конюхи, . Хоть завтра выступай, завоёвывай соседний город.
   Но даже такая охрана не помеха. У меня всё-таки в запасе отводящая аура, которая блокирует сознание окружающих, не позволяя меня заметить. Ходил же спокойно по узким коридорам института в разгар дня, так что и здесь выживу.
   Лёгкой дымкой покрылась земля от моего присутствия. Я как к себе домой спокойно иду через двор, изредка огибая, спешащую по мелким делам прислугу и захожу внутрь. Можно было бы, конечно, просто воспользоваться телепортом, переместившись в другую тень, но тогда придется, как минимум вызвать косу, а навряд ли с ней девушка воспримет меня адекватно.
   Так. Останавливаюсь у закрытых дверей, где держат девушку. Ломать не стоит, лучше открыть. Задумчиво поворачиваюсь к уставшему, но, тем не менее, стоявшему на посту стражнику. Усыпляю, заимствую ключи, открываю. Мимолетное действие. И лишь загипнотизированный охранник смотрит куда-то вдаль. Ну, ничего отойдёт через минуту, и даже ключи буду при нём.
   Спускаюсь и, как это ни печально признавать, в замешательстве останавливаюсь на перекрестке. Куда дальше? Тени слишком смутно указывают направление девушки. Тут всё слишком, похоже, чтобы ориентироваться по картинкам.
   Но первый же поворот привел меня к цели - большому тюремному блоку. Он практически полностью соответствовал устоявшимся традициям: длинный, холодный и сырой. Вдоль стен, словно клетки, располагались решетчатые камеры. Подопечная среди них нашлась довольно быстро. Во всем подземелье она была одна. Съежившаяся на деревянной скамейке фигура.
   - Добрый вечер, - пытаюсь привлечь внимание, встав напротив камеры.
   - А? - подняла усталые глаза девушка.
   В её голосе не было и намека на узнавание, лишь безразличие и апатия.
   - Кто ты? Что тебе?
   - Проясню ситуацию, - начинаю с главного. - Вы сегодня на меня налетели в городе и попросили о смерти. Потом вас довольно быстро увели. А после я небольшой презент в виде ромбовидного кусочка металла.
   - Это, ты? - неожиданно резво подскочила к решетке пленница и пристально посмотрела мне в лицо. - Что ты тут делаешь? - заговорщически прошептала она.
   - Да вот, ты первый человек, который в здравом уме просит о смерти. К тому же...
   - А как ты сюда попал? - не дослушав меня, перебила девушка.
   - Ну, тут сложнее... - замялся я. - Да это и не столь важно. Просто хочу вернуть тебе то, что ты оставила. Ведь пластинка твоя?
   - А? - странно прищурилась девушка и, испуганно побледнев, схватилась за прутья. - И чем ты только думал?! Нет, ну это же надо! Неужели все люди одинаковы, поступать так безрассудно?
   Тут я хотел вставить слово в неожиданные обвинения, но замер. Теневое зеркало, которое я предусмотрительно оставил на входе, показало, что сюда идут.
   - Идёт кто-то, - тут же прошептала девушка и обречённо пошла в сторону скамьи.
   Неужели тоже почувствовала? А ведь посетители даже не зашли в коридор, хотя продвигаются довольно быстро и уверенно. Ну, да ладно. Не стоит слишком заморачиваться. Ведь если судить по её жизненной ауре, она далеко не человек. Мало ли что ещё умеет.
   Но вот интересно, почему, она нисколько не переживает о том, куда спрячусь я? Думает мой тусклый силуэт сам собой растворится в воздухе или просто готова, к тому, что меня банально схватят?
   Не собираясь сейчас это выяснять, я прислонился к ближайшей стенке и набросил на себя морок. Теперь любой проходящий, увидит лишь неровную каменную кладку.
   Едва я это сделал, как из-за угла вывернули двое мужчин. Одного из них я признал. Командир отряда, который забрал девушку. А второй... С ним посложнее. Тёмные словно смоль длинные черные волосы. Легкое повседневное одеяние местного аристократа. По-крайней мере, оно таковым казалось. Но практически не знавшая стирки ткань выдавала его конспирацию с головой. Он явно пытается казаться тем, кем на самом деле не является. Также было в этом человеке что-то непонятное, а вернее знакомое. Присутствие некого отголоска мёртвого тумана. К чему бы это? Ведь подобное невозможно. В живом организме не может быть мёртвой силы.
   Своё тело я в расчёт не беру. И не такое бывало.
   Списывать всё на этот странный мир уже надоело. Хотя до встречи с тенями, я даже не предполагал, что кто-то кроме меня, ещё может манипулировать аномалиями. Если честно, после всего этого становится как-то не по себе. Такими темпами я в скором времени узнаю, что на свете и Смерть-то не одна.
   С другой стороны это хорошо. Было бы на кого спихнуть свою работу.
   Но вернёмся к гостям. Дойдя до камеры, они остановились.
   Капитан подошёл к решеткам и перебрал пальцами пару прутьев, как бы проверяя на прочность. Видимо он остался доволен результатом, так как, удовлетворенно улыбнувшись, посмотрел на гордо сидящую в углу девушку.
   - Ну что кирийка, не удалось сбежать? - ехидно хмыкнул он. - Теперь уже никуда не денешься. Но я удивлен, что ты успела спрятать его. Скажи куда?! - бешено вцепился он в прутья, заставив девушку вздрогнуть.
   Даже я слегка удивился столь бурной реакции, хотя, в его агрессии больше раздражения, чем настоящей ярости.
   - Скажи. И тебя никто не будет держать, уйдешь на все четыре стороны, - более спокойно добавил он.
   Но ответом ему было лишь гордое молчание.
   - Значит, не скажешь? Зачем только сопротивляешься? Когда приедет Велинген будет только хуже. Некромант сам вытащит из тебя признание, хочешь ты этого или нет. Только в этом случае свободы тебе уже не видать.
   Вместо ответа, кирийка лишь пристальней стала вглядываться в пол. Нашла что-то интересное или угрозы не произвели должного эффекта?
   Тихо сплюнув на итак не вполне чистый пол, капитан в бессилье развёл руками и направился к выходу. Второй посетитель никак не высказался. На мгновение, задержав на мне странный взгляд, псевдо аристократ последовал за капитаном.
   Это, конечно, хорошо, что они так быстро ушли. Непонятны только их странные запугивания, как впрочем, и настороженный взгляд темноволосого.
   Ведь он просто по определению не мог видеть сквозь мой маскировочный туман. Но его явно что-то насторожило. А меня подобное поведение заинтересовало, а также подстегнуло к нашему ускоренному бегству. Именно "нашему". Раз уж у меня возник этот странный порыв вмешаться, надо довести дело до конца или хотя бы до половины. Вот только бы поторопиться. Вечер не за горами. К тому же, если я не ослышался, скоро приедет некромант? Я как раз хочу успеть узнать, что это за птица такая.
   - Что это значит? -показываюсь я.
   - Извини. Не могу сказать. Скажи кто ты? - подозрительно прищурилась девушка и в недоумении бросила взгляд на стену, из которой я только что вышел.
   - Извини. Тоже ничего не могу сказать, - передразнил её я и подкинул пластику в руке.
   О! Не думал, что так можно удивляться. Глаза кирийки едва не вылезли из орбит при столь невинном жесте. Она хочет немедленно вернуть многогранник или тут что-то другое?
   - Но зато могу вывести тебя отсюда, - продолжил я и галантно поклонился.
   Насколько помню, так себя вели аристократы средневековья.
   - Да? - скептически хмыкнула она, неотрывно следя за многогранником.
   - Моё дело предложить. Твоё отказаться или согласиться. Мне так-то всё равно. Я не настаиваю. Кстати, вернуть? - протягиваю ей пластинку.
   - Нет, - тихо пискнула девушка, шарахнувшись в сторону.
   Хм. Странно.
   - Как, хочешь, - пожимаю плечами и незатейливо сую этот вполне обычный предмет в карман. - Но в любом случае, думаю, что ты бы не хотела оставаться здесь дальше, - прикоснулся я к отделяющим нас прутьям.
   Небольшая махинация с частицами и прочный металл покрывается плотным слоем инея. Незатейливый стук по белой поверхности. И прочное минуту назад ограждение осыпается мелкой крошкой. Красиво.
   Девушка настороженно оглядела решетку, выглянула через образовавшийся проем и переступила порог.
   - А дальше куда? - растерянно огляделась она.
   - Наружу, наверное, - предположил я.
   Ну, в самом деле! Мне всё равно, куда она пойдёт. Выведу её подальше от замка, а дальше сама пусть решает, что делать.
   - А куда ты собираешься идти? - перефразировала вопрос девушка.
   Ха! Знал бы куда, не торчал бы здесь. Но думаю, услышав это, она начнет паниковать.
   - Пошли уже, - подталкиваю эту непонятную серую личность.
   От столь невинного прикосновения девушка передернулась. Правда дальше пошла более спокойно.
   Выбирались мы тем же способом, каким я проник внутрь. Практически через парадный вход. Девушка по началу запаниковала от столь обильной охраны, но, когда заметила, что стража напрочь игнорирует нас, успокоилась. Первое же слово она сказала лишь тогда, когда мы оказались за городом.
   - Спасибо, - тихо выдохнула кирийка и буквально рухнула на землю.
   - Да не за что.
   - Зачем ты мне помогаешь? - подняла она усталый взгляд. - Какой бы ты не был сильный маг, тебя можно выследить. Это искусство маскировки выше всяких похвал. Но ты видимо не знаешь кто такой Велинген.
   - Хм. Не знаю. Но как он выследит меня?
   - По ауре, конечно! Некроманты могут отслеживать живых существ и управлять мертвыми. Ты откуда свалился? Элементарного не знаешь!
   Откуда-откуда...
   - Долго рассказывать.
   - Как твоё имя? - неожиданно спросила девушка. - Нужно знать того, кого оплакивать.
   - Ангел, - дивлюсь чтоль явному пессимизму.
   - Ангел? - странно повторила она имя и настороженно прищурилась. - Точно, Ангел?
   - Да, - киваю я. - Только без комментариев. Не одна ты так реагируешь.
   - Ты лидер гильдии Ангела? - неожиданно спросила она.
   Хм. А это ещё что за зверь?
   - Что значит "лидер гильдии"?
   - Что значит? - совсем запуталась она. - О чём ты меня спрашиваешь?!
   - Почему ты решила, что я "лидер гильдии"? - уже совсем разжёвываю вопрос.
   - Лидеры гильдии не пользуются именами только прозвищами. Вот я и подумала... Стоп. Ты не лидер?! - опешила она.
   - Нет, не лидер.
   - А представляешься всем как Ангел?
   - Ну да, - не понял я, к чему она клонит.
   Ну, в самом деле, какой ей интерес до того, как я представляюсь.
   - Но ведь это грубое нарушение закона! - возмущенно вскочила девушка. - И, в конце концов, это опасно! Примут тебя за лидера, бросят вызов, или потребуют предоставить доказательства! Что ты будешь делать тогда?
   А? Я задумался, переваривая новую информацию. Значит вот как обстоят дела...
   Кажется, теперь понимаю, почему меня так охотно и радостно обслужили в лавке. И почему мне было сказано столько странных слов. Вот только почему у девушки реакция намного отличается от той, что я встретил в магазине?
   - А гильдии такой не существует? - пробую, уточнить сей момент.
   Мало ли что.
   - Не знаю, их слишком много, - неуверенно ответила девушка она. - Вообще-то название идёт от рода деятельности гильдии или от артефакта. Не знаю, чем бы занимались ангелы, но у них должен быть настоящий ангел. Причем тот, который бы действовал в интересах гильдии.
   - Это как?
   - Ты что совсем ничего об этом не знаешь?
   - Знал бы, не спрашивал, - ну, в самом деле, лень рассказать?
   - Поясню, раз уж обязана, - раздраженно уселась она обратно. - Например: Гильдия волка, должна иметь живого послушного волка. Гильдия Быка - быка, сокола - сокола, ангела - ангела, - вывалила кирийка и выжидательно посмотрела на меня.
   - И-и?
   - И?! Ну, откуда по твоему взяться ангелу?! Если даже не доказано существование поднебесной.
   - Но и не опровергнуто.
   - Нет, но проблему это не решает. Хотя бывает так, что живое существо заменяют артефактом, но обычно у людей название гильдии ассоциируется с первым вариантом.
   Хм. А я что не подхожу? Или Ангел Смерти это другая категория?
   Я с сомнением покосился на раздраженную девушку. То она не знает, существует ли такая гильдия, то напрочь, отказывается в подобное верить. Вот и понимай, как хочешь.
   - А твое имя? - продолжаю разговор.
   - Нисэ, - представилась девушка и вопрошающе повернулась ко мне. - Скажи, почему ты меня не убил?
   - Глупый вопрос не находишь?
   - Ну почему же, - задумчиво проговорила она, - я тебе приказала, ты должен был меня убить. Или у тебя есть амулет?
   - О чем ты?
   - Я приказала тебе убить меня, ты должен был это сделать.
   - Я никому ничего не должен, - недовольно скрещиваю руки.
   Лицо Ниссэ отчего-то странно вытянулось лицо.
   - То есть? - испуганно прошептала она. - У тебя нет с собой никаких защитных амулетов, и ты мне отказал?
   Я молча кивнул, боясь сказать опять что-то не то.
   - Но этого не может быть! Я же кирийка. Понимаешь, никто не может сопротивляться моим приказам.
   - То-то стражники за тобой так усиленно гнались, - скептически заметил я. - Видимо ты приказала им?
   - Можно только на одного человека оказывать влияние, - обиженно проворчала Нисэ. - Их было слишком много. К тому же все с защитными амулетами.
   Хм. Представил я. Если тут хотя бы каждая третья раса имеет нежелательные способности, и для каждой нужен свой амулет, то придется с собой как минимум тележку аксессуаров таскать. Но, с другой стороны, возможно меня подобная участь обойдёт стороной.
   - Занятно, конечно, - посмотрел я на кирийку. - Но раз мы выбрались, можно и расстаться. Верну тебе пластинку и...
   - Нет! - неожиданно вскрикнула она.
   - Что еще? - устало смотрю на кирийку.
   Почему-то дальше с ней путешествовать не хотелось. По-моему она сама не знает, чего хочет, а нужную мне информацию вытягиваю из неё буквально силой. Довольно утомительное занятие. Лучше так, просто - посидеть в таверне, пообщаться с народом. В общем, никакого геморроя.
   - Помоги мне, проводи до дома.
   - С чего бы это? Сама же сказала, что меня будут выслеживать. Даже оплакивать уже собралась.
   - Ну... - потупила она взгляд. - Не знаю. Что-то есть в тебе такое надежное, хотя и немного пугающее.
   Ого. Подивился я. Как она подметила. Еще бы поточнее в выводах, и навряд ли просила остаться.
   - Ладно, - сдаюсь я, тем не менее, не забывая про свою основную цель. - Только ты не будешь задавать лишних вопросов, при этом отвечая на мои. Это и будет твоей платой.
   - Хорошо, - озадаченно согласилась она.
   - Замечательно. Для начала, скажи, почему ты так странно реагируешь на пластинку? - достал я предмет. - Так доблестно спасала её, а в руки взять боишься?
   Она замолчала. Будто обдумывала, раскрывать мне вселенскую тайну или нет.
   - Её нельзя просто так брать в руки, - с самым серьезным видом заявила Нисе, посмотрев на меня, на мою руку и на пластину. Где логика?
   - Да? - хмыкнул я, не находя ничего необычного в куске металла. - Почему?
   - Положи на землю.
   Ну, я и положил. Кусочек примял траву ровно настолько, насколько это продиктовано законами физики и всё. Ничего сверхъестественного.
   - И? - вопросительно кивнул на предмет.
   - Не понимаю, - задумчиво осмотрела она, вдруг ставшее "мистическим" место. - Всё должно быть по-другому.
   - Значит, - хотел я поднять многогранник. - Он бесполезен. Можно выбросить.
   - Нет! - выкрикнула она, не позволив его взять. - Смотри, - указала на землю.
   Вокруг пластины стала образовываться легкая дымка. Трава, которой она касалась медленно, но верно умирала. Можно сказать, что это эффект изрядно разбавленного мертвого тумана, весьма опасного для живых.
   - И зачем тебе он? - под вскрик девушки взял пластину. И опередив, сорвавшийся у нее вопрос напомнил о том, что я маг. Мол мне все равно дымка не дымка, смертельна не смертельна.
   Девушка странно наклонила голову, обдумывая, сойдет ли это за оправдание. Но так как я и не собирался загибаться от сомнительной вещички, решила видимо поверить.
   - Может его уничтожить? Иначе ауру не вывести. Странная она какая-то, будто вживлена в металл.
   - Уничтожить?! - возмущенно засопела девушка. Да так будто я как минимум предложил выкинуть её, а не многогранник. - Ты даже не представляешь, чего мне стоило его выкрасть, - не договорив захлопнула руками рот Нисэ. Ха. Ляпнула.
   - Вот ты и проговорилась. Значит, ты это своровала, - покрутил я в руках пластинку.
   - Это не то, что ты подумал, - мигом растеряла она весь пыл и виновато опустила взгляд.
   - А что я подумал? - пожал я плечами, не собираясь подыгрывать. - Просто услышал то, что услышал. Или ты можешь это как-то объяснить?
   - Не могу.
   - Ясно, - обдумывал я её поведение.
   Странно все это. Он для неё так важен и в то же время она боится его взять.
   - В любом случае расслабься, - кивнул я смутившейся девушке. - Меня не особо интересует, как ты его раздобыла. Сейчас, наверное, - поднялся я, - нужно искать место для ночевки. В город, - осмотрел её помятый вид, - нам вход заказан. По крайней мере, тебе. Так что остановимся в лесу.
   - А еда? - голодными глазами кивнула Нисэ на оплот цивилизации.
   - Есть кое-что с собой, - достал я сумку. - Тебе хватит.
   Девушка приняла небольшой сверток, и, вытащив наружу содержимое, радостно улыбнулась. Немного же ей надо для счастья. Хотя как посудить. Видимо. сооружая мне в поход котомку, торговец не пожалел денег на еду.
   Хм... А у нас гости. Уловил едва заметный шорох позади.
   - Отойди, - услышал я короткий приказ, но лишь спокойно развернулся. - Отойди, - настойчиво повторил, стоящий напротив меня серокожий парень и пристально посмотрел в глаза.
   Правда, очень быстро его решительный вид сменился маской разочарования. Дай догадаюсь, он тоже кириец и разочаровался в своих способностях.
   - Кто ты? - опустил воин руку на оружие и скинул на землю плащ. Решил драться?
   - И почему вокруг все такие доброжелательные, - наигранно посокрушался я.
   - Приходится, - сжал воин рукоять. - Нас не очень-то любят. А маскироваться под людей, имея серую кожу, довольно сложновато.
   Хм... Отметил я. Так вот почему такая странная проверка на постах. Интересно, в каких отношениях кирийцы и люди?
   - Нисэ, - развернулся воин к вставшей девушке. - Зачем он тебе? К тому же с амулетом!
   - У него его нет, - спокойно встретила она недовольный взгляд.
   Я лишь отметил, что они знакомы. Это уже интересно.
   - Ты меня слышала? - зло рыкнул воин. - Как нет? - наконец-то переваривал он фразу.
   Но видимо решил, что это не больно то и важно и стал отчитывать не до конца пришедшую в себя девушку в полном отсутствии инстинкта самосохранения. Что в принципе недалеко от истины.
   Мда-а. Хмуро посмотрел на них. Если они будут выяснять сейчас отношения, нас найдут, схватят и вернут обратно. Вот счастье-то.
   - Может, вы поторопитесь?
   - А ты человек не лезь в наш разговор.
   - Вот и поговорили, - флегматично поднял я сумку с земли. - Хотите спорить, спорьте. Можно друг другу и до свидания сказать, - махнул им рукой и развернулся в сторону главной дороги.
   - До свидания, - озадаченно прошептал воин, развернувшись к... пустому месту. Нисэ уже во всю бежала ко мне.
   - Нет-нет-нет, - шустро подскочила она и схватила за руку.
   - Нисссэ! - то ли прошипел, то ли прорычал парень. - Ты что делаешь?
   - Да. Что? - спокойно уточнил у неё.
   - Тебе нельзя уходить! - было заявлено мне.
   - Почему? - удивленно спросил я и перевел взгляд на воина, услышав эхо в его исполнении. Когда тот понял, что произошло, спешно закашлялся. Нисэ на подобное единогласие лишь нахмурилась.
   - Ничего не знаю. Помнишь, мы с тобой договорились? - намекнула она на вопросы и ответы. - К тому же, кто еще будет называть тебя по имени?
   Мда. Встретился с её яркими голубыми глазами. Знает куда бить.
   - И еще, ты обещал помочь, да и обратится мне не к кому, - начала давить она на жалость. Действительно верит, что я не замечу уловки? Хотя ладно. Пусть верит.
   - Хорошо. Только вы оба будете слушаться меня.
   - Что?! - возмутился воин. - А я то с какой стати?
   - А ты тут остаешься?
   - Нет. Но и идти под командование человека я не намерен.
   - В плане выбора маршрута я больше помогу и обеспечу магическое прикрытие. Без этого вы далеко не уйдете, с вашими данными. - Намекнул на цвет кожи.
   - Да-да! Он, правда, может, - подскочила к нему Нисэ и состроила самое просительное выражение, на которое была способна.
   - Хорошо, - озадаченно перевел он на меня взгляд, думая верить или нет. - Но одно неверное движение, - хищно прищурился воин. - И тебе уже придется беспокоиться за свою безопасность.
   На столько пустую угрозу я лишь неопределенно пожал плечами, что задело кирийца еще сильней. Но он сдержался. Кажется, растёт.
  
  
   Да, что же это такое? Недовольно стоял у окна Лорд Нират. Вот только днем, поймав кирийку, они вздохнули с облегчением. Даже проверили, чтобы в подземелье не было никого лишнего. Не дай бог завербует. И тут такое...
   Дверь в кабинет предупреждающе прошуршала.
   - Какие новости Рогер? - развернулся хозяин крепости к вошедшему капитану. К своей правой руке поддерживающей его вот уже десять лет.
   - На выходе из города видели некую девушку в сопровождении лидера гильдии, - с порога начал докладыать солдат. - Но стоило им оказаться за стенами, как информация теряется. Они будто...
   - Лидера?- перебил его Нират, не дав досказать.
   - Да. Есть подозрения, что это он помог ей сбежать.
   - И как его имя?
   - Ангел.
   - Что?! - опешил он. - Ты шутишь?! Да этот парень самоубийца.
   - Как бы то ни было, в лавке, где он закупался, представился именно так.
   - Нам конечно подобное на руку, - задумчиво опустился Нират в кресло. - Стоит лишь отправить властям донесение на нелегальное и не обоснованное существование гильдии, как его мигом арестуют.
   - А ты думаешь, что он самозванец? Ведь стоит ему только представить доказательства...
   - Смешно. Какие доказательства? Ты веришь в ангелов?
   - Ну, всякое может быть, - как-то неопределенно предположил Рогер.
   - Сравнил. Есть, конечно, гильдия грифона, дракона, гидры, даже мертвого василиска. Но ангелов просто не существует! Ни живых, ни мертвых. Никаких! Все это выдумка, как рай и ад, чтобы пугать среднее население и управлять им.
   - Ну а боги? - попытался уцепиться он хоть за что-то.
   - Сила, - неожиданно вмешался новый гость. - Боги - это просто сила, к которой обращаются маги. Она лежит вне пласта нашей реальности, и одаренные могут её видеть и с помощью некоторых ритуалов и амулетов использовать. Магия в свою очередь делиться еще на категории. Но думаю, вдаваться в подробности не стоит.
   - Магистр Велинген, - извините его, поклонился темноволосому гостю Нират.
   - Все в порядке я просто пояснил. Меня, кстати, это Ангел заинтересовал. Хотелось бы с ним встретиться.
   - Да, конечно. Поступайте, как хотите. А все-таки, что вы скажите на счет кирийки?
   - Довольно занимательная особа. Но, чтобы прочитать её более глубоко, необходим прямой контакт. Видимо зря я решил отдохнуть с дороги, а не приступил сразу к делу. - Спокойно проговорил гость, вспоминая подземелье. Слишком странно себя повел пласт потусторонней энергии рядом с камерой пленницы.
  
  

Глава 4: Занимательное открытие.

  

- Хм, мне показалось, или лошадь только что съела... белку?

- Показалось, - спокойно проговорил я, попутно внушая животному, кушать более незаметно.

(из странной ситуации с нежитью)

  
   Ангел, Ангел. Да каюсь, пусть и хочу быть незаметным, но как-либо иначе представляться не хочу. Приставку "Смерти" столь сильно пугающую местный люд благоразумно опускаю, но и это исключительно потому, что она мне самому не нравиться. Последнее время устал от неё, от вымышленных имен, в принципе, тоже.
   Вот и назвался в Арталене ангелом. Подумаешь, приняли меня за лидера гильдии. Катастрофы не произошло. Значит... живем, имя Ангел закрепляем, всех несогласных посылаем. Если уж сильно докопаются, предоставлю доказательство, что я Ангел. Пусть и не тот, которого они ожидают увидеть. Раскрыться? Вопрос. Может тогда сделать гильдию? А почему бы и не рассмотреть подобный вариант? Прикинул, последствия...
   Не-е-е-т. Пока рано. Мне моя конспирация нужна. Хотя бы для того, чтобы узнать к чему приведет история с загадочной пластинкой. Кстати о ней и новом спутнике.
   Воин довольно быстро успокоился, хотя не забывал бросать в мою сторону угрожающие взгляды. Чего он этим добивался видно невооруженным взглядом. Но зря старается, только косоглазие заработает.
   Хотя попробуй, втолкуй ему это. По началу казался умным, предусмотрительным, но на самом деле непонятный. Это мне на руку.
   - Кстати, а куда мы выдвигаемся? - неожиданно вспомнил кириец.
   - Мо-ло-дец. Хороший вопрос, - ответил ему, попутно собирая вещи.
   - Э-э, - возмутился воин.
   - Могу обеспечить только безопасность, чтобы мы прошли весь путь без приключений. А основное направление задаете вы. Нисэ? - развернулся к девушке.
   - Не знаю, - озадаченно проговорила она и повернулась к парню. - Арашь?
   - А я то тут причем?!
   Кажется... Сокрушенно покачал головой, с компанией для путешествий я пролетел.
   - Ты же сюда добрался, - стала смутно догадываться она о главном.
   - Вообще-то телепортировался, - поправил он и как-то подозрительно отступил назад.
   - Телепортировался? Вы можете телепортироваться?
   - Вообще-то это тайная технология и запрещенная, - пояснила Нисэ, злобно косясь в сторону Араша. - Можно легко залететь в пласты пространства, устройства довольно древние.
   - Но я слышал от магистра, что помехи отчего-то стали сходить на нет. Энергия выравнивается. И возможно скоро мы сможем пользоваться нашими технологиями в полную силу. А не как сейчас, сидеть изолированно, боясь выйти и оставить дом без защиты.
   - Так много желающих напасть?- Уточнил сей момент.
   - Хватает, - мрачно добавил он. - И вообще первый раз вижу, чтобы человек с нами связался. Обычно нас или бояться или пытаются использовать в своих целях. А какую выгоду преследуешь ты?
   - Вроде бы, уже упоминал.
   - Вопросы и ответы. Чушь. Особенно учитывая, что ты спрашиваешь лишь то, что и так всем известно. И как твое имя?
   - Может не надо? - перебила Нисэ.
   Нет, ну почему не надо? Хочу представляться ангелом, буду им представляться.
   - Ангел, - говорю я, выжидающе следя за Арашем.
   Удивительно, но бурной реакции не последовало.
   - Вы же не думаете, что я поверю? - скептически хмыкнул он. - Выглядишь, конечно, как дворянин, но до лидера далеко.
   - Твое право, верить мне или нет. Ты просил имя, я его назвал.
   - Теперь понятно, почему ты прячешься с нами.
   Я вопросительно смотрю на кирийца, ожидая продолжения.
   - Видимо тебя ищут. Ты ведь в городе, так и представлялся?
   - Ну да.
   - Вот и зацепка! - победоносно выдал Арашь.
   - Всё? Ты закончил? - спокойно спрашиваю озадаченного кирийца, в ответ получаю кивок. - Тогда, надо выбираться отсюда и чем быстрее, тем лучше. Думаю, твой крик могли услышать.
   - Но ещё ночь. О каком путешествии может идти речь?
   - В любом случае, оставаться здесь опаснее. Так что, я схожу в местную деревеньку, узнаю направление или карту прикуплю. Мы недалеко ушли от населенной местности, надо этим воспользоваться. А вы пока соберёте вещи.
   - А?
   - Это всё равно лучше, чем просто сидеть здесь и слушать вас.
   - Я с тобой! - инициативно схватил мешок Арашь.
   - И оставишь Ниссэ одну? А вас двоих прикрывать магией будет довольно проблематично, - нагло соврал я. - Да и шумите вы сильно.
   На последний довод Арашь нахмурился. Кажется, он готов поспорить.
   - Хорошо. Ждём здесь, - услышал я вслед, - только не задерживайся.
   Не задерживайся? Да за кого он меня принимает?
   Спрашивать я не стал. Пошёл дальше.
   Чуть раньше через теневые зеркала я приметил неплохих лошадей в деревеньке. Идти недалеко. Если быстрым темпом пятнадцать минут через густой лес. То, что нужно. Ведь неизвестно, сколько нам добираться до Кирии. Боюсь мои попутчики, выдохнутся.
   Хм... Слегка затормозил я. Оказывается, тут есть хищники, хотя селение недалеко. Шарахнувшиеся от меня волки, жалобно заскулили, едва почуяв запах смерти. Животные испуганно пятились, не имея никакого желания нападать. Перспектива остаться голодными их пугала меньше чем я.
   Ну да ладно. Сейчас, надо бы подумать, о том, где взять карту, а то исконно местные жители не в состоянии найти дорогу назад. Это я про кирийцев. Одна Нисэ чего стоит, с довольно приметной серой кожей полезла в людской город.
   Да о чем я? Вошел в небольшой обнесенный деревянным забором дворик. Голову запоздало посетила здравая мысль, хорошо хоть вообще это сделала.
   Зачем мне искать кого-то с картой? Если у меня есть те, кто здесь итак всё знает.
   - Мне нужен проводник, - мысленно обращаюсь к ближайшему чистильщику.
   Черная тень от сарая неверно заколыхалась, мгновение и из неё выплыла тень.
   - Что прикажете? - прошелестела она.
   - Покажи мне точную карту Арталена, - прикинул все возможности теневых зеркал.
   Чистильщик не шелохнулся.
   - А что делать с преследователями? - сухо прозвучал вопрос.
   - Хм... Они за нами гонятся? - удивился я. Самоубийцы что-ли?
   - Не совсем, - качнулась тень. - Некромант обращается к пластам темной энергии, чтобы найти вас. Я бы не интересовался, если бы они не использовали наши зеркала.
   - Некромант? - видимо маг, который пользуются силами принадлежащими мне. - Расскажи подробнее о нём. Всё что знаешь.
   - Всё? - мигнула тень.
   - Ну не совсем всё. Скажем так, - задумался я, - к чему он имеет доступ?
   - К темным пластам аномалий, к зеркалам, к манипуляциям ими, к возможности управлять мертвыми.
   Нда-а, зомбиками.
   - Дальше.
   - Проклятия.
   - Это можешь опустить. Скажи, он имеет полный доступ? В смысле, всё это делает без разрешения?
   - Разрешения? - чего-то не поняла тень. - Какого разрешения? Мы просто не мешаем ему. Если прикажете, мы изменим свою линию поведения.
   Хм. Усмехаюсь столь высокому приоритету. Интересно, как спешно начнут искать некроманты причину своего бессилия, если я перекрою им кислород? Посмотреть бы на это, но... пока афишировать свои возможности не в моих интересах. К тому же я не знаю как можно что-то блокировать. Хотя... Поднял глаза на тень.
   - Спрячьте нас от поисковиков некроманта, - дождался кивка и довольно улыбнулся. Одна проблема решена. - Карту, - напомнил про самое главное.
   - Есть ещё указания? - качнулся балахон.
   - Нет, свободен, - благосклонно киваю я, получая маршрут.
   Выполнив поручение, чистильщик растворился в окружающей темноте. Будто его здесь никогда и не было.
   Идеальный слуга. Не спорит, делает, что прикажут, болтает мало и только по существу. А что-то сложное, вместо заковыристых слов передает картинками. Удобно, главное практично. Карта Арталена в чётких деталях отпечатывалась в голове. Дорогу могу найти с закрытыми глазами и точно сообщить своё местоположение в мире, а оно довольно плачевное. Все интересные расы, аля-эльфы, драконы находятся ну очень далеко. Идти и идти. Да даже ехать придётся несколько дней. Жаль...
   Хотя мне всё равно поездка куда-либо по своим делам не светит. Кирийцев надо довести до места. Зато потом, я уж точно не буду ни на что отвлекаться.
   Эх... планы-планы. Займемся делами. Что там дальше? Ответом мне было беспокойное лошадиное ржание. Кажется, кто-то ауру забыл спрятать, а теперь это делать поздно, животные меня и на метр не подпустят. Придется действовать по-другому.
   Для начала, вычислив количество хозяев будущего транспорта, я подкорректировал их память. Теперь они не вспомнят, сколько изначально у них было лошадей и зачем в сарае дополнительные три стойла. А что? Переживать зря не будут, и нам легче и им.
   Призваю косу и направляюсь к испуганным животным. Ещё одна практика по некромантии. А что делать? Ситуация обязывает. Подумаешь, после небольшой обработки лошади встретили меня остекленевшим взглядом. Зато буквально через пять минут новое приобретение шагало рядом, полностью послушное любым моим командам. Для усмирения всего-то и потребовалось, внести коррективы в небольшой мозг и ДНК. Животные от этого особо не пострадали. Правда, с какой стороны посмотреть. Отметил не в меру заострившиеся скулы и багрово красные глаза. Надеюсь, инчего страшного не произойдёт.
   - Я пришел, - зову устроившихся у дерева кирийев.
   - Откуда лошади? - настороженно спросила Нисэ, поднимаясь с нагретого места.
   Если судить по тому как она недобро покосилась на животных, кто-то у нас пойдёт пешком.
   - На ответы времени нет, выдвигаемся, - передал ей поводья. - Еда в тюках по бокам.
   - Не думаешь, что без вопросов не обойтись? - подозрительно прищурился Арашь, тем не менее, садясь в седло.
   - Пока обойдемся. Едем? - коротко кивнул я и выдвинулся первым.
   - Так скоро и без объяснений?
   - Да.
   Нет ну правда, не рассказывать же им, что некромант знает наше приблизительное местоположение и просто необходимо сбить его со следа? От этого будут лишь новые вопросы.
   - Куда? - вопросительно развернул лошадь кириец.
   - На север, к следующему городу.
   - Он близко?
   - Не совсем, но в два захода доберёмся. Можно, конечно, и за полтора суток, но это только без остановок. Боюсь, - кивнул в сторону Нисэ, - она не выдержит.
   - Лошади тоже, - со знанием дела, заметил Арашь.
   На столь необоснованное замечание я лишь пожал плечами. Наш транспорт, теперь может, как минимум месяц без остановки землю месить, а также питаться любой протеиновой пищей в пределах досягаемости.
   Так что я не особо беспокоился, когда мы три часа подряд скакали под звёздным небом, даже на пять минут, не сбавляя темп. Лишь жалобный всхлип Ниссэ вынудил затормозить всю нашу компанию. Девушка уже явно не могла сидеть в седле и привал был жизненно необходим. Ну, хорошо. Мы достаточно далеко отъехали. Даже по лицу Араша видно, что он довольно озадачен темпом нашего транспорта.
   Та-а-к. Я сверился с картой. Если верить ей, нам направо.
   Следуя маршруту, я свернул на большую поляну и тут же утонул в высоких луговых растениях. Ноги тут же стали цеплять длинные зелёные стебли. Мошкара, поднятая неожиданным вторжением, вместо того чтобы наброситься, разлеталась в разные стороны. Полезная вещь аура смерти.
   Арашь, побоявшись ехать по открытому пространству, попытался затормозить. Но животное проигнорировало его слабые потуги и продолжило идти дальше. Не повезло кирийцу. Не на того напал.
   Свернув у небольших холмов, я подъехал к небольшому уступу, практически в низине поляны. Хорошее место, неприглядное, к тому же навес из камня тут как нельзя кстати.
   - Привал, - соскочил я на землю.
   - Здесь? - оглядела Ниссэ яму.
   - А что такого? До этого разве не на открытом воздухе были?
   - Ну, мошкара, допустим, странным образом нас избегает, - вмешался в разговор Арашь. - А хищники? Мы же практически в поле.
   - Думаю, они нас избегают точно таким же образом, что и насекомые. Так что раскладываемся. По моим подсчетам, тут недалеко до пограничного города. Далее через лес и доберемся до большой дороги.
   - Ладно, - послушно начала раскладываться Нисэ, видимо спорить ей не давала накопленная усталость. Проголодаться никто не успел, а вот спать хотели все, ну, кроме меня, конечно.
   Воин устроился рядом с животными, боялся, что сбегут. Нисэ у самого уступа. А я просто сел у угла, любуясь на местный пейзаж. Могу и посторожить. Другой отговорки в принципе придумывать не стал. Лень.
   Я мельком глянул на уснувшего воина и его сестру. Замечательно. Могу, ничего не опасаясь, детально изучать мир. Сколько теней в этом мире, через которые можно посмотреть? Прикидываю их теоретическое количество и понимаю, ночи однозначно хватит. Но кое-что посмотреть успею. Ожидая что-то интересное, я закрываю глаза.
   Первая же тень, показывает утро в большом городе, с высокими домами, белым дворцом и фонтанами. Ну, это не интересно. Если судить по редким прохожим, стремящимся на работу, это город людей. Обыденные средневековые постройки с редкими живописными коттеджами.
   Лучше гляну, что покажет вторая тень. Наугад обращаюсь к другой далекой точке и замираю. Пропасть. Огромная необъятная и чёрная. Настолько большая, что полуденное солнце не способно охватить его. По всей поверхности исполинских стен обрыва, россыпью раскиданы глубокие пещеры. На уступах, мелькает золотистая шкура львов с алыми крыльями. Шикарные животные, лениво и грациозно перелетают над чёрным провалом. Интересно, а кто ещё населят эту планету.
   Обращаюсь к следующей тени, и передо мной буквально открывается дверь в другой мир. Мертвую зону. Ни единого цветочка, лишь сухие черные деревьями без листвы и глубокие узкие трещины в земле. На редких сухих ветках колыхаются непонятные обрывки ткани, в небольших ямах блестит подозрительная жидкость. Всё вместе это создаёт некий зловещий постапокалиптический образ. Такое ощущение, что тут однажды разыгралась аномалия, которая посчитала своим долгом умертвить всех и вся, не забыв при этом вырыть могилки для каждого. Слишком живописно в самом центре пустоши раскинулись ковром обшарпанные кресты. Зрелище не для слабонервных, а для тех у кого их нет. Для меня, наверное.
   Здесь явно случилось что-то страшное, но удивительно не это, а то куда это страшное потом делось. Если это аномалия она не могла просто взять и исчезнуть. Хотя может, чистильщики зачистили?
   - Чего не спишь? - услышал я голос.
   Картинка неприятно свернулась. От изучения заинтересовавшей меня местности пришлось неохотно оторваться, но место я запомнил и обязательно еще к ней вернусь.
   - Я пришёл сменить тебя, - сонно проговорил кириец.
   - Я не хочу спать. Лучше ты отдохни. До города часов шесть, силы ещё понадобятся. Хотя, может, только я заеду в него, прикуплю продукты. А там три дня езды до большой дороги, - продолжал рассуждать я, а потому не сразу заметил то, как побелело лицо воина.
   - Ангел... - тихо проговорил он, каким-то не живым голосом.
   Слежу за его испуганным взглядом. Жующий конь, и что?
   - Что? - не понял его реакции, на столь невинное действие.
   - Хм. Мне, показалось, или лошадь только что съела... белку? - несмело сглотнул он.
   - Показалось, - спокойно проговорил я, попутно внушая животному, кушать более незаметно.
   Тоже мне катастрофа. Животные теперь не совсем нормальные, есть могут всё. Конечно, я не сказал этого кирийцу. Всё в порядке, всё совершенно нормально, а немного горящие глаза в порядке вещей. Флюролисценция... во!
   Воин сомнительно воспринял подобное объяснение и на всякий случай отсел от плотоядного транспорта подальше.
   - Между прочим, - окликнул его я, - что особенного в этой пластине? И если она так важна, то почему вы её через тряпочку защитную не берете?
   - Заберем позже, она просто не безопасна даже с тряпочкой, особенно если долго её при себе держать, забирает силы. По какой-то причине только ты безопасно с ней можешь контактировать.
   Забирает? Прикинул я. По-моему, она только и делает, что генерирует небольшие аномалии. Но к счастью не выходящие дальше, чем на пару сантиметров от самой пластины. Интересно, откуда вообще взялся подобный материал? С неба свалился?
   У дерева неуверенно заелозились куча с покрывалами, с левого края выглянула помятая и взлохмаченная девушка. И то исключительно, потому что в щелку между тканью начали закрадываться рассветные лучи солнца. Это что получается, Арашь решил сменить меня только утром? Мда-а... соня.
   - Доброе утро, - попытался привлечь кирийку и лишь наткнулся на вялый взгляд.
   - Доброе, - на автомате повторила она и плюхнулась обратно.
   Эмм... Нет. Так не пойдет. Я, конечно, рад за её здоровый сон на свежем воздухе и всё такое, но пора собираться.
   - Помочь? - подошел, умывшийся питьевой водой, кириец. Видимо он уверен, что мы безопасно доберемся до города, раз так неэкономно расходует запасы.
   - Помоги, - пожал я плечами. Уж лучше вещи собирать, чем возиться с девушкой.
   - А-а-а! Не надо! - завопила кирийка так, будто с неё не покрывало снимают, а как минимум режут. В камере она никак не реагировала на отсутствие удобств, а сейчас даже встать не может.
   - Нисэ, прекращай орать, нас заметят! - чуть ли не рычал на неё Арашь.
   Это точно. Догонят и вернут. Хотя... прикинул расстояние, в том случае, если услышат.
   После получасового сопения кирийки и заковыристых ругательств Араша, мы всё-таки выдвинулись в путь. И за эти пять часов совместной поездки, я услышал довольно полный комментарий Нисэ о назначении местных колючек, растущих буквально на каждом втором кусте.
   - Вообще-то, это защитный механизм от вредителей, - выдвинул я вполне распространенное мнение.
   - А? - грозно посмотрела на меня Нисэ, а воин лишь хмуро снял с себя очередной шарик с мягкими, но ужасно цепкими иголками.
   И как они умудряются их собирать?
   - На дорогу? - удивился Арашь моему незатейливому маневру.
   - Сейчас да.
   - Но нас заметят.
   - На нас больше обратят внимание, если выедем из леса перед самым городом. В общем, без паники, просто двигаемся дальше.
   - Ангел... - прошептала девушка.
   - А? - почему-то развернулся Арашь.
   - Пост, - попыталась остановить коня Нисэ, но после провальной попытки лишь сильней закуталась в плащ.
   - Едем вперед, далеко не отходим, - на автомате проговорил я, переключая своё внимание на стражников.
   - Можно подумать, мы управляем лошадьми, - хмуро посмотрел на меня Арашь, а потом вооруженный отряд воинов.
   Но к его удивлению, когда они к нам подъехали. На серую кожу напружиненного и готового к схватке кирийца никто не обратил внимание. И когда его пропустили вперед, он лишь обескуражено и, кажется, растроенно развернулся. Надеялся на что-то другое?
   Когда Нисэ так же без проблем осмотрели, отряд двинулся дальше.
   - Как странно, - прошептал Арашь, задумчивым взглядом провожая воинов. - А ведь на них антимагические амулеты.
   - Амулеты, - подтверждая, кивнул я.
   - Тогда, как? - выжидающе нахмурился он.
   - Как, как? Как и раньше. В общем, нам надо запастись едой и достать карту.
   - Здание, - кивнул на серое убожество Арашь.
   Если бы не снующий вокруг народ и не худое ограждение по периметру, решил бы что это заброшенный сарай.
   - Таверна, - сверился я с внутренней картой. - Не ахти, но сойдёт. Подождете меня там, пока я не съезжу в город.
   - А не опасно? Там ведь уже не дозорный отряд стражников, а довольно много народу. Как правило, - оглядел он пустой тракт и обреченно вздохнул.
   Едва мы подъехали к воротам, как к нам подскочил маленький мальчик. На вид, ему лет семь, не больше. Принимает коней? Сервис? Ухмыльнулся я сжавшейся кирийке и схватившемуся за меч Арашу.
   - В таверне кто сейчас присутствует, вас не опознает, проходите и садитесь в уголок. А лучше снимите комнату. - Успокоил их, после того как передал двух лошадей мальчугану, не забыв отдать животным команду вести себя смирно.
   Та-а-а-к. Развернулся к всё еще стоящим спутникам и вопросительно приподнял бровь.
   - Денег нет, - смотря в пол, сообщила Нисэ.
   Безучастный взгляд Араша куда-то в сторону, видимо выражал солидарность в этой ситуации. Боже... Мучительно выдохнул я, снимая мешочек с пояса. Как они до этого выживали?
   - Вот, - достал пару золотых и вручил Арашу. - Этого хватит для провинциального заведения. Я в город.
   - Вот, - вручил он мне странные треугольники, - у меня просто, только кирийская валюта.
   Хех. И что за это покупать, в этой части Арталена? А, да ладно, кину в карман.
   - Я быстро. От силы часа два. Может меньше.
   - Хорошо, - неуверенно ответила Нисэ и засеменила в сторону таверны, воин же не зашел пока не проводил меня. Показывает свое недоверие или что-то заподозрил?
   Над странностями его поведения я думал не долго, так как, едва скрывшись за холмом, припустил коня и тут же вцепился в него изо всех сил, боясь слететь. Честно... не думал, что модифицированное животное будет ТАК гнать. Наверное, со стороны я был похож на смазанное пятно, двигавшееся с сумасшедшей скоростью. Редкие травинки и пыль, поднятые в воздух, шлейфом тянулись за мной. Встречный ветер нещадно цеплял одежду, пытаясь скинуть. Прекрасно, просто прекрасно. Печально посмотрел вслед улетевшему плащу. Теперь как минимум новый придется брать. Спасибо тебе лошадка, угодила. Хотя... с какой стороны посмотреть. По скорости уступает лишь реактивному лайнеру. Такими темпами можно в считанные минуты добраться до границы, только... сокрушенно опустил голову... боюсь, мои спутники подобной нагрузки на организм не выдержат, придется потом их на дороге искать и то, чтобы пособолезновать.
   Уже подъезжая к городу, довольно не большому, я сбавил скорость. Что удивительно у въезда не было ни одного стражника, никто не проверял руки, цвет кожи. Неужели это не везде? Как-то подозрительно. Осмотрел одинокие ворота.
   Сам же город встретил спокойными улицами и редкими прохожими, что довольно облегчило проезд по главной мостовой, а также поиск продуктового магазина. Замечательно, то что надо, приметил покрашенную в толстый слой вывеску, на ней гордо красовался натюрморт из трудно узнаваемых фруктов. Но... думаю, не ошибся, спешился у входа, и не торопясь, открыл дверь.
   - О! Добрый день! - радостно встретили меня желтовая улыбка торговца и пряный аромат помещения.
   - Добрый.
   - Что вам предложить?
   - Хм... - осмотрел довольно занимательный товар на открытых полках. Небольшие пятиконечные звездочки с оранжевой кожицей, красные пористые кирпичи, фиолетовые пирамидки. Диковинки какие-то, интересно их хоть есть можно?
   Сомнительно... остановил взгляд на подозрительно зеленом хлебе. Лучше возьму, то, что знаю, высмотрел из цветастого разнообразия привычные на вид продукты. - Думаю вот это... - показал на румяные, вполне съедобные на вид, булочки, - а еще, не могли бы вы...
   - Не могли бы вы поторопиться? - услышал ворчливое эхо и озадаченно развернулся.
   Хм... и когда ЭТО успело войти? Хмурившаяся и не в меру упитанная дама средних лет, строила из себя центр вселенной. Причём с таким видом, что сомневаться в значимости сей персоны грозило, как минимум расстрелом на месте.
   - Минуточку, - как можно спокойнее ответил я и перевел взгляд на прилавок.
   Нормально товар изучить не дают, а ведь интересно. Конечно, я понимаю, что магазины это заколдованное место, стоит зайти, как на высоких скоростях подбегает другой покупатель и начинает торопить. Хотя, я слишком много об этом думаю, подобное неудобство не смертельно, переживу.
   На полный сбор всей котомки с едой и на покупку нового, темного как ночь плаща, ушло немного времени. А потому буквально через пол часа я уже ехал обратно, попутно обдумывая своё положение. Всё больше и больше нюансов возникает в моем путешествии, а также появилось странное чувство, будто что-то не так. Изначальные планы на Артален, никак не вязались с тем, что я сейчас делаю.
   Сам виноват. Вот скажите, зачем вожусь с чужими проблемами? Можно подумать своих не хватает. Присущая мне лень нервно курит в сторонке, в то время, как неудержимое любопытства с удвоенной силой втягивает в опасные авантюры. А где результат моего путешествия?
   Нисэ рассказала довольно мало. От Араша толку ноль, он может болтать только о высоких технологиях Кирии. Насколько я понял, это из разряда фантастики. В магическом мире - продвинутые технологии будущего. Хотя... может, это взаимодействие техники и магии? Пока не увижу, не по пойму. Одни лишь необоснованные домыслы.
   Впереди показалась таверна. Однако, быстро добрался. Надеюсь, Арашь и Нисэ ничего не успели натворить. С оптимистичными мыслями, я вошел в помещение и озадаченно замер.
   Довольно странно было вокруг... тихо. А ведь это все-таки таверна, а не кладбище. Но видимо, остальные были иного мнения, а потому молчали. Служанка словно летала над полом, когда подносила блюда, бармен, угрюмо натирал бокалы, а посетители уткнув взгляды в стол перебирали на тарелке остывающий ужин.
   И кто им навязал такое поведение? Явно не сами. После беглого осмотра, я приметил пару военных в углу, а так же просканировав здание, понял, что кирийцев тут нет.
   - Замечательно, - поднялся я в комнату, забирая оставленные вещи. Стоит уйти, как сразу что-то происходит, а что непонятно.
   - Ваша комната? - поинтересовался буквально зашедший следом солдат.
   - Да, моя. В чем дело?
   - Проверяем постояльцев. Ничего особого. Можете назвать свое имя?
   - Ангел, - недовольно проговорил я.
   - Ой, простите, - быстро поклонился побледневший воин, и своеобразно отсалютировав, спешно выбежал в коридор.
   Хм первый раз вижу, чтобы руку поднимали ко лбу. А может, это он от эмоций промахнулся? Под озадаченные взгляды остальной группы военных, я вышел из здания. Думал, решат преследовать, но нет... тихо как в омуте, и это настораживает.
   Где там подопечные? Настроился на частоту их ауры и быстро обнаружил Араша в стоящем напротив здании. Вернее между зданиями. Кажется... там мусорка.
   - Где Нисэ? - предусмотрительно зашел с обратной стороны, более чистой.
   - Она убежала, - подскочил воин, - когда начался досмотр, мы спешно собрались. Но сейчас её тут нет.
   - Заметил, держи, - вручил ему вещи. - А почему с тобой рядом не держалась?
   - Откуда я знаю? Повернулся, а её нет, коня кстати тоже.
   - По-моему, ты слишком халатно относишься к своей девушке.
   - Вот еще, я её брат.
   - Так, тем более, должен опекать и заботится.
   - Троюродный, - добавил воин. - Я и опекаю. Но не могу же за ней уследить.
   Мрачно посмотрел он на стоящих за мной коней.
   - Поехали, поищем её. Под прикрытием тебя никто не узнает.
   Арашь подозрительно отнесся к этой идеи, но что удивительно, даже не спросил, как мы будем её искать. Собственно зачем? Я маг - это все объясняет. Оправдание на все случаи жизни.
   Хотя нет, воин удивился, когда я свернул в лес. Он чего-то боялся, но не поворачивал назад. А ведь лошадь не игнорировала его команды, как обычно.
   - За нами никто не следует, - успокоил его. - И в лесу посторонних нет, - просканировал территорию и сильно удивился.
   Арашь припустил коня, когда я спешно сорвался с места в сторону небольшой скалы.
   - Что это с ней? Снова умереть хочет?
   - Что значит снова? - не понял подъехавший Арашь.
   - Почему она там? - указал наверх.
   - Откуда я знаю, - буркнул воин, всматриваясь в трудно узнаваемую фигуру на уступе. Как она туда забралась, остается загадкой. - Она что-то сказала на счет призраков, но я не обратил на это внимание.
   - Зря... - продолжил я мысль и тут же спохватился.
   Каких призраков? И почему это он не сказал об этом раньше. Сконцентрировался на ауре мертвых и... Ого! Над уступом парили несколько полноценных экзотеней, постаномалий, получивших сознание. Довольно редкие призраки, не говоря уже о том, что они не нападают на живых. С чего им вдруг понадобилась Нисэ? Вгляделся в девушку и понял. Вокруг тонкой шеи кирийки тянулся витиеватый ободок из мелких призрачных цепочек. Знак того, что она на пороге смерти. Но такого не бывает, только если... Припомнил я пластинку. Она все-таки её касалась. Ненормальная. Кажется, теперь понимаю, почему она не хотела брать её снова. Это ускорило бы процесс. И почему создатель сего шедевра не удосужился хотя бы написать на абсолютно ровной поверхности металла: "руками не трогать".
   Высмотрев небольшой раскол для подъема наверх, я слез с животного и бегом направился наверх. Первый раз переживаю за кого-то. Еще бы, потерять только что приобретенного информатора и искать нового. Не-е-е. Как-то не хочется.
   - Она сейчас спрыгнет, - услышал я голос воина, увязавшегося за мной. Но он явно не поспевал и уже на третьей повороте потерялся из вида.
   Впереди забрезжил свет.
   - Нисэ, - попытался привлечь внимание девушки, выскочив на уступ.
   Но она меня совершенно не слышала. Песнь мертвых уже загипнотизировала её, экзо-тени звали девушку. Казалось, что может быть проще, достать косу и вспугнуть этих тварей. Да, точно и раскрыться не просто как Ангел, а Ангел Смерти. В общем, лучшего способа довести до инфаркта своих попутчиков не придумаешь.
   Между тем песнь начала новый оборот, и Нисэ протянув руку в попытке достать до призрака, сделала широкий шаг...
   - Вот ведь. Нелегкая, - прыгнул я следом, пытаясь ухватить её. Но она лишь затуманенными глазами посмотрела на меня, и блаженно улыбнулась. Замечательно. Просто прекрасно...
   - Ала-с-са-а-а, - толи пропела, толи промычала Нисэ и раскинула руки.
   Недолго думая, я схватил её и первый раз за последнюю тысячу лет призвал крылья. Мощный поток воздуха ударил по ним так сильно, что пара черных перьев унеслись вместе с ним и растаяли. Сохранять высоту при дополнительном весе, оказалось достаточно сложно. Крылья требовали много энергии, но стоит им дать чуть больше, чем необходимо, как мертвый туман пойдет гулять по округе, уничтожая всё, до чего дотянется.
   Кстати. Кажется, Нисэ становится хуже. Цепь на шеи чернела, еще чуть-чуть и она полностью утянет девушку за порог. Действовать надо быстро.
   Нашарив конец ободка, я легонько подцепил его пальцем и сталь тянуть на себя. Стоит ли говорить, что это причиняет ужасную боль тому на ком оно? Нисэ отчаянно пыталась сопротивляться, навряд ли понимала, что мешает спасению. Цепочка довольно хорошо приклеилась к ней. И как я раньше её не приметил? Намотав толстую призрачную нитку, я обратил мерзкий придаток в прах, который тут же подхватил ветер.
   Затуманенные пустые глаза кирийки мигом прояснились. Хотя уже через пару секунд в них поселился панический ужас, и Нисэ стала махать руками интенсивнее, чем раньше.
   Траектория полета с взбрыкивающей девушкой была весьма заковыристой.
   - А-а-а-а!!! Мы летим! Мы разобьемся!
   - Верно, подметила, летим. Если не будешь дергаться может приземлимся!
   - Что?! - непонимающе огляделась девушка, и, нашарив за моей спиной крылья, удивленно открыла рот. - Ты ангел?! Ты всё-таки ангел... - с некой священной интонацией прошептала она и на мгновение замолчала, когда посмотрела вниз. - А-а-а! - испуганно прижалась ко мне. - Кто ты? Ты же не можешь быть ангелом? Правда, не можешь?! - с затаенной надеждой спросила она.
   Как всё-таки быстро меняется мнение. Хотя тут моя вина. Нету нимба, да и белоснежная ночнушка отсутствует, про угольно черные крылья вообще молчу.
   - Трудно сказать, - парил я в воздухе, ища место под приземление. - Моё имя Ангел, у меня есть крылья, но это, наверное, единственное, что меня связывает с теми ангелами, о которых ты думаешь.
   Девушка, ничего не поняла, потому промолчала, что позволило без лишних приключений опуститься на землю. Крылья мигом растворились в воздухе, оставив после себя быстро исчезающий дымок.
   - Крылья? - коротко спросила она.
   - Они со мной, когда необходимы.
   - Значит ты действительно ангел, - задумчиво вывела Нисэ. - Но это невозможно... Может, ты все-таки маг? А? Маг-варлок? Они же могут призывать части мифических созданий и использовать в своих целях. Правда, я никогда не слышала о полетах.
   Маг?! Варлок? Опешил я. Как только уже не обозвали. Может полностью представиться и оставить все вопросы позади? Ну, да, точно, вместе с кирийкой.
   - Тпррр! - подъехал запыхавшийся Арашь.
   Изучающий и озадаченный взгляд кирийца в мою сторону настораживал.
   - Действительно Ангел, - задумчиво вывел он, - вот только без последователей. Почему ты не собираешь гильдию? Ты понимаешь, какая власть бы была в твоих руках, с таким-то названием? Крыльев ведь вполне достаточно! И не важно. Настоящие они или нет.
   - Сомневаюсь, что это мне нужно. Лучше раскладывайтесь на ночлег, завра будет последний рывок. За лесом начинается уже граница, там передвигаться безопаснее. Сейчас толку никакого, крюк лишний сделали в лес.
   - Ты есть будешь? - по-хозяйски залезла в котомку с едой Нисэ. Она, совершенно не слушала, что я сказал?
   - Нет, перекусил в городе, - хмуро посмотрел на неё. - Пойду лучше, лошадь твою приведу.
   Махнул ей в след и скрылся за деревьями. Арашь, никак не отреагировал на наш короткий разговор, отключившись от окружающего мира. А у меня в который раз, появилось странное предчувствие.
  
