Дадов Константин Леонидович: другие произведения.

Живые куклы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    живя в своем уютном мирке, мы часто не замечаем, что же твориться вокруг, а когда пытаемся расширить границы своих интересов, (или меняем род деятельности), рискуем разрушить свою жизнь. и пусть риск, это благородное дело, но далеко не всегда перемены несут благо


   ПРОЛОГ.
   ...забежав в темный переулок, два силуэта осознали свою ошибку, так как то что еще секунды назад казалось путем к отступлению, превратилось в захлопнувшуюся мышеловку. Справа и слева возвышались стены складов, не имеющие ни окон ни дверей, лишь старые рисунки граффити. Впереди же, закупоривая выход как пробка бутылку, пристроился склад поменьше, его стена была всего три метра высотой, но и этого было слишком много для беглецов.
   Сзади раздались неспешные шаги, и из-за угла в переулок вошло существо, которое можно было бы принять за человека, если бы не землистого цвета кожа лица, горящие красным зрачки глаз, и неестественная грация высокого худощавого тела. Преследователь был одет в длинное серое пальто, и широкополую шляпу, сейчас сдвинутую на затылок. Ехидная злая улыбка, неподвижно застывшая на его губах, была сродни приговору для загнанных в угол жертв.
   - я же говорил, вы не уйдете. - Противным, чуточку визгливым голосом, произнес охотник.
   Закутанные в черные плащи с капюшонами, беглецы медленно пятились, пока их спины не уперлись в стену склада. Прижавшись друг к другу, силуэты, (один из которых был мужским, хоть и довольно субтильным, а второй мог принадлежать низкой женщине или ребенку), как утопающий хватается за соломинку, вцепились в пластиковый кейс с гравировкой "биотех".
   - м-мы м-можем отдать в-вам... - Начал было парень, чувствуя как напряглась его подруга, но смех преследователя оборвал еще не высказанное предложение.
   - человек, неужели ты так глуп, что считаешь, что от меня можно откупиться тем, что я в любом случи заберу? - Из рукавов в ладони охотника выпали два хирургических скальпеля. - Из-за вас, я был вынужден бегать по трущобам, травмируя свою нежную психику видом жалких халуп бедняков и выброшенных на улицу синтетиков. Нет, я не упущу возможность восстановить справедливость, и вы, после того как пройдете очищение болью, сможете спокойно отправиться в небесное царствие.
   Беглецы постарались еще плотнее вжаться в угол между стенами, одновременно прижимаясь друг к другу. Из глаз еще молодого парня, (лет девятнадцать не больше), хлынули слезы, а дрожащие ноги подломились, заставляя упасть на колени. Его спутница держалась чуть лучше, по крайней мере, она осталась стоять.
   Внезапно раздавшийся шум от тяжелых шагов по железной крыше склада, заставил "загонщика", замереть и отвлечься, а в сердцах его жертв, впервые с момента начала погони, разгорелась слабая искорка надежды. Прошел целый десяток ударов сердца, и в переулок, (довольно оригинальным способом), ворвалось новое действующее лицо.
   - никому не двигаться. - Пророкотал грубый низкий голос, принадлежащий двухметровому широкоплечему человеку, спрыгнувшему на дорогу прямо с крыши склада.
   Незнакомец был одет в кожаную куртку с эмблемой "СКИБ", (Служба Контроля И Безопасности), штаны от синего комбинезона заправленные в военные сапоги, и пластиковый шлем, защищающий верхнюю половину головы.
   - офицер, здесь происходит разбирательство по внутренним проблемам компании "биотех", и ваше присутствие более чем нежелательно. - Недовольно проговорил "загонщик", даже не стараясь спрятать от взгляда вновь прибывшего два скальпеля.
   - я бы и рад... - Человек поднял правую руку, на которой сверкнул экраном широкий наруч, вспыхнувший красными лампочками. - ...но твой "маркер" красный.
   Казалось последние слова лишь порадовали существо с землистым цветом лица, его губы растянулись в безумном оскале, а голос зазвучал на порядок громче:
   - прекрасно, я все равно не собирался оставлять свидетелей.
   Рывок вперед, правый скальпель устремляется в левую глазницу человека, но натыкается на выставленную ладонь. Прекрасная сталь с алмазным напылением, вместо того что бы легко пробить мягкую плоть, со скрежетом гнется, а уже в следующую секунду, "загонщику", приходится отпрыгивать назад, уклоняясь от прямого удара в челюсть.
   - механические руки... это все равно тебя не спасет, человек. Я боевой синтетик, вершина эволюции генетики и механики, просто не могу проиграть какому-то калеке.
   Ничего не ответив на тираду противника, "СКИБовец" встал в боксерскую стойку, и приготовился к продолжению боя. Синтетик не заставил себя ждать, обрушив град молниеносных ударов со всех возможных направлений, которые натыкались на подставленные в последний момент конечности.
   Переждав в глухой обороне основной натиск, (даже искусственно выращенные мышцы боевого синтетика, имели свой рубеж выносливости), человек перешел в контратаку. Перехватив за запястье руку, направленную в живот, он дернул своей металлической конечностью в сторону, силой рывка заставляя противника пошатнуться. Второй железный кулак, с хрустом опустился на предплечье, но это оказалось единственным успехом, что удалось выжать из ситуации.
   Невообразимым кульбитом вывернувшись из захвата, синтетик ткнул ногой в сторону лица человека, и пользуясь дезориентацией, вызванной рефлекторным движением противника назад, совершил подсечку. Агент "СКИБ", успел выставить руку, и оперевшись на ближнюю стену, удержать равновесие, только для того, что бы "загонщик", взвившись в высоком прыжке, обрушил весь свой вес на локоть протеза. Отпрыгнув назад, красноглазый ухмыльнулся и произнес:
   - один-один, совсем не плохо... для человека.
   Битва продолжилась, и пусть град ударов стал несколько более редким, но благодаря заклинившему локтевому суставу правой руки, человеку приходилось проявлять чудеса ловкости, частенько предугадывая направление следующей атаки. Долго так продолжаться не могло, действие стимуляторов ослабевало, а синтетик не выказывал признаков усталости.
   Решив рискнуть, "СКИБовец", пропустил один из ударов ногой в грудь, тут же почувствовав как хрустнули ребра. Но это уже не имело значения, левый кулак на максимальной скорости, которую могли обеспечить гидравлические двигатели протеза, врезался в висок противника, и если бы не стена, оказавшаяся всего в двух десятках сантиметров, результат этой атаки был бы гораздо более скромным, а так... голову "загонщика", просто расплющило.
   "господи, спасибо тебе за узкие переулки".
   Тяжело дыша, агент "СКИБ", оценил бурый след на серой стене, оставшийся на том месте, где треснул череп синтетика, затем перевел взгляд на обмякшее тело своего противника, и только убедившись что тот не собирается вставать, обратил внимание на вжавшуюся в угол парочку беглецов. Бледный парень в дорогом пиджаке и лакированных туфлях, закутавшийся в плащ-дождевик, вызвал только раздражение, а вот его спутница, одетая в костюм японской школьницы, заставила желваки заиграть.
   "Спокойно, это синтетик а не настоящий ребенок... проклятье, не помогает! Ненавижу педофилов".
   Из-под капюшона, на мужчину смотрело миловидное личико, обрамленное короткими белыми волосами, уложенными в странную прическу. Если бы не нижняя половина тела, (овечьи ножки покрытые белой шерсткой, и прилагающийся к ним хвостик, нервно дергающийся из стороны в сторону), существу можно было бы дать не более двенадцати лет возраста. Но у синтетиков, сроки жизни считались как-то по другому...
   - вы арестованы по подозрению кражи документов у компании "биотех". В случи попытки побега, я буду вынужден применить силу для задержания, все что вы скажите или сделаете, может быть использовано против вас в суде, и да, можете вызвать адвоката.
   Когда мужчина закончил произносить стандартную фразу, к переулку подъехал громоздкий черный джип. Дверца с эмблемой "СКИБ" распахнулась, и из салона машины на дорогу выпрыгнули две хищные кошки. Тигр и пантера, в несколько прыжков преодолели расстояние отделяющее их от командира, и замерли в ожидании приказов.
   - подкрепление... как всегда вовремя. - Человек скривился.
   - прости капитан, мы искали объезд. - Тигр виновато опустил голову.
   - черт с вами. Шерхан, забери это тело, лично передашь его научникам. - Кивком головы названный капитаном, указал на синтетика с раздавленной головой. - Багира, на тебе охрана и конвоирование заключенных.
   Пантера молча кивнула, и пошла в сторону двух беглецов, напрягшихся при появлении хищников чуть ли не сильнее, чем во время наблюдения за боем.
   - боевая модель? - Тигр поднял удивленный взгляд на командира, после того как осмотрел тело убитого синтетика. - И как ты умудрился его победить?
   - жить захочешь, еще и не так раскорячишься. - Человек сплюнул немного крови, поморщился от боли в ребрах. - Мне вот интересно, почему по городу разгуливают такие монстры, да еще и без сопровождения.
   - что-то мне подсказывает, лучше бы мы вообще разминулись с этими... - Шерхан кивнул в сторону двух арестантов, которых Багира уже вела к машине. Пантера несла в зубах кейс, на котором отчетливо просматривалась гравировка "биотех".
   - а ведь утром, кто-то жаловался на скуку. - Человек усмехнулся, но тут же скривился от нового укола боли.
   - "бойтесь своих желаний, ибо они исполняются". - Шерхан взвалил себе на спину тело синтетика, так и оставшегося безымянным. - Пойдем капитан, тебе надо врачам показаться.
   - угу. - Человек поднес к лицу рацию, чудом уцелевшую во время короткого боя, и нажав кнопку вызова произнес. - Говорит Громов, объекты обнаружены и арестованы, кейс был сними. Так же устранен "красный" синтетик.
   - отлично капитан, отправляем к вам подкрепление, на случай непредвиденных неприятностей. - Отозвался динамик рации приятным женским голосом.
   Отключив средство связи, мужчина покопался в кармане куртки, и извлек оттуда помятую пачку сигарет. Щелкнула зажигалка и воздух наполнился табачным дымом...
  
   УЧЕНИК.
   "...капитан, Громов Алексей Алексеевич".
   Пару минут полюбовавшись на исписанный мелким убористым подчерком лист бумаги, формата "А4", оперативный агент "СКИБ" не удержался, и в самом низу дописал "с глубоким уважением, и прочее и прочее". Хмыкнув, он откинулся на спинку старого кресла, и устало прикрыл глаза.
   Это был тяжелый день, и как бы это странно не казалось, но основные проблемы начались уже после возвращения в отделение. Сперва, пришлось идти к научникам вместе с Шерханом, что бы передать для вскрытия и последующего изучения, тело убитого синтетика, затем поход к механикам где со скандалом удалось сдать свои протезы для ремонта, получив в замен разваливающиеся на глазах, собранные из алюминиевых трубок манипуляторы, лишь отдаленно напоминающие руки и ноги. И как финальный аккорд, требование начальства, подробно описать инцидент с того момента, как капитан вступил в контакт с синтетиком.
   Небольшой уютный кабинет, обставленный в довольно аскетичном виде, заполнялся ароматом мяты. Желтые панели потолка, испускали мягкое сияние, на рабочем столе царил творческий беспорядок.
   Входная дверь с шипением ушла в сторону, впуская в помещение черную кошку. Багира подошла к столу, и встав на задние лапы, передними оперлась о столешницу и заглянула в отчет.
   - опять ты со своими шутками. - Пробормотала хищница глубоким грудным голосом. - Ну, на этот раз хоть без матерных выражений.
   - не отбирай у меня последнюю возможность к самовыражению. - Алексей даже не открывая глаз, протянул руку и потрепал подругу по шее.
   Багира поспешила ретироваться от стола, ощущения от почесывания "костлявыми" пальцами протеза, были далеко не самыми приятными, тем более что человек не мог рассчитать силу. Подойдя к матам, служащим ей и Шерхану постелью, (полубоевые синтетики, прикрепленные к оперативникам, спали в рабочих кабинетах и состояли на полном обеспечении "СКИБ"), она осторожно извлекла из под лежанки, плоский пакет, вместе с которым вернулась к командиру.
   - с днем рождения капитан. - Хищница положила пакет на стол перед человеком, и уселась на пол, ожидая реакции.
   Осторожно развернув пакет, Алексей уставился на рамку для фотографий. Самая обыкновенная деревянная рамка украшенная резьбой в виде лепестков папоротника. Особую ценность подарку придавали два фактора: материал, (изделия из дерева, стоили на два порядка дороже чем из иных материалов), ну и конечно то, что синтетики на службе "СКИБ", не получали никакой зарплаты.
   В груди у человека немного потеплело при взгляде на самодовольную мордочку Багиры, первый порыв потрепать ее по шее, пришлось задавить волевым усилием. Прикосновения протезов и без того были не самыми приятными, а те манипуляторы, что заменяли руки в данный момент, были еще и не привычны. Однако, отблагодарить за подарок стоило, и вдвойне приятно, если при этом можно будет чуть развлечься.
   - спасибо милая. - Широко улыбнувшись, капитан быстро наклонился вперед, (едва не потеряв равновесие из-за непривычного веса конечностей), и поцеловал пантеру в нос.
   В этот момент, дверь вновь отъехала, впуская еще одного обитателя кабинета.
   Шерхан одарил меланхоличным взглядом напарницу и командира, опустил на пол мешок, до этого удерживаемый в зубах и спросил:
   - может быть мне выйти? А-то кажется, я пришел очень не вовремя...
   - не стоит, мы уже закончили. - Продолжая широко улыбаться, Алексей вновь откинулся на спинку кресла, с удовольствием глядя на застывшую в удивлении кошку.
   - ну, как знаете. - Тигр пожал плечами, и подхватив свою ношу, подошел к столу. - Принимай подарки от сослуживцев.
   Подарки оказались однообразными карточками, на которых были записаны короткие поздравления, а так же номера одноразовых счетов, деньги с которых можно было перевести на свою карточку, в любом банковском терминале.
   - дурак. - Буркнула пришедшая в себя от удивления кошка, и с обиженным видом, удалилась в направлении матов.
   - рабочий день заканчивается через десять минут. - Напомнил полосатый хищник. - Если хочешь сдать свой отчет, то поспеши.
   - ладно ребята, мне действительно пора. - Поднявшись на скрипнувших протезах, Алексей сгреб в карман все карточки, и засунул рамку за отворот комбинезона. - Завтра я выходной, так что не скучайте.
   - повеселись там... а-то еще только сорок два, а ведешь себя на все семьдесят. - Отозвался тигр, когда дверь с шипением закрывалась за спиной.
   Пробегая по однообразным коридорам отделения, изредка кивая на приветствия знакомых, покидающих свои кабинеты, капитан отметил, что за шестнадцать лет работы в "СКИБ", практически ничего не изменилось. Даже лампочки на потолке, если и заменялись, то не больше половины.
   Все тот же желтый потолок, синие стены коридоров и зеленые двери с табличками имен людей и кличками синтетиков. Каждый рабочий день заполнялся патрулированием улиц, а заканчивался написанием отчетов. Сегодняшняя драка с "красным", была не более чем исключением, которое могло стоить жизни слишком самоуверенному человеку.
   "а ведь когда-то, все было иначе...".
   В возрасте восемнадцати лет, Алексей поступил на службу в армию четвертого гигаполиса, и после двух лет суровых тренировок, попал в отряд тяжелой пехоты. В те дни, блестящая броня приятно давила на плечи и спину, ладони холодили рукоятка импульсного пистолета и рукоять мачете, а собственные ноги, (!), месили грязь зараженных лесов, окружающих гигаполис.
   В задачи отряда входило уничтожение мутантов, слишком близко забравшихся к обиталищу людей, а так же редкие столкновения с группами из других гигаполисов. Звенья по пять человек, всегда легко справлялись с поставленной задачей, бойцы прикрывали друг другу спины и даже в боевой обстановке, понимали друг друга без слов...
   В тот проклятый день семнадцать лет назад, звено под командованием Алексея, наткнулось на стоянку мутантов, всего в двух километрах от города. Решение о ликвидации угрозы приняли единогласно, но человекоподобные медведи, преподнесли сюрприз с первых же секунд боя. Неизвестно откуда, но твари раздобыли оружие, и вполне неплохо с ним обращались.
   От выстрелов импульсных винтовок, погибли трое подчиненных Алексея, а когда последний из семи тварей получил заряд в голову, взорвалось какое-то примитивное, (но эффективное), устройство.
   В сознание капитан пришел на спине последнего бойца своего звена, который матерясь на двух языках, нес его на базу. Только через четверть часа выяснилось, что взрывом Алексею оторвало руки и ноги, и только прочности нагрудника, глухому шлему закрывающему лицо, и "воротнику", он обязан тем, что остался жив.
   А потом был госпиталь и счет на восстановление конечностей с астрономическим количеством нулей. Молодой офицер, с неработающей женой и двумя детьми, (дочь четырех лет, и годовалый сын), просто не мог позволить себе такие траты, а потому решился на более дешевое протезирование. Из пехоты пришлось уйти, "нам не нужны калеки" заявило начальство... но хотя бы помогли устроиться в "СКИБ".
   Алексей не опустил рук, (пусть они теперь и были железными), с головой погрузился в новую работу, и даже устроился на курсы по рукопашному бою для людей с протезами. Только вот он забыл, что жене тоже нужно внимание, и кое-что еще, чего после травмы катастрофически не хватало, и спустя еще четыре года вернувшись в квартиру, капитан не обнаружил свою семью.
   С тех пор, жизнь превратилась в рутину, разбавляемую редкими стычками с "красными" синтетиками. В глубине души Алексей мечтал, что бы следующая операция стала последней, но... то собственных сил хватало победить обезумевшего "не человека", то напарники спасали. Багира и Шерхан, хоть и не понимали чувств своего командира, но искренне пытались помочь всячески отвлекая от грустных мыслей.
   А дома, с недавних пор ждал еще один сожитель. Дочь, устроившаяся на довольно высокооплачиваемую работу, подарила родителю синтетика-бельчонка. Зверек не разговаривал, но прекрасно все понимал, своим непоседливым поведением не давая хозяину хандрить. Нельзя сказать что друзья и коллеги махнули на Алексея рукой, они часто приглашали его на праздники, но каждый имел свою семью и свои проблемы, которые имели гораздо больший приоритет, нежели одинокий калека.
   - о, герой явился. - Невысокий мужчина спортивного телосложения, одетый в синий комбинезон, поверх которого было накинуто длинное серое пальто, отвлекся от запираемой двери, и с чувством хлопнул Алексея по плечу. - Алексей Алексеевич, о твоих подвигах можно книгу писать, в одиночку завалил "красного" боевого синтетика...
   - я всего лишь выполнял свою работу Дмитрий Николаевич. - Капитан протянул листок с отчетом начальнику. - Вот, описал все подробно...
   - опять матерные стишки? - Дмитрий сунул листок в карман пальто. - Потом прочитаю. Пойдем, до выхода проводишь старика.
   Некоторое время они шли молча, каждый думал о своем, а все встречные, спешили удалиться с дороги начальства. Когда Алексей уже думал, что серьезного разговора не будет, Дмитрий Николаевич заговорил:
   - я конечно понимаю, что свою жизнь ты не бережешь. Детей вырастил, жена ушла, здоровье не радует... это все ужасно трагично и все такое... - Мужчина неопределенно помахал перед собой рукой. - Но ты мне эти свои суицидальные фокусы бросай.
   - не понял. - Капитан слегка ошеломленный тоном прямого командира, даже не сумел удержать спокойного выражения лица.
   - чего ты не понял? - Дмитрий резко развернулся к идущему рядом подчиненному, и схватив того за грудки, встряхнул. - Думаешь я слепой и не вижу, что ты бросаешься в любую заварушку, где есть хоть теоретическая вероятность сдохнуть? Да мужики уже боятся тебя одного на задания отправлять, каждый раз ожидают извещения о том, что Громов наконец сложил свою дурную голову, за никому ненужное дело...
   - но "красные"...
   Дмитрий Николаевич резко успокоился, и устало махнув рукой, зашагал дальше. Его голос звучал гулко, словно удары молотка вбивающие гвозди:
   - и без тебя есть, кому заниматься этими психами, звенья ликвидаторов, подходят на эту роль просто замечательно, хотя бы потому, что их этому учили. Да и на самом деле, синтетики не так уж и опасны, даже твоя сегодняшняя жертва, кроме своих прямых целей, никого бы не тронул. - Командир вздохнул. - Влип ты в историю с этим синтетиком, а точнее парнем, за которым он охотился. Всю историю не знаю, но это оказался сынок одного из акционеров "биотех", решивший по легкому заработать денег.
   - и каким же образом? - Алексей с радостью поддержал смену неприятной для себя темы.
   - промышленный шпионаж. - Дмитрий пожал плечами. - Воспользовавшись пропуском отца, этот малолетний гений, забрался в документацию какого-то секретного проекта, и хотел продать ее в "Генкорп". Когда служба безопасности узнала о краже, всех их неслабо пробрало, о крутом характере директора "биотех", целые легенды ходят. В общем, пустили по следу вора нескольких боевых синтетиков, один из которых двинулся умом... а финал этого рассказа ты знаешь лучше меня.
   Остаток пути до выхода, они прошли молча, а уже у раздвижных дверей, Дмитрий по особому улыбнулся, (от чего по спине Алексея пробежал табун мурашек), и достав из кармана поздравительную карточку проговорил торжественно:
   - поздравляю тебя, мой самый неугомонный подчиненный, вечно стремящийся свести счеты с жизнью, с очередным крахом твоих планов, а так же сорок вторым днем рождения. Когда ты введешь в терминале этот короткий номер, получишь доступ к премии за удачно выполненную операцию по ликвидации "красного" боевого синтетика, а так же скромную подарочную сумму. Желаю тебе завтра весело провести выходной, ведь когда ты придешь на работу в понедельник, то тебя уже будет ждать новый подопечный.
   - э-э-э, что? - Капитан очень хотел верить, что последние услышанные им слова, это не более чем слуховая галлюцинация, но...
   - именно Леха. - Дмитрий широко и по доброму улыбнулся, еще раз хлопнул подчиненного по плечу, точно рассчитав, что бы попасть выше протеза. - Раз ты своей шкурой не дорожишь, выделяю практиканта-лейтенанта. Введешь его в курс дел, пару месяцев поводишь на патрулирования, познакомишь с полезными людьми, и не людьми тоже. Надеюсь, ты сможешь сделать из новобранца, достойного члена нашего коллектива, ну а я буду спокоен, что тебя не потянет на приключения... ведь не потянет?
   - с практикантом-то. - Хмыкнул Алексей. - Дим, может кому другому этого лейтенанта отдашь, ну какой из меня наставник?
   - лучший из тех, кто у меня сейчас есть. Сам знаешь, Палыч в прошлом месяце на пенсию ушел, а у тебя среди оставшихся, самый большой опыт, и я говорю не только про боевые операции. В общем, не обсуждается капитан, выполняй приказ.
   - так точно. - Алексей вытянулся по стойке "смирно", насколько это позволяли протезы.
   - почти верю. - Удовлетворенно кивнув, командир пошел к служебной стоянке, на прощание лишь помахав рукой.
   Капитан же, некоторое время колебался, в кармане приятно позвякивали ключи от джипа... но благоразумие все же победило, и выйдя к краю дороги, он взмахнул рукой. На жест отреагировало желтое такси, отделившееся от потока других машин, и бесшумно подъехавшее к клиенту.
   - "серый город, второй район, бар "у султана"".. - Назвав адрес, человек провел банковской карточкой по серебряной полосе счетчика, тут же пискнувшего, подтверждая получение платежа.
   Мускулистый белый мыш, одетый как байкер конца двадцатого века, насвистывая веселый мотивчик, начал выкручивать руль. Такси быстро набирало скорость, и вскоре, в окнах замелькали однообразные серые многоэтажки, разукрашенные мерцающими полотнами неоновых вывесок.
   Подчиняясь давно заведенной привычке, "СКИБовец", навел на водителя детектор своего наруча, и увидел желтое мерцание лампочек.
   - тебе бы "карму" поправить. - Заметил Алексей.
   - бесполезно. - Мыш отмахнулся. - Только возвращаюсь в "зеленую зону", как меня подрезает очередной олень. И ведь не всегда у этих гонщиков есть рога, люди тоже часто попадаются. Хм, а может, что бы рога не появились они и спешат?
   Перекинувшись еще парой ничего не значащих фраз, пассажир и водитель замолчали. Алексею вполне хватало иллюзии общения, которой он удовлетворялся на протяжении долгих лет, почти ни с кем так и не сойдясь. Кроме того, он заметил, что с синтетиками разговаривать намного проще, хотя бы потому, что они почти никогда ничего не требуют, в отличии от людей: бывшей жены, детей, начальства, и даже коллег...
   Да и в современном обществе, очень сложно было найти по настоящему нормальных людей, (себя к их числу Громов не относил). На работе все старались вести себя прилично, но как только рамки правил ослабевали, наружу выплывали самые нелицеприятные стороны личности, из которых, влечение к экзотического вида партнерам и партнершам, являлось самым безобидным что могло встретится. Употребление алкоголя, давно признали немодным, так же как и курение табака, и этим теперь занимаются только так называемые "ретрограды". Молодежь еще в подростковом возрасте узнает о том, что такое секс и легкие наркотики, и правительства гигаполисов, вместо попыток борьбы, просто снизило возраст с которого разрешается половая жизнь до четырнадцати лет. Ту же рамку установили и для полной уголовной ответственности...
   Был еще один слой людей, которым не хватало услуг, предоставляемых реальным миром, (или же им просто тошно было участвовать в развлечениях ровесников), и они предпочли проводить свободное время в виртуальной реальности. Игры в рыцарей и разбойников, чернокнижников и паладинов, и еще много всего разнообразного, ждало платежеспособных клиентов на просторах Интернета, а если денег хватало на "КПП", (Капсулу Полного Погружения), то в нарисованном мире можно было даже жить, пользуясь благами цивилизации уже там.
   Нельзя сказать однозначно, что развитие технологии виртуальной реальности, вредно для общества, ведь после того как мир за стенами городов стал непригоден для жизни людей, это осталось единственным способом увидеть расцвет в горах, прогуляться по широким полям с высокой травой и приторно пахнущими цветами, но тот факт, что примерно четверть подростков, проводит в ненастоящих мирах почти тридцать процентов времени ежедневно, должен был заставить ответственных за демографию, серьезно задуматься. Зато у стариков появился прекрасный шанс, не только забрать свои сбережения "на тот свет", но и продлить свое существование почти до бесконечности, и для этого всего лишь требуется погрузить свой мозг в специальную капсулу, которая будет поддерживать непрерывную связь с Интернетом, и обеспечивать питательные вещества клеткам.
   Алексей и сам не раз и не два задумывался насчет смены своей работы и пустой квартиры, на мир магического средневековья. Приятным бонусом было бы получение "настоящих" рук и ног, (за сумму, несравнимо меньшую, чем требуется для операции в реальном мире). Однако, как бы хорош не оказался виртуальный мир, даже в самых продвинутых "КПП", оставалось ощущение нереальности, наигранности и нарисованности всего окружающего. Наверное художники слишком перестарались создавая зоны лесов, гор и прочего, четко обводя каждую линию, и в результате, их творение могло стать заменой жизни только для тех, кто ни разу не видел зарослей кустарника, или гнилого ствола дерева, упавшего под собственной тяжестью.
   "пусть мое тело и ущербно, но оно позволяет мне чувствовать вкус еды, запахи, ветер, боль и наслаждение... а еще, оно дорого мне как память. Так что я сменю свою жизнь на виртуальный мир, только тогда, когда не смогу себя обслуживать".
   - приехали. - Мыш затормозил у обочины, и злобным взглядом уставился вперед.
   Вынырнув из своих размышлений, Алексей посмотрел в том же направлении, что и водитель такси, и увидел еще один слой общества, ставший настоящим "золотым дном" для компаний вроде "биотех", "Генкорп" и их более мелких конкурентов. Как их корректно называли в новостях "модернизированные люди", большей частью являлись подростками, детьми богатых родителей, завидующими внешности синтетиков, особенно тем, у кого была красивая шкура, или острые клыки и когти.
   За определенную сумму, каждый человек имел право, изменить свое тело, что начиналось от пластических операций корректирующих черты лица, до замены кожи на чешую или отращивания хвоста и крыльев. Некоторых, особо увлекшихся "совершенствованием" своей тушки, уже нельзя было назвать людьми, так как постепенно они меняли и свой генетический код, (при этом лишаясь права заводить детей, ибо изменения, могли пагубно сказаться на наследственности).
   Получалось довольно забавно: многие синтетики завидуют людям, как их внешности так и возможности продолжать свой род, (по закону, искусственный организм, не может быть похож на человека, более чем на девяносто процентов), в особенности, это свойственно четвероногим разумным, не способным вести полноценную жизнь без посторонней помощи. В то же время, немалая часть людей, завидует живучести синтетиков, их силе, и как не удивительно внешности.
   Сейчас, Громов мог наблюдать, как компания из четверых "модернизированных людей", окружив девушку синтетика, собиралась весело провести время. Их жертва была довольно высокой и стройной, являлась обладательницей внушительного бюста, а так же синей кожи, раскосых глаз, длинных острых ушей, и пальцев, оканчивающихся острыми коготками. Прочие отличия от человеческих женщин, мешала увидеть довольно скромная одежда, состоящая из мешковатой куртки и синих джинсов, но в самое ближайшее время, эта проблема должна была быть решена.
   Если бы в такси не находился "СКИБовец", то скорее всего, водитель уже вмешался бы в происходящее, и имел бы вполне немалые шансы на общую победу, (габаритами мыш был не обделен), но вот мысли о "маркере", который из-за проявления агрессии к людям, вполне мог из желтого, стать красным, останавливали не хуже стальной цепи.
   - хочешь посмеяться? - Алексей неспешно открыл дверцу машины, и прожигаемый взглядом водителя, вышел на улицу. - Предъявите ваши документы.
   На окрик нового действующего лица, обернулась вся четверка "модернизированных". По всей видимости, это была какая-то банда, так как в чертах лиц, (если эти морды еще можно было так назвать), просматривались черты, характерные для представителей псовых. В качестве предводителя выступал "белый волк", одетый в кожаную куртку и рваные камуфляжные штаны. Он и решил вступить в диалог:
   - ты че дядя, попутал что-то? - Прохрипел грубым низким голосом "вожак", обнажая солидный набор клыков.
   "жаль мои протезы в ремонте, с этими манипуляторами, в случи драки, даже с одним могу не справится".
   Мысль в голову пришла с запозданием, но останавливаться Громов не собирался. Наведя наруч на девушку, он убедился, что ее маркер зеленый, (хотя в данной ситуации, вполне мог дойти и до красной зоны). А затем точно с таким же лицом, начал проверять и парней, и как неудивительно, безрезультатно.
   - так-так-так, четверо синтетиков, да еще и от определяющих чипов избавились. Вы вкурсе мальчики, что за попытку прикинуться людьми, или избавиться от "красных" меток, вас ждет утилизация? - Невозмутимое лицо, спокойный уверенный голос, и чувство собственного превосходства в глазах, сделали свое дело, о жертве "модернизированные" позабыли моментально.
   - че! - Слитный возглас, прозвучал так, будто "стая волков", (или свора собак?), тренировалась заранее.
   - какие б*я маркеры? Ты ослеп? Мы люди вообще-то. - Главарь сделал пару шагов вперед, возмущенно раздувая ноздри и злобно выпучивая покрасневшие глаза.
   - не вижу людей. - Алексей демонстративно склонил голову к плечу и стал рассматривать каждого члена банды, словно патологоанатом перед вскрытием очередной жертвы. - Кажется мне, что вы врете, да и внешне на людей почти не похожи. Хотя, если у вас есть документы...
   - а какое ты вообще право имеешь чего-то от нас требовать? - Высунулся из-за спины "вожака", парень с чертами шакала.
   Поднявшийся было гомон, был прерван извлеченной из кармана ксивой с эмблемой "СКИБ".
   - документы! - Рык бешеного медведя, получился как никогда удачно, и на собеседников это произвело впечатление.
   Трое из четверых "волков", тут же начали шарить по карманам, в поисках заветных карточек подтверждающих личность, лишь главарь остался спокоен, (хотя скорее просто впал в ступор, разрываясь между двумя решениями: как и остальные начать искать свой документ, или продолжить изображать крутого парня, который плевать хотел на всех).
   - да ты знаешь, кто мой отец! - Наконец отмер "вожак", заставив своим выкриком, замереть товарищей, уже начавших паниковать.
   - капитан Громов. - Удостоверение открылось, демонстрируя фотографию Алексея, и целый ряд подписей и печатей. - Если у тебя действительно есть отец, в чем я начинаю сомневаться, то его ждут серьезные проблемы, так как сын оказывает сопротивление представителю власти...
   - да ничего я не оказываю. - Парень казалось даже уменьшился ростом, осознав, что после того как "СКИБовец" поговорит с родителем, отец уже поговорит с ним.
   Из кармана куртки появилась пластиковая карточка с фотографией, используемая и как удостоверение, и банковская карта. Громов поспешно поднес наруч, на экране которого высветилась информация о "вожаке". Это оказался семнадцатилетний наследник мелкого предпринимателя, уже считающего себя весомой фигурой в обществе, но могущего вернуться на самое дно, если конкуренты получат какой ни будь мало-мальски значимый компромат.
   Все пояснения, так же как и основная информация, появились на экране, заставив капитана порадоваться, что совсем недавно обновлял программное обеспечение своего наручного компьютера, (кстати по настоянию Багиры). Вопросом оставалось то, как и зачем оперативному агенту "СКИБ", доставляется вся эта информация, вплоть до деталей о финансовом положении родителя парня, по отношению к коллегам-конкурентам.
   "а... не мое это дело. Если данные есть, значит, кому-то они нужны".
   - хорошо, Виталий Олегович, вы свою личность подтвердили. - Изображая в голосе сожаление, Алексей сам убрал свое удостоверение, и ленивым взглядом окинул оставшуюся троицу. - За своих друзей вы ручаетесь? Если хоть один из них является синтетиком, избавившимся от "маркера"...
   - ручаюсь. - Буркнул парень, по звериному опустив голову и прижав к голове уши.
   - тогда, более вас не задерживаю.
   Только когда четверо парней скрылись за ближайшим поворотом, Громов позволил себе расслабиться. Были бы парни чуть менее адекватны, и драки избежать не удалось бы, а ее результат, не обрадовал бы капитана.
   - ты рисковал. - Произнес мыш, выйдя из своей машины, и приблизившись к человеку на расстояние вытянутой руки. - Запинали бы как нечего делать.
   - ты бы не дал. - Уверенно заявил Алексей, глядя прямо в глаза таксиста.
   - ты в этом так уверен? - Вопросительно изогнутая бровь, на морде покрытой белой шерстью, смотрелась довольно забавно.
   - ты ведь меня хотел подстраховать, поэтому и не уехал, когда девчонка убежала. - Предположил Алексей.
   Мыш усмехнулся и отвел взгляд:
   - тут ты меня подловил. Не часто увидишь человека, готового рискнуть здоровьем, что бы защитить незнакомого синтетика... да и забавно было наблюдать за мордами этих парней. - Жестом фокусника достав визитную карточку, таксист протянул ее капитану. - Звони если что, в "сером городе", я самый быстрый.
   На кусочке пластика было написано: "Винсонт - белая молния серых дорог" и далее следовал номер телефона.
   Все так же бесшумно, такси отъехало от обочины, а Алексей наконец вошел в дверь, над которой ярко сверкая, переливалась всеми цветами радуги, стеклянная чалма.
  
   В баре было довольно пусто. Два человека в шлемах виртуальной реальности, сидели за столиком в дальнем углу, на стуле у входа, крупный охранник, (тоже человек), читал что-то на планшете, за стойкой, лениво протирая стакан, возвышался краснокожий джин, лицо которого украшали тонкие усы и бородка. В мягком свете тускло желтых ламп, пара девушек с голубой кожей, одетых в безрукавки и широкие шаровары, протирали полы и пустующие столики.
   Появление нового посетителя, ажиотажа не вызвало, только охранник окинул человека оценивающим взглядом, и одна из девушек продемонстрировала легкий интерес. Алексей, неспешно прошел к стойке, и устроился на высоком крутящемся табурете.
   - чем обязаны столь важному гостю? - Спросил джин, даже не изменив прежней позы.
   - хочу напиться так, что бы завтра не вспомнить, как вернулся домой.
   - тогда ты зашел в нужное место. - Краснокожий гигант поставил стакан перед клиентом, и расправив широкие плечи, (одет он был только в облегающие черные штаны),, без особых усилий, поставил на стойку пузатый графин с темным пивом. - Это для начала.
   - ты меня явно переоцениваешь. - Хмыкнув, Алексей пригубил первую порцию пенного напитка.
   На некоторое время установилась тишина, бармен принялся протирать новый стакан. Когда была налита третья порция за десять минут, джин не удержал любопытства и задал вопрос:
   - что такой хмурый, никак кто умер?
   - родился. - Без тени эмоций, произнес человек.
   - так радоваться надо, не каждый день дети появляются. Кто хоть родился, мальчик или девочка?
   - я. - Столь же меланхолично как и прежде, отозвался капитан, допивая очередной стакан.
   - не понял... - Джин почесал затылок, а затем ему в голову пришло озарение. - Так это что, у тебя день рождения?
   В ответ человек кивнул, и манипулятор вновь потянулся к кувшину.
   - скажи лучше, чего здесь так пустынно, клиентов всех перетравили?
   - а ты видел, сколько сейчас времени? - Джин указал пальцем на часы, висящие прямо над стойкой. - Народ из прошлой смены, уже расползся по домам, а следующие еще на работе.
   - угу, понятно. - Громов мутным взглядом окинул собеседника, а затем кивнув на стакан в его руках спросил. - Ты знаешь, что это?
   - стакан. - Не задумываясь отозвался джин.
   - а вот и не угадал. - Кривая улыбка заиграла на губах Алексея. - Это великий артефакт божественного уровня, существующий одновременно во всех барах, и способный призывать бармена, что бы тот его протирал.
   - хотел бы я сказать "тебе больше не наливать"... но начальство не обрадуется такой инициативе. - Гигант устало покосился на часы, отсчитывая минуты до конца собственной смены. - Сергей, вызови такси, этот уже почти дошел до "кондиции".
   Громов хотел было возмутиться, но седьмой стакан, выпитый почти залпом, явно был лишним. Все, на что хватило координации, это провести банковской карточкой по серебристой полоске компактного терминала оплаты, и после этого залить в себя восьмую порцию пива, "за счет заведения" как выразился джин, помогающий клиенту подняться с табурета.
   - обожаю свою работу. - Прокряхтел охранник, помогая загрузить на сидение вяло сопротивляющееся тело, которого даже протезы уже не слушались.
   - это точно, исполнять желания клиентов, моя мечта. - Пробормотал джин, после чего похлопал по щекам Алексея и спросил. - Ты где живешь?
   - "серый город, шестой район, триста шестой дом, первый подъезд". - Отчеканил человек, и это были последние связные слова, которые от него слышали бармен и охранник.
   - это что за пиво ты ему наливал? - Сергей с сомнением окинул взглядом клиента, уже вряд ли осознающего, где вообще находится.
   - ну, он ведь хотел забыть, как вернулся домой... я ему и подлил водки в пятый стакан, а затем шестой и седьмой... - Джин смущенно почесал затылок.
   - платить кто будет? - Привлек к себе внимание пожилой водитель, (на этот раз человек).
   Бармен поспешно достал из кармана клиента его банковскую карту, и провел ей по приемнику платежей. Затем подумав, из другого кармана вытащил корочку "СКИБ", и продемонстрировал таксисту.
   - нам лишние проблемы не нужны, так что доставь пассажира без приключений, и чтоб лишних денег брать не смел, сам знаешь, все платежи "СКИБовцев" тщательно отслеживаются.
   - нашел кого учить, синтетик, я парней из "органов", развозил уже тогда, когда тебя на фабрике только проектировали.
   - не шуми. - Прервал таксиста охранник. - Если с этим телом что-то случиться, нас его сослуживцы даже в "черном городе" достанут. У "СКИБовцев", взаимопомощь и злопамятность, это два основных рефлекса, часто заменяющие здравый смысл, а о "всепрощении", они вообще не слышали.
   - напугал. - Водитель поморщился как от зубной боли, и надавил на педаль "газа".
   Машина дернулась, дверца захлопнулась, и такси начало набирать скорость, провожаемое нецензурными высказываниями бармена и охранника.
   - только и знают, что время зря тратить. Да за те минуты, что я слушал их "мудрые нравоучения", можно было половину пути проехать. - Водитель с чувством хлопнул ладонями по рулю. - Как будто я сам не знаю, что связываться с государственными служащими, себе дороже. Ты главное мне в салоне не блевани, а-то ведь придется в мойку ехать... а с тебя оплату брать нельзя, начнут разбираться "куда деньги делись?", а ты и не помнишь.
   Несколько раз, верткая желтая машинка, обгоняла своих товарок, подрезая их на входах в повороты, что неизменно вызывало потоки брани и каскады неприличных жестов от других водителей. Но вот путь подошел к концу, автомобиль остановился у первого подъезда триста шестого дома.
   - мужик, ты где живешь! - Закричал таксист в ухо своему пассажиру, одновременно активно его потряхивая за плечо. - Квартира какая?
   - ммм, пятый этаж, девятнадцатая квартира. - Пробормотало тело, и снова попыталось провалиться в сон.
   - э-нет, грузчиком я не нанимался. - Из бардачка была извлечена бутылочка из темного стекла, с которой водитель в два движения, скрутил пластиковую крышечку. - Сейчас ты у меня придешь в себя.
   Салон заполнился едким запахом концентрированного нашатырного спирта, от которого даже глаза непроизвольно слезились. После нескольких вдохов, Алексей начал подавать признаки жизни, закашлялся, и удивленно уставился на пожилого мужчину, все еще мутным, но вполне осознанным взглядом.
   - ты кто? - Был задан один из двух самых популярных для данной ситуации вопросов.
   - твоя совесть, алкоголик несчастный. - Буркнул старик открывая двери. - Поторопись, скоро тебя снова начнет "отключать", а нам еще на пятый этаж подниматься.
   Поход от машины до лифта, занял целых две минуты. У Алексея была сильно нарушена координация движений, плюс к этому, еще и непривычные протезы слушались с трудом, так что если бы не таксист, корректирующий направление движения, удерживая сопровождаемого за одежду на спине, до дома, агент "СКИБ", добрался бы очень не скоро.
   Короткая передышка в кабинке лифта, явно не пошла капитану на пользу, привалившись плечом к стене, он незаметно провалился в дрему. Водителю, шипя сквозь сжатые зубы, пришлось вытаскивать его на лестничную клетку на своей спине. Обнаружив на двери в квартиру щель для карточки, он попробовал воспользоваться банковской, так как помнил, в какой карман ее спрятал джин, и как выяснилось, не ошибся.
   Сгрузив посапывающее тело на коврик в прихожей, пожилой мужчина стер тыльной стороной кисти трудовой пот со лба.
   - надо было с тебя еще и за работу грузчиком оплату стрясти... ну да ладно, пользуйся моей добротой.
   Стоило гостю шагнуть за порог, как дверь тихо встала на прежнее место, погружая прихожую в тишину, нарушаемую лишь ровным дыханием хозяина квартиры...
  
   ...пробуждение было не из приятных. Похмелье, выражающееся в сухости в горле, головокружении и головной боли, само по себе вещь неприятная, но когда тебя будит домашний питомец, (пусть и относительно маленький, а потому довольно легкий), яростно вереща и прыгая по груди, желание "возлюбить весь мир", улетучивается напрочь.
   - Читер, уйди по хорошему. - Просипел Алексей, с огромным усилием разлепляя глаза.
   Рыжий бельчонок, ростом достигший тридцати сантиметров стоя на задних лапах, удовлетворившись тем, что хозяин проснулся, проверещал нечто явно ругательное, и удалился из поля зрения, гордо задрав мордочку к потолку.
   Бессмысленный взгляд уперся в белый потолок, долгую минуту мозг сопоставлял факты и наконец вынес решение, "я в прихожей". Хорошо хоть не пришлось вспоминать свое имя, (для этого было выпито явно недостаточно), и какое сегодня число, (Алексей лишь один раз в году позволял себе напиться до бессознательного состояния).
   Протезы пусть и неохотно, но подчинялись мысленным командам, бравый капитан покряхтывая, сперва поднялся на четыре конечности, а затем опираясь о стену, перешел в вертикальное положение. В ванную комнату, он вошел уже уверенно утвердившись на ногах, а оказавшись перед зеркалом, некоторое время изучал опухшее лицо существа, находящегося по ту сторону стекла.
   - красавец. - Удовлетворенно хмыкнув, Алексей стал избавляться от одежды, бросая ее в кучу на полу рядом со стиральной машиной.
   Из стенного шкафа были извлечены "вафельные" полотенца, брошенные в раковину, из крана потекла горячая вода. Обтирания затянулись минут на десять, за течение которых, куча с грязным бельем еще немного подросла за счет использованных полотенец.
   Завернувшись в белый пушистый халат, Алексей покинул ванную комнату, и направился на кухню, где на столике, (подготовленные заранее), стояли две кружки, в одной из которых находилось антипохмельное, а в другой, противопростудное. Оставалось только подогреть обе жидкости, ну и попутно заглянуть в холодильник, так как желудок уже начал намекать, что неплохо бы в него что ни будь поместить.
   Серые тона "серого города",, за окном, прекрасно гармонировали с белой кухней, являющейся единственной регулярно отмываемой от грязи комнатой. Еще со времени службы в пехоте, Громов с особым пиететом относился к местам готовки и приема пищи, и если прочим помещениям квартиры, (по его мнению), хватало одной капитальной уборки, устраиваемой раз в месяц, то здесь порядок поддерживался постоянно.
   Проглотив недожаренную яичницу, Алексей заставил себя выпить неприятно пахнущие лекарства, и поспешил приступить к мытью посуды, пока не вернулась сонливость. Протерев стол пучком одноразовых салфеток, он удовлетворенно осмотрел проделанную работу, и отправился в "комнату для размышлений".
   Наконец зайдя в спальню, капитан пробрался к широкой кровати, занимающей треть комнаты, и рухнул прямо на покрывало, так и не сняв халата. Сгусток тепла, от живота стал распространяться по остальному телу, принося расслабление. Пообещав себе прибраться когда проснется, человек произнес, обращаясь к бельчонку, устроившемуся на столе перед широким сенсорным монитором:
   - Читер, разбуди меня часиков через восемь...
   Полуразумный синтетик, в ответ проверещал нечто, что звучало бы как ворчание старика на нерадивую молодежь, если бы он умел говорить. Губы капитана тронула слабая улыбка, все же приятно когда за тебя хоть кто-то переживает, даже если это всего лишь пушистый и хвостатый комок энергии.
   Казалось бы, веки только сомкнулись, а над ухом уже пищит будильник. Читер подошел к данному ему заданию, со всей возможной ответственностью, и прежде чем включить сигнал, притащил это дьявольское устройство, (то есть будильник), на подушку рядом с головой хозяина.
   На этот раз протезы сработали как надо, и удар и бросок вышли на загляденье. И пусть метал манипуляторов не отличался прочностью, пластик будильника оказался более податливым. Начав нормально соображать после экстренного пробуждения, Громов с сожалением посмотрел на обломки почти новенького электронного хронометра, а затем перевел взгляд на бельчонка, сидящего на столе, рядом с вскрытым пакетом грецких орехов.
   - это месть за то, что я тебя не покормил?
   Читер немного подумал, но все же кивнул, что значило, что причин было несколько.
   - ты же знаешь, свой день рождения я праздную несколько... специфически.
   Бельчонок пренебрежительно фыркнул.
   - да много ты понимаешь. - Буркнул Алексей, и заметил как питомец утвердительно кивнул. - Вот кому рассказать, ведь не поверят: я спорю с животным.
   Со стороны стола раздалось возмущенное верещание.
   - сперва говорить научись, тогда я тебя может быть и признаю, "братом по разуму".
   Встав с кровати, довольный своей маленькой победой капитан "СКИБ", громко захрустел позвонками, и посмотрел на часы в углу сенсорного монитора. До времени начала новой смены, оставалось почти четыре часа, за которые следовало привести жилье в пристойный вид.
   Из стенного шкафа, (в квартире Алексея, шкафы были исключительно стенные, и даже холодильник помещался в специально отведенную нишу в стене, что равняло его со шкафом), был извлечен сверток с новеньким синим комбинезоном, прибереженным специально для такого случая. Ведь новый год своей жизни, нужно начинать во всем новом, а старые вещи, (уже не имеющие презентабельный вид), следовало выбрасывать вместе с мусором, за двенадцать месяцев накопившимся в квартире.
   - Читер, ты еще голодный?
   Бельчонок задумчиво кивнул.
   - яичницу будешь?
   И в ответ новый кивок. Отличие синтетиков, от простых животных заключалось в во всеядности, что облегчало хозяевам полуразумных особей, их содержание. Сам Алексей, когда дочь только подарила ему бельчонка, забавы ради, угощал его пирожками с мясом, и вареными сосисками.
   - тогда беги на кухню, сейчас я оденусь и подойду.
   И работа закипела...Пусть квартира и была однокомнатной, но различного хлама в ней скапливалось на удивление много. Два пузатых мешка набралось, после тщательного обыска спальни прихожей и чулана. Следующим пунктом была стирка, заключающаяся в загрузке стиральной машины, и тут следовало порадоваться собственной лени, ведь если бы капитан занялся этим не выспавшись, то о подарочных карточках, и рамке для фотографий, можно было бы забыть. А так, все ценные вещи были извлечены из кучи белья, и аккуратно разложены по карманам нового комбинезона.
   В рамку была вставлена глянцевая фотография самого Алексея, незадолго до того происшествия где он потерял конечности. Если бы у капитана спросили, почему он выбрал именно эту карточку, ответа получить бы не удалось, так как и сам Громов его не знал. Теперь со стены прихожей, на кухню смотрели пятеро молодых парней, выбритые налысо головы, одинаковая пехотная броня, и выражения лиц, лишенные страха и сомнений, делали их похожими как братья.
   Проверив ящик для почты, встроенный в стену правее двери, Громов обнаружил три посылки и два письма. Сын, дочь и бывшая жена, (все еще чувствующая себя немного виноватой за то что ушла), прислали по маленькой золотой монетке, а так же открытки с поздравительными стишками. Письма же были официального вида, одно от компании владельца дома, поздравляющей жильца с праздником, а второе с печатью "СКИБ". Текст на стандартных бланках, в обоих посланиях был почти идентичен, за исключением имен отправителей.
   - только бумагу переводят. - Пробормотал Алексей, запихивая в один из мусорных мешков, смятые листки бумаги. - Читер, пошли за сокровищами!
   Ответом было радостное верещание, и через мгновение, бельчонок рыжей молнией пробежал мимо хозяина, скрываясь под кроватью в спальне. К моменту, когда в комнату вошел Алексей, его питомец уже вытаскивал из-под шикарного ложа, пластиковый пинал, не уступающий длинной его же хвосту.
   Усевшись на край кровати, Громов взял манипуляторами шкатулку, и сдвинул в сторону крышку. Читер поспешил забраться на плечо человеку, и теперь с любопытством смотрел на пару столбиков желтых кругляшков, к которым сегодня присоединились еще три.
   - теперь их двадцать восемь... не помню точный обменный курс, но даже на одну руку не хватает. - С сожалением закрыв пинал, и отложив его в сторону, Алексей осторожно взял манипуляторами бельчонка, и глядя ему в глаза, серьезно спросил. - План эвакуации помнишь?
   Читер кивнул. Пусть ему и не нравилось висеть над полом, но хозяин сейчас был очень серьезен, а потому, можно было и потерпеть временное неудобство.
   - если вдруг почувствуешь что-то неладное, хватай пинал и беги в схрон. Помнишь где это?
   Питомец пискнул и уверенно закивал головой, как бы говоря "все знаю и помню".
   - молодец. - Алексей потерся носом об мордочку бельчонка, чем вызвал его недовольное ворчание.
   Капитан не питал иллюзий, что полуразумный синтетик действительно помнит, где находится "схрон", в котором он был всего один раз. Однако, реакция Читера на серьезные нотки в голосе хозяина, делала его похожим на маленького пушистого солдатика, выслушивающего наставления командира.
   - ладно рыжий, спрячь шкатулку и отдыхай, а мне пора на работу.
   Накинув на плечи серую куртку, и сунув протезы ног в сапоги, Алексей взглядом зацепился за фотографию. В голове вдруг появилась мысль, что из их пятерки, кроме Громова выжил еще один боец, который и дотащил командира до больницы.
   "а ведь мы с похорон ребят, даже не разговаривали. Может позвонить?".
   Пристроив наруч на правый манипулятор, капитан пролистал "телефонную книгу", остановившись на уже порядком подзабытом имени. Несколько долгих секунд он стоял, держа палец манипулятора над надписью "вызвать", но вместо этого нажал на "отмена".
   "может он уже номер сменил, ведь столько лет прошло. Да и о чем нам говорить?".
   - Читер, я ушел. - Произнес Алексей, и шагнул из прихожей на лестничную клетку.
  
