Энвэ Мартин: другие произведения.

Хакер. Сломанные игрушки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    Даже по-настоящему могущественные существа любят поиграть. Их игры далеко не всегда понятны простым смертным, а игрушки... если кто-то сломает их игрушки, ему уж точно не поздоровится, ведь так?
    Версия текста 17.04.2019.

  
  

ХАКЕР. СЛОМАННЫЕ ИГРУШКИ

  
...не буди лихо, пока оно тихо!
  
  
  

ПРОЛОГ

  
  
  

1

  
  
  Четыре рейдера[1] дружно выскочили из гиперокна[2] в стандартной области всплытия[3] в дюжине световых часов над жёлтой звездой. Данное событие для туземцев прошло незаметно, а на слабое свечение[4], возникшее при возвращении в обычное пространство, аборигены наверняка не обратили внимания. Право слово, варвары!
  
  Не медля ни секунды, восьмисотметровые туши спрятались под маскировочным полем. Не то, что они опасались быть обнаруженными, нет. По их сведеньям, местные дики и беспечны, но боевым уставам следовать необходимо при любых обстоятельствах, ибо они написаны кровью их нарушителей и прочих самоуверенных глупцов. Экипажи рейдеров и десантники (шесть тысяч профессиональных головорезов) определённо не желали попадать в их число...
  
  Впрочем, пришельцы беспокоились зря: появление незваных гостей аборигены прозевали. В точности так, как и сулил неосторожный торгаш, которого Мортимер Джонс по прозвищу "Кукуруза" , известный во всём свободном космосе приватир удачно "прихватил" с месяц назад в "транзитном" кластере[5]. Эти необычные межзвёздные зоны охотно используют шкиперы в серии длинных прыжков, чтобы в долгом пути точнее сориентировать навигационные приборы.
  
  Да, обычно за такими местами с самого момента их обнаружения тщательно присматривают власти соответствующего звёздного сектора, но поскольку данный конкретный кластер расположен на самом краю Периферии цивилизованных миров[6], он никого не интересовал. За исключением торгашей, конечно. Те об этом удобном месте быстро пронюхали и вовсю начали его активно использовать. Купчишки всегда стремятся получить наибольшую прибыль, их не пугают высокие риски. Ещё бы: всё дурное обязано происходить с кем-то ещё, не с ними. Вот и этот наивный торгаш полагал, что проскочит через транзитный кластер без всяких проблем. Ему не повезло: славные парни с нищих окраин, истинные романтики звёздных дорог уже обратили своё внимание на новое перспективное место охоты...
  
  Грузовое судно неудачника выскочило из гиперперехода прямо в жаркие объятия молодцов капитана Джонса, и те среагировали как положено, на краткие мгновения обалдев от такого "пёра". Кукуруза просто не успел за развитием ситуации: вахтенный в полном соответствии с боевым Уставом потребовал безоговорочной капитуляции, а купец, ошарашенный встречей с полноценным боевым кораблём, сдался. На что надеялся, дурак?! Неужели на лигийское[7] подданство?
  
  Купцов Центральных Миров пираты не трогают, могучие державы ревниво следят за безопасностью своих граждан. Но здесь, в дремучей глуши, где некому одёрнуть наглых приватиров, у неосторожного купца есть много шансов бесследно сгинуть в космосе - как и положено неудачнику. Случаев бесследного исчезновения очень много. Ищут таких "потеряшек" постольку-поскольку, спустя рукава. Возможно, купец полагал, что судовой груз (продукты питания, сырьё для лёгкой промышленности) пиратов не заинтересует, и после досмотра его просто отпустят. Где-нибудь поближе к Центральным Мирам это бы прокатило, но здесь на Периферии, царят иные законы. Бей - или ударят тебя. Убивай, иначе погибнешь. Никого не жалей, ведь и тебя не пожалеют. Никому не верь - обманут.
  
  И так вышло, что с момента появления торгаша Мортимер просто плыл по течению событий. Законы вольного космоса суровы: пощадишь купчишку - лишишься охотничьих угодий, а вслед за этим - экипажа, корабля и самой жизни. Так что неосторожный купец сдачей в плен подписал себе приговор. Лигиец он там, или не лигиец, а его могло бы спасти только бегство.
  
  Кукуруза и сам не обрадовался встрече с глупым торгашом. Навара с перехваченного груза (жратва и всякий бесполезный мусор) практически никакого. Продать само судно не получится (оно принадлежит гражданину Лиги), а возможных проблем с этим трофеем - выше головы. Был бы капитан Джонс на вахте лично, он предпочёл бы "не заметить" лигийского купца. Выскочил бы грузовик чуть подальше, Мортимер не стал бы его догонять. Увы, всё так совпало, что хватательные рефлексы пиратов и наивное поведение купца поставили Кукурузу перед фактом: приз захвачен. Всё прошло без его участия.
  
  А дальше - пошло-поехало. Трофеи разочаровали пиратов. Перепуганный неудачник, пытаясь смягчить свою участь и заинтересовать их, поделился с победителями самым дорогим, что у него было: интересным открытием! Оказывается здесь, на забытой всеми окраине Галактики, среди десятков юных голубых звёзд, не представляющих коммерческого интереса, спряталась и одна зрелая. Жёлтая.
  
  Пылевые туманности надёжно прикрывают её со всех сторон, и потому звёздочку так и не смогла обнаружить зоркая аппаратура Цивилизации. Торгаш выскочил вблизи неё случайно в результате сбоя в автоматике ориентирования. Пока шло устранение ошибок и коррекция курса, он успел немного осмотреться и оценить перспективу. Она откровенно завораживала.
  
  Четыре газовых гиганта в обрамлении планетоидов (каменной и ледяной мелочи радиусом до нескольких сотен километров), удивительно богатые астероидные пояса, сулящие огромную прибыль шахтёрам. Богатства, буквально разбросанные под ногами!
  
  А ещё три каменных планеты в "зелёной" зоне! Немудрено, что у торгаша аж слюни закапали при взгляде на всю эту роскошь. Ещё бы! Каменные планеты вблизи жёлтой звезды - это платиноиды, золото, серебро, драгоценные камни. А вдобавок к ним ценные тяжёлые и сверхтяжёлые элементы и, возможно, редкие и даже уникальные материалы. Конечно, их кто-то должен собрать или добыть, очистить и придать товарный вид.
  
  Поэтому вторая планета показалась купчишке вишенкой на торте. Ну да, орбита в самом центре кольца комфортного обитания, стандартная кислородная атмосфера, мягкий климат, обилие воды, а на суше - джунгли и леса. И население! По скромным оценкам - не меньше шести миллиардов гуманоидов, внешне очень похожих на настоящих людей.
  
  Более девяноста процентов из них живут скучено в городах, используя примитивные "зелёные" источники энергии: солнечные, ветровые, приливные, геотермальные. Полностью отсутствуют атомные и термоядерные станции, никаких следов искусственных радионуклидов. Радиоактивный фон низкий, естественный. Это означает, что энергетика аборигенов маломощная. Неудивительно, что дикари так и не сумели освоить космос!
  
  Да, тысячи спутников непонятного назначения беззаботно крутятся по самым разнообразным орбитам от верхней границы атмосферы, где заканчивается область орбитальных лифтов, до парковочной сферы радиусом в сорок тысяч километров от поверхности планеты. Но при этом нет ни следа этих самых орбитальных лифтов. Никаких кораблей, никакой обороны, никакой защиты.
  
  Просто какой-то заповедник непуганых идиотов, побери их Предвечная Тьма!
  
  Пока искин[8] грузовика диагностировал автоматику ориентирования, искал и исправлял ошибки и сбои, готовил грузовик к новому прыжку (тому самому, что привёл неудачника в объятия Кукурузы), купчишка жадно ловил эфир неизвестной цивилизации. Да, у туземцев есть, что приобрести, да и у него есть, что предложить взамен.
  
  А поскольку тут нет ни таможни, ни налоговых инспекторов, для предприимчивого дельца открываются двери в Рай!! Всё ещё пребывая в тумане великолепных перспектив и желая откупиться от пиратов, торгаш предложил им организовать контрабандную торговлю. На паях. Он работает - парни Кукурузы Джонса "охраняют".
  
  За хороший процент от прибыли, естественно.
  
  
  

2

  
  
  Общество космических волков обомлело, а потом всех парней (и их подруг) разобрал гомерический хохот. Ну дурак! Думал, что он хитрый! Дикарям, ха-ха - блага цивилизации. То есть бусы и зеркала, обязательно огненную воду. От них - всякие ценности, хе-хе! Золотишко там, иридий, скандий, рений... всё-всё-всё, что приглянётся опытному купцу.
  
  Кукурузу, когда он услышал такое предложение, аж перекосило. Каков наглец!! Идиот к тому же. Ведь купца теперь отпускать никак нельзя: стоит ему растрепать о подобной сокровищнице где-нибудь у себя там, в Лиге, как всё это богатство себе заграбастают 'тузы'. И лигийские власти, конечно. Сюда пригонят военных, и романтикам космических дорог станет совсем кисло.
  
  Глупец сам подписал себе приговор. Может, кто-то где-то по простоте или дурости и послушал бы сладкие речи купчишки, но на Периферии недоумки не выживают. Никто не захочет 'за здорово живёшь' отдать то, что сулит немалую добычу. А со слов пленного, у дикарей есть чем поживиться. Нет-нет, просто так никто торгашу не поверил. Но продолжительная и серьёзная беседа, превратившая того в назойливо скулящую безвольную тряпку, убедила даже самых недоверчивых. Рай и вправду существует!!! Тёплые моря, десятки тысяч километров чистейших песчаных пляжей... некоторые даже захотели оставить этот приз как свою тайную базу - естественно, очистив его от дикарей. А что такого? Миры высшей категории просто так на дороге не валяются.
  
  Кукуруза Джонс быстро охладил общий энтузиазм. К сожалению, райское местечко, обнаруженное скоропостижно скончавшимся купчишкой, расположено слишком далеко от цивилизованной части Галактики. Дюжина суток на прыжок в одну сторону из Периферии... глушь, одним словом. Торговать? Бред! Какой бизнес можно вести из такой дали?! Осваивать этот мирок бессмысленно, оставлять 'как есть' - глупо.
  
  Экипаж всё ещё шумел, воображая отдых на шикарном пляже в окружении знойных красавиц, но у Джонса был в запасе неоспоримый аргумент. Зачем торговать, если всё можно взять просто так, силой? Всё, что влезет в трюм рейдера. Ведь у туземцев нет сколь-нибудь серьёзной обороны!
  
  Какой корсар откажется от богатства, плывущего в его руки? От сладкой и безопасной жизни в уютных Центральных Мирах, которую могут обеспечить большие деньги? Они, трудяги космических дорог, постоянно рискуют жизнью и здоровьем, чтобы заработать тысчонку-другую мон[9] на долю, а там, у наивных дикарей!.. Там открыто лежат бесхозные и беззащитные триллионы!
  
  Глупо искать дичь, которая способна огрызнуться, укусить, убить нападающего, если где-то, пусть даже на приличном расстоянии от Базы, мирно пасётся бесхозное и беззащитное стадо баранов. Его можно без всяких усилий остричь... и забить на мясо! Не оставлять же остатки конкурентам! Незачем их усиливать. А гарантий, что информация об этой планете останется в тайне, никто не даст. Именно поэтому необходимо позаботиться, чтобы коллегам - тем, кто придёт за ними - не осталось ничего ценного. Всё заберут те, кто придут первыми. Цивилизованные ребята, пусть они и с Периферии, сильнее дикарей, и могут решать их судьбу. Так, как им захочется. Так, как они привыкли. Без жалости, без сомнений.
  
  Ибо и они не ждут милосердия от окружающих. Они привыкли надеяться лишь на самих себя. Потому что никому до них нет дела. Потому что они - отбросы цивилизации. Таким, как они, нигде нет места. Их намеренно обрекли на гибель. Девяносто девять из ста погибают, но последний всего добивается сам. Его с распростёртыми объятиями примут цивилизованные планеты. Он не имеет долгов и обязательств. Те, кому он был должен, либо уже скончались, либо вскоре сдохнут, когда и до них дойдёт очередь.
  
  Настоящие герои возвращаются в Центральные Миры. Один из ста. Тысяча из миллиона.
  
  Их возвращение предусмотрено самими правилами 'игры' - Большой Игры, организованной для того, чтобы решить социальные проблемы цивилизованных миров. На них заключаются пари, делаются ставки у букмекеров. Вокруг 'вернувшихся' крутятся деньги, много денег, триллионы мон. Видимые результаты их 'подвигов' и приглаженные биографии 'победителей" служат нескончаемым источником вдохновения для авторов длинных сериалов, красочных 'синглов' и новых хитов. Фантастическая прибыль с лихвой компенсирует любые убытки от космического разбоя.
  
  Поскольку в благополучных мирах постоянно возникают 'лишние', от которых культурное общество желает избавиться, их поток на Периферию не иссякает. Туда стремятся безработные, отчаявшиеся, оступившиеся. Всех неудачников гонит за пределы Цивилизации пример тех, кто сам завоевал себе 'счастье', добился оглушительного успеха и вернулся в общество в ореоле славы. Пусть скандальной и жутковатой, но сытым обывателям она внушает уважение, а всех авантюристов и бунтарей манит обещаниями абсолютной свободы и полной бесконтрольности. На этот 'свет' они летят как мотыльки.
  
  Они обращаются к банкирам за кредитами на снаряжение и букмекерам за информацией о ситуации в выбранном секторе, подписывают долговые обязательства, дают обещания, клятвы и незаметно для себя становятся фишками на игровой доске. Дешёвыми игрушками.
  
  Пусть они всерьёз думают, что 'воюют' с обществом, их породившим, что бунтуют против него, что вырвались за его стены, но всё равно волей-неволей продолжают служить его интересам. Пока изгои не преступают в своих деяниях невидимую границу, на их 'озорство' сильные мира сего смотрят снисходительно.
  
  Горе тем, кто по незнанию или недомыслию пересечёт запретную черту, затронув интересы игроков. Тогда для вразумления 'бандита' и 'убийцы' придут флоты многочисленных республик, королевств, империй. Они наведут на Периферии покой и порядок. Так уже было не раз, так будет и впредь.
  
  Но в любое время, в любых обстоятельствах на Периферии действует единственный закон - право силы. Право грабить-убивать и делать это 'добросовестно'. То есть не трогать тех, кто обогащается на контрабанде, продаёт 'отбросам' втридорога всё, что создаёт Цивилизация и скупает по дешёвке ресурсы, добытые на Периферии и дальше, в Дикой Глуши. Они неприкосновенны. Можно прижать 'местного' купца или шахтёра, но тех, кто ведёт дело с Центральными Мирами, трогать нельзя. Каждый из подобных торгашей находится под строгим присмотром, и его 'пропажа' неизбежно запустит механизм расследования.
  
  Цивилизация не любит, когда бандиты обижают её граждан, и вполне может счесть этот инцидент за нарушение той самой 'черты'.
  
  Именно здесь и крылась самая главная проблема организаторов будущего рейда: 'заблудившийся' торговец являлся гражданином Лиги Человечества, одного из государств Цивилизации. Соблазнительный плод надо не просто быстро сорвать, нужно столь же поспешно удрать в Центральные Миры с честно завоёванным богатством. Вернуться в Цивилизацию, пока ленивые чиновники всерьёз не 'раскрутили' расследование пропажи торгаша.
  
  Своевольные 'игрушки' хозяевам не нужны.
  
  
  

3

  
  
  Налёт готовили вдумчиво и тщательно, стараясь ничего не упустить. А поразмыслив, поняли: в 'одиночку' с туземцами не справиться. Было решено привлечь к планируемой операции ещё трёх 'коллег', с которыми не раз 'крутили' сложные дела, тем более что корабли у всех четверых однотипные - тяжёлые рейдеры[10].
  
  Самое то для намеченного налёта! У всех близкие тактико-технические характеристики - значит проще планировать совместные действия, меньше проблем при дележе добычи. Каждый из рейдеров имеет просторные трюмы (немногим более ста тысяч кубов) и без всякого напряга мог бы увезти до сорока килотонн грузов. Этого достаточно для выполнения запланированной задачи, то есть тотального грабежа. Если брать самое ценное, конечно.
  
  Цивилизация особенно высоко ценит природные драгоценные камни, сверхчистые редкие и уникальные материалы. Последних на обнаруженной планете нет, зато есть золото, платина, осмий, иридий, рутений. И всяческие драгоценности. Такой товар адмирал рейда Кукуруза Джонс посчитал наиболее удобным для продажи. Он не привлечёт внимания. Особенно приятно, хе-хе, что наивные дикари всё перечисленное уже добыли, компактно собрали и аккуратно очистили. Осталось вывезти! Главные сокровища туземцев - иридий, осмий и рутений, суммарные запасы которых на планете по данным торгаша (он внимательно проанализировал местную информационную сеть) по предварительным оценкам составляют не менее ста тонн. Платина - несколько килотонн, золото - около пятидесяти килотонн. А ещё серебро, драгоценные камни... о! Невероятный улов, в перспективе - десяток миллионов мон на одну долю! При условии, что экспедиция ограничится четырьмя рейдерами, экипажами в две тысячи и десантом в пять тысяч. Пусть туземцы беззащитны перед цивилизованными существами и не смогут спастись от атакующих, но ведь дикарей - шесть миллиардов! Всех истребить непросто: на это не хватит ни времени, ни сил.
  
  С силами тут всё понятно: шесть тысяч опытных бойцов (считая экипажи), четыреста ботов[11], сорок десантных челноков[12] просто не в состоянии охватить своим вниманием тысячи крупных городов и десятки тысяч населенных пунктов размером поменьше. Чтобы облегчить задачу, число боевых дроидов[13] на каждом корабле увеличили до десяти тысяч. Конечно, большая часть их даже по меркам Периферии - полное дерьмо, но против безоружных аборигенов хватит и его. Тем более, что они дёшевы, места в трюмах они занимают немного и их не жалко потерять.
  
  А вот со временем всё обстоит намного хуже. Исчезновение торгаша запустило 'обратный отсчёт', по истечению которого его начнут разыскивать 'централы'. На Периферию прибудут следователи в сопровождении военных кораблей. Они начнут трясти всех.
  
  Сначала тех, кто имел непосредственное отношение к торгашу, а потом и остальных. До Базы расследование дотянется через пару месяцев, и к этому времени они должны не просто завершить рейд, а успеть поделить всё добро и тихо свалить туда, где до них не дотянутся длинные руки лигийцев. В Цивилизованные Миры.
  
  Это здесь, на Периферии, царит право силы, а там - пространство закона, который гласит: 'Не пойман - не виноват'. И потому рейд готовили в строжайшей тайне, чтобы ни капельки информации не просочилось к жадным и завистливым конкурентам. Поведение компаньонов должно выглядеть как подготовка к самому рядовому делу. Расхлябанность и неосторожность грозит немыслимым числом проблем, и за каждым из участников грядущих событий развернётся настоящая охота.
  
  Её так и так не избежать, но пусть она начнётся позже, после рейда. Если всё получится, как запланировано, столь большой куш не спрятать и втихую не реализовать. Пройдёт неделя-другая, и все прослышат о счастливчиках, которые за один поход обеспечили себе 'сладкую' жизнь на любой из планет Центральных Миров! Успех вызовет естественное обострение жадности у 'коллег'. Они непременно захотят узнать подробности похода и координаты места, где добыто богатство. Отказать им будет непросто, особенно если завистники соберутся большой кучей и потребуют 'справедливого' дележа. Правда, это займёт некоторое время - месяц или чуть более.
  
  К этому моменту все те, кто имеет хотя бы крохи мозгов, успеет воспользоваться небывалой добычей и хорошенько спрятаться. Глупцов и неудачников поймают, и попытаются 'выбить' всё, что получится. Но что могут рассказать рядовые исполнители, десантники и экипажи рейдеров? Участвовали в ограблении какой-то планеты, до которой долго добирались? Конкретики никакой, координаты неизвестны, всё шито-крыто.
  
  Тех же, кто что-то знает, так просто не взять. Они давно научились не попадаться. Но сейчас нужно поторопиться, чтобы после получить необходимую для собственного выживания фору по времени. С учётом всех нюансов отсутствовать на Базе можно месяц плюс-минус несколько суток, не больше. Так как на дорогу в одну сторону уйдёт не менее дюжины дней, времени на сбор ценностей и всё прочее остаётся совсем немного. Неделя, реально меньше. В минус пойдут трое-четверо суток, которые понадобятся, чтобы добраться до планеты и вернуться обратно в область перехода. Ещё сколько-нибудь времени нужно зарезервировать для манёвров в пространстве звёздной системы.
  
  И какой вывод?
  
  За короткое время необходимо полностью подавить сопротивление дикарей, а затем ограбить их до нитки! Эта задача нетривиальна даже при подавляющем превосходстве в огневой мощи. Единственный шанс на успех - делать всё быстро, решительно, не отходя ни на шаг от плана операции, не отвлекаясь на сантименты. Внушить туземцам ужас перед завоевателями, уничтожая без всякой жалости каждого, кто попадётся им на глаза. Мужчин, стариков, женщин, детей... да-да! Но ведь дикарей нельзя всерьёз считать разумными существами, не так ли?
  
  Раз завоеватели хотят добиться безоговорочного успеха, нужно без малейших колебаний убивать всех. Иначе они просто 'завязнут' на планете и упустят драгоценное время. А это значит, что все они неизбежно попадут сначала под пристальное жадное внимание 'коллег' по бизнесу, потом под требовательный взгляд следователей... бр-р!
  
  Это - плохой сценарий...
  
  А какой - хороший? Кукуруза проработал только один: скрытно подойти к планете, найти сканерами места скопления ценностей, сформировать классический осадный строй из рейдеров, опустив их вопреки правилам на низкую орбиту. Орбитальной бомбардировкой уничтожить жилые кварталы и центры управления социумом в самых крупных городах, затем высадить десант и собрать все обнаруженные ценности. Пока парни возятся с добычей, выпустить боты: пусть разрушат всё, до чего дотянуться.
  
  Рейдеры, постепенно перемещаясь, продолжат орбитальную бомбардировку до полного уничтожения всех поселений. Набив трюмы ценностями, эскадра отчалит.
  
  Какое-то число аборигенов, может быть, и уцелеет, но они на многие десятилетия вперёд в условиях глобального опустошения и похолодания будут озабочены исключительно собственным выживанием и вряд ли заинтересуют ещё какого-нибудь торгаша. Да и пиратам ближайшие полсотни лет там будет нечего делать...
  
  
  

4

  
  
  ...Восемь световых часов от места всплытия до туземной планеты эскадра рейд-адмирала Джонса прошла за без малого двое суток. Всё это время чуткие детекторы[14] рейдеров собирали информацию, а искины анализировали её, выявляя хранилища ценностей и потенциальные узлы сопротивления. Опытных налётчиков настораживало отсутствие орбитальной обороны. При обилии спутников, облаком окруживших планету аборигенов, ни один из них даже не пытался сканировать пространство системы.
  
  Похоже, аборигены не догадываются, что сравнительно недалеко от них обитают неспокойные и недобрые соседи. Да-да, иначе они не были бы столь беспечны в отношении угроз из внешнего космоса.
  
  Но даже если космическая оборона отсутствует, всё равно решающий этап рейда не выглядит простым. Никогда ещё в известной истории пираты не нападали на столь плотно заселённую и промышленно развитую планету. Старшие офицеры четырёх рейдеров трудились без сна и продыха, лихорадочно приводя план операции в соответствие с полученной информацией. Даже по беззащитному противнику весьма непросто нанести нокаутирующий удар, а ведь ещё нужно найти, загрузить и вывести килотонны ценной добычи!
  
  Нашествие чужаков прошлось по планете как коса смерти. Сначала на стокилометровой орбите зависли огромные корабли, из которых на города полился огненный дождь. Струи огня, упираясь в небоскрёбы, взрывали и раскалывали их, поднимая тучи дыма и пепла. Когда пришельцы насладились зрелищем разрушений, прямо среди развалин, окруживших хранилища ценностей, опустились челноки, исторгнув из себя закованных в композитную броню гуманоидов. Возможно, местные и приняли бы их за людей, а не за бездушных тварей, если бы не ничем не спровоцированная агрессия и неоправданная жестокость.
  
  Одновременно в небе засуетились многочисленные боты, открывшие охоту за всем, что ещё уцелело. Но и в воздухе, и на земле тварей ждали сюрпризы: не такими уж беззащитными оказались 'дикари', и погибать без боя они, оказывается, не собирались.
  
  В ожесточённых схватках чужаки теряли своих, но силы были не равны: оружие туземцев не могло причинить серьёзного вреда бронированным ботам и десантникам, защищённым доспехами. Да и оружие нападающих было значительно мощнее. Местные, похоже, давно забыли о войне как методе выяснения отношений, и использовали исключительно нелетальные средства нападения. Нечто подобное использует полиция Центральных Миров.
  
  Потери аборигенов казались огромными, но они охотно меняли жизнь одного чужака на тысячу собственных. Туземцы на своих лёгких гражданских леталках без всяких колебаний таранили бронированные боты пришельцев и даже отдельных дроидов и десантников. Местные жители не отступали, сражались даже дубьём и холодным оружием, а некоторые метали шары плазмы. А несколько ботов были сбиты вообще необъяснимым образом.
  
  Магия или неизвестное оружие?! Чепуха! Ни сам Кукуруза Джонс, ни его подельники не интересовались подобной ерундой. С военной точки зрения умение швыряться сгустками плазмы на ситуацию никак принципиально не влияло, и намного больше ботов оказались серьёзно повреждены из-за столкновений с туземными аппаратами. Просто аборигенов было много, чудовищно много, все они вели себя как фанатики, так что число убитых и покалеченных непрерывно росло, и причина этого было уже не важна.
  
  Когда потери превысили тысячу десантников и двадцать тысяч дроидов, адмирал рейда Кукуруза Джонс заскрипел зубами от злости (сколько добра пропадёт!) и вытащил на свет свой главный аргумент: термоядерные ракеты класса 'космос-планета'.
  
  Десятки таких подарков с разделяющимися боевыми частями стартовали с рейдеров. Множество серебристых когтей хищно потянулись с орбиты. Мощные удары в сотни килотонн каждый полностью смели узлы обороны и уничтожили всё, что выглядело подозрительно. Поднятая в воздух пыль и дымы пожаров немного затруднили операцию. Но зато термоядерный удар полностью сломил сопротивление аборигенов. Пираты одержали верх.
  
  Туземные боевые части сгинули в огненных смерчах, их техника превратилась в пепел и бесформенные обломки. А потом наступил ад. Пришельцы не жалели никого. Никто не мог спрятаться от их жадных взглядов. Убежища не спасали. Чужаки истребляли всех без малейших колебаний, не глядя на пол и возраст. На третьи сутки налёта исчезли даже намёки на сопротивление, и захватчики вплотную занялись тем, ради чего прибыли. То есть грабежом. Или, как метко сказал рейд-адмирал Джонс, сбором 'созревшего урожая'. Всего, что представляло ценность, и было достойно занять место в трюмах кораблей.
  
  Нетривиальная задача!
  
  Времени в обрез!!
  
  Ведь почти трое суток ушло только на подавление сопротивления туземцев, а ещё через сутки нужно спешно отчаливать - если, конечно, Кукуруза и его подельники не желают получить на свои головы ворох серьёзных проблем.
  
  Так что все боты и челноки, имеющиеся в наличии, спешно разлетелись во все стороны за богатствами измордованной планеты...
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЕРВАЯ

  
  
  

1

  
  
  Бот чужаков прошёл над яхтой, когда до берега было уже рукой подать. Тараш облегчённо выдохнул. Он даже не заметил, что сдерживал дыхание, хотя это было откровенно глупо: сверху невозможно обнаружить прогулочное судно, замаскированное под плавучий мангровый островок. Чтобы в этом убедиться, достаточно заглянуть в планшет. Тот без труда покажет картинку со спутника, уцелевшего несмотря на все усилия чужаков. Что? Это незаконно? Ха, кому сейчас, когда на Фелле[15] хозяйничают пришельцы, есть дело до закона?! Да и спутники ещё крутятся лишь потому, что у чужаков есть дела поважнее: убивать, разрушать, грабить.
  
  Тараш, стиснув зубы, 'любовался' их подвигами больше суток, забыв о сне и пище. До жути обидно, что чистенькую и ухоженную Феллу вот так, походя, превращает в пепел какая-то залётная сволочь. Интересно, что теперь сказали бы ему все эти надутые чинуши? Продолжали бы по-прежнему талдычить, что 'развитый разум обязан быть гуманным'? Или: 'Разумное существо должно отказаться от всякой агрессии, поскольку это мешает эволюции его сознания'!! Что ж, отличная возможность для кабинетных мыслителей сравнить свои умозрительные теории с реальной жизнью.
  
  Правда, вряд ли кто-то из них выжил. Чужаки неплохо так долбанули с орбиты плазмой по университетам и академиям, превратив 'храмы' науки в филиалы кладбищ, а потом добавили по ним термоядом. С таким же остервенением свалившиеся с небес варвары прошлись по общежитиям студентов и виллам преподавателей, не оставив от них камня на камне. В них-то точно не выжил никто, иначе Всепланетная Общалка[16] уже кричала бы, что такие-то граждане там и там нуждаются в помощи. За первые сутки Вторжения так бывало не раз, но пришельцы то ли читали Общалку, то ли использовали какие-то специальные детекторы... в общем, они всегда возвращались и доделывали работу. Сейчас Общалка работала в автоматическом режиме под управлением искинов. Никакого присутствия людей!
  
  Может быть, кто-нибудь из феллийцев[17] случайно и выжил, отдыхая в глуши, вдали от благ цивилизации. До них чужакам нет дела: твари остервенело уничтожают остатки цивилизации и собирают трофеи. А что потом? И будет ли это 'потом'? Похоже, незваные гости не собираются церемониться ни с планетой, ни с её населением. Скорее всего, они вообще ничего знать не знают о хрупкости экологического баланса, об обязанности разумных существ беречь мать-природу. Варвары, мать их! Они людей-то убивают легко, что им прочие живые существа?
  
  Добыча или досадная помеха, и всё.
  
  С борта яхты Тараш внимательно следил за всеми эпизодами Вторжения и к исходу суток перестал бояться смерти. Теперь ему хотелось понять этих тварей, разобраться в их мотивах. И наказать, покарать. Тараш боялся лишь одного. Того, что чужаки ускользнут, уйдут обратно на те злые звёзды, откуда пришли. Нельзя дать им безнаказанно удрать! Его долг - не перед Конвентом[18] Феллы, не перед соотечественниками, а перед самим собой - выяснить, как эти твари перемещаются между звёзд и откуда они пришли. Будучи диссидентом и социальным отщепенцем, Тараш презирал феллийских обывателей за лень ума и чрезмерное доверие властям и авторитетам. Конвент объявил на него охоту, упорно считая опаснейшим хакером[19] современности. Наверное, через год-другой его снова выследили бы и задержали, устроили бы суд, ограничили бы свободу...
  
  Ха, а он бы сбежал из-под надзора... снова... в третий или чётвёртый раз, ага? Процесс ловли гражданина Окинори Тараша Томео давно превратился для властей в некую игру, ведь с пойманным хакером они просто не знали, что делать. Отрезать от Общалки? Хакера? Как же, держите карман шире!! Удержать в заключении не получится, не ограничивая его возможности физически, а это противозаконно! Ради наказания одного (даже нескольких таких, как он) менять законы и правила, доведённые за последние столетия до совершенства? Нет, это глупо и безответственно! Так что пусть себе бежит, а публика развлечётся новым сезоном игры 'поймай хакера'!
  
  Видимо, действительно от Тараша было больше пользы, чем вреда, поскольку государство ни разу не попыталось отобрать океанскую парусную яхту, дорогую профессиональную аппаратуру для проникновения в Общалку и сквозь пальцы смотрело на прочие мелкие шалости. Как, если не 'шалость', расценить предложение Тараша возобновить исследования проблемы межзвёздных перелётов? Он серьёзно?! Смешно! Чего там исследовать? Любой образованный феллиец знает, что ни один макрообъект двигаться быстрее света не может. Именно поэтому колонизация иных звёздных систем экономически нецелесообразна. А его несуразный призыв восстановить строительство космических кораблей?! Ну посудите сами: зачем они нужны, если в астероидных поясах новые месторождения разыскивают автоматические зонды, а на дальних рубежах Системы столетиями неутомимо трудятся роботы-шахтёры? В перспективных местах устанавливается телепорт, и добытые ресурсы мгновенно поступают в хранилища Феллы. Везде трудятся специализированные роботы. Они лучше справляются с работой, чем человек. И кстати, абсолютно дико выглядит кампания, развёрнутая гражданином Окинори против производства сайко[20], универсальных человекоподобных роботов. Игрушки-то чем помешали 'великому' хакеру, а? Они успешно заменяют настоящих людей практически везде, от промышленного производства до сферы управления. А то, что сайко так похожи на людей... никто же не станет отрицать, что люди - существа социальные? Поэтому гражданам спокойнее и комфортнее, если их проблемы решает не безликая машина, а разумное существо, внешне неотличимое от настоящего человека. К тому же постоянное присутствие в городской среде таких 'игрушек' всегда исключительно дисциплинированных и законопослушных значительно повышает уровень социальной адаптации населения.
  
  И уж абсолютно недопустимы дикие 'пророчества' гражданина Окинори! Они пугают граждан, вызывают у них стресс и серьёзно ухудшают статистику здравоохранения. Как вообще он смеет утверждать, что однажды со звёзд прилетят злые кровожадные пришельцы, желающие всё уничтожить?!
  
  
  

2

  
  
  Самые компетентные специалисты в области социального развития утверждают... упс! Тараш погрозил кулаком вслед улетевшему боту чужаков. О, мать Фелла! Будь милосердна к детям своим, погибшим от слепоты правителей и глупости выбравших их обывателей!
  
  Тараш упустил момент, когда яхта мягко ткнулась в заросли мангров рядом с уютным песчаным пляжем. Просто ветер пригнал ещё один плавучий островок. Таких здесь тысячи, и они ни разу не вызвали интереса у чужаков. До местной флоры им не было никакого дела. Пришельцы явно торопились расправиться с феллийцами и загрузить их добро на корабли. Всё прочее им было безразлично.
  
  Соле[21] неспешно опускался к горизонту, тени удлинились. Ещё немного, и вслед за недолгими тропическими сумерками настанет тёмная звёздная ночь. Нет, тьма Тарашу ни капельки не помешает. Скорее всего, и пришельцам тоже. При использованных ими технологиях ноктовизоры - это пустяк. Вот только грабить, полагаясь на ночное зрение, неудобно, а бот шёл к шикарной вилле явно не просто так, а с целью грабежа. Сначала, конечно, чужаки немного постреляют. Наивные варвары! Ну чего ценного может быть на обычной курортной вилле в отсутствии отдыхающих? По данным сети, сейчас во всём рекреационном комплексе находится с десяток сайко, присматривающих за порядком, и единственный гость из числа 'настоящих' людей.
  
  Точнее, гостья. Специальный агент ДОМа, Домеса[22] по Охране Мира Конвента Феллы, Милия Ауи Атери. Скорее всего, она прибыла сюда по его душу. По-видимому, ловля Тараша стала для неё навязчивой идеей. Раз за разом она прикладывала все свои силы, чтобы выследить 'неуловимого' хакера. А ведь они росли вместе, учились в одном университете и - чего уж тут скрывать? - некоторое время были весьма близки...
  
  Так или иначе, но медлительная автоматика официальных служб наконец-то собрала достаточный объём статистики и определила область, из которой известный всей Фелле хакер входит в Общалку. И года не понадобилось, чтобы установить это место... с точностью плюс-минус сто километров. Молодцы!!
  
  Остался сущий пустяк: отыскать двадцатиметровую 'иголку' в 'стоге сена' размером более тридцати тысяч квадратных километров. И пусть половину этой площади занимает океан, но такое препятствие не может остановить доблестного агента Охраны Порядка!
  
  Поэтому женщина, получив 'добро' начальства, переехала поближе к месту обитания разыскиваемого (в который раз!) преступника, а публика Феллы запаслась попкорном, чипсами и поудобнее уселась в ожидании очередного сезона игры 'охота на хакера'. Происшествий на Фелле мало, скука смертная. Так что каждый эпизод этой охоты собирает в Общалке десятки миллионов болельщиков и служит предметом споров и обсуждений. Тараш не возражает, авторитет нарабатывается годами. Раз желает в перспективе влиять на политику Конвента, приходится участвовать в этой глупой игре, подставляться, ловиться... всерьёз захотел бы спрятаться - никто его не нашёл бы! И тут - на тебе, Вторжение!
  
  Тараш вполне мог себе представить, какой шок испытала Милия. Он и сам сумел взять себя в руки далеко не сразу, но женщине пришлось намного хуже: на её глазах в огне сгорало всё, что составляло смысл её жизни! Для него-то и правила Конвента, и жизнь рядового обывателя никогда не служили примером для подражания, не являлись основой бытия. Только поводом для горького смеха...
  
  Когда началось Вторжение, Милия уже прибыла на эту виллу и в ужасе от происходящего забилась куда-то поглубже, отключила коммуникаторы и планшет, не желая далее смотреть на гибель своего мира, такого уютного и доброго. Дура! Если зажмурить глаза, опасность никуда не исчезнет! Просто враг сможет подобраться к тебе незаметно. А чужаки, похоже, точно знали, что на вилле есть выжившие. Отличать сайко от настоящих людей они не умели и потому одинаково агрессивно реагировали на всех гуманоидов. Их план ясен: обстреляют виллу, а потом высадятся и добьют уцелевших. Так они уже делали несколько раз, так зачем им сейчас менять тактику?
  
  Честно говоря, Тарашу до самой Милии давно не было никакого дела. Но сейчас она служила приманкой. Его настоящая цель - бот чужаков. Из него вполне реально получить доступ к информационной сети налётчиков... если она у них есть. Если нет, всё равно какую-нибудь информацию удастся собрать. Например, оценить подлинный технический уровень врага. Звёздные корабли, бластеры[23], грязные 'термоядерные' ракеты - это понятно, всё это Тараш уже видел. Феллийцы тысячу лет как отказались от подобного оружия. Думали - за ненадобностью, оказалось - по глупости. Нет, хакера больше интересовали иные трофеи. Оружие само по себе ничего не расскажет, а вот всякие пустяки и мелочи - нижняя одежда, аптечки, средства гигиены, бытовые приборы, интеллектуальные устройства... опытный и внимательный исследователь (а Тараш себя к таким и относил) вдумчиво проанализирует подобный материал и сделает далеко идущие выводы.
  
  О... уханье бластеров стихло. От просторной виллы остались только чадящие развалины, и бот пошёл на посадку. Слава Соле... чужаки решили-таки немного покопаться в руинах. Тараш уж было испугался, что они улетят. Пора! Запустив на комбинезоне систему адаптивного камуфляжа, Тараш неслышной тенью скользнул на берег и, стараясь прикрываться манграми, поспешил наверх, к транспортной площадке, где уже хозяйничали пришельцы и сновали многочисленные дроиды, похожие на огромных пауков. Большая часть из них лазила по развалинам, а немногие патрулировали заросли, окружающие площадку.
  
  Чужаков всего трое. В боевых доспехах они выглядят крупнее и массивнее обычного феллийца, но, скорее всего, по массе отличаются незначительно. Шлемы отсутствуют. Значит, стандартная атмосфера им комфортна, а незнакомых болезней чужаки не боятся. Неужели универсальные прививки?! Впрочем, раз они летают меж звёзд... без апгрейда иммунной системы в иных мирах делать нечего! Так, а вот их лица... что лица?! Вроде бы, человеческие. Но какие-то грубые, уродливые. Тёмная кожа цвета грязного песка, тёмные волосы, тёмные глаза... порождения ночи и тьмы, пришедшие из древних легенд.
  
  Тараша передёрнуло от отвращения.
  
  
  

3

  
  
  Пришельцы перекидывались короткими фразами. Для феллийского уха они звучали резко и непривычно. Получив первые данные, лингвистическое ядро личного искина занялось анализом языка чужаков. Для уверенного перевода информации слишком мало... о! Одно существо сунулось в бот (Тараш обозвал его для себя 'Пилот'), два других ('Коротышка' и 'Бугай') направились к вилле. Точнее, к подвалу, в котором пряталась агент Охраны Порядка. Укрылась, дура! Не подумала, что у пришельцев есть сканеры биологической активности! Тараш возблагодарил Соле, что его 'костюм естествоиспытателя' имеет столь эффективную защиту от обнаружения, блокируя запахи, пряча тепловое излучение и ауру своего хозяина. Дикие животные Феллы крайне недоверчивы и весьма осторожны, без такой одёжки натуралисту к ним не подобраться. И для настоящего профессионального хакера, прячущегося от бдительных глаз Конвента, такое обмундирование жизненно необходимо - если он не планирует свидания с ДОМом! Двое ушли, это хорошо, значит всё запланированное пройдёт намного легче. Главное - не спугнуть тварей, не дать им улететь. Бот стоит ближе к развалинам, и до него трудновато дотянуться, хотя... один из охранных дроидов весьма опрометчиво расположился не далее пяти метров от Тараша. Что ж, лиха беда начало!
  
  Пневмотрубка с начинкой из микродронов[24] (ручная работа самого Тараша, между прочим!) мягко выскочила в руку. Тараш направил её в сторожа и активировал патрон. Едва слышный хлопок никого не насторожил, и едва заметное облачко искусственных 'мошек' без помех добралось до намеченной жертвы. Искин тщательно проанализировал идущую ручейком информацию и указал 'мошкам' уязвимости дроида, потенциально удобные для внедрения. А затем... хе-хе! Затем информация пошла полноводной рекой: место производства (строчка цифр - неизвестная система координат), числовой код (это завод-производитель), назначение (более-менее понятно), заводские настройки (тут всё просто), установки пользователя, пароли (несколько секунд... взломаны, заменены), система команд (расшифрована) и управление (перехвачено полностью). А заодно личный искин Тараша подробно ознакомился и с внутренним пространством бота.
  
  Интеллектуальные системы пришельцев оказались примитивными и быстро уступили 'натиску' опытного хакера. Личный искин быстро изучил 'железо' и определил величину 'кванта', используемую чужаками для кодирования (двоичная: да-нет, ноль-единица), а также архитектуру (стандартная). Тесты на быстродействие и уровень интеллекта показали, что дроид захватчиков чуть ли не в миллион раз медленнее своего условного феллийского аналога (искин без труда построил его виртуальную модель) и неизмеримо глупее.
  
  Через минуту Тараш получил доступ ко всей командной сети данной тактической группы (десять боевых единиц, вооружённых штурмовыми бластерами и клинками), а ещё через пять дроиды слушались только его. Семь минут спустя 'мошки' добрались и до двух других тактических групп. Тараш ожидал, что такими темпами через четверть часа все тридцать 'пауков'[25], приписанных к боту, окажутся под его контролем.
  
  Пустяк! Легче, чем отобрать конфету у ребёнка!
  
  Наконец,самый трудный этап - бот и чужаки. Вторгшихся на Феллу тварей надо обезвредить так, чтобы не всполошить их подельников на кораблях.
  
  Если аппаратом управляет собственный искин, он вполне может 'всполошиться', обнаружив утрату контроля над дроидами. Здесь Тараш подстраховался, встроив в командный канал данных свой фильтр. Отныне любое постороннее обращение к 'паукам' идёт через личный искин хакера, который отсекает всё ненужное и опасное для выполнения задачи и в ответ отправляет правильные коды. Теперь бот: на этом этапе главное, чтобы никто не обнаружил Тараша преждевременно и не поднял тревогу. Хакеру нужно проникнуть внутрь летательного аппарата, чтобы получить над ним управление. К этой операции Тараш привлёк одного из подконтрольных дроидов, зарядив его 'мошками'. Дело за малым - запустить 'паука' с ними внутрь бота. Но как это сделать, если один из уродов, Пилот, постоянно крутится возле входа? Его обязательно насторожит странное поведение охранного дроида, залезающего без причины и приказа в кабину. Может быть, оглушить гада? Хм, тогда тревогу поднимут остальные члены экипажа. Нет-нет, это не выход. Необходимо учитывать, что чужаки, возможно, тоже используют персональные искины, которые в экстремальном случае самостоятельно подадут сигнал тревоги на корабль. Поэтому прежде чем использовать свою главную заготовку (сонный газ хорош, да и пришельцы без шлемов, так почему бы им не воспользоваться?), нужно нейтрализовать искины пришельцев.
  
  Пока Тараш думал, Пилот самозабвенно копался в потрохах бота, что-то напевая себе под нос. Кошмар! Ни голоса, ни слуха! Но песенка исправно загружается в лингвистическое ядро искина, да и немузыкальное хрипение 'певца' анализирует специальная программа. Её создавали для изучения диких животных и анализа их физиологии по издаваемым звукам. Но чужаки - те же животные, причём крайне опасные, так почему бы не использовать для их изучения готовый софт? Тараш приспособил программку для своих целей: теперь она определяла физиологические параметры чужака - объём лёгких, частоту дыхания, уровень энергии и способность напрямую оперировать ею, и так далее. Эти данные важны, они позволят скорректировать план действий и увеличат шансы на успех всей операции.
  
  
  

4

  
  
  4
  
  
  Незаметно для Пилота 'заряженный' дроид оказался поблизости, и часть 'мошек' аккуратно перебралась на комбинезон пришельца. Загрузка личного искина Тараша резко выросла, мощный поток новых данных вынудил хакера использовать все наличные ресурсы, в том числе и приватный кластер в Общалке. Выводы от анализа поступившей информации откровенно радовали.
  
  Главное: пришельцы очень похожи на настоящих людей, только мельче. Физиологические различия незначительны - значит, подготовленный Тарашем сонный газ подействует на них так, как и было запланировано.
  
  И ещё: бот собственного искина не имеет. Его интерфейс предполагает наличие пилота, использующего личный искин. Самостоятельно бот передаёт на корабль только сигналы о текущем местоположении, состоянии основных систем и наличии на борту экипажа. Пилот (и в некотором роде коллега Тараша!) сейчас как раз и занимается тем, что изменяет последние два сигнала, чтобы командование не помешало экипажу развлекаться. В настоящее время аппарат постоянно докладывает на базовый корабль, что экипаж находится на борту, а сам бот барражирует в десятке метров над землёй и ведёт бой с недобитыми туземцами. Для подтверждения этой информации он продолжал транслировать картинку расстрела виллы, завершившегося получасом ранее.
  
  Очень знакомо! Тараш едва не всхлипнул от умиления. Были бы обстоятельства встречи иными, он охотно пожал бы коллеге руку!
  
  Третье: личным искином обладает далеко не каждый чужак, и все они по сравнению с феллийскими - полное дерьмо, а единственный искин в этой команде как раз находится у пилота. Установить полный контроль над ним для Тараша - проще простого. Полминуты, отсчёт пошёл...
  
  Четвёртое: чужаки крайне ограничены во времени. Сейчас они заканчивают погрузку трофеев, и часов так через пятнадцать отчаливают с орбиты планеты. Напоследок капитаны кораблей направили на 'свободную охоту' две с половиной сотни ботов. Они разлетелись по всей планете выполнять ответственное задание - уничтожать всё то, что ещё уцелело. Ну-ну, сто пять с половиной миллионов квадратных километров джунглей, лесов, болот, холмов и невысоких гор - более чем по четыреста тысяч на один аппарат... да они оптимисты!
  
  Хоп! Пилот отшатнулся от бота и затряс головой. Ага: кратковременная дезориентация из-за сбоя связи с личным искином. Знакомо! Тараш оказывался в такой ситуации не раз и не два, попадая под глушилку агентов ДОМа. Чужак, похоже, тоже обладал соответствующим опытом. 'Ничего, уродец, помотаешь головой, и всё восстановится!' - ехидно ухмыльнулся Тараш. - 'Правда, контроль над твоим персональным искином уже не твой. Но пока ты об этом не знаешь, и волновать тебя это не должно, ведь так?!'
  
  Зябко передёрнув плечами, Пилот напряжённо уставился в сторону развалин и что-то прокричал. Что, связь-то отказала, хе-хе? Что он говорит? Искин Тараша пока не накопил достаточный объём информации и даже не пытается переводить. Впрочем, и так понятно: чужак интересуется, как обстоят дела у других членов экипажа.
  
  Судя по радостным воплям, донёсшимся в ответ, у них всё прекрасно и даже более того. Иначе с чего бы Пилот столь предвкушающе улыбается? О, Соле, ну и урод! Что же ему там крикнули? Наверное, те двое обнаружили Милию и тащат её сюда, чтобы вдоволь натешиться. Ну что за подонки?! Нет бы просто без затей пристрелить, они ещё и поизмываться захотели. М-да, и как быть?
  
  Теперь такой симпатичный план придётся корректировать: нельзя же оставить в беде соотечественницу, пусть даже правительственного агента, да ещё и дуру! Хотя последнее ей, скорее, в плюс.
  
  Пока Пилот всматривался в развалины виллы, Тараш успешно вооружил ближайшего 'паука' капсулой с сонным газом и направил его к боту. Главные события будут происходить именно там. Не зря же чужак отточенными движениями (чувствуется большой опыт!) прикреплял пластиковые полоски (наручники?) к поручням откинутой аппарели бота! Уродец несколько раз дёрнул за подготовленные петли и, по-видимому, остался доволен. Прочные, жертва не вырвется!
  
  ...А вот и Милия! Соле, ну что за варвары! Нельзя бить женщину по лицу, даже Милию! Только по попе!! Агент Атери перепугана до крайности, её щёку 'украшает' огромный синяк, а из-под порванного форменного костюма тут и там виднеется светлое тело. Естественно, дурочка и не подумала надеть под форменную одёжку бельё. Фи, как можно! Комбинезон эффективно защищает от всех вредных факторов и самостоятельно следит за состоянием кожи. Если верить рекламе производителя, ага. Но в этот раз внешнее воздействие, очевидно, превысило прочность ткани. Хотя Тараш был уверен, что официально заявленные тактико-технические характеристики комбинезонов ДОМа грешат 'неточностями', если не явным обманом. Естественно, в сторону их изрядного преувеличения. Тараш ухмыльнулся: с точки зрения первых лиц Конвента, максимальное преувеличение официальных возможностей боевых подразделений является лучшей профилактикой инакомыслия. На самом же деле никаких особых преимуществ по сравнению со средненькими охотничьими костюмами гражданского образца эти комбинезоны не имели. Скорее, наоборот, по всем статьям им уступали. А что уж тут говорить о топ-модели 'Рейнджер', которой ныне воспользовался Тараш?!..
  
  Два бандита поочередно пихали женщину в спину, грубо направляя пленницу к боту, и уже вблизи аппарата Коротышка пнул Милию так, что она с размаху влетела в объятия Пилота. Тот не упустил своего шанса, с гоготом облапил женщину и с высокомерным презрением заглянул ей в глаза. Зря он, с феллийками нужно быть осторожнее...
  
  Так и есть, у дурищи не хватило терпения! Чужакам, наверное, показалось, что женщина плюнула в лицо 'обидчику'... можно сказать и так. Больше всего её плевок походил на маленькую шаровую молнию. На сжигающий комочек плазмы. Гоготание подонков сразу стихло, а один из них выкрикнул слово, которое искин легко перевёл:
  
  - Ведьма!!
  
  Удивительно, но бандит успел уклониться (потому что дура!!), стукнул женщину кулаком под дых, и, ни мгновения не теряя, перегнул обмякшее тело через поручень бота и зафиксировал руки Милии приготовленными петлями. Ловко подбив ударами ботинок её ноги, пристегнул и их...
  
  
  
  
  

ГЛАВА ВТОРАЯ

  
  
  

1

  
  
  Пилот, красуясь свой ловкостью, картинно расправил плечи и нарочито небрежным движением разорвал остатки одёжки пленницы от пояса и ниже, полностью обнажив хорошенькие гладенькие ягодицы.
  
  - Пусть ведьма, пи-ип (искин пропищал, сообщая, что слово непереводимо), так что с того? У неё же пи-ип не поперёк! - он по-хозяйски похлопал Милию по заду и довольно ухмыльнулся экипажу. Искин Тараша, набрав необходимый объём слов, кое-как сумел справиться с переводом этой простенькой фразы.
  
  - Да хоть поперёк, главное чтобы не пи-ип, пи-ип, вот как! - с хриплым гоготом откликнулся на шутку один из тех, кто изловил женщину (Коротышка, он почти на голову ниже Милии ростом). - Кто смелый, вдруг у неё там зубы?!
  
  - Зубы обломаем, пи-ип, - захрюкал в ответ Пилот, уверенно расстёгивая свой доспех-скафандр, - я укротил эту пи-ип, значит, буду первым!
  
  Бугай и Коротышка тоже принялись снимать боевые комбинезоны, тогда как Пилот, оставшись в лёгком нательном белье, сильными руками обрывал оставшиеся клочки комбинезона, окончательно обнажая пленницу. Милия осознала, наконец, что её ожидает, тоненько завыла и забилась в путах, чем вызвала издевательский гогот чужаков. Будто в ответ загудел зуммер прямого вызова, и Пилот, непереводимо выругавшись, полез в нутро бота.
  
  Кстати, весьма просторное для машины такого класса. Аппарат чужаков не поражал изысканной формой или особой красотой. Более всего он напоминал здоровенный сундук вроде тех, в которых поставляются расходники для санузлов. Один из торцов 'сундука' сильно скошен и застеклён. Кабина, наверное. Противоположный торец, то есть корма, срезан отвесно. Там расположен единственный вход - откидывающаяся наружу и вниз аппарель. От верхнего обреза кормы в стороны под углом градусов в сто двадцать оттопыриваются чрезмерно крупные стабилизаторы, а спереди от закруглённой крыши бота в стороны и чуть вниз торчат несуразно маленькие трапециевидные крылышки. Понятно: и те, и другие помогают 'сундуку' выполнять аэродинамические манёвры. На базовом корабле и в космосе они, очевидно, прижимаются к корпусу бота. По боковым рёбрам слегка сужающегося вперёд плоского днища тянутся неподвижно закреплённые стволы орудий, по виду - энергетических. Бластеры? Длина 'сундука' на глаз не превышает восьми метров, ширина - трёх с половиной, высота бота - двух с третью - если не учитывать размеры стабилизаторов.
  
  Пилот, привычно пригнувшись, потрусил к пилотским креслам, и хакер решил, что пора начинать. Момент благоприятен, враги самостоятельно сняли ту единственную защиту, что могла бы помешать планам Тараша. Надо лишь слегка подождать, чтобы пилот закончил разговор с тем, кто вызвал его с корабля. Похоже 'туфта', которую пилот пытался скормить начальству, не прошла, и сейчас этого хакера-любителя ждёт нагоняй от командира.
  
  Ну-ка, ну-ка, о чём там речь?!
  
  Искин хакера мгновенно сориентировался, перехватил голосовой канал, и Тараш ясно услышал:
  
  - ...Что происходит, капрал? Почему, пи-ип, с борта транслируется всякая пи-ип - бой какой-то, стрельба? С кем воюешь, трюмная пи-ип ('плесень' - предложил вариант перевода искин, Тараш с ним согласился)?! Почему, пи-ип, сразу не доложил об обнаруженном очаге сопротивления?!!
  
  О! У чужаков-то отношения между капралом и офицером весьма далеки от простых и товарищеских! Экипаж бота - 'трюмная плесень', а их грозный командир, оставшийся на рейдере - 'барин'?! Сколь много может рассказать внимательному слушателю подобный пустяк - иногда прямо-таки диву даёшься! Что ж, информацию о социальном неравенстве Тараш обязательно возьмёт на заметку. Пригодится!
  
  - Виноват, сэр! Наткнулись на группу туземцев, они обстреляли нас, мы открыли огонь в ответ. Аборигены попытались огрызаться. Но мы справились сами! Уничтожили два десятка тварей! Во время боя дикари повредили антенны внешней связи, сэр...
  
  Тараш хоть и не видел сам, но явственно ощущал, насколько недоволен офицер. Для него любые оправдания капрала выглядят нелепыми и жалкими.
  
  - Брешешь, пи-ип!
  
  - Никак нет, сэр! - Пилот клятвенно прижал руки к сердцу. Надо же, у этих варваров социальные жесты весьма схожи с их феллийскими аналогами... любопытно. - Истинная правда, сэр, чтоб мне во Тьму провалиться!
  
  - А сейчас, пи-ип, кому стоишь?
  
  - Полевой ремонт, сэр...
  
  Конечно, офицер уже понял: десантники собирают 'левый' хабар и заодно веселятся. В его голосе отчётливо проскальзывало и недоверие к собеседнику, и обещание будущего наказания... если капрал не поделится добычей с начальством, то есть с ним. Тараш так себе и отметил: общество у чужаков крайне коррумпировано.
  
  - ...Исправляем повреждения антенн, завершаем зачистку, сэр! Несколько туземцев попрятались в развалинах, пришлось выпускать 'пауков'.
  
  - Знаю твои зачистки, мерзавец!! Через три часа одиннадцать минут быть на борту! Рейдер уходит. Опоздаешь, тьма тебя побери, ждать не будем. Ясно?
  
  - Да, сэр! Будет выполнено, сэр! - судя по интонации, пилот преданно ел глазами офицера, который, наверное, скривился, заметив, что капрал одет не по форме.
  
  Жаль, что искин не успел расшифровать личный видеопоток бота, а то можно было бы этим тварям и в бесстыжие глаза заглянуть! После пяти секунд молчания Тараш услышал, как офицер громко фыркнул. Видимо, заглянул за спину посторонившегося пилота, заметил обнажённые женские ягодицы и длинные ноги, пристёгнутые к стойкам аппарели. Ещё одна короткая пауза (должен же командир рассмотреть подробности!), и офицер одобрительно хмыкнул. Тон его стал значительно теплее.
  
  - До 'Старушки Бет' твоему боту не менее двух часов и... - уточнил у искина офицер, - ...девяти минут хода. Потому, капрал, зачистку завершишь за шестьдесят две минуты. Не больше. Антенну починить, линию удалённого мониторинга восстановить полностью. Не подведи. Эс-кей[26].
  
  
  

2

  
  
  - Роджер[27]! Мы уложимся, сэр!.. - прокричал капрал в потухший экран и резко развернулся. - Эй, где вы там?!..
  
  Своих подручных, мгновения назад с гоготом крутившихся около пленницы, капрал не увидел, лишь обнажённая и привязанная в раскоряку женщина тоненько подвывала. Неужели туземцы?! Аборигены вполне могли напасть без использования технологичного оружия с одними дубинками. Если несколько дикарей затаились в кустах, аппаратура бота могла их и пропустить, а дроны... эта модель, если честно, полное барахло! Рейд-адмирал приобрёл их по дешёвке, чтобы при нужде бросить без сожалений. Какие из 'пауков' сторожа - одно название!
  
  Машинально потянувшись за бластером к бедру, Пилот спохватился: оружие осталось на улице вместе со снятым доспехом. Проклятье! Чужак со всех ног бросился к выходу из бота. Выпрыгивая рыбкой наружу, он сделал в воздухе кувырок, чтобы ловчее добраться до бластера, лежащего на сброшенном скафандре. Капрал ещё успел почувствовать приятный холод рифлёной рукояти до того, как сознание его окончательно покинуло...
  
  Конечно же, Тараш не собирался применять сонный газ внутри бота. Он подождал, пока капрал выберется наружу. Куда ему деваться? И скафандр-доспех, и оружие пилота остались лежать возле аппарели. Улететь он тоже не мог, поскольку всю окружающую интеллектуальную аппаратуру, в том числе и на самом боте, уже полностью контролировал хакер. Впрочем, Пилот об этом и не догадывался. Бандит привык к безнаказанности и был абсолютно уверен, что легко победит туземцев, напавших исподтишка, подло и коварно. К тому же капралу нужно узнать о судьбе своих солдат: без них или их мёртвых тел к Пилоту появятся неприятные вопросы со стороны командиров. Что ж, узнал и даже присоединился к двум тушкам своих подельников. Их тоже отключило сонное зелье. Теперь, вся троица мирно сопела у аппарели позади Милии, чуть в стороне от бота.
  
  Пленница бандитов не видела. Возня и странное шевеление, происходящие позади неё (с учётом позы, в которую её поставили), пугали и доводили до безумия. Она ужасалась неизбежного насилия и не хотела умирать. Полная беспомощность и то, как её зафиксировали чужаки, сводили с ума, заставляя женщину выть по-собачьи и молиться: 'О, Соле, спаси!' В ответ - только тихий цокот ног механических пауков, безысходность, ужас, отчаянье. Холодный ветерок трогал обнажённое тело, заставляя Милию подвывать от страха и собственного бессилия.
  
  Это продолжалось ещё несколько минут, которые пленнице показались вечностью. Затем исчезли голоса чужаков, пропал шум, который они издавали. Чьи-то поспешные шаги прогрохотали по аппарели, вынудив её качнуться, Милия взвизгнула от ужаса, но... всё стихло. Несколько секунд спустя шаги послышались вновь. Другие шаги. Теперь они звучали мягко и уверенно. А затем появился... Тараш!
  
  Хакер опустился на корточки возле её лица, небрежно потрепал женщину по щеке и нагло улыбнулся. Соле, какой позор! Милия густо покраснела: на неё неожиданно накатились воспоминания о самой первой их встрече в кафе в начале беззаботной студенческой поры. А она... перед ним... в таком виде!!! Как стыдно...
  
  - Привет, Милия! Я не сильно опоздал?!
  
  - Это действительно ты, Тараш?!! - вдруг глаза и чувства её обманывают?
  
  - Ты здесь ожидала кого-то ещё? - Тараш продолжал всё также нагло улыбаться. Глаза его стали масляными, а взгляд по-хозяйски окинул все обнажённые напоказ 'прелести'. - Только не говори, что прибыла в эту глушь, чтобы встретиться с кем-то ещё!
  
  Атери задохнулась от бешенства и облегчения. От невообразимой смеси стыда и надежды. Она впустую открывала рот, но вместо связных слов из него выдавливались лишь непонятные звуки и всхлипывания. Тараш терпеливо ждал, продолжая бесстыдно осматривать роскошное женское тело.
  
  - Ты... ты! Развяжи меня!! Слышишь, что я говорю?!
  
  Мольба превратилась в визг. Тараш невозмутимо поднялся и отошёл в сторону, откровенно любуясь получившейся картиной: три бессознательных тушки бандитов, раскрытый 'зев' бота с высунувшимся наружу языком аппарели и голая Милия, изощрённо привязанная к поручням. Сюда стоит добавить десятки 'пауков', плотно окруживших просторную площадку виллы, начинающее темнеть синее небо, едва заметно испачканное серыми дымами, густые голубовато-зелёные заросли мангров и светило, коснувшееся горизонта. Сказка!
  
  - Немедленно отвяжи меня!! - продолжала визжать Милия, но этот резкий звук ничуть не испортило сложившуюся картину. Скорее дополнял.
  
  - Не так быстро, дорогая, - хихикнул Тараш. - Сначала я сделаю то, о чём мечтал последние лет десять... с тех пор, как ты сдала меня стражам, подруга!
  
  - Что ты задумал, мерзавец?! Не смей! - завизжала женщина, всерьёз опасаясь, что её кошмар отнюдь не закончился. - Нет, пожалуйста!!
  
  Конечно, агент Атери сразу сообразила, что Тараш не собирается её насиловать, он совсем не такой, но и альтернатива её откровенно пугала!
  
  Краем глаз женщина заметила, как Окинори потянулся к молодому мангровому кустику, собираясь выломать розгу погибче и потоньше.
  
  - Нет! Не надо, пожалуйста-пожалуйста! - Милия тихонько и очень жалобно скулила. - Прошу тебя!!
  
  Тараш остановился. Вот дрянь: весь настрой сбила! Как он мечтал хорошенько от всей души высечь эту поганку Атери! Свои розги она более чем заслужила, да что теперь говорить! Окинори раздражённо отбросил в сторону выломанную хворостину. С другой стороны, Милия уже достаточно наказана, а Вторжение сделало все предыдущие счёты между ними глупыми и бессмысленными.
  
  - Не надо розог, прошу тебя! - Милия тихонько скулила и вертелась, пытаясь взглянуть на своего спасителя.
  
  Как причудливо извернулась её судьба! Ведь агент Атери искала хакера Окинори не для того, чтобы его арестовать. Она хотела сказать... признаться ему... о Соле! Просто остаться рядом... и надо же случиться Вторжению!! Ну почему, почему?!! Ведь теперь Тараш ей не поверит... не простит... она сама всё испортила...
  
  
  

3

  
  
  Милия и Тараш с детства знакомы, росли рядом, на шутки родителей и друзей в стиле 'тили-тили тесто...' не обращали ни малейшего внимания. Их роман начался в студенческие годы и развивался весьма бурно. Тараш уже всерьёз подумывал о том, чтобы создать семью, но предложения сделать не успел. Всё разрушила сама Атери. На их последнем студенческом свидании Милия с хихиканьем рассказала ему (видимо, почувствовала настрой парня), что собирается делать карьеру в Охране Порядка Конвента и к серьёзным обязательствам ещё не готова. Это несвоевременно. Куда торопиться, если вся жизнь впереди?
  
  И вообще, заводить семью - это так немодно и несовременно! Зачем, если можно без всяких обязательств поиграть в семью с помощью специальных сайко? Ведь 'игрушки' и существуют для того, чтобы настоящие люди могли на них обучаться! Откровения подруги стали для Тараша ледяным душем. Именно в тот момент их пути разошлись, и начинающий хакер вырвал из своего сердца все чувства к Милии.
  
  В то время Тараш Окинори уже заканчивал свое обучение на полного магистра естественных наук (метафизика, алхимия - и магоматематика, конечно!), и поэтому отчётливо осознавал то ужасное положение, в которое Конвент загнал всех феллийцев. На тот момент на планете проживало полмиллиарда настоящих людей, а сайко - в десять раз больше. Этот факт выглядел ещё ужаснее для тех, кто знал: пятьсот лет назад феллийцев было вдвое больше, а тысячу - втрое. Истинные люди вымирают! Этот гибельный процесс начался пять столетий назад, когда были созданы первые сайко, псевдолюди, органические разумные творения пытливого разума и искусных инженеров. Полноценно живые и идеальные. Воплотившие в себе все мечты своих создателей о том, какими должны быть люди. Исполнительные, безотказные, универсальные. Они и трудолюбивые работники для сложных производств (простые давно отданы роботам), и добросовестные клерки, и верные и преданные слуги - чего ещё желать?
  
  О, оказывается, фантазия истинных людей этим списком не ограничивается. Одни феллийцы начали создавать сайко по образу погибших любимых, загружая в разум псевдолюдей 'слепки' их памяти. Другие заводили себе детей сайко, чтобы потренироваться, прежде чем растить настоящих. Чтобы заранее ощутить, так сказать, как это - быть родителями. Третьи... перечислять можно до бесконечности, а общий смысл феллийских фантазий сводился к вопросу: 'Зачем себя ограничивать в желаниях?' Технологии выращивания сайко и их программирование бурно развивались, компании всё лучше выполняли индивидуальные заказы граждан и разрабатывали всё более совершенные шаблоны поведения для живых 'игрушек'. Все феллийцы поголовно увлеклись сайко.
  
  И лишь сравнительно недавно самые осторожные и образованные представители человечества попытались, наконец, трезво взглянуть на происходящее вокруг. Выяснить, как наличие сайко поменяло саму суть феллийцев. То, что они увидели, им не понравилось. Попытки обратиться к согражданам, представить на всеобщее обозрение обнаруженные факты раскололи общество на реформаторов и консерваторов, причём последних было больше: тот, кому нравится быть обманутым, не примет правду. Особенно если она горька и очевидна. Лучше сладкая ложь. Именно такую позицию с одобрения консерваторов и занял Конвент (там они были в большинстве), начав шельмовать реформаторов. Неважно, что все они - люди солидные, уважаемые. Главное - они не имеют никакой защиты от произвола властей. Их можно без труда заткнуть - кого запугать, кого купить.
  
  По-видимому, именно так полагали эпархи Конвента и отец Милии, по совместительству - экзарх Феллы, Омео Суту Атери. Они ошиблись, поскольку к реформаторам относился и Томео Кароэ Окинори, отец Тараша, катигит[28] алхимии и метафизики. Своей обидой и разочарованием Томео поделился с сыном, тогда ещё студентом. Начинающий хакер особенно ярко ощутил приближающуюся катастрофу и со всем пылом, свойственным юности, возглавил молодёжное радикальное крыло партии реформаторов. Благодаря Тарашу, взрывоопасная информация о надвигающейся социальной катастрофе попала в Общалку. Несмотря на то, что первые (весьма неуклюжие, если честно) действия юных реформаторов не вызвали сколь-нибудь заметного резонанса в обществе, Конвент объявил Тарашу войну. Конечно, неофициально.
  
  ...Жизненные пути дочери экзарха и хакера повторно пересеклись лет через пять, и тогда Тараш понял, что чрезмерно понадеялся на свою силу воли. Случайно (как тогда он подумал) встретив Милию в маленьком курортном местечке, он как баран согласился прийти на свидание... и был задержан агентами ДОМа за деятельность, расшатывающую основы государства. Милия его сдала!! Эпархи приговорили Тараша к максимальному сроку социальной изоляции, но какая тюрьма может удержать настоящего хакера?! Вскоре он сбежал, и руководство Охраны попыталось снова выловить опасного вольнодумца 'на живца'. На прекрасную Милию Ауи Атери.
  