  
   - Хорошо все-таки, что он нам помогает, - задумчиво проговорила кирийка. - К тому же, как бы мы выбрались без помощи мага? Скорее всего, всё еще бы прятались в лесу. Ты так не считаешь?- обернулась она к брату.
   - Нисэ, - одернул её Арашь, - не думаю, что стоит его тащить с собой только из-за того, что он как-то взаимодействует с пластиной.
   - Арашь!
   - Я серьезно.
   - Но он ведь маг.
   - Ты понимаешь, что нам нельзя пускать людей на свою территорию?
   - А то, что он, возможно, сможет собрать доспех?
   - Навряд ли... Тем более, по преданию он соберется сам.
   - Но ведь то, что он спокойно может брать пластину, о чем-то говорит?
   - Мне кажется, что это какой-то трюк, - задумчиво облокотился он о дерево. - Ангел многое скрывает, и ты прекрасно это знаешь. Одно только то, что он не подвластен контролю разума без амулетов, настораживает. Да будь он трижды магом, да даже самим некромантом, он не может сопротивляться. А его слишком уверенное в собственной безопасности поведение. Он явно знает что-то, о чем не говорит.
   - И что нам делать?- сдалась кирийка. Кажется её вообще все равно, главное добраться до места в целости и безопасности.
   - Забрать пластинку и доставить её к остальным частям. Разве не за этим ты сюда направилась?
   Нисэ понуро кивнула.
   - Некроманты, хорошо стараются, но к нам им не пробиться. К тому же сейчас такая возможность использовать телепорты. Ещё восстановят работу обратного портала и всё. Мы обскачем их в мгновение ока. Так что?- выжидающе поднял он глаза. - Утром собираемся, забираем пластину и уходим? Он её отдаст? - неожиданно спохватился Арашь.
   - Думаю, проблем с этим не будет, - как-то неуверенно проговорила девушка. - Он давно хотел её вернуть.
   - Так и сделаем, - решительно проговорил воин. - Главное не говорить королеве, что нам помог человек.
   - Но его нельзя оставлять без карты, - спохватилась кирийка.
   - Карты? Ха! - скептически усмехнулся Арашь. - Нисэ. - повернулся он к девушке. - Да ты хоть раз видела, чтобы Ангел взглянул на неё? Пора бы уже заметить, что он дорогу знает куда лучше, чем кто-либо из нас.
   - Может, он карту изучил, - неуверенно предположила девушка, опустив взгляд.
   - Планы от этого не меняются. Как он придет, забираешь у него пластинку, и уходим. Доспех Смерти нужно собрать как можно быстрей. Если у нас будет большая часть кусков, остальные сами появятся. Так ты со мной?
   - Угум, - сумбурно промычала Нисэ, задумчиво изучая надкушенную булочку.
  
   Кажется, наша группа распадается. Грустно улыбнулся я, подправляя подпругу лошади под себя. Подслушанный через тень разговор, расставил всё по своим местам.
   Ну, милые голубки, не ожидал от вас такого, теперь точно расстанемся. Хотя все вещи придется оставить на моем коне, в том числе и финансы. Может, что в кармане завалялось? Порылся, но нашел лишь несколько кирийских монет. Нда-а-а. Ужасно. Но не возвращаться же теперь? Будут вопросы. Конфликт. И неизвестно, чем он закончиться. В общем, в путь дорогу, один. Не привыкать.
   Как любая уважающая себя Смерть, вернее единственная в своём роде, я не могу допустить, чтобы мной играли и тем более использовали. И пластинку теперь тоже не отдам, себе оставлю. Если она является тем, о чём они говорят, я могу смело предположить: доспех - моя собственность, а значит и все его части тоже.
   К тому же не стоит себя обманывать относительно отведённой мне роли в этом странном мероприятии. Пусть кирийка меня и защищает и привязанность у неё странная, как и ворох благодарностей, это не меняет того, что она с легкостью меня предаст.
   Так что... защищать и скрывать её от некромантов не имеет смысла. Все-таки я не Ангел-Хранитель, а нечто совершенно другое. Хотя, для приличия может продержу покров пару дней, а потом пусть своими силами? Я не злопамятный.
   Хм... Пришла в голову довольно интересная мысль, а главное практичная. Я же хотел найти магов, пользующихся вихрями? А, когда оказалось, что они собирают тот же доспех, что и кирийцы... Плюс следуют за одной из них. Может... навестить гильдию, пользующуюся моими законными силами? Это идея. Но для начала нужен хоть один некромант. Дилемма... С другой стороны, живцы у меня есть. Остается только ждать, на расстоянии.
   Подстегнул я коня, все дальше и дальше удаляясь от нашей стоянки.
  
  
   - Какие успехи?
   - Пока странные, - задумчиво проговорил Велинген, не отрываясь от изучения пентаграммы.
   Поле энергии стало стабильно, причем более мощно, но при этом менее доступно. Где-то подчиняясь во всем, она полностью блокировала доступ в другом. Например, сейчас он не мог выследить биополе кирийки и этого странного Ангела. С чем это связано тоже не разобрался. Некромант второй ступени, не первый год, занимающийся слежкой, сейчас практически бессилен. Казалось, сами тени защищают беглецов, не позволяя увидеть.
   И Велинген смело бы списал на чистильщиков все свои неудачи, если бы не полный абсурд подобного предположения. Чтобы неподвластные никому сущности вдруг стали защищать, каких-то подозрительных личностей. Да, не может такого быть, просто потому что не может.
   Между тем пентаграмма неожиданно изменила цвет, а знаки формулы сами собой перестроились в новом порядке.
   Что за чертовщина? Испуганно отошел Велинген от неё. Непредсказуемость в магии - самый страшный момент.
   Между тем, над символами поднялась легкая дымка и образовала невероятно четкую карту, указывая на местоположение кирийки. Хорматский лес, у границы Дела.
   Некромант невольно застыл.
   Пласт энергии, до этого отказывающийся работать, вдруг начал самостоятельно действовать. Ненормально. Но с другой стороны Велингену ничего не оставалось, как списать это на парадоксальные скачки в нём. И приступить к изучению полученной карты, а также к выяснению того, как кирийка так четко нашла дорогу. Ведь она точно не знает здешних мест.
   Но это не единственный вопрос. Все-таки очень интересно, где же Ангел? Безуспешно вглядываясь в призрачные формы, некромант пытался высмотреть известную лишь понаслышке личность. Вот странный воин, рядом с кирийкой, у деревьев две лошади. Но никаких следов Ангела. Совсем ничего.
   - Igeshara-sei, - провел он рукой над образами.
   Но пласты никак не отреагировали на его просьбу, и лишь исказили картинку. Дабы не потерять достигнутых результатов он решил пока отложить его поиски и выдвинуться к главной цели. Части доспеха. Не стоит забывать, королева собрала уже немало кусков. И если они протянут еще чуть-чуть...
  
  
  

Глава 5: Новые источники.

  

Хорошо, что я подоспел вовремя,

а то в глазах коня читался вопрос: "А можно это съесть?"

(из заметок Ангела)

   Отмотав несколько километров от стоянки, я затормозил. Оптимальное расстояние достигнуто, а большее будет лишней тратой времени.
   Кстати... Теперь нет смысла прятаться за углом, чтобы переговорить с тенью, как оказалось, неоценимым источником информации. По сравнению с этими незримыми шпионами, мои бывшие попутчики неопытные младенцы, ничего не знающие о мире, в котором живут. И вообще, надо было с самого начала обратиться к чистильщикам, а не возиться с чужими проблемами.
   Хотя... в первый раз я совершенно не доверял неожиданно появившимся слугам. Мало ли что? Зато теперь, считаю, по-другому.
   А вот, интересно, как долго придется ждать необходимых мне событий? Уже не терпится встретиться с некромантами. Заняться нечем, хоть воздух пинай до самого вечера, да и ночью ничего не случится.
   Пока до спутников дойдет, что я ушел... пока их догонит отряд... Хотя... второе произойдет раньше, если конечно, Араша не пересилит его мнительность.
   - Тень? - окликнул чистильщика, подъехав к темному углу небольшой пещеры. - Где найти некромантов?
   - Вопрос не корректный, они везде, - моментально откликнулся он.
   Да, действительно. Спрыгнул я на землю, присматривая закрытое от непогоды место.
   - А наиболее посещаемые? - не отвлекался от главного.
   - Эти? - нарисовалась на темной поверхности картина дома, какого именно не трудно догадаться по ярким нарядам девушек, а вернее их отсутствию.
   Молодец. Скосился я на чистильщика. Нашёл применение зеркалу.
   - Нет, - легким взмахом развеял яркую панораму.
   - Где некроманты чаще всего бывают? Откуда берут материалы? Или что там у них...
   - Кладбище? - озадаченно наклонился капюшон, не понимая вопроса.
   Эх... удручено выдохнул я. Может и близко, но это всё не то.
   - Ладно, забудь, - прислонился к прохладному камню.
   Бесполезно у бездушной тени спрашивать нюансы социального строя. Мертвые, совершенно апатичные ко всему существа этим как-то не интересуются. Ну их, скоротаю время по-другому.
   Я всё равно хотел более подробно изучить территорию, на которую так удачно наткнулся в первый раз. Сейчас прекрасная возможность этим заняться.
   Приглядев небольшой камень, я удобно устроился на нём и прикрыл глаза. Окружающий пейзаж сразу посерел, яркие краски стали приглушенными и неживыми. Что поделать, есть небольшие недостатки, когда выходишь из тела. Присмотрев подходящую тень, я шагнул в неё. Там нет живых, по-крайней мере не было, а значит, можно явиться во всей красе, при этом, не перепугав всех и вся в округе до полусмерти.
   Поэтому на пустой, холодной и покрытой пеплом земле я появился не как тень, а как полноценная смерть. По всем каноническим правилам: темный капюшон, скрывающий пятки плащ и черная коса во весь рост. Прекра-а-сно. Я скептически отнесся к своему неизменчивому облику.
   А вот реакция мира была не адекватной, совершенно непохожей на мою. Нет, вернее не так. Её вообще не должно было быть! Одинокий, мертвый на вид пласт, встретил меня не полным спокойствием, как и подобает, а странной аурой. Будто давнего друга или родственника. Стоило ступить на землю, как по ней прокатились яркие зеленые волны, словно переливы реальности, они возникали при каждом шаге или движении. Складывалось стойкое подозрение, что земля живая.
   Опустил руку на поверхность... и замер. Никогда еще не реагировал так остро на знакомый ритм. Легкий словно биение сердца он отдавался в ладошке равномерным пульсом.
   Кажется... я окончательно запутался. Что же это за территория такая? Приподнялся над землей, оглядывая неровную местность. Вокруг шаром покати, да хоть смерчем пройдись никого, ничего, что впрочем... задержался взглядом на небольшом кружке из крестов... неудивительно. И почему они так стоят? И не только они, деревья тоже имеют свою схему расположения...
   Догадка по поводу этого места сформировалась полностью. Я всё голову ломал, куда делась аномалия, а она... всё это время была тут, эволюционировав настолько, что фактически перестала быть хаотичным сгустком темной материи. Стала разумной и использует выделенную ей площадку по своему усмотрению. Правда... её действия далеко не безопасны.
   Живая, в извращенном смысле этого слова земля, буквально вытесняла, а правильней сказать, поглощала, любой чужеродный организм. Даже деревья были её частью, не имея права на собственные останки, про массовые захоронения вообще молчу. Глухие гробницы с замурованными в них телами и душами. Аномалия существовала за счет них, не позволяя обрести покой прозрачной субстанции... Ужасно. С грустью опустился у каменных руин, бывшего здания.
   Не проживи я столетия в социально развитой структуре людей, не обратил бы никакого внимания на окружающий хаос. Но сейчас... Я понимаю. Чувствую. Всё это, как-то... неправильно. Это место постоянной смерти и мучения, стоит на неё ступить, пролететь и навсегда останешься заложником. Это правило распространяется на любого, кроме меня, конечно, и возможно теней.
   Все же из всех источников темной материи и аномалий на первом месте стою я. Лишь в моих силах полностью контролировать процесс, поглощать его или генерировать.
   Но эта данность не знает, что делать со своей мощью. Она опасна. Первый порыв был её уничтожить, и я готов был это сделать, прямо сейчас, если бы не одно "но". Аномалия не прячется, никого сюда не завлекает, не растёт, на горизонте видна ярко выраженная граница. Значит, лишь только косвенно причастна к смертям.
   Изучить бы столь загадочный феномен. Хотя... заточенные в земле души будут тут и дальше. С другой стороны, я могу усыпить их, не давая возможности мучиться и наполнять местность потусторонними голосами.
   По земле тут же прокатилась легкая рябь. Косе не потребовалось даже взмаха. Стоило задуматься о том, что я хочу сделать, как темная сфера, расширившись от острия оружия гигантским шаром, охватила всю округу и рассеялась мелкой пыльцой. Стало тихо... безумно тихо. Надеюсь, это к лучшему. Опасливо покосился я на результат. Страшного ничего не происходило. Значит, порядок.
   Повернувшись к тени, ставшей по легкому желанию проходом к моему временному лагерю, я даже не успел сделать шагу, как ощутил невыносимую душераздирающую тоску. Но это не моё чувство! Опустил взгляд вниз. И вымученно вздохнул. Ну, коне-е-чно... Земля собралась вокруг небольшими холмиками, не желая отпускать. Странным способом уговаривала остаться.
   - Я еще вернусь, - как можно добродушнее кивнул геологическому недоразумению. - Будь послушной, не создавай проблем, и вернусь.
   Зеленый перелив загадочно мигнул. С явной неохотой и капризами аномальный переросток согласился. Вот, ведь... Ухмыльнулся столь детской реакции. А ведь, эта аномалия далеко не ребёнок. Сколько ей лет? Сотня? Тысяча? Несколько тысяч? Неизвестно.
   С противоречивыми мыслями и догадками я шагнул в тень. Мимолетный проход по коридору и уже мгновение спустя с приятным хрустом разминаю затекшие мышцы.
   Вероятно, мне еще предстоит разгадать загадку столь странного явления, как эволюция аномалий.
   Кстати. Поднял взгляд к небу. Не предполагал, что так долго отсутствовал. Успело потемнеть, и даже несколько звезд уже сияет на чёрном небе.
   Скосился на безразличную морду коня. А кому-то все равно, какое время суток и что происходит. Животное, кажется, совершенно не беспокоилось, что его хозяин вдруг перестал дышать и вообще потерял какие-либо признаки жизни. На то, что вокруг тела пожухла трава, окрасив всё вокруг серым пеплом, в принципе, тоже. Что еще могу сказать... Удачный эксперимент получился. Любая другая лошадь давно бы ускакала на другой конец континента, лишь учуяв ауру мертвых. А этой хоть бы что, где её поставили там и стоит. Заморочек с кормлением не испытывает, что увидела, то и съела.
   - Тень? - в очередной раз позвал чистильщика и проверил многогранную пластину в кармане. На месте.
   - Ангел... - бесшумно выплыл балахон.
   - Что там произошло? - кинул ему зрительный образ одинокой земли. Капюшон озадаченно наклонился, а я с интересом проследил за тонкой тканью... а если она сверзится совсем, будет этакий призрак без головы?
   - Это было давно... - прозвучал запоздалый ответ.
   - Я понял... Но, что там случилось? Почему аномалия эволюционировала?
   - Неизвестно.
   - Так... погоди, а сейчас почему не уничтожаете?
   - Это уже не аномалия. Она не растёт.
   - Хм... А детали? - тень непонимающе качнулась. - Она одна?
   - За то время что живем, больше не появлялось.
   - Неужели вы не вечны?
   Легкий кивок. Занятно...
   - Сколько же в среднем существуют тени?
   - Черные - тысячу, Серые - десять, Белые - больше... Сколько точно не известно, пока не установлено ни одного исчезновения последних.
   Надо же. Задумался я. Они еще и классифицируются. Хотя по внутренним маячкам и не определишь, где какая. Но тут одна загвоздка, он сказал тысячу...
   - Вы сами себя воспроизводите?
   Балахон кивнул.
   - Занятно... А белые тени получается, самые старые. Я пока ни одной не видел. -
   - Их меньше десятка и сейчас они спят.
   - Спят?!
   - Вы сами попросили уничтожить аномалии, - продолжила тень. - А белые в активном режиме их создают, как и множество других помех.
   - Например, для механики?
   Тень лишь подверждающе качнулась.
   Надо же, это, получается, кирийцы мне обязаны, вдруг заработавшими телепортами? Занятно... как в принципе и то, сколько уже этих обязанных получается? За тот промежуток времени, который пребываю в Арталене, многовато. Хотя... Нисэ, наверное, уже не считается.
   - Что-нибудь еще? - прошелестела тень.
   - Думаю, нет... А, нет! - вплыл запоздалый вопрос. - Что такое смежный пласт реальности?
   - Шестое измерение, этого мира. Там образуется большая часть остаточной энергии генерируемой аномалиями.
   Вот оно что! Прислушался к окружающему миру, настраиваясь на другую частоту ощущений, пока не увидел призрачную стену огибающую всё вокруг. Что-то подобное как в мире людей. Только там за перегородками была только темная материя, а не как здесь смесь нечто непонятного.
   - Как долго там задержится остаток аномалий?
   - Пока его не поглотит темная материя. Она там в большинстве. С вашим приходом её регенерация увеличилась.
   - Прекра-а-сно... а случаем не оттуда некроманты её черпают?
   Тень кивнула.
   Хм... Надо бы и самому попрактиковаться в использовании этого хранилища. А не тратить свои силы впустую.
   - Свободен, - вяло махнул балахону.
   - Ангел, - поклонился чистильщик, растворяясь в тени.
   Кажется, на сегодня пока всё. Облокотился о камень. Луна между тем заняла почетное место, намекая, что уже за полночь, значит, до рассвета недалеко.
   Но стоило мне прикрыть глаза, как за кустом хрустнула ветка.
   Кто там? Не в пример спокойно отнесся я к подозрительному шуму. Вяло просканировал местность и удивился. Это не животное.
   От меня быстро удалялся человек, по крайней мере, аура была насыщенно оранжевая, присущая только им, а вот скорость... как у дипломированного бегуна. Стало, интересно, что из сказанного он услышал?
   Мои мысли прервал дробный перестук копыт. Повернул голову в сторону своего коня, я озадаченно приподнял бровь. На мгновение, встретившись со мной взглядом, он нетерпеливо взрыхлил землю и скрылся в кустах. Не успел я задуматься о том, что конь слишком целенаправленно свернул к беглецу, как лес прорезал истеричный вопль.
   Надо поторопиться. Я направился в сторону источника, чтобы пособолезновать неудачному путешественнику, поплакаться на могилке. Но, дойдя до места, лишь застал немую сцену.
   На земле сидел съежившийся от страха мужчина, лет тридцати, а над ним маячила улыбчивая морда коня. В глазах животного читался вопрос: "А можно это съесть?"
   - И что, мы тут делаем? - вышел я к нему. - Лошадей воруем?
   Человек при виде меня, подобрался, готовясь, толи дать отпор, толи сдаться, так сразу и не определишь.
   Оценивающе осмотрел его. Гибкое телосложение. Камуфляжный походный костюм. Полный набор режуще-колющего оружия. В общем, сошедший с обложки убийца. Теория о неудачливом путешественнике отпадает сразу. Это неудачливый наемник.
   - Ну, так? - задумчиво присел рядом с конем, совершенно игнорируя голодный оскал животного. - Я жду ответа.
   - Я-я-я... - тихо прохрипел он.
   - Хотел меня убить?
   - Нет, искал кирийку, довольно честно ответил воин.
   - Молодец, похвально, но нашел меня. На что ты надеялся, в одиночку? - отметил полное отсутствие какой-либо магической ауры. - Ты же просто человек.
   На мое заявление он лишь странно хмыкнул.
   - На амулеты? - приметил его косой взгляд. - Это ты зря. Необходимо рассчитывать исключительно на свои силы. Тебя послали некроманты?
   По тому, как он прищурил глаза, это именно так.
   - Что же, понятно, - я встал, небрежно отряхиваясь. - Теперь конь наконец-то поужинает или что там уже... ранний завтрак?
   - Назови своё имя, - неожиданно попросил наемник, вместо того, чтобы просить сохранить жизнь.
   - Ангел... - отчего-то растерялся я.
   - Ангел, - рассеянно повторил он. - А настоящее имя?
   Ну, вот... А оно ему надо?
   - Ангел Смерти, - проговорил я, а лес, будто услышав последнее слово выжидающе замер.
   Воин тоже замер, а в глазах проскользнуло подряд несколько эмоций. Неопнимание, страх, надежда.
   - Посмотри на меня... - неожиданно попросил он.
   А что смотреть-то? Задумчиво оглядел его ауру, вполне человеческую, равномерную и спокойную. Ну, ладно, не совсем равномерную, заколебались чуть-чуть волны.
   А стоило наемнику снять с шеи небольшой амулет и откинуть его в сторону, как плотный слой оранжевого облака и вовсе сменился на чёрный. Так-так... обычно его излучают, умертвия?! Озадаченно наклонил я голову.
   И не успел задуматься над этим странным симбиозом души и аномалии, как из тени, на сигнал колебаний, выскользнули чистильщики. Насколько я знаю, он преследуют задержавшиеся на земле души.
   - Стоять, - тихо проговорил я, а тени замерли. - Понятно, почему ты ещё существуешь, ты скрывался с помощью амулета. Так?
   Наемник кивнул.
   - Но ауру жизни нельзя поддерживать в нём долго, она выветрится. Если, конечно, не проводить определенные обряды. Скажи, сколько человек ты убил?
   - Много...
   - Чтобы жить?
   - Существовать, - поправил он.
   Ну да, задумчиво ухмыльнулся я, жизнью это не назовёшь.
   - Ладно, спрошу по-другому, чтобы существовать ты убивал?
   - Убивал тех, кого приказывали, и добывал необходимые сведения. Как умертвию мне нет равных, стихийная магия на меня слабо действует. А отказаться работать не в моих силах, мне просто не дадут уйти или сдадут чистильщикам. Что происходит потом с нарушившими границы духов мне хорошо известно, - невольно передернулся он.
   - Довольно удивительно, что некроманты способны на это, - не стал уточнять я подробности послесмертия. - Я понимаю твои действия. Ты увидел, как я разговариваю с чистильщиком, и решил что это твой шанс?
   - Примерно так.
   Нда... Только непонятно, почему он бежал. Но, ситуация у него безвыходная. Он поднят с того света и существует на земле. Душа довольно сильная раз не растворилась в потоках бытия.
   - А что ты хочешь? Упокоится или жить?
   - Ты можешь вернуть меня к жизни? - тут же зацепился за слово наемник. - Как умертвие я практически ничего не чувствую. Ни вкуса, ни запаха и... хотелось бы вернуть забытые ощущения.
   - Практически, - припомнил я своё тело, хоть и не старался привести его к человеческому оригиналу, рецепторы всё-таки работают исправно. Придать телу настоящую жизнь я особо не пытался, да и стараюсь не практиковать. Есть в этом что-то неправильное.
   - Я могу уберать все минусы умертвия, но при этом оставлю плюсы, а вот аура... Боюсь, придётся тебе пока ходить с тем, что имеется. Но не бойся, - заметил его испуганный взгляд, - я наложу вето на твоё уничтожение. Ни одна тень тебя не тронет, но опять загвоздка, мне-то от этого какой прок?
   Человек, странно покосился на меня и встал на одно колено, склонив голову в почтительном поклоне.
   - Лералас Кир, - представился он. - Преданно служу под началом Ангела Смерти, - выжидающе поднял на меня взгляд, немного испуганный, но только и всего.
   Мне оставалось лишь демонстративно кашлянуть в кулак и подивиться тому, как дела быстро делаются, а ведь согласия я не давал.
   - И ты думаешь, что я могу тебе доверять? Ты уже предал некромантов.
   Наемник напрягся. Если судить по реакции, он готов бросить мне вызов за это явно намеренное оскорбление. Но здравый смысл у него всё-таки был и он сдержался.
   - Что-то не так в моих словах? - нарушил я тишину.
   - Нет не так, - сухо ответил он. - Я действительно буду служить тебе, а не своим интересам, - повторился он. - Если позволишь служить... - скосился на чистильщиков.
   В принципе, задумчиво осмотрел я его. Почему бы и нет? Я то ничего от этого не теряю.
   - Ладно, служи, что с тебя взять? - махнул на него рукой, в то время как тени медленно исчезали в ближайших тенях.
   Я призвал косу, собираясь решить все проблемы одни взмахов. Нет, не убить. Только решить.
   - Не бойся, - заметил его испуганный взгляд, - это всего лишь инструмент, чтобы тебя изменить, боли не почувствуешь.
   В принципе, он не то, что не почувствовал, даже не заметил, как прошёл сам процесс. Лишь пару секунд спустя я сказал, что всё готово. А он, не поверив, ущипнул себя и сильно удивился.
   - Так просто?!
   - Я не некромант, чтобы обряды проводить. Махать косою тоже не обязательно.
   - Да, Ангел, - с нескрываемым восхищением поклонился он. - Какие будут поручения?
   Вот с этим сложнее... События развиваются быстрее, чем я успеваю на них реагировать.
   - Для начала, ты наверняка в курсе, где башня некромантов?
   - Только общее направление. Я там ни разу не был...
   Ну вот.
   - Хм... Лералас, - убрал я косу, - тогда собери всю информацию по гильдиям. Какие они бывают, сколько их, численность и тому подобное. Плюс то, как они формируются.
   Наемник удивился.
   - Ты хочешь создать гильдию?
   - Пока не определился. Но вот узнать, какие гильдии существуют, не помешает. Ты же не помнишь все наизусть?
   Лералас покачал головой и задумался:
   - На это уйдет много времени. Некоторую информацию проблематичней доставить, чем добыть. Расстояние не близкое.
   - Воспользуйся мгновенной почтой, - кивнул на темную тень под деревом.
   Наемник нахмурился, ничего не поняв.
   - Чистильщика любого позови и всё. Передашь ему сведения или бумаги, а они в свою очередь мне.
   - Тогда для начала я выдвинусь в столицу.
   - Она далеко?
   - Достаточно...
   Что же, и для это проблемы у меня найдётся решение.
   - Врата, - сухо, чуть вкладывая силу прошептал я.
   Из земли медленно и величаво выросли огромные колонны, широкая арка и двери.
   - Город? - подозвал я наемника.
   - Виан, - озадаченно прошептал он, осматривая переливающиеся руны на столбах.
   - Слышал? - кивнул я сгустку. - Телепорт в Виан.
   Ветерок шаловливо пошелестел травой, подтверждая, что понял слова и раскрыл ворота. Портал выходил прямо в переулок города, между зданиями и смотрел на вывеску противоположного здания. Прекрасно, скептически ответил я, не понятно, на месте мы или нет. Врата, будто подслушав мои мысли, обиженно заскрипели.
   - Иди, - кивнул я Лераласу. - Захочешь связаться, любая тень тебе в помощь. А мне пора заняться своими делами, - вяло покосился я на просветлевшее небо. Время бежит, а я ничего из запланированного так и не сделал.
   - Ангел, - поклонился наемник и, не мешкая, ступил в портал.
   Тяжелые двери за ним тут же закрылись, а врата легкой дымкой растаяли в воздухе, оставив после себя взрыхленную землю и два покалеченных дерева.
  
  
   Лералас вышел из портала прямо в столицу Рубии Виан и, проводив взглядом исчезающую дымку врат, блаженно потянулся. Давно забытые ощущения напомнили о себе приятной истомой. Как все-таки прекрасно ощущать мир.
   При Ангеле закаленный наемник старался сдерживать непередаваемый восторг от вернувшихся ощущений. А всего-то и потребовалось, незатейливый взмах косы.
   Помимо этого он почувствовал, что запросто может различить как в соседнем доме, кухарка отчитывает помощницу матерными словами, при этом что-то быстро запихивая в шкаф...Просто феноменально, с остальным, примерно так же.
   Да уж... задумчиво обвел Лералас переулок, пытаясь сориентироваться, и будто птица увидел сверху модель города и своё точное положение в нём.
   Все-таки, задумчиво вздохнул он, не ожидал подобного исхода от очередного задания. Теперь никакого преследования, никакого страха перед неизвестностью и никакого раболепства перед осточертевшей гильдией некромантов.
   Пусть и в страшном сне не привидится подобный покровитель. Припомнил он Ангела. Но в подобной ситуации лучшего быть не может. Слишком хорошо...
   Закутался в плащ наемник и свернул в сторону городского архива, хранилища всей информации, по миру, или, по-крайней мере, по большей её части. И в основном по людям.
   Откуда столько знает? Всё очень просто, он уже не раз бывал там, когда служил некромантам. Служил... вернулись мысли к Ангелу. Наемник ведь потерял надежду, избавиться от посмертного служения и существования на краю ножа. Но став очевидцем свободного разговора между человеком и чистильщиком, он в корне поменял свое мнение. Хотя... тяжело назвать Ангела человеком. Смерть. Вот его истинное обличие.
   Было бы намного страшнее, если бы он вел себя, соответственно статусу. Но... вместо отстраненного, чуждого и непонятного существа, он встретил не менее непонятную личность. Ехидную немного... припомнил первую встречу, и... не упускающую своей выгоды... грустно вздохнул Лералас, обдумав результат переговоров. Но что ему терять в этом служении Ангелу? Задумался наемник. Да такому хозяину он будет предан до самой Смерти. То есть... Вечно? Задумался Лералас странному утверждению.
   Интересно... А под защитой смерти его вообще можно убить? Загадка... которую почему-то не сильно хочется проверять.
   Поэтому, мельком оглянувшись, наемник завернул за угол. Здесь как раз должен быть черный выход, так сказать, неоднократно протоптанная им дорожка.
  
  
   - Долго его нет, - нервно отмерял шаги Арашь. - Уже давно стемнело, а Ангел так и не вернулся. Нисэ, что ты делаешь?
   - Укладываюсь спать, - продолжала раскладывать большое покрывало кирийка.
   - Вот так? Прямо сейчас? А Ангел? - всплеснул руками воин. Неадекватная реакция сестры начинала действовать на нервы. Странно как её еще Ангел терпел?
   - А что с ним? Лошадь-то его здесь, - со знанием дела отметила Нисэ, проверяя ночлег на мягкость.
   - А то, что его нет давно? Тебя не волнует? Он бы не мог так долго искать твою лошадь.
   - Почему? - умильно подняла глазки девушка.
   - Потому, что я просто уверен в этом. Прекращай дурью маяться, проверь его вещи. Поднимайся!
   - Почему я? - пробормотала девушка и встала.
   - Потому, что я стою на карауле.
   - Ммм... - недовольно промычала Нисэ, но направилась к животному. Уставшая от долгого ожидания и безделья, она даже не шарахнулась от клыкастой морды лошади, как обычно, а просто отодвинула её рукой. Конь на столь вялую реакцию, разочарованно нахмурился.
   - Ух! - началась борьба с вещами.
   - Что?!
   - Смотри... - раскрыла увесистый мешок Нисэ. - Вот это бога-а-тство, - показала приличную гору золотых монет. - Целое состояние! Ты всё ещё думаешь, что он нас оставил?
   - Не знаю, - неуверенно ответил Арашь, и подозрительно скосился на беззаботный оскал коня.
   - Поищи карту, тогда...
   - Карту? - переспросила Ниссэ и лишь усиленнее начала рыться в сумке, когда столкнулась с яростным взглядом Араша. - В его сумке её нет.
   - Как так?
   - Смотри сам, - недовольно нахмурилась она и демонстративно отодвинулась. Мол пусть дальше сам тут роется, её уже это не касается.
   - Все-таки, я прав. - После тщетных поисков вывел воин. - У него свои планы и на пластинку. Все-таки он не вернется.
   - Ты это определил по-тому, что Ангел карту забрал?
   - Не забирал он карту, - вымученно помассировал виски воин. - Её не было с самого начала. Он сбежал.
   - Арашь, это ты виноват. Если бы ты до него так часто не докапывался он бы не ушёл.
   - По-моему, ты переживаешь о нём больше, чем о потере пластинки.
   - А точно! - испуганно спохватилась Ниссэ. - Что же нам теперь делать?
   - Двигаться по тому же маршруту, - спокойно проговорил кириец. - Просто вернёмся домой, это всё равно не последняя часть и мы не единенная группа поиска.
   - Сейчас? - покосилась кирийка на быстро исчезающий в сумке Араша плед. А ведь она так старалась, раскладывая его.
   - Ниссэ, а ты как думаешь? Вряд ли, Ангел просто так ушёл. По нашим следам идёт погоня.
   - Ангел не способен на предательство. Может, ты всё-таки ошибаешься, - тихо прошептала она.
   - Не смеши, - отрезал Арашь. - Нам нужно собираться. И чем быстрее, тем лучше, - покосился он.
   Чуткий слух кирийца уловил слишком много постороннего шума. Погоня. Далеко, пока далеко. Но та скорость, с которой к ним кто-то приближается, совсем не радует.
  
  

Глава 6: Нездоровый интерес

- Опасное это место. Оттуда никто не возвращался.

- Спасибо, куда как спокойнее стало.