   Дорога до работы, ничем особенным не запомнилась: только садясь в очередное такси, пришлось поздороваться с соседом, возвращающемся домой со смены. Так как время было раннее, машин на дорогах встречалось немного, а пешеходов на обочинах было еще меньше.
   Такое понятие как "общественный транспорт", уже на протяжении более чем ста лет, встречалось исключительно в учебниках по истории, и это еще больше отделяло жителей четвертого гигаполиса друг от друга, заключая людей в тесные, (удобные), круги общения. В старых фильмах можно было увидеть, как люди и синтетики, толкаются при входе в тесные "автобусы", что нередко приводило к возникновению вспышек агрессии, а иногда и насилия.
   Появление большого количества маленьких желтых машинок, (такси), частично решило проблему безработицы, а так же избавило "СКИБ", от необходимости разнимать драки, когда люди решали наказать неуклюжих синтетиков, толкнувших кого-то локтем, или отдавивших чью-то ногу. Все же, к искусственным разумным, до сих пор относятся как к говорящим животным, или гражданам второго сорта, (в лучшем случи). Такое положение дел, подкрепляется законами, всячески оберегающими людей, и практически запрещающими синтетикам даже самооборону, ну и разумеется запрет на создание существ, точно повторяющих внешность людей.
   Исключения конечно есть и в законах гигаполиса: например те же Багира и Шерхан, вполне могут применять силу для задержания людей, но их действия должны строго контролироваться куратором, на которого ложится ответственность за действия подчиненных. То-есть, если какой ни будь хулиган серьезно пострадает от клыков хищных кошек, Алексей получит вызов в суд, по обвинению в превышении необходимых рамок силовых воздействий. Однако, если капитан Громов, самостоятельно сломает руку задерживаемому, претензии ему никто предъявлять не станет.
   Прибыв в отделение, Громов первым делом направился к механикам. Два человека, (седой старик худощавого телосложения, и молодой парень с вечно растрепанными пшеничными волосами), а так же синяя горилла, (их ассистент синтетик), встретили своего постоянного посетителя, почти как родственника. Им потребовалось двадцать минут, что бы установить отреставрированные протезы, сопровождая процесс обещаниями, что в следующий раз, они выкинут эти куски железа за дверь, вместе с их хозяином, так как ресурс механизмов был исчерпан уже пять посещений назад.
   Путем клятвенных заверений в том, что теперь уж Алексей точно будет беречь свои конечности, (а так же небольшой взятки, на которую ушло несколько подарочных карточек с разовыми платежами), все же удалось вернуть хорошее расположение мастеров ремонта. Перед уходом, старший механик даже предложил через своих знакомых, приобрести новые моторы для наиболее пострадавшей руки.
   В свой кабинет капитан шел в приподнятом настроении, день вообще казался бы прекрасным, если бы не навязанный практикант, которого, (как подсказывала интуиция), первое время придется буквально за руку водить, так как в академиях, не дают и десятой части нужных знаний и навыков. Думать о том, что в начале карьеры как оперативника "СКИБ", его и самого воспитывали словно ребенка, категорически не хотелось.
   Уже подумывая о том, как можно хоть немного развлечься, познакомив новичка с наиболее эффектными личностями города, Громов оказался на пороге своего кабинета. Не успела дверь до конца уйти в сторону, как человек был сбит с ног, (довольно болезненно ударившись спиной об пол), а по обеим сторонам головы, на пол опустились мускулистые черные лапы.
   Мучительно медленно, (для жертвы), наслаждаясь каждым мгновением своей мести, Багира провела своим длинным, влажным и шершавым языком, по лицу Алексея, оставив след от слюны, начинающийся от подбородка и заканчивающийся на лбу. При этом, хищница довольно урчала, обдавая своего прямого командира горячим дыханием с запахом рыбы.
   - вот теперь, мы квиты. - Заявила пантера, и неторопливо, походкой победителя, ушла обратно в кабинет.
   - не понял юмора. - Честно признался Алексей, Проморгавшись и восстановив дыхание после падения.
   - тут и понимать нечего, она тебя переиграла. - Прозвучал насмешливый комментарий Шерхана, который не преминул возможностью подшутить и над напарницей. - А смотритесь вы вместе, очень даже неплохо... уверены, что мне не стоит ненадолго вас оставить?
   - поговори мне еще, отправлю в "черный город" мышей ловить. - Пробормотал Громов, поднимаясь на ноги, и волевым усилием подавляя желание утереть лицо рукавом.
   - точно, тогда у вас будет гораздо больше времени, для более тесного общения. - Не унимался тигр, но тут уже не выдержала пантера, и отвесила ему довольно чувствительный подзатыльник.
   Решив более не реагировать на провокации, Громов спешно надел поверх комбинезона, фирменный жилет-разгрузку, во множестве карманов которого хранились мелочи на все случи жизни, (по мнению тех, кто этот элемент формы проектировал), взял со стола видавший лучшие времена шлем, и достал из сейфа единственное оружие, разрешенное для ношения в городе оперативниками: электрошокер, и пистолет-парализатор, заряженный ампулами с дикой смесью химических веществ, одно перечисление которых занимало четверть альбомного листа. К сожалению, эти средства обезвреживания буйных синтетиков, (применять их против людей рекомендовалось лишь в крайнем случи), не смогли бы помочь своему владельцу против боевой модели, даже если бы он их не забыл перед выездом на патрулирование.
   В принципе, даже полубоевой синтетик вроде Шерхана, мог без особого для себя ущерба, выдержать одно попадание парализатора. Зато электрошокер, включенный на максимальную мощность, гарантированно лишил бы тигра сознания уже после первого точного удара.
   - друзья мои, а знаете ли вы, что с сегодняшнего дня, нас будет сопровождать еще один человек? - Нарочито бодрым голосом, обратился к подчиненным капитан.
   - слышали что-то такое вчера. - Полосатый хищник растянулся прямо на полу и широко зевнул. - Пока ты наслаждался незаслуженным выходным, даже собрали некоторую информацию о новом, младшем командире.
   - ну надо же, тогда может поделитесь бесценными знаниями. - Присев на край рабочего стола, Громов с сожалением вспомнил испорченную куртку, очень удобную и практичную.
   - лейтенант Михаил Сергеевич Белов, возраст двадцать лет. Последние четыре года провел в "Первой Офицерской Академии", расположенной в "белом городе". Сын второго заместителя финансов четвертого гигаполиса, Сергея Ивановича Белова, решившего позволить отпрыску "нюхнуть жизни". - Пантера, перехватившая инициативу у лениво закрывшего глаза тигра, сделала многозначительную паузу. - По мнению народа, у парня взыграл так называемый "бунтарский дух", и он решил доказать всем вокруг, (и себе в первую очередь), что и сам всего может добиться. Пока что, получается откровенно неважно, все же Академия Офицеров, это скорее место, где можно обзавестись перспективными связями, нежели продемонстрировать "молодецкую удаль". Некоторые из оперативников, уже делают ставки, через сколько дней, лейтенант попросит отца забрать его из нашей организации.
   - а остальные? - Алексей заинтересованно приподнял брови.
   - те кто не делает ставки, спорят, как быстро ты угробишь практиканта. - Не открывая глаз, фыркнул Шерхан.
   - по хорошему прошу командир, постарайся не влезать в опасные ситуации, хотя бы пока снами этот лейтенант. - Багира посмотрела на Громова настолько жалобными глазами, что у бывшего пехотинца сердце защемило.
   - ладно, постараюсь. - Алексей отвел взгляд, и собравшись с силами, постарался вернуть голосу прежнюю бодрость, что было очень непросто, новости об личности подопечного не радовали. - Можно хоть нервы ему потрепать... безопасными методами?
   - у тебя уже есть идеи? - Тигр заинтересованно открыл один глаз.
   - сперва устрою опрос, с целью узнать элементарные теоретические знания, а потом, познакомлю с парой полезных синтетиков. - Капитан предвкушающе улыбнулся, став в этот момент похожим на какого-то садиста. - Кстати, как нам найти новобранца?
   - он должен прийти в этот кабинет. - Отозвалась Багира, тщательно скрывая собственное предвкушение от грядущего развлечения.
   Прождав в молчании примерно десять минут, Алексей заскучал, а его подчиненные, вообще задремали. Когда же капитан принял решение самостоятельно пойти на поиски лейтенанта, дверь ведущая в кабинет, издала характерный шипящий звук, и отошла в сторону.
   На пороге застыл молодой человек с тонкими чертами лица, крепким телосложением и ежиком коротких волос, полностью оправдывающих фамилию. В ярких зеленых глазах, горела решимость смешанная с уверенностью в своих силах, и малой долей детской наивности. Синий комбинезон и жилет с эмблемой "СКИБ", кобура закрепленная на правом бедре, с торчащей из нее рукоятью пистолета-парализатора, просто "сверкали" новизной, создавая впечатление, будто парень застывший в дверях, недавно сошел с агитационного плаката.
   - лейтенант Белов Михаил Сергеевич, прибыл для несения службы. - На одном дыхании, выпалил вновь прибывший.
   Багира недовольно косясь на блондина, волосы которого отливали серебром, поднялась на все четыре лапы и широко зевнула, в то время как Шерхан, даже ухом не повел, продолжая сладко сопеть. Алексей, окинув нового подчиненного тяжелым взглядом, мысленно разочарованно вздохнул, больше половины "забавных шуток", можно было сразу отбрасывать, так как парень на них просто не прореагирует.
   "да уж, продукт воспитания "белого города". Я бы его не выпустил даже против банды хулиганов, ведь поубивает и потом будет наивно удивляться, почему его ругают".
   - вольно лейтенант, не в армии. - Жестом предложив новому подопечному пройти вглубь кабинета и сесть на стул для посещений, Громов заговорил самым суровым своим голосом. - С сегодняшнего дня и до последней минуты практики, ты не делаешь ничего, не спросив сперва разрешения у меня. Есть такое выражение "инициатива наказуема", так вот, это как раз наш случай. Вот тебе пример, как нужно действовать: ты отошел в туалет, и на обратном пути увидел как пьяный мужик, одетый в грязные лохмотья, пристает к молодой девушке, с несовсем человеческими чертами лица. Первым делом, при помощи наруча, проверяешь, а не синтетик ли кто ни будь из действующих лиц, и дальнейшие поступки будут завесить уже от результатов проверки. Если не человеком оказывается мужик, то ты можешь оглушить его, не причиняя сильного вреда здоровью, но только если уверен, что это не опасно для твоей жизни. Да, в случи агрессии направленной на человека, цвет маркера синтетика, не имеет особого значения. Вопросы есть?
   - а если не человек девушка? - Тон командира, лейтенанта не испугал, все же в Академии наставниками были далеко не простые "штабные" офицеры.
   - хороший вопрос. - Громов немного смягчил выражение лица, до этого момента, изображающего гранитную маску. - При помощи все того же наруча, вызываешь подкрепление, а сам, не приближаясь на расстояние ближе чем в три шага, каким-либо образом, стараешься отвлечь агрессора от жертвы. Можно даже сделать намек на угрозу, все же "СКИБ" в нашем городе побаиваются и уважают. Лет семь назад был случай, когда одного оперативника ограбили, так уже на следующий день, все агенты отделения, устроили облаву во всем районе. При помощи отслеживающей платежи системы, обнаружить преступника было довольно просто, но на этом мы не остановились, и после допроса с пристрастием, (на лице капитана мелькнула кровожадная улыбка, тут же сменившаяся выражением полного равнодушия), была проведена целая серия задержаний, за которыми последовали массовые конфискации имущества. Так как акция была не разовая, в городе было принято решение, что "СКИБовцев" лучше не трогать, благо нас не так уж и много. Тех же, кто этим правилом пренебрегает, "теневые хозяева" четвертого гигаполиса, предпочитают выдавать сами, предварительно демонстративно наказав.
   Достав из кармана пачку сигарет и зажигалку, Громов закурил.
   - знаю что ты хочешь спросить: "неужели криминальные авторитеты, боятся "СКИБ" больше чем обычных полицейских?". Разумеется нет, нас вообще не боятся. Скажу даже, что в случи прямого столкновения между нами, и вооруженными представителями организованного преступного мира, победа останется за ними. Весь секрет нашей "неприкосновенности" в том, что мы являем собой весьма неуступчивую силу, которая серьезным людям и не людям, не угрожает. Нашей основной задачей является отлов беглых и "красных" синтетиков, одинаково мешающих всем. Ну и еще, мы можем вызвать в критической ситуации, отряды военной пехоты...
   Последние слова были сказаны тихо, но все их прекрасно расслышали.
   - короче говоря, боятся в основном не "СКИБ", а тех кто за ним стоит. - Прокомментировал речь командира Шерхан. - Нас же не трогают, потому что одним это не под силу, а другим просто не выгодно.
   - но... - Алексей повысил голос, и для увеличения эффекта, указал вверх пальцем правого протеза руки. - Не советую злоупотреблять нашей "неприкосновенностью". Бывали случи, когда наши агенты пропадали бесследно, и все подозреваемые молчали как рыбы. И хоть такое случалось редко, но, рисковать не советую.
   Капитан выдержал паузу, дабы последние слова прочнее отпечатались в памяти подопечного.
   - сейчас мы отправимся на твое первое патрулирование, и во время ознакомления с достопримечательностями "серого города", ты похвастаешь своими знаниями истории четвертого гигаполиса. И еще, первую неделю, Шерхан будет сопровождать тебя везде, даже в туалете, для подстраховки, мало ли в унитазе спрятался "красный" синтетик, жаждущий крови "СКИБовца". Возражения есть?
   - никак нет. - Михаил вскочил на ноги и привычно вытянулся перед командиром, вызвав у того слабую ироничную улыбку.
   - хе-хе, все же нашел способ избавиться от лишнего свидетеля. - Тигр подмигнул пантере, после чего наградил хитрым взглядом Алексея.
   - раз вопросов больше нет, выдвигаемся. Мы итак слишком задержались. - Возглавив маленький отряд, Громов шагнул к выходу, мысленно проверяя, не забыл ли чего на этот раз.
   Стоило оказаться в коридоре, как взгляд наткнулся на женскую фигуру, одетую в нестандартный темно красный комбинезон. Тугая коса черных волос, опускалась до поясницы, и едва заметно покачивалась при каждом шаге. С обеих сторон от оперативницы, неспешно и с достоинством, сохраняя горделивую осанку, синхронно двигались два крупных белых волка.
   - Катенька, не уделите мне минуту вашего времени? - Алексей окликнул девушку самым дружелюбным своим голосом.
   - Алексей Алексеевич, от вашего "доброго" тона, у меня мурашки по спине бегают. - Оперативница круто развернулась на каблуках своих сапожек, и посмотрела на окликнувшего ее мужчину тускло светящимися красными глазами. - С прошедшим вас днем рождения.
   Катерина была невысокой девушкой, метр шестьдесят сантиметров ростом, стройной, даже хрупкой на вид. Именно внешняя безобидность, частенько являлась причиной агрессии в ее адрес от представителей "золотой молодежи". Ситуацию слегка компенсировали два молчаливых волка, одно присутствие которых остужало большинство наглецов. И ведь не объяснить людям, что синтетики скорее защищают окружающих от своей командирши, удары которой способны крошить кирпичи.
   Справа и слева на поясе девушки, висели электрошокеры в виде полицейских дубинок. У каждого оперативника "СКИБ", были свои предпочтения в оружии, а Катя, была сторонницей рукопашного боя в "полный контакт". С довольно вспыльчивым характером, совершенно не вязалось малоэмоциональное "кукольное" лицо.
   - ты сегодня просто прекрасно выглядишь... - Капитан был перебит чуть раздраженным взмахом руки обтянутой красной перчаткой, и чуть было не поперхнулся своими словами.
   - Алексей, вы совершенно не умеете делать комплименты, переходите сразу к своей просьбе.
   - да с чего ты взяла, что я... - Заметив как брови на красивом лице начали медленно ползти друг к другу, Громов примиряющее выставил перед собой железные руки. - Все понял, исправлюсь.
   На губах Катерины непроизвольно появилась слабая улыбка, все же забавно было смотреть, как крупный мужчина, испуганно пятится от маленькой девушки.
   - Алексей, мы опаздываем на дежурство. - Еще раз попыталась поторопить собеседника оперативница.
   - ладно. - Капитан опустил руки и выпрямился. - Мне тут командир подкинул практиканта...
   - не возьму, у меня и без лишней обузы работы хватает. - Поспешила заявить девушка, почувствовавшая какое-то беспокойство при словах старшего коллеги.
   - да я не об этом. - На этот раз уже Алексей раздраженно хмурился. - Нужно проверить боевые навыки новобранца, но спарринг со мной, грозит стать последним в карьере лейтенанта. Вот я и подумал, почему бы не попросить о помощи одну умную, красивую, сильную и умелую девушку, которая даже среди бойцов "СКИБ", успела прославиться...
   - стоп-стоп-стоп. - Катерина отзеркалила защитный жест Алексея, использованный мужчиной чуть ранее. - Хорошо, я помогу. Приводи своего практиканта после смены в спортзал...... и еще: ты мой должник.
   Не прощаясь, оперативница поспешно зашагала дальше по коридору, сама прекрасно понимая, что этот ее поступок, очень похож на бегство.
   - не умеешь ты с женщинами разговаривать. - Справа к командиру подошел Шерхан, на морде которого застыл ехидный оскал. - Радуйся, что Багира не столь требовательна, а-то вообще один остался бы.
   - слушай, полосатый коврик... - Алексей потянулся пальцами протеза к шее тигра.
   - я весь во внимании. - Отстраняясь от железной конечности, отозвался Шерхан.
   - шутка перестает быть смешной, если ее повторять раз за разом.
   - а кто шутит? - Натурально удивился полосатый хищник.
   От попытки убийства подчиненного, Алексея отвлек вопрос Михаила, о присутствии которого, (из-за тихого поведения), капитан уже начал забывать:
   - сэр, а кто это был? - Лейтенант кивнул в конец коридора, где за поворотом скрылась оперативница "СКИБ".
   - лейтенант Катерина Сидорова, твой экзаменатор по рукопашному бою. - Алексей довольно ухмыльнулся, заметив промелькнувший на лице подопечного скепсис. - Не советую хвастать перед ней своим званием, все же получили вы их в разных условиях. Кстати, слушай совет мудрого наставника: не недооценивай женщин работающих в "СКИБ", особенно оперативниц.
   - командир, по моему он пропустил твои слова мимо ушей. - Заметил Шерхан, заглянувший в лицо Михаила.
   Во взгляде Громова, появилось сочувствие, которое впрочем, никак не отразилось на его планах.
   - пойдемте, надо все же начать патрулирование, а-то ведь доложат начальству, и останусь я без ежемесячной премии.
  
   Добравшись до внушительного вида джипа, терпеливо ожидающего хозяев среди других машин на служебной стоянке, капитан, (к немалому удивлению нового подчиненного), занял место на заднем сидении, ровно за креслом водителя, на которое запрыгнул тигр. На втором переднем сидении, разместилась пантера, не оставив лейтенанту иного выбора, кроме как сесть рядом с командиром.
   Огромных усилий Михаилу стоило удержать невозмутимое выражение лица, а так же не начать задавать Громову вопросы, совершенно не относящиеся к несению службы. За время обучения в Академии, он четко запомнил тот факт, что у большинства старших офицеров есть привычки, с которыми нужно просто смириться, не обращая внимания.
   Нажав лапами несколько кнопок, Шерхан зубами, (!), повернул ключ в замке зажигания, и положив передние лапы на широкий руль, начал неспешно но уверенно, выруливать со стоянки на дорогу. В это же время, Багира нажимала на клавиши прибора, похожего на пианино с широким монитором. Алексей так же не остался без дела, достав из кармана пачку сигарет, он зажал в губах одну табачную палочку, и теперь раздумывал над вопросом, "стоит ли закурить сейчас, или лучше немного подождать?".
   - лейтенант, начнем проверку твоих знаний. - Не убирая изо-рта незажженную сигарету, произнес Громов. - В каком году, и по какой причине был построен первый гигаполис?
   Пусть Михаил и не готовился к опросу, но благодаря тому, что совсем недавно были сданы экзамены по истории и еще нескольким не менее "любимым" предметам, ответить оказалось несложно:
   - в две тысячи сто втором году, главы ведущих мировых держав, на саммите посвященном проблеме загрязнения окружающей среды, пришли к выводу, что почти все территории планеты, уже не могут служить для проживания населения. Главными доводами в пользу наступившей экологической катастрофы, стали: общее повышение радиационного фона, изменение химического состава воды в мировом океане, участившиеся случи рождения детей с различного вида уродствами, а так же целый перечень заболеваний, пополняющийся каждый год. - Переведя дыхание, лейтенант продолжил. - Что бы спасти человечество от медленного и болезненного вымирания, в две тысячи сто третьем году, было начато строительство первого гигаполиса, расположенного на территории бывших США. Новый город, способный вместить более миллиарда жителей, был спроектирован как замкнутая экосистема, отделенная от внешнего мира герметичными стенами по периметру, и куполом из специального пластика сверху. Своим строением, первый гигаполис, (как и остальные пять), напоминает слоеный торт, делящийся на уровни, каждый из которых несет определенную функцию. Первый, (самый верхний), уровень, всегда носит название "белый город". Он состоит из комплекса небоскребов, построенных из легчайших материалов, нескольких парковых зон где обитают спасенные немутировавшие животные, а так же территории особняков, принадлежащих богатейшим жителям гигаполиса.
   Бросив немного нервный взгляд на командира, Лейтенант получил поощрительный кивок, и продолжил свой рассказ.
   - со второго уровня, начинается "серый город", который может занимать до трех ярусов гигаполиса. В "сером городе", потолком которого являются плиты, служащие основанием "белого города", проживает основная масса населения, занимающегося обеспечением гигаполиса продуктами питания. Многочисленные фермы и сады, почти полностью автоматизированные, составляют почти половину вакансий для специалистов, избравших профессию обслуживающего персонала...
   - меньше лирики. - Прервал словоизлияние подчиненного Алексей. - В производственной деятельности, на сегодняшний день, участвует дай бог четверть населения "серого города", в любом из гигаполисов.
   - третий уровень, "черный город", может состоять из одного или двух ярусов, и частично располагается под землей, являясь фундаментом гигаполиса. Именно "черный город", занимается промышленным производством, и состоит в основном из заводов. Так же, там, в специальных изолированных секторах, расположены реакторы, обеспечивающие электроэнергией весь "слоеный торт".
   - ну... в принципе все правильно. - Алексей покосился в окно, за которым медленно проплывали однообразные дома "серого города". - Теперь расскажи о нашем любимом доме.
   - спустя пятьдесят лет после начала строительства первого гигаполиса, в западной Европе, было начато строительство четвертого города. На сегодняшний день, население четвертого гигаполиса составляет более пяти сотен миллионов человек, живущих на трех уровнях, каждый из которых занимает один ярус "торта". Второй и третий гигаполисы, расположены в южной Америке и Австралии, и состоят из четырех ярусов каждый. Пятый гигаполис, занимающий наибольшую площадь, включает в себя пять ярусов, три из которых представлены "черным городом". Примерно восемьдесят лет назад, была предпринята попытка строительства шестого гигаполиса, на территории Антарктиды, но по неизвестным причинам, после создания двух ярусов, все работы "заморозили", а жители так и не были переселены.
   - молодец, школьную программу новейшей истории знаешь. - Капитан все же закурил сигарету, истязаемую на протяжении всей лекции. - Перейдем к истории "СКИБ". Начни с причины, по которой правительство вообще решило создать нашу организацию.
   Удержавшись от того, что бы поерзать на сидении, (насмешливый тон командира, слегка нервировал Михаила), лейтенант начал цитировать собственный доклад по истории:
   - в девяносто шестом году после основания первого гигаполиса, корпорация "Биотех", используя технологию клонирования, (уже к тому моменту запрещенную к применению на людях), стала создавать необычных домашних питомцев. Жители "белого города", получили возможность заказать себе некоторых героев из любимых детских мультфильмов и фантастических боевиков. Постепенно, ассортимент заказываемых существ рос, в какой-то момент, корпорация начала создавать полуразумные и разумные синтетические организмы, которые стали использоваться еще и как прислуга. В виду того, что не смотря на увеличение разумности синтетиков, заказывающие их люди, продолжали относиться к ним как к животным, начали учащаться случаи побегов, а иногда даже насильственных смертей неосторожных хозяев.
   Покосившись на молчаливых хищников, вслушивающихся в каждое слово молодого человека, лейтенант все же продолжил:
   - так как к моменту, когда проблема обрела угрожающие масштабы, отказываться от использования синтетиков уже не согласились бы хозяева крупных фирм, правительству гигаполисов, пришлось принять ряд законов, ограничивающих людей в действиях против искусственных существ. Разумные синтетики, получили статус младших граждан, и теперь насилие против них, так же уголовно наказуемо, как и в отношении людей, (в теории). Однако, в виду того, что многие синтетики, физически сильнее среднестатистического человека, корпорациями было принято решение, имплантировать своим созданиям микрочипы, которые путем передачи определенного сигнала, могли бы обозначать уровень угрозы от того или иного существа. Для контроля за исполнением принятых законов, а так же и защиты людей от опасных синтетиков, была создана служба "СКИБ", получившая часть полномочий полиции.
   - что означает цветовое разделение на детекторах оперативников "СКИБ"?
   - цветом, а так же его насыщенностью, обозначается уровень угрозы исходящий от синтетика, определяемый имплантированным чипом. Зеленый цвет, говорит о полной безопасности существа для людей и прочих разумных. Желтый цвет, это обозначение зоны риска, когда на синтетика следует обратить особое внимание. Красный цвет, означает угрозу, при которой неразумных и полуразумных синтетиков рекомендуется отправлять на утилизацию, разумные же особи, теряют статус младших граждан, и подлежат задержанию для тщательного разбирательства.
   - а теперь проверь, каким цветом реагирует детектор на наших напарников.
   Лейтенант послушно направил свой наруч на кресло, в котором расположилась Багира. С задержкой в секунду, экран засветился мягким зеленым, после чего на нем появилась информация о полубоевой разумном синтетике, и ее прямом командире Алексее Алексеевиче Громовом, Капитане "СКИБ". Переведя детектор на Шерхана, Михаил вздрогнул и растеряно посмотрел на куратора.
   - что-то не так? - Капитан поигрывал в пальцах протеза окурком, безмятежно пуская колечки дыма.
   Решив, что произошла ошибка, Михаил выключил наруч и перезагрузив систему, повторил процедуру. Экран мигнул, и засветился ровным красным цветом, выдав при этом предупреждение об потенциальной опасности синтетика, и том, что ответственность за действия тигра, несет капитан "СКИБ", Алексей Громов.
   - один из двух синтетиков, работающих в связке с оперативником, всегда "красный". Это психологическое снятие ограничений, нужно для выполнения некоторых операций, для которых "зеленые", не подходят. - Сжалившись над растерянным подчиненным, объяснил куратор.
   - сэр, для каких операций может понадобиться "красный" синтетик? - С немалым интересом в голосе, осведомился Белов.
   Вместо человека, ответил обсуждаемый тигр:
   - для охоты, с летальным итогом для жертвы.
   - не всех "красных", можно захватить живыми, а на особо отличившихся, вообще приходит приказ о ликвидации. - Добавила Багира.
   - ты не беспокойся, если не учитывать отвратительного чувства юмора, то Шерхан вполне адекватен. Так что, будете вы работать в паре, и мне не придется беспокоиться за жизнь практиканта. - Без тени насмешки, проговорил капитан.
   На этом, опрос лейтенанта закончился, так же как и разговор в целом. Хищники полностью погрузились в свою работу, Громов уставился в окно, а Белов, принялся "переваривать" полученную информацию.
   Пару часов они просто катались по "серому городу", и если люди просто наблюдали за обстановкой на улицах, то синтетики занимались более продуктивной работой: Шерхан вел машину, а Багира не отрывалась от монитора, на котором отображались данные, получаемые детекторами автомобиля. Именно пантера и нарушила тишину, сухо объявив:
   - "красный" не разумный кот, двести метров налево.
   Тигр поспешно припарковал транспорт у обочины, капитан нацепил на голову шлем и обратился к практиканту:
   - вот и твоя первая "боевая" операция. - Ехидное выражение, продержалось на лице меньше секунды, сменившись злым оскалом. - Чего застыл? Вперед, работа не ждет.
   Полосатый хищник первым покинул машину, но вместо того, что бы броситься в погоню за врагом, спокойно дождался людей, и пристроился за спиной Михаила, послушно исполняя приказ командира, "прикрывать лейтенанта". Багира осталась на своем месте, продолжая наблюдать за сигналом жертвы, и направляя через наушник, выдвинувшегося вперед Алексея.
   Две минуты бега легкой трусцой, и связка из двух человек и полубоевого синтетика окружает мусорную урну в переулке между двумя жилыми многоэтажками. Из-за своего ненадежного укрытия, с испугом и злостью, на "СКИБовцев", смотрел обыкновенный, (домашний), серый кот, худой и сильно потрепанный. Оказавшись в безвыходной ситуации, он не собирался сдаваться на милость охотников, (выгнутая дугой спина и предупреждающее шипение, намекали на готовность драться).
   Пронзительно затрещал электрошокер, Алексей провел стремительный выпад, и маленькое тельце, (хоть и пыталось отскочить), безвольно обмякло на ровной бетонной поверхности, повсеместно заменяющей землю в "сером городе". То, что произошло далее, чуть было не заставило Михаила расстаться с завтраком, и только упрямое нежелание показаться командиру слабаком, помогло сдержать рвотные позывы.
   Шерхан не теряя времени, подошел к бесчувственному серому коту, и одним укусом, разделил тельце надвое, разбрызгав при этом кровь. На содеянном тигр не остановился, приступив к трапезе, ничуть не смущаясь тем фактом, что в качестве еды выступал дальний сородич.
   - Багира, оповести городские службы: пусть пришлют уборщика, мы тут немного намусорили. - Каким-то усталым голосом, обратился Громов к оставшейся в машине хищнице.
   Благодаря тому, что очередная рабочая смена была в самом разгаре, прохожих на улицах встречалось не так уж и много, и в тесные переулки они заглядывать не стремились. Тигр не заставил себя долго ждать, в несколько укусов проглотив тело поверженного синтетика, оставив после него, только бурое пятно на бетоне.
   В автомобиль оперативники вернулись в молчании, (по мнению Алексея и Шерхана, ничего особого не случилось, а Михаил все еще переживал увиденное), и только когда люди разместились на задних сидениях джипа, а полосатый хищник занял место водителя, капитан заговорил:
   - это была конечно не эпичная битва против армий взбесившихся боевых синтетиков, но и такой работой кто-то должен заниматься. Так что, поздравляю с первой удачной операцией по ликвидации. - Громов добродушно улыбнулся, несильно, (что бы не сломать ничего важного) похлопал подопечного по плечу. - Ты справился даже лучше, чем я предполагал.
   - но я ведь ничего не сделал. - Возразил Белов.
   - именно. - Капитан улыбнулся еще шире, хоть это и казалось невозможным. - Не попытался вывернуть свой желудок на изнанку, даже почти не побледнел.
   Последние слова, заставили лицо лейтенанта покраснеть от стыда. Все же он был взрослым мужчиной, а чуть было не упал в обморок от вида крови, словно изнеженная барышня.
   - кстати, в основном, именно из подобных эпизодов, и состоит наша работа. Разумных и полуразумных синтетиков мы конечно стараемся захватывать живыми, но "красные" неразумные, это все равно что бешеные животные, которых нужно убивать на месте. Помнится был у нас один боец, который старался живыми брать всех, и потом еще удивлялся, что почти каждого кого он привозил в отделение, отправляли на утилизацию.. а ведь вся проблема заключалась в том, что хозяевам синтетиков, гораздо проще, (и дешевле), купить новую особь, нежели "красного" питомца, вернуть хотя бы в "желтую" зону.
   - охотясь на неразумных, Шерхан и приобрел цвет своего маркера. - Внесла свою лепту в разговор Багира.
   - ну, на разумных мне тоже приходилось охотиться, да и нескольких полуразумных загрызть... - Несколько обижено, (словно его в чем-то позорном уличили), проворчал тигр.
   - только ты забыл добавить, что те полуразумные, были уже в таком состоянии, что могли дать фору большинству более примитивных собратьев как по агрессии, так и глупости поступков. - Хмыкнул Алексей.
   Присмотревшись к командиру чуть внимательней, (для чего пришлось совладать с бурей эмоций), Михаил увидел, что не смотря на веселое, даже безалаберное выражение лица, глаза капитана остаются холодными и спокойными. Нахлынувшее понимание того, что весь разговор был направлен на отвлечение его, (Михаила), от неприятных размышлений, заставило почувствовать какую-то детскую обиду. Пришлось приложить немало усилий, дабы не высказать вслух глупость вроде "я не ребенок, что бы со мной нянчиться", ведь не удержись он, и это лишь подтвердило бы нелестное мнение куратора.
   За оставшееся время патрулирования, совершенно ничего интересного больше не произошло, разве что во время обеденного перерыва, Громов познакомил подопечного с весьма необычным, (даже по меркам четвертого гигаполиса), продавцом выпечки. Темный эльф-кентавр, только лошадиную половину ему заменяла внушительных размеров, туша паука.
  
   Смена подошла к концу, и джип с нарисованными на корпусе эмблемами "СКИБ", вернулся на служебную стоянку. Закрыв машину, Алексей отправил Михаила в компании с Шерханом, в спортзал, а сам неспеша вернулся в кабинет в сопровождении Багиры. Прежде чем отправляться домой, следовало еще написать отчет, и на этот раз, он будет в электронном виде, как и полагается, (пусть это и нарушает традицию, установленную шесть лет назад).
   Так как день прошел без приключений, в качестве еще одного исключения, капитан решил отчитаться в исключительно деловом стиле, благодаря чему на целых десять минут раньше обычного, справился с "бумажной возней". Пожелав пантере, уже задремавшей на матах, приятного отдыха, он спешно разоружился, надев менее привлекающую внимание, и более мирную на вид одежду, после чего направился на выход из здания.
   Однако, совсем без приключений этот день закончиться не мог, и в одном из коридоров, Алексей, лицом к лицу столкнулся с хмурым Дмитрием Николаевичем. Начальник окинул подчиненного хмурым взглядом, приветственно кивнул и не став задавать лишних вопросов, (все что могло заинтересовать командира, было отправлено в электронном отчете), сунул в руки конверт из тонкого пластика и ушел по своим делам.
   Громов стоял и пялился на красочную печать "Биотех", украшающую лицевую сторону письма, под которой имелась надпись мелким подчерком: "приглашение на собеседование, передать лично в руки". От хорошего настроения, остались жалкие ошметки, а в душе зародились первые признаки паники.
   - вот ведь вляпался... - В эти три слова, были вложены все эмоции, обуревавшие оперативника "СКИБ". - Займусь этим позже.
   Приняв решение, Алексей сунул немнущийся конверт в один из своих многочисленных карманов, и только сейчас заметил одного из своих коллег, проходящего мимо, и явно слышавшего короткий монолог капитана. Прозвучавшая негромким бормотанием фраза, только подтвердила подозрения:
   - тихо шифером шурша, крыша едет... здорово Леха, как жизнь?
   - привет Макс. - Громов через силу улыбнулся. - Лучше чем могло бы быть, но хуже чем хотелось.
   Недавно получивший звание капитана молодой мужчина среднего роста, одетый в стандартный комбинезон и с гладко выбритой головой, понятливо кивнул, и поспешил удалиться. Пусть среди агентов "СКИБ" и царила дружеская атмосфера, подкрепляемая взаимопомощью, ставшей обязательным условием работы, но насильно в чужие проблемы, желающих лезть не было, (слишком активных в этом плане деятелей, изолировали в отделе работы с документами).
   Погрузившись в не самые приятные мысли, Алексей вышел из здания, и зашагал в сторону дома. Странное состояние, когда хочется побыть в обществе, при этом ни с кем не разговаривая, прекрасно подходило для неспешных размышлений частенько приводящих к принятию судьбоносных решений. Вот и теперь, пробежавшись по сенсорным кнопкам наруча пальцами протеза, капитан нашел интересующий номер телефона, и боясь снова передумать, нажал "вызвать".
   Гарнитура вставленная в ухо, довольно долго молчала, так что капитан уже почти решил отменить вызов, когда из динамика раздался чуть хриплый, сонный голос:
   - Ветров слушает.
   - привет Виталик, ты сейчас не занят? - Почему-то, только эти слова пришли в голову Алексею, пусть они и звучали неуместно, после стольких лет.
   Пауза затянулась, а затем из гарнитуры раздался "медвежий" рев:
   - Леха ты?! Где пропадал столько времени? Как дети, жена? Погоди не отвечай, сейчас я соберусь и мы встретимся. И не смей говорить, что ты не можешь тратить время: сигнал коммуникатора запеленгован, соберу отряд и силой заставлю посетить какой ни будь бар.
   Энтузиазм слышащийся в голосе старого напарника, (и бывшего подчиненного), заставил губы растянуться в неосознанной улыбке. Вскоре они договорились о месте встречи, и Алексей встал на обочине дороги подняв руку, и застыл в такой позе ожидая свободного такси.
   Настроение стремительно скакнуло с обозначения "неважно", до "жизнь не так уж и плоха". Вместе с этим, даже мысли потекли несколько более радостные, и письмо из "Биотех", уже не казалось столь страшным. Ну и что, что он сломал боевого синтетика в рукопашной драке, в жизни бывает и не такое, а в кейс с документами вообще никто не заглядывал. Так что, может быть, кто-то решил просто поблагодарить оперативника, за отлично выполненную работу.
   "сам-то в это веришь?".
   Усилием воли заставив внутренний голос замолчать, Громов удовлетворенно хмыкнул. Он еще вернется к размышлениям на тему приглашения, когда будет читать письмо, но сейчас, все это было неважным и далеким.
  
   ***
   Дорога до квартиры, выделенной Михаилу в "сером городе" после окончания Академии, заняла четверть часа поездки в вездесущем такси. После спарринга с такой хрупкой на вид, но неожиданно сильной и быстрой девушкой, все тело "ныло" от многочисленных ушибов, а суставы рук пронзали уколы острой боли, после болевых захватов и бросков. Очень жаль, что предупреждение капитана, о том, что нельзя недооценивать оперативницу, вспомнилось далеко не с первых минут противостояния, ведь будь Белов серьезным с самого начала, сейчас не пришлось бы мучаться от стыда за собственную беспомощность.
   Но хуже всего было моральное истощение, вызванное целой серией потрясений, уместившихся в короткий период времени. Знакомство с куратором и его синтетиками, прошло вполне ожидаемо, (еще преподаватели предупреждали, что к выпускникам Академии, "боевые" офицеры относятся скептично), так что вступительная речь капитана, совершенно не произвела впечатления. Намного больше удивило отношение командира к двум хищным кошкам, которое вполне можно было назвать дружеским, и это при том, что из всех расспросов выходило, что людей, которых можно назвать друзьями, у Громова нет.
   Известие о том, что поставленный с Михаилом в пару тигр, (полубоевой синтетик, способный за счет массы тела повалить даже крупного человека, вооруженный набором клыков и когтей), является "красным", заставило нервы напрячься подобно гитарной струне. Перед отправкой на практику в "СКИБ", преподаватели говорили, что куратор скорее всего постарается любым способом обеспечить безопасность подопечному, но даже мысль о том, что ему назначат "телохранителя", который без сомнений может убить, казалась дикой. Тем более впечатляюще смотрелась сценка с поеданием неразумного синтетика, которая вполне могла бы оказаться запланированной и разыгранной по ролям, если бы капитан был человеком, работающим на отца. И хоть у молодого лейтенанта и не было обширной сети осведомителей, да и количество полезных связей оставляло желать лучшего, но этого хватило для того, что бы убедиться, что Громовым не манипулируют.
   Похоже отец решил дать Михаилу время "перебеситься", попробовать пожить самостоятельно, в полной мере осознав сложность существования без поддержки родителя, что бы через некоторое время, он сам вернулся в "белый город", прося устроить на хорошо оплачиваемую, несложную работу. Можно даже предположить, что в самое ближайшее время, начнутся настоящие испытания вроде задержки зарплаты, дополнительных дежурств и по настоящему боевых операций, при которых рядом "совершенно случайно", будут мелькать телохранители Белова старшего.
   "недождешься! Я все выдержу, и сам добьюсь успеха, без твоих подачек. Нужно всего-лишь хорошо показать себя на службе, что бы получить работу, а потом уже в качестве официального оперативника "СКИБ", можно будет задумываться о своем деле. Благо денег скопить удалось, да и друзья не откажутся войти в долю".
   Машина остановилась у подъезда одного из сотен однообразных домов, и Михаил поспешил покинуть транспорт управляемый настоящей синей обезьяной. Хорошо хоть водил этот синтетик нормально, почти не обгоняя другие автомобили.
   Добредя до двери ведущей в квартиру, (расположенную на первом этаже), лейтенант зашел в прихожую, а затем пробрался по коробкам с не разобранными вещами в единственную комнату, где прямо в одежде рухнул на кровать. Спарринг с красивой но излишне жестокой оперативницей, отнял все физические силы, а так же истощил запасы моральных, чему способствовали язвительные комментарии Шерхана.
   - первый день всегда самый сложный, а значит, завтра будет легче. - Пробормотал Михаил, проваливаясь в сон.
  
   ПЕРЕМЕНЫ.
   Алексей сидел на длинной скамье, за неменее длинным столом, которые были стилизованы под грубо обработанное дерево. На стенах, обклеенных панелями, изображающими потемневшую древесину, в железных кольцах-держателях, висели факела, огонь которым заменяли лампы, испускающие теплое желтое свечение. Между однообразными столами, сновали разносчицы в длинных грубых сарафанах, в дальнем конце зала на табурете сидел музыкант, мучающий слух посетителей бренчанием струн лютни. У входной двери, прислонившись спиной к стене, застыл громила-вышибала, облаченный в тяжелую и неудобную, (даже на вид), кольчугу плетенную из медных колец. В петле на поясе, у него висел короткий меч с множеством зазубрин на клинке, уже тронутом ржавчиной.
   Пивная "усталый витязь", была довольно дорогим заведением, и сюда приходили в основном что бы посидеть и поболтать с друзьями, на время окунувшись в эпоху, когда такие слова как "генная инженерия", "атомная энергия", "химическая реакция", считались не более чем замысловатыми ругательствами. В случаях, когда зал бронировали для проведения каких-либо мероприятий, персонал разыгрывал целые сценки, иногда даже нанимались люди занимающиеся боевыми искусствами, что бы изобразить классическую "трактирную драку".
   Главным же отличительным признаком "усталого витязя", было то, что синтетиков здесь не обслуживали. Соответствующее предупреждение висело на табличке перед входом, а если кто-то и заходил, его просто игнорировали, а в случи, когда попадались особо непонятливые индивиды, к своим прямым обязанностям приступал вышибала.
   В этот день, зал был почти пуст, и работники не сильно старались отыгрывать свои роли, хоть определенные черты выбранных персонажей, за месяцы работы, проявлялись совершенно неосознанно, и для непривередливых клиентов, этого было достаточно.
   Громову только успели принести его заказ, (пузатая кружка пива, и блюдо с хлебом, посыпанным мелко нарезанным чесноком, поджаренным до хрустящей корочки), когда входная дверь распахнулась, впуская в пивную нового посетителя. Крупный мужчина с внушительной мускулатурой, которую не могла скрыть одежда, (матово черный мундир офицера пехоты), короткие вьющиеся каштанового цвета волосы, обрамляли суровое лицо, будто выточенное из камня. Взгляд ярких голубых глаз, не хуже копья пронзал тех, на кого этот человек обращал внимание, заставляя ежиться от мурашек, толпами бегающих по спине.
   Заметив Алексея, вновь прибывший в несколько широких шагов преодолел расстояние, отделяющее его от стола, и не глядя рухнул на скамью, напротив "СКИБовца".
   - сколько лет не виделись... хотел бы сказать "а ты так и не изменился", но... - Виталий протянул бывшему командиру свою широкую ладонь, ничуть не смущаясь того факта, что пожимать придется железный протез.
   - да и ты изменился, может похудел? - Громов с легкой улыбкой, несильно сжал протянутую ладонь, и получил в ответ широкий радостный оскал.
   - после отпуска набрал восемь килограмм, даже пришлось перейти на усиленные тренировки, что бы вернуть форму.
   Еще не успевший начаться разговор, прервала разносчица, протянувшая Виталию меню, (книжечка, листы которой похожи на пожелтевшую толстую бумагу). Приняв заказ, девушка поспешно удалилась, находиться рядом с не самыми обычными посетителями, ей было неприятно.
   - рассказывай, как живешь и чем занимаешься. Мы ведь не виделись с тех пор, как тебя в госпиталь унесли. - Ветров поставил локти на стол, сцепил пальцы "домиком", и устроив поверх них массивный подбородок, упер в лицо старого друга испытующий взгляд. - Сам не расскажешь, перейду к методам бесчестного допроса, заключающимся в постепенном спаивании и грустных ностальгических историях.
   - ну, раз все так серьезно, тогда слушай...
   В двадцать минут, уложился рассказ о жизни Алексея с того дня, когда он впервые очнулся без рук и ног. На моменте, где описывалось расставание с женой, Виталий произнес единственное слово, "стерва" и до самого окончания повествования, более не перебивал. Последним эпизодом истории, был случай, окончившийся получением письма от "Биотех".
   - да уж, насыщенная у тебя жизнь. - Пробормотал пехотинец, в пару глотков опустошая вторую кружку светлого пива. - Даже не знаю, поздравлять тебя с успехами, или посочувствовать проблемам.
   - лучше бы чего ни будь посоветовал.
   - тут в соседнем районе есть магазин, где продаются прекрасные веревки, ну а мыло так уж и быть, я тебе одолжу из личных запасов. - С совершенно серьезным лицом и задумчивым голосом, предложил Виталий.
   - ха-ха... юморист блин. - Фыркнул Алексей.
   - ну извини, у тебя была такая кислая рожа, что я просто не удержался. - Ветров замолчал на несколько секунд, словно на что-то решаясь, а затем продолжил уже нормальным своим голосом. - Могу порекомендовать тебя в отряды пехоты, после операции конечно. Кредит на восстановление конечностей, выбить помогу, ну а там, все будет зависеть уже от тебя.
   - там сумма немаленькая... - Сомнением произнес Громов.
   - для подполковника, не такая уж и большая. - На удивленный взгляд, Виталий состроил грустную мину, но все же заговорил. - После того как ты ушел из пехоты, у нас произошла маленькая война с мутантами. Оказалось, что эти твари обосновались в одном из заброшенных городов, и в течении нескольких поколений готовились к нападению на гигаполис. Где они брали оружие, даже сейчас не могу представить, но факт в том, что этих уродцев еще и обучили с ним обращаться.
   Сделав паузу в коротком повествовании, Ветров дождался, пока разносчица поставит на стол новые кружки, и отойдет на достаточное расстояние.
   - нам сильно повезло, если бы мутанты были чуть умнее, гигаполису грозила бы серьезная опасность. Вместо массированной атаки на входные шлюзы, враг пытался пробраться внутрь маленькими группами, уничтожаемыми еще на подходе. Без потерь с нашей стороны не обошлось, где-то треть всех бойцов стали калеками или погибли, некоторые рехнулись от вида умирающих друзей, буквально запекаемых внутри экзоскелетов. Когда мы обнаружили "гнездо", началась настоящая бойня, в которой и мне довелось поучаствовать... короче говоря, по итогам операции, меня и еще нескольких командиров боевых групп, продвинули на повышение, а с хорошим послужным списком, да еще и невестой из высшего света "белого города", до нынешнего моего звания не добрался бы только ленивый.
   - так... а вот про невесту, пожалуйста поподробнее. - Хищно прищурив глаза, потребовал Алексей.
   - и не мечтай, она уже не "невеста" а "жена", причем моя. И да, там где нашел, других таких нет. - И на лице расползлась самодовольная улыбка. - А если серьезно, то она дочь министра культуры, и на этом с подробностями закончим.
   - знаешь, а ведь я тоже умею допросы устраивать, так что можно проверить, как подполковники переносят пытки... - Протезы медленно сжали и разжали кулаки, а Громов, еще и шейными позвонками пару раз щелкнул.
   - боюсь-боюсь. - Захохотал Ветров. - Ладно, на один вопрос отвечу, но это все.
   - дети?
   - три сына. - Сказано это было с гордостью, даже спина, и без того прямая как струна, вытянулась еще сильнее. - Ну так что, пойдешь в пехоту? Только учти, начинать придется почти с самых низов, я не могу позволить неопытному человеку командовать бывалыми бойцами. Хотя, группу из боевых синтетиков в качестве поддержки организую.
   - хах, не люблю быть должником, тем более у банков. - Капитан "СКИБ" вздохнул. - Да и староват я уже, что бы по лесам за мутантами гоняться.
   - староват? Ты конечно извини, но пока ехал сюда, я твое досье полистал... знаешь, не каждый новобранец может похвастать подобной "безбашенностью". - Подполковник немного помолчал, и чуть грустным голосом добавил. - Но решать тебе: в любом случи, если решишься, только позвони и я все организую. А сейчас, мне пора домой пока семья не начала беспокоиться, ведь я ни кому не сказал куда собираюсь.
   Еще раз протянув руку для рукопожатия, Ветров поднялся из-за стола, и пошел на выход. Уже в дверном проеме он задержался и повернув голову произнес:
   - ты больше не пропадай.
   Алексей оставшись за столом в одиночестве, посмотрел на полупустую кружку, и только тут понял, что платить за все заказанное придется ему одному.
   - вот "жук". - Вырвалось через сдавленный смех. - Даже тут сэкономил.
  
   Путь домой, отнял неожиданно много времени. Выйдя из пивной, Алексей обнаружил, что попал как раз в тот временной промежуток, когда после очередной смены, люди и разумные синтетики, получившие право на самостоятельную жизнь, возвращаются домой. Где-то минуту постояв на обочине с поднятой рукой, он достал из кармана визитку, и набрал написанный на ней номер.
   - Винсонт на связи, чем могу быть полезен? - Удивительно бодрый, (а так же доброжелательный), голос, раздался в динамике гарнитуры практически сразу, как была нажата кнопка "вызвать".
   - мне нужно такси к "усталому витязю".
   - вас понял, буду минут через десять. Будете ждать?
   - да. - Ответил Алексей без раздумий, хоть вариант "поймать" свободную машину и был более предпочтительным.
   - уже лечу. - Отозвался Винсонт, и связь оборвалась.
   Прошло всего семь минут, и из-за угла ближайшей многоэтажки, (как пробка из бутылки), выскочила желтая машина, легко обгоняющая другие автомобили. Водитель безошибочно опознал своего клиента, и остановившись у обочины и распахнув дверцу, торжественно произнес:
   - карета подана.
   Прежде чем опуститься в сидение, капитан при помощи наруча, проверил цвет маркера белого мыша, и только убедившись что синтетик по прежнему "Желтый", забрался внутрь транспортного средства. Таксист на манипуляции клиента, только скептически хмыкнул, но вместо ожидаемого возмущения, просто спросил:
   - куда едем?
  
   ***
   Рефлексы: как много в этом слове, слилось для всех учеников. Начиная от младших классов школы, и заканчивая последними курсами высших учебных заведений, люди вырабатывают у себя реакции и алгоритмы поступков, "активирующиеся" при определенных условиях. По мере жизни, цепочки последовательных действий усложняются или упрощаются, (все зависит от индивидуальных требований).
   Михаил проснулся от противного пищания будильника, и хоть квартира для него была незнакомой, (наступил второй день после переезда), но тело безошибочно добралось до туалета, а затем и ванной комнаты, совершенно без участия еще дремлющего сознания. Окончательное пробуждение наступило уже в душе, под струями холодной воды, а вместе с этим, пришла и радость от того, что прежде чем лезть мыться, Белов все таки снял одежду в которой проспал всю ночь.
   Был в "послужном списке" лейтенанта, (а тогда еще студента второго курса Академии), неприятный случай, когда после празднования нового года, он улегся спать прямо в парадной форме, а утром, с больной головой и жутко першащим горлом, рухнул в заранее набранную ванну, и только потом понял, что что-то не так. Соседи по комнате, не смотря на потрепанный вид и неважное самочувствие, ржали как кони из старинных фильмов. Так как слухи в коллективе распространяются чуть ли не быстрее скорости звука, уже к вечеру только ленивый не знал о "подмоченной" репутации второго по успеваемости ученика потока.
   Закончив водные процедуры, Михаил голышом и босяком, направился на кухню, где нажатием одной кнопки, включил кипятиться чайник, а затем достав из шкафа пластиковую коробку "быстрого завтрака", уселся на холодный стул.
   Залитая кипятком похлебка из макарон, мелко нарезанных сушеных овощей и сушеного мяса, с немалой добавкой специй, источала довольно приятный аромат, но выглядела откровенно говоря не очень. Иные помои, по привлекательности могли дать фору содержимому пластиковой тарелки, но хотя бы вкус был приемлемым.
   Позавтракав и выбросив в мусор одноразовую посуду, лейтенант вышел в коридор, где приступил к потрошению своих еще не разобранных вещей. Разрывая упаковки с одеждой, он обнаруживал модные рубашки и свитера, брюки и джинсы, десять новых комплектов нижнего белья, и только на двенадцатой попытке, обнаружил сменный комбинезон с эмблемой "СКИБ".
   Одевшись и приведя прическу в пристойный вид, Михаил прицепил к бедру кобуру с парализатором, и не смог отказать себе в удовольствии, полюбоваться на отражение в ростовом зеркале, закрепленном на стене у входной двери. Легкая улыбка тронула губы, придавая лицу еще немного очарования, лейтенант по праву мог гордиться как внешностью, так и физическим состоянием тела. В отличии от многих однокурсников, он никогда не прогуливал тренировки, и даже более того, старался посещать все возможные курсы по единоборствам, (но так и не добился сколько ни будь значимых успехов).
   В душе поднимало голову чувство предвкушения, все же работа в команде с самым обсуждаемым оперативником "СКИБ", по определению не может быть скучной, и остается надеяться, что вчерашнее патрулирование, было всего лишь исключением. Если же Михаил ошибся в своих суждениях, и бестолковое катание по "серому городу" продолжится, то отец может выиграть спор, получив в свои руки покорного, разочаровавшегося в мире наследника.
   "не бывать этому".
   Зубы сжались так сильно, что на висках вздулись вены, а брови сползлись к переносице. Нет, Михаил никогда не признает, что в мире не осталось места приключениям, и настоящим героям, готовым бросить вызов любому врагу.
   "и пусть это звучит по детски, Каму какое дело?".
   Окинув взглядом беспорядок, устроенный во время поисков комбинезона, лейтенант печально вздохнул и затем более решительно проговорил:
   - а... потом приберусь, и вещи по местам заодно разложу.
   Проверив наличие в карманах всех вещей, могущих понадобиться в течении дня, он покинул квартиру, находу надевая жилет и пристегивая к руке наруч. Стоило оказаться на улице и поднять руку, как от довольно редкого потока машин, отделилось одно такси, которое лишь только остановилось, как дверца рядом с водителем гостеприимно распахнулась.
   "а день-то, совсем неплохо начался".
  
   Коридоры отделения встретили лейтенанта тишиной, нарушаемой редкими далекими шагами агентов, спешащих на свои рабочие места. Исходя из того, что за время блужданий по зданию, Михаил встретил всего десяток человек и синтетиков, можно было бы подумать, будто "СКИБ", страдает от недобора сотрудников, на самом же деле, все было несколько иначе. Пусть среди оперативников и тружеников штаба преобладала взаимовыручка, но все они оставались личностями мало социальными, а потому старались как можно реже встречаться на работе, (исключения имелись, но было их мало), а подчиненные синтетики вообще жили в кабинетах, и выходили из них лишь при крайней необходимости. Однако, стоило кому ни будь подать сигнал о помощи, как со всех сторон сбегалась толпа, готовая карать, и только после этого разбираться, что произошло.
   Все это, и еще много чего другого, молодому практиканту, выпускнику Академии Офицеров, рассказал преподаватель по классическому рукопашному бою, который некоторое время и сам был "СКИБовцем".
   У двери ведущей в кабинет командира-куратора, Михаил почувствовал будто там его поджидает нечто неприятное. Все же некоторые результаты от изнуряющих тренировок в боевых искусствах были, и одним из них являлось ощущение опасности, слабое и нечеткое, но уже не раз помогшее не вляпаться в неприятности.
   "если я сейчас открою дверь, а там труп капитана... бррр".
   Взяв себя в руки и передернув плечами, лейтенант положил руку на парализатор, но пока не стал доставать его из кобуры, что и оказалось ошибкой, не позволившей отреагировать на нападение. Стоило створке наполовину отъехать в сторону, как распластавшееся в длинном стремительном прыжке, гибкое и тяжелое тело черной кошки врезалось ему в грудь, подобно тарану.
   Миг, и человек лежит на полу, а сверху его тело придавливает крупная пантера, которая довольно скалясь, (!), начала вылизывать лицо своей жертвы. Шок лейтенанта оказался столь велик, что даже когда Багира грациозно поднявшись на лапы ушла обратно в кабинет, он еще продолжал неподвижно лежать, по прежнему сжимая рукоять своего оружия, и глядя в потолок.
   - ты была права подруга, шутка все еще смешная, если применять ее к разным людям. - Произнес Шерхан, подошедший к дверному проему, дабы убедиться, что подопечный командира не пострадал. - Кажется, мы его сломали... Леша расстроится... а потом будет расстраивать нас, долго и мучительно.
   - тебя, очень может быть, а вот мне ничто не угрожает. - Хмыкнула пантера.
   - ну да, ты же его любимица. - Попытался съехидничать полосатый хищник.
   - завидуй молча. - Гордо откликнулась Багира.
   - и что это было? - неуверенно поднимаясь на ноги, и продолжая держать в одной руке парализатор, осведомился Михаил, старающийся даже не моргать, что бы не выпустить синтетиков из поля зрения ни на секунду.
   - можешь считать, что прошел ритуал принятия в семью. - Хохотнул Шерхан, и вильнув хвостом, вернулся на свою лежанку.
   - юмористы блин, у меня чуть инфаркт не случился. - Проворчал человек пряча оружие, и наконец заходя в кабинет.
   - если бы ты помер от подобной мелочи, то "СКИБ" пережил бы такую потерю. - Высказал свое "фи" полосатый хищник.
   На языке у Михаила крутилось множество ругательств, но неимоверными усилиями их удалось удержать при себе. Лейтенанту очень не хотелось начинать свою карьеру, с банальной ссоры с синтетиком, от которого возможно будет зависеть его жизнь.
   Усевшись на стул для посетителей, практикант вытащил из кармана белоснежный носовой платок, и с ожесточением стал оттирать лицо от густой и липкой слюны.
   "интересно, они зубы чистят... хоть как-нибудь?".
   - сейчас придет капитан. - С предвкушающей улыбкой заметила Багира, и скосив взгляд на товарища добавила. - Твоя очередь.
   - а может сама этим займешься? Я же знаю, какие теплые чувства у тебя к Алексею... - Попытался отговориться тигр.
   - нет уж, я дважды рисковала, так что сейчас твоя очередь.
   Тяжело вздохнув, с видом мученика идущего на виселицу, полосатый хищник принял наиболее удобное для прыжка положение, и стал буравить дверь ожидающим взглядом. Михаил неожиданно для себя заметил, что и сам ощущает некое злорадное предвкушение, и хотел было себя отдернуть, но в этот момент створка начала отъезжать в сторону.
   Бросок полубоевого синтетика был стремителен, и с какой-то точки зрения, даже красив, но как выяснилось через несколько секунд, не эффективен. Сперва из коридора раздалось сдавленное рычание, а затем глухой кашель. Прошло еще немного времени, и в дверном проеме показалась высокая фигура капитана Громова, волокущего за шкирку, (словно нашкодившего котенка), свернувшегося в клубок Шерхана, морда которого выражала немалые страдания.
   - с мужчинами не целуюсь. - Заявил Алексей, позволяя хищнику обмякнуть на полу, а затем он окинул взглядом остальных присутствующих в кабинете, задержав внимание на раскрасневшемся лице Михаила. - Я не хочу знать, что здесь происходило в мое отсутствие.
   - командир, она тебе изменяла с новеньким. - Простонал тигр, даже не пытающийся пошевелиться.
   - уже не смешно. - Откомментировала сказанное Багира.
   Капитан прошел за стол, и уселся в свое кресло. Сложив руки на груди, он еще раз осмотрел всех своих подчиненных, и одним выражением лица передал всю ту тоску, что поселилась в душе бывшего пехотинца. Далее зазвучали слова, испортившие прекрасное настроение пантеры, и окончательно расстроившие ее напарника по развлечениям:
   - с сегодняшнего дня, я постоянно буду носить с собой электрошокер выставленный на максимальное напряжение, и в случи повторения сегодняшнего, (и вчерашнего), происшествия, без раздумий пущу его в дело.
   - ты хочешь сказать, что удар железным кулаком в живот, это менее болезненно, чем моментальная потеря сознания от удара электричеством? - Шерхан даже приподнялся на передних лапах, что бы посмотреть в глаза капитану.
   - я предупредил. - Безразлично пожал плечами Алексей. - Теперь ты Михаил: меня не интересует личная жизнь подчиненных, но неуставные отношения во время работы недопустимы, и будут караться со всей жестокостью.
   - ч-что? - Лейтенант изумленно уставился на своего куратора, пытаясь понять, а не послышалось ли ему.
   - запрещать вам с Багирой встречаться не буду, хоть мне и не нравится сама идея отношений между людьми и синтетиками, но это ваше личное дело, чем заниматься в свободное время.
   У пантеры, взгляд которой метал молнии и одновременно метался в панике по всему помещению, медленно отвисла нижняя челюсть. Абсолютно серьезный тон и суровое лицо капитана, выбивали из равновесия не хуже смысла сказанных слов.
   В установившейся тишине, как гром среди ясного неба, зазвучал хриплый смех Шерхана, все еще не пришедшего в себя после пропущенного удара.
   - два ноль в твою пользу командир. - Переведя дыхание, выдавил из себя тигр.
   - а теперь, когда минутка юмора окончена, перейдем к серьезным и важным делам. - Громов растянул губы в ехидной улыбке. - В "белом городе" участились случи появления "красных" синтетиков. Нашему командованию, (а так же богатым жителям самого верхнего яруса гигаполиса), подобное положение дел не нравится, а потому почти половина всех оперативников, отправлена решать проблему. К настоящему моменту известно, что "краснеют" наши клиенты из-за необычного наркотика, предназначенного исключительно для не людей: то-есть, безопасного для человека, и вызывающего привыкание и агрессию у синтетиков. Так как в нашем отряде практикант, мне настойчиво рекомендовали заняться поисками источника, откуда поступает эта мерзость, и не вмешиваться в охоту.
   - ммм, капитан? - Пантера взяла под контроль свою мордочку, и теперь с надеждой глядела прямо в лицо Алексея.
   - слушаю. - Громов продолжал сохранять улыбку на губах, хоть по взгляду и было понятно, мысли в его голове далеко не радостные.
   - так ты пошутил...?
   - встречаться можете с кем угодно, главное, что бы это не мешало работе. Вопросы по заданию есть?
   - наш первый шаг? - Опередил напарницу Шерхан, пока она не задала еще один "очень важный" вопрос, могущий грозить неприятностями всей группе. Уж он-то знал, что происходит, когда командир не в духе.
   - поедем к крысам. Что-то мне подсказывает, (возможно интуиция или здравый смысл), что именно в "черном городе", надо искать источник проблем. А если даже Клуни со своей стаей не имеет хоть каких ни будь зацепок, то нам там вообще делать нечего.
   - сэр... а кто такой Клуни? - Заговорил Михаил, только отошедший от всех уже произошедших событий, а ведь было только утро, и работа даже не началась.
   - король всех грызунов "серого" и "черного городов". Удивительно неприятная, и одновременно полезная для нас личность. - Поучительным тоном ответил капитан. - Так как вопросы закончились, (суровый взгляд на всех трех подчиненных, двое из которых собирались продолжить разговор), отправляемся выполнять задание.
   "а ведь я был прав... скучно уж точно не будет".
   Подумал лейтенант, наблюдая за тем, как командир вооружается и проверяет карманы форменного жилета.
  
