Гаврик Зинаида Владимировна: другие произведения.

Как становятся богами

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 9.78*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Это 4-я книга серии "Отмеченная тьмой". Отравленная врагами Аида неуклонно теряет свои силы. Всё кажется потерянным и безнадёжным. Однако, кто сказал, что её лучший друг - великий манипулятор всех времён, - не просчитал этого ещё тысячелетия назад? Нет ничего случайного. Изнанка мира снов открывается лишь избранным, а кто же на самом деле та, в которую влюбляются лишь сильнейшие боги и демоны?
    Книга в настоящий момент пишется и выкладывается частями по мере написания. Не редактировано! Обновлено 17.04.2017

    Помните - ваши отзывы как ничто другое мотивируют автора писать быстрее и выкладывать продолжение чаще!

Аида. Как становятся богами



- Ах ты вредный, нахальный, мерзкий бог! - Возмущённо вещала Аида, шагая взад-вперёд по своей комнате в Ночном мире. После происшествия с Вратником Дэн хотел переместить их к себе, но она внезапно воспротивилась. - Получается, ты знал, что я общаюсь с этим магистром и ничего не говорил?

- Я не мог, - он даже и не думал оправдываться, раскинувшись поперёк её кровати.

- Да ты хоть знаешь, что я пережила? - Наступала на него девушка. - Я у того кукольного маньяка собиралась умереть, лишь бы не подвергать тебя опасности!

Дэн так резко вскочил с кровати и оказался прямо перед ней, что Аида вскрикнула от неожиданности.

- Ты даже не представляешь, насколько я это ценю, - сказал он, втягивая упирающуюся подругу в крепкие объятия. - Но если бы я поступил по-другому, то Вратник с Альширой быстро переиграли бы весь план. А вычислять их вновь не так просто. Магистр правильно просчитал, что я не чувствую магию древних и теперь подпитывает силами эту демоницу, позволяя ей создавать непроницаемый щит вокруг них.

- А нельзя было посвятить во всё меня? - Обиженно пробубнила прижатая к полуобнажённому телу Аида.

- Нет, - категорично отрезал Дэн, сурово глядя поверх её головы.

- Ладно. Но у меня остались вопросы. Я правильно поняла, что ты заточил провинившегося бога в тело обычного человека?

- Да, - беспечно отозвался он. - И не только его. Это одно из высших наказаний для бессмертных - заточение в плоть. И оно почти всегда даёт свои плоды.

- В каком смысле? - Прищурилась Аида.

- У меня есть яркий пример. Когда все узнали, что старый Судья собирается уйти на покой и ищет себе преемника, многие существа ринулись предлагать себя. Среди них был один ледяной демон, обладавший силой, не уступающей богам. Но место досталось, как ты знаешь, мне. Тогда остальные взбунтовались, и я потратил немало времени, разбираясь с ними. Первым пленником смертного тела стал, как раз, этот демон.

- Что же с ним потом стало? - Заинтересовалась она, поднимая голову и глядя на Дэна снизу вверх.

- Я заточил его в плоть и стал наблюдать. Несколько сот лет он старался всеми силами вырваться из тела, но ничего не выходило. Отрубленная голова прирастала вновь, раны исчезали, попытки умереть проваливались, и однажды он смирился. Более того, пересмотрел своё отношение к людям, которых раньше считал чуть поумнее таракана. Оказавшись с ними на одном уровне, демон стал чувствовать и наблюдать. Потом начал помогать и даже согласился на стирание памяти о прошлых злодеяниях, чтобы стать почти полноценным человеком. В общем, заточение в плоть оказалось для него настолько эффективным, что я взял это наказание на вооружение. Вот только на Вратника оно, судя по всему, не подействовало.

- Почему же? Теперь он стал в сто раз злее и умнее, - Аида, устав вырываться, расслабила ноги и обвисла в обьятиях у бога. Дэн хмыкнул и поднял её на руки, закинув животом на плечо. - Аааай!

- Возможно, - аккуратно сгрузив свою ношу на кровать, согласился он. - Но его способности существенно ограничены.

- А с какого момента ты обо всём узнал? - Девушка перекатилась на бок и опёрла руку на локоть. - Я имею в виду, обо мне и магистре?

- Помнишь нашу первую встречу?

- Разумеется!

- Так вот, уже тогда я заподозрил, что объявился один из моих старых врагов. Тот демон, который растерзал две деревни.... Это явно было неспроста. Уж очень походило на жертвоприношение. Но для чего? Вариантов не так много и пробуждение древнего - один из них. Правда, точно я не знал до тех пор, пока в мире демонов мы не увидели серебристую метку. Вот тогда стало совершенно ясно - враг очень умён и достаточно силён, чтобы держать древнего под контролем.

- Уууу, вредина, - не удержалась Аида. - Вечно плетёшь свои интриги и хоть бы слово сказал!

- Извини, - с улыбкой откликнулся бог. - Но не зря же меня издревле называли великим манипулятором. Честное слово, это само получается!

- А знаешь, я только сейчас кое-что вспомнила... - вдруг задумчиво изрекла девушка. - Ещё когда я впервые застала атаку демонов на Ночной мир и у них были мои ногти и волосы, Вион сказал одну вещь. Ох, насколько он мудрее и проницательнее меня!

- И какую же? - Не на шутку заинтересовался Дэн.

- Я тогда спросила его, что он думает по поводу происходящего, и он ответил что-то вроде "у тебя появился серьёзный враг, которому подчиняются демоны и, скорее всего, древний. Его мощь велика, раз он не побоялся выступить против Великого Судьи".

- Ого, а паренёк-то не прост, - заключил бог. - Сразу проник в суть вещей.

- Да, - Аида ощутила себя ужасно глупой. - Вообще-то он всегда обычно оказывается прав. Если бы я не пропустила его слова мимо ушей...

- Не расстраивайся, - успокоил её Дэн. - Если хочешь, мы можем провести ещё одно испытание на внимательность...

- Нет! - Завопила девушка, не дослушав. - Хватит с меня испытаний! Скажи лучше, когда мы пойдём на охоту за древним?