  В следующий раз всё вышло наоборот: уже сам Тараш захватил Милию врасплох и... хорошенько высек её розгами. С тех пор поимка хакера 'номер один' стала для Милии навязчивой идеей. Неисполнимой мечтой.
  
  Надо отдать должное агенту Атери, долгие годы острого и захватывающего соперничества превратили её в настоящего профессионала. И с каждым новым днём она вся яснее и ярче ощущала горечь и сожаление. Нешуточная обида за пережитое унижение бурно заквашивалась с муками совести за предательство, которое она совершила. В итоге в душе родилось и выросло желание всё исправить. Вернуться к тому моменту, когда вчерашний выпускник Тараш собирался просить руки студентки Милии, которую так обожал. Всё исправить!
  
  Воспользовавшись служебным положением, она выяснила, где скрывается Тараш, но на этот раз она решила поступить иначе. Взяла отпуск (если примирение получится, она готова уйти в отставку!) и отправилась на далёкий южный островок. Одна. Она была искренне готова отринуть всё, чем жила эти годы. Даже карьерными перспективами. Только бы вернуть доверие Тараша. Уж эта-то встреча пройдёт по-другому.
  
  
  

4

  
  
  Если бы она знала, насколько!
  
  Вторжение повергло её в панику. Впервые (именно так - с большой буквы!) в жизни она настолько растерялась, что чуть не погибла. Женщина не знала, что ей делать дальше. Ожесточённые бои над поверхностью Феллы чужаки выиграли за явным преимуществом. Конвент, скорее всего, уничтожен. Все правительственные адреса молчали. Наверное, погибла вся 'верхушка' общества, весь его 'цвет'. Хотя этих кретинов ни Тараш, ни другие хакеры 'цветом' не считали, воспринимая их скорее как поднявшуюся вверх гнилостную пену. По осторожным оценкам искинов Общалки из полумиллиарда настоящих людей в живых осталось, дай Соле, миллионов пятьдесят, а из сайко выжили вообще процентов пять. Налётчики вряд ли добрались до промышленных предприятий Феллы, спрятанных глубоко под поверхностью планеты, зато безжалостно прошлись по всему, что стояло на виду. А это шикарные жилища истинных людей, богатые города, виллы, научные и культурные центры. Вместе с хозяевами (а чаще вместо них) гибли их живые игрушки. Если кто из феллийцев и уцелел, то только случайно. Как Милия и Тараш.
  
  Тараш торопливо, будто боясь передумать, подошёл к Милии и силовым ножом, с которым не расставался, перерезал путы, удерживающие женщину. Мягко приобняв её, помог встать на ноги. Затем попытался отстраниться, но Милия схватилась за него, как утопающий - за спасательный круг, и, всхлипывая, крепко прижалась к груди. Чувства женщины были, в общем-то, понятны: сам Окинори выжил исключительно потому, что на момент Вторжения прятался (спасибо, ДОМ!) на яхте, имеющей идеальную маскировку. Агенту Атери просто повезло оказаться на практически пустой вилле, первоначально не привлекшей внимания налётчиков. А потом её спас Тараш. Без него следующий час она бы не пережила.
  
  - Не плачь, всё позади... - попытался отстраниться Тараш. Доверять этой женщине? Ещё чего! - ...успокойся!
  
  - Извини... пожалуйста, прости! - Милия подняла заплаканное лицо (здоровенный синячище ловко спрятала, прижавшись покрепче), заглянула ему в глаза. - Я искала тебя, чтобы молить о прощении... за то предательство...
  
  Врёт? Или нет? Вот уж чего Тараш никогда не мог ни понять, ни принять в этой женщине, так это ту лёгкость, с которой она лгала. В глазах - искренность, слова идут будто из самого сердца, но... правда ли всё это? Или лишь то, что в данный момент она считает правдой?! Хочет, чтобы он считал правдой?!... Тьфу, как тут не запутаться! Лицедейка, ну как такой доверять?!! Однако руки Тараша вопреки сомнениям хозяина абсолютно самостоятельно пропутешествовали чуть ниже талии женщины и остановились на гладких округлых ягодицах. Мужчина шумно втянул пахнущий гарью воздух: ну что ты будешь делать?! Хороша, дрянь. Сколько времени минуло, а его по-прежнему тянет к этой коварной и хитрой ведьме.
  
  - Прости-прости-прости!.. - облегчённо и счастливо прошептала Милия прямо в его губы, почти прижимаясь к ним. - Не прогоняй меня ...
  
  Ну и змея! Конечно же, он таки должен сказать, что никогда её не прогонял. Милия возразит, затем... Соле! У него... у них просто нет времени на эти дурацкие игрища! Тараш немалым усилием воли оторвал руки от притягивающих их полушарий и всё-таки нашёл силы чуть отодвинуть женщину прочь. Милия сразу же зябко обхватила себя руками, ещё больше выпятив немаленькую грудь. Стерва! Тараш непроизвольно сглотнул, старясь отвести глаза от привлекательных прелестей. И ведь делает всё это чисто 'на автомате', инстинктивно, не задумываясь. Нет-нет, не думать об э... сейчас нужны все силы. Благоприятный момент может быть упущен, надо спешить!
  
  Кошмарная, чудовищная катастрофа могла бы добить вымирающую человеческую цивилизацию на Фелле, но по факту дала шанс на спасение, отрезав давно разложившуюся часть. Выжили те, кому повезло. И те, кто в 'подполье' сражался за Феллу, за её обновление. Сценарий с нападением злых инопланетян подпольщики проработали в числе первых, хотя делали это исключительно ради тренировки. поскольку посчитали его фантастичным. Зато благодаря этим наработкам Тараш после уничтожения Конвента лично перехватил Общалку.
  
  Он не дал ей 'упасть' и назначил себя автархом[29] Феллы с полного одобрения всех главных искинов планеты. Других претендентов на эту хлопотную должность в тот момент просто не было. Кто первым успел, как говориться! Теперь в распоряжении Тараша были не только автоматические предприятия, склады госрезерва и небольшое число полицейских леталок, (бездарный доместик ДОМа не успел кинуть их в самоубийственные атаки), но и огромный массив правительственных сканеров и детекторов. С них постоянно шла информация о действиях пришельцев.
  
  
  

5

  
  
  Чужаки ведут себя так, будто планета им не интересна. Термоядерные ракеты они уже применяли, так что же помешает им, улетая, обрушить на Феллу всю имеющуюся у них мощь, сделав её непригодной для жизни разумных существ? Разве что корысть: мощные ракеты стоят немалых средств, а, судя по прогнозу искинов, общество чужаков управляется деньгами. Даже с учётом патологической жадности пришельцев, искины прогнозируют сорокапроцентную вероятность термоядерного удара по поверхности Феллы в качестве завершающего операцию аккорда. В этом случае пригодятся даже бесполезные флаеры. Они обладают достаточной динамикой, чтобы в таранных атаках перехватить значительную часть ракет в высоких слоях атмосферы. Это позволит спасти Феллу для человечества...
  
  - А можно... - робко подняла глаза Милия, устав ждать от Тараша реакции на свою игру. Тараш счёл за благо не спрашивать, что 'можно'.
  
  - Хочешь остаться - помогай мне во всём... - пробурчал хакер. Ему хотелось добавить: 'Иначе уходи! Проваливай!' Но Тараш сдержался, зато постарался, чтобы его слова звучали жёстко, - ...и попусту не отвлекай! Я послал 'паука', через пару минут он принесёт тебе одёжку. - Милия просто кивнула, обиженно глядя на Тараша огромными синими глазищами, полными слёз, и мужчина поспешил добавить, - наши разборки и все объяснения отложим на потом. Сейчас на них нет ни минуты.
  
  - 'Пауки' и бот уже полностью тебе послушны, ведь так? Этим гадам, - Милия указала на лежащий рядком экипаж аппарата пришельцев, - ты подготовил что-то особо неприятное, не правда ли? И не только им, да?
  
  От энергета[30], а Милия сполна обладала этим талантом, трудно что-то скрыть, особенно если эта тайна связана с сильными эмоциями. Лучше ей всё объяснить.
  
  - Чужаки собрались улетать, Милия...
  
  - Слава Соле!
  
  - Не радуйся преждевременно. - Тараш забрал у подбежавшего 'паука' заранее приготовленный пакет с одеждой (такой же, как у самого хакера) и протянул его Милии. - Твой размер, между прочим. И бельё, которое ты обычно не носишь, лучше одень.
  
  Женщина на минутку застыла, соображая, с чего бы Тараш взял с собой одежду её размера. Ну конечно! Общалка... вот как хакер узнал, что встретит здесь Милию! Тараш без раздумий бросился спасать попавшую в беду подругу, но не забыл и одёжку! Неужели он её всё-таки любит?!! Любимый! Соле, какое счастье!! На лице Милии расцвела радостная улыбка, и Тараш тяжело вздохнул.
  
  Пожалуй, не стоит говорить, что Милии просто повезло. Не появись бот, она так и просидела бы в подвале. Точно! Лучше промолчать. И полюбоваться, как торопливо и одновременно грациозно одевается Атери.
  
  Великолепное зрелище!
  
  - Почему же мне не радоваться? - женщина, продолжая улыбаться, прикрыла глаза, наблюдая сквозь длинные ресницы, как Окинори неотрывно смотрит на неё. - Мы снова вместе. Кошмар заканчивается...
  
  - Вместе?!.. - искренне удивился Тараш. Слово - не воробей, вылетит - и эта лиса использует его себе на пользу. - Хм... понимаешь, Милия, искины - они, слава Соле, уцелели, - считают, что чужаки, улетая, нанесут массированный термоядерный удар по планете, - вполголоса начал объяснять хакер. - Если у них получится, не выживет никто...
  
  Милия зажала ладошкой рот, чтобы не вскрикнуть.
  
  - Искины Общалки оценивают вероятность такого события около сорока процентов, что совсем не мало. Даже если пришельцы откажутся от удара, ничто не помешает им вернуться вновь и доделать начатое.
  
  - Почему?!.. - Милия всхлипнула. - Зачем они это делают? Ведь мы ни в чём не виноваты!
  
  - Их общество ценит только деньги, - криво усмехнулся Тараш. - Судя по всему, они добыли на Фелле огромные по своим меркам богатства. Вряд ли экипажи четырёх рейдеров - всё население их миров, Милия. Как ты думаешь, что предпримут прочие чужаки, без сомнения столь же жадные и жестокие, как эти, когда узнают, где их сородичи так разбогатели?!..
  
  Глаза Атери распахнулись от ужаса.
  
  - Ты всегда была умной девочкой, - скупым кивком Тараш подтвердил её страхи, - и сразу оценила мрачные перспективы. Всё так и будет, если мы последуем примеру старпёров Конвента и не будем ничего предпринимать.
  
  'Старпёрами' юные реформаторы презрительно называли консерваторов, заседающих в Конвенте.
  
  - Но что здесь можно сделать? - едва слышно прошептала Милия. - Что?!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

  
  
  

1

  
  
  - Спасти Феллу от разрушения, разумеется. - Тараш ткнул рукой в небо. - Твари собираются обрушить на нас термоядерные ракеты. Их нужно перехватить.
  
  - Чем - станерами[31]?.. Мы обречены!
  
  - Почему же? - Тараш присел рядом с коротышкой-чужаком и надел ему на голову универсальный считыватель-программатор[32] для сайко. - Флаеры ДОМа способны перехватить ракеты в атмосфере.
  
  - Это может сработать, - задумчиво протянула агент Атери, - но разве не все они уничтожены? К тому же даже будь ты лучшим на всём свете хакером, искины не дадут тебе использовать флаеры в этакой манере.
  
  - Ты недооцениваешь моё мастерство, дорогая. Искины не заметили бы моего вмешательства, но...
  
  - Что 'но'? - ехидно поинтересовалась Милия.
  
  - ...но здесь никакие ухищрения не нужны: я, как автарх Феллы, распоряжаюсь теми аппаратами ДОМа, что ещё уцелели! Да-да, - хакер усмехнулся, глядя в округлившиеся при слове 'автарх' глаза Атери, - я был удивлён, насколько всё оказалось подготовлено к такой перемене. Даже искины. Ты что-то об этом знаешь?
  
  - ...В Охране об этом поговаривали открыто, - а Тараш-то ох как не прост! - Теперь Конвента нет, а ты...
  
  Неожиданно для самого себя Тараш покраснел.
  
  - ...Здорово! - улыбнулась Милия. - Значит, именно ты возглавил новую власть на Фелле, когда прежняя?..
  
  Желание править у истинных представителей рода Атери бурлит в крови. Милия всегда страстно желала занять самую вершину социальной пирамиды, принять пост экзарха, как отец, и даже превзойти его. Несмотря на жгучее желание быть вместе с Тарашем, Милия осознавала, что это решение без возможности оказаться на 'самом верху' сделает её несчастной. Она всё равно выбрала Тараша.
  
  Как удачно объединились обе её страсти!
  
  - Власть? - Тараш отрицательно покачал головой. - Одно название, хех! Власть нужна мне лишь для того, чтобы защитить Феллу, я это могу сделать и сделаю!
  
  - Отличный девиз, мой дорогой. И звучит убедительно. Очень убедительно. Первый шаг к возрождению должен обеспечить преемственность власти... - Милия ни на мгновение не забывала, что Тараш - телепат и легко прочтёт все её мысли, стоит хоть немного расслабиться. Нет-нет, власть не главное, и желание стать женой автарха здесь не причём: важно быть рядом с любимым человеком, разделить с ним все трудности и невзгоды, ага! - ...неудачные законы можно поменять или отменить, но лучше это сделать позже. Сейчас тебе нужно завоевать народную любовь и добиться абсолютного признания. Пользуясь полномочиями автарха, ты объединишь всех феллийцев. Как ты сказал: 'Могу защитить и сделаю это!' Разве не великолепно?!
  
  - Да неужели? - ехидно хмыкнул Тараш.
  
  По личику Милии пробежало облачко: никаких насмешек над её мечтой!
  
  - Я - дочь экзарха, и знаю, что говорю.
  
  Она бы ещё ножкой топнула!!
  
  - Хм, возможно... нет-нет, уверен, что ты права, - спохватился Тараш, - вся эта любовь народа, признание действительно важны, но у меня на все эти политические игры просто нет времени, дорогая! Прямо сейчас есть дела и поважнее! - Тараш не стал добавлять, что в задуманной операции заменить его некем.
  
  - Это не игры: люди должны видеть, что автарх постоянно трудится для их блага, для их защиты, а не ради каких-то там пустых абстракций! Это объединяет общество.
  
  - Поверю дочери экзарха.
  
  - Эй, я же на твоей стороне... - Милия обеспокоенно заглянула в глаза Тараша, транслируя в своих чувствах любовь и преданность. Нет уж, никуда он от неё не денется! - Я же рядом, я помогу тебе восстановить Феллу.
  
  - Сначала её нужно спасти и сохранить, Милия. Я не зря сказал, что могу защитить Феллу, но для этого мне необходимо проникнуть на один из кораблей чужаков и захватить его. В этом случае вероятность благоприятного исхода резко повышается. Искины всё рассчитали...
  
  - В одиночку захватить корабль чужаков? Ты серьёзно?! Их там многие тысячи!!..
  
  - Не более двух, скорее меньше. Всё-таки они понесли потери. А ещё десяток тысяч вот таких 'пауков'! - Тараш махнул рукой в сторону дроида, чутко охраняющего пленников. - Я хакер, дорогая, если ты вдруг забыла.
  
  - Я боюсь... - Милия зябко поёжилась и опустила взгляд. - Неужели нельзя обойтись леталками? Ты же сможешь ими перехватить все ракеты?
  
  - Смогу, конечно. - Тараш постарался, чтобы заявление прозвучало уверенно, хотя сам в стопроцентном успехе сомневался. Боевые части ракет войдут в атмосферу на скорости в несколько десятков километров в секунду. Максимальная скорость леталки - в десять раз меньше, поэтому таранный перехват - дело удачи и везения. Но зачем об этом знать Милии?! - Но дело не в ракетах. Не только в них. Вражеский корабль нужно захватить, и сделать это без значительных повреждений, чтобы изучить все секреты чужаков. Ублюдки умеют перемещаться быстрее света - я хочу отобрать у них этот секрет! Иначе чужаки останутся безнаказанными, а их примеру последует кто-нибудь ещё... и ещё, и ещё! Без технологии гипердрайва нам не выжить, а для самостоятельных разработок у феллийцев нет ни времени, ни ресурсов!
  
  - А как же я?!!
  
  - Ты остаёшься.
  
  - Где? Здесь?!!.. - голос Милии звенел от прорывающегося наружу ужаса. Переигрывает, артистка!
  
  - Отправишься на мою яхту. Там ты будешь в безопасности. А операцию по захвату корабля надо начинать прямо сейчас... точнее, через тридцать девять минут. 'Паук' покажет тебе дорогу. Я отлучится не могу! - Тараш кивнул на тушки пришельцев, валяющиеся около аппарели бота.
  
  - Не оставляй меня, пожалуйста! - продолжала жалобно просить Милия. Её бросало в дрожь от мысли, что Тараш улетит прочь и (упаси Соле!) не вернётся! - Не здесь, не сейчас... да и что я одна буду делать на твоей яхте?!
  
  
  

2

  
  
  Нытьё женщины Тараш расшифровал для себя так: Милия хочет каким-нибудь образом привязать хакера к себе, да покрепче. Она в панике, так как не видит ни одной возможности это сделать. Хотя нет, одна есть, естественная, так сказать... но и место неподходящее, и времени в обрез. Они же не животные, чтобы заниматься... этим прямо здесь, хе-хе?! С другой стороны, раз Милия почему-то в нём заинтересована (в её любовь Тараш не верит, а вот упоминание об автархе женщину явно возбудило), можно свалить на неё кое-какую работу. Ха, да от предложения 'немного порулить' на Фелле она точно нее откажется!
  
  Кое в чём Тараш был прав: Милия действительно лихорадочно искала способ закрепить за собой и местечко вблизи формирующейся заново вершины власти, и самого автарха, но мысль о сексе ей просто не пришла в голову. Слишком свежа психическая травма, нанесённая чужаками. Сейчас она просто тянула время: а вдруг представится возможность поймать птицу удачи за хвост?
  
  Кажется, вот и он, её шанс!
  
  -Займись реорганизацией властных структур, Милия. Ты же дочь экзарха и разбираешься во всех этих делах, - Тараш на пару мгновений прервался, чтобы отдать приказы искинам. - Я наделил тебя полномочиями личного секретаря автарха. Этого достаточно для решения первостепенных задач... ну там взять на учёт уцелевших, помочь нуждающимся, навести порядок, восстановить снабжение... словом, тебе виднее. За делами ты и не заметишь, как я вернусь, ага?
  
  Честно говоря, Тарашу не было никакого дела до большей части населения Феллы. Его волновала судьба немногих. Их он мог сосчитать по пальцам обеих рук, и все они благополучно пережили Вторжение. Это первое, что он выяснил. И отец, и мать, и ребята из его подпольной группы в порядке и готовы помочь новоявленному автарху Феллы. Спасибо Конвенту и ДОМу за то, что научили хакеров эффективно прятаться!
  
  Сейчас он рассматривал чужаков как источник новых знаний, а ещё пронзительно хотелось им отомстить. Уничтожить всех тварей, напавших на Феллу! К тому же в глубине его души разбуженной осой зудело любопытство: что там, в иных мирах?
  
  А как же благо абстрактных соотечественников? Да плевать! Всю свою сознательную жизнь Тараш пытался достучаться до размякших мозгов обывателей, чтобы предупредить их о грядущей катастрофе. Если у них не хватило везения или ума, так кто виноват?
  
  Нет, Милии ничего такого говорить не следует, у неё мозги замусорены всякой чушью об 'общем благе'.
  
  - Я попробую... - Милия не представляла себе, как вообще можно ориентироваться в невообразимо обширных потоках информации. Но Тараш как-то справляется с этим неподъёмным грузом, и ей тоже нельзя отступать. В случае успеха она исполнит свои мечты! - ...но боюсь, что утону в информационном море.
  
  - Выплывешь! - хакер заулыбался, и теперь Милия более не чувствовала его настороженности. Неужели поверил? - Это не сложнее, чем скользить на доске с парусом. Пусть в совершенстве серфить в потоках данных ты не научишься никогда, но этого и не надо. Каждому - своё: ты умеешь швыряться плазмой, двигать предметы на расстоянии и всё такое, я же могу напрямую связываться с любым искином, обрабатывать огромные объёмы информации за короткое время. А ещё я могу усилием воли вызвать огонёк, чтобы развести костёр. Так и ты сумеешь рулить искинами, просто никогда раньше не пыталась это сделать.
  
  Милия кивнула, в глазах её стояли слёзы. Первый раз за дюжину лет, прошедших с размолвки студентки Атери и выпускника Окинори, Тараш пытается её поддержать, одобрить, а не уязвить ехидными замечаниями. На душе тепло и радостно, но почему так невыносимо тянет плакать?
  
  - Действуй, секретарь Атери! - Тараш конфузливо отвернулся: женских слёз он терпеть не мог. Вот ведь артистка! И ведь всю душу вкладывает в эту игру, так что не разберёшь, вправду это или очередная уловка. - Я передал тебе под начало несколько 'пауков'. Они, если что, защитят и покажут, где моя яхта. Не отлучайся с неё, там отличная маскировка и есть терминал для выхода в Общалку, так тебе и работать будет проще. Действуй, как намечено. Собирай информацию, налаживай контакты, восстанавливай снабжение. Всё сделают сайко и искины, ты только вовремя отдай распоряжение. И ещё... - Тараш запнулся, не зная, можно ли доверять этой женщине? Ещё нет, пожалуй. - ...Иди. Когда чужаки очнутся, они не должны тебя видеть.
  
  Милия шагнула к мужчине, порывисто его обняла, а затем, чуть всхлипывая, пошла по лестнице вниз, к морю. Её сопровождали два 'паука': один указывал дорогу, другой как собачка, бежал следом.
  
  
  

3

  
  
  Чужак-коротышка задёргался, захрипел, а потом обмяк. Огонёк на обруче универсального считывателя устойчиво горел зелёным. Значит и все базовые частоты, и остальные характеристики мозга чужака успешно получены, можно приступать к психокодированию пришельцев. Коротышке, по мозгу которого велась настройка обруча, не повезло: последние часы жизни чужак проведёт в качестве овоща. Вообще-то, к истинно разумным существам такой обруч применять категорически запрещено, он предназначен лишь для замены или добавления новых шаблонов поведения у сайко. Но ведь чужаков-то нельзя считать разумными в полном смысле этого слова? Сайко, игрушки феллийцев, как бы и поумнее, ага.
  
  Значит, что? Точно! Пришельцы - это сломанные игрушки, их просто нужно правильно 'перепрошить'.
  
  В отличие от обычных сайко, чужаки после подобной операции, скорее всего, долго не проживут, но сутки-другие протянуть смогут. Ничего, их сюда никто не звал, а дело возрождения Феллы требует жертв! Они не жалели феллийцев, с чего бы сыну Феллы щадить их?
  
  Да, более мощная аппаратура определила бы характеристики мозга чужака и мягче, и точнее, да и 'прошивка' легла бы лучше, и срок жизни 'сломанной игрушки' наверняка удлинился бы. Но зачем хакеру лишние хлопоты? Все враги будут уничтожены, а так они хоть сдохнут с пользой для Феллы. Для операции, которую спланировал Тараш, даже пара суток их активности избыточны. Достаточно нескольких часов, а затем... никакой пощады этим мерзавцам!
  
  Тараш наклонился, снял с безвольной тушки чужака настроенный обруч и аккуратно вставил кристалл с данными в разъём порта. Над их подготовкой последние сутки трудились все уцелевшие искины, в том числе и его личный. Пришло время проверить на практике, насколько хорошо получились шаблоны поведения для пилота и его напарника. Обладая значительным опытом программирования сайко, Тараш ни мгновения не сомневался, что всё задуманное получится.
  
  Теперь последний штрих: хакер достал из кармана фляжку со спиртом, и щедро плеснул на морду и одёжку Коротышки. 'Паук', ожидающий поблизости, сразу подхватил уже ненужную тушку и, бодро перебирая лапками, поволок Коротышку внутрь бота. Наверняка пришельцы отсканируют возвращающуюся 'лодчонку', и отсутствие одного из членов экипажа их насторожит.
  
  Это ни к чему, пусть будет полный комплект.
  
  А что Коротышка, мягко говоря, неадекватен... так ведь запах! Тараш ухмыльнулся, представив себе, как будет орать на них тот офицер: 'Вы, твари, забыли о дисциплине! Командир на мгновение отвлёкся, а вы, пи-ип, уже пьяны до изумления!' Но даже если разъярённый офицер не отправит этого мерзавца в холодную, а милостиво решит оказать медпомощь (парень не просто так надрался, он победу праздновал!)... пока страдальца оттащат в лазарет, пока будут соображать, что произошло - всё уже закончится...
  
  Тараш надел обруч на напарника коротышки, настоящего бугая. Индикатор настройки программатора продолжал гореть зелёным (характеристики подошли), но синий огонёк рядом с ним быстро замигал, показывая, что идёт загрузка шаблона.
  
  Отлично! Осталось установить декорации. Один из пауков притащил с виллы рваную коробку с несколькими початыми бутылками крепкой наливки, и водрузил её на аппарель поперёк входа в бот. Чужаки уж точно мимо не пройдут, и эта деталь придаст достоверность записанной в их мозг программе. Тараш подозвал дроидов, снабжая каждого набором из нескольких капсул с сонным газом и патроном с 'мошками'. Вооружившись, 'пауки' забирались в бот и занимали транспортное положение на своих штатных местах. Из тридцати дроидов на борт рейдера возвращалось двадцать шесть, три уже были списаны искином пилота как боевые потери при зачистке местности. Синий огонёк заморгал медленнее и затем загорелся уверенно и ровно, не вздрагивая, не мигая. Загрузка закончена, состояние 'игрушки' - норма. Тараш брезгливо ногой перевернул бугая со спины на живот, и закрепил между его лопатками стандартный 'подарок' из капсулы с сонным газом и патрона с 'мошками', а затем повторил операцию с обручем и сюрпризом на пилоте.
  
  Проверка... шаблоны работают нормально. Конечно, с учётом того, что 'игрушки' не настоящие. За столь грубое вмешательство в мозги сайко он сам оторвал бы подобному программисту... хм, руки, да-да. Но пираты - не сайко, их не жалко. Пора переходить к следующей стадии.
  
  Сколько там до истечения контрольного срока? Девять минут, превосходно! Не много и не мало, ровно столько, сколько нужно, чтобы заставить чужаков в точности следовать внедрённой программе.
  
  И последнее усилие: инъекция антидота пилоту, 'бугаю'. Включить адаптивный камуфляж, маскировку жизненной активности, забраться и затаиться внутри бота рядом с 'пауками'. Ещё один, хе-хе, дроид. Номер двадцать семь! Как там игрушки, очнулись?
  
  
  

4

  
  
  - ...И что это было, капрал? - Бугай встал, охватив голову руками. - Чёй-то я не упомню ничего!
  
  - Пойло! - капрал поднялся чуть раньше и уже успел надеть свой доспех и свыкнуться с изрядной головной болью. - Мерзкое туземное пойло!!
  
  Пилот пошарил в подсумках и накладных карманах, но аптечки не нашёл. Проклятье, сейчас бы таблетку от головной боли!
  
  - ...Точно, его Коротышка приволок после того, как ведьму шлёпнул. Или до того? Проклятье, не помню, - Бугай замотал головой, болезненно замычал и пнул ящик с выпивкой, - вот гад!
  
  - Никто не заставлял нас пить эту дрянь, - возразил пилот, - кстати, где он? Вспомнил! Препарат от головной боли (или от похмелья) есть в аптечке бота, точно! Таблетка, инъектор - всё равно... только побыстрее!
  
  Бугай закончил натягивать скафандр (сорок секунд - боевая норма), сделал пару шагов и заглянул внутрь бота.
  
  - Дрыхнет в кресле, скотина!
  
  - Ну тварь! - Пилот искренне позавидовал Коротышке, он-то от головной боли не мучается! Капрал бросил взгляд на коробку с пойлом, и его перекосило. Подскочив к источнику страданий, пилот злым пинком сбросил коробку с аппарели. - Ну её, эту дрянь! Пора двигаться, а то нам все пи-ип поотрывают. По местам!
  
  - Есть по местам, кап!
  
  - А отчёт, солдат!
  
  Бугай (очевидно, голова у него почти не болела) выскочил из бота и бегло осмотрел окрестности.
  
  - Докладываю, кап! Дроиды на штатных местах в походном положении... за исключением трёх потерянных в бою, кап. Коротышка в кресле. Доклад закончил, кап!
  
  - Закрываем шлюз, уходим. Погуляли - и хватит!
  
  'Это точно, - ухмыльнулся Тараш, - поторопитесь!'
  
  - Поторопись, верзила, - пилот прикрикнул на подчинённого, замешкавшегося при входе в бот, - быстрее, а то уйдут без нас!
  
  - Иду, кап, - запыхтел Бугай, пытаясь быстрее добраться до места, - спешу!
  
  'Иди на полной', - Тараш отчётливо представил взмывающий вверх аппарат чужаков, - 'сначала на орбиту'.
  
  - Проверь Коротышку и сам пристегнись понадёжнее, - хмуро бросил капрал бугаю, - пойдём на полной. Могут возникнуть болтанка и перегрузки. Сначала на орбиту, оттуда - на рейдер. В атмосфере всю скорость развить не сможем, а наверху - только держись!
  
  - Экипаж пристёгнут, кап, готов к старту.
  
  - Принято, - буркнул капрал. Инъектор из аптечки бота помог, боль неохотно, но отступила.
  
  'Ненадолго', - зло осклабился Тараш.
  
  Аппарель захлопнулась, в кабине включилось слабое освещение, и хакер услышал усиливающийся гул механизмов, выходящих на всю мощность. Какое убожество! Феллийские флаеры абсолютно бесшумны. Из их кабины можно слышать свист воздуха, рассекаемого аппаратом.
  
  Информация к личному искину Тараша пошла бурным потоком: динамические характеристики бота, его внутренняя архитектура, энергетическое обеспечение. Надо же, аккумулятор! И вместо совершенных двигателей, подобных феллийским, убогие антигравы на основе вульгарной механики. Понятно, что так гудит и рычит. Разогнать тяжёлые роторы - дело непростое и небыстрое, да и тяга аппарата весьма скромная: километр в секунду он набирает секунд за десять, а то и больше.
  
  Сундук, как есть сундук, грубый и неповоротливый. Неужели вся техника чужаков такая?!
  
  Зато этот бот, как бы он ни был примитивен по сравнению с леталками Феллы, обладает настоящей бронёй (и весьма неплохой, надо признаться), лёгким энергетическим щитом, надёжно защищающим от космического излучения и сгустков плазмы, и мощным оружием. Бластерами, конечно.
  
  Пукалки Охраны (станеры, летального оружия ДОМ не имел) так и не смогли сбить ни одного бота, но надо отдать должное стражам: они бесстрашно шли на таран... если их не успевали расстрелять раньше. Тараш надеялся, что их пилотировали сайко, и никто из истинных людей не пострадал. Но кем бы ни были эти пилоты, они - герои. Пусть примет их души Светлый Соле!
  
  До рейдера добрались в срок. Бот без всяких помех прошёл лётный шлюз и опустился на ожидавшую его транспортную платформу лифта. Едва аппарат зафиксировали специальные захваты, откинулась аппарель. Экипаж покинул бот (Коротышку вытащили под руки и потащили то ли на 'губу', то ли в лазарет), а аппарат спустили на ангарную палубу и отбуксировали на законное место. Его ожидают регламентные работы, зарядка энергоядра, заправка расходных масс и так далее, но всё это сделают дроиды. Живые мастера-ремонтники заявятся только тогда, когда их вызовет на лётную палубу искин рейдера. А с дроидами и искинами хакер договаривался без всякого труда. Уже через десяток минут дюжина мелких ремонтных 'крабов'[33], зарядившись сонным газом и 'мошками', полезли 'чистить' вентиляцию. Это привлекло внимание центрального искина рейдера, который запросил у 'подчинённых' информацию о командире, отдавшем им приказ. Те, естественно, ответили. И заодно отправили 'начальству' специального 'червя'[34], разработанного представителями намного более развитой цивилизации.
  
  'Червь' отличался изрядным трудолюбием, и минут через сорок Тараш получил полный набор кодов, ключей и паролей к центральному искину вплоть до изначальных заводских установок. Хакеру понадобился ещё час, чтобы разобраться в этом хитросплетении. Теперь, когда рейдер начнёт подготовку к сходу с орбиты и последующему разгону вслед за другими кораблями эскадры, его маршевые двигатели аварийно отключатся, передав на мостик сигнал о критической ошибке.
  
  
  

5

  
  
  - ...Глюки, сэр, - так главный инженер-механик тяжёлого рейдера 'Элизабет' (экипаж дал кораблю прозвище 'Старушка Бет'), коммандер Анри Дюбуа охарактеризовал возникшую проблему раздражённому командиру, - просто глюки! Техника устала. После предыдущего рейда надо было провести регламентные работы, а без них... хех, - Анри поперхнулся: глупо критиковать решение капитана, да ещё сейчас, - экспресс-тесты показывают норму, но маршевый двигатель на рабочую мощность не выходит. Для корабля прямой угрозы нет, маневровые двигатели в полном порядке. Аварийная команда уже приступила к поиску неполадки, сэр.
  
  - Сколько времени займёт её устранение? - бодрый рапорт главмеха ничуть не обманул капитана и заодно владельца корабля. Мак Стивенс по прозвищу 'Гризли' с трудом сдержал своё раздражение. - Больше часа, нет?
  
  - Сэр, - кислая физиономия главмеха уже сама по себе давала ответ на этот вопрос, - часа три как минимум займёт получение доступа к 'мозгам', управляющим двигателем, и это лишь начало процесса...
  
  - Сколько всего нужно времени?!
  
  Гризли почти рычал, полностью оправдывая своё прозвище, хотя если честно, стоящий перед ним навытяжку офицер был ни при чём и знал это. Дюбуа искренне старался ответить на непростой вопрос капитана:
  
  - Сбой где-то во внутренней логике управляющего устройства, в цепочке принятия решения. 'Железо' исправно, все тесты проходит безупречно. Не знаю, сэр... лично я никогда не сталкивался с подобным сбоем 'мозгов' двигателя. Возможно, отказ имеет исключительно логическую причину...
  
  - И?!.. - начал терять терпение Гризли.
  
  Дюбуа оставался абсолютно спокоен. В этой ситуации известный своим взрывным характером капитан Стивен просто не посмеет ничего сделать главному специалисту, способному решить проблему.
  
  - Не сочтите, что я жалуюсь, сэр, но причину сбоя обнаружить непросто. Придётся идти вдоль всей цепочки команд, так что проверка внутренней логики искинов займёт не менее десяти часов, сэр.
  
  - Ответь прямо, Анри, - капитан уже не рычал, он скорее скулил, - когда рейдер сможет стартовать?
  
  - В лучшем случае - через сутки, сэр. Но я настаиваю на дополнительном тесте гипердрайва. Если и в нём есть подобный глюк, то при попытке уйти в гипер нас разметает на атомы. Я тоже хочу побыстрее убраться отсюда, сэр, но спешка может стоить жизни нам всем.
  
  - Тьма. - Гризли выругался от чувства беспомощности. - Иди, и работай быстрее, иначе у всех нас после возвращения будут серьёзные проблемы!
  
  Проводив взглядом главмеха, командир рейдера с болью в душе вызвал рейд-адмирала эскадры. Тот ответил практически сразу - с учётом расстояния, на которое успели удалиться остальные корабли.
  
  - Что стряслось, Мак? Почему ты отстал?!
  
  Кукуруза Джонс сразу ухватил главное, обойдясь без пустых приветствий и прочей словесной 'мишуры'. Его можно было понять: эскадра уже ушла с орбиты и встала на разгон. Из-за постоянно увеличивающейся дистанции между флагманом и аварийным рейдером говорить следует кратко и исключительно по делу. Иначе ответа не дождаться. Электромагнитный сигнал должен дойти до разгоняющейся в зенит эскадры, оформиться в виде ответа и вернуться обратно, и на это нужно время.
  
  - Авария маршевого двигателя, Мортимер. Ремонтники трудятся вовсю, но 'Старушка Бет' получит ход не раньше, чем через сутки. - Гризли не стал говорить, что это самый оптимистический прогноз. - Помощь не нужна, справимся сами.
  
  Как же, стали бы эти волки помогать! Вся их жизнь проходит под девизом 'Толкни оступившегося'.
  
  Пауза тянулась подозрительно долго. Неужели эскадра ушла так далеко?!
  
  Тридцать четыре секунды... тридцать пять...
  
  - Плохо! - рейд-адмирал угрожающе наклонился к экрану видеосвязи. - Слушай сюда, Мортимер. Эскадра уходит без тебя. На Базе ждём трое суток, не больше. Опоздаешь - со всеми проблемами будешь разбираться сам. Кстати, раз уж задерживаешься, почётная обязанность на прощанье угостить дикарей термоядерными 'конфетками' - тоже на тебе! Да не сожрёт тебя Тьма! Эс-кей.
  
  - Роджер... - машинально ответил Гризли, глядя в потухший экран, но затем его физиономия исказилась гримасой злобы, - да провались ты сам во тьму, тварь!
  
  Нет, а чего он ожидал? Что адмирал остановит всю эскадру да вернёт её обратно лишь для того, чтобы помочь отставшему неудачнику? И тем самым поставит под удар весь дальнейший план возвращения в Центральные Миры? Ха-ха, с какой стати?! Но всё равно обидно.
  
  
  

6

  
  
  Все эти мысли Тараш отчётливо читал на угрюмой физиономии командира бандитов. Картинку транслировал личный искин прямо на сетчатку глаз. Пока всё шло в точности по его предсказанию. Поднявшись с просторного кресла, чужак первым делом устремился к бару, неуверенно открыл его, немного замялся, а затем решительно плеснул какого-то золотисто-жёлтого алкогольного пойла в широкий стакан примерно на четверть. Значит, прогнозу искина в целом можно доверять. Модель социального поведения чужаков верна. Не на сто процентов, но в элементарных ситуациях вроде этой...
  
  Феллиец удовлетворённо прищурился: за час-другой в капитанской каюте ничего интересного не произойдёт, а потом... никакого 'потом' для этих игрушек уже не будет. Совсем. Примитивная, неудачная модель. На тяжёлом рейдере таких тысячи полторы. Здесь меньше: сколько-то мерзких тварей погибло, бесчинствуя на Фелле. Скоро и остальных настигнет расплата. Контролируя искин корабля, хакер легко мог бы отправить большую часть чужаков во Тьму Внешнюю, достаточно отдать приказ 'проветрить' кубрики - и всё, половина дела сделана.
  
  Останется капитан, заливающийся алкоголем в личной каюте, офицеры на мостике, вахтенные на постах, врачи в лазарете (они пытаются привести в сознание Коротышку) и аварийная группа инженеров-механиков, занятых реанимированием двигателя. Всего сотни полторы рыл, не больше. Точно! С них-то и надо начинать, а кубрики достаточно пока просто заблокировать. Как и доступ к оружейным комнатам, космической связи, лётной палубе и корабельному арсеналу. Конечно, сначала нужно убедиться, что в этих помещениях никого нет, и только потом отдать соответствующий приказ искину корабля.
  
  Ого! 'Крабики' уже успели разбежаться по всем ключевым участкам рейдера и сообщили о полной готовности к действию. Тараш активировал фильтрующую маску своего костюма, чтобы и его случайно не зацепило, а затем отдал приказ дроидам, дежурившим в двигательном отсеке: 'Пора!' События понеслись вскачь.
  
  Раз: десяток 'пауков' проскакивают в отсек, где идут работы с двигателем. Трое механиков удивлённо смотрят, как боевые машины разбегаются по помещению и занимают позиции. Двое чужаков испуганно замирают, а третий пытается связаться с начальником.
  
  Два: внутрикорабельная связь не работает. Люди растеряны, старший безуспешно трясёт личный коммуникатор. Без всякой пользы, конечно.
  
  Три: герметичные заслонки аварийно срабатывают, перекрывая вентиляцию. Блокируются все шлюзы и люки, ведущие в двигательный отсек. Чужаки, наконец, осознают: дроиды настроены враждебно, их лучше не провоцировать.
  
  Четыре: штатная подача энергии в отсек отключается, механики остаются без света. Для них это не слишком большая проблема - так, пустячок! - но эти неприятности, сыплющиеся как из рога изобилия, заставляют нервничать и искать причины происходящего. Теперь их мысли о текущем состоянии дел на корабле, все тайные страхи и сомнения 'всплывают' на самую поверхность разума, максимально облегчая и ускоряя для 'обруча' последующую процедуру считывания.
  
  Пять: срабатывают капсулы с сонным газом, отключая двух чужаков. Третий успевает активировать маску-фильтр, но его обездвиживает 'паук'.
  
  Шесть: боевые дроиды собирают потерявших сознание так, чтобы их было удобно контролировать.
  
  Готово! Пора переходить к следующим этапам.
  
  Шлюзы в отсеки постов, служб, двери на мостик, в капитанскую и офицерские каюты заблокированы, и вентиляция аварийно отключена. Теперь работают 'крабы'.
  
  Две капсулы - вахтенным на мостике. Пусть отдохнут. Там - пилот и навигатор, их знания пригодятся феллийцу. Семь капсул истрачены на офицерские каюты. Те, кто свободны от вахты, сейчас отдыхают. Сонный газ сделает их отдых полноценнее...
  
  Последняя капсула из тех, что несут 'крабы', достаётся пьяному капитану. Пусть крепче спит и не беспокоится о происходящем на корабле. Одновременно срабатывают 'закладки' на Пилоте и Бугае, отправляя значительную часть собравшихся в столовой десантников в забытьё. Теперь помещения нужно 'проветрить': кубрики десанта и столовая полностью изолированы от прочих отсеков корабля, их технические шлюзы открываются в вакуум. Сдохните, твари!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Если обводы бота чужаков напомнили Тарашу сундук, то челнок сошёл бы за чемодан объёмом в шесть 'сундуков': три в длину, два в высоту. Пришельцы вообще испытывают патологическую тягу к грубым угловатым формам - прямым или слегка скошенным углам. Так выглядят и бот, и челнок, стоящий с ним по-соседству в ангаре. А вот на попытке описать в двух словах внешний вид тяжёлого рейдера фантазия хакера дала сбой. У него возникло ощущение, что проект корабля создали не чужаки. То есть, чужаки, конечно, но какие-то другие. Эти прямых углов, линий не любили и старались избегать. Видимо мерзавцы, напавшие на Феллу, украли этот проект и приспособили его под себя.
  
  Скрестили ежа с ужом, ага!
  
  Хотя есть объяснение и попроще: создатели этого чуда кораблестроения при проектировании использовали тяжёлые наркотики, а потом, продолжая находиться под их действием, приступили к строительству. Взяли сферу из какого-то композита метров этак сто тридцать в поперечнике, вытянули её раз в шесть по одному из диаметров и сплюснули раза в два вдоль направления, перпендикулярного большой оси. На этом их занятие прервали, и в таком виде будущий тяжёлый рейдер достался своему нынешнему хозяину. Тот тоже баловался какой-то уж совсем забойной наркотой, поскольку лишь в психоделическом бреду можно наворотить такое: на тщательно вылизанный корпус навесить грубые угловатые прямоугольные орудийные башни. Результат внушал Тарашу странную смесь изумления и разочарования.
  
  Тяжёлый рейдер 'Элизабет' - это обычное у чужаков женское имя - проекта 'Остер' построен на каких-то верфях где-то на Периферии. Они не имеют названия, только номер (просто набор цифр). Корпус - огромный сплюснутый эллипсоид с большой осью восемьсот семь метров и малыми - сто шестьдесят два (ширина) и восемьдесят (высота). Внутренний объём поделён на шестнадцать палуб, большая часть из которых сугубо технические. На приплюснутых 'крыше' и 'днище' рейдера установлены четыре прямоугольные башни главных корабельных кор-бластеров - по две на каждой оконечности корабля сверху и снизу. В средней части корпуса размещены шлюзы, лётная палуба и ангары аэрокосмических аппаратов (сверху) или трюмы и кубрики десантников (снизу). Борта этой химеры дизайнеры 'украсили' дюжиной ракетных портов, по шесть на каждую сторону. Оставшееся свободным пространство щедро утыкали маленькими башенками бластеров корабельной защиты (по восемь сверху и снизу), эмиттерами энергетических и материальных щитов, а также странными конструкциями непонятного назначения. В результате усилий конструкторов получилась странная бугристая конструкция, с виду напоминающая язык панцирного быка (он обитает в пустыне в центре Дивио, одного из двух материков Феллы). Полная масса снаряжённого корабля со всем боезапасом, малыми судами и расходными материалами немного не дотягивала до мегатонны. Тараш пожал плечами: действительно, химера. Кстати, отличное название для его трофея!
  
  'Искин, - хакер без особых усилий связался с примитивным мозгом рейдера напрямую, - поменяй своё имя и название корабля на 'Химера'. В качестве единственного владельца и командира указать: Окинори Тараш Томео, система Соле, планета Фелла'.
  
  'Принято. Исправления занесены в паспорт корабля. Добро пожаловать на борт 'Химеры', капитан Окинори'.
  
  'Доложить текущий статус корабля!'
  
  В сознании хакера мгновенно 'всплыл' ответ искина, вся информация о рейдере. Теперь Тараш знал, что состояние корпуса - удовлетворительное, износ рангоута - не более девяти, брони - шестнадцати процентов. Активность энергоядра[35] (неужели аккумулятор?!), энергощитов, оружия обороны, маневровых двигателей, системы жизнеобеспечения в норме.
  
  '...состояние маршевых двигателей неизвестно, тест провести невозможно. Энергетическая автономность корабля исчерпана на сорок два процента, - отметила Химера, - перед перемещением за пределы звёздной системы рекомендую провести зарядку энергоядра'.
  
  О!.. Оказывается, большинство кораблей чужаков используют в качестве энергоядра мощные аккумуляторы. На 'Химере' его ёмкость составляет около семидесяти тысяч гигаампер-часов[36]. Огромная величина! Пришельцы-то не такие уж и варвары, раз сумели так далеко продвинуться в столь сложной технологии!
  
  Или, может быть, они украли её у кого-то ещё?!
  
  '...обращаю внимание капитана, что на корабле присутствуют посторонние живые существа в количестве девяноста четырёх особей. Из них восемь находятся на командном мостике, три - в двигательном отсеке, пять - в лазарете... - Тараш мысленно выругался: он совсем забыл про Коротышку и откачивающих его медиков! - ...одна - в апартаментах капитана. Пребывают в бессознательном состоянии - девяносто одна, три особи активны...'
  
  Ещё одна головная боль! Избавляться от тварей рановато, сначала надо считать с них информацию. Но обруч-то у него один, а чужаков - вон сколько! Запереть их по каютам? Хм, опасно. Надо сначала разобраться, что там внутри попрятано. Тараш ненадолго задумался, анализируя ситуацию. А ведь точно, на таком корабле обязательно должны присутствовать специализированные помещения для содержания пленных или провинившихся: 'губа', тюрьма или карцер...
  
  
  

2

  
  
  '...В тюремном отсеке 'Химеры' десять шестиместных камер и допросная, - сразу же пояснила Химера, - все имеют средства принудительной фиксации заключённых. Дополнительно к ним имеются двадцать одиночных изоляторов, из них свободны девятнадцать...'
  
  Почему девятнадцать?! Откуда взялся узник? Неужели бандиты вывезли кого-то с Феллы?
  
  'Что известно о заключённом?'
  
  'Полное досье изъято из моей памяти по распоряжению Службы внутренней охраны корабля. Неполные сведения: человеческая особь женского пола зарегистрирована как Диана Сандерс . Она изъята из экипажа корабля, разжалована и помещена в изолятор пятьдесят два часа назад... - Тараш отметил для себя, что женщину наказали либо перед самой атакой на Феллу, либо в самом её начале. Любопытно, за что? - ...по личному распоряжению прежнего капитана. В настоящее время находится в сознании, жизненные функции в норме...'
  
  'Ого! Пожалуй, такую узницу будет интересно навестить, - решил Тараш. - Но пока пусть посидит в изоляторе. Там безопаснее, и есть дела поважнее'.
  
  Сейчас главное - освоить 'Химеру'. Полностью обезопасить отсеки корабля. Очистить кубрики от всякого органического мусора. Поместить инженеров-механиков, офицеров и специалистов рейдера в камеры, бывшего капитана - в изолятор. С них ещё предстоит снять ценную информацию об управлении кораблём, об астронавигации, об использовании оружия и щитов...
  
  С перетаскиванием бессознательных тушек пиратов вполне справятся 'крабы' и 'пауки'. Под руководством Химеры, конечно. А вот лазарет и мостик придётся 'зачищать' лично - там дроиды могут и напортачить.
  
  ...В прогулке до лазарета Тараша сопровождал десяток 'пауков'. Спуск из ангаров до центральной палубы занял минут пять. Впереди шли два дроида (один перемещался по палубе, второй - по потолку), за ними двигался хакер (под адаптивным камуфляжем он скорее походил на призрак, чем на человека), а следом - остальные. 'Пауки' авангарда проскочили мимо дверей лазарета и неподвижно застыли метрах в четырёх далее, угрожающе растопырив переднюю пару лап. Тараш встал напротив дверей медицинского отсека, открыл их и пропустил внутрь шестёрку дроидов. Оставшаяся пара взяла под контроль тыловую часть коридора. На всякий случай! Что с того, что все посторонние на борту находятся под пристальным наблюдением искина? Тараш всегда придерживается мнения, что лучше перестраховаться, чем в случае чего-то непредвиденного лихорадочно исправлять последствия собственной расслабленности и недомыслия.
  
  Внутри лазарета отчаянно завизжали, и Тараш поспешил войти. Доктора-женщину и её ассистентку 'пауки' застали врасплох. Медики (дамы стройные и черноволосые, со смуглой кожей и резкими чертами лица, но при этом симпатичные) в этот момент что-то возбуждённо щебетали, делясь мыслями о своём пациенте. Яростно споря, они тыкали пальцами в кривоватые символы на контрольной панели массивного устройства, похожего на саркофаг. В нём под прозрачной крышкой неподвижно лежал Коротышка, обмотанный какими-то трубками. Они что, надеются вернуть разум этому овощу? Или просто обсуждают результат экспресс-диагностики?
  
  Восьминогие дроиды внезапно для пациентов и персонала лазарета ворвались внутрь, практически мгновенно зафиксировали медиков, удерживая передней парой лап руки, а второй - ноги. Видимо, эти действия и вызвали визг пленниц. Возможно, они впечатлились быстрой расправой над своими пациентами: следующая пара 'пауков' пробежала дальше, в каюты для раненых. Тараш мельком взглянул на дела двух пациентов - боевики-десантники, убийцы! - и отдал приказ их уничтожить. Короткое шипение штурмовых бластеров (штатного вооружения дроидов) завершило их 'излечение'. В помещениях лазарета густо запахло палёным мясом, и женщины в ужасе затихли. В это время последняя пара 'пауков' по-деловому вскрыла саркофаг, вытащила Коротышку наружу и по-мясницки размашистыми движениями заострённых передних конечностей добила его. Медиков откровенно трясло от страха: происходящее не вписывалось в их картину мира.
  
  Хакера особо не волновало, что женщины себе там напридумывают, пытаясь разобраться в этой ситуации: бунт машин, конец света или что-то ещё столь же бредовое. Пусть ломают себе головы! Ещё несколько часов назад он без колебаний уничтожил бы и их, ибо все чужаки - враги. Но к этому моменту его позиция немного смягчилась: оказывается, пришельцы обладают любопытными технологиями. Будет ошибкой их просто убить, не попытавшись вызнать всё, что может облегчить возрождение Феллы и увеличить её мощь. К тому же Тараш не испытывал зла к медикам - в боевых действиях они участия не принимали. Но и оставить на свободе чужаков, пусть даже столь безобидных, Тараш не мог, а к полноценной беседе с ними был ещё не готов. Пусть посидят в изоляторе. Поразмышляют, попереживают. Вдвоём, ага! В одиночках ещё чего доброго с ума сойдут!
  
  'Да, так будет правильно' - решил Тараш, и пара 'пауков' потащила испуганно повизгивающих пленниц в тюремный отсек. А ему надо спешить дальше, на командный мостик корабля. Там минут так через десять начнут приходить в себя вахтенные, а они вполне могут организовать феллийцу всякие неприятности. Вряд ли что-то серьёзное, доступ чужаков к управлению рейдером надёжно заблокирован. Но даже пустяковые помехи вроде забаррикадированных вручную створов отсеков, испорченного оборудования (кто знает, какими ещё идеями вывернется изощрённая фантазия пришельцев?) новому владельцу 'Химеры' ни к чему.
  
  
  

3

  
  
  Сотню метров от медицинского отсека до командного мостика группа Тараша прошла в том же порядке за минуту. Разве что хакера теперь сопровождали восемь 'пауков'. Этот путь никаких неожиданностей не принёс, все оглушённые по данным искина ещё пребывают в забытьи, так что перед створами корабельного мостика хакер оставил лишь двух дроидов, а шесть споро проскочили внутрь.
  
  Химера проинформировала хозяина, что данный отсек имеет площадь триста двадцать два квадратных метра, внутренних перегородок нет, стены и дополнительные выходы отсутствуют. На глаз внутреннее пространство казалось намного больше заявленного. Быть может потому, что его стены, часть пола и потолок представляют собой огромные стереоэкраны. На них идёт непрерывная трансляция пространства вокруг корабля. Сейчас большую часть экранов на потолке занимал голубой шар Феллы, а вместо стен и по краю пола сияли звёзды. У Тараша возникло ощущение, что массивные кресла управления (пятнадцать штук!) стоят на площадке, открытой непосредственно в космос. Непривычное для феллийца зрелище на миг смутило хакера, но он преодолел себя, смело шагнул за порог и огляделся. Пара 'пауков' переносит бессознательные тушки вахтенных подальше от входа, а четыре других аккуратно освобождает их от доспехов, комбинезонов, личного оружия и подозрительных предметов. Всё это барахло дроиды складывают у стены слева от входа в помещение. Там постепенно растёт целая куча. Через минуту эта суета закончилась. Один из 'пауков' застыл в позе угрозы, охраняя собранное имущество вахтенных, пять в полной готовности застыли над пленниками, уложенными рядком и раздетыми до исподнего.
  
  Восемь существ.
  
  Тараш пока не готов считать их разумными существами и тем более полноценными людьми. Это просто восемь ещё живых тварей, решение по которым нужно принять. На каждое существо Химера выдала обширное досье. Трое из них - два представителя Службы внутренней охраны рейдера и офицер-десантник - не заинтересовали Тараша. Их приговор очевиден: безжалостное 'потрошение' обручем и затем утилизатор. А что касается остальных, надо думать. Кстати, только у этой троицы было личное оружие. Клинки с короткой рукояткой и бластеры.
  
  Любопытный факт!
  
  'Прежний капитан и владелец корабля Стивен распорядился изъять оружие у всего экипажа корабля за исключением семи представителей Службы внутренней охраны и десантников за нелояльность к нанимателю и в связи с утратой его доверия... - Химера мгновенно среагировала на интерес своего капитана. - Предоставить подробности? Предоставить список тех, кто имеет право на ношение оружия? Предоставить дополнительную информацию...'
  
  Список... хм? Он может быть полезен. Чуть позже, пожалуй. А вот дополнительная информация...
  
  'По данным коммандера Борха, начальника Службы внутренней охраны, на корабле зрел мятеж, в котором собирались принять участие практически все офицеры корабля за исключением Службы охраны и десанта'.
  
  'Причины?'
  
  'Несогласие с методами атаки планеты, требование отменить отстранение от должности и вахты первого пилота и астрогатора Сандерс, неприятие массовых убийств, не...'
  
  'Стоп!' - скомандовал Тараш.
  
  Он чуть было не совершил серьёзную ошибку!
  
  Похоже, что не все чужаки - мерзавцы и убийцы. Неужели среди них есть и полноценные разумные существа?! Нет, что касается тех троих, что имели оружие, тут всё ясно. А вот личные дела оставшейся пятёрки вахтенных стоит изучить подробнее. Начать можно и с этой брюнетки. Тараш не назвал бы её красавицей, но хорошенькой - безусловно. Отличная фигурка, милое личико. Куколка!
  
  'Что скажешь, Химера?'
  
  'Аманда Де Валь, - на запрос хозяина искин корабля ответил незамедлительно, - второй пилот, лейтенант. Компетентный, но своевольный и нелояльный специалист. Имеет опыт управления кораблями массой до одной мегатонны. Возраст двадцать два стандартных года. Партнёра, семьи нет. Многие из экипажа охотно завели бы с ней близкие 'отношения', если бы Аманда не встречала такие намёки 'в штыки'.
  
  'А это кто такой... рыжий, крупный, коренастый?'
  
  'Стив Макконноли по прозвищу 'Консоль' - специалист по корабельному оружию, пти-офицер . Компетентен, но безынициативен. Любит пострелять. Возраст двадцать три года. Живым женщинам предпочитает виртуальных 'подруг', семьи нет'.
  
  'А эти?' - Тараш мысленно указал на двух необычных (с точки зрения феллийца, конечно) существ. Кожа первого тёмная, шоколадная, волосы - угольно-чёрные. Вторая - тощая брюнетка с круглым невыразительным лицом и смугло-жёлтой кожей.
  
  'Первый - Пол Джавис, младший пти-офицер, специалист по защитным системам корабля. Кличка - 'Джаба'. Обладает скверным нравом. Тридцать четыре года. В близких отношениях с кем-либо из экипажа не состоит'.
  
  Хм, кандидат на утилизацию? Возможно. Тараш не будет торопиться со столь серьёзным решением: слишком неоднозначны его пленники.
  
  'Вторая - Саманта Ли, прозвище 'Чина', энсин. Специалист по корабельным системам... энергоядро, жизнеобеспечение, внутренняя логистика, - пояснила Химера, уловив непонимание капитана. - Не имеет достаточного опыта самостоятельной работы. Девятнадцать лет, семьи нет, в близких отношениях с кем-либо из экипажа не состоит'.
  
  Новичок в экипаже? Что её-то привело к пиратам?!
  
  Последним из вахтенных оказался совсем юный светлокожий блондин, слегка похожий на феллийца. Но необычный оттенок кожи, другой разрез глаз, иная форма головы и непривычно резкие черты лица сразу выдавали в нём чужака.
  
  'Хьюго Белофф, энсин, специалист по корабельному оружию. Восемнадцать лет. Новичок в экипаже. Семьи нет, в близких отношениях с кем-либо из экипажа не состоит'.
  
  
  

4

  
  
  Пилот, два оружейника, щитовик и инженер. Очевидный выбор вахтенных офицеров для корабля, расположившегося на орбите враждебной планеты. Но кого же в этом списке всё-таки не хватает?!
  
  Инженеров-механиков, в момент атаки возившихся с двигателями? Нет, с ними как раз всё понятно: разоружены, освобождены от всего лишнего (с точки зрения Тараша) и сейчас 'отдыхают' в тюремном отсеке. Интендантов или тех, кто их замещает у чужаков? Возможно, их захватили 'пауки' и вместе с остальными офицерами определили в тюрьму. Да и что им делать на вахте в момент ухода от ободранной и изнасилованной планеты? Вся их работа пришлась на предыдущие несколько суток. Интенданты двое последних суток без продыха сортировали и размещали в трюмах рейдера хабар, который шёл непрерывным потоком. Они полностью заслужили свой отдых в запертом помещении.
  
  Точно! Нет навигатора, хотя подобный специалист просто обязан присутствовать на командном мостике в столь ответственный момент как уход с орбиты и начало разгона. Более того, навигатор в этом процессе играет основную роль. Кто ещё рассчитает правильный курс корабля?.. Если Тараш правильно понял технологию гиперпрыжка, навигатор жизненно необходим, а его нет.
  
  'Где же он... или она?'
  
  'Старший навигатор Сандерс, - на мысленный вопрос Тараша моментально отозвалась Химера, - разжалована и помещена под арест за отказ выполнить приказ капитана'.
  
  'Прежний капитан что, сошёл с ума?! - изумился Тараш. Без специалиста по гипернавигации не рассчитать ни параметры прыжка, ни траекторию разгона. Точнее, все вычисления выполняет искин, но кто-то же должен внести в него уйму данных, корректирующие поправки и всякое такое? - На корабле есть ещё один навигатор?'
  
  Только его наличие могло бы объяснить глупейшее поведение капитана чужаков!
  
  'Второй навигатор проявила солидарность с офицером Сандерс и была по этой причине изолирована в собственной каюте'.
  
  Ну и дела! Что ж, должность и звание некоей Дианы Сандерс прояснились.
  
  'Кто должен подготовить расчет курса корабля?'
  
  'Стажёр-навигатор Де Валь, второй пилот '.
  
  Ну да, она присутствует на мостике. Её могли запугать, ведь оружия при ней нет. Навигаторы - ценный ресурс, и в этой области никакая теория не заменит практического опыта. Если эти дамы столь оппозиционно настроены в отношении капитана чужаков и его бандитов, возможно получится добиться их сотрудничества, почему нет?! Тараш бросил взгляд на лежащую перед ним девушку-навигатора и неожиданно для себя залюбовался: да она премиленькая! И такая беззащитная...
  
  Эта мысль клинком резанула по сердцу Тараша. Аманда выглядит совсем как настоящий человек! И что особенно важно, некоторые из чужаков не побоялись бросить вызов мерзавцам. Пусть их мало, но не все пришельцы - бандиты и убийцы. А он в своей ненависти собирался истребить всех чужаков без разбора. И эту девушку, и убийцу-десантника - одной мерой!
  
  'Надо изгнать из души ненависть и судить по справедливости. Ещё неизвестно, - утешал себя Тараш, загоняя глубоко внутрь не только жажду убить всех чужаков, но и сострадание, и милосердие, - достойны ли эти существа жить? Вряд ли корабли, подобные этому рейдеру, создаются для перевозки лекарств больным и провианта голодающим. Все, кто на них служат, в той или иной степени виноваты в разбое и убийствах...'
  
  Вот только как эту степень определить?
  
  Чья вина больше - навигатора, без мастерства которого рейдер просто не добрался бы до Феллы, или канониров, азартно стрелявших по беззащитной планете, и десантников, уничтожавших и грабивших её жителей? !
  
  'Ха, да ведь они именно что стреляли и убивали, а навигаторы... - тут Тараш аж крякнул с досады, - ...ладно, хватит врать самому себе! Тебе понравилась эта девушка, тебе нужны навигаторы. Ты ищешь основание для того, чтобы их пощадить. Без них задуманное не осуществить, это так... но зачем тебе какие-то оправдания, автарх?!'
  
  Верно, оправдания не нужны.
  
  'Я - автарх. Отныне я высший суд и высшая власть на этой планете, - мысленно повторил свою клятву Тараш и ощутил, как спокойствие возвращается к нему. - В тяжёлый момент я беру на себя ответственность за Феллу и её народ, обязуюсь спасти её, возродить и вести к процветанию. Волей своей ручаюсь - так и будет! - Тараш прикрыл глаза, стараясь не смотреть на лежащих без сознания чужаков. - Эти существа грабили Феллу, убивали её людей - мужчин, женщин, детей, стариков. Я должен быть безжалостен к ним ради памяти миллионов сограждан, ради тех, кого эти твари погубили. Но я не буду бездумно ненавидеть всех чужаков!'
  
  В конце концов, они просто испорченные сайко.
  
  Сломанные игрушки.
  
  Некоторых ещё можно починить, но этим Тараш решил заняться чуть позже. Сначала следует разобраться с теми, кто на мостике, - ни офицер-десантник, ни охранники феллийцу не нужны, а в пилоте-навигаторе и специалистах он, наоборот, заинтересован. И совсем не важно, что на корабле зрел бунт. Против аборигена-захватчика пленные могут выступить согласованно, единым фронтом. И выступят, если пришельцев сразу не сломать, не ошарашить чем-то непонятным, непостижимым. Это необходимо, чтобы подтолкнуть нужных специалистов к сотрудничеству и обеспечить их лояльность в будущем. Животные, даже похожие внешне на полноценных разумных, понимают только язык силы, а милосердие примут за слабость.
  
  Насилие понятно без слов.
  
  'Соле, какое же это искушение - действовать с позиции силы, то есть жёстко и неумолимо! Да, этот язык всем понятен, но с его помощью нельзя добиться ни сотрудничества, ни лояльности. Значит, нужна хитрость...'
  
  Для примитивных существ, едва обретших разум, наиболее значимым является первое впечатление. Именно этим правилом и решил воспользоваться хакер. По-своему, конечно. Тут помогут его способности.
  
  'В глазах чужаков нужно поставить себя на недосягаемую высоту, - Тараш с сожалением пробежался взглядом по фигурке Аманды: хороша... просто притягивает взор своей необычной внешностью. - Выглядит волшебно... точно! Мифы!! У чужаков должны быть мифы, и ему надо предстать перед ними существом сверхъестественным. Ангелом или демоном - безразлично. Химера?'
  
  'Краткая подборка мифов о сверхъестественных существах, капитан', - моментально среагировал искин.
  
  Бегло просмотрев материалы, Тараш без труда выбрал себе роль. В детстве у него и Милии был прекрасный учитель лицедейства: мама Милии. Известная на всю Феллу артистка с удовольствием возилась с дочкой и её приятелем, разыгрывая самые разнообразные сценки из сказок. Кто же знал, что это пригодится?!
  
  
  

5

  
  
  Наметив план действий, Тараш подошёл к куче трофейного барахла, собранного с вахтенных офицеров 'пауками', и забрал все три бластера. Один убрал во внутренний карман комбинезона, два других поместил в специальные крепления на бедренной части штанов. Пользоваться подобным оружием не сложно, но для решения всех возможных проблем должно хватить личного таланта и 'пауков', следящих за пленниками. Но раз он собирается жёстко разговаривать с чужаками, нужно сразу обозначить, что все преимущества - на его стороне. Пленники раздеты 'до трусов' и безоружны - он одет и вооружён 'до зубов'. Точно расставленные акценты сразу настроят чужаков на нужный лад.
  
  Бластеры на бедрах символизируют силу и власть, одежда (которой у пленных нет) - удобства и выгоду от сотрудничества. Новые 'игрушки' должны быть уверены, что их хозяин без колебаний воспользуется оружием, если такая надобность возникнет. Например, для казни. Ведь феллиец не собирается уговаривать чужаков. Он будет чинить 'сломанные игрушки', учить их вести себя правильно. Кто-то из них пригодится, чтобы управлять рейдером, кто-то послужит источником сведений о межзвёздной навигации. 'Исправленные игрушки' возьмут на себя простые обязанности, избавляя Тараша от необходимости вникать во всё лично. Однако ремонт испорченного - процесс трудоёмкий, а у Тараша времени не так много, чтобы тратить его впустую. Поэтому следует без колебаний отделить тех, кого ещё можно 'починить', кто верой и правдой будет служить капитану и автарху Окинори, от тех, кто безнадёжен или бесполезен.
  
  Теперь на мостике уже десять 'пауков'. Тараш подогнал сюда ещё две пары, чтобы правильно подготовить будущую сцену. Дроиды ловко зафиксировали пленников своими лапами и вместе с ними разошлись по кругу, чтобы каждый из пленников мог наблюдать за всем, что произойдёт с его 'коллегами'. Спектакль предстоит поучительный и одновременно захватывающий. Эта мысль заставила Тараша скалиться в хищной усмешке, повторяя за личным искином 'Поучение о мести' из древней Книги Соле:
  
  'Мне нанесена обида, это моя месть! Если голоден твой обидчик, накорми его. Если страдает от жажды, напои его. Так поступая, огненные угли сыпешь на голову его! Сим уничтожишь врага и спасёшь друга...'
  
  '...И починишь сломанную игрушку, - добавил Тараш уже от себя, продолжая ухмыляться. - Что ж, пора будить спящих принцесс и их свиту, хе-хе!'
  
  Первым делом хакер направился к Саманте Ли и заранее подготовленным инъектором ввёл антидот. За инженером последовала Аманда Де Валь, потом канонир. Десантника и представителей службы охраны феллиец оставил напоследок, а затем вышел из круга, запустив маскировку. Его забавляло, что чужаки, очнувшись, не увидят никого, кроме собственных дроидов, которые их взяли в плен. Любопытно, что они себе нафантазируют?!..
  
  
  

6

  
  
  Игрушки будут оживать ещё несколько минут, есть время сообщить Милии о захвате рейдера и озадачить её решением текущих проблем. Трофейные технологии сами себя не изучат, к новым условиям сами собой не адаптируются. Как бы ни пришлось целиком создавать новые промышленные отрасли для производства боевых дроидов, энергоядер, мощного оружия и гипердрайвов. И только Соле знает, сколько всего ещё нужно построить, чтобы приступить к созданию настоящих звездолётов.
  
  Да, уже есть, что исследовать, но нужны специалисты. Их с борта рейдера не отыщешь. Использовать ментальную проекцию[37] не получится, обстановка вокруг не та. Остаётся лишь Общалка, хотя она сейчас неустойчива: слишком много спутников уничтожено. Личный искин, нашарив подходящую опорную точку, выдал обычное предупреждение, что связь ненадёжна. Однако идентификация и вход выполнены успешно. Вызов...
  