   ...тигр за рулем, пантера перед монитором, на котором отображаются данные с многочисленных детекторов установленных на машине, а так же командир, расслабленно развалившийся на сидении за креслом водителя с дымящей сигаретой в пальцах левого протеза руки. Михаил поймал себя на мысли, что именно так все и должно быть, и если бы хоть один элемент был не на своем месте, (даже сигарета), это значило бы, что возникли серьезные проблемы.
   "ну надо же, какие глупости в голову лезут".
   Передернув плечами, тем самым сбрасывая непонятное наваждение, Белов уставился в окно, на медленно проплывающие дома, и обгоняемые машины. Они ехали выполнять первое серьезное задание в карьере лейтенанта, и если предположение капитана об осведомленности некого Клуни верны, то уже к концу смены, в личном деле появится положительная отметка, еще на шаг приближающая к поставленной самому себе цели.
   Джип свернул с основной дороги на съезд, и уже через несколько ударов сердца, однообразная обстановка "серого города", сменилась на унылые тусклые краски "черного города". И вроде бы вокруг те же серые здания, а с потолка, (пола для верхнего яруса), льется холодный свет белых ламп. Но стоит только присмотреться, как отличия сразу бросаются в глаза, и они столь многочисленны, что не хватит пальцев рук их сосчитать.
   Движение на дорогах самого нижнего яруса четвертого гигаполиса, отличалось особенной неторопливостью, да и машин в поле зрения наблюдалось не так уж и много. Жилые дома украшало намного меньше рекламных плакатов, многие из которых не могли похвастать даже элементарной подсветкой, зато довольно часто встречалось любительское граффити. Вместо торговых комплексов, спортивных площадок и развлекательных учреждений вроде кинотеатров, плотными рядами возвышались глухие "коробки" складов, заводов, или стоянок для машин, (именно в "черном городе", ремонтировались и оставлялись на парковках, многочисленные такси).
   Местные жители не очень любили гулять по улицам, на которых часто встречались аккуратные кучки мусора, а если и удавалось наткнуться на кого ни будь, слоняющегося без дела, то это были смешанные банды подростков людей, и молодых синтетиков, которые в силу своей неопытности, попадали под чужое влияние. Обстановка ухудшалась еще и тем, что ни "СКИБ", ни полиция, во время своих патрулей, не отклонялись от маршрутов, проложенных по главным дорогам районов, что оставляло многочисленные внутренние дворики и закоулки, совершенно без контроля. Только страх массовой облавы, и разумность главарей банд и мелких криминальных организаций, позволяли поддерживать видимость порядка.
   Алексею сильно не нравилось подобное положение дел, но для каких-то серьезных действий, у правительства гигаполиса просто не хватало людей. Посылать армию на патрулирование нижнего яруса нельзя, сами жители не поймут подобного хода, а в службах правопорядка, уже давно наметился дефицит кадров, (не от хорошей жизни, оперативники работают с группой поддержки в виде полубоевых синтетиков). Оставалось надеяться на благоразумие граждан, и страх перед карающими акциями. И надо заметить, пока что, подобный подход себя оправдывал.
   - во время операции, Шерхан постоянно находится рядом с Михаилом, и всем видом излучает готовность перейти к активным действиям. Багира остается в машине и поддерживает связь снами через гарнитуры, так же готовясь подать сигнал тревоги ближайшим патрулям. Говорить с грызунами буду я... и прошу не забывать, пусть они и считаются разумными существами, но инстинкты мелких стайных хищников могут возобладать при малейшей провокации. - Капитан затушил "бычок" в пепельнице, встроенной в дверцу.
   - сэр, а что делать мне? - Лейтенанта раздражала манера командира, игнорировать младшего офицера, но пока что, подобное отношение было вполне оправдано, ведь Громов мог просто проверять подчиненного на выдержку, или даже элементарную сообразительность.
   - держишься за моей спиной, внимательно смотришь по сторонам, слушаешь и запоминаешь все происходящее. - Чеканя слова, ответил капитан.
   Тем временем, джип свернул на узкую улочку и удалился от центральной улицы района. Здесь было несколько неуютно, мусор попадался чаще, встречные машины и прохожие наоборот реже, а рисунки на стенах, приобрели более развязный характер. Все окна на первых и вторых этажах домов, закрывали толстые решетки, и это не смотря на то, что пластиковые стекла, разбить можно только после долгой работы тяжелым и твердым предметом, (например ломом или кувалдой).
   Не смотря на не самые благоприятные условия, здесь жили вполне обычные люди, которые предпочитали проводить свободное время либо дома, либо в "сером городе". Через окно машины, Михаил видел мужчин и женщин, спешащих по своим делам, а один старик выгуливал крупного синтетика-пса, при каждом шаге опираясь на толстую трость годную в том числе и как оружие.
   Но вот джип выехал в небольшой дворик, со всех сторон окруженный высокими "глухими" стенами. Куда бы не был направлен взгляд лейтенанта, здесь повсюду сновали крупные серые и черные крысы, которые встав на задние лапы, достигали роста в пол метра. Передвижения грызунов напоминали суету муравьев, и их совсем не смущало появление транспортного средства с эмблемами "СКИБ" на всех ровных поверхностях.
   - смотрим под ноги, нам не хватало заработать проблемы из-за пары отдавленных хвостов. - Отдал последние распоряжения Алексей, и первым выбрался на улицу.
   Широким уверенным шагом, капитан направился к распахнутой железной двери, через которую постоянно сновали группы крыс, следуя приказу, за ним следовал лейтенант, а замыкал шествие тигр. Для собственного успокоения, Белов попытался проверить грызунов с помощью наруча, и чуть было не замер от удивления, когда детектор не обнаружил ни одного маркера, кроме "красного" сигнала исходящего от Шерхана. Тычок мордой в поясницу, придал молодому человеку ускорение, а возникший в голове вопрос, был задан раньше, чем удалось обдумать его последствия:
   - сэр, почему их маркеры не определяются?
   Несколько десятков недружелюбных взглядов, скрестившихся на Михаиле, стали прекрасным подтверждением того, что он допустил какую-то ошибку.
   - они не синтетики. - Не оборачиваясь отозвался Алексей, и поспешно добавил. - Все подробности позже.
   Когда до двери оставалось не больше пары шагов, дорогу "СКИБовцам" преградил черный крыс, одетый в нечто среднее между балахоном и рваной наволочкой.
   - куда? - Осведомилась карикатурная пародия на монаха.
   - к босу. - Лаконично ответил капитан.
   - нельзя, Клуни не принимает просителей. - Нагло заявил крыс, и оскалил в улыбке острые желтые клыки.
   - а мне по*ую, чего там нельзя другим. Твое дело доложить о прибытии гостей, а остальное уже моя проблема. - На этот раз, в голосе Алексея звучали явные нотки раздражения, а левая рука легла на рукоять электрошокера.
   - нельзя, великий Клуни... - Заладил было грызун, но получив чувствительный подзатыльник от подскочившего сзади сородича, поспешно замолчал.
   - капитан, давненько вы к нам не заглядывали. - Серый крыс, одетый в верхнюю половину смокинга, скорчил своей мордой гримасу, по его мнению долженствующую выглядеть как гостеприимная улыбка. - Я чем ни будь могу вам помочь?
   - мне нужно переговорить с Клуни. - Вновь озвучил цель своего визита Алексей, убрав руку с оружия.
   Тут Михаил обратил внимание на то, что за время короткого разговора, вокруг их компании сомкнулось плотное кольцо из нескольких дюжин грызунов, готовых в любой момент броситься в атаку. Молодой офицер не обманывался размерами потенциальных противников, зверьки, (по словам командира оказавшиеся даже не синтетиками), могли "задавить" оперативников количеством, которое как известно, довольно часто бьет качество.
   - вас немедленно проводят в приемную. - Поспешил заверить человека крыс, и кивком подозвал еще одного сородича, тоже серого цвета, но одетого в подобие оранжевого комбинезона. - Если желаете кофе, чай или что ни будь иное, только скажите провожатому, и заказ будет доставлен в течении нескольких минут.
   Грызун в смокинге, схватил "монаха" за ухо, и отволок в сторону, освобождая посетителям дорогу. Лейтенант еще успел разобрать злобное шипение, "со следующей группой, отправляешься на свалку, и чтоб я тебя в этом году не видел...", но конец фразы заглушило многоголосое бормотание прочих крыс.
  
   ***
   Пройдя вслед за крысом в оранжевом комбинезоне через короткий коридор, Алексей со спутниками оказался в просторной комнате с желтыми стенами, мягким красным ковром на полу, белым потолком и зелеными диванчиками и креслами, занимающими все пространство вдоль стен, оставляя промежутки только для дверей. Провожатый попросил немного подождать, и убежал докладывать о посетителях, а ему на смену пришла белая крыса, толкающая перед собой низкий столик с чайником и парой чашечек.
   Капитан благоразумно отказался от угощения, (мало ли что гостеприимные хозяева могли подмешать в напитки и закуски), и суровым взглядом остановил практиканта, рука которого уже потянулась к посуде. Тигра же проигнорировали сами крысы, считая ниже своего достоинства обслуживать пусть и разумного, но всего лишь синтетика, который еще и не платит за оказываемые услуги.
   Долго "СКИБовцев" ждать не заставили: уже через пять минут, провожатый пригласил гостей пройти в кабинет.
   Помещение, в котором Клуни, (рыжий крыс, ростом почти достигший метра и одетый в сиреневый деловой костюм), мало отличалось от офиса какого ни будь клерка "средней руки". Рабочий стол был завален бумагами и на нем возвышался монитор компьютера, вдоль стен стояли шкафчики со стеклянными дверцами, полки которых были заставлены в равной мере книгами, папками, коллекционными фигурками, а так же бокалами и разноцветными бутылками. В кресле с высокой спинкой, горделиво восседал сам здешний хозяин, радостно скалящийся прибывшим.
   - капитан Громов, давненько вы нас не навещали, я уже начал думать, что общество старого крыса наскучило уважаемому человеку. - щуря блестящие черные глаза, первым взял слово Клуни. - Не желаете выпить за встречу?
   - благодарю, но мы на службе. - Сухо откликнулся Алексей.
   - жаль. - Рыжий крыс сцепил лапки на животе, и внимательно посмотрел на Михаила. - Тогда предлагаю сразу перейти к делу, которое привело вас в мою скромную обитель. Представьте пожалуйста вашего молодого коллегу.
   - лейтенант Белов, практикант и возможно в будущем, оперативник "СКИБ". - Капитан повернулся к подопечному, и небрежно кивнул на хозяина кабинета. - Клуни: самая большая крыса от "черного" и до "серого города".
   - очень лестная характеристика, особенно услышанная от вас... только я не "крыса", а "крыс", прошу не путать. - И морду грызуна окрасила сверканием белоснежных клыков, хищная улыбка, а глаза окончательно зажмурились. - Так, какова же цель вашего визита?
   - может быть сам догадаешься? - Чуть раздраженно произнес Громов, которого выводил из себя один вид самодовольной морды, и только самодисциплина не позволяла скатиться до откровенной грубости.
   - хм-м, я конечно могу вызвать штатного предсказателя... но гораздо проще будет, если нам не придется прибегать к подобным "извращениям". - Крыс всем видом излучал удовольствие, получаемое от общения с гостями, чем провоцировал их раздражение от лицезрения своей самодовольной улыбки.
   - в "белом городе" появился наркотик, провоцирующий "покраснение" множества разумных синтетиков... - начал рассказ Алексей, но был перебит.
   - те кто решился принимать наркотики с неизвестными эффектами, уже не имеют права называться разумными.
   - ...так как в перспективе, это может стать угрозой безопасности людей, нам было поручено найти источник, а еще лучше производителя этого вещества. - Не обратив внимания на высказывание Клуни, закончил Громов.
   - и чем я могу быть полезен? Если вы не забыли, мы находимся в "черном городе", вам же надо на пару ярусов выше.
   - мне нужна информация по курьерам, поставщикам, продавцам и производителям наркотика. И не говори, что ничего не знаешь, все равно не поверю. - В последние слова, оперативник добавил максимум металла, на который только был способен.
   Клуни устало вздохнул и подавшись вперед, улегся на стол подложив под голову сложенные лапки. Его глаза изучающее уставились на посетителей, будто он в первый раз их видел.
   - владей я всей информацией, которая тебе нужна, бесплатно все равно не сказал бы ни единого слова.
   - и чего же ты хочешь? - У Громова возникло неприятное предчувствие, которое незамедлило оправдаться, стоило крысу открыть пасть.
   - десять тысяч условных единиц на счет, и пять десятков званий младшего гражданина для моих крысят.
   - тысяча на счет, и одно гражданство для крысы. - Внутренне "кипя", но внешне невозмутимо, заявил Алексей.
   - приятно было повидаться капитан, заходи как ни будь вне рабочего времени, выпьем и поболтаем. - Клуни опустил веки и помахал ладонью.
   Развернувшись на пятках, Громов нарочито громко зашагал к двери, жестом приказав спутникам идти следом. Когда они были уже у выхода, в спину прилетели слова хозяина кабинета:
   - пять тысяч и десять гражданств.
   - две тысячи, и пять гражданств, и-то только если информация стоящая.
   Со стороны стола раздалось глухое рычание, но крыс достаточно быстро взял себя в лапы, и его голос зазвучал с прежними ехидными веселыми нотками:
   - будь по твоему капитан... - в тишине защелкали клавиши клавиатуры, и в кабинет вбежала белая крыса, тут же начавшая копаться в одном из шкафов. - Список курьеров и продавцов я тебе предоставлю, а вот за именами поставщиков и производителей, вам придется ехать в "белый город" к самому большому грызуну четвертого гигаполиса. Адрес и приглашение на встречу так уж и быть обеспечу, а остальное уже зависит от ваших дипломатических навыков. Могу только посоветовать, не пытаться ему угрожать...
   - и кто же это такой важный живет в "белом городе"? - Алексей действительно был заинтригован.
   - пока сам не увидишь, все равно не поверишь. - Клуни широко ухмыльнулся. - Скажу только, это один из самых старых синтетиков.
   Крыса, (видимо играющая роль секретарши), извлекла из шкафа толстую папку, и протянула ее Громову.
   - рассчитываю на твою честность капитан. Надеюсь ты не забудешь старого крыса, когда получишь повышение за раскрытую сеть наркоторговцев.
   - еще увидимся. - Махнув рукой на прощание, Алексей поспешил покинуть кабинет, что бы не испытывать свои нервы более необходимого.
  
   Возвращение к машине прошло без неожиданностей, снующие туда-сюда грызуны, уже не обращали никакого внимания на посетителей.
   Не самое хорошее настроение Громова, еще больше испортилось, когда выяснилось что пачка сигарет опустела, а запас остался дома. От одной только мысли, что придется писать заявления на получение гражданства кучкой крыс, зубы начинали "ныть", а ведь денежные средства предстоит перевести со своего счета, и еще неизвестно, когда затраты будут возмещены...
   - сэр, вы обещали объяснить, почему у крыс нет маркеров. - Напомнил Михаил через десять минут после того, как Джип отъехал от логова грызунов.
   - гхм. - Прочистив горло, Алексей рассеяно глянул в окно машины, но не найдя там причин отложить лекцию, заговорил скучным тоном усталого от жизни преподавателя. - Как тебе должно быть известно, в гигаполисах живут люди, (граждане по факту своего рождения), а так же синтетики разного уровня интеллекта. Очень немногие обыватели знают, что за стенами городов так же сохранилась разумная жизнь: разного вида мутанты, чье развитие порой достигает уровня человечества в каменном веке, (но порой встречаются группы индивидов, мало уступающих людям, но об этом никому лишнему знать не нужно). Откуда появились мутанты?
   - из-за радиации и химического заражения почвы, животные стали приобретать нехарактерные для их видов черты...
   - понятно, преподавателей ты слушал хорошо. - Взмахом протеза правой руки, капитан оборвал поток слов подопечного. - Не только животные менялись под воздействием названых тобой факторов, но и люди. Кроме того, скажу тебе как очевидец: я видел выводок мутанта получившегося из потомков людей не сумевших попасть в гигаполис, и зверя, более всего похожего на медведя. У меня конечно нет достаточно углубленного образования, но скрещивание столь разных видов, кажется невозможным даже при помощи радиации, а это значит, что были еще какие-то факторы.
   Дав воображению Михаила нарисовать пару уродливых картин, и придумать мировой заговор, который и стал причиной экологической катастрофы, капитан вернулся к первоначальной теме разговора:
   - предки нынешних крыс, это потомки лабораторных подопытных, сумевших не только осознать себя как личности, но еще и сбежать от ученых. Долгое время они скрывались в канализационных трубах и на свалках, а когда расплодились в достаточной степени что бы не бояться полного истребления, самые умные и хитрые из них, вышли на контакт с полицейскими. Не скажу, что между людьми и грызунами сразу возникли дружба и взаимопонимание, лет пятьдесят правительство гигаполиса всерьез пыталось избавиться от говорящих животных, но умение быстро бегать и хорошо прятаться, а так же способность быстро восстанавливать свою численность, сводили все усилия на "нет". В итоге, крысы были признаны неопасными для людей, а после переговоров, им в обязанность была поставлена уборка нижнего яруса города, а так же охота на неразумных сородичей и прочих вредителей. Оперативники полиции и "СКИБ", оценили способности грызунов к сбору информации, и мы теперь довольно часто пользуемся их услугами, в тайне от общественности разумеется. Обычные граждане, не должны знать о существовании еще одной расы, способной самовоспроизводиться без помощи людей: некоторые люди воспримут это как угрозу для человечества, и поднимут панику.
   - а как же жители "черного города"? они же не могут не знать, что рядом с ними живут разумные крысы.
   На этот вопрос ответил Шерхан, внимательно прислушивавшийся к лекции:
   - местные, слишком хорошо знают, что основные проблемы исходят от слишком наглых людей, и пока грызуны сами не начнут создавать серьезных проблем, к ним будут относиться как к дворовым собакам, возможно даже подкармливать начнут.
   - неужели я слышу нотки зависти? - Алексей от удивления, даже забыл о том что хотел курить.
   - с чего бы мне завидовать? - Тигр почти натурально возмутился. - Разве мне нужна свобода выбора, или возможность няньчить своих котят? А может быть меня слегка нервирует вшитый в тело микрочип, сигнал которого оповещает государственные службы безопасности, о моей потенциальной угрозе...
   - извини, я сглупил. - Капитан склонил голову, все же он довольно часто забывал, что его подчиненные всего-лишь синтетики, которые лишены почти всех прав, а так же возможности создать нормальную семью.
   Несколько раз глубоко вздохнув, полосатый хищник заговорил намного более тихим голосом чем раньше:
   - это я виноват командир, сорвался как маленький ребенок.
   - вы еще обнимитесь и поклянитесь в вечной любви. - Фыркнула Багира, закончившая вводить в компьютер данные из папки, полученной от Клуни. - Вы сейчас похожи на двух девчонок, а не на команду ликвидаторов. Постыдились бы сопли пускать хотя бы при практиканте.
   Слова черной кошки привели обоих мужчин в нормальное расположение духа, даже смущение сменилось злостью и раздражением направленным на самих себя. К счастью, Алексей умел держать "маску" равнодушия, а по морде Шерхана вообще сложно было понять эмоции, если он этого не хотел.
   В салоне джипа установилось молчание. Мотор машины мерно гудел, а колеса отсчитывали метры дороги: следующий пункт назначения, находился в "белом городе".
  
   ***
   Казалось бы, всего несколько дней назад Михаил отсюда уехал в поисках приключений и славы, а верхний ярус четвертого гигаполиса, успел неуловимо измениться. Те же небоскребы устремлялись своими острыми пиками к куполу, музеи и театры сверкали белым камнем стен, парки зеленели свежей растительностью а фонтаны выбрасывали вверх тонны воды.
   Как бы не всматривался лейтенант в пейзажи за окном джипа, но понять, что именно изменилось никак не получалось. После "серого города", здешние краски казались особенно яркими, дома построенные по индивидуальным проектам, выглядели словно произведения искусства, да и зеленая растительность радовала взор. Когда же в мысли ворвалась догадка, молодой человек попытался ее опровергнуть, но с каждой секундой лишь больше убеждался в ее истинности: он стал чужаком для "белого города", таким же временным гостем, как и жители двух нижних ярусов.
   - чего такой подавленный? - полюбопытствовал Алексей, своим вопросом застав парня врасплох. - Жалеешь о том, что не остался здесь?
   Михаил оторвал взгляд от очередного здания, похожего на воздушный дворец, и посмотрел на командира, вид которого выражал искреннюю скуку. Единственная эмоция, которую удалось прочитать на спокойном лице, это было сожаление об отсутствии сигарет.
   - нет, с чего бы мне жалеть.
   - вот и правильно. - Командир изогнул губы в неживой улыбке. - Единственное, чего стоящего есть в "белом городе", это возможность смотреть не на серый потолок, а на синее небо, да еще и парки довольно красивые...
   Михаил отвернулся обратно к окну, думая что разговор закончен, но Алексей продолжил, ни к кому конкретно не обращаясь:
   - чем отличаются здешние дома, от многоквартирных зданий на нижних ярусах? Наверное только размерами, ну и красочными фасадами. А люди вообще вызывают лишь жалость, ведь чувствуя себя "элитой", или "сливками общества", они вынуждены загонять себя в строгие рамки, говоря исключительно о модных и популярных темах, и нося вещи, которые кто-то другой назвал красивыми и удобными. Взять к примеру любого здешнего семьянина, клерка или иного труженика "пера и бумаги": улыбчивый, аккуратный, одетый в деловой костюм с обязательными часами на запястии. Он будет смеяться скучным шуткам, поддержит разговор на неинтересную ему тему, с радостью одолжит соседу какую ни будь бесполезную мелочь... но стоит присмотреться повнимательней, и легко можно разглядеть презрение ко всем, кто на него не похож, тщательно скрываемое раздражение от разговоров, которые не могут принести ему больше денег, ну и в качестве финального штриха, за закрытыми дверьми своего дома, этот гражданин, позволяет своим извращенным желаниям вырваться на свободу.
   Капитан прервал тираду, осторожно потер указательными пальцами протезов виски, и продолжил менее импульсивно:
   - когда я только начал свою карьеру в "СКИБ", довольно часто приходилось сталкиваться с подобными индивидами. Имея возможность время от времени покупать новых синтетиков, они с завидным воображением, выплескивают на них все свои комплексы и страхи. Нам же, приходится гоняться за редкими беглецами, часто уже не воспринимающими реальный мир, а значит действительно опасными как для других, так и для себя.
   - заканчивай философствовать командир, мы уже приехали. - Прервал словоизлияние человека тигр, останавливая машину неподалеку от входа в небоскреб, стилизованный под башню из зеркальных стекол.
   - я, Михаил и Багира, идем на встречу, Шерхан остается на связи. - Распорядился Алексей, уже выходя на улицу, залитую светом полуденного солнца.
   Лейтенант, проверив оружие и так же выбираясь из джипа, услышал ворчание полосатого хищника:
   - вот так всегда, как идти к грязным крысам, так это Шерхан, а если есть возможность посетить какое ни будь чистое и красивое место, то "остаешься на связи...".
   - сэр, почему мы не взяли с собой Шерхана? - Догнав командира, спросил Михаил.
   - он "красный". - Пожав плечами, отозвался капитан, но заметив на лице подчиненного непонимание пояснил. - В подобных офисных зданиях, почти всегда устанавливают детекторы, подающие сигнал тревоги всем ближайшим оперативникам "СКИБ", стоит лишь синтетику с "красным" маркером пройти через зону, находящуюся под наблюдением. Обычно, перед посещениями мест со стационарными детекторами, мы делаем запрос и получаем разрешение, но сейчас у нас на подобную волокиту нет времени.
   Кивнув в знак того, что принял информацию к сведению, лейтенант пристроился за правым плечом командира, всем телом чувствуя бросаемые на него взгляды пантеры, которая замыкала процессию.
   У широких раздвижных дверей, (состоящих из непрозрачного матового стекла), оперативников встретил высокий мускулистый мужчина, с наголо выбритой головой. Он был одет в черный потертый пиджак, белую рубашку и красный галстук сверху, и темно синие брюки снизу, а так же черные туфли, начищенные до зеркального блеска. Легкая небрежность в одежде, подсознательно не позволяла относиться к охраннику, как к умному и хитрому индивиду, и если бы не цепкий взгляд, подмечающий каждую мелочь, этот маскарад в совокупности с выражением лица "живой керпич", вполне мог сработать.
   К счастью, Михаил с самого детства учился общаться с людьми, привыкшими хитрить даже перед собой, а капитан по видимому, благодаря своему опыту, не судил о разумных существах по внешности.
   "и не удивительно, если вспомнить о том, с кем он работает, и кого ловит".
   - вы от мистера Клуни? - Без тени эмоций, поинтересовался охранник.
   - да. - Отозвался Алексей, у которого при словах "мистер клуни", нервно дернулась щека.
   - следуйте за мной, бос вас уже ждет. - Неспешно развернувшись, мужчина шагнул к двери, и створки перед ним тут же распахнулись, открывая проход в длинный коридор, перегороженный рамками металлоискателей и прочего определяющего оборудования.
   в молчании, они прошли вглубь здания, миновав при этом десяток дверей с разными изображениями на створках, и наконец подошли к лифту. Кабинка оказалась достаточно просторной, посетителям даже не пришлось тесниться, (Багира заняла собой немалое пространство, но чувствовала себя вполне свободно).
   Охранник успешно отыгрывал роль тупоголового верзилы, отбивая всякое желание задавать себе вопросы. Когда же он, не меняя "каменного" выражения лица, достал из кармана мятый платок и громко высморкался, после чего невозмутимо вернул тряпку на прежнее место, Михаилу пришлось себя сдерживать, дабы не зааплодировать столь удачному штриху к образу.
   Лифт остановился и дверцы распахнулись.
   - вам туда. - Громила, небрежным жестом указал вперед по коридору, упирающемуся в двустворчатую дверь с изображением замка, над которым раскинулась радуга.
   Стоило "СКИБовцем" выйти на красную ковровую дорожку, устилающую весь этаж, как дверцы лифта за спиной закрылись.
   На стенах между многочисленными дверьми, висели картины с изображениями природы, или кадрами из старых мультфильмов, а на полу, на по обеим сторонам коридора, стояли горшки с цветами. Благодаря неравномерному освещению, сконцентрированному над растениями, не сразу были замечены еще четыре человека в черных костюмах с галстуками, и солнцезащитных очках, смотрящихся довольно неуместно в помещении. Эти охранники выглядели гораздо представительнее нежели тот индивид, который встречал оперативников, хотя и их лица, не выражали высокого уровня интеллекта.
   - ммм... нам назначено? - Предположил Алексей, когда они подошли к импровизированному заграждению.
   Один из мужчин, безразлично указал на дверь, после чего сложил руки на груди и чуть отступил в сторону. Остальные люди в черных костюмах, так же посторонились, освобождая посетителям дорогу. Капитану самому пришлось распахивать тяжелые створки, неумолимо стремящиеся вернуться в закрытое состояние.
   За порогом агентов "СКИБ" ждал кабинет, которому вполне подошло бы наименование "приемный зал". Здесь пол целиком был застелен толстым алым ковром, разрисованным золотыми узорами, (переплетенные в танце китайские драконы). У стен, будто в почетном карауле, стояли рыцарские доспехи, вооруженные секирами, алебардами и двуручными мечами, а между ними пристроились кадки с декоративными деревцами и удобные на вид диванчики. На стенах висели широкие полотна, ( все те же кадры из мультфильмов), а через окно, (занимающее всю внешнюю стену), в помещение лился дневной свет. Ровно напротив входа, в нескольких шагах от стекла, стоял внушительных размеров письменный стол, за которым разместилось вращающееся кресло с высокой спинкой, сейчас развернутое к свету.
   - вы раньше чем предполагал Клуни. - Раздался высокий бархатистый, мужской голос. - Люблю иметь дело с ответственными и пунктуальными разумными.
   Как только последние слова затихли, кресло неспешно, (и довольно эффектно), развернулось, и взглядам посетителей предстал хозяин кабинета, (а так же всего здания).
   Михаил ожидал увидеть кого угодно, от гениального ребенка, до банки с плавающим в ней мозгом и подключенным динамиком, (воображение у лейтенанта было богатое, а сегодняшний день его хорошенько стимулировал), но реальность вновь преподнесла сюрприз, почти заставивший неверяще протереть глаза. Пришлось пару раз себе напомнить, что офицер должен вести себя достойно, с невозмутимым лицом принимая любые новости.
   - Микки Маус? - Капитан не заморачивался терзаниями как у подчиненного, и искреннее удивление отчетливо читалось на его лице.
   - а вы ожидали увидеть Алладина? - Чуть приподнял брови герой детских мультфильмов, чья мышиная морда знакома почти каждому разумному существу. - Должен вас разочаровать, синтетиков-людей создавать запрещено законом, так что вам придется удовлетвориться моим обществом.
   Микки Маус, сидящий в кресле генерального директора, пусть и был вполне узнаваем, но достаточно сильно отличался от своей же версии, показываемой в мультфильмах. Для начала стоит заметить, что ростом он не уступал среднестатистическому человеку, (очень худому человеку, с узким туловищем и жилистыми руками, оканчивающимися тонкими длинными пальцами). Одежду же составлял серый смокинг с галстуком "бабочкой", а так же тонкие белые перчатки.
   - за время своей жизни, я перенес немало модифицирующих тело операций... знаете ли, очень неприятно иметь рост "метр в прыжке с табуретки", причем с головой, непропорционально большой, относительно туловища. - Ответил на незаданный вопрос хозяин кабинета, добро улыбаясь. - Могу я предложить вам напитки, или может быть сигару?
   Люди довольно быстро отошли от удивления, и первым ответил Алексей:
   - нет спасибо, мы на службе.
   - да ну? - Маус скептически изогнул свои брови, (оказавшиеся невероятно подвижными). - Тогда, может быть вы продемонстрируете ордер, на основании которого находитесь здесь? Нет? Так я и думал. Остается лишь один вариант: вы мои гости, а значит...
   Микки откинулся на спинку кресла, и нажав скрытую в подлокотнике кнопку, приказал:
   - Лола, принеси пожалуйста три чашки чая, печение, (ехидный взгляд на замеревшую, словно статуя, пантеру), и миску молока. - Затем он обратился уже к двуногим посетителям. - А пока мы ждем, может быть вы поведаете о причине своего визита? Клуни хоть и исполнителен, но довольно часто упускает важные детали в своих отчетах.
   Получив от командира взгляд, который мог означать лишь приказ "действуй", а затем утвердительный кивок на вопросительное выражение лица, Михаил кратко поведал историю про наркотики для синтетиков. Мыш в свою очередь, вежливо сделал вид, что не заметил переглядываний, а потом внимательно выслушал младшего из мужчин.
   Прежде чем хозяин кабинета высказал свое мнение, в боковой стене открылась замаскированная дверь, из которой, толкая перед собой столик на колесиках, вышла розовая крольчиха. Ростом она была чуть выше полутора метров, широкие бедра обтягивала узкая короткая юбка, едва прикрывающая верхнюю треть бедер, белая блузка не слишком успешно скрывала внушительную, (но не слишком большую), грудь, оставляя открытым плоский живот. Обувь девушка не носила, а длинные уши были перевязаны ярко зелеными бантиками, которые впрочем уступали насыщенностью цвета ее же глазам.
   В мертвой тишине, Лола прошла через кабинет, расставила на рабочем столе боса чаши чая и вазочки с различным печением, с ласковой улыбкой присела на корточки, (от чего юбка натянулась и едва не порвалась), что бы поставить на пол миску с молоком. После этого, она кинула взгляд на Мауса, и уловив слабое движение кистью, установила два раскладных стула, и поспешила удалиться, (покачивая бедрами и повиливая аккуратным хвостиком).
   - присаживайтесь. - Предложил мыш, первым берясь за чай.
   - можно вопрос не по делу? - Подал голос Алексей, которого намного меньше чем подчиненного, впечатлили формы крольчихи.
   - разумеется капитан, чувствуйте себя как дома, но не забывайте что вы в гостях. - Микки прищурил глаза и сделал маленький глоток из чаши, которую держал обеими руками.
   - Лола ведь секретарша? - Получив утвердительный кивок, оперативник задал мучающий его вопрос. - Почему не Минни?
   Закатив глаза и скорчив страдальческую гримасу, Маус глубоко вздохнул и на одном дыхании произнес:
   - я не герой мультфильма, а потому имею право не считать эту мышку красивой или умной, (скорее даже наоборот), кроме того, фигуристая розовая крольчиха, в гораздо большей степени отвечает моим эстетическим требованиям. Гуффи и Дональда в здании нет, и я сними не работаю, потому что не считаю своими друзьями. Еще вопросы по этой теме есть?
   Люди синхронно помотали головами, а Багира только сейчас поняла, что замерла и задержала дыхание во время этого эмоционального спича. Михаил только открыл рот, но был перебит усталым ворчанием:
   - это два самых популярных вопроса, которые задают почти все мои посетители-люди, так что вы не оригинальны.
   Повисла неуютная пауза, которую лейтенант прервал не самым корректным, (по отношению к Маусу), вопросом:
   - как вы относитесь к нынешнему положению синтетиков, которых продают на почти рабских условиях? - Белову действительно было интересно услышать мнение, так сказать "изнутри" проблемы.
   - категорически положительно. - Заявил Микки, чем ввел собеседников в состояние глубокого удивления, и увидев реакцию, решил пояснить свои слова. - Молодые люди, как думаете, сколько мне лет?
   - двадцать пять? - предположил Михаил.
   - пятьдесят? - Попытался угадать Алексей.
   - сто два. - С насмешливой улыбкой еще раз шокировал людей мыш. - Уже больше века я топчу этот мир, и вхожу в десятку самых старых из ныне живущих синтетиков. В принципе, об этом можно было догадаться, ведь не человеку, очень сложно добиться успеха, а тем более создать собственную корпорацию. Почему же я, являясь синтетиком, считаю положение своих "сородичей", (это слово было выделено изрядной долей пренебрежения, от которого Багиру передернуло), не только заслуженным, но и единственно верным? Все довольно просто, и вы могли бы догадаться об этом сами, если бы углубились в процесс создания разумного не человека.
   Допив свой чай, Микки Маус отставил чашу на край стола, и начал рассказ:
   - лет двенадцать назад я столкнулся с проблемой, заключающейся в том, что мои секретари, не справляются с моим ритмом работы, и соответственно собственными обязанностями. Даже нанимаемые синтетики из числа тех, кто обрел самостоятельность выкупив себя у хозяев, не демонстрировали и половины тех навыков, которые по моему мнению считаются обязательными. - Сцепив руки перед собой, мыш стал перебирать пальцами. - И вот однажды, мне на глаза попалась реклама "Генкорп", в которой предлагалось заказать синтетика с параметрами и знаниями, указанными покупателем. При создании нового существа, ученые научились вкладывать в их еще не развитые мозги, целые гигабайты информации, которая в течении некоторого времени, начинает восприниматься как собственная память, а благодаря модификации тел, знания превращаются в навыки. По этому принципу создаются боевые синтетики диверсанты, специалисты узких профилей, детские породи на героев мультфильмов, и даже полуразумные звери в первый раз открывая глаза, уже знают как нужно ходить. Только прибыв в мой офис, Лола уже могла написать докторскую диссертацию по экономике, и еще одиннадцати наукам, указанным мною в заявке, а тело полубоевого синтетика, всего лишь приятное дополнение, в принципе не являющееся необходимым. Но как говориться, "гулять так гулять". Скажу по секрету, эта крольчиха обошлась мне в сумму, за которую можно было купить маленький домик на окраине "белого города", но я еще ни разу об этом не пожалел.
   - а у вас есть разрешение на полубоевую модель? - Выцыпив из рассказа самую важную для себя деталь, осведомился Алексей.
   - разумеется капитан, Лола даже зарегистрирована как мой личный телохранитель, и уже получила разрешение на ношение парализатора. Желаете ознакомиться с бумагами? - Хозяин кабинета говорил вежливо и спокойно, но в темных глазах светилось веселье, подобное тому, которое взрослый испытывает разговаривая с ребенком.
   - нет, я вам верю. - Буркнул Громов, сам понявший что ляпнул глупость.
   Михаил же тем временем, пытался представить, что бы произошло с нынешними людьми, больше половины которых уже не приспособлены к самостоятельной жизни, если бы им пришлось столкнуться с конкуренцией в виде синтетиков, с первых дней существования умеющих столько же, сколько и профессионалы своего дела после десятилетий оттачивания навыков.
   - если бы не строгий контроль, огромное количество ограничений и определяющие эмоциональную стабильность чипы, гигаполисы уже погрузились бы в хаос. При нынешнем положении дел, лишь самые умные и упорные синтетики получают свободу, и единицы из них добиваются хотя бы малых успехов. - Маус кивнул своим словам, и с задумчивым видом заявил. - На мой взгляд, это самая правильная из возможных систем.
   Прерывая мерное течение разговора, в очередной раз открылась дверь, и в кабинет вошла... маленькая лошадка. Голубые шерстка и два крыла, сложенные на спине, красная радужка необычно больших глаз, и грива с хвостом, пряди которых раскрашены в разные цвета, все это необычным образом гармонировало.
   Существо, один взгляд на которое вызывал непроизвольное умиление у неподготовленных разумных, гордо продефилировало через зал к столу, перед которым встав на задние ноги а передними Уперевшись в столешницу, задумчиво замерло. Взгляд больших глаз скользнул по вазочкам, и лошадка сделав выбор, вытянув шею губами подхватила крайнюю печенюшку с шоколадной крошкой, и вместе со своей добычей, удалилась к ближайшему диванчику.
   - хм. - Алексей только качнул головой, бросив сочувственный взгляд на Микки Мауса, так как у него дома, был полуразумный синтетик с очень похожими манерами.
   - а... что это было? - Михаил, в отличии от командира, оказался неподготовлен к подобным представлениям, и теперь чувствовал себя несколько растерянно.
   - моя любимица, а по совместительству и головная боль. - Не меняя выражения лица, отозвался Маус. - Однако, что-то мы заболтались. Дела сами себя не сделают.
   Агенты "СКИБ", подобрались и сосредоточились.
   - кажется, вы хотели знать, кто является производителем и поставщиком наркотика для синтетиков? Вам повезло, я владею этой информацией, и даже готов ею поделиться. - Микки нажал несколько кнопок на подлокотнике кресла, и сперва столешница засветилась, а затем над ней появилось трехмерное изображение "серого города". - В качестве жеста доброй воли, я даже укажу вам, где находятся офисы и склады тех разумных, что организовывают торговлю.
   Стоило хозяину кабинета сдвинуть посуду на один край стола, как изображение города на освобожденном участке, обрело детальную четкость.
   - вот здесь, здесь и еще тут... - Мыш ткнул пальцем в несколько зданий, которые приобрели красный цвет. - Это основные хранилища, и точки сбора курьеров. Теперь, что касается "белого города"...
   После некоторых манипуляций, трехмерное изображение поплыло, и спустя секунду, перед взорами "СКИБовцев", предстала уменьшенная модель верхнего яруса гигаполиса. Здесь так же были отмечены несколько зданий, в основном находящихся на окраине.
   - и в какую сумму нам обойдется эта информация? - Алексей уже был готов распрощаться с премией за успешно выполненное задание.
   - полно вам капитан, неужели вы и вправду думаете, что я помогаю ради денег? - Микки позволил себе скривить губы в неприязненной гримасе, но быстро вернул улыбку на лицо. - Я всего лишь законопослушный гражданин, и выполняю свой общественный долг. Кроме того, мое хобби, это выполнение желаний людей и синтетиков.
   - тогда, подарите мне машину. - Не удержался Михаил от скептического высказывания.
   - мистер Белов, если этого не сделает ваш отец, то ждите подарок на день рождения. - Ухмыльнулся Мыш. - Но, вынужден просить вас удалиться, скоро у меня важная встреча... (Маус протянул капитану белую флэшку), здесь вся интересующая вас информация. Надеюсь обратную дорогу вы запомнили, а-то сейчас нет никакой возможности выделить проводника, все готовятся к приему гостей.
   - не стоит беспокоиться, выход мы найдем. - Громов пожал руку Маусу, сунул в карман хранитель данных, и попрощавшись, пошел к двери ведущей из кабинета.
   Михаил и Багира, поспешили за командиром, и вскоре за спинами их группы сомкнулись тяжелые створки двери.
  
   ***
   Стоило посетителям покинуть кабинет, Микки Маус развернул кресло к окну, и взглядом покупателя приценивающегося к товару, окинул небоскребы "белого города".
   - и почему ты отдал им сведения совершенно бесплатно? - Поинтересовалась крылатая лошадка, вытянувшаяся на диванчике.
   - я не настолько бессердечен, что бы забирать последние деньги у детей. - Заявил мыш, и получил насмешливый и скептический взгляд от собеседницы. - Ладно, признаю, вышло не убедительно. Все дело в том, что "СКИБ", воспользовавшись полученными сведениями, окажет мне неоценимую услугу, находясь в уверенности, что услугу им оказал я.
   Бесшумно к хозяину подошла розовая крольчиха, (успевшая переодеться в черный спортивный костюм, и мягкие сапоги).
   - мистер Маус, я готова.
   - прекрасно Лола. - Микки изогнул губы в едва заметной улыбке. - Собери отряд, и проследи за нашими "друзьями". Я хочу что бы после облавы, ни один руководитель банды Кренга, не смог уйти живым...
  
   ***
   Возвращение в отделение не запомнилось Михаилу ни какими ни будь приключениями, ни интересными разговорами. Монотонная езда убаюкивала, и когда джип уже подъезжал к служебной стоянке, лейтенант начинал "клевать носом".
   Громов сразу же отправил подчиненных в кабинет, предоставив Белову шанс самостоятельно написать первый в карьере оперативника, отчет о проделанной работе. Шерхан чуть позже заметил, что капитан просто "свалил" свою обязанность на плечи практиканта. Сам же Алексей, отправился лично передать полученные сведения командующему, и задержался в его офисе до конца смены.
   Неожиданно обидно оказалось наблюдать за отдыхающими синтетиками, сперва ушедшими в служебную столовую, а затем без единого слова, улегшимися спать. Сам лейтенант, детально вспоминал все что видел днем, и старательно описывал произошедшее со своей точки зрения. Закончил он как раз когда дверь в кабинет открылась, и на пороге показался капитан, усталое лицо которого, чуть приподняло настроение выпускника Академии Офицеров.
   - друзья мои, у меня две новости, с какой начать? - Нарочито бодрым голосом заговорил Громов.
   - с хорошей. - Пробормотала Багира, не открывая глаз.
   - за отлично выполненную работу по сбору информации, завтра нам дали выходной. - Заявил капитан.
   - просто прекрасно. - Почти искренне восхитился Шерхан. - Чувствую, хороших новостей для нас, у тебя нет.
   - что поделать, мой полосатый друг, жизнь несправедлива. - Командир развел руки в жесте сожаления. - В ближайшие сутки, предоставленные нами данные будут проверяться, и в случи если все подтвердиться, с Клуни расплатиться сам командующий, избавив меня от необходимости тратить свои сбережения. Пока же, слушайте мой приказ: всем отдыхать.
   - будет исполнено. - Буркнул тигр.
   - лейтенант, для тебя у меня так же есть хорошая новость, в виде премии. - Алексей извлек из кармана пластиковую карточку, и протянул ее практиканту. - Жду тебя послезавтра в восемь утра здесь же. Свободен!
   Командирский "рык", задействовал рефлексы, вбитые в подкорку мозга Михаила умелыми и трудолюбивыми инструкторами, (а может им просто нравилось гонять по любому поводу отпрысков богачей), так что не до конца осознающий свои действия лейтенант, выхватив протягиваемую карточку, козырнул капитану, и ловко выскочил за дверь, при этом чуть было не снеся медленно отодвигающуюся створку. Только пробежав несколько шагов по коридору, он осознал, что спешить-то и некуда, да и бегство из кабинета куратора не являлось жизненной необходимостью.
   - мог бы просто попросить, оставить его наедине с приятелями. - Хмыкнул молодой офицер, спешно проверяя все ли вещи взял собой.
   Было немного обидно, что у командира есть секреты, которыми он готов поделиться с синтетиками, но не со своим подопечным. Хоть это и казалось несправедливым, но оставалось лишь смириться и постараться заслужить если не уважение, то хотя бы доверие капитана, ведь это могло открыть доступ к интересным знаниям, да и способствовало бы продвижению по службе, (перед внутренним взором уже возникали пока еще туманные картинки с мундирами, увешанными россыпями наград).
   Тряхнув головой, что бы прогнать пока еще неуместные мысли, Михаил зашагал к выходу. Следовало побыстрее добраться домой, отдохнуть и наконец заняться обустройством в своей квартире.
  
   Как часто то что мы хотим и должны сделать, отличается от того что мы делаем. Михаил не успел выйти из здания отделения, как на его коммуникатор пришел вызов от выпускников академии, решивших устроить нечто вроде "вечера выпускников". В результате, спешно пойманное такси, на полной скорости мчалось не к однокомнатной квартире молодого лейтенанта, а в сторону довольно дорогого ресторана, находящегося в "белом городе".
   Белов прибыл на место встречи, когда веселье уже было в разгаре. Как опоздавшему, ему пришлось выпить "штрафную" рюмку, которая объемом могла бы поспорить с детским ведерочком для песка. Однако, выпускника Академии Офицеров, не испугали сложности, и с третьего подхода, он все же опустошил емкость...
   Все что происходило дальше, смазалось в пятно ярких цветов, а так же какофонию голосов и музыки. Михаил с кем-то разговаривал, пытался танцевать, (вполне успешно, пусть партнерше и приходилось его поддерживать), а когда пришло время расходиться по домам, назвал таксисту неправильный адрес, но узнал об этом только тогда, когда покинул машину.
   Прислонившись спиной к стене ближайшего дома, молодой человек запустил руку во внутренний карман своего комбинезона, и извлек оттуда пачку таблеток, как гласила надпись на упаковке, "на все случи жизни". Михаил сильно сомневался, что белые кругляшки, размером не больше ногтя мизинца, смогут приживить оторванную конечность или вылечить порок сердца, но ему и не требовалось проводить столь экстремальных испытаний.
   Проглотив сразу двойную порцию лекарства, что бы побыстрее прояснились мысли и мир перестал вращаться, Белов убрал упаковку обратно в карман, и стал ждать. Конечно, за злоупотребление таблетками, придется заплатить головной болью, но это будет потом, а сейчас главным было найти дорогу домой.
   Ясность мыслей постепенно вернулась, да и зрение приобрело прежнюю четкость. Стоило осмотреться, как Михаил понял, что не так уж сильно ошибся называя адрес. Он находился в "сером городе", в десяти минутах ходьбы от дома, в котором располагалась выделенная квартира.
   "прогуляюсь, заодно и голова "проветрится"".
   Однако как выяснилось при первой же попытке оторваться от стены, мысли Михаила были излишне оптимистичны. Таблетки, столь эффективно подействовавшие на голову, никак не сказались на координации движений, (а точнее почти полном ее отсутствии). В результате, лейтенанту пришлось медленно плестись вдоль зданий, обеими руками упираясь в каменную стену.
   Редкие проходящие мимо люди, ускоряли шаг и отводили взгляды, а синтетики, не ожидающие ничего хорошего от пьяного человека, старались перейти на другую сторону улицы, и если это было невозможно, просто пробегали мимо. Михаил же, полностью погрузившись в выполнение поставленной перед собой задачи, (дойти до квартиры), ни на что не обращал внимания, и едва не поплатился за невнимательность.
   Вплотную к стене очередного дома, стоял пластиковый мусорный бак, а прижавшись к его боку, спала крупная рыжая собака.
   - собачка. - Пробормотал Белов, разглядев, на что чуть было не наступил. - Ммм... привет. Ты наверное кушать хочешь?
   Облокотившись плечом на стену, Михаил обшарил карманы, и нашел изрядно помятый шоколадный батончик, и разломив его пополам, один кусок протянул потревоженному животному.
   По видимому, действие лекарства подошло к концу, иначе сложно было объяснить причину, заставившую лейтенанта рассуждать на тему, "как сложно жить на улице, да еще и в одиночестве". Собака смотрела на него большими зелеными глазами, в которых то и дело вспыхивали искорки страха, удивления, и даже паники. А человек настолько увлекся, что не замечал, как его наруч уже в третий раз определяет "желтый" маркер синтетика.
   - ...вот такие дела. - Закончил свою прочувственную речь Михаил, и встрепенувшись предложил. - А пойдем со мной, вдвоем будет не так скучно. У меня тут квартирка неподалеку... маленькая конечно, зато уютная.
   С силой оттолкнувшись от своей опоры, молодой офицер сделал несколько неуверенных шагов, взмахнул пару раз руками пытаясь обрести равновесие, и когда это наконец удалось, начал движение вперед по траектории, спрогнозировать которую не взялся бы никто. Удалившись от бака метров на двадцать, он повернул голову и крикнул:
   - чего ждешь, особого приглашения? Ну так считай, оно у тебя есть.
   Собака неохотно поднялась на все четыре лапы, и прижав уши к голове, поплелась следом за человеком. Вскоре они добрались до подъезда, который хоть и не без труда, но был признан Михаилом, и после подъема по короткой лестнице, (сопровождаемого ругательствами в адрес неизвестных архитекторов, додумавшихся так высоко расположить квартиры первого этажа), они проникли в жилище Лейтенанта.
   - ну... в общем, кухня там, туалет и ванна за этими дверьми, а я в спальню. Чувствуй себя как дома.
   Пробравшись через коробки с вещами, Белов на морально-волевых усилиях добрался до кровати, и рухнул без чувств. Рыжая собака, с сомнением покосилась в сторону комнаты, куда удалился человек, перевела взгляд на дверь за которой осталась лестничная клетка, и тяжело вздохнув улеглась прямо там, где и стояла.
   Не нужно было быть гением, что бы понимать, хозяин квартиры прогонит гостью, как только проспится и протрезвеет. Но пока, нужно воспользоваться шансом, что бы согреться, и подремать в относительной безопасности, а если за время своего нахождения в этом жилище ничего не трогать, то есть немалый шанс, что удастся уйти, не получив побоев.
   Широко зевнув, собака на секунду задумалась, а зачем она пошла за позвавшим ее человеком, ведь гораздо проще было убежать... но голод, усталость и постоянный страх, сделали свое дело, сон навалился с непреодолимой силой, отгоняя все тревоги.
  
   ***
   ...когда дверь за подчиненным закрылась, Алексей с облегчением выдохнул. Пройдя к рабочему столу, он без сил рухнул в кресло, и откинувшись на спинку, закрыл глаза.
   - выкладывай свои новости. - Безаппеляционным голосом потребовал Шерхан, приподнявшийся на передних лапах, что бы заглянуть в лицо командиру.
   - с чего ты взял... - Попытался отговориться Алексей, но был прерван снисходительным взглядом, (ощущаемым всей кожей), и скептическим фырканьем, выражающим сомнение в умственных способностях человека.
   - мы друг друга не первый год знаем, и даже не десятый. - Полосатый хищник ностальгически зажмурился, растягивая губы в оскале-улыбке. - Кому как не мне знать, что напарник чего-то недоговаривает? Да и есть подозрение, что не просто так ты избавился от лейтенанта.
   - и в кого ты такой любопытный? Вон Багира, лежит себе спокойно, притворяется спящей и не задает неудобных вопросов.
   - это только потому, что обо всем что ее интересует, спрашиваю я. Радуйся, допроса от единственной женщины в нашем отряде, ты бы не пережил. - Тигр улегся обратно на свое место, и добавив жесткости в голос произнес. - Не переводи тему разговора.
   Человек еще немного помолчал, раздумывая о том, что можно рассказать, а о чем лучше умолчать. В итоге, было решено от своих напарников ничего не скрывать, все же за долгие годы, они почти стали семьей.
   - лопоухий мыш из "белого города", подложил нам огромную жирную свинью. Мало того, что он дал наводку на базы наркоторговцев и данные про их лидеров, но стоило "копнуть" чуть глубже, как открылась целая криминальная "сеть". Торговля незарегистрированным оружием, удаление маркеров у синтетиков, производство органов и конечностей по характеристикам не уступающих военным аналогам... в общем, в это дело теперь вмешана еще и полиция, а перерыв в работе на день, требуется для укомплектации штурмовых групп. И если в "белом городе", работать будет исключительно "СКИБ", дабы не нервировать нежную психику богатых горожан, то к работе на двух нижних этажах, решено привлечь военную пехоту. Есть подозрения, (и не только мои), что некий Микки Маус, при помощи властей, решил избавиться от конкурентов. К сожалению, это остается лишь домыслами, так как никаких доказательств "злого умысла", у нас нет.
   - и ты разумеется будешь участвовать в штурме? - Подала голос Багира.
   - тут уж без вариантов, в "СКИБ", слишком мало оперативников с боевым опытом. - Пожал плечами Алексей. - Со мной пойдет Шерхан, а Багира останется приглядывать за Михаилом, который будет поддерживать связь между нами.
   - а я надеялась, что хотя бы этот месяц мы обойдемся без приключений. - Как-то жалобно пробормотала пантера.
   - разве это "приключение"? - Наигранно возмутился Громов. - Да там на каждую базу противника, будет не меньше пяти оперативников, и все со своими четырехлапыми напарниками.
   - ну, с этим разобрались. - Вмешался в шуточную перепалку тигр. - Теперь давай вторую новость.
   Скорчив обиженную гримасу, капитан укоризненно посмотрел на полосатого хищника, но ответный взгляд был неумолим и человек сдался:
   - в масштабах гигаполиса, эта проблема ничтожно мала и совершенно не заслуживает внимания... но вот для меня, ситуация несколько иная. - Не дождавшись какой-либо реакции на вступление, Алексей продолжил. - Сегодня, командующему пришло письмо от генерального директора "Биотех", руководящего филиалом в четвертом гигаполисе. Меня настойчиво просят прибыть на встречу в самое ближайшее время, и что-то подсказывает, что тянуть или отказывать, не стоит. Не знаю, что понадобилось этому человеку, и если честно, знать совершенно не хочу.
   - пойдешь завтра? - Осведомился Шерхан.
   - да. - Отозвался Громов, погружаясь в свои мысли.
   Некоторое время в кабинете царила тишина, которую нарушил капитан, не глядя отправив отчет написанный лейтенантом. Затем он резко поднялся на ноги, бросил на стол оружие, подхватил серую куртку и уже перед дверью задержался что бы произнести:
   - до встречи, и не скучайте.
   - удачи. - Хором откликнулись хищники, провожая командира встревоженными взглядами.
  
   Дорога домой, пролетела как одно мгновение, ужин в компании чем-то довольного бельчонка, так же не изобиловал неожиданностями, а потому почти не отложился в памяти. Дабы ночь прошла быстрее, (и кошмары не мучили), Алексей выпил слабое снотворное, действие которого наложились на усталость, и сознание "выключилось", стоило голове коснуться подушки.
   Приятным, это пробуждение не назвал бы и убежденный оптимист: дико визжащий будильник, находился в десятке сантиметров от уха, (почти оглохшего от подобных издевательств), а потому раньше чем Громов осмыслил свои действия, источник шума был отправлен в дальнюю стену. Силы приводов протеза, вполне хватило очередному хронометру, что бы разлететься осколками пластмассы и железа. А уже в следующее мгновение, в поле зрения появился Читер, удерживающий в лапках бланк доставки десяти одинаковых будильников, которые, (судя по первым строчкам текста в бланке), являлись противоударными.
   - это ты заказал? - Полуутвердительно, полувопросительно осведомился Алексей, переводя сожалеющий взгляд с питомца на обломки "машины мучений".
   Бельчонок кивнул, глядя на хозяина жалобными глазками и прижимая ушки к голове.
   - опять надо пароль доступа к счету менять. - Буркнул человек, с кряхтением вставая с постели. - В следующий раз, оставь будильник подальше от меня, а лучше включай сразу два.
   Завтрак прошел в тишине, Бельчонок чувствовал себя виноватым, (хоть и не понимал в чем), а его хозяин морально готовился к встрече с одним из влиятельнейших людей гигаполиса. Ради такого случая, из шкафа были извлечены строгий серый костюм с белоснежной рубашкой и галстуком "пианино", в последний раз надеваемые на расторжение брака.
   Больше всего проблем возникло с обувью, все же лакированные туфли, не слишком хорошо подходили для ношения на массивных протезах. Но вот и с этим было покончено, и капитан замер перед зеркалом, скептически оглядывая свой внешний вид.
   - что скажешь? - Громов скосил взгляд на единственного своего собеседника, который в худшем случи, мог проверещать что ни будь непонятное человеку.
   Читер промолчал, лишь склонив голову набок.
   - много ты понимаешь. - Обижено буркнул Алексей, и нахлобучил на голову серую шляпу с короткими полями. - До вечера меня не жди, и если закажешь еще хоть что ни будь за мой счет, запеку в духовке.
   На этот раз питомец не выдержал, и громко фыркнул, таким незатейливым образом выражая все, что думает о кулинарных способностях хозяина, и вероятности того, что человек вообще сможет его поймать.
   Алексей не отреагировал на провокацию, покинув квартиру спустился на первый этаж, и выйдя на улицу, сразу же поднял руку, подавая знак проносящимся мимо такси. Одна из машин снизила скорость и подъехала к тротуару, гостеприимно распахивая дверцу. За рулем сидел серый антропоморфный волк в зеленом комбинезоне.
   По привычке проверив цвет маркера у водителя при помощи наруча, (скрытого рукавом костюма), Громов отметил, что почти все таксисты-синтетики, находятся в "желтой" зоне. Но подумать об этой особенности профессии, не дал немного нервный вопрос:
   - куда вам...?
   - "Биотех", главный офис.
   Удобно устроившись на сидении рядом с водителем, Алексей дождался, пока компьютер произведет расчет маршрута, и увидев сумму, высветившуюся на экране, скрипнул зубами, но все же оплатил проезд. На несколько секунд, даже захотелось отправиться в отделение "СКИБ", что бы взять со служебной стоянки джип, но соблазн, ценой немалых волевых усилий, удалось подавить.
  