(из разговора Ангела и Росса)

  
  
   Ну... вот! Врата портала исчезли вместе с наёмником.
   - Наконец-то, - с облегчением выдохнул я.
   Не люблю разводить долгие разговоры, особенно с подчиненными. Есть другие дела. Например, изучить скопление оранжевых аур, которые я приметил. Учитывая цвет это люди, а , если брать в расчёт их направление - погоня. За моими прошлыми компаньонами, кирийцами. Довольно быстрая погоня, и к тому же она разделились. Часть расположилась неподалеку, в пролеске, часть вышла вперед. Разведывательный отряд.
   Теоретически, нужный мне маг среди оставшихся. Ведь с какой стати ему рваться вперёд?
   Так что, по-тихому изучаем обстановку и ищем этого горемыку среди солдатов. Надеюсь, он сможет объяснить, где находится гильдия некромантов. А то от наемника узнал, лишь название - "Цитадель Мертвого дракона", и ориентир - "где-то на севере". Весьма расплывчатые координаты. По ним разве что затерянный ледник найду или кладбище. К сожалению, карта, полученная от теней, мне здесь никак не поможет.
   Так... приступим. Посмотрим, кто там в лагере.
   Я развернулся к камню. Подчиняясь моей силе, тень на шершавой поверхности заколыхалась, а уже через мгновение показала, что нужно и того, кто нужен. Даже искать не пришлось.
   Невысокий худощавый человек в черных одеждах, стоял буквально в десятке метров от той тени, через которую я смотрел. Волевое лицо далеко не старого мага, совсем не вязалось со свежей сединой в чёрных волосах.
   Под его ногами, по кругу скользили тонкие витки аномалий, образовывая невидимый остальным щит. Удивительно мощный щит. Насколько же силён этот человек, раз может манипулировать такими силами?
   Будто услышав мой вопрос, некромант неожиданно развернулся и прищурился. Заметил? Нет, вряд ли. Но на всякий случай, я перенес зеркало в соседнюю тень.
   Усталое лицо человека тут же приобрело озадаченный и довольно растерянный вид. Вряд ли раньше он так легко терял след.
   Ну, всё когда-то бывает первый раз.
   Я хотел было подбодрить его вслух, но сдержался. А вообще, я, кажется, где-то видел этого мага. Если мне не изменяет память, в темнице. Он приходил к Нисэ вместе с капитаном и крайне долго рассматривал столб, которым я притворялся. А имя этого некроманта (припомнил я разговор) магистр Велинген. Вот только когда он успел седину-то схватить? Непонятно.
   Пока я разгадывал, он это или не он, некромант успел подойти к заинтересовавшей его тени. Виток аномалий, который буквально порхал вокруг человека, слегка задел поверхность моего зеркала, глухо щелкнул и пропал. Маг, так легко потерявший защиту, испуганно отступил назад. Кажись, понял, что здесь не один. И возможно, сейчас быстро смотается.
   Э-э, не-е. Я же думал поговорить с ним.
   Солдат поблизости нет, никто не ходит туда-сюда, ничего не выискивает. Самое время завести разговор. С криками "спасите, смерть!!!" он убежать не должен. Некромант всё-таки. Хотя может не стоит ему так сразу представляться? Образа чистильщика вполне хватит.
   Манипулируя теневыми потоками, я вполне могу вселится в любого из них. Вот! Даже нащупал поблизости одного. Прекрасно. Как по заказу.
   Теперь пообщаемся...
   Чистильщиком я выплыл из чёрной тени позади некроманта. Полы тёмного плаща разлетались в разные стороны, словно щупальца. Прямо как в дешёвом ужастике.
   Я стоял за спиной некроманта и молчал, обдумывая, что будет, если громко сказать "Бу?". Логика подсказывала, что нечто динамичное.
   К сожалению, проверить не удалось. Велинген довольно быстро почувствовал присутствие постороннего и резко обернулся. И если я ухмыльнулся, когда встретился с ним взглядом, то он побледнел.
   - Добрый вечер, - нарушил тишину мой шелестящий голос. Кхм... хрип.
   - Добрый, - в ответ проговорил некромант, и, кажется, хотел перекреститься, но сдержался.
   - Велинген? - коротко спросил я и получил утвердительный кивок. - Замечательно...
   - Кто ты?
   - Кто? - я задумчиво и немного лениво подлетел к некроманту.
   Легкий призрачный шлейф проследовал за мной.
   - А есть необходимость представляться?
   Некромант неопределённо пожал плечами. Прекрасно. Перейдем сразу к делу.
   - Велинген. У меня к тебе небольшая просьба. Проводи меня до Цитадели Мертвого Дракона.
   - Зачем? - опешил он. - Вы разве не можете туда сами попасть?
   - Просто проводи.
   - Прямо сейчас не могу...
   Ответ меня не порадовал. Я слегка расстроился, а вокруг заметно похолодало.
   - Хм... как странно, мне нужно сейчас. Может можно что-то сделать?
   - Мне осталось доделать небольшую работу, - быстро поправился он.
   - Как скоро?
   - Через неделю, - вежливо и куда как спокойнее ответил он в пустой капюшон.
   - Может даже раньше... - прикинул я предсказуемый результат погони и легко отлетел от мага.
   Некромант на столь загадочное предположение подозрительно нахмурился и спросил совершенно не то, что я ожидал.
   - Человек?
   - Человек? - не понял я.
   - Наемник, что с ним?
   - А-а-а? - припомнил я Лераласа, - Ты видимо говоришь о нежити, которая тут гуляла? Закутанное тряпками лицо. Костюм заядлого отшельника. И ещё у него столько ножиков, сколько не каждый мясник себе позволит.
   Маг терпеливо кивнул.
   - Теперь он принадлежит мне.
   - Вот как... - довольно спокойно отреагировал тот.
   - Он был в твоём подчинении?
   - Нет, не совсем... - неопределенно ответило Велинген и хотел, что-то ещё спросить, но промолчал.
   К тому же в лагере началась какая-то суета. Перебранка была слышна даже здесь. Видимо вернулся передовой отряд.
   Но почему некромант-то затих? Боится, что нас заметят?
   - Еще свидимся, - я коротко кивнул магу и, не дожидаясь ответа, упал в тень, словно под землю.
   Спустя мгновение, я уже довольно и лениво потягивался в своём теле, обдумывая странный разговор.
   Что же, жду два дня и пробую ещё раз. Некромант вёл себя слишком скованно. Видимо, в истории Арталена это первый разговор с чистильщиком.
   Кстати, довольно удобно использовать эти послушные капюшоны. Этакий переговорный инструмент. Пока я был в чистильщике, то каким-то образом смог прочитать его мысли и чувства, если так можно назвать беспорядочный набор образов. Зато прояснились некоторые моменты в их поведении. Они действительно видят во мне хозяина, но не по форме призрака с косой, а по энергетики, которую я излучаю. Насколько я понял, их создал кто-то с той же силой, что у и меня. Предположение из ряда вон выходящее. В общем, ещё одна загадка на мою голову.
   Немного поправив одежду, я обдумывал следующий шаг, который собираюсь сделать. В запасе пара дней. Я могу потратить это время на теней. А вернее на изучение их более точного происхождения. Может у меня здесь есть родственники? Ну да, конечно... Скептически прикинул я, шансы подобного. Если бы это было так, я бы уже давно почувствовал.
   Так что, держим курс на новых информаторов, белых теней. Ближайшая остановка - границы Рубии.
  
  
   Что же это такое?
   Прощупал Велинген эфирные слои на присутствие посторонних вмешательств. Всё чисто. Как странно...
   Зачем чистильщику цитадель? Зачем ему проводник? Непонятно. Может, тут что-то другое? Вопрос, который задать некому.
   Про то, что чистильщик забрал умертвие, вообще отдельная история. Что в планах у этого эфирного создания?
   - Магистр Велинген, - подошёл солдат.
   Хм... Некромант хмуро оглядел вернувшийся без кирийцев отряд.
   - Мы не смогли их нагнать.
   - Почему? Вам помешали?
   - Не совсем, - потерялся в объяснениях солдат. - Лошади. Их лошади... - с явным трудом говорил он. - Они съели двух наших собак. Мы даже не могли приблизиться. Мы их упустили...
   Сумбурный пересказ оборвался.
   А Велинген после услышанных оправданий, задумчиво наклонил голову.
   Что же это за лошади, которые едят собак? А главное, откуда они взялись такие... неправильные. Интересно тень знала что-то об этом?
   В памяти всплыл отрывок разговора... "возможно, раньше"
   - Магистр Велинген? - окликнул некроманта властный голос.
   - Да? - развернулся к незнакомцу маг и озадаченно приподнял бровь.
   По первому впечатлению, перед ним аристократ. Дорогая одежда, ухоженная прическа, тонкие черты лица и надменный взгляд. По второму, вообще непонятно кто. В отряде этого человека не было.
   - А, Вы?
   - Посол из второй столицы Рубии Рельс. Моё имя Ри Маар, - вежливо поклонился человек.
   - Что же. Моё имя вы уже знаете. Велинген, магистр некромантии, - слегка поклонился маг. - Кстати, Ри Маар восточное имя. Ириш?
   - Да вы правы, я из Ириша. Но в настоящий момент говорю от лица Гильдии Трёх Стихий. Лидер хотел бы переговорить с вами. Это срочно, - кивнул на готовых лошадей посол.
   - Три стихии? - подозрительно нахмурился некромант.
   Что нужно стихийникам от некроманта? Вряд ли это связано с тем, что он на их территории. Документы все в порядке. Непонятно. А ехать, к магам, чтобы выяснить это, как-то не охота.
   Велинген удручённо покосился на Ри Маара. Может отказаться? Хотя это расценят, как объявление войны. Всё-таки он представитель.
   Нда, уж... мысленно вздохнул некромант. Деваться некуда. Но как же это не вовремя.
   На всё про всё, сборы заняли не больше десяти минут. Но...
   - Сколько ехать?
   - Сутки езды, - ответил Ри Маар. - Но я кое-что прихватил с собой.
   Загадочно улыбнулся он и достал странную клейку ленту.
   - Надеюсь, вы не слишком будете переживать за животных? Этот усилитель позволит лошадям двигаться намного быстрее и без отдыха. Хотя и убьёт их.
   - Если, это необходимо, - пожал Велинген плечами. - Надеюсь, вы мне потом компенсируете потерю?
   - Да, конечно, вам выдадут новую лошадь, - утвердительно ответил Ри Маар и прикрепил на шею своей кобылы небольшой клочок. Подобный презент также достался животному мага и двум лошадям из сопровождения.
   - Магистр Велинген, - подошел капитан моей группы. - Вы нас покидаете? Лорд Нират будет недоволен.
   - Покидаю по вынужденным обстоятельствам. Думаю, даже Лорд Нират не будет спорить с Гильдией Трёх стихий. В Рубии я всего лишь гость.
   - Я передам. Надеюсь, вы не будете задерживаться.
   Велинген тоже на это рассчитывал. Но когда заметил недвусмысленную ухмылку Ри Маара, понял. Что вернуться из рельса будет не так-то просто. А изменить что-то сейчас уже нельзя.
   - И насколько мы сократим дорогу? - решил сменить он тему.
   - На треть, - непринужденно улыбнулся посол. - Дольше и не получится. Наркотик, - кивнул он на ленту, - работает не больше 10 часов, потом организм животного не выдерживает. Вперед? - ускорил темп Ри Маар.
   Велинген, недовольно проводил взглядом посла. Уж сильно ему не нравится это беззаботное лицо. При возможности он его обязательно подпортит.
   - Упырь! Знает, что никуда не денусь, - недовольно прошептал некромант и подстегнул свою лошадь.
  
  
   - Нда-а... Просто, прекрасно.
   Я спрыгнул с коня и задумчиво осмотрел помятую подкову.
   Как оказалось, она не рассчитана на те сверхскорости, которые развивает мой транспорт. Лошадь то я усовершенствовал, а вот про снаряжение как-то забыл. Конечно, после вмешательства в генную структуру, животному глубоко фиолетова подобная мелочь, даже с переломанными ногами сможет идти. Но износ организма при этом будет большой. А потом... потом надо будет искать новую лошадь. И "где?", как-то непонятно.
   Окончательно отодрав от бедного животного подкову, я быстро изменил её структура. Немного трудов, а этот кусок железа теперь, как новенький. Теперь всего-то и надо, прикрепить. Вот только как? Срастить с копытом? Мысль... Загадочно посмотрел я на животное.
   Конь, в свою очередь, не совсем понял, что я от него хочу, а потому опасливо отступил назад. Впрочем, со мной подобные игры не пройдут. Животное, заметив мой настрой, испуганно передернулось, но больше не шелохнулось.
   Итог. Подкова на месте, конь избежал экзекуции и можно ехать дальше. Жизнь прекрасна, не смотря на то, что металл, вросший в органику, дикий вызов природе. А подкова, которая словно зубчатая корона обхватывает копыто - сущая мелочь.
   Я был в десяти километрах от цели, когда встретил разбитый экипаж. Невооружённым взглядом заметно, что пострадал не только он, но и лошади, которые его тащили.
   - Что случилось? - притормозил я. Не знаю, правда, зачем. Может, пообщаться захотелось?
   Возница, не сразу понял, откуда я появился, а потому вздрогнул и непроизвольно перекрестился.
   - Кто там? - выглянул из повозки человек и подозрительно нахмурился. - Я вас не знаю.
   - Добрый день, - доброжелательно улыбнулся я, прикидывая, кто он по статусу.
   Престарелый пассажир. Одет довольно хорошо. Какой-нибудь дворянин.
   - Добрый... да не очень, - кивнул он на серьезную поломку. - Вот, нелёгкая принесла.
   - Заметил. Может вам чем-нибудь помочь?
   Незавидная ситуация. Оба передних колеса расколоты. У одной из лошадей вывихнута нога.
   - Сами видите. Быстрым ремонтом не обойтись, да и животное пострадало. Мы только что отправили гонца.
   - Кажется, он возвращается, - приметил я приближающийся силуэт.
   - Вот ведь... видимо Вас заметил. Зря только возвращается.
   - Так, всё в порядке я вам помогу, - спешился я и под озадаченные взгляды стал воссоздавать из обломков колесо. - Вы путешествуете? - нарушил я установившееся молчание.
   - Не совсем, - ушёл от ответа человек, и виновато опустив взгляд, развернулся ко мне. - Никогда не видел подобную скорость в магии восстановления. Вы, наверное, тратите на нас слишком много сил.
   - На самом деле, тут ничего сложного, - показал я целое колесо, которое теперь оставалось лишь поставить на место.
   - Странный вы маг. А взамен что?
   - Я просто помогу вам и поеду дальше один.
   - Да нет-нет, я Вас не прогоняю, - замялся он. - Просто странно... - задумчиво оглядел он целые колеса, - вы из какой гильдии?
   Я уже со всем достоинством своего имени хотел ответить, но так и замер с приоткрытым ртом. Меня прервали.
   - Это кто? - как-то недружелюбно посмотрел на меня подъехавший всадник.
   Быстро он добрался. Коня чуть не загнал.
   - Нам решили помочь, - кивнул на меня старик.
   - С чего бы это?
   - Извини, он у нас военный, - улыбнулся мне старик, и цыкнул на парня.
   - Дядя... Как вы умудрились?! - только сейчас заметил он целехонькую повозку.
   - Специализируюсь на работе с материалом, - ответил я, вместе с возницей впрягая уже здоровую лошадь.
   - Хм... надо же. Некромант?
   - Ангел, - поправил я.
   - Что?! - слаженно переспросили все.
   - Моё имя Ангел. И я не некромант.
   - Оно и понятно, по имени. Извините, - протянул мне руку старик. - Эрнес Герш, Барон Ратты.
   - Чем докажешь, что ты Ангел? - вмешался в разговор воин. - Есть печать?
   Печать? Хотел, было переспросить я, но сдержался. Лишь просто опустил руку в карман и достал многогранную пластину. Может, сойдёт?
   - Есть. Вот только что это вам даст? - протянул я кусок металла.
   Правда, человек от этого невинного жеста шарахнулся в сторону.
   - Новая гильдия? - удивился воин, неожиданно быстро поверив. Подозрительные нотки пропали, вместе с жестким тоном разговора.
   Неужели пластинка сыграла в этом такую большую роль? Странно как-то. Но результат на лицо. Может, мне надо почаще её показывать?
   - Новая. Но почему ты не проверил подлинная она или нет?
   - То есть?
   - Не взял в руки.
   - Я не самоубийца, прикасаться к печатям гильдии. К тому же не вижу причин сомневаться в подлинности артефакта.
   Надо же. Удивленно посмотрел я на него
   - Чутье?
   - Нет, просто, - приподнял он кристалл на цепочке, - амулет показал, что эта именной артефакт.
   - Росс! - одёрнул его Энрес.
   - В общем, верю, - добавил он как бы невзначай.
   В душу закралось подозрение.
   - Интересно, - не стал вдаваться я в подробности. - Хочу заметить, что если мы и дальше будет тут болтать, то до вечера к месту не доберёмся.
   - Да, точно! Дядя? - кивнул на повозку парень.
   - Ладно-ладно, сажусь, - махнул тот рукой и закрыл двери.
   - А как твоё полное имя? - сел я на лошадь.
   - Зовите меня просто Росс. Не люблю формальностей. Тем более, как старший по званию, Вы имеете на это право. Лидер всё-таки.
   - Хм, сначала относишься ко мне как к разбойнику, а сейчас проявляешь невероятную вежливость и дружелюбие. И кстати не обращайся на Вы, тоже не люблю этого.
   Воин кивнул.
   - А сам ты кто по званию?
   - Капитан в Лиртае.
   - Соседнее государство? - припомнил я карту. Что-что, а огромные территории, заведомо раскрашенные в разные цвета, имели названия. Единственное из полезного, что было помечено на карте теней.
   - Да, но я тут не по службе, - предупредил он следующий вопрос. - А ты куда?
   - На границу, кажется, где-то левее от основной дороги, - припомнил основное направление.
   - Ущелье? - озадаченно переспросил воин и поменялся в лице.
   - Наверное.
   - А переубедить можно? - вкрадчиво спросил он.
   - Зачем?
   - Там опасно. Но, раз едешь туда, наверняка знаешь, что это за место. Оттуда никто живым не возвращался.
   - Спасибо, куда как спокойнее стало, - философски проговорил я. Итак, не совсем живой или совсем не живой.
   - Кстати у тебя странная лошадь. Что это за порода?
   - Не назвал еще, сам вывел.
   - Интересно. Кажется такой элегантной, но если приглядеться, жутковато становится.
   Ну да точно. Прикинул я. Впалые серые глаза и неестественно темный цвет шкуры.
   - Страшно?
   - Нет. Красиво, - удивил меня ответ, - по-своему, конечно, - отмахнулся Росс. Мол, в гробу он видел подобных лошадей. - Но главное же выносливость. Сколько уже едем, а темпа не сбавляет.
   - Питается хорошо.
   - Жаль на её внешний вид, это не сильно распространяется. А в Рубии ты проездом?
   - Да, оставаться тут нет смысла.
   - Ясно, - задумчиво проговорил он. - Могу сказать, что правильно делаешь. Стихийники очень ревностно относятся к этой стране. Стараются не пускать на свою территорию другие гильдии. А если такое и случится, то тщательно следят. Да о чем я? Ты, наверняка, это и без меня знаешь.
   - Кхм, - кашлянул я в кулак. Интересно, что я еще должен знать?
   - Что-то не так?
   - Нет, порядок. Спасибо. Откуда такие подробности? Ты же вроде из другой страны.
   - Ну, все это знают, - как-то невнятно ответил он и затормозил.
   Возница поспешно последовал его примеру.
   - Что такое? - я вгляделся вдаль. - Та-а-к. А это, что за данность?
   Неровным строем, слегка покачиваясь, на нас двигались кем-то поднятые мертвецы. Весьма неопрятного вида. Вопрос даже не в том, почему они двигались, а откуда? Неужели в этой степи есть кладбище? Или это просто не добравшиеся до дома путники?
   - Боже упаси, что за вонь?! - брезгливо скривился Росс.
   - Ну... - скосился я на зомби. - Неизвестно сколько они уже шерстят по округе.
   - Учитывая запах, давно, - не выдержал воин и зажал нос рукой.
   Вполне возможно. А это значит, с минуты на минуту, должны появиться чистильщики. Если, конечно, не забыли про свои обязанности и не ушли пить чай.
   - Повернём назад? - гнусавым голосом предложил Росс. - Кучер едва справляется с животными.
   - Ну, в принципе, - покосился я лошадь и на её тщетные потуги выскочить из упряжки. - Вторая спокойная.
   - Да, крайне удивительно, боюсь спросить, что ты ей вколол, - слегка обеспокоено проговорил он.
   - И правильно, меньше знаешь - крепче спишь. Главное не подпускать коня к мелкому зверью.
   - То есть?
   - А не важно, есть проблемы поважнее, - я указал на зомби. - Предлагаю переждать. Скоро всё закончится.
   - О чем ты? - не разделял моей уверенности Росс, но, тем не менее, вместе со мной всего лишь отъехал подальше.
   А дальше мы просто внимательно наблюдали за тем, как от придорожного указателя неестественно сильно вытянулась и увеличилась в размерах тень.
   - Что за черт? - ругнулся выглянувший из повозки Эрнес.
   Старик пристально следил за тем, как чёрный прямоугольник охватывал землю под неупокоенными. Оказавшись в этой странной зоне, они исчезали в ней, словно в глухой пропасти. Причём настолько стремительно, что мы не сразу заметили, как остались одни на дороге. Всё закончилось и пяти минут не прошло. А указатель, как и раньше бросал лишь простую, вполне неприметную тень.
   Люди недоверчиво прищурились, а мой конь огорченно фыркнул и взрыхлил копытом землю. Кажись, расстроился, что тухлятина зря пропала. Мда-а, у меня возникло стойкое подозрения, что я не коня создал, а персональный утилизатор отходов. В мире людей подобный бы эксперимент пользовался спросом.
   - Ты знал? - прервал мои мысли Росс.
   - О чём?
   - О том, что чистильщики появятся.
   - Они просто выполняют свою работу, - пожал я плечами. - Что в этом необычного?
   - Необычно то, что они не в пример активны. К тому же они редко забирают искусственно поднятые создания.
   - Ну, не всё им бездельничать. Пора исправлять то, что натворили.
   - Это ты к чему? - не понял он.
   - Да так, мысли вслух, - неопределенно ответил я и остановился. - Кстати, нам пора расставаться, мне налево.
   - Росс, догонишь нас? - махнул Эрнес из повозки.
   - Хорошо, - кивнул ему Росс и развернулся ко мне. - Не могу ничего полезного рассказать об ущелье, кроме того, что там опасно.
   - И на этом спасибо.
   Хотя не за что. Мысленно добавил к этому.
   - Всегда обращайся, Ангел. Будем рады, - отсалютировал Росс по лбу и, пришпорив коня, поехал за повозкой.
   Я в который раз ответил, что в Арталене странный этикет и проводил взглядом удаляющихся попутчиков.
   Стоит задуматься, что тут всё странно. Совсем не так, как расписывал Мерт.
   И кличку нельзя иметь, если не лидер гильдии. И печати какие-то нужны. И выбросили то меня ворота в непонятном конце карты. В общем, увижу Мерта - всё выскажу.
  
  
   Всё-таки он некромант. Печально нахмурился Росс, догоняя повозку. Хотя Ангел утверждает обратное и ведёт себя не так как ожидается, ищейку вроде Росса обмануть тяжело. Особенно, когда в округе так и веет аурой смерти. Сильной аурой смерти.
   Но если вдруг Ангел не врёт? Тогда возникает новый вопрос. Неужели гильдия некромантов разделилась на две части? Странно. Не может такого быть.
   Росс слегка запутался и задумчиво посмотрел на небо.
   - Ангел, кто же ты для нас? Друг или враг?
  
  
   Что там по плану? Развернулся я к огромной пропасти. Добрался до неё относительно быстро. Но, на этом ещё не всё. Чтобы двигаться дальше, мне нужен как минимум хороший проводник. Ведь кому нужно такое счастье, как плутать наугад в непонятном лабиринте из скал и камней? Явно не мне.
   Поэтому, не долго думая, я мысленно обратился к первому попавшемуся чистильщику. Мгновение и ко мне выплыла черная тень. Периодически становясь плоской, в лучах закатного солнца она была похожа на неверный апокалипсический силуэт. Заведомо зная свою задачу, чистильщик полетел вперёд.
   Пока я следовал за ним, то успел немного изучить местность, довольно неестественные откосы с гладкими словно отшлифованными стенами. Подобное ущелье не могло образоваться естественным способом? Раскол создан искусственно и возможно его создателя я увижу очень скоро.
   Между тем, атмосфера вокруг стала заметно меняться. Туман усиливался, видимость ухудшалась. А запах становился настолько терпким и плотным, что будь я живым, давно бы задохнулся.
   Впрочем. Теперь я понимаю, почему отсюда никто не возвращался. Не выдержали смертельного тумана, пропитавшего всё вокруг. Кто до куда смог дойти можно отчётливо проследить по костям под копытами моей лошади.
   Тень впереди неожиданно остановилась.
   Мы пришли? Оглядел я странное препятствие. Набросанные в хаотическом порядке камни, образовывали небольшой холмик, из которого и сочился вышеупомянутый туман. И всё. Встречать меня явно никто не собирается.
   - Буди, - кивнул я чистильщику. Если кто и есть тут, он спит.
   Неверно моргнув, словно плохое изображение, мой проводник исчез. А я ощутил тяжесть появившейся косы и теплую волну энергии, нахлынувшую на меня словно водопад.
   Над камнями из белого дымка неторопливо образовался энергетический клубок. Легко покружив на месте, а затем вокруг меня, он вернулся к каменной кладке и равнодушно завис над ней, полностью озадачив своими действиями. Лишь на его эфемерной оболочке появилось некое подобие лица, которое с завидным безразличием смотрело куда-то за мою спину.
   И что это было? Если это общение, то разговор не удался. Удрученно опускаю голову. Ничего не понял. Ни-че-го!
   Ну, кроме того, задумался я, что эта белая тень не имеет никаких щитов, сдерживающих её энергию. Вот и стою, поглощаю косой лишние выбросы, чтобы окончательно не умертвить бедную лошадку. Коса стремительно нагревалась, но не спешила обжигать кожу. Правда долго это продолжаться всё равно не может. Необходимо как-то поговорить с этим белым недоразумением. В моём случае, только экспериментировать.
   Поэтому, остановившись на решении, как будет, так и будет, я с головой окунулся в белую дымку тени. И видимо не зря. Перед глазами тут же одна за другой стали возникать картинки, прошлого и настоящего. Информация поступала в виде ярких нечётких изображений, чередующихся с пугающей для восприятия скоростью. А потому я заведомо приготовился к тому, что половину не то, что не пойму, а просто не запомню. А жаль, ведь есть на что посмотреть.
   "Пустошь. Тёмная, необъятная, неживая. Стремительно исчезают врата. Полка теней поднимаются из пепла выжженной земли Арталена. Мир резко восстанавливается, растёт. Новые гильдии. Новые расы".
   Всё в скупе какое-то бессвязно. Я даже потерял нить тех или иных действий, половина из которых была передана не по разу и не просто третьим лицом, а личными воспоминаниями. Я будто сам побывал в том или ином месте. Прекрасно! Замечательно! Такими темпами, я довольно быстро стану продвинутым шизофреником.
   Не знаю, как долго продолжался наш односторонний разговор. Но в один прекрасный момент, я осознал, что тусклый туман вокруг и расплывчатый рассвет - это картина реального мира.
   Нет, издевательство. Покосился на белый неподвижный шар. Как только в её эфемерную голову пришло подобное. Передать всю жизнь теней. Оно мне надо? Знать, как они словно осадок возникли после огромного взрыва. Причем тени уверены, что вызвал его именно я и восстановил тоже. Разрушил, построил и сбежал, пока не поймали на месте преступления. Хочу уточнить, перед этим я умудрился создать теней, а потому являюсь их хозяином. Если я подобное и делал, то в холодном бреду и до того как получил личность. Надеюсь, они никому об этом не скажут? А то на меня быстренько навешают всё что можно и нельзя. Хотя, если предположить, что хотя бы часть из увиденного правда - предполагаемые обвинения это последнее, о чем мне стоит беспокоиться.
   Жаль, главного я так и не узнал. Был ли я действительно тут, а если и был, то кем? Вопрос остается открытым. И когда он закроется, остаётся загадкой.
   На земле серой тенью от камня мигнул маячок. Появившееся теневое зеркало неверно заколыхалось, а на шершавой поверхности проступило лицо Лераласа.
   - Привет, как дела? - интересуюсь я.
   Но вместо ответа наемник лишь побледнел насколько, насколько это было возможно для умертвия. И чего так реагировать? Подумаешь, у меня за спиной шар тумана, напоминающий дефектный комок шерсти и лицо, меняющееся с некой странной периодичностью.
   - Что-то нашел?
   - Больше чем планировал, - справившись с первой реакцией, многообещающе улыбнулся Лералас.
   - Возможно, даже поделишься? - строю на темной поверхности теневой портал. Думаю, неживое через него можно передать без проблем.
   - Возможно, - хмыкнул наемник и протянул мне запечатанный пакет. - Здесь вся информация по гильдиям. Пока искал, даже новое успел почерпнуть.
   - Долго искал?
   - Нет. Это заняло не больше пяти минут.
   - Да? Что же тогда так долго?
   - Не мог пробиться в библиотеку, - пояснил Лералас, - там не в пример много народу. Сюда съехались маги из разных стран. Скажу больше, я увидел пару эльфов и эстаков.
   - Эстаки? Кто это?
   - По мне, так варвары. Полу тигры всё-таки, - задумчиво проговорил воин.
   - Хм, не видел.
   - Задание?
   - Нет, я пока книгу почитаю.
   - А мне, что делать? - недоумённо спросил воин. Можно подумать, я буду ему каждый шаг должен расписывать.
   - А обычно, что делаешь?
   По тому, как недвусмысленно он провел пальцем у горла, ничего хорошего.
   - Мда-а, сейчас подумаю.
   Ясно одно, таскать его за собой я не собираюсь. Тогда, что же с ним делать? Как назло в голову не приходит ни одной здравой мысли. Нежить, конечно, можно всегда пустить в расход или на задание, или на заседание в университете. Вспомнился мне родной мир. Вот только сейчас этот вариант как-то не в тему.
   - Слушай, - надоело ломать голову, - давай ты что-нибудь сам придумаешь? Если у меня будет для тебя задание, я скажу. Хорошо?
   - Хорошо... - неуверенно согласился воин.
   А я облегченно вздохнул и пока мне снова не задали вопрос, по-быстрому закрыл зеркало. С одной проблемой разобрались. Та-а-кс, а что там в посылке? Достал из упаковки толстенный талмуд. Таким и убить можно, оценил его вес и объем. Надеюсь, информация в нём не менее полезная.
  
  
   - Велинген, проходите, - с подозрительной вежливостью встретил мага высокий человек.
   - А вы? - кивнул он на говорившего.
   - Третья Стихия, первый архимаг гильдии.
   - Архимаг Гильдии? - удивлённо переспросил он и озадаченно прошёл за магом в соседнее помещение. - К чему вся эта таинственность в моем приглашении и столько людей?
   Некромант кивнул на заполненный зал собраний, причем не абы кем, а специалистами в своей области. К тому же здесь угадывались гости из других гильдий и государств, что придавало некую масштабность неизвестной проблеме. В общем, разговор предстоит многообещающий.
   - Вы всё узнаете, - присел Архимаг за большой стол в центре зала. Велинген устроился напротив. - Но перед этим, пожалуйста, ответьте. Вы испытываете недостаток в магическом плане?
   О чем это он?
   - Я понимаю, конечно, профессиональные потоки не обсуждаются с другими гильдиями, - между тем продолжил маг, - и вы даже можете отказаться.
   - Тогда к чему эти вопросы? - перебил некромант.
   - К тому, что ответить всё-таки придётся.
   - Никакого недостатка в тёмной материи я не испытываю, лишь временную нестабильность, - процедил слова Велинген, скрывать отсутствие проблемы нету смысла. - У вас есть средства, чтобы отслеживать потоки эфирного плана. Зачем вам мои показания?
   - Лучше узнать всё из первых рук.
   - И уточнить?
   - И уточнить тоже.
   - Для чего?
   - Чтобы быть уверенными, - устало и как-то расстроено проговорил архимаг.
   - В чем? - потерял терпение Велинген и встал со стула. - Так и будете ходить вокруг да около? Сразу не можете сказать в чём дело?
   - Не перебивайте и сядьте, - недвусмысленно кивнул на стул архимаг.
   - Я слушаю, - сел некромант обратно.
   - Дело в том... - выдержал паузу архимаг, - что магия практически иссякла.
   - Этого не может быть, - уверенно ответил Велинген.
   - Эфирные планы пустеют, - пояснил вошедший маг. - Вторая Стихия, - представился он и небрежно поклонился собравшимся.
   Интересно, а почему не все три лидера тут? Некромант задумчиво осмотрел стол.
   - Если бы ваши слова были правдой, на нас бы тоже отразилась нехватка магии, - рационально рассудил Велинген. Ему уже надоело слушать эту несуразицу.
   - В том-то и дело. Мы не понимаем в чём причина, - уселся на кресло второй архимаг. - Пару дней назад потоки эфирного плана неожиданно стали сокращаться, магия исчерпывает себя. Если так пойдет и дальше стихийные, мановые маги исчезнут как класс.
   По залу прошёл тихий ропот.
   - И давно это началось? - скептически спросил Велинген.
   Слабо верится во всё сказанное. Но в мыслях то и дело проскальзывали нехорошие догадки, слишком безумные, чтобы быть правдой.
   - Как я уже сказал пару дней назад. Доподлинно неизвестно, когда это началось, но последствия были замечены во второе новолуние этого месяца.
   Точно. Нервно постучал по столу некромант. Именно в тот день, когда сбежала кирийка, и первый раз появился Ангел, а также неизвестный, способный манипулировать чистильщиками.
   Велинген задумчиво посмотрел на обеспокоенного архимага. Сказать ему с чем они столкнулись или не надо?
   - Я не знаю точной причины, - наконец определился он.
   - Но вы явно что-то знаете.
   - А я думаю, вам не следует на меня давить.
   - А ведь мы можем вас задержать. Ведь проблема началась с вашего прибытия в нашу страну.
   - И для решения своей проблемы позвали представителей других магических гильдий?
   - Ты не понимаешь насколько это глобально, - вспылил маг и стукнул по столу. - Первая вспышка зафиксирована здесь. Но поверь, она очень быстро распространяется по миру. Вы нас хотите совсем зажать и ослабить? - намекнул на гильдию некромантов архимаг.
   - А вы не думаете, что магистр, вроде меня может что-то знать об этом? - скептически заметил Велинген. - Вам необходимо обратить напрямую к Мертвому Дракону.
   - Мы хотели по-хорошему, - многозначительно проговорил Архимаг, явно не собираясь вникать в ситуацию
   - Будете пытать?- цинично спросил некромант. Понимал, что уйти ему всё равно не дадут.
   Конечно, был вариант раскидать тут всех с помощью магии Смерти. Раз со слов стихийников, некроманты сейчас на взлёте сил. Но были некоторые опасении, что из-за нестабильности потоков он тоже погибнет. Да и Мёртвый Дракон его потом по головке вряд ли погладит. Разве что когтистой лапкой.
   - Магистр третьей ступени, Велинген Раш, мы вас задерживаем, - наконец-то озвучил истинные намерения Третий.
   - Вы не в праве, я тут не по делам гильдии, а как наемный маг, - Велинген предпринял последнюю попытку уладить недоразумения.
   - Мы свяжемся с вашим работодателем, представителями княжеств и... с Мёртвым Драконом тоже. Ваша гильдия очень влиятельна, но мы не собираемся так просто опускать руки. Мы собираемся разобраться в ситуации и вернуть всё на свои места до того момента, когда ничего нельзя будет исправить.
  
  
   Да, что тут происходит?
   Задумчиво восседал на мягком диване в изолированной комнате некромант. Ему расщедрились на самую эфироизоляционную камеру. Отсюда недоступен ни один поток темной энергии, всё глухо запечатано.
   Предусмотрительные.
   Только непонятно зачем им задерживать приезжего некроманта? Что это даст?
   Настолько уверены в его причастности к столь глобальной проблеме?
   Возможно... Ведь магические потоки не могут просто так взять и исчезнуть. Как жаль, что нельзя самому проверить истинность слов архимага. Велинген, как урождённый некромант может видеть только потоки темной материи в отличии от стихийников. Просчитать насколько изменился мановый запас он не в состоянии.
   Вот только они не учитывают тот факт, что у люди не могут влиять на них, даже самые одарённые. Разве что бог мог такое сотворить. Вот только "символа верующих" не существует в природе, как ада или рая.
   По словам гильдии Трёх стихий складывалось такое впечатление, что в мире появилась сверх сила. Но верить в это как-то не хочется.
  
  

Глава 7: Ненавязчивые знакомые

  
  

- Чего молчишь? Стоишь и думаешь, откуда я такой нарисовался?

(вопрос Ангела к Рогеру)

  
   Книжка, которую мне принёс Лералас, оказалась довольно полезной. Настоящее пособие по завоеванию мира. Правда изначально там всё не так глобально. Но идея сводится к одному, следуя всем рекомендациям, описанным в книге, вы станете повелителем всего и вся. Заманчиво? Тогда следующие пункты. Найдите яркое название, последователей и что не мало важно сильный талисман. Гидру в болоте откопайте и приручите, или пару сотен мечей оживите. В общем, ничего "сложного и сверхъестественного". Можно подумать, любой так сможет. Но это не суть важно. Важно лишь то, что по силе выделяют первые пять гильдий. Остальные отходят на второй план за ненадобностью. А уже среди них идёт "холодная" война. Кто сильнее, тот и числится главным. Пока этого нет, хотя гильдии существуют уже тысячу лет. Спрашивается, чем они всё это время занимались?
   Но вернемся к книге. Если следовать её правилам, я могу спокойно создать гильдию. Что в действительности не так уж плохо. Где-то, даже хорошо.
   Что мне это давало?
   Многое. Не только власть, хотя она тут значится не последним пунктом. Она давала неприкосновенность и практически полную свободу. Лидеру. То есть мне. Остальные согильдийцы должны обходиться своими силами. Но последователей ведь брать не обязательно? К сожалению, как раз этого тут не сказано. В любом случаем, почти по всем пунктам я прохожу. Кроме одного.
   Для гильдии помимо талисмана и лидера нужен еще один момент. Штаб.
   Вот только, кто в здравом уме пожертвует подозрительному незнакомцу тысячу акров земли?
   Хотя, если мне нацелиться на те участки, где благополучно посапывают белые тени, то их можно и даром взять. Правда, находятся они в разных концах мира. Удрученно подвел я итоги.
   Есть, конечно, и другой вариант. Белая тень рассказала, что Мёртвая земля занимает огромные территории, и никому не принадлежит. Я даже догадываюсь почему.
   Но для меня это самое подходящее место. Конечно, далековато отсюда. Зато свой уголок. Осталось только построить там башню, замок, да хоть хижину для начального проживания. Тем более строителей, вернее неупокоенных, там хоть отбавляй.
   На этом и остановлюсь. По быстрому слетаю туда, дам задание и вернусь. Ведь встречу с некромантом никто не отменял.
   Отослав коня погулять, я устроился в тени дерева и вышел из тела. Небольшой пасс рукой. Построение теневого зеркала. Шаг. И я в другом конце мира.
   - Привет родимая, - улыбнулся я, плавно ускользая от зеленых объятий плесени.
   Нет, не боюсь кислотных отложений, они мне ничего не сделают. Просто привычка мирской жизни. Еще бы, попробуй отстирать подобное.
   - Тихо-тихо. Успокойся, - благосклонно махаю рукой. - У меня есть задание для тебя. Справишься, буду бывать тут чаще.
   После слова "чаще", всё вокруг замерло. Замечательно. Говорить легче, когда не приходится шарахаться из стороны в сторону.
   - Для начала. Мне нужно не менее 1000 акров земли и башня обхватом не менее ста метров. Можно даже небольшую крепость, - проговорил я, надеясь, что земля поняла, что от неё требуется.
   Вокруг не просто мощная и получившая сознание аномалия. Это практически другой мир, со своими правилами и возможностями. На моих глазах вырастали огромные стены, буквально из тумана ткались острые шпили. Казалось, будто всё так и должно быть, и просто пряталось, чтобы в нужный момент показаться во всей красе.
   Хотя, скосился я под ноги, не уверен, что выложенную из надгробных плит мостовую, можно назвать красивой.
   - В общем, я пока улетаю, - скептически осмотрел старания аномалии, - а ты достраивай. Но не разочаруй меня, - назидательно помахал ей пальцем. А в ответ получил лишь обиженный гул. Хех. Теперь точно знаю, не подведёт.
   Но что-то я тут задержался. Переход через ближайшее теневое зеркало за каменной глыбой и я вернулся обратно. Озадаченно созерцаю пустое место.
   - Та-а-к, прекрасно. А где моё тело?
   В мысли закралось нехорошее подозрение. Надеюсь, мне не придется искать его на ближайшем кладбище, а позже выкапывать? Вдруг, какой-нибудь лесничий приметил экс-труп и решил сделать доброе дело. Ох, печально опустил я голову, не повезло мне. Помню, случалось подобное в прошлом мире. После этого милиция пол года искала маньяка, ворующего трупы из морга. А мне в срочном порядке пришлось сделать новые документы и изменить лицо.
   Но вот здесь-то что делать?
  
  
   Капитан Рогер нервно отмерял комнату, ходя из угла в угол, и периодически бросал недовольные взгляды на солдата.
   - Я тебя, о чём просил? - в который раз обратился он к подчинённому. - Поспрашивать про Ангела на дороге. Куда направился, видел ли кто?
   - Капитан! - попытался вставить слово служащий.
   - Не перебивай! И вообще, я чего-то не понимаю, или ты его убил?
   - Да, не убивал я его. Честное слово, капитан Рогер.
   - А это что? - кивнул он в сторону.
   - Тело.
   - Это не тело! Это труп! - но, поняв, что он впустую кричит на солдата, Рогер глубокомысленно закатил глаза. - Нет, это просто невозможно. Как всё-таки не вовремя задержали Велингена. Ладно, свободен, - небрежно махнул он рукой и задумчиво перевёл взгляд на объект спора.
   На полу у стены лежал человек, в добротной одежде. Кожа на угловатом лице невероятно белая, в принципе, как и полагается мёртвому. Тёмные, аккуратно подстриженные волосы небрежно растрёпаны. С первого взгляда, он явно не местный. Но странно не это, а то, что простой солдат смог убить Ангела, или даже случайный бандит, если таковой был. Совсем непонятно. И что теперь, сказать Лорду Нирату? А что теперь делать с трупом?
   Капитан искал ответы на эти вопросы ровно до тех пор, пока не встретился с взглядом серых глаз (этого самого трупа). Слов нет, одни междометия.
   Пока Рогер обдумывал, как охарактеризовать то, что он сейчас видит, труп поднялся, отряхнулся и лениво уложил волосы назад.
   - Что? - не выдержал пристального внимания Ангел. - Стоишь и думаешь, откуда я такой нарисовался?
  
  
   Каково было моё удивление. Когда я увидел знакомые лица. А именно капитана стражи. Имени его не знаю. Хотя, это уже наша третья встреча, но помнит он разве что первую, когда забирал Нисэ в темницу. Нда-а. Закралось нехорошее предчувствие. Мне кажется, или на этом всё не закончится? Ведь есть же причина тому, что моё тело оказалось именно у него?
   Кстати о теле, к счастью его не только не закопали, но даже не испачкали. Оно было в целости и сохранности, как и одежда. Поэтому, не теряя времени, я быстро вселился в него. Единственное, что меня смутило, это отсутствие пластинки. Но по оставленной на ней ауре, она быстро нашлась в небольшом мешочке на шее у человека, который стоял прямо напротив меня и молчаливо хлопал глазами.
   - Не моргай, не поможет, - демонстративно заправил я челку за ухо.
   - Кто ты? - наконец-то вышел капитан из ступора.
   - Думаю, это не обязательно знать, - обратился я к потусторонней силе.
   Разговор с неожиданным знакомым в мои планы не входит. Усыплю его по-быстрому и уйду. Я так думал. Поэтому для меня было неожиданностью, когда капитан выхватил какой-то странный предмет. А уже через мгновение, вокруг был лишь огонь.
   - Ну, вот, - поглотил меня алый смерч.
   Прощай тело и конспирация. Не успел даже ничего призвать. Удерживаться дальше в горящем куске мяса не имеет смысла. Поэтому, бросив его, я вылетел наружу. Естественно в своем истинном образе.
   Вполне ожидаемо, когда воин рассмотрел меня, вся его решимость мгновенно улетучилась.
   - Смерть... - выдохнул он.
   - Ангел, - поправил я.
   - Смерть...
   - Да хватит уже повторяться, не глухой. Но вот, кто мне возместит ущерб? - покосился я на догорающие кости.
   Что удивительно мебель вокруг тела, как и толстый ковёр, совершенно не пострадали.
   - Маги-и-я, - недовольно поморщился я и перевёл взгляд на человека, который уже стол на коленях и смотрел куда-то сквозь меня.
   Ну, началось... Сейчас мы будет заикаясь повторять слово "Смерть", а что делать в итоге мне решать. Я вяло подошёл к человеку и снял с него мешочек на ремешке.
   - Это, пожалуй, заберу. Не хочешь оспаривать право на него? Нет? Ну, и ладно, до скорого.
   Махнул ему рукой. Но когда заметил испуганный взгляд, спешно поправился:
   - Или не очень скорого. В общем, пойду-ка я отсюда.
  
  
   Не может быть! Не может быть! Этого просто не может быть!
   Темный капюшон, развевающийся к низу плащ. Коса. Какой нафиг Ангел? Смерть! Настоящая смерть! В уме перелистывал события капитан. И даже не заметил, как уже остался один. Но ненадолго.
   - Ты чего такой грустный? И вообще что здесь произошло? - зашел в кабинет Лорд Нират, - ты, что? - приметил он кучку пепла на ковре. - Применил магический огонь? Зачем ты это сделал? Ты знаешь, какой он дорогой? Особенно в порошкообразном виде.
   - Но он ожил. Труп ожил. Ангел на самом деле не Ангел. Это смерть! - дрожащим голосом выкрикнул капитан.
   - Нет. Рогер. Ты меня поражаешь. Я слышал о трупе от солдат. Но уверен это был не Ангел. Слишком просто. И я понимаю твёе смятение. Но говорить, что ты видел, Смерть! Это ты перегнул палку. Скорее всего, Ангел очень мощный маг и подослал нам небольшой сюрприз.
   - Маг?! МАГ?! Нет и еще раз нет!
   - Рогер, очнись! Тебя обдурили, зачем так убиваться? Какой-то иллюзионист, вогнал тебя в такое замешательство, что ты готов уже бросить всё. Ты же опытный охотник. Соберись.
   - Сам ты иллюзионист, - скептически посмотрел он на Лорда. - Вряд ли кто-то способен подделать ту ауру, которая от него исходила. А запах, ты понимаешь, Запах! Запах смерти.
   - Рогер, - успокаивающе положил руку на его плечо Ниран. - Ты слишком впечатлителен.
   - Не надо меня жалеть, - смахнул её капитан. - Я уверен в том, что видел, поэтому дальше рисковать не собираюсь ради поисков артефакта. Вряд ли он спасёт от самой Смерти.
   Громко хлопнув дверью, Рогер буквально вылетел из кабинета.
   - Что же, - недовольно прищурился вслед Нират. - Видимо выхода нет.
   - Одного мы уже потеряли? - вышел из потайной комнаты человек.
   - Похоже на то. А ведь следопыт из него хороший, был, - задумчиво добавил последнее слово лорд.
   - Был? - переспросил его гость. - Вижу, ты не боишься избавляться от людей.
   - Зачем мне неприятности и лишние свидетели?
   - Ясно. Но мне твои дела не сильно волнуют. Мне интересно, что же это за маг? Я связался с границей, но ни одного лицензированного чародея не зарегистрировано. Кто бы мог сделать подобную иллюзию?
   - Ты всё видел?
   - Частично, - задумчиво проговорил гость.
   - Может, некромант?
   - Это не вариант. Хотя вполне возможно. Жаль Велингена сейчас не спросить. А что с кирийцами и Россом?
   - Им удалось скрыться.
   - Что?! И тем и другим? А ловушка?
   - Чистильщики слишком активны. Уничтожают любое проявление темной магии. С зомби мы просчитались.
   - Мы просчитались везде. Нас уже в поисках опережают две гильдии. К тому же появилась еще одна заинтересованная в артефакте сторона. Ангел. И это проблема.
   - Но, слишком многое не сходится.
   - Да, ты прав. Непонятно зачем он помогает своим противникам.
  