  - Милия...
  
  - Тараш?! С тобой всё в порядке?
  
  - Операция прошла удачнее, чем спрогнозировали искины. Я захватил рейдер чужаков и отправил в Великую Тьму больше тысячи этих тварей...
  
  Тараш не сдержал улыбки: какое наслаждение видеть искреннее изумление Милии! Такое впечатление, что её глаза превратились в огромные синие блюдца!
  
  - ...В моём распоряжении теперь есть межзвёздный корабль, - продолжил Тараш, - но я всё ещё разбираюсь с управлением. Через трое-четверо суток мне понадобится команда учёных: хотелось бы разобраться, как чужаки выходят в гиперкосмос. Свяжись с моим отцом, расскажи ему всё, что знаешь, и он найдёт, кого мобилизовать...
  
  - Хорошо, но я хочу...
  
  - Его сетевое имя - Старик-пять-один-один. Он в курсе моих планов и ждёт от меня весточки.
  
  - Ладно, но пообещай мне...
  
  - Милия, - Тараш не собирался уступать подруге ни в чём, - ты - мой секретарь...
  
  - Всего лишь секретарь?.. - Атери уже полностью взяла себя в руки, поэтому разочарованно сощурила глаза и капризно поджала губы, изображая вселенскую обиду.
  
  - Не всего лишь, а личный, - Тараш назидательно поднял палец. О Соле, как же трудно оставаться вежливым с этой... женщиной! - Милия, уймись, наконец! У меня здесь куча дел. От них зависят многие жизни, и моя - в первую очередь. Просто сделай, что я тебе поручил. Изображать стерву будешь потом.
  
  - Договорились! - мгновенно отозвалась Атери. Теперь её голос был по-деловому бодр. Артистка!
  
  - Что известно о прочих пришельцах? Я, знаешь ли, не имею возможности сканировать космос, и даже этот вход в Общалку неустойчив.
  
  - Три корабля чужаков уходят прочь направлением на область пространства, находящуюся где-то в половине световых суток над зенитом Соле. Сейчас они в полутора световых часах от Феллы. Если пришельцы продолжат идти тем же курсом и с таким же ускорением, то доберутся до места назначения примерно через двадцать три часа.
  
  Значит, Тараш не должен куда-то перемещать рейдер с текущей позиции ещё как минимум двенадцать часов, иначе враги могут непредсказуемо среагировать. Например, решат подождать отставшего, раз уж он дал ход.
  
  - Обо всех манёврах вражеской эскадры докладывай сразу, Милия. Это крайне важно!
  
  Женщина раздражённо фыркнула.
  
  - Понимаю, не дура! Если тебя не будет в Общалке, оставлю сообщ... - спутник ушёл, связь пропала.
  
  'Ну и слава Соле! - Тараш облегченно выдохнул. - До следующего сеанса устойчивой связи, дорогая!'
  
  
  

7

  
  
  Тела чужаков начали подёргиваться - значит, антидот на 'сонное зелье' подействовал. О, да они уже очухались! Что ж, пора начинать спектакль. Кто будет первым? Мужчины подчинятся намного быстрее, если сдадутся их женщины, Саманта и Аманда. Но чтобы женщины стали сговорчивее, нужно показательно расправиться с теми, кто уже приговорён к утилизации.
  
  Тем временем пленники недоумённо переглядывались, пытаясь разобраться в ситуации. Здравый смысл пока отметал все правдоподобные объяснения.
  
  - Что, твою мать, здесь происходит? - не выдержал один из охранников. При чём здесь мать Аманды, Тараш так и не понял, но чужак за объяснениями обратился именно к стажёру-навигатору.
  
  - Отвечай, сучка!!
  
  'Кажется, второго пилота здесь не уважают!'
  
  Аманда в ответ лишь презрительно усмехнулась, переглянулась с Самантой и молча отвернулась. Охранник, взбешённый подобным отношением, разразился целой серией бессмысленных непереводимых возгласов. Наверное, ругательств. Слушая это словоизвержение, Саманта густо краснела. А вот Джаба как-то встрепенулся и его глаза масляно блестели. Ну вот как вообще можно что-то понять из этой мешанины слов?
  
  - Заткнись, кретин, - вмешался офицер-десантник, - что она может знать о происходящем? Обрати внимание, идиот, её положение ничуть не лучше, чем наше...
  
  Возможно, эта фраза звучала в оригинале несколько иначе, но искин далеко не всегда справляется с переводом сложных понятий. Пора? Тараш легко скользнул в центр круга и отключил камуфляж, с удовлетворением наблюдая, как широко распахнулись глаза женщин, как вспыхнул страх в глазах специалистов. Тараш знакомился с мифами и легендами пришельцев в авральном режиме, но даже его поверхностных знаний хватило, чтобы понять: тот, кто сейчас необъяснимым образом возник (спасибо возможностям его комбинезона!) перед глазами пленников, вгонит в шок любого чужака. Одетый в ослепительное сияние, перед пленниками предстал тот, кого они никак не ожидали здесь увидеть: ангел, демон или... но уж точно не человек. Таких людей не бывает! Пронзительно синие глаза глядели прямо в душу, минуя всякий телесный шлак. Снежно-белые волосы сверкали, превращаясь в струи света. Лицо, спокойное и бесстрастное, ослепляло холодной красотой. По-хозяйски жадно окинув взглядом пленников, ангел (или демон?) сделал странное движение, будто стряхивал с себя воду. Сияние, окутывающее его, погасло, и демон (или ангел?) превратился в красавца-блондина, одетого в комбинезон незнакомого покроя.
  
  - Ну ни хрена ж себе! - взвизгнула Саманта.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЯТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Аманда ужасалась и восхищалась одновременно. Её бросало то в жар, то в холод. Лёд внутри заставлял её цепенеть, и она не могла произнести ни слова и широко распахнутыми глазами смотрела на демона... или ангела? Встреча со сверхъестественным бросит в студёный ужас любого, это понятно. Откуда же тепло?..
  
  О! Сейчас она видит не просто ангела, а мужчину своей мечты! Того, кто изредка навещал её сны. Высокий очень светлый блондин с невозможно яркими синими глазами, с идеальным телосложением и, судя по походке, ловкий как дикий кот. Красавец! Но не тот, что крутится в какой-нибудь дурацкой рекламе, а настоящий. От него зримо идут волны уверенности, надёжности, властности.
  
  А глаза?! В эти глаза Аманда могла бы смотреть бесконечно и с восторгом в них раствориться! Настоящий принц! 'Так и буду его звать', - решила для себя Аманда. Девушка незаметно скосила глаза и убедилась, что Саманта испытывает схожие чувства. Глуповато-счастливое выражение лица энсина Ли места для сомнений не оставляло. Похоже, у них обеих в головах не осталось ни одной мысли, в них безраздельно царят весенне-синие глаза и могучие плечи незнакомца! Ангел... демон... Мужчина! Боже, какой мужчина!! Блондин ещё раз (теперь -равнодушно) окинул взглядом пленных, но его внимание привлёк, пожалуй, только коммандер Борх, опытный офицер-десантник и начальник службы охраны рейдера. Тот, видимо, ещё не до конца очнулся, и потому, подняв мутный взгляд на ангела, спросил:
  
  - Гы... мужик! А ты, парень, кто?!..
  
  Хороший вопрос! Главное своевременный. Аманда тоже хотела бы услышать на него ответ. Вот только Борх не в том положении, чтобы спрашивать. Аманда до боли ярко чувствовала, что сейчас лучше молчать и лишний раз судьбу не испытывать. Надёжность и уверенность, которую излучал её 'принц', легко превратится в беспощадность и жёсткость. Лучше его не злить!
  
  Ангел или демон (живой мужчина не может настолько идеальным!) по-птичьи наклонил голову, уперев свой взор в коммандера, и незаметным для глаз скользящим движением вдруг оказался с ним рядом. Теперь 'принц' смотрел на Борха сверху вниз как синее небо на вонючую грязь, пачкающую землю под ним. Взгляд блондина стал настолько холоден и тяжёл, что матёрый десантник, никогда не испытывавший страха ни перед Богом, ни перед чёртом, беспомощно задёргался в лапах 'паука' в тщетной попытке отодвинуться подальше.
  
  - Будешь сотрудничать? - странно, но правильно выговаривая каждое слово, спросил 'принц'.
  
  Борх затих, усиленно пытаясь сообразить, чего от него хочет это существо. Оба охранника пристально наблюдали за происходящим. Судя по их напряжённым лицам, они тоже не поняли смысла прозвучавшего вопроса. Борх... он всегда отличался взрывным характером, а тут ещё страх и бессилие. Неудивительно, что в нём так некстати заговорили оскорблённые чувства.
  
  Ещё чего?! Он, боевой офицер, не испугался! Он не умеет бояться!! Да и кого тут бояться, этого пацана что ли?!
  
  Аманда непроизвольно облизала губы: мужчина её мечты выглядел слишком молодым и подозрительно привлекательным для той ауры власти, что его окружала. Но это заводило её ещё больше! 'Потому что он не человек, - напомнила себе Аманда, - а ты уже и губёнки-то раскатала, дурёха! Если принц пришёл с планеты, которую мы грабили, он нас убьёт... ой!'
  
  Мысль о том, что в лице странного ангела (или демона?) рядом с ней ходит смерть, ранее ей в голову не приходила. Смерть?.. Нет, ведь ей так хочется жить!
  
  'Жители ограбленной планеты тоже хотели жить', - подсказал Аманде внутренний голос, и внутри неё всё застыло от страха. А тут ещё и Борх вышел из ступора!
  
  - Ну-ка вели меня отпустить, козёл!
  
  'Боже, лучше бы коммандер промолчал!! - мысленно закричала Аманда. - Что теперь будет?'
  
  Рядом испуганно взвизгнула Ли: от 'принца' потянула такой жутью, что даже чёрный, как десантный сапог Джаба выцвел и посерел. Но для Борха всё было нипочём, коммандер окончательно закусил удила.
  
  - Ты вообще сечёшь, щенок, - зарычал десантник и дёрнулся в лапах дроида, - на кого пасть раззявил?
  
  - Ты отказался! - оскалил зубы в белоснежной усмешке 'принц'.
  
  К удивлению Аманды, в его голосе зазвенели радостные колокольчики, и вопреки всему женщину охватила какая-то сладостная истома.
  
  'Всё будет хорошо!' - уверил её внутренний голос.
  
  - Да, побери тебя тьма! - зло выплюнул Борх.
  
  Он явно собирался добавить что-то ещё, но 'принц' неуловимым движением надел на голову коммандера незнакомый прибор, с виду простой обруч с горящими на нём зелёным и красным огоньками. Десантник сразу обмяк в лапах дроида, взгляд его стал бессмысленным.
  
  'Ментоскоп[38]! - сообразила Аманда. - Боже, какой он маленький! Наши модели в сотни раз больше...'
  
  'Принц' вставил в обруч короткую прозрачную палочку, и красный огонёк сменился на мигающий синий. Борх страшно завыл и закричал так, как будто с него кожу сдирают, изо всех сил забился в лапах дроида. Огонёк на обруче замигал увереннее, а коммандер натужно захрипел. Из его рта пошла пена.
  
  'Идёт считывание памяти... - задрожала от страха Аманда, - ...и этот процесс крайне болезненный. Нас даже и допрашивать не будут! Неужели и меня... вот так?!.. Боже, что угодно, только не это!!'
  
  Минута, не больше - синий огонёк замигал медленнее и, наконец, загорелся ровным синим цветом. Борх уже не хрипел, а лишь тоненько подвывал и по-собачьи скулил, обвиснув в жёстких лапах дроида.
  
  'Всё человеческое стёрто, - догадалась Аманда, - остались лишь обычные животные инстинкты...'
  
  'Принц' снял обруч, убрал из него потемневший кристалл с записью, сразу вставил на его место новый, прозрачный и достал бластер.
  
  - Всс! - резкое шипение выстрела стукнуло по нервам как кнут. Бласт плазмы в голову завершил все мучения Борха. На прекрасном лице 'принца' не мелькнуло никаких чувств. Он лишь едва заметно кивнул дроиду, отдавая приказ, и 'паук', семеня лапками, куда-то потащил дёргающееся в агонии тело.
  
  
  

2

  
  
  'Будто таракана раздавил, - страх охватил Аманду, - но Борх полностью заслужил свою судьбу. Коммандер-то был первостатейной дрянью. Считал себя властью и потому унижал всех, кто слабее, кто не имел серьёзных покровителей. Лебезил перед сильными, любил только деньги. Большие деньги. Семьи и детей так и не завёл. Собаке - собачья смерть... хм, ничего себе эпитафия!'
  
  На какой-то миг Аманде стало стыдно, что она не смогла для Борха найти ни одного доброго слова, но миг пролетел - и ей стало всё равно. Самой бы уцелеть!
  
  Рядом порывисто всхлипнула Саманта. Расправа над коммандером потрясла её до глубины души. Ли - инженер, специалист по корабельным системам, она просто возилась с 'железками'... до сих пор убийства и насилие обходили её стороной. Сегодня впервые девушка увидела смерть так близко... так неприглядно. 'Красивой смерть не бывает, - думала Аманда, - она всегда ужасна! Но её ожидание ещё более невыносимо...'
  
  Ангел (или всё-таки демон?!) резко повернулся к одному из охранников. Тот попытался что сказать, крикнуть, блондин на это не среагировал, он сразу надел на пленника обруч ментоскопа. Снова замигал синий огонёк, опять тонко и жутко завыл испытуемый - всё прошло как в предыдущий раз. Когда процесс считывания памяти завершился, 'принц' так же хладнокровно выстрелил охраннику в голову, и перешёл к следующему. Тот в ужасе забился и закричал, что готов сотрудничать...
  
  - Не интересует, - равнодушно пожал плечами 'принц'. Охранник беспомощно задёргался, но... обруч, страшные крики... синий огонёк... короткое шипение бластера... и 'паук' утаскивает третье тело.
  
  Всё чётко и размеренно. Очень профессионально и как-то обыденно, что ли. Жутко. Какими мерзавцами ни были бы Борх и охранники, но они всё же люди!
  
  'Вот именно, люди. А мой принц - не человек. После нападению на планету нас рассматривают как... как мы это заслужили. Боже! Мы измерены, взвешены, приговорены. Ангел уничтожает вредителей и опасных тварей. Для него это просто работа. Как для меня - управлять кораблём... - в этот момент на неё в упор посмотрели синие глаза, и время будто остановилось. - Нет!! Я не вредитель, я не опасна!! Я хочу жить!!'
  
  Женщина хотела кричать, умолять - но все слова забылись, а крики примёрзли к горлу.
  
  'Неужели это всё?!! Нет, пожалуйста, о Боже!..'
  
  Аманда даже не сразу поняла, что ей задан вопрос.
  
  - ...Будешь сотрудничать?
  
  Аманда услышала те слова, что дают шанс жить, будто через вату и закричала раньше, чем осознала:
  
  - Да! Да!! Да!!!
  
  Домашняя девочка из Центральных Миров, которая росла в любви и достатке, а затем... смерть родителей, жадный опекун, от которого она удрала в Академию Космофлота, охотники за наследством отца и её приданным, выпускной экзамен, бегство на Периферию и, как итог, пиратский рейдер. Она даже не сразу поняла, на какой корабль попала. Все эти мысли и картинки калейдоскопом пронеслись в её памяти. В синих глазах зажглась искорка интереса, и 'принц' (её принц!), глядя без всякого стеснения в ту сокровенную часть души, которую она всегда прятала от посторонних, спросил:
  
  - Будешь мне служить, отныне и навсегда?
  
  - Да... - робко прошептала Аманда.
  
  Это слово обожгло её как горячая плазма. Женщина внимательно прислушалась к себе, к своим ощущениям, но на душе воцарились спокойствие, благодать. Она помнит это чувство, о нём мама говорила: 'Ангел взмахнёт крылом, и горести покинут тебя, доченька!' Ангел пришёл, и дал ей шанс на новую жизнь. До этого момента она не жила, а выживала. Но ведь где-нибудь во Вселенной должно быть место, где живёт сказка! Так почему не здесь?!
  
  'Готова служить тебе, мой принц, - мысленно поклялась Аманда, и океан ярчайших эмоций захлестнул её, - душой, телом, всей своей жизнью. Мамочки, да что ж такое происходит со мной? Настолько потерять голову от какого-то чужого мужчины, который к тому же не человек?! Может быть, я просто сошла с ума?!! Или он и вправду ангел?!'
  
  Вслух задать вопрос она не посмела (или постеснялась), но красавчик-блондин неожиданно ослепительно улыбнулся. И девушка решилась.
  
  - Да! - твёрдо и без колебаний повторила Аманда.
  
  - Ты принята, - после слов ангела дроид сразу же отпустил её. Аманда упала бы, если бы её не подхватила сильная мужская рука. Девушка подняла взгляд и чуть не утонула в синих омутах глаз. Сейчас они стали живыми и невообразимо тёплыми, мягкими. Аманда подумала, что с удовольствием осталась бы в этих руках и подольше... очень долго... всю жизнь! Но красавчик-блондин осторожно отстранился, едва убедился, что девушка уверенно держится на ногах, и официальным тоном произнёс: -
  
  Я - капитан тяжёлого рейдера 'Химера' Окинори. Представься!
  
  Собрав все оставшиеся силы, Аманда вытянулась перед мужчиной своей мечты и отрапортовала:
  
  - Второй пилот Де Валь готова приступить к выполнению обязанностей, капитан Окинори! Но... что такое 'Химера', сэр?!..
  
  - Добро пожаловать в экипаж, пилот Де Валь! 'Химера' - название этого, - в качестве пояснения Окинори топнул ногой по палубе, - корабля. Так я назвал свой трофей. Принимай вахту, пилот.
  
  - Есть, сэр.
  
  Теперь ангел (то есть, капитан Окинори) развернулся к Саманте. Девушку буквально колотило от ужаса, она едва не лишилась чувств, но всё же нашла в себе силы остаться в сознании и дождаться того момента, когда капитан Окинори задаст ей тот пожалуй самый главный вопрос. Естественно, она ответила: 'Да'!
  
  
  

3

  
  
  Тараш ожидал от пленников намного более серьёзного сопротивления и потому удивлялся, насколько гладко проходит вербовка. Через полчаса у него в экипаже уже числились пять 'игрушек'. С Амандой всё понятно: тут, как говориться, 'любовь с первого взгляда'. Девушку настолько переполняли эмоции, что даже Тараш, будучи всего лишь слабым эмпатом, с легкостью их читал. Да что Тараш - чувства Аманды видели и чужаки. Видимо сыграло роль то, что к Аманде все вахтенные (за исключением уничтоженных) относились с теплотой и доверием. Саманта Ли по своей природе - ведомая, она без размышлений и сомнений последовала примеру своей подруги. Стив Макконноли и Хьюго Белофф просто очень хотели жить, их до глубины души потрясла расправа над коммандером Борхом и охранниками. Кроме того, они - ярко выраженные индивидуалисты, им глубоко плевать на других, лишь бы самому было хорошо. Естественно, жертвовать своей жизнью за непонятно что они ни мгновения не собирались, и согласились служить 'этому непонятному существу' (так они в мыслях называли Тараша) вследствие обстоятельств непреодолимой силы. Их лояльность сомнительна, что абсолютно ясно. А вот вечный бунтарь Джаба охотно принял на себя обет вечного служения. И что интересно, он давал свою клятву искренне (Тараш постоянно мониторил эмоциональный настрой чужаков) и твёрдо собирался её исполнять. В его дикарских представлениях действия Тараша великолепно совпали с какими-то традициями народа фулани[39] (так себя идентифицировал Джавис) и недвусмысленно обязывали Джабу беззаветно служить своему новому хозяину. Что ту сказать? У каждого чужака - свои 'тараканы в голове'. Времени ловить их капитан Окинори не имел и, честно говоря, не стремился. Дел и без того столько, что не знаешь, за что хвататься!
  
  Первым делом Тараш опросил теперь уже свои 'игрушки', ошалевшие от столь крутых перемен в судьбе, о других офицерах и специалистах рейдера на предмет, кому из них стоит предложить службу. Вслух не говорилось, что альтернатива клятве - утилизация, но всем и так это было понятно: тела Борха и охранников ещё не успели остыть. Щадить чувства экипажа хакер не собирался, а чужаки (те, которые уже 'не-чужаки') ещё слишком боялись за свои жизни и потому честно (Тараш параллельно с опросом смотрел личные дела кандидатов, представленные Химерой) делились мнениями о своих бывших коллегах, подписывая приговор некоторым из них.
  
  В том числе прежнему командиру рейдера Гризли Стивенсу. По поводу судьбы этого матёрого убийцы Тараш не колебался. Но опрос экипажа подсказал капитану Окинори, чему в памяти Гризли следует уделить особое внимание. Это несколько последних эпизодов его жизни.
  
  Во-первых, подготовка нападения на Феллу.
  
  Во-вторых, подавление мятежа на борту рейдера и список тех, кто особо громко возмущался уничтожением мирного населения планеты.
  
  В-третьих, планы разбойничьей верхушки на сбыт награбленного и их превращение в респектабельных граждан Центральных Миров.
  
  В-четвёртых, их переезд на новое (цивилизованное!) место жительства. Представляли интерес и навыки командования столь большим кораблём, которые Тараш намеревался переписать уже для себя лично (хакер он, или нет?), а также социально-политическая ситуация в пространстве, контролируемом чужаками. В итоге на процедуру считывания памяти Гризли Стивенса пришлось потратить аж три кристалла (личная память, навыки, политика) данных.
  
  Добытая информация оказалась бесценной. Хакер сразу разместил её в Общалке, чтобы сделать доступной для отца и группы аналитиков. Искины, конечно, облегчат и ускорят их труд, но совсем без людей здесь не обойтись. А некоторыми яркими эпизодами Тараш поделился с экипажем: оказывается, пиратская верхушка не собиралась проводить 'честного' дележа богатств, вывезенных с Феллы: всех участников рейда ждала утилизация. Кроме небольшого числа старших офицеров и немногих специалистов, которые должны довести рейдеры до порта.
  
  К числу последних относилась и старший навигатор Диана Сандерс, которая категорически отказалась участвовать в бессмысленном истреблении населения беззащитной планеты. Её поддержали ещё несколько специалистов-бунтарей, и Гризли Стивенс был вынужден выкинуть нескольких (тех, кого можно ненадолго подменить) в космос, разоружить всех остальных и посадить в изолятор старшего навигатора. По возвращению в порт он собирался сразу расправиться и с оставшимися бунтарями, но во время рейда мерзавец крайне нуждался в их услугах: без навигаторов корабль через гиперпространство не провести! По этой причине Гризли так и не тронул ни Диану Сандерс, ни её помощницу Хоши Изуми , ни её подруг Аманду и Чину. Он просто приказал разоружить всех неблагонадёжных и поместил под неусыпный контроль службы внутренней охраны корабля. Все личные вещи бунтарей изъяли из кают и поместили в трюм до возвращения. Если таким образом капитан Стивенс желал обеспечить хотя бы временную лояльность экипажа, то он просчитался. Никто из бунтарей не сомневался, какая судьба уготована им в конце рейдера. Они покорились лишь для вида, изыскивая пути спасения, но за два-три дня многого не успеть. Действовать сторонники Сандерс собирались перед уходом в гипер, когда Гризли волей-неволей передал бы корабль под управление навигатора. Но вряд ли опытный пиратский капитан, всю свою сознательную жизнь крутившийся в среде славных парней с нищих окраин цивилизации, не предусмотрел такое развитие событий. К тому же после расчёта заключительного гиперпрыжка и загрузки всех его параметров в искин нужда в навигаторе пропадает. Так что Тараш фактически спас 'не-чужаков' от неизбежной смерти в ближайшем будущем. Беседы с остальными членами экипажа 'Старушки Бет', в том числе и с использованием обруча - он убедительно демонстрировал чужакам, что ждёт неудачников, - позволили отобрать для экипажа 'Химеры' ещё двадцать семь 'игрушек'. Остальных пришлось утилизировать, но Тараш постарался обойтись без лишней жестокости. Выстрел из бластера - и 'паук' тащит очередное тело в утилизатор. И ещё одно, и ещё...
  
  Всего Тараш ликвидировал почти две трети пиратского экипажа. Более шестидесяти казней, которые он провёл лично, сильно ударили по мировосприятию самого хакера. В итоге он стал намного равнодушнее и жёстче.
  
  Через мучительную процедуру 'считывания' прошли помимо Гризли Стивенса только его ближайшие помощники и сотрудники службы внутренней охраны корабля. В число счастливчиков, получивших право на жизнь, попали почти все техники, механики и инженеры, медики, пилот, навигаторы, несколько специалистов по вооружению и щитам. И старший стюард корабля, гениальный (по мнению Гризли) повар, седой пожилой чёрнокожий мужчина Буру Мо-Асиго.
  
  
  

4

  
  
  Поначалу Тараш отнёсся с подозрением к лёгкости, с которой 'не-чужаки' отказались и от предыдущего хозяина, и от своей родины (пусть она далека), и от прошлого. Недоверие хакера разрушил тщательный анализ чужого социума. Его провела Общалка, с которой удавалось связываться каждые получаса. Феллийские специалисты, отмобилизованные Милией и Томео, отцом Тараша, дополнили его и изложили понятным языком.
  
  Отсутствие патриотизма и лояльности к собственной цивилизации - социальная особенность тех чужаков, что обитают на Периферии и так или иначе связали свою жизнь с Консулатом[40], неформальным обществом пиратов, контрабандистов и просто авантюристов, многие столетия процветающем на Периферии. Правда, сами пираты предпочитали называть себя 'Славные Ребята'. Под этим именем они получили скандальную известность не только на Периферии, но и в Центральных Мирах. Управляли 'Ребятами' их самые удачливые и уважаемые коллеги, адмиралы-консулы. К их числу в ближайшем будущем мог бы присоединиться и Кукуруза Джонс, если бы не собирался сваливать с Периферии. Но такое намерение понятно любому чужаку: большой куш важнее пустого тщеславия.
  
  Консулат, как общество, крайне неоднородно. Социальные группы, из которых формируются 'Славные Ребята', зачастую антагонистичны друг к другу. Две из них - и вовсе непримиримые враги. Первая, к которой относятся Кукуруза Джонс, Гризли Стивенс, коммандер Борх и большая часть десантников, искренне полагает, что имеет полное право грабить и учинять насилие над всеми, кто слабее, кто не имеет сильного покровителя. Их ряды пополняют и те, кто, родился и вырос на Периферии, и те, кто пришёл к 'Ребятам' в зрелом возрасте. И не важно, ищут ли они богатства и власти, или скрываются от закона. Эти чужаки рассматривают разбой как отличную возможность 'подняться вверх' по социальной лестнице за счёт тех, кто слабее. Они многочисленны, но не монолитны. Среди них нет ни инженеров, ни техников, ни навигаторов. Только "мясо".
  
  Вторые, как правило, хорошие специалисты. Они пришли к пиратам от безысходности. У некоторых из них так сложилась судьба, другие сбежали от долговой кабалы или преследований. Третьих изгнали соплеменники (Буру, Джаба), они или вырвались из самых низов (Консоль, Чина) общества, или оказались у пиратов из-за предательства и подлости тех, кому доверяли (Аманда, Хьюго, Диана). Консулат принимал в свои цепкие объятия всех без исключения. Влиться в число 'Ребят' - нормальное решение для разумного существа, желающего выжить. Не так уж сложно выбрать между смертью (возможно, не самой лёгкой) и жизнью, пусть в обществе убийц и бандитов. Но и тут не всё так просто: пираты грабили в основном местных торговцев, которые и сами далеко не овечки. Так что совесть чужаков второй группы до поры-времени глухо молчала.
  
  До нападения на беззащитную планету. Безжалостное убийство мирных аборигенов и их самоотверженные и бессмысленные усилия возмутили Диану, Аманду и всех чужаков, кто думал так же. И не только из-за другого (по сравнению с типичными пиратами) воспитания и иной системой ценности, нет! Все чужаки любят деньги, точнее удобства и блага. Но своё будущее эта группа связывал с Центральными Мирами, а там, если о таком злодействе станет известно, судьба преступников незавидна. Видимо, что-то подобное произошло и на остальных рейдерах, иначе Гризли без колебаний расправился бы с мятежниками. Бунтуете? Извольте за борт, хе-хе! Да вот кто будет вести корабли, кто рассчитает параметры гиперпрыжка? Капитан Стивенс? Он - да, может, только вычисления у него займут несколько суток, а не пару часов, которые потратит навигатор Сандерс.
  
  Этот бунт был скорее спонтанным, чем заранее подготовленным, и возник на эмоциональной волне. Когда же мятежники сообразили, что фактически подписали себе смертный приговор стало слишком поздно. Их перебьют, как опасных свидетелей, и сделают это тогда, когда услуги бунтарей станут не нужны. Неудивительно, что последние сутки все они жили в страхе неизбежного скорого конца. Появление на рейдере 'капитана' Окинори все бунтари приняли с явным облегчением (ещё поживём!). Хотя страх никуда не делся, он отступил и притих под влиянием новых надежд. Эмоциональный ураган, бушующий в душах людей, лишь усилился после объяснения Тараша, кто он и как оказался на борту корабля. Месть за соотечественников - мотив ясный, понятный и достойный уважения. И сам странный туземец, захвативший в одиночку (дроиды не в счёт!) огромный корабль, такой же авантюрист, как и все они. Только невероятно удачливый человек. Кто же откажется служить под командованием такого капитана?!
  
  Пусть выглядит белокожий и синеглазый красавчик необычно, но какие только мутации не возникли в генах некогда единого человечества! Зато он решителен, надёжен, удачлив. Что ещё нужно для командира рейдера?! Экипаж? Капитан Окинори его набрал, и нечего удивляться, что практически все специалисты с радостью принесли ему присягу. Может быть, новый командир станет той жизненной опорой и защитой от невзгод, которую они так долго искали?! Исходящие от экипажа волны робкой надежды, чувства вины и глубокого сочувствия, смешанные с уважением, восхищением и даже обожанием были столь сильны, что Тарашу приходилось постоянно держать ментальную защиту. Но даже через неё хакер без труда читал мысли своих новых 'игрушек'. Помимо всего остального они были твёрдо уверены, что даже десантники, матёрые убийцы и бандиты, с радостью приняли бы нового командира. Только позови!
  
  'Сам Соле надоумил меня, - Тараш с облегчением в душе прижал ладонь к груди в знаке почтительности к прародителю феллийцев, - проветрить кубрики корабля, чтобы избавиться от этих тварей!'
  
  Даже Тараш с его талантом хакера не в силах починить 'игрушки', до такой степени искорёженные ментально! Для того, чтобы разобраться в управлении кораблём чужаков, достаточно уже тех, что есть. Да и с этими не всё так просто. Тревожит высокая зависимость командира рейдера от навигаторов и прочих специалистов. Это одна из тех проблем, которую предстоит решить в самое ближайшее время. Всякая зависимость хозяина от своих 'игрушек' недопустима! Так гласит один из главных законов Феллы, и автарх Тараш отменять его не собирается.
  
  
  

5

  
  
  За четыре часа несколько тысяч дроидов, 'крабов' и 'пауков', полностью очистили отсеки 'Химеры' от всякого мусора, а Тараш провёл ревизию имущества и подвёл итоги этого сумасшедшего дня.
  
  Теперь у него есть боевой корабль, способный перемещаться в гиперкосмосе. Десять челноков, используемых для доставки персонала и грузов с поверхности планет. Девяносто шесть бронированных ботов, способных сражаться как в космосе, так и в атмосфере. Восемь тысяч семьсот сорок семь боевых дроидов класса 'паук'. Без малого шесть тысяч сервисных дроидов типа 'краб'. Трюмы, забитые крадеными металлами. Почти четыре миллиона мон корабельной казны, доставшиеся в наследство от пиратов. Ценности, награбленные на Фелле и собранные в трюме.
  
  Вся информация, накопленная в памяти Химеры.
  
  Она досталась хакеру неповрежденной, и теперь. личный искин Тараша может в режиме реального времени подсказывать капитану Окинори, дать любую справку по ритуалам и традициям чужаков, по боевым нормам, правилам и уставам. Раз Тараш намерен мстить и добиться, чтобы подобных рейдов более не было, всё это понадобится. И что не менее важно, личный искин капитана Окинори наконец-то собрал словарный запас, достаточный для свободной беседы на аглике41. Теперь в нужный момент в памяти Тараша всплывут слова и фразы языка чужаков, лучше всего подходящие к данной ситуации. Благодаря этой помощи, феллиец уже мог без затруднений разговаривать на аглике. Акцент, конечно, никуда не делся, но для выходца с диких окраин Периферии это нормально.
  
  И ещё одно крайне важное для Тараша приобретение: экипаж из тридцати пяти существ, искренне считающих себя людьми. Два навигатора, пилот, пилот-навигатор, четынадцать инженеров, механиков, техников, десять канониров, ракетчиков и щитовиков. Два медика. Стюард. Ещё четыре 'игрушки' - просто обслуга, утилизировать которую у Тараша не хватило духа. Этих забитых и запуганных капитаном Гризли молоденьких девчушек (старшей вряд ли больше тринадцати, их захватили в каком-то рейде и оставили для увеселения десантников) капитан Окинори направил на помощь стюарду Мо-Асиго. Кто-то же должен кормить команду?
  
  Воспитание 'игрушек' целиком и полностью ложиться на плечи Тараша. Он знает: чтобы сайко стали полностью работоспособны, их надо учить и учить. Любая новая 'игрушка' (даже сайко, а не дрессированный чужак) - это полуфабрикат, а её правильное обучение и воспитание - забота хозяина. 'Не-чужаков' всё равно придётся предъявлять Фелле, и к этому моменту они должны быть безупречно воспитаны. Иначе их сочтут опасными для человеческого общества, отберут у Тараша и утилизируют...
  
  - Обед готов, сэр, - чернокожий Мо-Асиго выглядел в белом костюме стюарда строго и официально, но внутри у него бушевал целый ураган эмоций: надежда... гордость... уважение... обожание... преклонение? Странно, но с этой бурей чувств Тараш разберётся позже. - Экипаж ждёт вас, капитан, в кают-компании на центральной палубе. Я провожу вас, сэр, если позволите.
  
  Отлично! Адаптацию 'не-чужаков' надо с чего-то начинать. Так почему бы не с обеда? Подождав, пока все отдадут должное кулинарным талантам Буру и перейдут к десерту, Тараш приступил к подробному объяснения реального правового статуса чужаков и неизбежных следствий из него.
  
  - ...Я обладаю достаточным влиянием и властью, чтобы вас всех защитить. При условии, что все вы будете полностью лояльны своей новой родине и приложите все усилия для адаптации. Сразу предупреждаю: если ошибётесь или поведёте себя неверно, вас просто у меня заберут. И обязательно вспомнят, с кем и при каких обстоятельствах вы появились на Фелле... - Аманда с ужасом посмотрела на Тараша. Тот честно попытался (как сумел, да!) её 'утешить', - ...нет-нет, ни пытать, ни унижать вас не будут! Скорее всего, быстренько хм... утилизируют.
  
  Девушка оказалась крайне впечатлительной. Шок от происшедшего никуда не делся и теперь пытался выйти наружу, и Аманде пришлось приложить серьёзные усилия, чтобы не заплакать. Сандерс же, побледнев от собственной дерзости, буркнула себе под нос что-то весьма неодобрительное. То ли по поводу Тараша, то ли по поводу Феллы и царящих на ней порядков. Она что думала, раскаявшихся пиратов встретят с распростёртыми объятиями? Или сходу дадут гражданство и признают настоящими людьми?! Тараш от души порадовался этакой наивности Дианы. Приятно, что его новые 'игрушки' настолько просты в управлении. Лишние сложности ему сейчас ни к чему. Лучше все акценты сразу расставить по нужным местам.
  
  'И вот эта твоя реплика, Сандерс, как нельзя кстати!'
  
  - Повтори, я не расслышал?! - маленькая ложь. Конечно, Тараш уловил, что бурчала навигатор. Для того, кто читает мысли напрямую, это несложно. Нет, дорогая Диана, такие вопросы нужно задавать громко, во весь голос! Кто-то другой может быть и промолчал, и побоялся поднять этот вопрос гласно, при всех, но бесстрашная правдолюбка Сандерс не привыкла отступать! Она не испугалась Гризли Стивенса, она не боится капитана Окинори!!
  
  - Есть ли у нас шанс стать для феллийцев настоящими людьми, - женщина почти кричала, а в её глазах застыли слёзы, - свободными в своих желаниях и поступках? Или мы приговорены оставаться до конца дней твоими 'игрушками'?!
  
  Соле, какие они предсказуемые!
  
  
  

6

  
  
  Тараш улыбнулся уголком губ: домашним животным, особенно с развитым сознанием, нельзя делать уступки. Никогда. Никакие. Они воспринимают это как слабость. Дисциплина должна быть безусловной. Животных легко разбаловать, но трудно выдрессировать. А существам, столь похожим на полноценных разумных людей, лучше всего сразу указать их 'правильное место'.
  
  - Ещё несколько часов назад ты, Диана, сидела в изоляторе и размышляла, как спасти себя и тех, кто осмелился пойти за тобой. Сутки назад ты думала лишь о том, как бы выжить в сложившейся ситуации. Надеюсь ни для кого не секрет, что командир Гризли расправился бы с вами сразу после всплытия корабля? - Тараш медленно обвёл взглядом собравшийся за столом экипаж. 'Не-чужаки' напряжённо слушали, в их глазах капитан видел понимание и одобрение своих слов. Они, кажется, намного умнее, чем он думал! - Не факт, что ваша смерть оказалась бы лёгкой. Гризли Стивенс был настоящим маньяком, раз испытывал удовольствие от мучений себе подобных. Пытки, дорогая Диана! - Тараш с удовлетворением отметил, как побледнела Сандерс. - А месяцем раньше пределом твоих мечтаний было найти себе доброго хозяина, готового тебя защищать и содержать... все твои мечты сбылись, не так ли? Не гневи судьбу, не претендуй на большее.
  
  Эти слова в равной степени относятся к каждому из присутствующих. Впрочем, повторять их нет нужды: судя по вытянувшимся лицам 'игрушек', до них всех... дошло! И хорошо дошло, знаете ли!! Аманда уже не собирается рыдать, а Буру и Джаба даже закивали в знак согласия. Глаза Дианы, удивлённой собственной глупостью, широко распахнулись. Поразительно, что столь простые мысли не пришли ей в голову раньше!
  
  - Сейчас вы сидите рядом со мной за одним столом и наслаждаетесь прекрасным обедом, который приготовил Мо-Асиго. Разве этого мало для тех, кто пять часов назад был смертником, минуты жизни которого уже сочтены?
  
  Диана обиженно надула губы.
  
  - Ты прав, господин! - почти хором чирикнули помощницы кока. - Всё так и есть!
  
  О, даже девчонки поняли! Что ж, ещё один штрих... вежливость. Это очень важно.
  
  - Кстати, большое спасибо за изумительный обед, Буру. Всё очень вкусно!
  
  Конечно, личный искин заранее проверил всю пищу чужаков. Она абсолютно безвредна для организма феллийца. Удивительно. Быстрый биоанализ проб тканей мёртвых чужаков ещё раз подтвердил, что они физиологически очень близки к настоящим людям. Если б не другой цвет кожи, не иная форма и цвет глаз, любого из них можно было бы принять за настоящего человека.
  
  - Служить тебе - великая честь, мой господин! - стюард церемонно поклонился Тарашу. Его голос дребезжал от едва сдерживаемого напряжения, - не слушай эту глупую женщину, разум её отравлен ядом пустых рассуждений злых людей об абстрактной свободе...
  
  - Буру, как ты можешь... - пискнула Диана.
  
  - Молчи, женщина! - вмешался Джаба Джавис, он сейчас фактически рычал. - Брат мой Буру прав: болтовня о свободе нужна, чтобы отравлять глупцов! Нет для воина чести выше, чем служить достойному господину. Раз ты надела военную форму, то должна это понимать...
  
  Чина, Консоль и мелкие девчонки слушали эти слова, забыв об обеде. Белофф и Изуми одобрительно кивнули Джабе, поддерживая его позицию. Аманда, судя по её виду, всё решила и была заранее согласна со всем, что скажет или потребует Тараш. Остальные просто приняли слова своего капитана как корабельный устав. Диану не поддержал никто. Такое единодушие экипажа донельзя удивило Тараша.
  
  - ...зря обижаетесь, мэм! - Белофф вслед за Мо-Асиго и Джависом принял эстафету по 'убеждению' навигатора. - Командир честно и без утайки рассказал о том, что нас ждёт. Вы всерьёз хотели, чтобы капитан Окинори промолчал? Никто из нас не желает сейчас спастись только для того, чтобы через нескольких дней попасть в утилизатор! Как известно, со своим уставом в чужой монастырь... Пожалуй, Диану пора спасать. Как бы она от этакой выволочки не замкнулась в себе!
  
  - Достаточно! - слово Тараша прозвучало негромко, но весомо, и все разговоры за столом сразу прекратились. Капитан промокнул губы салфеткой, кивнул вскочившему со своего места стюарду, разрешая забрать освободившуюся посуду. Подождав возвращения Буру, феллиец окинул взглядом притихший экипаж корабля. - Первый помощник Сандерс крайне устала, и слушала мои слова без должного внимания. Полагаю, после отдыха она с благодарностью примет все ваши справедливые аргументы. Не сомневаюсь, что вскоре Сандерс приступит к исполнению обязанностей.
  
  - Да, сэр. Разрешите идти? - Диана вскочила, изображая обиду, хотя в его эмоциях бушевал совсем иной ураган. Вот упрямица!
  
  -Занимай свою старую каюту, - Тараш с усилием держал строгое лицо, а на самом деле внутри улыбался, - постарайся пару часов поспать. Хорошего отдыха.
  
  - Благодарю... - женщина мазнула взглядом покрасневших глаз по фигуре капитана, упрямо наклонила голову и, вздохнув, не удержалась от шпильки, - ...хозяин Тараш!
  
  Феллиец невозмутимо кивнул. Этими словами она думала его уязвить, но - хе-хе! - просчиталась.
  
  - Рекомендую всем последовать примеру помощника капитана Сандерс и отдыхать. Занимайте свои старые каюты. Химера уже получила соответствующие указания. Вахту несу я...
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ПЕРВАЯ

  
  
  

1

  
  
  - ...Сто световых минут до зоны перехода, господин рейд-адмирал! Скорость - одна пятая световой, помех движению эскадры не обнаружено. Старший вахтенный офицер коммандер Кристоф , сэр!
  
  Вытянуться посильнее, чётче отдать честь... вот теперь всё в порядке. Сорвав такой куш, не хотелось бы заработать взыскание, за которое снимут долю, а то и две! А куш-то немаленький. По примерным (очень приблизительным, надо сказать!) оценкам на каждую долю упадёт несколько десятков миллионов мон. И что, потерять их из-за такого пустяка как нарушение субординации?! Конечно, решение о взыскании принимает не лично Кукуруза, а Совет капитанов, куда помимо них входят и старшие офицеры кораблей... ха! Да без всяких объяснений понятно, что любое взыскание, объявленное рейд-адмиралом, будет принято на 'ура', раз оно увеличивает вознаграждение остальных участников налёта. Когда дело доходит до дележа добычи, каждый за себя. Так что коммандер Ганс 'Четыре Глаза' Кристоф тянулся как юный курсант перед начальником Академии. Как и положено по уставам всех космических флотов.
  
  - Вольно, - благосклонно кивнул своему навигатору Кукуруза Джонс. Дисциплина в команде и настроение экипажа значительно улучшились после ухода с орбиты варварской планетки. Люди жили в предвкушении дележа добычи, и им было совсем не до бузы. Теперь за всякую провинность можно получить штраф, а расставаться со своими деньгами, заработанными потом и кровью, не хочется никому. Мортимер нарочито неспешно сел в широкое капитанское (адмиральское!) кресло и махнул рукой, подзывая стюарда. - Есть ли новые данные о 'Старушке Бет', Четыре Глаза?
  
  Славные парни с Периферии - ребята суеверные, и главное их божество - Тюхе, Госпожа Удача. Она не любит имён, поэтому каждый пират имеет кличку. Прозвище может показаться обидным или глупым всяким неженкам из Центральных Миров, но каждый космический волк знает: чем нелепее прозвище, тем больше удачи оно приносит. Эта же традиция касается и кораблей: никто не смеет называть 'Старушку Бет' её крестильным именем 'Элизабет', это может спугнуть удачу! В этом Кукуруза Джонс, капитан тяжёлого рейдера 'Дядюшка Марк', был абсолютно уверен.
  
  - Нет, сэр! - коммандер простецки пожал плечами. - Эскадра ушла от планеты на восемь световых часов, так что информация о 'Старушке' сильно устарела. Треть суток назад аварийный рейдер всё ещё был на орбите, сэр!
  
  Кукуруза благосклонно кивнул стюарду, принимая из его рук широкое блюдце с большой чашкой ароматного горячего кофе. Кофе он обожал, его запах прогонял заботы. Рейд-адмирала крайне беспокоила проблема со странной аварией на 'Старушке Бет'. Да и авария ли это... может быть, диверсия белоручек-специалистов? Кажется, буза в команде Гризли Стивенса достигла значительных масштабов, и кого-то даже пришлось взять под стражу. А, может быть, прямая измена?! Кто-нибудь из экипажа Гризли, излишне щепетильный и совестливый, но в совершенстве умеющий пользоваться связью, мог сдать Кукурузу властям Центральных Миров и сейчас просто тянет время, чтобы дождаться подхода военных? Бр-р! Мортимер едва не перекрестился чашкой кофе, пытаясь прогнать навязчивый кошмар. Нет уж, такая радость как встреча с кораблями Лиги, ему ни к чему! Да даже если не будет 'мусоров'42, никто не гарантирует, что оставшегося в одиночестве Гризли не перехватит какой-нибудь баловень Тюхе. Нет-нет, так рисковать нельзя, не зря ему неспокойно! А Мортимер привык доверять своей интуиции.
  
  'Ничего личного, Гризли! Помнится, я говорил капитану Стивенсу о трёх сутках, которые остальные участники рейда будут ждать отставшего? Пожалуй, с этим обещанием я слишком поторопился... жалко хабар, загруженный в трюмы 'Элизабет'. Без него придётся обойтись. Зато и лишних полторы тысячи рыл выпадут из дележа добычи. Выходит так на так! И не стоит беспокоиться о потери части дохода, безопасность важнее. Успеет экипаж 'Старушки Бет' починить маршевые и свалить от планеты - значит Госпожа Удача всё-таки простила оступившихся. Если же Гризли не сумеет починить движки... тогда Тюхе улыбнётся ему, Кукурузе Джонсу!'
  
  Мортимер маленькими глоточками (смакуя каждый) отпил горячего кофе и поднял взгляд на Кристофа, стоящего навытяжку перед своим командиром.
  
  - Скажи, Четыре Глаза, - рейд-адмирал поднял взгляд на вахтенного-офицера, - данные для ракетного залпа по планете дикарей подготовлены?
  
  - Да, сэр! - с точки зрения канониров 'Дядюшки', диспозиция на атаку планеты тривиальна. Никаких манёвров, никакого противодействия не ожидается - так к чему мудрить? - Все необходимые расчёты завершены вскоре после старта и переданы кораблям эскадры. Предусмотрено две волны атаки по тридцать шесть пятиблочных ракет в каждой. Блоки 'тяжёлые', сэр.
  
  'Итого триста шестьдесят стомегатонных боеголовок! Не избыточно ли для беззащитной планеты?'
  
  - Сколько нужно времени, чтобы перенаправить четверть ракет второй волны на 'Старушку Бет'?
  
  - Минута, господин рейд-адмирал. Это с учётом времени, которое потребуется, чтобы довести уточнённый план стрельбы до всех кораблей эскадры, сэр. Но ещё придётся поменять боеголовки на лазерные... новая диспозиция будет готова через полчаса.
  
  Лазерные? Дороговато... зато надёжно. На Гризли просто нет времени, эскадру ждёт заказчик, готовый обменять добычу на кругленькую сумму в монах.
  
  - Отлично, приступайте. Когда уточнения будут готовы, подтвердите открытие огня. Мой приказ у вас есть.
  
  На момент залпа как раз истекут первые из трёх обещанных им суток. Ракетам добираться до планеты ещё не менее суток. Если же 'Старушке' повезёт, до зоны перехода ей идти ещё как раз сутки. Так что никто не посмеет обвинить рейд-адмирала в том, что он не выполнил собственное обещание. Мелкими глотками Кукуруза допил восхитительный кофе, любуясь на драгоценности звёзд, сияющие за широкими окнами командного мостика. Скоро, уже совсем скоро он станет фантастически богат!
  
  И горе неудачникам!
  
  
  

2

  
  
  - ...Эксперимент, мой господин!!
  
  Вопрошающий Всех неохотно отвёл один из потоков внимания от Личного Ока. Прибор непрерывно уведомляет о текущих событиях в обозримой Вселенной, отфильтровывая малозначимые происшествия. Как некстати заявился Наблюдатель! Не вовремя. Что же произошло? Это существо не посмело бы отвлекать хозяина, не имея на то серьёзных оснований.
  
  - Я внимательно слежу за ходом Великой Игры, мой друг, - Вопрошающий Всех старался говорить мягко, чтобы ненароком не повредить хрупкую игрушку, и одновременно слегка упрекнуть Наблюдателя за нежданный визит, - и не вижу того, что могло бы тебя так встревожить.
  
  - Речь о вашем личном эксперименте, мой господин, - человека ничуть не обмануло обращение 'мой друг' - так же, как и внешний вид Господина.
  
  Вопрошающий Всех мог позволить себе выглядеть как угодно. Так, как пожелает. Сейчас Наблюдатель видел перед собой могучего мужчину, убелённого сединами мудрости. На самом же деле это говорило лишь о не самом лучшем настроении Творца, только и всего. Когда Господин желает веселиться, Он становится прекрасным юношей, когда ярится... хм, об этом лучше и не вспоминать! А вот свою истинную форму сияющего шара, маленькой звезды, Вопрошающий Всех не любил и старался не принимать - в отличие от своих сородичей, которые предпочитают именно такой облик. Сейчас Господин настроен на философский лад - значит, несмотря на холодную встречу, Наблюдатель пришёл вовремя.
  
  - А что с ним не так?!
  
  - Нападение, мой господин! Ужасное и неожиданное нападение! Чужаки из Внешнего Мира ограбили и убили многих 'настоящих' людей. Сейчас бандиты уходят и под занавес собираются уничтожить разумную жизнь на планете мощными термоядерными ударами... у аборигенов нет адекватных средств обороны, и если вы не позволите мне вмешаться, они обречены. Ваш самый важный эксперимент будет сорван!
  
  Вопрошающий Всех создал Наблюдателя лично. Тот прожил в социуме 'настоящих' людей много тысячелетий, достиг в нём высокого общественного статуса, но так и не научился ощущать аборигенов планеты как сородичей. Для Наблюдателя они остались туземцами и экспериментом.
  
  - Хм, нападение говоришь?!.. - Вопрошающий Всех перебросил ещё один поток внимания, чтобы уточнить картину настоящего и будущего. - Действительно, мой друг, твоих подопечных изрядно подсократили в числе. Их стало меньше - всего сто миллионов особей. Но в целом не вижу ничего катастрофического. Их всё ещё больше сотни миллионов. Они легко и быстро восстановят свою численность... 'если перестанут валять дурака', - мысленно закончил фразу Вопрошающий Всех, скрыв её за доброжелательной улыбкой.
  
  - Но как же термоядерные боеголовки, мой господин?! - продолжал настаивать Наблюдатель. - Их больше трёх сотен...
  
  - Всего двести семьдесят в двух волнах, - продолжал улыбаться Вопрошающий Всех, - если считать те, что нацелены на планету.
  
  - ...и каждая из них может уничтожить жизнь на площади в сотню квадратных километров. Поднимется пыль, увеличится альбедо43, похолодает. Мой искин даёт стопроцентный прогноз гибели всех разумных существ на планете в течение ближайших нескольких лет... Улыбка на лице Вопрошающего Всех пропала.
  
  - Моё Око выдаёт схожее предсказание, мой друг, да. В том варианте событий, в котором большая часть боеголовок взорвётся. Но скажи честно и откровенно... - ха, будто Наблюдатель может обмануть, что-то утаить или скрыть от своего Господина! - ...достойны ли жизни те, кто не желает и пальцем пошевелить для собственного спасения?!..
  
  Наблюдатель покаянно опустил голову.
  
  - ...Кто не трудится и не борется за своё будущее? Кто отказался от пути бесконечного развития?!..
  
  Философское настроение каждый раз порождает одни и те же вопросы. Они давно мучат всемогущего мудреца, и пока на них нет ответа. Даже эксперимент, многие десятки тысяч лет назад начатый Вопрошающим Всех, - жалкая попытка нащупать правильный ответ.
  
  Его, похоже, не знает никто. Тем более Наблюдатель.
  
  - ...Я вкачал в эти игрушки уйму сил, создал их почти всемогущими. Если они не могут отбиться от каких-то жалких ракет - значит, всё это было ошибкой. Останется завершить этот эксперимент и начать следующий. Тебе всё ясно... мой друг?
  
  - Да, господин, - низко поклонился Наблюдатель, - только смотреть, ни в коем случае не вмешиваться!
  
  Его сильно огорчил отказ Господина вмешаться. Если термоядерный удар пройдёт, данный эксперимент с высокой вероятностью завершится. Окончится и его жизнь. Наблюдатель, как и прочие игрушки Вопрошающего Всех, создавался под определённую задачу. Далеко не факт, что в новой задумке Господина найдётся место и ему.
  
  А ещё Наблюдатель незаметно для себя прирос к Фелле, к её синим тёплым морям, невысоким горам, великолепным лесам. Население?.. Пфф! Просто игрушки, да-да. Планету жаль. Жемчужина!
  
  - Иди и помни: твоя задача честно фиксировать ход эксперимента и не более того... - приказ прозвучал жёстко и точно - именно так, как и следует отдавать приказы.
  
  Низко поклонившись, Наблюдатель поспешил исчезнуть, чтобы избежать гнева Господина. На самом же деле, Вопрошающих Всех был доволен. Масштабный эксперимент, наконец, перешёл в новую фазу. Теперь его игрушки неизбежно выйдут на просторы Галактики и волей-неволей примут участие в Большой Игре, став личным инструментом Вопрошающего. Об этом замысле Наблюдателю знать не обязательно. Качество собираемых данных сильно зависит от степени его объективности. Ведь и сам Наблюдатель - такая же игрушка. Важная часть эксперимента.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ШЕСТАЯ

  
  
  

1

  
  
  - Тараш! Тараш!!
  
  Маленькая фея ростом с локоток, яростно трепетала своими радужными крылышками в метре от лица феллийца, отчаянно пытаясь привлечь его внимание. Как не вовремя! Капитан Окинори отошёл подальше под удивлённым взглядом Сандерс.
  
  Шестичасовой отдых и возможность привести себя в порядок благотворно подействовали на навигатора, и возвращаться к прерванному разговору она не спешила. Пока девушка наблюдала. Искин прогнозировал, что этот разговор обязательно продолжится. Тогда, когда у Дианы окажется достаточно фактов об этой ранее неизвестной планете, об её обитателях и о новом командире рейдера. Когда для подобной беседы выпадет благоприятный момент. То есть, когда рядом гарантированно не будет никого из экипажа, принявшего демарш навигатора 'в штыки'. Даже оставаясь на борту корабля, можно собрать много информации о феллийцах и о так называемом 'хозяине'. Надо только знать, куда смотреть. И сейчас она изумлённо наблюдала за странным поведением командира.
  
  Его глаза - она их отлично видит в отражении на поверхности боевого планшета - выдают, что он с кем-то беседует, но губы не шевелятся. При этом взгляд феллийца направлен на что-то, видимое исключительно ему одному.
  
  Это что, телепатия?!..
  
  - Милия? Что-то случилось? Почему фея, а не Сеть?
  
  - С орбитой связаться почти невозможно, мой дорогой. Отключились ещё семь спутников, а для создания феи достаточно настроится на собеседника и...
  
  - Милия, на поддержание феи нужно много сил, а ты ещё не восстановилась после...
  
  После чего? Попытки чужаков её изнасиловать?! Грубо и не тактично об этом напоминать. Или от гибели родного мира и миллионов соотечественников? Но её нельзя забыть, она навечно запечатлена в их памяти.
  
  - Ты заботишься обо мне! Это так... волнующе! - всплеснула ручками фея, одновременно состроив ему глазки, - связь с тобой для меня лишь в радость, любимый!
  
  'Звучит очень двусмысленно, н-да - смутился Тараш. - эта поганка надо мной издевается... ах ты ж!!..'
  
  - Милия!!
  
  - Не беспокойся, любимый! В моменты нашей связи я получаю от тебя сил больше, чем трачу, да-да-да!!
  
  - Милия, это весьма... интимное заявление, - по-кошачьи ласково мурлыкнул Тараш, транслируя собеседнице свои самые нежные чувства и, почувствовав в ответ тёплое удивление феи, рявкнул, - хватит заигрывать, переходи к делу!
  
  Похоже Милию ни чем не проймёшь... ну да, уроки актёрского мастерства они брали у одного учителя!
  
  - Не стесняйся своих чувств, любимый, - взгляд огромных синих глаз скромно потупился. - Это не Общалка, посторонние нас не услышат и не увидят!
  
  - Милия!!
  
  - Хорошо, хорошо, - замахала ладошками фея, - я просто хотела немножко поднять тебе настроение. Вести, увы, далеко не радостные. Наземные детекторы, наблюдающие за эскадрой чужаков, полчаса назад обнаружили запуск ракет в сторону Феллы. Полный залп - тридцать шесть штук. Каждая ракета несёт пять разделяющихся боевых частей со стомегатонными термоядерными зарядами...
  
  - Твари решили нас добить!
  
  Тараш ожидал чего-то подобного, но получив подтверждение своих опасений, растерялся. Он даже не заметил, что произнёс это вслух и на аглике, языке чужих.
  
  Не хватает внимания? Или настолько ментально устал, что не до конца себя контролирует и потому говорит так, как привык за последние несколько часов?
  
  'Плохо!' - феллиец полагал, что выносливей.
  
  Тараш замолчал, но Диана уже успела всё услышать и подняла на него удивлённый взгляд. Молчит, вопросительно смотрит, ждёт пояснений.
  
  Позже, первый помощник Сандерс, всё позже!
  
  - Ты удивительно спокоен, дорогой, - фея скорчила удивлённую рожицу, - для человека, на которого со скоростью в треть световой идёт этакая уйма ракет!
  
  Тараш жестом оборвал болтовню Милии, все это и так понятно. Сейчас его волновало совсем другое.
  
  - Они нацелены на Феллу или...
  
  - На основе анализа психопрофилей пришельцев искины прогнозируют, что с вероятностью в девяносто два процента часть боевых блоков предназначены исключительно для 'Химеры'. Дальние сканеры не обнаружили на девяти ракетах делящихся материалов. Их чужаки используют для инициации термоядерного взрыва. Какие-то другие боеголовки? Возможно, лазерные, но тогда они без ядерной накачки.
  
  И почему Тараш не удивлён?! 'Химера' - очевидная цель, а если на корабле, челноках, ботах в качестве энергоядра использованы сверхмощные аккумуляторы, на ракетах тоже нет никакого смысла ставить реакторы. Импульсные конденсаторы вполне способны разогреть плазму до термоядерных температур. Заряжаются они, правда, медленно, и съедают прорву энергии, но зато дёшевы в производстве и несложны в эксплуатации. Отличное техническое решение, а главное простое! В области энергетики феллийцам явно есть чему поучиться у чужаков. Слишком уж соотечественники Тараша увлеклись "зелёными" технологиями!
  
  - Хм... искины определили, когда боевые блоки выйдут на позицию удара?
  
  
  

2

  
  
  - С вероятностью девяносто девять процентов не позже, чем через двадцать три часа - но и не раньше, чем через девятнадцать...
  
  Тараш кивнул: это-то понятно. Столь большой разброс в сроках связан с тем, что сценарий подхода ракет неизвестен. Они могут потратить на разгон весь запас топлива, и тогда пройдут весь путь за девятнадцать часов. Или зарезервировать часть топлива (или что там у них вместо него?) на манёвры перед атакой.
  
  Неплохие штучки, эти ракеты! Надо изучить трофейные образцы повнимательнее, тогда и боевые возможности врага станут яснее. Да и для акции возмездия нужно сделать что-то подобное, только более совершенное и на основе феллийских технологий.
  
  - ...Искины рекомендуют опустить 'Химеру' на поверхность планеты, а боевые блоки ракет перехватывать на низкой орбите или в стратосфере леталками. Неразумно рисковать единственным кораблём, способным выходить в гиперпространство...
  
  - Стоп-стоп, - Тараш оборвал рассуждения Милии, - за совет - спасибо, но у меня на этот случай есть иной план. Скажи-ка, мой отец сумел собрать всех своих?
  
  Фея явно погрустнела, её крылышки потерянно обвисли, но это абсолютно не мешало ей комфортно чувствовать себя в воздухе без всякой опоры.
  
  - Данные о потерях ещё уточняются, но уже сейчас можно уверенно утверждать, что девяносто девять процентов инженеров и учёных пережили Вторжение. Так что да, кир Томео собрал свою команду и даже расширил её. А вот из людей культуры, искусства и служащих Конвента уцелели лишь восемь процентов, увы!.. - Тараш едва сдержал радостную улыбку, которая могла бы обидеть и расстроить Милию. Слава Соле, что Фелла очистилась от всей этой грязи! - К счастью, мой папа не пострадал, и он очень хотел бы с тобой пообщаться!
  
  Великая Тьма! Ну и зачем ему бывший эпарх Дивио?
  
  - У меня пока нет на это времени.
  
  - Как скажешь, мой дорогой. Не поделишься ли своими планами на будущее, раз уж ты не собираешься следовать рекомендации искинов? Твоим соотечественникам здесь, внизу, надо знать, к чему готовиться. Что и когда делать!..
  
  Это - упрёк? О да... Милия - стерва!
  
  Но, о Соле, хорошенькая! К тому же умеет думать и анализировать. Ещё бы амбиции поунять, да характер поправить, да... ладно, о планах...
  
  - Через восемнадцать часов поднимай в воздух и выводи на низкую орбиту все имеющиеся флаеры. Они понадобятся на тот случай, если 'Химере' не удастся перехватить все ракеты.
  
  - Ты собираешься...
  
  Глаза феи-посланницы широко распахнулись, превратившись в огромные озёра. Их наполнил искренний страх Милии.
  
  'Она испугалась! - эта мысль возникла у Тараша и сразу исчезла. - Нет, вряд ли. Она отбоялась, ещё когда получила прогноз искинов. Сейчас она переживает... за Тараша?! Да неужели?!! Нет, Милия - талантливая артистка!'
  
  - Ага... поведу корабль навстречу атакующей волне. Надо проверить рейдер и его экипаж в боевой обстановке, а заодно 'Химера' немного постреляет. У меня тут двенадцать ракет в залпе, а ещё есть бластеры - четыре мощных, шестнадцать слабых. Есть, чем встретить врага.
  
  - Поведёшь корабль, значит?! - фея резко развернулась и, уперев руки в боки, по-хозяйски посмотрела на Диану. Будто только что заметила, ага. - О, да у тебя и экипаж уже есть... женский?
  
  - Не только. Все 'игрушки' из числа адекватных чужаков, умеющих делать свою работу. Ничего такого!
  
  Тараш и сам не понял, почему начал оправдываться.
  
  - И-груш-ш-ки?! - глаза феи опасно сузились, повторяя гримасу хозяйки. Кажется, Милия не на шутку рассержена. - Ну-ка, ну-ка, дай-ка я на них посмотрю!
  
  - Милия! - рявкнул во весь голос Тараш так, что навигатор подскочила в кресле, но... если подруге что-то приспичило, она не отступится.
  
  - Вау!! - изумлённо распахнула глаза Диана.
  
  Она что, увидела фею-посланницу? Невероятно! Такое возможно лишь у ментально близких людей. Например, влюблённых (даже у феллийцев подобное - редкость), или когда ментальная проекция настроена не на одного собеседника, а на нескольких сразу. Но для этого нужно о них знать, а тут... нет-нет, Диана и вправду видит! Сидит с открытым ртом и выпученными глазами наблюдает, как фея, забавно трепеща крылышками, нарочито медленно облетает Сандерс со всех сторон, чтобы разглядеть женщину с разных ракурсов.
  
  - Хм... - надутыми щёками и крепко сжатыми губами Милия явно пыталась выразить свои сомнения.
  
  - 'Игрушка'? Куколка, хм... вроде бы, ничего. В смысле, совсем ничего, кроме больших сисек и зелёных глаз, конечно. Драная рыжая кошка! Что ты в ней нашёл, кобель?!!
  
  Последние две фразы фея практически прошипела, подлетев в упор к лицу Дианы.
  
  - Опытного навигатора для гиперкосмоса, Милия! - расхохотался Тараш, забавляясь откровенным изумлением Дианы. - Оставь в покое моего офицера, она всё равно ни слова на фелле44 не понимает, а фей вроде твоей посланницы видела исключительно во снах и волшебных сказках!
  
  - Мог и меня взять... хм, офицером, - фея, копируя Милию, обиженно сжала губы, - мои сиськи ничуть не хуже!
  
  - Лучше! Намного лучше - успокоил подругу Тараш, - а характер - так вообще чудо... вищный!!
  
  Окончание слова он произнёс в основном для себя, очень тихо. Тараш не учёл, что подозрительность Милии резко обострила её слух.
  
  - Что? Что ты сказал?!! - разъяренно растопырила крылышки, ручки и ножки фея. - Это выглядело так потешно, что улыбнулась даже не знающая язык Диана. А Тарашу стало любопытно, какую такую позу приняла Милия там, что здесь её посланница так раскорячилась, хм?
  
  - Я сказал, что ты незаменима для меня... там, внизу. Здесь опасно. Как же я могу рисковать твоим бесценным здоровьем, дорогая? А игрушки...
  
  - Сколько?! - вновь зашипела фея.
  
  - Чуть больше трёх десятков, - Тараш скромно улыбнулся, заранее зная, как среагирует на эту новость подруга, - и тебе совсем не о чем беспокоиться!
  
  - Не о чем беспокоиться?!! - заорала посланница, так что Диана чуть не вывались из кресла. - Гад. Они что, все такие же рыжие и сисястые?
  
  - Ну почему же? Экипаж весьма разнообразен и по внешнему виду, - Тараш широко развёл руки, иллюстрируя размеры и формы 'игрушек', - и по хм... внутреннему содержанию, - тут феллиец неопределённо помахал рукой, - ты же не ревнуешь меня к этим возмутительно примитивным созданиям, правда?!
  
  - Вот ещё!!! - высоко задрала свой носик фея, дублируя реакцию Милии, и шёпотом добавила, - кобель!
  
  - Стерва, - не остался в долгу Тараш, - не забудь: поднять все флаеры...
  
  - Через семнадцать целых и три четверти часа, да-да, - отсалютовала фея и растворилась в воздухе.
  
  
  

3

  
  
  - И кто это был? - ошарашено поинтересовалась Диана, - тоже 'игрушка' вроде меня?! Несмотря на то, что она не разобрала ни слова, общей смысл разыгранной сценки был ей кристально прозрачен: её капитана ревнует... кто?! Кто?!!
  
  - Любопытство - недопустимая слабость для офицера, навигатор Сандерс, - поучительно заметил Тараш.
  
  Несколькими часами ранее она, скорее всего, молча проглотила бы эту фразу. На тот момент феллиец был для неё кем-то таинственным, опасным, чужим. Но теперь...
  
  - Любопытство присуще любой женщине, мой капитан, - скромно потупилась Диана.
  
  В данную минуту она точно знала, что капитан Окинори - мужчина. И какой мужчина! Наилучший экземпляр из тех, что встречала коммандер Сандерс других мирах. Она поняла это со всей обезоруживающей ясностью именно теперь, когда в ней всерьёз увидели соперницу! Женщину, а не какую-то там 'игрушку'! Она уж точно во всём превосходит эту мелкую фифу с крылышками!!
  
  Значит, что? Верно: за Тараша можно - и нужно - бороться... и победить! А приз... Диана непроизвольно облизнулась и покраснела под холодным взглядом капитана. Ох, как неудобно! Или...
  
  - Отставить неуставные мысли, Сандерс, - голос капитана был твёрд, но следующая фраза прозвучала намного мягче, - сейчас необходимо собраться. Твои бывшие коллеги отстрелялись по нам ракетами. Объявляй тревогу, 'Химера' идёт в бой!
  
  Через девять минут все 'игрушки' заняли свои посты и Тараш объяснил диспозицию: тридцать шесть ракет со скоростью от четверти до трети световой идут от зенита к плоскости планетарных орбит. Сто восемьдесят мощных термоядерный блоков нанесут удар по Фелле через семнадцать с половиной часов.
  
  - Надо постараться сбить столько, сколько успеем. Желательно - все, - подытожил Тараш. - Я собираюсь поднять 'Химеру' на сто тысяч километров от Феллы, чтобы встретить боевые блоки подальше от орбиты.
  
  - Извините, сэр, но это - не самая лучшая тактика! - отрицательно покачал головой Ардайл Шин, сохранивший за собой пост первого пилота корабля.. - Мы без сомнения исполним любой ваш приказ, сэр... но ведь приказа-то вы пока не отдали?
  