   Корпорация "Биотех", располагалась в целом комплексе зданий "белого города", имея небольшие филиалы на двух нижних ярусах гигаполиса. Офисы и лаборатории, склады и больницы, а так же общежитие для сотрудников: все это умещалось на довольно обширной территории, отгороженной от жилых районов парковой зоной.
   Такси остановилось перед решетчатыми воротами украшенными изображениями аистов, и водитель пару раз нажал на гудок. На шум, из "будки" охраны, вышли два человека в черных комбинезонах с электрошокерами на поясах, и лицами, демонстрирующими эмоциональность глиняных масок.
   Один охранник остался у ворот, второй подошел к машине со стороны пассажира, и изобразив дружелюбную улыбку, (именно так следовало трактовать гримасу исказившую лицо мужчины), постучал кулаком в стекло.
   - назовите цель вашего визита. - Потребовал охранник, как только дверца такси приоткрылась.
   - меня пригласили на встречу с генеральным директором. - Отозвался Алексей, не став реагировать на явную грубость в голосе собеседника.
   - у вас есть какое-либо письменное приглашение?
   В ответ Громов протянул письмо, сложенное в несколько раз и имеющее довольно жалкий вид. Охранник довольно спокойно отнесся к внешнему виду "приглашения": развернув лист, он долго вчитывался в текст, а затем связался с кем-то, через гарнитуру до этого свободно болтающуюся на шее.
   - Алексей Алексеевич Громов? - Голос мужчины попытался выразить нечто вроде вежливости, и хоть попытка была не самой успешной, сам факт ее наличия говорил о многом.
   - да. - Подтвердил свою личность капитан.
   - Андрей Борисович ждет вас в своем кабинете. Машину можете отпустить, идти предстоит недалеко, и я лично покажу дорогу.
   Выбравшись из такси, Алексей небрежно хлопнул дверцей, и выжидающе посмотрел на охранника. Мужчина внимательно всмотрелся в лицо посетителя, сравнивая его с фотографией на коммуникаторе, уместившимся в широкой ладони, а затем молча кивнул, и развернувшись зашагал к калитке. По пути он махнул рукой напарнику, все время короткого разговора, находящемуся в готовности к нападению.
   "у них словно военное положение...".
   Стоило людям войти на территорию огороженную забором, (двухметровая белая стена из толстых железных листов, закрепленных на многочисленных бетонных столбах), как из-за ближайшего угла, выбежали два синтетика, внешне похожих на ящериц с непропорционально длинными лапами, и хвостами украшенными костяными наконечниками. В холке, (стоя на четырех конечностях), существа достигали метра, а в длину, (не учитывая хвоста), двух метров. Их узкие гибкие тела, бритвенно острые клыки и чуть изогнутые когти, ясно говорили о далеко не мирном предназначении.
   - следуйте за мной. - охранник уверенно зашагал по узкой дороге, пролегающей между двумя однообразными зданиями.
   Безликие дома, похожие на белые коробки с множеством узких окон-бойниц, теснились друг к другу, создавая целый лабиринт из узких дорог, ширина которых вряд ли позволяла разъехаться двум машинам. Возможно провожатый специально выбирал наименее оживленный путь, но за время пока они добирались до единственного небоскреба на весь комплекс, Алексей видел только двух человек в белых комбинезонах, торопящихся по одним им известным делам, да еще пара "ящеров", изредка напоминала о себе скрежетом когтей по бетону.
   Пройдя через широкие двери из матово черного железа с изображениями белых аистов, люди и синтетики оказались в просторном холле, который своими размерами, вполне мог соперничать с площадкой для баскетбола. Здесь в глаза сразу же бросались два ряда пластиковых сидений ядовито зеленого цвета, а так же высокая длинная стойка, перегораживающая помещение напополам.
   - на той стороне вас встретит другой проводник. - Охранник отступил в сторону, и указал рукой на грубую арку с множеством детекторов на нее навешанных.
   Алексей пожал плечами, и спокойно зашагал вперед. Проходя через уродливую конструкцию, он услышал писк приборов, пытающихся "просветить" железные конечности, и хоть протезы имели специальное покрытие, мешающее работе сканеров, но на этот раз этого оказалось недостаточно.
   За стойкой, (скрытые от взглядов с другой стороны), сидели четыре человека в комбинезонах охраны, а рядом с каждым из них, лежал уже знакомый "ящер". Один из мужчин, нажав несколько кнопок на сенсорной клавиатуре, увеличил участок изображения на своем экране, а затем требовательно произнес:
   - в вашем левом предплечье обнаружено оружие: сдайте его пожалуйста.
   Не без сожаления, Громов извлек из протеза короткий прут толщиной с мизинец, и вложил его в протянутую ладонь. Сколь бы скептически коллеги и сотрудники прочих государственных структур не относились к подобному виду вооружения, но еще далекие предки убедились, "против лома, нет приема". Чуть заостренный кусок железа, в совокупности с силой искусственных рук, мог стать угрозой даже для бронированного противника.
   На прут был приклеен глянцевый номерок, после чего его убрали в сейф, похожий на обыкновенный стальной куб, стоящий в углу на полу. После этих манипуляций, один из мужчин, (ростом ниже Алексея на полторы головы, но в плечах чуть ли не более широкий чем капитан "СКИБ"), встал со своего стула, и растянув губы в широкой улыбке, произнес:
   - меня зовут Дмитрий. Прошу, следуйте за мной, и не стесняйтесь задавать вопросы.
   Не успели люди покинуть холл, как Громов услышал клацанье когтей по плитке, которой был вымощен пол.
   Далеко идти не пришлось, за дверью обнаружился коридор, шагов через двадцать делающий поворот на девяносто градусов, но первая же дверь слева, оказалась лифтом, (судя по размерам, грузовым), так что возможности узнать, что находится за углом, гостю не представилось.
   - почему все начальники стремятся забраться как можно выше? - На выдохе произнес Алексей.
   - там воздух чище, да и приятно из окна смотреть на людей, которые с высоты кажутся муравьями, суетящимися в своем муравейнике. - Совершенно серьезным лицом, отозвался охранник, при этом ласково почесывая шею замеревшего рядом "ящера". - У парней из лабораторий есть теория, что в детстве, все начальники жили в "черном городе", или хотя бы успели там погулять, при этом получив психологическую травму. Вот теперь, добившись успеха, они и стараются оказаться как можно дальше от источника своих кошмаров, строят небоскребы и селятся на верхних этажах.
   "лучше бы я не спрашивал".
   Пронеслась тоскливая мысль в голове капитана, когда его провожатый начал высказывать очередную теорию по заинтересовавшей его теме. В результате, остановку лифта и распахнутые двери, "СКИБовец" воспринял как спасение своих нервов. Короткое путешествие по извилистому коридору, закончившееся перед ничем не примечательной дверью, прошло в тишине, устраивающей всех намного больше чем бесполезная болтовня, (Алексей), или неудобные вопросы, (Дмитрий).
   Отступив в сторону, провожатый все так же молча, указал на вход, всем своим видом демонстрируя намерение остаться в коридоре. Алексея "укололо" ощущение, будто где-то он уже видел нечто подобное... совсем недавно... но память именно сейчас решила подвести хозяина. Собравшись с духом, он размашисто постучал кулаком в створку, и не дожидаясь ответа, надавил на ручку и шагнул вперед.
   Первые секунды, капитану пришлось привыкать к изменившемуся освещению. На одних вбитых годами рефлексах, Громов оказавшись в узком темном помещении, единственным источником света в котором было окно, (вытянутый вверх прямоугольник в дальней стене), поспешил закрыть дверь, шагнув в сторону от проема, на фоне которого он превращался в прекрасную мишень.
   Когда же глаза приспособились к новым условиям, Алексей обнаружил, что на фоне окна, отчетливо просматривается силуэт человека, (он надеялся, что это не очередной синтетик, захвативший власть в крупнейшей корпорации). Разобрать какие-либо подробности, вроде черт лица, становилось невозможно из-за яркого света за спиной хозяина кабинета, а вот сам "СКИБовец", не смотря на свои действия, находился в том месте, где его могли подробно рассмотреть, не сильно напрягая зрение. При этом, боковые стены длинного помещения, оставались скрытыми в тени.
   - вы не слишком сильно торопились. - Сухо заметил низкий властный голос.
   На это заявление, Алексей только пожал плечами, хоть внутренне, отношение этого незнакомого человека, (а сомнений в расовой принадлежности не осталось), порядком взбесило. Все же он не был старшим по званию, или работодателем, что бы отчитывать действующего капитана одной из государственных служб.
   - в любом случи, причина вашей задержки меня не интересует. - Холодно продолжил собеседник, лицо которого по прежнему скрывал яркий свет. - Меня зовут Краткий Андрей Борисович, и я генеральный директор филиала "Биотех", расположенного в четвертом гигаполисе.
   - Громов Алексей Алексеевич. - Представился офицер, хоть и понимал, что в этом нет необходимости, ведь его не стали бы приглашать, заранее не собрав подробного досье.
   - очень рад встретиться с человеком, в рукопашной схватке одолевшим боевого синтетика-диверсанта, пусть и потерявшего часть своих возможностей уйдя в "красную" зону маркера. - В голосе собеседника, промелькнуло нечто, отдаленно намекающее на уважение.
   Алексею надоело стоять у двери, и он зашагал к человеку, по прежнему неподвижно стоящему у окна, но не успел преодолеть и половины пути, как со сторон боковых стен, раздалось множественное предупреждающее шипение. Замерев с ногой, поднятой для очередного шага, Громов имел "удовольствие" наблюдать, как из темноты неспешно выходят два десятка безглазых существ, покрытых матово черным хитином, одновременно сочетающих в себе черты собак, ящериц и скорпионов. Никаких ассоциаций не вызывали только угловатые головы, главным украшением которых были зубастые пасти, из которых медленно стекала густая слюна, а вот передние конечности скорее напоминали руки, нежели лапы или тем более клешни. Изогнутые скорпионьи хвосты, как и полагается, были украшены внушительного вида жалами, в данный момент направленными в сторону человека, посмевшего приблизиться к хозяину этих монстров.
   - назад. - Всего одно слово, и синтетики послушно пятятся обратно в темноту, при этом не забывая угрожающе шипеть и покачивать готовыми к бою жалами. - Не беспокойтесь Алексей, пока вы не проявляете агрессии в мой адрес, мои сторожа вас и когтем не тронут.
   - гхм... милые зверьки. - Выдавил из себя капитан, решив, что и шага по направлению к хозяину кабинета больше не сделает.
   В ответ на слова гостя, Андрей Борисович раскатисто засмеялся. В эти несколько секунд, он был похож на классического киношного злодея, (темного властелина), поймавшего в ловушку главного героя и по совместительству надежду всего человечества на счастливое светлое будущее.
   По всей видимости, не только в голову Громова пришла подобная мысль, так как собеседник заговорил, вкладывая в каждое слово просто море иронии:
   - а сейчас, я поведаю свой коварный план по порабощению человечества, после чего предложу перейти на мою сторону... - Хозяин кабинета медленно приближался, и с каждым шагом, черты его лица становились все отчетливее. - Только вот, для полного сходства, не хватает прекрасной пленницы, угрожая смертью которой, можно было бы придать "веса" своим словам.
   Нотки сожаления у Андрея Борисовича получились столь натуральными, что Алексей порадовался отсутствию у себя жены или подружки, (возможно в первый раз после развода).
   - но отложим юмор на более подходящее время. - Хозяин кабинета остановился в двух шагах от гостя, позволяя рассмотреть себя в мельчайших подробностях. - Предлагаю перейти к причине, по которой я вас сегодня пригласил.
   Это был человек среднего телосложения, одетый в черный свитер и серые джинсы. Тусклые зеленые глаза, затягивали словно в болото, стоило задержать на них взгляд, и непонятным образом подавляли все отрицательные эмоции, оставляя вместо них безразличие и пустоту. Аккуратно уложенные седые волосы и тщательно подстриженная бородка, в совокупности с тонкими чертами лица, придавали образу дополнительную аристократичность.
   - ну и зачем такой маленький человек как я, мог понадобиться столь высокому господину как вы? - Усилием воли сбросив наваждение, излишне резко осведомился Алексей.
   Андрей Борисович, прищурил глаза и едва заметно, (по змеиному), усмехнулся.
   - не буду ходить вокруг да около... - Хозяин кабинета развернулся на пятках, и заложив руки за спину, пошагал к окну. - Вы нужны "Биотех". Не скажу, что случай когда человек побеждает боевого синтетика уникален, но все же достаточно редок, дабы привлекать внимание. Однако, я предлагаю вам должность офицера-инструктора, а не полевого боевика, ведь ваш жизненный опыт, гораздо ценнее нежели очередная пара рук.
   - вынужден отказаться. - Громов был даже несколько разочарован, от генерального директора, пусть всего лишь филиала "Биотех", он ожидал чего-то большего, и сейчас чувствовал себя обманутым.
   - не стоит так спешить, молодой человек, тем более не узнав, что я могу предложить взамен ваших услуг. - Бодрый сильный голос, совсем не вязался с образом умудренного сединами старца, то и дело рисуемым воображением. - Посмотрите в окно.
   Скрипнув зубами, (уж больно капитану не хотелось близко знакомиться с зверьками здешнего начальника), он все же начал медленно идти вперед, не забывая периферийным зрением отслеживать подозрительные движения, хоть и сильно сомневался, что сможет защитить себя во время атаки с двух сторон. За время преодоления расстояния, отделяющего Алексея от прозрачной поверхности окна, он потерял не меньше килограмма нервных клеток, перегоревших от напряжения.
   - взгляните вниз, и скажите что видите. - Попросил хозяин кабинета, незаметно оказавшийся за правым плечом гостя.
   Дабы поскорее закончить разговор, и покинуть это место, Громов послушно выполнил указания:
   - современный научный комплекс, процветающий город, наслаждающиеся жизнью люди...
   - прекрасно. - Прервал его Андрей Борисович. - А теперь слушайте, что вижу я: застой, разложение общества, а так же, признаки смены доминирующей расы в ближайшем будущем.
   - я не понимаю о чем вы. - Честно признался капитан.
   Седой мужчина с молодым голосом, встал рядом с собеседником, и грустным взглядом окинул город, раскинувшийся далеко внизу.
   - с каждым годом, людей становится все меньше. Старики умирают, за грань уходят солдаты и менее уважаемые личности, вроде наркоманов... (тяжелый вздох). По разным причинам, детей рождается все меньше, а вырастая, где-то треть поколения, либо умирает в ходе взросления, либо перестает быть людьми. Вам ведь нет нужды объяснять, кто такие "модифицированные люди"? - Взгляд болотистых глаз лишь на секунду метнулся к собеседнику, а затем вернулся к блужданию по улицам города. - В таких условиях, количественное доминирование синтетиков, скоро станет подавляющим, а при условии, что больше половины людей даже не пытаются развиваться ни умственно ни физически, наше положение становится совсем уж печальным.
   - забавно слышать подобное, от человека стоящего воглаве корпорации, занимающейся созданием синтетиков. - Заметил Алексей, но его высказывание гордо проигнорировали.
   - не далек тот час, когда правительство гигаполиса, разрешит клонирование людей, а это приведет к возрастанию напряженности в обществе. Разумные синтетики, (из числа добившихся личной свободы), не упустят шанса, что бы расширить свои права, встав на одну ступень с людьми. Клонов придется создавать с вживленными маркерами, что опустит их до уровня тех самых синтетиков, либо...
   - маркеры придется удалять у уже существующих разумных синтетиков. - Предположил капитан. - Но это же глупо!
   - от чего же? - Андрей Борисович усмехнулся. - Все вполне логично. В случи полномасштабного восстания синтетиков, у человечества хоть и хватит сил удержать власть, но каких потерь это будет нам стоить? И если полуразумные создания еще останутся на нашей стороне, то доверять любому их разумному сородичу, я бы не рискнул.
   - но что мешает восстанию произойти сейчас?
   - закон запрещающий создавать людей, жестокие меры пресечения агрессии в сторону человечества, ну и конечно же страх. - Хозяин кабинета невесело покачал головой. - Надо признать, что наше превосходство над собственными созданиями, весьма эфемерно, а потому: опыт бойцов, способных без оружия выступить против боевого синтетика, ценен вдвойне. Алексей Алексеевич, я предлагаю вам войти в группу, которая пытается спасти нашу цивилизацию от полной гибели.
   - гхм-гхм. - Оперативник "СКИБ", поперхнулся заготовленной фразой. - Вам не кажется, что это звучит слишком... пафосно?
   - отнюдь. Уже почти пол века существует добровольная организация, целью которой является сохранение человечества, и раскрытие потенциала каждого человека в отдельности. И пусть наши успехи пока не велики, но с каждым днем мы становимся чуточку сильней. Кроме меня, еще несколько довольно обеспеченных граждан гигаполиса, уже вступили в общество, и теперь, мы предлагаем вам капитан, стать одним из нас. Лишь вместе мы сможем преодолеть возникшие трудности, и в итоге, после тяжелых испытаний, станем только крепче держаться на ногах, готовые принять новый удар судьбы. Наши предки много раз вставали на грань гибели, но справлялись и выживали, и теперь наша очередь занять их место, и встать грудью, дабы защитить наших родных и близких.
   Пламенная, и чуточку сумбурная речь, неожиданно для Алексея, затронула в его душе чувства, которые сам Громов еще не понимал.
   - мы готовы взять на себя расходы по восстановлению вашего организма, а так же обеспечим привычной работой, совмещенной с подготовкой нового поколения. Пусть зарплата и не будет выходить за рамки среднего достатка, но переезд в "белый город", а так же бесплатное медицинское обслуживание, компенсируют мелкие неудобства. - Хозяин кабинета, своими болотистыми глазами поймал взгляд посетителя, и протянул правую ладонь для рукопожатия. - Мы рады каждому новому члену нашего общества.
   Предложение было более чем щедрое, и заманчивое. Согласившись работать на Андрея Борисовича, (вряд ли кто-то другой мог возглавлять упомянутую им организацию), Алексей решал бы почти все свои проблемы... только вот не верил он, что за столь многочисленные блага, не придется заплатить чем-то равноценным. Первое желание схватиться за протянутую руку, удалось остановить, (но не отогнать), а затем губы зашевелились, выпуская слова, произнесенные каким-то чужим голосом:
   - могу я подумать?
   Генеральный директор "Биотех", вновь сложил руки за спиной и коротко кивнул.
   - мы вас не торопим капитан, но и слишком долго тянуть с решением не стоит. Все же, как я уже говорил, ваш случай редок, но не уникален.
   Распрощавшись с хозяином кабинета, Громов поспешно удалился, совершенно позабыв о боевых синтетиках, следящих за ним из темноты. Голову заполняли противоречивые мысли, с которыми еще предстояло разобраться.
  
   РЕШЕНИЯ, МЕНЯЮЩИЕ ЖИЗНЬ.
   Сознание возвращалось медленно и неохотно. Голова казалась тяжелой, будто в нее залили несколько литров жидкого свинца, желудок бурлил а горло горело, и в дополнение к этой гамме ощущений, постепенно проявлялась мигрень.
   Пошарив руками по одежде, Михаил обнаружил в кармане упаковку обезболивающих таблеток, и проглотил сразу две. Прежде чем снова провалиться в сон, он успел подумать, что спать в одежде начинает входить в привычку...
   Второе пробуждение было намного более легким, нежели первое, а произошло оно из-за ожесточенного бурления в животе. В ответ на "зов природы", тело среагировало раньше мозга, (что в последнее время случалось все чаще), и Михаил, подобно танку на полном ходу, рванул в сторону туалета, сметая все препятствия со своего пути.
   После посещения "комнаты размышлений", лейтенант пробрался на кухню, где игнорируя такие ненужные вещи как кружки и стаканы, присосался к носику чайника, заливая в себя все его содержимое. Внезапно появившееся в поле зрения, новое действующее лицо, (или морда?), заставило молодого мужчину поперхнуться, закашляться и в обнимку с крепко удерживаемым чайником, плюхнуться на удачно подвернувшийся стул.
   - ты кто? - Выдавил из себя Михаил, прочистив горло и уставившись на нервно жмущуюся к стене рыжую собаку.
   Когда же в голову лейтенанта пришла мысль о том, что глупо ждать ответа от животного, даже если это синтетик, (скорее всего полуразумный), на грани слышимости прозвучало всего одно слово:
   - С-саша. - Мягким, дрожащим голосом, произнесла собака.
   - и откуда же ты взялась? Стоп: глупый вопрос, наверняка я сам притащил, пока находился в не самом адекватном состоянии. - Немного подумав, лейтенант поставил чайник на стол, и следующую минуту потратил на рассматривание гостьи, от чего она еще больше разнервничалась и попыталась слиться со стеной, (безуспешно). - И что мне с тобой делать?
   - отпустить? - С надеждой в голосе, предположила Саша.
   - а тебе есть куда идти? - Приподнял брови Михаил, скептически глядя на грязную свалявшуюся шерсть.
   - ну... в общем... да. - Последнее слово собака попыталась произнести уверенно, но этому помешал сорвавшийся на писк голос.
   - так я и думал. - Удовлетворенно подвел итог разговору молодой офицер, и погрузился в тяжелые раздумья.
   С одной стороны, этому синтетику Михаил ничего не должен, если конечно не успел ничего наобещать в пьяном бреду. Можно было бы прямо сейчас открыть дверь, и вежливо попросить покинуть жилище, и скорее всего, собака с радостью послушается. Однако, и дураку было бы понятно, что идти Саше в общем-то некуда, вряд ли какой ни будь хозяин, довел бы своего питомца, до столь прискорбного состояния.
   Направив на гостью наруч, лейтенант обратил внимание на вспыхнувший желтый экран. С самого начала следовало проверить маркер незнакомого синтетика, но после сна, мысли все еще текли не достаточно быстро, и вещи кажущиеся очевидными в другое время, просто ускользали от внимания.
   - так... сейчас ты отмоешься, мы поедим, а потом уже решим, что с тобой делать. - Хлопнув ладонями по коленям, распорядился Михаил, и копируя интонацию капитана Громова добавил. - Возражения есть? Возражений нет.
   Шокированная таким напором Саша, только беззвучно открывала и закрывала рот, и даже не сопротивлялась, когда человек запихнул ее в душ, и включил воду.
   Оставив собаку отмокать под струями теплой воды, лейтенант забежал на кухню, что бы поставить кипятиться чайник, и достал пару упаковок лапши быстрого приготовления. Зачем он вообще начал возиться со своей случайной знакомой, молодой офицер и сам не знал, как и не представлял, что будет делать дальше. Оставалась надежда, что ответ на этот вопрос, позже придет сам.
   Во время водных процедур, (затянувшихся на три четверти часа), в голову Михаила пришла идея, вполне его устраивающая, и при исполнении, не требующая принятия сложных решений. Ведь он всего-лишь практикант, и должен делать то, что прикажет командир-куратор... вот пусть капитан и разбирается, как поступить с бездомной собакой-синтетиком. А пока, она может пожить в квартире, благо много места не занимает, да и в присмотре не нуждается.
   Настоящий цвет шерсти у Саши, оказался светло рыжим,, на спине и боках переходя в золотой, а на голове и хвосте становясь почти красной. Девушкой она оказалась неразговорчивой, и неприхотливой, (лапшу из миски съела, не проронив ни звука, и не оставив ни капли). На просьбу где ни будь полежать и не мешать, пока хозяин жилища приводит квартиру в пристойный вид, отреагировала спокойно, просто забившись в угол на кухне.
   Михаил спешно разложил вещи из коробок по предназначенным для них местам, (разбросал по углам, устроив одному ему понятный хаос), а затем решил сходить в магазин, что бы купить нормальной еды. Сашу с собой было решено не брать, так как собака могла попытаться убежать, а искать ее по всему "серому городу", желания не было.
   Что из себя представляет "нормальная еда", в понимании вчерашнего студента, пусть он и учился в военизированном учреждении? На первом месте идут мясные шарики в тесте, в простонародье именуемые "пельмени", а сразу за ними идут макароны с тушенкой и яичница. На что-то более изощренное, у молодого офицера не хватило ни воображения, ни умений.
   Со всеми заботами, день пролетел незаметно. Второй прием пищи совпал по времени с ужином, и состоял из "мясных шариков в тесте", приправленных изрядным количеством перца.
   Перед отходом ко сну, Михаил объявил, что завтра Саша вместе с ним отправляется на работу, после чего из коврика и своей куртки, соорудил временную лежанку. Уже скрываясь за дверью спальни, он услышал всего одно слово, произнесенное тихим неуверенным голосом:
   - спасибо.
  
   ***
   Алексей шел по коридору к своему кабинету, изредка кивая на приветствия сослуживцев. Покрасневшие глаза и осунувшееся лицо, намекали на бессонную ночь, которая была заполнена мысленными метаниями и рассуждениями с попыткой анализа. Предложение Андрея Борисовича, было слишком выгодным и желанным, что бы от него отмахнуться, но с другой стороны, все не могло быть столь просто... где-то крылся подвох, в лучшем случи уравновешивающий все возможные блага, если не перевешивающий их.
   "а может быть это я такой параноик, который ищет "второе дно", там где его попросту нет?".
   Вопрос заданный самому себе, так и остался без ответа, так как в этот момент створка двери отъехала в сторону, открывая взгляду капитана интереснейшую картину:
   - и знать ничего не хочу. - Заявил Громов, переступая порог.
   На полу, придавленный тушей Шерхана, лежал лейтенант Белов, безуспешно пытающийся дотянуться до парализатора, а в дальнем углу, вжавшись в стену, сидела рыжая собака, которую с абсолютно невозмутимым видом сторожила Багира.
   Обозрев разрушения, нанесенные скоротечным сражением, (сдвинутый стол и перевернутое кресло), Алексей приложил ладонь протеза правой руки к лицу, и почувствовав приятную прохладу металла на коже, с сожалением был вынужден констатировать, что все это не сон. Два глубоких вдоха и медленных выдоха потребовалось, дабы загнать вглубь сознания раздражение, готовое в любой момент перерасти в натуральную ярость. Произнесенные приказы, в наступившей после появления командира тишине, прозвучали словно старая аудиозапись:
   - Шерхан, мы отправляемся на боевую операцию. Лейтенант Белов и Багира, остаетесь в отделении и ждете новостей, а заодно и приберетесь здесь.
   Прицепив на штаны комбинезона набедренные кобуры с парализатором и электрошокером, Капитан надел черный жилет укрепленный дополнительными железными вставками, и взял в руки шлем. В очередной раз окинув взглядом кабинет, только покачал головой и более не оборачиваясь, вышел в коридор, не сомневаясь в том, что тигр пойдет следом за командиром.
  
   Пятнадцать минут спустя, со служебной стоянки отделения "СКИБ", вырулили четыре фургона с эмблемами фирм по доставке мебели, наклеенными на бока машин. Каждое транспортное средство, (вместившее в себя по десятку оперативников, и синтетиков), направилось по своему адресу в "белом городе".
   Штурм всех укрытий наркоторговцев, во всем гигаполисе, должен был начаться одновременно. Командование полиции, "СКИБ", а так же пехоты, старались как можно незаметнее стянуть силы на позиции, не привлекая внимания обывателей, но не смотря на все усилия, с раннего утра в воздухе чувствовалось напряжение, а спешащие на свои рабочие места горожане, постоянно нервно оглядывались.
   Фургон притормозил у небольшого парка, его задние дверцы распахнулись и на дорогу выпрыгнули два человека и два синтетика. Высокий мужчина в красной куртке, мешковатых серых штанах и черной кепке, вел на поводке крупного тигра, а девушка в длинном белом плаще и широкополой шляпке, шла рядом с волком.
   Дверцы машины захлопнулись и транспорт поспешил к следующей "точке высадки", а оперативники, изображая прогуливающуюся парочку, двинулись напрямик через парк.
   Через купол, накрывающий гигаполис, можно было разглядеть плотный слой серых туч, закрывающий небо. За пределами города, вот-вот, должен был начаться дождь...
   - Шерхан, что там у вас произошло? - Дабы немного развеять гнетущую обстановку, подал голос Алексей.
   Девушка и волк навострили уши, в среде оперативников развлечений было немного, а сплетни любили если не все, то абсолютное большинство.
   - за несколько минут до тебя, в кабинет ввалился лейтенант в компании какой-то собаки... ну мы с Багирой и решили, что неплохо будет продемонстрировать практиканту, что посторонних в отделение приводить нельзя... - Смущенно, (!), отозвался тигр.
   - понятно, защищали свою территорию. - Громов хмыкнул, представив лицо Михаила, когда на него напали два хищника.
   Полосатый кот, (он же тигр по имени Шерхан), виновато прижал к голове уши и опустил морду. Идущий рядом волк, одобрительно фыркнул, поддерживая четверолапого напарника.
   - вы хотя бы не сильно помяли лейтенанта? А-то мне совсем не нравится перспектива, оправдываться перед командующим из-за мелкой ссоры подчиненных.
   - да что ему будет. - Полосатый хищник приободрился, поняв что отчитывать или ругать его не собираются.
   - но что б больше такого не повторялось, или я начну вспоминать методы воспитания при помощи ремня с тяжелой пряжкой. - Пригрозил Алексей.
   - Я и не думала, что среди нас есть любители подобных развлечений. - Хихикнула до этого молчавшая Катерина.
   Разговор прервал сдвоенный писк наручей, подавших хозяевам сигнал о готовности. Тут же в сторону полетели куртка, плащ, кепка и шляпка, а люди, (почти синхронно), расправили и надели на головы складные шлемы. Увидевший это случайный свидетель, поспешил уйти как можно дальше от места событий.
   Второй сдвоенный писк, прозвучал словно стартовый залп, заставляя оперативников "СКИБ", сорваться на бег. Чуть раньше людей, с места сорвались тигр и волк, без особого труда поддерживающие темп своих "хозяев".
   На окраинах "белого города", были отведены целые районы, разделенные на сотни маленьких участков масштабом примерно в шесть соток, чего было вполне достаточно для строительства скромного, (или не очень скромного но уютного), домика, а так же создания садика. Владение подобной недвижимостью, в условиях ограниченного пространства гигаполиса, считалось очень престижным, не смотря на просто чудовищную стоимость.
   Двухэтажный особняк на одном из подобных участков, и был целью штурмовой группы, в которой состоял Алексей.
   Спустя минуту бега оперативники приблизились к своей цели. Периферийным зрением капитан приметил еще две группы, состоящие из людей и синтетиков, так же подбежавших к декоративному белому заборчику. На максимальной своей скорости, ни замедляясь ни на секунду, Громов в прыжке преодолел препятствие, отстав всего на полкорпуса от Шерхана. Катерина со своим напарникам, осталась с внешней стороны периметра участка, на случай если кому ни будь из обитателей дома, удастся вырваться на улицу.
   Из цветочных кустов, наперерез вторженцами бросились крупные черные собаки, один вид которых говорил о далеко не миролюбивом характере. Алексею пришлось эффектно разорвать мешковатые штаны, что бы выхватить свое оружие, в то время как тигр, массой своего тела снес противника, попутно оставляя на боку глубокую рану от клыков.
   Парализатор и электрошокер, выскользнули из набедренных кобур, и тут же были пущены по назначению, так как сторожей у дома оказалось больше, нежели бойцов в штурмовой группе. Однако, на этот раз, количество не смогло побить качество, и спустя двадцать секунд скоротечного боя, "СКИБовцы", добрались таки до стен особняка.
   Ударом ноги с разбега, Громов выбил входную дверь, а в это же время, еще четыре двойки, проникли на первый этаж через разбитые окна. Первым в образовавшийся проем рванул тигр, своими действиями заставив поторопиться человека. А внутри их встретило организованное сопротивление группы разумных и полуразумных синтетиков, вооруженных обломками мебели и кухонными ножами.
   В первые же секунды, Шерхан сцепился сразу с двумя далматинцами, размером больше похожими на молодых телят. Однако, капитану не дали понаблюдать за действиями подчиненного: интуитивный взмах левой рукой, (в которой был зажат электрошокер), в верхней точке траектории движения, нашел свою цель в виде большеухой и зеленокожей пародии на Чебурашку, одетого в коричневый балахон.
   Электрический разряд устройства, мощность которого была выставлена на максимум, заставил монстрика несколько раз дернуться и обмякнуть, а инерция удара, отбросила тщедушное тельце в сторону. Тут же пришлось трижды выстрелить в белую обезьяну, одетую в облегающее черное платье, занесшую отломанную ножку стола над тигром и двумя собаками, умудрившимися переплестись конечностями, так что теперь напоминали живой клубок.
   "мое чувство прекрасного, требует убрать раздражитель или избавиться от глаз...".
   Мысль возникла в голове в тот момент, когда один из выстрелов парализатора, угодил прямо в морду дальнего родственника человека, оставляя аккуратную дырочку между выпирающих надбровных дуг. И опять же, порадоваться удачному попаданию не удалось, интуиция возопила об опасности, заставляя прыжком уйти вперед и вправо.
   Едва справившись с инерцией собственного рывка, Алексей поспешно развернулся к новой опасности, и сделал это как раз вовремя, что бы подставить предплечье левого протеза, под размашистый удар катаны. На той стороне японского меча, (выкованного из довольно качественного металла, раз не сломался при первом же столкновении с бронированной конечностью), держась обеими руками за рукоять, обнаружился антропоморфный волк одетый в белое кимоно.
   Два выстрела из парализатора практически в упор, не возымели никакого эффекта, так как противник в последний момент, изогнувшись невероятным образом, отскочил в сторону, уходя с опасной траектории. а затем, Громов едва не оказался лежащим на полу, ведь пока он отвлекся на противостояние мечнику, со спины в ноги бросился белый медвежонок килограмм эдак двадцати.
   Удар электрошокером, заставил мелкого пакостника задергаться, но хватка на правой ноге не ослабла до тех пор, пока в череп зверя не был произведен залп из парализатора, (из-за брызнувшей крови, капитан предположил что выстрел смертельный). Мечник же, так же не терял времени даром, и успел обрушить пару ударов на спину Шерхана, жизнь которого спасла лишь толстая шкура, по прочности не уступающая иным бронежилетам.
   Зарычав от раздражения, (и что бы отвлечь противника от тигра), Алексей кинулся в атаку, разряжая последние боеприпасы в верткого волка, под кимоно которого оказалось нечто вроде бронированного комбинезона. Стремительный взмах катаной, и на этот раз человек не успевает блокировать выпад протезом, но к счастью жилет выдерживает и не пропускает к плоти полосу заточенного металла, и только боль в ребрах намекает на оплошность.
   "ну все, сейчас ты у меня получишь".
   Кисть правого протеза отпустила рукоятку парализатора, а затем железные пальцы сомкнулись на клинке меча. В этот же момент, левая рука метнулась вперед, оставляя за собой след из синих искр, щедро разбрасываемых электрошокером. Только вот волк не растерялся, и отпрыгнул назад отпустив свое оружие, и сразу же принял стойку для рукопашной.
   Но продолжить противостояние не удалось, Шерхан наконец расправился со своими врагами, и не задумываясь набросился на волка. Стремительный тигр, сомкнул клыкастую пасть на левой ноге враждебного синтетика, а сила сжатия была такова, что кости почти сразу же сломались, и тут уже комбинезон был бессилен спасти своего хозяина. Да и Алексей не упустил момент, сперва вонзив электрошокер в грудь, а затем обрушив кулак свободной руки на голову противника.
   Вся схватка едва ли заняла минуту, хоть и казалось что прошло гораздо больше времени. Капитан тяжело дышал, настороженно оглядывая помещение, и ожидая нового нападения из темного угла. Полосатому хищнику досталось намного сильнее, что было легко определить по кровоточащим ранам на туловище, (клинок волка оставил глубокий разрез рядом с позвоночником), а так же клочьям вырванной шерсти.
   - знаешь что самое паршивое? - Спросил громов у четверолапого подчиненного.
   - ммм? - Тигр изобразил интерес.
   - среди них, (кивок на неподвижные тела), не было ни одного даже полубоевого синтетика.
   - и оружия у них тоже не было. - Хмыкнул Шерхан, скосив взгляд на катану.
   - это мой трофей. - Тут же заявил капитан.
   - кто спорит... - Полосатый хищник хохотнул, а затем уже серьезным тоном осведомился. - Ну, больше не чувствуешь себя всесильным и непобедимым героем?
   - да уж... этот волк умел "спускать с небес". - Вздохнул Громов, каря себя за самоуверенность и недооценку противника, которые едва не стоили жизни как ему, так и Шерхану.
   - "внимание штурмовая группа: Валентин получил серьезное ранение и не может продолжать операцию, и его напарница остается охранять командира. Дмитрий и Надежда: выдвигайтесь на второй этаж, там должен быть рабочий кабинет хозяина дома. Алексей и Данил: на вас подвал". - Хриплый голос из динамиков шлема, заставил капитана поморщиться, и отдав приказ затих.
   - вот и отдохнули. - Громов подобрал парализатор, и заменив пустую обойму на полную, зашагал вперед.
  
   К двери ведущей в подвал, оперативники подошли одновременно. Данил шел в компании с когда-то белым, (а ныне буро красным), львом, и выглядел весьма потрепанным. Его левая рука крепко сжимала парализатор, а в пальцах правой, подрагивало мачете, с клинка которого медленно стекала густая алая жидкость.
   - ненавижу обезьян. - Изрек более молодой "СКИБовец" вместо приветствия.
   - хочешь об этом поговорить? - Участливым голосом осведомился Алексей.
   - молчи... просто молчи. - прошипел ему в ответ недавно повышенный капитан.
   - без проблем. - Хмыкнул Громов, и отвернувшись от собеседника, обрушил удар ноги на пластиковую дверь, стилизованную под деревянные панели.
   - что там у вас произошло? - Рычащим шепотом спросил Шерхан у своего "собрата".
   - обезьяны. - Меланхолично отозвался лев, всем своим видом как бы говоря "больше ничего не расскажу".
   На третьем ударе, створка не выдержала и раскололась на две части, с шумом скатившиеся по узкой лестнице, под крутым углом уходящей вниз. Первыми в темноту шагнули тигр и Алексей, как менее пострадавшие во время захвата дома, Данил не торопился, задержавшись на верхних ступеньках, что бы "прикрыть спины соратников".
   Лестница закончилась в узком помещении, вдоль стен которого стояли ряды коробок, а по центру замер черно-белый медведь, злобно ухмыляющийся оперативникам, и держащий в лапах связку гранат...
   - *** ложись! - Рявкнул Громов, выстреливая в противника чуть ли не весь боезапас парализатора.
   Однако, медведь хоть и не успел швырнуть свои снаряды, но как минимум на две кнопки активации нажал, прежде чем свалиться без сознания. Капитану оставалось рухнуть на пол, руками накрыв голову и поджав к животу ноги, через секунду на него навалилось тело Шерхана, а через две, прозвучал сдвоенный взрыв.
   Грохот на несколько мгновений дезориентировал Алексея, а когда он пришел в себя, почувствовал что посторонней тяжести больше не ощущает. Что бы подняться на колени, пришлось полностью сконцентрироваться на каждом движении, так как в ином случи, конечности вытворяли все что угодно, но не то, что им приказывал мозг.
   На шлеме включились две лампочки, направившие строго вперед потоки света. Обнаружить Шерхана, труда не составило: тигра отбросило ударной волной, нашпиговав осколками от гранат до такой степени, что правый бок, (принявший на себя основной ущерб), превратился в месиво из шерсти, мяса и костей.
   - ты меня слышишь? - Спросил Громов, на коленях подойдя к синтетику, и попытавшись прикоснуться к окровавленной голове.
   - кха-кха... более дурацкого вопроса задать не мог? - Попытался съехидничать тигр, фокусируя взгляд единственного уцелевшего глаза на командире. - Было весело... капитан.
   - зачем? - Выдавил из себя единственное слово человек, чувствуя как к горлу подкатывает горький ком, а глаза начинают пощипывать слезы.
   - только не расплачься как ребенок. - Вполне отчетливо хмыкнул Шерхан. - Я поступил так, как на моем месте должен был поступить любой синтетик. Мы не люди, наши жизни... не имеют смысла, если не исполнять предназначения, ради которого был создан. Мне... действительно нравилось работать в твоей команде... и если бы был выбор, я поступил бы точно так же еще раз.
   - черт... нашелся герой. - Прохрипел Громов, понимая что помочь другу ничем не может.
   - рад... очень рад... что смог быть полезным... капитан.
   - спасибо, друг. - твердым голосом произнес Алексей.
   Губы тигра дернулись, в попытке изогнуться в улыбке, а затем Шерхан перестал дышать.
  
   ***
   Бойцы отряда полиции, заняли позицию в сотне метров от жилого дома, ожидая сигнала о начале штурма. Их целью была одна из жилых квартир на шестом этаже, что усложняло задачу, ведь при прямом противостоянии, могли пострадать ничего не подозревающие соседи.
   Вот коммуникаторы пискнули, и дюжина крупных мужчин в черных комбинезонах и бронежилетах, разделившись на три группы, направились к трем парадным. Оператор, оставшийся в отделении, отключил здание от электричества, тем самым блокируя лифты, и делая бесполезными электронные замки. Следом за хозяевами, (отстав на несколько метров), в бег сорвались двенадцать полубоевых синтетиков-овчарок.
   Добравшись до нужного этажа, четверки еще раз разделились, (по одному бойцу отправились к квартирам ниже и выше), а два оставшихся полицейских, приступили к штурму.
   Маленький заряд взрывчатки, без труда вскрывает дверь, и в проем тут же летят светошумовые гранаты. Затем, вместе с синтетиками, в квартиры врываются сами бойцы штурмовой группы, и не делая различий между целями, "нашпиговывают" всех кто попадается на глаза зарядами из парализаторов.
   - "говорит командир отряда: операция завершена, цели захвачены, потерь среди личного состава нет".
   Только после слов, раздавшихся из динамиков шлемов, напряжение сковывающее мышцы, отпустило полицейских. Теперь осталось погрузить захваченных людей и синтетиков в кузов бронированного фургона, и надеяться на то, что и у других отрядов, все прошло столь же гладко.
  
   ***
   В этот день, в "черном городе" было очень неспокойно. Уличные банды попрятались по темным углам, граждане обычно не гнушающиеся прогуляться по улицам своими ногами, спешно ловили редкие свободные такси, и даже вездесущие крысы, не рисковали покидать свое логово. А ближе к окраине, отряд легкой пехоты, совершенно не скрываясь от взглядов возможных противников, готовился к полномасштабным боевым действиям.
   Блестящие доспехи с гидравлическими двигателями, шлемы с забралами закрывающими лица, и прямоугольные щиты, отдаленно напоминающие ванны... все это выглядело внушительно, хоть и немного нелепо.
   Вот коммуникаторы пискнули, знаменуя начало операции во всем гигаполисе, и солдаты с неспешностью и неотвратимостью прекрасно отлаженного механизма, двинулись к своей цели. Самый обыкновенный на первый взгляд склад, был превращен в настоящую крепость, за каменными стенами которой, скрывались люди и синтетики, готовые сражаться до последней капли крови, не потому что были храбрыми или глупыми, а потому, что штурмовая группа не собиралась брать пленных.
   На крышах соседних зданий устроились снайперы, все ближайшие улицы перекрывали посты полиции, и даже в канализации сейчас сновали боевые синтетики, готовые встретить тех, кто попытается бежать.
   Вот первые бойцы пехоты остановились в двадцати шагах от широких створок ворот склада. Синхронным движением, из-за спин были выхвачены миниатюрные гранатометы, и столь же синхронно, прозвучал залп из семи стволов. Дым и пыль от взрывов еще не успела осесть, а в пробитую дыру уже полетели гранаты, как светошумовые, так и вполне боевые. Когда же отгремел последний взрыв, солдаты бросились вперед, стремясь добить врага, не успевшего оправиться от первого удара...
   Операция завершилась через четыре минуты. По итогам, потерь среди военных не было зарегистрировано. Так же было уничтожено почти полторы сотни "красных" синтетиков, и захвачена крупная партия наркотиков.
  
   ***
   По улицам "серого города", бежала компания существ, странная даже по меркам современных гигаполисов. Чего стоил только зеленокожий громила, рост которого сильно превышал два метра, а кожаная куртка, (которая могла бы послужить чехлом для небольшой машины), угрожала порваться от неловкого движения рук, бугрящихся жгутами стальных мышц. Образ дикого зверя дополняли красные глаза, и клыки выступающие изо рта.
   Отставая на один шаг, справа и слева, молча бежали два бледных человека, которые хоть и имели довольно внушительное телосложение, но на фоне лидера, несущего в руках пластиковую коробку с дырочками для дыхания, выглядели откровенно блекло.
   До тайного убежища, где можно было "пересидеть" облаву властей, оставалось не больше полукилометра, и бандиты успели расслабиться, не слыша шума погони за своими спинами. Вот они выбегают из-за угла очередного жилого дома, и дорогу им преграждает группа из семи синтетиков, одетых в одинаковые черные костюмы. Тут же, за спинами беглецов появляются еще семеро противников, вооруженных короткими трубами и длинными ножами.
   - что б*я, совсем страх потеряли? - Прорычал зеленокожий гигант, но ответа так и не дождался.
   Обе группы синтетиков, без единого звука, бросились в рукопашную. Троица беглецов продемонстрировала слаженную работу и отличные навыки в драках, однако численное преимущество сыграло свою роль, и в итоге, на ногах остались лишь двое, из той группы, что напала со спины.
   Из-за угла, с видом королевы идущей по красной ковровой дорожке, появилась розовая крольчиха, одетая во все тот же черный костюм. Приблизившись к уцелевшим, она спросила:
   - вы удовлетворены?
   - да, мисс Лола. Эти уб*юдки наконец получили по заслугам. - Выдохнул синтетик-леопард, вполне неплохо чувствующий себя стоя на задних лапах.
   - мистер Маус всегда выполняет свои обещания, и всегда рад помочь нуждающимся. - Мягко улыбнулась крольчиха, и протянула собеседнику ключ с прикрепленной к нему биркой. - В этой квартире вы сможете переждать шумиху, а затем советую перебраться в "черный город". И главное: если все же попадетесь, о нашем сотрудничестве никто узнать не должен.
   Синтетики с благодарностью приняли ключ, и поспешили удалиться. Лола же, обошла бездыханные тела, проверив на всякий случай, "а не выжил ли кто?", и только после этого подошла к коробке, которую столь отчаянно оберегал зеленый громила. Постучав костяшками пальцев по крышке, она нежным голосом спросила:
   - есть кто живой?
   В ответ раздался поток ругательств и оскорблений. Кто-то писклявый и крайне не воспитанный, в мельчайших подробностях описывал, что ждет девушку, если она не поможет ему добраться до остатков банды.
   - на вашем месте, мистер Кренг, я вела бы себя как можно тише. - Все тем же нежным голосом, проговорила крольчиха. - Мистер Маус очень хотел с вами поговорить лично, но он не уточнял, в каком вы должны быть состоянии.
   После этих слов, выкрики из коробки прекратились, а девушка достала из кармана золотой коммуникатор, и набрала на нем номер своего хозяина.
   - я слушаю. - Раздалось из динамика.
   - мистер Маус, задание выполнено, цель у меня.
   - умница Лола, пережди немного в офисе нашего магазинчика, а когда "СКИБ" и полиция успокоятся, возвращайся домой. И да, за прекрасную работу, тебя ждет награда.
   - вы слишком добры. - Мягко "Мурлыкнула" крольчиха, и нажала кнопку отмены вызова. - Ну, мистер Кренг, можете считать что вашей организации больше нет... а вскоре и вас ждет несколько не самых приятных часов.
   Без труда подняв коробку, (предварительно обклеив ее специальной лентой, дабы "пассажир" не попытался убежать), девушка пошла по направлению к магазину игрушек, расположенному на соседней улице.
  
   ***
   Михаил сидел в кресле капитана, за его же рабочим столом, и откровенно скучал. К чему он точно не был готов подавая документы в "СКИБ", так это к безделью, подкрепленному игнорированием обеих синтетиков, так же находящихся в комнате. Вообще, Багира и Саша, как-то уж слишком быстро "спелись", и теперь мило болтали расположившись на матах, где обычно спят хищники, (и это при условии, что пантера при знакомстве, едва не загрызла собаку).
   Сам лейтенант, смог заставить свою временную сожительницу, произнести едва ли два десятка слов, и теперь кроме скуки, его мучили зависть и обида.
   Когда время смены уже подходило к концу, а Михаил серьезно задумался над тем, что бы взломать компьютер своего командира, створка двери с шипением ушла в сторону, и на пороге появился потрепанный Алексей, в одной руке несущий катану, а в другой "пузатый" белый пакет. Желание приветствовать капитана фразой вроде "слава самураям!", или задать какой ни будь вопрос, отпали при первом же взгляде на излишне спокойное лицо, и словно отсутствующий взгляд тусклых глаз.
   - все бездельничаете. - Хмыкнул Громов, размещая свою ношу на столе. - Миша, ты вроде эту собаку решил себе взять, я правильно понял?
   От усталых, но добродушных ноток в голосе командира, лейтенанта едва не бросило в дрожь, и кивнул он раньше, чем понял что за вопрос ему задали.
   - вот и отлично. - Алексей грузно опустился на стул для посетителей и начал объяснять. - Сейчас пойдешь на первый этаж, в кабинет под номером сто семь. Там спросишь Тимура Павловича: ему скажешь, что ты от меня, и попросишь помочь с регистрацией разумного синтетика. Она ведь разумная?
   - ну... да. - Необычное поведение куратора, немало удивило, и Михаил никак не мог сообразить, что же делать дальше, ведь оставлять Сашу у себя, в планы молодого офицера не входило.
   - ты не нервничай, Тимур личность конечно эксцентричная, но новобранцами он не питается. Так что можешь идти без страха. - Алексей растянул губы в неживой улыбке. - Или может у тебя еще какие-то проблемы есть?
   - да вроде нет. - Пробормотал молодой офицер, стараясь смотреть куда угодно, но не на лицо командира.
   - тогда... проваливай давай. - Громов извлек из кармана жилета помятую пачку сигарет, и закурил. - И завтра на службу можешь не спешить, я поменялся сменой с одним знакомым, так что мы выходим в вечер.
   Лейтенант кивнул, и сорвавшись с места, в считанные мгновения оказался у двери. Собака понятливо последовала за Михаилом, решив не задерживаться дольше необходимого в обществе человека, одно присутствие которого, вызывает страх.
   - и... что будем делать? - Осведомилась Саша, когда створка отрезала их от кабинета.
   Белов глубоко вздохнул, попытался привести мысли в порядок, (не безуспешно), и чуть было не выругался вслух из-за того, что испугался собственного куратора.
   "вот... герой! И что только на меня нашло?".
   Однако, не смотря на эмоциональные мысли, сталкивающиеся в голове с огромной скоростью и рассыпающимися болезненными вспышками, нужно было принимать какое-то решение, и делать это самостоятельно.
   - пойдем в сто седьмой кабинет, будем тебя регистрировать.
   "эх, не пожалеть бы мне об этом".
  
   ***
   Стоило двери закрыться, как Багира задала вопрос, мучающий ее с того момента, как вернулся командир:
   - Шерхан...? - Слова застряли в горле, но угадать, что же хотела сказать хищница, трудов не составляло.
   - мертв. - Коротко бросил Алексей, словно вбивая гвоздь в крышку гроба надежды.
   - как? - Пантера старалась что бы ее голос не дрожал, и у нее это даже получилось.
   - закрыл меня от взрыва, и получил осколки гранат в бок. - Меланхолично отозвался человек, глядя прямо перед собой, но ничего не видя вокруг.
   Память Громова, услужливо рисовала давно забытые картины, когда он потерял почти весь свой отряд, а так же свои конечности. Тогда он ожидал трибунала, ведь решение о нападении на странных мутантов, принимал командир группы... но дело погребли под ворохом отчетов, никому не было дела до калеки, в преддверии полноценных боевых действий. Сейчас же, те кто занимался планированием операции, не понесут никаких наказаний, ведь потери оказались в пределах допустимого, а погибших синтетиков вообще никто не считает.
   "да если бы у обороняющихся было настоящее оружие, нас всех перебили бы еще на подходе".
   Иллюзии о собственной непобедимости, а так же силе "СКИБа", наткнулись на жестокую действительность, и разбились в дребезги, не выдержав первого же серьезного испытания. Оставалось только признать, что всех умений, полученных за почти два десятка лет, хватает исключительно для охоты на одиночных беглых синтетиков.
   Гибель Шерхана, являвшегося верным напарником и другом на протяжении чуть менее половины жизни, пошатнула и без того не самую устойчивую психику Алексея. Оставалось благодарить судьбу, за то что кроме таких же оперативников, в зоне досягаемости капитана не было никого, ведь встреться он с кем ни будь из штаба, вряд ли смог бы сдержаться...
   Из тягостных размышлений, Громова вырвало прикосновение влажного шершавого языка к щеке. Сфокусировав взгляд перед собой, он увидел морду пантеры, обеспокоено всматривающуюся в его лицо.
   - командир? - Багира вопросительно изогнула брови.
   - все нормально. - Человек поднялся со стула, и подошел к столу. - Выпьем за друзей.
   Произнося последние слова, капитан извлек из пакета бутылку с мутным содержимым, кружку и глубокую миску, а так же разнообразную закуску начиная от сыра и колбас, и заканчивая сладкими булочками.
   К удивлению человека, черная кошка с энтузиазмом принялась поглощать алкоголь, и успела опустошить три четверти бутылки. В результате, Алексей закончил день сидя на матах, одной рукой приобняв задремавшую Багиру, а в другой держа почти не тронутую кружку. Мысли в голове, ползли с черепашьей скоростью, и это не смотря на абсолютную трезвость.
   - что-то в моей жизни явно не так. - Пробормотал человек. - Надо это менять...
   Багира нервно заворочалась, удобнее устраивая голову. Громов несколько минут наблюдал за подругой, а затем с печальным вздохом, отставил алкоголь в сторону, и залез свободной рукой в один из внутренних карманов, доставая оттуда визитку с номером телефона, и эмблемой "Биотех".
   - а почему бы и нет? Во всяком случи, хуже уж точно не будет.
   - ммм? - Черная кошка приоткрыла мутные глаза, и вопросительно уставилась на командира.
   - спи, все будет хорошо. - Как можно увереннее произнес Алексей.
   Хищница утвердительно фыркнула, и вновь погрузилась в дрему, а капитан, подождав еще десять минут, осторожно выбрался из под удобно устроившейся пантеры, и пошел к своему рабочему столу, собираясь без отлагательств, написать заявление об увольнении.
  
   ВРЕМЯ ДВИГАТЬСЯ ДАЛЬШЕ.
   Джип, украшенный многочисленными изображениями эмблемы "СКИБ", вырулил с боковой улицы аккуратно встраиваясь в поток машин, непрерывно движущихся по главному шоссе тридцатого района "серого города". За рулем служебного автомобиля, сидел крупный мужчина в синем комбинезоне, легком жилете с множеством кармашков, и с незажженной сигаретой в зубах. Видавшие виды протезы рук и ног, ловко "порхали" по рулевому колесу и давили на педали, в то время как водитель, ни на минуту не умолкая, рассказывал спутникам очередную историю из своей богатой на события жизни.
   На сидении рядом с водителем, (неустанно следя за показателями монитора), удобно устроилась пантера, на мордочке которой изредка появлялась слабая улыбка, но в глазах застыла грусть. Со дня гибели напарника прошел уже почти месяц, но до сих пор она часто просыпалась по ночам, и нервно осматривалась в надежде увидеть знакомую полосатую шкуру.
   На широком заднем сидении машины, вольготно устроилась вторая пара, (так же человек и синтетик). Первым был молодой мужчина со светлыми волосами и правильными чертами лица, одетый в стандартную униформу, с неизменным для всех оперативников наручем на правой руке. Последним же членом команды, был снежно белый барс, все еще вынужденный передвигаться на четырех лапах, но имеющий возможность проводить мелкие манипуляции пальцами передних конечностей, а так же балансировать на задних.
   Новый синтетик, вошедший в команду на место погибшего тигра, обладал меланхоличным характером, и хоть не мог похвастать крупными размерами, (а соответственно и большой физической силой), зато отличался повышенной ловкостью и немалой скоростью. Звали молодого хищника "Лукум".
   - ...и вот лежу я на асфальте, гляжу на серый потолок яруса, и тут надо мной склоняется Шерхан, и так заботливо спрашивает: "ты в порядке, командир?". Я ему и отвечаю: "я ног и рук не чувствую". Этот полосатый садист целую минуту меня разглядывал, а затем заявил: "все нормально, эти части тела у тебя изначально в комплект не входили". - Алексей хохотнул, и в очередной раз подавил желание зажечь сигарету. - А вот еще случай был, прямо во время новогоднего дежурства...
   Подобная разговорчивость хоть и была необычна для Громова, но довольно просто объяснялась: это был последний день, когда Алексей носил форму оперативника "СКИБ". Командующий, пусть и неохотно, но подписал приказ об увольнении "по собственному желанию".
   Грустно было уходить, ведь заканчивался целый период жизни, проведенный среди охотников за "красными" синтетиками, но будущее хоть и казалось туманным, обещало множество перспектив. Главным же фактором, сторицей перекрывающим все приходящие в голову недостатки принятого решения, было обещание нового начальства, восстановить конечности. Желание почувствовать босыми ногами мягкость парковой травы, (или хотя бы домашнего ковра), обнять собственными руками... да хоть кого ни будь, превратилось в настоящую навязчивую идею.
   Заметив изменение показателей датчиков, Багира вклинилась в монолог командира:
   - триста метров левее нас, "красный" полуразумный синтетик.
   Алексей поспешно припарковал машину на обочине, и повернувшись к подчиненным сидящим на заднем сидении, с доброй улыбкой спросил:
   - ну что, займетесь?
   - так точно. - Хором, (но без энтузиазма), отозвались Михаил и Лукум.
   Спустя две минуты, человек и барс уже бежали на встречу со своей целью, через гарнитуры направляемые пантерой, отслеживающей перемещения "красного" синтетика на мониторе. Следом за первой парой, с отставанием в двадцать метров, бежал капитан, готовый подстраховать подчиненных в случи неудачи. Алгоритм действий уже не раз отрабатывался, и осечек ожидать не приходилось.
   Увидев песочного цвета обезьяну, сидящую на крышке мусорного бака, Михаил проверил ее маркер при помощи наруча, и убедившись в том, что это их цель, скомандовал Лукуму действовать. Барс ускорился, и на полном ходу совершил прыжок, который должен был закончиться на спине жертвы, только вот у "красного" синтетика, на этот счет было свое мнение, и он ушел из опасной зоны скатившись на асфальт. В момент, когда жертва еще находилась в воздухе, прозвучал выстрел парализатора, а спустя секунду, обмякшее тело настигли зубы белого хищника.
   Перекусив шею обезьяны, Лукум отступил, всем видом показывая, что есть синтетика не собирается.
   - ну... в общем неплохо. - Вынес вердикт Алексей, убирая свое оружие в кобуру. - По крайней мере, от всякой мелочи вы город защитить сможете.
  
   Патрулирование закончилось в молчании. Михаилу и синтетикам, просто нечего было сказать, а Громов, (как ему самому казалось), наговорился на несколько лет вперед, и пусть в запасе осталось больше половины заготовленных историй, горло беспощадно першило, намекая на необходимость дать себе отдохнуть от непривычной деятельности.
   Вернув джип на служебную стоянку, капитан вложил ключи в руку лейтенанту, который теперь займет его кабинет, и приложив некоторые усилия, произнес:
   - не опозорь меня как учителя.
   Белов вытянулся в "струнку", и с торжественным видом отозвался:
   - так точно, я вас не подведу.
   - "так точно" да "так точно", будь проще лейтенант, и люди к тебе потянутся. - Криво усмехнулся Алексей, и хлопнул Михаила по плечу. - Свободен.
   Развернувшись на каблуках, Громов зашагал вглубь здания отделения, но на этот раз не в свой кабинет, (в котором уже не осталось личных вещей), а на встречу с начальством. Он думал, что воспоминания и нервы, сделают путь длинным и мучительно неприятным, однако даже не заметил, как оказался перед дверью в офис командующего.
   Створка с шипением отъехала в сторону, открывая взгляду бывшего оперативника "СКИБ", вид на комнату, в которой собралось больше двух десятков человек, вставших живым коридором от входа, и до письменного стола, за которым в высоком кресле, сидел усталый немолодой мужчина, взгляд которого совершенно ничего не выражал.
   - ну, Алексей Алексеевич, заходи коль пришел.
   Дмитрий Николаевич сложил руки перед собой на столе, и одарил посетителя одной из фирменных улыбок, после которых подчиненные обычно недосчитывались премий...
   Выпрямив спину и глядя ровно вперед, Громов, (чеканя шаг), направился к столу. Взгляды бывших коллег, давили не хуже свинцовых плит опускающихся на плечи, а в душе появлялось отвратительное чувство, будто он их бросает в трудное время.
   - твою просьбу об увольнении, я удовлетворил. - Командующий выложил на стол несколько бланков, красующихся разноцветными печатями. - Сдай удостоверение и оружие... наруч, можешь оставить как память, он все равно будет отключен от нашей базы данных.
   Алексей послушно выложил заранее приготовленные вещи, и неуверенно замер, не до конца понимая, что же делать дальше. Внезапно Дмитрий поднялся на ноги, и протянул бывшему подчиненному руку.
   - я рад, что ты служил в наших рядах, и если когда ни будь захочешь вернуться, только скажи, устрою уборщиком даже без собеседования. - Произнося эти слова, командующий искривил лицо в добродушной гримасе, даже взгляд стал немного более живым.
   Как только кисти и протеза и руки сцепились в рукопожатии, наблюдающие за сценкой оперативники, одновременно начали аплодировать, а некоторые не удержались от шутливых выкриков.
   Взяв со стола бумаги, Громов развернулся к выходу, чувствуя как его собственное лицо расплывается в глупой улыбке. Однако, без приключений покинуть кабинет бывшего начальника не удалось, путь преградила Катерина, (по прежнему носящая красный комбинезон). Девушка сперва привстала на цыпочки и обняла ошарашенного мужчину, а затем отстранилась и дала ему несильную пощечину.
   - не понял. - Изрек Алексей, шокированный поступком знакомой.
   - это аванс, а-то ведь я знаю, как только получишь новые руки, сразу начнешь лапать беззащитных медсестричек. - Совершенно серьезно заявила девушка, после чего отступила в сторону.
   Со всех сторон раздался хохот, и наверное Алексей еще долго стоял бы на месте безмолвно открыв рот, если бы какой-то "добрый" человек, не отвесил ему "ускоряющего" пинка.
   А в коридоре за дверью, Громова ждала еще одна девушка, на этот раз четырехлапая, с весьма недовольным выражением на мордочке. четверть минуты они мерялись взглядами, и наконец Багира нарушила тишину:
   - собрался уйти даже не попрощавшись? - Пантера подошла чуть ближе и напряглась всем телом, словно перед прыжком. - Присядь хоть, обалдуй.
   - я это... извини. - Смутившись подобно школьнику, которого застали при чем-то неприличном, мужчина опустился на одно колено, и тут же был заключен в грубые объятья передних лап хищной кошки.
   - я буду скучать. - Чуть слышно произнесла боевая подруга. - Ты как ни будь дай знать, что операция прошла хорошо...
   Осторожно обхватив протезами рук тело, покрытое черной шерстью, Алексей почувствовал, как на глаза наворачиваются слезы. Столько лет они были одной командой, а теперь получалось так, что Громов бросал Багиру в обществе почти незнакомых разумных, и это как раз тогда, когда память о смерти Шерхана еще свежа.
   - присмотри за лейтенантом и барсом, а-то ведь они молодые, наверняка полезут в первую же серьезную переделку, что бы сложить головы за "светлое будущее".
   - оставляешь меня нянчиться с детенышами, а сам уходишь веселиться. - Обижено проворчала пантера рывком отстраняясь и вставая на пол всеми четырьмя лапами. - Ладно уж, поработаю "голосом разума", ведь от мужчин здравомыслия не дождаться.
   Подарив подруге теплую улыбку, мужчина выпрямился в полный рост и на мгновение замер. Все слова уже были сказаны, дела закончены, а значит... пора было двигаться дальше.
   Не прощаясь, Алексей пошел по коридору, оставляя за спиной дверь кабинета бывшего начальника, сотрудников "СКИБ" ставших хорошими знакомыми, и провожающую его спину взглядом, полубоевого синтетика.
  