  
   Ну, и где некромант? Задумался я о нашей встрече. Прошло уже два дня после разговора с ним. Теоретически я должен к нему прийти. Что на практике оказалось довольно сложно. Обращаясь к теневым зеркалам, нахожу лишь пустоту.
   Кстати куда я лечу? Неожиданно вспомнил я о самом главном. Лошадь мне сейчас не нужна. Тела-то нет. Вот ведь! Печально опустился на склон. И куда я в таком виде пойду? Перевёл взгляд на развивающийся подол плаща. Надо бы найти тело или на время вселиться в чистильщика. Шарахаться, конечно, тоже будут, но уже не так сильно. А пока, может самому поискать башню? У меня же есть безотказное средство. Врата.
   Правда, безотказным оно было не долго, ровно до третьей попытки. Ветерок грустно летал вокруг врат, не понимая, почему я такой хмурый. Мол, не виноват же он, что не знает остановки "Цитадель Мёртвого дракона". Хотя, сколько спали врата? Несколько тысяч лет? Можно предположить, что подобного тогда не существовало.
   Решений же у меня остается не много. Небольшой пасс и рука ощутила знакомую тяжесть. Вокруг заметно потемнело. Всегда есть альтернатива поиска. Правда, в данном случае, она не очень хорошая. Поднялся я над землей черным ангелом. Конечно, я так довольно быстро раскроюсь, зато будет результат. Но стоило мне задуматься о том, какую территорию накрыть аномальной аурой, как в лесу, раздался громкий крик.
   - Смерть! Смерть!
   Что-то я не пойму, мне сегодня улететь спокойно дадут или нет? И вообще кто меня может звать в глухом лесу? Быстро опустившись, я нашел довольно занимательную картину.
   У моего недавнего знакомого капитана неприятности. Хотя не понимаю почему. Разве нападающие стражники не из его же замка?
   - Добрый вечер, - шелестя листвой, выступил я на свет. Хотя шелестел, я только ради того, чтобы меня заметили.
   - Эй, кто там... - замер на полуслове солдат, едва развернувшись ко мне.
   - Что за? - был солидарен с ним второй.
   - Хм. Может, ты скажешь что-то более внятное? - обратился я к капитану.
   - Чистильщик? - озадаченно спросил он.
   Чистильщик? Мысленно повторил я. Почему чистильщик? А ну да. Всплыла догадка. У меня же коса спрятана. Так что, для обычного человека я похож на чистильщика.
   - Вообще-то нет, - разочаровал го догадку.
   Капитан озадаченно нахмурился.
   - Мы с тобой недавно виделись, - пояснил я. - Совсем недавно.
   - Смерть... - проглотил он слово.
   - Что нам теперь делать? - боязливо отступал один из солдатов. - Чистильщик его сам убьет?
   - Бежим! - не долго думая, предложил второй, синхронно стартуя с первым в сторону города.
   Ну и? Задумчиво посмотрел я на них. Побежать-то, они побежали, но не так далеко как хотели. Буквально на границе леса медальоны на их шеях засверкали магическим светом, и стражники обратились в пепел.
   - Ха-ха-ха! - хрипло усмехнулся капитан, этой картине и перевернулся на спину. - Черт! Всё тело болит.
   - И нужно было двигаться, в твоём состоянии?
   - А что делать? Не могу лежать на животе, трава в нос лезет. Но как я рад, что эти прислужники получили по заслугам. Правда, удивлен, что они не догадались о своей участи? Зачем взяли амулеты? Ведь глупо думать, что Лорд Нират, избавляясь от меня, не избавится от них.
   - Неужели это всё из-за того, что я ушёл?
   - Не только, - грустно проговорил капитан. - К тому же это не всё. Этот ублюдок, Нират! - Зло стукнул он по земле. - Вот доберусь до него и... - Оборвался он на полуслове. Видимо, вспомнил, с кем разговаривает.
   - Что?! - не выдержал я его пристального взгляда.
   - А, ты меня не убьешь?
   - Нет.
   - Даже простишь, что я твоё тело спалил?
   - Сделаю новое, - пожал я плечами.
   Можно подумать, его извинения что-то справят.
   - А кстати, - присел я рядом. - Раз уж мы заговорили, расскажи мне, зачем вы ищите куски от доспехов? Я понимаю некроманты. Смерть им как-то близка. А вы-то тут, простые люди, каким боком?
   - Не знаю. Я только выполнял приказы. Обещали хорошо заплатить.
   - Только из-за денег?
   - Не только, - опустил он взгляд. - Слушай, ты же, на самом деле, смерть? - Быстро сменил он тему.
   - В общем-то, да.
   - А людей воскрешать умеешь?
   - Извини, не могу.
   - А гильдия у тебя есть?
   - Ну, как бы это сказать, - прикинул я то, что у меня есть.
   Капитан истолковал моё молчание по-своему.
   - Возьми меня в гильдию! - ошарашил он своей просьбой.
   - Э-э, не... - недовольно встал я. - Разговор зашёл куда-то не туда. У меня своих дел полно. Какие ещё подданные? К тому же, куда ты свой страх потерял?
   - Мне уже нечего терять. Это было последним.
   Воистину в этом мире всё шиворот на выворот, про себя подумал я, а вслух лишь скептически сказал:
   - Здорово.
   - И я многого не требую, - продолжил капитан. - Просто позволь служить тебе! Я знаю, где находятся остальные части доспехов и помогу достать.
   - Звучит заманчиво. А разве ты до этого не состоял в гильдии?
   - Нет, не в одной. Предпочитаю свободу.
   Хм. Пристально посмотрел на него. По глазам вижу, что он серьезен. К тому же знает многое. Может пригодится. Вот только я сейчас действительно занят.
   - Хорошо, уговорил, - согласно кивнул ему я.
   - Рогер Тэстери, - представился он и, стараясь не думать о боли, встал на одно колено. - Преданно служу под началом Ангела Смерти.
   - Что-то ты чересчур довольный, для свободюбивого человека, - приметил я блеск в его глазах.
   - Кому еще представиться такая возможность? - хитро улыбнулся он. - Служить под началом самой смерти.
   - Например, чистильщикам, - резонно заметил я и озадаченно посмотрел на капитана. Если судить, по тому, как спала улыбка с его лица, эту деталь он пропустил.
   - Куда мы следуем? - собрался Рогер с мыслями и тяжело поднялся.
   - Мы?! Никуда. Я иду один. К тому же ты в ужасном состоянии. Лечиться и лечиться.
   - Я должен быть всегда рядом с тобой. К тому же Нират скоро поймёт, что я жив. Мне нельзя здесь оставаться.
   - А я-то тут причём?
   - Лидер, должен оберегать своих подданных.
   - Что-то я не припомню подобного пункта.
   - Это негласное правило. Обычно редко кто покушается на членов другой гильдии. Но сейчас у меня нет никаких отличительных знаков. Поэтому мне не доказать, что я состою где-либо.
   - Та-а-к. - задумался я, уже не слушая остальные аргументы.
   Принимаю народ чуть ли не по первой же просьбы. Сначала нежить. И вот теперь, создал себе геморрой, в виде человека. Правда, он может быть полезен. Только, для начала, надо его подлечить.
   - Знаешь где граница Сирт? - обратился к ожидающему капитану.
   - Да.
   - Там за границей начинаются мёртвые земли, моя территория. Я поставлю на тебе свою метку, ничего не бойся и иди туда. На землях находится крепость. По крайней мере должна находиться. Там подлечишься. И не сильно удивляйся, происходящему вокруг. Логики как таковой в том месте нет, зато безопасно. Многое там может появляться по твоему желанию, в пределах разумного, конечно. За едой, придется идти в другой город.
   - Еды? Это пока последнее, что меня волнует, - указал он на раны. - До Мёртвых земель, неделя пути, без остановок.
   - Врата. Мёртвая земля. Башня Ангела! - уже не слушая его, четко проговорил я.
   А деревья перед нами буквально раздавило исполинскими столбами. Просвет закрыли огромные двери. Величественно открывшись, они показывали другую часть мира.
   - Позаботься о нём! - буквально втолкнул озадаченного капитана в открытый проем и коротко махнул рукой зеленой дымке на мёртвой земле (глазам аномалии). После чего врата гулко закрылись.
  
  
   - Привет, - повторил жест Ангела капитан и неопределенно замер. Ведь кажется, будто земля под ногами живая и может в любой момент затянуть, как трясина.
   Но, простояв так пять минут, Рогер немного успокоился. Ничего страшного не произошло, лишь могильные плиты, выстроились в лощёную мостовую. Если судить по направлению, они ведут к гигантской крепости впереди.
   Но не движущие объекты удивляли капитана, а то, что раны на теле, уже не болели. Даже больше они стремительно затягивались. Подозрительно зелёный туман вокруг, каким-то образом лечил и притуплял боль. И это вызывало нехорошее чувство беспокойства. Но отступать сейчас поздно.
   - Что же, - задумчиво выдохнул капитан, - я сам на это подписался.
  
  
   Так-так. Довольно потер я руки. Наконец-то займусь некромантом. А то, куда это годиться? Сколько можно меня отвлекать? Сначала с телом, потом с новым подопечным. Хотя, за это время я смог определить местоположение Велингена. По крайней мере, я так думаю.
   Чистильщики указали на довольно интересные территории, которые таинственным образом закрыты для теневых зеркал. Всё их проверять я, конечно, не собираюсь. Но вот самую ближайшую, точно посещу. Не знаю только, некромант специально от меня скрывается или это чистая случайность, что он оказался под невероятно мощным магическим щитом.
  
  
   - Кого ждем? - послышался со стороны насмешливый голос.
   Велинген буквально замер, боясь пошевелиться. Так как вместе с этим ощутил странный озноб. Вокруг заметно похолодало. А ещё... защита его темницы не то, что трещала по швам, она готова была взорваться.
   Медленно боясь побеспокоить это нечто, он развернулся к стене и...Интуитивно подался назад. Там стоял чистильщик, с которым он недавно встречался.
   Как он и обещал, он нашёл его. Вот только как он смог попасть сюда? Ведь эти щиты надежно укрывают от любой тени, исключений не бывает. Может, это иллюзия, созданная магами? Предположил Велинген, но тут же одернулся. Не стоит забывать, что защита комнаты слабеет и делать выводы рано.
   Между тем, иллюзия задумчиво наклонила капюшон и, легко оттолкнувшись от стены, пролетела половину комнаты.
   - Велинген. Я удивлен твоему спокойствию и даже начинаю потихоньку уважать некромантов, - тихо и совершенно миролюбиво проговорил чистильщик. - Молчишь?
   - Я не знаю, как к Вам обращаться. Поэтому и молчу.
   - Боишься разозлить меня? - задумчиво наклонился капюшон.
   Велинген опасливо скосился на слишком догадливого гостя.
   - Занятно, - заметил это чистильщик. - Называй меня, Ангел.
   - Ангел?! - не поверил в услышанное Велинген. В голову пришло слишком много вопросов, которые он теперь хотел задать. Но с появление новых подробностей, это было опасно.
   - Только не спрашивай "почему?", - между тем продолжил Ангел. - И кстати, думаю, твои друзья не сильно расстроятся, если мы пойдем сейчас к Мертвому дракону?
   - Друзья? - Напрягся Велинген.
   - Ну, или не совсем друзья, - пожал краями плаща чистильщик. - Как я могу заметить, выйти отсюда самостоятельно ты не можешь. Но это не проблема. Сейчас всё организуем.
   - Не стоит убивать стихийников. Это может вызвать войну между гильдиями. - Спохватился некромант и, стараясь не опускать взгляда, проследил за реакцией своего неожиданного спасителя. Но её не последовало.
   - Хм. И, правда, что-то такое я читал, - ответил тот.
   - Читал? - удивился некромант и подозрительно посмотрел на чистильщика, представившегося Ангелом. Или Ангела, похожего на чистильщика? Очень сильно похожего. Просто невероятно. И это непонятно. Совсем непонятно. Покачал головой Велинген.
  
  
   Неужели Велинген думает, что я пойду на убийство? Легко проделал я дыру в щите. Хотя... Припомнил его действия. После того как я представился Ангелом, поведение некроманта слегка изменилось. Интересно, он что-то обо мне знает?
   - Снаружи безопасно, если пойдешь со мной, - указал я на проделанный проём. - С этой стороны здания сейчас никого нет.
   А всё почему? Внутренне улыбнулся я. Потому что с обратной стороны находиться конюшня, и добрая половина жеребцов, учуяв мою ауру, не на шутку взбунтовалась. И дабы они не разнесли там всё в пух и прав, была задействована часть стражи. Так что, мы с некромантом без проблем выбрались наружу. С магическим щитом я хитро поступил, не уничтожив его, а слегка изменив. Так что, побег заметят не сразу. Мы успеем уйти далеко.
   - Но добираться, не меньше месяца, - подал голос некромант, стоило нам оказаться за стенами.
   - Не хочется так затягивать, - прикинул я путешествие. - К тому же если скажешь ближайший город, проблем с этим не будет.
   - А сейчас куда мы идем? - замешкался Велинген, оглядываясь. - В той стороне деревня, нас быстро обнаружат.
   - Мы туда и не пойдём. Хватит приключений, - остановился я. - Врата. - Четко проговорил в воздух.
   - Это... - отступил на шаг некромант перед вырастающим из земли исполином. Вратами.
   - Портал, - кивнул на закрытые двери. - Куда его строить?
   - К городу Нерас, - быстро проговорил Велинген, краем глаза изучая витиеватые руны на столбах.
   - "Нерас", - тихо приказал я вратам, а двери приглашающе открылись, открывая взору большую поляну и высокие серые стены города на горизонте.
   - Входи, - кивнул озадаченному некроманту.
   Опасливо переступив порог, Велинген вышел на поляну, находящуюся уже в другом государстве, а я следом. Едва врата исчезли, как некромант в спешном порядке поставил несколько аномальных щитов вокруг себя.
   - Что такое? - не понял его паники.
   - Мертвый туман, - кивнул он на покрытого инеем суслика и траву вокруг.
   Хм. Как-то неосторожно получилось. Приметил я излишний выброс энергии. Хотя ничего страшного.
   - Да не переживай, всё как обычно, - махнул некроманту рукой.
   - А это нормально? - нервно проследил он за тем, как существо покрылось зеленоватым светом и кровожадно оскалило неестественно длинные клыки.
   - Ну, ладно, не совсем нормально, - ответил я и, небрежно махнув рукой, уничтожил зарождающуюся аномалию вместе с сусликом. На траве не осталось ничего, кроме небольшой горстки пепла, которую быстро унёс ветер.
   Но все-таки странно. Почему это произошло?
   - Веди. - Приказал, буквально застывшему от увиденного Велингену.
   Чему он так удивился? Я не понял, так и хотелось спросить. Но решил пока понаблюдать. Кажется, я сделал что-то не так.
   - Можно вопрос? - осторожно обратился некромант.
   - Задавай.
   - Что это за врата, через которые мы прошли?
   - Это портал, который позволяют перемещать живых. Единственный способ доставить нас обоих к цитадели.
   - Первый раз вижу что-то подобное, - задумчиво проговорил Велинген.
   Дальше, какое-то время мы шли уже молча. Но через 20 минут некромант неожиданно остановился. Вспомнил что-то?
   - Что такое?
   - Я сейчас не могу связаться с Мёртвым драконом. Светло.
   - А это обязательно?
   - Мы не можем просто так прийти. Без предупреждения.
   - Не можем? - скептически переспросил я. - Если что, скажи, что я приказал. К тому же, всё так оно и есть.
   - Но я как магистр гильдии сильно провинюсь.
   - А я как долго ожидающий гость, сильно обижусь.
   - Может, мне пойти вперёд? - предложил он вариант. - Отсюда, недалеко. К тому же будет лучше, если я позову тебя у самой цитадели. Хоть жители ближайших деревень уже многого насмотрелись. Но вживую, увидеть чистильщика, будет для них слишком.
   - Ничем не могу помочь, - развел я руками.
   Он что пытается от меня избавиться?
   К тому же, куда я денусь? При ярком свете дня невидимым стать невозможно, а моё человеческое тело спалили. Возродить его не представляется возможности. Слепить новое? Прямо здесь и сейчас? Из чего? Теоретически это реально. Вот только, во время этого, образуется аномалия такой мощности, что отрядом высокоуровневой нечисти, я не отделаюсь. А она мне нужна? Нет! Я лучше просто тело подыщу. Вдруг что по дороге попадётся. Хотя шансы подобного варианта оставляли желать лучшего.
   - Нам пока никто не попадался, - резонно заметил я.
   - Здесь мало кто ходит, - вежливо пояснил Велинген. - Дорога ведёт непосредственно к цитадели.
   - Тогда о чём переживать? А хотя... - приметил вдалеке силуэт. - Не такая уж и безлюдная.
   Нам навстречу вполне беззаботно шёл человек, с небольшой тележкой. Правда, беззаботность он проявлял недолго. Видимо первым он увидел меня. Слишком резко остановился. А когда заметил спокойного некроманта с отличительными знаками на плаще, лишь коротко поклонился и, не поднимая взгляда, пошёл дальше.
   Велинген задумчиво посмотрел на меня, но ничего не сказал. Остальные попадающиеся нам люди демонстрировали просто невероятную отрешенность и тупой взгляд в землю.
   - А что? Они вполне даже спокойны, - подвёл я итоги. - Кстати, насколько близко башня? - Нетерпеливо просканировал я территорию. В округе ничего похожего не наблюдается.
   Я, конечно, не имею ничего против прогулки. Но вот в образе призрака удовольствия от этого мало. Даже красивого пейзажа нет, чтобы полюбоваться.
   - Мы почти на месте, - указал вперёд Велинген.
   - Деревня? - разглядел я объект впереди.
   - Иллюзия, - ответил некромант и достал из-за пазухи какой-то предмет.
   Прибор в действии, я увидел лишь на самом подходе к деревне. Устройство разложилось в небольшой черный цветок. Кончики его лепестков горели синим пламенем.
   Щит, окружающий деревню, при этом стал видимым. Мгновение и уже нет ни щита ни деревни. Лишь огромная площадь из черного камня, частый частокол и мрачный силуэт цитадели. Строение слегка напоминало привычные человеческие замки. Правда, этот исполин видимо рос самостоятельно. Слишком гармонично смотрелось сочетание легких расщелин на камне. Они словно вены обхватывали его по спирали. А закрученные кверху башни были практически монолитны.
   Завораживающе. Осмотрел я строение. Подобного даже на картинках не видел. Но мне не понятно...
   - Зачем вам прятать цитадель? - вплыл вполне резонный вопрос. - Остерегаетесь кого-то?
   - Не совсем. Остерегаем других, - загадочно проговорил Велинген. - Прошу гостя вперёд. - Услужливо поклонился он, а я ощутил впереди присутствие невероятно мощной аномалии. Возможно, даже более мощной, чем мёртвая земля.
  
  
   Освещение в большом зале приглушенно мерцало. В Кирии не сильно жаловали яркий свет, а во дворце и вовсе всегда царил приятный полумрак. Но разглядеть лица, вошедших не составляло труда.
   - А-а-а, - встретил их мягкий голос. - Нисэ и Арашь. Я удивлена, что вы вернулись так быстро.
   - Королева, - не поднимая взгляда, поклонились они.
   - И всё? - обиженно спросила она, но не получив ответа недовольно нахмурилась. - А почему вы молчите?
   - Это большая честь лично с вами встретиться. Королева.
   - Да-да, я знаю, - небрежно махнула та рукой. - Мне просто стало интересно, почему вы вернулись с пустыми руками.
   - Кусок, за которым нас отправили, попал к некромантам.
   - И только поэтому вы вернулись? - отчего-то начала она разглядывать перстень на руке.
   - Королева, простите, это моя вина, - выступила вперед Нисэ.
   - Да ты права. Это твоя вина, - продолжала крутить украшение королева. - Правда, наказаны должны быть оба.
   - Королева! - попыталась возразить Нисэ, но, встретившись с холодным взглядом, потупила глаза.
   - Я прощу твою дерзость, девочка. Так как вы мне ещё нужны. У вас, даже будет шанс получить прощение.
   - Спасибо, королева, - радостно поклонилась Нисэ.
   - Но! Вы получите прощение только в том случаем, если найдете Ангела. - Не преминула добавить королева. - И не делайте такие удивленные лица. Я не прошу приводить его сюда. С вас только и требуется, что сообщить его местоположение. Если опираться на то, что вы говорили о нём, проблем быть не должно. - Вы всё поняли? - Встала Королева с трона и подошла к большому окну.
   - Да, королева, - поклонились кирийцы.
   - Тогда, свободны, - махнула королева рукой, и, удостоверившись, что осталась одна, загадочно улыбнулась. - Ангел-ангел, - просмаковала она слово. - Не ожидала. Действительно не ожидала. Даже не надеялась на подобное развитие событий. К тому же столько времени прошло с нашей последней встречи. Но теперь. Теперь я действительно смогу вернуть когда-то принадлежащие мне силы.
  
  

Глава 8: Чужое прошлое

  

Кто я? Смерть или Ангел? Коса есть, крылья тоже.

(из размышлений Ангела)

  
   Выйдя из приемного зала, брат с сестрой направились домой.
   - Странная Королева, - задумчиво проговорила Нисэ. - Знает Ангела, а нам поручает его найти.
   - Повтори! - неожиданно остановился Арашь и схватил сестру за плечи.
   - А?! Что? - испуганно вжалась та. - Я что-то не то сказала? Извини. - Грустно опустила она глазки.
   - Нет, я не об этом, - отпустил сестру Арашь и помассировал виски, стараясь успокоиться. - Скажи, с чего ты решила, что они знакомы?
   - Да просто услышала, как она расспрашивала о нём одного из стражников. Удивилась, что не обратилась с этим вопросом к нам. Велела лишь найти. Хотя, может, это потому, что мы знаем, как он выглядит?
   - Думаю не только из-за этого, - задумчиво проговорил Арашь и ускорил шаг.- Как-то, всё это странно.
   - Ты о том, что нас вызвали к королеве? - едва поспевала за ним Нисэ.
   - Не только об этом. Боюсь, нам надо искать Ангела. И чем быстрее мы его найдем, тем лучше.
   - Ну, это понятно. Королева...
   - Да не для королевы!
   - Ты о чем Арашь? - не поняла его сестра. - Он же с некромантами. Или нет? - заметила она хмурый взгляд.
   - Сейчас, я в этом не так уверен.
   - А ты помнишь наши законы? - осуждающе нахмурилась Нисэ.
   - Конечно, помню! - возмутился Арашь. - Но это к делу не относится! И вообще, пошли отдохнём перед дорогой. Потом всё обсудим, - резко проговорил он и направился к дому.
   - А!? - семенила рядом Нисэ, требуя подробностей. Но бесполезно. Пока брат не решит, сам всё рассказать, она ничего не добьется.
   А мысли кирийца были далеко. Он уже давно заметил за королевой странное поведение. Но списывал это на стресс, новые планы по развитию страны, да мало ли что там может быть?!
   Но как бы то ни было, было подозрительно то, что несколько лет назад, её поведение неожиданно резко поменялось. А вскоре началась невероятная дикая и отчаянная охота за артефактами.
   Как истинный потомок следопытов, Арашь просто не мог спокойно сидеть, сложа руки. Считал своим жизненным долгом выяснить истинные причины этих поисков. Для начала он решил затесаться в ряды искателей артефактов, что в принципе было не сложно. Всегда можно прикрыть свой истинный интерес, помощью сестре.
   Потом выяснить настоящие планы королевы, и как они связаны с внезапными изменениями в её поведении. Не смотря на то, что этим он нарушает главный закон: полное и беспрекословное подчинение королеве. Но что, если это уже не она, а кто-то другой? Монстр? Демон? Что?! Что тогда делать в этом случае?
  
  
  
   Мёртвый дракон задумчиво стоял на балконе. Его тревожил, тот факт, что в мире резко менялась энергетика и далеко не в лучшую для некромантов сторону. Хотя... Вспомнил он Гильдию Трёх Стихий. Наверняка, есть те, кто думают иначе. Они просто не понимают, что увеличение тёмной энергии опасно для всех.
   Та-а-к. А это что? Высмотрел Дракон появившиеся на горизонте фигуры и удивился.
   Кто мог заставить магистра некромантов идти пешком? И почему он, Велинген, не предупредил о том, что ведёт гостей? Ведь вокруг столько нежити и призраков, что, учуяв постороннего, они забудут про все диктованные им правила и растерзают пришельца на куски.
   Кстати, странно, что этого ещё не произошло. Вгляделся лидер в гостя и побледнел, так как рядом с магистром, как ни в чем, ни бывало, летел чистильщик - бесконтрольный страж равновесия в мире. Как такое могло произойти? Такое вообще не могло произойти, ему ли не знать?!
   Нервничая, ухватился он за перила, и постарался проморгаться. Но видение не исчезло.
   Глупость какая-то! Но теперь, понятно, почему притихла местная нечисть. Причём настолько притихла, будто увидела саму Смерть. Ещё бы чистильщик и разгуливает по земле, будто имеет свою собственную волю. Стоп! Запутался Дракон. У чистильщиков нет своей воли! Тогда, КТО это?
   Вложив как можно больше сил в магическое зрение, Дракон попробовал развеять странную иллюзию. И как только ему это удалось, испуганно замер. Рядом с Велингеном не чистильщик, рядом с ним шагала сама Смерть!
   Но неужели, неужели это правда? Инстинктивно отступил он назад. Смерть как разумное существо? Разве она не исчезла тогда? Если да, почему появилась именно сейчас? Столько времени прошло. Вопросы. Вопросы. Почему Смерть путешествует пешком? Но варианты ответов столь абсурдны, что не имеют смысла.
   В принципе, всё, что сейчас может сделать некромант, это встретить своего прошлого хозяина и постараться ничем его не разозлить. Ведь он помнит, насколько неустойчив темперамент у Смерти и чем грозит любое пререкание с ней.
   Остановившись на варианте смирного подчинения, Мёртвый Дракон, расправил одежду и направился в приёмный зал. Особого выбора у него нет, а сейчас главное - успокоиться.
  
  
   Стоило нам пройти всего лишь два поворота по широкому холлу башни, как Велинген неожиданно замер.
   Что это с ним? Итак, всю дорогу до башни странно хмурился и молчал, а теперь и вовсе ведёт себя странно. С ним всё в порядке? Ничего не болит?
   - Что такое? - проследил его взгляд и заинтересованно подлетел к большим дверям. Единственное, что мешало идти вперёд. Хотя, смотря для кого. Мне они не препятствие.
   Вот только что это на них нарисовано? Какие-то странные каракули, иначе просто назвать нельзя, которые с небольшой периодичностью меняли свои очертания.
   - И что это значит? - обратился я к некроманту.
   - Тебя приветствует, сам Мертвый Дракон. Кажется, он заметил, что мы пришли. А ещё он приглашает зайти
   - Да?
   - Тебя одного.
   - Хм. Какой странный у вас лидер. Интересно, это хорошо или не очень? - Обратился к некроманту, но тот промолчал.
   Видимо Велингену не понравилось подобное высказывание, но прокомментировать его он не решился. Ну, и ладно.
   - Я пошёл. Спасибо, что проводил. - Дружелюбно махнул рукавом Велингену и пролетел сквозь дверь.
   За ней оказался большой зал, с высокими колоннами и фиолетовыми светильниками на стенах. Ну, прямо как в готическом музее или дешёвом ужастике. Задумчиво отметил я обстановку, и то, что навстречу мне шёл худощавый человек. Мужчина, окруженный невероятно запутанным клубком аномалий. Мертвый дракон.
   Это точно он. Навряд ли, кто-то иной смог бы собрать вокруг себя столько смертельных вихрей и остаться при этом в живых. Собственно живым его назвать сложно. Высшая нечисть, не иначе. Но надо отдать должное, комбинация аномалий невероятно сложная и продуманная. Я бы даже попросил пару уроков, вот только мрачная атмосфера в зале не располагала на милый и приятный разговор. Ведь передо мной не просто умный человек, а невероятно сильный некромант, навыки которого сродни моим. К тому же он уверен в себе, учитывая его походку, и во всей красе вкусил власть, отметил его сухой и твердый взгляд.
   Поэтому я вдвойне удивился, когда, Мёртвый Дракон вместо вежливого, слегка холодного приветствия, неожиданно встал на колени.
   - Преданно служу Смерти, - послушно опустил он взгляд, произнося не замысловатую присягу.
   - Хм... - задумчиво оценил его манёвр. - Смерти?! - дошел до меня смысл сказанного.
   Вгляделся в некроманта. А он точно человек? А не какая-нибудь высшая сущность? Ведь он заметил во мне Смерть. Странно, очень странно. Особенно, учитывая, что этому есть только одно объяснение.
   Я сбросил личину чистильщика. Теперь перед Мёртвым Драконом стояли две сущности я и плоский силуэт тени. Впрочем, чистильщик не задержался. Мгновение и он растворился в ближайшем углу.
   - Тебе знакома моя аура?
   - Да, - поднял взгляд Дракон. - И очень рад снова видеть Вас.
   Рад "снова" видеть? Мысленно повторил его слова. Радости, конечно, в нём не ощущалось, но я чего-то не понимаю, или меня с кем-то путают?
   - Ну-ка, вставай, - знаком попросил некроманта подняться. - Проясню ситуация. Я пришёл сюда, исключительно для того, чтобы узнать, почему вам подвластна моя сила. И к тому же я в этом мире недавно. И если честно начинаю нервничать, каждый третий присягает мне на верность.
   Дракон озадаченно нахмурился.
   - Я заключил с Вами договор. Именно он позволяет нам безнаказанно пользоваться темными силами.
   - Договор? Не понимаю. И причём тут безнаказанность?
   - По этому договору, маги, прошедшие инициализацию в Гильдии некромантов, имеют право использовать темную энергию. При этом, чистильщики их не трогают и не мешают. Правда, за эту последнюю неделю они не однократно нарушили договор.
   Кажется... Задумался я. В этом есть толика моей вины.
   - И как давно мы заключили договор? - уточнил таинственный момент.
   - До наступления тёмных времён мы виделись всего лишь раз. Это более трёх тысяч лет, - ответил некромант и посмотрел на меня каким-то странным взглядом. - Могу я задать вопрос?
   Я кивнул.
   - Почему Вы спрашиваете то, что итак известно? Вы меня проверяете?
   Что за дикое предположение?
   - Мне действительно ничего не понятно. И вообще мне кажется, что ты меня с кем-то путаешь. Да, я Смерть, - подтвердил его слова. - Но никаких контрактов я не припоминаю. Как и то, что жил здесь. К тому же мне чуть больше тысячи лет.
   Некромант задумался, и казалось, хотел что-то делать, но оценивающе пройдясь по мне взглядом, передумал.
   - Всё-таки, битва с Архангелом не прошла бесследно, - тихо, но вполне слышимо, проговорил он.
   - Битва?
   - Да. Именно во время битвы произошёл взрыв, который привёл к появлению чистильщиков и вашему уничтожению. А также он послужил началом для Тёмных времен.
   - И кто со мной воевал? - скептически воспринял объяснение.
   - Архангел, - довольно ровно ответил он. Такое ощущение, но он назвал своего личного врага. - Правда, после столкновения как сущности вы оба погибли. Поэтому, я и удивлен.
   Скорее всего, ещё и огорчён. Мысленно добавил я. Всё-таки, как ни скрывай Дракон своих истинных чувств, я ощущаю некую обиду в нём и разочарование. По-моему он бы не видел меня ещё три тысячи лет.
   Но то, что он говорит и кем меня считает, полный абсурд.
   - Неужели ты думаешь, что я смерть и я возродился?
   - Да, - как ни в чём, ни бывало, подтвердил Дракон. - Вы воплощение темной силы. Живая тень. От вас веет аурой Чёрной Косы Смерти. А значит вы сама Смерть.
   Интересно получается. У кого коса тот и Смерть? Но минуточку, у меня ведь не только коса на руках имеется. Ещё как минимум парочка других приятных вещей есть в комплекте. Например, те же крылья. И если все так просто, то...
   - А каким должен быть Архангел? - закралось нехорошее подозрение.
   - С ним я не встречался. Но он единственный кто имеет небесные крылья.
   - Небесные?
   - Знак, раскрытых крыльев, единенное, что дошло до наших времён. А вообще это было единственное святое существо, когда-либо спускающееся на землю. Хотя по мне дух, духом, с белыми массивными крыльями. Полная противоположность темному пятну Смерти.
   - Ясно, - задумчиво пролетел я по залу.
   Со слов некроманта, получается, что несовместимость двух начал послужила причиной разрушений в этом мире. А дальше были лишь заботы о выживании в том Хаосе, который остался после них. Тёмные времена. И не удивительно. Если дать свободу всем аномалиям, и они вступят в первозданном виде с другим видом энергии, они создадут популярную в научной фантастике Чёрную дыру. И если так всё и было, то просто не представляю, каким образом уцелел этот мир.
   А если учитывать, что Чёрная коса в моих руках, я действительно реинкарнация прошлой Смерти. Нет, глупо. Не соглашаясь, мотнул головой. Я четко осознаю своё рождение. И четко с рождения осознаю свои силы и роль в мире. Не помню, что во мне заложены какие-то обязанности. Просто черный капюшон и плащ появляются на мне в образе духа. А если я призываю сил больше чем обычно, то в нагрузку возникают и крылья. Чёрные, правда, но это не важно.
   Тогда всё ещё более странно. Я похож и на того и на другого. Совсем запутался. Кто я? Неужели я ненастоящая Смерть? Я подделка? Как по мне, Архангелом меня тоже тяжело назвать. У кого бы узнать поточнее? Скосился на Дракона.
   - А боги в этом мире есть?
   - Нет.
   - И тех, кто старше тебя тоже?
   Некромант задумчиво пожал плечами.
   Ну да... Сколько времени-то прошло. Может быть, и есть ещё бессмертные существа, но скорее всего где-то далеко отсюда и Дракону о них ничего не известно. Но зато, вспомнил я о интересующей меня вещи, ему известно кое-что другое.
   - Что делает Доспех Смерти?
   Дракона, видимо этот вопрос не застал врасплох, а потому он ответил быстро и четко.
   - Есть предположение, что он контролирует чистильщиков. А чистильщики в свою очередь равновесие магии.
   - И вы начали собирать его, чтобы подчинить их?
   - Нет, - не слишком правдоподобно ответил он. - Я просто пытаюсь опередить гильдии заинтересованные в его сборе.
   - Кирийцы?
   - Они тоже. Кстати, кирийцы единственные, мотивацию которых я не могу понять. Они не смогут воспользоваться Доспехом, ведь тёмная магия не по их части. Непонятно для чего им такой артефакт.
   - А Гильдия Трёх Стихий тоже замешана?
   - Нет. Но могут стать проблемой. У нас напряженные отношения. А в поиске артефакта помимо кирийцев и Гильдии Туманного Волка, замечены их соседи, Княжество Рагс.
   Мда-а. Как всё запущено. Разобрали доспех на части и растаскали по миру.
   - И получается, тот, кто получит доспех, будет контролировать мир?
   - Можно и так сказать. Но сейчас это не имеет смысла. Если Смерть в своих правах, чистильщики никакому доспеху подчиняться не будут.
   Ну да точно. Задумчиво продефилировал я по залу. Как он сказал? "Если"? После разговора с некромантом у меня возникла куча вопросов относительно того, кто я на самом деле. И Смерть ли вообще?
   - Что же, - материализовал я косу.
   Надо же удостовериться что она при мне.
   - Вы вернёте договору силу?
   - Если ты о том, чтобы чистильщики вам не мешали, то я ещё думаю. Сейчас ничего сказать не могу. Да и не обязан.
   - Но...
   - Но? - скептически отнесся к возражению.
   Едва уловимым слитным росчерком подлетел к некроманту.
   - Даже если я и являюсь реинкарнацией Смерти, это не значит, что обязан принять когда-то установленные мной договора и правила. Кто мне что предъявит? Как ты сказал, - указал на него косой, - в этом мире нет богов, демиургов и кого-либо ещё. Я сам себе хозяин.
   Казалось, эта новость не обрадовала Дракона. Слишком недовольно он прищурил глаза.
   - К тому же, как бы это странно сейчас не прозвучало, - продолжил я разговор. - Не считаю себя реинкарнацией Смерти. Да, у меня есть Коса, также являюсь хозяином тёмной энергией, меня называют Смертью, но все-таки я Ангел Смерти.
   - Есть какая-то разница? - не понял некромант.
   - Пока не знаю, - пожал я плечами, - а что скажешь ты?
   Широко раскрыл я призрачные чёрные крылья. Казалось, что они заполнили весь зал, в котором мы находились.
   Дракон, рассмотрев сиё великолепие, заметно побледнел.
   - Тогда, - осторожно начал он, - Вы хотите нас уничтожить?
   - Не собираюсь я вас трогать, - вымученно ответил ему, про себя отмечая, что он городит полную чушь.
   - Но гильдия некромантов - это гильдия наемников. Мы работаем по всему миру. Если чистильщики будут мешать, мы станем бесполезны.
   Хм... озадаченно перекинул я косу через плечо. Теперь, кажется, понимаю, откуда эта паника. Я лишаю практически одну из самых сильнейших гильдий не просто заработка, а средства существования. И неизвестно, к каким изменениям в мире это приведёт. Опять я что-то делаю не так?
   - Ладно. Поступим по другому! Я не буду вас лишать сил, но отныне особо крупные сделки придётся согласовывать со мной. Как бы это сказать, вы перейдёте под моё начало.
   - Но даже я не контролирую всех операций. И как это объяснить другим гильдиям, что мы подчиняемся Ангелу Смерти? Иерархия гильдий немного другая.
   - Поэтому прошу оповещать меня только о САМЫХ значимых. И если не получите моё одобрение, не сможете их выполнить. Чистильщики просто подчистят высокие вспышки аномалий. А что по поводу иерархий гильдий, я кое-что читал об этом. И поэтому ситуация не кажется мне проблемой. У меня есть гильдия Ангела.
   - Ангела? - задумчиво прошептал Дракон. - Как пожелаете, - удрученно опустил он голову.
   В принципе деваться ему не куда. А мне уже пора уходить. Итак узнал больше, чем хотел.
   - У вас есть здесь какие-то планы?
   - Планы? - задумался я.
   Проблемный вопрос. И что он понимает под словом "здесь"? Я прилетел только мир посмотреть. Из чистого любопытства. И всё!
   Интересно. Скосился на лидера. Ему прямо так и сказать?
   - У меня свои дела, - неопределенно ответил я.
   И это недалеко от истины. Ведь самое первое дело - переварить всё, что я сегодня услышал. Тяжёлая коса, которую я сейчас держу в руках, и черные крылья за спиной, в который раз доказывают, что я Ангел Смерти. Но опять же, не прошлая Старая Смерть. Но тогда, что будет, если я встречусь с настоящей? Двух кос, не может быть по определению.
   - Ангел? - окликнул меня Мёртвый дракон.
   Я про него даже забыл.
   - Как мне с вами связаться?
   - Для чего? - отозвал я косу.
   - Если я узнаю что-нибудь интересное для Вас, как мне сообщить?
   - Через любое теневое зеркало.
   - Хорошо. От меня ещё что-то требуется?
   - Список состава твоей гильдии.
   Надо же посмотреть, что там и к чему!
   Некромант недовольно нахмурился, на подобную просьбу, но, тем не менее, приглашающе позвал в соседнее помещение, архив. Там мне была вручена увесистая папка, которую в теле призрака я держал с трудом. Про то, сколько буду её читать, даже думать не хотелось. Неужели, скосился я на некроманта, он считает, что я словно бог, не то, что прочитаю всё это за день, но и ко всему прочему запомню?
   Нда-а. Многозначительно наклонил я голову. Может, не стоило торопиться с решением? Кто подскажет? Посмотрел я на тёмный потолок, но не нашёл там ответа. А потому, удрученно вышел из кабинета. Здравствуй работа, огромное количество листов и долгие ночи.
   - Удачи! - Вяло махнул рукавом молчаливому Дракону, пока он мне ещё чего-нибудь в нагрузку не дал, и скользнул в ближайшее теневое зеркало.
   Я лишь краем глаза заметил, как некромант обессилено рухнул на колени, когда я исчезал. Впрочем, не стал заострять на этом внимание, мне не до того. Голова итак забита совершенно другим.
   Летя к Живой земле, мне надо было многое обдумать. Не каждый день объявляют, что ты жил раньше, а еще устроил местный апокалипсис. Про то, что, был далеко не добрым, вообще молчу. Как так? Хотя если честно, я ничего не понимаю в возрождениях. И уж точно не считаю себя чьей-либо реинкарнацией.
   С другой стороны я могу жить и дальше, не вдаваясь в подробности своего существования. Беззаботно лететь по небу, любоваться солнышком. Ну да, конечно. Представил подобную идиллию и скривился.
   Нет, это не для меня, и вообще надо поскорее найти тело. А то в духе плотные предметы переносить, как-то неудобно.
   Подозрительные звуки внизу, отвлекли меня от размышлений и заставили сменить направление. Интересно же кто там шумит! А потому, я очень быстро оказался у небольшой деревушки. Озадаченно зависнув над ней, я посмотрел на взошедшую луну потом обратно на землю.
   Мне кажется, или поздновато для подобного? С высоты птичьего полёта я видел, как внизу суетится народ. Женщины уводили детей, мужчины выносили мешки, некоторые хватались за оружие. Причина столь бурного поведения нашлась довольно быстро. Ею был вооружённый отряд всадников, на большой скорости, приближающийся к поселку. Явно не союзники обеспокоенным сельчанам. А если сравнить вооружение, сельчане им явно не соперники. Печально. Всё закончиться довольно быстро. Может помочь деревушке? Пришла в голову сумасшедшая мысль и надежно там обосновалась.
   Я, конечно, не герой. Чтобы защищать всех попавших в беду. Начал искать оправдание своей заинтересованности. Но думаю, не стоит устраивать на ночь, глядя подобную мясорубку. Мне итак плохо думается.
   Поэтому, не теряя времени, я резко возник перед отрядом, останавливая его движение. Этакий полупрозрачный балахон, который держит в костистой руке непонятную папку. Интересно, на кого я похож? На заучившегося и умершего с голоду студента? Конечно, я сомневался, что всадники могли разглядеть меня и оценить подобную картину. Тем не менее отряд остановился. Кони среагировали довольно чётко. Все как один встали на дыбы. Особо предприимчивые развернулись в обратную сторону.
   - Советую последовать их примеру, - указал я на шустрых беглецов.
   - Освободи дорогу! - приказным, но немного дрожащим голосом, скомандовал один из солдат и выехал вперёд. При этом было заметно, что он с явным трудом пытается не вылететь из седла.
   - Боюсь, дальше вы не проедите.
   - Не обращайте внимания! - тем не менее, крикнул он своим, снимая шлем.
   Длинные тёмные волосы упали на плечи.
   - Это просто магические штучки! Вперёд! А ты уйди с дороги! - зло сверкнул он в мою сторону глазами.
   Но чем больше рассматривал меня, тем неувереннее становился его взгляд.
   - Уступи дорогу гвардейскому отряду кавалеристов, - предпринял он ещё одну попытку освободить дорогу.
   - Кавалеристов? И зачем кавалеристам, столь мелкая деревушка? От силы два ряда хижин. Не больше, - начал я разговор.
   Я видел, как зарождался страх в глазах солдата. Он с трудом держался, к тому же резкие движения лошади заставляли воина буквально вжаться в седло. Ещё бы, вылетит, пропашет носом землю и тактично скрыться, уже не получится.
   - Это изменники! - нервно выкрикнул он. - Кто бы ты ни был. Ты тоже причислишься к ним. Если не уйдешь с дороги.
   Боже-е-е. Он явно не в своем уме или у него куриная слепота. Неужели он думает, что я буду с ним спорить и уж тем более испугаюсь столь смехотворной угрозы? Мне вообще не обязательно пререкаться с ним, я могу запросто уничтожить весь отряд одним взмахом и всё. Хотя... присмотрелся к физиологии его тела. Возможен и другой вариант.
   Растворился я в воздухе. Папка с бумагами глухо упала на землю. Мгновение и...
   - Неплохо! - легко вселился в этого выскочку, выкинув его дух из тела.
   Слабая фиолетовая субстанция оказавшись вне оболочки моментально рассыпалась, не оставив и следа. Наверное, с моей стороны это не очень гуманно, но он сам напросился.
   Не знаю, почувствовала ли лошадь смену хозяину, но то, что она неожиданно перестала дёргаться, было мне только на руку. Я без проблем смог спуститься и подобрать папку, после чего взобрался обратно в седло.
   Казалось всё прошло гладко. Практически так бы оно и было, если бы меня не тревожили взгляды как минимум двадцати солдат.
   - Что?! - не выдержал я, разворачиваясь к ним и попутно убирая бумаги в пристегнутую к седлу сумку.
   Конечно, в поведении воинов не было и намека на отмщение. Больше, похоже, что они сейчас со всей дури побегут обратно домой и наглухо там закроются. Просто не понятно, почему всё ещё здесь. Я им что? Понравился?
   - Данир? - приблизился один из них, неуверенно вглядываясь в меня.
   - Нет. Ангел, - на автомате ответил я.
   Наступило всеобщее молчание.
   Кажется, я сглупил, хотя обычно подобным не выделяюсь. Скосился на озадаченного солдата, но отступать некуда, если и раскрываться, то по полной.
   - Моё имя Ангел, - указал я на себя. - Данир мёртв. Это лишь его оболочка.
   Надеюсь, после этого они успокоятся и разъедутся или хотя бы испугаются и сбегут. Но что-то не похоже. Люди вели себя немного странно.
   - Ангел... Ангел?! - пошли шепотки в строю.
   - Советую вам уходить, - решил подсказать им ну просто замечательный план. - Вашего капитана больше нет, вы потеряли его и возвращению он не подлежит. Всем пока.
   Небрежно махнул им рукой и развернул коня. Пойду-ка отсюда. Не хватало ещё задерживаться, итак, время потерял, но зато нашёл тело и деревня цела.
   Довольно посмотрел на руку. Гибкая и сильная. Плюс телосложение спортивное. Видимо тренировками Данир не пренебрегал. Плюсом одежда неплохая. Поправил рубашку. И в который раз отметил, как здорово снова обрести возможность чувствовать. Это тебе не бесплотная оболочка духа, без мышц и каких-либо других рецепторов. Если ли бы не полёт, то форма призрака была бы полностью бесполезна.
   Задумавшись на эту тему, я имел неосторожность забыть про оставленных позади солдат. Как собственно и про то, что логика у них не такая, к какой я привык.
   - Эм... - почувствовал подозрительный толчок, а конь подо мной сделал попытку суицида. - Та-а-к, - недовольно скосился на торчащий из груди наконечник и тихо выругался. Рубашка теперь испачкана.
   Конь, испытав новый стресс, упрямо замер на месте.
   Вот скажите, как это называется? Выдернул мешающийся презент из тела. Стоило только отвернуться, и солдаты тотчас почувствовали себя хозяевами. Сразу за лук, за стрелы и в спину. Они считают, это "смешно"? Печально посмотрел на быстро подсыхающий результат и выкинул извлечённую стрелу. Кошма-а-р! Ну, рану-то я затяну без проблем, а одежду как минимум ждёт стирка - последнее, чем я хотел бы заняться. А кто в этом виноват?
   Нет. Точно. Они меня разозлили. Развернулся к перекрестившимся солдатам.
   - Та-а-к... - недовольно протянул я.
   Вокруг меня моментально появился силуэт призрачных крыльев, на голову лёг невесомый капюшон, а на плечи плащ. Коса черной полосой скользнула в руки.
   - У вас два выбора, - тихо и угрожающе прозвучали слова в тишине. - Или ко мне или от меня, - недвусмысленно сверкнул я оружием. - Считаю не долго, до трёх.
   Пустил по земле мертвый холод. Трава немедленно покрылась льдом.
   - Ра-а-з! - наступила идеальная тишина.
   - Два-а! - забеспокоились люди.
   - Три! - довольно оглядел я опустевшую поляну. Лишь туман от спешно замороженных травинок печально опускался на землю.
   Видимо выглядел я более чем эффектно, раз солдаты стали такими шустрыми. Давно надо было припугнуть их, а то всё по мирному, да по доброму. В итоге, одни проблемы. Ну, ничего, вот сейчас приеду к своему новому дому или что там Живая земля построила. Отдохну. Посмотрю. Порадуюсь. Если всё не так оптимистично, поплачу.
   Развернув коня в нужную сторону, я переделал его генную структуру под себя, чтобы он не скинул меня при первой же возможности, и призвал врата. Хотелось быстрее добраться до места и посмотреть, что там новенького.
  