- Скоро, малыш, скоро, - нахмурился бог. - Осталось только доделать кое-какие приготовления. Ведь битва с Альширой у нас плавно перетекает и в битву с Вратником.

- Но, может, обсудим пока план действий? - С надеждой предложила она.

- Я бы с удовольствием, - коварно улыбнулся Дэн. - Но позже. А сейчас мне пора. Дела-дела...

- Стой! - завопила Аида, поняв, что кое-кто попросту решил сбежать от ответа.

Однако бог уже исчез, оставив возмущённую подругу выкрикивать в пустоту ругательства и строить планы мести.

Немного выпустив пар, она поняла, что необходимо срочно отвлечься от последних событий, начиная от путешествия к хижине Кракердана с его ходячими мертвецами и заканчивая разоблачением магистра.

- Прогуляюсь, пожалуй, - решила девушка, приглаживая растрепавшиеся после схватки с богом волосы. - Проведаю наших новых жителей и посмотрю, как они тут развлекались без меня.


Аида разглядывала уютные домики кешами, расположенные в гуще леса. За время, пока её не было, новые обитатели Ночного мира уже успели переехать, и, с помощью Виона и его команды, обзавестись новосотворённым жильём. С богиней они общались с явным благоговением и даже некоторой робостью. Однако, как бы там ни было, все, кажется, были счастливы и до сих пор не до конца верили в то, что обитают в таком потрясающем месте.

- А где ваш правитель? - Уточнила девушка у одного из тех, что встретили её на подходе к поселению.

- Рэмуэл вместе с сестрой гостят в приёмном замке, - почтительно ответили сопровождающие, количество которых нарастало по мере прогулки.

- В приёмном замке? - С недоумением переспросила Аида, но тут же вспомнила, что перед испытанием сотворила место для встречи посетителей.

- Так точно, - молодой мужчина с традиционно-вертикальными зрачками явно старался обратить на себя внимание, и был сама любезность. Впрочем, вся остальная группа также дружно расцветала клыкастыми улыбками, стоило Аиде направить на них взгляд. - После переезда он часто проводит там время и всегда берёт с собой нескольких наших, чтобы усилить охрану дворца.

- Буйные посетители? - Понимающе уточнила она.

- Ага, бывают. Хотя последнее время всё реже. Те, кого мы вышвырнули взашей, показывают своим примером, насколько опасно вести себя... хм... невежливо.

- Молодцы, - одобрила Аида. - Чуть позже наведаюсь туда и посмотрю всё своими глазами. А сейчас хочу посмотреть, как вы живёте. Вион сказал, что взял на себя создание источников пресной воды и деревьев с мясными плодами.

- Да, пойдёмте, я покажу, - радостно отозвался мужчина, лучась энтузиазмом.

- Как тебя зовут? - Следуя за ним, спросила она.

- Алли, богиня.

- Алли, тебе нравится в моём мире? - Аида решила заодно разведать, всё ли устраивает её новых жителей.

- Очень. Только скучаю по охоте, - признался он.

- Я подумаю, как решить этот вопрос, - пообещала девушка.

Мясные деревья выглядели впечатляюще. Они обладали толстыми глянцевыми листьями, тёмно-зелёного цвета. А плоды... вытянутые, словно большие кабачки, которые она видела на кухне в замке Сабиты. Они обладали тонкой розоватой кожицей, под которой крылась нежная и сочная мякоть.

- Они очень вкусные, - подтвердил её подозрение Алли. - А из этих листьев получается отличный густой соус, как выяснилось.

- Здорово, - обрадовалась девушка.

Потом они сходили на берег реки, из которой кешами брали воду, и Аида вновь порадовалась, как хорошо Вион устроил новых жителей. Закончив с инспекцией, она решила прогуляться до моря. С большим трудом отпихавшись от сопровождения, девушка пожелала переместиться на остров, который создала во время прошлого разговора с Рафатом. Однако...

- Демоны! - Взвизгнула она, пошатнувшись и схватившись за первый попавшийся выступ. Вокруг простирались волшебные виды Ночного мира, которые особенно прекрасно смотрелись с... крыши её дворца! - Да что же это происходит! Наверное, сила Судьи снова прибавляет обороты. Если Дэн узнает, он опять должен будет меня убить...

Аида поморщилась. Ей ужасно не хотелось повторять опыт насильственной смены тела. Да и кому бы понравилось подобное? Всё-таки умереть, это не чашку чая выпить. Даже мысль об этом вызывала дикое отторжение. Может, всё постепенно нормализуется? Землетрясений нет, а, значит, сила прибывает не так, как в прошлые разы...

- Вион! - Позвала она, решив отложить неприятную процедуру на... какое-то время.

Никто не пришёл. Это было так необычно, что Аида не на шутку струхнула. Она привыкла, что стоит позвать своего воина хоть на отшибе вселенной, он появится в ту же секунду.

- Вион! Вион! Вион! - Звала девушка снова и снова.

- Богиня? - Раздался рядом голос Лавата, другого из юношей Ночного мира. Аида дёрнулась, едва не утратив равновесие. Но он вовремя подставил руку и предотвратил падение.

- А... где Вион? - Растерянно уточнила она. - Он послал тебя вместо себя?

- Нет, - покачал головой тот. - Мы услышали ваши крики снизу, и я сразу переместился сюда. Позвать командира?

Аида только кивнула. Лават даже не стал произносить имя вслух. Очевидно, ему хватило одной мысли, чтобы Вион в то же мгновение возник на крыше. На оценку обстановки ушла доля секунды. Глянув в слезящиеся глаза девушки, главный из воинов легко шагнул вперёд и подхватил её на руки, без труда сохраняя равновесие. Миг и он очутился в её комнате.

- Что случилось? - Он выглядел спокойным, но Аида ощущала скрытую тревогу. - Почему ты сразу не позвала меня?

- Я звала! - Ей, почему-то, захотелось расплакаться. - Много раз.

- Не может быть, - парень прижал её к себе, укачивая, как маленького ребёнка. - Я всегда чувствую, когда нужен тебе.