   По дороге домой, Алексей посетил продуктовый магазин, где купил сухофруктов, овощей и пирожков, а так же специализированного корма для грызунов. Ближайшую неделю, Читеру предстояло заботиться о себе самостоятельно, и мужчина хотел быть уверенным, что его питомец не останется голодным.
   На пороге квартиры, бельчонок встретил хозяина громким и веселым верещанием, словно чувствовал, что его двуногому другу требуется моральная поддержка. Вместе они поужинали, (синтетик не отказал себе в удовольствии съесть вареную сосиску, утащенную из тарелки человека), а затем до глубокой ночи смотрели старые комедии времен основания четвертого гигаполиса. В очередной раз Громов убедился, что гораздо комфортнее чувствует себя в обществе "не людей".
   Сон пришел незаметно, казалось бы только что он смотрел очередную неудачную пародию на боевик с элементами юмора, и вот уже пиликает будильник, поставленный предусмотрительным Читером, вне зоны досягаемости металлических конечностей хозяина.
   Потратив некоторое время в ванной комнате, (приводя заспанное лицо в пристойный вид), Алексей надел единственный свой костюм, подходящий для деловых встреч, и в течении последующих десяти минут, объяснял бельчонку, что будет отсутствовать неделю. К концу лекции, поникшие уши и расфокусированный взгляд питомца, отчетливо говорили о том, что информация была преподнесена неправильно.
   - проще говоря: еда на столе в пакетах, вода в раковине, за электричество уплачено заранее. Меня не будет долго, а когда вернусь, переедим в другую квартиру. Теперь понял?
   Читер усиленно закивал, остерегаясь того, что Алексея вновь начнет "заносить".
   Еще немного задержавшись и неуверенно потоптавшись, Громов наконец вышел из своего жилища, и поторопился выйти из дома на улицу. У подъезда уже ждало такси, за рулем которого сидел Винсонт. Белый мыш приветственно кивнул, и как только человек занял пассажирское место, вжал в пол педаль "газа".
   - сегодня ты выглядишь как-то иначе... неужели подстригся? - В ехидной манере осведомился водитель, выкручивая руль с такой силой, словно от этого зависела его жизнь.
   - точно, еще и зубы почистил. - В тон синтетику, отозвался человек. - А ты я смотрю, такими мелочами как гигиена, не заморачиваешься.
   - куда уж мне убогому. - Хохотнул мыш. - Раз в год в тазике с желтой водичкой поплескаюсь, и достаточно.
   - напомни мне не приглашать тебя в гости, и надо что ни будь от блох прикупить.
   - у меня в бардачке есть собачий ошейник, могу одолжить. - Винсонт выглядел совершенно расслабленным, а тот факт, что собеседник больше не является оперативником "СКИБ", только добавлял уверенности.
   Шуточная перепалка, помогла Алексею окончательно успокоиться. Его жизнь круто менялась, и что бы не произошло дальше, прежней она никогда не станет, даже если прямо сейчас отказаться от работы в "Биотех".
   "что я как девчонка на первом свидании! Все уже решено, осталось сделать последний шаг, а потом получать удовольствие от новой жизни".
   Повернувшись к боковому стеклу, Громов стал наблюдать за плавно "проплывающими" зданиями.
  
   ***
   Войдя в уже свой кабинет, Михаил приветственно кивнул синтетикам, и поспешил занять место за рабочим столом. Лукум, широко зевая уселся на задние лапы, и тут же задремал в новой позе. Багира, (возвращения которой лейтенант вчера так и не дождался), приоткрыла один глаз, буркнула что-то вроде "доброе утро", и вернулась к прерванному занятию.
   Завистливо покосившись на подчиненных, Белов приступил к заполнению бланков и написанию заявлений о приеме на работу и отпуске ожидаемом не раньше чем через полгода. Первый день официального прибывания в должности оперативника "СКИБ", был полностью отведен на "бумажную" работу.
   Настроения совсем не добавлял тот факт, что вчера так и не удалось отметить получение удостоверения: Саша, (взявшая на себя обязанности по поддержанию квартиры в относительном порядке, а так же наблюдению за правильным питанием нового хозяина), заявила, что если Михаил посмеет напиться со своими дружками, то ближайшую неделю ночевать будет на улице. Все возмущения молодого человека, были подавлены взглядом, скопированным у капитана Громова, который даже в исполнении рыжей собаки смотрелся достаточно грозно.
   "чувствую себя подкаблучником, хотя даже не женат...".
   Несколько часов, лейтенант неотрывно смотрел на ровные строчки бланков, развернуто отвечал на заковыристые вопросы, а так же играл в покер на коммуникаторе, (надо же как-то расслабляться). Осторожное прикосновение к плечу, заставило вздрогнуть и растерянно осмотреться.
   - пора обедать. - Заявила Багира, ткнувшая его носом.
   Хищница стояла на задних лапах, передними оперевшись об стол, и задумчиво переводила взгляд с человека на груду исписанных бумаг.
   - да... перерыв тебе не помешает.
   - мне тут совсем немного осталось. - Михаил сам не был уверен, о чем именно говорит, о бланке или карточной партии на коммуникаторе, но кошку это и не интересовало.
   - перерыв. - Заявила Багира, перенося левую переднюю лапу на документы, и аккуратно сдвигая их в сторону.
   - но... - Лейтенант растерянно смотрел на свои многочасовые труды, которые едва не погибли под когтями полубоевого синтетика.
   - укушу. - Пригрозила хищница.
   - я вообще-то командир. - Возмутился молодой человек, и внутренне сжался под насмешливым взглядом пантеры.
   - без разговоров, "командир". А если что-то не устраивает, можешь подать заявление на мою замену, нужные бланки есть в ящике стола.
   Обреченно вздохнув, (чем вызвал усмешку на морде собеседницы, и сдавленный смешок Лукума), новоявленный оперативник "СКИБ", послушно поднялся из-за стола, и двинулся к выходу из кабинета. А в голове почему-то с веселыми нотками звучал внутренний голос: "все-таки подкаблучник".
  
   ***
   Около часа просидев в кабинете какого-то мелкого клерка, Алексей получил удостоверение работника "Биотех", а так же магнитную, (и банковскую), карточку, без которой нельзя было пройти через три четверти дверей комплекса. Как только он вышел в коридор, сразу же попал в цепкие руки докторов.
   Двое мужчин в белоснежных халатах, подхватили Громова под локти протезов, и не слушая возражений, с неожиданной для их телосложения силой, поволокли свою жертву в сторону операционных. На все вопросы, они отвечали, "вы дали письменное разрешение", или "мы действуем исходя из договора о приеме на работу".
   Только когда впереди замаячили створки герметичных дверей, над которыми белыми лампочками светилась надпись "операционная N3", кто-то из охранников, присоединившихся к процессии из медиков и клерков, соизволил пояснить, что Андрей Борисович, лично попросил провести процедуру как можно быстрее.
   Не давая Алексею обдумать происходящее, ему на подпись подсунули несколько документов, а затем, избавив от верхней одежды, уложили на каталку, и повезли на операцию. Герметичные двери закрылись, отрезая помещение от внешнего мира, а в следующий момент на лицо легла дыхательная маска, в нос ударил сладковатый запах, и сознание поспешно провалилось в темноту.
  
   В противоположной от входа стене операционной, открылись вторые двери, и в помещение вошел невысокий худощавый и сутулый старик, толкающий перед собой каталку, на которой под тонкой простыней, отчетливо проступали контуры человеческого тела. Белый халат, подобно бесформенной хламиде висел на узких плечах, на лысине блестели отсветы белых ламп, и лишь серые глаза горели лихорадочным возбуждением.
   - давайте поскорее закончим с этим, и я вернусь к своим экспериментам. - Старик поставил свою каталку рядом с той, на которой лежал крепко спящий Алексей Громов. - Это наш подопытный?
   - именно он. - Откликнулся один из санитаров.
   - Прекрасно... почему вы еще не отделили эти уродливые железки от его плоти? - Хирург-экспериментатор, упер пылающий негодованием взор в ближайший от него белый халат, обладатель которого цветом лица тут же сравнялся со своей униформой.
   Персонал операционной, вместо ответа, суетливо забегал вокруг каталок. Одни люди отсоединяли протезы, другие подсоединяли провода от компьютера к двум шлемам виртуальной реальности, слегка доработанным внимательно следящим за работой ассистентов, хмурым стариком.
   Вот со второй каталки сдернули простыню, и взглядам присутствующих открылся вид на обнаженное тело, почти точную копию Алексея Алексеевича Громова. Отличия заключались лишь в том, что у двойника, имелись вполне целые руки и ноги.
   - как всегда великолепная работа, Виктор Георгиевич. - Подал голос молодой врач, закрепляющий шлем на голове калеки.
   - и без тебя знаю, идиот. - Прошипел сквозь сжатые зубы профессор, которого весь персонал "Биотех", за эксперименты прозвал "доктор Франкенштейн". - Поторопитесь, или хотите что бы я здесь умер от старости, ожидая когда вы наконец справитесь с элементарной задачей?
   - профессор, а почему вы экспериментируете только с телами людей? - Рискнул задать вопрос все тот же ассистент.
   - ты у нас такой дурак, по субботам или как? - Виктор Георгиевич одарил говоруна презрительным взглядом, но все же снизошел до объяснений. - У синтетиков и клонов, ДНК, изначально ущербное, и если сами они могут прожить вполне полноценную жизнь, то детей им лучше не заводить, так как в девяноста пяти процентах случаев родятся нежизнеспособные уроды. Я же хочу создать идеального человека, без примесей крови животных, генетических патологий, а так же не подверженного старению.
   На последнее заявление, все присутствующие благоразумно промолчали, ведь никому из них не хотелось оказаться на операционном столе в лаборатории "Франкенштейна".
   Установка и подключение оборудования подошли к концу, старик удовлетворенно хмыкнул и склонился над сенсорным монитором. Длинные тонкие пальцы запорхали над разноцветными символами, компьютер откликнулся на манипуляции ученого мелодичным пиликаньем.
   - итак... начнем создание нового гражданина! - Торжественно воскликнул Виктор Георгиевич. - Сперва снизим критичность мышления... вот так, не больше чем на десять процентов. Нам же не нужен идиот, который будет верить во все, что бы ему не сказали? Подчистим некоторые участки памяти, доставшейся от оригинала... так он будет только счастливее. Ну и как финальный штрих: добавим ничем необоснованное доверие к Андрею Борисовичу.
   При нажатии на последний символ, на шлемах загорелись желтые огоньки, вентиляторы сервера загудели с удвоенной силой, а люди уставились на быстро сменяющие друг друга показатели мониторов.
   Ожидание продлилось почти четверть часа, но вот желтые огоньки сменились зелеными, а на экранах появилось объявление, "процедура загрузки памяти, и настройки синтетика завершена". Старик самодовольно ухмыльнулся, и нажал на несколько символов, отключая систему.
   - дальше вы и без меня справитесь. - Хирург без церемоний сорвал шлем с головы Алексея Громова, (настоящего), и взявшись за ручки каталки, повез ее к дверям, через которые и попал в операционную.
   После того как профессор "Франкенштейн" скрылся из вида, люди почувствовали себя намного спокойнее. В считанные минуты, оборудование было разобрано и упаковано по коробкам, которые в свою очередь, отправили на диагностику, а Алексея Громова, (нового), повезли в отведенную ему комнату.
   Так как излишне болтливые ассистенты Виктора Георгиевича, рано или поздно, (скорее рано), попадали на его операционный стол, то о сохранении тайны нового работника "Биотех", беспокоиться не стоило. Кроме того, Андрей Борисович имел много возможностей заставить своих подчиненных, "держать язык за зубами".
  
   ***
   Второй день на должности официального оперативника "СКИБ", ознаменовался первым самостоятельным выездом на патрулирование. Места в джипе, (перешедшем по "наследству" от Алексея), были распределены следующим образом: за рулем расположился Михаил, на втором переднем сидении устроилась Багира, а Лукум, удобно растянулся на заднем сидении, где успешно уснул.
   Во время завтрака, Саша убедительно попросила молодого лейтенанта, зря не рисковать на работе, и подкрепила свои слова настолько жалобным взглядом, что человеку ничего не оставалось, кроме как дать требуемое обещание. В то же время, внутренний голос, (истерически хохоча), вопил во всю мощь своих несуществующих голосовых связок всего одно слово "подкаблучник!".
   - вызов от Игоря Рыжикова, принять? - Осведомилась пантера, не отрывая взгляда от монитора.
   Голос Багиры прозвучал неожиданно, и заставив Михаила вздрогнуть, вырвал из задумчивости.
   - соединяй. - Разрешил лейтенант, радуясь хоть какому-то развлечению.
   - ...всем, кто находится в двадцать седьмом районе: я гонюсь за синтетиком-вором с "желтым" маркером. Прошу помочь с перехватом цели... - Дальше шло описание территории и маршрута, на котором происходила погоня.
   - ну что, поможем коллеге? - Белов кинул вопросительный взгляд на пантеру.
   - сам решай, "командир", нам до вероятной точки перехвата, примерно пять минут ехать.
   Лейтенант решил не обращать внимания на ехидные нотки в голосе подчиненной. Вместо того, что бы состязаться в словесности с более опытной Багирой, он увеличил скорость машины, и ориентируясь по стрелкам на интерактивном навигаторе, устремился к цели. Однако, отказать себе в возможности напакостить хоть одному напарнику, молодой офицер не смог, а потому, набрав в грудь побольше воздуха, заорал во всю мощь голоса:
   - тр-р-ре-е-ево-о-ога!
   Сладко сопевший Лукум, подпрыгнул на сидении из положения "лежа на животе", и приземлившись на все четыре лапы, круглыми глазами уставился на командира. По выражению морды молодого синтетика, было видно что он очень многое хочет высказать человеку, но меланхоличный характер и неуверенность в себе, вызванная малым жизненным опытом, заставили его промолчать.
   - говорит Михаил Белов: я на точке перехвата в двух улицах от вас. - Громко и отчетливо произнес Лейтенант, останавливая джип у обочины.
   - ну хоть кто-то. - Раздалось из динамика. - Наша цель выглядит как метрового роста белая обезьяна. В общем увидишь, не ошибешься. Ты хоть на какой улице нас поджидаешь?
   - ну... прямо по пути, никуда не сворачивая... а что?
   - идиот. - На этот раз, в голосе второго оперативника послышалась какая-то обреченность. - Ты думаешь эта ***ная обезьяна только по прямой бегать умеет? К твоему сведению, нам еще один перекресток преодолеть надо... вот теперь точно на тебя бежит, жди.
   Поморщившись от сдерживаемого раздражения, Михаил вооружился парализатором, и вышел из машины, а следом за ним, храня гордое молчание, "тенью" последовал Лукум.
   При виде вооруженного "СКИБовца" в компании полубоевого синтетика, (хоть на барсе не было написано, к какой категории он относится, но при встрече с неизвестным, разумные всегда предполагают худшее), прохожие поспешили уйти как можно дальше от места событий. Компания из трех антропоморфных "пушистиков", вообще пустилась в бегство, хоть наруч и определил их как "зеленых" синтетиков. Михаилу же, так было даже лучше, ведь теперь не нужно было бояться задеть непричастных.
   В дальнем конце улицы, появилась быстро приближающаяся точка, которая с каждым десятком преодоленных метров, обретала все больше черт, присущих белым обезьянам. Отставая не больше чем на метр, за беглецом следовали две худощавые гиены, постоянно пытающиеся взять свою добычу в "клещи". Ну а совсем далеко позади этой "веселой" группы, ленивой трусцой двигался человек, (по всей видимости, это и был Игорь Рыжиков).
   Михаил решил не придумывать сложных планов, и сразу же взял беглеца на прицел парализатора. Как только расстояние для выстрела стало приемлемым, лейтенант нажал на курок, и с глухим хлопком, из ствола вылетел маленький прозрачный конус, с мутной жидкостью внутри. Однако своей цели залп не достиг, обезьяна успела заметить новую угрозу, и не снижая скорости, отпрыгнула вправо, а вот гиена, в этот момент оказавшаяся за спиной добычи, похвастать такой реакцией не могла.
   С удивленно-обиженным визгом, один из загонщиков упал на подломившиеся передние лапы, и по инерции прокатился еще несколько метров кувырком. Метнувшийся на перехват Лукум, чуть было не врезался лоб в лоб со второй гиеной, а беглец тем временем, обогнул медленно оборачивающегося для повторного выстрела Михаила, и попытался свернуть на другую улицу: только вот на этом его удача и закончилась.
   Из-за припаркованного неподалеку джипа, стремительной тенью выскочила Багира, и в несколько прыжков настигла ловкого синтетика, (хоть для этого, ей и пришлось изогнуться в воздухе). Удар передними лапами оказался настолько сильным, что обезьяну буквально впечатало в стену дома, после чего она сползла на землю, не подавая признаков жизни. А уже через пару секунд, жертву окружили Лукум и вторая гиена.
   - пацан, ну ты снайпер х**в! Хоть изредка в тир заглядывай, а-то не дай бог, еще и сам под чужие выстрелы подставишься. - Тяжело дыша, прорычал коренастый бородатый мужчина в синем комбинезоне, взваливая на плечо жалобно поскуливающего синтетика, попавшего под "дружеский огонь".
   - ну я... не хотел. - Михаил отступил на шаг, растерянно бегая глазами по фасадам зданий.
   - "не хотел" б*ять! А мне теперь эту псину два часа в чувства приводить. - Игорь сверкнул глазами, и уже хотел шагнуть к младшему коллеге, что бы выразить ему свою "благодарность", но тут между людьми вклинилась туша пантеры.
   - младший лейтенант Рыжиков, по какой причине в вашей группе, вместо полубоевых разумных, два полуразумных небоевых синтетика? - Багира сделала особый акцент на слове "младший", умудрившись при этом говорить вежливо, как и положено с офицером.
   - пфф, буду я еще перед животными отчитываться. - Сплюнув в сторону, бородатый мужчина направился к неподвижно лежащему телу обезьяны, и взвалив его на второе плечо, через силу произнес. - Спасибо за помощь, лейтенант Белов.
   Лукум подошел к командиру, и ткнул его в руку своим лбом, заставляя обратить на себя внимание. Черная кошка, проводила взглядом удаляющегося оперативника и семенящую за ним гиену, и когда они ушли из зоны слышимости, фыркнув произнесла:
   - завистливый уб**док.
   - Багира...? - Михаил не сумел сдержать удивленного возгласа.
   - а что? - Хищница перевела взгляд на командира, и постаралась состроить невинную мордочку, забавно при этом хлопая глазками. - Так про него говорил капитан Громов. Да и вообще... проверил бы лучше мой маркер, а-то кто знает, как система отреагировала на непреднамеренное убийство "желтого" синтетика.
   Встряхнувшись, (сбрасывая с себя тем самым неприятное оцепенение, появившееся после короткого разговора с Рыжиковым), Михаил навел на напарницу наруч, и был вынужден констатировать:
   - "желтый", очень близко к "красному".
   - ну вот, столько лет проходила "зеленой", а тут в первый же день... - Пантера расстроено прижала уши и опустила голову.
   - извини. - Буркнул лейтенант.
   - а... - Хищница растянула губы в широком оскале. - Не бери в голову. Как сказал Шерхан, "мы рождены, чтоб сказку сделать пылью".
   - а что это значит? - Впервые за долгое время подал голос Лукум.
   - понятия не имею. - Багира легкомысленно махнула хвостом. - Но ведь здорово звучит?
   Вопреки желанию, на губах Михаила появилась слабая улыбка, а на душе стало чуть теплее. Вздохнув, он осмотрел все еще безлюдный участок улицы, и стараясь копировать голос капитана Громова, скомандовал:
   - бегом в машину, служба не ждет, и патрулированием вместо нас заниматься никто не будет.
   - так точно. - Отозвался Лукум, довольный тем, что снова сможет поспать на заднем сидении джипа.
   - будет исполнено мой лейтенант. - Преувеличенно серьезно произнесла Багира, и пихнув лапой младшего синтетика, с веселым смехом побежала к автомобилю.
  
   ***
   "эх, давно так хорошо не спал! Хотя... точно, так хорошо я не спал никогда".
   Неохотно разлепив веки, Алексей уставился в белый незнакомый потолок, и примерно минуту пытался вспомнить, где находится. Повернув голову направо, он увидел тумбочку, стоящую вплотную к кровати, а на ней стояли электронные часы и ваза с фруктами.
   "половина второго... ну я и соня".
   Потянувшись всем телом, мужчина замер, его взгляд был прикован к вытянутым вверх рукам. Это были самые настоящие, из кожи и плоти руки, полностью подчиняющиеся воле владельца и передающие десятки различных ощущений.
   Рывком сбросив с себя тонкое одеяло, Громов посмотрел на ноги, и не смог сдержать радостного смеха. Из глаз потекли слезы, но мужчине было на это наплевать, ведь теперь он мог исполнить свою многолетнюю мечту...
   Вскочив с кровати, Алексей понял что поторопился. Пусть ноги и руки подчинялись командам мозга не хуже, (а-то и лучше), чем протезы, но вот в управлении ими, еще следовало потренироваться. Потеря равновесия, и болезненное падение на пол, отчетливо намекнули на то, что с прогулкой до ближайшего парка, придется повременить.
   Только сейчас, вновь обретший конечности мужчина, соизволил осмотреться по сторонам, и обратить внимание на полное отсутствие на себе одежды. Он находился в небольшой комнатке с одним узким окном, обстановку которой составляли кровать, тумбочка и стенной шкаф. Стены пол и потолок, были покрыты пластиковыми панелями разных оттенков белого, что недвусмысленно намекало на больничную палату.
   Входная дверь с шипением отъехала в сторону, и на пороге появилась невысокая блондинка в коротком белом халате и синих свободных штанах. Вновь прибывшая несколько секунд смотрела на мужчину, голышом сидящего на полу, а затем смущенно прикрыла рот рукой, что впрочем не помешало расслышать сдавленное хихиканье.
   А смеяться было над чем: Алексей, руками и ногами пытался прикрыть свое "мужское достоинство", неожиданно воспрявшее в совсем неподходящее время, и при этом, его лицо приняло цвет спелого помидора, а от кожи наверное можно было прикуривать.
   Медсестра, (а посетительницей была именно она), не стала слишком долго мучить пациента, и подойдя к шкафу, вытащила с верхней полки комплект одежды, состоящей из широких белых штанов с завязками, и того же цвета рубашки.
   - позовете меня, когда оденетесь. - Хихикнув, блондинка выскочила за дверь, и створка за ее спиной, медленно, (и торжественно), задвинулась.
   Процесс облачения затянулся минут на десять, то нога попадала не в ту штанину, то не удавалось найти рукав у рубашки. Мучения с завязками и пуговицами, можно было описывать долго... но ничто не продолжается вечно, и спустя пару тысяч сожженных нервных клеток, и сотню ругательств отпущенных в адрес создателей одежды, миссия по сокрытию наготы, была завершена.
   Кое-как усевшись на край кровати, (гордость не позволяла звать на помощь, лежа на полу), Алексей во всю мощь своего голоса закричал:
   - сестра!
   Дверь в палату открылась, и на пороге появился крупный широкоплечий мужчина средних лет, с наголо остриженными волосами, одетый в небесно голубой медицинский костюм.
   - не кричи, я за нее. - Спокойным голосом, (будто разговаривал с психом или ребенком), заявил вновь прибывший. - Меня зовут Александр Владимирович, и я твой личный доктор. В ближайшие два дня, нас ждет море увлекательных занятий, которые помогут тебе освоиться с новыми частями тела.
   В конце представления, мужчина широко и по доброму улыбнулся, от чего Алексею захотелось забиться в дальний и темный угол палаты, в надежде что доктор его не найдет.
  
   ***
   Пробуждение было болезненным, да и к тому же, каким-то заторможенным. Страшно болело все тело, будто его долго и усердно "обрабатывали" молотком для мяса, а кроме того, каждую вену изнутри, (Алексей даже не предполагал, что может все это чувствовать), жгло, словно по ним текла не кровь а кислота. На фоне уже перечисленного, давящее ощущение на глазах и пульсирующая боль в висках, казались чем-то совершенно несущественным и не достойным внимания.
   - о, мальчик мой, я вижу ты уже проснулся. Ну-ну, не стоит скромничать, открывай глазки.
   Из-за шума в ушах, (а ведь изначально Громов его даже не заметил), разобрать, кому же принадлежит противный голос, (мужчине или женщине), не представлялось никакой возможности. Ясно было только одно, человек способный производить столь мерзкие звуки, по определению не может быть добрым и сопереживающим.
   "в какое же де***мо я вляпался?".
   Напрягшись изо-всех имеющихся сил, бывший капитан "СКИБ", приподнял веки на целых пол сантиметра. Тут же глаза заслезились из-за лампы прожектора, свет от которой бил прямо в лицо, но закрыть глаза сил уже не осталось.
   - прости, не подумал о такой мелочи. - Произнес мучитель, после чего раздался пронзительный скрип шарниров, и источник света отвернулся в сторону. - Так лучше?
   После того как цветные круги перестали расплываться перед глазами, Алексей смог осмотреться. Он находился в просторном белом помещении, очень похожем на операционную, смущало только непонятное оборудование стоящее вдоль стен, а так же высокие колбы, в которых плавали органы, а иногда и существа отдаленно похожие на людей. Обладатель неприятного голоса обнаружился здесь же, и как выяснилось, это был невысокий старик, внешне прекрасно подходящий под определение "безумный ученый".
   "интересно, откуда у меня такие ассоциации? Раньше я вроде бы ни с чем подобным не сталкивался".
   Сам Громов лежал на операционном столе, который был чуть приподнят со стороны головы, но скатиться на пол не давали широкие ремни, перехватывающие туловище посередине. В культи, оставшиеся после того как взрывом оторвало ноги и руки, были вставлены многочисленные трубки, по которым из капельниц, в тело закачивались подозрительные жидкости.
   - я так понял, операция откладывается? - Выдавил из себя пленник.
   - хе-хе, мальчик мой, а ты шутник. - Старик замер над каким-то пультом, и после нажатия нескольких кнопок, переместился к высокому железному шкафу, больше напоминающему сейф. - Операция начнется через несколько минут... правда не та, на которую ты рассчитывал.
   - меня... будут искать. - Попытался угрожать Алексей, хоть и понимал, что его слова, по меньшей мере, звучат жалко.
   - возможно и искали бы. - Старик согласно кивнул, и достав продолговатый серебристый цилиндр, захлопнул шкаф. - Только вот дело в том, что через пару дней, вне зависимости от результатов моих опытов, Алексей Алексеевич Громов, будет хвастаться перед друзьями и родственниками своими новыми руками и ногами. Возможно, в твоем доме будет играть музыка, но ты уж точно ее не услышишь.
   - синтетик...? - Предположил подопытный.
   - скорее клон с некоторыми модификациями. - ученый склонился над пленником, и заглянул ему в глаза. - Меня зовут Виктор, но ты можешь звать меня "дядя Витя".
   - как ни будь обойдусь без таких привилегий. - Скривился Алексей.
   - ну, как знаешь... - Старик пожал худыми плечами, и отвернув крышку, достал из цилиндра внушительных размеров шприц, внутри которого была жидкость стального цвета. - Твое последнее желание? Но учти, глупости вроде "отпустите меня" или "позовите полицию" я даже слушать не буду.
   - хочу курить. - Выдал первую же мысль, пришедшую в голову, обреченный подопытный.
   - ну... это можно. - Виктор снисходительно кивнул, и на некоторое время исчез из поля зрения.
   Вскоре, в губы Алексея ткнулся фильтр сигареты, а ученый, даже чиркнул зажигалкой, помогая своему пленнику закурить.
   - знаешь, а ведь если все пройдет успешно, ты все таки получишь свои ноги и руки. - Во время вынужденного перерыва, старик решил поговорить.
   "ну точно, классический злодей. Сейчас начнет рассказывать мне свои коварные планы... только вот есть у меня сомнения, что в последний момент сюда ворвутся какие ни будь герои, все же я не похож на прекрасную юную леди".
   - в этом шприце, мальчик мой, отнюдь не жидкость. На самом деле, на протяжении всей своей сознательной жизни, я мечтал создать идеального человека, и именно по этой причине занялся генетикой и генной инженерией. Однако, всего десять лет назад, после сотен неудач, стало ясно, единственный способ усовершенствовать то, что миллионы лет создавала природа, это совместить живой организм, и самые совершенные технологии. - Виктор торжественно взмахнул шприцом. - Я и мои коллеги, создали нечто совершенно новое... скажи, какая технология превосходит все остальные на несколько порядков? Не знаешь? Ну да, откуда обычному человеку такое знать.
   Старик прошелся вокруг операционного стола, его глаза сверкали лихорадочным огнем, а лицо светилось счастьем.
   - вершиной творения человечества, стало создание нано технологий. Используя последние достижения науки, мы сконструировали нано машины, включающие в себя мощнейший компьютер, работающий в единой сети между миллионами механизмов, благодаря чему справляется с решением сложнейших задач в считанные секунды. Миниатюрные реакторы, способные добывать и аккумулировать энергию из веществ, поступающих в организм человека с кровью, превращают наше детище в идеального симбионта...
   Что Виктор говорил дальше, Алексей не слушал. Мужчине, прикованному к операционному столу было ясно, что вне зависимости от результатов эксперимента, живым его не отпустят, а значит нет необходимости забивать свою голову разными пустяками.
   Сигарета догорела, и старик небрежно выбросил окурок в мусорку, после чего вернул прожектор в изначальное положение, когда свет бил прямо в глаза подопытному.
   - итак: эксперимент номер пятьсот семьдесят два... приступим.
   Толстая игла вонзилась под левую ключицу, а в следующее мгновение, сознание затопила невыносимая боль.
  
   СЛУЧАЕТСЯ ВСЯКОЕ...
   Прошло не так много времени, (меньше двух месяцев), а жизнь почти полностью превратилась в рутину, и даже редкие встречи с друзьями, а так же выслеживание "красных" синтетиков, уже не будоражили кровь.
   Михаил довольно быстро понял, с кем из оперативников "СКИБ", ему лучше не сталкиваться, и в каких районах не следует появляться. Существенно жизнь облегчали советы Багиры, (пусть и пришлось перешагнуть через собственную гордость, что бы попросить помощи у синтетика, в делах, где человек по определению должен разбираться лучше), пантера оказалась настоящим, ехидным кладезем самых разных знаний.
   Избранная профессия слегка разочаровывала, ведь погони и сражения, случались далеко не каждый день, да и коллеги старались оградить новичка от опасных операций, аргументируя это недостаточностью опыта. Последним порученным лейтенанту заданием, были поиски потерявшегося полуразумного кота, принадлежащего пожилой, (но влиятельной и богатой), жительнице "белого города", а целую неделю до этого, пришлось монотонно патрулировать районы "серого города", после чего по вечерам, писать однообразные отчеты.
   Возвращаясь домой после очередного рабочего дня, Михаил обдумывал несколько вариантов, как разнообразить жизнь, склоняясь к тому, что вскоре придется обзавестись постоянной девушкой, пока за него этого не сделал отец, навязав дочку какого ни будь делового партнера. Пусть на некоторое время и удалось вырваться из-под опеки родителя, но молодой офицер не обольщался, понимая что ему просто позволили немного пожить самостоятельно, и "вольница", может закончиться в любой момент, если этого захочет Белов старший.
   "может с парнями на футбол сходить... или на самом деле девушку начать искать?".
   Однако открыв дверь, и войдя в коридор квартиры, Михаил тут же забыл о чем только что думал. На вешалке рядом с входом, висела маленького размера красная куртка, а на полу, были небрежно брошены детские ботинки.
   "или Саша решила начать носить одежду, или я чего-то не понимаю".
   Не так давно, лейтенант сделал специальный ключ для квартиры, которым удобно было бы пользоваться собаке-синтетику. Саша часто жаловалась на то, что одной дома ей совершенно нечем заняться, и в ответ на неделю жалоб, грозящих затянуться на неопределенный срок, получила возможность покидать жилище по собственному желанию, а так же широкий ошейник с эмблемой "СКИБ", избавляющий от множества мелких неприятностей, вроде уличных хулиганов и оперативников, отлавливающих бродячих синтетиков. Иногда она приносила домой вещи, (потерянные или выброшенные), чем-либо заинтересовавшие ее, но никогда раньше это не были живые существа.
   "пожалуйста, пусть это будет нелепая шутка".
   Уже не надеясь ни на что хорошее, Михаил вошел на кухню, где обнаружил мирно беседующих Сашу, (удобно устроившуюся на широком стуле), и какого-то незнакомого рыжеволосого паренька лет десяти, внаглую истребляющего запас шоколадного печенья.
   - Миша привет, ты уже вернулся с работы? - Задала нелепый вопрос собака, хлопая своими большими глазами и преувеличенно радостно обращаясь к хозяину квартиры. - А это Максим, и ему нужна помощь.
   - я еще на скуку жаловался... и девушку искать собирался. - Проворчал молодой офицер, бессильно облокачиваясь на стену.
   Тем временем ребенок, не обращая внимания на новое действующее лицо, продолжал сосредоточено работать челюстями, и довольно наглым взглядом искал, чего еще можно взять вкусного.
   - Саша, милая моя питомица, почти любимая собака... - Начал ласковым голосом Михаил, но осекся увидев, как испуганно съежилась четверолапая собеседница. - У тебя две минуты, что бы объяснить, что этот мелкий, (кивок на мальчика, наконец соизволившего обратить внимание на мужчину), делает в моем доме.
  
   За отведенное время, (что не удивительно), Саша не управилась, хоть именно ее часть рассказа, в итоге оказалась самой короткой и понятной.
   Питомица лейтенанта, как обычно гуляла после обеда, с легкой грустью вспоминая дни, когда приходилось выживать на улицах "серого города". Вдруг чуткий слух уловил всхлипывания и завывания, и синтетик просто не смогла перебороть любопытство, и пошла посмотреть на источник звука.
   Обнаружив десятилетнего мальчика, забившегося в угол между жилым домом и многоэтажным магазином, самозабвенно рыдающего и совершенно не обращающего внимания на внешний мир, жалостливая собака попыталась его успокоить, а заодно узнать причину истерики. Прошло довольно много времени, прежде чем из обрывочных фраз и бормотания, удалось составить приблизительную картину происшествия.
   Отец Максима, Сергей Громкий, а так же его мать Наталья, работали репортерами, частенько заигрываясь в частных детективов. В один далеко не прекрасный день, любопытство завело этих людей на территорию "Биотех", где они умудрились найти информаторов, благодаря чему получали самую свежую информацию раньше конкурентов. И все было бы хорошо, но однажды "всплыла" некая информация, которая по мнению руководства корпорации, ни в коем случи не должна стать известной общественности, а репортеры, вместо того что бы сделать вид, что ничего не видели, начали свое расследование.
   Результатом действий четы Громких, стали несколько видеозаписей и копий документов, обнародование которых могло серьезно повредить "Биотех". И тут, в доморощенных детективах взыграла жадность и жажда приключений, и они решили начать шантажировать глав корпорации. Итог оказался предсказуемым, платить никто никому не стал, а служба безопасности ведущей организации по созданию синтетиков и медицине, устранила "утечку" информации, после чего вооруженные люди пришли в дом репортеров.
   Максим видел, как отца и мать допрашивали, пытаясь узнать о месте, где хранятся добытые ими сведения, и пока его самого не заметили, убежал из дома, прихватив с собой ключ от ячейки хранения, расположенной в банке "белого города".
   - понятно. - Безэмоциональным голосом произнес Михаил, прерывая поток слов, извергаемый ребенком, начавшим хлюпать носом и размазывать слезы по щекам.
   "это каким запасом невезения надо обладать, что бы вляпаться в такую историю? Если хоть половина из всего сказанного правда...".
   Додумать мысль не удалось, голос вновь подала Саша:
   - что мы будем делать?
   - в смысле? - Лейтенант уставился на собаку непонимающим взглядом.
   - нужно помочь максиму. - Уверенно заявила синтетик.
   - мы и поможем. - Кивнул молодой офицер. - Позвоним в полицию, расскажем им все что знаем, и передадим ребенка с рук на руки. Ключ кстати у тебя? А-то без него, вся эта история слишком сильно похожа на плохой детектив.
   Мальчик в голос разревелся, обвиняя Михаила в том, что он заодно с "плохими людьми", и даже попытался его ударить вскочив со стула. Саша одарила хозяина квартиры осуждающим взглядом, и принялась успокаивать ребенка, ну а сам молодой офицер, решил не теряя времени, сообщить властям о своем госте.
   На вызов ответила молодая девушка, поблагодарившая за своевременное сообщение, и пообещавшая направить к квартире лейтенанта, ближайший патруль. Однако, до прибытия полицейских, предстояло занять чем ни будь ребенка, что бы он не попытался убежать, и не натворил еще каких ни будь глупостей.
   В очередной раз заглянув на кухню, Михаил убедился, что Саша вполне успешно успокоила гостя, и теперь, развлекает его, забрасывая целой грудой вопросов. Решив, что его вмешательство будет излишним, молодой мужчина пошел в спальню, собираясь переодеться и причесаться. Кроме того, стоило проверить оружие, ведь интуиция буквально кричала о надвигающихся неприятностях, и этим чувством не следовало пренебрегать.
   "здоровая паранойя, существенно продлевает жизнь".
   Думал про себя лейтенант, надевая под свитер тонкий бронежилет, не способный остановить пулю из огнестрельного оружия, но успешно защищающий от колющих и режущих ран, а так же имеющий прослойку, оберегающую от электрических разрядов.
   Прошло пять минут, интуиция уже не кричала, а вопила во весь голос. Когда же в квартире внезапно отключился свет, все сомнения отпали, а Белов захотел оказаться как можно дальше от своего жилища.
   Во входную дверь культурно постучали, затем раздался приглушенный препятствием, грубый мужской голос:
   - откройте полиция.
   На кухне что-то упало, Саша прорычала нечто неразборчивое, но Михаил не стал отвлекаться. Подойдя к двери, он нажал на специальный рычажок, разблокирующий дверь в отсутствии электричества, и чуть сдвинул створку, сам в этот же момент смещаясь влево от прохода.
   Дальнейшие события развивались стремительно как ураган: сперва в квартиру ворвались трое крупных мужчин в черной одежде, (габаритами они не уступали капитану Громову), каждый был вооружен короткой дубинкой в одной руке, и искрящим электрическими разрядами парализатором, в другой. Если первые двое проскочили в спальню, не задержавшись в коридоре, то третий решил уделить внимание хозяину дома, атаковав его без лишних разговоров.
   Выпад дубинкой в голову, Михаил заблокировал левой рукой на рефлексах, тщательно вбиваемых инструкторами Академии, а вот тычок электрошокером в ребра, был весьма чувствительным, (и неприятным), хоть благодаря бронежилету, и не принес желаемого эффекта. Ответный удар кулаком в лицо, из-за того что противник уже праздновал победу, оказался полной неожиданностью, а потому попал точно в цель. Массивное тело нападающего покачнулось, а от второго удара уже с левой руки, упало на пол.
   - пацана здесь нет. - Раздалось из спальни, и в коридоре показался второй вторженец, а за его спиной виднелся и третий.
   "за что? Они же меня убьют!".
   Пока внутренний голос придавался истерике, тело продолжало действовать, окупая все усилия вложенные в него на тренировках. Прямой удар в колено поднимающемуся противнику, и он с громким вскриком возвращается в лежачее положение, перекрывая собой проход напарникам, (вот когда стоило радоваться, что в маленькой квартире узкий коридор), тем временем пальцы уже нащупали служебное оружие, и спустя несколько мгновений, парализатор с глухими хлопками, выпустил два "патрона" в ближайшую угрозу.
   К удивлению Михаила, в двух вторженцев пришлось выпустить всю обойму своего оружия, и только тогда они осели на полу, более не подовая признаков агрессии. Последний противник, ловко, (не взирая на габариты тела), скрылся в спальне, и только чудом можно объяснить то, что лейтенант "СКИБ", успел спрятаться за поворотом коридора, ведущем на кухню, прежде чем прозвучал первый выстрел вполне боевого пистолета.
   Лихорадочно перезаряжая парализатор, Белов молился о том, что бы к нападавшим не пришло подкрепление, параллельно ругаясь на полицию, парня из-за которого он вляпался в неприятности, и на себя, так как не догадался сперва обратиться за помощью к сослуживцам или прямому начальству. Сейчас же, оставалось справляться с врагами своими силами, ведь даже наруч показывал отсутствие всех сетей связи.
   - эй парень, кажется между нами произошло прискорбное недоразумение... - Раздался голос из спальни.
   - и ведь я почти верю. - Буркнул Михаил, осторожно выглядывая из-за угла, и тут же прячась обратно.
   - понимаешь, ты нам не нужен. - Продолжил говорить противник. - Мы пришли за пацаном, который прячется у тебя в квартире, и если ты его нам отдашь, то я вполне готов забыть про все случившееся, и думаю мои друзья, когда придут в себя, тоже зла держать не будут.
   - а зачем вы тогда пытались меня убить? - Решил потянуть время, (так как иного плана действий не было), молодой офицер.
   - что ты! Мы всего лишь собирались тебя оглушить, и уйти по тихому. - Опроверг предположение лейтенанта, последний из нападавших.
   "ну да: сперва оглушили бы, а затем и прирезали. Тогда точно удалось бы уйти тихо".
   - и что ты предлагаешь? - прислушиваясь к доносящимся из спальни звукам, почти не дыша от напряжения, поинтересовался Михаил.
   - отдай пацана, и мы уйдем.
   Интуиция вновь взвыла об опасности, да и голос собеседника, звучал намного ближе чем раньше. Не раздумывая, офицер "СКИБ", высунул ствол парализатора из-за угла, и на удачу произвел несколько выстрелов. Судя по грохоту, а так же незамысловатому мату, по крайней мере один "патрон", достиг своей цели. Совершенное далее, происходило словно во сне.
   Михаил выскочил из-за своего укрытия, и вскинув оружие, разрядил всю обойму. Противник так и не успел направить на лейтенанта пистолет, так как удар ногой по руке, заставил болезненно поморщиться и выпустить рукоять из ладони. Короткий рукопашный бой, завершился победой хозяина квартиры, за что следовало благодарить все же подействовавший состав из "пуль", лишивший оппонента подвижности. Правда перед тем как упасть на пол без чувств, нападавший успел нанести несколько чувствительных ударов в живот и по ребрам.
   Обозрев поле боя, Михаил облокотился спиной на стену и бессильно сполз на пол. Случившихся потрясений оказалось слишком много для одного дня, и измученное сознание, милосердно погрузилось во тьму...
   ...но долго отдыхать лейтенанту не позволили: длинный влажный язык, активно вылизывая лицо, просто не оставлял никакого выбора, кроме как очнуться, открыть глаза, и попытаться защититься от проявления заботы своей питомицы.
   - фу Саша, это отвратительно. - Простонал лейтенант, одной рукой отстраняя собаку, а второй стирая с лица вязкую липкую слюну.
   - прости. - Синтетик прижала уши к голове, но на раскаяние в ее глазах, не было и намека. - Ты в порядке?
   - думаю да. - Кряхтя и охая, человек поднялся на ноги, и скривился от боли в ребрах и животе. - Нужно уходить, я не хочу оказаться рядом с этими "гориллами", когда они придут в себя, да и в полицию перезвонить надо... где там Максим?
   - сейчас приведу.
   Собака побежала на кухню, а Михаил тем временем, накинул на плечи черную куртку, запихнул в карман кошелек, и начал обыскивать ближайшее неподвижное тело. Среди вещей явно не мирного предназначения, (кастеты, стилет, аккумулятор с оголенными контактами), почти сразу была обнаружена пластиковая карточка с надписью "Биотех".
   - вот б*я. - Вырвалось у лейтенанта.
   - что? - Саша удивленно воззрилась на человека.
   - ничего особенного. - Отмахнулся офицер "СКИБ", пряча свою находку в карман к кошельку. - Вы готовы?
   Максим поспешно застегнул свою курточку, (слишком заметную, как решил Михаил), и молча вцепился в шерсть на шее Саши, по видимому не собираясь отпускать от себя синтетика.
   - хорошо, уходим.
   Только выбежав на улицу, Белов подумал о том, что в подъезде их могли поджидать напарники той троицы, что осталась в квартире. Однако, на этот раз удача оказалась на стороне Михаила и его спутников, и кроме нескольких случайных прохожих, на пути им никто не попался.
   Стоило отойти от дома на пару метров, как запиликал коммуникатор, на котором высветилась надпись "большой белый монстр".
   - да пап?
   - Миша, слава богу дозвонился. - Из динамика раздался непривычно взволнованный голос Белого старшего. - Слушай внимательно и не перебивай. Десять минут назад, по всему гигаполису объявили, что ты убил двух репортеров, не помню их фамилию, и похитил их ребенка. Не знаю, во что ты вляпался, но в этот бред не верю, так что буду пытаться что ни будь выяснить и разрешить эту проблему. Но пока, тебе следует скрыться от властей, и в свой "СКИБ", даже звонить не пытайся: повяжут и отдадут полицейским.
   - но... э-э-э... как же это? - Растерянно пробормотал Михаил, не в силах поверить в происходящее.
   - все будет нормально сынок, просто делай как я говорю, и мы выкрутимся. - Твердым, внушающим уверенность голосом, заявил отец. - Сейчас ты должен избавиться от всей электроники, даже от наручных часов, если они у тебя есть, а потом скройся в "черном городе". Как только все наладится, я тебя найду сам.
   - пап, у меня в квартире три громилы из "Биотех", они охотятся за сыном тех репортеров. - Чуть более окрепшим чем при прошлой реплике голосом, произнес лейтенант.
   - разберусь. - Односложно отозвался глава семьи. - А сейчас, не теряй времени.
   Динамик пикнул и затих.
   Коммуникатор полетел в стену, за ним последовал наруч. Руки быстро пробежались по карманам, в поисках вещей могущих иметь микросхемы, а когда ничего опасного не осталось, молодой офицер подхватил на руки пискнувшего от испуга мальчика, и приказав собаке "бежим", бросился прочь от своего дома.
   Преодолев одну длинную улицу, человек перешел на обычный шаг, что бы не привлекать к себе лишнего внимания, и надеясь на то, что "фоторабот" еще не у всех патрулей появился, направил стопы к спуску на нижний уровень гигаполиса.
  
   ***
   Андрей Борисович, перекатываясь с пятки на носок, стоял перед высоким окном в своем кабинете, и смотрел на темнеющее небо, чуть размытое из-за прозрачного купола накрывающего весь город. За его спиной, (метрах в пяти от окна), застыл статуей начальник службы безопасности, бледностью в данный момент, не уступающий мраморному изваянию. На лбу у человека, один вид которого приводил злоумышленников в обморочное состояние, выступили несколько капель холодного липкого пота, и десяток покрытых черным хитином, безглазых но от того не менее опасных боевых синтетиков, кружащих вокруг посетителя кабинета, словно акулы вокруг утопающего, совершенно не прибавляли уверенности в будущем.
   - знаешь Валентин, я люблю смотреть на вечернее небо. - Голос генерального директора "Биотех", прозвучал внезапно, и хоть в его нотках не было ничего угрожающего, по спине подчиненного пробежало стадо мурашек. - А еще больше, я люблю смотреть вниз, на землю, где самые обеспеченные жители гигаполиса, бегают и суетятся словно муравьи, совершенно не осознавая, что их жизни бессмысленны, а цели даже более жалкие, нежели у тех самых насекомых.
   На несколько минут установилась тишина, нарушаемая только тихим звуком шагов охранников Андрея Борисовича, но когда напряжение в воздухе стало столько, что его можно было почувствовать кожей, голос раздался вновь:
   - впервые я увидел муравьев, когда служил в тяжелой пехоте нашего города, и признаюсь честно, это был самый страшный день в моей жизни. Только представь себе, тысячи маленьких и жутко быстрых существ, каждый из которых в длину не меньше тридцати сантиметров, и все они избрали тебя как свою добычу. У нашего отряда почти не было шансов, но не смотря ни на что, мы выжили, и даже получили какие-то награды за заслуги перед человечеством. - Директор "Биотех", коротко хохотнул. - В тот день, я разочаровался в службе государству, и пообещал себе, что однажды настанет день, когда мне уже никто не сможет приказывать. Шли годы, работа сменялась работой, и вот однажды, одна из самых влиятельных корпораций обрела своего нынешнего руководителя. Даже не буду упоминать, скольких людей мне пришлось подкупать, запугивать и даже устранять, прежде чем цель была достигнута. И вот, оказавшись на вершине "пищевой цепи", я понял, что-что бы я не делал, моя власть никогда не станет полной, и дабы не начать деградировать как личность, именно абсолютное господство, (хотя бы над одним гигаполисом), было поставлено следующей целью. Ради выполнения этой задачи, было создано общество, борющееся за превосходство людей над синтетиками, но к сожалению, очень малое число индивидов, на самом деле способно соперничать с искусственными организмами. До сегодняшнего дня я думал, что ты являешься одним из таких людей.
   Андрей Борисович медленно развернулся, и посмотрел в лицо Валентина. Его болотистые глаза в сгущающихся сумерках, источали слабое призрачное свечение, и словно выворачивали на изнанку душу того, на кого падал их взгляд.
   - не нужно оправдываться за то, что уже второй раз за последние полгода, твоя служба допустила кражу ценных сведений, обнародование которых может грозить крахом "Биотех". Не стоит объяснять, почему твои подчиненные, сперва упустили мальчишку с ключом от камеры хранения, даже не узнав от какого он сейфа в каком банке, а затем вместо того, что бы прикинуться полицейскими и забрать ребенка у оперативника "СКИБ", который сам был готов его отдать властям, они попытались изобразить группу захвата, и в результате, попали на операционный стол к профессору Виктору... да-да, я не успел предупредить охрану, а у нашего ученого свое мнение о том, для чего годятся неудачники.
   Валентин шумно сглотнул, и мысленно попрощался с тремя подчиненными. Однако, в данный момент, начальника службы безопасности, занимала перспектива, последовать их путем.
   - не беспокойся, если бы тебе уже был вынесен приговор, я не стал бы произносить всю эту речь. Мое время стоит слишком дорого, что бы тратить его на мертвецов. - Андрей Борисович улыбнулся, широко и по доброму, и Валентин, что бы не злить начальство, тоже изогнул губы. - Даю тебе последний шанс, а так же личное задание: отчисть ряды своей службы от неблагонадежных личностей, проведи разъяснительную работу с персоналом комплекса, подготовь мой элитный отряд для похищения одного политика. Господин Белов заигрался и забыл, кому и чем обязан.
   - сэр, а что делать с мальчишкой и ключом? - Осмелился задать вопрос начальник службы безопасности.
   - это уже не твоя проблема. - Ответил генеральный директор. - Ты можешь идти.
   Когда за спиной подчиненного закрылась дверь, а боевые синтетики разошлись по темным углам, Андрей Борисович громко произнес:
   - Габриэл, позови сюда Алексея Алексеевича Громова, пора ему начать отрабатывать вложенные средства.
   От стены отделилась тень, и через секунду, в пятне света появился невысокий жилистый мужчина в черном облегающем костюме, с длинными седыми волосами заплетенными в косу, достающую до середины поясницы. Его красные глаза с узким зрачком, неподвижным взглядом уставились на начальника.
   - что ни будь еще, хозяин? - Прошелестел безэмоциональный голос.
   - пусть твои ребята, увеличат слежку за Валентином, и если он попытается меня предать...
   Хоть предложение и не было закончено, но тот, кого называли "Габриэл", прекрасно все понял, и после короткого, (но уважительного), поклона, вновь скрылся в тени.
  
   С момента вызова в кабинет генерального директора, не прошло и двадцати минут, а Алексей, (одетый в облегающий черный комбинезон, прекрасно подчеркивающий мускулистую фигуру), уже стоял перед заветной дверью, к которой иные работники, боялись даже приближаться. Столь быстрая реакция на призыв Андрея Борисовича, объяснялась довольно просто: Громов оставался на работе до позднего вечера и еще не успел уйти домой, да и после внезапного побега Читера, (забравшего с собой пинал с золотыми монетами), в выделенную корпорацией квартиру, уже и не тянуло.
   Бельчонок исчез через две недели после операции по возвращению настоящих, (из крови и плоти), рук и ног. Назначенный инструктором новобранцев, новоявленный боец личной армии "Биотех", долгое время пытался найти питомца, даже проверил свой "схрон" в черном городе, но успеха не добился, а обратиться за помощью в "СКИБ", не позволяла привязанность к забавному зверьку, при поимке которого, оперативники церемониться не будут. В итоге, было решено просто ждать, ведь новый дом Читер видел, и возможно вернется сам, ну а если нет... то так тому и быть.
   Жаль немного было терять золото, утащенное бельчонком, но в деньгах Алексей нужды не испытывал, а теперь когда он вновь обрел живые конечности, в накоплении финансов отпала необходимость.
   Постучав и не дожидаясь ответа, (которого могло и не быть вовсе), Громов вошел в дверь и на несколько секунд замер, давая глазам привыкнуть к царящему в кабинете мраку, разгоняемому лишь тусклым светом, льющимся в единственное окно. Андрей Борисович обнаружился сразу же, он стоял на своем излюбленном месте, и глядел на город, не замолкающий ни днем ни ночью. Некоторое время, инструктору новобранцев пришлось подождать, руководитель корпорации с кем-то разговаривал по телефону, (принципиально игнорируя видеосвязь).
   - ...на этом и сойдемся. - Последние слова генеральный директор произнес несколько громче, по этому Алексей и смог их разобрать. - А, Алексей Алексеевич, с момента твоего приема на работу, мы так и не виделись. Как устроился на новом месте?
   Дружелюбный, буквально обволакивающий голос начальника, подталкивал поведать обо всех своих невзгодах, даже самых мелких и незначительных. Немалым усилием воли, Громову все же удалось отогнать наваждение, и вместо уже вырывающейся фразы он ответил:
   - все прекрасно Андрей Борисович, лучше и быть не могло.
   - вот и отлично. - Пусть лица работодателя и не было видно, но в душе появилась уверенность, что он улыбнулся. - Жаль не могу просто поболтать, послушать сплетни о твоих учениках и коллегах... работа не ждет.
   - понимаю. - Алексей кивнул ничуть не обидевшись, и даже наоборот, начни генеральный директор разговор на посторонние темы, вот это удивило бы по настоящему.
   - понимаешь, у нашей службы безопасности, снова возникли проблемы. - Перешел к делу Андрей Борисович. - Недавно я нанял двух детективов, что бы вычислить шпионов в рядах сотрудников, но за день до даты, когда они должны были представить результаты своей работы, их убили. Детективами были репортеры одной популярной газеты, муж и жена, и у них остался сын, сумевший ускользнуть от убийц. По моим данным, сейчас мальчик находится в бегах, вместе с оперативником "СКИБ", которого по неизвестной причине, обвинили в убийстве родителей и похищении отпрыска. Не скажу, что сильно горюю по безвременно почившим, все же они знали что берутся за опасную работу, но сейчас мне нужны собранные ими сведения, которые спрятаны в ячейке хранения какого-то банка.
   - что требуется от меня?
   - найди мальчика. - Коротко отозвался работодатель, и потом пояснил. - У сына детективов есть ключ, который приведет нас в нужный банк. Для выполнения задания, тебе придется сотрудничать со своими бывшими коллегами и полицией, и если справишься, то невиновного оперативника "СКИБ", мы вполне сможем оправдать. В качестве поддержки, и для разрешения неудобных вопросов, с тобой отправиться мой помощник Габриэл.
   Справа от Алексея, (словно материализовавшись из воздуха), появился невысокий человек с седыми волосами и красными глазами.
   - я могу рассчитывать на вас? - Задал вопрос генеральный директор, и судя по его тону, ответ "нет" его не устроил бы.
   - так точно. - Вытянувшись по стойке "смирно", отозвался Громов.
   - прекрасно, можете идти. Всю информацию по заданию, вы получите на выходе из кабинета. Желаю удачи.
   В коридоре, Алексей и Габриэл, оказались окружены четверкой охранников, каждый из которых протягивал им толстую папку, забитую до отказа пластиковыми листами формата "А4". Громов в ступоре смотрел на суровых мужчин, еле сдерживающихся от того, что бы не начать смеяться, но вот его нового напарника, из душевного равновесия вывести оказалось не так просто.
   - все необходимое, записано на моем коммуникаторе. - Заявил седовласый, и почти не замедляясь, растолкал в стороны двух громил, почти на голову превосходящих его ростом.
   Алексей поспешил за своим спутником, в душе аплодируя этому невзрачному человеку, сам бы он не решился на такой поступок.
   - Габриэл?
   - ммм? - Седой мужчина чуть повернул голову, и настолько выразительно изобразил на лице заинтересованность, что Громов неосознанно передернул плечами.
   - не делай так больше. - Попросил Алексей.
   С лица спутника моментально исчезли все намеки на эмоции, что вновь заставило мужчину вздрогнуть.
   - ты вообще человек?
   - такой же как и ты. - Равнодушно отозвался седовласый.
   - ладно, забудь о чем я говорил. - Громов устало потер виски.
   - уже забыл. - Покорно подтвердил Габриэл.
   Где-то минуту царило молчание, Алексей скрипел зубами и боролся с раздражением, которое у него вызывал отстраненный вид напарника, а обладатель седых волос и красных глаз, с непроницаемым лицом думал о чем-то своем, не доступном "простым смертным".
   Они успели спуститься на лифте, пройти через комплекс к служебной стоянке, и найти машину Габриэла, (миниатюрный электромобиль черного цвета, в салон которого с огромным трудом можно вместить четырех пассажиров), и только тогда разговор продолжился.
   - у тебя есть план? - Осведомился Алексей, размещаясь на переднем сидении рядом с местом водителя.
   - да. - Откликнулся седовласый, устраиваясь за рулем.
   - поделишься своими идеями? - Громов защелкнул ремень безопасности, и испытующе посмотрел на напарника.
   Габриэла взгляд спутника не впечатлил, но немного помолчав, он все же начал излагать план:
   - сейчас мы отправимся в "СКИБ", где побеседуем с коллегами беглого оперативника, и договоримся о сотрудничестве с их командиром. С полицией наши действия и полномочия уже согласованы, а потому, следующим нашим шагом станут активные поиски.
   - и где же мы будем искать?
   - а это уже вам решать, командир. - Чуть изогнув губы в улыбке, заявил Габриэл, и вжав в пол педаль "газа", заставил машину рвануть с места.
   Беседу вновь пришлось прервать, так как отвлекать водителя от дороги, во время маневрирования между припаркованными автомобилями, на довольно высокой скорости, Алексей не решался. Когда же их транспорт выехал на нормальную дорогу, седовласый начал "выжимать" из мотора все его мощности, благодаря чему немногочисленные машины горожан, и гораздо чаще встречающиеся такси, казались медленными "черепахами".
   - может сбавишь скорость? - После очередного поворота, в который автомобиль вписался не иначе как чудом, с надеждой спросил Алексей.
   - зачем? - Искренне удивился Габриэл, а затем добавил. - Мы почти приехали.
   Через минуту, маленький и маневренный электромобиль, въехал на стоянку отделения "СКИБ". К своему стыду, Громов не с первой попытки сумел расстегнуть ремень безопасности, а выбравшись из салона машины, тут же был вынужден обеими руками облокотиться на ее крышу. На фоне собственного самочувствия, необычайно бодрый, (и невозмутимый), напарник, вызывал приступ зависти и раздражения.
   - ты не человек. - Безаппиляционно заявил Громов.
   - я такой же как и ты. - Равнодушно пожал плечами Габриэл, и немного подумав добавил. - Может быть немного лучше.
   - пфф. - Оттолкнувшись от машины, Алексей уверенно утвердился на ногах. - В следующий раз, за руль сяду я.
   - как скажешь, командир. - Напарник покладисто кивнул, и неспешно направился к входу в здание.
   Достав из кармана пачку сигарет, Громов закурил. После экстремальной поездки сердце успокоилось, но грамм сто нервных клеток, погибли безвозвратно.
   - я уже тебя ненавижу, что же будет дальше? - Зевнув и смяв на половину недокуренную сигарету, он направился вслед за напарником.
  