  
   Жители деревни так и не поняли, что произошло. Отряда кавалеристов нет, а в месте, где их последний раз видели, лишь покрытая льдом трава. Белый неестественный для жаркого лета покров образовывал силуэт раскрытых крыльев.
   - Небесные крылья, - суеверно проговорил один из следопытов.
   - Крылья? - подъехал к нему облаченный в доспехи человек. Рядом с ним были двое сопровождающих.
   - Господин Росс, - поклонился крестьянин. - Гвардейцы ушли около двух часов назад. Нам ничего не угрожает.
   - Хорошо, - кивнул он ему. - Но все равно быстрее собирайтесь в замок, неизвестно, когда они могут вернуться. Ваша деревня прямо на их пути к Княжеству Артал. К тому же мы не знаем, когда будет следующее нападение, и если вы останетесь здесь, мы не сможем вам помочь.
   - Хорошо, я сейчас же найду старейшину.
   - А, и ещё! Что ты говорил про крылья?
   - А-а! Это, - указал следопыт на таивший рисунок и удивился странной реакции господина.
   - Ангел? - озадаченно прошептал Росс.
  
  
   Выехав из врат, которые переправили меня практически в центр Живой земли, я огляделся. Что же.
   - Прекрасно. Готов даже похвалить. - Проговорил я, слезая с лошади.
   Постройки, которые увидел, не светились излишней помпезностью. Наоборот, всё было в духе живой земли, мрачно, серо, местами сыро. Но, всё сочеталось настолько гармонично, что я на мгновение залюбовался.
   Животное, оставленное мной, самостоятельно отправилось во внутренний двор, оттуда же я услышал знакомое ржание предыдущего брошенного мною коня. Удивительно, нежить, которую я создаю, притягивает сюда, словно магнитом. Ну и славно, нашим легче и другим спокойнее.
   - Ангел?
   Я повернулся на голос.
   - А?! Рогер! Как дела? - небрежно махнул ему рукой.
   Но капитан вместо приветствия неожиданно выхватил меч, а в его глазах проскользнуло сильное удивление и страх.
   - Кто ты? - тем не менее, угрожающе прозвучали слова.
   Что это с ним? Он меня не узнает? Впрочем, я сейчас не похож на себя прошлого - бледного паренька. У меня загорелая кожа и спортивное телосложение. Что нужно сделать, чтобы меня узнали? Очень просто, подправить черты лица, перед побледневшим от таких метаморфоз капитаном, и улыбнуться, для пущего сходства призвав косу.
   - А так, узнаёшь? - перекинул я через плечо оружие.
   - Да, лидер, - немедленно опустился Рогер на дрожащих коленках. - Простите, что направил на Вас оружие.
   - А не страшно, - махнул ему в ответ. - Что там у тебя? - отметил обеспокоенный взгляд.
   - Мне страшно... - откровенно признался капитан.
   - Не понял. В смысле?
   - Как бы это объяснить, - неуверенно начал он, поднимаясь. - В том месте, - засучил о рукава, - где меня лечил туман, появились странные синяки.
   Хм. Посмотрел я на продемонстрированные пятна трупного цвета и скептически приподнял бровь. Можно, подумать мертвая плоть будет сиять здоровым цветом. На подобное заявление капитан впал в отчаяние.
   - Как так, Ангел?! Я не хочу быть ходячим мертвецом! Я ведь живой!
   - Почему не хочешь? Жить будешь дольше, - вполне логично рассудил я.
   - Нет, не буду. Ты можешь что-нибудь сделать? - в отчаянии спросил он и, заметив, что перешёл на неформальное общение испуганно закрыл рот руками.
   - Вот проблема-то, - хмыкнул я. - И зачем так суетиться?
   Подозвав к себе капитана, я провёл над воспалённым участком кожи рукой, воспалённый участок кожи моментально приобрёл здоровый цвет. Коса на столь простую манипуляцию с мёртвой тканью ощутимо нагрелась. Странно, учитывая, что участок воспаления слишком мал, для того, чтобы задействовать её резервы. К тому же восстановление прошло так легко и просто, как если бы я занимался этим всю свою жизнь. Хотя на самом деле раньше этого не практиковал. Я бы подумал, что делаю что-то не так, но врождённое чувство лимита моих сил, не трубило тревогу.
   - Что с ней? - кивнул на пятнистую косу Рогер.
   Мог бы и не спрашивать. Мрачно нахмурился я, обнаружив новое пятнышко.
   - Не бери в голову. Лучше скажи, как себя чувствуешь?
   - Отлично! Будто заново родился. А это не повторится? - с опаской скосился он на зеленый туман.
   - Не повторится, - сказал я не столько капитану, сколько быстро отступающему от него виновнику.
   После чего вернулся к косе, сопоставляя ситуации при которых на неё появляются новые пятна.
   - Чёрт! - второй раз за день ругнулся я. - Ничего не понимаю.
   - Что такое? - переполошился Рогер, нервно оглядываясь.
   - Пятнадцать штук.
   - Пятнадцать штук? - озадаченно повторил он. - Пятнадцать штук чего?!
   - Да так, - отозвал я косу обратно в субпространство.
   Мозолит мне глаза своим странным и совершенно непонятным мне видом. Надоела!
   - Рогер, - задумчиво окликнул я капитана.
   - Да? - нуверенно отозвался он.
   - Ты здесь был около двух дней?
   Капитан утверждающе кивнул.
   - Строение уже изучил?
   - Да. Но не очень хорошо, так как уходил ненадолго.
   Ну да, задумался я, наверняка чтобы поесть. Населённый город находится на удивление близко. Наверняка из-за того, что Живая земля очень хорошо прикрывает тылы. Особенно со стороны Алого ущелья.
   - Покажи всё, что успел осмотреть, где какие помещения находятся, - кивнул я вперед, предлагая вести меня.
   Но вместо безоговорочного исполнения просьбы, капитан посмотрел на меня как на больного.
   - А Вы этого не знаете?
   - Пока я видел лишь внешнюю сторону, - терпеливо пояснил я. - Ведь ещё три дня назад крепости здесь не было. Так что, ты знаешь её лучше меня.
   На подобное заявление Рогер многозначительно поднял бровь и скользнул взглядом по мне, потом по крепости. Сравнивает что страннее? Живая Смерть или Живая земля? Не знаю, нашёл он ответа на этот вопрос или нет но, задумчиво постояв памятником пять минут, решил просто рассказать всё, что знает.
   - Я думаю, Вам будет интереснее осмотреть всё лично. Удобства расположения и размеры помещений. Но хочу отметить одно, продуманность планировки удивляет. Не представляю, какому архитектору под силу сделать столь совершенное строение! Даже то, что успел исследовать, поражает своей гармоничностью и качеством исполнения.
   Какому-какому?! Скосился я на могильные плиты. Явно не живой земле. Тут как минимум добрая сотня призраков постаралась. Но Рогера в сей приятный момент, я решил не посвящать. Хватает и того, что он здесь от каждого шороха дёргается.
   Это мне, что живые, что мертвые - всё едино. Последние даже предпочтительней. Молчат.
  
  

Глава 9: Неожиданная проблема

  

- Ты странный.

- Ты тоже не совсем нормальный.

(из разговора Ангела и Росса)

   Крепость мне понравилась. Архитектура, конечно, непривычна глазу, но лучше чем ожидалось, и особых неожиданностей в постройке я не нашёл.
   Хотя по большей части я осматривал не сооружение, а своё тело. Не насмотрелся. Настолько давно его не менял, что сейчас слегка непривычно. В новом организме больше живых тканей, поэтому я лучше чувствую и осязаю. Даже захотелось размяться, но на предложение "помахать косами" Рогер тактично скрылся в ближайшем проходе.
   Сказал бы просто, что не хочет. Ну, в самом деле, ведь не убил бы за это. Я вроде как с людьми нормально общаюсь.
   Хотя у Рогера свои представления об Ангеле Смерти. И несмотря на то, что они с каждой нашей встречей всё больше и больше меняются, до понимания ещё далеко. Дилемма.
   Размышляя над каверзами судьбы, я вышел в просторное помещение. Этаж пятый, по меркам прошлого мира. Хотя в крепости, с её потолками, это всего лишь третий уровень. В любом случае, неплохо бы здесь оборудовать кабинет. Выходящая на улицу площадка подходит для полётов, да и на само помещение не жалуюсь.
   Если захочу полетать, не выходя из тела, на своих крыльях, отсутствие стены - более чем предусмотрительная деталь в помещении. А если учитывать потолки, я вполне могу создать себе какого-нибудь крылатого монстра, размером со слона, он сюда спокойно поместиться.
   На мгновение я задумался о том, что всё выглядит так, будто я собираюсь остаться в этом мире навсегда. Не целенаправленно, подсознательно. Ведь Артален намного больше мира людей, и тут не надо устраивать сложную конспирацию, беспокоиться о документах. Правда, совсем бросать прошлый мир не хочется. Да и вообще, надо будет слетать туда через недельку, узнать как дела у девчонок и у Мерта. Вспомнил я беспокойного вампира.
   Но это всё потом, а пока буду обустраиваться здесь.
   Остаётся небольшая загвоздка. Я осмотрел голые стены. Где взять мебель? Камень в неограниченных количествах, конечно, практичен. Но полные удобства не помешают.
   Вот только, как всё обставить? По меркам прошлого мира или этого? Никто не ограничивает меня рамками. Учитывая мой статус, никто не будет задавать лишних вопросов, чтобы я ни сделал.
   Мда-а. Вот проблему-то нашёл. У меня так редко выпадала возможность свободы в творчестве, что сейчас я слегка растерян. Тогда, может, поручить это дело кому-нибудь другому? Например, Рогеру или Лераласу. Да, кстати о нечисти. Не мешало бы привести его сюда.
   Всё бы ничего, вот только моё обращение к теневому зеркалу было безуспешным.
   И чем дольше я гонял воздух косой, повторяя попытку вызова, тем больше начинал беспокоиться. У меня подобных волнений не было со времён первого экзамена в институте, который я благополучно провалил. Ну, правильно, кто кроме меня мог додуматься спорить с преподавателем истории на счёт точных дат той и иной войны? В ответ на аргумент: "Вы же там не присутствовали", я был постыдно выставлен за дверь.
   Но я отвлёкся. У меня сейчас проблема посерьезней. Что это за сбои в работе? А главное, что с ними делать?
   Чистильщики также не откликались на моё обращение. Я растерянно оглядывался, пытаясь понять, что происходит. Живая земля соткала огромные стены, никак не реагируя на мои приказы. Огромными каменными крыльями она закрывала от меня небо, пытаясь поймать. Бежать некуда, я в ловушке. И вот, когда казалось, что выхода уже нет, я проснулся.
   Проснулся?! Когда до меня дошёл весь абсурд подобного высказывания, я озадаченно осмотрелся. Всё та же комната с площадкой. Я удобно устроился на каменном уступе, видимо совершенно не беспокоясь о том, что могу упасть. Но сейчас это мелочи. Неуловимым движением я призвал косу, построил теневое зеркало, сверился с чистильщиками. В общем, проверял то, что только что увидел. Всё было как обычно, в порядке.
   Неужели, я действительно спал? И не просто спал, мне снился кошмар. Но ведь это удел смертных. Правда?
   - Что-то случилось? - окликнул меня Рогер.
   Я повернулся в его сторону.
   - Почему ты спрашиваешь?
   - Да так, мне показалось, что Вы чем-то обеспокоены.
   - "Так и есть", - мысленно прошептал я. - Давно я уснул? - сказал уже вслух.
   - Уснули? - растерянно переспросил капитан. - Вы вроде не спали.
   - Ясно...
   Хотя на самом деле это далеко не так. Как так? Я не мог уснуть. Чисто физически. А может это и не сон? Тогда что? Видение? Прорезалась какая-то новая способность? Если это так, то моё будущее какое-то мрачное и совсем бесперспективное.
   - Рогер, оставь меня одного.
   - Хорошо, Ангел, - учтиво, но слегка озадаченно поклонился капитан и вышел из помещения.
   Он мне сейчас не помощник. Надо разобраться, что произошло. Я увидел сон первый раз в своей жизни, а ведь мне уже немало. За то время, что существую, уже достаточно хорошо успел изучить свои способности и силы. Из-за смены тела этого точно не могло произойти. Единственная догадка, которая приходит в голову - эволюция, следующая ступень после обретения сознания. Через такой-то промежуток времени? Вполне возможно. Вот только, чего ожидать от неё?
   Между тем, в углу неверно замерцала тень. До меня кто-то пытался достучаться. Хм. Я открыл окно для разговора. Кто же это может быть?
   - Лералас? - я быстро признал в зеркале своего слугу, хотя капюшон надежно скрывал лицо наёмника. Лералас в свою очередь не удивился моему новому телу.
   В принципе, нечисть ориентируется так же, как и чистильщики - по ауре, а не по внешнему виду. Я вполне могу быть и девушкой. Хотя нет, не могу. Привык позиционировать себя как мужчина. И неважно, что истинный пол всё ещё остаётся загадкой.
   - Что-то случилось? - напомнил о себе Лералас.
   Интересный вопрос. Это он о том, что я пару минут назад проверил свои силы? Протестил пару сотен теневых зеркал, подёргал темную материю в эфирном плане. И, как оказалось, навёл такую панику, что даже капюшоны забыли про свою работу и хаотично летали в поднебесных просторах. Теперь вот убирают последствия моего эксперимента в виде неожиданного всплеска аномалий.
   - Нет, - уклонился я от ответа, - ничего такого. Просто кое-что проверил. Ты только ради этого звал?
   - Хотел поговорить.
   - О чём?
   - Вам всё ёщё интересен Доспех Смерти?
   Хм. Я задумался. Как сказать. Интересен. Хотя бы из-за названия и необычных свойств его частей. Правда, я не представляю, как будет выглядеть собранный артефакт.
   - А что ты знаешь? - единственное, что спросил я.
   - Слышал разговор в городе и решил проследить за источниками. Это привело меня к месту, где содержится одна из частей.
   Даже так? А он неплохое расстояние преодолел, если судить по координатам, а для меня не составило труда определить местонахождение Лераласа в данный момент и понять, что вызвал он меня совсем не оттуда, куда я его закинул. Ну хорошо, Врата закинули, но я ведь их вызвал.
   Вот только... есть у меня некоторые подозрения. То место, где сейчас находиться Лералас, довольно близко к княжеству Рагс. Место, про которое говорил Мёртвый дракон.
   - Скажи, ты сам можешь достать эту часть? Если она обладает теми же свойствами, что и первая, держать её при себе тебе не опасно.
   - Думаю, смогу. Хотя ещё не нашёл где её прячут. Слишком много охраны сейчас. Ночью тихо уберу препятствия, а к утру пластина будет у меня.
   - Хорошо, - задумчиво пожал я плечами и свернул зеркало.
   Лишь минуту спустя до меня дошло, что слово "убрать" в понимании Лераласа то же самое, что и "убить", а под препятствиями он понимает всех, кто может помешать.
   Хм. Это нормально, что я его не остановил? Конечно, особой гуманностью я не страдаю, но там вообще кто-нибудь живой останется? И как же моё табу? Я о нём окончательно забуду в таком месте, как Артален. Тут всё устроено иначе.
   Вмешиваться в работу Лераласа не особо хочется. Он так старается быть полезным. Но там могут быть замешаны недавние знакомые. Ведь княжество Рагс входит в состав государства Лиртае, про которое говорил Росс.
   Чем дольше я об этом думал, тем больше беспокоился. Поэтому уже через пять минут обратился к ближайшим зеркалам, осматривая обширную местность. Так часто менять тень давалось с трудом. Обращение к тёмным пластам энергии было каким-то затянутым, пришлось даже использовать косу, на которой не забыло появиться ещё одно белое пятнышко. Чёрт. У неё что, аллергия на меня?
   Надо бы заняться изучением этого феномена, а не тратить время на поиски Росса. Может, я зря переживаю и усиленно ищу пятый час?
   Уже давно стемнело. Я устал мучиться с тенями и хотел уже бросить это дело. И, как по закону подлости, очередное зеркало показало мне Росса. И он не просто был рядом. Он был именно в том замке, что и Лералас.
   Занятно. Значит, он тоже интересуется доспехами. Но ему-то они зачем? Артефактом далеко не каждый сможет воспользоваться. С какой целью он собирает его? И если он действительно их собирает, почему никак не отреагировал на мой кусочек, когда увидел его?
   Может, стоит по-быстрому слетать туда и всё узнать? Это идея. Правда, нужно поторопиться.
   - Врата, - коротко позвал я.
   И передо мной выросли гигантские двери. Не уверен, что они откроют проход именно там, где я хочу. Но иного выхода, как появиться в самом замке, у меня нет. Необходимо успеть.
  
  
   Росс не сразу сообразил, что неподвижный страж у дверей не спит. Он мёртв. В замке враги. И если судить по температуре тела стражника, они вошли совсем недавно, практически только что.
   Причём их немного, пара человек, может даже один.
   Дядя? Неожиданно забеспокоился Росс и, нервно сжав меч в руках, направился на второй этаж.
   Конечно, оптимальным вариантом было бы позвать стражников, но они могут не успеть. А если кричать отсюда, его не услышат.
   К тому же Росс не простой воин. Генетически усовершенствованный организм давал ему неплохое преимущество перед другими людьми. А тренированный годами навык фехтования, только увеличивал его шансы самому расправиться с нарушителем.
   Тихо переступая ступеньки, Росс подошёл к большому залу, который служил развязкой для многих комнат, включая кабинеты и покои хозяев. Странно, что в постоянно освященном помещении было невероятно темно.
   Не заходя в сам зал. Росс стал пристально вглядываться в особенно тёмные углы и тени. Возможно, в какой-то из них прячется враг. Усиленное зрение было большим плюсом. Он быстро нашёл тонкую фигуру человека у дверей, ведущих в покои дяди. Но что он делает? Вскрывает замок?
   Вот нахал! Чувствует себя, как дома. Даже не оборачивается. Безрассудный, так открыться для атаки. Росс оглянулся и, удостоверившись, что наёмник всё-таки один и никто со спины не воткнёт нож, приготовился для стремительного прыжка.
   Но в, казалось бы, безвыходном положении, этот "безрассудный" легко отбил удар одной рукой, с просто нечеловеческой силой и скоростью. В стремительном повороте слегка наклонился капюшон, а воин увидел белое сухое лицо.
   Разумная нечисть?
   Мощным ударом, мертвец откинул его на несколько метров.
   Не отрывая удивленного взгляда, от неожиданного гостя, Росс врезался в шкаф у стены. Мебель, жалобно хрустнув, опрокинулась на бок.
   - Чёрт. Что?! Кто это такой?! - услышал Росс голос выбежавшего дяди. А также заметил, что тот прихватил артефакт. Последнее, что стоило бы сейчас делать.
   - Уходи! Зови подмогу! И какого черта?! - крикнул ему Росс.
   Но было поздно. Наёмник успел заметить свёрток в руках старика. С силой пронзив руку, короткий клинок нечисти припечатал незадачливого хозяина к стене.
   - Чёрт! - сплюнул Росс поднявшись. И надо же было этому старику принести артефакт? Так бы убийца и знать не знал, где он находится.
   - Кто тебя послал? - обратился он к нечисти, но ответа не получил.
   Нда-а. Глупо надеяться на подобное.
   Ни одного лишнего движения. Какой уж там разговор? Только схватка.
   Вот только рука после отбитой атаки всё ещё болит. А на то, что противник вдруг совершит ошибку, рассчитывать не приходиться.
   - Капитан Росс! Капитан Росс! - послышались голоса с лестницы. В зал вбежали четыре солдата. Единственные, кто услышал шум в замке.
   Мда-а. Сомнительное подкрепление.
   - Уходите, - махнул он им рукой. - Вы ему не противники.
   - Мы поможем, - разрываясь между долгом и приказом, неуверенно переминались те на пороге.
   - Чего вы ждёте?! Кому сказал, уходите!
   Если ему, генетически усовершенствованному воину, тяжело драться, то как они, простые люди смогут что-то сделать?
   Нечисть появление новых людей, кажется, только позабавило. Легкая улыбка мелькнула на бледном лице. В его планах здесь уже все были мертвы.
   Росс хотел вмешаться в предстоящую схватку, но в итоге замер, не в силах оторвать глаз от убийцы. Слитные, едва уловимые движения, которые заняли буквально три секунды, плохо укладывались в голове. Мелькнул тёмный силуэт. А четыре стражника синхронно упали на пол. Воин нервно развернулся, поняв истинную силу врага - скорость.
   Убийца небрежно смахнул с короткого клинка кровь и развернулся в сторону Росса, показывая всем своим видом, что теперь медлить не будет. Игры закончились.
   От одного стремительного и невероятно быстрого удара Росс всё-таки умудрился уклониться. Помогло то, что он внимательно следил за предыдущими движениями убийцы.
   Но этого мало, скоростью он уступает.
   - Чёрт! - увернулся Росс и от второго удара, но, споткнувшись, о подставленную убийцей подножку, упал на землю.
   Клинок блеснул над головой зажмурившегося воина.
  
  
   - Стой, - едва успел выкрикнуть я.
   Счастье, что рефлексы у нечисти безупречны. Лералас мгновенно остановил нож. Остриё скруглённого клинка было практически у горла Росса.
   - Убери оружие, - отдал я следующий приказ.
   Лералас бросив на противников снисходительный взгляд, подхватил какой-то предмет у ног дяди Росса и направился ко мне.
   - Ангел, - суховато прозвучали слова.
   Встав на одно колено, слуга протянул мне свёрток. Развернув ткань, я увидел ещё две части доспеха. Если честно, думал, они все похожи. Но то, что я сейчас держал в руках, ничего общего не имело с многогранной пластиной. Это была разборная статуэтка. Неизвестное животное и щит с черепком, который вставлялся в лапы. Свойства были те же, что и у первого кусочка, но эстетика совершенно другая. По крайней мере, теперь понятно, почему Росс ничего не заподозрил, когда я показал ему свою часть. Это значит, что он сам не знает, как они могут выглядеть.
   - Ангел? - озадаченно повернулся ко мне Росс.
   Его дядя также не сводил с меня глаз и подозрительно щурился. Ну да. Я сейчас немного по-другому выгляжу, но, тем не менее, узнать можно.
   - Ты тот самый Ангел? - попытался уточнить Росс.
   - Ну, в общем-то, да, - задумчиво пожал я плечами.
   - Почему ты спас нас, предварительно напав? - Росс с опаской поглядывал на стоящего рядом Лераласа. Он уже испытал на себе силу этой нечисти, а потому осторожничал.
   - Хм... сложный вопрос. Ваше убийство не было в моих планах. Как в принципе и любого другого. Мне нужна лишь часть, - показал ему статуэтку.
   - Ты собираешь доспех? Значит, мы враги, - холодно проговорил Росс.
   - Не обязательно. Я не хочу, чтобы вы погибли. К тому же хотел кое-что спросить.
   - Мы не будем помогать некромантам.
   - Так я и не некромант, - радостно сообщил ему. - Я сам по себе. Доспех заочно моя собственность. Для вас или кого-либо другого он бесполезен.
   - О чём ты? - не понял Росс.
   - Чистильщики меня слушаются и без него. Хотел бы я устроить хаос в этом мире, то давно бы это сделал. Я лишь соберу доспех и всё.
   - Ты не из гильдии некромантов. Говоришь так, будто их и нет. Совершенно с ними не считаешься? Судя по твоему разговору, ты уверен, что соберешь доспех. Значит, разговор о гильдии не был ложью. То, что изначально я тебе поверил, было правильно?
   Хм. А потом он что разочаровался? Решил, что Ангелов не бывает?! Хотя... Росс сейчас настолько выбит из колеи, что расспрашивать о подобном не стоит.
   - Некроманты теперь в составе моей гильдии, - решил успокоить его.
   - В составе твоей? - переспросил Росс. - Гильдии Ангела?
   - Да, - кивнул я. - Они, правда, вошли в неё недавно, буквально на днях. И не совсем по своей воле. Но это неважно. С их стороны угрозы теперь нет.
   - Понятно... - Росс смотрел на меня, явно что-то обдумывая, его взгляд изменился. Он будто сделал какое-то открытие, но боится поверить.
   Только не говорите, что он разгадал мою личность.
   - Если ты не собираешься нас убивать, - продолжил Росс, - могу я помочь своему дяде?
   - Конечно-конечно, - я жестом показал, что он может делать, что хочет.
   Росс, не медля, кинулся к старику. Тот в свою очередь с опаской и ещё каким-то странным выражением поглядывал на меня. Хочу отдать ему должное, явного страха он не показывал. Хотя можно только догадываться, что он пережил.
   Кстати, пока Росс перевязывает рану дяди, можно тоже поговорить.
   - Росс. Расскажешь, зачем вам доспех?
   - Нам надо защищать свои территории, - отвечая мне он, внимательно осматривал рану. - Но средств на это нет. Остаётся только найти мощный артефакт.
   - И вы думаете, что сможете им воспользоваться?
   - Дядя может. У него есть дар, но... - замешкался Росс.
   - Он вредит его здоровью, - продолжил я мысль. - Что же, одной проблемой у вас меньше. Про артефакт можете забыть.
   В воздухе повисла тишина. А на меня посмотрели как на больного. Кажется, последние два предложения можно было не говорить.
   - Ты странный, - задумчиво выдал Росс, стараясь не отвлекаться от своей работы.
   - Ты тоже не совсем нормальный, - я не остался в долгу.
   - Я имел в виду твоё отношение к ситуации. Ко всему этому, - кивнул он на живописную картину вокруг.
   - Ты тоже довольно спокойно со мной общаешься. Несмотря на то, что я виновен в смерти твоих людей.
   - А у меня есть выбор? - горько усмехнулся он. - Насколько я могу судить, тебя вообще не смущают такие вещи, как нечисть, зомби, тёмная магия, проблемы жизни и смерти. Ещё при нашей первой встрече, я понял, что с тобою что-то не так. Сначала решил, что ты некромант. Но потом до меня стали доходить странные слухи. А теперь я тебя совсем не понимаю. Ты будто не от мира сего.
   Кхм... Задумчиво покосился я в сторону. То ли обидеться, то ли порадоваться? Не знал, что произвожу подобное впечатление.
   Хотя в чём-то Росс прав. Я действительно не из этого мира. К тому же мои поступки нельзя оценивать по меркам людей.
   - Твоя прислуга возвращается, - заметил я скопления людей. - Да и стражники нерешительно мнутся на входе. Они уже давно поняли, что мы просто болтаем, но всё равно боятся. Кстати, странно, разве они не должны прийти на помощь тебе? Откуда у них этот священный ужас в глазах?
   - Было бы странно, если бы его не было.
   Та-а-к. А вот это уже настораживает.
   - О чём ты? Я как-то не так выгляжу? Лералас, - я кивнул в сторону наёмника, - тоже не сильно-то похож на нечисть, чтобы пугать народ одним своим видом. А убитые солдаты... - задумчиво посмотрел я на трупы. - Разве это проблема для закалённых в боях воинов? Да и ничего необычного вокруг нет, врата портала давно исчезли.
   - А ЭТО? - указал куда-то за мою спину Росс.
   Я развернулся к стене у которой открывался портал и замер.
   Я, конечно, знал, что с вратами что-то не так, последнее время частенько что-нибудь замораживают. Но то, что произошло здесь, я представить не мог. Вместо пятачка инея или животных мутантов, на стене выросли громадные чёрные кристаллы. Казалось это словно часть скалы, невообразимым образом появившаяся в помещении. Вот только её форма раскрытых крыльев не была похожа на случайный побочный эффект.
   - Как странно, - задумчиво прошептал я и подошёл к ним.
   Форма кристаллов была довольно интересная. Вытянутый многогранный ромб. Я достал один из них. Никогда бы не подумал, что остаточная сила может так проявиться. А именно, образовав наросты, дублирующие отпечаток моей смертельной ауры, только немного исковерканный. Они не генерируют аномалии и не поглощают, они их замыкают, без права на использование. Безобидные стекляшки. Ничего страшного. Непонятно только, почему форма крыльев. Будто она что-то должна мне сказать.
   Надеюсь, не то, что я реинкарнация Архангела? Я нахмурился мелькнувшей догадке. Нет-нет, увольте, навешают ещё обязанностей всяких.
   - Это знак, - услышал я голос Росса. Кажется, он закончил с первой помощью дяде.
   - Знак чего?
   - Если бы я знал, - пожал он плечами. - Думал ты объяснишь.
   Кто бы мне объяснил. Такое ощущение, что зря прожил все эти годы. Ничего не знаю.
   Росс подошёл к стене, задумчиво осматривая кристаллы.
   - А сам-то символ знаком? - спросил я.
   - Это форма пустоши, которая осталась с Тёмных времён.
   - Пустошь?
   - Да. Место, в которое просто так никто не решится прийти, его ещё называют землей призраков. Но большинству людей оно известно под названием Мертвой земли.
   - "Мёртвой-мёртвой", - мысленно повторил я. Это он не про живую аномалию?
   - А оно случайно не на границе с Алым ущельем располагается?
   - Именно там, - помедлив, ответил Росс.
   Нда-а-а. Вот так совпадение. А я и не обратил внимания на её форму.
   - Ты там был? - осторожно уточнил он.
   - Вообще-то, там находиться моя гильдия, - пожал я плечами. - Гильдия Ангела.
   - "Ангел", "Ангел", - услышал я шепотки. И удивленно проследил за тем, как прислуга и стражники, слушавшие наш разговор, неуверенно попятились.
   - Кажется, - задумчиво протянул я, - надо было говорить потише.
   - Они суеверны. Как у лидера Гильдии, у тебя должен быть, и, полагаю, есть настоящий Ангел. Боюсь представить, как глобально ты сможешь влиять на мировую политику, имея за спиной такую силу.
   - Ангелов настолько бояться?
   - А разве не надо? - в свою очередь спросил Росс.
   И что я могу на это ответить? Есть ли какой-нибудь стандарт Ангела в Арталене или это только миру людей так повезло? На своём примере я ответить, конечно, могу, только я не совсем обычный Ангел.
   - Они вроде не злые, - нашёл я самый нейтральный ответ, чем окончательно поставил Росса в тупик.
   - Понятно, - куда-то в пустоту прошептал он и направился к дяде.
   Открыто вступать в нашу беседу старик не решался, но всем своим видом показывал, что сидеть вот так с забинтованной непонятной тряпками рукой не хочет.
   - Ты же собираешь легендарный артефакт Доспех Смерти? - неожиданно спросил Росс. - Если "да", могу подсказать, где ещё один находится. На этом и расстанемся.
   - Ты хочешь мне помочь? - подозрительно прищуриваюсь я.
   Воин лишь пожал плечами. Взгляд не таит подвохов, серьезен. Он явно не шутит. С чего бы это?
   - Мало кто сможет забрать его у них. А насколько тебя знаю, уж лучше пусть доспех будет у тебя, чем у кого-то другого.
   - Даже так. И у кого эта часть?
   - У вампиров. Очень сильные создания. Возможно, у них даже не одна часть. Узнать не получается. Шпиона не подослать, унюхают, а переманить на свою сторону хотя бы одного из их династии невозможно. Слишком сильная привязанность к клану.
   Однако. Задумался я. Что-то не припомню, чтобы Мерт упоминал о привязанности. Он от родственников сбежал, лишь бы не жениться. А тут, оказывается, некоторые голову готовы сложить за клан. Я чего-то не понимаю, или это какие-то другие вампиры?
   - Лералас, - обратился я к наёмнику. - Сходи в библиотеку. Поищи информацию по кланам Вампиров. Кто у них там главный, у кого может обнаружиться часть.
   - Служу Ангелу, - поклонился Лералас и тут же удалился.
   - Что же, я тоже пойду. Вам ещё подлечиться надо, - кивнул я в сторону раненого дяди и задумался над тем как отсюда выбираться. Стоит ли пользоваться вратами?
   - Ангел? - неуверенно окликнул меня Росс. - Ты можешь помочь нам?
   - С чем? С вашей обороной?
   Росс виновато кивнул. Он явно не сильно то хотел просить. Нужда.
   - Ну-у, кое-что можно организовать. Вот только ничему не удивляйтесь и заранее предупредите своих воинов, носить оружие только с маркой. А остальным запретите.
   - С какой маркой? - не понял он.
   Под его заинтересованный взгляд, я превратил кристалл в руке в небольшую печать.
   - При прикосновении к металлу она будет оставлять рисунок косы. Поставь его на всё оружие, которым будут пользоваться твои воины. Ну, и на своё тоже. И отнесись к этому серьезно. Через три дня никто не должен носить оружие без неё. И уж тем более нападать. И ещё, этот фокус будет работать только на вашей территории.
   - Хорошо, - озадаченно ответил Росс, принимая печать.
   Главное теперь, чтобы он не забыл мои указания. Я посмотрел на Росса, внимательно изучающего врученную марку.
   - Всё, удачи, мне пора по своим делам. А твоим воинам по домам.
   - Не знаю, важно для тебя это или нет, - остановил меня Росс, - но по округе рыщут бандиты. Очень много.
   - Беспорядки?
   - Нет. Не в этом дело. Это наёмники. Они нападают практически на всех. Хотя аристократы для них самое милое дело. А ты не похож на обычного крестьянина.
   - Учту, удачи.
   - Удачи, незлой Ангел, - услышал я вслед и в который раз подивился интуиции Росса. Он не так прост, как кажется.
  
  
   Этот день у группы наемников был на радость удачным. Патрульных отрядов на территории княжества не наблюдалось. Все силы были стянуты к замку. А значит, у них полная свобода действий.
   Неужели княжество Рагс готовится к войне? Насколько известно наёмникам в ближайших планах у их работодателей этого нет. На первом месте стояло опустошение и разорение земель, чтобы ослабить силы и дух противника, а уж потом открытая война.
   Может, дело в другом? В странных слухах? Говорят, здесь творятся непонятные вещи, а в лесах обитает нечисть. Но ведь всё это чушь? А то, что в том месте была заморожена трава, просто вымысел или тактический ход. Не только наёмники ведут психологическую войну.
   Так что, нечего заморачиваться, надо просто выполнять свою работу. Тем более, что жертва уже намечена. Хотя довольно странно, откуда в лесу взялся аристократ. Дорогая одежда, беззаботное молодое лицо. Что он тут забыл?
  
  
   Вот и бандиты. Прямо как по заказу. Я приметил прячущихся в кустах людей, человек восемь, не больше. Наверняка сейчас выбегут на дорогу, начнут оскорблять, а потом... Ну-у, тут два варианта развития событий, или быстро убьют или медленно.
   Мои первые предположения оправдались, настолько точно, что я скептически осмотрелся по сторонам, ища подвох. Зря, конечно - всё-таки, это просто накатанный план действий.
   Да и переживать шибко не о чем. Группа людей, окружившая меня, не внушает особых опасений. Легкие доспехи, короткие ножи, пара мечей на первый взгляд.
   - Хм. Посмотрите-ка, кто тут у нас? - выступил вперёд один из людей.
   Банальное ограбление. Вот только я без лошади, без охраны. Да, в чём дело, даже без сумки!
   Показываю раскрытые ладони бандитам. Интересно посмотреть на их реакцию. В принципе, они не особо огорчились. Странно.
   - Не переживай по этому поводу. У тебя герб на куртке, значит точно Аристократ. Мы или за тебя живого возьмем выкуп, или за мёртвого.
   Герб. Хм. Я задумчиво и с неким огорчением глянул на рисунок. И, правда, что-то похожее есть. Лиса и щит.
   - А если никто не купит тело, в крайнем случае, продадите одежду? - предположил я другой вариант событий.
   - Шутить с нами вздумал? - отчего-то разозлился бандит и указал на меня, с внезапной ненавистью во взгляде. - Схватить его!
   И что я такого сказал?
   - Поиграли, и хватит, - я смахнул волосы с лица и, уходя в сторону от подбежавшего человека, призвал крылья.
   А?! Не понял подвоха, когда они не появились.
   Воодушевлённый моим замешательством, ближайший наемник жадно оскалился. Он меня ни с чем не перепутал? С едой, например?
   Но, судя по тому, как целенаправленно он достал из-за пазухи верёвку и как не вовремя перестали слушаться силы, я действительно рискую стать жертвой. Только вряд ли меня кто-то выкупит. Кому я тут нужен?
   Была ни была, где ж моя коса... Чёрное оружие послушно легло мне в руку и всё пошло наперекосяк. И без того меланхоличная тёмная энергия вокруг окончательно замерла, я бы даже сказал, свернулась в кокон и стала злорадно смеяться. А чистильщики неожиданно полностью выпали с моего радара. Кажется, игры закончились.
   Между тем, наёмники лишь на минуту замешкались, увидев в моих руках косу. К берущей меня в кольцо парочке присоединились трое.
   Замечательно, просто превосходно, ещё их мне не хватало.
   - Видимо, не взять тебя живым, - посокрушался один из наёмников.
   - Да, очень жаль, - поддакнул ему второй.
   А я лишь скривился, на столь странное чувство юмора.
   Мне вообще-то хочется сохранить тело. Не вижу удовольствия, потом летать духом.
   Так что, ухватив древко покрепче, я решил, что сейчас самое время попрактиковаться с оружием. Учитывая, сколько у меня противников, это будет не легко. Косой я владею хорошо, но вот новым телом не очень. Вдруг они его поцарапают?
   - АНГЕ-Е-Е-Л! - оглушил поляну истеричный вопль.
   Из кустов ко мне навстречу, вылетел ошалевший Мерт. Волосы взъерошены. Глаза горят огнём. Нечеловеческие зубы напоказ. Я уж молчу по поводу того, во что он вырядился. Интересно, он сам догадался это надеть, или ему помогли "доброжелатели"? Кожаные клепки с шипами, бутсы гриндерсы и ошейник на шее. В комплекте с вампирской сущностью это мало кого оставит равнодушным. Бандиты не были исключением. А потому, когда вампир повис на моей многострадальной шее, мы были в гордом одиночестве.
   Мда-а. Я задумчиво осмотрел опустевший пятачок. Волноваться о потере тела уже не приходится. Мерт позаботился. Вот только я не понял. Откуда он взялся?
  
  
   Боже! Бежал наёмник, так быстро, как только мог на своих двоих. Ведь конь, увидев бледного невероятно испуганного наездника, дико заржал и скрылся в неизвестном направлении.
   Но это же надо было такому случиться и... такому появиться. Человек вспомнил страшную картину и нервно передёрнулся.
   Монстр выскочил внезапно, и просто повезло, что он кинулся не к ним, а к аристократу. Бедный. Наверное, от него уже ничего не осталось.
   То, что это был именно монстр, сомневаться не приходилось. Шипы на руках и ногах, алые глаза и клыки на зверином лице. Бррр...
   Не-е-т, от этой работы их отряд точно откажется. И неважно, как они опустятся в глазах Нираша. Пусть сам идёт воевать. А сложить свои жизни за какое-то вознаграждение отряд наёмников Сиар не собирается. Это не их уровень.
  
  
  

Глава 10: Магический резонанс

  

- Что-то я слишком добрым стал.

Надо совершить парочку подобающих Смерти дел.

Например, убить одного болтливого вампира.