  - У вас есть другой план, Ардайл?
  
  - Нет. На его создание у меня не было времени. Зато есть кое-какие идеи, сэр. Вы, как и ваш народ, не имеете опыта космических сражений, и потому чуть было не совершили ошибку, типичную для новичка. Со всем уважением, сэр!
  
  - Объяснитесь, Ардайл! - верно, у Феллы нет космофлота, и никаких сражений не было тысячи лет.
  
  - Детекторы ракет определят свои цели примерно за миллион километров. Это десять-двенадцать секунд полёта. В этот момент они отстрелят боевые блоки, которые, имея мощный осевой импульс, просто не успеют серьёзно отклониться в стороны. Максимум на семь-восемь тысяч километров. Это позволит гарантированно поразить одно из полушарий Феллы... - средний радиус Феллы семь тысяч сто километров, так что да, боевым блокам собственного импульса вполне хватит, - ...и упрощает нам задачу по уничтожению блоков. Неважно, идут ли ракеты на четверти или трети световой. На таких скоростях они всё равно не смогут эффективно сманеврировать, чтобы охватить ударами всю поверхность планеты. Раз их цель - нанести планете максимальный ущерб, то...
  
  'Ардайл прав', - подумал Тараш, - ' и почему я сам не догадался? Ведь всё элементарно. Какая удача, что эти 'игрушки' уцелели! Нет-нет, они не 'игрушки'... но будучи ментально глухи и слепы, до полноценных разумных существ всё-таки не дотягивают. Разве что имеют что-то вроде эмпатии. Какая забавная гримаса эволюции!'
  
  - ...полагаю, что эти тридцать шесть ракет пойдут не одной стаей, а двумя или тремя волнами, с разной скоростью, сэр. Так возможный урон для планеты намного увеличится, поскольку ко времени подхода следующей волны атаки планета успеет повернуться другой, необстрелянной, стороной. На более серьёзный манёвр ракетами, чем волны атаки, противник не решится. В этом я уверен, господин капитан. На рейдерах просто нет специалистов, опыт которых позволил бы вести эффективную стрельбу по столь удалённой цели...
  
  Отличный анализ, и Тараш не сомневался, что едва лишь феллийцы ознакомятся с ним, все они - даже ретрограды! - признают за этими чужаками статус разумных существ. Налицо инициатива, ответственность, смелость, чтобы настаивать на своём. Сайко на такое не способны, они просто исполняют приказы.
  
  - ...исходя из сказанного, предлагаю: подняться на десять-пятнадцать световых секунд над плоскостью планетарных орбит в область, которую ракеты вынуждены проходить, чтобы выйти на цель, и уничтожить их ещё до того, как будут отстреляны боевые блоки.
  
  Тараш кивнул, подбадривая подчинённого. В этом варианте действий 'Химера' будет иметь дело не с тридцатью шестью ракетами, а всего лишь с дюжиной. Или с восемнадцатью - в зависимости от того, сколько волн атаки сформировано противником.
  
  - Чтобы подняться в зону перехвата ракет, 'Химере' при полном ускорении понадобится от сорока минут до часа. Наши детекторы обнаружат приближающуюся волну в пятнадцати световых секундах, если ракеты будут идти по инерции, или в тридцати-сорока, если попытаются маневрировать. Таким образом, у 'Химеры' будет достаточно времени, чтобы занять выгодную позицию, запустить собственные ракеты и подготовить корабельные орудия к отражению атаки.
  
  - Отлично придумано, Ардайл! - Тараш одобрительно поаплодировал и тут же шутливо погрозил ему пальцем. - А говорил, что нет плана!
  
  Шин в ответ улыбнулся: и новый капитан, и его отношение к... экипажу - сказать 'к пленникам', но какие они, к дьяволу, пленники? - значительно отличались в лучшую сторону от его предыдущего командира. Кажется, за сутки прошла целая жизнь, настолько все изменилось.
  
  - Аманда и я вас не подведём, сэр. 'Химера' выйдет на позицию в срок.
  
  
  

4

  
  
  - Я не сомневаюсь, - ответная улыбка капитана заставила порозоветь Аманду, она было опустила взгляд, но внимание Тараша уже переместилось на главного канонира корабля Альберта Кицрау, белобрысого коренастого здоровяка с красноватым лицом.
  
  - У тебя есть что добавить, Альберт?
  
  - Да, капитан. Когда выйдем на позицию, рекомендую поставить 'Химеру' одним бортом к направлению, откуда ожидаются ракеты, с креном градусов в пятнадцать, и заранее развернуть башни в эту сторону. Так мы сможем задействовать против них все главные корабельные орудия и три четверти бластеров обороны.
  
  Ну да, нужно время, чтобы повернуть башни. Их на 'Химере' четыре. К сожалению Тараша, только бластеры. Тараш ознакомился с их тактико-техническими данными, и успел разочароваться.
  
  Конечно, получить 'плевок' - бласт - раскалённой плазмы никакому врагу не в радость, но... дальность стрельбы относительно невелика. Даже в космической пустоте бласт постоянно расширяется из-за взаимного отталкивания одноимённых зарядов и непрерывно остывает, за секунды превращаясь в безобидное облако холодного газа. Расползание 'плевка' зависит от материала, формирующего бласт, его температуры и плотности зарядов, а эффективная дальность - от начальной скорости. Чем мощнее орудие, тем выше температура плазмы, её поражающая способность и эффективная дальность. Для кор-бластеров, главных корабельных орудий, - это восемь десятых скоростей света и от трети до половины секунды. За это время плазма остывает до безопасной для брони температуры. Максимальная дистанция стрельбы не превышает ста - ста двадцати тысяч километров. Если орудия промахнутся, второй выстрел 'Химера' сделать всё равно не успеет.
  
  'Плевок' бластеров обороны корабля (их на 'Химере' шестнадцать, в малых одноорудийных башнях), имеет и более высокую плотность частиц, и увеличенный начальный радиус, так что бласт остывает до безопасных для корпуса ракет и ботов температур всего за десятую долю секунды. С учётом меньшей начальной скорости 'плевка' дальность стрельбы этих орудий в космосе - всего несколько десятков тысяч километров. Зато и бласт этих орудий имеет вид не прожигающего пучка, а раскалённого до огромных температур облака, имеющего значительный объём и крайне эффективного против юрких ботов и ракет. В качестве бластеров обороны обычно используют наиболее мощные (и тяжёлые!) модели бот-бластеров.
  
  Безусловно, все эти характеристики относятся к обычному космосу. В гиперкосмосе стрельба - занятие бессмысленное, а в атмосферах планет эффективная дальность стрельбы бластеров резко падает, снижаясь при стандартных значениях атмосферного давления, температуры и состава воздуха чуть ли не в тысячу раз. Но даже в плотных слоях атмосферы эффективная дальность кор-бластеров - несколько десятков километров.
  
  Тараш внимательно изучил все данные о вооружении чужаков. Сейчас любая мелочь может оказаться важной, и возможность уничтожить хотя бы пару ракет орудийным огнём стоит многого, да. Идеи, которые озвучил коммандер Кицрау, кажутся очевидными, но почему-то не пришли хакеру в голову. Недостаток опыта, отсутствие военного образования - всё это крайне мешает быстрому принятию правильных решений. В бою каждое мгновение бесценно, и опытный командир на слабом корабле может одержать верх над амбициозным, но неопытным новичком. Вот из-за таких мелочей.
  
  Если Тараш собирается мстить целой цивилизации, ему надо глубоко изучить военную науку чужаков. Иначе он и сам погибнет зазря, и потянет за собой всех, за кого принял ответственность и как автарх Феллы, и как капитан тяжёлого рейдера 'Химера'.
  
  - Спасибо, Альберт, - Тараш постарался вложить в благодарность толику тепла, душевности, и сразу отметил, как ожил Кицрау. О Соле, какие же они ещё наивные и совсем дикие, его 'не-игрушки'! После всего, что услышал и узнал, Тараш уже не мог считать свой экипаж игрушками, но насколько трудно будет убедить в этом остальных феллийцев! А это сделать придётся, ведь эти чужаки, по сути, перешли на сторону Феллы, и должны обрести и новую родину, и надёжных товарищей, и создать семьи. - Отличная тактика для предстоящей схватки. Но одними бластерами бой не выиграть.
  
  
  

5

  
  
  Нужны ракеты. И специалист по их применению. Слава Соле, у Тараша такой есть!
  
  - А что предложишь ты, Чонхэ Хон?
  
  Невысокий (по сравнению с феллийцем) черноволосый круглолицый мужчина встал и низко поклонился капитану. Этот ритуал уже не вызывал у Тараша такого удивления, как в первый раз.
  
  Пожалуй, самым поразительное открытие для Тараша - то, что экипаж рейдера состоит из представителей разных, иногда абсолютно чуждых друг другу культур. Даже не верится, что всё это человеческое многообразие зародилось на одной планете. Удивительно, насколько все чужаки различны по цвету кожи, чертам лица, социальному положению и культурным традициям! Например, коммандеру Хону и лейтенанту Изуми свойственна какая-то особенная вежливость, прямо-таки ритуальная, а остальные члены экипажа откровенно 'забивают' на неё. Даже Саманта Ли, внешне очень похожая на Изуми. Видимо, социум чужаков сильно фрагментирован и крайне неоднороден. Это облегчает задуманную Тарашем месть. Так что он решил пока не устанавливать на 'Химере' собственные порядки, оставив всех на прежних должностях и подтвердив их воинские звания. Всё равно на Фелле нет ни армии, ни флота, а с чего-то начинать надо.
  
  Да и наблюдение за поведением 'не-игрушек' в практически естественных условиях позволит лучше понять мотивы поступков этих странных существ, столь похожих на настоящих людей. Намерения и цели некоторых из них вполне понятны (например, Диана и Аманда), к другим Тараш почему-то ощущает доверие (Буру и Джаба). Пусть он слабый эмпат, но в подобном до сих пор никогда не обманывался - если не считать того случае с предательством Милии. А вот эти двое, Хоши и Чонхэ, вызывают у Тараша исключительно осторожное уважение.
  
  - У меня два предложения, господин капитан, - снова низко (и как это у него получается?) поклонился Чонхэ, - они не просто позволят одержать победу, но и сведут к минимуму возможный ущерб на планете, которую нам оказана честь защищать. Вы позволите, сэр?
  
  - Конечно, Чонхэ!
  
  - Ракет в боевых погребах 'Химеры' на пять полных залпов, то есть всего шестьдесят штук. Я предлагаю использовать дюжину в качестве мин, для чего вывести их в область пространства между кораблём и планетой в световой секунде от основной позиции 'Химеры'. Если какие-то ракеты всё-таки проскочат мимо нас, мины сработают. Их взрыв серьёзно повредит или уничтожит атакующие ракеты, так что они перестанут представлять опасность для Феллы. Это первое, сэр.
  
  - Отличная идея, Чонхэ!
  
  - Спасибо, сэр, - кланяться для Хона столь же естественно, как и дышать! - 'Химера' выйдет на боевую позицию уже через час, и у нас останется не менее четырнадцати часов до подхода первой волны ракет. Если я правильно понял, господин капитан, стоимость истраченных ракет для вас, сэр, не имеет значения в сравнении с ущербом для планеты, это так?
  
  - Именно так, Чонхэ!
  
  - Тогда есть очень простое решение, которое серьёзно упростит нашу задачу. Несложно вычислить область, откуда были выпущены ракеты, известно место, куда они нацелены. Зная о квалификации тех, кто подготовил залп, можно спрогнозировать скорость начального разгона. Раз все данные известны, ничто не мешает 'Химере' нанести упреждающий удар по волнам атаки, чтобы их хорошенько проредить, сэр.
  
  Действительно, это просто и изящно.
  
  - Ты отчасти прав, Чонхэ. Нам не известна точная скорость волн. Вероятность поражения ракет в них при трёх встречных залпах... - Тараш сверился с личным искином, - ...не превысит двадцати шести процентов. Это очень мало, а импульсы от первых взрывов ослепят системы наведения.
  
  - Я рекомендую, господин капитан, - снова поклонился Хон, - вместо термоядерных боеголовок использовать многолучевые лазерные. Их у нас хватит на три залпа. Перевооружение ракет займёт полчаса. Потребуется время для зарядки их конденсаторов накачки, но оно у нас есть. Это всё, что я хотел сказать, сэр!
  
  Чонхэ Хон поклонился (опять!) и сел, сохраняя на своём лице вежливую полуулыбку. Тараш сверился с искином, вероятность уничтожения ракет волны в этом случае возрастала до девяноста трёх процентов! Мины плюс упреждающий удар ракетами. Если Тараш всерьёз собирается командовать кораблём, ему придётся изучить тактику применения такого оружия.
  
  
  
  
  

ГЛАВА СЕДЬМАЯ

  
  
  

1

  
  
  - Одна ракета прорвалась, сэр, - сообщила Диана, -траектория её движения проходит в двух тысячах километров за кормой корабля...
  
  - Башни, цель уничтожить! - Тараш не сомневался, канониры ракету не пропустят. Стрельба-то пройдёт практически в полигонных условиях: враг не маневрирует, не защищается, проходит совсем рядом. По космическим масштабам, конечно.
  
  - Огонь через три... две... одну...
  
  - Бу-у, бу-у - эхом загудел рангоут рейдера, отзываясь на усилия мощных электромагнитов, разгоняющих плазму в стволах башенных орудий. Соле, какой примитив... но ведь работает!
  
  - Есть! Есть!! Цель поражена, капитан! - торжествующе заявила Диана, будто она своими ручками лично разрушила двадцатиметровый металлопластовый цилиндр, несущий смертельную термоядерную начинку.
  
  Все присутствующие на мостике дружно зааплодировали, их лица расцвели улыбками.
  
  Безусловно, в удачной стрельбе корабельных орудий есть немалая заслуга Дианы. Сандерс 'на отлично' рассчитала курс для 'Химеры' и Шин уверенно вывел рейдер на наиболее выгодную позицию. С неё корабль контролирует все опасные траектории от зенита Соле к Фелле и надёжно перекрывает пути к планете. Так что навигатор вполне заслуженно радуется общему успеху.
  
  'Искренне ли, вот в чём вопрос! - Тараш не привык доверять никому, и тем более не собирался принимать на веру слова и чувства 'не-игрушек', ставших на сторону Феллы под давлением непреодолимой силы. Надо признаться, эмоции экипажа 'Химеры' кажутся натуральными, а клятву, данную под принуждением, все неукоснительно исполняют. То ли живые 'трофеи' окончательно перешли на сторону Феллы, то ли этот взрыв радости - просто естественная реакция детей, одержавших победу в увлекательной игре?!'
  
  - Спасибо, Диана, - Сандерс выбрала позицию, вывела на неё рейдер, сообщила результат стрельбы. Её работу необходимо отметить хотя бы простой благодарностью. Дань вежливости, не более. А вот это уже забавно: стараясь выделить успех навигатора, Тараш назвал девушку по имени, а она прямо-таки расцвела!
  
  'Какие же мысли крутятся в её хорошенькой головке? - изумился Тараш. - Жаль, что сейчас нет времени, чтобы разобраться с этим тщательнее'.
  
  - Статус пусковых установок, Чонхэ?
  
  Общее положение дел капитан Окинори знал от личного искина. Погреба практически пусты, ракет осталось двадцать штук, на два неполных залпа. Дюжина ушла на мины, они пока ещё не вступили в бой. Ещё дюжина ушла навстречу 'волнам' атаки и, как не удивительно, неплохо проредила первую из них, поскольку до области, в которой ракеты противника были обнаружены сканерами 'Химеры', добрались лишь пять штук.
  
  Четыре из них сбили Чонхэ и его ракетчики, пятую только что "дотянулись" канониры Кицрау. Все уничтожены. С точки зрения Тараша результат общей работы экипажа весьма неплох!
  
  - Перезаряжены, готовы к залпу, господин капитан. - Чонхэ Хон склонил голову в вежливом поклоне. Кажется, такое поведение накрепко впечатано в его гены!
  
  - Отлично, Чонхэ. Скоро подойдёт вторая волна, никому не расслабляться!
  
  'Скоро' - это звучит слишком оптимистично! Неизвестно, как долго продлится ожидание, поскольку нельзя с уверенностью сказать, существует ли вторая волна (и третья), зацепили ли её (их) ракеты, отправленные навстречу. Неясно, какова скорость идущей к Фелле смерти. Двигатели ракет, используемых на Периферии, способны развивать ускорение в тридцать три тысячи гравитационных стандартов45 в течение трёхсот секунд. Если вся расходная масса будет потрачена единовременно, итоговая скорость ракеты достигнет трети световой, после чего термоядерная смерть пойдёт дальше по инерции.
  
  Но ведь могут быть и другие варианты!
  
  Перехваченные ракеты двигались со скоростью в половину от максимальной, сохраняя возможность для резкого торможения на последнем участке траектории перед отстрелом боевых блоков. Это понятно, войдя в атмосферу планеты со скоростью без малого в пятьдесят тысяч километров в секунду, боеголовки сгорят за пикосекунды без всякого вреда для Феллы. Но поскольку остальные ракеты отстали, их скорость меньше, а запас энергии и расходной массы для манёвров - больше.
  
  Так как стрельба производилась из весьма удалённой области пространства, ждать следующей волны можно и десяток-другой минут, и десятки часов. Пока даже не ясно, сколько вражеских ракет уже уничтожено, а сколько осталось. Неизвестно, сколько их выпустили чужаки до своего ухода в гиперпространство. А 'Химера' обязана уничтожить все.
  
  
  

2

  
  
  - Рекомендую перейти к следующей позиции, господин капитан. Фелла двигается, и рейдер необходимо постоянно перемещать, чтобы надёжно контролировать путь от зенита Соле к нашей планете. Переход мной рассчитан, все данные переданы первому пилоту.
  
  'Навигатор просто исполняет свои обязанности, - мозг капитана Окинори отметил сообщение Сандерс чисто машинально, но уже мгновением позже мелькнула мысль о том, что он опять-таки что-то не додумал. - Спасибо трофейным специалистам, что не дали облажаться!'
  
  А ещё через неуловимый миг Тараш уловил главное: Диана сказала 'наша планета'! Её слова... это случайная оговорка или нечаянное признание? В чувствах девушки не ощущается фальши. Но ведь и Милия - прекрасная артистка... стоп! Стоп!! Он что, сравнивает феллийку с этой... недочеловечкой? Значит, подсознательно признаёт Диану не 'игрушкой', а полноценным разумным существом, так что ли? Тараша охватил озноб: если он, автарх Феллы, - пусть не осознанно! - признаёт этих существ... хм, людьми, то автоматически уравнивает их в правах с феллийцами. Ведь до сих пор в Кондуите речь шла лишь о сайко и истинных людях, никаких других градаций соотечественники не знали и не признавали. Так что с точки зрения законов Феллы, раз чужаки - не игрушки, значит - люди. Соле, это же колоссальный удар по всему устройству общества, как бы не более сильный, чем само Вторжение!..
  
  Тараш окинул взглядом капитанский мостик и по-новому посмотрел на экипаж 'Химеры'. Люди - его люди! - терпеливо ожидали решения своего командира.
  
  - Хорошо, Диана. Выполняй, Ардайл.
  
  - Есть, сэр, - отозвался Шин.
  
  'Химера' медленно двинулась на новую позицию, Чуть сильнее загудело энергоядро, немного дёрнулись звёзды на тактическом экране. Тараш инстинктивно потянулся к ним - туда, в чёрную бездну, окружившую рейдер. Корабль представился Тарашу огромной хищной рыбой, насторожённо крадущейся в непроглядной глубине океана к добыче, к стайке маленьких юрких рыбок. Обычным взглядом их не углядеть, но этот хищник не полагается на слабые глаза. Его сканеры и детекторы работают на всю мощь, обшаривая потенциально опасное направление в поисках целей.
  
  Усилием воли Тараш вернул своё внимание обратно на капитанский мостик. Напряжение от схватки ушло, вахтенные немного расслабились. Сейчас вся работа приходится на пилота и навигатора, время тянется медленно, погружая людей за пультами приборов наблюдения в полудремотное состояние. Опасно, могут пропустить что-то важное? Капитан Окинори пока не собирался их 'тормошить'. Никто не может постоянно находится в напряжении, нужен и отдых. Его чувства шептали, что время ещё есть, но где-то там, в самом уголке его особого, хакерского, восприятия, уже ощущались напряжение и опасность.
  
  Идут! Жаль, что пока не получается точно определить направления и дистанцию до целей. Это серьёзно помогло бы делу. Но так, навскидку, можно уверенно утверждать, что до начала активной работы ещё не менее получаса...
  
  'Стоп! Почему же не получается? - сообразил Тараш, сокрушаясь, что такая простая мысль сразу не пришла в голову, - Наоборот! Полчаса, да ещё время, прошедшее с момента схватки... направление известно... то есть, дистанция до вражеских ракет около восьмидесяти миллионов километров, сокращается. Кроме общего числа ракет, все параметры набегающей волны известны. Так почему бы не облегчить миссию 'Химеры', запустив свои противоракеты заранее, как это уже делал Чонхэ?'
  
  Тараш быстро изложил свои мысли экипажу.
  
  - Это отличный вариант, сэр! - почти хором ответили и Ардайл, и Чонхэ, - если известны направление на волну атаки и примерная дистанция до неё. Насколько этим данным можно доверять?
  
  - Они достоверны, Чонхэ, - Тараш старался, чтобы ответ звучал уверенно.
  
  Он не стал говорить, что получение скрытой информации - его личный талант. Магия, если угодно. Ни с чем подобным чужаки ранее не сталкивались, и говорить об этом не нужно, чтобы не зародить лишние сомнения. Пусть себе думают, что угодно. В конце-то концов, эти люди и понятия не имеют, какими средствами наблюдения обладает Фелла!
  
  - Тогда это возможно, сэр... - вопреки сказанному, в голосе Чонхэ слышалось сомнение, - но так никто никогда до этого не делал.
  
  - Потому, - вполголоса добавила Диана, со странным восхищением глядя на капитана, - что дистанция работы наших самых мощных детекторов даже в благоприятных условиях не превышает пятнадцати миллионов километров, а сканеров и того меньше.
  
  - Надо попробовать, - очевидно, Чонхэ продолжал сомневаться в реализуемости предложения капитана, - но как быть с тем, что рейдер расположен бортом к опасному направлению? Сейчас корабль повёрнут к угрозе правым бортом. Выпустить шесть ракет, а потом прокрутиться вокруг продольной оси и выстрелить остальными?!
  
  Плохой вариант. Даже дилетант вроде Тараша понимал, что в этом случае ракеты уйдут навстречу второй волне не одновременно, и подрывы первых 'ослепят' отставших так, что те могут и промахнуться.
  
  - Проводить процедуру дополнительной синхронизации залпа долго и ненадёжно, сэр, а если поставить корабль как-то иначе, чтобы стало возможным запустить все ракеты одновременно, собьются программы наведения бластеров.
  
  - Альберт? - Окинори понимал, что в данных условиях такое недопустимо, но может быть, у канониров другое мнение?
  
  - На повторное распределение орудий по секторам стрельбы потребуется от нескольких минут до получаса, - проворчал Кицрау. Ему тоже не понравилась идея капитана.
  
  Казалось, какие тут могут быть проблемы? Никаких, если цель отслеживается приборами наведения. Если нет, орудия наводятся по секторам. Но как в пустоте определить эти самые сектора, если сам корабль находится в постоянном движении?! По звёздам? Ха! Тогда и стрельба станет... плюс-минус звезда, ага, и о том, чтобы попасть в двадцатиметровую ракету с дистанции даже в тысячу километров придётся забыть.
  
  Нет, процесс наведения орудий по целям, которые пока не видны, весьма сложен и выполняется искинами с помощью анализа всей звёздной сферы. Долго и трудно. Феллийские искины справятся с этой задачей намного быстрее, но личный помощник Тараша 'заточен' на совсем другую роль. Но ведь должен же быть какой-то выход?!
  
  
  

3

  
  
  - Поясни-ка, Альберт... ведь уже распределённые сектора орудий можно запомнить?
  
  - Теоретически да, сэр. Но это бесполезно, ведь через несколько секунд все данные на стрельбу устареют.
  
  - Скажи-ка, Ардайл, - теперь Тараш обратился к пилоту, - сколько времени займёт продольный оборот корабля вокруг собственной оси, если выполнять его максимально быстро?
  
  - Длина пути при обороте - пятьсот десять метров, сэр, - все важные характеристики своего корабля Шин знал назубок, - при максимальном поперечном ускорении в одиннадцать стандартов полный оборот с возвращением в исходную позицию займёт пять без трети секунд.
  
  - Как быстро ты, Диана, - навигатор встрепенулась, как птичка, услышав своё имя, - сможешь пересчитать поправки для новой позиции корабля?
  
  - В таких условиях мне понадобиться десяток секунд или меньше, мой капитан!
  
  Слово 'мой' Диана произнесла как-то по-особенному, но Тараш предпочёл этого не заметить. Важнее, что весь манёвр займёт всего-то считанные секунды. С учётом постановки задачи отстрелянным ракетам - минута, не более. Это время есть.
  
  - Итак, Ардайл, нужно повернуться на четверть оборота, выстрелить одновременно всеми ракетами и, завершая вращение, вернуться в начальную позицию. Именно так. Полагаю, такой манёвр возможен?
  
  - Безусловно, капитан, - ответил Шин.
  
  - И к тому же он эффективен, сэр, - поклонился Чонхэ Хон, сразу уловивший суть дела.
  
  - Десять секунд сейчас можно себе позволить, - ухмыльнулся канонир Альберт Кицрау.
  
  - Превосходно, Ардайл, действуй!
  
  - Да, сэр!
  
  Звёзды дрогнули, пришли в движение, став на несколько мгновений на экранах мостика яркими росчерками. Внутри корабля ничего не изменилось. Компенсаторы инерции подобных перегрузок просто не заметили. Разве что натужно взвыли катапульты пусковых установок, выплёвывая дюжину ракет в космос. Ещё через три секунды 'Химера' вернулась в исходную позицию, вновь обретая полный контроль над направлением, критически важным для защиты планеты.
  
  Тараш усилием воли потянулся туда, во мрак космоса, где стайкой рыбок шли прощальные 'подарки' от пирата. Теперь он отчётливо ощущал их простенькие искусственные мозги. Пожалуй, он мог бы попробовать их перезагрузить, стерев задания и даже включить отсюда самоуничтожение. Нет, пока в этом нет уверенности, лучше не пытаться. Зато параметры волны... известны полностью.
  
  - Пусковые перезарядить и... Чонхэ!
  
  - Да, господин капитан? - сдержанный вопросительный поклон. Тараш уже научился их различать!
  
  - Уточни задания отстрелянным ракетам. Список целей и их вероятные характеристики уже поступили на твой тактический пульт.
  
  - Вижу, сэр, - на этот раз Хон обошёлся без своего традиционного поклона. Видимо, эта информация выбила его из колеи: по новым данным волна ракет войдёт в зону обнаружения не ранее чем через шесть минут, -этому можно доверять, господин капитан?
  
  - С высокой вероятностью, да, - Тараш сдержал усмешку, чтобы не травмировать психику Хона ещё больше. - На всякий случай будь готов слегка подкорректировать некоторые задания через... пять с половиной минут.
  
  Чувства Тараша всё громче кричали о приближающейся опасности. В режиме хакера он уже отчётливо видел несущуюся к ним стаю 'рыбок', и теперь знал, что как минимум половина из них нацелена именно на 'Химеру'. Что ж, его внутренние детекторы явно лучше тех, что установлены на корабле чужаков. Это обязательно надо учесть на будущее, да! Впрочем, 'Химере' предстоит значительная модернизация, а уж с новыми детекторами...
  
  Пять с половиной минут пролетели в один миг. Тараш уже уверенно определил курсы подлетающих ракет и вполне мог их уничтожить и сам, без помощи 'Химеры'. Но его людям это знать не надо. Пусть тренируются, показывают возможности - как техники, так и свои.
  
  - Уточни параметры волны, Чонхэ. - Тараш переслал откорректированные данные и ему, и вахтенным, и Химере.
  
  - Восемнадцать ракет, девять - на контактных курсах. Все - в пределах допуска, господин капитан.
  
  - Действуй.
  
  - Ракетная угроза! - всполошился искин. - До атаки - триста двадцать четыре секунды... триста двадцать две...
  
  Маневровые двигатели противоракет вывели их на боевые курсы, включились маршевые... пошли!
  
  - Триста девять... триста восемь... - продолжала отсчёт Химера, - триста семь...
  
  - Пусковые перезаряжены, сэр!
  
  - Кор-бластеры к стрельбе готовы!
  
  - Эмиттеры щитов вышли на полную!
  
  'О, вот и Джаба проснулся!' - с непонятной ему самому радостью отметил Тараш. Хотя чего здесь непонятного? Эти двое, Джаба и Буру, приняли его власть искренне, на 'все сто', без фиги в кармане, и душе Тараша становилось теплее, когда он смотрел на этих туповатых с виду существ. Они - 'игрушки'? Да ничего подобного! Будто в ответ на его мысли рядом с Тарашем неслышно возник стюард.
  
  - Ваш кофе, господин капитан!
  
  Мо-Асиго аккуратно передал Тарашу чашечку с ароматным напитком, произведшим на него неизгладимое впечатление. Что-то подобное росло и на Фелле, но то ли напиток изготавливали как-то не так, то ли растение не такое... словом, совсем не то!
  
  - Спасибо, Буру, - поблагодарил Тараш, в ответ стюард белозубо улыбнулся, кивнул и отошёл в сторону, чтобы не мешать.
  
  - Сто двадцать три, сто двадцать два...
  
  За пятьдесят секунд до контакта нацеленные на корабль ракеты пересекут рубеж в шестнадцать световых секунд и выбросят по пять боевых блоков каждая. Вряд ли они снаряжены дорогими лазерными боеголовками, скорее всего установлен обычный термояд. Но девять опасных объектов после этого превратятся в сорок пять, и такую лавину обороне 'Химеры' не сдержать. Выпущенные ею ракеты сейчас в шести миллионах километров от корабля. Секунд через тридцать они встретятся с атакующей волной. Похоже, пора...
  
  - Сигнал, Чонхэ!
  
  - Готово. - От волнения Хон даже забыл поклониться! - Приказ на выброс блоков ушёл...
  
  Самое сложное - ждать!
  
  Вскоре в семи миллионах километров от корабля с противоракет будут сброшены фрагменты брони, защищающие груз от опасных внешних воздействий, и боевые блоки разлетятся в стороны, лихорадочно шаря детекторами по пространству в своих секторах ответственности. Там, где они нащупают врага, космос вскипит неистовым выплеском энергии. Экипаж 'Химеры' узнает об этом значительно позже...
  
  
  

4

  
  
  Но почему бы Тарашу не подсмотреть за происходящим?! Он откинулся на спинку капитанского кресла и закрыл глаза.
  
  - Семьдесят... шестьдесят девять... - продолжал считать искин.
  
  Да! Именно сейчас ракеты, выполнившие свою работу, отстреливают свои блоки на перехват врага! Тараш сосредоточился на секторе пространства в восьми миллионах километров от корабля, 'потянулся' вслед за ракетами туда, где начинаются самые главные события. В его восприятии дюжина, вышедшая навстречу атакующей волне, представилась двенадцатью руками, вытянутыми далеко в космос. Ещё мгновение... на каждой руке появились пять чувствительных пальцев, внимательно ощупывающих пространство вокруг...
  
  Есть! Вот он, враг!!
  
  Пространство 'расцвело' пучками невидимых лучей. Они безжалостно выжигали всю 'умную' начинку идущих навстречу аппаратов, разрушали корпуса и превращали страшные механизмы в обычные куски металла, органики и силиката. Десять... одиннадцать... всё?!
  
  От усилий на лбу капитана выступил пот, что не укрылось от внимательной Дианы. Тараш ей улыбнулся и ободряюще подмигнул.
  
  - Пятьдесят шесть... пятьдесят пять...
  
  - Поздравляю, Чонхэ! Уничтожено, по крайней мере, одиннадцать ракет и...
  
  - Пятьдесят... сорок девять, - продолжал отсчёт искин корабля. Где-то там одна из уцелевших ракет противника распалась на пять боевых блоков, готовясь атаковать рейдер.
  
  - ...тебе новая задача.
  
  - Есть данные, господин капитан... - судорожно поклонился главный ракетчик. - Цели распределены, ракеты правого борта готовы!
  
  - Огонь!
  
  Катапульты вышвырнули шесть длинных тел, которые мгновение спустя начали свой разгон. Скорость набрать они не успеют, но хотя бы отойдут от корабля подальше... ещё чуть-чуть...
  
  - Сигнал, Чонхэ!
  
  - Есть!
  
  - Двенадцать... одиннадцать...
  
  Боевые блоки рассыпались веером и активировались, создавая на пути врага крепкий заслон невидимых глазу высокоэнергетических лучей... уничтожены три... четыре...
  
  - Канонир, внимание!
  
  - Два... один...
  
  - Буу, буу... Ш-шш!
  
  Работа кор-бластеров отозвалась в отсеках 'Химеры' гудением, защитных - резким шипением. Откуда появились столь странные звуки? Тараш сразу же заинтересовался причиной их возникновения. По идее, выстрелы орудий не должны быть слышны внутри корабля. Или что-то не в порядке? Надо будет уточнить.
  
  - Ноль... опасность для корабля устранена, - торжественно отрапортовала Химера.
  
  - Две ракеты проскочили зону поражения, идут к планете... - в голосе Дианы слышались нотки беспокойства, - их маршрут пройдёт через минное поле...
  
  - Когда?
  
  - Через одиннадцать секунд, сэр! Мины переведены в режим активного сканирования и сработают автоматически. Извините, но от нас уже ничего не зависит...
  
  Тараш своим вниманием легонько 'коснулся' минного поля. Всё в порядке: минус две мины, минус две ракеты. Угроза Фелле устранена...
  
  Едва искин объявил окончательный (судя по всему, это именно так) результат сражения, весь экипаж, собравшийся на командном мостике, поражённо замолчал. А потом, забыв на мгновение о своём жутковатом, если честно, командире, все радостно взревели.
  
  Победа!
  
  Эти люди и надеяться не могли, что ни одну из атакующих ракет они не пропустят к планете. А если учесть, что не менее четверти из них были нацелены именно на 'Химеру', то все они спаслись благодаря какому-то чуду. По всем законам тактики, подобный ракетный удар должен был нанести рейдеру серьёзные повреждения. Мысль о чуде возникла у всего экипажа практически одновременно, и все глаза остановились на их невероятном капитане. Вот тот, кто сотворил это чудо! Человеку подобное не под силу.
  
  А человек ли это существо?
  
  Что все люди, помилованные и прирученные капитаном Окинори, знают о своём командире? О его согражданах (соплеменниках, сородичах)? О тех, кого рейд-адмирал Мортимер Джонс, его подельники и приближённые сочли глупыми дикарями и невежественными варварами? Увы, информации немного.
  
  
  

5

  
  
  Первое. Капитан Окинори и его сограждане - не дикари. Никто, даже специально подготовленные диверсанты, не способен захватить такой рейдер в одиночку, просто перехватив управление искином и боевыми дроидами. Как, позвольте спросить, туземец с варварской планетки исхитрился настолько хорошо разобраться с интеллектуальными устройствами, созданными иной цивилизацией, о которой до недавнего времени не имел ни малейшего понятия? Незаметно взломать пароль искина, защищённый самыми совершенными протоколами безопасности?!! Никак, потому что подобное невозможно! Так любой из экипажа 'Химеры' ответил бы ещё пару суток назад. Сегодня перед их глазами был тот, кто совершил невозможное.
  
  Второе. Если судить по защитному комбинезону капитана, Фелла обладает развитой промышленностью, которая способна на чудеса и в то же время не производит ни оружия, ни космических кораблей. С концепцией сражения и космического полёта феллийцы явно знакомы, но однобоко: обладают спутниками и гражданскими аэрокосмическими аппаратами, но не построили никаких оборонительных систем ни на орбите, ни на планете. За что и пострадали. Такая беспечность не вяжется с тем, насколько ловко капитан Окинори провернул операцию по захвату 'Химеры' и отражению ракетной атаки.
  
  Третье. Эта и другие странности - визитная карточка их командира. Обычный человек не способен напрямую управлять ракетами, которые находятся от него в десятках световых секунд, а то и минут! Для этого и информация с поля боя, и отданные приказы должны поступать намного быстрее скорости света. А то, что капитан Окинори вёл уничтожение вражеских объектов в режиме прямого управления, отметили все. Да, он явно не знал ни о лазерных боеголовках, ни о стандартных тактических приёмах - то есть всё то, что изучают в военных училищах Центральных Миров. Но едва Тараш получил эти сведения, пусть даже в виде советов, как мгновенно сориентировался и сумел использовать наилучшим образом все имеющиеся возможности. Так не бывает, если только Тараш... нет-нет, о таком варианте даже думать никому в экипаже не хотелось!
  
  Но эта мысль бессовестно игнорировала желания членов экипажа, заставляя всех чувствовать себя неуютно. Если Тараш является сверхчеловеком - вроде супермена из древних мифов прародины людей - то все странности удивительным образом находят своё объяснение. Выходит, что рейдеры по своему незнанию и алчности напали на прародину супермена? Где таких, как капитан Окинори, десятки или сотни миллионов? Убили их близких и родных?!! Боже, спаси человечество!!
  
  Естественно, что во взглядах людей, кружащих Тараша в водовороте искренних чувств, нет-нет и проскакивали нотки страха и тревоги. Лишь несколько 'игрушек' - или, всё же, настоящих людей? - искренне без всяких опасений восхищались своим командиром. Это Буру, Джаба, Чонхэ, Хоши, Аманда и, что удивительно, Диана. И Диана никому не рассказала о фее! Интересно, почему? Неужели потому, что её словам никто бы не поверил? Или потому, что такое волшебство испугало бы соратников ещё больше?! Тараш на секунду прикрыл глаза, вслушиваясь в окружающий мир. Никакой угрозы он не ощущал, да и незваные гости удалились восвояси, попытавшись на прощание пафосно 'хлопнуть дверью'. Да, на этом всё.
  
  Феллиец встал и сдержанно поклонился своему экипажу, отработавшему на все сто. Нет, Тараш больше не может воспринимать этих людей в качестве игрушек. Они своими поступками доказали, что обладают теми качествами, которых нет у сайко. Они другие. Они отличаются от феллийцев, но, без сомнений, являются людьми. И поклон - самое малое, чем капитан Окинори может отблагодарить экипаж 'Химеры'. Но помимо поклона Тараш подготовил и кое-что ещё.
  
  Люди смотрели на капитана во все глаза, он почувствовал идущие от них тепло чистой благодарности.
  
  - Все ракеты уничтожены, - Окинори заговорил резко, отрывисто, будто отдавал новый приказ, - благодарю экипаж за отличную работу!
  
  Диана молчала, силы будто оставили её, но взгляд женщины выражал целую бездну чувств. Чонхэ, после некоторой заминки - он ждал, ответит ли первый помощник своему капитану - встал и глубоко поклонился Окинори.
  
  - Это наши долг и честь, господин капитан.
  
  - Отлично сказано, коммандер Чонхэ... - как ни пытался Хон внешне сохранять спокойствие, но выдержка ему изменила. Окинори произнёс 'коммандер' - или это ему только послышалось?
  
  - Экипаж, в строй! Смирно!
  
  Двери распахнулись и несколько 'крабиков' втолкнули в зал малую транспортную платформу, заставленную металлическими кейсами. Их заранее изготовили роботизированные мастерские 'Химеры' по проекту Тараша во время пути. На хакера большое впечатление произвели предложения экипажа по тактике предстоящего боя, их искреннее желание исправить содеянное. Сражение лишь укрепило его в решении дать своему экипажу статус разумных существ без оглядки на то, какое неудовольствие вызовет подобный поступок на Фелле. Плевать! Автарх он или клоун наподобие тех, кто формировал Конвент до Вторжения?
  
  Тараш взял один из кейсов, лёгким усилием проявил и зафиксировал на нём свой личный герб, чуть ниже - имя и звание (за основу он взял звания чужаков) будущего владельца, и протянул награду изумлённому ракетчику.
  
  - Прими это как знак чести и долга, коммандер Чонхэ Хон! - нажав на сенсор, капитан Окинори открыл кейс, чтобы человек увидел его содержимое. - Служи верно, как и обещал мне: отныне и навек!
  
  Хон огромными глазами смотрел на знакомый офицерский бластер с гербом на рукояти - таким же, как и на крышке кейса - и не мог поверить своим глазам: ему, пленнику, рабу (если он правильно понял свой статус) вручают боевое оружие?! Мимолетный взгляд на индикатор показал, что бластер заряжен. Подойдя и опустившись на колено, как требовала традиция его народа, Чонхэ принял из рук командира тяжёлый кейс, повторив:
  
  - Отныне и навсегда, мой командир!
  
  Вернувшись в строй, Хон не смог удержать слёз, предательски покатившихся из глаз. Но его слабости никто не видел: капитан Окинори назвал следующее имя.
  
  - Коммандер Диана Сандерс! - следующий кейс оказался в руках Тараша. - Прими это как знак чести и долга. Служи верно, как и обещала мне, отныне и навек...
  
  Многие из тех, кто стоял в строю, плакали без стеснения. Будущее уже не казалось им неопределённым и страшным. У них есть командир - да, сюзерен. Не хозяин, нет! Кто не только поведёт за собой, но и позаботится об их нуждах. А что ещё нужно людям, которых Цивилизация с презрением выкинула за свои пределы как мусор? Тем, кто родился и вырос в этом мусоре, но ухитрился в нём не запачкаться? Тем, кто всю жизнь привыкли следовать за лидером в надежде на лучшее будущее?
  
  Правильно: ничего, кроме доброжелательного внимания и заботы со стороны вожака их стаи!
  
  - ...Сейчас боты под управлением Химеры соберут неиспользованные мины, и рейдер возвратится на орбиту Феллы. Всем вольно, вахты по расписанию. Разойтись!
  
  - Лейтенант Де Валь, сэр! - вытянулась Аманда. - Разрешите заступить на вахту!
  
  - Действуй, офицер...
  
  
  
  
  

ГЛАВА ВОСЬМАЯ

  
  
  

1

  
  
  Поначалу внутреннее пространство 'Химеры' показалось Тарашу огромным - как-никак двадцать этажей, не меньше. Полноценных палуб, тянущихся с носа корабля до кормы, на рейдере всего пять. Их так и называют - 'Центральные', и нумеруют снизу от первой, находящейся над трюмами, до пятой, самой верхней. Значительный объём вдоль бортов занимают технические помещения - пусковые установки ракет, боевые погреба, транспортёры. В корме расположены маршевые двигатели и мощное энергоядро (аккумулятор). Носовую часть рейдера занимает гипердрайв - устройство для перемещения в гиперкосмосе.
  
  На обеих оконечностях корабля расположены маневровые двигатели. С точки зрения соотечественников Тараша, они выглядят убого. Простые ионные электромагнитно-реактивные движки - от них феллийцы отказались ещё в глубокой древности! Но Тараш научился ценить простоту и эффективность чужих технологий. В этом случае кажущиеся примитивными устройства легко разгоняют ионы расходного вещества (обычно - железа) до субсветовых скоростей, давая серьёзную тягу. Особенно интересными оказались сами электромагниты, использующие высокотемпературные сверхпроводники. На Фелле от их создания отказались, посчитав подобные исследования бесперспективными. В итоге учёные, конечно, нашли другое решение, но сколько интересных возможностей упущено из-за глупого недомыслия тех, кто когда-то давным-давно принял ошибочное решение?!
  
  В средней части корпуса корабля пространство над Центральными палубами преобразовано в ангары малых судов, ботов и челноков, а ниже размещены кубрики десанта и трюмы. Вплотную к этим отсекам прилегают лифты и лестницы, ведущие к орудийным башням. Те тоже имеют собственные боевые погреба и иные сервисные помещения. В середине третьей палубы расположен отсек управления внутренней гравитацией и энергоядро.
  
  Сразу за передней верхней башней кор-бластера находится просторный обзорный зал. Симметрично ему со стороны кормы - зал кают-компании и резервный отсек управления. Внизу соответствующие места занимает станция разведки, управления сканерами и детекторами, а со стороны кормы - тренажёрный зал и лазарет.
  
  Все эти помещения оборудованы обширными окнами, плотно закрывающимися броневыми плитами в случае необходимости. Тараш при всей своей богатой фантазии никак не мог понять, зачем нужны подобные излишества, ведь через иллюминаторы ничего, кроме звёзд, разглядеть нельзя? Ну разве что планету, когда корабль запаркован на её орбите! Возможно, всё дело в каких-то неизвестных ему традициях? В общем, архитектуру корабля придумывал какой-то сумасшедший дизайнер, не иначе. Нормальный конструктор не стал бы размещать трюмы отдельно от ангаров кораблей. Выходит, чтобы их заполнить, нужно перемещать грузы, доставленные малыми судами, с лётной палубы в трюмы на пятьдесят метров вниз, и так сотню килотонн! И напротив, чтобы десантники смогли добраться до лётной палубы, им приходится подниматься вверх и делать это с оружием и в броне! Хорошо, если лифты работают, но проделать такое путешествие по узким винтовым лестницам - уже подвиг. Зато всего пятьдесят метров, ага. От кают-компании до командного мостика вообще больше четырёхсот метров! Да, есть и транспортёры, и лифты, но все они выглядят просто заплаткой на чьём-то недомыслии. Нет-нет, смысл столь странного внутреннего устройства рейдера Тарашу не понятен. Он уж было решил, что корабль - трофей, захваченный пиратами у ещё одной неизвестной цивилизации, но искин уверил, что это не так. Тяжёлые рейдеры класса 'Остер' производятся на верфях Периферии уже более трёх сотен лет с минимальными изменениями, а создал их какой-то величайший конструктор судов, которому вся эта безумная архитектура якобы приснилась. Тараш боялся даже представить себе, какие наркотики употребил сей уважаемый разумный перед тем, как лечь спать! Но у чужаков данный класса кораблей почему-то пользуется устойчивым спросом. Извращенцы! Нет, на Фелле корабль капитально модернизируют, и настоящие инженеры обязательно наведут порядок в этом логистическом безобразии!
  
  Помимо перечисленного, первая и пятая палубы буквально забиты навигационным и разведывательным оборудованием, погребами эмиттеров материального щита и маскировочного поля. Даже если учесть, что все системы корабля обслуживают дроиды, за которыми в обычных условиях лениво присматривают инженеры и механики, всё скомпоновано крайне нерационально. Разве что строители 'Химеры' поставили себе целью загрузить экипаж корабля нудной работой с постоянными многокилометровыми путешествиями между рабочими местами, собственными каютами, кают-компанией (столовой) и тренажёрным залом.
  
  Пожалуй, единственное, что действительно понравилось Тарашу на трофейном рейдере - это апартаменты капитана. Просторная (после скромного уголка на яхте) спальня с шикарным старомодным санузлом, личный кабинет и огромная гостиная, в которой он легко мог бы собрать всех своих офицеров. Спальня и кабинет соединяются между собой через санузел, но имеют дополнительные выходы в гостиную.
  
  В неё можно попасть и из небольшой (по сравнению с остальными, конечно) комнатки стюарда. Её сразу же занял Буру Мо-Асиго, добровольно возложивший на себя обязанности по уходу за своим командиром. Тараша он едва не боготворил, особенно после того, как получил из его рук короткий меч непростой формы. Внешний вид этого оружия Окинори обнаружил в весьма подробном личном деле Мо-Асиго. Оказывается, Буру - чуть ли не личный раб покойного капитана, выигравшего стюарда в какой-то азартной игре у предыдущего владельца...
  
  - Ваш кофе, сэр, - улыбающийся стюард поставил перед ним чашку с горячим ароматным напитком, - что-нибудь ещё, мой господин?
  
  'Мой господин!' Эти два слова Буру успел с момента получения меча произнести раз сто. То есть, при каждом удобном случае. Он не обращал внимания, как кривились от этого обращения остальные члены экипажа - кроме Джабы, наверное. Стюард будто испытывал от этих слов чуть ли не наркотическое удовольствие. Может быть, почему нет?
  
  Тараш-то пока очень мало знает о чужаках, их обычаях и культуре. Во всём надо разбираться, каждую деталь пристально изучать, прежде чем делать выводы. Ведь перед феллийцем открылась целая Вселенная!
  
  
  

2

  
  
  - Спасибо, Буру, - Тараш отрицательно покачал головой, показав на сияющий в воздухе экран личного искина, - ещё немного и пойду отдыхать.
  
  Пока Тараш предпочитал работать в гостиной. Кабинет по-прежнему, даже после тщательной уборки, вызывал у него неприятные чувства.
  
  - Как вам будет угодно, мой господин...
  
  Спальня, наоборот, феллийцу нравилась: на такой шикарной кровати ему спать не приходилось уже давно. Его яхта хоть и отличалась высоким комфортом, но всё же оставалась убежищем беглеца, за которым идёт охота. Тут не до роскоши! Каждый кусочек свободного пространства на ней занимали припасы и разнообразное оборудование. Но сегодня Тараш намеревался хорошенько выспаться, может быть впервые за несколько лет.
  
  Мебель и сантехника чужаков мало отличается от своих феллийских аналогов и вполне узнаваема. Что не удивительно, раз одинакова анатомия. Физиология, по-видимому, тоже - по крайней мере, личный искин существенных отличий не обнаружил. С наслаждением приняв душ, он залез под невесомое одеяло, поражаясь в очередной раз тому, сколь похожи обычаи гуманоидов до сей поры никогда не встречавшихся друг с другом.
  
  Поспать удалось часа два, не больше. Личный искин завибрировал, предупреждая хозяина о нештатной ситуации, и сна как не бывало.
  
  Кто-то тихо скрёбся в запертую дверь спальни. Кто?.. Скользнув вниманием наружу, Тараш обнаружил Сандерс растерянно остановившуюся у входа. Без оружия (иначе искин реагировал по-другому) и почти без одежды. Не считать же за неё лёгкий халатик?
  
  Из своей коморки незаметно для посетительницы выглянул Буру, но в его эмоциях Тараш не обнаружил признаков беспокойства. Скорее, лёгкая улыбка и... облегчение? Будто бы сбылись его ожидания.
  
  Так что же нужно навигатору? Ну конечно, Диану мучают тараканы в голове. И не маленькие, их размер, наверное, покрупнее панцирного быка! Сандерс пришла убедиться, что она - не игрушка, не животное, что командир видит в ней пусть дикарку, но настоящую живую женщину. Не машину. Не робота. И убедиться самой, что Тараш - живой человек, мужчина, - не демон, не ангел. Странные мысли бродят в этой хорошенькой головке, но до конца понять женскую логику не способен даже хакер. Только другая женщина, что подтверждают эмоции Милии. Не зря же она так резко среагировала на Сандерс!
  
  И что делать с этой бродяжкой? Прогнать? Впустить?
  
  Хм, пусть заходит.
  
  Тараш мысленно отдал приказ искину, и замок двери едва слышно щёлкнул, открываясь. Даже в полумраке дежурного освещения он через камеры наблюдения увидел, как покраснела Диана. Видимо, к этому шагу она готовилась долго, и решение далось ей не просто. Чтобы в этом убедится, хакеру достаточно взглянуть на логи обращений навигатора в корабельный информаторий. Часа четыре назад Тараш слил в него информацию о Фелле, феллийцах и их обычаях, чтобы экипаж мог подготовиться к непростой встрече со своим новым домом. Так вот, если судить по логам, Сандерс волновала не техника, не магия, а анатомия и физиология феллийцев, генетическая совместимость, социальные и, прежде всего, сексуальные обычаи, общепризнанные формы семейных отношений, воспитание детей... показательно, не так ли?
  
  Намерения Дианы кристально ясны, и, если честно, Тарашу её холодный расчёт показался привлекательным. Да и такой уж он холодный? Налицо волнение... возбуждение. Если Сандерс сейчас прогнать, это совсем не улучшит отношения внутри этого маленького социума. Скорее, наоборот, разрушит слабые ростки искреннего доверия между ним и экипажем 'Химеры'. Мужчины его просто не поймут, а женщины воспримут подобное как... м-да, об этом лучше и не думать!
  
  Дверь легко открылась, и Сандерс тихонько - как она думала! - вошла внутрь. В спальне царит полумрак. Диана, сбросив прямо на пол тонкий халатик, скользнула под одеяло и даже вскрикнула от неожиданности: её сразу обняли руки Тараша, крепко прижимая к обнажённому мужскому телу. Диана не колебалась, в ответ она ещё сильнее прижалась к своему командиру, жадно вдыхая его незнакомый сводящий с ума запах. От феллийца не пахло потом, чего она втайне опасалась. От него исходил тонкий пьянящий аромат неизвестных трав и цветов, и этот запах лишал Диану всех сомнений.
  
  - Пришла убедиться?.. - потискав дрожащее о возбуждения тело, Тараш немного отстранился, давая девушке вздохнуть. Даже в темноте Диана угадала лёгкую усмешку, тронувшую губы мужчины, и мягко положила поверх них узкую ладошку:
  
  - Тс-с! Ничего не говори...
  
  Место ладошки заняли её губы. А затем...
  
  Обнявшись, они заснули лишь через час, полностью довольные происшедшим.
  
  
  

3

  
  
  Сменившись с вахты, Аманда спешно добралась до своей каюты, приняла душ и, дрожа от нетерпения, возбуждения и непонятных сомнений, выглянула в коридор. Вроде бы никого! Ну да, экипаж отдыхает - а кто не спит, несёт вахту. Никто её не увидит!
  
  Пришло время воплотить свои мечты в реальность. Влюбиться в командира с первого взгляда как школьница, о Боже! Эти два дня она сдерживала себя, стараясь ни словом ни видом не показать мучавшие её чувства. Сначала она убеждала себя, что Тараш - не человек, а демон, ангел. Он, наверное, и устроен как-то иначе, но выложенная в корабельную Сеть информация о Фелле и феллийцах размыла и этот самый последний оборонительный редут. Капитан Окинори - мужчина... ну, в этом смысле, хм...
  
  Стена здравомыслия пала, осталась только пылкая страсть. Обжигающая, подавляющая, лишающая способности мыслить здраво. Всё, что угодно - но красавчик-капитан будет принадлежать именно ей. Только ей!! Если для этого ей надо сделать первый шаг и самой прыгнуть в кровать Тараша, она готова. Никого лучше ей всё равно не найти, не на Фелле, ни за её пределами.
  
  Ругая себя последними словами, Аманда добралась до апартаментов капитана и, к собственному удивлению, без труда попала внутрь. Гостиная при тусклом 'дежурном' освещении казалась ещё больше, чем при ярком 'дневном' свете. Женщина тихонько-тихонько (так ей показалось - но из своей каморки на неё задумчиво смотрел Буру) проскользнула вдоль стеночки, осторожно толкнула дверь в спальню Тараша и удивлённо остановилась: не заперто?!
  
  Так даже лучше! Неслышно и незаметно (как ей показалось!) проникнув внутрь, Аманда сбросила свой лёгкий полупрозрачный халатик и, сдерживая дыхание, быстренько юркнула под одеяло, прижимаясь грудью к спине своего (да, именно так!) мужчины...
  
  - Аманда?! Какого... - с другой стороны широкой кровати, разделённой надвое телом мужчины, разъярённой кошкой взвилась соперница.
  
  Тихоня Сандерс? Боже, какое коварство!!
  
  - Диана! - ахнула пилот. - Ах ты ж недотрога! Как...
  
  Большую часть слов, что говорили друг другу две 'подруги', личный искин Тараша перевести на фелле не смог. В голове как постоянный фон пищали его пи-ип. Однако каждое сложное выражение искин трудолюбиво протоколировал и честно набирал статистику. Анализ ситуации, в которой употребляется то или иное словосочетание, крайне важен для грамотного перевода. Ведь без взаимопонимания невозможно построить полноценное общение с экипажем рейдера. По этой причине пополнение бытового словаря стало важной обязанностью личного искина. Сейчас база данных обогатилась множеством новых выражений, которых до того Тарашу не приходилось слышать.
  
  Этот странный скандал продолжался минуту или две, пока Тараш не перевернулся на спину, сильными руками не сгрёб шипящих друг на друга женщин на свою широкую грудь и не попросил перевести несколько фраз... вот эту (он аккуратно повторил) и эту (аналогично). А то, дорогие и любимые подруги, он не может понять смысл того, что ими сказано. Кошачий ор (тихий, правда) и змеиное шипение прекратились, сменившись сначала сдержанным хихиканьем, которое с десяток секунд спустя превратилось в истерический хохот.
  
  Тараш терпеливо ждал. Эти ругательства он произнёс намеренно, пытаясь перевести возникшую неловкость в комедию. Он понимал произнесённые слова по отдельности. Все они - бытовые термины, обозначающие физиологические и анатомические особенности строения человеческого тела и сексуальные отношения между людьми, так что уловить их буквальный смысл нетрудно. Сложно понять, что под этим подразумевается, да-да. Дополнительный эффект на женщин произвели округлившиеся глаза и серьёзное выражение на лице капитана. Теперь Диана и Аманда вместе искренне хохотали над ним, вновь оказавшись 'на одной стороне'. Кто-то другой, быть может, смутился от того, что в постели две обнажённые красавицы заразительно хохочут над ним, но Тараш отлично чувствовал все эмоции своих 'подруг' и рассматривал этот смех как прекрасную возможность для налаживания правильных отношений. В конце-то концов, он же хакер и автарх, а не просто погулять вышел! А опытные навигатор и пилот, прочно связанные с ним близкими личными отношениями - отличное приобретение. Тем более, если таким образом Тараш решит сразу целую кучу проблем с интеграцией экипажа в феллийское общество. Правда, при этом возникнут новые, о которых думать совсем не хотелось. Не здесь, не сейчас - позже.
  
  Он уверенно обнял обеих подруг. Смеясь и хихикая, женщины постарались прижаться к Тарашу - каждая со своей стороны - и одновременно ревниво поглядывали друг на друга. Первый взрыв миновал, и слава Соле! Затем Аманда принялась целовать грудь Тараша, и её примеру последовала Диана. Пять минут спустя женщины окончательно забыли о минувшем скандале как о пустяке, не стоящем упоминания. Ещё минут сорок спустя, едва отдышавшись и выпутавшись из безумного сплетения тел, Аманда задумчиво глянула на дверь санузла.
  
  - Нам, хе-хе, не помешает принять душ...
  
  - ...после чего, - хихикая, ответила ей Диана, - капитан просто будет обязан взять нас в жёны!
  
  Шутит! Ну-ну.
  
  - ...Скажи, ты согласен жениться на нас? - подхватила её смех Аманда.
  
  'Кстати, почему нет? Умницы, красавицы - и что особенно важно, у них точно нет отцов-экзархов, хе-хе! Конечно, Милия всё равно не отстанет, но...'
  
  - У вас очень странные брачные обычаи, - Тараш тепло улыбнулся в испуганные личики подруг (а не зашла ли их шутка слишком далеко?) и, дождавшись очередного (на этот раз в эмоциях женщин слышалось облегчение) взрыва хохота, сообщил, - сама идея мне нравится...
  
  Такой шаг накрепко привяжет к капитану Окинори всех этих людей. Куда там ментальные установки, клятвы, обеты - намного сильнее подействует на экипаж осознание того, что они обрели свой дом. Настоящий дом, где их уважают, любят, где они не являются отбросами и бесполезным мусором. Эти женщины, официально став жёнами Тараша (почему нет, они весьма привлекательны и исключительно здоровы, искин проверил), превратятся из чужаков и изгоев в символ. В гарантию того, что феллийцы их не обманут и не предадут. Если же думать стратегически, то подобный ход крайне удачен. Чужаков сотни миллиардов, их намного больше феллийцев, и почему бы им не сражаться на правильной стороне? Люди, вошедшие в экипаж 'Химеры', - лишь первые знаки Нового Мира. Сегодня они принесут клятву верности Фелле, а завтра их примеру последуют тысячи... миллионы... миллиарды?!
  
  - Ты серьёзно?! - Диана густо покраснела, а её глаза распахнулись в круглые озёра. Какие они огромные, зелёные, да в них же и утонуть можно!
  
  - Мы же пошутили... -чуть не заплакала Аманда, - не смейся так над нами, пожалуйста...
  
  - Я вполне серьёзен, - поспешил поцеловать её Тараш, - я даже не думал дразнить вас... меня смущает лишь одно обстоятельство...
  
  
  

4

  
  
  - Понимаю, - снова поникла Аманда, - мы из чужой цивилизации, с других планет. И с точки зрения феллийцев, мы вообще не люди. И к тому же, скорее всего, мы физиологически несовместимы с феллийцами.
  
  Диана громко фыркнула, а Тараш улыбнулся краешками губ:
  
  - Все физиологические и анатомические вопросы мы уже прояснили, да ещё и в разных позах, да?!
  
  - Пожалуй, - покраснела Аманда.
  
  Ей ещё никогда не было столь хорошо. Нет, не просто хорошо - волшебно!
  
  - Как ни странно, вы полностью биологически совместимы с нами. Мы даже можем иметь общих детей... - Тараш не стал говорить, что для этого женщинам потребуется незначительная генетическая коррекция. Зачем зря беспокоить подруг? - ...нет, меня беспокоит совсем другое.
  
  - Что? - испуганно встрепенулась Диана.
  
  - До свадьбы вы не доживёте: вас убьёт Милия!
  
  - Милия - это кто? - удивилась Аманда, а Диана, вспомнив маленькую фею, угрожающе склонившуюся над ней, непроизвольно захихикала.
  
  - Милия - моя давняя подруга, которая надеется на более близкие отношения со мной, - Тараш успокаивающе погладил Диану по обнажённому плечику, - очень опасное существо. Особенно для вас.
  
  - Но ты же защитишь своих... невест?
  
  Диана всё ещё шутит? Хе-хе!
  
  - Я попробую, - ответил Тараш, и в его словах женщины услышали сомнение, - это будет непросто и мне, скорее всего, придётся заплатить высокую цену...
  
  - Сколько? - моментально заинтересовалась Диана, представляя себе горы платины, иридия и драгоценностей.
  
  - Точнее, чем... - печально вздохнул Тараш. - Мне придётся взять в жёны и её, иначе меня не поймут соотечественники.
  
  - Взять в жёны? Кого?! Ту пигалицу?!!
  
  Память услужливо показала Диане маленькую - с локоток! - девочку с яростно трепещущими крылышками, и женщина искренне расхохоталась, оставив Аманду в полнейшем недоумении. Де Валь никак не могла понять, что здесь смешного. Да и Тараш не спешил смеяться.
  
  - Ты зря думаешь, что та фея - это сама Милия, - грустно улыбнулся феллиец, - ты видела лишь посланницу.
  
  Диана переглянулась с Амандой, но та и так ничего не понимала, и потому ничего подсказать не могла.
  
  - Посланница... - будто пробуя это слово на вкус, протянула Диана, - ...фея? Пожалуйста поясни, что ты имеешь в виду, дорогой.
  
  Тараш обнял женщин за талии, так что его ладони удобно легли на их симпатичные плоские животики. Как объяснить этим дикаркам, что это такое? Ладно, раз уж он собирается на них жениться...
  
  - Это личное средство связи между близкими... фу-у, духовно близкими людьми, друзьями или родственниками, а не такими, как вы себе тут понапредставляли! - Женщины переглянулись, густо покраснев, и дружно ткнули мужчину кулачками, требуя дальнейших объяснений. - Ну всё-всё, я уже продолжаю! - усмехнулся их реакции Тараш. - Посланников или посланниц нельзя перехватить, взломать, подделать, они мгновенно перемещаются на огромные расстояния и способны обеспечивать моментальную связь.
  
  - То есть, мгновенную? - Аманда недоверчиво подняла взгляд. - Как это может быть?!
  
  - Что, даже в космосе? - засомневалась Диана.
  
  - Даже на космических расстояниях, Ди. При этом информация передаётся намного быстрее света. Это экспериментально подтверждено для дистанций до десятка световых часов. Глубже в космос мы не уходили.
  
  - Разве это возможно?!
  
  - Почему нет?! Вы же используете гипердрайв для перемещения быстрее света? Как я понял, информация о налёте на Феллу станет доступна в месте, которое вы называете 'База', уже через одиннадцать суток, так? И расстояние в несколько сотен световых лет эта новость преодолеет быстрее света. Чему же ты удивилась?
  
  - Так не мгновенно же! - отозвалась Диана. - И что-то я не заметила у вас кораблей с гипердрайвом!
  
  - Чего нет - того нет, - честно признался Тараш, 'шпильку' Дианы он воспринял абсолютно спокойно, - до появления рейдеров наши учёные были уверены, что живые существа не могут безопасно для себя перемещаться через гиперпространство, зато неживые...
  
  - Постой, та фея - неживая?!!
  
  - Посланница - это конструкт, ментальная проекция своего хозяина, - вздохнул Тараш. - Чтобы её создать, нужно чётко представлять и самого адресата и то место, где он находится. Например, вот так...
  
  Крупная металлически-синяя птица с чёрными глазами-бусинками соткалась буквально из ниоткуда и зависла, трепеща крылышками, перед лицом Дианы, смешно наклонила голову и произнесла знакомым голосом:
  
  - Привет, Ди, Ами! Это я, Тараш. Точнее, моя ментальная проекция!
  
  - Вау! - всплеснула в восторге ладошками Аманда. - Настоящая Синяя Птица!!..
  
  - Магия! - хитро усмехнулся Тараш.
  
  - Твоя ментальная проекция всегда выглядит как Синяя Птица, милый? - аккуратно поинтересовалась Диана. - Да. Это на что-то влияет?
  
  - Ещё как! - радостно взвизгнула Аманда, поплотнее прижимаясь к Тарашу. - У нас существует легенда...
  
  - Тсс! - резко оборвала её Диана, - не спеши, сестрёнка! Нужно тщательно хранить собственные тайны. Особенно такие. Пусть наш муж хорошенько нас попросит, чтобы мы согласились раскрыть их...
  
  Какие же они смешные... тайны, ха-ха! Тарашу потребовалось лишь небольшое усилие, чтобы узнать: у чужаков синяя птица - символ счастья. Она немного наивна, проста и легка, жизнерадостна и весела, как сон ребёнка. Получить её в руки - всё равно, что поймать за хвост удачу! Выходит, он стал для Ди и Ами чем-то вроде синей птицы?! Окинори довольно улыбнулся: превосходный вариант! Естественно, он промолчал, вместо этого спросив:
  
  - Надеюсь, ваши брачные обычаи не являются тайной, которую тоже нельзя раскрывать?!..
  
  
  

5

  
  
  Завтракали они втроём к полному восторгу Буру, эмоции которого стали намного теплее. Он даже специально приготовил какое-то традиционное 'утреннее' блюдо. Тарашу оно показалось приторно сладким и оттого невкусным, но женщины обрадовались, и потому капитан не стал критиковать стюарда. 'Химера' благополучно добралась до планеты и сейчас мирно висела на низкой орбите в трёхстах километрах над поверхностью Феллы. Экипаж занимался регламентными работами и приводил себя в порядок: на феллийцев жизненно необходимо произвести благоприятное впечатление. Особенно с учётом того, как уже успели показать себя остальные чужаки.
  
  Автарх Окинори не спешил выходить в Общалку, отчётливо представляя, какой вал дел на него сразу же свалится. Он планировал сначала связаться с отцом, потом - с Милией и уже по результатам этих разговоров составить дальнейший план действий.
  
  Но отец его опередил.
  
  Завтрак ещё не закончился, как под потолком гостиной сгустилось облако мрака, которое обернулось в огромного, едва ли меньше степного волка размером, чёрного ворона. Аманда испуганно взвизгнула, а Диана и Буру впали в странное оцепенение.
  
  Сколь долго не рассказывай о ментальных проекциях, сколь не готовь дикарей к их появлению, но слова - ничто! Лучше один раз увидеть, да. Фея, с которой Диана познакомилась ранее, пробудила у неё лишь любопытство. Огромная птица, будто всплывшая из древних мрачных легенд, вызвала у женщин страх. Буру же просто застыл у дверей рядом с сервировочным столиком, в его глазах застыл не испуг, а что-то совсем другое. Но в момент появления проекции Тарашу стало не до эмоций стюарда, соответствующие логи искина он изучит пристально чуть позже. Сейчас надо успокоить позеленевшую от ужаса Аманду (того и гляди грохнется в обморок), представить подруг отцу, так 'удачно' заявившемуся 'на огонёк'.
  
  -Папа!!.. - упрёк своего сына Окинори-старший проигнорировал. Инфернальный ворон мягко спланировал на спинку кресла, в котором расположился Тараш, и, наклоняя голову, осмотрел людей сначала одним чёрным как уголь глазом, потом другим. Жертвам наверняка захотелось съёжиться и спрятаться.
  
  - Карр!! - громогласно заявил ворон, добавляя в голос щекочущего нервы инфразвука. О да, папа всегда умел произвести впечатление!
  
  Но, несмотря на давящий сознание страх, Буру стоял нерушимо как базальтовая скала, а женщины не отшатнулись, а, наоборот, прижались к командиру, поборов первоначальный ступор. Что с того, что тем самым они придвинулись и к кошмарному ворону - тут их надёжный защитник и нерушимая опора. Вот это доверие!
  