- Видимо, не всегда, - уже успокаиваясь, буркнула Аида.

- С тобой что-то не так, - рассуждал Вион, - и это очень серьёзно. Необходимо срочно сообщить Судье.

- Нет, - девушка умоляюще глянула на парня. - Я предполагаю, что это снова прибывает сила Дэна. Но для того, чтобы это прекратилось...

- Тебя придётся убить, - хладнокровный обычно воин несколько изменился в лице, очевидно, вспомнив, как наблюдал её смерть от лап демона.

- Да. Тем более, землетрясений не было, так может... оно само пройдёт?

- Бездействовать опасно, - мягко возразил Вион. - К тому же, раз проявления в этот раз не такие, как обычно, может быть, дело совсем в другом?

- Ты прав, - простонала Аида. - Но... давай немного выждем? Если ничего не прекратится, то я позову Дэна.

- Я согласен подождать сутки, не больше, - непреклонно отозвался парень. - И ты не должна ни на минуту оставаться без присмотра.

- Не терпится меня убить? - Вяло пошутила Аида, но осеклась, встретив взгляд Виона.

- Я чувствую опасность, - он нахмурился. - Если дело не в пребывающей силе Судьи, то... возможно, на тебя воздействует что-то другое. Учитывая последние события, нельзя исключать происки врагов.

- Да когда бы они смогли? - Усомнилась девушка. - Я же всё время под присмотром... кроме, разве что, - её лицо вдруг изменилось, - наших тайных встреч с магистром, который оказался заточённым злым богом!

- Расскажи, - потребовал Вион, становясь предельно сосредоточенным.

Аида вздохнула и начала в деталях излагать события, начиная с первого знакомства с тем, кто назвался Пелесом.

- Жаль, что ты сразу со мной не поделилась своими проблемами, - ровно прокомментировал воин, как только она закончила. - Ведь я умею хранить секреты, ты же знаешь.

- Прости, - девушка почувствовала стыд перед ним. - Я была напугана и в итоге... наделала глупостей.

- Ладно, дело прошлое. Вспомни, этот самозваный магистр накладывал на тебя какие-то заклятья? Или, может, что-нибудь дарил?

- Только булавку с синим камушком, - вспомнила девушка. - Для того, чтобы я могла его вызвать! Она должна быть где-то здесь!

Вион бережно сгрудил её на кровать, а сам быстро и методично обыскал все ящички и шкатулки. Ничего.

- Может, она во дворце, где я проходила испытание? - Аида смутно припомнила, как в спешке собирала свои украшения, когда собиралась туда. - Кстати, все мои платья тоже там...

- Я заберу их оттуда и найду булавку, - принял решение Вион. - Если она магическая, мы должны точно это знать.

- Я не хочу оставаться одна! - Вдруг испугалась девушка. Вообще, с тех пор, как начались перебои с силой, её одолевали резкие перепады эмоций.

- Ты и не останешься, - уверенно ответил он, наклоняясь и вытирая мокрые дорожки слёз на лице. - До моего возвращения с тобой будет твоя телохранительница.

Вион на миг исчез и возник снова уже с Кати, которая, очевидно, не успела даже сообразить, что происходит.

- Куда ты меня! - Возмущённо начала говорить она, но тут же замолчала, увидев сидящую на кровати Аида. - О, боги... что случилось?!

- Боюсь, я переживаю не лучшие времена, - слабо улыбнулась девушка. - Мы предполагаем, что меня кто-то заколдовал. Виону надо отлучиться, вот он тебя и притащил.

- Не оставляй её ни на минуту, - чеканя каждое слово, приказал воин.

Аида удивилась, насколько властным стал его тон. Но ещё более удивительным было то, что Кати восприняла это как должное и поспешно кивнула.

- Конечно! Я давно ждала, когда смогу, наконец, приступить к обязанностям телохранительницы!

Вион сурово кивнул и исчез.

- Расскажешь? - Присев рядом на кровать, она во все глаза уставилась на Аиду.

- Да что рассказывать! У нас объявился новый страшный враг, которого я раньше принимала за друга... - уже в который раз начала повествование девушка.

- Нда, - Выслушав, Кати сочувственно покачала головой. - Бывает. Я вот тоже не ожидала, что задиристый мальчишка, которого я знаю с самого детства, овладеет магией и начнёт преследовать меня, как маньяк.

- О, - смутилась Аида. - Я и забыла, что у тебя сейчас положение не из лёгких. Кстати, как его там? Антиф?

- Да, - поморщилась брюнетка. - И ведь, главное, каждый раз слушая сказку про кольцо, я думала, что никогда не столкнусь с подобным.

- Про кольцо? - Переспросила создательница Ночного мира. - А, да... Рэмуэл рассказывал мне. Парень влюбился, овладел магией кешами и создал кольцо, которое всегда говорило ему, где объект его преследований.

- Точно. Их звали Нарита и Станиэль. В истории ей помог маг, вот бы мне так...

- Маг... - Медленно повторила Аида, пытаясь сообразить, что ей беспокоит. - А ведь я недавно познакомилась с одним магом-кешами... да, точно... он ещё поблагодарил меня за помощь его народу...

- Что?! - Завопила Кати, как только обрела дар речи. - Маг-кешами?! Не может быть! Я думала, это сказки, что кто-то смог овладеть нашей магией и не спятил! Ты... ты должна меня с ним познакомить!

Она лихорадочно заметалась по комнате, а потом присела на корточки перед Аидой.

- Он - моя единственная надежда отделаться от Антифа, понимаешь? - Очень тихо сказала Кати.

- Понимаю, - вздохнула та. - Я сделаю, что смогу. Честно говоря, магу меня представил Туман.

- Король демонов? - Ахнула кешами. - Вот это новости!

- Ага, - Аида слегка улыбнулась. - И он же доставил меня к нему. Сама я, боюсь, не смогу повторить этот путь в одиночку. Особенно сейчас.

- Ясно, - Кати несколько сдулась. - Тогда подождём. Всё равно деваться некуда.