   Опрос бывших коллег много времени не занял по той причине, что никто не знал подробностей интересующих Алексея событий. Командующий "СКИБ", попенял гостям на безалаберность службы безопасности "Биотех", и даже пообещал выделить в помощь пару синтетиков, при этом выразительно посмотрев на бывшего подчиненного.
   И вот теперь, пока Габриэл улаживает формальности, Алексей шел за своими новыми-старыми напарниками. Как выяснилось буквально пару минут назад, только у Багиры и Лукума, из-за обвинений выдвинутых Михаилу и его последующего бегства, сейчас нет командира.
   Дверь в кабинет, медленно, (словно неохотно), отъехала в сторону, и в помещении зажегся свет. Отреагировавшие на шум хищные кошки, заспанными глазами уставились на посетителя, а когда они осознали кого видят, пространство огласил радостный вопль пантеры:
   - капитааан!
   Совершив длинный прыжок из положения "лежа", хищница передними лапами врезалась в грудь человека. Так как Алексей приблизительно предполагал реакцию подруги на свое появление, (хоть и боялся ошибиться), подобное "нападение" не стало сюрпризом. Согнув ноги в коленях, выставив перед собой руки и наклонившись вперед, он почти сумел устоять после столкновения, но в итоге все же был опрокинут на спину, после чего подвергся вылизыванию лица.
   - ах, это любовь. - Приглушенно хихикнул Лукум.
   - не завидуй, и ты еще найдешь свое счастье. - Заявила Багира отстраняясь, и позволяя Алексею встать. - Капитан, а раньше ты был сильнее.
   - ну... зато раньше я не мог делать так. - С этими словами, Громов обеими руками начал чесать за ушами и шею пантеры.
   Хищница сперва ошарашено округлила глаза, а затем зажмурилась и громко заурчала.
   - то-о-очно, оно того стоило. - Спустя минуту, проговорила разомлевшая черная кошка.
   - ну что, мои пушистые друзья, не сберегли своего командира? - В последний раз потрепав Багиру по голове, спросил Алексей.
   - угу. - Виновато отозвался Лукум.
   - капитан, мы тут уже несколько дней сидим, а лейтенант все не появляется. Я пыталась хоть что-то узнать, но все молчат, на вопросы не отвечают. - Пожаловалась пантера.
   - радуйтесь, мы едем искать Михаила, и на время операции, я буду вашим командиром.
   - когда отправляемся? - Черная кошка встрепенулась, и вскочив на лапы, продемонстрировала полную готовность работать.
   Лукум неспешно поднялся, и встал рядом с напарницей.
   - зачем тянуть время, начнем прямо сейчас. Вы готовы? - Человек испытующе глянул на синтетиков, еле сдерживая улыбку.
   - так точно. - Хором, (но с разными интонациями), ответили хищные кошки.
   - тогда идем. - Махнув рукой, Громов направился по коридору к стоянке, а следом за ним, ни отставая ни на шаг, бесшумно ступая мягкими лапами, двинулись полубоевые синтетики.
   У машины их уже ждал Габриэл. При виде Алексея и его спутников, он уже хотел было занять место водителя, когда прозвучал голос бывшего капитана:
   - я за рулем.
   Ничем не выдав своих эмоций, (словно их вовсе не было), седовласый обошел автомобиль, и уселся на второе переднее сидение. Синтетикам пришлось вдвоем устраиваться на задних местах, что благодаря их размерам было не так и просто. В итоге, плотно прижавшись друг к другу, хищники все же смогли разместиться.
   - а вы неплохо смотритесь вместе. - Сохраняя серьезное лицо, заметил Алексей, аккуратно выруливая со стоянки, и изредка поглядывая в зеркало заднего вида.
   - еще бы. - Багира одной лапой обняла Лукума за плечи, плотнее прижимая его к себе. - В паре со мной, кто угодно будет смотреться хорошо... кроме того, черное и белое, это классика.
   На действия и реплику напарницы, белый барс смутился и вжал голову в плечи, пряча ото всех глаза, но отстраниться не пытался.
   Начать поиски было решено с осмотра квартиры лейтенанта Белова, что к сожалению не принесло никаких результатов. Если какие-то следы в однокомнатных хоромах раньше и были, то к моменту прибытия агентов "Биотех", все они были тщательно убраны. Только след от пули в стене коридора, намекал на то, что не по своей воле Михаил решил скрыться от властей.
   - какие наши дальнейшие действия? - Спросил Габриэл, скучающим взглядом окидывая спальню, и шикарный гардероб пропавшего лейтенанта.
   - у меня есть только одна идея, куда можно обратиться за информацией... только вот стоить это нам будет очень дорого. - Неохотно ответил Алексей.
   - при аргументированном обосновании, корпорация компенсирует все затраты. - Монотонно проинформировал командира седовласый.
   - ну, в таком случи, нам следует поторопиться. - Громов потянулся всем телом, с удовольствием хрустя суставами.
   Напарник ничего не ответив, пожал плечами и пошел к выходу.
   Вернувшись в машину, они обнаружили синтетиков, мирно спящих в обнимку. При виде этого, Алексей чуть грустно улыбнулся, (в памяти всплыл образ Шерхана), и решил не будить хищников.
   за все время пути от квартиры пропавшего лейтенанта, до логова крыс, агенты "Биотех" не произнесли ни слова. Перед встречей с Клуни, пантеру и барса пришлось разбудить, так как была опасность, вернувшись не обнаружить у машины колес, или других важных запчастей, (все же, на транспорте не было эмблемы "СКИБ", заставляющей крыс вести себя хоть немного осторожно).
   Оставив четверолапых напарников охранять автомобиль от посягательств местных жителей, люди отправились на встречу с главным грызуном двух нижних уровней гигаполиса. На этот раз, никаких эксцессов при входе в здание не произошло, привратник только спросил о цели посещения, после чего побежал будить вожака. Уже через пять минут, Алексея и Габриэла, позвали в кабинет Клуни.
   - дружище! Сколько лет... гхм, в общем рад тебя видеть. - Приветствовал посетителей огромный, (в сравнении с сородичами), крыс, одетый в помятую белую рубашку. - А этот блондинчик, твой новый ученик?
   Вопрос заставил Громова скривиться, и кажется даже невозмутимое лицо седовласого, совсем немного но изменило выражение.
   Клуни, (как всегда сидящий в кресле за столом), улыбнулся, оскалив острые клыки, и желая немного разрядить атмосферу, чуть возмущенно добавил:
   - а вы какой встречи ожидали? Посмотрели бы сперва на часы, прежде чем обижаться.
   - ладно... мы по делу. - Примирительно подняв руки, произнес Алексей.
   - вот и отлично. - Крыс откинулся на спинку. - Только учти, ты в "СКИБ" больше не числишься, а потому на скидку и не рассчитывай. Ну, что привело вас в мою скромную обитель?
   Скосив взгляд на спутника, Громов убедился, что Габриэл не собирается вмешиваться в переговоры, и тяжело вздохнув, начал рассказ:
   - совсем недавно, моего бывшего подопечного обвинили в двойном убийстве и похищении ребенка, а кроме того, его пытались убить. Сейчас Михаил скрывается от властей, предположительно вместе с ребенком в похищении которого подозревается.
   - интересная история. - Клуни покивал каким-то своим мыслям. - И чего же вы хотите от меня?
   - мы хотим, что бы твои подчиненные нашли место, где прячется лейтенант Белов, а так же его возможные спутники-пленники-соучастники. - Четко выговаривая каждое слово, произнес Алексей.
   - пятнадцать тысяч, и не монетой меньше. - Без раздумий заявил главный грызун нижних уровней гигаполиса.
   Прежде чем Громов успел возмутиться, Габриэл шагнул вперед, и выложил на стол стопку пластиковых карточек.
   - каждая по тысяче. - Безразлично проинформировал крыса седовласый.
   - вот таких людей люблю я; вот таких людей ценю я... - Оскалившись начал было Клуни, но был грубо перебит.
   Смазанным движением, Габриэл перегнулся через стол, нависнув над хозяином кабинета, и вплотную приблизив свое лицо к его морде, прошипел не хуже змеи:
   - если ты обманешь нас, или недостаточно серьезно отнесешься к нашей просьбе, "Биотех" выпустит в "черный город", стаю охотников на грызунов.
   - я... я все понял. - Пропищал сжавшийся в комок крыс, еще пару секунд назад чувствовавший себя хозяином положения.
   - я надеюсь на это. - Хмыкнул седовласый, и отступил на несколько шагов назад, передавая инициативу Громову.
   - ммм, Алексей? - Клуни боязливо покосился на бывшего "СКИБовца".
   - да? - Мужчина изобразил дружелюбную улыбку, хоть в душе злорадно хохотал, ведь за годы общения, этот грызун попортил ему немало нервов.
   - оставь мне свой контактный телефон. Как только хоть что ни будь будет известно, я сразу же сообщу.
   Кивнув, Громов выложил на стол свою визитку, (положив ее рядом со стопкой пластиковых карт), после чего поспешно распрощавшись, вышел из кабинета.
   Только оставшись в кабинете в полном одиночестве, Клуни сумел успокоиться и более обстоятельно обдумал свою новую работу. Уже в который раз он выругал себя за излишнюю жадность, из-за которой вынужден влезать в какие-то "темные" дела.
   Выйдя на улицу, люди обнаружили двух синтетиков, держащих оборону от полчищ крыс, вооруженных различными инструментами, и стремящихся добраться до автомобиля. Судя по напряжению витающему в воздухе, противостояние грозило перейти в активную стадию.
   - кыш отсюда. - Рыкнул Алексей, пробираясь к своему транспорту.
   Грызуны разочарованно отпрянули в стороны, напасть на человека они не решились бы, не смотря на подавляющее численное превосходство.
   - сегодня предлагаю расходиться. Нам надо отдохнуть, да и возможно к завтрашнему дню крысы что-то узнают. - Внес предложение Громов, устраиваясь за рулем.
   - а если не узнают? - Спросил Габриэл.
   - пойдем к другим информаторам.
   - хорошо, тогда можете отправляться домой. - Седовласый выскользнул из салона автомобиля, и прежде чем захлопнуть дверцу произнес. - Машину оставь себе, и позаботься о синтетиках. На время поисков, они твои подопечные, со всеми вытекающими правами и обязанностями.
   Если бы не равнодушный голос, и невозмутимое лицо, то Алексей мог бы подумать, что напарник над ним издевается.
   Извернувшись в кресле, мужчина посмотрел на двух хищников, молчаливо ожидающих решения командира, и заметив надежду в их глазах, он растянул губы в улыбке и спросил:
   - ну, не хотите немного погостить у меня?
  
   ***
   На земле, рядом с высокой серой стеной, (в которой внимательный наблюдатель мог бы рассмотреть несколько герметично закрытых люков), в небольшом карьере возвышались горы разнообразного мусора, по мнению жителей гигаполиса, непригодного для переработки. Здесь был затхлый воздух, и даже порывы ветра не могли избавить от запахов гниения и разложения.
   С ночного неба, затянутого тучами, лился мелкий моросящий дождь, скапливающийся в углублениях мутными вонючими лужами.
   Всего в паре сотен метров от этого места, начинался густой зеленый лес, полный хищной и агрессивной живностью, но здесь, (благодаря отходам человеческой жизнедеятельности), не росла даже трава.
   На вершине одной из мусорных куч, заваленный слоем медицинских отходов, лежал серый невзрачный мешок, единственной примечательной деталью которого был его размер, (достаточный, что бы вместить крупного человека). И никому не было бы дела до этого мешка, если бы он время от времени не дергался, словно существо находящееся внутри, бьется в конвульсиях.
   ...старик в белом халате, ходил из угла в угол по лаборатории, сокрушенно качая головой и непрерывно бормоча себе под нос нечто неразборчивое. Так продолжалось довольно долго, прежде чем он остановился перед операционным столом, на котором был зафиксирован бледный мужчина, худощавое тело которого обтягивала болезненного вида кожа.
   - я разочарован в тебе. - Заявил профессор Виктор, указав дрожащим пальцем на своего подопытного. - Когда нано машины восстановили кости и кожу твоих рук и ног, я уже начал считать, что меня наконец посетил успех... но ты, жалкая тварь, умудрился все испортить.
   - интересно... каким... образом. - Еле ворочая языком, чуть насмешливо поинтересовался мужчина.
   - молчать! - Старик затрясся от ярости, его глаза налились кровью а губы сжались в тонкую полоску. - Из-за твоего несовершенного тела, мое гениальное изобретение не смогло продемонстрировать все свои возможности. А теперь, когда нано машины подошли к пределу своей работоспособности, я даже не могу использовать их повторно.
   Еще раз пройдясь по лаборатории из угла в угол, Виктор успокоился, и на его лицо вернулось доброжелательное выражение.
   - а ведь я так надеялся, что именно ты станешь удачным образцом... даже имя тебе подобрал, "Арес"! ну как, звучит?
   - звучит. - Не стал спорить подопытный.
   - то-то же. - Старик ухмыльнулся. - Все же, так звали древнегреческого бога войны. Это тебе не какой-то там "Алексей Алексеевич Громов", тем более что это больше не твое имя.
   - ну... ты и тварь. - Собрав последние силы, выдавил из себя мужчина.
   - следи за своим языком, мальчишка. - Профессор вскинулся было, но тут же взял себя в руки. - Хотя, сейчас можно. Все равно, тебя ждет судьба всех неудачных образцов.
   Где-то на минуту, старик вышел из поля зрения своего собеседника, а когда вернулся, в его костлявых руках поблескивал серебром, покрытый замысловатой гравировкой револьвер.
   - нравится? Наградной. - Виктор горделиво распрямился и даже развел в стороны свои сутулые плечи. - Когда-то я служил военным врачом... но не время сейчас придаваться воспоминаниям. Так как я не чудовище, предлагаю тебе последнее желание, в разумных рамках конечно.
   Человек на операционном столе, (похожий на изувеченный скелет, обтянутый кожей), на несколько мгновений задумался. Сперва он хотел попросить сигарету, но сомнения в том, что сможет сделать хоть одну затяжку, заставили ляпнуть первую пришедшую в голову мысль:
   - хочу, что бы это был самый черный день в истории человечества.
   - хе-хе-ха-ха-хо, ой не могу, ну насмешил. - Старик приставил дуло револьвера ко лбу своего пленника, и торжественно провозгласил. - Нарекаю тебя "Арес": носи это имя с гордостью. И да, я оповещу человечество...
   "кожный покров головы восстановлен; лобная кость восстановлена до минимально приемлемой толщины; самостоятельная работоспособность головного мозга восстановлена. Внимание: извлечение постороннего объекта из головного мозга, на данный момент невозможно, так как требует дополнительных ресурсов. Предположительная потеря памяти носителя 25%. Общая работоспособность организма составляет 71%. Рекомендуется пополнить запас биоресурсов, что бы продолжить восстановление тела носителя, в противном случи угроза отказа жизненно важных органов составляет 98%".
   Дернувшись особенно сильно, мешок на некоторое время замер, а затем, в нем образовалась дыра, края которой стремительно расползались под действием костлявых пальцев. Через несколько минут, на вершину мусорной горы выбралось абсолютно голое существо, которое только с огромной натяжкой можно было назвать человеком.
   Грязная бледная кожа, плотно обтягивала выпирающие кости, тонкие "веревки" мышц, едва позволяли шевелить конечностями, глубоко запавшие глаза, сверкали лихорадочным, (безумным), огнем. Если бы на свалке оказался случайный прохожий, то он бы принял существо, за восставшее умертвие, каких любят изображать в виртуальных играх.
   Посмотрев на свои тощие руки, мужчина ранее носящий имя Алексей Алексеевич Громов, запрокинул голову, уставившись невидящим взглядом в небо, и захохотал. Сухой каркающий смех вырывался из горла до тех пор, пока не был прерван приступом болезненного кашля, заставившего ослабшее тело бессильно осесть на мусор.
   - "Арес" значит... - Одними губами произнес человек, и оскалился. - А мне нравится. Я Арес, клянусь что не сдохну, пока не отправлю в ад уб*юдков, виновных в моих мучениях.
   Где-то вдалеке прогремел тихий раскат грома, (хотя это могло просто показаться измученному разуму), а в следующий миг сознание погасло, отправляя владельца в блаженную тьму.
  
   ***
   Алексей проснулся из-за настойчивого пиликанья коммуникатора. Казалось что всего мгновение назад его голова коснулась подушки, но вот уже утренний свет бьет в широкое, (и единственное), окно квартиры, знаменуя начало нового дня.
   - да? - Так и не узнав номер вызывающего, Громов приложил динамик к уху и нажал на кнопку "ответить".
   - это Клуни. Кажется мы нашли твоего ученика, и ребенка вместе с ним. - Голос крыса звучал устало, но самодовольно. - Записывай: "Маленький Вегас, казино "Колесо времени"". Хозяином заведения является отставной полковник службы безопасности гигаполиса, Евгений Геннадьевич Злобин. Он и прячет интересующих тебя человечков, и что-то мне говорит, добровольно их не отдаст.
   - как-то ты быстро справился. - С сомнением проговорил Алексей.
   Из динамика раздалось возмущенное пыхтение.
   - капитан... или не капитан? Впрочем не важно. Тебе не кажется, что выставлять претензии за быстро выполненную работу, это верх наглости? - Клуни сильно дунул в микрофон, и неожидавший такого человек, поморщился от шума в динамике. - Даже не спрашивай, какими путями я добыл интересующую тебя информацию, но будь уверен: она, (информация), точная. У тебя есть еще какие ни будь заказы для меня?
   - ммм, пока нет.
   - вот и хорошо. Если что-то понадобится, позвони на этот номер. Я тебе даже скидку сделаю, если ноги твоей в моем кабинете больше не будет. - Договорив последнюю фразу, крыс отключил связь.
   Попытавшись встать, мужчина с удивлением понял, что не может пошевелить ногами. В голову тут же ворвалась паническая мысль, "парализован". Однако опустив взгляд, он с облегчением выдохнул, обнаружив пантеру, вытянувшуюся поперек кровати, и придавившую своим телом его нижние конечности. Еще раз облегчение было испытано от осознания того, что барс оказался более скромным, и спокойно спал свернувшись клубком на большом пуфике в виде гриба.
   Квартира Алексея, (так называемая "студия"), состояла из одной комнаты, исполняющей роль спальни, кухни, а заодно и гостиной. Только туалет и ванная, располагались в закутках, отделенных от общего помещения тонкими дверьми. Из мебели здесь присутствовали только кровать, (двуспальная), несколько пуфиков, обеденный стол, электрическая плита, (для готовки), и широкий сенсорный монитор на стене.
   - Багира, я знаю что ты не спишь, так что будь добра, освободи мои ноги.
   На вежливую просьбу никакой реакции не последовало, и человек перешел к решительным действиям. Напрягшись всем телом, он "вывернулся" из под наглой хищницы, и почувствовав как начало покалывать ноги, решил отложить месть до тех пор, пока кровообращение не восстановиться.
   Благодаря тому, что до кровати Алексей добрался глубокой ночью, он не стал снимать комбинезон, и только избавился от обуви, так что сейчас не было необходимости тратить время на облачение. Вызвав по коммуникатору Габриэла, (до отвращения бодрого и как всегда внешне безразличного), Громов передал информацию, полученную от клуни.
   - прекрасно. - Выслушав напарника, седовласый на некоторое время задумчиво замолчал, а затем заговорил очень быстро. - Я оповещу полицию и нашу службу безопасности. Через десять минут, подъеду к твоему дому, и вместе отправимся в "Маленький Вегас".
   Отложив в сторону коммуникатор, Алексей поднялся с кровати, и убедившись что ноги слушаются его нормально, скосил взгляд на изображающую глубокий сон пантеру. На лицо мужчины выполз мстительный оскал, и прежде чем жертва успела хоть что-то предпринять, он начал действовать.
   В считанные секунды, Багира была завернута в покрывало, а затем спихнута с кровати на пол под оглушительный крик:
   - вставай, родина ждет!
   Эффект превзошел все ожидания, так как не только черная кошка была вынуждена выбираться из "пеленки", но и неожидавший подвоха Лукум, подскочив от крика командира, свалился с пуфика.
   - я тебе это еще припомню. - Пообещала освободившаяся хищница, зажмурив глаза и потягиваясь.
   - уже боюсь. - Усмехнулся Громов, заваривая три порции лапши быстрого приготовления. - Минут через восемь, отправляемся на поимку беглого лейтенанта.
   Завтракали в тишине, каждый думал о чем-то своем. Сохраняя молчание покинули квартиру и спустились на стоянку, где ночью оставили машину, а вскоре, к отряду присоединился Габриэл приехавший на такси.
   Седовласый выглядел внушительно, даже не смотря на не самый большой рост, или рельеф мускулатуры. Плотная матово черная куртка, оканчивающаяся чуть ниже пояса, перчатки с обрезанными пальцами, серые мешковатые штаны заправленные в военные берцы, и как завершающий штрих, узкие темные очки, не дающие рассмотреть красные зрачки. Только прическа не претерпела изменений, но белые волосы довольно гармонично вписывались в новый образ.
   - что-то не так? - Вновь прибывший столь выразительно изобразил вопрос на лице, что Алексей на несколько долгих секунд впал в ступор, ведь эффект усугубился еще и совершенно безэмоциональным голосом.
   - да нет, все нормально. - Стараясь выглядеть невозмутимо, выдавил из себя Громов. - Едем?
   Кивнув, Габриэл занял место рядом с водительским креслом, а следом и Алексей с синтетиками погрузились в машину.
  
   Район "Черного города", называемый "Маленький Вегас", представлял из себя место развлечений для взрослых, которые по каким-то причинам не могут посещать "белый город", (либо не хватает денег, либо репутация не позволяет "светить" лицом перед полицией). Здесь было все, что можно купить за деньги, а если в ассортименте чего-то не доставало, это можно было заказать у поставщиков, главное что бы средств для оплаты хватало.
   Рядом с вполне обычными барами соседствовали стрипклубы, неподалеку от которых мерцали неоновыми вывесками залы казино. Стоило немного отойти в сторону от главной улицы, как в глаза бросались здания раскрашенные в мягкие "постельные" цвета, освещенные фонарями красного цвета. Для особенно скромных посетителей, существовало несколько гостиниц, персонал которых состоял как из людей, так и из синтетиков, и предоставлял широчайший список услуг для посетителей.
   Патрули полиции частенько заглядывали в "Маленький Вегас", и далеко не всегда из-за служебного долга. Почти в каждом заведении района, служителям правопорядка делали немаленькую скидку, а за это, представители власти "не замечали" мелкие проступки владельцев и их клиентов. Еще одной стороной такого сотрудничества, была необходимость "выдавать по первому требованию" тех кто попал в "розыскной лист".
   Пусть у каждого бара, клуба, борделя был свой хозяин, все они напрямую подчинялись одному управляющему, который следил за всеми делами в районе, и отчитывался перед целой группой покровителей и спонсоров, которые знали друг о друге только в теории. Мало кто видел этого человека в лицо, (достоверно известно лишь то, что он человек), и дополнительной таинственности ему прибавляла возможность "пожаловаться старшим", после чего на неугодного сваливался ворох проблем от внезапных обысков полиции, до перебоев с электричеством и поставок некачественных товаров.
   Машина, везущая двух людей и двух синтетиков, въехала в район отдыха, и стала приближаться к казино, обозначенному Клуни как убежище беглого лейтенанта. На первый взгляд все было как обычно, горожане сновали по улицам между заведениями, сбивались в компании по интересам, или наоборот расходились в разные стороны... но чем ближе поисковая группа подбиралась к "Колесу времени", тем реже встречались прохожие. Наконец, автомобиль пришлось остановить, так как дорогу перекрывало полицейское заграждение.
   - оказалось, что мы не первые, кто нашел следы беглецов. - Пояснил происходящее Габриэл, не дожидаясь пока напарник начнет задавать вопросы. - Хозяин казино, не захотел идти на сотрудничество с властями, в результате пришлось вызывать группу захвата.
   - а почему ты раньше об этом не рассказал? - Раздраженно спросил Алексей.
   - ты не спрашивал, а нам в любом случи надо было ехать сюда. - Отозвался седовласый, и невозмутимо покинув машину, пошел в сторону бойцов из службы безопасности "Биотех".
   Торопливо припарковав транспорт у свободной обочины, Громов и пара хищников, поспешили присоединиться к своему напарнику. К моменту их прибытия, Габриэл уже успел со всеми поздороваться, и теперь получал последние инструкции перед штурмом, общий смысл которых сводился к "идем за полицейскими, вперед не лезем, "подвигов" не совершаем". По словам старшего "безопасника", беглецов им выдадут без возражений и претензий, с начальством полиции уже все согласованно.
   На слаженную работу штурмовой группы, приятно было смотреть. Первым делом, из специальных пневматических пушек, были выбиты входная дверь и окна, и тут же, в образовавшиеся проемы, полетели стального цвета цилиндры, через клапаны выпускающие густой белый дым. Дав время газу распространиться по помещениям, вперед бросились высокие мускулистые мужчины, облаченные в черные матовые доспехи из металлопластика. Их лица закрывали глухие шлемы, оснащенные камерами позволяющими видеть нескольких диапазонах, а так же самыми современными воздушными фильтрами.
   В результате предварительной подготовки, численного и качественного перевеса в бойцах, а так же благодаря прекрасной броне, и скорострельным парализаторам, сопротивление было сломлено меньше чем за минуту. Однако хозяин казино, (вооружившись раритетным огнестрельным оружием), заперевшись в своем кабинете, еще в течении десяти минут держал оборону.
   Когда бойцам службы безопасности "Биотех" разрешили войти в здание для проведения тщательного обыска, Алексею "посчастливилось" встретиться с Евгением Геннадьевичем. Это был невысокий пожилой человек, с наголо выбритой головой, и морщинистым лицом. Все еще яркие синие глаза, смотрели на обезоруживших его полицейских с плохо скрываемой ненавистью, а служащих корпорации, он вообще демонстративно игнорировал, в лучшем случи бросая презрительно брезгливые взгляды.
   Допрос работников казино, захваченных во время штурма, доказал что лейтенант Белов, действительно прятался в этом заведении, вместе с рыжеволосым ребенком и собакой-синтетиком. однако, примерно за полчаса до начала активных действий полиции, они куда-то исчезли. Недостающую информацию мог дать владелец заведения, (уже бывший владелец), но Злобин молчал.
   Наконец, командиру штурмовой группы, и старшему "безопаснику", надоело задавать одни и те же вопросы, в ответ получая язвительные ругательства. Полицейский извлек из коробочки, висящей на поясе, шприц с мутной желтоватой жидкостью, один вид которой заставил старика оживиться.
   - вы не имеете права! Это произвол! Я вас засужу... - Евгений Геннадьевич пытался вырваться из хватки двух крепких бойцов штурмовой группы, или хотя бы отстраниться от иглы, но все его действия были бесполезны, и оставалось лишь проклинать собственную беспомощность.
   - вот так, теперь ты нам все расскажешь, старый му*ак.
   - уб*юдки, е**ные недолюди, сволочи и продажные подстилки... кха-кха. - Злобин еще долго мог бы ругаться, изобретая новые словесные конструкции, но удар в живот заставил замолчать хотя бы на время.
   - говори, куда делись лейтенант и рыжеволосый ребенок? - Вопрос задал "безопасник", внешне невозмутимый, будто бы находился не на допросе, (нелегальном), а на прогулке в парке.
   - убежали. - Оскалившись отозвался старик.
   - каким образом? - Инициативу перехватил полицейский.
   - ставя одну ногу перед другой, тем самым перемещаясь в пространстве. Хохотнул Евгений Геннадьевич.
   - в твоем заведении есть потайной выход, не указанный в чертежах? - Поспешил задать вопрос агент "Биотех", пока его вынужденный напарник не преступил к более грубым методам допроса.
   Старик скривился, напрягся всем телом, выпучил глаза, и все же произнес "цедя" слова через сжатые зубы:
   - да есть.
   - он находится на первом этаже, в твоем кабинете?
   И снова ответ был положительным.
   Что с допрашиваемым делали дальше, Алексей уже не видел, так как его, и всех остальных не занятых делом людей, отправили на поиски потайного хода, который обнаружился довольно быстро. Под письменным столом, заваленным грудами отчетов и прочей документации, находился тяжелый металлический люк, закрытый на механический замок, из которого торчал обломанный ключ.
   На взлом преграды потратили не больше двух минут, а когда люк был откинут в сторону, по обонянию присутствующих ударил запах канализации. Оказалось что под зданием шла труба диаметром в полтора метра, по которой непрерывным потоком текли продукты жизнедеятельности гигаполиса.
   - у кого ни будь есть резиновые сапоги до пояса? - Попытался пошутить один из молодых полицейских, и тут же получил подзатыльник от старшего товарища.
   - четверо вверх по течению, и четверо вниз. - Распорядился старший "безопасник".
   Восемь человек, старательно изображая невозмутимость на лицах, без разговоров спрыгнули в трубу, и включив фонари, разделились на две группы. Жижа, в которой им приходилось передвигаться, (согнувшись, что бы не доставать головами до "потолка туннеля", поднималась чуть выше колен, и сильно затрудняла движения.
   - остальным вернуться к поискам на поверхности. - Повернувшись к оставшимся подчиненным, приказал командир.
   Алексей вздохнул с облегчением и порадовался, что немаленький рост, не дал отправить его в путешествие по городским коммуникациям.
   - едем к свалке. - Предложил подкравшийся со спины Габриэл. - Эта труба должна иметь там выход на поверхность... и позвони Клуни, пусть он вновь берется за поиски.
  
   ***
   Хлюп-хлюп, хлюп-хлюп.
   Согнувшись почти пополам, при каждом шаге опираясь руками на деревянную трость, Михаил брел по трубе, меся ногами отходы человеческой жизнедеятельности. На его спине, (надежно закрепленные несколькими ремнями), ехали Максим и Саша, что не добавляло удобства такому способу передвижения.
   С раннего утра, день начал приносить одни неприятности. Когда Белов младший обратился за помощью к Злобину, он рассчитывал "отсидеться" в казино несколько дней, пока отец не уладит все недоразумения, что бы можно было спокойно вернуться домой. Но когда Евгений Геннадиевич разбудил гостей задолго до расцвета, (почти все часы гигаполиса показывали момент восхода, зажигая одну или несколько лампочек), и заявил что надо готовиться к худшему, лейтенант даже не представлял, что его ждет дальше.
   В новостях по всем каналам, (а так же на сайтах в Интернете), обсуждали внезапную кончину популярного политика, филантропа и просто хорошего человека...
   Михаил никак не мог поверить ни своим ушам, ни глазам, (да и не хотел верить), на плоских мониторах, мелькали фотографии его отца, а дикторы зачитывали описания жизни Белова старшего. Причиной смерти назвали остановку сердца, вызванную переживаниями за сына, обвиненного в двойном убийстве и похищении ребенка.
   - в общем парень, неоткуда тебе ждать помощи. И если уж "Биотеховцы" до твоего папаши добрались, то скоро и ко мне придут. - С кривой усмешкой, произнес тогда Евгений Геннадиевич.
   А потом казино окружила полиция, и лейтенанту вместе с ребенком и собакой, пришлось снова убегать.
   Злобин не задавал вопросов, предоставив прорезиненный комбинезон для прогулки по канализации, он помог закрепить "пассажиров" на спине, вручил фонарь, трость и пистолет с запасной обоймой, и пообещал дать как можно больше времени для бегства.
   Михаил часто завидовал отцу, и не только положению в обществе, но и друзьям. Сейчас, бредя по колено в вонючей разнородной массе, он не мог вспомнить ни одного собственного знакомого, который вот так же, ничего не спрашивая, согласился бы помочь почти незнакомому человеку, при этом наверняка рискуя потерять не только деньги, но и свободу, а возможно и жизнь.
   В горле застрял противный горький ком, мешающий вдохнуть мерзкий вонючий воздух, а на глазах навернулись непрошенные слезы. Лейтенант чувствовал себя более чем жалким и слабым, и пусть ему хотелось обвинить во всех своих неприятностях рыжеволосого мальчишку, или приведшую его собаку, в глубине души утвердилось осознание, что он сам виноват в своих бедах.
   - люк. - Привлек внимание молодого мужчины Максим.
   Михаил остановился и посветил фонарем вверх. В десятке шагов впереди, в потолке "туннеля", виднелась очередная металлическая крышка, которая могла стать выходом на поверхность. Не теряя времени, Белов младший, (и теперь уже единственный), преодолел оставшееся расстояние и Уперевшись руками, попытался приподнять преграду.
   Вопреки опасениям, как и в пяти предыдущих случаях наткнуться на закрытый люк, Михаил почувствовал как крышка немного приподнялась. Приободрившись, лейтенант приложил все силы к преграде, и наконец смог выпрямиться в полный рост. Ухватившись за края дыры, он оттолкнулся ногами, и вытащил свое тело из трубы.
   Повалившись на бок, молодой мужчина спешно расцепил застежки ремней, освобождая тем самым своих "пассажиров", а так же получая возможность улечься на спину.
   Долгую минуту он лежал, бездумно пялясь в серый потолок "черного города", а в душе клокотали горечь, обида и злость. Нужно было принимать какие-то решения, и крепко стиснув зубы, Михаил решил мстить. Долго искать достойного врага не пришлось, ведь "Биотех" виновен как в гибели отца, так и в собственном бедственном положении лейтенанта.
   Поднявшись на ноги, Михаил поспешил закрыть люк, что бы не оставлять возможным преследователям столь очевидную подсказку. Стянув с себя резиновый комбинезон, (оставшись в черных штанах спортивного типа, и красной рубашке), он выкинул грязную одежду в ближайший мусорный бак, и повернулся к своим спутникам.
   Саша и Максим, глядели на блондина с ожиданием и затаенной надеждой.
   - ну-ка, дай кА мне свой ключ. - Требовательно произнес молодой мужчина, протянув к ребенку раскрытую ладонь.
   Мальчик некоторое время колебался, на его лице промелькнул десяток эмоций, отображающих внутреннюю борьбу, в какой-то момент, желание попытаться убежать, почти одержало верх над здравым смыслом. Наконец, Максим неохотно снял с шеи тонкую цепочку, на которой висел серебристый многозубчатый ключ, и вложил ее в протянутую руку.
   - что будем делать? - Поспешила задать вопрос Саша, что бы хоть немного развеять напряженную атмосферу.
   - сейчас мы будем убегать, и чем дальше тем лучше. - Хмыкнул Михаил, вешая цепочку уже на свою шею, и осматриваясь по сторонам.
   Они находились в переулке, зажатом между двумя высокими зданиями, одной стороной упирающимся в довольно оживленную дорогу, а вторым концом ведущим в лабиринт, образованный узкими дорожками, пролегающими между складами.
   - а дальше? Не станем же мы постоянно бегать. - Продолжила допрос собака-синтетик.
   - попробуем обратиться за помощью. - Неохотно отозвался Михаил, решив пойти к дороге, так как не зная планировку этого района, он рисковал заблудиться в многочисленных закоулках.
   - я не сомневаюсь, что друзья твоего отца согласятся нас спрятать... но все же, не слишком ли опасно и жестоко, впутывать в наши проблемы ни в чем неповинных людей?
   - Саша, (глубокий вздох), порой ты слишком много говоришь и думаешь. - Лейтенант потер указательными пальцами виски, и повернувшись к собеседнице слабо улыбнулся. - Извини, не хотел тебя обидеть. За помощью я собираюсь обратиться не к друзьям отца, хоть они мне и не откажут, но ничем особым полезны не будут. Нужно связаться с кем ни будь из "белого города", желательно достаточно сильным и влиятельным, что бы мог обеспечить свою, (и нашу), безопасность. В идеале, неплохо было бы найти противника "Биотех".
   - не думаю, что столь влиятельные люди, захотят помогать нам просто так, за "спасибо". - Сомнением заметила Саша.
   - ты права. - Блондин грустно вздохнул. - Однако, пусть я и не был образцовым сыном, но про некоторые семейные сбережения, накопленные не самыми легальными путями, все еще помню. Ну а если этого будет мало, имеется некоторое количество компромата, собранного на политиков, часть которых до сих пор занимает высокие посты... думаю это тоже чего-то стоит.
   - и где же все это богатство? - Округлив глаза от удивления, спросила питомица.
   - деньги на счетах в банках, и доступ к ним можно получить, просто правильно введя пароль в любом терминале. - Михаил усмехнулся, но тут же погрустнел. - А вот компромат, в сейфе в нашем особняке... до которого скорее всего добраться не удастся.
   Все время разговора, троица беглецов не стояла на месте, и сейчас они шли вдоль жилых зданий, практически не выделяясь из массы местных жителей.
   "а потом, я попробую добраться до ячейки хранения, от которой этот ключик. Думаю "Биотех", не стал бы прилагать столько усилий, если бы там не было чего-то интересного, или опасного".
   Но эти мысли, беглый лейтенант озвучивать не стал, решив не нервировать спутников своими планами.
  
   ЖИЗНЬ ВНЕ ЗАКОНА.
   "проводиться диагностика тела носителя... Внимание: повреждения внутренних органов устранены; скелетный каркас восстановлен и укреплен; мышечная масса увеличена до минимально приемлемого уровня. Общая работоспособность тела носителя составляет 96%. При отключении природных ограничителей, возможно увеличить скорость и силу мышц, на промежуток времени не более двух минут, после чего внутренние повреждения, (микротравмы мышц и разрывы сосудов), станут критическими. Рекомендуется увеличить биологическую массу, дабы нано машины могли продолжить модернизацию носителя".
   Резко открыв глаза, худощавый мужчина, лежащий на узкой кровати под шерстяным одеялом, уставился на потолок из грубо обтесанных досок. Лихорадочно просматривая воспоминания, он пытался понять, где находится и как сюда попал. С каждой секундой, складка между бровями становилась все глубже, "кадры" собственной смерти, и последующего воскрешения на какой-то свалке, не добавляли хорошего настроения.
   Однако, необычным оказалось не только место, где человек пришел в себя, но и ощущения собственного тела. Перед тем как потерять сознание в последний раз, он отчетливо чувствовал боль почти во всех органах, а так же страшнейшую слабость, но сейчас, организм буквально бурлил от переполняющей его энергии.
   Вытянув перед собой руку, мужчина внимательно осмотрел конечность, пусть и худую, но уже не напоминающую часть тела ожившего скелета.
   - любопытно. - Прошептали пересохшие губы.
   Скинув с себя одеяло, человек внимательно осмотрел свое тело, тщательно его ощупывая и даже пару раз ущипнув, что бы убедиться что это не сон или предсмертные галлюцинации. Спустив стопы на пол, он уселся на край кровати, и наконец осмотрел комнату, в которой находился.
   Это было прямоугольное помещение, два метра в ширину, и три в длину. Пол, стены и высокий потолок, полностью состояли из грубых, (но плотно подогнанных) досок. Узкая кровать стояла вдоль одной из стен, в другой стене была дверь, (даже на вид крепкая и тяжелая), а еще, в комнате было окно, застекленное мутным но все же прозрачным стеклом, через которое лился яркий солнечный свет.
   От удивления мужчина потер глаза, но мираж не развеялся: за окном он видел зеленые лиственные деревья.
   С тихим скрипом, дверь ведущая в комнату отворилась, и в помещение вошел высокий широкоплечий мужчина, одетый в черные штаны, высокие, (до колен), сапоги, и потертую кожаную куртку. Немолодое лицо украшали густые усы и борода, (черные с седыми волосками), остальная же голова была наголо выбрита. Карие глаза, поблескивая весельем, смотрели внимательно, но беззлобно.
   - очнулся таки... Мать! Накрывай на стол, гость проснулся! - Крикнул кому-то за дверь этот немолодой мужчина, которого язык не поворачивался назвать стариком, а затем обратился к все еще сидящему на краю кровати человеку. - Ну, здорово, меня Федот звать.
   Немного поколебавшись, гость пожал протянутую крепкую мозолистую ладонь, и представился именем, которое решил принять когда очнулся на мусорной горе:
   - Арес.
   - вот те на. - Федот удивленно поднял брови. - Ты Чтож, не русский что ли?
   - просто... - Гость хотел было объяснить, что это не родное его имя, но был прерван взмахом могучей руки.
   - ладно Арес, извини, не мое это дело. Тут у нас не принято расспрашивать о чужой жизни. - На несколько секунд выйдя из комнаты, Федот вернулся неся в руках штаны, легкую серую куртку и неновые сапоги. - Вот, оденься и выходи на кухню. Поедим, а потом я тебе расскажу, как ты тут очутился. Ну и ты, может быть, что ни будь расскажешь.
   Хозяин жилища вышел из комнаты, притворив за собой дверь, а Арес, оставшись в одиночестве, поспешно натянул на себя предложенные вещи. Одежда оказалась великоватой, и висела на мужчине как на пугале, а вот обувь оказалась впору, что не могло не радовать. Еще одним приятным открытием оказалось то, что конечности слушались так, словно и не было в жизни периода, когда их заменяли железные протезы.
   - красавец. - Вынес свой вердикт бывший капитан "СКИБ", оглядев себя со всех сторон.
   Но долго заниматься самолюбованием не получилось, яростное урчание живота, настойчиво намекало на необходимость перекусить.
   Выйдя из комнаты в которой очнулся, гость оказался в помещении гораздо большем по площади, и намного лучше освещенном. Стены, пол и потолок, состояли из тех же досок, в центре стоял массивный стол, по бокам от которого выстроились два ряда по четыре стула. В дальнем конце, вплотную к окну стоял разделочный стол, а так же несколько грубоватый очаг, у которого сейчас крутилась прямоходящая белая тигрица, одетая в широкие штаны, облегающий тело свитер, и застиранный передник. Обуви она не носила, а ростом была чуть выше полутора метров.
   Федот обнаружился сидящим за столом, со скрещенными на широкой груди руками. Увидев гостя, он жестом пригласил Ареса сесть напротив. Тигрица тут же засуетилась, выставляя перед мужчинами тарелки с густым наваристым супом, от обилия овощей и кусочков мяса, больше похожим на кашу, блюдо с пышными блинчиками, а так же графин из граненого стекла, с какой-то красной жидкостью внутри, от которой явственно пахло алкоголем.
   Хозяин жилища наполнил две железные кружки, одну из которых подвинул гостю, и произнеся "будем", залпом выпел свою порцию, после чего приступил к поглощению супа.
   Пригубив немного напитка из своей кружки, Арес почувствовал как ему обожгло горло, дыхание перехватило а в желудке, словно костер разгорелся. Наблюдающий за ним Федот, только радостно ухмыльнулся, не прекращая при этом жевать.
   "сколько же градусов в этой настойке?".
   Мысленно спросил у себя гость, но получил в ответ несколько необычную надпись, промелькнувшую перед глазами: "недостаточно ресурсов для анализа".
   Сам факт того, что на мысленный вопрос, был получен ответ, заставил Ареса застыть в состоянии шока. Его поведение, заставило забеспокоиться хозяина жилища, который оторвавшись от еды, внимательно глянул на сотрапезника, и осторожно спросил:
   - Арес, тебе случайно не плохо? А-то может приляжешь?
   В ответ мужчина покачал головой, и усилием воли заставил себя взяться за ложку. В черепной коробке крутились обрывки мыслей, из которых он пытался извлечь полезную информацию. Пока что, все странности связанные с организмом, приходилось списывать на работу таинственных нано машин, о функциях и возможностях которых, предстояло узнать практическим путем.
   - ну, стало быть, дело было так. - Отодвинув опустевшую тарелку в сторону, и взяв в руки вновь наполненную кружку, Федот начал рассказ. - Каждые пять дней, жители нашей деревни совершают обход свалки. Жители города, довольно часто выбрасывают вещи, которые легко отремонтировать, а иногда попадаются вполне целые предметы. Я как раз участвовал в очередном обходе, когда на одной из мусорных куч, мужики нашли едва живой огрызок человека. Ты уж извини, но иначе как "огрызок", тебя тогда и назвать было нельзя.
   Арес пожал плечами, показывая что не обиделся.
   - честно говоря, мы довольно часто находим выброшенных синтетиков, иногда даже живых, бывает и люди встречаются, но уже мертвые. После осмотра, тебя признали живым, но присмерти, и большинство, (я в том числе), проголосовало за то, что бы избавить беднягу от страданий. Но тут мой сын вмешался, потребовал что бы мы находку домой взяли, и выходить попытались. Он сказал, "раз до сих пор не помер, значит и потом не умрет". Споров было...
   Рассказчик сделал большой глоток, поморщился и улыбнулся, продолжив говорить с изрядной долей гордости:
   - сколько бы мы доводов не приводили, Гриша всех переспорил, да еще и угрожать начал, что из дому уйдет. А он, (сын мой Гриша), единственный на нашу деревню лекарь, так что, угроза довольно серьезная. - Федот сделал паузу и перевел дыхание. - В общем, мы с мужиками посовещались, быстренько носилки соорудили, и в мой дом тебя отнесли. Тут уж за тебя женщины взялись: отмыли от грязи, раны обработали, и бульоном поить стали.
   Как-то незаметно, (и абсолютно бесшумно), тигрица убрала со стола грязную посуду, и поставила на ее место пару вазочек с сухарями и фруктами.
   - на самом деле, я не верил что ты выживешь, уже даже место для могилки присмотрел. - Признался хозяин жилища, в очередной раз прикладываясь к кружке. - Но когда увидел, что от бульона на твоих костях мясо нарастать начало, даже сомневаться стал, что ты вообще человек. Так как, человек?
   - человек. - Подтвердил Арес.
   - а как тогда мясо нарастил?
   - экспериментальная медицинская технология, я один из первых, на ком ее испытали. - Ответил почти правду гость. - Как это работает, сам не знаю, так что рассказать не могу.
   - да. - Задумчиво протянул Федот. - Вот до чего уже наука дошла... Все таки есть еще умные люди, которые не только на свое обогащение работают, но и полезные открытия совершают.
   Хотел Арес высказать, что думает о человеке, совершившим это "открытие", но сумел удержаться и просто пожал плечами.
   - Так вот, поили тебя сперва простым бульоном, а когда результат увидели, стали хлебную мякоть добавлять, да яйца сырые с молоком. - Продолжил свою повесть Федот. - Как поняли, что ты помирать не собираешься, Гришка загордился, и всем нам теперь постоянно напоминает, что мы чуть было живого человека в землю не закопали. Несколько дней так прошло, женщины тебя с ложечки поили, и все удивлялись, что отходов никаких нет.
   Последняя фраза особенно заинтересовала Ареса, и он попытался задать мысленный вопрос, впрочем не ожидая успеха от своей затеи. Однако, стоило правильно сформулировать мысль, как перед глазами появилась полупрозрачная надпись: "поступающие биологические вещества, полностью направлены на восстановление тканей тела носителя. Не подлежащие переработке отходы, еще не набрали массу, требующую срочного удаления".
   - ну, вот вроде бы и все. Теперь, задавай вопросы, если я чего забыл, поясню. - Рассказчик почесал бороду, и откинулся на спинку стула.
   - расскажи мне о деревне. - Попросил гость.
   - село наше называется "Свалка", надеюсь пояснять почему именно так, тебе не придется. Всего у нас восемь домов, в каждом где-то от десяти, до пятнадцати жильцов. Кстати, Мурку не обижай, да и на других синтетиков даже голос без причины повышать не смей. - Федот нахмурился, и взгляд его посуровел. - Это у вас там в городе, синтетики вместо рабов, а у нас здесь равноправие. Так что учти, за грубость или неосторожно брошенное слово, можешь получить пару чувствительных ударов, и если сам будешь виноват, на заступничество не рассчитывай.
   Как только тирада смолкла, лицо рассказчика разгладилось, а в глазах вновь появились искорки веселья.
   - как несложно догадаться, в основном мы занимаемся собирательством на свалке. Найденные вещи ремонтируем, и отправляем на обмен в другие деревни. У каждого дома, есть свое небольшое хозяйство из кур, коз, и прочей скотины, ну и разумеется небольшие огородики с овощами. Если интересно, то в дне пути на север, есть городок, население которого перевалило за тысячу.
   Новости были шокирующие, лишь немного меньше чем собственное воскрешение. Всю жизнь Арес считал, что разумной жизни за пределами гигаполиса нет, и только мутанты встречаются неподалеку от мест, где механизированные комплексы добывают полезные ресурсы.
   - ты наверное считал, что за стенами вашего "муравейника" жизни нет? - Усмехнулся Федот. - Все дело в том, что мы живем достаточно далеко от ваших входных ворот, и на глаза отрядам военных не лезем. Все кому надо, о нашем существовании знают, и пока мы им не мешаем, они нас не трогают, и даже во время "тщательного патрулирования окрестностей гигаполиса", маршруты составляют так, что бы даже случайно не выйти на какую ни будь деревеньку. Почему правительство не хочет, что бы люди знали, что жить можно и под открытым небом? Да потому, что так вами проще управлять.
   - а как же мутанты? - Выдавил из себя вопрос растерянный Арес.
   - те что поразумней, сами к нам не лезут, иногда даже торговать приходят. Ну а совсем диких уродцев, приходится успокаивать при помощи отмеренной порции свинца. - Хозяин дома грустно улыбнулся, и кивком головы указал на стену, на которой висело короткое ружье, которое гость не заметил при осмотре комнаты.
   Некоторое время они сидели молча, рассказчик давал возможность слушателю обдумать новую информацию.
   - ты знаешь, чем теперь будешь заниматься? - Решил продолжить беседу Федот.
   - мне надо вернуться в гигаполис... у меня там несколько долгов осталось. - Не задумываясь отозвался Арес.
   - раз надо, вернешься. - Серьезным тоном заявил хозяин дома, и поймав взгляд собеседника, многозначительно заявил. - Забирать и отдавать долги, это дело святое.
   По спине пробежали мурашки, появилось неосознанное желание куда ни будь спрятаться.
   - не нервничай ты так, тебя мы должником не считаем. - Ухмыльнулся в бороду немолодой мужчина. - Помогать тем, кто попал в беду, долг каждого честного разумного.
   Не смотря на то, что напряжение так и не ушло, после этих слов Аресу стало чуточку легче.
   Что-то ты бледноват. Иди кА полежи до ужина, подумай хорошенько, а завтра еще поговорим. - Хозяин дома встал из-за стола, подовая пример гостю. - Если что ни будь понадобится, обращайся за помощью к Мурке. Хоть она и не разговорчивая, но в нашем доме старшая, знает многое и к ее словам прислушиваются.
   Федот помог Аресу подняться со стула, и дойти до нужной двери. Во всем теле появилась какая-то слабость, и добравшись до кровати, гость избавился от обуви и тут же улегся, провалившись в неспокойный сон сразу же, как только голова коснулась подушки.
   Вечером ужин принесла уже знакомая тигрица. Она же помогла нарезать мелкими кусочками жареное мясо, и сидя на краю кровати, дождалась пока мужчина доест, после чего забрала посуду и тихо удалилась.
   За время сна, тело успело отдохнуть, и теперь Арес не знал чем заняться. Встречаться с другими обитателями дома, (приглушенные голоса которых доносились из-за закрытой двери), не хотелось, по крайней мере сейчас. Обдумывать услышанное днем, надоело уже спустя четверть часа. В конце концов, ни один новый факт, никак не влиял на желание отомстить сумасшедшему старикашке, и заодно генеральному директору "Биотех".
   В итоге размышлений, было принято решение начать планировать свою месть. В возможности вернуться в гигаполис, Арес почему-то совершенно не сомневался.
   За перебиранием имен людей, к которым можно будет обратиться за помощью, прошло примерно два часа субъективного времени. За окном уже стемнело, голоса доносившиеся с кухни стихли.
   Внезапно, мужчина почувствовал что в комнате больше не один. Он попытался было сесть, но в грудь уперлась рука, придавившая к кровати, а рот закрыла мягкая ладошка покрытая короткой шерсткой.
   - ммм! - Возмутился Арес.
   - тсс. - Раздалось в ответ.
   Ладошка с лица была убрана, но прежде чем человек успел хоть что-то сказать, его губы накрыли осторожным но настойчивым поцелуем. Так как руки были свободны, он успел ощупать вполне женское тело, смущало только наличие пусть и короткой, но довольно густой шерсти.
   Тем временем, чужие руки уже стянули с Ареса штаны, и ночная гостья поспешно разместилась сверху мужчины. Почему-то, осознание того, что прямо сейчас его насилует синтетик, совершенно не беспокоило.
   "наверное психика все же не выдержала всех потрясений, и я просто лишился возможности испытывать эмоции".
   В связи с тем, что мысль в голове прозвучала весьма отстраненно, не смотря на довольно активные действия насильницы, Арес только убедился в своей теории.
  
   Он проснулся ранним утром, когда небо за окном только начало светлеть, а во всем доме царила сонная тишина. В тусклом свете, едва пробивающимся через мутное стекло, мужчина наконец сумел рассмотреть свою ночную посетительницу.
   Как Арес и подозревал, это оказалась та самая белая тигрица, очень тихая, но как выяснилось, не такая уж и скромная. Федот, (который сам был старше гостя лет на десять-двадцать), назвал ее старшей, что вполне могло быть правдой, ведь на синтетиках возраст почти не оставляет следов.
   Полосатая кошка, сладко посапывавшая прижавшись к мужчине и уложив голову ему на грудь, резко распахнула глаза, и Арес встретился взглядом с двумя фиолетовыми омутами.
   - ммм, Мурка? - Неуверенно спросил мужчина.
   Ночная посетительница только улыбнулась, а затем потянувшись, лизнула человека в щеку и встав с кровати начала одеваться. Уже через минуту, только зудящие царапины на теле, подтверждали что все произошедшее ночью не было плодом воспаленной фантазии.
   - эх... только бы Федот не решил, что это я ее затащил в постель. Боюсь в таком случи, меня не спасет ни статус гостя, ни больного, ни даже нано машины.
   Постепенно обитатели дома просыпались и собирались на кухне, (об этом можно было судить по увеличивающемуся количеству голосов). Как Аресу не хотелось встречаться с большим количеством людей, но предстать перед теми кому обязан жизнью, и поблагодарить их хотя бы на словах, он чувствовал себя обязанным.
   Неспешно одевшись, и пожалев об отсутствии в комнате зеркала, гость покинул комнату.
   За обеденным столом сидели четыре человека и один синтетик. Второй не человек, (огромный черный волк, размером похожий на теленка), лежал на полу у дальней стены, и чуть приподнявшись на передних лапах, длинным языком лакал из кастрюли наваристую похлебку. Почему Арес решил, что это не обычное животное, (пусть и слишком крупное)? Просто слишком уж умный взгляд был у хищника.
   - о, а вот и наш найденыш. - Воскликнул Федот, как только увидел вышедшего из комнаты гостя. - Проходи и садись, знакомить буду.
   Кивнув в знак приветствия, Арес подошел к столу и сел на свободный стул.
   - вот это дочь моя, зовут Машка. - Хозяин дома указал своей огромной рукой на хрупкую свиду девушку с длинными черными волосами, одетую в серый спортивный костюм, отлично скрывающий все изгибы тела. - Любить не прошу, но уважать рекомендую.
   Маша, (чуть покраснев), слегка склонила голову и прикрыла глаза.
   - этого бездельника с дурацким выражением лица, зовут Гришка. - Федот перевел указующий перст на высокого худощавого парня с короткими каштановыми волосами, одетого в свободную белую рубашку и черные штаны. - Ему можешь в ноги кланяться, благодаря за спасение своей жизни, только спиной в бане не поворачивайся. Хоть он и утверждает, что не из "этих", но после одного праздника, нет ему веры...
   Парень сердито глянул на хозяина дома, и демонстративно отвернулся, но от гостя не укрылось то, что его щеки стыдливо покраснели.
   "а Федот знает, как "задеть" своих сожителей".
   Тем временем представление продолжилось:
   - третий по порядку, но не первый по значению, Федор. - Рука указала на ничем не примечательного мужчину средних лет, одетого во все серое. - На него можешь внимания не обращать, личность абсолютно не интересная.
   Человек, который легко мог бы незаметно раствориться в любой толпе, безразлично пожал плечами и приветственно кивнул Аресу.
   - ну а теперь, обрати внимание на эту наглую зверюгу, вздумавшую на равнее с цивилизованными существами, сидеть за обеденным столом. - Федот кивнул в сторону двухметровой гориллы, кое-как уместившейся на стуле. - Зовут его довольно неоригинально, а именно "Конг".
   - приветствую. - Обезьян махнул правой пятерней, и поправил отворот черного пиджака, в который был одет.
   - а на полу, как и положено животному...
   - сам ты "животное". - Рыкнул волк, отрываясь от трапезы.
   - ...всеми любимый питомец, носящий гордое имя "Бим". - Федот закончил фразу, совершенно не обратив внимания на высказывание хищника.
   - хоть раз назовешь меня животным... - Бим многозначительно зевнул, демонстрируя внушительный набор клыков. - А вообще, рад новому лицу в нашем зверинце.
   - ну а с Муркой ты уже знаком. - Хозяин дома ухмыльнулся и подмигнул гостью, как бы говоря "а я все знаю".
   Тигрица, крутящаяся вокруг разделочного стола и очага, никак не прореагировала на слова Федота.
   - ты вроде чувствуешь себя неплохо, да и выглядишь лучше чем вчера... в общем, сейчас поедим, и я тебя по деревне проведу, покажу что где, и с народом познакомлю. - Хозяин дома предвкушающе потер руки, и гораздо более тихим голосом обратился к Грише. - А ты хотел его лекарствами пичкать, совсем бы сгубил человека.
  