  'Вот, Старик! - от Тараша не укрылось искреннее удивление, проскочившее в чувствах отца, - Моих людей не так просто вогнать в панику!'
  
  Капитан без всякой спешки аккуратно поставил на стол чашечку с кофе и, полуобернувшись, погладил ворона по жёстким иссиня-чёрным перьям.
  
  - Рад видеть тебя, папа. Я и сам хотел связаться с тобой сразу после завтрака. Как мама?
  
  - Оплакивает разрушенные лаборатории и больницу. Когда успокоится, навестит. Ей тоже любопытно взглянуть на твои новые 'игрушки'.
  
  - Милия... - с пониманием кивнул Тараш.
  
  Женщины сразу насторожились, уловив знакомое имя. Разговор шёл на фелле, и потому смысла фраз они не понимали, только интонации. Но поведение феллийца показывало, что этот гость настроен миролюбиво.
  
  А вот если появится та самая фея, Милия!..
  
  - Карр, - согласился ворон, - говоря о твоих игрушках, девочка не выглядела довольной, знаешь ли!
  
  - Плевать. Я ей ничего не обещал!
  
  - Кхар-р, - в голосе ворона звучало сомнение, - а вот мама надеялась, что вы, наконец, помирились. Да и сама Милия... сын, ты же знаешь древние законы?
  
  Отец что, издевается? Планета лежит в руинах...
  
  - Что ты имеешь в виду, папа?
  
  - Традицию, сын. Древнюю нерушимую традицию, которую чтут все феллийцы!
  
  - Не понимаю, о чём ты.
  
  - Ну как же так, сын?! Раз ты спас принцессу от чудовищ, то обязан на ней жениться!!
  
  - Соле! - Тараш схватился за голову. - Теперь я понял, почему принцесс старались не спасать! Почему столь большое число трагических сказок, в которых доблестный рыцарь, сразив чудовище, немного - буквально на мгновение! - не успевает на помощь, и бедная девушка погибает. Мне всегда казалось, что это неспроста...
  
  - Кха-кха-карр! - раскатисто засмеялся ворон. - Значит, те рыцари были умнее, карр! А тебе придётся жениться. Пора, раз ты, как я чую, уже перешёл к - кха-рр! - неприличным забавам с 'игрушками'!
  
  - Они не 'игрушки', а вполне разумные существа!
  
  - Вот как? И кто так решил?!
  
  - Я, папа. Автарх Феллы.
  
  Сколько гордости! Вот только Томео не был столь уверен, что сын сохранит за собой высший государственный пост. Не сейчас, когда угроза для Феллы миновала.
  
  - Кха-как?! И ты сможешь убедить в этом свой народ... великий автарх?! - Томео мог поспорить на что угодно, что людям эти чужаки не понравятся. - Надеюсь, ты понимаешь, что одного твоего желания тут недостаточно, самодержец доморощенный?!
  
  Он не стал говорить сыну, что эпархи вынудят его уничтожить всех выживших пришельцев. И особенно будет на этом настаивать Омео, отец Милии. По мнению Томео, это очевидно. Тараш тоже знал, о чём думает Томео Окинори.
  
  - Вот... - на ладони хакера появился светящийся кристалл, и ворон наклонил голову, чтобы рассмотреть его получше, - ...та информация, на основе которой я принял это решение. Всё это уже сегодня будет выложено в Общалку. Эти люди спасли Феллу, папа.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ДЕВЯТАЯ

  
  
  

1

  
  
  - Ты всерьёз считаешь, что это как-то поможет?
  
  Аманда и Диана забеспокоились. Почувствовали, что речь пошла о чём-то серьёзном?
  
  - Надеюсь, что феллийцам знакомо такое понятие как благодарность...
  
  - Кхак? Благодарность?! - встрепенулся ворон. - Кх-ха-ха-ха! Они обязательно отблагодарят тебя, сын. Только тебя. По их мнению, всё сделал ты. Эти существа - просто инструменты твоей воли. Опасное оружие, что помогло тебе справиться с Вторжением. У людей и так к тебе доверия немного, а наличие подобных игрушек неизбежно будет расценено как угроза всем нашим традициям и обычаям. Их потребуют уничтожить.
  
  - Убить, ты хочешь сказать?
  
  - Нет, сын. Игрушки не убивают, их уничтожают, утилизируют... ломают, наконец.
  
  - Они не игрушки! - слова Тараша звучали зло, отрывисто, жёстко. Буру, ощущая гнев капитана, выцвел и посерел, но остался на своём месте, а Аманда с Дианой испуганно сжались. - Ознакомься с информацией на кристалле, и ты в этом убедишься. Они - люди. Такие - почти такие - как мы. Я не позволю их убить, папа.
  
  - Как это ты представляешь, сын?
  
  - Я автарх. Моё слово - закон.
  
  - Власть придётся отдать!
  
  - С какой такой стати? - фыркнул Тараш.
  
  - Так ведь... - начал было объяснять ворон, но застыл, беспомощно раскрыв клюв.
  
  Действительно, зачем Тарашу слагать полномочия? И в пользу кого? Тех самых 'старпёров', которые прошляпили нападение и своей многовековой политикой превратили Феллу в беззащитную жертву для пришельцев? Или их официальной оппозиции, к которой относится и сам Томео. Так ведь власть в критический момент подобрали не они, а Тараш. Он захватил межзвёздный корабль и уничтожил чужаков больше, чем все остальные вместе взятые. У него в распоряжении мощное оружие, на его стороне все Главные управляющие искины Феллы, он контролирует Общалку. С какой стати всё отдавать в руки тех, кто ничем себя в критической ситуации не проявил?!
  
  - Я не отдам власть, папа. Порядки на Фелле пора менять. Сейчас самый подходящий случай.
  
  Ворон опустил голову и нахохлился.
  
  - Я вижу только одну возможность забрать у тебя полномочия автарха. Когда ситуация окончательно стабилизируется и внешняя угроза исчезнет, люди обратятся к Главным искинам напрямую и в традициях Феллы потребуют создания выборного правительства.
  
  - Не когда, отец, а если...
  
  - Что ты имеешь в виду?
  
  - Феллийцы встретились с цивилизацией, в которую входят тысячи обитаемых миров и сотни миллиардов разумных существ. Они видят наш мир или как добычу, или как источник дохода. Они - фоэс, - аккуратно выговорил на аглике чужое слово Тараш и почувствовал, как вздрогнули женщины. - Незнакомый термин, да? У нас в языке и слова-то такого нет. Вторжение чужаков разъяснило всем его смысл. Фоэс - это не просто недоброжелатели, оппоненты, а недруги. Враги. Они без колебаний сделают подлость, предадут, если увидят в этом свою выгоду, и не остановятся ни перед чем, чтобы добиться её. Как чужаки, которые напали на нас. Что или кто помешает им повторить подобный рейд? Никто и ничего. Нет, феллийцам пора привыкать к жизни в иных реалиях, крепить оборону, строить космические корабли, создавать настоящее оружие. Кораблями нужно уметь управлять, а оружием - правильно пользоваться. Слава Соле, что у нас есть учителя. Я не позволю убить никого из своего экипажа. Я не сложу полномочия автарха, и Главные искины меня в этом поддержат даже вопреки желаниям эпархов. Вот так-то!
  
  - Надеюсь, ты не рассматриваешь меня как одного из этих самых фоэс?
  
  - Нет, папа. Конечно же нет!
  
  - Хорошо. Просто помни, мы - я и мама - всегда на твоей стороне, сын. Я не противник, не оппонент, я просто хочу помочь. И потому честно предупреждаю, что признать эти... - ворон клювом обвёл сжавшихся женщин и оцепеневшего Буру - ...существа в качестве настоящих людей практически невозможно!
  
  - Сначала ознакомься с этой информацией, - Тараш протянул ворону сверкающий кристалл, - а потом суди. Скажу тебе, что тремя сутками раньше я был готов без всякой жалости уничтожать всех чужаков до последнего.
  
  Ворон осторожно взял клювом сверкающее зерно и, задрав клюв вверх, позволил ему проскользнуть в горло. Затем чёрная птица зябко встряхнулась и по-отечески ласково погладила Тараша по плечу клювом.
  
  - Инфор получил, сын. Изучу так быстро как смогу, - Тараш в ответ просто кивнул, - но на это мне потребуется какое-то время, а его и так всегда не хватает. Так что объясни несколькими словами, что заставило тебя поменять отношение к этим чужакам, раз ты готов признать их равными себе?
  
  Ворон шумно взмахнул крыльями и перелетел на противоположную сторону стола, где и уселся на спинку пустого кресла. Женщины вздохнули чуть свободнее: уж очень их напрягала огромная страшная птица, сидящая столь близко к ним и капитану. Ментальная проекция? Да чёрта с два!! Этот инфернальный ворон выглядит живым и тяжёлым, его когти легко царапают прочный пластик, а клюв очень похож на кинжал.
  
  - Равными? Упаси Соле! Всех чужаков - даже тех, кого собираюсь убить, - я признаю полноценными разумными существами, не игрушками. Но есть и те, кто достоин самого высокого статуса, - Тараш нежно приобнял прижавшихся к нему Диану и Аманду, - эти две красавицы - мои невесты, папа.
  
  - Ках-хе... невесты?! Не слишком ли поспешно?
  
  - Поспешно? Знаешь, папа, за минувшие дни я будто прожил целую жизнь и скажу тебе: я не тороплюсь. Моё решение прагматично.
  
  Ворон присел, будто приготовился к прыжку, и низко опустил голову.
  
  - Ты хочешь сказать, что эти... - тяжёлый клюв резко ткнул в сторону Дианы и Аманды, - ...имеют некую особую ценность?!
  
  
  

2

  
  
  - Помимо того, что они умницы и красавицы? Да.
  
  Ворон замотал головой, будто пытался скинуть, прогнать устаревшие представления о мире вокруг, которые только что с треском разлетелись. Своего сына - и его исключительное упрямство - Томео знал хорошо. Видимо, родителям придётся смириться с выбором Тараша, если они не хотят с ним разругаться.
  
  Ладно, поживём - увидим!
  
  - Тогда представь-ка мне своих, кхм... 'невест'...
  
  Ворон спрыгнул на стол и вразвалочку пошёл к его середине, попеременно поглядывая на испуганных женщин то одним, то другим глазом.
  
  - Необычная внешность, кхе-хе! Да-да, девочки довольно-таки симпатичные. Твоей маме они наверняка понравятся, а вот Милии!!
  
  - Папа!!.. - обречённо вздохнул Тараш.
  
  - Ну-ну, избежать свадьбы с Милией не получится. И сначала ты женишься на ней, даже не спорь. Раз ты заговорил о прагматизме, тебе это должно быть понятно без всяких разъяснений. Но об этом поговорим чуть позже.
  
  Если родителям что-то втемяшилось в голову... м-да. Для них он по-прежнему маленький сыночек, что и неудивительно: на всю планету рождается в год меньше сотни детей. Феллийцы живут очень долго, обзаводиться детишками не торопятся, но каждого ребёнка ценят как величайшую драгоценность. Пока молодому человеку не исполнится лет сто, его просто не считают взрослым.
  
  Поэтому на Фелле засилье 'старпёров'! Они всегда относились к Тарашу и его хакерской компании как к 'трудным подросткам' и не принимали их всерьёз. А тут 'мальчишка' посмел лезть во власть, да ещё сразу покусился на высшую должность. Естественно, они против. Все 'старики' против - а молодёжи мало. Тем более, её надо собрать вокруг себя. И Милии - без её активного участия реформировать Феллу и создать новый Кондуит не получится, а - Соле! - сколько всего нужно менять. Если Тараш женится на Милии, его (дети - высшая ценность!) поддержат и тесть-экзарх, и тёща (известнейшая актриса). Так автарх перетянет на свою сторону самый серьёзный политический блок - хотя бы на ближайший год-другой...
  
  - ...Я жду, сын, когда ты представишь своих девочек!
  
  Да, и как их примет Милия?! Пожалуй, самое правильное - сразу указать на бесценность его невест. С точки зрения голого прагматизма, конечно.
  
  - Знакомься, папа, второй пилот тяжёлого рейдера 'Химера' навигатор-стажёр младший офицер Аманда... - услышав своё имя, женщина робко поклонилась нахохлившемуся ворону, - главный навигатор корабля старший офицер и помощник капитана Диана...
  
  Ворон перелетел ближе и вразвалочку подошёл к своим будущим невесткам, внимательно заглядывая каждой в лицо. Женщины едва дышали, ведя глазами за страшным визитёром. Аманда даже не дёрнулась - лишь пискнула, когда поверх её руки легла тяжёлая сухая птичья лапа, а один из огромных когтей слегка поцарапал кожу.
  
  - Они генетически совместимы с нами, - удивился ворон, - у вас вполне могут быть дети!
  
  - Знаю, - Тараш досадливо поморщился: разговоры на столь интимные темы его выводили из себя.
  
  Ясно, что для родителей эта информация крайне важна. Против таких невесток они не будут сильно возражать. Да и всем феллийцам, едва новость о генетической совместимости чужаков разойдётся широко, будет намного проще увидеть в экипаже 'Химеры' настоящих людей. Незначительная генетическая коррекция - и совместимость станет полной. Такая операция элементарна и вполне по силам даже начинающему целителю. А уж мама Тараша, кира46 Аламеа Ипо Окинори, известна всей Фелле как медик-профессионал высшего ранга. Подобная коррекция для неё - сущий пустяк.
  
  Не то, что сайко. Те по своей сути, скорее, органические машины из плоти и крови, чем полноценные разумные существа. Их даже живыми можно считать лишь условно. Что с того, что игрушки могут размножаться, что имеют базовые инстинкты? Всё это вкладывает в сайко оператор, и выйти за рамки, установленные программой, они не могут. Идеальные исполнители, и только.
  
  Эти же не-чужаки - не игрушки. Они живые. И, если Тараш прав - а не верить сыну Томео не имел оснований - все 'трофейные' женщины и мужчины - полноценные разумные существа, что на деле ставит ещё больше вопросов... и вправду, представления феллийцев устарели.
  
  - Ну-ну, не кривись, - естественно, отец заметил гримасу сына, - Аламеа обязательно захочет изучить этот образец внимательнее и как можно скорее. Это немного отвлечёт твою маму от переживаний о разрушенных лабораториях и утраченном оборудовании.
  
  - У неё наверняка осталось и то, и другое, и с солидным запасом!
  
  Привычка Аламеа Окинори даже не дублировать оборудование, а собирать его у себя в тройном (а то и в четверном) комплекте постоянно служила всей Фелле темой для незлых шуток. Если учитывать, что износ у аппаратуры практически отсутствует и срок её службы исчисляется тысячелетиями, то многим подобное поведение казалось смешным. На все шутки и остроты Аламеа отвечала, что предпочитает иметь всё необходимое для спасения жизней с запасом, чем в случае какой-либо катастрофы допустить гибель людей.
  
  'Соле! - смеялись окружающие. - Какие могут быть катастрофы на Фелле?! Разве что, хи-хи, случится вторжение злых иномирян?!!'
  
  Тут все многозначительно перемигивалась: всем понятно, что развитый разум обязан быть добрым и миролюбивым, бездны Космоса непреодолимы, а дикари и чудовища существуют лишь в детских сказках! Но талантливый специалист может позволить себе безобидные чудачества, которые нисколько не угрожают общественному спокойствию. Так что знаменитому медику охотно шли навстречу, не переставая тихонько хихикать над её странностями.
  
  - Да, - каркнул посланец Томео, - и благодаря запасливости Аламеа никто из наших друзей и знакомых не пострадал. Погибли всякие бездельники из числа тех, кто якобы занимаются искусством, мелкие чиновники и более четырёх миллиардов сайко. Не беспокойся, твои будущие тесть и тёща уцелели, - ехидно наклонил голову ворон.
  
  
  

3

  
  
  Тараш проигнорировал 'шпильку'.
  
  - Небось, все уничтоженные сайко - это домашние игрушки и многочисленные работники сферы услуг? - хакер дождался подтверждающего кивка и подвёл итог. - Ну да, производственные мощности практически не пострадали, поскольку не привлекли внимания чужаков. Так что можно считать, что Фелла ничего не потеряла, - ага, скорее очистилась от плесени! - А что говорят о потерях и разрушениях в Общалке? У меня, знаешь ли, не было ни времени, ни возможностей для нэтсерфинга.
  
  - Феллийцы из числа обывателей более всего сокрушаются об уничтожении стадионов и команд для игры в мяч, хотя настоящая трагедия - гибель многих молодых людей и почти всех служащих Охраны. Они погибли как герои... глупо и безрассудно.
  
  - Папа!.. - Тараша покоробила подобная эпитафия. Многих из этих ребят он знал, хотя и стоял по другую сторону закона. Их было искренне жаль.
  
  - А их начальники, как и все высшие чиновники Конвента, уцелели. Лучше бы было наоборот. Герои, сын, это те, кто своей жизнью платят за глупость и дилетантизм других. Автарх обязан это знать!
  
  - Я знаю, отец. С глупцами и дилетантами разберусь, - хватило бы сил!
  
  - Карр-рашо бы! - согласился ворон.
  
  Печально, что твари, приведшие Феллу к катастрофе, уцелели, но теперь Тараш хотя бы понимал, почему Томео заявил, что власть придётся отдать. Едва выбравшись из нор, в которых они прятались, эпархи и другие чиновники первым же делом бросились восстанавливать своё пошатнувшееся влияние. И тут их ждало разочарование: ни Главные управляющие искины, ни производственные комплексы, ни склады им более не подчинялись. Печалька!!
  
  Ничего, кроме личной власти, их уже давно не заботит. Естественно, они попытаются перехватить инициативу и оттеснить неопытного мальчишку от управления планетой. Тарашу стоит держать ухо востро.
  
  - Та-ак... ну а это что за чучело? - посланец медленно повернулся к стюарду, застывшему серой статуей, будто только что его увидел. Лапы ворона неуклюже царапали по гладкой столешнице, а его чёрные глазки острыми клинками упёрлись в Буру.
  
  - Мой стюард, папа. Буру Мо-Асиго.
  
  Услышав своё имя, Буру тихонечко шагнул вперёд, и склонился в низком поклоне.
  
  - Моё почтение, могучий бокор47! Будь милостив ко всем нам, умоляю!
  
  Посланец от удивления едва заметно поклонился в ответ, встрепенулся и, тяжело взлетев, вернулся на спинку кресла Тараша. Поднеся клюв вплотную к уху сына, ворон хриплым шёпотом поинтересовался:
  
  - Что сказало это существо? Как его, стюард, да?
  
  - Буру попросил великого колдуна проявить милосердие ко всем здесь присутствующим.
  
  - Кхе! Кхарр?! - люди, глядя на огромную птицу, могли поклясться, что она улыбается. - Знаешь сын, твои 'не-игрушки' мне нравятся. Я скажу за них своё словечко!
  
  - Спасибо, - искренне обрадовался Тараш и продолжил уже на аглике, - Диана, Аманда, Буру! Познакомьтесь - это мой отец, кир Томео Кароэ Окинори. Точнее, его ментальная проекция, хм... волшебный посланец, да. Через него отец как бы лично присутствует здесь. Полагаю, вы ему понравились.
  
  - Это честь для всех нас, кир Томео, - ответила за всех Диана, - надеюсь, мы вас не разочаруем!
  
  - Она сказала, - перешёл на фелле Тараш, - что...
  
  - Не надо, мой личный искин уже вполне справляется с переводом... а? Вижу, ты подогнал мне свой словарик, спасибо! - посланец гордо поднял голову и, тщательно выговаривая слова, произнёс на аглике:
  
  - Думаю, Диана, Аманда, что вы приложите все усилия для этого... и даже больше... иначе даже не рассчитывайте стать моими невестками. Карр?!
  
  Это 'карр' прозвучало столь весомо, что женщины синхронно кивнули, не в силах вымолвить ни слова, а ворон жёстко уставился на Буру:
  
  - Тщательно следи за благополучием моего сына, человек, иначе навлечёшь на себя мой гнев!
  
  - Я всё сделаю, могучий бокор! - боязливо поёжился стюард, прогоняя наплывшую на него жуть.
  
  - Хорошо, я доволен. Пока доволен. Оставьте меня с сыном наедине.
  
  Несмотря на страх, никто не спешил уходить. Женщины вопросительно смотрели на Тараша, а Буру сделал вид, что не слышал распоряжения: как ни был могуч бокор, превращающийся в огромного ворона, но Мо-Асиго - воин и примет приказ только от своего командира!
  
  
  

4

  
  
  - ...Надеюсь, ты понимаешь, какую кашу заварил? - немного потоптавшись, ворон удобно уселся на противоположном от Тараша конце стола.
  
  Тот недоумённо пожал плечами.
  
  - Если ты имеешь в виду мой экипаж...
  
  - Кхах, - хохотнул ворон, - твоё увлечение этими 'не-игрушками' - пустяк. Я говорю о самовольном перехвате контроля над Главными управляющими искинами. То, как ловко и оперативно выполнена эта операция, даёт мне повод гордиться за своего сына. Но... есть и то, что вызывает у меня беспокойство. Ты осознаёшь, что в твоих руках оказалась вся власть над Феллой и её гражданами?
  
  - Да, папа.
  
  - И то, что никто не позволит тебе её сохранить!
  
  - Кто эти 'никто'? - зло оскалился Тараш. - И как ты себе представляешь их попытку 'не позволить', а?
  
  Впрочем, на первый вопрос хакер мог ответить сам: те, у кого он забрал власть, будут стараться её вернуть.
  
  - На тебя будут давить, угрожать, требовать... подключат ДОМ, наконец!
  
  - Домес Охраны Мира? - Тараш безудержно расхохотался. - Ты серьёзно?!
  
  Последние несколько суток его основным занятием было убийство разумных существ. Пусть капитан Окинори поначалу не догадывался об их статусе, но даже если бы знал, поступил бы так же. На его счету полторы тысячи жизней, которых он отнял лично. И Тараш без колебаний присоединит к этому списку ещё столько, сколько понадобится для процветания Феллы.
  
  - Развеселил! - лёгким движением пальцев Тараш высушил слёзы, выступившие от смеха. - ДОМ не посмеет поднять мятеж против автарха. Сейчас я - законная власть, а всякие там эпархи... тьфу! Отец, ну подумай сам, что они смогут сделать, упустив все нити управления? Без моего прямого распоряжения они даже пропитания не получат, что говорить о транспортных средствах и каком-либо оборудовании сложнее вилки и ложки! Кстати, сколько этой человеческой накипи уцелело?
  
  - Около десяти миллионов человек, - ворон недовольно нахохлился: Томео не понравилось настроение сына. - Это верхняя оценка, выполненная экспертами. Точного числа не знает никто... наверное. Разве что твоя Милия, но она информацией ни с кем не делится...
  
  'Молодец! - сдержал довольную улыбку Тараш. - Возможно, она и вправду изменилась, хм?'
  
  - Чем ты её покорил? Нет, я, конечно, понимаю, - озорно сверкнул глазами ворон, - спаситель, истинный рыцарь в сияющих доспехах...
  
  - Я был в адаптивном камуфляже, отец.
  
  Приятно слышать, что Милия не подвела, не пошла на уступки. На этот случай искины получили специальные протоколы. Хорошо, что до них дело так и не дошло!
  
  - Ладно, это не важно, - отмахнулся крылом ворон. - Но чем ты думал, когда вручил молодой ду... женщине такую власть? Почему не связался со мной, с мамой?
  
  Отец обиделся?! Или он тоже хочет власти?!!
  
  - И выдал бы вас чужакам, которые в тот момент собирались окончательно уничтожить всю жизнь на планете? У меня под рукой была лишь Милия, и я рад, что в ней не ошибся. Не понимаю, чем вызвано твоё недовольство? У Милии превосходное образование - как раз таки в области управления и права.
  
  Ворон царапнул когтями спинку кресла, глядя исподлобья чёрным глазом.
  
  - Есть много более достойных и лучше подготовленных людей, сын! Именно они должны были получить власть!
  
  - Что, правда?! - в показном ужасе схватился за голову Тараш. - Где же эти умники сидели, когда надо было кричать о вымирании феллийцев, об отсутствии защиты, о...
  
  - Люди работали, сын, - отрывисто и сухо прокаркал ворон, - готовили почву для перехвата власти! Ты просто успел чуть раньше. Буквально на час-другой.
  
  Тараш скривился: они работали! А он прохлаждался на яхте, ага!
  
  - То есть, пока я в одиночку сражался с врагами, добывал для Феллы новые технологии, эти... - что-то никакого цензурного слова на ум не приходит! - ...философы думали?!! И до чего ж они додумались?
  
  - Ну... они хотели заняться восстановлением городов, спасением людей...
  
  - Отлично! Я как раз искал, кому бы это поручить. Я дам им необходимые полномочия, пусть работают.
  
  - ...а ещё, - мрачно продолжил ворон, - они собирались связаться с чужаками и договориться о встрече, чтобы объяснить им...
  
  - Стоп! Ты хочешь сказать, папа, - вот теперь Тараш и вправду разозлился! - что группа идиотов попыталась бы договориться с теми, кто истребил десятки миллионов наших соотечественников?! Ты всерьёз считаешь это хорошей идеей?!!
  
  - Ты же утверждаешь, что пришельцы - разумные существа, - возражение ворона выглядело скорее как оправдание: для Томео глупость его коллег очевидна.
  
  - Папа! Я имел в виду свой экипаж. А вот те чужаки, о которых говоришь ты, на разумных существ не похожи. Они, если честно, и на звание идиотов не тянут. Дебилы!!
  
  - Но...
  
  - Папа! Эти самые чужаки, с которыми твои му... мудрецы собрались договариваться, хотели уничтожить Феллу. Выжечь дотла. Для чего и пустили по планете чуть не полсотни ракет, оснащённых пятью стомегатонными термоядерными блоками каждая. И только мой план да героические усилия экипажа 'Химеры', - Тараш похлопал ладонью по столу как по крупу коня, - тех самых 'не-игрушек', что первоначально вызвали у тебя подозрения, не дал превратить нашу планету в выжженную пустыню. Пока твои коллеги думали, как бы половчее сдаться, я действовал, исходя из худшего. Как выяснилось, прав был я, а не твои мудрецы со своими бездарными планами!
  
  - Ты изменился, сын.
  
  - Повзрослел, отец. Уже довольно давно. Едва обнаружил, в какую пропасть тащит нас Конвент. Скажи, ты со мной? Могу ли я, как автарх Феллы, рассчитывать на твою помощь и поддержку?
  
  - Не сомневайся! - качнул клювом ворон.
  
  - Тогда с тебя учёные, способные в сжатые сроки изучить гипердрайв и оружие чужаков. Ещё мне нужны инженеры для модернизации 'Химеры' и управляющие производствами. Согласен ли ты, Окинори Томео, принять обязанности доместика промышленности и науки?
  
  Ворон склонил голову к столу, распластав крылья.
  
  - Согласен... автарх, - если судить по насмешливо приоткрытому клюву, ворон улыбался. - А какой пост ты предложишь маме? Она тоже на твоей стороне.
  
  В любое время какая бы не сложилась ситуация мама всегда принимала сторону сына. Тараш не сомневался в решении Аламеа, но душа автарха Феллы запела, когда все недомолвки рассеял Томео. Поддержка семьи очень важна!
  
  - Я передаю Окинори Аламеа полномочия доместика медицины и алхимии. Когда у неё появится минутка свободного времени, пусть свяжется со мной. Рад был повидаться, папа! Ворон просто кивнул, растворяясь в воздухе.
  
  
  

5

  
  
  Как только Тараш зашёл в Общалку, его захлестнула волна сообщений, извещений, обвинений. Едва чужаки покинули Феллу, попрятавшиеся от них бездельники и дармоеды вылезли из своих нор. В лихое время они скрылись от безжалостных убийц, а теперь пытаются вернуть себе влияние и власть. Их не смущают десятки миллионов жертв, их совесть не затронула всепланетная катастрофа. Зато теперь они готовы драть горло, крича со страниц Общалки о массовых (полторы тысячи, не больше) протестах против незаконного захвата власти автархом. Ха, можно подумать, такой захват бывает законным! А эти политиканы прямо-таки захлёбываются требованиями к Тарашу сложить полномочия, уступить дорогу опытным и достойным людям, проявившим себя в реальных делах.
  
  'Что, неужели есть и такие? Списочек, пожалуйста! - зло оскалился Тараш - Так-так, очень интересно...'
  
  Большая часть поступивших сообщений - это слова поддержки от обычных феллийцев, их набежало почти пятьдесят тысяч. Ещё поздравление от мамы ('Я горжусь тобой, сынок'), сообщения коллег-хакеров ('Молоток, готовы присоединиться к работе!') и, кстати, ежедневные подробные отчёты от Милии. Так, что в них?
  
  Во-первых, спутниковая группировка полностью восстановлена, выход в Общалку снова доступен из любого места Феллы от стометровых глубин океана до пятисоткилометровой внутренней границы радиационных поясов планеты. Во-вторых, произведён точный подсчёт потерь: из четырёх с половиной миллиардов сайко уцелело сто тридцать миллионов (те, кто занят в материальном производстве, спрятанном глубоко под поверхностью планеты). Из четырёхсот одиннадцати миллионов настоящих людей выжила четвертая часть, в том числе тридцать два миллиона учёных, инженеров, производственников и едва миллион чиновников. Из полумиллиона сотрудников ДОМа уцелели лишь тысяча двести сорок шесть человек. Это, в основном, командиры (уволить!) и чуть меньше тысячи рядовых агентов, получивших серьёзные ранения, но выживших в самоубийственных атаках (вот они - герои!) на чужаков. Их в спешке чужаки поленились добить. Теперь все девятьсот двадцать два ветерана Вторжения дружно просят автарха зачислить их в формирующийся Космофлот. В-третьих, все необходимые ресурсы продолжают поступать на склады, но теперь ими распоряжается автарх, а не самораспустившийся Конвент. Предприятия, которые признали новую власть, снабжаются бесперебойно. Милия успела восстановить до десяти процентов ферм и наладить производство продуктов питания. Голод феллийцам и сайко более не грозит, энергии тоже достаточно. Листая отчёты, Тараш чувствовал искреннее восхищение трудолюбием и деловой хваткой своего личного секретаря. Старпёры из бывшего Конвента наверняка затянули бы эту работу на несколько месяцев. О, Соле! Папаня Милии не зря натаскивал свою дочь чуть ли не с младенчества - лучшего управляющего и администратора сейчас, пожалуй, и не найти. Какая удача, что...
  
  - Милый-милый-милый... - о, легка на помине! Фея стрелою слетела откуда-то с потолка, крепко обняла и без малейшего стеснения поцеловала Тараша в губы, - ...как я рада! Атака чужаков отражена без потерь? Ты не пострадал? Я так перепугалась, когда ты безжалостно бросил меня, оставил наедине с целым ворохом проблем...
  
  Соле! Вот ведь... Милия прекрасно понимает, как подобное щебетание злит Тараша. Нет, всё равно напяливает маску стервы, к которой знаменитая актриса Ауи Зоэ Атери приучила свою дочку.
  
  - Целоваться через посланницу - какое извращение, фу! - попытался мягко отстраниться Тараш, но фея держалась крепко, лукаво заглядывая в его глаза.
  
  - А вживую? Ты только скажи...
  
  Тараш мысленно осенил себя священным кругом жизни. Отец прав, женитьбы не избежать.
  
  - Тебе не сбежать от меня, дорогой, - по-кошачьи мурлыкнула фея, - древние традиции сильнее. Спас принцессу - женись. И не смей говорить, что я не...
  
  - Ты, несомненно, принцесса! Но...
  
  Когда Милия станет его женой, появится отличный шанс избежать раскола в обществе и хотя бы на время унять старпёров. Они способны вызвать беспорядки, что усилит социальное недовольство, а этого очень хочется избежать. Феллу может возродить лишь совместный труд, скрытый саботаж 'стариков' может сильно навредить автарху. Только они могут дать открыть генетическое хранилище и запустить родильные машины. Им четверть столетия придётся учить и воспитывать новое поколение феллийцев, пока оно не повзрослеет. Нет, без искренней помощи старшего поколения не обойтись - тем более, что они составляют большинство в феллийском социуме. Но если дочь бывшего экзарха Омео и знаменитой Ауи Атери выйдет замуж за сына известного учёного Томео и великого медика Аламеа Окинори, это, без всякого сомнения, значительно сплотит всё общество.
  
  - ...прости, Милия, но тут есть два или три непростых обстоятельства, - Тараш удачно воспользовался моментом и сбросил цепкие объятия посланницы, усадив её перед собой на стол.
  
  Фея на мгновение застыла, испуганно распахнув глаза, но Милия быстро взяла себя в руки. Синие озёра сузились в узкие щёлочки и засверкали от негодования.
  
  - Та-ак! Обстоятельства, значит...
  
  Маленькие ручки упёрлись в бочка, крылышки нервно затрепетали, но Тараш резко выставил перед собой ладонь и сжал руку в кулак, своей волей прерывая уже было начавшийся монолог подруги... или невесты? Кукольное личико феи покраснело от гнева, но... всякий посланец может говорить только тогда, когда его хотят слушать. Или когда адресат ментально слабее.
  
  - Не зли меня, женщина! - Тараш почти рычал, специально оттенив свой голос инфразвуком. - Не искушай меня решить твою судьбу в древних традициях истинного феллийского рыцарства!
  
  Фея побледнела, открыто демонстрируя испуг Милии, и покорно сложила ладошки перед собой. Тараш раскрыл кулак, позволяя посланнице говорить. Страх её хозяйки уже улетучился, и фея, кокетливо прищурившись, прощебетала:
  
  - В традициях рыцарства - жениться!
  
  - Да, дорогая! В том случае, если девушка доживёт до свадьбы. У принцесс ранимая душа, так что в сказках никто обычно не удивляется, когда от переживаний они... хм.
  
  
  

6

  
  
  - Так то в сказках, - легкомысленно махнула рукой Милия, полностью игнорируя намёк, - мы живём в реальном мире, дорогой. Так ты согласен?!
  
  Что ей пустая угроза? Пустяк! Единственное, на что действительно сможет решиться Тараш, это розги. Но тот единственный случай - исключение. Что же на неё нашло тогда, в кафе, когда Тараш собрался просить её руки? А он ведь явно... наверное, просто испугалась. А потом долго злилась на него... и на себя, конечно. Тараш, безусловно, виноват. Что мешало ему настоять на своём, быть чуточку упорнее, упрямее? Обида и привела её к тому досадному предательству... к ужасной ошибке. Но она уже расплатилась за неё, а с тех пор не дала к повторению порки ни малейшего повода. Никогда, чтобы ни случилось, она не предаст своего дорогого... так что тот единственный раз - не в счёт. Выкинуть, забыть.
  
  - Согласен, но...
  
  Не дослушав, посланница с радостным криком сорвалась со стола и, мелко трепеща крылышками, бросилась обниматься.
  
  - Я так рада, так рада!!
  
  - Постой! Подобные сложные решения нужно принимать лично, Милия, не через ментальную проекцию. Чтобы видеть и чувствовать эмоции друг друга без всяких посредников и помех. В этом и состоит первая проблема: ты на планете, я над ней. На Феллу корабль сажать нет смысла, в ближайшие несколько суток я не могу покинуть рейдер. Нужно подождать, пока на борт 'Химеры' прибудут будущие феллийские офицеры. Так что для того, чтобы мы смогли встретиться, дорогая, тебе предстоит подняться ко мне сюда, на орбиту.
  
  - Всего лишь? Пришли мне леталку... или бот, и через час-другой... я буду с тобой! - звонко пропела фея строчки из популярной песенки.
  
  - Хм-м... - растерялся от такой вопиющей наивности Окинори. - Ты что, умеешь управлять ботом чужаков? Ты действительно настолько хороший пилот, что сможешь поднять леталку на орбиту, добраться до корабля и опуститься на его лётную палубу?!
  
  - Разве это так сложно? Ну я же быстро учусь! Что? - фея, подлетев, заглянула в глаза Тараша, но увидела в них только разочарование и сомнение. - Да брось!..
  
  Тараш отрицательно покачал головой. Посланница сразу же поскучнела, и её крылышки грустно обвисли.
  
  - Леталка до орбиты не доберётся. Это - атмосферный аппарат. А бот... он не имеет собственного искина и не адаптирован для работы с нашей системой навигации. Бот тоже отпадает.
  
  - Действительно, проблема! - по-простецки почесала затылок фея.
  
  - Конечно, я могу прислать за своей невестой челнок с опытным пилотом...
  
  - Я согласна! - мгновенно среагировала Милия.
  
  - Хорошо, но правила эксплуатации требуют, чтобы челноком управляли двое. Те самые две проблемы...
  
  - Так...- посланница потерянно уселась на стол.
  
  - Диану ты уже знаешь, а пилотом будет Аманда.
  
  - Та-а-ак... - угрожающе протянула фея, - значит, говоришь, офицер... навигатор... просто 'игрушка', да?! И вторая - тоже офицер...
  
  - ...пилот, - поспешил уточнить Окинори.
  
  - ...тоже 'игрушка', так?!!
  
  - В экипаже 'игрушек' нет. Только настоящие люди.
  
  - Да? Те бандиты, что едва меня не изнасиловали, больше походили на гнусных обезьян из наших древних легенд. Мерзкие двуногие животные!!
  
  - Здесь, на борту 'Химеры', я истребил не меньше тысячи этих тварей и не чувствую ни малейшего раскаянья. Мало того, как только я модернизирую корабль, то сразу отправлюсь с ответным визитом. Бандитов, напавших на Феллу, нужно полностью истребить. Но...
  
  - Но?.. - эхом отозвалась фея.
  
  - Среди этой тысячи с лишним животных нашлись тридцать пять людей, Милия. Настоящих людей. Не игрушек. Может быть они чуточку иные, но всё-таки разумные существа. А Диану и Аманду я спас от той же участи, что и тебя. От насилия и смерти.
  
  - Продолжай... - глухо потребовала посланница.
  
  - Они фактически были в плену... в настоящем рабстве. Диану собирались убить - и убили бы! - поскольку старший навигатор, узнав о цели похода, отказалась вести рейдер к нашей планете. Аманда... её тоже приговорили. Эти две девушки - отличный шанс, наш шанс понимаешь?!..
  
  Что ж тут не понять? По определению, принцесса - это дочь крупного независимого владетеля, эпарха. Феллийцы не настолько примитивны, чтобы принимать во внимание исключительно территорию. Владеющие уникальными знаниями или навыками зачастую независимы даже в большей степени, чем экзарх или эпархи, поскольку формируют прочную зависимость у окружающих людей от своих знаний или умений. С этой точки зрения, обе девушки - безусловно, принцессы. Диана - мастер звёздной навигации, Аманда - пилот больших кораблей. Эти навыки уникальны, их нельзя игнорировать. Отдать их кому-то за просто так - ослабить и без того хрупкую власть автарха. 'Принцесс' нужно принимать в семью, это очевидно.
  
  - ...затем была подготовка к сражению и сам бой. На Феллу со скоростью в треть световой шли сотни термоядерных боевых блоков огромной мощности. Мы уничтожили все...
  
  По тону, каким было сказано это 'мы', Милия поняла, что Тараш уже воспринимает экипаж 'Химеры' как настоящих людей. И эти две 'проблемы' - тоже. Милия не дура, она сразу уловила, что Тараш имеет в виду: та самая традиция, на которую уцепилась Милия, неизбежно будет отнесена и к Аманде, и к Диане. Едва их признают людьми, они станут частью её семьи. Пусть! Что с того, что глупышки считают себя принцессами? Далеко не каждая, выходя замуж, превращается в королеву. И в этом две чужачки ей совсем не конкурентки!
  
  - ...рассказывать долго. Лучше ознакомься с полной версией этой истории. Она вскоре будет в Общалке.
  
  - Так и сделаю, - хмуро отозвалась фея.
  
  - Не сомневаюсь, - в тон ей ответил Тараш. Милия обижена? Ничего, отойдёт. В конце концов, она получает именно то, что хотела: власть. - Ты нужна мне здесь. Высылаю челнок, им будут управлять Аманда и Диана. Загрузи в трюм аппарата малый промышленный телепорт. Он понадобится для модернизации 'Химеры'.
  
  - Ладно.
  
  - Заодно пригласи родителей. Не то, чтобы я прямо-таки горю желанием видеть Омео, но - традиции, понимаешь? - Тараш весело подмигнул надутой фее.
  
  Тестя, в отличие от тёщи, он с детства не любил. И это чувство, по-видимому, взаимно.
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ВТОРАЯ

  
  
  

1

  
  
  Свободные нравы и законы феллийцев допускают любые варианты семейных отношений. Полигамные браки (один мужчина - несколько женщин) составляют относительно небольшой процент семей, не более четверти. Остальные браки - моногамные. Необычайно долгая жизнь - феллийцы вообще не знают, что у неё существует естественный предел, старость, - приучила их ценить выше всего стабильность и ровные чувства. Не ослепительный взрыв, а яркое горение. Безусловная верность обещаниям и клятвам. Любовь, не страсть. Последняя порицается обществом как атавизм, как признак духовной незрелости, первая же всячески превозносится.
  
  Бывает, и феллийцы умирают. В старые времена погибали в основном исследователи. Они навеки пропадали в глубочайших пещерах, срывались со скал, тонули в море. Ныне же люди иногда гибнут из-за отказа техники, но чаще всего - в ходе неудачных экспериментов. Такая смерть считается почётной. Феллийцы с огромной благодарностью вспоминают своих дедов и прадедов, подаривших людям новые открытия. Именно знания - наивысшая ценность, ради них стоит жить - и умирать.
  
  Большая продолжительность жизни - это растянутое на пару десятилетий детство и чуть ли не полвека бесшабашной юности. Да, физически феллийцы вырастают быстро, в возрасте двадцать - двадцать пять лет масса их тела достигает взрослой нормы. Но вот психика! Здесь всё идёт медленнее, и намного. В этом виноваты мягкий климат Феллы и отсутствие крупных хищников. Землетрясения, ураганы и иные природные катастрофы столь редки, что не каждый феллиец за всю свою жизнь хотя бы раз столкнётся с подобными явлениями. А ещё и изобилие...
  
  М-да, в тепличных условиях люди взрослеют медленно, и некоторая инфантильность столетиями преследует их. Мир вокруг не меняется, продолжительность жизни превышает десятки тысячелетий, куда спешить?
  
  И зачем?
  
  А ещё родители желают видеть своих детей именно детьми, а не взрослыми самостоятельными людьми - слишком эгоистичными для того, чтобы делить собственное личное пространство с теми, кто их вырастил. Да и вообще с кем-то ещё. Новые семьи складываются поздно - феллийцы долго присматриваются друг к другу. Зато когда люди сходятся, это уже на всю жизнь. Неудивительно, что решение Тараша и Милии создать семью вызвало у их родителей радостное удивление. К этому событию семьи Атери и Окинори терпеливо вели своих детей почти с самого рождения. Но даже теперь, на четвёртом десятке лет жизни, по феллийским меркам их воспринимают скорее как неразумных отроков, чем как людей по-настоящему взрослых и ответственных. Если бы не Вторжение, не захват звездолёта пришельцев и не отражение ракетного удара по планете, Тараша по-прежнему считали бы буянящим подростком и не приняли бы всерьёз в качестве автарха Феллы. Но он не только победил, но и добыл новые знания - ас ними и тех, кто поможет феллийцам их освоить. Новых сограждан. Тех, кто вместе с автархом защитил Феллу. Они - настоящие люди, пусть немного другие, но не сайко, не игрушки! Их навыки бесценны. И чтобы 'не-чужаки' сознательно захотели поделиться с феллийцами всеми своими знаниями и умениями, их надо наградить и крепко привязать к новой Родине. Как?!
  
  В варварских мирах, откуда заявились чужаки, всё решают деньги. Концепция всеобщего эквивалента, служащего универсальной мерой стоимости товаров, услуг, труда - да вообще чего угодно - донельзя примитивна и потому изначально ошибочна. Она крайне притягательна для недоразвитого разума именно из-за своей простоты, но именно по этой причине опасна и разрушительна для общества в целом. Деньги - это кризисы и война, типичные для конкурентных социумов, а феллийцы любят стабильность и надёжность. Их общество - солидарное. Именно поэтому они отказались от денег много тысяч лет назад. Все те услуги и товары, для которых есть денежный эквивалент, не стоят практически ничего.
  
  Весь труд, который может быть монетизирован, бесплатен потому, что выполняется надёжными высокопроизводительными машинами под управлением сайко или роботами. Ценны лишь уникальные услуги и труд, всё остальное - дешёвка. Но даже что-то уникальное должно быть взвешено и измерено. На Фелле этой процедуре придают большое значение. В итоге деятельность каждого гражданина с самого момента рождения оценивается по двум личным характеристикам, ИСЗ (индексу социальной значимости) и УОД (уровню общественного доверия).
  
  
  

2

  
  
  Чем выше ИСЗ, тем большее число материальных благ доступно человеку. Но если чрезмерно пользоваться ими, снижается уровень доверия. Если уровень доверия высок, человек может взяться за сложную задачу или предложить обществу какой-либо сложный и дорогостоящий проект. Его благополучное выполнение повысит и ИСЗ, и УОД. Неудача обрушит уровень доверия, а несколько неудач снизят индекс социальной значимости. На всякую значимую должность (например, эпарха или экзарха) может претендовать лишь гражданин с высокими индексом значимости и уровнем доверия. Низкий УОД означает, что далее человек может пользоваться дополнительными благами исключительно за счёт снижения своего индекса социальной значимости. Падает индекс - падают возможности. Все члены экипажа 'Химеры' в качестве признания своих заслуг получили высокий ИСЗ. Тараш и раньше имел высокий уровень общественного доверия, а теперь до небес вырос и его индекс.
  
  Сейчас положение автарха незыблемо. Пока остальные прятались или бессмысленно гибли под ударами чужаков, Тараш совершил невозможное. Его подвиги и работа Милии по ликвидации последствий Вторжения (надо заметить, безупречная!) доказывают, что эти молодые феллийцы достойны самого высокого уровня доверия. Скрепя сердце, их можно признать взрослыми, то есть достойными создать свою семью... но вот две другие невесты Тараша, девушки-чужачки! Им чуть больше двадцати, они же едва вышли из детского возраста!! И что, сразу замуж?!!
  
  Благодаря информации, которую Тараш выложил в Общалку, экипаж 'Химеры' получил среди феллийцев колоссальную популярность. Да, уровень доверия к ним оставался невысок, но никто не ставил этих людей на одну доску с чужаками. Они - полноценные граждане Феллы!
  
  Тем большим шоком стала продолжительность жизни новых сограждан. Оказывается, люди за пределами Феллы живут всего лишь век с небольшим! У хороших хозяев даже сайко живут дольше. Чуть ли не пятая часть этого срока - старость. Страшная болезнь, лишающая людей сил, здоровья, рассудка. Да и остальная жизнь проходит в таких условиях, что только держись. Голод, болезни, войны. Ненависть, подозрительность - все прелести конкурентного социума. Кошмар! Чужаки живут как бабочки-однодневки. Неудивительно, что большинство из них так и не успевают стать полноценно разумными существами. Поразительно, что в столь суровых условиях находятся те, в ком разум развился, а душа повзрослела и ожила.
  
  В мусоре нашлось тридцать пять драгоценностей!
  
  Новых сограждан встретили, как героев. Решение автарха взять в жёны двух чужачек приняли с пониманием - его мать, великая Аламеа Окинори, обязательно найдёт, как исцелить бедных девушек и вернуть им полноценное здоровье. Нормальную жизнь, не ограниченную рамками увядания и старости. Индекс значимости и уровень общественного доверия позволят Аламеа развернуть обширные исследования, которые принесут Фелле новые знания и возможности. По-другому и быть не может.
  
  То, что девушки, имея невысокий УОД, стали жёнами автарха и тем самым приблизились к власти, не страшно. Всё равно они остаются в тени блистательной Милии Ауи Окинори, в прошлом - Атери. За этим проследят родители Милии, эпарх Дивио, крупнейшего материка планеты, бывший экзарх, Омео Атери и великолепная Ауи Атери, чьи ИСЗ и УОД входят в сотню самых высоких на Фелле. Эти уважаемые сограждане, да и родители автарха Тараша, без всякого сомнения, позаботятся и об автархе, и об его жёнах-чужачках. Они - просто новый исследовательский проект, который не требует от общества серьёзных материальных ресурсов, но сулит новые открытия. Для волнения нет ни малейшего повода.
  
  Да, юноша будет (пока будет!) числиться наиглавнейшим начальником, раз уж его кандидатуру утвердили Главные управляющие искины, а вершить государственные дела станут достойные люди. Сам бывший экзарх абсолютно убеждён, что легко сможет перехватить все ниточки государственного управления из рук неопытного мальчишки - тем более, что их тщательно собрала любимая дочка Милия. Но... шли дни, а юный глава Феллы почему-то не спешил пользоваться услугами мудрого политика.
  
  Томео Окинори, в отличие от Омео Атери, знал Тараша намного лучше, и потому был уверен: автарх никому не отдаст власть. Все важнейшие решения он будет принимать лично, что не помешает ему опереться на опытных руководителей, набранных из доверенных лиц. Прежде всего, на собственных родителей. Почему бы не воспользоваться их помощью, раз уж их индексы значимости и уровни доверия выше, чем у тестя, бывшего экзарха Феллы? Милия рекомендовала привлечь на службу и маму, Ауи, а вот своему отцу она не слишком-то доверяла. Очень уж Омео любит власть ради самой власти, а не ради процветания родной планеты.
  
  
  

3

  
  
  Фелла восстанавливалась быстро. Трудолюбивые дроиды под присмотром сайко разбирали развалины, восстанавливали предприятия, отстраивали дома. Через пять суток после возвращения Тараша об атаке чужаков напоминали лишь обширные проплешины в плотной городской застройке. На этих местах раньше находились театры, музеи и торговые центры. Они почему-то привлекли пристальное внимание чужаков. Виллы, в которых обитали знаменитые феллийцы, отремонтировали быстро, в том числе и резиденцию эпарха Дивио Омео Атери. Просторные комнаты были ещё пусты, в них отсутствовали мебель и всякие милые пустяки, создающие уют. Пока не до них, приходится обходиться самым минимум удобств, и потому своих гостей семья Атери предпочитала принимать на широкой террасе - тем более, что с неё открывался восхитительный вид на Синее море.
  
  Вот и сейчас высокого гостя ждали на террасе. Его ярко-оранжевая леталка, похожая на детскую игрушку больше, чем на серьёзный аппарат, опустилась рядом. Тяжёлая машина даже не примяла мягкую траву, поскольку пилот оставил антиграв включённым. Энергии вдоволь, так зачем портить газон?!
  
  - Сват, сватья... - Томео, выбрался из леталки и поклонился старым друзьям. Новым родственникам. С семьёй Атери он был близко знаком не одно столетие. - Всё хорошеешь, Ауи! И как это тебе удаётся?
  
  - Окинори Томео... - певуче отозвалась красивейшая женщина Феллы. - ...ты всё такой же сердцеед! У-у-у!!
  
  Её волшебный голос коварно обнял гостя, не собираясь его отпускать. Несколько секунд спустя его примеру последовали и тонкие руки с идеально ухоженной кожей и ногтями. О, несмотря на свой неопределённый возраст, красавица вполне могла свести с ума кого-нибудь менее стойкого к её чарам, а уж за её объятия продал бы душу всякий феллиец. Любой, но не Томео Окинори. Он всегда имел иммунитет к чарам Ауи, поскольку ещё в ранней юности влюбился в Аламеа - сначала просто подругу, потом невесту, жену. Увы, Аламеа любила лишь науку и собственного сына, которого согласилась родить чуть ли не через полтора десятка лет после свадьбы. Вот и сейчас Аламеа проигнорировала приглашение от семьи Атери, целиком передоверив встречу мужу.
  
  Многие пары (трио, кварты, квинты) через несколько десятилетий расходились и снова сходились, но Томео оставался однолюбом. Это нравилось супругам Атери, которых тоже полностью устраивал моногамный союз. Омео игнорировал всех женщин кроме Ауи. Та, несмотря на лёгкий нрав и весьма свободное поведение, никогда не заходила с прочими мужчинами дальше лёгкого флирта. И то лишь для того, чтобы в очередной раз убедиться: все мужики - козлы.
  
  За исключением её Омео... и Томео Окинори.
  
  Ещё родителей сблизили дети. Как и Тараш, Милия оказалась единственным ребёнком в семье, но тут дело было не в желаниях. Ауи с радостью родила бы ещё, но её уникальный геном не позволял завести второго ребёнка. Он просто отказался вырабатывать яйцеклетки. Если бы болезнь обнаружили раньше, до появления Милии... увы! До рождения дочери болезнь мамы никак не проявлялась, а потом даже медики Феллы просто развели руки. В этом случае они бессильны! Не сдалась только Аламеа, но проект по излечению Ауи и ей в одиночку не потянуть. Чтобы привлечь к этим исследованиям дополнительных специалистов, ей просто не хватает ИСЗ.
  
  Может быть теперь, когда Милия стала женой автарха, а Аламеа с Ауи получили высокие посты в правительстве, ситуация изменится? Как доместик по культуре и социальным вопросам, Ауи поможет Аламеа консолидировать достаточные средства для решения проблемы своего бесплодия. Тем более, что многие феллийские женщины страдают от подобных болезней, а население Феллы надо восстанавливать. Так что социальная значимость проекта стала высокой как никогда раньше.
  
  - Сердцеед - это Тараш! - засмеялся Томео, приветствуя улыбающегося свата. - Остаётся надеяться, что он ограничится тремя супругами, хе-хе.
  
  Тараша в семье Атери знали с рождения. Его с самого начала рассматривали как пару для дочери. Но то, что вместе с Милией его жёнами станут две другие девушки! Да ещё не феллийки, а чужачки... неожиданно.
  
  - Диана и Аманда мне понравились, - без улыбки заметила Ауи, - из них получатся хорошие сёстры для нашей дочери. Девочки нуждаются в семье, в которой их будут любить. Муж - это хорошо, но им нужны родители! Как приняла их Аламеа?
  
  - Ты же знаешь, - вскользь улыбнулся Томео, - Меа обрадовалась Милии, что же касается двух этих... хм, она признала, что девушки неплохи. Перспективны, да.
  
  
  

4

  
  
  Вот именно. Как ни стыдно это признавать, но появление чужаков и само Вторжение - большая удача. Феллийцы вымирают, фертильность48 каждого следующего поколения неуклонно снижается. От недуга стерильности страдает всё больше женщин, а медики никак не могут нащупать его причины - не хватает генетических данных. Тараш добыл не только межзвёздный рейдер, не только гипердрайв и энергоядро, он собрал информацию о почти полутора тысячах геномах чужаков, разнообразие которых оказалось неожиданно велико. И теперь есть шанс победить проблемы, которые ранее казались неразрешимыми Гиперпространство. Колонизация иных звёздных систем. Новые принципы аккумулирования энергии. Приобретения щедро обещают невероятные находки в метафизике, алхимии, биологии. И урожая открытий не надо ждать столетия. Плоды давно уже созрели, протяни руку и сорви.
  
  Вопреки всему, Фелла оживает очень быстро. Полным ходом идёт модернизация 'Химеры', учёные создали первые образцы собственного гипердрайва и энергоядра, вытащили из архивов мощные системы вооружений, разработанные в глубокой древности. Позднее, правда, их забросили, когда Конвент окончательно уверился в недоступности других миров - а значит и Феллы. Такая политика хуже, чем предательство. Это ошибка, и автарх её исправил.
  
  Молодёжь стремится во флот, подобное начинание встречено с одобрением всеми выжившими. Индексы социальной значимости военных выросли до небес, растёт их уровень общественного доверия. А вот ИСЗ и УОД уцелевших чиновников Консулата резко упал. Экзарх Феллы впервые за целую вечность остался не у дел.
  
  Когда Омео спохватился, власть из его рук уже успел ловко выхватить будущий зять. Возвращать тестю высокий пост мошенник не спешит. А ведь Омео не один - у него целая команда опытных чиновников, которые ныне остались без работы.
  
  'Что же делать? - бессильно кусал губы бывший экзарх. - Смириться и ждать, пока популярность автарха снизится?! А снизится ли она? Если и ответный визит Тараша к чужакам будет удачным, то возможность вернуть власть появится не скоро... ох не скоро!'
  
  За этими переживаниями-страданиями с болью наблюдала Ауи. Ей жуть как надоело смотреть на кислую рожу мужа, который целыми днями тупо пялится на рассветы и закаты, запивая своё горе изысканными винами. Новые родственники обязаны помочь! Ведь не может так быть, что у любимого (единственного!) зятя не найдётся достойной работы по специальности для тестя?!
  
  - Наш мальчик так занят, так занят! Дни и ночи он трудится над сценарием ответного визита к чужакам... - щебетала Ауи, не обращая внимания на то, как кривится Томео, - у него, наверное, совсем нет времени для семьи! Почему же он не попросит помочь? Омео мог бы взять часть его неподъёмных забот на себя.
  
  - Я как раз прибыл, чтобы от имени автарха предложить тебе, мой друг, - тут Томео не выдержал и подмигнул свату, протягивая кристалл с официальным извещением, - пост логофета в правительстве Феллы...
  
  Омео активировал искин, визуализировал поступивший документ и скривился, будто хлебнул прокисшего вина. Мальчишка-то не теряется, и на уступки идти не желает. Понимает, что одно дело привлечь к работе отца, мать, тёщу - они никогда не стремились ни к власти, ни к официальным постам. Совсем другое дело - запустить в курятник лису. Участие бывшего экзарха в популярном правительстве значительно поправит его упавший рейтинг, и тот превратится в конкурента. Парень нашёл выход: пост логофета, который предлагает Тараш, именуется солидно, а на деле это всего лишь главный советник по экономическим вопросам в секретариате автарха, а не самостоятельную политическую фигуру. Всю власть цепко держит в своих руках молодёжь из команды Тараша. Так что же, поработать помощником для дочки, хе-хе? Почему же нет, всё равно лучшего предложения не будет. Зять, несмотря на молодость, чувствует себя в политике уверенно, и этот шаг весьма показателен. Да, Омео получает возможность поправить свои ИСЗ и УОД, но Тараш выиграет больше. Заботу о семье, да ещё в столь неоднозначном случае, народ обязательно оценит. Хитрец!
  
  - Официально заявляю, - вежливо склонил голову Омео, - что принимаю предложение автарха Феллы.
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ТРЕТЬЯ

  
  
  

1

  
  
  'Денег много не бывает!' Эта прописная истина давно стала девизом не только для Кукурузы Джонса, не только для любого представителя могучего братства Славных Ребят, но и для всех граждан Центральных Миров и Периферии. Этот общеизвестный факт цивилизованные люди впитывают с молоком матери. Вся их жизнь проходит под знаменем личной выгоды. Конечно, есть ещё и дикари-отщепенцы вроде нихонцев, чинов или рашей, по неясной причине не додавленные галактическим сообществом, - те думают иначе. Но они, как говорится, не в счёт: никто всерьёз не считает этих дикарей цивилизованными людьми.
  
  Да и люди ли они?!
  
  Но у девиза есть и продолжение. О нём всякий образованный человек узнаёт, когда вступает во взрослую самостоятельную жизнь. Денег много не бывает, это правда, но надо суметь вовремя остановиться. Те неудачники, кто этому не научился, оканчивают свои жизни на помойках и свалках в голоде и грязи. Неудивительно, что Славные Ребята считают главным законом Вселенной: 'Побольше нахапать - вовремя смыться'.
  
  В полном соответствии с первой частью девиза рейд-адмирал сэр Мортимер Джонс не посчитал добычу, взятую на варварской планете, значительной. По оценкам рейд адмирала, её хватит для того, чтобы и сам Кукуруза, и капитаны кораблей, и все их офицеры смогли сменить скалы Периферии на какой-нибудь уютный домик под голубым небом одного из Центральных Миров. Даже доля солдата-десантника превышает три миллиона мон, чего уж говорить о командирах и специалистах? Но хватит ли мозгов у пустоголовых десантников, чтобы в согласии со второй частью девиза смыться сразу после получения своих денег?! Нет, точно нет. Они обязательно впадут в пьянство и хвастовство и оставят ясный след для всех заинтересованных лиц. В первую очередь для дознавателей Лиги. Так что Кукуруза при молчаливом одобрении всех капитанов и офицеров даже не думал о выполнении обещаний, которые он давал расходному материалу. Джентльмен он - или нет?! Конечно, да, - а это значит, что он сам определяет, как исполнять свои обещания. Делиться добычей с 'мясом'? Какого чёрта! Ведь есть те, кто более достойны награды - такие же джентльмены, как и сам сэр Мортимер. Поэтому всех десантников, шуровавших на планете дикарей, а заодно и всяких чистоплюев, бунтующих против своих капитанов, приговорили к ликвидации ещё на стадии планирования. Они лишние свидетели и конкуренты. Конечно, собственных абордажников никто обижать не собирался: без них возвращаться на базу было бы опрометчиво, к тому же эти ребята проверены в деле, да и мозгов у них существенно больше. Сказано смыться быстро и далеко - они точно выполнят приказ.
  
  Конечно, если Кукуруза и его капитаны собирались бы и дальше промышлять на Периферии, им могло бы не поздоровиться. Хладнокровное уничтожение 'своих', пусть бесполезных и бестолковых, Славные Ребята не одобряют. Категорически не одобряют. Но тут, как говориться, или - или. Рисковать своей будущей обеспеченной жизнью не хочет никто, да и добавка в десяток миллионов мон каждому лишней никому не будет.
  
  По поводу уничтожения отслуживших своё десантников Кукуруза не испытывал ни малейшего волнения. Сэр Мортимер не садист, не изверг, он - прагматик. Никакой жалости к 'мясу', никаких сожалений! Это - бандиты. Стоит им что-то заподозрить, и бунта не избежать. Поэтому о запланированном 'сбросе балласта' знали заранее лишь старшие офицеры.
  
  От лишних участников предстоящего дележа избавились быстро и решительно. В кубрики наёмного персонала при уходе в гиперпрыжок был подан ядовитый газ, а после возвращения в обычный мир дроиды аккуратно собрали органический 'мусор' и отправили его на утилизацию. Да, прогнать через утилизаторы тысячу тел - долгое занятие, и рейдеры вынужденно задержались в транзитной системе на пару суток. Впрочем, эта пауза была заранее согласована - именно здесь, в пустой транзитной системе, рейд-адмирал договорился о встрече.
  
  Сэр Мортимер волновался совсем по другому поводу. Хотя для экипажей рейдеров весь гиперпрыжок уложился в мгновение, в реальном мире прошло без малого шесть дней. За это время многое могло измениться. Вдруг о запланированной встрече пронюхали конкуренты, или в системе бродит патруль? К счастью, всё прошло по плану. Оценщик, представитель серьёзных людей из Центральных Миров, прибыл вовремя. Опытный делец определил стоимость добычи, и Джонс вместе с капитанами смог быстро договориться об оптовой продаже всего хабара.
  
  На Периферии нереально получить 'справедливую' цену за подобный груз. В любом из Центральных Миров его без всяких затей конфискуют как 'товар неизвестного происхождения'. Там любой товар имеет сертификат о происхождении, без него грузом интересуются только скупщики краденого. Нет, официально все они - серьёзные бизнесмены, и ничем предосудительным не занимаются. Им достаточно лицензии на торговлю с Периферией, а откуда в этом захолустье сертификаты? Их нет, и не бывает. Эти уважаемые предприниматели сами оформляют любые необходимые документы, скупая у Славных Ребят их добычу. Дёшево. И, естественно, продают с полным набором сертификатов и иных финтифлюшек. Дорого. Бизнес, господа! Просто бизнес.
  
  Кукуруза Джонс и его подельники ещё и порадовались, когда удалось сбыть весь груз за четверть рыночной стоимости и получить за него звонкую монету в виде обезличенных банковских карт. Они удобны и в любом банке Цивилизации без вопросов превращаются в полноценные моны.
  
  Конечно, на этой встрече был и скользкий момент - куда ж без него? Оплата перешла в руки Кукурузы после перегрузки всего хабара на 'грузовик'. Огромный транспорт прибыл в сопровождении фрегата Демократического Альянса. Его огневая мощь (семьдесят пусковых установок, двенадцать мощных кор-бластеров в четырёх башнях) вызывала уважение. С такой подстраховкой скупщик вполне мог бы 'кинуть' Кукурузу, но обошлось. Эскадра контрагента ушла, так что рейд-адмирал и его капитаны смогли спокойно выдохнуть.
  
  Второй этап плана закончился благополучно.
  
  
  

2

  
  
  С третьим возникли непредвиденные проблемы.
  
  Гризли. Из-за него всё пошло не так.
  
  Едва стало известно, что 'Старушка Бет' застряла на орбите варварской планетки, Кукуруза сразу же начал искать решение этой задачи. Теперь Гризли опоздает к месту встречи, и за приемлемые сроки не сможет продать свою добычу. Мало того, рейдер с нереализованным грузом смертельно опасен и для Джонса, и для других офицеров маленькой эскадры. Если Славные Ребята узнают, что кто-то сорвал столь крупный куш, на всех участников рейда начнётся настоящая охота. А ведь помимо них ответы на свои вопросы жаждут получить ещё и лигийцы! Совсем не утешает, что первым под раздачу попадёт сам Гризли - неудачника не жалко ни капельки, он полностью заслужил всё то, что неизбежно с ним случится, но остальных-то за что? Они-то выполнили всё чётко, без единого сбоя!
  
  Понятно, что подобные размышления добавили Кукурузе немало седых волос и вынудили его принять трудное решение: от неудачника следует избавиться, да побыстрее, пока ещё 'Старушка Бет' беспомощна и не сможет пережить полноценную ракетную атаку. Как человек по натуре осторожный и предусмотрительный, сэр Мортимер не ограничился двумя волнами ракет, он оставил в системе дикарей и автономный гиперзонд . Аппарат сложный и редкий, но Кукуруза не поскупился и его приобрёл, чему теперь был изрядно рад. Зонд надёжно зафиксирует результат ракетного нападения на рейдер Гризли, итоги термоядерной атаки на варварскую планету и затем автоматически прыгнет в транзитную систему, где сразу попадёт в цепкие руки своего хозяина.
  
  Свою задачу аппарат выполнил безупречно, а вот результаты атаки вышли совсем другие. Кукуруза не ожидал, что его безупречный план сорвётся. Удар по планете отражён, 'Старушка Бет' не пострадала. Мало того, что Гризли так не вовремя задержался на орбите, он сообразил, что стреляют и по его кораблю, и ухитрился сбить все боевые блоки! Вообще все. Даже те, что шли на планету, не на него. Отомстил, что ли? Может быть, затеял свою игру? Но самое плохое, что Тюхе вернула своё благоволение капитану 'Старушки'. Как он воспользуется удачей, неясно. Очевидно одно: капитан Мак Стивенс обиделся всерьёз и теперь горит желанием поквитаться. Ха, да и сам Кукуруза рвался бы отомстить бывшим коллегам, если бы оказался на месте Гризли. Если учесть, что его погреба пусты (он отбивал атаку, и пострелять ему пришлось изрядно), а автономность на исходе, вряд ли Стивенс кинется вдогонку за коварными обидчиками. Один рейдер без ракетного вооружения против трёх однотипных с заряженными пусковыми установками?
  
  Нет-нет, Гризли не дурак!
  
  Кукуруза, оказавшись на месте Стивенса, рванул бы к базе. Если Гризли прибудет туда раньше остальных, то успеет изложить свою версию событий хозяевам и администрации форпоста. За долю добычи, которой набиты трюмы 'Старушки', Славные Ребята устроят Кукурузе и его коллегам по рейду славные похороны. Да даже если за ракетный удар по бывшему компаньону братва просто решит разобраться с Кукурузой 'по понятиям', сразу выяснят, что по его приказу уничтожен десант! Это - настоящее предательство. Одно дело - бой, схватка, там случается всякое. Но подлый удар в спину, убийство из жадности тех, кто шёл за тобой... гнусная измена!! За такое и Кукурузе, и двум его подельникам-капитанам грозит показательная казнь - прогулка в шлюз без скафандра. Предатели никому не нужны живыми. От Славных Ребят нигде не скроешься! Даже если получится от них отбрехаться, откупиться, сколько появится тех, кто желает отомстить за попрание священных традиций Пограничья?! С ними придётся воевать, лить кровь, 'пачкаться', постоянно опасаясь удара в спину, ведь теперь все будут ждать от Кукурузы подвоха и потому при удобном случае нападут сами. Будет трудно выжить, действовать придётся аккуратно и постоянно оглядываться. Всё это слишком дорого и долго, а времени и так в обрез. Да и о скрытом уходе в Центральные Миры придётся забыть. Кукурузу и его коллег ни за что не отпустят, установят плотную слежку. Если же о нём пронюхают следователи Лиги, будет и вовсе не до исполнения мечты - уцелеть бы! А хитрый Гризли потихоньку поменяет добычу на звонкую монету, получит премию за разоблачение подлого преступника, поделит куш со своим экипажем и незаметно смоется с базы так, что после и следов его не найдёшь.
  
  Нет-нет, Кукурузе 'разборки' сейчас ни к чему. Единственное, что желает рейд-адмирал - удрать! Свалить с Периферии куда-нибудь в Центральные Миры, причём быстро и незаметно. Там сэр Мортимер воспользуется новыми документами, давно приготовленной легендой, и растворится среди десятков миллиардов других состоятельных людей, пользующихся всеми благами Цивилизации. Исполнит свою мечту!!
  