- Мы разберёмся с этим, - успокоила её Аида, думая, почему Вион отсутствует так долго. - В Ночной мир ему не проникнуть, так что здесь ты в безопасности.

Конечно, на этом разговор не закончился. Узнав столь шокирующие новости, кешами распирали эмоции, которые она выливала на девушку, не замолкая ни на секунду.

Спустя минут двадцать, Аида демонстративно широко зевнула и сделала вид, что утомилась.

- Я бы не прочь немного вздремнуть, - призналась она, удобнее устраиваясь на кровати. - Хочешь, ложись рядом.

- Ага, - Кати устроилась на другой стороне. - Только я вряд ли усну, так что просто тебя покараулю. Вион сказал не отходить ни на минуту.

Аида кивнула, а сама с теплотой подумала о своём воине, чьё беспрекословное лидерство так легко признала своевольная кешами. Которая, кстати, довольно быстро задремала, несмотря на своё последнее утверждение. Девушке же, напротив, не спалось. История с магом и кольцом крутилась у неё в голове, словно кусочки мозаики, которые никак не хотели складываться. Кольцо... маг... кольцо... Внезапное озарение заставило Аиду сесть на кровати. Второе посещение комнаты с зеркалом! Сцена, как Туман дарит ей кольцо на берегу моря в Ровелле! Ведь оно всё время находилось у неё на пальце, но никто, включая саму девушку, не замечал его. Что это за магия? Раз сюжет с этим незамысловатым украшением был продемонстрирован ей, значит, в него заложено какое-то значение. Но какое?

В легенде кольцо создавало прочную связь одержимого кешами со своей возлюбленной и указывало ему, где она находится в любой момент времени. И ещё оно обладало силой... отводить взгляд! Так вот почему Туман всегда находил её! И тогда, в Ровелле, после неудачной истории с посещением его сна, он ведь шёл по пятам, словно привязанный! Аида ещё думала, как ему это удаётся? Но откуда у него магическая вещь из легенды? Тут девушка едва не хлопнула себя со всей силы по лбу. Маг-кешами, который выручил бедную возлюбленную, спасающуюся от одержимого парня взамен за кольцо! Это же, наверняка, тот самый маг, которого Туман называет учителем! Видимо, волшебное украшение хранилось у него годами или даже веками, а потом он отдал его своему любимому ученику!

Мысли взбодрили её лучше, чем порция крепкого кофе. Ей немедленно захотелось расспросить кого-нибудь подробнее, того, кто был в курсе происходящего. Рэмуэл! Вот кто должен знать все детали. Ведь это от него она впервые услышала легенду про Нариту и Станиэля. Или лучше... советник Сиан, единственный из старейшин, переехавший в Ночной мир! Ему столько лет, что, возможно, легенда о кольце для него совсем не дела давно минувших дней, как для молодёжи.

С сомнением глянув на сладко спящую Кати, Аида всё-таки решила не будить её, чтобы не выслушивать море утомительных излияний про Антифа. Вион, конечно, желал ей добра, оставив с ней, но... страх одиночества уже прошёл, сменившись столь же острой потребностью выяснить как можно больше про подаренное Туманом кольцо.

Решив снова побывать в поселении кешами, девушка задумалась, как выйти из комнаты, не разбудив Кати. Пешком не получится, ведь звериные восприятия телохранительницы вряд ли позволят ей спокойно спать, пока Аида крадётся к выходу. Выход один - попробовать переместиться. Даже если она снова окажется на крыше, то сможет позвать кого-нибудь из своих воинов, дежуривших у входа во дворец. Сосредоточившись на желаемом пункте прибытия, создательница Ночного мира набрала полную грудь воздуха и мысленно рванула в неизвестность.

В этот раз её не просто выкинуло среди леса, но и скрутило приступом внезапной дурноты. Аида некоторое время лежала пластом, пытаясь понять, почему так темно. Немного погодя головокружение уменьшилось, и картинка в глазах прояснилась. Девушка с трудом поднялась на четвереньки, после чего её стошнило желчью.

- Оу, больше не буду перемещаться, пожалуй, пока не обрету свои способности вновь, - простонала она.

- А что случилось с вашими способностями, богиня? - Раздался рядом чей-то холодный голос.

Она подняла голову, поморщившись от боли в виске. Там стоял смутно знакомый черноволосый персонаж, со смуглым лицом и глубоко посаженными глазами. - Помните меня? Я Марай, оборотень, которого вы впустили в свой мир для проживания.

- Да... точно, - Аида с трудом поднялась. - Признаться, в суете последних событий я совсем забыла про вас.

- Ничего, - оборотень пристально рассматривал её, отмечая каждую мелочь, вроде вспотевшего лба и дрожащих ног. - А что с вами произошло?

- Я... неудачно перенеслась, - Аида чувствовала себя туповатой и заторможенной, словно все эмоции, которые в последнее время буквально сбивали её с ног своими внезапными перепадами, сейчас покрылись толстым слоем льда. - Хотела попасть в деревню кешами, а оказалась в итоге здесь.

- Я думал, богиня в своём мире всесильна, - приподнял брови он. - Но сейчас вы больше похожи на обычного человека.

- И чувствую себя так же, - опёршись на дерево, вяло подтвердила девушка. - Даже хуже. Силы не слушаются, хорошо, что я здесь, а не среди врагов. Кажется, меня одолеет и муравей. Может, поможешь? А то мысленная связь с моими людьми тоже дала сбой. Я никого не могу позвать.

- Правда? - Оборотень сделал шаг вперёд, глядя на неё исподлобья и зловеще улыбаясь.

- Ага, - Аида в упор не замечала надвигающейся опасности.

- То есть если я тебя сейчас убью, никто даже не поймёт, что произошло? - Голос Марая стал ниже и в нём появились рычащие нотки. - А без своевольной богини будет намного проще протащить сюда весь мой народ.

- Что ты говоришь? - Девушка уставилась на собеседника, медленно осознавая происходящее. - Это... шутка, надеюсь?

- Ага, - лицо оборотня стало вытягиваться, мощные челюсти выдались вперёд. - Сейчас посмеёмся вместе.