(из разговора Ангела и Мерта)

  
   - Ангел! Ангел! Спаси меня! - повис на шее, далеко не маленький вампир.
   Я ему кто, рука господня?
   Я покосился на излишне эмоциональную тушку, яро цепляющуюся за меня. А также на довольно экстравагантный костюм вампира. И где он только откопал эту мечту металлистов? А главное, зачем он вообще это надел? Решил, что модно?
   Я попытался оторвать его от себя, ничего не получилось. Но он ничего не попутал? Разве мы расстались добрыми друзьями? Сам же выпроваживал, чуть ли не плача от радости. А теперь держится за мою рубашку, как за свою родную.
   - Отцепись от меня! - наконец-то отодвинул Мерта на безопасное для одежды расстояние. - И вообще, тебя каким ветром сюда занесло? А главное, как? - подозрительно прищурился я, вспомнив уничтоженный амулет.
   - Это не я, - с обидой произнёс вампир. - Это они, - указал он куда-то в сторону.
   Мда-а, кто бы сомневался. Изображая из себя бедных родственников, на меня смотрели три пары преданных глаз "помощниц". Прямо на лбу так и считалось: "не ругай нас, мы тут проездом". Вот только каким? Автостопа между мирами я не наблюдал.
   - И, кстати, без них я бы тебя даже не узнал. Такой представительный стал, - кивнул на моё тело вампир. - Даже запах другой и коса какая-то странная.
   - И она тебя уже не пугает? - задумчиво спросил я.
   - Эм... видимо, это так сказывается её весёлый окрас, - выдвинул вампир гипотезу. - Но всё равно мне показалось, что передо мной кто-то другой. И дело даже не в том, что ты сменил тело. Кстати, давно надо было, а то тот дистрофик не внушал уважения.
   - Мерт!
   - Что?! Ты чего разозлился?
   - Я не интересовался твоим мнением.
   - Вот уж и сказать ничего нельзя, - обиженно надулся вампир, но приставать с дурацкими вопросами перестал. - И почему ты такой мрачный? Ты тут со всеми такой?
   - Да вот, пытался один раз быть вежливым. Что-то не очень хорошо получилось. Но вы так и не ответили, как прошли через врата? - обратился я к Ольге. - Это единственный способ, каким вы могли попасть сюда, и в то же время вы не могли им воспользоваться.
   - Они пропустили нас, когда мы попросили.
   - Попросили? - нахмурился я.
   - Ну, мы их давно упрашивали, - как-то неуверенно начала Инна.
   - На второй день после для твоего ухода, - усмехнувшись добавил Мерт.
   - Они сопротивлялись, - вступила в разговор Ринна, - а сегодня неожиданно решили пропустить.
   Я задумчиво посмотрел на девчонок. Должен признать, с нашей последней встречи они стали разговорчивей.
   - Наверное, они приняли их за тебя, - похлопал по моему плечу вампир, весело улыбаясь. - Ещё бы, такие же мрачные и бледные.
   Я и девчонки хмуро посмотрели на Мерта, отчего тот незамедлительно одёрнул руку.
   - Я и сейчас не особо весёлый и цветной.
   - И кто тут бледный? - загробным голосом прошипела на ухо вампиру Ринна.
   По Мерту словно электрический разряд прошёл, и волосы на голове встали дыбом.
   - Какого черта?! - развернулся он к засмеявшейся девчонке.
   - Ха-ха, Мерт, такой большой, а такой пугливый! - шутливо замахала та руками. И ещё больше начала язвить, когда вампир попытался поймать надрывающееся от смеха привидение.
   Легкая перебранка между ними неожиданно превратилась в затяжную. Хоть уши затыкай, что я незамедлительно и сделал. Интересно, чем они занимались всё то недолгое время, что были вместе? Ругались? И вообще, отойду-ка я от них подальше. Были бы у меня сейчас силы, закинул бы эту душевную и не в пример шумную парочку обратно.
   - С тобой что-то не так? - неуверенно подлетела Ольга.
   - Почему ты спрашиваешь?
   - Мне кажется... - попыталась сформулировать она мысль. - Как бы это сказать... Я знаю, что ты Ангел по твоему духу. Но странно, я практически не ощущаю в тебе Смерть.
   Это не новость. Я тоже её не ощущаю. Если это и эволюция, как показалось сначала, то в обратную сторону. Я, наверное, должен безумно переживать и кричать в истерике, о том, что у меня проблема, но чем больше об этом думаю, тем спокойней становлюсь.
   - И как давно вас слушаются Врата? - решил я сменить тему.
   - Да буквально как послушались, так мы и пролетели сквозь них, - ответила Ольга, - минут десять назад.
   Значит, подумал я, ровно тогда, как у меня пропала сила.
   - А почему вы решили вообще сюда лететь? Даже двух недель не прошло.
   - Понимаешь, - задумчиво проговорила помощница. - В мире стали происходить странные вещи. Мы просто не знали, что делать.
   - И бросили всё как есть?! Я же говорил, что надо просто уничтожать аномалии.
   - Да нет-нет, дело не в этом, а в том, что аномалии исчезли. Совсем.
   - Совсем?!
   - Остались только псы и мы, - грустно опустила взгляд Ольга.
   - Кстати, последние, - вклинился в разговор, уставший гоняться за Ринной, вампир, - за девчонками стаей ходили, а так как первые от нечего делать летали за мной, то у меня была очень весёлая и душевная компания. Именно из-за этого... - слегка запнулся он в разговоре. - В общем, ты даже не представляешь как я рад, что мы так быстро тебя нашли! - вскрикнул Мерт и попытался заключить меня в дружеские объятия.
   Я вовремя сделал шаг в сторону и, проигнорировав неудачное падение вампира, развернулся к помощницам.
   - Вам всё-таки не стоило идти сюда. Неделю подождать не могли?
   - Ну, дело даже не в этом.
   - Задам вопрос по-другому. Что вы тут забыли?
   Ольга промолчала и лишь выразительно покосилась на вампира. Тот в свою очередь Мерт скромно потупил глазки и подозрительно быстро оказался в стороне, будто пытаясь сбежать.
   - Та-а-к, - закралось нехорошее подозрение. - Рассказывай, что натворил?
   - А что сразу я?! Я ничего! Они сами.
   - Очень информативно.
   - На него началась охота, - набравшись смелости ответила Ольга.
   - Да кому он нужен?! - указал я на вампира.
   - Людям, которые хотят стать бессмертными, - вымученно и явно что-то вспоминая, ответил Мерт. - И откуда только они это взяли? - возмущённо всплеснул он руками. - Первый раз о таком слышу.
   - Какая разница? Ты засветился на ТВ! - вставила слово Ринна.
   - Ну, я то тут причём? Откуда я знал, что там штуковина такая стоит?!
   - Видеокамера, - поправила его Ольга.
   - То есть? Они его засняли? - переспросил я.
   - Да, - подтвердила Ринна. - А потом видеоролик гоняли по всем каналам. Сенсация! Начали выдвигать гипотезы, откуда он взялся и есть ли ещё такие. За ним бегали, как за синей птицей. Пытаясь слиться с толпой, он даже умудрился вырядиться в металлиста, отчего стал более заметным.
   Ну да. Попробуй, пропусти ходячий склад металла.
   - А что, мне нравится! - не согласился Мерт, но был проигнорирован.
   - В общем, потом пресса всё-таки поймала его, - продолжила она. - И на вопрос "правда ли, что вы вампир?" знаешь, что он сделал? Он показал клыки и поинтересовался, нужна ли наглядная демонстрация.
   - Я просто пошутил, - обиженно вклинился Мерт. - Этот колобок сам виноват, что не так понял. К тому же я не знал, что это увидят все.
   - Мда-а. Ты всегда сначала делаешь, а потом расхлёбываешь последствия?
   - А, по-моему, он просто сбежал, - подала голос Ринна.
   - А, по-моему, тебя никто не спрашивал, - передразнил её вампир.
   Мне оставалось лишь подивиться тому, как бесстрашно Мерт огрызается на призрака. За всей этой перебранкой, как ни крути, видно, что они спелись. Хотя явно что-то не поделили и продолжают друг друга подкалывать при каждом удобном случае.
   - Ольга? Из-за чего они постоянно ругаются?
   - Мерт пытался приударить за одной девушкой. И вот совпадение, она оказалась знакомой Ринны. Дальше просто как-то собой получилось.
   - Вот оно что, - задумчиво прошептал я.
   Хотя на самом деле не понимал, как из этого можно раздуть проблему.
   - Ангел! - спохватился Мерт. - А что мы будем сейчас делать?
   - Мы?! - слегка опешил я. - Не знаю, что ТЫ будешь делать, а у меня есть дела.
   - Подождешь пока к тебе вернуться силы? - предположила Ольга.
   - А?! - не понял Мерт. - Как у Смерти могут пропасть силы? Ангел, ты же Смерть?
   - У меня небольшой магический кризис, - неохотно признался я и пожалел об этом, так как вызвал новую волну вопросов.
   - Кризис? Перетрудился? Может, тебе надо отдохнуть? - участливо осведомился Мерт.
   - Нет, думаю, наоборот, надо совершить парочку подобающих Смерти дел. Например, убить одного болтливого вампира.
   - А что?! - вмешалась Ринна. - Я могу помочь!
   Мерт, озадаченно хлопнул глазами, пытаясь понять, серьёзно ли мы говорим и "от греха подальше" отошёл.
   - Я кого-то чувствую, - обеспокоено огляделась Инна.
   - Я тоже, - подтвердила Ольга.
   Ринна, забыв про вампира, подлетела к нам и пристально прислушалась. А уже через минуту рядом с нами появилось несколько чёрных порталов, из которых вылетело в общей сложности десять чистильщиков.
   Я вымученно закатил глаза. Опять это гардероб летающий, он-то тут каким местом? Впрочем, моё недовольно, быстро сменилось нехорошим предчувствием, когда чистильщики зависли напротив помощниц.
   - Смерть, - глухо прозвучали слова из-под первого капюшона.
   - А-а-а! Что?! - тут же метнулись ко мне девчонки и спрятались за спину.
   Один из чистильщиков, озадаченный их манёвром, полетел следом.
   - Гончих вы и то меньше боялись, - хмуро ответил я, игнорируя пристальное внимание плоской тени.
   - Мы к ним привыкли!
   - Молодцы. Теперь представьте, что гончие научились разговаривать и приобрели силуэты людей.
   - Ты прямо какие-то ужасы говоришь, - подал голос Мерт, с ближайего дерева. - К тому же это не просто силуэты, это теневые стражи - малоприятные создания.
   Чем они малоприятны, я не понял, но один из них сейчас как-то странно смотрит на моих помощниц. В голове всплыла дикая, но вполне правдоподобная догадка.
   - Ольга, слушай меня внимательно. Эти тени очень похожи на гончих. Их можно отослать также как и собак. Но сейчас это можете сделать только кто-то из вас троих. Попробуй.
   - Хорошо, - неуверенно отозвалась девчонка и, хотя ничего не понимала, выполнила всё в точности, как я сказал.
   Когда тени никак не отреагировали на её слова, Ольга попыталась поторопить чистильщиков странным действием. Отогнать руками.
   - Ты им ещё "кыш" скажи, - не преминула вставить Ринна. Инна на это замечание, лишь тихо хихикнула.
   Чистильщики уходить не торопились. Что-то с ними не так. Почему ждут?
   - А аномалию уничтожить? - после затяжного молчания кивнул на меня балахон.
   - Что сделать?! - синхронно развернулись те ко мне.
   Я обиженно нахмурился. Мало того, что чистильщики меня не признают, так ещё и аномалией обозвали. Прекрасно. Только этого и не хватало, учитывая, что они мне совершенно неподконтрольны.
   Страх, что меня могут сейчас уничтожить, не возникал. Я лишь плотнее сжал древко косы.
   - Каков ваш ответ? - напомнил о себе чистильщик.
   - Нет-нет-нет, - опомнилась Ольга и, развернувшись к чистильщику, замахала руками, - ни в коем случае.
   - Хорошо, - наклонил голову капюшон. - Я свободен?
   - ДА! - в этот раз и Мерт присоединился к общему хору.
   Чистильщик поклонился и, кивнув остальным теням, пропал в портале. Когда луг очистился Мерт шумно и с явным облегчением спрыгнул на землю.
   - Ну, вы даётё. Вам подчиняются чистильщики, самые опасные существа этого мира. Да вы тут практически боги!
   - До этого они подчинялись мне, - вполне спокойно заметил я.
   - А что случилось потом? - задумчиво развернулась Ольга.
   - Точно не знаю, не разобрался.
   - Это плохо, у меня маячки какие-то в голове появились, - помассировала виски Ольга. -Странные. Уже двадцать штук насчитала... двадцать один, двадцать два... тридцать пять... сорок шесть... А-а-а-й! Они не прекращаются! - схватилась она за голову и припала к земле.
   - О чём ты? - подлетела к ней Инна и с резким криком распласталась рядом.
   - Что это?! - схватилась за голову Ринна. - Нас хотят убить?
   - Я бы сказал наоборот. Здороваются.
   - О чем ты? - сквозь боль спросила Ольга.
   - Не паникуйте! Вас не пытаются убить. Просто для человеческого сознания этот процесс болезненен. Но если вы сосредоточите мысли на чём-нибудь другом, боль станет слабее.
   Девчонки услышав это, изо всех сил стали напевать песенки себе под нос, вспоминать забавные истории. Вот только из этого ничего не получалось и боль новыми иглами пронзала их естество. Если так будет продолжаться и дальше, они превратятся примерно в таких же пассивных существ, как и сами чистильщики. Тени вытеснят их сознание. Нехорошо.
   Единственное, что приходит в голову - утешительно погладить. Кажется, так обычно поступают люди?
   И стоило мне прикоснуться к оболочке призрака, как моя рука начала светиться. Коса тоже не осталась в стороне, и слабо пульсируя, цвета на ней обратились, пятна стали черными, а основа белой. По древку протянулась витиеватая выпуклая жилка с золотым узором.
   - Спасибо Ангел, - услышал я ровный голос Ольги. - Прошло.
   - Да не за что, - удивлённо ответил я и посмотрел на свои руки.
   Я что-то чувствую в них. И это что-то странное и непонятное. Можно, конечно, впасть в раздумья по поводу этого, но только после того, как помогу остальным.
   - Что-то я не пойму, у тебя есть сила или нет? - наблюдал за мной Мерт, следуя за мной по пятам.
   - Не пойму. Первый раз снимаю головную боль.
   Избавив от мучения последнюю помощницу, я встал и задумчиво посмотрел на косу. Если мои догадки верны, то цвет моего оружия определяет силу, которая мне доступна. А это значит, что мне сейчас подвластна светлая и совершенно непонятная энергия, которая в буквальном смысле находится в руках, бери и пользуйся. Но оно мне надо? Я не знаю, что с ней делать.
   - Кажется, полюса сил поменялись, - произнёс я вслух и решил проверить гипотезу, призвав второй атрибут арсенала.
   - А-а-ангел! - тут же отпрыгнул от меня Мерт. - У тебя крылья?
   - Они всегда у меня были.
   - Красивые, - подлетела поближе Ольга.
   - И белоснежные, - хмуро добавил я, рассматривая обильное оперение.
   - Так ты теперь полноценный Ангел?
   - Почти.
   - Круто!
   Ну да, точно. Что-то я ничего крутого в этом не вижу. Силы Смерти мне в таком виде не подвластны.
   Присмотревшись к светящемуся лезвию, я задумался. Во мне оказались два резонирующих между собой начала.
   Я переступил черту в сторону формы Ангела Света, как раз в тот момент, когда потерял силы, а это значит, что есть граница. А если есть граница, то есть и способ вернуться обратно, надо лишь найти переключатель. Примем это за рабочую гипотезу. По крайней мере, тогда у меня есть шанс вернуть всё обратно.
   - Ангел? Может, стоит вернуться в родной мир? - подлетела ко мне Ольга и участливо заглянула в глаза. Пытается успокоить? Забавно.
   - Не совсем, первые признаки появились как раз там. Возвращение не поможет.
   - А что тогда?
   - Пока не знаю. Думаю.
   - Может, помочь думать? - надоело Мерту молчать.
   - Вот как раз этого делать не надо, - категорично отказался я.
   - А что тогда? - задумчиво поднялась над землёй Ольга.
   - Да что? Я есть хочу, - не к месту вставил вампир.
   - Тогда двигаемся к городу. Всё равно вариантов нет.
   После часа ходьбы налетело столько туч, что в срочном порядке пришлось укрываться в первой попавшейся пещере. Мне не хотелось лишний раз подвергать тело опасности, а вампиру точно также не хотелось лишний раз мокнуть.
   Если честно, думал, поседею за это время. Но обошлось. Девчонки уединились у стенки. А Мерт, усевшись у входа, крепко уснул.
  
  
   - Ниссэ, куда мы идём? - Арашь едва поспевал за сестрой, а потому мысленно ругался на неё всем словарным запасом, какой только мог вспомнить.
   Ей хорошо, она не тянет за собой двух странных и недобро косящихся на него лошадей. Животные два дня ничего не ели, а потому были не в духе. Крысы кончились уже в первый же день их пребывания там, а от сена эти твари воротили морду.
   - Я же говорила! Мы идём в зал порталов, - подала голос Ниссэ.
   - Стоп-стоп-стоп! А оттуда куда? Надеюсь, ты не вздумала направиться к некромантам?
   - Нет, конечно! На границу Рубии. Только вот, я не знаю, на какую именно. Куда мог пойти Ангел?
   - Изначально он собирался в Кирию. Но после нашей последней встречи, наверняка изменил направление. Получается, нам в любом случае или к Лиртае, или к Рубии. Дальше бы он не успел уехать.
   - Решено! Тогда на их границу. А там попробую найти его по артефакту.
   - Хорошо, - ответил Арашь, про себя надеясь, что ничего страшного не случится.
   Порталы уже больше недели работают исправно, можно на них положиться. К тому же, в процессе задания координат, Ниссэ не нашла ничего необычного. В череде последних событий, хоть что-то идёт по плану и без непредвиденных изменений. Он думал так ровно до тех пор, пока они не вышли из портала.
   - Разве Чёрный лес - это то место, куда нам нужно было попасть? - указал мечом на округу Арашь.
   Редкая тёмно-смоляная окраска листвы красноречиво говорила о том, где они оказались. А именно, на малоприятных для случайных путников территориях.
   Лишь лошадей не интересовали подобные детали, а потому они уже вовсю терроризировали забравшегося на дерево дикого кота.
   - Я всё просчитала правильно, я уверена! - слегка запаниковала Нисэ. - Это не я!
   - Ничего по этому поводу сказать не могу. Радует одно, это не земли некромантов. Но радость на этом заканчивается, - хмуро посмотрел Арашь вперёд.
   Дорогу преградили четыре тёмных фигуры.
   - Вампиры, - достал клинок воин.
   - Не рекомендую сопротивляться, - прошептал насмешливый голос у уха.
   Кириец резко развернулся, но ухватил лишь воздух. Скорости этих существ могла позавидовать даже высшая нежить.
   - Чёрт! - зло сжал кулак Арашь.
   Почему из всех точек выхода их выкинуло именно в земли вампиров? Существ, с которыми кирийцам меньше всего хотелось встречаться.
  
  
   - Как странно, - я задумчиво подставил ладонь под дождь.
   Холодные капельки с нарастающей скоростью били по ней, но долго не задерживались. Испарялись. А ведь раньше всё было наоборот. Небольшим усилием воли, я замораживал воду прямо в полёте.
   Вампир внимательно и со странным выражением на лице смотрел на то, как я играюсь. Хочет что-то спросить?
   - Говори, - не вытерпел я.
   - Ангел, а что ты тут забыл?
   - В смысле? - слегка опешил я.
   - В этой глуши. Княжество Рагс довольно далеко от того места, куда ты открыл врата. За ту неделю, что мы не виделись, ты проделал большой путь.
   - Ты ориентируешься в землях людей?
   - Пусть по мне и не скажешь, но я много читаю, - гордо поднял Мерт голову. - А ещё изучаю географию.
   - Молодец. Но мои дела тебя не касаются.
   Вампир обиженно насупился и отвёл взгляд. Кажется, минут пятнадцать со мной точно разговаривать не будут. Ну и что. Не собираюсь перед ним отчитываться. Хотя должен сказать ему спасибо, напомнил о том, что у меня с собой невероятный артефакт, который поможет проверить кое-какие догадки относительно моей силы.
   Я достал статуэтки. Они, как и раньше, излучали аномалии, только если до этого не причиняли вреда, то сейчас частично влияли на кожу. Слегка подмораживали, то есть играли роль проводников от живой материи к мёртвой. А значит, они могут послужить, своеобразным переключателем. Возможно это именно то, что я ищу. Правда... маломощным получится эффект. Но сейчас и это будет не лишним.
   В свободную руку я призвал оружие и соединил его со статуэтками.
   Эффект последовал незамедлительно. Коса заметно потемнела, а фигурки заметно посветлели. Резонанс сыграл свою роль. Значит, по логике вещей, если соберу целый доспех, то смогу контролировать переходы от одной силы к другой.
   - Ты что творишь?! - услышал я испуганный крик Мерта, который был от меня как минимум на расстоянии двадцати метров.
   Оказывается, пока я экспериментировал с артефактом, вокруг меня появился мёртвый туман, а потому падающие капли дождя висели в воздухе острыми льдинками. Красиво...
   - О! К тебе вернулись силы! - подлетела Ольга.
   - Вернулись, - вполне спокойно подтвердил я и, сделав из статуэток небольшой браслет, надел его на руку.
   На сколько его хватит, неизвестно. Слишком быстро меня сносит в сторону белого Ангела. Хотя... я покосился на своих подопечных. Некоторым до этого уже нет никакого дела.
   Ринна, пугая Мерта, пыталась сдуть туман в его сторону. От этого пятачок пожухлой зелени увеличивался вместе с расстоянием от нас до вампира. Под разочарованный вздох помощницы я быстро отозвал белый туман обратно.
   - Ты что, меня убить хочешь?! - возмущенно прорычал Мерт, когда подошёл ближе.
   - Больно надо, - пожала плечами девчонка и демонстративно растаяла в воздухе.
   Слева раздался глухой треск, а листва обеспокоено загудела.
   - Что это? - невольно вздрогнул зашуганный вампир.
   - Ничего, - задумчиво посмотрел я на просветлевшее небо. - Просто ветер. Идем?
   - Идём, - устало ответил вампир, с завистью наблюдая за моей вполне бодрой походкой.
   А что? Тело-то не совсем живое, поэтому и работает, так, как мне удобно, а не ему. Про помощниц и вовсе молчу. Паря над землёй они вообще не испытывали никакого дискомфорта от долгой дороги. Вампир такую несправедливость терпел минут тридцать, потом начал ворчать.
   - Хорошо вам. Вы всё равно неживые. А вот я устаю.
   - Ты же вампир, - вполне резонно заметил я. - Должен быть выносливым.
   - Я вампир, но не маньяк-путешественник. До ближайшего города целый день топать.
   - Можно вызвать Врата, - предложил оптимальный вариант. - Если торопишься, конечно.
   - Нет-нет!! - спешно замахал он руками. - Только не их!
   - Вратофобия? - хихикнула Ринна.
   - Нет, инстинкт самосохранения. Они меня когда-нибудь убьют.
   - В принципе, есть чего опасаться, - задумчиво ответил я, вспоминая последние переходы.
   - Вот и я о том же.
   - Кстати, - прислушался я к звукам леса и просканировал местность. - В этой глуши мы не одни. Как минимум в километре от нас, на юге, есть ещё кто-то.
   - Что?! Твои бандиты не убежали? Сейчас я их снова пугну, - хищно улыбнулся Мерт и сиганул в сторону неизвестных. Причём с такой скоростью, что остановить его не представлялось никакой возможности.
   Зря он это. Мало ли, кто там может быть.
   И стоило об этом подумать, как я ощутил присутствие большого скопления аномалий. Вернее, не так. Невероятно большое скопление аномалий, буквально циклон зарождающегося мёртвого тумана. Учитывая его насыщенность, помимо того, что он невероятно опасен, он к тому же искусственно создан.
   - Мерту как всегда везёт, - глубокомысленно прошептал я.
   - Вампик в опасности? - обеспокоено подлетела Ринна.
   Не просто в опасности, можно сказать, что он уже труп. Надо его срочно нагнать. Только как? Скорость, скажем, у этой двуногой мыши нешуточная, иной раз я задумывался над тем, передвигается вампир или просто телепортируется с места на место.
   - Догоните, - махнул я своим помощницам и распахнул чёрные крылья.
   Я никогда раньше не проверял, насколько быстро могу летать. Теперь же передо мной развернулась прекрасная возможность, завоевать своё место в рейтинге крылатых видов.
   Крылья не подвели. Вот только сквозь лес пришлось лететь под прикрытием мёртвого тумана, этаким белым облаком, поглощающим всё на своём пути. Это был единственный способ вовремя уничтожать встречные ветки и деревья, которые грозили изрядно потрепать одежду. Стоит ли говорить, что после этого за мной расстилалась живописная дорога из пепла? Вряд ли. Как и то, что в ближайший десяток лет там ничего не будет расти. Если бы меня нашли лесники, прибили бы за это и не посмотрели бы что Смерть.
   Кстати о лесничих. Я нашёл источник аномалии, которая сейчас летела к вампиру. Затормозив в полуметре от Мерта, я быстро достал косу и впитал всю мощь выброшенной для убийства энергии.
   - Что за...? - отпрыгнул от меня вампир.
   Кажется, он даже не заметил опасности.
   - Тихо, - шепнул я ему и развернулся.
   С запада к нам вышли две фигуры. При более внимательном их осмотре я понял, что давно так не удивлялся. Я, конечно, понимаю, что наша компания довольно странно выглядит в глухом лесу, но два некроманта налегке и без сумок, вообще ни в какие ворота не лезут.
   Впрочем, не я один их изучал. Шокированные моим видом и развороченными деревьями, маги пару минут тщетно пытались меня просканировать.
   - Кто ты? - озадаченно спросил один из них.
   Второй пристально вглядывался в косу за моей спиной и неуверенно теребил первого. А уже через минуту оба склонили головы и поспешно извинились.
   - Ангел. Прошу простить нас за нападение. Мы не знали, что вампир с вами.
   - Ты вроде не собирался быть путешественником-маньяком, - покосился я на Мерта.
   - А ты вроде не хотел раскрываться, - невнятно промычал он в ответ. - И почему они тебе кланяются?
   - Потому что гильдия Мертвого дракона подчиняется гильдии Ангела.
   - ЧТО?! - эта новость его явно шокировала. - У тебя есть Гильдия?! Да ещё и некроманты в подчинении?
   - Да, - пожал я плечами. - А что такого?
   - Но-но... - начал заикаться вампир. - Как это вообще могло произойти! Ведь теперь... теперь мы фактически враги! - схватился он за голову.
   - А что? Вампиры не ладят с некромантами? - я заинтересованно следил, за стратегическим отступлением Мерта.
   - Не ладим - не ладим? - два раза повторился он. - Крайне ненавидим!
   - Аналогично, - слегка пренебрежительно, но не в пример спокойно добавил некромант.
   - И в чём причина?
   - В соперничестве, - пояснил маг. - Когда-то вампиры числились лучшими наемниками. Но это было до появления Мёртвого дракона. С тех пор и вражда. Отсюда и наша реакция на крадущегося конкурента, - кивнул он на Мерта.
   - Я не подкрадывался, - влез с комментариями тот.
   - А как это ещё назвать?
   - А нечего бродить в лесу!
   - Кстати, у меня похожий вопрос, - прервал я перебранку. - Что тут забыли некроманты? Да ещё и в такой глуши?
   - Нас сюда на драконе доставил лидер, чтобы перенаправить вражеский портал. И мы это успешно выполнили.
   - Перенаправить? - не понял я. Как можно что-то подобное перенаправить?
   - Наверняка опять к вампирам, - недовольно подал голос Мерт, видимо, передумал от меня убегать.
   - Это так плохо?
   - Одно дело, когда туда людей направляют, и другое дело, неудачные эксперименты. Один из способов насолить нам.
   - Ясно, - ответил я, хотя ничего не понял.
   Как Мёртвый дракон узнал, что сюда кто-то телепортируется, и зачем ему в этом кому-то мешать? Какие-то внутренние разборки? Непонятно. А, да ладно, мне какая разница? Я тут вообще проездом. А раз дракон передо мной не отчитывается, значит, эта ситуация не стоит моего внимания.
   - Э-э-э?! - растерянно огляделся вампир. - А где Ринна с девчонками?
   - Наверху, - показал я на небо.
   Вместе с вампиром некроманты тоже задрали головы. Вот только зачем делать такие удивлённые лица? Они что, никогда призраков не видели?
   - О, матерь божья! - отчего-то испуганно отступил один из них.
   - Привет, - мило улыбнулась им Ольга и помахала рукой.
   - Чистильщики с личностями. Ангел, ты что наделал?!
   - А что?! - не понимаю их страха.
   - Ты же создал саму Смерть!
   - Ну, это сильно сказано.
   Я прикинул те возможности, которыми наделил девчонок. Сказал бы, что им ещё очень далеко до Смерти. Да и я со всеми своими силами не способен сотворить нечто подобное. Но решил тактично промолчать.
   - Они нас что, бояться? - Ринна спланировала вниз.
   - Можно и так сказать, - пожал я плечами, задумчиво смотря на землю.
   Уже две минуты под нами крайне неестественно колыхалась тень. И стоило мне задержать на ней своё внимание, как все остальные тоже стали изучать этот странный феномен.
   - Что это?! - слегка занервничал вампир, но, поглядывая на более-менее спокойных некромантов, остался на месте.
   - Это теневое зеркало, - ответил я и активировал связь. - Удобная альтернатива телефону.
   На тёмной, ставшей глянцевой поверхности тут же показалось лицо Лераласа. Помощницы, увидев картинку на земле, заинтересованно подлетели.
   - Ангел, - учтиво поклонился наёмник. - Я выяснил, у кого можно искать артефакт.
   - Артефакт? - вмешался в разговор Мерт.
   Лералас заметил вампира и недобро прищурился.
   - Продолжай, - кивнул я ему.
   - У вампиров в настоящее время две династии в каждой по шесть кланов. Кланы в свою очередь делятся на семьи. Учитывая эту иерархию, единственное место, где может находиться артефакт, это хранилища династий. Мне начать его поиски?
   - Сам займусь этим, - задумчиво ответил я. - К тому же у меня есть один знакомый вампир.
   - Хорошо. Ко мне будут ещё поручения?
   - Нет. Пока свободен, - махнул я Лераласу рукой и закрыл теневое зеркало.
   Вампир как-то осторожно посмотрел на меня.
   - Кто?
   - Что кто? - не понял я.
   - Знакомый вампир. Ты о ком? - опасливо уточнил он.
   - О тебе.
   - Я не согласен!
   - Раньше надо было думать, - намекнул я на то, что он уже связался со мной и отвертеться теперь не получится. К тому же, у меня нет времени искать ещё одного зубастого безумца.
   - Но я не могу там появиться! - взвыл вампир.
   - Чего ты боишься? Меня не увидят, я пойду в форме духа.
   - Я не этого боюсь!
   - А чего? Что тебя женят насильно?
   - Как ты узнал?!
   - Угадал? - слегка удивился я.
   - В общем-то, да... Но не в этом дело! За бегство из семьи меня отправят на встречу со смертью.
   Со Смертью? Я перекинул через плечо косу и скептически посмотрел на Мерта.
   - Думаю, с этим мы как-нибудь разберёмся.
  
  

Глава 11: Практикант

Мёртвый дракон. Вызов, доставка и посадка бесплатно!

(Из заметок Ангела)

   С некромантами мы расстались довольно быстро. Хотя перед тем, как их отпустить, а уходить без моего разрешения они наотрез отказались, я спросил, почему они так удивлённо назвали моих помощниц "Смертью", и по общим объяснениям понял. Оказывается, девчонки, следующие после меня, кто способен управлять аномалиями, правда, в том случае, если они находятся все вместе.
   Как некроманты это увидели, я не понял. Их способ, который они обозвали магическим зрением, мне ничего не прояснил. Я - другой. Зато это объясняет, почему чистильщики себя так странно вели и так грубо обозвали меня, правда, легче от этого не стало.
   - Сколько уже до города? - напомнил о себе приунывший вампир. - Я есть хочу...
   Ах, да. Я покосился на Мерта. Мы как минимум уже пол часа идём молча, при всём притом, я не сказал куда.
   - В город, - неопределённо ответил я, сверившись с расстоянием. Интересно, насколько близок этот оплот цивилизации?
   - И я смогу там поесть? - осторожно уточнил вампир.
   - Конечно, возможно, даже крови попьёшь.
   - Что? - встрепенулся Мерт, а в голосе так и проскальзывали радостные, но, тем не менее, подозрительные нотки. - А раньше ты был против.
   - Раньше ты был в моём мире, я вроде как за него отвечаю. Но это, конечно, не значит, что я поощряю вампирские замашки. Просто, - я покосился на Мерта, - идти за артефактом с оголодавшим вампиром чревато последствиями. По дороге упадешь от изнеможения или попробуешь закусить мной.
   - Не-е-т, - простонал Мерт и сморщил нос, - пробовал уже, больше не хочу.
   Правильно, я бы на его месте тоже не повторял.
   - Кстати, а вампиры убивают людей, когда пьют кровь? - как бы невзначай спросил я.
   - Усыпляют, - углубившись в какие-то свои мысли, флегматично ответил Мерт.
   Я удивился. Неужели его перестали смущать столь личные вопросы о его природе? Или он просто настолько поглощён мыслями об ужине?
   - Как это?
   - При укусе в жертву мы впрыскиваем вещество, которое парализует тело и вызывает некоторые провалы в памяти.
   - Странно, я всегда думал, что вы убиваете.
   - А много ты вампиров встречал? - Мерт посмотрел на меня и ядовито улыбнулся.
   - Кроме тебя никого.
   В то же время мне неожиданно сильно захотелось сравнить Мерта с другими вампирами. Чисто академический интерес. Так как из книжки, которую мне принёс Лералас, мой спутник к ним относился исключительно по факту своего рождения.
   - Мерт, - пришла мне в голову дельная мысль, - раз уж ты можешь быстро бегать, есть шанс добраться до города затемно.
   - А какое расстояние? - опасливо уточнил вампир.
   - В метрах?
   - Не обязательно, - поёжился он, - просто я могу держать высокую скорость не дольше 30 минут, а потом тащите меня сами.
   - Нет, спасибо, тащить тебя как-то не хочется. Если ты сможешь бежать с той же скоростью, с какой нёсся к некромантам, мы уложимся в твой лимит.
   Правда, тут же возникла другая проблема. Я посмотрел на идущих в стороне девчонок. Они обсуждали свои новые впечатления, прошлый мир, недавних некромантов и другие мало интересующие меня темы. Но дело не в этом, а в том, что они спешить явно не намерены. Впрочем, еда им не нужна, так что зачем им торопиться? Если основательно подумать, Мерт - единственное обременяющее моё путешествие существо, которое в срочном порядке надо накормить. Конечно, его можно оставить прямо здесь и забыть, вот только он мне сейчас нужен. Вслепую исследовать город оборотней не хочется.
   - Боишься, что они потеряются? - по-своему истолковал мой взгляд вампир.
   - А что с ними будет? - пожал я плечами, не совсем понимая его беспокойство. - Они неживые, а значит, их можно без проблем телепортировать в пределах этого мира через любое теневое зеркало, если понадобятся, конечно. Так что, можно смело, не переживая за них, лететь вперёд.
   На этом решении я призвал чёрные крылья и, не обращая внимания на протестующие вопли вампира, взмыл в небо. Встречный порыв ветра растрепал волосы в разные стороны. Чуть зависнув над верхушками деревьев, я убедился, что Мерт меня видит, и направился к городу.
   Над самим лесом можно было достаточно серьезно разогнаться, что я и сделал, в надежде добраться до места как можно быстрее. Мелькающие подо мной деревья образовывали некий абстрактный узор, который портило тёмное размывчатое пятно. Я быстро опознал в нём вампира. Мерт выкладывался по полной и не отставал. Интересно, что его подгоняет - голод или нежелание быть последним? Кто его знает...
   В любом случае, спустя отведённое на перелёт время я опустился на границе леса. Мерт, по виду находясь в полуобморочном состоянии, остановился у небольшой берёзки и с трудом переводил дыхание. Его сил хватило меньше, чем на 30 минут. Слабенький. Ему теперь точно надо подкрепиться, чем он непременно займётся, как только стемнеет. До утра мне можно о нём вообще не вспоминать и заняться своими делами, например, изучением города.
   Поэтому, махнув слегка запутавшемуся в моём поведении вампиру, я отозвал крылья и уверенным и быстрым шагом пошёл в город.
   Несколько встречных людей странно посмотрели в мою сторону, когда я вывернул на главную дорогу из леса, но задавать вопросы не решились. Впрочем, насколько я могу судить, идти в непосредственной близости от меня, тоже никто не хотел.
   Новый город по сравнению с прошлым архитектурным достоянием людей, был намного проще. Было очень похоже, что тут экономили на архитекторах. На страже, впрочем, тоже. Но это другое княжество, другие законы, удивляться особо нечему, кроме, пожалуй, одного. В то время как я спокойно и непринуждённо осматривал улицы, узкие переулки и магазины, прохожие украдкой рассматривали меня. Через полчаса это стало напрягать. Ещё через полчаса - раздражать. Влипать в очередную историю мне совсем не хотелось, особенно сейчас, когда я не понимал причин столь пристального внимания.
   Единственное, что приходило на ум - это моя одежда, выделяющаяся, словно мишень на плацдарме.
   Я запустил руку в карман, пытаясь нашарить что-нибудь из монет. Помнится ещё при первом осмотре одежды там что-то звенело. Память не подкачала. Итог - один шаэр и 4 серебряные монеты. Мда-а, не густо. Видимо, бывший хозяин тела не особо любил таскать с собой деньги. Впрочем, стоит порадоваться и этому. Несмотря на то, что сейчас мне в лучшем случае хватит на штаны с сапогами. Если сравнить с моими прошлыми затратами на гардероб... мда-а...
   Но с другой стороны, если отказаться от одежды на заказ, то я вполне могу купить себе приличную куртку и штаны. А если учесть, что на одном из перекрёстков я приметил неплохой рынок, у меня ещё будет возможность поторговаться. Мне немедленно представилась картина торгующегося за кусок ткани Ангела Смерти. Комик-группа на выезде... Но я сам хотел максимально приблизиться к обществу, так что жаловаться теперь поздно.
   К рынку я добрался довольно быстро. Торговец хоть и окинул меня подозрительным взглядом, в услугах не отказал и спешно стал искать под прилавком что-то моего размера.
   Чтобы не тратить время на ожидание, я уже хотел пройтись по другим прилавкам ради любопытства, но на моём пути встало бледное, высокое и явно поднятое из могилы существо. Человеком его сложно было назвать, хотя что-то явное от гуманоида было. На нём беспомощно свисали какие-то лохмотья непонятного цвета и куча другой ненужной шелухи. Но странным было даже не это, а то, что он не вонял.
   Я скептически оглядел это недоразумение и в который раз задумался, откуда у меня такая везучесть на трупы. Также мне стало интересно, почему остальных очевидцев этот мертвяк совсем не волнует. Да и вообще, если судить по некоторым бросаемым в нашу сторону взглядам, испугаться должен был только я. Но бледный, обвешанный доброй дюжиной амулетов зомби вызывал только жалость.
   Дальше стало ещё интереснее - безразличный и, казалось бы, пустой взгляд поднятого сосредоточенно остановился на мне, осмотрел, а потом, как ни в чём не бывало, мертвяк пошёл дальше. Создалось впечатление, будто меня оценили, сделали вывод, что я безопасен, и ушли восвояси. Думать о том, что меня просто приняли за своего, не хотелось...
   - Что это? - я проводил существо задумчивым взглядом.
   До меня потихоньку начало доходить, что часть амуниции на зомби была ничем иным, как надёжным укрытием от чистильщиков. Намерено это делалось или нет, но кто-то нарушал закон равновесия. Мой закон. Конечно, я мог одним желанием вернуть обратно лишнее в этом мире существо, но этим мигом выдал бы себя... с косой.
   - Как что? - удивленно и слегка запоздало переспросил торговец. - Стражник.
   - Довольно... нестандартный стражник, - заметил я. - А что он делает?
   - Проверяет новичков.
   - На что проверяет?
   - На благие намерения, конечно!
   - Ого! - я довольно смутно представлял себе, как можно с помощью одного лишь взгляда определить намерения, особенно такие, как мои.
   Увиденное существо вызвало во мне интерес.
   - И что, он один у вас такой? - развернулся я к торговцу.
   - Не знаю, я видел несколько.
   - И ими управляют?
   - Конечно, - испуганно подтвердил он, - иначе бы на них так спокойно не реагировали.
   - Занятно...
   - А ты, видимо, здесь новенький? - спросил торговец, маскируя свой интерес под внимательный поиск тканей.
   - Отчасти. Просто я в первый раз не вижу в городе обычную стражу.
   Уточнять, что это в принципе второй виденный мною город, я не стал.
   - А, понятно, - как-то неуверенно протянул он, - наверное, ты не натыкался на города с постоянным некромантом.
   - С постоянным некромантом? Правда? У вас есть постоянный некромант? Но это же куча денег, а насколько я могу судить по городу...
   - Что правда, то правда, - грустно вздохнул торговец и полностью вылез из-под прилавка, позабыв, казалось, что я, вообще-то, к нему за покупками пришёл. - Некромант постоянно в городе, но в тоже время он не постоянный.
   - Это как?
   - Через каждый год они сменяются. Но нам делают из-за этого скидку.
   - Странно... - задумался я, но в голову пришла догадка. - А некроманты случаем, не юны?
   - Ну... да, - видимо, он припомнил последнего некроманта. - Говорили что-то об этом. Хотя я лично не видел, они редко появляются на рынке, да и в самом городе. Не могу с уверенностью сказать...
   Впрочем, и не надо. Мне уже всё понятно. Скорее всего, этот город стал в своё время местом стажировки молодняка некромантов. Довольно весомо подтверждал мою догадку хотя бы тот факт, что он находился далеко от крупных поселений, и отделён от них густым лесом. К тому же рядом кладбище, чем не рай для их опытов?
   С торговцем мы сошлись ровно на половине шаэра, и я подумал, что для полного комплекта одежды это неплохо. А когда я перестал быть всеобщим объектом внимания, то решил, что и вовсе невероятно сторговался.
   До ночи я ещё прогулялся по поздним магазинам, чем несказанно радовал и одновременно огорчал тамошних торговцев. Рассматривал я всё, а приобретать ничего не собирался. Ну, может, кроме одного. Из ностальгических чувств я всё-таки купил небольшую брошь в виде крыльев и прицепил на грудной карман куртки.
   А когда магазины стали закрываться, дошёл до одной из крупных таверн и присел на лавку перед входом. Не то, чтобы телу требовался отдых, просто это наиболее открытое место, и вампир рано или поздно меня тут заметит.
   Ночью на улицах было на удивление мало народу. Кроме патрулирующих мертвяков я вообще никого не заметил. И ведь не скажешь, что зомби в страхе держат округу, когда днём на них так легко реагируют. Нет, здесь что-то другое, но что?
   - Пс-с-с, - послышался со стороны призыв, стоило только одному из стражей скрыться за поворотом.
   Я лениво развернулся на голос. Из-за угла таверны на меня смотрела пара красных и явно сытых глаз. Мерт, видимо, уже видимо перекусил, но вместо того, чтобы светиться счастьем, он довольно призывно и осторожно кивал в сторону двери.
   Я пожал плечами и, не заставляя его ждать, зашёл внутрь. Мерт проскользнул следом.
   В таверне было намного оживлённее, чем на улице, этому способствовала уютная обстановка и негромкие компании за столиками.
   - И что ты такой нервный? - озадаченно спросил я, ища взглядом уединённое местечко. Такое нашлось быстро, и мы направились к стоящему в углу столику.
   - Сядем, расскажу.
   Ну, мы сели. Нам мигом принесли совершенно ненужное меню. Если так можно назвать засаленный листочек с тремя крупными картинками: пива, пучка зелени и чего-то похожего на мяса. С лёгкой иронией я хотел отложить его на край стола, но на свою беду встретился с пристальным взглядом разносчицы, которая, пока не дождалась хоть какого-нибудь мало-мальского заказа в покое нас не оставила.
   - Ну и? - напомнил я о своём вопросе через пару минут и грустно покосился на литровую кружку вина, она обошлась мне в четверть серебряника.
   - Хм... я думаю, надо выходить из города.
   Я посмотрел на Мерта, как на больного.
   - А этого нельзя было сказать на улице? И вообще, откуда такая паника?
   - Ну да, тебе эти мёртвые стражи нипочём. Зато ко мне они цепляются словно псы, - обвинительно заявил Мерт. - Ты представляешь, с каким трудом мне стоило скрыться от одного из них?!
   - Не особо.
   - Ладно, у них хоть мозгов нет, а то бы ещё и в зданиях стали искать.
   - Они и будут, - развеял я его заблуждения, а также развернулся в сторону хлопнувшей двери.
   На пороге, лениво оглядываясь, стояло чучело - обвешанный лохмотьями мертвяк. Я почувствовал его, ещё на улице, но никак не думал, что он следовал за Мертом.
   - Чёрт! А я-то надеялся, что ушёл! - испуганно пискнул вампир и вжался в стул.
   Между тем, к нам, медленно переставляя ноги, шёл зомби. Не теряя времени, я взял его под свой контроль - единственное, что сейчас было разумно. Хотя, с какой стороны посмотреть. Я этим выдал себя, пусть не всем вокруг, но некроманту, находящемуся в городе точно.
   Постояльцы не обращали на странного для таверны посетителя никакого внимания и занимались своими делами. Мертвяк спокойно доковылял до нашего столика и замер. Мерт, как ни странно, тоже застыл словно изваяние и недвусмысленно поглядывал на меня. Я лишь внутренне усмехнулся и, опершись на руки, стал следить за входом в таверну.
   Вампир вскоре понял, что ему ничего не угрожает и, выпрямившись, критически осмотрел зомби.
   - И что? Он так и будет тут стоять?!
   - А что? Амулеты пресекают все негативные последствия от него, вплоть до запаха. Чем он тебе мешает?
   - Он тут стоит!
   - Могу попросить его тебя развлечь, - пожал я плечами.
   - Эм... обойдусь, - замялся вампир, - а чего ты, собственно, ждёшь?
   - Гостей.
   - Каких гостей?
   - Если зомби управляют, то наверняка потеря контроля вызовет подозрения у того, кто это делает. А учитывая, что этот поднятый выполняет тут роль стражи... Подозрения эти нужно проверить, причем быстро и лично. А то мало ли...
   Мои догадки не остались без подтверждения. Вампир даже не успел возмущенно ругнуться, как в таверну влетел запыхавшийся парень. Спешно нашарив взглядом нас и замерзшего на месте зомби, он тоже застыл. Видимо, некромант ожидал увидеть ужасающую картину, что с его марионетки слетели все амулеты, и зомби принялся нападать на людей, а потому готовился к самому худшему. Думаю, пока он бежал, то здорово перепугался. Ведь стоит случиться какой-нибудь катастрофе - и ему мало того, что достанется от учителей, так ещё и в городе лучше потом не показываться. Спокойно стоящий возле столика неких незнакомцев неподконтрольный зомби тоже не особо порадовал практиканта, но всё же было заметно, как плечи его слегка расслабились. Кровавой бойни не было, а вот остальное теперь нужно выяснить.
   Некромант некоторое время молча рассматривал нас, обдумывая последующие действия. В таверне за некоторыми столиками уже начались перешёптывания. Он, видимо, понял, что не стоит давать лишнюю пищу слухам, выпрямился и пошёл в нашу сторону.
   - Добрый вечер, - сдержанно поклонился он.
   - Вежливость - залог успеха. Добрый, - я дружелюбно улыбнулся в ответ. Но знак моего расположения его не успокоил.
   - Я так понимаю, это ваших рук дело? - парень кивнул на зомби.
   - Моих. Это была необходимость, - как можно спокойнее ответил я. - Он преследовал моего друга.
   Некромант заметил неуверенную, но нахальную ухмылку вампира. Надо отдать ему должное, щиты он выстроил быстро, призвав темную энергию чётко и правильно. При этом ни один мускул не дрогнул на его лице.
   - Опасности нет, - я посмотрел ему в глаза. - Мы тут проездом. А он, - кивнул я на вампира, - на моём попечении.
   Это не сильно убедило парня. Оставалось одно. Я демонстративно щёлкнул пальцами, и защитное так старательно построенное им поле мгновенно свернулось обратно, в то заготовленное состояние, которым было до вызова. Так сказать, по определениям некромантов - высшее вмешательство в тёмную материю.
   - Кто ты? - испуганно замер он. - Я был представлен всей гильдии.
   - Я недавно в гильдии, может, ты обо мне ещё не слышал. Я - Ангел.
   - Ангел?! - слегка опешил он. - Нет, такое не может быть, я тебя совершенно не чувствую... - запротестовал он и, покосившись на зомби, потихоньку стал, сомневался в своих выводах.
   Кажется, самое время перейти к знакомству.
   - Я представился. Моего спутника зовут Мерт. А как твоё имя ученик?
   - Дейт, второй ученик Валтоса, практикант в этом городе, - приходил в себя некромант. - Я о тебе... о Вас слышал. Правда, очень немногое...
   Его подозрения потихоньку стали пропадать, но, тем не менее, он всё равно держал наготове две-три аномалии.
   Мерт тем временем переводил взгляды то на меня, то на мальчишку. Для него тёмная материя была не видна. А потому он и не понимал ни нашего прыгающего с темы на тему разговора, ни того, как мы быстро договорились.
   - Если вы Ангел, - вежливо заговорил некромант, всё ещё не веря в истинность моей персоны, но признавая во мне мастера, - то не откажите принять приглашение, тем более что мертвяка из таверны всё равно надо убрать.
   - Не откажусь, - пожал я плечами и кивнул вампиру.
   Наша разношёрстная четвёрка быстро вышла на улицу.
   - Мой дом тут недалеко, - кивнул на соседний переулок мальчишка и осторожно покосился на меня, а потом на следующего за нами зомби.
   - Забыл, - виновато пожал я плечами и вернул контроль над мертвяком обратно.
   - Мне бы так про них забыть, - с лёгкой завистью к моим силам улыбнулся Дейт и отправил стража на патрулирование.
   Стоит похвалить практиканта. На вид ему не больше семнадцати лет, а управляется с довольно крупной группой зомби в одиночку. Интересно, каков последний курс обучения? Поднять из мёртвых целый город?
  