  Для этого необходимо вернуться на Базу раньше 'Старушки' и разъярённого Гризли Стивенса.
  
  Опередить мстителя совсем не просто. Шесть стандартных суток занял гиперпрыжок до транзитной системы, два дня эскадра передавала товар контрагентам. Ещё пять суток понадобится, чтобы уйти в разгон и добраться до базы. Итого - тринадцать дней, считая от момента ухода эскадры с орбиты варварской планетки.
  
  Если 'Элизабет' избежала серьёзных повреждений, ей потребуются те же тринадцать-четырнадцать - максимум, пятнадцать суток на прямой прыжок до базы.
  
  Вполне можно успеть. Надеяться на медлительность Стивенса, а самим спешить. Спешить!!
  
  
  

3

  
  
  Спустя пять суток три рейдера успешно прошли обязательную идентификацию и заняли свои привычные места у причалов Базы. Ушли - вернулись, дело обычное, а то, что уходило четыре корабля, а вернулось только три... здесь, на фронтире, всякое бывает. Рейдеры - не прогулочные яхты, да и рейд-адмирал сэр Мортимер Джонс - не турист. Вокруг - Периферия, и здесь, знаете ли, стреляют. Точнее, не бывает ни дня, чтобы не стреляли! А тут всё-таки вернулись, пусть из четырёх - только трое, с изрядно поредевшими экипажами - зато с добычей.
  
  И похоже те, кто выжил, довольны. Уже давно диспетчеры не видели, чтобы команды работали так быстро и слаженно. Наверное, экипажи рейдеров поставили рекорд по скорости швартовки и прохождению всех обязательных для каждого прибывающего корабля процедур - в первую очередь, таможенного досмотра. Впрочем, досматривать было нечего: грузовые трюмы пусты, ракетные погреба опустошены наполовину, аккумуляторы заряжены процентов на пятнадцать, а системы жизнеобеспечения нуждаются в регламентном обслуживании. Ничего нового. Всё, как и должно быть после долгого и сложного рейда.
  
  Сам Кукуруза Джонс и все его офицеры пребывали на седьмом небе от счастья: они опередили Гризли Стивенса, и если не будут впустую щёлкать клювами, успеют смыться в Центральные Миры раньше, чем вернётся 'Старушка Бет'. На последнем этапе пути был лишь один момент, заставивший всех поволноваться. Когда эскадра находилась в световом часе от причалов форпоста, наблюдатели засекли всплытие крупного корабля. Неужели Гризли? Или, не дай Бог, патруль?! Но уже через десяток минут стало известно, что это грузопассажирский лайнер Демократического Альянса, и на рейдерах началось ликование: Тюхе не оставила вниманием своих любимцев! Они смогут отчалить с форпоста быстро, с комфортом и без всяких шагов, сомнительных с точки зрения Славных Ребят и местной администрации.
  
  Желание тех, кто вернулся из тяжёлого рейда, сменить образ жизни на более спокойный и безопасный, понятно без всяких объяснений. Судя по всему, потери огромные. Что ж, такова жизнь! Бараны питаются травой и умирают, чтобы насытились волки. Конечно, хищников никто не любит, их жизнь опасна и зачастую непродолжительна. Но раз ты выбрал путь волка, а не барана, роптать не стоит. Молись Тюхе Великолепной, и Госпожа Удача без добычи тебя не оставит!
  
  Вот и в этот раз она, очевидно, улыбнулась рейдерам. Потери? Они неизбежны. Раз никто не жалуется, так и беспокоиться не о чем.
  
  Но любопытство... ха! Любопытство неуничтожимо. Оно сметает все преграды. Здесь, на базе, развлечений мало, да и не все жители увлекаются алкоголем и шлюхами. Байки доблестных корсаров об их очередной победе -дело другое. Это - 'святое'. Кое-кто даже специально приезжает из Центральных Миров, чтобы послушать 'пиратские' рассказы, восхититься удалью, хитростью и коварством Славных Ребят, найти новый сюжет или просто потерянное вдохновение. И очень многих действительно интересует, что же такого произошло в рейде?
  
  Прямо спрашивать о подобных вещах не принято. Люди всё расскажут сами. Потом, когда погуляют, успокоятся. Сейчас экипажам кораблей не до баек. Все вернувшиеся 'на взводе', подозрительны, не расположены к разговорам, - но ведь бравые ребята когда-нибудь захотят сбросить напряжение, не правда ли? Так уже бывало не раз, нужно просто подождать. Сейчас в их памяти ещё свежи утраты и неприглядные подробности схваток. Пройдёт день-другой, и экипажи рейдеров разбредутся снимать стресс. Они разойдутся по барам, игорным клубам и иным злачным местам. Расслабятся. Похвастаются. Проболтаются. Информация о рейде всё равно просочится, так или иначе.
  
  Вот тогда местная Служба Безопасности аккуратно и ненавязчиво соберёт сведения и выяснит всё, что заинтересовало её хозяев. Может быть, кого-нибудь из экипажей задержат - повод всегда найдётся! - и допросят.
  
  
  

4

  
  
  К неудовольствию безопасников, в этот раз всё пошло не так.
  
  В течение первых же суток вернувшиеся экипажи - все специалисты и абордажники без исключения -приобрели места на так удачно подвернувшийся лайнер, направляющийся в один из Центральных Миров, и отчалили. А билеты-то не дёшевы! И не то, чтобы обычным парням с Периферии они не доступны, нет. Просто в Центральных Мирах им делать нечего - без внушительных сумм на счетах там не прожить, и всё стоит ой как дорого! А тут вдруг четыре сотни самых простых ребят собрались да улетели?! Ха! Неужели сорвали куш?! Точно, иначе откуда бы у них взялись деньги на будущую красивую жизнь?!
  
  Старшие офицеры и капитаны задержались ещё на сутки, не более. Они продали свои корабли (срочно, дёшево!) администрации форпоста, наплевав на суммарный убыток чуть ли не в миллион мон. За назначенную цену отличные тяжёлые рейдеры ушли влёт, со свистом, и покупатель ни секунды не колебался! А затем уже бывшие корсары оплатили рейсы скоростных курьеров в Центральные Миры и в течение следующих двенадцати часов смылись с Периферии.
  
  Последовали примеру своих экипажей!
  
  А как же байки об истории их рейда?!
  
  База загудела. Всем стало абсолютно ясно, что эти люди, пусть даже ценой значительных потерь, сорвали огромный, невероятный куш и втихую сбежали!
  
  Их коллеги по 'особо рискованному бизнесу' задыхались от любопытства и возмущения. То, что с ними не поделились, это пустяк, ерунда. Но где, скажите, на нищей Периферии можно найти такое богатство, чтобы полтыщи жадных и вдрызг отмороженных головорезов отказались от дальнейшего риска, обеспечив себя на всю оставшуюся жизнь? Больше других ярились Совет Капитанов и администрация форпоста, ведь если они 'сорвали банк', то сумма выплат с добычи, которую они обязаны передать Славным Ребятам и хозяевам базы, должна быть намного больше. Совсем не те жалкие крохи, что получены по факту! Неужели Кукуруза всех обманул? Кинул!!
  
  Увы. Все, кто что-то знал, испарились, растаяли, исчезли. Их след уже простыл. Виноватить можно и местное Управление Полиции, и Службу Безопасности базы. Их агенты спохватились только тогда, когда стало уже слишком поздно. Информация в искинах рейдеров аккуратно стёрта, свидетелей нет. Они спрятались среди сотен миллиардов граждан Центральных Миров.
  
  Но ведь осталась ещё 'Старушка Бет'?!
  
  Тяжёлый рейдер уничтожить непросто. Возможно, он получил повреждения и просто отстал, ремонтируясь в каком-нибудь тихом уголке Космоса. Когда Гризли Стивенс вернётся, он обязательно прольёт свет на события этого рейда и поведение своих подельников.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ДЕСЯТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Работы по модернизации 'Химеры' шли двадцать суток - значительно дольше, чем планировал Тараш. Десятки тысяч инженерных дроидов, тысяча сайко и две сотни феллийских инженеров трудились сутками напролёт, без отдыха и сна, но сократить сроки так не смогли. Слишком много всего пришлось переделывать, а то и создавать с нуля. Произвели не только замену искина, но и улучшили обитаемость рейдера, системы маскировки, щитов, вооружения, навигационную и разведывательную аппаратуру. Одно неизбежно тянуло за собой другое, и теперь 'Химера' осталась прежней лишь внешне. Внутри корабль изменился до неузнаваемости. Удалось улучшить даже гипердрайв, что не удивительно: наука Феллы опережала Центральные Миры на тысячелетия.
  
  - Как, ну как вам это удалось?! - изумлялась Диана, знакомясь с новыми возможностями гиперпрыжка. - Ведь три десятка суток назад феллийцы даже не знали о межзвёздных перелётах!!
  
  Тараш в ответ лишь скромно пожимал плечами. На Фелле не задумывались о путешествиях через гиперпространство именно потому, что знали о строении пространства намного больше чужаков. Оно, знаете ли, не однородно и напоминает скорее слоистый пирог, чем безбрежный океан пустоты, как о нём думают пришельцы. И в большей части этих слоёв выжить невозможно. Да и не все механизмы способны уцелеть при попадании в них. Вероятность найти слой, приемлемый для людей, настолько мала, что на эти исследования давно махнули рукой. Одна стомиллионная, где-то так.
  
  А чужакам не жалко ни людей, ни лабораторных животных. Они заплатили за свою науку многими миллионами смертей и всё-таки нашли верные параметры. Теперь знания достались феллийцам в качестве трофея. Вероятно эти данные - самая ценная добыча Тараша. Впрочем, Фелла отдала за неё сотни миллионов жизней, сгоревших в огне Вторжения.
  
  - Всем постам, - 'громкая' связь разнесла голос капитана Окинори по кораблю и отозвалась эхом в Сети, которая вела прямую трансляцию старта долгожданного 'ответного визита', - доложить о готовности!
  
  Цель похода проста: скрытное проникновение в пространство Периферии, сбор информации, трофеев и уничтожение той самой базы, с которой пираты нанесли по Фелле удар. Эту акцию надо организовать так, чтобы подозрения пали на самих чужаков. В их социуме всегда отыщутся те, кому мешает подобный форпост, так что найдётся, на кого перевести стрелки.
  
  Всё ясно, понятно, и Тараш заторопился. Он чувствовал, что время утекает как вода меж пальцев. К Фелле приближается что-то страшное. По сравнению с грядущим штормом ужас Вторжения - ласковый бриз. Опасность не очевидна, её корни сложно идентифицировать, но уже ясно, что она как-то связана с чужаками. С Вторжением. Если Тараш хочет обезопасить Феллу, надо спешить. Надо добыть информацию и как-то оценить эту смутную угрозу. Поэтому едва 'Химера' завершила модернизацию, поступил приказ подняться с низкой орбиты и готовиться к дальнему походу.
  
  То, что автарх покидает Феллу, не очень здорово. Но без него и его коллег-хакеров миссия обречена на неудачу. Хакеров всегда не хватает, их талант для своего развития требует специфических условий - стихийного бунта против устоявшейся системы власти и постоянного стремления к новому, несбыточному. Конвент тщательно следил, чтобы подобные наклонности выявлялись как можно раньше, в детстве. А потом... нет, полностью убрать социально-опасные таланты нельзя, их можно лишь притормозить, заблокировать на общественно-полезном уровне. Тарашу повезло: родители сберегли его от строгого ока государства и дали его гению возможность повзрослеть. Теперь Тараш - самый сильный хакер Феллы со времён легендарного Ману. Остальные и в подмётки ему не годятся. Без навыков Тараша феллийцы не получили бы ни корабля, ни новых знаний, ни надежды. Их бы уничтожили.
  
  Задуманный поход закончится неудачей, если Тараша не будет на рейдере. Это определили Главные управляющие искины Феллы. Личное присутствие автарха на планете сейчас не столь уж обязательно, восстановление и так идёт полным ходом. Планы определены, ответственные назначены. Все прочие вопросы решит старшая супруга автарха, Милия Окинори.
  
  - Химера. Ходовой режим активирован, - первым, как и положено, отозвался искин, - всё в норме.
  
  Корабль вполне ощутимо проснулся и напружинился как яхта, поймавшая ветер, и Тараш непроизвольно улыбнулся: дома хорошо, но его манят звёзды. Раньше они были далеки и недоступны, а теперь - руку протяни.
  
  - Коммандер Вилар. Энергоядро в порядке, кир!
  
  Новое энергоядро корабля использует внутреннюю энергию самого пространства, так что автономность 'Химеры' ограничена лишь возможностями системы жизнеобеспечения. Да и энергии теперь вдоволь и для полноценного силового щита, и для оружия, и для работы дюжины универсальных телепортов. Старое ядро, аккумуляторное, пока осталось, но исключительно в качестве резервного источника энергии.
  
  - Докладывает Дюбуа, двигатели готовы, кир. Баки реактивной массы полны, маневровые активны...
  
  Опорно-полевой механи-пешио49 продублировал электромагнитные реактивные маневровые двигатели, которыми пользовались чужаки. Он намного экономичнее и значительно эффективнее. В будущем феллийский механи-пешио заменит и основной, маршевый, и маневровые двигатели, но в этот раз их решили оставить. В основном для маскировки, ведь рейдер пойдёт в пространство чужаков, и ему не нужно лишнее внимание. Да и весь поход - это, по сути, испытания феллийских разработок. По их результатам Феллийские конструкторы создадут собственные проекты полноценных боевых кораблей.
  
  Концепция опорно-полевого двигателя поначалу привела пилотов, навигаторов, артиллеристов из числа 'не-игрушек' в ступор. И это плохо. Невозможно полноценно управлять рейдером, если не понимаешь его возможностей! Феллийские инструкторы много раз пытались разъяснить принципы работы двигателя новым согражданам, но успеха так и не достигли. То ли потому, что ученики ещё плохо понимали фелле, то ли им не повезло с учителями. Мобилизованные наставники смотрели на новых соотечественников свысока и делились знаниями неохотно.
  
  
  

2

  
  
  Новорождённый флот Феллы понемногу обрастал традициями. Одной из них стал регулярный (раз в несколько дней) совместный обед в кают-компании со старшими офицерами корабля и некоторыми младшими, которые заслужили подобное поощрение. Главным в этой традиции был даже не сам обеда (хотя блюда, приготовленные Буру, всегда превосходны), а беседа после него, в процессе которой новые сограждане знакомились с обычаями Феллы, а остальные слушали рассказы о жизни чужаков. Именно этот момент выбрала Диана, чтобы задать мужу давно мучавший её вопрос:
  
  - Ты можешь объяснить работу механи-пешио по-человечески?! Не подробно и нудно, а просто и ясно?
  
  Старший навигатор страдала от непонимания больше всех, а ведь именно ей прокладывать курс для корабля - по сути, нового. От её навыков зависит, насколько успешно пройдёт гиперпрыжок. Как повлияют на динамику разгона феллийские двигатели? Или, может быть, отказаться от их активации и воспользоваться обычными магнитно-реактивными?! А как же испытания?!!
  
  - То есть, максимально упрощённо? Хм... - хакер прислушался к чувствам окружающих. Любопытство, интерес, робкая надежда, лёгкий привкус обиды ('не-чужаки'), добрая насмешка, сдержанное веселье (феллийцы... ага, ждут развлечения).
  
  'Ладно, будет вам и объяснение, и развлечение!'
  
  - Кирие, вам знакомы колесные аппараты, перемещаемые за счёт мускульной силы ног?
  
  - Самокаты? - неуверенно переспросила Диана.
  
  Тараш легко считал картинку из её мыслей и удовлетворённо кивнул. Годится!
  
  - Именно! Никто же не пытается ехать на этом самом самокате, бросая за спину камни? - наградой за шутливый вопрос стали тихие смешки. Ну да, более нелепую картину и представить трудно!
  
  - Нет! Конечно же, нет!! - смутилась Диана.
  
  - Любой космический корабль - это очень большой самокат. Мне, да и другим феллийцам, странно, что его двигают, бросая из кормы камни. Или то, что их заменяет.
  
  Офицеры, внимательно слушающие объяснение Тараша, переглянулись: понятно, что капитан Окинори сравнил работу ракетных двигателей с бросанием камней с самоката за спину, но... что здесь является аналогом ног?!! Внешне механи-пешио - это просто огромная сфера, опутанная какими-то обручами. Это что, колёса?!!
  
  - Чтобы ехать, нужно просто отталкиваться ногами от опоры! Именно так действует и механи-пешио.
  
  - Чем-то от чего-то отталкивается? - глаза Дианы сейчас напоминали чайные блюдца: большие и круглые. Наверное, женщина представила себе, как рейдер разбегается, перебирая ногами...
  
  - Точно! - ухмыльнулся Тараш. Фантазия Дианы и весь этот разговор его весьма забавляли. Да и другие феллийцы с трудом сдерживали улыбки. В них не было и тени злорадства. Так улыбаются родители, радуясь любопытству своих детей. - Не 'чем-то', Диана, а особым силовым полем. Оно постоянно крутится вокруг корабля. Отталкивается не от 'чего-то', а от внутренней структуры самого пространства. В точности как самокат!
  
  - И где это самое поле?!
  
  - Далеко за пределами корабля, Ди. Оно невидимо для электромагнитных детекторов и малозаметно для гравитационных. Технические подробности вам не нужны. Рассматривайте шар с обручами как обычный мотор. Возможно 'ноги' - это чересчур странно для вас. - Тараш хихикнул, вспомнив картинку рейдера с ногами. Вот уж и вправду химера! - Тогда вообразите 'колёса', на которых и 'едет' наш корабль. Их крутит механи-пешио...
  
  Диана и её коллеги застыли с открытыми ртами. Картинка, которую они представили себе, была столь яркой, что захихикали и прочие хакеры, сидящие с ними за столом. Первым опомнился Ардайл Шин:
  
  - Не думал, что когда-нибудь буду разъезжать по космосу на самокате! И что им окажется мой рейдер!
  
  - В мире есть много удивительного, - пожал плечами Тараш, - но феллийский вариант движителя мне кажется намного разумнее и удобнее. Естественнее. Все леталки им оборудованы. За тысячи лет - никаких нареканий. Просто, удобно, эффективно.
  
  - Если принять во внимание пример с самокатом, безусловно, - ошеломлённо кивнул Шин.
  
  Действительно, что может быть проще, чем разъезжать на колёсах по Вселенной? Иногда странная логика новых соотечественников бросала его в дрожь. Судя по взглядам прочих некоренных феллийцев, эта мысль посетила всех одновременно.
  
  Самокат? Пусть, но новые возможности серьёзно меняют давно знакомую картину разгона и торможения. Нужна иная техника пилотирования. С механи-пешио становятся доступны те манёвры, которые и представить-то ранее было невозможно. Пока активен феллийский двигатель, кораблю не грозит гравитационное падение, он может оттолкнуться от сторонней массы или даже пустого пространства! И в то же время все стандартные приёмы управления остались в арсенале пилота. Стоит отключить механи-пешио и запустить привычные маршевые и маневровые двигатели, как кораблевождение опять становится обычным, знакомым.
  
  - Ты удовлетворена объяснением, Ди?
  
  - Да... - навигатор всё ещё переваривала неожиданную информацию. Она-то пыталась разобраться в зубодробительных формулах, а надо было просто взглянуть на проблему со стороны! Найти простой пример, аналогию. У феллийцев, оказывается, какие-то совсем иные взгляды на пространство и время, - ...то есть, да, господин капитан! Теперь ясно, что мне придётся переучиваться.
  
  - Всем нам, кира! - отозвался первый пилот Ардайл Шин и поймал в ответ одобрительный взгляд капитана. Феллийцы учатся всю свою долгую жизнь и считают это своим самым главным делом.
  
  Кажется, 'не-игрушки' Тараша понемногу адаптируются к традициям новой родины?
  
  
  

3

  
  
  - ...Принято, - автоматически ответил Тараш на доклады коммандеров Чонхэ Хона (ракетчики) и Альберта Кицрау (канониры), продолжая улыбаться краешком губ.
  
  Вопросы Дианы и Аманды приводили его в хорошее настроение, а вот Милия... её после свадьбы стало слишком много. Уходя в поход, Тараш чувствовал себя счастливым - в отличие от Милии, которая не скрывала своего беспокойства. Чего волноваться? 'Химера' лишь внешне осталась прежней.
  
  Всё, что на Периферии могло бы показаться чуждым (эмиттеры материальных щитов, массивы феллийских детекторов и сканеров), аккуратно спрятано под внешней обшивкой от любопытных глаз и средств наблюдения. От ракет Тараш решил не пока не отказываться. Это оружие он оценил как эффективное, поэтому при модернизации ограничились заменой искинов продвинутыми версиями, и добавили в номенклатуру боевых блоков феллийские системы постановки помех. Остались на месте даже порты ракетных пусковых установок, хотя они теперь и не нужны. Вместо примитивных катапульт рейдер получил дюжину телепортов, способных без труда забросить ракеты по маяку-реперу на любую дистанцию в пределах сферы радиусом в несколько световых часов. Для более значительных изменений просто не хватило времени. Зато ракетные погреба расширили и существенно пополнили.
  
  Летальные виды оружия исчезли с лика Феллы тысячи лет назад, и за двадцать суток инженеры успели лишь разыскать их описание и техническую документацию в древних архивах, так что 'Химера' уходила в рейд с тем, что было у неё на борту. Единственное, что поменяли - это увеличили почти вдвое мощность и на тридцать процентов дальность штатных главных и защитных бластеров 'Химеры'. К сожалению, данная модернизация значительно снизила срок службы их стволов, однако Тараш счёл такую цену приемлемой платой за выросшую боевую мощь. Да и к возвращению рейдера уже будет, чем их заменить. Но даже с тем, что есть, 'Химера' с лёгкостью справится с тремя-четырьмя тяжёлыми рейдерами, спрячется или удерёт от более мощных боевых кораблей. Удерёт, ага! Как бы им самим не пришлось бы удирать от незаметного корабля, использующего материальные щиты и совершенные системы постановки помех, да ещё и способного вести бой на невообразимых дистанциях!
  
  Для блокировки атак чужаки используют электромагнитные щиты. Они неплохо защищают от плазмы, но бесполезны от лазеров или болтов (массивных снарядов). Модернизированные эмиттеры 'Химеры' могут быстро укутать корпус корабля газом, непрозрачным для лазерных лучей. Плотная 'шуба' хорошо держит удары относительно небольших болтов и метеоритов. Она является отличным дополнением к обычному электромагнитному щиту и значительно улучшает маскировку рейдера во всех диапазонах. Теперь восьмисотметровый корабль может прикинуться некрупным никому не интересным астероидом.
  
  - Рамос на связи, господин капитан! Щиты и активный камуфляж готовы к использованию, кир.
  
  - Принято.
  
  - Аэрокосмические аппараты закреплены по-походному. Замечаний нет.
  
  Это Аманда. На лётной палубе 'Химеры' ожидают своего звёздного часа девяносто шесть ботов и двенадцать челноков. Все они выглядят по-старому, но их начинка серьёзно обновлена. Шумные антигравы и прожорливые реактивные двигатели убраны, их место заняли компактные и экономные механи-пешио.
  
  Экипаж рейдера на восемьдесят пять процентов состоит из специально подготовленных сайко. Ими командуют феллийцы - двадцать семь мастеров программирования и воспитания, в основном - хакеры из группы Тараша. Тысяча роботов из плоти и крови вместе с двенадцатью тысячами дроидов типа 'паук' укомплектовали бригаду десанта, Службу внутренней охраны и рядовой состав пилотов ботов. Все 'пауки' модернизированы или произведены на Фелле, хотя внешне их отличия от аналогов, применяемых чужаками, в глаза не бросаются. Шаблоны поведения сайко и 'пауков' созданы по данным, считанным Тарашем из памяти чужаков и дополненным новыми гражданами Феллы. За полтора десятка дней весь этот массив информации был обработан искинами. Они же определили необходимый набор навыков для будущих космических десантников и пилотов ботов и скорректировали первоначальные шаблоны поведения в соответствии с новым Боевым Уставом Флота Феллы. Его личным указом утвердил автарх.
  
  Сайко - ещё одна тема для обсуждения у 'не-игрушек'. Первоначально они принимали этих роботов за настоящих людей, на взгляд их почти невозможно отличить. Это вызывало серьёзное беспокойство новых граждан, ведь совсем недавно - пусть и недолго - они сами имели схожий статус. Так кто такие сайко, неужели рабы?
  
  - Разве 'пауки' или 'крабы'- это рабы? - изумился Тараш. - Мне думается, это просто инструменты. Весьма совершенные, самостоятельные, но всё-таки инструменты. Сайко похожи на людей, потому что мы их создали такими. Но вы просто не видели другие игрушки феллийцев - искусственных домашних питомцев, например.
  
  - Кошечки и собачки? - Диана насупилась и тяжело вздохнула: уже не раз она оказывалась в неудобном положении, но ей так хотелось понять этих странным феллийцев! Особенно своего мужа.
  
  У неё нет столько терпения, как у Аманды. Став старшим помощником капитана, Диана ощущает ответственность за всех 'не-игрушек', и потому изо всех сил старается ускорить их адаптацию.
  
  - А ещё птички! - хихикнул Тараш. - Милая, как бы ни выглядели сайко, они - обычные органические роботы. Они формируются в специальном реакторе и быстро обретают нужные параметры. Их программируют, Диана. Они способны совершенствовать свои навыки, но не могут изучить что-то новое. Их перепрофилирование проводит специалист. Он выполняет 'прошивку' шаблона. Сами сайко и на волосок не отклоняться от своего предназначения. Они не умеют отдыхать или веселиться, не воспринимают искусство, они не... они не люди, Диана. Роботы. Для меня непривычны 'пауки' или 'крабы', тебя вводит в заблуждение внешний вид сайко и материал, из которого они созданы. Уверяю тебя, органические роботы крайне эффективны и очень удобны, поскольку питаются тем же, чем и люди, и способны сами себя ремонтировать.
  
  - А сайко - мальчики или девочки?!.. - робко поинтересовалась Диана. Почему-то этот вопрос её мучил более прочего.
  
  - Хромосомный набор - обычно как у девочек, а вторичные половые признаки, если они есть - просто бутафория, улучшающая социализацию. И хватит об этом!
  
  
  

4

  
  
  Шестнадцать дней экипаж тренировался вблизи планеты, теперь им предстоит попробовать себя и в пустоте вдали от центров гравитации. Целью для тестового гиперпрыжка намечен тот самый транзитный сектор из которого прибыли пираты. Там пусто и спокойно, и никто не помешает отъюстировать системы навигации и ориентации. Первый межзвёздный корабль зарождающегося Флота Феллы готов выйти в Большой Космос.
  
  Все командиры силовых подразделений - хакеры из команды Тараша. Служба инженерного обеспечения, третья по массовости после десанта и лётного состава, на все сто процентов состоит исключительно из феллийцев. В их компетенции жизнеобеспечение, снабжение, работа телепортов, мгновенной дальней связи (даль-связи50). Конечно, одних шаблонов недостаточно. И сайко, и человеческая часть экипажа прошли ускоренный курс ментального и виртуального обучения. Но - увы! - без реального боевого опыта нельзя воспитать настоящих воинов. Окончательно их начальное образование завершат реальные сражения. Только они. В ближайшее время их будет много.
  
  - Докладывает старший помощник, капитан! Навигационные карты активны, маршрут составлен, гипердрайв - норма. Экипаж к походу готов, кир!
  
  Тараша немного забавляло странное созвучие слов фелле и аглика, и он воспользовался этим для скорейшей адаптации своих 'не-игрушек' к новой жизни. 'Кир' легко заменило слово 'сэр', которое чужаки постоянно добавляли в разговоре. Пусть, ведь именно они составили ядро экипажа. Их воинские звания просто взяли за образец, каких-либо аналогов в фелле или не было, или их давно забыли. Так почему ж не воспользоваться ценным опытом?! Всё просто, рационально, удобно. То, что надо для новорожденного флота! Начальник Поста или Службы на рейдере - коммандер, энсины и лейтенанты - его помощники и заместители. Командует 'Химерой', естественно, капитан. Возможно позднее, когда кораблей станет больше, что-то и измениться, а пока зачем усложнять?! Так что и Франсуа Вилар, и почти все остальные 'новые' феллийцы сохранили свои воинские звания.
  
  А Диего Рамос получил повышение. Раньше он имел звание лейтенанта, но поскольку его предыдущий начальник не пережил знакомства с капитаном Окинори, молодой человек стал коммандером и отныне нёс всю ответственность за щиты, системы маскировки и радиоэлектронной борьбы. Под его начало попали несколько феллийских специалистов, разбирающихся в новом оборудовании, и Пол 'Джаба' Джавис.
  
  - Принято! - отозвался Тараш, как требовал Устав.
  
  - Рапорта приняты... проверены... подтверждены! - подвёл итог переклички искин. - Корабль к старту с орбиты и к походу готов.
  
  - Ардайл, поднимай рейдер на тридцать тысяч...
  
  Сфера радиусом в семьдесят две тысячи километров вокруг Феллы считается границей её экзосферы (внешней оболочки). Если уходить от планеты дальше, это уже не 'подъём', а 'удаление' в ближний космос. В экзосфере присутствуют зёрна пыли (антропогенной и естественной), ионы кислорода, гелия, углерода, азота, атомы водорода. Их вроде бы и немного, но, оказывается, этого количества вполне хватает, чтобы быстро движущийся объект столкнулся с барьером вроде того, что в атмосфере называется 'звуковым'. Его природа иная, но результат тот же. В экзосфере рекомендуется двигаться со скоростью не выше сотни километров в секунду, иначе ни щит, ни броня не спасут корабль от разрушения и гибели. Чем выше поднимается корабль, тем больше значение барьера. За пределами экзосферы практически пусто, и корабль может разогнаться до субсветовых скоростей без всяких опасений.
  
  - ...Службе инженерного обеспечения - полная готовность. Будем испытывать телепорты.
  
  - Есть полная готовность...
  
  Грузовые телепорты - вещь, в общем-то, обыкновенная, но до сих пор их использовали лишь на планетах и планетоидах, масса которых как минимум в миллиарды раз больше, чем у рейдера. А на столь малых объектах их до сих пор не испытывали. Теоретически, всё должно быть в порядке - но лучше убедиться!
  
  - Поднять орбиту до тридцати тысяч - понял, кир, выполняю... - ответил Ардайл.
  
  Его душа пела! Коммандер Шин наслаждался каждой минутой своей новой жизни. Шефу пилотов нравилась его новая родина, Фелла, пришлись по душе феллийцы (могущественные, но какие-то по-детски наивные). И главное: он вернулся на военную службу!
  
  У пиратов Шин оказался в силу обстоятельств непреодолимой силы и частенько задумывался, стоит ли жить среди мерзавцев и подонков? Увы, альтернатива проста: застрелиться. На это ему просто не хватило духа.
  
  Предложение капитана Окинори Ардайл принял с искренней радостью - и не прогадал. Пусть во Флоте Феллы всего лишь один корабль, - пока один, - зато какой! После модернизации рейдер может на равных сражаться с фрегатом любого флота Центральных Миров и даже победить. Да, новая форма непривычна - синий китель-комбинезон со стоячим воротничком. Знаки различия - не погоны, а значки справа на воротнике, слева на груди и на локте левой руки. Зато вот этот тонкий пояс - настоящий личный искин, превосходящий по своим возможностям те, что управляют боевыми кораблями государств Центральных Миров. А какие перспективы... о!
  
  На Фелле уже заложили собственные корабли. Много кораблей! Это значит, что его, как гражданина Феллы, ждёт превосходная карьера. Не стоит сомневаться - коммандер Шин дослужится до полного адмирала, да!
  
  Планета, отгородившаяся от нескромных взглядов кружевом облаков, резко повернулась и поплыла вниз. Хотя механи-пешио позволял двигаться как угодно - хоть вперёд бортом - Ардайл решил без нужды не нарушать старое правило 'корма должна быть сзади'. Теперь перед панорамными окнами ярко сияли звёзды, а оконечности 'Химеры', поднимающейся к экзосфере, украсились светящимися коронами. Эти маленькие подобия полярных сияний создаёт электромагнитный щит, собирая на себе ионизированные атомы и молекулы газа. Спереди свечение - бледно-зелёное, сзади - бледно-розовое. С каждой сотней километров высоты огни будут набирать яркость и насыщенность, а за высотой в десять тысяч начнут быстро бледнеть и вскоре окончательно потухнут. Зато зажгутся ходовые огни, спереди - зелёный, сзади - красный. Они обозначают направление движения. 'Химера' недолго останется единственным кораблём, а пилотам будущего как-то надо определять, куда идёт корабль. На взгляд без чётких ориентиров установить это не просто.
  
  
  

5

  
  
  - Высота тридцать тысяч, кир.
  
  - Отлично, коммандер Шин. Держать позицию!
  
  - Есть, кир.
  
  Тараш с удовлетворением просмотрел отчёт Химеры. Всё штатно, нареканий нет. Пожалуй, инженерам Феллы действительно удалось кардинально улучшить рейдер. Однако перед уходом в первый гиперпрыжок необходимо завершить все запланированные испытания.
  
  Разгон и торможение доказали эффективность механи-пешио на крупных аппаратах, ведь до этого момента он применялся лишь на судах до шестидесяти метров длиной, и надёжность двигателя определялась исключительно теоретически. Приятно, что расчёт подтвердил эксперимент. Это хорошая новость. Теперь необходимо оттестировать телепорты и даль-связь.
  
  - Коммандер Тики, действуйте!
  
  Начальник базовой службы Кэо Тики, опытный хакер и соратник Тараша, давно мечтал о подобном эксперименте. До этого момента телепорты использовали лишь для загрузки неподвижного относительно передатчика корабля. Непонятно, насколько опорно-полевой двигатель повлияет на процесс перемещения груза. Теоретически, с отключенным механи-пешио всё должно получиться, раз телепорты отлично работают для передачи массы с удалённых планет и даже астероидов. А с активным? К тому же 'Химера' значительно меньше самого мелкого из астероидов и по размерам, и по массе, двигается не так, да и вообще... пока телепорт не проверен в реальном сеансе, сомнения остаются.
  
  - Есть, кир капитан!
  
  Сейчас транспортная палуба полностью свободна. На серо-стальном полу чётко выделяются слабосветящиеся круги неактивных телепортов. Несколько небольших, размером от двух до шести метров, и один огромный двадцатиметровый. Для первого эксперимента будет использован самый маленький, двухметровый.
  
  Кэо кивнул своему брату Моуко, долгие годы делившему с ним все трудности борьбы с маразматиками Конвента. Тот ловким движением манипулятора перенёс эталонный кубик материи, окрашенный в белый цвет, в самый центр круга перемещения.
  
  - Установка привязки... привязка к приёмному устройству подтверждена, - Моуко как всегда аккуратно комментировал каждый этап по громкой связи, - коды трансляции совпадают, передача разрешена.
  
  - Капитан, система к переносу готова!
  
  - Передачу разрешаю, - мгновенно отозвался с командного мостика Тараш.
  
  - Выполнить перенос, - приказал Кэо.
  
  - Активирую... - среагировал его брат, - дать обратный отсчёт!
  
  - Три... - громко начал искин, - два... один...
  
  Кубик засветился и растаял, зато на его месте появился с виду точно такой же, но чёрный.
  
  - Процесс завершён, - подвёл итог искин.
  
  - Выполнить анализ поступившего образца, - распорядился Тараш.
  
  Эти кубики - эталоны - содержат известный всем профессионалам набор химических элементов. Его и требуется подтвердить, а заодно заново измерить все физические характеристики, и вот только тогда...
  
  - Образец идентичен эталонному. Отклонений не зафиксировано, - отчитался искин.
  
  - Повторить передачу!
  
  - Есть, кир! - оба брата были довольны: телепорт работал надёжно и без сбоев. - Обратный отсчёт...
  
  - ...Два, один, готово! - чёрный кубик засветился и исчез, а на его место вернулся белый.
  
  - Процесс успешно завершён, - по голосу чувствовалось, что искин доволен, - образец идентичен эталонному, синхронизация выполнена успешно.
  
  - Перейти к следующему этапу!
  
  План испытаний предусматривал тестирование всех видов телепортов в широком диапазоне масс. Шаг за шагом, последовательно, аккуратно. Через сорок минут Тараш вздохнул с облегчением: всё работало безукоризненно, в том числе пара микротелепортов, предназначенных для мгновенной связи на космических расстояниях.
  
  - Готово, кир, - сообщил коммандер Тики. - Даль-связь отъюстирована, Общалка доступна в реальном режиме, капитан!
  
  - Благодарю за чёткую работу, Кэо! - даль-связь даст феллийским кораблям неоспоримое преимущество, теперь они смогут получать тактическую информацию быстрее света. Без раздражающей временной задержки. Даль-связь отныне становится стандартом и обязательным атрибутом любого космического корабля, челнока, бота, дрона, зонда... - Продолжайте поддерживать постоянную связь с планетой. Отличная работа, ребята!
  
  - Служим автарху и Фелле! - дружно рявкнули братья Тики. Ну и клоуны, прости Соле! И ведь не накажешь: всё строго по Уставу Флота!
  
  А вот для 'не-игрушек' такой ответ оказался неожиданным. 'Автарх?' - спрашивали удивлённые взгляды. - 'Кто это?' Новички вообще не были в курсе политического устройства своей новой родины - так, прошлись по самым верхам, на остальное не осталось времени. Сначала - плен, робкая надежда, а затем вдруг - бац! - и все они настоящие офицеры флота! Офицеры!! Пусть флот маленький, пусть планета ограблена, но она по-прежнему жива и независима. Все силы - на восстановление новой Родины! А власть... республика? Монархия? Ерунда!! Если они не поинтересовались, как оплатят их службу, что уж тут говорить о политике?! Потом, всё потом!
  
  Тараш и остальные феллийцы экипажа не спешили открывать глаза новым согражданам на то, что их капитан - автарх, самодержец Феллы. Зачем? Принеся клятву служения, 'не-игрушки' полностью доверились своему сюзерену. Всякая политика - не для них. Пока не для них. До Вторжения с ними согласилась бы и подавляющая часть населения планеты. С точки зрения обычного феллийца всякая власть не должна быть навязчивой. Чем она незаметнее, тем лучше для всех. Пусть трудится на благо всех тихо, спокойно, без всякого насилия. А политика... пф! Поскольку 'не-игрушки' даже не интересовались устройством государства, в котором собираются жить, они думают так же. Мыслят, как феллийцы. Значит, и часть 'сломанных игрушек' можно починить. А затем воспользоваться ими для фундаментального изменения политической и демографической ситуации на Фелле, так?!..
  
  
  

6

  
  
  - Аманда, боты - наружу. Задача - прикрывать 'Химеру' от возможных атак условного противника всё время, пока она поднимается до семидесяти двух тысяч.
  
  - Есть, капитан! Лётной палубе - боевая тревога!
  
  - ...Боевая тревога!
  
  В двадцати метрах над мостиком противно зазвенели баззеры, застучали подошвы ботинок. Пилоты спешили занимать места в кабинах аппаратов. Тараш внимательно следил за действиями экипажа по внутрикорабельной сети. Экипаж 'Химеры' за последние дни изрядно подтянулся. Из действий исчезла суета, и даже пилоты, бегущие к своим машинам, уже не напоминали стадо испуганных оуко51. Двадцать секунд... тридцать... все на местах. Над ботами, готовыми к старту, раскрылись створы шлюзов.
  
  - Лётная группа готова, кир! Прошу разрешения на выход шести звеньев!
  
  Сорок секунд с объявления тревоги...
  
  - Разрешаю.
  
  Восемь аппаратов (два звена) негромко загудели, поднялись. Семь секунд - и они аккуратно вошли в шлюзы подъёмников. Сдвинулись герметичные створы, транспортные столы (круги двадцать два метра в диаметре) потянули машины вверх на посадочное поле (сто пятьдесят шесть метров в длину и пятьдесят восемь - в ширину). Ещё семь секунд - и боты застыли в полной готовности к старту, а транспортные столы пошли вниз за следующими аппаратами. Со сложенными крыльями машины и вправду кажутся массивными 'сундуками'. Они отбрасывают на поле резкие тени, что только усиливает это впечатление. Искины в последний раз проверяют состояние машин...
  
  - Первому, и второму звеньям - старт! - скомандовала Аманда, и восемь аппаратов, оторвавшись от поля, резко ушли от корабля прочь. В это время на лётной палубе начали движение следующие машины. Четырнадцать секунд, и ещё два звена ушли в космос. Выход на исходные позиции двадцати четырёх 'сундуков' занял целых восемьдесят шесть секунд! Почти полторы минуты!!
  
  - Звенья на позициях, кир! - доложила Аманда.
  
  Аппараты наконец сформировали оборонительную призму вокруг корабля на ближней дистанции. Всего сотня километров, но даже самый острый глаз их вряд ли разглядит без помощи приборов среди многочисленных звёзд. Тараш недовольно покачал головой: долго! Очень долго. Если 'Химеру' внезапно атакуют ракеты, боты не успеют их перехватить.
  
  - Скажи, Аманда, какой норматив для подобной операции установлен во флотах центральных миров?
  
  - Пятьдесят восемь секунд, кир. Но там и пилоты бегают быстрее, и транспортные столы существеннее мощнее. К тому же их больше. Например, стандартный фрегат сбрасывает сразу от двенадцати до шестнадцати малых аппаратов. Всё-таки рейдер не является полноценным боевым кораблём. Мы постараемся достичь таких же результатов, но...
  
  - ...Но на это нужно время. Я понял, Аманда. Предупреди пилотов, 'Химера' начинает движение. Сопровождение - по плану 'аль'52.
  
  - Есть, капитан!
  
  Теперь два звена выдвинутся на десяток тысяч километров вперёд по ходу корабля, а четыре других будут контролировать пространство вокруг на дистанции в пятнадцать тысяч километров. Весьма сложное задание для пилотов, не имеющих реального опыта космических полётов! Привычка искать визуальные ориентиры отвлекает, мешает полностью довериться приборам. Но с таких расстояний 'Химеру' не разглядеть. Зато ярко-синий шарик Феллы пока ещё помогает новичкам не потеряться и снижает стресс. В транзитном секторе ориентиров нет, и будет намного труднее. Ничего, пусть тренируются! Задания усложнятся по мере роста опыта. На следующем вылете Фелла окажется гораздо дальше и будет выглядеть существенно меньше. Ориентироваться без помощи приборов станет намного сложнее. Пилотам предстоит ещё несколько раз выйти на учебную (пока учебную!) защиту корабля по мере удаления от планеты. В паре световых часов Фелла не ярче остальных звёзд, и неопытному взгляду не за что зацепиться. Там пилоты сдадут экзамен на право защищать Феллу от всякого отребья...
  
  - Всё-таки, Тараш, - Аманда решительно повернулась к мужу, - если сайко - органические роботы, почему пилоты - они, а не дроиды? Зачем нужны сайко, если у бота есть собственный искин?
  
  - Искины никогда не выйдут за рамки программ, которые производители загружают в них. Реальную ситуацию программой не описать, так как она обрастёт таким количеством условий, что станет невыполнимой. Сайко используют ситуативные шаблоны поведения, легко адаптируемые к любой обстановке. Живой мозг разумного существа намного мощнее и совершеннее любого сравнимого по размеру искусственного интеллекта. Если же ты вспомнишь, что человеческое тело способно само себя ремонтировать, неприхотливо и обходится малым, то есть пищей, водой, воздухом, к тому же несложно в производстве... что может быть лучше сайко? Только мощные искины, но они и энергии требуют в тысячи раз больше, и намного сложнее в производстве и эксплуатации.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Плановые учения экипажа, тесты телепортов и даль-связи завершились в семи световых часах от 'условного зенита'53 Соле. 'Химера' собрала все боты, а Диана передала данные искину, по которым был начат расчёт разгона. Этот процесс мог занять несколько часов, поскольку старший навигатор старалась аккуратно учесть всё - и массу корабля, и взаимное расположение планет в стартовой звёздной системе, и корональную активность Соле, и интерференцию магнитных полей... словом, каждую мелочь, способную повлиять на результат вплоть до девятого знака после запятой. Такая точность кажется излишней? Напротив, её едва можно счесть достаточной!! Транзитный кластер, выбранный в качестве цели прыжка, находится в пятидесяти световых годах от Соле, то есть в полутора миллиардах световых секунд. Девятый знак точности, или миллиардная доля, приводит к промаху всплытия 'Химеры' более чем в полторы световых секунды. А это, извините, четыреста семьдесят пять тысяч километров! Огромная величина!! Как хорошо, что целевая область пространства пуста, и поэтому столь значительная погрешность не критична, иначе... бумм! Неудивительно, что космическая навигация у чужаков до сих пор считается искусством, требующим вдохновения. Что-то вроде музыкальной композиции или создания скульптур и картин. Нет, на десяток световых лет, да так, чтобы всплыть в паре суток хода от цели прыгнет любой новичок, так ведь и маляр - не художник, а красками пользуется! А вот рассчитать прыжок так, чтобы всплыть вплотную к месту назначения, которое в десятках световых лет от старта?! Любой скажет, что тут нужен талант. Без него не обойтись! Но в перспективе хотелось бы превратить всё это безумие в точный расчёт, который искины смогут выполнять самостоятельно - под контролем человека, конечно. Захватывающая задача! С того момента, как стало ясно, что межзвёздные путешествия реальны, тайна космической навигации будоражит воображение феллийцев. Тарашу повезло: у него есть собственный специалист!
  
  - Самый страшный секрет, мой дорогой, - хихикала Диана, - самый-самый главный, хи-хи-хи... в том, что его нет! В том смысле, что нет навигации, как точной научной дисциплины. Учёные не понимают, что такое гиперпространство, как с ним обращаться. Они абсолютно неспособны объяснить явление гиперпрыжка.
  
  - Да ладно!!!
  
  - Знал бы ты, муж мой, сколько учёных поехало 'крышей', свихнулось, представляя непредставимое, постигая непостижимое!! Разум спасает только опыт, хи-хи! И неукоснительное соблюдение нескольких правил. Их вызнали отчаянные исследователи, положившие свои жизни на алтарь развития Цивилизации. Их правильность подтвердили несколько тысячелетий космической экспансии. Эти правила знают все навигаторы и стараются строго их соблюдать. Вот так!
  
  Как, ну как объяснить несколькими словами все тонкости космической навигации человеку, который никогда ранее не ходил в космос?! Да, и у феллийцев, и у чужаков сходные взгляды на строение Вселенной. И те, и другие давно убедились, что Вселенная не изотропна и отнюдь не однородна. Окружающий мир фрагментирован, будто разбит на куски. Каждая звезда 'живёт' в своём собственном пространственном 'домике'. В личной области пространства, в собственной ячейке немножечко по-своему. Она отделена от другого такого же 'жилища' огромной по людским меркам Тьмой - немыслимой Бездной, в пределах которой действуют совсем иные физические законы. Абсурдные, дикие, невероятные, отличающиеся от тех, что привычны человеческому разуму. Связи между отдельными жилищами существуют, но они кажутся ничтожными по сравнению с силами, сохраняющими целостность самого 'дома'. Со стенами, отгораживающими его от Бездны. С тем, что удерживает в едином ансамбле и звёзды в галактиках, и сами галактики на ветвях-струнах Мирового Дерева.
  
  А вот далее мысли чужаков и феллийцев кардинально разбежались.
  
  Первые, чужаки, продолжали изучать те самые 'ничтожные' силы, связующие миры между собой, и каким-то образом, непонятным для Тараша (скорее всего, просто повезло), обнаружили возможность путешествий через гиперпространство. Это открытие позволило начать космическую экспансию, проникнуть в другие 'домики' и приступить к их освоению.
  
  Вторые, феллийцы, добились колоссального успеха, в исследовании могучих стен, хранящих целостность их мира. На первый взгляд те казались непроницаемыми, но природа оставила маленькую лазейку. Точнее, даже две: туннелирование и телепортацию54. Первая, увы, подходит лишь для микромира и известна давно. Она позволяет создавать экономичные и эффективные приборы, и только. Вторая лазейка с точки зрения космических путешествий выглядит намного привлекательнее, но совершенно не подходит для живых существ - они при таком перемещении не выживают. Потерпев неудачу в многочисленных экспериментах, предки Тараша отказались от дальнейших опытов с живыми существами и ограничились созданием промышленных телепортов. Они получили широкое применение для организации автоматических майнинговых платформ в самых отдалённых частях системы Соле и для транспортировки добычи на Феллу. Разочаровавшись в телепортах, феллийские учёные потеряли интерес и к изучению дальнего космоса. После нескольких попыток они дружно отступили и согласились с тем, что человек иных звёзд достичь не сможет. А раз так, то впустую тратить усилия специалистов и ресурсы общества ни к чему. Кто и когда принял это решение, все давно забыли. Вспомнили, когда появились чужаки, и началось Вторжение. А после, изучая гипердрайв пришельцев, учёные Феллы нашли много схожего между гиперпрыжком и туннелированием. И то, и другое - проникновение через непреодолимый барьер. Гиперпрыжок становится возможен, если скорость корабля достаточно высока, а величина препятствия, которое нужно перепрыгнуть, мала. Чем глубже 'гравитационная яма' и дальше цель прыжка, тем значительнее препятствие перед межзвёздным кораблём. Вблизи звезды скорость, которую необходимо набрать для выполнения гиперпрыжка превышает световую, но вдали от влияния массивных объектов эта скорость снижается, и преодоление барьера становится реальным. Как же обидно, что феллийцы до этого не додумались!
  
  
  

2

  
  
  Внятно объяснить теорию гиперпространства Диана не могла потому, что не знала. Ну не учёный она ни разу!! Диана - навигатор-практик, она привыкла находить решение интуитивно и только после этого подтверждать его по отработанной методике. Так её учили, и наивно ожидать, что обычный навигатор может в совершенстве знать теоретическую гиперфизику. Её натаскивали на расчёт курса корабля, на режим и время работы гипердрайва, и только. Зато Томео, отец Тараша, руководитель научного проекта по созданию собственного гипердрайва благодаря разговорам с невесткой аккуратно собрал воедино все её знания. В результате кропотливого анализа этой информации искины уже за первые сутки работы сформулировали пять главных 'правил навигатора'.
  
  Первое. Попасть в гиперкосмос может даже самая древняя телега, если каким-то чудом сумеет уйти достаточно далеко от всех гравитационных центров. В архивах 'покойного' Конвента Феллы обнаружилось множество отчётов о бесследном исчезновении зондов и кораблей (в древности Фелла их ещё строила), чрезмерно ушедших от Соле. Все они, без сомнения, провалились в гиперкосмос. Масса и скорость объекта определяют расстояние, необходимое при разгоне для гиперпрыжка.
  
  Второе. Гиперпространство - это хаос. Не только древняя, но и любая суперсовременная 'телега', если не будет оборудована специальным стабилизатором, гипердрайвом, в гиперкосмосе исчезнет бесследно. И ещё: чтобы сработать правильно, это устройство должно бесперебойно работать во время разгона 'телеги'.
  
  Третье. Расстояние в гиперкосмосе - понятие неопределённое. Неопределимое. А вот дальность гиперпрыжка... она напрямую зависит от ускорения 'телеги' за время работы гипердрайва. Если в направлении разгона в пределах этой дальности нет звёздной или 'транзитной' системы, в 'обычный' космос путешественник не вернётся. Он бесследно исчезнет.
  
  Четвёртое. Пока эта самая 'телега' прыгает, реальный мир живёт по своим часам. Чем меньше скорость объекта при уходе в гиперпространство, тем больше реального времени займёт гиперпрыжок. Согласно гипотезе, которую тысячу триста лет назад выдвинул чужак-учёный Анджей Калач, объект, достигший скорости света, переместится мгновенно. К сожалению, теорему Калача так и не смогли ни доказать, ни опровергнуть.
  
  Пятое. Успешно возвращаются в обычное пространство - всплывают - лишь те объекты, масса которых превышает пятнадцать килотонн. Объекты, которые легче, бесследно исчезают в гиперпрыжке вне зависимости, до какой скорости они разогнались. Верхний предел безопасного перемещения массы установить не удалось. В Центральных Мирах успокоились после опытов с девятимегатонными космическими крепостями. Они всплыли в месте назначения без всяких проблем.
  
  Тараш весьма удивился, когда узнал об этом эксперименте 'чужаков' со столь солидным искусственным объектом. Сколько ресурсов, сколько труда затрачено на создание такой крепости, и рискнуть всем этим не ради сверхприбыли, а для подтверждения научной догадки? На такие траты ещё могли бы пойти феллийцы, фанатеющие от научных исследований и считающие процесс познания смыслом жизни. Но как на что-то подобное решились твари, которые жадны до глупости? Те, кто помешан на собственной выгоде?!
  
  Неужели придётся вносить значительные правки в модель социального поведения чужаков?
  
  Впрочем, причины, подтолкнувшие чужаков на проведение подобного эксперимента, быстро прояснились. На самой заре покорения гиперкосмоса, этак тысячи две лет тому назад, в чужом мире-колыбели процветала высокоразвитая культура Раш, весьма близкая по своим ценностям к феллийской, основанная на солидарной экономике, плановом производстве и социальной взаимопомощи. Именно эти люди начали покорение космоса, да вот только по соседству с ними на той же планете жили твари вроде тех, кто напал на Феллу. Они в какой-то момент решили силой избавиться от 'наивных мечтателей' и пользоваться их достижениями и открытиями на халяву. Кроме мозгов, иных богатств раши не имели, да и было их, если считать детей и стариков, чуть ли не в сто раз меньше, чем агрессоров. Они мгновенно сообразили, что дело безнадёжно. Самоотверженно отбиваясь от наседающих врагов, раши построили огромные корабли и те самые крепости, на которых все уцелевшие отправились далеко-далёко, в неизведанный уголок Галактики. На момент эвакуации их выжило едва ли десятая часть из первоначальных двухсот миллионов. Кто-то погиб, прикрывая эвакуацию женщин и детей, кто-то пал под ударами чужаков, озверевших от мысли, что добыча уплывает из под носа. Напоследок раши использовали несколько 'сюрпризов' вроде серии сверхмощных планетарных и космических термоядерных взрывов. Они остудили пыл врагов - тех, кто попытался кинуться за беглецами в погоню, - и превратили в пыль всё, что хотели получить завоеватели.
  
  Молодцы! Иного слова, чтобы передать своё восхищение, Тараш не нашёл. Возможно, не все чужаки одинаково плохи?!
  
  Кстати, да! Примеру рашей спустя несколько лет последовали и джапы, жители ещё одного государства чужаков, которых без всяких затей решили зачистить победители. Они удрали и уютно устроились за границами Периферии, быстро доказав пиратам и неосторожным путешественникам, что в их пространство лучше не лезть.
  
  Сейчас отношения Центральных Миров с Империей Нихон55 можно охарактеризовать как 'вооружённый нейтралитет'. Но при удобном случае никто не откажется от возможности больно ущипнуть 'партнёра'.
  
  Колонию рашей исследователи нашли лишь через пять столетий после Исхода далеко за Периферией. До сей поры между планетами Новой Руси56 и Центральными Мирами тлеет конфликт, иногда вспыхивающий пламенем космических битв.
  
  
  

3

  
  
  Феллийцы по своей природе любопытны и жадны до всякого нового знания. А тут перед ними открылось нечто абсолютно новое, неизведанное. Гиперкосмос! Нечто непреодолимо манящее. Так что к знаниям, собранным Тарашем, ринулись практически все, но вот разобраться в них даже с помощью самых совершенных искинов - неподъёмный труд. Конечно, если нет грамотного консультанта. Какая удача, что на Фелле есть опытный навигатор, знающий все тонкости гиперпрыжка! В результате Диана Окинори оказалась крайне загружена то на семинарах по основам гиперфизики, то выступлениями перед общественностью. Женщина старалась изо всех сил, исправляя имидж 'не-чужаков'. Она терпеливо делилась знаниями с учёными и инженерами, а для всех остальных находила иные ответы.
  
  - Механизм 'прыжка' прост, - эта фраза неизменно вводила в ступор тех, кто пытался демонстрировать своё превосходство над 'дикарями' (таких, увы, хватало). - Когда перед тобой разверзается Бездна, а гравитационное поле слабеет... ах!! - небольшая пауза придаёт рассказу особый драматизм. - Если скорость корабля велика, он провалится в некую 'трубу', 'нору', и именно по ней устремится к цели.
  
  - Нору?! - переспрашивали ошарашенные подобным откровением слушатели. - Что это такое?
  
  - О!.. - многозначительно ухмылялась Диана. - Общеизвестно, что 'норами' пронизано всё пространство Вселенной вне звёздных или транзитных систем. Эти дороги или тропки соединяют воедино всю Галактику. Просто, кирие, нужна удача, чтобы в них попасть! - удача для феллийцев всегда казалась истинным волшебством, превосходящим телепатию, телекинез, пирокинез. Те, кто обладал ею, пользовались на Фелле заслуженным уважением. - Опытным путём ещё несколько тысяч лет назад установлено, что скорость перемещения внутри 'норы' в тысячи раз превышает ту, что имеет корабль в обычном мире перед гиперпрыжком. Это позволяет быстро - очень быстро - достигать выхода из 'норы'. Скорость при всплытии всегда примерно совпадает с собственной скоростью звёздной системы, то есть около двухсот-трёхсот километров в секунду...
  
  Волшебство? Да, без сомнения!
  
  Значит ли это, что чужаки обладают магией - пусть не такой, как феллийцы, своей собственной, но не менее эффективной? Ответ на этот вопрос все любопытные находили без всяких усилий.
  
  - ...Избыточная кинетическая энергия, - Диана, с удовольствием наблюдала за изменением настроения аудитории, - у входа в 'нору' она всегда намного выше, чем после всплытия, никуда не исчезает. Избыток просто высвечивается в окружающее пространство. Спектр остаточного излучения всегда одинаков, меняется только его продолжительность и яркость. По этим характеристикам и первоначальному вектору скорости корабля сторонний наблюдатель может определить, откуда был совершён гиперпрыжок. Опытный навигатор знает, как максимально затруднить получение этой информации.
  
  - Навигатор?! - хмыкали учёные мужи. - Ты, кира, хотела сказать 'хороший искин'?!
  
  - Увы, кирие, - сокрушённо разводила руки Диана, - даже ваши искины значительно уступают по своим возможностям развитому человеческому мозгу!
  
  На этом любопытные сдувались и оставляли Диану в покое с чувством удовлетворения от очередного хорошо выполненного задания. Перед самым первым выступлением она ещё волновалась (уж больно высокомерно вела себя публика), а под конец эти лекции стали её утомлять. Сколько раз она выступала перед феллийской публикой? Десять или больше? И всегда - одна и та же реакция. Может быть и сами феллийцы - это чьи-то игрушки, а? Уж больно всё... одинаково, что ли!
  
  Впрочем, чему удивляться? Сценарии всех бесед формировали самые совершенные искины, тщательно прорабатывали Тараш и Милия (понятно, кто кукловод). Диане всё это напомнило типичную для Центральных Миров пиар-кампанию, цель которой - убедить феллийцев в том, что новые сограждане ничуть не хуже их самих. Они тоже люди, тоже маги!!
  
  Просто их таланты как бы находятся в другом диапазоне. Например, Диана - волшебник навигации, Аманда - маг пилотажа, Буру - чародей кулинарии. Да, искусство кулинарии он открыто демонстрировал всем желающим (а их было немало) и объяснял изумительный вкус блюд без всяких затей: надо вовремя добавить нужные ингредиенты, и всё! Ага! Искины в точности повторяли все инструкции стюарда. То, что получалось, можно было съесть, но от эталона результат подобной готовки оказывался весьма далёк и заставлял феллийцев задуматься, чего они лишены. Каких-то видов волшебства, однозначно! Это открытие до неузнаваемости корёжило лица всегда невозмутимых феллийцев. Тех самых, кто не так давно с важным видом поучали Тараша, как ему правильно жить. Ну как тут не посмеяться?!
  
  - Ха-ха-ха! - автарх хохотал от души, просматривая видеоотчёт с выступлений своей жены-навигатора. - Чудесно! Так им, старпёрам, и надо!
  
  Диана в ответ скромно улыбалась. Дело важное, да и её собственный интерес очевиден. Но шутить?! С точки зрения любого навигатора, гиперкосмос - это слишком серьёзно. Он не тема для клоунады и троллинга.
  
  - Работа навигатора отличается колоссальной ответственностью. Стоит лишь чуть-чуть ошибиться в расчётах, или намеренно исказить результат...
  
  - То есть, если кто-то слегка подправит результат, - всякий хакер способен незаметно скорректировать работу любого 'умного' устройства. Неудивительно, что Тараш мгновенно насторожился, - уже после того, как ты передашь его искину... что тогда?
  
  - Буфф! - женщина взмахнула руками, изображая результат, - и вспышка света на выходе из норы. Если бы ты не освободил меня, а Гризли привлёк бы к расчету разгона 'Старушки Бет', я бы так и поступила. Лёгкая смерть!
  
  - Ты хочешь сказать...
  
  Тараша передёрнуло: оказывается, гиперпрыжок - само по себе опасное мероприятие, но его легко можно превратить в нечто убийственное. Незначительная поправка, корректировка, которую сделает вирус, и всё?!
  
  - Навигационные искины всегда изолируют от всех прочих, дорогой, - Диана, заметив реакцию мужа, пыталась его успокоить, - в Центральных Мирах нет хакеров вроде тебя, так что такой меры вполне достаточно. А от ошибки не застрахован никто, увы. Но расчёты бывают разные. Для прыжка на десяток световых лет особой точности не требуется. Здесь справится и новичок.
  
  
  

4

  
  
  Вызов с Феллы застал Тараша в тот момент, когда он направлялся в командный отсек. Ментальная проекция на таком расстоянии, увы, не работает. Зато активны даль-связь и телепорт, они будут отключены перед выходом маршевых двигателей на полную мощность. Все боты уже надёжно закреплены, экипаж занял посты по боевому расписанию. Осталось лишь отдать команду на начало разгона. Это - обязанность капитана. Он должен сделать это лично с мостика корабля, и после до самого возвращения из рейда связаться с Феллой, скорее всего, не получится. Сто шагов - и все они окажутся изолированы от дома. Кто там?
  
  Из распахнувшегося окна даль-связи укоризненно смотрели на мужа знакомые глаза. Милия!
  
  - Что-то случилось, Ми?
  
  Жена, на которую фактически свалилось всё управление государством, выглядела обеспокоенной и усталой. Какой-то притихшей, подавленной. Лицо бледное, глаза сужены, поза напряжена. Боится?
  
  - Мне страшно, Раш, - неожиданно всхлипнула Милия, - нет-нет, не так! - женщина судорожно промокнула глаза платочком. Что это с ней?! - Я в ужасе!
  
  - В чём дело, милая? Кто тебя напугал? Обидел?
  
  Милия подняла взгляд и сжала кулачки, глядя на него в упор.
  
  - Ты! Ты, Тараш!
  
  Хакер даже не улыбнулся. Вот только 'семейной сцены' ему сейчас и не хватало!
  
  - Брось, Милия. Не говори, что огорчена моим столь быстрым отлётом, ведь главное из того, что тебе от меня было нужно - я говорю о власти - ты уже получила.
  
  Милия лишь пожала плечами. Вот такое бесхитростное поведение подруги и жены всегда подкупало Тараша. К чему лишние ужимки, если она знает, что он знает, чего она хочет? Звучит, как плохой каламбур, ага. Но это правда. Великая и искренняя любовь Милии возникла в тот самый момент, когда женщина встретила автарха Феллы вместо хакера, которого собралась поддержать, и друга детства, у которого хотела просить прощения. Власть! Принцесса выросла в семье главы епархии Дивио, самого крупного материка Феллы. Она с детства готовилась занять место отца. Сначала она станет эпархом, а там и экзархом Конвента, почему бы нет? Вот только папа не собирался пускать единственную доченьку во власть. Не в ближайшую тысячу лет, кирие!! Ведь ни один из эпархов - и тем более экзарх! - ни за что не смирится с утратой даже крошки власти. А Тараш легко и непринуждённо в один миг сломал всю чиновничью пирамиду, стоявшую незыблемо тысячи лет. По факту он, а не Милия, признанный автарх, правитель Феллы. Личный секретарь пользуется лишь отблесками власти и влияния своего мужа. Очень тусклыми и зыбкими.
  
  - Знаю, ты обязан возглавить рейд, Раш, - сколько эмоций, о Соле! - но я боюсь!! Всё так неустойчиво...
  
  Хм, она хочет что-то сказать? Предупредить? Так, чтобы не узнали посторонние? Ладно! Тараш быстро проверил корабельную Общалку, заблокировал несколько лишних 'шлюзов' даль-связи - через них учёные и инженеры Феллы всё это время получали данные с оборудования рейдера. Кажется, всё. В углу окна навязчиво замигала надпись: 'Лично! Строго конфиденциально!'
  
  - Можешь говорить спокойно, Ми.
  
  Женщина благодарно кивнула, но её слёзы не высохли как по волшебству. Неужели настоящие? Что же так выбило эту стерву из обычного образа, раз она плачет по-настоящему? Не разлука, уж точно.
  
  - Два часа назад один из доверенных людей моего отца попытался перехватить контроль над заводом, выпускающим сайко для армии и флота. Когда я это обнаружила, то начала проверять остальные потоки управления и логистику. В течение последних двух суток незаметно для меня - для нас, Раш! - семнадцать предприятий выведены из-под власти администрации автарха. Ключевые предприятия для нашей безопасности и обороны. В каждом случае замешаны люди моего отца.
  
  Вот значит как, тестюшко? Власть захотелось вернуть?! Да, Омео поспешил - или не ожидал, что дочка раскусит его комбинацию? Если бы Милия опоздала с предупреждением, предприятия остались бы под управлением Омео до самого возвращения Тараша из рейда. Кто знает, какие закладки поставил бы тесть в новые сайко и военные искины?
  
  - Мне жаль, - эмоции зашкаливали, поэтому лицо Тараша закаменело. - Что ты предприняла?
  
  - Дала команду твоим - нашим - ребятам. В ближайшее время контроль администрации над 'отжатыми' производствами будет полностью восстановлен. Нужно лишь распоряжение автарха... сам понимаешь, моего решения здесь недостаточно.
  
  - Оно у тебя есть, - кивнул Тараш, - Я отстраняю Омео от должности.
  
  Мгновенно отозвался главный искин, приняв указ автарха в работу. Если бы у Тараша было чуть больше времени, он действовал бы иначе. Выяснил бы связи и взял бы всех заговорщиков с поличным, а затем навсегда убрал бы их из общественной жизни Феллы. Самостоятельно Милия с этой задачей не справится. Как это ни печально, но окончательное решение проблемы придётся отложить.
  
  - Папа не здоров, Раш, - понурилась Милия. - Власть стала для него навязчивой идеей. Болезнью. Когда ты улетишь, 'старики' попытаются затеять переворот. Сделай что-нибудь. Только, умоляю, без жертв.
  
  Тараш кивнул, отдавая приказы Главным искинам. Их должно хватить, чтобы сохранить ситуацию стабильной до возвращения 'Химеры'. Автархия постарается избежать жертв - главное, чтобы кровь не пролили заговорщики. Единственный их шанс получить власть - убить Милию.
  
  - Держи при себе моих дроидов, Ми. Пусть тебя постоянно сопровождают 'пауки'. Я не хочу потерять тебя.
  
  - И я тебя... - тихо отозвалась Милия, - ...не задерживайся, ты же видишь, что на Фелле неспокойно!
  
  Брак по расчёту... ерунда! Если расчёт верен, нет никакой разницы. Главное - результат.
  
  
  

5

  
  
  - Капитан на мостике! - громко скомандовала Диана, вытянувшись по стойке 'смирно'. По этой команде поднялись все офицеры, свободные от вахты. Ритуал приветствия, как и многое другое, Устав Флота Феллы скопировал у чужаков. Традиции крайне важны, особенно в боевых подразделениях. Если собственных нет или они давно забыты, не зазорно позаимствовать их даже у врага.
  
  - Корабль готов к разгону, кир! Даль-связь и телепорты отключены. Экипаж занял посты по боевому расписанию. Все системы в норме. Замечаний нет!
  
  - Принято, коммандер. - Тараш беглым взглядом просмотрел данные искина: всё в порядке! - Вольно, продолжайте работу.
  
  - Есть, кир. Всем вольно!
  
  Устав требует произносить вслух все основные приказы и рапорта под формальную запись так, чтобы за любую ошибку, за любую неполадку всегда отвечало одно конкретное лицо. Тот, кто этот приказ отдал - или тот, кто его не выполнил. Ответственность за результат собственных действий - главный признак полноценного разумного существа. Искин или сайко - простые исполнители, они не отдают приказы, не принимают решения вне пределов своей компетенции. 'Игрушка' виноватой не бывает. Если она что-то делает не так - значит, неисправна. Её надо починить, отремонтировать, если это целесообразно. Или уничтожить. Виноваты в неправильной работе 'игрушки' те, кто ими так распорядился, запрограммировал или сломал. Большая часть чужаков, напавших на Феллу, все штурмовики, десантники, абордажники, - примитивные существа. Те самые 'сломанные игрушки'. Неисправные механизмы. Какая разница, органические они или нет, всеми ими управляют кукловоды. Игрушки в чём-то обвинять глупо, их надо конфисковать и отремонтировать или уничтожить. Не они организовали налёт на Феллу, их направляли хозяева. Вся ответственность за разрушения и гибель людей лежит именно на них. Безусловно, кукловодов необходимо разыскать и наказать. Так требуют законы Феллы и здравый смысл. Но месть сама по себе бессмысленна и не может быть целью рейда. Главная задача, стоящая перед автархом - обеспечить безопасность Феллы и не допустить повторного нападения.
  