В этот момент откуда-то из-за деревьев вылетело нечто тяжёлое, подобно снаряду пробив листву и кустарник. Каменный страж молча кинулся на Марая, набирая скорость. Тот не растерялся, с пустой сосредоточенностью глядя на нового противника. Лобовую атаку он допускать не собирался, понимая, что его преимущество лишь в гибкости и скорости реакций. Ведь это создание, хоть и закованное в непробиваемую броню, внутри оставалось всего лишь человеком.

Подпустив нападающего поближе, оборотень увернулся в самый последний момент и бывший граф, не сумев затормозить, со всей скорости вписался в необъятный ствол дерева. Аида, которая в обычное время как минимум бы вскрикнула, сейчас лишь тупо проводила его взглядом.

Оборотень кинув злорадный взгляд на оглушённого стража, вновь повернулся к девушке.

- Не делай того, о чём пожалеешь, - сказала она, с трудом отлепляясь от дерева и делая несколько шагов навстречу.

Марай немного попятился, помня, что перед ним хоть и обессиленная, но богиня. Он кружил возле неё, угрожающе щёлкая зубами и рыча. Аида вяло попыталась раздвинуть землю, чтобы оборотень туда провалился, но вместо этого где-то в стороне вспучился холм. Волчица и тигрица также не отреагировали на зов, словно их и не было. Сила давала всё большие сбои, либо не срабатывая, либо срабатывая совсем не так, как нужно.

Она уже было совсем решила в очередной раз позвать Виона, а если не подействует, то Дэна, как вдруг между деревьев начали фосфоресцировать десятки хищных глаз. Так Аида впервые увидела, как охотятся кешами.

Надо сказать, в поселении они выглядели совсем по-другому. Быт преображал этих существ, делая их очень похожими на людей, но вот сейчас любому было ясно, как день - перед ним стая очень опасных хищников. Оборотень зарычал громче, но проскальзывающие визгливые интонации выдавали его страх.

Миг - и кешами настолько быстро окружили их, что девушка не успела даже уловить это взглядом. Ещё миг - и она оказалась отрезана от оборотня и оттеснена за спины охотящихся.

- Братья! - Отчаянно взлаял оборотень. - Мы же с вами одной крови! Помогите мне захватить этот мир! Убейте девчонку! Вместе мы...

Тут его голос резко прервался. Аида подумала, что хищники увлеклись и разорвали ему горло, но нет. Стая расступилась, явив её взгляду оглушённого оборотня.

- Он жив, - сообщил кто-то из стоящих рядом. - Убить?

- Не на моей земле, - брезгливо ответила девушка, пытаясь отдышаться. - Будьте добры, заприте его пока куда-нибудь, потом придумаем достойное наказание.

- А второй кто? - Раздался голос чуть в стороне. - Друг или враг?

Аида опираясь на охотно подставленные плечи своих новых жителей, сделала несколько шагов и замерла. Под деревом лежал собственной персоной... граф. Тот самый, который пришёл к ней когда-то с Коршуном по указу Сабиты и попытался вырезать сердце Ночного мира. Бывший каменный страж, сейчас освобождённый от своей брони. Абсолютно голый с чёрными спутанными волосами до плеч.

- Ого, - изрекла она. - Нет, это не враг. Он без сознания, но вообще его бы надо доставить во дворец... буду благодарна, если позовёте кого-то из моих воинов.

- Богиня, мы сами отнесём, - тут же загомонили кешами. - И вас тоже, а то что-то вы не очень хорошо выглядите.

- Мне уже лучше, - возразила Аида. - И я бы хотела повидаться с вашим старейшиной Сианом.

Новые жители Ночного мира радостно закивали и, не слушая слабых возражений, бережно подняли её на руки и понесли, прихватив также и графа.

Однако, в селении советника не было. Оказалось, он ушёл на... рынок.

- На рынок?! - Девушка не поверила своим ушам. - У нас что, в Ночном мире есть рынок?

- Нет, - засмеялся Алли. - Он есть в междумирье. Наш правитель на пару со старейшиной иногда посещают его с разрешения вашего главного воина. Там можно приобрести любые предметы быта, невиданные фрукты и овощи, предметы мебели и... волшебные штучки. Вы же знаете, что кешами веками коллекционируют редкие артефакты?

- Да, Рэмуэл говорил что-то такое, - вспомнила Аида. - А вы там были?

- Нет, - пожал плечами парень. - Мы не знали, как вы к этому отнесётесь и можно ли, поэтому на рынок пока ходят только двое. Советник Сиан, кстати, пребывает в небывалом восторге от изобилия товаров, а также от возможности общаться с представителями других миров.

- Вион упоминал о рынке, но я была поглощена своими заботами и решила отложить вопросы на потом. А что, там действительно есть всё?

- Не то слово, - воскликнул Алли. - Честно говоря, мы уже наслушались таких рассказов, что почти каждый из нас мечтает посетить столь известное место. Которое, кстати, расширяется сказочно быстро и в настоящий момент занимает огромную территорию. А ещё... все хотят увидеть там товары из Ночного мира. За них предлагают небывалую цену, вот только некому удовлетворить бешеный спрос.

- Раз такое дело, я готова позволить народу кешами продавать, например, плоды мясного дерева, - задумчиво произнесла Аида. - Почему бы и нет? А на вырученные деньги вы сможете покупать экзотическую еду и любые предметы быта, какие захотите. Я подумаю, как это лучше устроить, только вот... верну себе сначала ясность разума.

Кешами радостно загалдели, оживлённо обсуждая сказанное богиней.

- Кстати, Алли, раз ты очень хотел побывать на рынке, может, сопроводишь меня туда? - Тихо предложила она. - Я найду советника, а ты прогуляешься и, заодно, присмотришь за мной. А то мне нужен охранник, а Кати я будить не хочу.

- Конечно, идём! - Воскликнул парень, засияв, как красно солнышко. - Да я... да с удовольствием!

- Богиня, - откуда-то выскочил мальчишка-подросток. - Мама вам отвар укрепляющий приготовила, чтобы силы восстановить.