   ***
   Уже вторую неделю, Михаил скрывался от полиции. Непросто было решиться начать мстить такому врагу, как корпорация "Биотех", и гораздо сложнее перейти к реальным действиям, тем более если даже не представляешь, с чего начать.
   Первая же вылазка в "белый город", (разведывательная), чуть было не окончилась арестом, и только невероятная удача позволила беглому лейтенанту разминуться с патрулем. Зато удалось узнать, что у каждого банка на верхнем ярусе гигаполиса, организованы дежурные посты из антропоморфных полубоевых, (хотя возможно и боевых), синтетиков. Еще одной неприятной новостью, стало появление многочисленных плакатов с изображением лица последнего представителя семьи Беловых, обвиненного в столь многих малозначимых преступлениях, (не считая двойного убийства и похищения ребенка), что общий срок тюремного заключения, приближался к сотне лет. Ну и разумеется, под каждой "фотографией", крупными цифрами была выведена награда за любую информацию о месте нахождения преступника.
   Первый порыв, (забиться в самый дальний и темный угол города, и не высовываться оттуда пару лет), пусть и не без труда, но удалось подавить. Более подробно обдумав всю полученную информацию, Михаил решил воспользоваться советом отца, и спрятать "самую ценную вещь", (себя, Максима и Сашу), на самом видном месте. В особняке Беловых, несколько довольно дорогих картин, висели на стенах в гостиной, с наклеенными на рамки этикетками, на которых были даты, а так же имена художников, создавших "копию". И ведь гости, разбирающиеся в искусстве, (по их словам), находили столько неточностей в этих шедеврах ушедших эпох, что порой сами хозяева начинали сомневаться, "а правда ли оригинал висит на стене?".
   Разумеется, Михаил не собирался разгуливать по оживленным проспектам, и "светить" своим лицом на каждом углу. Сняв небольшую сумму с "безликого" счета в одном из терминалов шумного торгового центра, он пробежался по магазинам, приобретя ряд ничем не примечательных вещей, затерявшихся в массе других покупок, а после этого, начал преображать себя и своих спутников.
   Проще всего было Саше, из рыжей она стала белой, и на это потребовалось потратить всего два флакона быстродействующей краски для волос. Сам Белов, из блондина превратился в брюнета, намазал открытые участки тела "искусственным загаром", и нацепил на переносицу узкие прямоугольные темные очки. Одежду он так же сменил, облачившись в тонкий белый свитер, голубые джинсы и легкие кроссовки.
   Больше всех от маскировки пострадал Максим. Мальчику пришлось надеть розовое платье с длинными рукавами, и спрятать рыжие волосы под белокурым париком, (психологическая травма обеспечена).
   Поздним вечером, они "ввалились" в небольшую, но уютную гостиницу, и сняли двухкомнатный номер на пару дней. С тех пор, беглецы сменили уже пять подобных мест жительства, и хоть средств на "безликих" счетах хватало еще на несколько лет подобной жизни, Михаил каждый день впадал во все большее уныние, ведь в его голову так и не пришел достаточно хороший, (а главное реализуемый), план действий.
   Максим так же был не в восторге от своего положения, изображать немую девочку ему надоело уже на второй день. Если с походкой и телосложением в возрасте десяти лет проблем не возникало, (встречались девочки и крупнее, и с более грубыми чертами лица), то вот голос изменить не получилось, а потому, ребенку приходилось молчать, и даже в номерах гостиниц говорить только шепотом.
   В очередной раз спускаясь за завтраком для себя и спутников, Михаил столкнулся на лестнице с хозяином заведения, служившего им временным убежищем.
   - мистер Волков. - Обратился к молодому человеку бодрого вида старичок.
   - да? - Откликнулся Михаил.
   - прибыла заказанная вами машина. - Хозяин гостиницы неодобрительно покачал головой. - Знаете ли юноша, следовало предупредить меня, если собираетесь съезжать раньше срока. Да я бы и такси вам вызвал со скидкой.
   - прошу прощения. - Выдавил из себя беглый лейтенант, пытаясь изобразить смущенную улыбку.
   - эх... - Собеседник только махнул рукой, и зашагал в обратном направлении. - Машина ждет у подъезда, так что поторопитесь.
   Быстрым шагом, Белов вернулся в номер, где бессильно плюхнулся на кровать.
   - что случилось? - Спросила обеспокоенная поведением друга Саша, подбегая к кровати и вставая на нее передними лапами, что бы заглянуть человеку в лицо.
   - нас обнаружили. - Усталым голосом отозвался Михаил.
   - полиция? - Собака испуганно вжала голову в плечи.
   - думаю что нет. - Молодой человек задумчиво посмотрел на потолок, словно там были написаны ответы на все вопросы, но ничего не обнаружив, продолжил. - Полицейские не стали бы нас выманивать, а ворвались бы прямо в комнату, предварительно забросав газовыми гранатами.
   - "Биотех"? - Совсем как девчонка, пискнул Максим, сжавшийся в клубок на кресле.
   - возможно, но маловероятно. У корпорации вполне хватило бы сил и влияния, провести наш захват без лишнего шума и ущерба для своей репутации, так что, им просто нет смысла придумывать сложные "комбинации".
   Отвечая на вопрос, беглый лейтенант подумал, что у мальчика наконец "прорезался" актерский талант, которым он вряд ли теперь сможет воспользоваться.
   - и что же нам делать? - Снова привлекла внимание Саша.
   Помолчав и обдумав сложившуюся ситуацию еще раз, Михаил признал, что абсолютно не способен придумать адекватный план, который с гарантией хотя бы в пятьдесят процентов, обеспечит им безопасность. Пришлось озвучить две единственных идеи, столкнувшиеся в голове, и не уступающие друг другу по уровню риска:
   - мы можем попросить хозяина гостиницы, выпустить нас через запасной выход... но это обязательно привлечет внимание старика, который тут же обратиться в полицию и даст им наше описание. Можно и самим поискать "черный" ход, но не факт что он открыт для посетителей. Еще можно выйти к ожидающей нас машине, и надеяться на то, что там не спрятались полицейские или наемники "Биотех", ну а с остальными заинтересованными сторонами, (если они конечно есть), можно попытаться договориться. Кто за какой вариант?
   - бежим. - Выпалил Максим, переходя на почти нормальный мальчишеский голос.
   Саша же не спешила, некоторое время обдумывая все "за", и "против", наконец ответила:
   - нужно выйти к тем кто нас обнаружил. Может быть они смогут помочь... в любом случи, прятаться мне уже надоело, а других перспектив не видно. - Под конец, собака добавила аргумент, который по ее мнению "перевешивал" все остальные. - Если кто-то действительно устроил засаду, то он вряд ли не учел возможность побега через другие выходы.
   "а ведь верно... бежать уже не вариант".
   Как бы странно это не казалось, но Михаил почувствовал облегчение от того, что отпала необходимость выбирать. Это значило, что ошибиться он теперь не мог, а значит его решение, не могло навредить тем, кто на него рассчитывает.
   - собираемся. - Беглый лейтенант поднялся на ноги и встряхнулся, сбрасывая с себя навалившуюся апатию. - Не стоит заставлять ждать тех, кто приложил усилия для нашего поиска.
   Примерно через десять минут, они вышли из гостиницы, не прощаясь с ее хозяином, (только ключ от номера положили на стойку). Первым шел Михаил, несший в руках два небольших чемодана, за ним бок о бок, шли Максим, (все еще замаскированный под девочку), и Саша.
   У обочины, их встретило вполне обычное такси, рядом с которым замер водитель с яркой, (запоминающейся), внешностью. Сразу же в глаза бросался неестественно бледный цвет кожи, красные глаза с узким вертикальным зрачком, и длинные треугольные уши. Голову украшала грива длинных черных волос, из-под верхней губы выглядывали два острых клыка, а еще у него были перепончатые крылья, сросшиеся с руками. Одежда состояла из черных ботинок, брюк и пиджака с рубашкой, (явно сшитых на заказ). Синтетик мог бы выглядеть внушительно, и даже угрожающе, если бы не рост, едва достигающий полутора метров.
   При приближении пассажиров, таксист услужливо распахнул заднюю дверцу машины, и жестом пригласил располагаться на широком и мягком сидении.
   С того момента как за спиной закрылись двери отеля, Михаил старательно высматривал подозрительных личностей, которые могли оказаться наблюдателями, а так же группой поддержки этой жалкой пародии на Дракулу. Однако, вопреки всем усилиям беглого лейтенанта, ничего похожего на засаду обнаружить так и не удалось.
   Чувствуя себя очень неуютно, компания из молодого мужчины, десятилетнего ребенка и собаки-синтетика, разместилась в автомобиле, а вскоре свое место занял и водитель.
   - и куда мы едем? - Особенно не надеясь на сколько ни будь честный ответ, задал вопрос Михаил.
   - домой, куда же еще. - Меланхолично откликнулся таксист, ловко перебирая тонкими когтистыми пальцами рулевое колесо.
   - и где же этот дом? - Не унимался лейтенант.
   - в "белом городе". - Пришел столь же безразличный ответ.
   Решив больше не надоедать водителю вопросами, на которые получит в лучшем случи односложные обобщенные ответы, молодой мужчина перевел свое внимание на дома, проносящиеся за окном их транспортного средства. На душе было спокойно, и даже неведение собственного ближайшего будущего, не могло заставить его волноваться. А вот спутники подобным похвастаться не могли: Максим постоянно ерзал на сидении, вздрагивая на каждом повороте, да и Саша, неустанно крутила головой, словно пыталась запомнить все примечательные места, попадающиеся на пути.
   Через двадцать минут, такси выехало в "белый город", а еще через час, притормозило перед железными воротами, перекрывающими въезд на территорию участка, огороженного невысокой каменной стеной. Все это время, и водитель и пассажиры не проронили ни слова.
   Машина пару раз просигналила, и ворота разошлись в стороны, открывая вид на сравнительно небольшой одноэтажный дом, стоящий посреди ровной поляны, засеянной сочной зеленой травой.
   - приехали. - Оказавшись на огороженной территории, таксист позволил себе оскалиться в подобии улыбки. - Добро пожаловать домой. Прошу вас проследовать в гостиную, вещи я отнесу по спальням.
   Выбравшись из автомобиля, Михаил, Максим и Саша, направились к крыльцу дома, стеклянная дверь которого была гостеприимно распахнута. Сразу за порогом находилась прихожая, где пришлось снять уличную обувь и одеть тапочки, (специально поставленные на коврик с надписью "уважайте труд уборщика"). А за следующей дверью, они обнаружили просторную гостиную, на одной стене которой висел огромный экран, а в центре стоял круглый стол, обхватываемый подковообразным диваном.
   Экран вспыхнул синим, и на нем появилась надпись крупными белыми буквами, "УСТРАИВАЙТЕСЬ ПОУДОБНЕЕ, мы начнем через пять... четыре... три...". Как только отсчет дошел до нуля, в правом нижнем углу появился таймер, а изображение вспыхнуло и изменилось.
   Теперь взглядам трех пар глаз предстал рабочий кабинет, (отдаленно знакомый Михаилу). Медленно разворачивающееся кресло с высокой спинкой, стоящее за девственно чистым рабочим столом, только добавило подозрений и вопросов, а еще через несколько секунд, молодой мужчина тихо выругался.
   - добрый день мистер Белов. - Произнес мягким высоким голосом, (буквально обволакивающим слушателей), удобно устроившийся в высоком кресле Микки Маус. - Я рад приветствовать вас, ведь это значит, что долг перед вашим отцом почти выплачен. Однако, прежде чем продолжить отвечу на несколько важных вопросов.
   Самый большой грызун, (во всех смыслах), четвертого гигаполиса, поднялся на ноги и обойдя стол, встал прямо перед камерой, для эффектности позы сложив руки на груди.
   - начнем с того, что то что вы сейчас видите, это всего лишь запись сделанная несколько дней назад, а потому не пытайтесь вести диалог. Так же надо заметить, что как только отсчет таймера завершится, запись удалиться из памяти монитора, и второй раз ее посмотреть не получится, даже если попытаться взломать архив памяти устройства, так что советую слушать внимательно.
   Взгляд одного из старейших синтетиков города "мазнул" по комнате, и не смотря на то, что это было всего лишь изображение на мониторе, по спине Михаила пробежали мурашки, а голова непроизвольно вжалась в плечи.
   - хочу заметить, что ваш отец был одним из немногих людей, которых я действительно уважал, и потому выполняю взятые на себя обязательства, даже после его смерти. Эта достойная личность, большую часть жизни провела под лозунгом "здоровая паранойя продлевает жизнь". Множество "безликих" счетов на небольшие суммы, дожидаются своего часа в банках нашего города, несколько тайников спрятано на разных уровнях гигаполиса, и некоторое количество друзей и должников готовы откликнуться на зов о помощи. Казалось бы, предусмотрено почти все, что бы даже после краха политической карьеры, остаться на вершине общества, сохраняя определенное влияние. Вся проблема заключается в одном только слове "почти". Предугадать появление отряда убийц, по всем параметрам превосходящих даже тренированных людей, ваш родитель не смог. Однако, не смотря ни на что, он успел отправить всего одно послание, а так же забрал с собой не меньше половины от общего числа напавших на его дом.
   Микки Маус сцепил руки за спиной, и несколько раз прошелся из стороны в сторону, после чего вновь посмотрел в камеру.
   - послание содержало некую информацию, за которую я готов был отдать очень многое... но господин Белов попросил лишь об одном: помочь его сыну скрыться от полиции, а так же организовать переезд в другой гигаполис. С первой частью задания мне удалось справиться, всего лишь нужно было порекомендовать информаторам правительственных служб, не слишком сильно усердствовать в поисках одного лейтенанта, а затем перехватить его в одном из временных убежищ, не наделав при этом шума. Со второй частью просьбы все несколько сложнее: требуется создать достоверную легенду и новые документы, которые пройдут самую тщательную проверку служб безопасности. Так как такие дела не делаются быстро, вам и вашим друзьям придется пару месяцев пожить в моем летнем домике, желательно не выходя за пределы участка. Прислуга обеспечит комфортное проживание, но если вы захотите закончить какие ни будь дела до отъезда, возражать никто не будет. Однако учтите, нарушая мои рекомендации, вы рискуете лишиться моей защиты.
   Счетчик таймера обнулился, и экран погас.
   Михаил стоял и ничего не выражающим взглядом пялился в темный экран, в его голове был ураган из мыслей, а на глаза пытались навернуться слезы, удерживаемые остатками гордости и собственного достоинства. Отец, с которым он так и не смог нормально попрощаться, (а так же поговорить по душам), даже после смерти умудрялся его защищать...
   - гхм. - Прервал грустные мысли чей-то грубый голос, и когда лейтенант повернул голову на звук, его взгляду предстали два крупных лысых мужчины, отличающихся друг от друга только одеждой.
   - э-э-э... да? - Несколько растерянно произнес последний представитель семьи Беловых.
   - я дворецкий. - Произнес громила в синей ливрее.
   - я повар. - В тон "близнецу", пробормотал его напарник в белом хлопковом костюме, и переднике с вышитыми на нем бабочками.
   - рады услужить гостям боса. - Проговорили они хором.
  
   ***
   Жизнь Алексея превратилась в рутину, конца которой не было видно даже в отдаленной перспективе. Каждый день начинался с завтрака заварной лапшой, кантрастного душа, и поисков чистого форменного комбинезона. Затем, (ровно в семь тридцать), звонил коммуникатор, и Габриэл сообщал, что уже ждет напарников на стоянке рядом с машиной.
   Уже две недели, полиция и служба безопасности корпорации "Биотех", безуспешно ищут беглого лейтенанта "СКИБ", а так же десятилетнего ребенка, которого он якобы похитил. Вся эта история не нравилась Громову, слишком много недосказанного "всплывало", стоило попробовать разобраться в происходящем чуть подробнее. Однако, приказ от начальства был однозначным, и спорить с Андреем Борисовичем, не хотелось категорически.
   После того как Михаила Белова не смогли схватить в казино, полиция несколько снизила интенсивность поисков преступника, и теперь только бойцы "Биотех", продолжали патрулировать город с вполне определенной целью.
   Дни сменялись днями, каждая поисковая группа проводила на улицах гигаполиса не меньше шестнадцати часов к ряду, после чего следовал шести часовой отдых, и весь процесс повторялся. Даже полубоевые синтетики, вскоре перестали выдерживать столь изнурительный и монотонный распорядок, и Багира, (в первые дни веселая и разговорчивая), своим поведением почти полностью копировала Лукума. Только Габриэл оставался непоколебим: на его лице никогда не появлялись признаки усталости, а одежда содержалась в идеальном порядке.
   На вопросы, "почему "Биотех" столь настойчиво и активно ищет лейтенанта Белова?", напарник отвечал одно и то же, "этот человек обладает важной информацией". Такое отношение к себе от вроде бы подчиненного, с каждой новой сменой раздражало все больше, и что бы однажды не сорваться на ругательства, (или не перейти к рукоприкладству), Алексей максимально ограничил общение с блондином.
   Хорошего настроения не добавляли и информаторы, которые все как один повторяли жест Клуни, и на расспросы лишь беспомощно разводили руками. Брошенная в сердцах фраза, "словно сговорились все", неожиданно нашла отклик у седовласого напарника. Габриэл невозмутимо кивнул, будто подтверждая собственные мысли, и заявил:
   - завтра, или послезавтра, мы получим разрешение на использование детектора лжи, а в отношении не людей, и сыворотку правды. Так что, кроме нашей непосредственной задачи, есть шанс узнать, кто сумел "подмять" всех торговцев информацией в городе.
   Вмиг открывшиеся перед Громовым перспективы, заставили голову разболеться от предчувствия неприятностей. Решив, что от лишних знаний, слишком много проблем, остаток смены он предпочел молчать. Только вот предчувствие, что приближается "большой северный лис", никуда не ушло даже после возвращения домой.
   Ввалившись в свою квартиру, Алексей скинул комбинезон и забросил его в стиральную машину, отстиранный же, был повешен в ванной для окончательной просушки. Сидя на стуле в нижнем белье, (не стесняться же двух синтетиков, которые в одежде видят только защиту от грязи и мелких царапин), он через силу съел порцию заварной лапши, а затем не убирая посуду со стола, завалился спать. Вскоре к хозяину жилища присоединились и Багира с Лукумом, устроившиеся на той же кровати, по бокам от человека.
  
   Новый день начался с неожиданности. Привычный алгоритм пробуждения и приведения себя в пристойный вид, был нарушен звонком Габриэла, решившего побеспокоить своих напарников в шесть пятьдесят. Сколько всего нелицеприятного Алексей хотел высказать седовласому, так никто и не узнал, остатков самообладания хватило, что бы стиснуть зубы и молчать.
   - жду вас у машины через десять минут. - Заявил динамик коммуникатора. - Мы получили разрешение использовать дополнительное оборудование при опросе свидетелей.
   Когда связь прервалась, Громов медленно поднялся с кровати и поплелся в ванную комнату. Вышел он оттуда несколько посвежевшим, одетым в помятый но сухой комбинезон.
   Завтракать пришлось бутербродами и сладким чаем, дожевывая последние куски на ходу, по пути к стоянке.
   Не смотря на то, что Алексей и синтетики, не уложились в десять минут, седовласый напарник благоразумно не стал выдвигать претензии за их нерасторопность, (уж больно выразительное лицо было у Громова, даже не пытавшегося скрыть желание "открутить" одну блондинистую голову).
   За несколько часов, они объехали почти дюжину торговцев информацией, (в основном людей, среди которых затесалась пара синтетиков), которые при виде детектора лжи, сразу же отказывались о чем либо разговаривать, и торопились покинуть общество агентов "Биотех". Алексей злорадствовал наблюдая за неудачами напарника, лицезрение обычно спокойного лица, искажающегося от волн раздражения, компенсировало потерянное время сна.
   - едем к крысам. - Потребовал Габриэл, после того как очередной осведомитель, вежливо послал на три буквы допросную команду.
   - ты думаешь, Клуни нам что ни будь расскажет, даже если знает? - Громов скептически хмыкнул, но все же повел машину по кратчайшему пути к логову грызунов.
   - расскажет, будь уверен. - Как-то зловеще пообещал седовласый.
   Алексею следовало насторожиться, услышав в голосе напарника непривычные, (предвкушающие), нотки, и возможно стоило бы попробовать потянуть время, или вообще придумать причину, не посещать обитель крыс. Но он был слишком вымотан ритмом последних дней, и не почувствовал надвигающихся неприятностей.
   Логово разумных грызунов, встретило посетителей суетой, которая казалось не прекращалась ни на минуту. Багира и Лукум, как и во время прошлого посещения, заняли оборонительные позиции рядом с автомобилем, а люди направились в здание.
   - мы к босу. - Произнес Габриэл, проходя мимо крыса, изображающего из себя бдительного охранника.
   - господин Клуни не принимает. - Попытался возразить грызун, но единственного взгляда, брошенного на него седовласым мужчиной, хватило, что бы все претензии и возражения исчезли.
   - о! какие люди одарили меня своим вниманием! - Излишне радостно приветствовал двух мужчин самый большой крыс, сидящий в кресле перед рабочим столом, в своем кабинете. - Не скажу что я не рад вас видеть, но почему меня не предупредила охрана?
   - нам нужна информация о месте, где скрывается Михаил Белов. - Габриэл словно и не слышал вопроса Клуни, и захлопнув дверь, стал надвигаться на грызуна.
   - а мне нужен отдых... где ни будь в санаториях "белого города". - Буркнул хозяин кабинета, глядя на детектор лжи, (пластиковую коробочку размером с ладонь человека, и сенсорным экраном в верхней части), поставленный на стол.
   Того, что произошло дальше, не ожидал ни Алексей, ни тем более Клуни, привыкший чувствовать себя неприкосновенным в своем логове.
   Габриэл метнулся вперед, схватил одной рукой собеседника за нижнюю челюсть, и плеснул свободной рукой в открытую пасть какую-то жидкость из флакончика, извлеченного из кармашка на поясе.
   - э-э-а-а! - Завопил Клуни, пытаясь вырваться из мертвой хватки пальцев человека.
   - удерживай дверь. - Приказал Алексею седовласый, с мрачным удовлетворением взирая на корчящегося крыса.
   - ты что творишь? - Воскликнул Громов, наконец отойдя от шока, но оценив опасность происходящего, все же взялся за дверную ручку, и уперся в стену коленом.
   - где сейчас находится Михаил Белов, и сопровождаемый им ребенок? - Спросил седовласый у Клуни, игнорируя своего напарника.
   - понятия не имею... кха-кха. - Отозвался крыс, все еще сопротивляющийся сыворотке правды, и пытающийся вырваться из рук агента "Биотех".
   - где находится убежище Михаила Белова и его спутника? - Переформулировал вопрос Габриэл.
   - в... гха... - Клуни особым образом извернулся, и лапой нажал на едва заметную выпуклость на столе.
   Тут же по зданию разнесся сигнал тревоги, а в дверь с противоположной стороны, посыпались довольно сильные удары.
   - говори, где находится убежище лейтенанта Белова и его спутника? - Невозмутимо повторил вопрос седовласый, ничуть не обеспокоенный происходящим вокруг.
   - Багира, Лукум, быстро ко мне. Крыс не жалеть. - Приказал Алексей, включив связь на наруче.
   Крыс кашлял, извивался и выпучивал глаза, но из его горла все же вырывались обрывки слов, из которых впрочем так и не удавалось сложить вразумительную фразу. И вот, когда воля допрашиваемого уже была сломлена, и агент "Биотех" был готов услышать ответ на свой вопрос, из зубастой пасти начала вытекать кровавая пена, и тушка грызуна обмякла.
   Одновременно с гибелью Клуни, через открывшиеся в стенах дыры, в помещение проникли более мелкие крысы, которые с яростным, (и оглушительным), писком, набросились на людей.
   - уходим. - Рявкнул Габриэл, крутанувшись на месте и разбрасывая успевших добраться до него противников.
   Распахнув дверь, Алексей едва успел увернуться от "волны" грызунов, на полной скорости идущей на таран. А дальше начался настоящий кошмар.
   Они бежали, пинками разбрасывая мерзко пищащих крыс, зубами и когтями вцепляющихся в комбинезоны, и пытающихся добраться до плоти людей. Электрошокеры и парализаторы не сильно помогали отбиваться, так как противников было слишком много, а оружие не предназначалось для массового использования.
   На половине пути до машины, к Алексею и Габриэлу присоединились синтетики, отвлекшие на себя часть врагов, которые в один момент лишились любого намека на чувство самосохранения.
   Изрядно потрепанные, (в изодранной одежде и с многочисленными ранами) мужчины все же добрались до своего транспорта, и ввалившись в салон, тут же рванули прочь от ставшего негостеприимным логова разумных грызунов. Багира и Лукум, шкуры которых по прочности не уступали иным бронежилетам, прикрывали отступление, а когда автомобиль удалился на достаточное расстояние, сами пустились в бегство.
  
   ***
   Андрей Борисович стоял перед окном, и внимательно читал на сенсорном планшете, последние отчеты поисковых групп.
   Не смотря на прилагаемые усилия, и используемые ресурсы, новой информации ни о беглом лейтенанте, ни о сыне убитых репортеров, ни тем более о ключе, (ради которого вся суета и была начата), так и не было получено. Торговцы информацией, демонстрируя завидное единодушие, не хотели идти на сотрудничество, а после акции с сывороткой правды, (от которой кроме известнейшей крысы "черного города", погибло еще полтора десятка осведомителей, среди которых были и люди), все обладатели сколько ни будь ценной информации, попрятались в свои убежища, из которых и носа не показывали.
   Полиция уже высказала свои претензии руководству "Биотех", и дабы загладить свою вину, пришлось пожертвовать немалыми денежными средствами. В ближайшее время ожидались встречи с представителями "СКИБ", и прочих государственных структур, которые посчитают себя пострадавшими из-за произошедшего, и им так же придется заплатить.
   - Габриэл. - Позвал генеральный директор корпорации, не отвлекаясь от чтения отчетов.
   Из темного угла кабинета, бесшумно появился худощавый седоволосый человек с красными глазами и неподвижным лицом.
   - да хозяин? - Подал голос мужчина.
   - найди того, кто дал разрешение на применение крайних мер при опросе осведомителей, и отправь его к профессору Виктору. Кроме того, твой "брат", судя по словам Алексея Громова, в последнее время ведет себя неадекватно, а значит требует замены.
   - что ни будь еще? - В голосе Габриэла01, не прозвучало ни намека на эмоции.
   Андрей Борисович некоторое время молчал в раздумьях, но все же добавил распоряжения:
   - нужно узнать, почему допрашиваемые при помощи сыворотки правды, умирали столь экзотичным образом... и отправь "охотников на грызунов" в "черный город". Если крыс больше нельзя использовать, нужно от них избавиться.
   Седовласый коротко поклонился, и поспешил покинуть кабинет.
  
   ВРЕМЯ ОТДЫХА.
   Михаил лежал на диване в гостиной своего убежища, в одной руке держа бокал с экзотическим коктейлем, а в другой пульт от монитора. Громила в переднике, действительно оказался неплохим поваром, а по совместительству и барменом. Его напарник, усердно выполнял работу дворецкого, и каждый раз попадаясь на глаза временным обитателям дома, был "вооружен" либо щеткой для сметания пыли, либо лейкой для поливки цветов.
   Прошло уже две недели с того дня, как беглецов привезли в частный особняк, и с тех пор для Михаила, традицией стало каждое утро встречать просмотром последних новостей. В отличии от молодого мужчины, Саша и Максим, предпочитали просыпаться на несколько часов позже, и где-то до середины дня, валялись в кроватях.
   Когда опасность быть схваченными полицией или агентами "Биотех", стала не столь велика, появилось свободное время для размышлений, а благодаря тому, что в доме практически нечем было заняться, приходилось придумывать самые разные способы борьбы со скукой. Ребенок в первые же дни обследовал все уголки нового убежища, и не нашел для себя ничего интересного кроме нескольких сенсорных мониторов, (гулять во дворе ему не разрешали, из соображений безопасности). Собака-синтетик, всюду следовала за малолетним подопечным, следя, что бы он себе не навредил, и не сломал что ни будь дорогое. Лейтенант же, оказался неудел, и большую часть дня проводил в подвале, где обнаружился скромный тренажерный зал.
   - ...третий день к ряду, наблюдается рост цен на услуги корпораций занимающихся продажей разумных синтетиков. Из достоверных источников нам стало известно, что это вызвано ужесточением законов о качестве используемых для производства материалов... - Девушка одетая в розовую блузку, сидящая за белым столом на фоне карты "белого города", монотонным голосом зачитывала текст, дублирующийся бегущей строкой внизу экрана.
   В последнее время, новости доступные общественности, были удивительно скучны и однообразны. Создавалось впечатление, будто гигаполис замер, и ожидает какого-то сигнала, что бы "взорваться" водоворотом событий.
   "и я кажется знаю, чего именно ждет город".
   Крутя в пальцах ключ от банковской ячейки, беглый лейтенант позволил себе усмехнуться. Если та информация, из-за которой за ними охотится влиятельнейшая корпорация, хотя бы на половину окупит затраченные усилия, то в самом ближайшем будущем, это сонное царство ждет хорошая встряска.
   - завтрак сэр. - Неслышно подошедший "дворецкий", поставил на стол поднос с салатом и высоким стаканом апельсинового сока.
   - благодарю, э-э-э... - Михаил замялся, так как до сих пор не выяснил имен слуг.
   Громила в ливрее невозмутимо отступил на шаг назад, и изобразив поклон произнес:
   - если вам угодно, сэр, то можете звать меня Бэримор. Мне всегда нравился этот персонаж.
   Понятливо кивнув, молодой человек принялся за еду, но пристальный взгляд "дворецкого", не способствовал вдумчивому пережевыванию пищи.
   - что-то случилось? - Не выдержав напряжения, спросил Михаил.
   - что вы, сэр, все прекрасно. - Громила попытался изобразить невинную улыбку, сохраняя маску невозмутимости, (в итоге получилась довольно угрожающая гримаса). - Сегодня пришло сообщение от боса... желаете ознакомиться?
   С сожалением покосившись на недоеденную порцию, лейтенант решительно отодвинул тарелку, залпом осушил стакан с соком и произнес:
   - давай.
   Громила подошел к монитору, и вставил карту памяти, после чего изображение на экране сразу же изменилось. Взглядам мужчин вновь предстал рабочий кабинет Микки Мауса, а так же сам его хозяин, удобно разместившийся в кресле.
   - добрый день Михаил. - Чуть приподняв уголки губ в намеке на улыбку, произнес один из старейших синтетиков гигаполиса. - Не буду долго плести "словесные кружева", а лучше сразу перейду к делу. Первая новость, которая несомненно заинтересует вас и ваших спутников заключается в том, что полиция почти прекратила ваши поиски, оставив лишь основные патрули, и несколько плакатов с фотографией и суммой за информацию о месте нахождения. Вторая новость не столь глобальна: вчера были готовы ваши новые документы, так что можете привыкать к имени "Николас Ус". Свою историю жизни, получите в течении этой недели, и советую подробно ее изучить, что бы не попасться на какой ни будь несостыковке. Ну и последнее, но не по значению: через восемнадцать дней, вы и ваши спутники отправляетесь во второй гигаполис на постоянное место жительства. Так что, если на родине есть незаконченные дела, советую заняться ими. Желаю удачи.
   Самый большой мыш четвертого гигаполиса улыбнулся и помахал рукой. Таймер в углу экрана отсчитал последние секунды, и вместо изображения кабинета богатейшего синтетика, появилась короткая белая надпись на синем фоне, "ЗАПИСЬ УДАЛЕНА".
   "а может ли он знать о ключе, и всей той истории, в которую я вляпался? Вполне вероятно что да, и возможно информации у него даже больше чем у меня. Тогда почему не отнимет ключ, и не воспользуется сам? Не хочет рисковать? Вряд ли, ведь укрывая нас, он уже рискует. Тогда, в чем причина? Эх... мало информации для выводов".
   Устало потерев виски, Михаил уставился на ряд из шести бутылочек, появившихся на столе.
   - ваша сегодняшняя порция витаминного коктейля, сэр. - Произнес "дворецкий", исчезая за дверью.
   - спасибо. - В пустоту произнес лейтенант, и поднявшись на ноги, подхватил бутылочки и направился в тренажерный зал.
   Физические нагрузки всегда помогали избавиться от лишних мыслей, а так же способствовали концентрированию внимания на решении одной задачи. Предстояло выбрать день и способ проникновения в банк, что бы добыть информацию, ради которой "Биотех" развел такую активную деятельность. Мысль о том, что можно было бы забыть о ключе, и всем что с ним связано, была немилосердно выгнана из головы.
  
   Скинув верхнюю одежду, и оставшись в одних только коротких черных шортах, молодой мужчина поспешно обмазался мазью со слабым согревающим эффектом. Уже через минуту, он бежал по механической беговой дорожке, слушая громкую ритмичную музыку.
   После нагрузки на ноги, настал черед мышц пресса и спины, ну а под конец тренировки, были задействованы тренажеры для рук и мышц груди. Михаил успел выпить половину витаминных коктейлей, прежде чем потратил последние силы, после чего усталый, но довольный собой, направил стопы в душ.
   Ополоснувшись холодной водой и обтеревшись мягким махровым полотенцем, Лейтенант задержался перед ростовым зеркалом, не удержавшись что бы полюбоваться рельефом мышц.
   - хоть сейчас на обложку спортивного журнала.
   Сунув ноги в тапочки, и надев свободные штаны с рубашкой, он поднялся наверх, обнаружив в гостиной Максима и Сашу, которые увлеченно расправлялись с обедом. Монитор на стене показывал какое-то ток-шоу, которые с начала двадцать первого века, буквально заполонили эфир, и никак не желали сдавать позиции.
   Только беглый лейтенант успел пожелать приятного аппетита, и усесться на диван, как рядом с ним материализовался "дворецкий", тут же поставивший на стол тарелку с жареной картошкой и кусочками мяса. Каждое движение мужчины в ливрее, выдавало в нем опытного бойца, которому совсем не мешала неудобная одежда.
   Опустошив тарелку, Максим буркнул нечто вроде "спасибо", и побежал вглубь дома, продолжать заниматься какими-то своими делами. Тяжело вздохнув, (и бросив укоризненный взгляд на Михаила), следом помчалась Саша, которой очень понравилось быть белого цвета.
   Прожевав последний кусочек мяса, молодой мужчина улегся на подковообразный диван и закрыл глаза. Приятная тяжесть в животе и тянущая усталость в мышцах, вызывали сонливость с которой совершенно не хотелось бороться.
  
   ***
   Наконец выписавшись из больницы, (встреча с крысами не прошла для Алексея без последствий), и получив пару дней отпуска, (для восстановления физического и эмоционального здоровья), Громов решил устроить маленький праздник. Так как друзьями за свою жизнь он не обзавелся, (не считать же за таковых бывших сослуживцев), а одному идти куда-либо было попросту лень, решение взять с собой напарников, показалось идеальным.
   Багира и Лукум обнаружились в квартире Алексея, и выглядели они почти здоровыми. Клочья шерсти, вырванные обезумевшими грызунами, уже отросли, мелкие ранки затянулись в первый же день, и только левое ухо пантеры, (от которого была оторвана почти половина), напоминало о недавнем происшествии.
   - все бездельничаете. - Замерев на пороге своего жилища, недовольно проворчал Громов, глядя на двух хищников, нагло развалившихся на его кровати.
   - командир, ты вернулся. - Радостно воскликнула черная кошка, вскакивая на все четыре лапы. - А мы переживали...
   - и пережили бы. - Мужчина хмыкнул. - Ладно, не будем о грустном. Нам пора идти.
   - неужели опять на поиски лейтенанта вместе с этим ненормальным?
   - цыц! - Алексей нахмурился. - Не сметь так говорить о напарнике. Тем более, что сегодня мы обойдемся без Габриэла.
   - извини командир. - Багира виновато опустила голову и прижала уши.
   Молчавший все это время Лукум, многозначительно хмыкнул и потянувшись всем телом, зевнул и спрыгнул с кровати.
   Подойдя к ложу, Громов присел на край и одной рукой обнял напарницу за шею, а другой почесал ее за ушами и под подбородком.
   - я сам виноват, так что не сержусь. Без обид?
   Пантера ткнулась лбом в грудь мужчины, и произнесла чуть слышно:
   - я за тебя беспокоилась.
   - да ладно тебе. - Алексей потрепал Багиру за шею, и поднялся на ноги. - Пойдемте, время не ждет.
   Спустившись к стоянке, они забрались в машину, дожидающуюся хозяев со дня неудачного посещения логова крыс. Багира заняла второе переднее сидение, безаппеляционно заявив, что сзади слишком тесно, и пока есть возможность, она собирается ездить с удобствами.
   Поездка по дорогам "белого города", не продлилась слишком долго, и спустя дюжину минут, Алексей уже парковал машину рядом с самым большим в четвертом гигаполисе, (и самым дорогим), развлекательным центром.
   - командир, неужели ты думаешь что лейтенант будет скрываться здесь? - Пантера постаралась вложить в свои слова максимум сомнений.
   - а почему бы и нет. - Мужчина пожал плечам. - В подобном заведении, наверняка никто не искал.
   - идея конечно хорошая... если забыть про многочисленные видеокамеры, обязательные посты полиции, и собственную службу безопасности. - Лениво потянувшись, внес свою лепту в разговор Лукум.
   Скорчив страдальческое лицо, Громов обреченно вздохнул и произнес:
   - до чего дошли синтетики, совершенно ни во что не ставят мнение командира. - Открыв дверцу, и выбравшись из машины наполовину, он добавил. - Вот сейчас мы и узнаем, насколько усердно работает местная служба безопасности. Ну и кроме того, только мне решать, где проводить свой заслуженный выходной.
   Пока Багира и Лукум обдумывали, (и осознавали), услышанное, мужчина успел отойти от автомобиля метров на двадцать, так что когда информация была хищниками усвоена, им пришлось догонять своего командира.
   - то-есть мы не на работе? - Спросила черная кошка, поравнявшись с человеком, уже подходящим к широко раскрытым стеклянным дверям.
   - точно. - Подтвердил Алексей.
   - но... зачем тогда мы здесь? - Растерялась Багира.
   - будем отдыхать. - Громов самодовольно растянул губы в улыбке. - И если тебе станет легче, считай это приказом.
   - так точно. - Отозвался из-за спин впереди идущих барс, прежде чем пантера успела что ни будь возразить.
   Сперва они посетили "ресторанный дворик", где оставили почти половину зарплаты Алексея, пробуя самые разные и причудливые блюда. Затем во-вторую очередь, человек и два полубоевых синтетика, пошли в кинотеатр, где просмотрели фантастический фильм про вирус, поражающий только разумных существ, (не только людей), и превращающий их в агрессивных безмозглых каннибалов.
   В конце выходного дня, общим голосованием было решено, уделить немного своего драгоценного времени на посещение аквапарка. Несколько бассейнов, водных горок, фонтанов и имитаторов приливных волн, захватили собой внимание неизбалованных развлечениями напарников.
   Вдоволь наплескавшись, Алексей Багира и Лукум, развалились на шезлонгах рядом с самым глубоким бассейном, и лениво наблюдали, как в воде барахтаются другие люди и синтетики.
   - а ведь жизнь не такая уж и плохая штука. - Изрек Громов, присасываясь к трубочке, торчащей из стакана с фруктовым коктейлем.
   - да уж. - Пантера потянулась всем телом лежа на спине, и блаженно зажмурила глаза. - Жаль только этот день так быстро закончился.
   - это точно. - Подтвердил слова напарницы барс, и хищно облизнулся посмотрев на короткую черную шерсть, которая из-за воды, плотно прилегала к изящному мускулистому телу. - Очень жаль.
   - ну... вот завершим задание, я попрошу полноценный отпуск, и тогда можно будет на несколько дней здесь поселиться. - Мечтательно проговорил человек.
   - только без нас. - Невесело усмехнулась хищница. - Когда задание завершится, мы вернемся в расположение "СКИБ".
   - да... - Алексей немного погрустнел. - Действительно жаль...
  
   ***
   На небе ярко светило полуденное солнце, легкий ветер колыхал вершины деревьев заставляя шуметь листву, в сравнительно небольшой деревне рядом со свалкой у стен четвертого гигаполиса, царила умиротворенная тишина, нарушаемая редкими разговорами взрослых, (занятых своими делами), а так же возней играющих детей. Но всего в паре километров по направлению в глубь леса, звучали яростные, (и подбадривающие), крики, а так же непрерывный стук дерева об дерево, звяканье трещеток, и гул самодельных барабанов.
   - ...слева обходи! Да куда ты прешь? Слева говорю...
   - ...плотнее строй! Эй вы там, позади: не отставать! Если хоть один прорвется, лично ваши шкуры посдираю...
   Такие, и еще множество похожих реплик, в эти минуты можно было услышать в обычно спокойном лесу. Люди бежали огибая деревья, не забывая создавать как можно больше шума, медленно смыкая кольцо вокруг четырех крупных, (абсолютно лысых, длинномордых и на удивление мускулистых), хищных собак. Загонщики оставили своим жертвам всего одну лазейку, что бы вырваться из "захлопывающегося капкана", и звери неприменули воспользоваться своим шансом, даже не подозревая, что попали в еще более опасную ловушку.
   Стоило тяжелым телам диких зверей оказаться над ямой с кольями, как маскирующая дыру в земле крышка, с хрустом проломилась, и лысые собаки с жалобным визгом, (перешедшим сперва в болезненный "вопль", а затем в затихающие хрипы), насадились на деревянные шипы.
   Два десятка людей и синтетиков, столпились вокруг ямы, и среди них сразу же началось обсуждение только что завершившейся охоты. На поясе у каждого, (прямоходячего), члена отряда, висел мясницкий нож или топорик для костей, а за спинами на ремнях, направив стволы к небу, болтались охотничьи ружья. Однако, огнестрельное оружие было лишь страховкой на крайний случай, ведь жители деревни, расположившейся рядом со свалкой, получали огромное удовольствие от самого процесса погони, и создания ловушек.
   - ну, и кто полезет их доставать? - Осведомился невысокий крепкого телосложения мужчина, одетый в кожаную безрукавку, черные штаны и легкие сапоги.
   - наверно самый выносливый. - Предположил черный волк, косясь на другого человека, гораздо более высокого и широкого в области плеч.
   Примеру главного следопыта группы последовали и прочие охотники, и на этот раз, невинное и ничего непонимающее лицо, не смогло спасти Ареса от довольно неприятной работы.
   - ладно-ладно, я все понял. - Недовольно пробормотал мужчина, и начал разоблачаться.
   Пара ножей и короткое ружье, перекочевали в руки соседа справа, зеленая рубашка, (подаренная Муркой), была аккуратно сложена и вручена подошедшему Федоту, одобрительно улыбающемуся при виде действий подопечного.
   Солнечные лучи заиграли на оголенном торсе, жилистом и подтянутом, (совершенно ничем не напоминающем тот обтянутый кожей скелет, который предстал взглядам жителей деревни в первые дни знакомства). День ото дня, Арес креп, обрастая упругими "канатами" мышц, при каждом движении перекатывающимися под бледной кожей, покрытой множеством белых полосок едва заметных шрамов. А так как мужчина практически не прилагал усилий в тренировках, (работа на благо деревни не в счет), его внешний вид вызывал обоснованную зависть. Однако, те кто знали о причине появления шрамов, время от времени бросали сочувственные, и уважительные взгляды, (о темпераменте белой тигрицы ходили страшные слухи, распускаемые жертвами ее "игр").
   Шла уже третья неделя осознанного прибывания за пределами четвертого гигаполиса, и Арес успел перезнакомиться со всеми жителями деревни, а так же поучаствовал в ремонте бревенчатого частокола вокруг селения, сходил в несколько рейдов на свалку, и вот теперь был приглашен на охоту. Каждую ночь, в его комнату приходила молчаливая Мурка, и после того первого раза, Мужчина принимал гораздо более активное участие в "забавах", совершенно не собираясь жаловаться на тот факт, что его даже не спрашивали, "хочет ли он этих отношений?".
   Осторожно спустившись в яму, (просчитывая каждое свое движение, что бы не насадиться на острые колья), человек неспешно подобрался к телу собаки, уже не подающей признаков жизни. Что бы снять тушу с деревяшек, а затем перенести ее к ожидающим охотникам, потребовалось не так уж много времени и усилий, и только необходимость измазаться в крови, делала эту работу одной из самых неприятных. За десять минут, все жертвы ловушки были уложены в ряд на ровной земле, а Арес чуть в стороне от основной группы соратников, оттирал с себя густую красную жидкость, при помощи влажной тряпки. После возвращения в деревню, все равно пришлось бы мыться, но мужчине совершенно не хотелось остаток времени похода, изображать из себя карикатуру на дикаря-каннибала.
   - для первого раза, ты справился очень даже неплохо. - Заметил подошедший Федот.
   - благодарю "учитель". - Добавив ехидности в голос, отозвался Арес.
   - заслужил, "ученик". - Не остался в долгу собеседник.
   Отобрав тряпку, немолодой мужчина несколькими движениями стер кровь с плеч и спины Ареса, с сомнением осмотрел свою работу, и задал вопрос, услышать который, гость ожидал уже не первый день:
   - ты все еще собираешься вернуться в город?
   - да. - Был дан однозначный ответ, в котором не слышалось ни тени сомнения.
   - хорошо. - Федот кивнул, и хоть решение гостя ему и не нравилось, отговаривать и убеждать в своей правоте он не собирался. - Тогда, будь готов: завтра утром выступаем. Я тебя доведу до одного из входов, через которые в ваш "муравейник", въезжают грузовики, а сумеешь ли им воспользоваться, это уже твоя проблема.
   - спасибо. - От души поблагодарил Арес.
   - не за что еще благодарить. - Отмахнулся собеседник, и направился к охотникам, уже потрошащим туши пойманных собак.
   Несколько пар умелых рук, сноровисто сняли продырявленные шкуры, и в течении часа, отделили мясо от костей убитых животных, упаковав его в свертки из грубой бумаги. Сложив свертки в мешки, охотники в быстром темпе вернулись в деревню.
   Со стороны, поселение напоминало небольшой форт. Ряд вкопанных в землю, возвышающихся на два метра, заостренных бревен, очерчивал равносторонний прямоугольник, в котором отчетливо выделялись тяжелые створки ворот, каждую ночь запираемых на массивный засов. Внутри огражденного пространства, вдоль единственной улицы, по обеим сторонам шли жилые дома, к каждому из которых был пристроен вместительный сарай. Картину дополняли аккуратные огородики.
   Если поднять взгляд над крышами домов и верхушками деревьев, то за деревней и узкой полосой леса, можно было увидеть высокую серую стену, и стеклянный купол гигаполиса, после каждого дождя, сверкающий подобно драгоценному камню.
  
   На пороге дома, охотников встретила белая тигрица, одарившая каждого члена отряда внимательным взглядом, под воздействием которого хотелось покаяться во всех грехах. Удовлетворенно кивнув каким-то своим выводам, так и не произнеся ни слова, она умудрилась несколькими жестами, отдать задания "носильщикам" загруженным мешками с мясом, а так же разогнать всех остальных по их жилищам, и только после этого, обратила внимание на Ареса, (все еще сверкающего оголенным торсом.
   Неспешно подойдя к неподвижно стоящему мужчине, (при каждом шаге покачивая бедрами), Мурка сперва шумно втянула носом воздух, а затем лизнула кровавый развод на груди человека. Зажмурившись и растянув губы в блаженной улыбке, она всем своим видом демонстрировала полученное наслаждение, а спустя несколько секунд неподвижности, грациозно развернулась к дому, и взмахом руки пригласила идти следом за собой.
   Кто-то из свидетелей этой сценки, в полголоса предположил, что Арес хочет вернуться в гигаполис, только для того, что бы сбежать от кошки, задавшейся целью "заездить" его до смерти. Грянувший многоголосый хохот подтвердил, что шутку оценили по достоинству.
   Вопреки домыслам односельчан, тигрица не потащила человека в постель, но все же заставила дожидаться себя в комнате. Вскоре она вошла в приоткрытую дверь, неся в руках небольшой тазик, на три четверти заполненный водой, в котором плавала мочалка. Проигнорировав попытку мужчины умыться самостоятельно, полосатая кошка в довольно быстром темпе избавила его кожу от остатков засохшей крови, (при этом оставив несколько неглубоких царапин на спине, исключительно для того, что бы продлить процесс).
   За остаток дня, никаких примечательных событий не произошло. Несколько знакомых, с которыми Арес успел сдружиться, перед ужином зашли попрощаться, и пожелать успешного воплощения планов. Федот, (от имени всех жителей дома), подарил новенькую кожаную куртку, не имеющую лишних украшений, зато отлично сидящую на окрепшей фигуре.
   Когда последние лучи заходящего солнца, окрасили небо в розовые тона, в комнату к порядком утомленному прошедшим днем мужчине, пришла не менее усталая тигрица. Не смотря ни на что, этой ночью они не спали ни единой минуты, прерываясь лишь на несколько минут отдыха, после чего вновь придавались обоюдным ласкам, временами переходящим в грубость.
   Стоило золотому диску светила подняться из-за горизонта, знаменуя начало нового дня, Мурка покинула спальню человека, перед расставанием вручив завернутый в серую тряпку подарок, и едва слышно прошептав на ухо всего два слова:
   - береги себя.
   Оставшись в гордом одиночестве, сидя на краю кровати, Арес неподвижным взглядом смотрел на небольшой, (но тяжелый), пистолет неизвестной марки. В обойме было заряжено семь патронов, еще один уже находился в стволе, а у босых ног на досках пола, лежала смятая тряпка, в которую был завернут этот "красавец".
   В комнате царила тишина, так что было отчетливо слышно, как в груди бьется сердце. Как же ему в этот момент хотелось догнать Мурку, обнять и сказать, "я остаюсь". Федот и остальные жители деревни, с радостью приняли бы его, дали работу... но как раз тогда, когда решение было почти принято, перед глазами промелькнула надпись:
   "первичная модернизация тела носителя завершена. Для дальнейших усовершенствований требуются дополнительные ресурсы".
   Стиснув челюсти до скрипа зубов, Арес отбросил глупые мысли о счастливой жизни в этом селении. Возможно, когда ни будь в будущем, после того как будут завершены все дела в городе, он попытается сюда вернуться... хотя признаваясь самому себе, мужчина не верил в подобную вероятность.
   Натянув черные штаны, надев зеленую рубашку и кожаную куртку, Арес спрятал пистолет во внутренний карман, словно для этого и существующий изначально. Запихнув ноги в мягкие сапоги, он заправил штанины в голенища своей обуви, и окинув комнату прощальным взглядом, решил больше ничего не брать.
   Выйдя из спальни, гость обнаружил Федота, сидящего воглаве стола, а перед ним стояло блюдо с жаренным мясом и кусочками хлеба. У стены рядом с выходом, грыз чью-то кость Бим.
   - уже собрался? Это хорошо. - Немолодой мужчина кивнул на один из свободных стульев. - Присоединяйся: немного перекусим и пойдем.
   Не став перечить хозяину дома, гость уселся на предложенное место, и приступил к поеданию угощения. Вопреки словам Федота, перекус закончился только тогда, когда блюдо показало дно, а животы у людей натянулись как барабаны.
   - ну... вроде бы все. - Встав из-за стола, старший из людей похлопал себя по карманам, а затем подошел к стене, и снял с гвоздя ружье.
   - больше ни с кем попрощаться не хочешь?
   - нет. - Арес покачал головой.
   - тогда идем, дорога не близкая. Бим, ты с нами?
   - куда ж вы без меня денетесь. - Фыркнул волк поднимаясь на лапы. - Давненько я от деревни не отходил...
   Федот отчаянно замахал руками, прерывая не успевший начаться рассказ синтетика словами:
   - по пути успеешь поведать нам истории из своей бурной молодости.
   Бим что-то обиженно проворчал, и первым двинулся к выходу. Следом за волком двинулся и хозяин дома, по пути подхвативший с пола две сумки с припасами, одну из которых бросил Аресу.
  
   ...три дня они шли через лес, ориентируясь только по солнцу и приметам, известным лишь Федоту. На ночлег останавливались глубоким вечером, когда небо становилось совсем темным, и загорались первые звезды, и вновь отправлялись в путь, стоило первым лучам дневного светила показаться из-за горизонта.
   Все время пути, спутники сохраняли молчание, изредка перебрасываясь короткими фразами. Если в начале Арес наслаждался видом природы, то уже к второму вечеру, лес ему надоел даже больше чем безликие дома и улочки бедных районов гигаполиса.. но к счастью или к горю, но ничто не может продолжаться бесконечно, вот и этот поход подобрался к своему финалу.
   - вон там, (взмах мускулистой мозолистой рукой), твой возможный вход в город. - Федот устало потер переносицу. - Ты уж извини, но дальше нам нельзя.
   Они стояли на опушке леса, а всего в паре шагов впереди, начиналась заросшая высокой травой равнина. Вдалеке, в высокой серой стене, виднелась арка, перекрытая блестящей стальной створкой. К единственному на многие километры проходу в гигаполис, подходила широкая дорога.
   - ну все, Арес, желаю тебе удачи. - Федот похлопал знакомого по плечу, и торопливо направился вглубь леса.
   - удачной охоты. - Пожелал человеку волк, и бесшумно растворился в тенях отбрасываемых деревьями.
   Вновь оставшись в одиночестве, Арес решил не терять времени, и ни от кого не скрываясь пошел к арке. По мере движения, в голове возникали самые невероятные идеи по преодолению преграды, каждую из которых приходилось отбрасывать из-за неосуществимости. К вечеру, когда небо уже потемнело, до ворот осталось идти не больше пяти сотен шагов, и в условиях ограниченного освещения, представилась возможность осмотреть ворота.
   Трапециевидная арка, перекрытая бронированной створкой, в своем основании достигала не менее чем десяти метров, около шести метров в высоту, и где-то восемь метров составляла вершина.
   Так и не придумав реализуемого плана, человек решил просто понаблюдать, и выбрав место с которого будет видна вся арка, улегся в высокую траву. Примерно через четыре часа, (когда наблюдатель видел уже второй сон), раздался оглушительный гул двигателя.
   По дороге, в направлении гигаполиса, сверкая прожекторами установленными на крыше кабины, неспешно ехал грузовик. Этот железный монстр, тащил за собой "паровозиком", два прицепа, каждый из которых ничуть не уступал собственному кузову грузовика.
   Во время наблюдения за тем, как машина подъехала к арке, перекрывающая проход створка ушла вверх, и из города вышел отряд из двадцати пехотинцев в тяжелой броне и глухих шлемах, в голове у Ареса начал зарождаться рискованный, но по сути бесхитростный план. Демонстративно ленивый осмотр грузовика солдатами, (даже в кузов не заглянули), убедил в правильности принимаемого решения.
   Вскоре, "железный монстр", медленно въехал под арку, за ним последовали пехотинцы, и только последняя пара бойцов пересекла импровизированный порог, как створка с глухим лязгом опустилась на прежнее место.
   Весь следующий день, (выдавшийся пасмурным и холодным), Арес провел скрываясь в зарослях травы, и внимательно наблюдая за тем, как к арке подъезжают разнообразные грузовики, (целых три штуки за период от рассвета до заката). Однако, больше всего его интересовали не марки машин, и даже не перевозимый ими груз, а поведение охраны, не проявляющей особого энтузиазма вне зависимости от времени суток.
   Запаса продуктов, оставленных Федотом, хватило на легкий ужин.
   Когда на землю опустились сумерки, Арес подобрался как можно ближе к арке, и прижавшись к земле, стал ждать. Из-за обуревавшего человека волнения, время тянулось особенно медленно, и когда вдали послышался гул двигателя, внутреннее напряжение уже почти достигло своего предела.
   Как и прошлой ночью, к арке подъехал грузовик с двумя прицепами, и стоило ему замедлиться перед опущенной створкой, как Арес вскочил на ноги и бросился к заднему прицепу, двигаясь при этом настолько быстро, что мышцы грозились порваться.
   "уголь? Зачем в гигаполисе уголь?".
   Бессильно рухнув на черную горку, мужчина с ленивым интересом рассматривал мелкие камушки, и только надпись появившаяся перед глазами, привела его в чувства:
   "зафиксированы множественные микротравмы мышц тела носителя. Предварительное время требуемое на восстановление: десять минут сорок секунд. Для ускорения заживления, рекомендуется полная неподвижность".
   Зажмурившись и стиснув зубы, Арес постарался привести свои мысли в порядок, и только сейчас осознал, что почти не запомнил, как забирался в прицеп. При попытке восстановить ход событий в голове, перед глазами мелькали смазанные картинки.
   Собравшись с силами, Арес постарался зарыться в уголь как можно глубже, что бы его не смогли найти солдаты, если у кого ни будь из них вдруг проснется служебное рвение. Необходимость не шуметь, и ноющая боль при каждом движении, превратили любую деятельность в сущее мучение, но все же к тому моменту, когда зашумела поднимаемая створка, человек успел выкопать себе небольшую норку, и присыпаться сверху мелкими камушками.
   Дальше все прошло почти как по маслу. Охранники как обычно обошли грузовик и прицепы, и не став проверять груз, дали разрешение на въезд. Когда арка осталась позади, а ушей достиг лязг опустившейся створки, Арес уже начал радоваться своей удаче, но тут в туннеле по которому ехала машина, прозвучал металлический голос:
   - всем приготовиться к химической обработке.
   Тут же с потолка ударили струи едкого пара, и не смотря на слой угля, присыпавший тело, перед зажмуренными глазами появилось сообщение:
   "зафиксировано воздействие химического вещества на тело носителя. Повреждение кожных покровов 10%; повреждение дыхательных путей 9%; слабое химическое отравление крови. Предварительное расчетное время восстановления: два часа пятнадцать минут. Рекомендуется пополнить ресурсы тела носителя".
   Лишь каким-то чудом, (при почти сожженной коже лица), глаза оказались неповреждены. Пар довольно быстро развеялся, но каждый вдох теперь давался с ощутимым трудом.
   Вскоре гул двигателя грузовика затих, а до ушей Ареса донеслись удаляющиеся голоса нескольких мужчин. Оказавшись в полной тишине, он довольно долго лежал неподвижно, ощущая как чешется лицо, судорожно сокращаются ноющие мышцы, и постепенно затихает жжение в легких.
   "зато теперь понятно, почему они не беспокоятся, что кто-то может пробраться в город спрятавшись в кузове грузовика".
   Стоило признать, что если бы не нано машины, то смерть настигла бы Ареса в самое ближайшее время.
   Когда самочувствие наконец можно было признать приемлемым, мужчина осторожно выбрался из своего убежища и осмотрелся. Он находился в просторном темном ангаре, в котором кроме грузовика с двумя прицепами, стоял еще десяток машин. Единственным источником света являлась одинокая желтая лампочка над дверью в дальней стене. А самое приятное, ни одного охранника в поле зрения не было обнаружено.
   - добро пожаловать домой. - Просипел Арес, спустившись на бетонный пол.
   Теперь оставалось только выбраться из ангара до того, как вернутся хозяева машин, а затем можно будет обдумать план мести...
  
   ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЙ.
   Из частного особняка, в сопровождении высокого мускулистого мужчины в ливрее дворецкого, вышли трое. Первым был парень лет двадцати, одетый в белоснежный костюм и туфли, контрастирующие с бронзового цвета кожей, покрытой ровным слоем "искусственного загара". Короткий "ежик" пшеничных волос, и зеркальные очки с узкими стеклами, гармонично вписывались в тщательно создаваемый образ. Рядом шел мальчик, похожий на уменьшенную копию старшего товарища, и отличающийся только чертами лица, (что благодаря тому же загару, не бросалось в глаза если специально не присматриваться). Замыкала процессию белая собака, на шее которой была завязана бантом широкая голубая лента.
   - счастливого вам пути. - Дворецкий первым подошел к белому спортивному кабриолету, (взятому на прокат на один день), и открыл заднюю дверцу, помогая забраться на сидение ребенку и собаке.
   - благодарю. - Широко улыбнувшись белоснежной отозвался молодой мужчина, устраиваясь на водительском месте.
   Ворота перекрывающие выезд с участка, неспешно открылись, и автомобиль загудев двигателем и набрав приличную скорость, выскочил на дорогу и направился в центр "белого города".
   Дворецкий, оставшийся стоять по середине двора, извлек из кармана недорогой коммуникатор и набрал номер своего боса. Целую минуту человеку пришлось ждать ответа, но вот длинные гудки прервались, а из динамика раздался высокий, словно обволакивающий, голос:
   - я слушаю.
   - мистер Маус, гости уехали.
   - прекрасно. Оставайтесь на месте и ждите дальнейших распоряжений.
   Связь прервалась, а человек наконец смог расслабиться. По военному развернувшись на каблуках, он зашагал в дом, собираясь хорошенько отдохнуть...
  