   Дом действительно оказался рядом. Теперь понятно, как парню удалось так быстро прибежать к таверне. Правда, на логово некромантов здание совсем не походило. Двухквартирная гостиница, точно такая же, как и соседние дома, только с частым забором и с немым хозяином-зомби. Впрочем, последний был так хорошо загримирован, что об этом мог узнать разве что другой некромант. Или я.
   - Основная лаборатория находится на окраине города, - предупредил вопрос Дейт. - Она соединяется с этим домом через подземную сеть.
   - Занятно.
   Внутри дом оказался более чем пустынен. Некромант всё, кроме уборки, делал сам. Переодеваясь в простого жителя, он без проблем выходил на улицу и закупался необходимыми продуктами. У него даже было прикрытие. Никто не подозревал, что приезжий парень не так прост, как кажется. Некоторые, конечно, считали его помощником некроманта, так как он появился вместе с ним, но никак иначе.
   - Странное место для стажировки.
   - Безопасное, - тактично пояснил он. - Вы сказали, что тут проездом?
   - Да, всё именно так. Нам надо попасть, - я сверился с картой, - к отвесному склону.
   - Это же земли вампиров! - воскликнул Дейт и покосился на Мерта.
   - Мы туда по делам.
   - Но почему этим путём? - тут же спросил он и, поняв, что задает слишком много вопросов, замолчал.
   - Так быстрее.
   - Быстрее? Через горы?
   - Может, в обход? - с надеждой спросил вампир.
   Ну да. Я прикинул, какой крюк нужно для этого сделать. Недели две на него уйдёт, как минимум. А может, Мерт надеется, что я передумаю и мы пойдём в обратную сторону? Размечтался.
   - Мы их перелетим, - прикинул я наши возможности.
   - Перелетим? - с сомнением переспросил Мерт.
   - Не спрашивай пока "как?". Ночью, когда все вампиры бодрствуют идти всё равно бесполезно.
   - Вообще-то, разницы никакой, но я устал, так что лучше днём, - слегка виновато опустил он взгляд.
   - У меня есть пара гостевых... - неуверенно предложил некромант.
   - Мне отдых не нужен, - отмёл его предложение. - Я бы взглянул на лабораторию.
   - Тогда нам лучше воспользоваться подземным переходом, - Дейт, слегка нервничая, указал куда-то вглубь дома.
   - А мне куда? - напомнил о себе Мерт.
   - А тебе спать, тебя проводит вон тот милый господин, - я указал за спину вампира.
   Дверь противно заскрипела, и в комнату, слегка покачиваясь, вошёл зомби. Едва розоватая кожа, нормальная чистая одежда, не затронутое тлением лицо и тёмные глаза. Стоит только подивиться, насколько хорошо он загримирован. Будь Мерт нормальным человеком, вряд ли бы он догадался, что этот старик уже давно мёртв, но знаменитый вампирский нюх сработал отменно.
   - Нет, вы издеваетесь, я тут один не останусь!
   - Пойдешь с нами на кладбище?
   - Нет! Что? - после еды Мерт явно медленно переваривал информацию. - Некромантское экспериментальное кладбище с кучей мертвяков?
   - Не с кучей. Всего пара десятков, не больше, - ядовито улыбнулся ему Дейт. - Но запах там насыщеннее, чем в этом здании. Пойдешь?
   - Тут посплю, - резко сдался вампир и пошёл за мертвяком. Правда, в дверях он остановился и бросил на нас оскорбленный взгляд. - Но я приду к вам как высплюсь!
   - Хорошо, я учту это, отключая ловушки, - манул ему некромант.
   Мерта эта фраза видимо окончательно добила. Он хлопнул дверью и ушёл вглубь дома.
   - Ловушки? - я вопросительно развернулся к Дейту.
   - Ну-у... - слегка замялся он. - Предосторожность - одно из обязательных правил. Первое чему нас учат. Нам сюда, - указал практикант на лестницу и пошёл первым.
   Я удержался от вопроса, чему ещё в первую очередь учили некроманта и просто пошёл следом за ним.
  
   С книгами я провозился до утра. Дейт даже успел уснуть в кресле. Когда он окончательно убедился в моей принадлежности к гильдии, то быстро расслабился и смог позволить себе простую человеческую слабость. К тому же у него был учебный план, который он обязан выполнить, несмотря ни на что, а для этого нужны свежие силы.
   Но, как ни странно, при разговоре через теневое зеркало, его наставник так и не назвал ученику мою истинную природу, лишь наказал во всём слушаться. После такого загадочного напутствия Дейт довольно задумчиво наблюдал за тем, что я делаю, но вскоре устал и вырубился прямо в кресле.
   Зато меня уже никто не отвлекал. Я спокойно полистал записи Дейта, заглянул в пару учебников. Мне, конечно, всегда было интересно, как некроманты управляют тёмной материей, и их подход действительно оказался отличным от моего. Кое-что, правда, Дракон мне уже говорил, но ничего конкретного по исследованиям он не сказал. Ведь, несмотря на то, что им подвластна такая мощная сила, они не до конца раскрыли её потенциал.
   Вот непосредственно этот некромант работал над изучением мёртвых тканей. Информации по мертвякам у него было ровно на два заваленных бумагами стола. Интересно, такой объем знаний нормален для его возраста?
   По тому, что я успел прочитать, по части управления мёртвой материей некроманты используют имеющиеся резервы на 70%. Довольно хорошо для тех, кто не чувствует её, как часть себя. Интересно, а за рамки, которые я когда-то для себя установил, они выходили?
   В учебнике нашлось несколько правил, которые исключали те или иные манипуляции с тёмной материей. Такие, например, как попытки поднять душу умершего и вселить её в тело, допускалось только её задержание на земле, но никак не возврат. Правда там ничего не сказано о том, к чему это приводит, а также о максимальной концентрации аномалий в одном месте. С другой стороны, может это и не столь важно? Здесь для устранения аномалий есть чистильщики.
   Я подошёл к крайнему столику со склянками. В стоящем на нём приборе при моём приближении странно замигали синие огоньки. Я только хотел протянуть к ним руку, как они выпрыгнули вместе со всей жидкостью наружу и буквально приклеились ко мне, обтянув кисть, словно перчатка.
   Я ошалело посмотрел на это недоразумение и попытался его стряхнуть.
   Что это за гадость такая?! А гадость эта, игнорируя мои замечания, настойчиво пыталась вытолкнуть мой дух и приватизировать тело. Похоже, состав направлен на подчинение умерших зомби и принял моё не совсем живое тело за одного из них. Поэтому и пытается превратить в одного из стражей. Вот только я делиться своим телом не намерен!
   Высмотрев ближайшую тень, я приложил все свои усилия, чтобы скинуть липкую жидкость туда и переправить куда-нибудь в другое место. Удалось, но с трудом. Я смог успокоиться, лишь тогда, когда на руке не осталось ни капли этого вещества. Я не боялся, что брошенная в никуда жидкость причинит кому-то вред. Взаимодействие моей сущности с веществом, должно было изменить последнее на более безопасный состав.
   Но всё-таки, к такому испытанию я не был готов и даже слегка перепугался, что могу потерять моё любимое тело.
   - Вот ты где! Я, наверное, полгорода по коридору прошёл, пока добрался сюда, - заглянул в лабораторию вампир и вопросительно посмотрел на мальчишку.
   - Я теперь свой, - коротко пояснил я неформальную обстановку.
   Мерт скептически ухмыльнулся.
   - Мы идём?
   - Ты уже торопишься?
   - Уж лучше к вампирам, чем оставаться в доме с мертвяками. Если судить по запаху, в этом здании их больше.
   Я даже слегка задумался, что скажет вампир, когда окажется не просто рядом с мертвяками, но и на приличном куске Мёртвой земли.
   - Хорошо, - согласился я с ним. - Но сначала надо попрощаться с Дейтом.
   - Сейчас я его разбужу, - хитро прищурился Мерт.
   - Стой!
   - Подъём! - закричал он бедному парню прямо в ухо.
   - Что?! Где?! - подскочил чуть ли не до потолка некромант и, найдя взглядом вампира, обиженно сдвинул брови.
   - Ты что, больной? - опередил мой вопрос Дейт, - а ещё... нет, ладно грубить не буду, - махнул он на него рукой и, поправив одежду, пошёл к столу.
   - Нет, ну все такие властные и всесильные, - пожал плечами Мерт, - я ощущаю себя не вампиром, а мышью!
   - Хорошо выспался? - непринужденно и, что самое удивительное, без прошлой враждебности огрызнулся некромант.
   - Неплохо, учитывая обстановку.
   - Рад за тебя.
   Я задумчиво наблюдал за тем, как две такие враждебные касты, как вампир и некромант, разговаривают в такой близости друг от друга, уверенные в собственной безопасности.
   Для Мерта щитом был я, а для ученика - поручительство высокого некроманта. Стоит отметить, что в таких случаях строгие правила и резкие наказания за отступничество и проколы в гильдии похвальны.
   - Мы вылетаем. Так что лучше выйти во двор. Мы же за городом?
   Дейт кивнул и вышел вперёд, показывая выход. Проследовав за ним, мы оказались в широком дворе огромного каменного особняка. Дом заметно выделялся по сравнению с другими зданиями в городе и стоял на небольшом пригорке.
   - Мы полетим отсюда, - я взглядом указал на широкий торец здания.
   - Отсюда?
   - Именно, - подтвердил я и под пристальным взглядом вампира развернулся к ближайшей тени на стене.
   Несложная манипуляция рукой - и шершавая поверхность моментально стала ровной, показывая четкую картинку библиотеки.
   - Дракон, - окликнул я тёмную фигуру за столом.
   Лидер некромантов неуловимо вздрогнул и медленно поднял взгляд.
   - Смерть? - вопросительно поклонился он и с довольно странным выражением на лице покосился на ученика.
   Тот в свою очередь уважительно и гордо поклонился.
   - Ты же можешь отправить свой летающий талисман через любое теневое зеркало? - не стал я вдаваться в подробности их поведения.
   - Да.
   - Отправь его ко мне, прямо сейчас.
   - Хорошо, - удивлённо ответил лидер, но вопросы задавать не стал. Демонстрировал уважение?
   Между тем дракон достал из небольшого кармашка мантии странный предмет, а в следующее мгновение теневое зеркало между нами заметно увеличилось. Казалось, оно стало даже больше самого дома.
   Мерт, заинтересованно наблюдал за разрастающейся пропастью, за тем, как из неё показался огромный череп с витиеватыми рогами и впалыми глазницами, длинная продолговатая шея, преимущественно состоящая из одних шейных позвонков, мощный костяк грудной клетки крупного ящера и большие массивные, будто перетянутые паутиной, крылья. Интересно за счёт чего летает эта махина? Магия?
   - Дракон-мертвый, - сухо констатировал факт вампир и явно не обрадованный этим сделал пару шагов назад.
   - Мёртвый-мёртвый. Ничего он тебе не сделает. Садись.
   Я взобрался по опущенной шее совершенно безразличного к происходящему скелета и устроился на предусмотренное между лопаток сиденье. Мест тут было ровно пять. Они тянулись вдоль хребта и располагались между широкими рёбрами.
   - А разве это не некромантский талисман? - неуверенно приблизился Мерт, оценивая безопасность нашего транспорта.
   - Именно он. И ничего за это не будет, - предугадал я всё вытекающие из этого вопросы. - Вызов, доставка и посадка бесплатно.
   На подобное объяснение вампир посмотрел на меня, как на больного, и кивнул более грустно куда-то за горы.
   - Что-то я не хочу туда.
   - Ничего с тобой не случится. Ты же со мной.
   - А может не надо? - с надеждой посмотрел он мне в глаза.
   Но так как я не смеялся и даже не улыбался, Мерт обречённо вздохнул и послушно взобрался на хребет.
   Дейт между тем стоял на земле с слегка ошарашенным видом. Было видно, что он хотел что-то спросить, но никак не решался.
   - Удачи! - махнул ему Мерт рукой и в ожидании взлета ухватился за ближайшие выступающие шипы. - Летим?
   - Летим.
   Дракон, слегка покосился на нас, проверяя, крепко ли мы сидим, и, видимо удостоверившись в надежности наших мест, взмыл в небо.
  
  
   Дейт ещё минут пять стоял и смотрел вслед улетевшему дракону. Что это за Ангел, который так свободно отдает распоряжения Мёртвому Дракону? Какая у него должность в гильдии?
   Наставник ведь говорил об Ангеле так, будто тот является её частью. Но если это так, почему его слушается Лидер гильдии и почему у Ангела такое странное имя?! Ведь по сути, он тоже тогда Глава гильдии...
   Дейт мог ещё долго разгадывать эту нестыковку, но слева послышался подозрительный скрежет, и он подскочил как ошпаренный. Но, развернувшись, некромант ничего не обнаружил. Покрутив головой, чтобы определить, где находится источник звука, он понял, что шум идёт откуда-то из здания. Дейт осторожно пошёл на звук, пока не добрался до закрытого корпуса с неудачными экспериментами.
   В подвале находились несколько образцов, которые практикант никак не мог утихомирить, а также заморозить на какой-либо стадии гниения. Тут же находился и его пёс, на котором он шесть месяцев назад применил свои умения. По сути, за прошедшее время там должна была установиться просто идеальная тишина.
   Когда некромант почти спустился, шум стих. Дейт выглянул из-за угла и испуганно замер. Одна из клеток пустовала и была буквально разорвана. Если судить по направлению прутьев, сделано это было изнутри. Но существо, которое находилось до этого в ней, просто неспособно на такое!
   Осторожно оглядывая помещение и держа наготове парочку парализующих щитов, Дейт осторожно прошёл вперёд, пока не встретился взглядом с парой безжизненных глаз пса, от которого, по сути, должен был остаться только скелет и зубы!
   Но вместо этого, на животном были целые работающие мышцы. Не только на черепе, на рёбрах, шее и лапах тоже.
   Откуда?! Новые ткани сами по себе просто не могли вырасти!
   Между тем, пёс развернулся к практиканту и, помахав тонким хвостом, сдавленно гавкнул. Дружелюбно или нет, Дейт не понял. А потому не собираясь рисковать, попытался навести на пса парализующую аномалию. Но тёмная материя лишь отскочила от животного, не причинив вреда.
   Это пугало. Получалось, что пёс не просто восстанавливался, он получил иммунитет к магии некроманта.
   Оставалось одно. Бежать на улицу! Если пёс выйдет из укрытия без амулетов, его тут же заберут чистильщики. Это существо всё-таки аномалия и Дейт прекрасно это видел.
   Но каково же было его удивление, когда с псом, оказавшимся за пределами щитов дома, ничего не случилось. Чистильщики не пришли, они полностью проигнорировали незащищённого амулетами пса.
   Впрочем, последний быстро успокоился и даже как-то виновато заскулил, будто расстроился из-за того, что напугал своего хозяина.
   - Бред, - тихо прошептал Дейт, изучая пса при свете дня.
   Он так думал до тех пор, пока не заметил голубую жидкость, скользящую по тонким мышцам животного. Экспериментальный состав!
   Но-но, этого не может быть... Он ещё не готов!
   В замешательстве Дейт кинулся в лабораторию к заветному столу с оборудованием. Спешно схваченная склянка была пуста.
   - Значит, всё-таки она, - Дейт тихо сполз на пол, - голубая кровь.
   Вот только состав не обладал свойствами восстановления. Значит, его кто-то усовершенствовал. Но кто?!
   Дейт с сомнением вспомнил Ангела, и когда подумал, что это его рук дело, выронил склянку на пол. Он был слегка ошарашен. Мастер такой величины был у него в лаборатории, а он у него даже ничего не спросил. Сколько бы практикант смог узнать от него, вместо того, чтобы спать?!
  
  
  

Глава 12: Город вампиров

- Всё... я труп.

- Не обязательно, они в твою сторону и не смотрят.

- Именно поэтому и не смотрят!

(Из разговора Ангела и вампира)

  
   В воздухе скелет не внушал должной уверенности в том, что мы не рухнем при следующем порыве ветра. Впрочем, это обманчивое впечатление. На самом деле дракона окружало невидимое аномальное облако, которое не позволит слететь до тех пор, пока хотя бы одна конечность сидящего касается костей дракона. Но Мерт об этом не знал. Бедный вампир на оттенок бледнел с каждым новым виражом, который закладывал крылатый скелет.
   Стоит отдать должное Мёртвому Дракону. Знал, что делает, когда выбирал талисман для гильдии. Получив во власть тёмную материю, он нашёл самый оптимальный вариант. Топлива не надо и может доставить куда угодно и кого угодно в любую точку мира. Он, конечно, ещё много чего может, но не будем о плохом.
   Высокие пики гор, которые минуту назад казались неприступными, остались далеко внизу. А мы на большой скорости приближались к цели. Мерт не успел перевести дыхание, как мы перемахнули скальный хребет. Это и поездкой-то назвать нельзя. Пол часа и на месте.
   Дракон мягко и бесшумно приземлился прямо напротив никем не охраняемых ворот города. Хотя ворота ли? Подобных этому сооружений я пока ещё не встречал. Ну, или, по крайней мере, не помню, чтобы встречал. Четыре мощных столба, высотой не меньше восьми метров и диаметров около двух, больше походили на своеобразных каменных стражников, чем на цивилизованный вход в город. Впрочем, мало ли какие у вампиров архитектурные изыски? Может, это памятник древности? Или там зарыты священные мощи бывших правителей? Неизвестно. Непонятно. И да, интересно.
   За самим воротами тоже было на что посмотреть. Впереди просматривались высокие, похожие на карликовые скалы дома. Если судить по тому, насколько они похожи на своих каменных сородичей, вампиры вполне могли бы жить и в пещерах, а не утруждать себя постройками.
   Впрочем, тут есть один момент. На каждом доме был замысловатый орнамент, разделенный на несколько частей. Первая часть повторялась, а вторая была на каждом разная. Если вспомнить книгу, которую мне принёс Лералас, то начерченные завитушки означают принадлежность данного дома сначала к определённой династии, затем к клану, а вот последняя надпись уже означает семью. Очень удобно для того, чтобы найти нужное здание. Я даже слегка замешкался. Стоило ли брать Мерта? С такими четкими обозначениями я сам найду то, что мне надо. Впрочем, вампир настороженно сопел рядом и собирался с мужеством. Сказать, что он это делает зря, у меня язык не поворачивался.
   - Не представляю, как они живут в подобных строениях, - решил я направить мысли в другое русло. - Где охрана? А неожиданных гостей не боятся?
   - Бояться? - скептически хмыкнул Мерт. - Мало кто в здравом уме будет заходить со стороны чёрной горы. Да и с другой стороны мало кто сюда сунется. А стража есть, - кивнул Мерт на столбы. - И не удивляйся, что так тихо, мы ещё не зашли. Да и город не беспокоится о тебе и о драконе только потому, что я рядом.
   Я задумчиво посмотрел на Мерта, не понимая, каким образом город распознаёт своих и не своих и вообще как он может беспокоиться? Может, у него такой же интеллект, как у Живой земли? Занятно. Ведь я не чувствую тут аномалий, а значит тут другая, непонятная мне энергия.
   Легко покинув своё обмякшее на драконе тело, я подлетел к земле и стал едва видимым, чтобы вампир не потерял меня из виду.
   Мерт молча спрыгнул вниз и с очень серьезным видом (выглядя при этом довольно комично) обошёл вокруг меня.
   - Ты не пахнешь, - неожиданно заявил он.
   - А призраки пахнут?
   - Всё пахнет! - возмутился Мерт. - Даже некромантские фокусы имеют запах. Именно так мы выживаем. За счёт нюха, - он с довольным видом указал на свой тонкий нос. - А ты совсем не пахнешь.
   - И мы теперь перед входом в город будем это обсуждать? Это так плохо, что я не пахну?
   - Нет, просто странно. Я уже планировал перебивать твой запах своим, а так задача упрощается. Я могу просто направить тебя куда надо, - более весело добавил он.
   Ели судить по его поведению он расслабился и почувствовал себя куда как увереннее, оттого, что не надо всюду следовать со мной. И это хорошо. А то шуганный и вздрагивающий от каждого шороха вампир быстро бы привлёк внимание.
   - Так мы идём?
   Мерт кивнул и указал на ворота.
   - Как только их пройдём, тебе необходимо идти в невидимости.
   Я пожал плечами и слился с пейзажем. Мерт, не проверяя, иду ли я за ним, глубоко вздохнул и шагнул вперёд.
   Хотя чего бояться? Впереди ни одного вампира не видно. Впрочем, не видно их было ровно до тех пор, пока мы не переступили границу ворот. За ними нам будто открылся параллельный мир. Постройки были теми же, но всё стало чуть живей, пропал холод и ощущение заброшенности, будто город скрывал до этого настоящую картину. На улицах, пусть не было толп, но мелькали одиночные фигуры. Кто-то шёл обычным шагом, а кто-то оставлял лишь смазанный шлейф после себя и поднятую пыль. Видимо, утро было не самым любимым временем для вампиров, и мало кто собирался задерживаться на улицах, как и обращать на других внимание.
   Мерт, сохраняя невозмутимое спокойствие, шёл вперёди, сворачивая на том или ином повороте. Если проследить наш маршрут, можно заметить, что продвижение идёт исключительно по периметру города. Чем руководствуется Мерт, я не понимал, но довольно скоро мы вышли к высокому серому зданию. Его вход напоминал огромную пещеру, хотя само здание в отличие от остальных построек города выглядело вполне привычно.
   Вампир немного постоял у него и выразительно посмотрел куда-то за меня, после чего свернул за угол.
   Что же, намёк понят. Мы на месте. Да и знак на доме был тому доказательством - крупный символ Династии. Стилизованная морда какого-то неизвестного мне животного.
   Интересно, а Мерт устроился у самого окошка на тот случай, чтобы ему было лучше слышно, если что-то случится? Неизвестно. Но, вряд ли от меня будет много шума.
   Я заглянул внутрь. Высокая широкая никем не охраняемая лестница вела на второй этаж. Планировка логикой не блистала, хотя ничего сверхстранного в ней тоже не было.
   Поплутав несколько раз по кругу, я решил искать пластину другим способом. В принципе, если кусок доспеха находится в этом доме, то можно попытаться ухватить его аномальные волны.
   Нда-а... Неудобно, учитывая, что всюду толстые каменные стены.
   Но я попытался, сосредоточился и, не отвлекаясь на преграды, полетел на неверное свечение, пока неожиданно не упёрся в приоткрытую дверь. Прямо сейчас вижу, что искомый объект лежит в небольшом углублении в стене. Мне не составит труда достать его оттуда. Да и в комнате, потягивая тёмную жидкость в бокале, сидел всего лишь один вампир. О его возрасте, навыках и статусе сложно судить по внешнему виду. Одет он был в домашний халат с претензией на официальность, а на шее висел крупный амулет Династии. Глава? Всё может быть... Но я отвлёкся.
   Забыл о главном. Возникшая проблема, поставила меня в тупик. Я не мог просто так пролететь сквозь дверь, через стены в принципе тоже. В них был какой-то странный неизвестный мне материал, который делал меня или видимым или колебал плотность духа. А того расстояния, на которое была приоткрыта дверь, чтобы пролететь было мало. Оставалось одно, рискнуть плотностью духа и просто открыть её вручную. Вот только и здесь случился казус, вместо того, чтобы плавно и легко отвориться, дверь предательски скрипнула и вывалилась вместе с косяком прямо в комнату.
   Мда-а... я проводил это падение печальным взглядом. Интересно, это я что-то напутал с плотностью или дверь просто скончалась от старости?
   - Кто здесь? - услышал я вполне закономерный и ожидаемый вопрос.
   Глаза вампира слабо светились, а левая щека нервно подёргивалась. Он уже покинул своё уютное кресло и пристально вглядывался в проход. Пытался найти незваного гостя. И судя по недовольному лицу, это получалось плохо.
   Несмотря на то, что меня не видно, я выдал своё присутствие - это неоспоримый факт. Но не будем ему оставлять времени на знакомства. Нечего тут шум разводить.
   Я подлетел к вампиру и, приложив небольшое усилие, усыпил его. Моя невидимость дала трещину. В комнате заметно потемнело и резкий холодок непроизвольно прокатился по каменному полу и коротким волосам грохнувшегося на пол вампира. Я слегка поёжился на шум и устремился к артефакту, в то время как появившийся от моих резких действий белый туман начал стелиться по блестящему паркету. Его по хорошему надо сейчас же убрать, но мне пока некогда.
   - А-а-а! Ты что творишь?! - вбежал в комнату запыхавшийся Мерт и нервно оглянулся. Искал причину шума?
   - Ничего особенного, - пожал я плечами, - просто было небольшое препятствие. Только не дыши тут! - я кивнул на пол.
   Мерт опустил взгляд и резво отпрыгнул. Лёгкое сомнение проскользнуло в его глазах, когда он увидел тело в клубах сонного тумана.
   - Хм... - успокоившись и зажав нос, начал он разглядывать вампира и, кажется, узнал.
   Какая-то злорадная улыбка проскользнула на его остром лице.
   - Упакуй, небеса, его душу, - символично проговорил он и небрежно махнул мне рукой. - Всё, можешь его убивать.
   Слов нет. Одни эмоции.
   - Сам убивай, если надо, - проигнорировал я обнаглевшего Мерта и направился к тайнику в стене.
   - Что?! - поперхнулся он воздухом и засеменил следом. - Я не могу его убить, он старше меня. Он Глава Династии. У нас это запрещено! Причём это заложено не правилами, а в крови! Понимаешь, в крови!
   Я с сомнением посмотрел на Мерта, отмечая, что его гнусавящий голос теперь гармонирует с его манерами. Но в любом случае он слишком многого просит. Вот чем ему этот вампир не угодил, одному богу известно!
   - А я-то тут причём? Мне только артефакт нужен, - перестав разглядывать бессознательного вампира, я легким движение запустил руку прямо сквозь стену и вытащил из тайника статуэтку.
   К моей радости части доспеха тоже могли менять плотность, стоило только пожелать. Возиться с замысловатыми механизмами, как и с набежавшими за это время вампирами, желания не было.
   - Тут рядом есть ещё одна часть, - сверился я с чётким направлением связанного с этим куском доспеха артефакта, - надо её найти.
   - Прямо так?! - намекнул Мерт на мою видимую форму.
   - А прятаться уже поздно.
   - Это почему? - не понял он.
   Я указал на двери. Мерт тут же развернулся и замер памятником.
   В дверном проёме, оперативно развороченном мною, стояли четыре вампира. Их ошалелые взгляды с невероятной скоростью бегали с тела, распростертого на полу, на меня и обратно. Повышенное внимание они уделяли косе и глухому плащу с капюшоном. Когда они соизволили заметить и Мерта, то со смешной поспешностью тут же закрыли одной рукой нос.
   - Всё... Я труп, - подвёл итоги Мерт.
   - Не обязательно, они в твою сторону и не смотрят.
   - Именно поэтому и не смотрят!
   Логично, учитывая, что сейчас для них я единственная непонятная помеха. Ведь это только Мерт привык к моему, довольно говорящему, образу Смерти, а вот вбежавшим в комнату вампирам это в новинку. Они, наверное, сейчас стоят и гадают, я им один мерещусь или красочно распластавшийся на полу Глава Династии тоже?
   В принципе, не будем давать время для выяснений. Под настороженными взглядами я пошёл на таран. Вампиры до последнего не понимали, что я хочу сделать, пока их руки не сковали вызванные из теней чёрные цепи. Зажимать нос они больше не могли, а потому извивающиеся в попытках освободиться фигуры, застыли в довольно странных и крайне неудобных позах. Дальше последовал глухой, аналогичный первому удару грохот. Такое ощущение, что не вампиры упали, а как минимум трёхметровый шкаф. Интересно, после этого тоже стоит ожидать новых гостей?
   - Они тише падать не могут? - философски заметил я, выныривая на улицу.
   - Странно, - потерянным взглядом задержался Мерт на исчезающих цепях. - Значит, просто не дышать.
   - Да, иначе замрёшь.
   - Примерно также как они? - кивнул он куда-то в бок, когда вышел из дома.
   Я развернулся в указанном направлении. Мда-а... Белый туман широким каскадом водопада лился через открытое окно и щедро накрывал почти всю улицу. Вполне ожидаемо он парализовал всех до кого смог дотянуться. А любопытные вампиры и рады стараться. Сюда сбежалась как минимум сотня разношёрстных памятников.
   - Прекрасно, новые экспонаты, - мрачно буркнул я и обвёл взглядом неровные ряды вампиров. - Странно на вас действует этот приём. Должно усыплять. То есть вы должны плавно осесть на пол и заснуть, а вместо этого с грохотом падаете. Такое ощущение, что в вас половина клеток не просто неживые, а каменные.
   Мерт на это предположение ничего не ответил, лишь пристально посмотрел на меня. В его глазах скользил вопрос, но он явно или боялся или не хотел его озвучивать, по крайней мере, сейчас.
   - Не могли бы вы пройти за мной? - окликнул нас тихий голос, едва мы завернули за первый поворот.
   Интересно знать, кому там посчастливилось избежать участи скульптур?
   Мы оглянулись. Перед нами стоял ребёнок. В его виде не было ничего угрожающего. В принципе в хрупком телосложении двенадцатилетнего мальчишки по логике вещей нет ничего опасного, если не знать что он вампир. На его бледном чистом лице скользило беспокойство и неуверенность. Если не сильно всматриваться - сама невинность. Чистая одежда, аккуратная причёска и высокородные манеры. Будто его выдернули из какой-то богатой дворянской семьи и приставили тут служить на побегушках.
   - Вот ведь... - недовольно отвернулся в сторону Мерт. Старый знакомый?
   - Простите? Вы просите нас куда-то пройти? - уточнил я просьбу.
   Странно всё это. С чего им меня приглашать, после того, что я учудил?
   Я вопросительно наклонил голову. Этот вполне привычный для людей жест насторожил мальчишку, он не знал, что ожидать от мёртвого неподдающегося объяснению духа.
   - Следуйте за мной, вас ждёт Глава Династии, - справился он со ступором и свернул на левую аллею.
   - Надо же, - глубокомысленно выдал я, - ещё один глава.
   Мальчишка лишь вздрогнул, но продолжил идти вперёд. Видимо, ему даже в голову не пришло, что мы способны его проигнорировать и пойти дальше по своим делам.
   Может, я бы так и поступил, если бы наш проводник не шёл прямо к тому месту, откуда исходила пульсация другой части артефакта. В принципе это даже логично если одна была у первого Главы династии, то другая будет у второго. Мерт, от безвыходности ситуации, в которой ему не избежать встречи с главным вампиром, лишь прошипел что-то ругательное и направился следом. Сейчас он, видимо, больше всего боялся остаться один.
   В этот раз мы прошли довольно большое расстояние. Стоит только подивиться, как этот мальчуган нашёл нас. Также надо отметить, что он был не последним в обществе. Всё чаще встречающиеся на пути вампиры быстро уступали дорогу. Хотя... Может они уступали её мне? Учитывая, как недовольно поджимал губы мальчишка, всё может быть.
   На очередном повороте Мерт мне шикнул и кивнул куда-то вперёд. Мы приближались к приземистому, напоминающему гробницу дому. Он был огромный по периметру, но основная его часть, если судить по лестнице, была под землёй.
   Слегка кивнув, опешившей от нашей компании страже, проводник предложил спускаться.
   Я хотел было спросить у Мерта, отчего Глава так глубоко зарылся, но, заметив его обречённый настрой, тактично промолчал.
   Нас провели через пару помещений, пока мы не остановились перед высокими дверьми. Проводник надменно оглянулся назад, проверяя, не отстаём ли мы. Вот только все его старания быть важным пошли прахом, он заметно побледнел. Кажется, кто-то не ожидал того, что увидел. А я не виноват, что под землёй воздуха мало. Косу убрать в форме духа не могу, а её извечный холодок, не имея выхода, быстро окутал ближайшие стены инеем. Теперь на выходе дома можно смело и крупными буквами написать - Ледяное царство.
   - П-прошу, - слегка заикнувшись, открыл он двери.
   Я шагнул в просторное помещение, в котором находилось несколько вампиров. Я бы назвал это тронным залом, учитывая расстановку сидений вдоль стен. Он имел округлую форму, с неожиданно высоким потолком и широким возвышением в конце, где на мягком широком кресле вальяжно сидел вампир. Видимо, Глава...
   Моё появление внесло разнообразие в обстановку. Невероятный холод тоже. Разговоры как-то мигом утихли.
   Кто-то воспринял моё появление с некой долей скептицизма, что не преминул отразить на своём остром лице. Кто-то наоборот решил спрятаться за впереди стоявшими собратьями. Меня ждали, но ожидали явно что-то другое.
   Из всей массы остроухих, лишь один вампир сохранял внешнюю невозмутимость. Глава.
   Он царственно восседал на своём кресле, но при этом дружелюбно провожал каждый мой шаг. Это что, попытка заставить меня стушеваться?
   - Я привёл их... - мальчишка поклонился и хотел было выйти из зала, но, встретившись с незаинтересованным в нём взглядом, виновато опустил голову и встал у стены.
   Я задумчиво проследил за этим. Никто не прекословит, никто не говорит поперёк. Монархия в чистом виде. Причем завязано это не просто на традициях, а на власти крови. Скорее всего.
   - Хотелось бы узнать, кто ты? - после некоторого молчания мягко заговорил со мной Глава.
   Ни тебе "здрасти", ни как "зовут"... сходу "кто?" Где манеры? Глубоко зарылись на заднем дворике?
   Не то, чтобы меня это задело, но надо бы встряхнуть этого вампира. А то уж слишком он беззаботен. В таком темпе ничего путного для меня из разговора не выйдет.
   - А так не видно? - слегка качнул я капюшон.
   В тёмном провале мелькнул белоснежный силуэт черепа, показалась часть моей истинной сущности.
   Вампир это оценил, принял к сведению и невольно подался назад. Не откажу ему в мужестве, он быстро справился с оцепенением, что не скажешь о нескольких, панически отступающих вампиров.
   - Значит, это правда. Ты Смерть, - утверждающе вывел он.
   - Можно и так сказать, - согласился я.
   Спорить по поводу имени, сейчас как-то не хочется. И вообще, у меня было одно желание - взять артефакт и уйти отсюда поскорее. Иначе слишком нервный Мерт растерзает свою бедную куртку на кусочки, а мне потом покупать.
   - Хорош складки перебирать! Успокойся, - шикнул я на него.
   Столь неформальное общение не укрылось от Главы. Я неожиданно перестал быть страшной и непобедимой бомбой в тылу врага.
   - Забавно, - едва уловимо произнёс он и уже громче добавил. - Возвращать артефакт вы не намерены?
   - Не намерен, - ледяным тоном подтвердил я. - К тому же я хотел бы забрать ещё одну часть.
   - Ещё одну часть? - с сомнением переспросил Глава.
   - Если вы не против. Собственно, именно поэтому я и пошёл за проводником, иной цели у меня не было.
   Вампир не растерялся.
   - Но и у нас нет второй части, - натянуто улыбаясь, развёл он руками.
   Нет, ну наивный, можно подумать я не знаю, есть она у него.
   Я молниеносно подлетел к вампиру.
   Никто не уловил этого движения. Вот я в центре зала, а в следующую секунду уже зависаю над Главой.
   Для меня было неожиданностью, что он жестом указал охране стоять на месте. Неужели Глава не боится меня? Нет, вряд ли. Готов поклясться, что он с великим трудом сдерживает себя на месте. На столь стойкое самообладание я лишь сухо хмыкнул и, положив ладонь на подлокотник мягкого трона, просунул её сквозь материал и вытащил статуэтку.
   Покрутив в руке продолговатого пупса с крыльями, я вопросительно посмотрел на Главу.
   - Значит, вы не претендуете на то, чего у вас нет? - беззаботно развернулся я и, как ни в чём не бывало, полетел обратно к Мерту.
   Кажется, такой расклад Главу не порадовал, но и кажется не особо расстроил.
   - Вы что-то ещё хотели?
   - Уйти, - вполне честно ответил я, чем поверг вампира в короткое замешательство.
   - С ним? - едва уловимо кивнул он на Мерта.
   - Да. Больше своих вещей я у вас не обнаружил, поэтому мы уходим. Мерт? - кивнул я вампиру. Впрочем, он никак на меня не отреагировал.
   - Мерт? - слегка забеспокоился я. - С тобой всё в порядке?
   - Я чувствую их!
   - О чём ты? - не понял я.
   - Извиняюсь, за это, - загадочно улыбнулся мне Глава. - Мерт не может противиться некоторым факторам. Но мы вас не задерживаем. Хотя, конечно, вы можете пприсутствовать, но это сугубо наше Вампирское, - сделал он ударение на слове, - дело.
   Мерт, на которого рассчитывались эти слова, и ухом не повёл, лишь выразительно принюхался и едва уловимо зарычал. Раньше я такого за ним не замечал.
   - Что случилось?
   - Кирийцы, - зло прошипел вампир и развернулся к дверям.
   Я тоже посмотрел в ту сторону. К нам шли две, связанные по рукам и ногам две серые, на удивление знакомые фигуры. Двое вампиров буквально тащили к Главе двух кирийцев. Бледные лица пленных вполне конкретно описывали их будущее.
   Они бы наверное прошли бы мимо нас, но стражники затормозили, заметив меня.
   - Арашь? Нисэ? - окликнул я поникших пленников.
   Мерт недоуменно посмотрел на меня. Кирийка устало подняли головы.
   - Ты кто? - озадаченно нахмурилась Ниссэ, когда под удивлённым взглядом Главы я приблизился к ней.
   Казалось, мой неоднозначный образ Смерти ей ни о чём не говорит.
   - Ангел, ты их знаешь? - недоверчиво поглядывая на кирийцев, подошёл Мерт.
   - Ангел?! - ухватилась за слово Ниссэ и посмотрела на меня, как на явление Христа народу. - Ты Ангел?
   - Ангел?! - переспросил Арашь и, что удивительно, в этот раз не со злобой, а с какой-то вселенской надеждой.
   Что-то я запутался. Не припоминю, чтобы воин мне так радовался. В принципе, Глава вампиров, пристально наблюдавший за нами, тоже запутался, но уже в другом.
   - Так ты Ангел или Смерть? - позволил он проявить любопытство.
   - Третьего не дано? - с сарказмом спросил я.
   Хотя сухой голос вряд ли мог выразить всё моё возмущение этой ситуацией. Вампир замешкался, но быстро взял себя в руки.
   - Неважно, - как можно небрежнее махнул он в сторону кирийцев. - В любом случае, это наши дела. Мы не можем отпустить их.
   - Да вроде я и не просил, - пожал я плечами.
   Вампир улыбнулся в ответ. А вот Ниссэ, до этого пристально слушавшая нас, в панике обратилась ко мне.
   - Ангел, спаси нас. Пожалуйста, выведи отсюда. Мы не злимся на тебя. Ну, пожалуйста. Ты просто не представляешь, что они с нами сделают!
   - Не особо-то и хочется представлять.
   - Неужели мы так тебя обидели? - едва сдерживая слезы спросила Ниссэ, но не получив ответа опустила взгляд в пол.
   Я задумчиво покосился на молчаливого в отличие от своей сестры кирийца. Кажется, он тщательно что-то обдумывает.
   - Ангел, - наконец заговорил Арашь. - Я готов рассказать тебе всё, что знаю. Спаси нас.
   Я удивлённо приподнял бровь. Гордый кириец просит у меня помощи. Неужели всё действительно так плохо? Но если судить по взгляду, тут примешано ещё что-то, не только его жизнь. Что же это могло быть? Меня раздирало любопытство. Так что теперь я просто обязан помочь им. Впрочем, я изначально не собирался их бросать.
   Хотя кирийцы наверняка думают по другому. Они меня плохо знают. С другой стороны я сам себя не особо хорошо знаю, особенно в связи с последними событиями.
   Так что мои следующие действия их не особо удивят. Расчёт расчётом.
   Не выказывая особого интереса к кирийцу, я спокойно развернулся к вампиру.
   - Думаю, возьму свои слова обратно, - то ли в воздух, то ли сам себе проговорил я и виновато пожал плечами. - Они мне нужны. Вы же не против? - заведомо зная ответ, перекинул я косу через плечо.
   - И Вы можете вывести их отсюда живыми? - уже натянуто улыбался Глава.
   Новый расклад ему совсем не нравился.
  
   Глава напряжённо следил за ответом странного гостя, который явно не собирался прислушиваться к тому, что ему скажут. Но попытка не пытка. В этой ситуации сейчас такая неразбериха, что просто невозможно предсказать следующий ход, а проигрывать даже Смерти вампир крайне не хотел.
   Ладно, этому отщепенцу Мерту он ещё мог позволить уйти, так как права наследования уже распределены. Хотя непонятно, как он смог найти такого покровителя, при этом ещё и незаметно сбежать из города.
   Хотя это к лучшему. Инстинкты подчинения в Мерте крайне нестабильны. И он бы только портил своим присутствием общий настрой.
   Но кирийцы... Глава должен сделать всё, что в его силах, чтобы оставить их у себя. Слишком уж много вопросов накопилось к этой серой расе.
   А потому на категоричный отказ Смерти, Глава всё равно попытался поторговаться. Предложил забрать только парня, а девчонку оставить себе. В итоге оказалось, что кирийка крайне против такого расклада. Ну вот не угодишь. Порадовалась бы что брат выживет. А что на это думает Смерть?
   Кажется ничего понятного. Его мало волнует чьё-либо мнение... или угрозы. Мол, он и так мёртв, чего ему бояться? И ведь не поспоришь. Ангел всем своим видом показывает, кто здесь диктует условия. И неважно, сколько вампиров соберёт вокруг Глава, их всё равно будет недостаточно. Сказал, что заберёт обоих, так, наверное, и сделает.
   - Вы же понимаете, кто я? - ледяным голосом спросил Ангел.
   Кажется, ему надоело бросаться фразами.
   - А также то, что вы ничего не в силах сделать, - прямо продолжил он. - Поэтому, я забираю их с собой и ухожу. Не думаю, что вам хочется испытать рамки моего терпения.
   Последние слова Ангела были сказаны с такой уверенностью, что не то, что у лидера, даже у возмущённых ситуацией вампиров не осталось никаких претензий.
   Глава задумчиво посмотрел на это не вписывающееся в мир существо. В голове невольно возникал вопрос. Интересно, есть ли сила, способная противостоять ему? Вряд ли.
   Надо признать - эту битву он как Глава проиграл. Но чтобы окончательно не скатиться в глазах подчинённых, надо даже при поражении выглядеть достойно.
   - Радуйтесь, пока есть возможность, - спокойно покосился он на кирийев. - Как только вы станете бесполезны Ангелу, мы за вами придём. Я думаю, в этом Вы, - сделал он вежливое ударение на обращении к Смерти, - не сможете нам отказать?
   - Поступайте, как знаете, - меланхолично ответил Ангел и как ни в чём ни бывало развернулся к выходу.
   Глава лишь возмущенно сжал кулак, с трудом удерживая улыбку на своём лице. Этот... этот Ангел даже не удосужился проверить, идут ли за ним кирийцы.
   - Шерс, проводи гостей к выходу из города, - в бессилии что-либо сделать махнул он помощнику рукой и в расстроенных чувствах откинулся на спинку трона.
   Вампиры подчинялись приказам без возражений. А потому освобождённые пленники в спешном порядке догоняли своего спасителя, опасливо поглядывая на неприветливые взгляды своих извечных врагов.
   Когда вся компания странных гостей скрылась из вида, Глава позволил себе нахмуриться. Ему надо будет разузнать об этом Ангеле побольше. Ведь он не просто сам по себе абсурдный факт, он ещё и невероятно сильная фигура на мировой доске власти. Но что ещё Глава сможет узнать, кроме того, что Ангел - это настоящая живая Смерть?
  