- Спасибо! - Аида не была уверена, что это поможет, но всё равно согласилась. А вдруг?

Отвар помог. Он снял остатки тошноты и головокружения. Слабость осталась, но в целом самочувствие улучшилось настолько, что создательница Ночного мира перестала очень уж явно пошатываться при ходьбе.

- Что это за снадобье? - Она допила остатки, недоверчиво прислушиваясь к себе.

- Его приготовила Сарима - наша травница, - с гордостью ответил Алли. - Она, поверьте, знает своё дело.

- Это точно, - кивнула Аида. - Удивительно талантливая женщина.


Чуть дрожащее марево в воздухе по-прежнему безошибочно указывало место перехода к нынешнему обиталищу Птайлая, которое располагалось в междумирье, как и рынок. Завесу могли миновать только жители Ночного мира, для остальных же она была совершенно непроницаема.

Шагнув за грань, Аида ахнула и замерла, созерцая, во что превратился приёмный замок. Казалось, какой-то сумасшедший художник нарисовал совершенно немыслимое и несимметричное строение, больше всего похожее на витое пирожное с мармеладом. Как и говорил Вион, башни вытянулись и причудливо переплелись в единое целое, потянув за собой и всё здание.

- Боюсь даже представить, что творится внутри, - пробормотала девушка.

- Красиво, как в сказке, - протянул её спутник. - Может, зайдём потом?

- Сначала на рынок, там посмотрим, - решила Аида. - Ну, или иди, а я сама поищу советника.

- Нет, богиня, я не оставлю вас! - Горячо воскликнул Алли, предлагая локоть. - Ни на шаг не отойду!

На бледную девушку и её клыкастого телохранителя с хищно вытянутыми зрачками оглядывались. Обилие лавок и лотков потрясало воображение. Колоритные личности сновали туда-сюда, удивляя всевозможными одеяниями. Аида только рот открыла, разглядывая пёстрое столпотворение, разросшееся там, где раньше была пустота.

- Как мы найдём тут советника? - Потрясённо спросила девушка. - Это же... невозможно.

- Угу, - рассеянно отозвался Алли, с восторгом разглядывая груды иномирных товаров. - Можно просто... погулять пока по рядам. Может, встретим?

- Мда, - девушка тоскливо огляделась, представляя, как она, ощущая остаточную слабость, будет бесконечно шататься по рынку в поисках Сиана.

- Погулять, значит? - Злобно прошипели рядом. - Погулять?!

Аида вздрогнула, резко вскидывая глаза. Там стояла взлохмаченная Кати с красными заспанными глазами.

- Да я... я же... - Задыхалась от возмущения она. - На минуту всего задремала, а ты... Вион меня убьёт, если узнает!

- Эээ, - создательница Ночного мира почувствовала неловкость. - Да, нехорошо получилось...

- Не то слово! - Воскликнула кешами. - Когда я проснулась и увидела, что нахожусь одна в комнате.... Во-первых, я очень волновалась! Во-вторых, мне стало страшно, что кто-то узнает, какой ужасной телохранительницей я оказалась. Это ведь несмываемый позор! Пришлось тайком искать тебя вокруг дворца, при этом по-дурацки улыбаясь и делая вид, что всё под контролем!

Аида невольно развеселилась, представив себе эту картину.

- И как ты меня в итоге нашла? - Успокаивающим тоном спросила она.

- Увидела, как вы с Алли заходите за завесу! - Припечатала Кати. - Еле успела догнать, пока вы не затерялись среди толпы.

- В таком случае, сейчас все вместе мы пойдём и поищем советника Сиана, - подвела итог Аида. - Может, спросить вон у тех мальчишек, которые шныряют между рядов?

Алли кивнул и ловко перехватил одного пробегающего мимо.

- А ну стой! - Пацан увидел звериные глаза и присмирел, уставившись на кешами, как загипнотизированный.

- Скажи, ты видел здесь кого-то, похожего на этих двух? - ласково обратилась к нему Аида, кивая на своих спутников.

- Да, - кивнул тот. - Тут неподалеку отирается один такой... всё рассматривает. Я его побаиваюсь, близко не подхожу.

- О! Это, наверное, он, - переглянулись друзья. - Покажешь?

- Поверните вон за те палатки, - махнул рукой малец.

Аида поблагодарила его и вместе с кешами двинулась в указанном направлении. Там оказался небольшой закуток, окружённый торцами шатров и сваленными пустыми ящиками.

- Что старейшина Сиан тут забыл? - Удивилась Кати. - Здесь же нет прилавков с товарами.

- Зато здесь есть я, - раздался рядом чужой шипящий голос. - Привет, любимая.

Из-за груды мусора вышел Антиф, только выглядел он совсем не так, как запомнила его Аида. По его лицу и рукам пробегали молнии, впавшие глаза светились. Черты лица обострились, словно он долгое время не ел и не спал.

- Антиф... - Кати уставилась на него, не в силах двинуться с места. Рядом также застыл Алли, скованный магией. - Что ты тут...

- Я караулил тебя, день за днём, - обезумевший кешами наслаждался произведённым эффектом, - ночь за ночью, час за часом... я знал, что когда-нибудь ты не выдержишь и покинешь свою нору...

- Лучше бы тебе немедленно уйти, - Аида постаралась справиться с нахлынувшим ужасом, но безуспешно. - Иначе, пеняй на себя...

Антиф злобно расхохотался.

- О, как ты ошибаешься! Если бы я раньше знал, как это сладко - чувствовать невообразимое могущество! Но теперь... Я вижу тебя насквозь, богиня, - последнее слово он словно выплюнул. - Ты думаешь, что сильнее других, но это лишь потому, что никогда не сталкивалась с магией кешами! К тому же сейчас ты слабее беззащитного котёнка. Попробуй, останови меня!

На этих словах Аида ощутила нарастающий звон в голове, уши заложило, и свет начал меркнуть перед глазами. Последнее, что она услышала - это отчаянный крик Кати.