   А тем временем, белый автомобиль приближался к первому из пунктов назначения.
   Заведение "Под крылом у принцессы", являлось местом, где родители занятые важными делами, (не всегда законными), могли на несколько часов, (или дней), без боязни оставить своих детей. Хозяйкой здесь была пожилая женщина с суровым лицом, одетая в строгое длинное платье темно синего цвета, и широкополую шляпу украшенную искусственными цветами.
   Подъехавший к центральному входу автомобиль, тетя Марта вышла встретить лично. Под взглядом ее ярких карих глаз, Михаил почувствовал себя глупым мальчишкой, и ему огромных усилий стоило не вытянуться по стойке "смирно".
   - добрый день, я хотел бы оставить у вас на некоторое время своего братишку и его собаку. Мы сегодня уезжаем из гигаполиса, и мне нужно закончить некоторые дела...
   Заготовленную речь, тетя Марта прервала скупым движением руки, и сжатыми в тонкую полоску губами. Требовательным голосом она произнесла:
   - а документы у вас имеются?
   Поспешно протянув женщине паспорт, (которому был предан помятый и потертый вид), молодой мужчина замер в ожидании.
   Тетя Марта слегка поморщилась, перехлестнула несколько страниц и вернула документ владельцу.
   - две сотни условных единиц за каждый час, и тысяча, если вы оставляете ребенка на целый день. За питомца еще по сотне в час.
   Михаил достал из кармана платежную карточку номиналом в тысячу, и протянул ее собеседнице.
   - я не думаю, что мои дела затянутся дольше чем на пару часов, и если справлюсь раньше, остаток суммы можете считать премией.
   Получив деньги, женщина потеряла всякий интерес к молодому мужчине, полностью переключив внимание на выбравшегося из машины ребенка. Взгляд тети Марты потеплел, на губах заиграла добрая улыбка.
   - здравствуй молодой человек, меня зовут Марта. Пойдем, я познакомлю тебя с нашей принцессой. Уверена, вы подружитесь...
   Взяв мальчика за руку, женщина провела его через калитку на площадку, где виднелись детские горки, качели, а вдали ходила крылатая белая лошадь. Около двух десятков детей возрастом от пяти, до четырнадцати лет, создавали неповторимую гамму звуков, состоящую из криков, визгов и смеха, а за ними ненавязчиво наблюдали несколько воспитателей, готовых в любой момент прийти на выручку.
   Тут и там мелькали синтетики, (зайцы, лисы, белки и собаки), часть из которых являлась питомцами детей, а остальные, (как и крылатая лошадь), принадлежали заведению.
   Не желая терять времени, Михаил вернулся за руль машины, и вдавив педаль "газа" в пол, направился прямиком к банку. На дорогу он потратил чуть больше получаса, и еще минут пять решался войти в высокое белое здание.
   "мужик я, или тварь дрожащая?".
   И хоть где-то в глубине души ехидный внутренний голос говорил, что правильным является именно второй вариант, молодой мужчина нашел в себе силы, что бы покинуть автомобиль, и широким твердым шагом двинуться к стеклянным дверям.
   Два охранника у входа, проводили очередного посетителя ленивыми взглядами, и вернулись к прерванному разговору. Михаил, переступив порог, оказался в просторном светлом помещении, где сновали самые разные люди от молодых парней и девушек, до стариков, которые едва шевелили ногами.
   Найдя взглядом девушку в фирменном пиджаке, со скучающим видом стоящую рядом с терминалом, беглый лейтенант уверенно направился к ней.
   - я могу вам помочь? - Обворожительно улыбнувшись, спросила работница банка.
   - мне нужны ячейки хранения. - Немного смущенно признался Михаил.
   - вы хотите заказать ячейку, или у вас уже есть ключ? - Уточнила девушка.
   - есть ключ. - Отозвался молодой мужчина.
   - следуйте за мной.
   Оглядевшись по сторонам, и убедившись что ее помощь пока больше никому не нужна, работница банка уверенно направилась в дальний угол зала, где в неприметном закутке располагалась матовая дверь стального цвета.
   - приложите бирку от ключа к датчику. - Попросила девушка, указывая на черную полоску над дверной ручкой.
   Михаил послушно выполнил инструкцию, и тут же услышал щелчок, после которого дверь легко открылась. За очередным порогом находился длинный коридор, по обеим сторонам которого шли ряды сейфов, на дверцах которых были выгравированы номера.
   - когда ячейка будет открыта, ключ заблокируется в замке. Что бы выйти из хранилища, нужно нажать на зеленую кнопку с той стороны двери. - Продолжая улыбаться, проговорила работница банка, пропуская мужчину в коридор, и закрывая дверь за его спиной.
   Как только створка вернулась на прежнее место и щелкнул замок, все звуки доносившиеся из общего зала затихли, а Михаил почувствовал себя мышью попавшей в ловушку. Тусклый свет льющийся с потолка, не добавлял оптимизма, а холодный спертый воздух, только подогревал панику.
   Несколько раз глубоко вздохнув, и вроде бы успокоившись, он медленно побрел вдоль рядов сейфов, ища нужный номер. Дверца обнаружилась довольно быстро, и ключ легко вошел в замок, и провернулся два раза.
   Вопреки худшим опасениям, не сработала сигнализация, и из замка не выскочили отравленные иглы, и даже усыпляющий газ не начал просачиваться через вентиляцию, (иногда вредно иметь богатое воображение, подкрепленное книгами про шпионов и детективов).
   Тяжелая дверца легко открылась, и взгляду Михаила предстал новенький черный кейс, лежащий на самом дне ячейки. Не обнаружив более никаких других вещей, молодой мужчина осторожно взялся за шершавую пластиковую ручку, и вытащил добычу из сейфа.
   Дальнейшие несколько минут запомнились беглому лейтенанту словно в тумане. Выйдя из хранилища, он попрощался с все еще ожидающей у двери девушкой, пересек общий зал, еле удерживаясь что бы не перейти на бег, а затем чуть было не прошел мимо своей машины. Способность нормально воспринимать окружающий мир, вернулась только тогда, когда пальцы рук сжались на руле, а до ушей донесся звук автомобильного двигателя.
   "хорошо хоть скорость набрать не успел".
   Мысль ворвалась в голову, когда Михаил съезжал на обочину. Заглушив мотор, он бессильно откинулся на спинку сидения, и некоторое время просто слушал громкое биение своего сердца.
   "за сегодняшний день, я постарел лет на десять".
   Взяв в руки кейс, (у которого не было даже элементарного кодового замка), молодой мужчина откинул верхнюю его половину, и уставился на старенький исцарапанный ноутбук. Как только раскладной компьютер был приведен в рабочее положение, его экран вспыхнул, а на "рабочем столе" высветилось сообщение, предлагающее подключиться к Интернету.
   Нажав на окошечко со словом "да", Михаил стал наблюдать за автоматическими действами запрограммированными в ноутбук.
   "Идет соединение...
   Соединение установлено. Начинаю передачу данных...
   Загружено 10%... 30%... 80%... 100%.
   Передача данных завершена".
   Все "окна" закрылись, а на экране остался только стандартный "рабочий стол".
   - и это все? - Михаил проверил "корзину", и даже там не нашел ни одной папки.
   Разочарование, охватившее молодого мужчину, могло сравняться лишь с обидой ребенка, который застал родителей за процессом укладывания подарков под елку. Сколько времени прошло, пока он бездумно смотрел на экран ноутбука, последний представитель семьи Беловых не знал, но в чувства был приведен только настойчивым писком новенького коммуникатора. Вытащив из кармана устройство связи, Михаил прочитал напоминание о том, что до вылета из четвертого гигаполиса, остался всего лишь час.
   Сложив ноутбук и закрыв кейс, беглый лейтенант завел двигатель машины, и стараясь сохранять на лице непринужденное выражение, поехал забирать Максима и Сашу.
   Под присмотром тети Марты и ее подчиненных, дети по прежнему бегали по игровой площадке, создавая неразборчивую какофонию из голосов. Своих спутников, молодой мужчина обнаружил рядом с крылатой лошадью. Максим как раз катался на спине у синтетика, в то время как Саша вела неспешную беседу с крылатой кобылой.
   При появлении Михаила, во взгляде крашеной собаки появилось облегчение, а вот ребенок наоборот расстроился, (ведь его оторвали от столь интересного занятия как "верховая езда").
   Торопливо попрощавшись с тетей Мартой, троица беглецов добралась до машины, и тут у молодого мужчины возникла возможность проверить свои водительские навыки. В аэропорт, (находящийся на самом краю "белого города", следовало прибыть за двадцать минут до вылета самолета, что бы успеть зарегистрироваться. К концу поездки, Саша успела полсотни раз пообещать, что больше никогда не сядет в автомобиль, если за рулем будет ее хозяин.
   Они прибыли в аэропорт за пять минут до крайнего срока, а уже через четверть часа, Михаил и Максим сидели в креслах самолета, и чуть грустными взглядами смотрели в окно. Из ангара, откуда происходил взлет, не было видно города, но беглому лейтенанту это не мешало вспоминать фрагменты своей жизни, непрерывным потоком проносящиеся перед его внутренним взором.
   Очередная глава в жизни последнего представителя семьи Беловых была дописана, а через несколько минут, воображаемая книга, в которую вносились все значимые события, произошедшие с Михаилом в четвертом гигаполисе, будет захлопнута. По прибытию в новый город, начнется совсем другая история, которую придется писать с чистого листа...
   Вздрогнув молодой мужчина понял, что уже около пары минут, кто-то теребит его за руку. Опустив взгляд на своего соседа, он изогнул брови, мимикой пытаясь изобразить вопрос.
   Максим хихикнул, но все же ответил:
   - ты сидел с таким лицом, как будто умирать собрался.
   - да... - Белов откинулся на спинку кресла, и нажатием рычажка, перевел ее в полулежачее положение. - Не обращай внимания, я просто задумался.
   - как думаешь, Саше там не скучно одной? - Тут же "соскочил" с неприятной темы ребенок.
   - думаю нет. Она проспит весь полет лежа в корзине, как и другие питомцы.
   - ну, тогда ладно. - Мальчик отвернулся к окну.
   Прошло еще несколько минут, железные перегородки постепенно отрезали ангар от гигаполиса, а во внешней стене открылись широкие ворота. Двигатели самолета дико взревели, и "железная птица" после короткого разбега, начала отрываться от бетонного пола. Вскоре, пассажиры смогли насладиться видом мира, расположенного за пределами купола города.
   Створки ворот с лязгом захлопнулись, отрезая путь назад, а ангар заполнился паром химикатов, который должен был убить все вредоносные микроэлементы, успевшие попасть внутрь вместе с воздухом.
  
   ***
   Андрей Борисович сидел на стуле, уперев локти в колени а сжатые кулаки в подбородок, и смотрел на "белый город" через окно своего кабинета. Боевые синтетики, чувствуя настроение хозяина, старательно вжимались в стены, и не смели нарушить тишину своим шипением.
   "в последний год, все шло не так как надо. Несколько похищений важной информации, две диверсии в моем научном комплексе, (одна из которых оказалась успешной), непрекращающиеся инспекции различных государственных служб, убийства ключевых фигур, без которых управление корпорацией стало в разы менее эффективным, и теперь это...".
   Два часа назад, в Интернете на новостных сайтах, появились документы, видеозаписи и фотографии, (а так же интервью со свидетелями), утверждающие что "Биотех" занимается созданием синтетиков-людей, без вживленных определяющих микрочипов, да еще и имеющих внешность влиятельных политиков. Через полчаса после появления первой "порции" сведений, новые "достоверные данные" полились неудержимой рекой, и основным их источником стали торговцы информацией, о которых все уже успели позабыть.
   Раньше чем генеральный директор корпорации успел отреагировать на произошедшее, полиция под давлением некоторых влиятельных личностей, (увидевших возможность избавиться от конкурентов), арестовала нескольких людей, которых годы назад, по приказу Андрея Борисовича, заменили на более сговорчивые копии. Когда после проведения анализов, вскроется правда о их происхождении, начнется настоящая истерия, и самое обидное, что помешать этому уже невозможно.
   У мужчины уже сложилось мнение, что его неведомый враг, долгие годы накапливавший силы, наконец решил нанести свой удар, выбрав для этого самое неудобное время. Исходя из реакции богатейших и влиятельнейших личностей гигаполиса, список кандидатов на звание "личного врага", сократился всего до двух имен, среди которых, (к немалому удивлению), одно принадлежало синтетику.
   - ничего, я и не из таких передряг выбирался. - Генеральный директор "Биотех", слегка дернул уголками губ, но тут же вернул на лицо маску невозмутимости.
   Что бы остаться на свободе, и сохранить хотя бы часть ресурсов, придется отдать на растерзание властям нескольких членов совета директоров, а так же отказаться как минимум от трети всех проектов. На восстановление репутации уйдет ни один год, но люди достаточно быстро забывают историю, так что самое большее через десятилетие, все потери будут восстановлены, и тогда... месть будет сладка.
  
   ***
   Микки Маус, неспешным шагом мерил свой рабочий кабинет. Сцепив руки за спиной в "замок", и задумчиво улыбаясь, он выглядел совершенно спокойным и довольным жизнью, и никто и не догадывался, какая буря эмоций разыгралась в душе одного из старейших синтетиков гигаполиса.
   За окном темнело, и в помещении постепенно сгущались тени.
   "пока что, все идет достаточно хорошо, пусть и пришлось несколько ускорить некоторые события. Однако, "раненый зверь", как показывает практика, часто оказывается много опаснее себя же в относительно нормальном состоянии. Наверняка, "Биотех" сумеет откупиться от всех нынешних обвинений, пожертвовав частью людей, что несомненно ослабит позиции Андрея. Только вот... единственный вариант развития событий, который устроит меня, включает в себя обязательное уничтожение всей корпорации, вместе с ее владельцем".
   Хозяин кабинета подошел к письменному столу, и осторожно, (будто боялся что оно в последний момент исчезнет), опустился в любимое кресло. Он не любил лично вмешиваться в ход тех или иных событий, предпочитая вершить свои дела чужими руками, (в идеале, исполнитель считал что работает на себя, а Маус оказывает самую незначительную помощь). Сейчас же, когда сеть осведомителей начала подбрасывать властям определенную информацию, ничего за свою работу не прося, (!), у заинтересованных лиц могли появиться вполне очевидные подозрения, которые при следующем активном действии, перерастут в твердую уверенность. И если самый большой грызун гигаполиса не выиграет эту маленькую войну в кратчайшие сроки, более слабые но многочисленные конкуренты, обязательно попытаются разорвать его на куски.
   "люди, (вне зависимости от пола и материальной обеспеченности), словно шакалы готовы вцепиться в горло любому, кто без подавляющего превосходства, посмел заявить претензии на место "вожака"".
   Поколебавшись несколько секунд, (скорее для приличия, нежели из-за душевных терзаний), Микки Маус нажал кнопку вызова. Не прошло и минуты, как в помещение вошла розовая крольчиха, одетая в белую маечку с изображением улыбающегося солнышка на груди, и коротенькие шортики, плотно обтягивающие бедра.
   - Лола, свяжись с майором Мухиным, и от лица "анонимного доброжелателя", попроси проверить работников "Биотех" на предмет их человечности. - Мыш усмехнулся своей шутке, но тут же вновь стал серьезным. - И пусть в Интернет просочиться достоверная информация о том, что несколько синтетиков-людей, не имеющих чипов с определяющими маркерами, где ни будь в "сером городе", напали на обычных горожан. Ну и конечно...
   - ...это должны быть действующие работники "среднего звена" "Биотех". - Закончила фразу за боса длинноухая ассистентка.
   - умница. - Похвалил крольчиху Микки Маус. - Не забудь обеспечить свидетелей этого события, и неплохо было бы оставить полицейским пару тел для опознания и исследования.
   - все сделаю в лучшем виде. - Шутливо "щелкнув каблуками" несуществующей обуви, девушка безмятежно пошла к выходу, не забывая покачивать бедрами и помахивать аккуратным хвостиком в такт шагов.
   Устало опустив веки, один из старейших синтетиков откинулся на спинку кресла и услышал в своих ушах голос бывшего хозяина, погибшего многие годы назад:
   "если хочешь победить, наноси удары как можно чаще, (и лучше чужими руками), что бы враг не знал, с какой стороны ждать угрозы, и даже не смел поднять голову, что бы осмотреться".
  
   ***
   В этот день Алексей проснулся необычно рано. Часы на стене, еще не показывали и шести, до момента когда прозвонит будильник оставалось больше часа, но сон не желал возвращаться.
   Решив, что от лежания на кровати толку не будет, мужчина аккуратно выполз из под одеяла, (стараясь не разбудить синтетиков, свернувшихся в два огромных пушистых клубка), и на цыпочках направился в ванную комнату.
   Стоя под освежающими струями холодной воды, Громов почувствовал, будто за ним кто-то наблюдает с не самыми хорошими намереньями. Конечно, в квартире никого кроме самого хозяина, Багиры и Лукума быть не могло, и это значило только одно: приближаются неприятности, (по крайней мере, именно к такому выводу подталкивали воспоминания еще из тех далеких времен, когда Алексей служил в пехоте).
   Насухо вытеревшись махровым полотенцем, и надев чистый, (но изрядно помятый), комбинезон, человек вышел в общую комнату и направился к плите. Сегодня хотелось приготовить что ни будь более вкусное и полезное, нежели лапша из пластиковой коробки.
   На сковороду отправились восемь куриных яиц, (разумеется без скорлупы), компанию им составили ветчина, и завалявшийся в холодильнике, пучок зелени. На второй конфорке расположилась кастрюля наполненная закипающей водой, а в раковине размораживался пакет с пельменями.
   Синтетики упорно изображали крепкий сон, и только когда завтрак был готов, соизволили спрыгнуть с кровати.
   - доброе утро. - Промурлыкала Багира, потягиваясь по кошачьи, и широко зевая.
   Лукум тоже что-то пробормотал, но настолько тихо, что о смысле оставалось догадываться.
   - приятного аппетита.. - Произнес Алексей, выставляя перед хищниками две миски с пельменями, (яичницу он забрал себе).
   На некоторое время в квартире установилась тишина, нарушаемая только чавканьем синтетиков, и их же довольным урчанием. Когда же завтрак подходил к концу, и Громов размышлял над дилеммой, "мыть посуду сейчас или вечером?", ровное течение мыслей нарушил дверной звонок.
   - кто там? - Подойдя к двери, мужчина прильнул к смотровому "глазку".
   В коридоре стояло шесть человек, пятеро из которых были облачены в легкую броню с вполне узнаваемой символикой на ней, а шестой носил белый комбинезон с красным крестом на левой стороне груди.
   - откройте, полиция. - Сухим, спокойным голосом потребовал старший из носителей брони.
   - чем докажите? - Чувство опасности буквально взвыло, требуя бежать как можно быстрей и дальше от этих людей.
   - сейчас дверь взломаем, и доказывать ничего не надо будет. - Произнес все тот же голос.
   Багира и Лукум напряглись и приготовились к прыжку, встав по бокам от командира. Алексей, погладив синтетиков по головам, жестом приказал им отойти в дальний угол комнаты, и только после этого разблокировал дверь. Посторонившись в сторону от прохода, он впустил в квартиру гостей, порадовавшись тому, что его не попытались схватить сразу же как появилась такая возможность.
   - вот, ознакомьтесь. - Пожилой мужчина в очках и с аккуратной седой бородкой, (тот самый человек, одетый в белый комбинезон с красным крестом), протянул Громову бланк официального уведомления.
   Пробежав глазами по нескольким строчкам, задержав взгляд на ряду из пяти печатей, хозяин квартиры спросил, вкладывая в слова максимум скепсиса:
   - с каких это пор, ради сбора анализов, врачи сами стали ходить по домам пациентов, да еще и в сопровождении бойцов спецназа?
   - с тех самых, когда поступил приказ от начальства. - Деланно безразлично пожал плечами пожилой мужчина. - Давайте не будем тратить время понапрасну. Вытяните вперед левую руку.
   Тем временем, полицейские рассредоточились по квартире, взяв на прицел коротких пневматических ружей как обоих синтетиков, так и самого Алексея. Один из бойцов, (как бы случайно), оказался за спиной у работника "Биотех".
   Врач ловко закатал рукав комбинезона, провел по предплечью дурно пахнущей ваткой,, после чего воткнул иглу шприца в обработанный участок кожи. Благодаря веществу, не только обеззараживающему, но и обезболивающему ткани на которые оно было нанесено, Громов почти ничего не почувствовал, а через несколько секунд, процедура уже была завершена.
   - ну вот и все, а вы беспокоились. - Произнес заученную фразу врач, отходя к выходу из квартиры, (а так же скрываясь за спиной отошедшего от стены бойца спецназа.
   Пожилой мужчина вылил содержимое шприца, (кровь Алексея), в колбу с прозрачным веществом. Пролетело несколько долгих мгновений, и жидкость приняла ярко зеленый цвет. Тут же, Громов почувствовал как ему в спину, (ровно между лопаток), уперся ствол пневматического ружья.
   - руки за спину, лицом к стене. - Потребовал командир спецназовцев.
   - какого х*я происходит?! - Не выдержал Алексей, и хотел было произнести еще что ни будь возмущенное, но удар прикладом по голове, не дал планам осуществиться.
   Уже теряя сознание, мужчина услышал рычание синтетиков, и последовавший мгновением позже, сдвоенный выстрел, но прежде чем темнота поглотила сознание, в уши ворвался голос врача:
   - дело в том, что ваше существование, одним своим фактом, нарушает законы гигаполиса.
   Командир отряда склонился над бесчувственным телом, проверяя не перестарался ли его подчиненный с силой вложенной в удар, и только убедившись что критичных повреждений нет, дал отмашку двум бойцам, тут же приступившим к "упаковыванию" очередной жертвы.
   - позвоните в "СКИБ", пусть заберут своих "клиентов". - Приказал врач, имеющий полномочия, чуть ли не выше чем у командира отряда спецназа.
   Через полминуты, все дела были завершены, и полицейские покинули квартиру, где на полу остались лежать два обездвиженных тела синтетиков.
   У подъезда дома, бойцов ждал бронированный фургон, в кузов которого забросили бессознательное тело Алексея.
   - семнадцатый. - Задумчиво пробормотал водитель. - Еще только утро, а машина уже перегружена.
   - да уж, "Биотеховцы" совсем обнаглели, если начали массовое производство синтетиков-людей. - Командир отряда раздраженно сплюнул себе под ноги. - Ладно, поехали на следующий адрес...
  
   ***
   В помещении царил полумрак разгоняемый мигающими красными и желтыми лампами, в нос били запахи алкоголя и сигаретного дыма, а в уши врывался грохот электронной музыки. Громкие разговоры за круглыми столиками, то и дело прерывались взрывами хохота, или еще более громкими восклицаниями. В центре зала располагался круглый танцпол, до отказа заполненный дергающимися под музыку телами.
   В особенно темном углу, куда не доставал свет от прожекторов и прочей иллюминации, за столом испачканном давно засохшими масляными пятнами, расположилась довольно подозрительная личность. Мешковатая черная кофта, (на несколько размеров больше необходимого), прекрасно скрывала истинные габариты тела, а глубокий капюшон, не позволял рассмотреть черты лица. Все что можно было сказать об этом посетителе, так это то, что он человек.
   Другие посетители, практически не смотрели в ту сторону, где расположился не самый типичный гость подобных заведений. За несколько дней, к человеку стали относиться как к части интерьера, и подобное положение дел устраивало всех.
   Арес стряхнул пепел в пустой стакан, и снова затянулся горьким дымом, обжигающим легкие. Безразличным взглядом он смотрел на веселящихся синтетиков самых причудливых видов, среди которых изредка встречались люди, внешность которых часто оказывалась даже более экзотичной, чем у искусственно выращенных существ.
   Гигаполис медленно, (но уверенно), закипал, и все попытки правительства взять ситуацию под контроль, пропадали в пустую. Каждый день в Интернете появлялось все больше видеозаписей с драками между бандами, ("нормальные люди против модифицированных", "люди против "красных" синтетиков", "модифицированные люди против синтетиков"), а так же, группы не самых адекватных личностей, нападали на одиночек, изуродованные тела которых по утрам, отряды полиции собирали в темных переулках. И если пока что, все происшествия ограничивались пусть частыми, но одиночными случаями, то в самом ближайшем будущем, это грозило перерасти в нечто тотальное и неконтролируемое.
   Все началось с известия, что часть высокопоставленных чиновников города оказалась синтетиками, и хоть полиция поспешно арестовала всех подозреваемых, самые активные молодые люди, (члены различных банд), были сильно возмущены, что ими руководили фактически животные. Свое негодование, эти личности выразили в ряде нападений как на синтетиков, так и на обычных людей, которых так же стали подозревать в не человеческом происхождении. Подобные действия, только ускорили зарождение всеобщей паники, а как всем известно, "люди всегда пытаются уничтожить то, чего боятся".
   Разумные синтетики, (оправдывая свою разумность), в первые же дни, постарались попрятаться как можно дальше от мест скопления людей, чем вынудили представителей банд, вымещать злость на себе подобных, ну и тех неудачниках, которые не успели убраться с опасной территории.
   Пока что, полиция и другие государственные службы, неплохо справлялись с "утихомириванием" особо буйных граждан, но даже дуракам было ясно, что долго так продолжаться не может. В "белом городе", уже был введен комендантский час, а улицы патрулировали отряды военных, но у них совершенно не хватало сил для того что бы контролировать весь гигаполис.
   Сам Арес, воспользовавшись всеобщим "бардаком", успел обобрать нескольких представителей "золотой молодежи", (при этом совершенно не чувствуя угрызений совести), и стал обладателем довольно крупной денежной суммы. Сейчас он ждал встречи с членом небольшой группы наемников, которые должны помочь ему осуществить свою месть.
   Стоило отвлечься от наблюдения за залом на несколько секунд, как перед столом появилась невысокая фигура, с ног до головы закутанная в коричневый плащ с капюшоном, откидывающим тень на лицо. Гость некоторое время стоял неподвижно, (решая, стоит ли иметь дело с человеком), а затем высоким, (но мягким), женским голосом спросил:
   - можно присесть?
   Арес неопределенно пожал плечами, что было воспринято как положительный ответ.
   - вы хотели со мной встретиться? - Задала вопрос гостья.
   - это зависит от того, кем вы являетесь. - Арес изогнул губы в подобии вежливой улыбки.
   - хм... скажем так: я представитель организации, которая оказывает некоторые услуги за деньги. - Тщательно подбирая слова, произнесла девушка.
   - куртизанка? - Улыбнувшись чуть шире, усмехнулся мужчина.
   Собеседница вздрогнула, и уже собиралась встать из-за стола, но человек остановил ее подняв руки в извиняющемся жесте.
   - прошу прощения, но ваши слова можно трактовать по разному, в том числе и так, как это сделал я.
   - ммм... - Гостья чуть наклонила голову вперед. - Думаю, будет лучше, если я сразу скажу, чем мы не занимаемся.
   - ограничьтесь основными пунктами, пояснения вроде "мы не моем и не выгуливаем собак", меня не интересуют.
   - как раз такими вещами, за хорошую оплату, мы вполне готовы заниматься. - Из под капюшона выбился локон длинных золотистых волос, который тут же был накручен на палец изящного протеза левой руки. - Наша организация не занимается убийствами, а так же похищениями людей.
   - а синтетиков? - С некоторой долей праздного любопытства, осведомился Арес.
   - синтетиков мы тоже не убиваем. - Уверенно отозвалась собеседница, делая акцент на последнем слове.
   - другие услуги? - Мужчина сложил руки на груди, и наклонил голову к правому плечу.
   Девушка выдержала театральную паузу, а затем с ехидцей в голосе произнесла:
   - за определенную сумму, я готова исполнить "мечту прыщавого подростка". Интересует?
   - я подумаю об этом, если ты снимешь плащик. - Тут мужчина резко перешел на серьезный тон. - Может найдем место, где поговорим без лишних ушей?
   Капюшон собеседницы согласно качнулся, и поднявшись из-за стола, девушка взмахом руки пригласила человека идти следом за собой.
   Вместе они пересекли зал, затем по лестнице поднялись на второй этаж, и зашли в первую же комнату с открытой дверью.
   Под потолком вспыхнула одинокая лампочка, освещая небогатую обстановку. Треть помещения занимала широкая кровать застеленная пушистым пледом красного цвета, в противоположном от входа углу разместился старый пластиковый столик, ну и в боковой стене отчетливо выделялась дверь, ведущая в душевую комнату, совмещенную с туалетом.
   Спутница торопливо захлопнула дверь, и задвинула массивную щеколду, (закрепленную прямо под неработающим электронным замком), после чего скинула капюшон, и одним движением, (явно отработанным до автоматизма), заставила плащ соскользнуть на пол. Взгляду Ареса предстала героиня детского мультсериала, (правда несколько более высокая, нежели оригинал), замеревшая в позе, наиболее выгодно подчеркивающей все изгибы тела.
   Золотистые волосы, водопадом спадали на хрупкие плечи покрытые светлой шерсткой, голубые глаза весело поблескивали, а длинный мышиный хвост, подрагивал от предвкушения. Аккуратную и довольно милую мордочку, украшал розовый носик "пуговка", и даже протез, заменяющий левую руку начинаясь от локтя, совсем не портил впечатления. Она была одета в сиреневые штаны от комбинезона, заправленные в невысокие сапожки того же цвета, и белую футболку, (явно на размер меньше необходимого), предназначенную скорее для того что бы привлечь внимание к определенным частям тела, нежели что-то скрывающую.
   - ммм, почему-то ты мне кажешься отдаленно знакомой... - Задумчиво пробормотал мужчина.
   Плечи мышки поникли, а в глазах мелькнула обида. Даже круглые розовые ушки, попытались прижаться к голове, а хвост хлестнул по полу подобно кнуту.
   - вредный ты. - Буркнула девушка, и в несколько шагов пройдя комнату, уселась на край стола свесив ноги. - Меня зовут Гайка.
   - Арес. - Хмыкнув отозвался мужчина, усаживаясь на кровать.
   - вот и познакомились. - Мышка зевнула, прикрыв рот ладошкой правой руки, а затем извлекла из кармана штанов плоскую коробочку с единственной кнопкой, и включив, положила рядом с собой на стол. - Теперь, даже если тут и есть устройства записи и слежения, ничего кроме помех они не зафиксируют.
   - полезная вещица. - Похвалил девушку Арес, стараясь хоть немного сгладить первое впечатление.
   - сама собрала. - Гордо вскинув голову, заявила Гайка.
   - вот кому-то повезло: красавица, да еще и мастерица...
   - ладно... - Мышка широко улыбнулась взмахом руки прерывая человека. - Считай что прощен. Ну, рассказывай, зачем тебе понадобилась помощь моей группы?
   - так сразу переходим к делу? А я-то надеялся, что смогу подольше пообщаться с умной красивой девушкой. - Изобразив огорчение, на одном дыхании проговорил человек.
   - хи-хи... переигрываешь. - Заразительно рассмеявшись заявила Гайка, а затем нахмурила бровки, и "грозно" глянув на собеседника потребовала. - Переходи к делу.
   - хорошо. - Мужчина вернул лицу серьезное выражение. - Мне нужно попасть на территорию научного комплекса корпорации "Биотех", и неплохо было бы обзавестись униформой их сотрудника.
   - хммм. - Гайка прикрыла глаза и глубоко задумалась.
   На мордочке мышки легко читались сомнения, но все же где-то через пять минут молчания, она заговорила:
   - проникновение на территорию комплекса, будет тебе стоить пятнадцать тысяч. Еще за три тысячи, мы найдем униформу, и я даже постараюсь внести тебя в базу данных как сотрудника какой ни будь лаборатории.
   - что-то дороговато. - Аресу в принципе было все равно, сколько будет стоить проникновение, главное что бы сумма не вышла за пределы его лимита в двадцать одну с половиной тысячу, (деньги отобранные у банд "золотой молодежи").
   - основная сумма, это компенсация за риск. - Пояснила девушка. - Руководители "Биотех", никогда не страдали милосердием и всепрощением, а в последнее время, их реакция на самые безобидные события стала непредсказуемой. Чего стоит хотя бы зачистка логова крыс... Так что, дешевле чем у меня, ты нигде помощи не найдешь. Но если тебя не устраивает, можешь подумать и поискать другое решение своей проблемы.
   Спрыгнув со стола, Гайка направилась к лежащему на полу плащу, но когда проходила мимо человека, была бесцеремонно схвачена за кончик хвоста.
   - разве я сказал, что меня что-то неустраивает? - Изобразил удивление Арес.
   - вот и славно. - Мышка весело сверкнула глазами, рывком освобождая хвост и единым неуловимым движением оказываясь сидящей на коленях у мужчины. - Деньги вперед.
   - половину до, и половину перед самим проникновением. - Безаппиляционно заявил Арес, сцепляя руки на талии мышки. - А-то знаю я вас... возьмете деньги и исчезните в неизвестном направлении.
   - ну ладно. - Обижено наморщив носик, все же согласилась Гайка, а затем протезом указала на руки человека, покоящиеся на ее талии и заявила. - А за это еще две тысячи, и-то это со скидкой полагающейся за уже заключенный контракт.
   - что-то дороговато. - Хмыкнул Арес, но только крепче сжал объятия.
   - если не понравится, верну деньги. - Усмехнувшись, "Мурлыкнула" мышка.
  
   Примерно через час, Арес и Гайка покинули занимаемый номер, а затем и здание где расположился клуб. Пятнадцать минут неспешной прогулки по улочкам "черного города", окончились на пороге ничем непримечательного многоэтажного дома.
   Поднявшись на второй этаж, мышка несколько секунд открывала замок, и распахнув дверь торжественно объявила:
   - добро пожаловать в штаб "спасателей".
   Только глухой не распознал бы в голосе девушки горькую иронию, но человек не стал акцентировать на этом внимание, хотя бы по той причине, что чужие проблемы и переживания его не касались.
   Громким словом "штаб", называлась двухкомнатная квартира. Обклеенные клеенкой стены, растрескавшийся линолеум, лампочки вместо люстр, и видавшая лучшие времена мебель, все это создавало весьма угнетающее впечатление.
   В первой комнате, на широком красном диване, (расположенном прямо перед широкоэкранном телевизором), вольготно сидели еще два "спасателя", одного из которых Арес вспомнил с первого взгляда.
   - Винсонт? - Спросил человек, и тут же прикусил себе язык.
   Белый мыш, одетый в байкерскую куртку, медленно повернул голову и посмотрел на вновь прибывших.
   - мы знакомы? - Винсонт приподнял брови в жесте удивления.
   - я пару раз заказывал твое такси. - Признался Арес, начав сомневаться, тот ли это синтетик, или просто очередной двойник.
   Белый мыш прищурился, более внимательно вглядываясь в лицо человека, а затем заявил:
   - что-то никак не могу вспомнить... а ведь у меня идеальная память на лица.
   - я подстригся. - Человек провел ладонью по лысой голове, (предварительно скинув капюшон).
   Мыш хмыкнул и усмехнулся:
   - поверю на слово, дружище. Я так понял, ты наш новый клиент?
   Прежде чем человек успел ответить, вперед выступила Гайка, уже избавившаяся от плаща. Хмурым взглядом она окинула комнату, (одним этим действием заставив поежиться обоих напарников, один из которых до сих пор даже не повернулся).
   - кажется перед тем как уйти, я просила вас прибраться. - Задумчиво накручивая золотистый локон на палец протеза, произнесла мышка.
   - ну... мы это... фильм хотели досмотреть. - Нервно пробормотал Винсонт, и ткнув кулаком в бок соседа прошипел. - А ты чего молчишь?
   - а чего говорить? Захочет за что ни будь наказать, причину всегда найдет. - крупный мыш, где-то на полголовы выше Ареса, поднялся на ноги и обойдя диван, протянул руку человеку. - Рокфор.
   Внешний вид этого синтетика впечатлял, заставляя чувствовать себя рядом с ним каким-то неполноценным. Шерстяной бирюзовый свитер, обтягивал торс и руки, бугрящиеся крепкими мышцами, которым позавидовал бы любой культурист, серые брюки поддерживал широкий кожаный ремень с тяжелой железной пряжкой, а широкие стопы покоились в мягких кроссовках белого цвета. Рыжие усы, придавали морде суровости, что дополнялось пронзительным, (испытующим), взглядом ярких зеленых глаз.
   - Арес. - Мужчина спокойно пожал протянутую ладонь, не став при этом проверять, кто сильнее может сжать кисть, (тем более что при виде пятерни синтетика, в голову закрадывались сомнения в собственных возможностях).
   - сработаемся. - Изрек Рокфор, и тут же предложил. - Может отпразднуем знакомство?
   - еще успеете напиться, сперва обсудим наше дело. - Голосом не терпящим возражений, произнесла Гайка.
   Под руководством златовласой мышки, мужчины переместились на кухню и расселись по стульям стоящим вокруг стола. Сама девушка, налила чая всем присутствующим, поставила на середину вазу с сырными крекерами, и сама заняла последнее свободное место.
   В течении последующих двух часов, гайка разрабатывала план проникновения на территорию научного комплекса "Биотех", изредка спрашивая мнение нанимателя, и консультируясь с напарниками. Как понял Арес, у "спасателей", было четкое разделение обязанностей, и судя по тому, что мышке никто не перечил, ее авторитет лидера в этой группе непререкаем.
   В итоге к концу чаепития, гайка отправила Винсента "покататься" вокруг территории принадлежащей корпорации "Биотех", для поиска наиболее удобного места для проникновения. Рокфор получил задание раздобыть униформу, а сама златовласка, ушла во вторую комнату, где располагалась ее мастерская. Арес, (которому пришлось расстаться с десятью тысячами условных единиц), был отправлен отдыхать в общую комнату, для чего ему выдали подушку и одеяло.
   Настойчивая просьба девушки, не мешать профессионалам работать, была подкреплена обещанием Рокфора, пересчитать ребра, если он обидит мышку.
   Растянувшись на диване и заложив руки за голову, мужчина долго не мог уснуть. Страха из-за возможного предательства наемников не было совсем, внутренний голос говорил, что им можно доверять. Возникшие было сомнения в правильности своих намерений, были беспощадно отогнаны в самые темные уголки сознания.
   "скоро... уже скоро я отомщу тем, кто отобрал мою жизнь".
   Стоило только представить, что какой-то синтетик сейчас называется его именем, как лицо искажала гримаса злости, а в груди разгорался настоящий пожар. Можно было бы попытаться найти двойника, (хотя собственное лицо сейчас совсем не напоминало свою же фотографию годовалой давности), но этим лучше заняться уже после того, как месть свершится.
   Погруженный в приятные мысли, связанные с ближайшим будущим, Арес даже не заметил, как провалился в сон...
  
   - ...спящая красавица.
   Открыв глаза и осмотревшись, Арес не обнаружил источника разбудившего его голоса, и уже подумал было, что ему это приснилось, когда новая фраза прозвучала прямо под ухом:
   - сюда посмотри, умник.
   Рывком мужчина вскочил с дивана, сбрасывая на пол одеяло и хватаясь за рукоятку пистолета. На подушке, рядом с тем местом где несколько секунд назад находилась его голова, на шести тонких лапах стояло нечто, отдаленно напоминающее какое-то механическое насекомое, способное уместиться на ладони человека.
   - какой ты нервный. - Хихикнуло насекомое голосом Гайки. - Зайди в мою комнату, и "жучка" с собой захвати.
   Тихо выругавшись, Арес забросил одеяло на диван, подхватил насекомое и босыми ступнями потопал по направлению ко второй комнате. За дверью его ожидало неожиданное зрелище: ряд из пяти сенсорных мониторов, отдельно стоящий на тумбочке ноутбук, груда инструментов и запчастей на широком столе, а так же несколько сканеров и принтеров, все это создавало некий хаос, в котором каждая мелочь находилась на своем месте.
   Гайка сидела в крутящемся кресле, забравшись на него с ногами, и увлеченно стучала пальцами по клавишам раритетной клавиатуры. Почти минуту она не обращала на мужчину внимания, но вот после нажатия очередной кнопки, один из принтеров начал "выплевывать" листы глянцевой бумаги, и мышка облегченно откинулась на спинку кресла, снимая с головы наушники с микрофоном.
   - хорошо выспался? - Обворожительно улыбнувшись, спросила златовласая девушка.
   - вполне неплохо. - Отозвался мужчина, и протянул хозяйке комнаты механическое насекомое. - Это что?
   - а... - Гайка легкомысленно отмахнулась. - Всего-лишь моя маленькая разработка. Так как к военным технологиям у нас доступа нет, приходится самим собирать устройства слежения. Кстати, этот "жучок", может не только ползать и говорить моим голосом, но еще и к компьютерам подключается. С помощью подобных малышей, я обеспечу тебе доступ на территорию "Биотех".
   Мышка устало потянулась, и в этот момент принтер закончил работу.
   - вот, изучай. - Гайка передала Аресу довольно толстую стопку листов, изрисованных ровными линиями.
   - это что? - Удивление столь отчетливо отразилось на лице мужчины, что собеседница не удержалась от сдавленного хихиканья.
   - это точные планы всех зданий научного комплекса в который ты собираешься проникать. Сам подумай, не может же агент службы безопасности, бестолково блуждать по своей территории?
   - кто? - Удивление Ареса стало еще сильнее, хоть он и не предполагал что такое вообще возможно.
   - а... это сюрприз. - Хитро прищурив голубые глаза, заявила Гайка. - Иди, изучай планировку зданий, и пока не вернутся Винсонт и Рокфор, меня не беспокой.
   Девушка спрыгнув с насиженного места, довольно ловко вытолкнула мужчину за порог комнаты, и прежде чем он понял что происходит, за спиной хлопнула дверь и щелкнул замок.
   - м-да. - Многозначительно изрек Арес, и тоскливо посмотрев на стопку листов, побрел к дивану.
   Несколько долгих часов прошли в тишине, нарушаемой редким шуршанием глянцевой бумаги. К удивлению носителя нано машин, с запоминанием планов разных этажей и зданий, как и с их сопоставлением, проблем не возникло. Оставалось на практике проверить, чего стоят теоретические знания.
   Когда просмотр бумаг пошел уже на третий круг, наконец вернулись Винсонт и Рокфор. Оба мыша выглядели довольными собой, и спешили в комнату Гайки. Обладатель шикарных рыжих усов, по пути заглянул к человеку, и передал ему мешок с одеждой со словами:
   - переодевайся, у тебя двадцать минут.
   В мешке обнаружился плотный черный комбинезон, украшенный нашивками службы внутренней безопасности "Биотех", а так же пара кожаных ботинок. Вся одежда оказалась именно того размера, которого было нужно Аресу, так что с переодеванием проблем не возникло.
   Вышедшие из комнаты Гайки мыши, скептически осмотрели человека, и продолжили его "украшать". Глаза закрыли темные очки, на левую половину груди закрепили бейджик со штрих-кодом вместо имени или фотографии, а под конец, Рокфор протянул две кобуры с массивными пистолетами.
   - двадцать патрон в обойме, и по одному уже в стволе. Носить можешь не пряча, все же твоя новая должность позволяет и не такое.
   - а можно немного подробнее о должности? - Нарочито ласково спросил Арес, принимая оружие и пристраивая его на ремешки к бедрам.
   Взгляды мужчин скрестились на девушке, заставив ее смущенно улыбаясь, отступить на пару шагов.
   - ну... я взломала базу данных корпорации, и внесла новое имя в список работников. Теперь, до ближайшей тщательной проверки, ты числишься офицером службы безопасности с правом доступа практически в любое помещение научного комплекса. Только вот... серьезной проверки твои документы не выдержат.
   - ммм... - Арес шокировано уставился на новенький паспорт, и несколько магнитных карт, которые ему протягивала девушка. - А зарплата мне полагается?
   - ты еще ежемесячную премию потребуй. - Буркнула мышка. - Но если хочешь, обратись к своему новому начальству: уверенна, они не откажут в такой мелочи.
   - ладно вам, дело не ждет. - Вмешался в разговор Рокфор. - Сейчас мы тебя довезем до входа на территорию корпорации, а дальше уже сам будешь думать.
   Человек кивнул, и поспешно запихнув новые документы в один из карманов, направился вслед за Винсонтом, уже ожидающем напарников у выхода.
  
   РАЗВЯЗКА.
   С неба падают капли дождя, асфальт шлифуя,
   Я продолжаю идти вперед, почти в слепую.
   С неба падают капли дождя, заполняя емкость пустую,
   Я вовсе не сошел с ума, я так себя тренирую.
   Я хочу привыкнуть к борьбе, вдруг я стану солдатом удачи,
   Я хочу быть привыкшим к воде, если рядом кто ни будь заплачет.
   Пусть уходит вместе с водой, память о былых неудачах,
   Все что было раньше со мной, для меня теперь ничего не значит...
   (черный обелиск).
   ...машина уже выехала в "белый город", и ее еще ни разу не остановили усиленные патрули полиции, или другие государственные службы. Из динамиков магнитолы, доносился хриплый голос певца когда-то популярной рок группы, водитель безмятежно качал головой в такт музыке, а пассажиры неотрывно смотрели в окна. С того момента как Арес и мыши покинули штаб "спасателей", никто не произнес ни слова.
   Такси без приключений подъехало к служебному входу в научный комплекс. Арес выгреб из кармана все платежные карточки, (там было явно больше десяти тысяч), и вложил их в руку сидящего рядом Рокфора.
   - если вы меня обманули, то я до конца ваших дней буду являться в кошмарах. - Предупредил человек, прежде чем выбраться из салона машины.
   - серьезная угроза, с такой-то рожей. - Донесся вслед голос Винсонта.
   Подойдя к створкам массивной железной двери, мужчина взялся за круглую ручку и потянул ее на себя. Проход в короткий коридор открылся на удивление легко, и через пару шагов, Арес оказался перед утыканной сенсорами и датчиками рамкой, за которой перед мониторами компьютеров сидели четверо охранников, вооруженных электрошокерами.
   - ну, чего встал? Не задерживай очередь. - Поторопил вновь прибывшего один из охранников.
   Старательно сохраняя на лице выражение невозмутимости, Арес прошел через рамку, периферическим зрением заметив ряд зеленых огоньков вспыхнувших на ближнем мониторе. Из-за любопытства, он заглянул через плечо ближнего мужчины, и прочитал имя, под которым Гайка его зарегистрировала в базе данных корпорации.
   "Арес Зевсович Олимпов".
   Немало усилий пришлось приложить, что бы губы не растянулись в улыбке, а восхищение наглостью златовласой мышки, достигло невиданных прежде высот.
   Выйдя через очередную дверь, он очутился на широкой улице, разветвляющейся подобно паутине. Здесь было довольно оживленно, как люди так и синтетики куда-то бежали, что-то носили, или просто переругивались друг с другом.
   - ммм, извините.
   Повернувшись на голос, Арес увидел невысокую черноволосую девушку, одетую в серый комбинезон и накинутый на плечи белый халат.
   - да? - Мужчина изобразил слабый интерес, заставив собеседницу покраснеть и упереть взгляд в землю.
   - простите... - Еще тише чем в первый раз произнесла девушка. - Скажите пожалуйста, как пройти к четырнадцатой лаборатории.
   Нахмурившись, Арес постарался вызвать в памяти общий план комплекса, что у него вышло довольно быстро. Несколько секунд потребовалось, что бы сопоставить собственное местоположение с воображаемой картой.
   - иди прямо, через два перекрестка повернешь налево, и еще через три перекрестка будет развилка. Правая дорога как раз ведет к лабораториям от десятой до пятнадцатой.
   - спасибо. - Пискнула девушка, и почти бегом направилась в указанную сторону.
   Мужчина хмыкнул, и еще раз сверившись с картой, двинулся к месту, где должен был обитать сумасшедший старик, которого по какой-то ошибке считают ученым.
  
   Спокойное лицо, уверенные движения, целеустремленная походка, все это в совокупности с униформой службы безопасности и магнитными картами с высшей степенью допуска, никому не давало усомниться в том, что этот человек имеет право делать то, что он делает, и находиться там, где он находится.
   Арес беспрепятственно проходил через посты охраны, изредка прикладывая к сканерам магнитные карты, и игнорируя все вопросы, в крайнем случи отделываясь фразой, "у меня личный приказ...". Никто даже не пытался уточнить, что за приказ, и кто его отдал.
   Первым сколько ни будь значимым препятствием, стал ассистент "доктора Франкенштейна", грудью вставший на защиту двери, ведущей в одну из множества личных операционных безумного старика.
   - я уверен, что какое бы важное дело у вас не было, оно может подождать, пока профессор не закончит свой эксперимент. - Убеждал Ареса невысокий лысый мужичок, яростно сверкая глазами и Уперевшись тощими руками в грудь нависшего над ним аппонента.
   Еле сдерживая желание, опустить сжатый кулак на лысую голову, мужчина прибег к последнему доводу, который смог придумать:
   - хорошо, я подожду. - На лице ассистента проявилось выражение триумфа. - Но если эксперимент доктора провалится из-за того что он не получил новую информацию, (демонстративное похлопывание по карману), оправдываться будешь сам.
   Лысый человек побледнел, его губы дрогнули а глаза забегали по коридору в поисках спасения.
   - х-хорошо, вы можете пройти. Но если что, я сопротивлялся до последнего.
   - могу зуб выбить, что бы картина казалась более правдоподобной. - Предложил Арес, но ассистент только затряс головой, и поспешил отбежать в сторону.
   Подойдя к герметичной двери, мужчина приложил магнитную карточку к сенсорной поверхности, и створки перед ним незамедлительно распахнулись, открывая проход в просторную лабораторию-операционную.
   - кого там черт принес? Я же сказал меня не беспокоить! - Как-то истерично рыкнул тщедушный старик одетый в белый халат, не отрываясь от операционного стола, на котором лежал некто, ранее бывший человеком.
   - профессор, вы должны на это взглянуть, срочно. - Добавив в голос испуга, произнес Арес.
   Виктор наконец обратил внимание на посетителя. Сняв с рук окровавленные резиновые перчатки, он злобно посмотрел на протягиваемую бумажку, сложенную вчетверо, и выругавшись себе под нос пообещал:
   - если ты отвлек меня из-за какого-то пустяка, то сам займешь место этого идиота. - Последние слова сопровождались кивком в сторону разделанного тела, все еще подающего признаки жизни.
   Пока старик разворачивал бумажку, (цедя сквозь зубы ругательства), Арес сместился ему за спину, и не теряя времени, одним движением схватил нижнюю челюсть своей жертвы, и провернул голову до отчетливо прозвучавшего хруста шейных позвонков. Вторая рука, вцепившаяся в тощее плечо, не дала обмякшему телу упасть на пол.
   - я даже как-то разочарован. - Пробормотал мужчина, усаживая мертвеца за письменный стол, и придавая ему позу наиболее подходящую занятому работой человеку.
   Уже по пути к выходу, он выдернул несколько проводков из аппарата, поддерживающего жизнь в подопытном, и мельком взглянув на искаженное от боли лицо, увидел нечто отдаленно напоминающее улыбку.
   - профессор просил его не беспокоить. - Заявил Арес ассистенту, когда за его спиной закрылась дверь лаборатории. - Он не в духе, и я бы не стал рисковать...
   Лысый мужчина понятливо закивал, облегченно вытирая со лба пот. На его лице читалась радость от того, что наказания за ослушание не последует.
  
   Осанка уверенного в себе человека, твердый взгляд и чуть нахмуренное лицо: эти факторы отбивали всякое желание задавать какие либо вопросы, или просто подходить к торопящемуся мужчине.
   Арес довольно быстро выбрался из области скопления лабораторий и прилегающих к ним складов, и вошел в офисное здание. Лифт доставил его на нужный этаж, но как бы человек не торопился, ощущение утекающего сквозь пальцы времени только усиливалось.
   Тот факт, что тело мертвого ученого еще не обнаружили, объяснялся только страхом перед этим стариком, ну и немалой удачей его убийцы.
   По бокам от нужной двери стояли два телохранителя в черных костюмах, без признаков интеллекта на каменных лицах. Они внимательными взглядами отслеживали каждое движение мужчины идущего по коридору, не обращая внимания на то, что он был одет в униформу службы безопасности.
   - бос у себя? - не замедляя шаг спросил Арес.
   - да, но к нему нельзя. - Отозвался один из телохранителей, которые синхронно сделали шаг в сторону, перекрывая дорогу к двери.
   Слитным движением выхватив пистолеты и сняв предохранители, человек нажал на курки не тратя ни мгновения на прицеливание. Стволы синхронно "выплюнули" пули, и раньше чем телохранители успели вскинуть свое оружие, в их головах появились новые отверстия, не предусмотренные природой.
   "в кровь носителя произведен усиленный выброс гормонов. Восприятие ускоренно на 42 секунды".
   - как вовремя. - Усмехнулся мужчина, проскальзывая между еще не успевшими упасть телами.
   От мощнейшего пинка, дверь распахнулась едва не слетев с петель, и в открывшийся проем ворвался человек в черном комбинезоне. Двое мужчин, до этого момента спокойно беседующих у высокого окна, развернулись к источнику шума. Красноглазый блондин, не теряя времени сместился так, что бы своим телом закрыть хозяина, и принял на себя несколько пуль, без труда пробивших легкую защиту.
   - фас! - Рыкнул Андрей Борисович, и подчиняясь приказу, десяток черных теней метнулся на перерез вторженцу.
   Не обращая внимания на множество тревожных сообщений мелькающих перед глазами, (оповещающих о микротравмах мышц, и прочих повреждениях организма, вызванных слишком высокими усилиями прилагаемыми к бегу), Арес продолжал свое движение к цели, выпуская все новые пули, попеременно из обоих пистолетов. Периферическим зрением он видел боевых синтетиков, и к немалому удивлению понимал, что они не успевают, всего на доли секунды, которым суждено стать роковыми для их хозяина.
   Обоймы опустели за восемь шагов до цели, и мужчина успел откинуть оружие, схватившись за свой последний пистолет. Десяток пуль прошедших мимо "живого щита" в роли которого выступал красноглазый блондин, заставили стекло потрескаться, и что бы разбиться, ему не хватало совсем небольшого толчка.
   "как-то глупо все заканчивается...".
   Это была последняя мысль Ареса, прежде чем он на полном ходу врезался в седовласого мужчину, толкая его на Андрея Борисовича, который не удержавшись на ногах, упал на стекло не выдержавшее выпавших на его долю издевательств. С красивым, (даже мелодичным), звоном, два человека вылетели из окна небоскреба, а их убийца замер на самом краю, но раньше чем радость успела отразиться на его лице, сзади подоспели несколько синтетиков, покрытых черным хитином.
   Семь раз указательный палец правой руки нажал на спусковой крючок, но ни одна пуля так и не достигла цели. Раскрыв рот в беззвучном крике, Арес падал на встречу бетонной дороге, со всех сторон огибающей офисное здание, а в это же время, три клыкастых пасти, вцепившиеся в его тело, рвали на куски горячую плоть. Но осознание того, что месть наконец свершилась, не взирая на ужасную боль и скорую смерть, наполняло душу ликованием.
   - я хочу привыкнуть к борьбе...! - Кривя лицо в жутком оскале, успел прокричать мужчина, прежде чем удар об бетон оборвал его мучения.
  
   ***
   Андрей Борисович смеялся. Нет, он совсем не радовался приближающейся смерти, но и не боялся ее. Как любой рациональный человек, генеральный директор "Биотех", предполагал что однажды его существование прервется, а от старости или руки наемного убийцы, это значения не имеет. Однако, одному из богатейших и влиятельнейших людей гигаполиса, (если не всего мира), казалось жуткой иронией, что его путь будет оборван даже не пулей, (большую часть которых на себя принял Габриэл), а падением на жесткую землю.
   "видимо верно говорили деды, "чем выше заберешься, тем больнее падать"".
   В голове еще успели промелькнуть мысли о том, что его убийца так же не избежал наказания, (хоть это и было плохим утешением), а еще, внезапно появился интерес, "кто же это такой наглый, послал наемника самоубийцу на его устранение?".
  
   ЭПИЛОГ.
   Микки Маус сидел в любимом кресле перед окном, и читал последние новости на сенсорном планшете. На столе стояла кружка с давно остывшим кофе, на диванчике у стены, сладко посапывала голубошерстая крылатая лошадка с разноцветной гривой. В рабочем кабинете царили уют и тишина.
   "Андрей-Андрей, как же ты это допустил? Какой-то псих, вмешавшийся в нашу "партию", лишил меня заслуженного триумфа...".
   - Лола, пошли цветы от моего имени на могилу погибшего. - Произнес один из старейших Синтетиков гигаполиса, точно зная, что помощница его услышит. - А может так даже лучше... можно сразу перейти к следующему пункту плана.
  
   ***
   Алексея, крепко спящего в камере на десять человек, грубо растолкал молодой парень в мундире лейтенанта полиции.
   - иди за мной. - Приказал служитель закона, и не оборачиваясь вышел из помещения.
   Недавно осознавший себя синтетиком, (или клоном?), Громов, на любые раздражители реагировал довольно пассивно. Вот и сейчас, встав с кровати, он отметил как факт, что все остальные постели пусты, и более не задерживаясь вышел в коридор.
   Серые стены, потолки и пол, были знакомы из той чужой памяти, доставшейся от настоящего Алексея, который бывал в подобных учреждениях работая на "СКИБ".
   Сильные руки втолкнули его в тесный кабинет, где за единственным столом, на единственном стуле сидел пожилой майор. Не поднимая взгляда от документов, полицейский протянул Алексею пластиковую папку, сверху на которой лежал браслет из блестящих прямоугольных пластин.
   - ознакомьтесь. - Приказал майор. - В связи с новыми поправками, принятыми в закон о синтетиках, вы признаетесь младшим гражданином гигаполиса. Вам надлежит постоянно носить браслет-определитель, который с сегодняшнего дня, становится как паспортом, так и кошельком. Как и прочим синтетикам, вам запрещено заводить детей, исключением является только усыновление или удочерение, для которого требуется получить разрешение в нескольких инстанциях...
   Полицейский все говорил и говорил, а Алексей слушал его с абсолютно остекленевшим взглядом, застывшим на верхней строчке документа извлеченного из папки:
   "синтетик-человек N1104. присвоенное имя: Алексей Громов".
   - ...надевай браслет и проваливай, мне еще целый день с твоими сородичами возиться. - Буркнул полицейский, заметивший что его уже не слушают.
   Защелкнув свой новый "паспорт" на левом запястии, Алексей вышел из кабинета, и подталкиваемый в спину рядовым полицейским, вскоре оказался за порогом участка. На небольшой площади стояло множество людей с браслетами на руках, и растерянными лицами. Куда идти и что делать, никто из них не представлял, ясно было только то, что старая жизнь окончена, и жить как прежде им просто не позволят.
   - эй народ! - Немолодой мужчина в деловом костюме серого цвета, подняв в верх правую руку, дождался пока все присутствующие обратят на него внимание. - Кому нужна работа? Плачу за старание и навыки.
   "а почему бы и нет?".
   Подумал Алексей Громов, вместе с еще несколькими мужчинами и женщинами направляясь к возможному работодателю.
  
   ***
   Михаил лежал на шезлонге, в левой руке держа высокий бумажный стакан с холодным коктейлем, а в правой планшет, через который читал последние мировые новости. Ему очень хотелось верить, что именно благодаря информации из того ноутбука, корпорация "Биотех", потерпела свой крах. Однако известие о кончине генерального директора, не пережившего юбилейное покушение, казалось более логичной причиной.
   Новый дом нравился последнему представителю семьи Беловых, (трехэтажный особняк с бассейном и сливовыми деревьями, по всем параметрам выигрывал у однокомнатной квартиры), и только воспоминание об отце, не давали окунуться в беззаботную жизнь.
   На завтрашнее утро назначено собеседование, от которого будет зависеть должность богатого эмигранта во втором по размеру гигаполисе, и Михаилу предстоит показать себя с наилучшей стороны, что бы отец мог гордиться своим сыном.
   А пока есть время, можно понежиться под лучами солнца, пробивающимися через стеклянный купол города, и понаблюдать за Максимом и Сашей, радостно плещущимися в бассейне.
  
   ***
   В морге, нависая над столом, где лежало нечто, ранее бывшее крупным мужчиной, а сейчас являющееся бесформенной грудой мяса и костей, соскобленных с бетона, стоял диковатого вида человек. Хищная улыбка на лице покрытом густой черной щетиной, не предвещала ничего хорошего никому, кто посмел бы прервать его занятие.
   Спутанные длинные волосы, спадающие на широкие мускулистые плечи, черные зрачки, поблескивающие азартом и предвкушением боя, одежда состоящая из кожаного жилета с металлическими заклепками и штанов заправленных в кожаные сапоги, а так же короткий обоюдоострый меч на поясе, ясно говорили о необычности, (или ненормальности), этого мужчины. Сейчас он замер, вытянув перед собой руки, и между его ладонями медленно формировался шар из нано машин, взлетающих вверх, покидая неподлежащие ремонту останки.
   И если бы в этом мире был хоть один маг, он бы мог увидеть, что черноглазый мужчина удерживает своей силой не только микроскопические механизмы, но так же и душу человека, посмевшего так неосторожно назваться чужим именем...
   - что ж, с клятвой я тебе помог. - Мужчина ухмыльнулся. - А теперь пришла твоя очередь доказать свою полезность.
   Как только затихли последние слова, человек вместе с душой умершего и нано машинами, (к которым она оказалась привязана), исчез растворившись в воздухе и не оставив никаких следов своего прибывания.
  
  
  
   "посвящается любимым героям детских мультфильмов. Так как это эксперимент, прошу комментировать и засыпать предложениями. И не обижайтесь, если я не отвечаю на вопросы, у меня есть некоторые проблемы, мешающие писать прямо на сайте. Заранее благодарю за любые отзывы, но прошу обойтись без откровенных оскорблений или ругательств".
   "П.С. огромное спасибо автору рассказа "Сломанная игрушка", произведение которого подтолкнуло меня на написание этой работы".
   "все имена людей используемые в рассказе, были придуманы во время написания без злого умысла".

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Д.Билык "Хозяин снегов" (Попаданцы в другие миры) | | А.Чер "Гладиатор. Возвращение" (Романтическая проза) | | В.Крымова "Обжигающие оковы любви" (Любовные романы) | | Л.Васильева "Одно дыхание на двоих" (Короткий любовный роман) | | Л.Мраги "Для вкуса добавить "карри", или Катализатор для планеты" (Приключенческое фэнтези) | | Е.Светлакова "Наказание для Короля" (Женский роман) | | О.Иванова "Пять звезд. Любовь включена" (Современный любовный роман) | | Я.Логвин "Сокол и Чиж" (Современный любовный роман) | | Т.Серганова "Настоящие, или У страсти на поводу" (Женский роман) | | В.Свободина "Императорский отбор" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"