  Как этого добиться?
  
  Во-первых, необходимо убрать из информационных систем Периферии и Центральных Миров любую информацию о родной планете и звезде Соле. Это задача для сильного хакера, с ней справится разве что сам Тараш.
  
  Во-вторых, нужно разыскать всех тех фоэс, кто участвовал в рейде или хотя бы что-то слышал о нём. Отделить агнцев от козлищ, первых изолировать, вторых - уничтожить. Не ради возмездия, но чтобы никто не смог найти жёлтую звёздочку Соле до того времени, когда феллийцы создадут надёжную оборону.
  
  В-третьих, база чужаков. Та самая, откуда пришли пираты. Она создана сравнительно недавно как раз для того, чтобы контролировать ближайшие пограничные системы Периферии. Если базу уничтожить полностью, подчистую, и не допускать её восстановления, повторный бандитский налёт станет маловероятен, поскольку прочие опорные пункты размещены ну уж очень далеко от Феллы. Конечно, экспансия всё равно потребует создания новых форпостов в этом секторе пространства, но это дело не быстрое. Потребуются многие годы, десятилетия. Для опорной базы не подойдёт любая звёздная система. Нужен красный карлик с небольшим числом астероидов или планетоидов вокруг. И никаких объектов тяжелее миллиона гигатонн! Такую звезду найти не просто. Чтобы найти подходящий для размещения опорного пункта мир, потребуется тщательная астроразведка, наработка удобных гиперпутей и, наконец, строительство. Очень долго! За это время Фелла успеет создать прочную оборону и подготовить достойную встречу для фоэс.
  
  Да, а ещё хотелось бы и убытки возместить. Хотя бы частично. И если уж уничтожать базу чужаков, то нужно вывезти с неё всё, что интересно, что представляет материальную ценность. А если удастся прихватить ещё и один-два корабля - совсем хорошо. Конечно, феллийцы скоро начнут строить и свои, но на них не очень-то и походишь по обитаемым мирам Периферии. Незнакомые материалы и технологии сразу же насторожат хозяев, а там и до прямого боестолкновения недалеко. А на трофейных корабликах можно втихую разведать всё, что нужно, и добраться даже до Центральных Миров.
  
  Незаметно для себя Тараш дошёл до капитанского мостика, махнул рукой - 'вольно!' - вскочившим офицерам и удобно устроился в своём кресле. Прервал его размышления пристальный взгляд старшего навигатора.
  
  - Расчёт по разгону готов, Диана?
  
  - Два варианта, кир, - семейные отношения остались за пределами службы. Здесь, на мостике, есть лишь офицеры Флота и их капитан. - Первый вариант предполагает длинный прыжок в ту звёздную систему, где расположена База. Он займёт двенадцать суток.
  
  Тараш задумался, постукивая пальцами по подлокотнику кресла. Этот вариант ему не нравится. Сходу первым же прыжком попасть в звёздную систему, в которой точно присутствуют фоэс - не слишком ли авантюрно? Прежде чем вступать в бой, лучше предварительно убедиться, что модернизированный корабль уверенно управляется, легко маневрирует и без всяких неполадок проходит через 'нору'.
  
  - Какой второй вариант?
  
  - Я рассчитала путь до базы в два гиперпрыжка. Сначала 'Химера' пройдёт в транзитную систему. В ту самую, через которую ушли рейдеры. Этот прыжок займёт шесть дней, кир. Затем - повторный разгон. Для него потребуются сутки. Ещё семь дней займёт второй гиперпрыжок. Этот путь длиннее, но безопаснее. Я рекомендую именно его.
  
  Верно. Тараш не в восторге от перспективы вступить в схватку сразу после выхода в нормальный космос. Конечно, 'Химера' попытается замаскироваться, но при 'длинном' прыжке к базе чужаков вероятность неблагоприятного развития событий значительно возрастает. Ещё не все системы корабля испытаны в реальных условиях, да и экипаж не завершил боевое слаживание. Нет-нет, лучше не спешить!
  
  
  

6

  
  
  - Не будем торопиться, Ди. Цель первого прыжка - транзитная система.
  
  - Есть, кир! - Диана сразу стала подчёркнуто официальна. - Разреши приступать, капитан?
  
  - Действуй, коммандер, - кивка недостаточно, необходимо, чтобы искин зафиксировал голосовое подтверждение приказа.
  
  - Говорит старший помощник. - голос Дианы заполнил все отсеки 'Химеры'. Всем доложить о готовности к гиперпрыжку!
  
  - Здесь пилоты, коммандер Ардайл Шин, - сразу отозвался первый пилот, - карта разгона получена, проверена, подтверждена. К прыжку готовы.
  
  - Инженерный пост. Энергоядро стабильно, сбоев нет. Задание на разгон получено, к прыжку готовы!
  
  - Механи-пешио отключен, - подхватил эстафету докладов Анри Дюбуа. - Гипердрайв активирован, маршевый двигатель выйдет на заданный режим через шестьдесят две секунды.
  
  'Больше минуты только для того, чтобы запустить разгоняющие магниты? Долго! - поморщился Тараш. - Старьё, да. Следующий раз пойдём на механи-пешио. Если всё получится, уберу к Тьме этот антиквариат'.
  
  Отклики с постов шли непрерывным потоком, и на каждый доклад тратилось несколько секунд. Тараш слушал и всё больше кривился. В Уставе - да, всё выглядит чётко, красиво. В реальности десяток постов - минута прошла впустую. Конечно, у чужаков к этому времени двигатели как раз вышли на режим, но зачем эта церемония феллийцам с их механи-пешио? Какая расточительная и бессмысленная традиция! Всё - и двигатели, и энергоядро, и полётная карта проверены искином. Химера подтвердила, что всё нормально, и этого уже должно быть достаточно. Слова только тормозят процесс начала разгона, в бою такая медлительность значительно увеличит риск.
  
  'Устав придётся менять, - недовольно покачал головой Тараш. - Глупо копировать тот, что используют чужаки. Ничего не поделаешь, спешка. Да и опыта у нас нет. Вернёмся домой и исправим!'
  
  - По постам стоять! - конечно, на самом деле никто не стоит, все расположились в удобных креслах, но... традиция! - экипаж и корабль к гиперпрыжку готовы.
  
  - Спасибо, коммандер. К разгону приступить!
  
  - Начать разгон! - скомандовала Диана, с беспокойством наблюдая за гримасой на лице капитана. Неужели что-то не так?
  
  - Выход на режим согласно карте разгона, - доложила Химера, - пять секунд... норма!
  
  Конечно, Диана не виновата в том, что настроение капитана испортилось. Тараш привык ценить каждую секунду, и сейчас испытывал резкий дискомфорт от бессмысленной траты самого драгоценного ресурса - времени. До гиперпрыжка - больше одиннадцати часов, все системы корабля сейчас полностью автономны, вмешательства в их работу не требуется, так к чему зря утомлять экипаж?! Пусть все, кто свободен от вахты, отдыхают. Настоящая работа начнётся намного позднее, минут за сорок до начала прыжка, когда 'Химера' наберёт нужную скорость. Вот тогда - не сейчас! - и нужно объявлять тревогу. Кто знает, что ждёт корабль по другую сторону гипертуннеля? Даже Тараш со всеми своими талантами пока не может ответить на этот вопрос.
  
  - ...минута, все системы в норме!
  
  Капитана переполнили незнакомые чувства. Мороз по коже - это что, страх? А пустота в душе? Она от того, что Тараш отрезан от дома? Или беспокойство вызывает мятеж, готовящийся на Фелле?! И почему Тараш его не предвидел?! Боль в сердце и висках - разочарованье и обида. Человек, которого он столь наивно посчитал за родственника, обманул его доверие и предал. Неужели тесть ещё не наигрался в политику и по-прежнему путает людей со своими игрушками?! Щемящее чувство в груди - это тревога? Да, но Тараш беспокоится не за себя, не за успех дела, которое так нежданно навалилось на его плечи. Его заботят судьбы близких людей, звёздочками сияющие в глубине его души. Вот сияющие ослепительным белым цветом гиганты - отец и мать. Эта, ярко-жёлтая, - Милия. И когда только хитрая стервочка успела пробраться в его личное пространство? А вот эти два тёплые оранжевые солнышки, домашние и ласковые, - Аманда и Диана. Они тоже прочно запечатлены в его душе. Раньше Тараш чувствовал себя одиноким, а теперь его согревают звёзды!..
  
  - ...пять минут, разгон проходит нормально!
  
  Потерявшись в необычно ярких чувствах, Тараш ненадолго отвлёкся от происходящего. Хорошо, что никто этого не заметил. Только Диана с тревогой посмотрела на него. Неужели почувствовала отголоски того шторма чувств, что разбушевался в душе мужа?
  
  Тараш, поймав взгляд супруги, отрицательно покачал головой: мол, всё в порядке! Просто нынешний день оказался неожиданно нервным и тяжёлым. Сейчас больше всего хотелось забыть обо всех проблемах. Отдохнуть. Кстати, почему бы и нет? Сейчас пауза, а через десять часов ему потребуются всё внимание и терпение. От его решений зависят жизни многих людей.
  
  - Химера, за сорок минут до прыжка объявить боевую тревогу. Экипажу вольно, вахты по-походному расписанию. Всем спасибо за работу.
  
  Сзади тихо подошёл Буру.
  
  - Кофе, мой господин! - Мо-Асиго придвинул поближе к капитанскому креслу сервировочный столик, плотно уставленный чашечками, и с поклоном подал одну из них Тарашу.
  
  Да! Единственный из членов экипажа, кто не нуждается ни в каких приказах, это стюард. Он всегда точно знает, что нужно делать.
  
  - Спасибо, Буру, - охватив горячую чашку ладонями, капитан с неожиданным для себя наслаждением вдохнул густой и насыщенный запах волшебного напитка.
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ЧЕТВЁРТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Транзитные сектора Периферии де-юре57 считаются ничейными. В их пространстве не действуют законы Периферии, или Центральных Миров. Здесь царит право сильного, и если боевой корабль чужого государства решит досмотреть какое-то судно, последнему придётся подчиниться - ведь до возможности подать жалобу на неправомерные действия военных можно и не дожить. С другой стороны, флотским и лезть-то сюда без надобности. Разве что в транзитную систему их приведёт поиск пропавшего соотечественника-торговца. Это место - отличный полустанок для торговца, желающего избежать лишнего риска в очередной серии прыжков. По этой причине оно привлекает и 'Славных Ребят'. Отсутствие каких-либо естественных объектов не только облегчает разгон звездолёта, но и лишает жертву шансов спрятаться.
  
  Патрульный фрегат Лиги Человечества 'Олжери' третьи сутки упорно рыскал по этой удалённой от цивилизованных мест области пространства. Его сенсоры и детекторы трудились вовсю, антенны атомарных ловушек развернулись в поисках добычи. Они пытались уловить то, что осталось после визитов других кораблей.
  
  При работе стандартных магнитно-ионных двигателей в пространство уходит огромное число ионов, вектор скорости которых противоположен направлению движения корабля. С течением времени этот атомарный след размывается, становится шире за счёт диффузии и кулоновского рассеивания. Если определить диаметр следа, можно установить в точности, сколько дней назад здесь проходил корабль. Мощность двигателя напрямую связана с числом выброшенных ионов, а их атомарный состав - спектр - многое расскажет о марке самого двигателя. Правда, за месяц-другой выброшенные ионы окончательно разбегутся по пространству, и их концентрация станет столь маленькой, что не помогут даже самые чувствительные анализаторы. Нет, отдельные атомы всё равно попадутся в ловушки приборов, но они уже не будут организованы в ясный и отчётливый след. Вблизи обычного светила на расстоянии до десятков световых часов от него процесс размывания следа происходит быстрее, чем за месяц, но в 'пустых' транзитных системах следы остаются дольше двух. Так что патрульные имеют все шансы разобраться в том, отчего где-то здесь исчез лигийский торгаш.
  
  Анализаторы 'Олжери' чётко зафиксировали несколько характерных ионных наборов, оставшихся от работы маршевых двигателей, определили направления разгона кораблей и довольно точно оценили и ускорения чужих кораблей, и направления их прыжков. Если судить по ионным следам, транзитную систему навестили два крупных корабля Империи Нихон, вероятно фрегат и 'грузовик' тяжёлого класса. Это произошло не ранее тридцати и не позднее двадцати дней назад. так что преследовать нихонцев бессмысленно. Кроме них, здесь присутствовали одно мелкое судёнышко, яхта или курьер, и по меньшей мере три тяжёлых рейдера, предположительно класса 'Остер', который так любят 'Славные Ребята'. Как ни странно, в системе нет никаких следов применения бластеров или ракет. Это значит, что встреча бандитов и нихонцев прошла без использования оружия, мирно, и это весьма подозрительно. Следы от работы двигателей указывают, что с рейдеров на 'грузовик' что-то перегружали, после чего и бандиты, и их контрагенты спешно убыли прочь.
  
  К сожалению, никаких следов пропавшего торговца обнаружить не удалось. Транзитную систему он точно собирался посетить, а вот затем пропал. Возможно, в этом виноваты эти самые Славные Ребята, нет? Они вполне могли пересечься с лигийским торговцем, и у них достаточно наглости, чтобы на него напасть. Вряд ли здесь, в диком уголке космоса с бедным купеческим трафиком действуют какие-то ещё группы пиратов. Даже если конкретно эти мерзавцы не виноваты, они могут что-то знать. В любом случае, поведение корсаров крайне подозрительно. Если нихонцев допросить не получится, то вот бандитов вполне можно задержать и допросить и по поводу исчезновения купца, и на предмет сделки с нихонцами. Если же выяснится, что проданное добыто откровенным разбоем (откуда ещё товар у пиратов?!), будет чем поприжать наглых мартышек! Появится удобный повод остудить пыл чрезмерно активных имперских компаний. В последнее время их деятельность весьма разорительна для Лиги.
  
  А ещё такой скандал - отличный рычаг давления на переговорах и дополнительная возможность улучшить позиции своей страны в бесконечной игре за доминирование в Сфере Человечества. Из-за своего небольшого звания фрегат-капитан Мишель Дассо, невысокий носатый брюнет, не мог претендовать на полноправное участие в этой игре, но и не считал себя пешкой, фигурой или какой-нибудь ещё 'игрушкой'. Он, как и все моряки Флота Лиги, - надёжный клинок, которым выкован для защиты интересов родины. Но фрегат-капитан Дассо - не только оружие. Он, отчасти, игрок. Как и всякий капитан военного корабля, действующего в одиночку на серьёзном удалении от собственного командования, он обязан одновременно быть и воином, и дипломатом, и торговцем, и следователем, помогая своей прекрасной отчизне одержать верх ещё в одном эпизоде вечного соперничества.
  
  Именно по этой причине Мишель отчётливо понимал ценность сведений о сделке, происшедшей здесь, в транзитной системе. Тайная перегрузка какого-то товара с пиратских рейдеров на нихонский грузовик пахла не только скандалом, но и большими деньгами. Десятками, а то и сотнями миллиардов мон. Груз явно небольшой, раз его смогли переместить десятком-другим рейсов челноков, имеет большую стоимость... неплохо бы выяснить, где бандиты Периферии сумели раздобыть настолько значительные ценности, что прижимистые нихонцы прислали за ними и 'грузовик', и фрегат сопровождения? Что это - золото, платина, иридий, рутений скандий? Какие-то сверхдорогие редкости? Или всё вместе?
  
  Ответы на все эти (и другие!) весьма нескромные вопросы наверняка отыщутся на одной из бандитских (о, экскюз муа58, конечно торговых!) баз, широко разбросанных по границам Периферии. Ведь даже у самых плохих представителей человечества можно найти что-то хорошее - например, при тщательном обыске. Без всякого сомнения, пиратскую базу нужно посетить. Но какую именно? Как определить её местоположение? Бандиты, получив деньги за товар, могли отсюда прыгнуть куда угодно.
  
  
  

2

  
  
  К счастью, аппаратура фрегата оказалась на высоте. Изрядно раздолбанные маршевые движки трёх подозрительных рейдеров оставили после разгона отчётливые ионные следы. Они не успели расползтись за пару десятков дней, прошедших с момента ухода пиратов в 'прыжок'. Понятно, что фрегат-капитан не стал бороздить всю систему на своём корабле, чтобы определить вектор ухода бандитов. Километровой длины корабль не любит активно маневрировать, для этого как раз и нужные малые аппараты. Конкретно на борту 'Олжери' находятся две дюжины специализированных ботов разведки - легкие, маневренные, с самыми современными анализаторами.
  
  Они-то и отыскали нужную Мишелю информацию в огромном, с виду пустом, пространстве. По ней навигаторы вычислили место, куда отправились подозрительные рейдеры, и рассчитали параметры гиперпрыжка. Лоция утверждает, что где-то там находится торговая фактория и свободный опорный пункт снабжения кораблей. Население этой базы - купцы и честные труженики космоса, а если говорить простым языком, приватиры. Конечно, властям Центральных Миров обычно не до них, но в любом расследовании именно эти люди - первые подозреваемые. А теперь по вновь выявленным обстоятельствам патруль просто обязан их навестить. Пропавший торгаш, подозрительные торговые операции в транзитном секторе - достаточный повод для такого визита. Уж слишком уютно 'Славные Ребята' устроились в этой удалённой гавани! Конечно, они вряд ли с восторгом встретят незваных гостей из Лиги Человечества, но тем, кто ведёт официальное расследование, всегда сложно отказать. Особенно если их любопытство поддержано столь мощным кораблём как 'Олжери'. Ничего, что он один - по своим боевым возможностям фрегат превосходит эскадру тяжёлых рейдеров, так что такому визитёру обитатели фактории препятствовать не станут. Всем известно, что они крайне не любят нести убытки, так что дело, скорее всего, обойдётся без стрельбы. Никто не станет защищать неудачников, вызвавших законный интерес лигийских патрульных.
  
  Да и сам Дассо не собирается наглеть, выходя за рамки имеющихся у него полномочий. Следствие по делу о исчезновении торгаша надо завершать, и ответы - если они вообще существуют - резонно искать именно на этой базе.
  
  Единственное, что мешает 'Олжери' отправиться в путь сразу же, это всё те же боты. Экономичные и маневренные, они слишком малы и потому не способны развить значительное ускорение. Всё просто: инерция - это локальный аналог гравитации. Хотелось бы разгоняться быстрее, но если уязвимые человеческие тела не защитить от чрезмерных перегрузок, их раздавят двадцать-двадцать пять 'стандартов' тяжести. Более тяжёлая и крупная транспортная платформа позволяет разместить компенсаторы инерции помощнее, да и развивать ускорение побольше. При этом увеличивается масса судна и падает удельная мощность двигателя, что, в свою очередь, понизит динамические характеристики аппарата. Конечно, массу можно уменьшить, сократив полезную нагрузку, но это снизит эффективность использования самого бота. Какой-то замкнутый круг, право!
  
  Тысячелетняя космическая экспансия установила оптимальную величину компенсации инерции для всех типов транспортных платформ. Боты и челноки массой до ста тонн имеют компенсаторы мощностью от двадцати до пятидесяти 'стандартов'. Прыжковые корабли имеют массу от двенадцати килотонн и выше, их компенсаторы обеспечивают защиту экипажа, инженерного оборудования и внутренних структур корабля на уровне нескольких сотен 'стандартов'. Больше масса - меньше возможности по компенсации инерции, так что трёхмегатонные линкоры не могут ускоряться более пяти-шести сотен 'стандартов'.
  
  Самые быстрые звездолёты - это курьеры. Они имеют наименьшую полезную нагрузку, оборудованы мощными компенсаторами инерции и способны дать ускорение в тысячу 'стандартов'. Остальные прыжковые корабли медленнее, но военные корветы, фрегаты и крейсера всегда способны ускоряться сильнее, чем гражданские грузовики и лайнеры. Даже самые медленные купеческие транспорты легко дадут двести 'стандартов' и оставят позади самые быстрые боты. Например, разведывательные. Они самыескоростные в классе малых судов. На них установлены сильные компенсаторы, но максимальное ускорение всё равно не превышает полусотни 'стандартов'. Это намного превосходит то, что демонстрируют прочие классы ботов и челноков, но безнадёжно проигрывает любому звездолёту. Увы, разведывательным ботам никак не догнать разгоняющийся фрегат, они сразу же безбожно отстанут. Поэтому 'Олжери' вынужден ждать, пока последний разведчик вернётся на борт, а это займёт немало времени. Из двух дюжин разведчиков, рыскавших по космосу, только одиннадцать могут прибыть в течение часа, ещё пятерым понадобятся часа два-три. Последний бот попадёт на борт фрегата часов через семь.
  
  Если всё обойдётся без форс-мажора, ага.
  
  
  

3

  
  
  - Гиперслед, гра-лейт59! - возбуждённо вскрикнула энсин Энжель Дарлан по прозвищу 'Чертёнок', вахтенный офицер-наблюдатель, - о, какой сильный, мон дьё60!
  
  Старший вахтенный офицер, второй лейтенант пилот Жорж Лаваль, с нескрываемым раздражением повернулся к юной выпускнице Космической Академии. Это - первый поход для энсина. Маленькая хрупкая брюнетка волнуется, часто забывая о 'формальностях'. Обычно это нисколько не отражается на её старательности, но сейчас... столь нечёткий рапорт в боевых условиях недопустим! Жорж, будучи мудрее Чертёнка на полных шесть лет выслуги, посчитал своим долгом сделать замечание. Как удачно, что на командном мостике 'Олжери' они только вдвоём! Все, кто не занят неотложными работами, отдыхают, и потому выволочка, которую Лаваль устроит энсину, не несёт её офицерской чести никакого урона.
  
  - Отставить! Доложи как положено, энсин Дарлан!
  
  Чисто по-человечески девочку можно понять: всем морякам 'Олжери', - а во Флоте Лиги служат именно моряки, не космонавты как в Новой Руси, не астронавты, как в Демократическом Альянсе, - до смерти надоела эта мрачная транзитная система. Ни светил, ни планет, ни астероидов, ни газовых облаков. Единственные источники света - далёкие звёзды, и до ближайших из них десяток световых лет, не меньше.
  
  И главное, непроглядная темень не даёт ни шанса подзарядить 'просевшее' энергоядро корабля. Дикое местечко, честное слово!
  
  Но с другой стороны, для молодых офицеров эта пустота предоставляет все возможности для безопасной тренировки навыков. Прыжок к массивной звезде рассчитать сложно, особенно если разгон начинается недалеко от неё и выполняется на значительное расстояние. Неопытные навигаторы боятся использовать 'длинные норы', особенно если они ведут к жёлтым и более массивным звёздам. А здесь пусто, ничто не мешает выбрать для разгона любое приглянувшееся направление. Раздолье! Вероятность допустить неточность в расчётах гиперпрыжка ничтожна, а ошибки пилотирования не влекут за собой неприятных последствий. Старшие офицеры могут передохнуть, сбросить накопившееся за недели похода напряжение и без опасений переложить ответственность на молодое поколение. Как ещё растить смену?!
  
  - Есть, гра-лейт! На дистанции в пять световых часов обнаружен одиночный гиперслед. Искин оценивает массу всплывшего объекта в мегатонну. Курс объекта предположительно пересекается с нашим. Информация уточняется. Дарлан, доклад окончен!
  
  'Ну ведь может же, когда захочет!.. Что?!..' - Лаваль машинально кивнул и только потом сообразил, что именно сказала Чертёнок Дарлан.
  
  - Мердэ! А как всё было хорошо... ещё бы половину суток, и мы покинули бы эту задницу...
  
  - Мы могли бы проигнорировать этот сигнал, гра-лейт. Здесь не наша зона ответственности!
  
  - Что? - прошипел Жорж. Нет, ну не дура ли? Тоже мне, проигнорировать! Так и погон можно лишиться! - Считай, что я ничего не слышал, и даже не вспоминай об этом! И... - второй лейтенант окинул жадным взглядом ладненькую фигурку девушки, - будешь мне должна, ясно?
  
  Энжель, сдерживая подступающие слёзы, опустила взгляд. Не потому, что признала этот глупый долг, нет. Переговоры вахтенных постоянно пишутся, и её слова всё равно дойдут до капитана - как и заявление Лаваля. Она согласилась лишь с тем, что Жорж не услышал её совета.
  
  - Искин, 'оранжевая' тревога по кораблю! - скомандовал Лаваль. Это его обязанность, как старшего вахтенного офицера, - капитану срочно прибыть на мостик!
  
  За то время, пока до 'Олжери' добирался свет от устья распахнувшегося гипертуннеля, неизвестный корабль уже успел отойти от места всплытия на световой час и в перспективе мог стать угрозой для фрегата, выходящего на маршрут разгона. Неясно, продолжать собирать боты, или, наоборот, пора их выпускать? Нет-нет, пусть во всём этом разбирается капитан!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ДВЕНАДЦАТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Гиперпрыжок прошёл быстро. Очень быстро. Хакеру почудилось, что вселенная тягуче мигнула и вернулась к нормальному бытию. И это всё? Тараш мотнул головой, прогоняя подступившую тошноту. Диана рассказывала, что первый прыжок нередко вызывает небольшую дезориентацию, головокружение, слабость, но организм обычного человека быстро привыкает к подобным скачкам. Как перенесут гиперпрыжок феллийцы, заранее было неизвестно. Скорее всего, без особых проблем, ведь они в среднем сильнее и выносливее чужаков.
  
  Слабым звеном оставался сам капитан Окинори со своим полностью раскрытым талантом хакера. Он слишком привык постоянно контролировать мир вокруг. Оказавшись в космосе, Тараш перенёс эту привычку и на пространство вокруг корабля. Пока возможностей хакера хватало на сферу радиусом в пару световых часов, в чём он успел убедиться благодаря учебным манёврам ботов. Если Тараш за несколько минут перед прыжком не свернул бы собственное восприятие, искусственно ограничив его пределами мостика, сейчас он наверняка мучился бы сильнейшей головной болью.
  
  А так осталось небольшое недомогание - и всё. Хакер облегчённо распахнул своё восприятие и осторожно потянулся за пределы корабля в пустоту, которую тускло освещали смутно знакомые звёзды.
  
  - Химера, точное время!
  
  - Плюс пятнадцать секунд с момента входа в гипертуннель, капитан, - искин отозвался быстро, без всякой паузы, но потом ненадолго 'задумался', - и примерно плюс четыреста двадцать восемь тысяч четыреста секунд по времени Феллы.
  
  Вот так! Для всех на борту промелькнули мгновения, а на Фелле за это время пролетели сто девятнадцать часов. Почти пять суток. Прыжок прошёл быстрее - и лучше, чем прогнозировалось. Не зря феллийские учёные трудились над гипердрайвом, ой не зря!
  
  - Внимание, говорит капитан. Смотреть в отсеках, начальникам служб и постов доложить состояние экипажа и механизмов корабля.
  
  Химера в ответ отозвалась текстом в специальном окне, что всё, мол, в норме. Но, во-первых, людям после такого стресса не мешает взбодриться, а для этого лучше всего заняться делом. Во-вторых, искин далеко не всеведущ и вполне может упустить какую-нибудь 'мелочь', зато её обнаружит взгляд специалиста.
  
  - Системы ориентации и навигации - в норме.
  
  - Энергоядро функционирует без замечаний.
  
  Рапорта пошли один за другим.
  
  - Выполнение перехода подтверждаю, - сообщил искин, - отклонение устья гипертуннеля от расчётных координат не более двух наносекунд.
  
  'Меньше метра? - такая точность изумила хакера. - Мой навигатор - настоящий снайпер!!'
  
  - Двигатели в порядке, гипердрайв отключен.
  
  - Экипаж в порядке, вахты по-боевому.
  
  - Маршевый отключить, запустить механи-пешио, - скомандовал Тараш. Феллийский двигатель не оставляет молекулярного 'следа' в отличие от обычных магнитно-ионных. Это позволяет действовать скрытно.
  
  - Есть, кир!
  
  Рапорта служб и постов продолжали поступать, но Тараш уже убедился, что всё, в порядке, и реагировал на них чисто автоматически. Сейчас весь его талант устремился наружу, в окружающий космос. Хакер напряжённо 'вслушивался' в окружающий мир, стараясь охватить вниманием всю эту странную мель в океане космоса. Внимание 'растекалось' по транзитной системе всё дальше и дальше, пока его обострённое до предела восприятие не царапнула какая-то неправильность, чужеродность. Чувства Тараша зацепились за какие-то злые песчинки в пяти с половиной световых часах от 'Химеры', которые 'плыли' со скромной скоростью в двести сорок три километра в секунду в направлении с зенита на надир навстречу какому-то объекту крупнее. Он ощущался как камешек.
  
  Или, скорее, как скорлупа ореха.
  
  Корабль чужих!!
  
  А мелкие песчинки - боты, которые что-то ищут. Что?
  
  - Что могут искать боты в пустой транзитной системе? - Тараш не заметил, что задал вопрос вслух.
  
  - Молекулярные следы... - удивлённо посмотрела на мужа Диана, - чрезвычайно разреженные облачка вещества, оставшиеся после работы двигателей. Так определяют список недавних визитёров и выясняют вектора их ухода в гиперпространство. Подобными исследованиями обычно занимаются или Славные Ребята...
  
  'То есть пираты', - сообразил Тараш.
  
  - ...или патрульные корабли Альянса и Лиги, - пояснила Диана, - а почему ты спрашиваешь?
  
  - Похоже, один из них здесь и что-то разыскивает...
  
  - Он не имеет права нас задерживать... - горячо возразила Диана и тут же прикрыла ладошкой рот, - ...ой!
  
  Тарашу глубоко наплевать на то, что имеют или не имеют право делать встречные суда. Для 'Химеры' все они - просто дичь! А сверхъестественные способности капитана не оставят неудачникам ни единого шанса.
  
  - Вот именно, - усмехнулся Тараш, подхватив последнюю мысль первого помощника, - просто дичь. Я не могу позволить, чтобы чужие корабли обшаривали окрестности Феллы, - у хакера уже начал складываться план дальнейших действий: раз навстречу попались чужаки, - не те, что напали на Феллу, другие, ещё не знакомые, - почему бы ни столкнуть врагов между собой?
  
  - Нас заметили, - Диана с тревогой посмотрела на мужа, обдумывающего какую-то авантюру, - вспышка при выходе из устья гипертуннеля наверняка была яркой...
  
  - Поправочка! - Тараш ехидно посмотрел на своего навигатора. - Чужаки заметят вспышку только через пять часов. За это время мы сократим дистанцию до двух с половиной часов, и, надеюсь, они нас потеряют. Рамос, задействовать активную маскировку!
  
  - Выполнено, кир!
  
  - Механи-пешио - на полный, курс - прежний!
  
  - Есть, капитан, - отозвался коммандер Дюбуа, - ускорение триста сорок 'стандартов', растёт. Выход на полную тягу через двадцать девять секунд...
  
  
  

2

  
  
  Механи-пешио не даёт выхлопа, не имеет горячего факела. Он не оставляет атомарных или электромагнитных следов, а гравитационные возмущения малы и их обнаружить ой как не просто. А ещё и надёжный адаптивный камуфляж! Он превращает феллийский рейдер в призрачную тень и позволит скрытно сблизиться с кораблём чужаков. Его глаза и уши, чуткие по меркам Центральных Миров, слишком слабы, чтобы соперничать с технологиями Феллы. На расстоянии в световой час от чужака 'Химера' начала аккуратно тормозить и разошлась с фрегатом Лиги встречным курсом, пройдя в нескольких миллионах километров. Потом, сбросив скорость, рейдер пошёл вдогон и незаметно подобрался к противнику с тыла. Все сканеры и детекторы чужого корабля лихорадочно обшаривают пространство прямо по курсу, в задней полусфере враг нападения не ожидает, слеп и глух - значит, можно подойти близко. Ближе. Ещё ближе! С дистанции в тысячу километров чужак виден как на ладони.
  
  Фрегат... впечатлял.
  
  Километровая громадина, выполненная в стандартном для чужаков стиле 'чемодан' без всякой спешки шла к тому месту, где десятью часами ранее была замечена вспышка гиперперехода.
  
  Нет, не чемодан. Какой-то ступенчатый параллелепипед - или, если быть точным, стопка 'папок' разного размера. Суммарная толщина этой стопки - чуть больше ста десяти метров, а ширина - без малого в два раза больше. Из бортов фрегата (ими являются наибольшие по площади грани) в стороны выступают то ли короткие толстые крылышки, то ли широкие галереи, по одной - с носовой оконечности, по две - с кормы. Наружные края этих галерей увенчаны округлыми башнями с двумя кор-бластерами каждая. Ого! Двенадцать мощных орудий! В три раза больше, чем у 'Химеры'. Помимо них, корабль вооружён семьюдесятью двумя пусковыми установками - по тридцать шесть на каждом борту в два ряда - и пятьюдесятью шестью бластерами корабельной защиты в двухорудийных маленьких башенках, разбросанных по всему корпусу фрегата.
  
  Тараш недовольно покачал головой: по огневой мощи фрегат Лиги превосходит тяжёлый рейдер класса 'Остер', послуживший основой 'Химеры', в шесть раз! Конечно, без учёта модернизации. Если же учитывать и её, в открытой схватке по своим боевым возможностям корабли примерно равны. Но Тараш не настолько самонадеян, чтобы обмениваться с фрегатом залпами бластеров и ракет! Сейчас, внезапно ударив с тыла, чужой корабль можно уничтожить без труда, его экипаж даже испугаться не успеет, но какой в этом смысл? Если после посещения транзитной системы бесследно пропадёт патрульный фрегат, тут обыщут каждый кубометр пространства и обязательно заглянут во все соседние миры.
  
  Нет-нет, корабль Лиги должен остаться целым!
  
  Просто проигнорировать фрегат невозможно: вдруг чужаки определят, откуда прыгнул неизвестный корабль, и решат навестить Феллу? Повторный визит этих тварей на его родную планету, и без того лежащую в руинах, недопустим. Конечно, сейчас эта планета уже не столь беззащитна как была полсотню дней назад. Не сегодня-завтра на орбиту Феллы выйдут первые боевые платформы ПКО , а через пятьдесят суток вступит в строй корвет 'Феллисо', первенец феллийского военного кораблестроения. Но до этого события необходимо продержаться. Лучше затаиться и сидеть тихо. Если же чужаки начнут беспрепятственно обшаривать окрестности Соле, глупо надеяться, что жадные до наживы твари оставят без внимания единственное жёлтое солнышко. Звёзды этого класса, как правило, имеют богатую ресурсами планетарную систему. А здесь на самом краю Периферии, где все звёзды в основном голубые, априори бедные тяжёлыми элементами, Соле выглядит как драгоценный камень в куче бесполезного мусора.
  
  Конечно, маленькая золотая звёздочка не интересовала тварей, пока не началось заселение данного сектора пространства и сопутствующий этому процессу поиск ресурсов и мест для колонизации. Собственно, результатом и стало Вторжение на Феллу. Теперь же к этому добавится поиск источника, который обогатил удравших бандитов. Если же здесь ещё и пропадёт патруль Лиги...
  
  Нет, никто из чужаков не должен уйти. И этот фрегат тоже нельзя отпускать просто так! Вот если бы с помощью лигийцев решить проблему с бандитской базой!
  
  - Что скажешь, Ди? - Тараш жестом указал на яркую точку в полутора тысячах километров прямо по курсу 'Химеры'. - Что патруль так называемой 'Цивилизации', - Тараш скривил губы, произнося это слово, - ищет в пустой транзитной системе?
  
  - Лига Человечества, - ещё сильнее скривилась Диана, - известные ханжи и лицемеры. Государство прародины всех людей, присоединившее ещё сотню заселённых звёздных систем.
  
  - Ого! Целая сотня!! И сколько ж там?.. - Тараш неопределённо помахал рукой.
  
  - Тридцать семь миллиардов зарегистрированных граждан... - женщина скосила глаза в сторону, где во весь размер немаленького окна, открытого искином, красовался белоснежный 'комод' фрегата Лиги. Её явно напрягало близкое соседство боевого корабля, но навигатор честно старалась не свалиться в откровенную панику, - ...всего в Центральных Мирах проживает более ста десяти миллиардов человек на тысяче планет. Ты уверен, Раш, - тихим шёпотом спросила Диана, стараясь не смотреть на фрегат, - что мы справимся?!..
  
  - Тысяча планет? Сто десять миллиардов? Пф-ф! - пренебрежительно фыркнул Тараш. - Без сомнения. Не сразу, а постепенно, шаг за шагом. Пройдёт уйма времени, но так называемая Цивилизация будет возвращена в состояние, которому она более всего соответствует.
  
  От угрозы, прозвучавшей в этих словах, Диану зазнобила. Она ещё слишком мало знала о Фелле, но мужа изучить успела. Пусть не глубоко - поверхностно, но и этого достаточно, чтобы поверить ему. Тараш непременно исполнит всё, что пообещал. Но вопрос Дианы относился не к Цивилизации, а к фрегату. Хотя после такого ответа переспрашивать глупо...
  
  - Я имела в виду корабль, дорогой!
  
  ...Иногда выглядеть дурой полезно.
  
  
  

3

  
  
  - Ты серьёзно? - искренне удивился муж. - А, это ты так шутишь! Мы можем уничтожить фрегат прямо сейчас.
  
  Это правда. Тысячу километров ракеты 'Химеры' преодолеют за три секунды - да и то, если учесть время работы пусковых установок. За это время чужаки едва успеют сообразить, что их атакуют, но принять меры - нет. Для запуска своих ракет им понадобится минимум секунд пять: активация и наведение оружия, открытие портов, запуск. Орудийные башни тоже не выстрелят сразу. Нужно десятки секунд, чтобы повернуть орудия, прицелится, 'разогреть' рабочее вещество. И это без учёта времени реакции вахтенных на внезапно возникшую опасность. Нет, если 'Химера' откроет огонь, через три-четыре секунды фрегат превратится в груду обломков.
  
  - А вот потом начнутся проблемы, - Диана ярко почувствовала всю горечь, которую Тараш вложил в эти слова, - если я правильно понял базовые директивы военных флотов Центральных Миров, исчезновение фрегата быстро обнаружат. Патруль постоянно отчитывается и о своём маршруте, и о тех местах, которые намечены для проверки.
  
  Диана медленно кивнула. Всё верно: поиски пропавших быстро приведут 'спасателей' в эту транзитную систему, а затем, изучив причины гибели фрегата, они с высокой вероятностью обратят своё внимание на жёлтую звёздочку в окружении голубых гигантов, которая ранее никого не интересовала. Это - нежелательное развитие событий, его хорошо бы избежать. Ведь их задача - не уничтожать корабли Цивилизации, а обеспечить безопасность Феллы на весь тот срок, что нужен для создания мощной ПКО.
  
  - Именно так, - муж легко уловил мысли Дианы, - при таком варианте развития событий мой личный искин оценивает вероятность обнаружения Соле в семьдесят три процента. А чем завершится визит кораблей Лиги на Феллу, нетрудно предугадать.
  
  Человечество в своей гордыне не потерпит существования развитой цивилизации, неподконтрольной властям Центральных Миров. Феллийцы вступят в новую схватку, а за ней неизбежно дальнейшее разрастание конфликта. Такого развития событий хочется избежать, для чего все средства хороши. Обмануть, ввести врага в заблуждение, довести его до междоусобицы - вот самый привлекательный вариант! Пусть жадные чужаки воюют между собой, а Фелла остаётся в стороне, в тени. Ей отлично подойдёт роль стороннего наблюдателя. Заодно феллийцы и мускулы нарастят. Подобная стратегия позволит феллийцам реализовать своё технологическое превосходство. Увы, если всё пустить на самотёк, вероятность такого исхода не более пяти процентов. Какая удача, что вовремя подвернулся патрульный фрегат! Теперь Тараш может чуть-чуть подтолкнуть внимание лигийцев в нужную сторону, а там события сами покатятся по правильной колее. Для этого патруль, во-первых, должен уцелеть после встречи с 'Химерой', во-вторых, обидеться и, в-третьих, броситься в погоню за неизвестным и очень наглым противником. Если лигийцев правильно мотивировать, они явятся на ту самую базу, где снаряжались напавшие на Феллу рейдеры. Грабители вернулись домой суток тридцать назад, не ранее, им не хватило времени полностью зарядить энергоядра (очевидный недостаток аккумуляторов) и снарядить свои корабли для следующего похода. Они ещё там!
  
  Если верить информации, полученной от экипажа трофейного рейдера, Феллу нашёл лигийский купец. Торгуясь за свою жизнь, он выдал пиратам информацию о богатых угодьях и был ими уничтожен. Фрегат здесь не просто так - он наверняка ищет пропавшего соотечественника. Это стандартное для Лиги Человечества расследование факта пропажи купца в неспокойном пространстве фронтира. Сейчас капитан патрульного корабля более чем уверен, что неудачник стал жертвой местных рейдеров, и озабочен поиском виновных. Так почему бы ему не помочь в этом благородном деле?
  
  Аналитическая группа фрегата, скорее всего, вычислила параметры кораблей, предположительно виновных в пропаже торгаша. Им будет приятно застать те самые (или очень похожие) рейдеры со 'спущенными штанами', когда они не готовы ни к схватке, ни к бегству. Виновные найдены, миссия успешно завершена! Но вряд ли пираты, обитающие на Базе и живущие за счёт разбоя, безропотно согласятся со справедливыми претензиями следователей Лиги. Они-то живут по принципу 'не пойман - не вор', да и у патрульных только подозрения и нет никаких прямых доказательств. Рейдеры класса 'Остер' на Периферии не редкость, корабль-то обычный. Так что лигийцев вежливо пошлют в... суд - и всё.
  
  Капитаны, участвовавшие в налёте на Феллу, уж точно не идиоты. По возвращению из похода они сразу же 'смылись' с этой Базы, а свои корабли продали или бросили. Если патрульные потребуют встречи с командирами подозрительных рейдеров, - а так наверняка и будет! - владельцы этого разбойничьего приюта с чистой совестью сообщат, что искомые лиц отсутствуют. Естественно, лигийцы не поверят, и что? Не станет же командир фрегата угрожать применением силы!
  
  Или, всё-таки, станет?
  
  Вот тут Тараш поможет ему принять правильное решение и направит дальнейшее развитие всей этой истории в выгодное для феллийцев русло. Сомнительно, что в одиночку фрегат справится с пиратской базой - она-то посильнее будет. Значит, он вынуждено отступит и отправиться за подкреплением и санкцией на использование силы.
  
  Очевидно, что его намерения будут вполне прозрачны и для хозяев базы, так что и они, в свою очередь, тоже отправятся за подмогой к тем, кто обещал им защиту. Ведь подобный форпост не может существовать без надёжной 'крыши'! А там уже и Тараш вмешается...
  
  Вот только весь этот план рухнет, если хозяева базы отступят, согласятся на переговоры и решат договориться с лигийцами. Ведь им-то нечего опасаться, так? Поэтому задача 'Химеры' - не допустить развития ситуации по мирному сценарию. Маскировка рейдера совершенна, его ракеты могут атаковать противника самым неожиданным образом, так что решить эту задачу можно.
  
  
  

4

  
  
  - Мне страшно, Раш, - зябко поёжилась Диана. Она привыкла считать корабли Лиги мощными и неуязвимыми. При встрече с ними лучше сразу сдаться.
  
  - Хочешь, - Тараш мягко улыбнулся, заметив её испуг - мы запустим ракеты, и через три-четыре секунды этот 'комод' перестанет тебя пугать?
  
  - Нет... не надо! Ты же не будешь нападать, дорогой?
  
  Теперь голос Дианы звенел от беспокойства. 'Химера', как ни странно это было признавать, легко могла уничтожить лигийский фрегат даже без учёта талантов Тараша. С другой стороны, Лига Человечества на Периферии всегда защищала закон, а ведь даже плохой закон лучше разнузданного хаоса. Лигийцев не любили, но привыкли им доверять во всём, что касалось дела защиты мира и порядка. Пиратов и бандитов Диана не пожалела бы, но её душа восставала против уничтожения лигийского корабля. Несмотря ни на что, она всё ещё оставалась лояльной к Цивилизации. Женщина до сих пор не смирилась с тем, что оказалась 'на другой стороне'. Нет, умом и сердцем она полностью за мужа, которого обожает и боготворит, но та часть души, что помнит о далёком детстве, продолжает любить родину вопреки подлости и грязи, бытующим в Центральных Мирах. Видимо, что-то подобное испытывают ещё три десятка членов экипажа, просто свои мысли и переживания они держат при себе.
  
  - Я не собираюсь уничтожать этот фрегат, Ди, - отрицательно покачал головой Тараш, - это глупо, знаешь ли. Мы поступим иначе. Коммандер Окинори!
  
  - Да, капитан? - почувствовав, что сейчас прозвучит приказ, Диана сразу успокоилась. В бою нет времени для переживаний и сомнений!
  
  - Выполни расчёт гиперпрыжка на край системы, в которой расположена пиратская база, - теперь Тараш повернулся к пилоту, сидящему спиной к нему, - коммандер Шин, переводи механи-пешио на 'полный назад'.
  
  - Есть, кир... выполнено.
  
  - Химера, каждую тысячу километров дистанции до фрегата обозначай голосом.
  
  - Принято, - отрапортовал искин корабля, - дистанция две тысячи, увеличивается...
  
  - Коммандер Хон, подготовить по три пусковые установки с каждого борта к стрельбе. Цель - двигатели и орудийные башни фрегата.
  
  - Осмелюсь заметить, кир, - Чонхэ был внешне невозмутим, хотя внутри него поднялась эмоциональная буря, - шести ракет не хватит для уничтожения фрегата!
  
  'Ха', - подумал Тараш, - 'часть моего экипажа не очень-то и одобряет нападение на фрегат Лиги!'
  
  Диана удивлённо подняла взгляд на мужа. Вроде бы ещё минуту назад он не собирался уничтожать патруль?! За это время что-то изменилось?!!
  
  В ответ на недоумение и разочарование супруги Тараш лишь беззаботно улыбнулся. Какие они всё-таки живые и забавные, эти 'не-игрушки'! Чуть что - сразу же фейерверк самых разнообразных эмоций. И подумать-то не успевают. Никакой логики, зато их души трепещут от шквала эмоций! Хорошо, что 'новые феллийцы' пока не осознают глубину пропасти между ними и настоящими людьми. Зато насколько аккуратное изучение этих примитивных существ поможет учёным Феллы усовершенствовать сайко!
  
  - Я не буду уничтожать лигийский корабль, - Тараш разъяснял задуманное им терпеливо, тщательно выбирая слова, будто вёл беседу с детишками, разум которых ещё полностью не проснулся, - я просто хочу надёжно завладеть вниманием командира патруля.
  
  - ...дистанция три тысячи, увеличивается!
  
  - Но, капитан, - возмутился Ардайл Шин, озвучивая общие сомнения экипажа, - патруль ни за что не простит нападения и обязательно погонится за нами!
  
  - Вот именно, коммандер! Этого я и добиваюсь. Скажи, Чонхэ, шесть ракет повредят фрегат?
  
  - ...дистанция четыре тысячи, увеличивается!
  
  - Всё зависит от степени готовности его экипажа. И от дистанции стрельбы, конечно. Если бы они не засекли всплытие 'Химеры', то вполне могли бы расслабиться.
  
  Судя по вектору скорости и по позиции, в которой Тараш обнаружил фрегат, патруль Лиги изучает местную пустоту не менее четырёх-пяти суток. Всем 'морякам' (кажется, так их называют в Лиге?) это мероприятие должно было уже порядком надоесть! Могли и расслабиться - тем более, что внезапно всплывший рейдер с их точки зрения угрозы не представляет. Скорее, он должен бояться.
  
  - ...дистанция пять тысяч, увеличивается...
  
  - Химера, обозначать каждые пять тысяч! - скорость расхождения растёт. Как бы искин не начал тараторить!
  
  - Принято, капитан, - отозвался искин.
  
  - Лигийцы вполне могли расслабиться, - согласился Тараш с командиром ракетчиков, - так с какой дистанции можно стрелять так, чтобы эти олухи уж точно не прозевали наш залп? - Чонхэ Хон удивлённо поднял бровь. - Не хочу нанести фрегату такие повреждения, - пояснил свою затею Тараш, - которые помешают патрулю последовать за нами.
  
  Феллийцы из числа офицеров-стажёров уже давно поняли задумку автарха Окинори, а вот 'не-игрушки' всё ещё пребывали в растерянности.
  
  - ...дистанция десять тысяч, увеличивается!
  
  - Тогда... не ближе ста тысяч от фрегата Лиги, кир, - задумчиво ответил Чонхэ, - двадцать пять секунд подлётного времени ракет должно хватить вахтенным, чтобы проснуться, испугаться и отразить атаку. Впрочем, я могу подстраховаться и задать в качестве цели не двигатели и башни, а пространство в полусотне километров от них.
  
  - Отлично, коммандер Хон. Полагаю, вы теперь знаете, что делать?
  
  - Залп шестью ракетами по патрульному фрегату Лиги с дистанции сто тысяч километров так, чтобы нанести ему самый минимум повреждений?
  
  - Именно, коммандер Хон!
  
  - Есть, кир! - улыбнулся Чонхэ. Он, наконец, полностью понял поставленную задачу.
  
  - Действуй.
  
  - ...дистанция пятнадцать тысяч, увеличивается!
  
  Тараш отгородился от всех и задумался. Интересно, а намерение атаковать корабли других государств вызовет у его 'не-игрушек' такое же неприятие - или нет?
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ПЯТАЯ

  
  
  

1

  
  
  - А-а-а!.. Там - а-а-а!..
  
  От пронзительного вопля Энжель второй лейтенант Жорж Лаваль едва не выпал из кресла. Девушка побледнела, безуспешно пытаясь что-то сказать, губы её тряслись.
  
  - Э та сёр (Твою ж мать), энсин! - в сердцах ругнулся старший вахтенный офицер. - Вам что, приснился кошмар?
  
  Волосы офицера Дарлан встали дыбом, а в её глазах застыл страх. Лаваль недовольно покачал головой.
  
  - Соберитесь, энсин. Доложите, что случилось!
  
  - А-а-атака, гра-лейт! Ракетная атака!! - наконец-то справилась с непослушным языком Энжель и трясущимися руками вывела данные на тактический экран. - Нас атакуют!
  
  - Что?!!.. Мердэ (Дерьмо)!
  
  Первый лейтенант бросил беглый взгляд на экран, мгновенно хлопнул ладонью по кнопке общекорабельной тревоги. Под противное завывание баззера Лаваль лихорадочно отдавал приказы. Нельзя медлить!
  
  - Ракетная атака, подлётное время двадцать секунд, - громко заявил искин корабля, - порты ПУ открыты, готов к запуску противоракет через шесть... пять...
  
  Из семидесяти двух пусковых установок фрегата тридцать восемь предназначаются для противоракет. По сравнению с боевыми ракетами они сильно облегчены и обходятся налогоплательщикам значительно дешевле. Они не годятся для стрельбы по военным кораблям, но отлично уничтожают малоразмерные быстролетящие цели. Каждая противоракета несёт всего один боевой блок и имеет максимальную дальность стрельбы в двадцатую часть световой секунды, зато способна активно маневрировать на протяжении всей траектории.
  
  - Шесть целей, ракеты стандартные, скорость три двести в секунду, растёт!
  
  Время непостижимо замедлилось. Секунды потекли тягуче и медленно, вмещая в себя прежние минуты.
  
  - Есть захват целей! Бортовой залп, левый, пуск!! - сам того не замечая, Лаваль кричал, а Энжель тихо скулила где-то рядом. Переговариваться между собой не было сил. - Оборот, готовность правому борту!
  
  Слава Богу! Вахтенные, кажется, успели. Остальное сделает умная техника. Удел людей - ждать.
  
  - Десять секунд... цели успешно распределены!
  
  - Пять секунд... три... две... - продолжал информировать экипаж искин. - Подрыв! Цели перехвачены и уничтожены! Отбой ракетной опасности.
  
  - Принято! Экипажу, - механически отозвался Лаваль, - отбой ракетной опасности...
  
  Время потекло по-прежнему, и только теперь Энжель обратила внимание, как громко стучит её сердце. Руки дрожали, язык опять застыл, отказываясь слушаться хозяйку, а в уголке тактического экрана ярко сиял красный огонёк. Вражеский корабль почти добрался до границы зоны детектирования. Ещё немного - и он скроется из виду.
  
  - Уф, - вытер выступившую на лбу испарину Лаваль и натужно рассмеялся, - так и облысеть недолго... нам охренительно повезло, сограждане!
  
  Вахтенные сержанты сдержанно хохотнули: напряжение спадало, хотелось шутить и смеяться.
  
  - А вы молодец, энсин! - подмигнул порозовевшей девушке Лаваль. - И как только углядели эти долбанные ракеты?! Я, честно сказать, заднюю полусферу вообще упустил из внимания. Спасибо от лица экипажа!
  
  - К... ко... п... про... - упрямый язык не подчинялся, как ни старалась Энжель его 'запустить', - ...в за...
  
  - Что?! Что такое? - сиреной взревел Лаваль. - Чётче! Э та сёр, Чертёнок, возьми себя в руки! Доклад!!
  
  Девушка покраснела от возмущения, но у неё сразу прорезался дар речи.
  
  - Корабль, гра-лейт...
  
  - Что - 'корабль'?! Что вы имеете в виду, Дарлан?
  
  - Вражеский корабль, гражданин второй лейтенант, - Энжель, наконец, справилась с бурей чувств, бушующей внутри неё, и ткнула дрожащим пальцем в самый угол тактического экрана. Противник - в задней полусфере!
  
  - Мердэ!! Кто?!!
  
  - По сигнатуре - тяжёлый рейдер типа 'Остер'. Обнаружен по работе маршевых двигателей, гражданин первый лейтенант. После залпа вражеский корабль начал разгон. Дистанция до цели - половина световой секунды, быстро увеличивается.
  
  - Принято, - сухо и напряжённо ответил Лаваль. - Отличная работа, энсин.
  
  Энжель неуверенно кивнула, поджав трясущиеся губы. Заплачет - или нет? Ничего, для неё это первый настоящий бой. Выжила - следующий раз будет легче. А после вахты пусть посетит корабельного психолога.
  
  Второй лейтенант отлично понимал душевное состояние молоденькой девчонки - все они только что прошли по самому краю. Слов у Жоржа Лаваля не было, остались одни лишь ругательства: как, ну как они могли настолько расслабиться?! Поверили в собственную мощь и тактическое мастерство? В свою неуязвимость? Ну как же, современный фрегат - не чета местным корсарам и приватирам, он их всех походя порвёт! Ага, извольте - получите и распишитесь! Противник-то не дурак, он не полез в открытую на врага, намного превосходящего его в силе. Его хитрый манёвр вполне мог завершиться успехом - фрегат получил бы повреждения, вынуждающее его отказаться от выполнения миссии.
  
  Кстати, поганец преподал им отличный урок. Патрульные искали пирата прямо по курсу, развернули вперёд почти все сканеры и детекторы - уши развесили, знаете ли. А рейдер, едва обнаружил в транзитной зоне лигийцев, не стал паниковать, удирать, а как ни в чём не бывало выбрал новый курс и, наверное, взял какой-то разгон. Затем он выключил большую часть потребителей энергии и двигался дальше исключительно по инерции. Да-да, именно поэтому детекторы его и не обнаружили - они-то в первую очередь искали работу двигателей! Оказавшись на траверсе фрегата в сотне тысяч километров пират ушёл на разгон, поприветствовав ищеек своими ракетами: всё равно они засекут активность маршевых двигателей!
  
  А экипаж фрегата здесь, в транзитной системе, успокоился, впал в спячку. Если бы не настырность Чертёнка, заставившая выделить ей часть ресурсов детекторов! Если бы не её внимательность... нет фрегат бы не погиб, но свою миссию провалил бы. Второй лейтенант попал бы под увольнение с волчьим билетом, а капитан...
  
  Слава Богу, всё закончилось удачно. Осталось лишь догнать мерзавца, посмевшего стрелять по патрулю!
  
  - Двигателям - экстренное торможение.
  
  
  

2

  
  
  - Отставить торможение! - голос командира 'Олжери' звучал спокойно и уверенно. Фрегат-капитан остановился и по-хозяйски окинул взглядом мостик, ожидая, пока за его спиной закроются тяжёлые двери.
  
  - Капитан на мостике! - вскочил Лаваль, - вахта...
  
  - Вольно, продолжайте работу,- махнул рукой Дассо, проходя к своему месту, - доложите диспозицию, Жорж.
  
  Искин наверняка уже обо всём проинформировал командира, но формальности должны быть соблюдены.
  
  - Есть, гражданин фрегат-капитан! Полторы минуты назад вахтенный наблюдатель энсин Дарлан обнаружила ракетную угрозу...
  
  - Отлично, энсин! - жестом руки Дассо прервал своего офицера и одобрительно кивнул смущённой девушке. - Благодарю за службу! Ваш отец, я уверен, гордиться своей дочерью. Продолжайте, лейтенант!
  
  - ...Шесть малых высокоскоростных объектов, идентифицированных как стандартные ракеты, шли со стороны кормы предположительно с дистанции чуть более ста тысяч километров в направлении 'Олжери'. На момент обнаружения подлётное время ракет составляло двадцать пять секунд. Я принял меры по отражению атаки, для чего были запущены все боеготовые девятнадцать противоракет левого борта...
  
  - Зачем так много, гражданин лейтенант?
  
  В тот критический момент Жорж даже не задумывался о таких пустяках! Очевидно, что надо запускать все - так больше шансов отбить атаку без ущерба для фрегата. Увы, для официального рапорта такое обоснование не годится. Чиновники Лиги не любят необоснованной расточительности, за неё Адмиралтейство без долгих раздумий на 'раз-два' впаяет выговор и лейтенанту Лавалю, как старшему вахтенному офицеру, и самому капитану Дассо за неоправданный перерасход противоракет - плевать, что действия вахтенного офицера сохранили боевой корабль и не дали сорвать исполнение миссии! Лаваль мазанул взглядом по висящей перед ним таблице стрельбы, подготовленной искином, на которую он при отражении внезапной атаки даже не обратил внимания.
  
  Неоправданный? Да чёрта с два!!
  
  - Совсем не много, гражданин фрегат-капитан? По оценке центрального искина даже при такой плотности оборонительного огня вероятность перехвата и уничтожения всех вражеских ракет не превышает восьмидесяти восьми процентов. Если запустить двенадцать противоракет - с двукратным превышением числа целей, как рекомендует флотский Регламент, - вероятность успешного уничтожения всех целей осталась бы на уровне шестидесяти двух процентов. То есть, одна или две ракеты противника добрались бы до фрегата. Для использования бластеров корабельной защиты не хватало времени. Башни не успели бы развернуться!
  
  На тот момент Лаваль об этом не задумывался. Но разве это имеет какое-либо значение? Главное - результат!
  
  - Вы действовали абсолютно правильно, второй лейтенант. По этому эпизоду подготовьте тщательный отчёт и подробный рапорт для Адмиралтейства.
  
  Ну да, Регламент устарел, и его давно пора менять. Новая тактика - новые вызовы. Сто лет назад не считали корсаров Периферии основным противником Флота! Отчёты, рапорты... по бумажке, по зёрнышку - и дело пойдёт. Очень удачно, что Мишелю выпала возможность поучаствовать в этом процессе. Это ж какие возможности!
  
  - Есть, гражданин фрегат-капитан!
  
  'Предложения по изменению Регламента сразу попадут на стол к адмиралу Дарлану. - Дассо мечтательно улыбнулся, обдумывая связанные с этим перспективы служебного роста. - Отец Чертёнка постоянно интересуется успехами дочки, так что все сведения об этом инциденте окажутся весьма к месту!'
  
  - Что известно о противнике? - настроение фрегат-капитана уверенно ползло вверх.
  
  - Разрешите, гражданин капитан? - поспешила вмешаться Энжель. После внезапной атаки стало ясно, что противник находится в задней полусфере, так что энсин получила в своё распоряжение почти все детекторы и сканеры и неотступно следила за вражеским кораблём.
  
  - Докладывайте, Энжель, - благодушно кивнул Дассо. Успешные действия Чертёнка как нельзя лучше вписывались в его личные планы.
  
  - Анализ сигнатуры маршевого двигателя и данных, полученных детекторами массы, позволили выполнить идентификацию противника. С вероятностью девяносто два процента - это тяжёлый рейдер класса 'Остер'. Пираты...
  
  'Серьёзный кораблик! - Дассо сходу припомнил его характеристики. - Двенадцать пусковых установок, четыре кор-бластера, аэрокосмические аппараты. Опасный для купцов и даже для корветов - но не для фрегата Лиги!'
  
  - ...Сейчас он разгоняется для гиперпрыжка.
  
  - Благодарю, энсин. Как думаете, Лаваль, зачем рейдер произвёл эту бессмысленную атаку?
  
  - Может быть, у бандитского капитана просто не выдержали нервы? Он наверняка после выхода из гиперпространства отскочил в сторону и затаился, снизив расход энергии до минимума. 'Олжери' оказался слишком близко к нему и вполне мог помешать разгону. Едва фрегат прошёл мимо, тот выстрелил 'на авось', и ушёл в разгон.
  
  - У таких рейдеров по проекту двенадцать пусковых установок. Нас атаковали лишь шесть.
  
  - Возможно, ракеты на исходе?
  
  - Наверное, вы правы, лейтенант, - задумчиво закусил губу Дассо.
  
  Поступок капитана бандитов нелогичен. Разве что... хм, прозевай Энжель ракетный залп, и они надолго застряли бы здесь, потеряв несколько суток на ремонт. Возможно, этот рейдер - один из тех, что находится в розыске. Он отстал от эскадры, нарвался на патруль и пытается скрыться. Если у пиратов будет время, они распустят экипаж, продадут корабль и растворятся на Периферии!
  
  - В погоню, - принял решение Дассо, - разворот, маршевый двигатель - на максимум. Навигатор, рассчитать вектор гиперперехода!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ТРИНАДЦАТАЯ

  
  
  

1

  
  
  'Химера' проскользнула в систему тусклого красного карлика по самому краю зоны перехода. Слабая вспышка света потерялась из-за повышенной активности светила и яркого фонового излучения со стороны центра Галактики. Едва закончился переход, Тараш потянулся своим вниманием к маленькой звёздочке, около которой крутилась база чужаков. Тихо, спокойно, буднично. Ну конечно, местные диспетчеры если что-то и обнаружат, то часа через четыре, когда свет доберётся до их сенсоров. Но вероятнее всего, всплытие рейдера они 'прозевают' - прыжок выполнен идеально! Но безопасности не бывает много, поэтому 'Химера' первым делом включила адаптивный камуфляж, превращаясь в прозрачную тень. В этом состоянии рейдер смогут обнаружить лишь феллийские детекторы массы, да и то на дистанциях ближе световой секунды. Такие устройства вряд ли есть здесь, на варварском форпосте - и тем более их нет на пиратских лоханках. Сомнительно, что подобные детекторы есть на спешащем сюда фрегате Лиги. Приборы чужаков примитивны, до феллийских аналогов им далеко. Линейный размер лигийских детекторов массы, демонстрирующих приемлемую чувствительность, превышает километр. Такую махину можно разместить на крупной станции, на военной базе, на планете - или на специальном исследовательском судне. Не на боевом корабле!
  
  А вот молекулярные анализаторы и широкополосные детекторы электромагнитного излучения выполнены у чужаков на хорошем уровне. Любая попытка использовать реактивную тягу будет обнаружена очень быстро. Работу антиграва засечь намного труднее, но его мощность недостаточна для быстрого перемещения в пространстве. Космические аппараты применяют такой движитель только при стыковке, посадке или взлёте с поверхности планет. На 'Химере' нет антиграва, но её вряд ли обнаружат, пока экипаж не решит запустить маршевые или маневровые двигатели. Феллийский рейдер оборудован механи-пешио. Его работу примитивная аппаратура чужаков засечь не в состоянии.
  
  - Плюс тринадцать секунд, капитан, - сообщил искин раньше, чем Тараш успел задать вопрос, - реального времени с момента входа в гипертуннель прошло примерно двести восемьдесят пять тысяч сто двадцать секунд...
  
  'Трое с третью суток, - быстро пересчитал Тараш, - неплохо! Лигийцы будут двигаться намного медленнее, так что у нас есть как минимум часов десять, чтобы организовать им тёплую встречу...'
  
  - ...задействована система адаптивной маскировки, - Химера продолжила краткий отчёт, - 'колёса' крутятся на шестидесяти процентах...
  
  'Колёса' - это прозвище механи-пешио, которое он получил у не-чужаков рейдера. Название быстро распространилось и крепко прижилось у экипажа. Искин тоже счёл краткое наименование удобным. И в этом виноват Тараш! Точнее, придуманное им красочное описание работы феллийского двигателя.
  
  - ...курс соответствует заданному.
  
  - В отсеках смотреть! - Тараш отдавал приказы автоматически, а его мысли занимал план предстоящей операции. - Начальникам служб и командирам постов доложить состояние экипажа и механизмов корабля.
  
  Общий план действий прост: пока чужаки убивают друг друга, 'Химера' незаметно стоит в сторонке, ждёт и любуется этим зрелищем. Командир патруля наверняка разъярён нападением и горит желанием поквитаться с дерзким 'пиратом'. Он кинулся в погоню за обидчиком, как только смог. Корабль, напавший на фрегат Лиги, конечно же, идентифицирован, его сигнатуры сняты. Если у причалов Базы лигийцы обнаружат два-три рейдера класса 'Остер', то обязательно пожелают их осмотреть. Нет, не пожелают - настоятельно потребуют. Вот тут-то и начнутся самые интересные события.
  
  Ни администрация форпоста, ни хозяева подозрительных рейдеров не согласятся безропотно допустить к себе досмотровые команды, что вполне можно понять. Мало того, что в результате под каким-нибудь надуманным предлогом можно лишиться ценного имущества, допустить врага к ценной информации, но так ещё и 'потерять лицо' недолго, и утратить деловую репутацию, приобретя на Периферии позорное прозвище 'терпил'! Все же знают, как это бывает. Сначала патрульные захотят осмотреть корабли, потом склады, и на закуску - списки лиц, присутствующих на базе.
  
  Кто ж на такое согласится?! К Лиге Человечества на Периферии относятся с недоверием и подозрительностью, и на то есть все основания. Её моряки постоянно демонстрируют свою крайнюю упёртость в борьбе с такими отвратительными проявлениями человеческой натуры, как контрабанда, пиратство и работорговля. Кроме тех случаев, когда этим доходным бизнесом занимаются представители Лиги. В этих случаях любой неприкрытый разбой и откровенная транспортировка живого товара на продажу волшебным образом превращаются в нечто совсем другое. Например, в меры по ужесточению контроля над незаконным предпринимательством. Или в спасение жизни людей, потерявших средства к существованию. Или в усилия по обеспечению работой самых обездоленных представителей человечества. Те, на чьей стороне сила, всегда найдут красивое оправдание для своих действий. Главное, чтобы они приносили прибыль.
  
  И всегда, при всех обстоятельствах, в любом случае лигийцы абсолютно не выносят агрессии в отношении своих граждан и кораблей, начиная действовать крайне безжалостно и жёстко. Жёстко? Ха! Не в этот раз!!
  
  Пусть только попробуют! Здесь им встретится не торгаш на слабо вооружённом гражданском судне, которого так легко обвинить в пиратстве. Здесь расположена настоящая военная база. Практически частная военная компания под патронажем - 'крышей' - Демократического Альянса. Пусковых установок на форпосте в два раза больше, чем на лигийском фрегате, мощных бластеров - в три, да и капитаны кораблей, размещённых у причалов, не откажутся принять участие в такой заварушке! В кои-то веки можно на законных основаниях навалять наглым лигийцам!
  
  
  

2

  
  
  Если бы эта база располагалась вблизи жёлтой или оранжевой звезды, план Тараша вряд ли сработал бы: пока сутки-двое тащишься от зоны перехода, успеваешь 'остыть', всё тщательно обдумать и настроиться на переговоры. Для красных карликов зона перехода начинается в трёх-четырёх световых часах от звезды, а это уже иной расклад и для обороны Базы, и для патруля. Кипя справедливым негодованием после неожиданной 'предательской' атаки, командир фрегата Лиги решительно поведёт корабль к пиратской гавани для того, чтобы не позволить бандитам уничтожить улики. Такое поведение 'гостя' обязательно насторожит ни о чём не подозревающих хозяев. Десяти часов хода достаточно, чтобы привести в готовность самую сонную оборону. Репутация лигийцев известна всем. Здесь от них не ждут ничего хорошего. Кто знает, то ли они и вправду что-то расследуют, то ли просто выдумали удобный предлог, чтобы в очередной раз 'отжать' чужую собственность?! О, с командиром фрегата будут говорить вежливо и терпеливо, отклоняя все его безумные претензии. Да-да, в последние два-три дня никто вблизи базы не появлялся... да, иногда швартуются вольные торговцы - так ведь для этого и предназначен форпост! Рейдеры? Что рейдеры? Ах, эти рейдеры! Они здесь уже суток тридцать. Или дольше? Снаряжаются, заправляются...
  