Человек в чёрном плаще с капюшоном осторожно заглянул за шатры и увидел два бессознательных тела. Он приблизился, чтобы внимательнее рассмотреть бледное женское лицо, из которого словно ушли все краски. Затем незнакомец выпрямился и послал кому-то мысленный сигнал. Получив ответ, он наклонился, поднял на руки обмякшую девушку и через мгновение бесследно исчез.


Приход Аиды в сознание был весьма болезненным. Голова раскалывалась, уши и глаза словно залили едкой смолой, носоглотка ныла, как при простуде. Она еле слышно застонала, пытаясь расклеить веки. Получилось далеко не сразу, тем более, что руки не слушались. Рядом раздалось отрывистое рявканье, словно кто-то отдавал команду на незнакомом языке. Когда девушка сумела, наконец, сфокусировать взгляд, над ней нависало красивое девичье лицо.

- Злого тебе утра и неприятного пробуждения, - ядовито пожелала Альшира. - Наконец-то от этих глупых шпионов вышел толк. Мы тут, понимаешь, планы разрабатываем, силы тратим на то, чтобы заманить тебя в ловушку, как вдруг какой-то второстепенный прислужник находит нашу драгоценную Аиду без сознания среди обломков и мусора, словно жалкую бродяжку! Я, признаться, разочарована. Туман и тот оказал больше сопротивления, хотя уж он-то не связан даром богов с Великим Судьёй!

Аида попыталась что-то сказать, но горло ещё не восстановилось, и из него вырвался маловразумительный хрип.

- Что? Спрашиваешь, что с тобой будет дальше? - Альшира зловеще улыбнулась и присела на услужливо подставленный кем-то стул. - Ничего хорошего, это уж точно. Честно говоря, я думала, тебя схватят позже, когда я уже покорю демона нашего общего друга, поглощающего сущность. Но процесс ещё в разгаре, так что тебе придётся ещё немного помучиться. А потом... знаешь, что бывает, когда кидаешь беззащитного кролика в клетку к голодному тигру? Так вот, это невинные забавы по сравнению с участью тех, кто встаёт на пути разъярённого демона. Наше племя испытывает не просто жажду крови, а наслаждается муками жертвы, подпитывает ими свои силы.... Зверь Тумана будет мучить тебя с тем же удовольствием, с которым ты съедаешь ну, допустим, пирожное, кусочек за кусочком.

- Нет, - прохрипела Аида, постепенно овладевая голосом. - Он этого не сделает.

Альшира расхохоталась.

- Дурочка, - отсмеявшись, ответила она. - Ты ещё не разговаривала с ним настоящим! Думаешь, та тень демона, с которой тебе довелось встретиться, и есть тёмная сущность твоего друга? О, нет. Пока они ещё слишком тесно переплетены, и чувства Тумана так или иначе берут верх. Когда демон полностью очистится, ты для него станешь куском живого мяса, не больше. А вот я... я стану для него всем. Он будет желать только меня, можешь не сомневаться.

Аида не хотела слушать эту чушь. Она не верила, что зверь причинит ей вред. Хотя, кто знает, какие уловки есть у древней демоницы, чтобы затуманить разум? Однако даже мысль о возможной смерти от рук Тумана не вызвала страха. Эмоции опять сменились почти полным равнодушием, только вот теперь девушка с точностью поняла, почему состояние кажется таким знакомым. Она уже была в нём... когда они с Рафатом попали в плен к сумасшедшему кукольнику.

- Ага, вспомнила, значит... - Альшира с улыбкой откинулась в кресле. - Да, всё верно. Мы нашли твоего отравителя и узнали у него чудесный рецепт эликсира, лишающего сил. Вратник талантливо всучил его старосте той деревушки, где вы любили с ним мило болтать, а тот поручил жене сварить на его основе мыло ручной работы. И ты сама не заметила, как стала слабеть. Очень медленно и постепенно.

Она говорила ещё что-то. Смеялась, оскорбляла, объясняла. Наслаждалась триумфом. Аида в какой-то момент перестала слышать отдельные слова, переросшие в фоновый шум. Альшира подобрала не самый удачный момент для злорадства. Её жертва почти утратила способность чувствовать.

Наконец, демоница перестала изгаляться и встала.

- Ну что ж, пожалуй, я знаю способ немного тебя оживить, - она махнула рукой прислужникам, Аиду подняли и, волоча ногами по полу, куда-то потащили.

Кажется, она снова ненадолго отключилась, а очнулась от того, что её без особых церемоний бросили на пол, после чего за спиной захлопнулась дверь. Полежав на холодном камне и тупо глядя перед собой, девушка с большим трудом перевернулась на спину. Круглый купол уходил далеко вверх. Из высоко расположенных окон подмигивало солнце. Попытавшись нащупать золотистый тоннель, связывающий её с Дэном, Аида ненадолго выпала из ступора, испытав приступ паники. Он исчез! Оставив после себя только еле заметное остаточное свечение, словно гаснущая лампочка. Но это было невозможно! Просто невозможно!

Сильная эмоция заставила её отлепиться от пола и с трудом встать. Оказалось, что место, куда бросили пленницу, было небольшим балкончиком, расположенным над чем-то, вроде круглой арены. И там, внизу, стоял израненный, окровавленный, отощавший... Туман! Он выглядел ужасно. Грязный, в обрывках одежды. Глаза чёрные, как бездна. Откуда-то сверху раздался серебристый смех. Аида с трудом оторвала взгляд от друга и подняла его на звук. Там, в стене напротив, был ещё балкон, даже, скорее ложа. Длинная, с комфортабельными креслами, на которых восседали Альшира, Сабита, Ариана и даже вампирша Латрэллия. Не хватало только Вратника. Они все интересом наблюдали за происходящим, бросая злорадные взгляды на Аиду. Кроме, пожалуй, Сабиты. По необъяснимой причине та растеряла всю свою наглость, и на её лице не отражалось ничего, кроме крайнего утомления. Причём далеко не физического.

- Начнём следующий раунд! - Торжественно провозгласила демоница на правах хозяйки и хлопнула в ладоши.