  
   В этот раз мы продвигались по городу намного быстрее. Мерту не приходилось прятаться по углам и нервно оглядываться. Но, тем не менее, его поведение поставило меня в тупик. Плотно сжав кулаки, и что-то бормоча под нос, вампир тяжелыми шагами шёл из города. Я даже не сомневался, что приди мне сейчас в голову, встать на месте, Мерт не развернётся и бросит меня тут.
   Что его так разозлило? Спросить пока не удаётся. Вампир не намерен делиться своей проблемой, вместо этого ускоренным темпом идёт вперёд.
   Я подлетел к слегка отшатнувшемуся от меня Арашу и вопросительно наклонил голову.
   - Ты мне что-то хотел сказать в обмен на твоё спасение?
   - Прямо здесь? - неуверенно покосился он на неприветливые улицы города, а также на непривычную для меня форму.
   - Я так понял, что для вампиров эти артефакты не интересны.
   - Скорее всего, - неопределённо ответил он. - Но, в общем, я хотел поговорить о другом. Я знаю, где оставшиеся части доспехов.
   - А они вам теперь не нужны?
   - Лично мне, нет, - твёрдо ответил Арашь - И всему кирийскому народу тоже. Дело в королеве. Мне кажется, - слегка потупил он взгляд, - что в неё что-то вселилось. И это что-то решило собрать древний артефакт.
   - Забавное предположение. Почему тебе так кажется?
   - Из-за её поведения. Иногда она непохожа на себя.
   - Большой повод для подозрений, - с иронией заметил я. - Ведь если судить по моей жизни, то можно сказать, что в меня раз пятнадцать кто-то вселялся.
   - Наверное, я не так выразился, - поправился Арашь. - В общем, это случилось лет семнадцать назад. Мы жили обособленно, не вмешиваясь в междоусобные распри, и не выходили на контакты с внешним миром. За то время, что мы начали появляться, мало хорошего произошло. Мы профессиональные воины и разведчики. А учитывая, наши технологии...
   Я скептически хмыкнул.
   - Нет, я не про телепорты. У нас есть машины.
   - Машины? - озадаченно переспросил я.
   - Это общее название. Механизмов на самом деле много. Учитывая, что особой магией, кроме как подчинением, мы не владеем, мы компенсируем это машинами.
   Надо же, в этом мире есть технологии? Интересно, по какому пути развития они пошли?
   - Хорошо, расскажешь об этом, когда мы улетим отсюда.
   - Улетим? Ты сможешь нас отправить по воздуху?
   - Не я. Он, - кивнул я вперёд.
   Арашь не успел поднять голову, как нас накрыл поток ветра. Мёртвый дракон под испуганный всхлип Ниссэ опустился в метре от меня. Арашь, заметив мёртвое тело на хребте скелета, нахмурился.
   - А вы думаете, я на лошади через горы перелез?
   - Нет, - спокойно ответил он, - но такого предположить не мог.
   Я пожал плечами, и, вселившись в тело, с удовольствием размял бездействующий пару часов организм.
   - Странно всё это, - философски заметил Арашь.
   Ниссэ с круглыми глазами стояла, опёршись о руку брата, и переваривала навалившуюся информацию.
   - Мерт, садись, - я окликнул вампира, но ответа не получил. - Мерт?
   Я огляделся, и в последнюю секунду заметил исчезающую между деревьями фигуру.
   Прекрасно. И куда он побежал? Направление перепутал?
   Оставив всё ещё испуганных кирийцев рядом со скелетом, я направился за вампиром. Сейчас только и не хватало разбираться с беспричинными психами Мерта.
   Ладно, хоть искать его долго не надо. Вампир шёл напролом, прессуя ногами ветки и траву. Местная живность предусмотрительно разбегалась.
   Я нагнал вампира довольно быстро и чуть не врезался в него, так как Мерт неожиданно резко затормозил и развернулся ко мне лицом. Сначала вампир слегка оторопел от такой близости, а потом, взяв себя в руки, снова принял рассерженный вид.
   - Если что-то хочешь сказать, то говори, - поторопил его я.
   Вампир сжал кулаки и посмотрел мне в глаза.
   - Ты правда решил связаться с этими... этими... - никак не мог сформулировать он своё отношение к кирийцам. - Ты, хоть представляешь, во что они тебя пытаются втравить? Эти заверения о безопасности всего мира - чушь!
   - О чём ты, Мерт? - спросил я не ради любопытства, а для того чтобы вампир побыстрей выговорился.
   - Кирийские уставы по защите мира для внутреннего пользования. Остальных они готовы в гроб загнать. Кирийцы - это далеко не самая безобидная раса.
   - А вампиры безобидные?
   Вопрос застал Мерта врасплох.
   - Мы, по крайней мере, не вмешиваемся во внутреннюю политику других стран. И, между прочим, это из-за кирийцев мы разделились на Две Династии. Знаешь, сколько нам пришлось пережить за это время?
   Мерт походу сам не заметил, как стал говорить от лица всех вампиров.
   - И как кирийцы могли разделить вампиров? - весьма скептически отнёсся я к обвинениям.
   - Как бы это сказать, - потупился Мерт. - Кирийцы предложили союз...
   - Ангел? - прервал нас Арашь, выходя из-за дерева и выразительно глядя на Мерта.
   - Мы тут разговариваем.
   - Я вижу. Можно тебя на минутку? - обратился он к настороженному вампиру.
   Та-а-к. А я что, ни при делах?
   - Арашь... - едва сдерживая злость, огрызнулся Мерт. - Не думаю, что тебе стоит вмешиваться в наш разговор.
   Кириец напрягся, а вампир глубоко вздохнул.
   - Ты недавно в этом Мире. Но уже успел сделать многое в том направлении, к чему другие идут столетиями, такие как мы, вампиры. Я говорю о стабильности земель, об уважении и непобедимой силе. Тут, конечно, играет роль твоя сущность.
   Я кивнул, предлагая Мерту продолжать.
   - Семнадцать лет назад королева предложила вампирам совместный поход против некромантов. Мы уже давно точили на них зуб. Некромантские силы - единственное, что доставляло нам большие проблемы. А кирийцы оказались единственными из предложивших, сотрудничество с кем могло как-то повлиять на ситуацию. Но вместо помощи, в самый ответственный момент, они напали и на некромантов, и на нас. Часть вампиров, до этого поддерживающих Королеву, погибла, остальные вернулась обратно в город.
   Это не сделало им чести, но и выгнать из города десятитысячное войско не представлялось возможности. Конфликт был налицо, а общих решений ноль. Единственное на чём сошлись, это не воевать между собой. Город просто разделился на два фронта. Алый и Чёрный квартал. С тех пор вражда с кирийцами непримирима. Учитывая, что это случилось недавно, она ничуть не утихла. Я всё ещё удивляюсь, как их отпустили. Если честно, сам готов наброситься на этих предателей.
   - Всё было совсем не так! - возмутился Арашь, беспомощно глядя то на меня, то на вампира.
   - Предложи свою версию кир-риец, - зло прорычал Мерт.
   - Да, мы подчиняемся королеве, - покосился Арашь на вампира. - Со стороны всё может и выглядит так, как ты сказал. Но стоит учесть, что слова королевы закон. Мы просто не можем игнорировать приказы. Как велика наша власть над отдельным, не защищённым амулетами человеком, так и велика власть королевы над всеми нами. Только в отдалении я стал по-другому на это смотреть. Думаю, дело не обошлось без Ангела.
   - Да глупости! У нас не менее сильные инстинкты преклонения. Но мне это не помешало мне уйти.
   - Да ты просто кровопийца! У вас нет достоинства!
   - Как ты меня назвал, серая ошибка природы?
   Я глубокомысленно отвернулся в сторону леса. Тут можно стоять и спорить до посинения, естественно, не моего, а сцепившихся попутчиков. Интересно, а до драки дело дойдет? Предсказать, увы, я не могу, зато точно знаю, что скоро здесь будут помощницы. Причём не одни, а в довольно странной и не маленькой компании.
   - Ангел, что случилось? - неожиданный вопрос прервал мои мысли.
   Я даже не понял, кто его задал и даже слегка растерялся, когда посмотрел на две пары внимательных глаз.
   - Думаю, почему они идут сюда, - неопределенно ответил я и понял, что сглупил. Так как, то, что может меня встревожить, других запросто введёт в шоковое состояние.
   - Кто идёт? - осторожно уточнил Мерт.
   - Я бы объяснил, кто. Вот только ты не обрадуешься. Впрочем, с подробностями я опоздал. Они уже были здесь.
   Я лишь кивнул на густую рощу слева от нас и с легким смешком отметил, как Арашь и Мерт медленно и синхронно поворачивают туда головы.
   Из густых зарослей на нас смотрели три жавшихся друг к другу девчонки и уходящий вдаль табун призраков. Неупокоенных было так много, будто девчонки год собирали их под свои знамёна.
   - Кого это вы привели? - ошалело спросил Мерт возмущённую от подозрений Ринну.
   Арашь же девчонок впервые видел, а потому сильно побледнел, храбро борясь с искушением сбежать обратно к вампирам.
   - Мы не знаем, - виновато опустила взгляд Ольга.
   - А кто должен знать? - спросил уже я, массируя переносицу. Бесполезное занятие, но без слов обозначает всю степень моего недовольства. А злиться есть на что. Девчонки прекрасно знают, какими силами обладают. И, тем не менее, вместо того чтобы развеять низкоуровневых призраков, привели их с собою. Зачем?
   - Они нас преследуют с самого твоего ухода! - виновато просипела Ринна и покосилась на меня.
   - А изгнать не пробовали?
   - Я? - поймала на себе хмурый взгляд Инна. - Ну... могу, - потупилась она, в то время как Ольга усиленно кивала в сторону наших гостей.
   Хочет, чтобы я на них посмотрел? Ну, смотрю. Довольно жалкие призраки. Слабые. Странно, как удерживаются на земле.
   Правда, я только сейчас заметил, какими испуганными взглядами они следят за мной. Будто я палач, который решает, жить им или нет. Первый раз вижу таких человечных призраков. Максимальный интеллект, который мне встречался до этого - это животные бессознательные рефлексы, которые заключались в том, чтобы разодрать все плюшевые игрушки и мебель в доме. Бывали, конечно, случаи повторения. Когда призраки повторяли то, что делали до своей смерти. Но я никогда не встречал осмысленных взглядов.
   Стоит только подивиться, тому, что происходит в Арталене. Иногда мне кажется, что сам Артален - это одно большое недоразумение и головная боль.
   Впрочем, армия бездомных призраков сейчас не самая большая проблема. Так как, со словами "Мне там с драконом страшно" к нашей скромной компании присоединилась Ниссэ, и мы в полной мере оценили её вокальные данные.
   - Как же меня это достало, - тихо выдохнул я и покосился на потерявшую сознание девушку. - Сами приводите её в чувства, а я пока с неупокоенными разберусь.
  
  

Глава 13: Глобальная дилемма

  

В компании Смерти, всё кажется мелочным.

(из размышлений Араша)

  
  
   Арашь уже пол часа успокаивал Ниссэ и получалось это из рук вон плохо. Она перестала рыдать лишь тогда, когда из поля зрения пропали призраки и мои помощницы. В принципе, когда пропал я, ей стало ещё лучше.
   На подобную реакцию живущей в магическом мире кирийки, оставалось недоумённо качать головой. Нервы надо лечить! Так реагировать на безобидных существ. Хотя, может у неё фобия на призраков?
   Кстати о них. Ну, совершенно адекватные существа. Вот только, что они здесь забыли?
   Насколько я помню, живая земля не собиралась отпускать источник своей силы. Призраки подпитывали её и помогали существовать. Ради чего она могла пойти на такой риск?
   - Ну и что случило? Рассказывайте, - обращаюсь ко всем гостям сразу. А чего тянуть с разговором? Сейчас всё и выясним.
   Вот только быстрого разговора не получилось. Призраки смотрели на меня с нескрываемым опасением. Я на них с непониманием. Неужели даже мёртвых отпугиваю?
   - Эм... - неуверенно вышел вперёд один из них.
   - Вы явно ко мне пришли, - пытаюсь построить разговор. - И не говорите, что это не так. Зачем вы здесь?
   - Я... я не знаю, - невнятно ответил он.
   - Как это не знаете? - "я не я, и проблема не моя?".
   - Мы обычные люди... были, - грустно продолжил призрак. - Мы друг друга до этого никогда в глаза не видели. Жили своей жизнью. Вот только после смерти, почему-то оказались в одном месте. Мы были надолго заперты. А тут вдруг барьер пропал и нас выкинуло прямо в этот лес.
   Хм... Ничего не понял. Хотя чего я ожидал услышать?
   Пересказ того, как живая земля заботливо всё объяснила? Ну-ну... Она же говорить не умеет. Зато в состоянии выкинуть жителей своего муравейника прямо ко мне. Причём не одного, а всех сразу. Чтобы я уж точно заподозрил "неладное".
   Ну, заподозрил. А дальше?
   - Что вы видели, перед тем как оказались здесь? - пытаюсь вытянуть хоть сколько-нибудь информации.
   - Ну-у, - от неприятных воспоминаний колыхнулся призрак, - видели страшные тени, которые преследовали нас пока мы не вышли к трём очаровательным девушкам.
   Помощницы, услышав о себе комплимент, зарделись. Немного же им надо.
   - Ясно. Значит, ничего полезного, - подвожу я итоги.
   - Не знаем. Как и не знаем, что нам теперь делать, - скромно колыхнулся он.
   - Предлагаю вернуться обратно. Это единственное место, где вы можете не бояться теней. Но за это, как и прежде придётся платить своими силами.
   - Ну, тогда не страшно, - пожал призрак плечами. - Хотя было бы лучше, если бы нам дали больше свободы. Мы никуда с земли не улетим. Честно.
   То, с каким чувством он это сказал, было удивительно. Феномен достойный изучения. Но всё же. Для начала, стоит связаться с Рогером и выяснить, что же произошло.
   Теневое зеркало хороший помощник отозвалось довольно быстро. А на четвертой тени я уже нашёл капитана. Он стоял у окна и недоумённо смотрел вниз.
   - Что изучаем? - заинтересованно спрашиваю его.
   - Ангел? - вздрогнув, развернулся Рогер. - Значит, они полетели к тебе?
   - Если ты о призраках, то да. Вот только они ничего мне не объяснили. Даже не намекнули.
   - Тогда тебе лучше самому это увидеть, - кивнул за окно Рогер. - У нас гости. И не простые.
   Хм...
   Я переместился в зеркало соседней тени. В место, откуда можно рассмотреть, что происходит снаружи. А посмотреть есть на что.
   Там толпились гости, в количестве двух отрядов под разными флагами, и двух серых карет со стертыми гербами. Они что-то яро обсуждали и явно не собирались идти по гранитной дороге. Не понимаю из-за чего волноваться. Такими темпами они тут до зимы простоят.
   - И что им надо? - ну совсем не понял я причины столь странного собрания.
   - Если бы я знал. И ведь выйти не могу.
   - Это как?
   - Башня замуровала и не пускает.
   Как так замуровала?
   Я попытался связаться с мёртвой землёй и её новомодной постройкой, но получил лишь испуганную дрожь. Похоже, лишившись подпитки, она слегка перестала себя контролировать. Что её так беспокоит?
   - Ладно, постараюсь прилететь сегодня, - обнадёживаю я запутавшегося в происходящем капитана и прерываю связь.
   Всё равно придётся изо всех сил мчаться туда, покуда, ничего страшного не случилось, поэтому нет смысла сейчас высказывать Рогеру свои догадки.
   Только призраков, наверное, отправлю сейчас. Не хватало ещё оставить гильдию без сил.
   Я соорудил теневой проход до мёртвой земли и приглашающе кивнул призракам. Немного поколебавшись и поверив в мои заверения, что с ними ничего не случиться, все триста полупрозрачных фигур последовали в зеркальную тень. Ждать пока они пройдут, пришлось не мало. За это время успокоился Мерт, пара птиц свила гнёзда, и я успел кое о чём подумать. Например, откуда на границе Мёртвой земли появилось столько гостей? Соседи? Хотя есть ли такие? Ведь, суеверные и далеко не самые храбрые князья, благоразумно очертили свои границы в десятке километрах от опасной зоны. Мало ли что.
   В общем, ещё одним пакетом далеко не самых простых вопросов я обеспечен. И чтобы разобраться, перед этим надо уговорить кирийцев сесть на пятнадцатиметровый скелет дракона. Всего ничего, если не думать о том, как уговаривать Ниссэ.
   - Ангел, - услышал я озадаченный голос Мерта. - Мы улетаем?
   - А ты откуда узнал? - привычным движение закрываю портал за последним призраком.
   - Арашь сказал, - пожал он плечами.
   Кирией услышал и сообщил вампиру?
   - А вы что? Перестали ругаться? - изучающе посмотрел я на Мерта. Арашь тоже не преминул появиться.
   Став центром внимания, они растерянно переглянулись.
   - Помирились? Давно пора. Расовая принадлежность ещё не повод для ненависти. Как говорят люди, это мелочно.
   Арашь нахмурился и, кажется, остался недоволен моим замечанием.
   - В компании со Смертью, да, мелочно, - как-то грустно ответил он. - Особенно с твоей точки зрения. Над тобой никто не стоит, никто не управляет. Ты абсолютно независим, многие о таком даже не мечтают.
   - А я и не задумывался, как мне повезло, - сухо улыбаюсь я. Нашёл серенький, кому завидовать. - Хочешь сказать, что готов стать Смертью за такое благо? Ты ведь не знаешь, что такое быть Смертью? - продолжаю я, заметив замешательство. - Скажу одно, не всегда стоит опасаться того, чего не понимаешь.
   - А то, что случилось, уже позади, - не остался в стороне Мерт и, поймав на себе мой взгляд, хитро улыбнулся. Мол, а я что? Я ничего.
   - Тогда ты странная Смерть, - задумался Арашь.
   - Ангел Смерти, - поправляю я.
   - От этого мало что меняется.
   - А мы сейчас полетим в твою гильдию? - вышла из-за кустов Ниссэ.
   - Можно и сейчас, - чего спорить? - Вот только, непонятно как вы ещё не валитесь от усталости. Вам не надо вздремнуть перед поездкой?
   Арашь неуверенно осмотрел поляну.
   - Здесь?
   - Здесь вы будете в безопасности. У вас два часа на то, чтобы восстановить силы.
   - Два часа?! - озадаченно переспросили кирийцы.
   - Так мало? - уточнила Ниссэ.
   - Проще выдвинуться сейчас, - не поддержал её брат.
   - О, да-а, - протянул Мерт. - Какая бурная реакция! Хороший знак. Ангел, кажется, они пришли в себя.
   - Можно и сейчас, если удержитесь на нём, - отметил я и указал на костлявую черепушку дракона.
   Ниссэ, в ответ на оскал ящера, натянуто улыбнулась. Прогресс.
  
  
   - Мы уже у башни.
   Королева инкогнито подъезжала к гильдии Ангела.
   Затесаться среди магов, используя магию, а не кирийские технологии, проще простого. Особенно, если представиться высокочтимой дворянкой, которая может оказать довольно весомую помощь в переговорах.
   Но что её удивило, так это причина столь странной поездки стихийников.
   С их слов кто-то перекраивает магию этого мира в пользу некромантов. И этот кто-то, по описанию Ангел.
   Бо-о-же, как же не привычно его так называть. Но тут ничего не поделаешь. Похоже, он совсем перестал дружить с головой. Вот скажите, зачем ему ворошить эфирный план? Хочет перекроить мир на свой лад? Ответить некому. Только Ангелу. К которому приходится подбираться самостоятельно. От подчинённых толку мало.
   Да и возникла неожиданная проблема. Доспех почти собран, но части, которые находятся у Ангела, даже не думают появиться. Независимо оттого, что их меньше чем у королевы, они не подчиняются силе Аретфакта. Да что происходит?
   Впрочем, вопрос риторический. И относится не только к ситуации в общем, но и в частности. Например, кучкующиеся на границе маги, как и остальной народ, не решается ступить на надгробные плиты, ведущие к башне. Бояться споткнуться на ровно уложенных памятниках?
   - Чего вы ждёте? - выглянула королева из экипажа. - Надо ехать.
   - Мы ждём приглашения, - вежливо ответил маг.
   - Да его вечность ждать можно!
   - Вы как никто другая должны трезво оценивать ситуацию, - заметил он. - Разве вы не специалист? Явно не зря народ стоит на границе. На Мёртвой земле опасно. Приглядитесь.
   Ну, подумаешь, буквально в пяти метрах от них, начинался другой воздух, другая атмосфера и порядки. Серо зелёное небо, дышащее смертью. А они чего ожидали? Святых врат?
   Жаль, спорить с главой группы - гиблое занятие. А потому ничего не остаётся, как проглотить тонкое замечание мага и обиженно залезть обратно. Дальше ждать "у моря погоды". Впрочем, посетовать на свою тяжелую долю не получилось. Карета неожиданно тронулась. И совсем не в сторону башни. Насколько можно было понять с обрывистых слов слуг, возник кипишь с другими ожидающими. Кто-то что-то не поделил. Кто-то кого-то недопонял.
  
  
   К гильдии я подлетал с компанией. Ожидающий нас капитан чуть ли не бежал на встречу. Но, когда рассмотрел всю незамысловатую группу на скелете, в шоке остановился.
   - Рогер, - я прыгаю с дракона и сходу бросаю приказ. - Обеспечь гостей всем необходимым.
   - Мы можем сами о себе позаботиться, - возмутился, мигом оказавшийся на земле Арашь.
   Решил проявить независимость? Здесь? Зря. Впрочем, кириец быстро это понял, заметив затянувший округу туман. А потому мгновенно передумал и в ускоренном темпе последовал за капитаном. Ниссэ семенила следом, изредка и коротко оглядываясь по сторонам. К замысловатой архитектуре башни кирийцы отнеслись опасливо, но, бросив на меня задумчивый взгляд, уверенно вошли внутрь.
   Так, я не понял. Они что сравнили меня и решили выбрать из двух зол меньшее?
   - А ты хорошо устроился, - остановился рядом Мерт и присвистнул. - Как только умудрился? Я даже и не знал, что здесь есть такое. Можно сказать, ты отхватил лакомый кусочек.
   - Загадочным образом он изначально был моим, - бормочу я и сталкиваюсь с недоумённым взглядом вампира. - Ладно, не о том речь. Ты же говорил, что хорошо разбираешься в географии. Скажи, может ли кто-нибудь претендовать на эту землю?
   - О, не-е-т, конечно! - категорично заявил вампир, а потом слегка задумался. - Вряд ли... Она ничейная, это точно. Если до этого никто не повешал на неё ярлык собственности - она твоя.
   - Тогда, непонятно, что нужно тем людям на границе.
   - Каким людям? - оглянулся вампир, но нашёл лишь внутренние стены двора. - Я ничего не увидел с дракона.
   - Учитывая, на какой скорости летели, не удивительно. Идём за мной, - делаю знак вампиру следовать и захожу в башню. С верхнего этажа можно детально рассмотреть всех мнущихся на границе.
   - Нда-а, - глубокомысленно причмокнул Мерт, облокотившись о перила. - Нехило их собралось.
   - Я даже предположить не могу кто это и что им надо. Ступать на саму землю они не решаются.
   - Я бы тоже не решился, - заметил Мерт. - Местность специфическая. А это ещё кто? - подался вперёд вампир. - Если судить по знакам на тёмной одежде, маги Трёх стихий.
   Я пригляделся к кипишащейся толпе.
   - И зачем они тут? Хотят порубить меня за выкраденного некроманта?
   - Ангел. Откуда у тебя такие мысли? - недоумённо посмотрел на меня Мерт.
   - Это первое, о чём я подумал. И я действительно украл у них некроманта.
   - А можно спросить, что ты ещё сделал?
   - Спрашивай. Даю тебе простор для фантазии.
   - Я в тупике.
   - Да, уж. В этом мире, за что не возьмусь, всё идёт наперекосяк. Бардак полнейший.
   - Ты про свои силы?
   - И про них тоже.
   - Может, тогда стихийники - спасение для тебя?
   - О чём ты?
   - Они одни из немногих кто может отслеживать потоки тёмной магии. Вполне возможно что-то подскажут. Главное мне не показываться, дракона спрятать, да и кирийцев запереть где-нибудь на чердаке.
   - Всё так плохо? - с сомнением смотрю на вампира.
   - Достаточно, - подтвердил Мерт. - Для магов ты загадка. А если они уследят связь между своими врагами и тобой, то из этого ничего хорошего не выйдет. Но если что, я буду поблизости, - участливо похлопал по спине вампир.
   Поблизости для чего? А да ладно, не важно. Пойду лучше, разберусь с тем, что происходит на границе. А то, кабы чего не вышло. Потом век напоминать будут. Хотя для меня это не так уж и много.
  
  
   Королева тихо сползала в своей карете, не в силах понять, что за тяжелый рок завис над ней.
   Видимо поездка в Гильдию Ангела была изначально обречена на провал. Причем такой... полный, до самого дна. Кто бы мог подумать, что в то же самое время здесь будут представители княжества Орис и Риборн. Ярые противники стихийных магов. Впрочем к кирийцам они тоже не питали тёплых чувств.
   Они уже давно пользовались услугами некромантов и не стояли за ценой при решении пикантных вопросов.
   На почве этого образовалось противостояние Государства Лиртае и Рубии. С одной стороны Стихийники, с другой некроманты. Неизвестно, что могло бы произойти, если бы Рагс поддерживало их позицию. Но укреплённое и имеющее мощную армию княжество не вмешивалось и не пользовалось услугами магов. А оттого, скрипя зубами, Орим и Риборн не рисковали ввязываться в полномасштабную войну.
   Даже сейчас мир невероятно хрупок и приходиться периодически договариваться с представителями Рагс о их невмешательстве. Учитывая их чёткую позицию невмешательства это более чем просто.
   Хотят наладить отношения с Гильдией Ангела? Вполне возможно.
   Ангел уже подтвердил свою связь с некромантами, значит, может замышляться что-то крупное. А сбои магии часть этого плана.
   Масштаб разворачивающихся действий не обещал ничего хорошего. Произойти может что угодно. Не смотря на то, что колдовать здесь неожиданно просто, воевать против пятерых некромантов и стражников, довольно опасно.
   - Я сам разберусь, - грузно схватил Орис меч в ответ на какое-то замечание мага и направился к нам.
   - Вы тут драться собрались? - сухо прозвучал незнакомый голос.
   Высокий загорелый человек на белой лошади загадочным образом оказался в центре. Было непонятно, откуда он появился и, почему вечно надменные некроманты учтиво поклонились.
   Орис, которого так беспардонно прервали, теперь направился к неизвестному, но, не дойдя до него двух шагов, замер бледной статуей и мгновенно спрятался за задними рядами.
   Причина столь странной реакции отыскалась довольно быстро. Королева тоже сменилась в лице, когда встретилась взглядом с поднятой лошадью. Её особенность была бы не так заметна. Но трава под копытами свернулась от переизбытка тёмной энергии.
   Далее, неожиданно прозвучало приглашение. Причём таким недоумевающим тоном, что все присутствующие почувствовали себя дураками.
  
  
   Я минут пять стоял практически рядом, но меня в упор не замечали. Лишь после закономерного вопроса соизволили обратить внимание. Естественно, сразу разозлились. Но после детального изучения зауважали. Круг стал значительно шире, а я неожиданно оказался в центре.
   - Не понимаю, что вы тут ловите, - пытаюсь игнорировать столь странную реакцию. - Оккупировали опушку, устроили хоровод. Нет, чтобы спокойно ехать вперёд. Да-да, я вам говорю, - кивнул поднявшему руку магу.
   Впрочем, он не долго так стоял. Коротко подал знак своим людям и пошёл к карете, будто боялся, что другой возможности проехать не предвидеться.
   - А мы? - с претензией выступил человек, который до этого храбро прятался за некромантами. Впрочем, последние, очень вежливо вели себя, даже обозначили приветствие.
   - А вы кто?
   - У нас есть личное дело к Ангелу. Вы как его представитель, обязаны нас пропустить.
   Представитель? С каких пор я представитель?
   - Ну, проезжайте, попозже, - стараюсь избежать конфликта, хотя хоть убейте, если, это возможно, не понимаю, что ему тут надо.
  
  
   Маги не торопясь, ехали по мощёной дороге, стараясь не вникать в особенности её строения. Башню разглядывать тоже не особо тянуло. И без того хватало, на что посмотреть, и на что стараться, как можно меньше обращать внимание.
   Ведь это не просто гильдия Ангела, это практически другой мир. Вопреки всем законам природы, здесь другой воздух, другое небо и другая магия. А ведь стихийник помнит, как посмеялся над предубеждениями совета. Над тем, что он не в последний путь собирается. Чего бояться-то? Это же просто визит. Хотя, теперь начинают возникать сомнения в правильности этого суждения, ведь весь эскорт, наплевав на долг и присягу, потихоньку перестраивается в хвост отряда. Был, конечно, один смельчак, но почему-то после подозрительного звука он спешно стушевался. А про напросившуюся к ним в отряд дворянку и вовсе говорить нечего - растеряла весь энтузиазм и заперлась в карете. А ведь все до последнего воина уже подъехали к главному крыльцу. Будет до смешного обидно, если никто так и не решаться постучать. И ведь так бы и случилось.
   Но слава небу, положение спас, пригласивший их человек. Он подъехал очень уж вовремя. Ещё пара минут и основная масса эскорта постыдно развернулась бы обратно. А так, есть кому войти первым в логово... гильдию.
   Вот только ждут ли их? Архимаг спросить этого не успел. Человек неожиданно представился Ангелом, и сухо оглядев их вытянутые лица, пригласил внутрь.
   - Что делаем? - осторожно поинтересовался практикант.
   - А что? Пока просто следуем.
   Конечно, в отличие от обычных солдат, маги более подготовлены попасть в святая-святых Ангела, но всё равно как-то страшно. Особенно когда контраст между внешним видом башни и интерьером, мягко говоря, не отличается. Как можно жить в таких условиях? Серый камень, никакой мебели, полное отсутствие освещения и решетки на редких окнах.
   - Мы точно туда вошли? - тихо спросил практикант, намекая на то, что их привели в подземелье, но вместо ответа получил убийственный взгляд архимага и притих.
  
  
   Башня, как всегда решила перестроиться в самый ответственный и ненужный момент. Если она хотела представить мне новый вариант своего уникального интерьера и напугать гостей до икоты, её это удалось. Не удивлюсь, если маги к концу всей нашей ходьбы до большого зала, не смогут выговорить даже имя. И откуда, спрашивается, у Мёртвой Земли столько показушности? Даже завывания умудрилась вставить в нервную дорогу гостей.
   Кстати, о них. Несмотря на то, что маги не представляют для меня угрозы внутри башни, я чувствую странное беспокойство. А любое беспокойство в моей спокойной сущности это само по себе подозрительно. Хотя, что в магах такого? Разве что крайняя растерянность моим существованием.
   Что ещё могу сказать? Спасибо им за такую реакцию.
   Вокруг куда больше чудес, а они удивляются живой Смерти. Ни слова не проронили. Нет, чтобы сказать "здрасьте", "рады познакомиться" или "мы не злимся, что вы забрали некроманта". Нет, молчат как рыбы и также до смешного раскрывают рты.
   Впрочем, вскоре, моё глупое лицо можно было поставить вместе с ними в один ряд. Когда мы вошли в кабинет, по счастью, не переделанный в камеру пыток, я услышал крайне странный вопрос.
   - Ангел. Это правда, что Вы можете лишить мир Магии?
   Да, конечно, давно об этом задумывался. Хотелось ответить мне, чтобы окончательно отбить желание у магов что-либо спрашивать.
   Ну, вот как можно до такого додуматься? То сё случилось, а крайний я? Нет. Понимаю, если бы спросили про Велингена. Но на него не то, что не намекнули, даже не вспомнили.
   - Почему вы решили, что я виноват?
   - Был спад тёмной энергии, - уверенно продолжил старший из двух магов. - Мы думали, что это хорошо. Но чем больше проходило времени, тем сильней менялось наше мнение. Эфирный план менее доступен, магия гаснет. Причем, - выдержал он паузу, - не просто гаснет, умирает.
   - А я-то тут, каким боком?
   - Нам удалось выяснить, что это напрямую связано с Вашим появлением в Рубии. Появлением Ангела, - уточнил он. - Вас не встречали на границах, вы никак не регистрировались и неожиданно обнаружились в центре наших земель.
   - Хм, не нахожу связи.
   И мало ли как я мог оказаться в Рубии. Может, я там несколько лет как живу. Невнимательный нынче народ и пугливый - смерть за каждым углом мерещится. А я за себя уверен и никакую магию не уничтожал. У меня лишь одна цель - аномалии.
   - Прямая, - после паузы ответил маг. - Но чтобы разобраться, нам необходимо знать ваши цели. А то будущее Арталена кажется пугающим. И мы будем обязаны действовать.
   - Хотите поставить ультиматум? - пристально смотрю на озадаченного мага.
   Явно он думает о подобном решении. А также о том, как его осуществить.
   - Доказательств нет, а кидаетесь обвинениями, - пытаюсь пристыдить за столь поспешные выводы.
   - Кхм, - кашлянул в кулак он. - Я бы хотел договорить, если это возможно.
   - Слушаю, - выжидающе скрещиваю я руки.
   - Повторюсь. С недавнего времени магия перестала восполняться. И началось всё с колебаний тёмной. Что вы сделали?
   - Хотите сказать, что это из-за меня? Бред. Максимум что я делал, так это уничтожал аномалии. В общем, тоже самое, что и в другом мире. Хотя... - слегка торможу, пытаясь поймать мысль и продумываю дальше в уме.
   В прошлом мире магия существует лишь в сомнительных газетных объявлениях и в наивности отдельных личностей, а в Арталене наоборот.
   Странно, что я об этом не задумывался, но возможно есть взаимосвязь между присутствием аномалий и магии. Если развить эту теорию, то, уничтожая аномалии, я довольно успешно уничтожаю магию, а, учитывая, что плюсом припахал теней...
   У-у-у. Мысленно присвистнул я. Если всё действительно так. Артален без магии останется гораздо быстрее, чем без аномалий. В то время как мой прошлый мир всем этим ощутимо обрастёт. Я прикинул ситуацию в целом, и стало как-то не по себе.
   Да простят мне преподаватели института, за то, что я переверну все заученные истины мира того и этого. И даже если кому-то от этого станет лучше, мне подобный расклад однозначно не нравится. Ведь не хотел ни во что вмешиваться. И вот, пожалуйста, из лучших побуждений наворотил такого, что у самого волосы дыбом. А надо постараться, чтобы их так поставить.
   Впрочем, что за тишина такая?
   - Эм... Что случилось? - осторожно уточняю у застывших магов.
   - Извините, вы из другого мира? - тревожно прозвучал вопрос.
   - Кажется, я сказал лишнее.
  
  
   Лишнее?! Он сказал лишнее? Да что, ветер подери, с этим Ангелом не так? Сам из другого мира, а держит под контролем всю гильдию некромантов в Арталене. Архимаг был в негодовании и крайней растерянности. Но, не разобравшись в ситуации, он пока не может действовать.
   По тому, как смотрит на них Ангел, он явно собирается объяснить своё последнее высказывание. Так что главное не сбивать его с мысли, чтобы не передумал.
  
  
   Гости притихли, ожидая моих объяснений. А то, что им надо что-то сказать, я понимаю и без странных намёков и красноречивых взглядов. Но что ответить? Теоретически, могу повторить всё то, что прокрутил у себя в голове, но не собираюсь. Есть подозрения, что меня потом из Арталена маги всем табуном гнать будут.
   Покосился на присутствующих и задумался. А не слишком ли они неподвижны? Не так уж долго я и молчу.
   Подхожу к магам и удивлённо тыкаю в одного из них пальцем. Не притворяется.
   Шок? Странно. Отчего?
   Сделать какие-либо внятные выводы я не успел. Глаза неожиданно закрыли две мягкие ладошки, а к моей спине всем телом кто-то прижался.
   - Угадай, кто? - игриво прозвучали слова. Женский голос не дал и намёка на узнавание.
   Мда-а, я итак в замешательстве, оттого что происходит, а мне ещё загадки загадывают.
   - И кто? - сухо спрашиваю, но, не дождавшись ответа, деликатно отстраняюсь.
   Высокая стройная женщина, с глубоким чёрным взглядом. Серая кожа и тёмное платье. Хм. И действительно, кто? Незнакомая кирийка, которую я не приглашал. За спиной магов пряталась?
   - Я тебя не знаю, - уточняю вопрос, надеясь на продолжение.
   - Вот как? Значит, всё-таки не помнишь, - с показной грустью прозвучали слова и так, будто мы действительно были знакомы. - Не удивительно. Забрать себе обе силы и при этом остаться в рассудке. Даже для тебя это не пройдёт без последствий, Ангел, - иронично улыбнулась кирийка.
   Я печально покосился на магов. Жаль нельзя их спросить, что происходит.
   - Ох, - кирийка заметила мой взгляд. - Милый приборчик, - покрутили серые пальчики маленькую пародию на пистолет. - Даже маги не способны противостоять этому. Жаль ничего помощнее протащить не удалось.
   - Я не понимаю, что ты хочешь. Тебе нужны маги?
   - Маги? - искренне удивилась кирийка. - Глупости. Зачем мне они? Давай закончим бессмысленный разговор. По быстрому верни мне мои силы, и я пойду.
   Ха?! Силы? Сначала стихийники, теперь она. Да, эта компания, наверняка, в одной палате лежала. Пойди, разберись, что к чему.
   - Что именно я должен вернуть? - стараясь не выказывать растущее раздражение, спрашиваю кирийку.
   - Не играйся со мной, - нахмурилась женщина. - Давай-ка её сюда, пожалуйста, - мило улыбнулась она и требовательно протянула руку
   Вот те раз. Смотрю на раскрытую ладошку и не понимаю. Хватит лишь одного прикосновения к моему оружию, а именно его я считаю концентрацией своей силы, и кирийка рассыплется в прах. Чего она добивается?
   По тому каким уверенным взглядом смотрит на меня женщина, она живёт по иным законам. Но даже это заявление блекнет по сравнению с тем, что она знает о косе. Ведь именно её она просит?
   - Ты предлагаешь просто взять и отдать тебе силу? - подыгрываю ей. Вдруг узнаю что-то новое.
   - Именно, - поддержала она идею.
   - С какой это стати, можно спросить?
   - Конечно, дорогой. Эта сила моя.
   В смысле? Попытался растеряться я, но ничего не получилось. Точно знаю, что являюсь Ангелом, пусть и Смерти до самых костей, если таковые имеются. И всё что при мне, всё моё. Да о чём речь? Я сам сила. Как при этом можно что-то отдать?
   - Ты Смерть? - осторожно уточняю у неизвестной.
   - Что за шутки? - нахмурилась она. - Я Архангел. Так что верни мне мою силу - крылья.
   Э?! Какие крылья? Они мои! Всегда были при мне.
   - Что-то ты не похожа на Архангела.
   - Естественно не похожа. Всё что от меня осталось это мой жалкий лишенный всяческих сил дух. Даже тело и то не моё. Удалось кое-что найти, но по сравнению с тем, что я потеряла это капля в море.
   - Сочувствую. Но я не могу отдать то, что ты просишь.
   Кирийка недоумённо вытянула лицо.
   - В смысле не можешь? Я точно знаю, что тебе не нужна эта сила. У тебя же с ней проблемы. Ты Смерть, вот и оставайся ею. А ладно, заберу сама.
   Интересно. Задумчиво наклонил я голову. Как она собирается это сделать? Отпилить?
   Вместо ответа, кирийка резко сняла плащ, демонстрируя на себе неприлично дырявый кожаный доспех. Смешная вещь казалась, здесь неуместна. Но, тем не менее, доспех тут же завладел моим вниманием, а тело, словно холодная волна окатила. Неужели это он? Я слегка покачнулся. За спиной появились белые крылья, а в руках коса. Только не это... Второй всплеск энергии и я черный. Ух-ты, я снова Смерть! Третий - опять белый, так сказать, рано обрадовался.
   А кирийка между тем не унималась, делая странные пассы в мою сторону - ещё, ещё и ещё. Со стороны, я, наверное, напоминал взбесившийся чёрно-белый семафор. Бред.
   Нет, надо сказать, наверное, "Ого". Ведь если забрать этот доспех себе - я смогу быть Ангелом Жизни или Смерти тогда когда захочу, да хоть в крапинку перекраситься, если отрегулирую артефакт, так как мне надо. И всё хорошо, вот только от клеток моего тела, ничего живого не осталось. Перегрузка. Эх, прощай моя любимая чувствительность, я так к тебе привык.
   - Как?! - её самообладание дало трещину. - Как же так?! Почему ничего не выходит? - подняла непонимающий взгляд.
   Перевожу взгляд на запястье. Браслет на месте. Может в этом всё дело? Доспех-то не собран. Да и объяснить иначе отчекрыженный и висящий мешком на кирийке торс я не мог. Она сама не видит что-ли?
   - Ну, попробуем по-другому. Усилим мощность, - довольно улыбнулась кирийка, будто мы пришли к решению. Воздух опасно уплотнился.
   Самоубийца! Доспех же неправильно работает! Достанется не только ей, но и мне. Учитывая непредсказуемость результата и смутное представление механики артефакта. А именно манипулирование чистой энергией. После подобного эксперимента тут будет нешуточный взрыв. И этот недоделанный Архангел ничего не получит, повезёт, если выживет. А вот я рискую потерять накопленный социальный опыт! Изначально я сила, а не сознание.
   Первый раз в жизни меня охватила паника. И на практике она оказалась не самым приятным чувством.
   Гуманность гуманностью, а в мыслях возник, только один верный вариант - устранить угрозу, пока есть возможность.
   Мигнув утопающе чёрным цветом, выхожу из тела и позволяю косе набрать вес. В комнате дыхнуло смертью и загробным холодом. Пол тут же покрылся тонким льдом.
   Архангел нервно отступила, будто не ожидала сопротивления.
   Сжимаю оружие и, используя тень для перехода, мгновенно оказываюсь у неё за спиной. Взмах. Коса пропарывает пустоту. Мир неожиданно пропал...
  
  

Глава 14: Третья сила

  

"Армагеддон рождает силу способную управлять миром, но убивает его".

(из выводов Ангела)

  
  
   Архангел недоумённо гипнотизировала покинутое духом тело. Перед глазами всё ещё стоял материализовавшийся мрачный скелет в капюшоне, который, едва появившись, тут же исчез...
   Но как же так? Она ожидала чего угодно, но только не этого. Преодолеть колоссальное расстояние, обмануть несчётное количество народу только для того, чтобы добраться сюда. Победа почти в кармане. А Смерть в самый ответственный момент взял и сбежал. Вот так. Легко и просто.
   В груди невольно возник нервный смешок.
   Да он издевается?! Толку от доспеха, если Смерти нет рядом?! Получается всё напрасно? Как так?! У неё осталось времени на жизнь ровно столько сколько энергии в доспехе... от силы на пару тысяч.
   От безысходности захотелось тут же сойти с ума или устроить небольшой геноцид. И пусть сил на столь масштабную задумку явно не хватит. Совсем списывать её не стоит.
   Архангел, едва сдерживая истерику, прикоснулась к своим рёбрам и ошарашено замерла. Вместо обшарпанной кожи доспеха, она погладила тонкую рубашку.
   Артефакт?! Где он?! Резко стала озираться в поиске. Взгляд зацепился за куски материи на полу. Это же... срезанный капюшон от рубашки. А на краях отрезанной ткани медленно тлела чёрная дымка.
   Королеву нервно затрясло. Ангел не сбежал. Он не завершил свой удар... но теперь этого и не требуется.
  
  
  
   Едва Арашь зашёл в комнату, как к нему на шею бросилась сестра. В обычно уверенных глазах сквозила паника.
   - Она здесь, - едва сдерживая самообладание, прошептала Ниссэ. - Что же нам делать? И что о нас подумает Ангел? Мы же привели её к нему!
   - Её? О ком ты?
   Арашь насторожился, подумав сразу о королеве. Но ведь это не она, правда? Почему так хочется в этом усомниться, когда испуганный взгляд сестры говорит обратное?
   - Где ты её видела?! - решительно прищурился Арашь.
   - Она вышла из кареты, едва Ангел с магами скрылись в башне, и... - кивнула в сторону окна Ниссэ и сделала многозначительную паузу, - я думаю артефакт при ней.
   Артефакт?! Удивился воин и, наскоро проверив оружие, развернулся к выходу.
   - Надо срочно найти Ангела! - схватился он за ручку двери.
   - Подожди, нам нельзя показываться перед магами! У Ангела итак проблемы.
   - Если покажется королева, будет хуже. Пошли, - резко открыл он дверь и едва не врезался в неожиданное препятствие. - Мерт?
   Вампир флегматично покосился на кирийца.
   Несмотря на то, что они вроде как пришли к некому нейтралитету, кардинально менять отношение к серокожим предателям Мерт не спешил. А потому его настроение при общении с ними балансировало на грани раздражения и недовольства. И пристальное внимание Араша, никак не успокаивало.
   - Что? - не выдержал вампир настойчивого взгляда.
   - Может, отойдёшь? - терпеливо ждал кириец.
   - Зачем? Ангел сказал, чтобы вы не показывались. Я тоже. Совмещаю необходимое с полезным. Сам тут стою и вас караулю. Так что закрывайтесь обратно.
   - А ты не думаешь, что у нас есть серьезная причина, чтобы выйти?
   - И какая?
   - Пока вы тут спорите, королева может сделать то, зачем сюда приехала, - вставила Ниссэ.
   - Какая королева? - огрызнулся вампир и встретился с выразительным взглядом.
   А толку? Понятнее от этого не стало. В Арталене нет королев, и никогда не было. Ну, разве что одна кирийская ведьма, здесь оказалась? Но это же бред!
   Могло быть бредом, если не обращать внимание, что сейчас в некой живой башне находятся Смерть, двое кирийцев, вампир и двое магов Трёх стихий. А во дворе дефилирует, побрякивая своими костями, не улетевший Мёртвый дракон.
   Мерт ещё раз покосился на хмурого Араша, припомнил указания Ангела и, наплевав на них, кинулся в приемный зал. Казалось бы, что может сделать кирийская правительница Живой Смерти? Ничего. Но в последнее время силы Ангела нестабильны. В прошлый раз он даже не смог отбиться от толпы разбойников. К тому же, вряд ли столь умная личность, как королева, сунулась бы сюда просто так.
   Мерт резко завернул, пробегая по парапету в соседний коридор и на последнем повороте замер. Увидеть то, что перед ним предстало, он не планировал. Безжизненное тело Ангела и стоящая напротив него кирийка. Замороженные на фоне этого маги - незначительная декорация.
   Определив в серокожей фигуре главного врага, Мерт не мешкая выдвинул когти и оскалился. Вампир буквально полетел к кирийке. Она не увернётся, не успеет!
   И как в насмешку, королева подняла усталый взгляд и печально улыбнулась. А в следующее мгновение Мерт в страхе затормозил перед распавшимися белыми перьями силуэтом. Что за...?!
  
  
  
   Темнота. Полная потеря ориентации в пространстве. Среди всего этого было лишь одно ощущение, будто я заново собираюсь. Но когда я успел развеять свою духовную составляющую? Неизвестно. А моя копилка необъяснимого пополнилась новым вопросом. Ответ, на который можно искать только в цельном состоянии. А значит, не сейчас.
   Раскинув свои силы на ускорение процесса, я впал в лёгкую дрёму и очнулся лишь, когда темнота взорвалась тысячью красок, которые тут же исчезли, оставив меня в бескрайних просторах вечерней пустыни. Отличное место! Живописному пейзажу только "перекати поле" не хватает.
   Коса в руках, будто соглашаясь, ощутимо нагрелась. Хочу позвать врата, но осекаюсь, заметив на груди доспех. Откуда?! Каким образом я успел снять его с королевы, залатать все дыры и надеть на себя, хоть убейте, не помню. Стою и вместо того, чтобы задуматься о том, как глупо выгляжу посереди пустыни, созерцаю своё новое приобретение. А что красивый доспех получился. Отшлифованный и гладкий. Только его силы не ощущаю, всё привычно и буднично или же...
   Поднимаю левую руку над песком и пытаюсь призвать светлую энергию Жизни. Пять минут стоял, как дурак, пока песок не покрылся редким ковром травы.
   Догадка подтвердилась. Я настолько слился с новой силой, что даже не воспринимаю как чужеродную. Результат на лицо, хоть и жиденький какой-то.
   А если взять площадь побольше? Как тогда с уничтожением аномалий. Представил круг радиусом в километр и усмехнулся, когда, дорвавшись до дела, сила жизни установила свои собственные границы и окрасила в зелёный цвет всё в пределах видимости.
   В общем, я окончательно состоялся как Ангел. Пусть этого не добивался, но получил. Всё перевернул, сам перевернулся. Теперь следующий вопрос. Где я?
   Попытался призвать тёмные балахоны и ощутил пустоту... почти. Моя собственная тень неверно колыхнулась и из неё выпрыгнули так знакомые мне гончие. Только не говорите, что я на Земле...
  

Оценка: 6.05*64  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Любимка "Навеки твой" (Любовное фэнтези) | | С.Елена "Невеста из мести" (Любовное фэнтези) | | Галина Осень "Начать сначала" (Фэнтези) | | Л.Летняя "Магический спецкурс. Второй семестр" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Летняя "Магический спецкурс" (Попаданцы в другие миры) | | А.Федотовская "Академия магических секретов - 2" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Вайс "Идеальная невеста для демона" (Любовное фэнтези) | | О.Обская "Наследство дьявола, или Купленная любовь" (Попаданцы в другие миры) | | А.Джейн "Небесная музыка" (Молодежная проза) | | Я.Логвин "Сокол и Чиж" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"