  Поверят ли этим заверениям (кстати, абсолютно честным!) патрульные Лиги? Вряд ли. Для командира фрегата, который меньше суток назад был обстрелян точно таким же рейдером, это 'бла-бла-бла', откровенное враньё. Мерзавец удрал именно в эту систему! Здесь говорят, что не видели? Лгут, выгораживают! Наверняка один из тех 'Остеров', что стоит у причала, и есть тот самый поганец! Все утверждения администрации - ложь. Убеждённый в своей правоте лигиец сначала воспользуется 'жёсткой риторикой', а затем перейдёт к прямым угрозам. Но на Периферии действуют свои правила. Ссылаться на законы Центральных Миров здесь бессмысленно, тут не принято 'ложиться' под более слабого, или даже равного, 'сдавая' клиентов. Это очень плохо для бизнеса, поскольку подрывает доверие к хозяевам базы.
  
  А доверие - это серьёзно. На Периферии оно ценится больше, чем калибры бластеров и число пусковых установок. Ими, увы, сыт не будешь, и аккумуляторы не зарядишь, и потому главная задача подобных станций - обеспечение деятельности ПРС (пункта ремонта и снабжения) как нейтрального и удобного приюта для всех без исключения. Разгон - прыжок, торможение, обмен товарами. Снова разгон и прыжок. Сделки, постоянный страх упустить выгоду, нарваться на конкурента с более мощным кораблём. Пираты? Здесь, на Периферии, все торговцы - пираты, а все бандиты - торгаши. Иначе не выжить! Подобная 'романтика' щекочет нервы лишь новичкам и только первые месяцы - ну полгода, это край! Потом космос 'приедается', работа превращается в рутину и нагоняет тоску. А как прогнать её, проклятую? Правильно: посетить ПРС! Что может быть желаннее для астронавта?! Где ещё он может развеяться и сбыть залежалый товар, которым никто из контрагентов не заинтересовался?!
  
  И потому так часто бывает, что к причалам швартуются рядом и торговцы (которые при удобном случае сразу превращаются в пиратов), и корабли 'Славных Ребят', а в барах их экипажи вместе гуляют и выпивают. Одновременно у соседних причалов могут спокойно стоять грузовики из Новой Руси, Империи Нихон и патрульные Альянса. На этом форпосте, построенном вокруг небольшого астероида в пустынной звёздной системе, где нет ни планет, ни других крупных 'булыжников', всегда царит мир. Это аксиома! Этим База и привлекает клиентов. Здесь можно без лишних вопросов продать и купить самый разнообразный товар, отдохнуть, отремонтировать, снарядить и заправить корабли. Но главным и самым дорогим товаром являются мир и спокойствие. Пока он в наличии, в эту 'гавань' всегда будут спешить купцы и космические бродяги.
  
  Если бы вместо одинокого лигийского фрегата пришла целая эскадра или хотя бы тактическая группа Флота Лиги, тогда хозяева базы, скорее всего, смирились бы, разрешили бы досмотр. Но подобной уступки в отношении одиночного корабля не поймут и не простят. Прощай нейтральный статус - а вместе с ним и доходы!
  
  Но для патрульных, недавно побывавших под обстрелом, отказ в досмотре выглядит как откровенное издевательство. Если их капитан просто отступит, то и должность командира корабля сохранит лишь до возвращения домой. Нет, если бы ни ракетная атака, патрульные тихо причалили бы, приватно связались бы с администрацией, объяснили бы ситуацию. После этого весьма возможно, что к общему удовлетворению лигийцам предоставили бы всю нужную информацию. Но сейчас, после коварного нападения в транзитной системе, стать к причалу ПРС так, будто ничего не произошло, невозможно. Кто знает, с чем связана подобная агрессия?! Так легко попасть в ловушку. Особенно, если она тайно устроена хозяевами станции. Современный фрегат - ценный приз, за который с удовольствием заплатит Демократический Альянс - вечный соперник Лиги Человечества. Или Новая Русь. Или Нихон. Или... да кто угодно, Боже мой! Патруль - ни разу не ценный клиент для хозяев форпоста, находящегося под присмотром Альянса! Его исчезновение встретят с воодушевлением все гости и всё население базы. Если узнают, конечно. Всплытие очередного корабля, как загодя уточнил Тараш, фиксируют диспетчеры и искин ПРС. Они оповещают администрацию и местных безопасников. Всё! Остальные даже не будут подозревать, что фрегат здесь был. Слухи? Так каких только слухов не ходит на Периферии. Слухи - не факты, не доказательства, их к делу не подошьёшь!
  
  Так что фрегат не причалит, вахтенные будут настороже, а их капитан начнёт требовать, угрожать... что ещё ему остаётся? У администрации ПРС не выдержат нервы? Начнут стрелять? Попытаются прогнать? Отлично! Перед Адмиралтейством Лиги командир патруля будет чист! Тараш уверен, что лигийцы без труда отобьются от дюжины-другой ракет, а вот если их будет больше... вариантов много, знаете ли! Но форпост не откроет огонь по лигийскому фрегату первым. Нужно просто подождать, нахал всё равно вскоре уйдёт. Ну а если... агрессивные действия патрульных лишь обрадуют кураторов из Альянса! Тут у кого нервы окажутся крепче - тот и победит.
  
  
  

3

  
  
  Тараш машинально кивнул, уверившись в своих рассуждениях, и отметил в них слабые места.
  
  Первая проблема: при любом исходе база продолжит своё существование, да и ещё привлечёт к себе ревнивые взгляды военных двух не самых маленьких государств Цивилизации. Но задача-то у хакера как бы ни противоположная! Феллийцам не нужно подобное место поблизости. Пока ПРС работает, угроза для безопасности Феллы сохраняется. Другое дело, если произойдёт конфликт с патрулём, и тот благополучно 'смоется' из системы домой, где вынужденно подаст жалобу на агрессивные действия администрации форпоста, на то, что она чинит препятствия следственным действиям. Очень серьёзные обвинения, кстати. Но ведь и на базе не дураки сидят! Едва представится возможность, местные хозяева отправятся к своей крыше настолько быстро, насколько смогут. Наверняка у них тут есть курьеры или быстроходные яхты, так что их жалоба на неправомерные агрессивные действия патрульных Лиги в пространстве, которое курирует Альянс, появится как бы не раньше. Что дальше? Взаимные переговоры, претензии, игра мускулами, хе-хе, на нервах соперника! А потом придут к консенсусу. Ну не воевать же из-за какого-то задрипанного ПРС где-то на задворках Периферии?! Сформируют следственную комиссию, отправят по небольшой эскадре, чтобы обеспечить справедливое и взвешенное решение. Сколько же вся эта суета займёт времени?!
  
  'Четырнадцать дней, это минимум! - персональный искин ответил Тарашу практически сразу, и хакер в жесте согласия с полученной оценкой на мгновение прикрыл глаза: его давний и надёжный партнёр никогда не подводил. Для этого анализа он наверняка воспользовался вычислительными мощностями 'Химеры' и всеми данными, собранными о чужаках. - С вероятностью девяносто шесть сотых такая комиссия появится здесь не раньше, чем через восемнадцать суток!'
  
  Отлично, для всего, что задумал Тараш, времени вполне достаточно. Однако тут появляется вторая проблема: ни командир патруля, ни оборона форпоста не решаться открыть огонь первыми. Будут переругиваться, угрожать, но ракеты так и не запустят. А далее вся ситуация затихнет, заболтается, и уничтожить ПРС таким образом, чтобы подозрения пали на лигийцев, не получится.
  
  Но почему бы не помочь противникам действовать решительнее?! Если же после обмена любезностями и угрозами в тот момент, когда страсти максимально накалены, со стороны базы в направлении фрегата стартует несколько ракет... о-о! То, что нужно. Только это надо сделать аккуратно. Так, чтобы на форпосте об этом не узнали вообще - или узнали только тогда, когда уже ничего нельзя изменить.
  
  - Ди, скажи мне, - хорошо, что его супруга прекрасно разбирается в мышлении чужаков, - что будет делать патруль? Что сделала бы ты, находясь на месте командира фрегата или его навигатора?
  
  - Кинулась бы в погоню! - гордо задрала кверху носик Диана. - В точности повторила бы весь разгон наглого пиратского рейдера и тем самым сэкономила бы немало времени. В таких случаях время - чуть ли не главная ценность для командира корабля.
  
  - Фрегат всплывёт там же, где и мы?
  
  - Не в точности, Раш. В пределах половины световой секунды в любую сторону. Всё-таки все звёздные системы движутся, так что на момент, когда лигийцы соберутся прыгать, конфигурация 'нор' ещё немного изменится.
  
  - Ясно, - действительно, всё просто, - а что, по твоему мнению, патруль предпримет дальше?
  
  - Сложно сказать... - замялась Диана, - ...лигийцы все немножечко... того, - женщина покрутила пальцем у виска, - в смысле, они много о себе думают, так что твоё нападение разъярило их до предела. Если так, фрегат на максимальном ускорении пойдёт к форпосту и попытается связаться с ним где-то с дистанции в десять-пятнадцать световых минут. Затевать какой-то диалог издалека, сам понимаешь, дело бессмысленное.
  
  С точки зрения Тараша, даже пять световых минут - слишком далеко для полноценной беседы. Десять минут ждать реакции на свои слова никакого терпения не хватит. С такого расстояния только ультиматумы выдвигать!
  
  - Та-ак, - задумчиво потянул капитан 'Химеры', - так ты говоришь, что патрульные попытаются связаться с диспетчерами форпоста на ближе, чем с десяти световых минут, я правильно понял?
  
  - Ну да, - удивилась вопросу мужа Диана, - обычно эта дистанция обозначается в Уставах как крайняя для связи с диспетчерами. Рекомендуется, конечно, сразу же извещать местные службы о своём прибытии...
  
  - ...Но это не наш случай, - подмигнул ей Тараш, - и мы, и лигийцы обойдёмся без лишних формальностей! Коммандер Тики! Сколько зондов даль-связи готовы к немедленному запуску?
  
  - Два, кир, - начальник Базовой службы 'Химеры' знал своё обширное хозяйство 'на зубок'. На момент схода с орбиты Феллы этих аппаратов было на дюжину больше, но их раскидали по всей траектории разгона по одному на каждые пятьдесят световых минут. Мало, конечно, но это же только начало! - Всего на борту двадцать четыре зонда. Следующая пара будет готова к запуску через полчаса после получения приказа на активацию.
  
  - Запускай первую пару, Кэо, - распорядился Тараш, - и готовь следующую. Бросаем их попарно каждые двадцать световых минут. Сейчас лучше перестараться, информации много не бывает. Зонды соберём после боя.
  
  - Есть, кир.
  
  - И вот ещё что, Кэо, - теперь капитан злорадно ухмыльнулся, - подготовь-ка дюжину одноразовых реперов для наших телепортов. Мы их выставим в десятке световых минут от форпоста чужаков.
  
  - Сюрприз для лигийцев, Раш?!
  
  - Именно, - продолжал улыбаться Тараш.
  
  Если всё получится, как он задумал, база чужаков просто бесследно исчезнет, а следующая появится в этом секторе пространства ещё очень нескоро. Конечно, это поселение хакер может уничтожить даже сейчас, прямо с этого места, но тогда погибнут люди. Их там, наверное, ничуть не меньше, чем было на трофейном рейдере. Больше, намного больше. Людей надо спасти.
  
  
  

4

  
  
  Появление патрульного корабля Лиги Тараш ощутил в тот самый миг, когда фрегат вынырнул из устья гипертуннеля. Эмоции лигийского экипажа, обозлённого коварным 'ничем не спровоцированным' нападением неизвестного рейдера, ярко выплёскивались в космос. Его командир прямо-таки пылал желанием разобраться с обидчиком. Видимо, чужака никто не учил, что свои чувства надо надёжно держать в узде, иначе гнев, страх, страсть или отвращение лишат способности мыслить и откроют широкий простор для разнообразных манипуляций? Конечно, капитан Окинори - не энергет, он не может полностью использовать подобную уязвимость чужака. Но и хакер масштаба Тараша вполне способен преподать глупцу соответствующий урок, и практически бесплатно, хе-хе!
  
  'Надо поспешить, а то станет поздно...' - простенькая мысль, не правда ли? Такой посыл вполне по силам хакеру. Он легко дотянется до распахнутого настежь разума лигийского капитана и вполне сойдёт за свою собственную мысль. Ну как, растяпа, дошло?
  
  Эхом до Тараша долетело крайнее нетерпение, досада на маленькую скорость и предвкушение скорой расплаты с наглым бандитом, посмевшим стрелять по лигийскому фрегату. Мысль дошла и была принята как родная. Обстоятельства и так постоянно торопят патруль Лиги. Сначала поиск следов пропавшего торгаша, потом погоня за подозрительным рейдером, затем непростой путь до форпоста, под защитой которого спрятались коварные бандиты. К базе лигийцы пойдут кратчайшей дорогой - то есть, по прямой к той точке, где будет находиться ПРС... когда? Какое максимальное ускорение способен выдать фрегат? Пусть тысячу стандартов, как 'Химера', тогда через одиннадцать с половиной часов при условии, что патрульные решат подойти к причалам с минимальной относительной скоростью. Значит, за разгоном на полной мощности - экстренное торможение. Очевидный манёвр!
  
  Есть и другой вариант действий: атака базы 'с прохода', на постоянном ускорении. Этот манёвр смотрится намного хуже, и вряд ли лигийский капитан выберет его, ведь так помимо прочих проблем, он рискует навлечь гнев и своего Адмиралтейства. Но даже если лигиец потеряет голову от злобы и желания отомстить, атака произойдёт часов через девять, не раньше. Траектория фрегата будет другой, но Химера её определит заблаговременно и примет меры, выставив ещё один набор реперов для ракет.
  
  Конечно, у патрульных есть и иные возможности. Например, не сразу идти к форпосту, а сначала проскочить его, и побыстрее - так сказать, выполнить предварительную разведку. В десятке световых минут от станции командир патруля затеет разговор с владельцами базы, изложит свои претензии и потребует выдачи 'виновных'. Конечно, его претензии никто не поймёт, и что тогда делать?!
  
  Но не дай бог начальство подумает, да согласится?! Ух, и позорище получится!!! Ведь теперь фрегат обязан остановиться, а затем выполнить тот самый очевидный манёвр, который можно было сделать сразу после всплытия. Полпути - разгон, полпути - торможение. Только вот теперь это займёт сутки - может, чуть меньше. Сбросить скорость до нуля (девять часов как минимум), развернуться, шесть часов разгоняться, столько же тормозить, час-полтора причаливать... а подозреваемые, если они действительно виновны, всё это время будут терпеливо ждать?! Ага, как же!
  
  Едва фрегат с шумом и гамом просвистит мимо базы, бандитский рейдер снимется и уйдёт, и хрен его после этого поймаешь! Или все виновные сбегут на курьере, на яхте или на чём-то ещё - кто знает, что у них там в загашнике?! Не, бандиты ждать не будут, они смоются так быстро, как смогут. Уже через четыре часа каждая собака на этом долбанном форпосте услышит всё о появлении в системе нежеланного гостя. Значит, нет у капитана патруля никаких вариантов, кроме самого первого, с разгоном и последующим торможением поблизости от базы.
  
  - Дистанция до форпоста, Ди?
  
  - Четыре тысячи световых секунд, капитан.
  
  Миллиард и двести миллионов километров, вроде бы и недалеко, но феллийскому рейдеру под пологом адаптивного камуфляжа красться до базы чужаков девять часов. Где-нибудь в ста семидесяти миллионах километров он сбросит реперы, и когда настанет благоприятный момент, Кэо Тики телепортирует на их место ракеты. Они самостоятельно найдут патрульный корабль и запустят свои маршевые двигатели. К этому времени лигийский фрегат, если всё пойдёт так, как замыслил Тараш, окажется в десяти-пятнадцати световых минутах до форпоста, и его командир уже выдвинет свои требования. Дистанция между атакующими ракетами и патрулём будет достаточной для того, чтобы экипаж боевого корабля успел защититься. И это расстояние слишком маленькое для того, чтобы в точности определить, откуда вышли ракеты. Лигийцы даже разбираться не станут, им хватит и того, что атака произведена со стороны форпоста. Тараш полагал, и Химера его мнение поддерживала, что патрульные сильно обидятся на подобный привет. Для современного боевого корабля несколько десятков боевых блоков не станут слишком серьёзной проблемой. А вот потраченные нервы и израсходованные боеприпасы... о! Они резко изменят настроение командира патруля от 'найти и задержать' до 'добиться выдачи виновных и наказать'. Если враг не сдаётся, его уничтожают. О чём обязательно заявит командир патруля. Может быть, он прикажет открыть ответный огонь - может быть, повелит уходить, но это уже не будет иметь никакого значения: события уверенно пойдут по нужной феллийцам колее.
  
  - Вперёд на одной восьмой, коммандер Шин, идём к причалу базы. Тому, где всегда швартовалась 'Элизабет'.
  
  - Есть одна восьмая, кир. На торможение потребуется шестьдесят три минуты.
  
  - Принято, Ардайл. Предупреди за пять минут до начала торможения.
  
  'Химера', скрытая маскировочным полем, приступила к манёвру. К тому времени, когда корабль аккуратно доползёт (на скорости чуть больше пятидесяти километров в секунду, ага!) до причалов базы и начнёт стыковку, её диспетчерам станет не до блудного рейдера.
  
  Всё их внимание намертво прикуют к себе 'обиженные' патрульные.
  
  
  

5

  
  
  Одно усилие, и ситуация вокруг ПРС усложнится и накалится до крайности. Никого уже не будет волновать, откуда взялись эти подлые ракеты. Даже самые тупые представители администрации форпоста сообразят, что патруль отпускать нельзя, иначе к их 'мирной гавани' вскоре пожалует полноценная эскадра Лиги Человечества. Фрегат нужно остановить или серьёзно задержать настолько, чтобы успеть связаться с 'покровителями' в Центральных Мирах и донести до них свою, правильную, версию происшедшего. И очень простую: ничем не оправданная агрессия патрульного корабля - это явная провокация, необходимая для 'отжима' столь лакомого кусочка собственности.
  
  На самом деле, если взяться за дело всерьёз, собственных ресурсов базы, с учётом пришвартованных к ней трёх рейдеров и нескольких кораблей поменьше, вполне достаточно для 'нейтрализации' фрегата. То есть для того, чтобы обездвижить и принудить к сдаче, ни в коем случае не уничтожая. Пусть потом чиновники Лиги утрясают последствия инцидента с боссами Периферии и покровителями из Альянса!
  
  Беда для Феллы в том, что эта бодяга затянется надолго. При этом поток судов через звёздные системы в опасной близости от Соле только увеличится. Плохо!
  
  Утешает, что местные вряд ли способны вот так сходу выступить против врага. Каждый из них привык жить 'для себя' и не готов заступиться за идиота, запустившего ракеты по фрегату Лиги. Однако достаточно небольшого вмешательства Тараша, чтобы охваченные справедливым негодованием обитатели форпоста вступили в бой с наглыми лигийцами. Их несогласованных усилий будет недостаточно, чтобы победить или серьёзно повредить фрегат. Патруль Лиги обязательно сбежит, чтобы вернуться чуть позже с подмогой. Остыв после боя, поспешат к своим кураторам и хозяева базы. Тараш подождёт, когда все курьеры уйдут в гиперпрыжок или отойдут достаточно далеко, и начнёт захват базы.
  
  Штурм, а затем разрушение форпоста - не месть, упаси Соле! Кому тут мстить? Примитивным созданиям, чей псевдоразум едва отличается от разума животных? Какая уж тут месть - просто истребление опасных тварей! Или, может быть, сломанным 'игрушкам'?! Бред. Игрушки не виноваты в том, что созданы для игры. Их надо либо доломать (те, что безнадёжно испорчены), либо починить (те, что ещё можно исправить). Виноваты владельцы игрушек и их создатели. Или создатель. В таком случае проблема не в самом существовании этой вот базы, а совсем в другом. Если чужаки - игрушки, есть и те, кто в них играет. Игроки. Именно они являются главной угрозой для феллийцев. Но как их обнаружить, чтобы не привлечь к себе внимания? В ситуации с базой есть неплохие шансы, что кукловоды как-то проявят себя.
  
  Если их много, и скрытые конфликты между Центральными Мирами происходят из-за столкновения интересов игроков, по звёздной системе, где располагалась база (Тараш собирался её уничтожить), и её окрестностям начнут шнырять многочисленные патрули заинтересованных сторон, а вспыхнувший конфликт притушат сами кукловоды. С восстановлением разрушенного они не станут торопиться, стараясь сначала выяснить все обстоятельства странного происшествия. Ведь кто-то из них мог намеренно спровоцировать этот конфликт, чтобы под шумок решить свои задачи.
  
  Если игрок один, станцию отстроят сразу, ведь она удачная опорная точка для изучения звёзд вокруг.
  
  Если же эта духовно опустошённая и душевно извращённая цивилизация возникла естественным образом, задуманная провокация приведёт к конфликту между её конкурирующими 'ветвями'. И пусть сам конфликт быстро затухнет, его эхо всё равно донесётся до феллийских разведчиков. Базу, которую Тараш намеревается разрушить, никто восстанавливать не станет, а транзитный сектор потеряет своё значение, превратившись в обычную 'космическую мель'. Чего и добивается Тараш.
  
  Как говорит Книга Соле: 'По плодам узнаете их'.
  
  Конечно, этот сценарий совсем не исключает существования кукловода. Или кукловодов. Они вовсе не обязательно откликнуться на подобную провокацию. С точки зрения Тараш, это было бы к лучшему. Феллийцам хватит успеха с уничтожением форпоста, с разоблачениями можно подождать, пока Фелла не соберёт достаточно сил.
  
  Кукловоды (или игроки) существуют! Чем больше Тараш вникал в историю и культуру чужаков, тем вернее в этом убеждался. С глубокой древности некто весьма могущественный незаметно и уверенно ведёт свои игрушки по ложному пути. А они, обманутые видимыми достижениями, всерьёз считают, что ведут Галактику к процветанию. Они - Цивилизация! Удивительно, но эти существа и вправду считают, что несут Вселенной самый передовой образ жизни и - чур, не смеяться! - культуру. А с точки зрения феллийцев, чужаки - это псевдолюди. Их псевдоразум вонючей плесенью распространяется по мирам, обращая боль и страдания в бездушные ценности - такие же фальшивые, как они сами. Они - угроза всему живому, поскольку 'сломанные игрушки' разрушают и изгаживают всё, до чего дотягиваются. Истинный разум копит знания и умения, а не металлы и драгоценные камни, и ужиться рядом с псевдоразумом не сможет. Его нужно защитить от скверны.
  
  Это благородное деяние во славу Феллы и Соле, его смысл - не месть, не воздаяние, а всего лишь санация обширного пространства вокруг Соле. Следует действовать аккуратно, внимательно отделяя 'агнцев' от 'козлищ' - так, как это сделал сам Тараш на 'Старушке Бет'. Да, намного проще сразу 'зачистить' всех чужаков, но такое деяние вряд ли одобрят Фелла, Великая Мать, и Соле, Всеотец. Мстить же за смерти соотечественников следует тем, кто создал ядовитый социум на основе гремучей смеси первобытной бессмысленной агрессивности и завистливой конкуренции. Псевдоразум должен быть уничтожен - как и его создатели. Неужели и вправду есть тварь, превратившая примитивные, но разумные, существа в 'игрушки', а потом ещё и искорёжившая их естество?!
  
  Тараш скосил взгляд на Ди, и сразу же ощутил ответное движение её души. Внешне супруга ничем не выдала, что ощутила интерес мужа, но её тепло доверчиво потянулось к нему, ласково обняв и окутав феллийца. Эти яркие чувства, строго сдерживаемые оградой разума, истинное чудо природы!
  
  
  

6

  
  
  - Две минуты до причаливания! - сообщение Химеры отвлекло Тараша от наблюдения за разгорающимся на глазах космическим боем.
  
  Провокация удалась на все сто! Когда обмен ультиматумами между командиром патруля и поднятым по тревоге дежурным офицером базы дошёл до точки кипения, в дело пошли ракеты. Наблюдатели форпоста их не заметили, зато на фрегате все держали уши на макушке, и подлянка от бандитов и контрабандистов сюрпризом не стала. Эти ракеты лигийцы уничтожили быстро и без напряжения, ответив своими, снаряжёнными блоками подавления электроники. Патрульные хотели, по возможности, избежать жертв, атакуя в первую очередь средства наблюдения и наведения. Дежурный офицер базы, и без того злой из-за ранней побудки, среагировал на старт лигийских ракет, обнаруженный наблюдателями, своевременно (ни одна из трёх десятков ракет не дошла до цели) и крайне жёстко: ответный залп из сотни пусковых установок полностью перегрузил системы обороны фрегата. Несколько ракет прорвались к корпусу и нанесли лигийскому кораблю незначительные повреждения. Словом, на тот момент, когда 'Химера' подошла к причалам форпоста, веселье было в полном разгаре.
  
  - Диспетчерская!.. - переговоры с базой вёл Ардайл Шин, поэтому никто из чужаков так ничего и не заподозрил. - Это опять рейдер 'Элизабет', мы готовы причалить.
  
  Ответили ему не сразу - видимо, увлеклись схваткой.
  
  'Химера' сбросила маскировку с половины световой секунды от форпоста, запустив маневровые двигатели. Но всё равно их никто не заметил - рейдер подходил со стороны надира, а все смотрели за наглыми патрульными, приближающимися с зенита. Химера воспользовалась старыми кодами, под которыми рейдер и был зарегистрирован на Периферии, и поэтому особого интереса у диспетчеров не вызвала - ну, вернулась 'Старушка Бет' домой, и что? Сейчас не до неё! Так что капитан Окинори беспокоился зря, прибытие корабля никого не интересовало, пока он не подошёл к причалу.
  
  - О!.. Вот тр-пыр-дыр!.. - последовало ещё несколько нецензурных восклицаний, которые личный искин Тараша тщательно записывал и анализировал. В этих, например, почти все слова вроде бы знакомы, но их сочетание неожиданно и странно, и потому ускользает смысл фразы. Как связаны чья-то мать, морские животные и чугунный прибор для приготовления пищи на огне? Это рецепт блюда, что ли? - Секундочку! Ардайл, ты?
  
  - Я, Боб. Это я вызвал у тебя столько эмоций?! - удачно, что диспетчер - хороший знакомый коммандера.
  
  - Не ты, Арди... грёбаный патруль Лиги! Твари устроили здесь маленькую войнушку! Извини, сейчас не до тебя... ставь свою 'Старушку' на её обычное место. Ваше прибытие я зарегистрировал, поговорим вечером в баре!
  
  - Как скажешь, Боб, - громко гоготнул Шин, - раз ты здесь за конюха...
  
  - Но-но, поговори тут ещё, пилот! - подчёркнуто строго отозвался диспетчер, - не отвлекай, у нас ставки!
  
  - На что играете? - любопытство в голосе Шина звучало вполне естественно, и Тараш поощрительно кивнул своему офицеру. Пусть эту заварушку затеяла 'Химера', но любопытно узнать, как всё выглядит со стороны.
  
  - Спорим, завалят ли наши взбесившегося патрульного, или нет! - с готовностью отозвался Боб. - Поганец выдыхается. Все рейдеры уже ушли на перехват. Ты как, в деле?
  
  - Извини, приятель! - разочарование в голосе Шина ясно показывало, насколько же ему жаль, - но арсеналы 'Старушки' выжаты досуха. А велик ли лигиец?
  
  - Фрегат! Из новых, - скупо пояснил диспетчер, - Ставить будешь?
  
  - Сотню на то, что лигиец сбежит! Как поймёт, что запахло жареным, так и запустит маршевые на полную. Его не догонят, а пулять ракетами вдогон... сам знаешь!
  
  - Хех! Принято, - хохотнул Боб, - всё, не отвлекай, паркуйся самостоятельно! Искин причала активирован... о! Отличное попадание...
  
  Приятель отключился, а Ардайл пожал плечами, глядя на своего капитана. Да, дисциплина у местных диспетчеров напрочь отсутствует, но с другой-то стороны и рейдер знакомый, и его пилот - старый приятель, а всем управляют искины... да и развлечений так мало!
  
  - Причаливай, Ардайл. - Тараш кивнул пилоту: почему бы не воспользоваться этой неразберихой к собственной выгоде? - Коды доступа поступили, никому до нас нет дела... отлично сделано, коммандер!
  
  - Спасибо, кир. Службам внимание! Готовность к швартовке - сорок секунд.
  
  - Принято! - дружно отозвались со всех постов.
  
  - Есть готовность...
  
  В том, что его рейдер не привлёк внимания, Тараш ошибся. На сигнатуру рейдера 'Элизабет' местные эсбешники и правоохранители поставили маркеры 'Важно!', 'Уведомить немедленно'. Диспетчер Боб, несмотря на всё кажущееся разгильдяйство, службу знал на 'отлично'. Разорвав связь со своим приятелем-пилотом Шином, он без промедления связался и с дежурным безопасником, и с полицией базы. Получив сигнал, силовые структуры форпоста, и без того взбудораженные лигийцами, перешли в авральный режим.
  
  На 'Химере' об этом пока не догадывались. Тараша сейчас больше заботило предстоящее причаливание, первое в его карьере капитана.
  
  - Три... два... один... есть касание!
  
  На последнем километре пути коммандер Шин даже не притрагивался к штурвалу. Всё делала Химера, а он лишь комментировал происходящее. - Есть стыковка! Никакого толчка или стука. Идеально! Так и не вызвав заметного интереса (ещё бы, на фоне сражения с патрульным фрегатом!), 'Химера' развернулась 'брюхом' к ночной стороне базы и мягко уселась на своё место.
  
  - Гравитационные поля синхронизированы, - лёгкое головокружение мимоходом прошлось по всему экипажу: вестибулярный аппарат приспосабливался к новым условиям, - соединения герметичны, давление выровнено, манёвр стыковки успешно завершен, кир!
  
  В голосе Химеры проскальзывали нотки торжества.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ЧЕТЫРНАДЦАТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Как Тараш и ожидал, сражение между форпостом и фрегатом длилось часа четыре и окончилось вничью, хотя местные громогласно заявили о своей победе. Ну как же, они ведь отогнали и даже слегка повредили мощный боевой корабль Лиги Человечества! Ха-ха! Наверное, и праздник устроили бы. Обязательно, если бы здешние хозяйчики спешно не погрузились в свои курьеры и яхты и не смотались в сторону зенита, едва лигийский фрегат пошёл на разгон. Наверное, жаловаться. Просить защиты у своих покровителей. Истинные победители!
  
  А между тем чего тут праздновать? Более сумбурную схватку трудно себе представить! Как только командир патруля понял, что здесь всерьёз пуляют ракетами, он слегка скорректировал курс и начал разгон в сторону надира звёздной системы. На этом бой, в общем-то, и закончился. Местные корабли свирепой сворой бросились вдогонку, но это выглядело признанием собственного бессилия. И начальная скорость фрегата, и его ускорение были намного выше, чем у преследователей, так что попытка его догнать выглядела смешной.
  
  Пускать вслед беглецу ракеты стало бессмысленно после того, как корабль Лиги прорвался мимо базы, а скорость его достигла тридцати тысяч километров в секунду. Ракеты, конечно, быстрее, но в таких условиях навести их на цель практически нереально, а каждая из них стоит денег, и немалых.
  
  - ...Благодарю, Буру.
  
  Тараш слегка подвинулся, чтобы стюард собрал посуду. Других офицеров, обедающих за столом капитана, обслуживали помощницы Буру. Тараш не протестовал, но не понимал смысл этого ритуала. Ему, как и любому феллийцу, не представляет ни малейшего труда очистить все чашки, блюдца, тарелки до идеального состояния. Достаточно просто пожелать. Чтобы вернуть всю посуду на её законное место требуется ещё одно незначительное усилие воли - и всё. Наконец, с сервировкой стола отлично справляются дроиды. Но капитан Окинори, как и другие феллийцы, терпеливо молчал, старясь не обижать стюарда и его помощниц. Если им доставляет радость заботиться об экипаже, перемещая столовые предметы, то почему бы и нет? Может быть, эти действия имеют для 'не-игрушек' какое-то религиозное значение, а?
  
  Подождав, пока место на столе займут маленькие фарфоровые чашки с горячим кофе, Тараш звонко постучал ложечкой, привлекая внимание офицеров.
  
  - Кирие! Несмотря на то, что главный искин форпоста подтвердил мои права как владельца 'Химеры' и зарегистрировал новое название рейдера...
  
  Тараш не стал сообщать, что просто-напросто взломал этот искин. Ничего сложного! Примитивное устройство - простенькая защита. Теоретически, феллиец уже сейчас мог бы отменить любой приказ местных властей и запустить свой собственный вместо него. Теоретически. На практике дело обстояло далеко не столь радужно. Нет гарантий, что исполнители, будь то живые существа или искины, выполнят спущенное 'сверху' распоряжение. Люди частенько разгильдяйничают, а 'жестянки' полны багов и сбоев, вольно гуляющих по сложным системам управления. Одно радует: поскольку главный искин поддерживает и пополняет базу данных форпоста, его успешный взлом подарил Химере огромный объём информации о положении дел на форпосте и вокруг него. К тому же теперь простенькие искины чужаков примут за истину любую, даже самую нелепую, версию событий, если её предложит Тараш.
  
  Сейчас местные власти обдумывают пути обретения контроля над рейдером, скоро начнут требовать и угрожать. Нужно тянуть время. Тарашу требуются ещё несколько часов, чтобы получить контроль над всей базой.
  
  - ...меня пытаются 'прижать'. Так сказать, 'поставить на место'. Администрация ПРС отказала 'Химере' в снабжении водой, продуктами питания, расходными материалами и энергией. Они ссылаются на то, что новый капитан рейдера не заключал договора на обслуживание своего корабля.
  
  - Беззаконие!! - фыркнул коммандер Шин.
  
  - Согласен! - невозмутимо продолжал Тараш, - Я подготовил и час назад отправил проект такого соглашения, но ответа нет. Пока суд да дело, экипажу запрещено спускаться 'на берег'. А четверть часа назад из офиса местного управления безопасности мне пришло приглашение на собеседование. В нём мне прямым текстом приказывают подписать кабальный договор. Без него 'Химеру' снабжать ресурсами не будут.
  
  Офицеры из числа 'не-игрушек' переглянулись, а Аманда испуганно прикрыла ротик ладошкой.
  
  - Что скажете, кирие?
  
  Сам Тараш уже разобрался в этом вопросе. Безопасников интересуют обстоятельства, при которых рейдер перешёл под его командование. Администрация получает немалый доход со Славных Ребят, но всегда стремится его увеличить. Если для этого нужно выкрутить руки капитану-новичку, почему нет? А можно поступить ещё проще. Тяжёлый рейдер класса 'Остер' слишком опасен, чтобы отдать его в руки какому-то неизвестному выскочке. Неудивительно, что у безвестного капитана Окинори корабль хотят попусту отобрать. 'Отжать'. Случайные люди не становятся командирами тяжёлых рейдеров. Все они находятся у местных безопасников на крепком крючке.
  
  А как же иначе? Кто оставит без надёжного контроля мощную боевую единицу, превосходящую по возможностям многие корветы Центральных Миров? Не получится 'отжать' рейдер, начнут 'кошмарить' капитана. Прекращение снабжения - только первый шаг.
  
  Конечно же, Тараш 'прогибаться' ни перед кем не собирается. Ни крупинки информации чужаки не получат. Да и налаживать отношения, что с администрацией, что со Славными Ребятами, капитану Окинори ни к чему, не для этого он прибыл на базу. Волк не ведёт переговоры с баранами, он их кушает, хе-хе!
  
  Однако в криминальном бизнесе хороши все средства, в том числе угрозы, запугивание, шантаж. И, конечно, убийства. Если Окинори окажется слишком упрямым, его вполне можно заменить. Убрать. Кто старпом на рейдере? Сандерс? Очень хорошо, бабу запугать намного легче! По-видимому, местные боссы мыслят именно так.
  
  - Диана?
  
  
  

2

  
  
  - Я тоже получила настоятельное приглашение прибыть на беседу в СБ, - тихо сказала Диана, - с маркером 'лично, срочно'. Повод формальный: расследование обстоятельств, при которых произошла смена собственника рейдера 'Элизабет' и исчез прежний командир. Ни кого никогда подобные перемены всерьёз не волновали, и сейчас их вряд ли интересует, как я стала старпомом. Особисты ищут лёгкий способ 'отжать' у тебя корабль, Тараш! - зло усмехнулась навигатор, ярко представляя себя результат такой попытки. - Готовься, тебя обвинят во всех смертных грехах!
  
  Ну да, всем плевать, что до Тараша кораблём командовал Гризли Стивен, мерзавец и подонок. Он был доверенным лицом хозяев базы, так что их внимание к исчезновению негодяя ни капельки не удивляет! Мак Стивен по прозвищу Гризли долго и преданно служил владельцам ПРС номер двадцать два шестьдесят семь. То, что какой-то выскочка ухитрился расправиться и с ним, и с преданной своему командиру частью экипажа рейдера, с точки зрения местных не даёт ему права командовать кораблём. Что с того, что искин Базы зарегистрировал Окинори в качестве хозяина корабля? Пропал Гризли - исчезнет и этот простак.
  
  Как говорится, нет человека - нет проблемы.
  
  Безусловно, 'капитана' Окинори тщательно допросят. Выяснят, каким образом он стал командиром рейдера, кто и по какой причине его поддержал. Поимённо. В СБ спрашивать умеют, так что Окинори и его офицеры признаются и в грабежах граждан Центральных Миров, и в нападении на корабль Лиги.
  
  Отличные 'козлы отпущения', да как вовремя! Спецсредства и медикаменты развяжут язык любому упрямцу. Чуть-чуть крови, немного мучений, чтобы даже не думали отказываться от собственных показаний, а затем суд, приговор за разбой и пиратство - и в расход.
  
  Сколько 'висяков' будут раскрыты! Сколько заслуженных людей получат награды! Кому - медальку, кому - орденок, повышение, перевод в тёплое местечко. И, что особо ценно, всё это счастье будет добыто малой ценой. Столь опасного злодея в живых не оставят. Здесь хватает и своих подонков да мерзавцев, управляемых и послушных. Любой из них охотно возглавит тяжёлый рейдер.
  
  Тем временем для 'Старушки Бет' наберут новый экипаж и найдут проверенного, достойного командира. Отличный план, не правда ли?!
  
  - Новичок-капитан не имеет серьёзной поддержки у сильных мира сего, - ухмыльнулся коммандер Шин, подхватывая мысль Дианы, - никто не вступится за простака. Не думаю, что кира Окинори удостоят хоть какого разговора с начальством... - Ардайл замолчал, заметив вопрошающий взгляд Тараша. - ...Что? Да, мне пришло точно такое же распоряжение, и формулировка та же.
  
  - И мне, - заявил коммандер Хон.
  
  Чувства истинных феллийцев вспыхнули предвкушением новой занимательной игры, но Тараш ощутил растущую неуверенность своих 'не-игрушек', и она острыми когтями царапнула душу капитана Окинори. Офицеры из старого экипажа 'Химеры' просто кивнули, подтверждая, что тоже получили подобные распоряжения. Все они с беспокойством смотрели на Тараша. Опасаются? Естественно! Их судьба неразрывно связана с автархом Феллы. Если с ним что-то произойдёт, не поздоровится всем 'перебежчикам'. Безопасники всегда действуют бесцеремонно и нагло. Они абсолютно уверены, что офицеры корабля безропотно примут их 'приглашение'. Скорее всего, всех вызванных в офис СБ ещё по дороге либо потравят газом, либо угостят выстрелом станера, чтобы избежать лишнего внимания публики. Сойдя с корабля, 'гости' вскоре очнутся в карцере. Это запланировано хозяевами форпоста.
  
  'Какое разочарование ждёт этих тварей!' - хихикнул про себя Тараш, и по его губам скользнула предвкушающая мимолётная улыбка. Она сразу развеяла страхи всех 'не-чужаков', напряжённо наблюдавших за своим капитаном. Он контролирует ситуацию - значит, всё будет хорошо. Но офицеры, попавшие под прицел СБ, немного волнуются.
  
  Формально, они не обязаны выполнять приказы местных чинов, военных или гражданских. 'Химера' - частный рейдер, и никому не подчинён. Но свобода - понятие очень не простое, тем более в Дальнем Космосе. Межзвёздные корабли постоянно нуждаются в снабжении. Им требуются расходные материалы, комплектующие для ремонта, реже - оборудование, оружие. Всё то, что невозможно получить самостоятельно в обход властей и хозяйчиков миров Периферии.
  
  Чтобы всякое отребье не чувствовало себя слишком вольготно на фронтире и всегда помнило о хозяевах, все космические корабли оснащаются не реакторами, а аккумуляторами энергии. На первый взгляд, это удобно: их можно полностью подзарядить вблизи любой звезды. На самом же деле этот процесс заполнения истощённого энергоядра длится несколько суток даже на специальном оборудовании Базы. Штатные солнечные батареи вблизи стандартной жёлтой звезды восполнят заряда подсевшего аккумулятора за несколько недель. Это очень долго.
  
  Так что хотят ли того 'свободные' капитаны, нет ли, но в свои ПРС они регулярно возвращаются. Патрульные корабли Центральных Миров внимательно следят за тем, чтобы какой-нибудь чрезмерно предприимчивый бандит не свил себе гнёздышко в каком-либо диком месте. Понятно, что подобный расклад не добавляет любви к Цивилизации обитателям Периферии. Навязчивая забота властей способна вызвать лишь озлобление. И страх.
  
  Чтобы сохранить хоть крохи 'свободы', все капитаны вынужденно ищут покровителей. 'Крышу'. Кто займёт это место - вопрос опыта, удачи и связей командира и его старших офицеров. Местные хозяйчики или какая-либо государственная служба - всё равно. Главное, чтобы 'крыша' давала юридическую защиту, предоставляла приют да услуги по ремонту и снаряжению корабль.
  
  И, конечно, скупала всё, что добыто 'непосильным трудом' капера. Пусть по дешёвке, по цене во много раз ниже рыночной - ну так в этом и смысл такого бизнеса, знаете ли! Никто не позволит существовать бандитской шайке, если у неё нет ни влиятельного покровителя, ни высокопоставленного куратора.
  
  
  

3

  
  
  О чём подумали власти базы, когда узнали о возвращении 'Старушки Бет', да ещё без Гризли Стивенса и других доверенных офицеров на борту? О ценном бесхозном добре в виде тяжёлого рейдера и всего, что есть в его трюмах. О своей мошне, конечно. А экипаж... ерунда!
  
  Даже если никому здесь не известный 'капитан' Окинори имеет 'крышу', на ПРС двадцать два шестьдесят семь она 'в пролёте'. Никто не 'впишется' за простака, решившего стать капитаном, в этом все местные твёрдо уверены. Если кто и захочет, всё равно не успеет, потому что захватить этот рейдер можно быстро и без затруднений. Надо лишь провернуть это дельце до того, как из Метрополии вернутся хозяева форпоста вместе с командой следователей, тогда и неприятных последствий не будет. Сейчас для захвата 'Старушки' крайне благоприятный момент: гибель людей при штурме легко списать на бой с фрегатом Лиги.
  
  Да, хотелось бы обойтись без стрельбы. Ведь достаточно немножко подождать - сутки, двое, трое - и остатки экипажа 'Старушки Бет' сдадутся сами. По данным диспетчеров, на борту бывшей 'Элизабет', нынешней 'Химеры', находится всего тридцать шесть человек. Малая численность тех, кто вернулся на базу, вполне объяснима: раз капитан у корабля поменялся, он, очевидно, попал в изрядную передрягу. В ней рейдер потерял и всех десантников, и большую часть экипажа. Все ресурсы, ясное дело, истощены, система жизнеобеспечения наверняка дышит на ладан, энергии - крохи. Люди на борту корабля не станут заступаться за выскочку-капитана, если не хотят подохнуть без еды, воды и кислорода. Да и их всего-то три с половиной десятка человек... штурмовать, и думать тут нечего!
  
  Времени на ожидание нет совсем. Другим каперам вряд ли понравится столь наглый захват и казнь их коллеги. Пусть новичка никто и в глаза не видел, но такая расправа создаёт нежелательный прецедент. Сегодня - простак Окинори, а уже завтра власти выберут жертвой какую-нибудь местную знаменитость. Подобная мысль неизбежно посетит башку каждого свободного капитана, а их тут полтора десятка голов на трёх тяжёлых рейдерах класса 'Остер' и дюжине корабликов размером поменьше. В распоряжении Славных Ребят не меньше тысячи головорезов, да тысяч двадцать боевых дроидов. Какое счастье, что все эти пираты увлеклись преследованием лигийского фрегата и ещё не вернулись к причалам!
  
  Да, патруль удрал, поджав хвост, но совсем не потому, что испугался той швали, что проживает на форпосте, нет. Лигийцы торопятся донести до своего Адмиралтейства собственную версию событий. Как и яхты-курьеры с хозяевами ПРС двадцать два шестьдесят семь. Они стартовали сразу, как только стал понятен окончательный результат схватки. Кураторы должны получить информацию об этом инциденте как можно быстрее и донести правильный взгляд на события до властей Демократического Альянса. Если их версия будет озвучена раньше, она уже успеет получить поддержку общественности Центральных Миров к тому моменту, как посол Лиги заявится со своими претензиями. Честно говоря, на Периферии конфликты, взаимные обвинения и всякие незначительные заварушки - дело обычное. Пустяк, не стоящий серьёзного внимания. Да и соответствующие процедуры давно отработаны. Стороны сформируют комиссию из высоких чинов Адмиралтейства Лиги и Управления Альянса по делам фронтира, назначат опытных следователей. Все эти весьма уважаемые люди с великой неохотой оторвут свои седалища от уютных кресел в офисах своих Метрополий и, ворча на начальство, отправятся на далёкий ПРС номер двадцать два шестьдесят семь, потому что там случился конфликт. Чего бы всем этим отбросам не жить себе спокойно? Загадка! Да и хрен бы с ней, но начальство требует, знаете ли!
  
  Нудная дорога ничуть не улучшит настроения гостей, так что обозлённая шобла чинуш, облечённых доверием властей, начнёт всюду вынюхивать да выспрашивать. Когда вокруг тишь да гладь, комиссия не роет слишком глубоко. Тут достаточно намекнуть на правильную точку зрения, снять все взаимные претензии, обиды, 'накрыть поляну', чтобы высокие чины приняли предложенную им версию событий и с чувством выполненного долга вернулись домой.
  
  Но пока тут крутятся подозрительные личности из остатков экипажа 'Старушки Бет', или мутный 'капитан' Окинори (не нихонец ли он?), на такую идиллию нечего и рассчитывать. Действовать надо быстро и жёстко. Всю операцию лучше всего провернуть как можно быстрее, прямо сейчас, пока прочие 'свободные' капитаны не успели встать к причалам. Одно дело, когда администрация ПРС гнобит их коллегу, собираясь 'отжать' корабль. Тут все капитаны дружно встанут на его защиту, да и Славные Ребята могут взбрыкнуть и вмешаться напрямую. Другое дело, если эти вконец оборзевшие бандиты обнаружат, что рейдер захвачен, а простак и его экипаж нейтрализованы. Дело для пиратов обычное, понятное и, как говориться, насквозь житейское, да и после драки кулаками не машут. В этом случае корсары может немного и побузят, но быстро успокоятся. А что? Лошара-то во всём сам виноват.
  
  Поэтому всю операцию по 'отжиму' рейдера надо завершить до прибытия прочих пиратов, за шесть-семь часов. Плана атаки нет, да он и не нужен, раз есть подавляющее превосходство в силе. Вчерне всё выглядит просто и вполне выполнимо. Для начала капитана и старших офицеров 'Химеры-Элизабет' пригласят на беседу к следователям СБ. Гибель людей требует хотя бы формальной беседы со свидетелями. Их нужно опросить, чтобы выяснить все обстоятельства гибели Гризли Стивена и других офицеров корабля. Рутинная, но обязательная работа для местной команды следователей. Всё по закону, хе-хе. Даже если Окинори и его подельники не жаждут встречи с эсбешниками, приглашение они не смогут проигнорировать. Рейдер крайне нуждается в возобновлении снабжения, а оно не произойдёт, пока СБ не снимет свои вопросы к экипажу. Вот только никакого собеседования не будет. Участь простака уже решена!
  
  Сотня сотрудников полиции готова по сигналу ворваться на 'Старушку Бет' и захватить корабль. Их поддержат пять сотен штурмовых дроидов. Едва Окинори и его старшие офицеры покинут рейдер, их аккуратно возьмут под стражу и отведут в изолятор для последующего допроса и скорого суда.
  
  
  

4

  
  
  Проживая в глуши и дикости, администраторы форпоста никогда ранее не сталкивались с настоящими хакерами. С такими, как сам Тараш, как братья Тики. У чужаков есть специалисты по программированию, есть и крэкеры61 , а вот хакеров вроде феллийских нет. Планы по 'отжиму' своего рейдера капитан Окинори узнал раньше, чем исполнители из СБ и полиции получили приказы. Беседа с офицерами корабля понадобилась Тарашу для того, чтобы убедиться в позиции 'не-игрушек'. Эмоции да, он постоянно мониторит, но помимо них есть шаблоны поведения. Цивилизация людей внедряет их в своих граждан с раннего детства, и никто не сможет гарантировать, что в реальном столкновении 'не-чужаки' поведут себя правильно. Присяга, которую все они принесли Фелле, немного снизила влияние прежних социальных шаблонов, но окончательно победить их пока не смогла. Уверенность в лояльности новых сограждан появится позже, когда они полностью завершат адаптацию к условиям и обычаям новой родины, Феллы.
  
  Как ни странно, но реакция чужаков значительно превзошла самые оптимистичные прогнозы искинов. Реальная лояльность новых сограждан превысила расчётную в несколько раз. Опять придётся корректировать социальную модель Периферии! Есть шанс, что модель всё же правильная, просто экипаж рейдера предан своему капитану, а не пока незнакомой родине. Если так, то Тараш только порадуется: его 'не-игрушки' во всех спорных ситуациях на Фелле примут его сторону...
  
  Контрмеры против плана эсбешников готовы и частично уже начали выполняться. Тянуть время не выгодно и Тарашу, к тому моменту, когда к причалам начнут швартоваться пираты, надо установить контроль над диспетчерской, всеми пирсами и подготовить тёплую встречу. Сил у феллийцев немного, но они качественно превосходят те, что есть у чужаков. Дополнительно хакеры готовы в нужный момент перехватить управление чужими 'пауками' и подавить связь между вражескими штурмовыми группами.
  
  Пирс, длиннющий параллелепипед, к которому пришвартована 'Химера', тянется от поверхности астероида в космос на без малого километр и поддерживает собственную гравитацию. Его поперечный размер превышает высоту тяжёлого рейдера. Внутри вдоль центральной оси пирса проложена трасса транспортировки грузов - широкий и высокий технический коридор. По обе стороны от него находятся ангары для челноков и ботов, швартовочные шлюзы да грузовые склады. Над и под трассой по всей её длине проложены линии энергоснабжения и малые технические коридоры, предназначенные для перемещения инженерных и ремонтных дроидов. С трассы их не видно, поскольку они скрыты за бронированными панелями.
  
  К пирсу могут стыковаться одновременно три крупных корабля, но пока феллийский рейдер остаётся в гордом одиночестве, занимая 'адмиральское' место в самом торце огромного сооружения. Коммандер Шин, выполняя манёвр причаливания, удивился, когда вместо обычно 'тройки' диспетчер направил рейдер к шлюзу номер один. Действительно, с чего бы такой почёт?! Тараш оценил эту любезность иначе: местному эсбешникам удобнее контролировать крайний шлюз пирса, и при возникновении конфликта ожидаемый ущерб для структур Базы окажется существенно меньше. По кораблю, пришвартованному к торцу, смогут вести огонь башни ПКО без опасения повредить структурные элементы пирса. Конечно, открытие огня - вариант нежелательный. Зачем портить своё будущее имущество? Однако, если для вразумления простака и его подельников понадобиться стрелять, все должны быть к этому готовы.
  
  Силы полиции и агенты службы безопасности уже перекрыли транспортный коридор пирса и полностью очистили его от посторонних. Первая тактическая группа из десятка наиболее подготовленных сотрудников спецслужб затаились в технологическом тупичке рядом с адмиральским шлюзом. Они выскочат из засады, едва капитан Окинори и его старшие офицеры покинут корабль, и заблокируют переходные створы рейдера двумя специальными домкратами. Они одеты в лёгкую броню и потому могут передвигаться быстро.
  
  Вторая группа, экипированная штурмовыми скафандрами и мощными станерами, ворвётся внутрь корабля сразу, как только для неё будет проложен путь. Их задача - захватить ближайшие к шлюзу внутренние отсеки рейдера и обеспечить проникновение внутрь двух с половиной сотен дроидов. 'Пауки' готовы к атаке и ожидают команды в пустых складских помещениях вблизи места швартовки 'Химеры'. Штурм начнётся, как только третье звено полицейских, (тоже в штурмовых скафандрах) при поддержке опытных сотрудников спецслужб окончательно нейтрализует выскочку-капитана и его сообщников. На этом этапе могут возникнуть некоторые сложности, но по плану операции зазор между полной установкой домкратов и началом штурма не должен превысить пяти минут. Если времени уйдёт больше, экипаж рейдера успеет запустить контрабордажные мероприятия и активировать те тысячи 'пауков', что находятся на борту 'Химеры'. Не то, чтобы такое сопротивление полностью сорвёт операцию, но значительно её осложнит и принесёт некоторые убытки. Их хотелось бы избежать.
  
  Всё предусмотреть невозможно. Но на тот случай, если что-то пойдёт не так, предусмотрен оперативный резерв из двух с половиной сотен дроидов и семи десятков сотрудников полиции. Если понадобится, они взойдут на борт рейдера и помогут коллегам в зачистке, однако все адеялись, что первоначально выделенных сил хватит, и подмога не понадобится. Основания для оптимизма есть: среди штурмовиков присутствует опытный крэкер, специалист по взлому программ и искинов. У него есть и всё необходимое оборудование, и заводские коды доступа к искину тяжёлого рейдера класса 'Остер'. Теоретически, крэкеру достаточно проникнуть на борт, добраться до информационных коммуникаций рейдера и присоединить к ним устройства для крэкинга. Да, ещё нужно немного времени, с четверть часа, не больше - и всё, дело сделано. Искину 'Старушки Бет' (или 'Химеры'?) останется проявить 'сознательность' и правильное понимание ситуации, чтобы штурм завершился без ущерба для систем корабля.
  
  
  
  
  
  
  
  
  

=============== ПРИМЕЧАНИЯ ===============

  
  [1] Рейдер - космический корабль Периферии, предназначенный для атаки торговых путей и плохо защищённых колоний. Используется пиратами, контрабандистами и свободными торговцами в отдалённых от цивилизованных мест пространствах. Имеет высокую автономность и грузовместимость.
  
  [2] Гиперокно - неустойчивая аномальная область обычного трёхмерного пространства, кратковременно соприкасающаяся с гиперпространством с числом пространственных измерений больше трёх.
  
  [3] Стандартная область всплытия - небольшая область в 4-16 световых часах над и под звездой (в зависимости от её размера), где больше всего вероятность открытия гиперокна. Честно говоря, выйти из гиперкосмоса ("всплыть") можно в любом месте вблизи звёздной системы, но, во-первых, в стандартной области на открытие гиперокна ("порог всплытия") тратится в сотни и даже тысячи раз меньше энергии, во-вторых, от зенита и надира идти ближе и к звезде, и к планетам зелёного пояса.
  
  [4] Свечение при выходе из гиперпространства возникает из-за разницы в полной энергии корабля в гиперкосмосе и в обычном пространстве. Излишек энергии высвечивается яркой вспышкой.
  
  [5] Пустой транзитный сектор пространства - область обычного пространства, обладающая низким порогом всплытия, удалённая на несколько световых лет от любых звёзд или иных массивных объектов.
  
  [6] Цивилизованные миры, Периферия - более тысячи населённых людьми планет, десятки тысяч освоенных и использующихся в хозяйственных и военных целях. Более двух сотен государственных образований с различной системой управления. Внешние границы Цивилизованных Миров сформированы постоянной неконтролируемой экспансией и называются "Периферия".
  
  [7] Лига Человечества - одно из государств Центральных Миров, около 100 населённых звёздных систем включая Землю, 37 миллиардов граждан. Лига - конфедерация, ведущая согласованную внешнюю политику, имеющая единые вооружённые силы и специальные службы при отсутствии внутренних барьеров для граждан, их ценностей и имущества.
  
  [8] Искин - искусственное интеллектуальное устройство, предназначенное для управления всеми видами транспорта, оборудованием, аппаратами, широким спектром производств, а также для планирования деятельности любого масштаба.
  
  [9] Мон - денежная единица цивилизованных миров и Периферии. 10 мон достаточно для удовлетворения суточной потребности одного человека в пище, воде, воздухе и т.п.
  
  [10] Тяжёлый рейдер - крупный (750 - 1000 м длины, 0,8 - 1,2 Мт массы) космический корабль Периферии, предназначенный для атаки торговых путей и плохо защищённых колоний, имеет высокие автономность и грузовместимость.
  
  [11] Бот - малый (6 - 8 м длины, до 20 т полной массы) боевой бронированный аэрокосмический аппарат с незначительными автономностью и полезной нагрузкой (до 30 % полной массы).
  
  [12] Челнок - небольшой (10 - 30 м длины, до 150 т полной массы) аэрокосмический аппарат с малой автономностью и относительно большой полезной нагузкой (66 - 75 % полной массы).
  
  [13] Дроид - небольшой (0,6 - 3 м) автономный самоходный робот. Как правило, дроиды предназначены для решения определённого круга задач (например: шахтёры, уборщики, ремонтники, слуги, стражи).
  
  [14] Сканер/детектор - приборы для активного/пассивного обнаружения аномального искажения электромагнитного или гравитационного поля в широком диапазоне характеристик. Сканеры/детекторы электромагнитного поля делятся на радары (Radio Anomalies Detecting and Ranging, от мм и длиннее) и лидары (Light Investigation Detecting and Ranging, мкм и короче). Масс-детекторы делятся по детектируемой массе на градары (GRavitation Anomalies Detecting and Ranging, от десятков кг и больше) и мадары (Molecular Anomalies Detecting and Ranging, от десятков мг и меньше). Дистанция уверенного определения ракет детекторами Центральных Миров - до 15 миллионов км, кораблей - чуть больше, около 20 миллионов км.
  
  [15] Фелла - 2-я планета в системе жёлтой звезды Соле. Средний радиус - семь тысяч сто километров (7100), атмосфера кислородного типа, стандартная. Средняя температура - 16,3 градуса. Сутки - 25 часов, год - 360 дней, сила тяжести принята за стандарт. Суша - 16,67% площади планеты или 105 576 667 кв.км. 2 материка: Дивио - большой, округлый, 25,5 млн.кв.км; Воле-Вирао - узко-вытянутый вдоль экватора чуть севернее его 15,1 млн.кв.км, остальное - многочисленные острова (65 млн.кв.км) в основном в тропической и экваториальной зоне.
  
  [16] Общалка - общественная сеть передачи и обмена любой информацией. Она сформирована и поддерживается искинами без прямого участия людей.
  
  [17] Феллийцы (феллиец, феллийка) - истинные люди, граждане Феллы. белокожие очень светлые блондины и блондинки с ярко-синими или серебряными глазами. Рост взрослых мужчин - 1,80 - 2,1 м, женщин - 1,7 - 1,9 м, масса взрослых мужчин - 85 - 120 кг, женщин - 70 - 80 кг. Не имеют ограничений на продолжительность срока жизни. Все феллийцы обладают сверхспособностями, различающимися по уровню силы (3 уровня: обычный, высокий, высший) и таланту (4 таланта: алхимики, метафизики, хакеры, энергеты).
  
  [18] Конвент - правительство Феллы до Вторжения. Глава - экзарх (избирается всеобщим прямым голосованием), формируется из доместиков (министров) и эпархов, управляющих отдельными территориями (эпархиями). Некоторые эпархи избираются жителями ттерритории, некоторые назначаются экзархом.
  
  [19] Хакер - разумное существо, способное напрямую оперировать интеллектуальными устройствами (обычный уровень), склонное к телепатии, способное детектировать чужеродные объекты и сканировать пространство (высокий уровень) или даже локально менять физические законы и саму ткань пространства-времени (высший уровень). Как правило, хакеры занимаются созданием интеллектуальных устройств.
  
  [20] Сайко (не склоняется) - 'искусственные' люди, органические роботы, внешне не отличимые от настоящих людей. Созданы для выполнения 'чёрной', нудной и опасной работы, а также для увеселения хозяев (так называемые 'игрушки'). Имеют ограниченный срок функционирования в пределах 100 - 150 лет.
  
  [21] Соле (мужск. род) - 1) жёлтая звезда, солнце Феллы; 3 каменных планеты в зелёной зоне, 4 газовых гиганта (в обрамлении планетоидов, каменной и ледяной мелочи радиусом до нескольких сотен километров), богатые астероидные поля; граница области всплытия по оси зенит-надир - 8 световых часов, в плоскости планетарного диска - 19 световых суток; 2) объект поклонения феллийцев, персонифицирующий их первопредка и Спасителя.
  
  [22] Домес - название министерства (агентства, службы) на Фелле. Возглавляется доместиком. Домес по Охране Мира (Д.О.М.) - полиция Феллы. Занимается расследованием нарушений и преступлений против общественного спокойствия.
  
  [23] Бластеры - энергетическое оружие Центральных Миров и Периферии, стреляющее сгустками плазмы. Выпускаются в нескольких вариантах: личное оружие (линейный размер 0,2 - 0,4 м, масса 0,4 - 0,8 кг, эффективная дальность 50 - 100 м, ёмкость магазина 50 - 100 выстрелов, условная относительная мощность - 0,5 - 2 единицы); штурмовое оружие (0,8 - 1,6 м, масса 4 - 8 кг, эффективная дальность 0,4 - 0,8 км, 400 - 800 выстрелов, условная относительная мощность 5 - 20 единиц); бот-бластер (4 - 8 м, масса 0,2 - 0,6 т, эффективная дальность в атмосфере 2 - 4 км, в космосе - 100-200 км; 5000 - 10000 выстрелов, условная относительная мощность 100 - 400 единиц); кор-бластер (более 20 м, масса более 10 т, эффективная дальность в атмосфере 20 - 40 км, в космосе - до 130000 км; до 10000 выстрелов, условная относительная мощность более 1000 единиц).
  
  [24]Микродроны - мельчайший (до 5 см) автономный самоходный робот. Как правило, дроиды предназначены для сбора информации, наблюдения или проведения диверсий. Имеют крайне ограниченную автономность.
  
  [25]"Паук" - универсальный дрон Цивилизации. Линейные размеры в транспортном положении 1 м, в рабочем - 2 м, собственная масса - 120 кг.
  
  [26]Эс-кей (SK, stop keying), радиожаргон - 'конец связи', кодовое выражение, используемое чужаками в сеансах коммуникации для экономии времени.
  
  [27]Роджер (R, received as transmitted, right), радиожаргон - 'всё понял', кодовое выражение, используемое чужаками в сеансах коммуникации для экономии времени.
  
  [28]Катигит - высшее учёное звание по одному из научных направлений на Фелле, что-то вроде академика.
  
  [29]Автарх - самовластный правитель Феллы.
  
  [30]Энергет - разумное существо, способное напрямую оперировать энергией, использовать телекинез, пирокинез и эмпатию даже на обычном уровне сверхспособностей. Как правило, энергеты занимаются гуманитарными проблемами.
  
  [31]Станер - нелетальное полевое (электромагнитное) оружие. Мощный импульс в ограниченной части пространства перегружает нервную систему попавших в него живых объектов. Выводит из строя искины и иное интеллектуальное оборудование.
  
  [32]Считыватель-программатор, ментоскоп - интеллектуальное устройство, предназначенное для кодирования, замены или добавления шаблонов поведения дроидов, роботов и сайко. Хакеры используют данное устройство для считывания памяти и внедрения ложных воспоминаний, хотя это, конечно, противозаконно.
  
  [33]'Краб' - небольшой (до 1 м в диаметре) дроид, предназначенный для регламентного обслуживания и типового механического ремонта техники.
  
  [34]"Червь" - специальная хакерская программа, внедряющаяся в ядро операционной системы интеллектуального устройства. Она самостоятельно копирует себя на любое незаражённое устройство, и перехватывает базовые коды искинов, обеспечивая хакеру доступ к управлению.
  
  [35]Энергоядро - источник энергии в автономном устройстве, в объекте или в аппарате.
  
  [36]Гигаампер-час - 109 ампер-часов.
  
  [37]Ментальная проекция - персональная связь феллийцев, материализация собственного присутствия в удалённом месте с помощью личной воли и ментальной силы.
  
  [38]Ментоскоп - прибор для визуализации воспоминаний, просмотра, изучения и копирования памяти.
  
  [39]Фулани (фульбе) - многочисленный народ, в прошлом обитавший в Центральной и Западной Африке. Основное занятие - кочевники-скотоводы, земледельцы, охотники. С древности разделены на 3 касты: римббе (правители, чиновники и знать), нинббе (воины, ремесленники, мастера), джеяаббе (крестьяне, кочевники, рабы).
  
  [40]Общество, Консулат, или "Славные Ребята" - неформальное общество авантюристов всех мастей, возникшее на Периферии за 488 лет до описываемых событий. Возглавляет общество Консулат (Совет) Адмиралов. В Общество входят миллионы пиратов, ему подчинены тысячи кораблей класса рейдер.
  
  [41]Аглик - общий язык Центральных Миров и государственный язык Лиги Человечества и Демократического Альянса.
  
  [42]"Мусора" - презрительная кличка для военных, патрулирующих Периферию, у пиратов и контрабандистов.
  
  [43]Альбедо - показатель отражающей способности поверхности. Чем выше альбедо, тем больше падающей энергии отражает поверхность.
  
  [44]Фелле - общий язык всех феллийцев.
  
  [45]Гравитационный стандарт - 9,85 м/с2 или 1,0044g.
  
  [46]Кир, кира, кирие (фелле, уважаемый/уважаемая/уважаемые) - вежливое обращение к феллийцу/феллийке/феллийцам, что-то вроде сэр, мэм в аглике.
  
  [47]Бокор(фулани) - колдун, маг, способный превращаться в животных и говорить с ними, насылать порчу, исцелять, вызывать грозы, катастрофы или подарить удачу на охоте и богатый урожай на полях.
  
  [48]Фертильность - способность половозрелого организма производить жизнеспособное потомство. Противоположно понятию 'стерильность'.
  
  [49]Механи-пешио - феллийский универсальный опорно-полевой двигатель. Специально сформированное силовое поле отталкивается от внутренней структуры пространства как ноги пешехода от поверхности земли.
  
  [50]Даль-связь - дополнительное устройство к телепорту, позволяющее мгновенно передавать информацию на дистанцию до нескольких десятков световых часов.
  
  [51]Оуко - небольшое стадное травоядное животное, обитающее в саваннах Дивио на Фелле. Некрупная антилопа..
  
  [52]План сопровождения 'аль' предполагает, что эскорт удерживает свои позиции относительно движущегося охраняемого объекта.
  
  [53]Условный зенит/надир - область над/под планетарной плоскостью, в которой гравитация звезды настолько спадает, что становится возможен гиперпрыжок.
  
  [54]Туннелирование или туннельный эффект - спонтанное проникновение за непроницаемый барьер материального объекта без затрат энергии на само перемещение. Телепортация - процесс мгновенного перемещения материальных объектов в заранее известную удалённую точку пространства.
  
  [55]Империя Нихон - Империя Нихон - государство за пределами Периферии вне юрисдикции Центральных Миров. Конституционная монархия. Несколько планет, чуть больше миллиарда жителей, их прозвище у граждане Центральных Миров - "джапы".
  
  
  [56]Новая Русь - Новая Русь - государство далеко за пределами Периферии вне юрисдикции Центральных Миров. Монархия. Несколько планет, меньше полумиллиарда жителей, их прозвище у граждане Центральных Миров - "раши".
  
  [57]Де-юре (лат.) - в соответствии с законом; юридически;
  
  [58]Экскюз муа excuse moi(фр.) - "извините меня".
  
  [59]Гра-лейт (разг.) - "гражданин лейтенант".
  
  [60]мон дьё mon dieu(фр.) - "мой бог".
  
  [61]Крэкеры - специалисты по взлому программного обеспечения и его защиты.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Level Up. Нокаут 2"(ЛитРПГ) В.Крымова "Вредная ведьма для дракона"(Любовное фэнтези) В.Екатерина "Академия элитных магов"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Дух некроманта"(Боевое фэнтези) М.Арден "Авиценна"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Г.Ярцев "Хроники Каторги: Цой жив еще"(Постапокалипсис) Д.Маш "Никто не ждет испанскую инквизицию!"(Любовное фэнтези) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик)
Хиты на ProdaMan.ru High voltage. Виолетта РоманПо ту сторону от тебя. Алекс ДДочь темного мага-4. Чужие тайны. Анетта ПолитоваПеснь Кобальта. Маргарита ДюжеваМагия обмана -2. Ольга БулгаковаКнига 2. Берегитесь, адептка Тайлэ! Темная КатеринаЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф ИрДурная кровь. Виктория НевскаяНаизнанку. 55 Гудвин��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ. Любовь Чаро
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"