Ворота распахнулись, и на арену вывалилось чудовище. В этот момент Аида даже обрадовалась, что её эмоции притуплены, потому что выглядело это... существо, словно целую толпу демонов разодрали на части, а потом склеили как попало. По всему телу торчали руки и лапы, кожа была составлена из лоскутов, криво слепленное лицо моргало десятками разных глаз. Три рта, один из которых располагался в районе живота, глухо ревели. Монстр обладал огромным ростом и возвышался над пошатывающимся от усталости Туманом, подавляя своим всесторонним превосходством.

- О, нет, - прошептала Аида. - Кажется, это конец... Дэн, ну где ты, когда так нужен?

До этого момента девушка всегда знала, что даже когда смерть будет очень близко, она может сбежать по золотистому тоннелю или вызвать друга к себе. Но сейчас.... Кажется, она догадывалась, что происходит. При последнем разговоре бог сказал, что Альшира окружила Вратника и его убежище своей силой, которую Судья не в состоянии отследить. И теперь, когда Аида оказалась внутри этого барьера, он отрезал её от Дэна, отгородив непреодолимой стеной.

Тем временем Туман кружил по арене, уворачиваясь от лап чудовища. Видно было, что это далеко не первый и даже не десятый бой, проведённый им здесь. В движениях ощущалась усталость, однако он по-прежнему был нечеловечески ловок. Изматывающие бои и бесконечные убийства вымывали из него остатки разумности, всё больше делая демоном. На это и рассчитывала опытная Альшира, по капле выдавливая прошлую личность.

Аида следила за звериными движениями поглощающего сущность. Он походил на израненного волка, который лишился своей стаи и теперь бесстрашно ждал конца, решив бороться до последнего. В один момент усталость взяла своё. Немного замешкавшись, Туман не успел отклониться, и одна из лап монстра дотянулась до него, с силой отшвырнув в центр арены.

Он сплюнул кровь и с видимым трудом поднялся. Страшилище, воодушевлённое победой, взревело и бросилось вперёд, почти зацепив чудом успевшего увернуться противника.

Альшира, кажется, добилась своего. Происходящее было настолько пугающим, что эмоции прорвались даже сквозь ледяную броню равнодушия, вызванного ядом. Весь мир Аиды рушился и в очередной опасный момент боя, девушка просто не выдержала.

- Туман! - Отчаянно крикнула она, насколько позволяло свербящее горло. - Если ты победишь, то... делай со мной всё, что хочешь! Я больше не буду сопротивляться!

Она понимала, что эти слова не помогут ему. Скорее всего, в горячке боя, он даже не услышит их.... Но нет. Он услышал.

Взгляд Тумана неотрывно смотрел на Аиду всё то время, пока чудовище заходило на второй круг. По нему нельзя было прочитать никакие эмоции - ни изумление, ни удовлетворение. Аида не понимала, что творится внутри него, глядя в эти странные глаза. Сказанное вырвалось у неё просто так, от бессилия. Разве в такой момент измотанному парню может быть дело до каких-то слов... додумать мысль девушка не успела. Монстр снова пошёл в атаку. Перед тем, как исчезнуть за горой агрессивно надвигающейся демонической массы, Туман, кажется, отмер. Аида успела увидеть, как его разбитые губы дрогнули и расползлись в дьявольской улыбке, которая ещё страшнее смотрелась на израненном лице.

Издевательский смех зрительниц, которым выкрик показался весьма забавным, вдруг резко прервался. Неотвратимо наступающая тварь, которая полностью закрыла противника своим громадным уродливым телом, вдруг вздрогнула и начала медленно опадать. Туман остался стоять на том же месте, бесстрастно сжимая в руках пульсирующий сплав из демонических сердец, ещё тёплый и истекающий кровью. Не отрывая взгляд от Аиды, он спокойно откинул трофей в сторону и вытер руки о собственные лохмотья. Его преображённое зверем тело почему-то перестало выглядеть шатким и неустойчивым, усталость слетела, как шелуха. Внешняя слабость оказалась притворством, мастерски сыгранным специально для зрителей.

Альшира грязно выругалась, вскочив со своего кресла. Но было поздно. Разбежавшись, Туман подпрыгнул, оттолкнулся ногой от выступа в стене и через пару секунд стоял на балкончике напротив Аиды.

- Спокойно, в нём уже не осталось ничего человеческого, - обратилась к демонице Ариана. - Он просто воспринял её как очередную жертву, которую надо разорвать на части.

Альшира, помедлив, кивнула, пронзительно глядя на привалившуюся спиной к балконной двери бледную девушку и замершего Тумана. Наконец, парень очень плавно и медленно двинулся вперёд.

- Ей конец, - Латрэллия жадно подалась вперёд, в предвкушении оскалив клыки.

Поглощающий сущность так же неспешно наклонился над обессиленной от яда и эмоций пленницей, осторожно обхватил её когтистыми руками и закинул на плечо. Обернувшись к зрителям, он издевательски ухмыльнулся и вскочил на перила, после чего одним длинным прыжком достиг окна. Звон разбившегося стекла прозвучал одновременно с нечеловеческим воплем, в котором звучал гнев обманутой демоницы. Последним, что увидела Аида перед потерей сознания, было бездонное ущелье, куда они неотвратимо падали.


В этот раз возвращение в сознание было намного более приятным. Аида пришла в себя от того, что ей очень бережно и осторожно обтирали чем-то лицо. Однако, когда она открыла глаза, рядом уже никого не было. Как ни странно, тошнота почти прошла, а тело, хоть и порядком ослабшее, чувствовало себя значительно лучше.

Вокруг была та же комната в замке Тумана, которая так полюбилась ей ещё с первого посещения. Она удобно лежала на мягкой кровати под пушистым пледом. Рядом на столике дымился травяной отвар, пахнущий чем-то вроде мяты. Аида дотянулась до кружки и по глоточкам выпила снадобье. Почти сразу снова стало клонить в сон. И она не стала сопротивляться.

При следующем пробуждении у кровати стоял завтрак - каша с маслом, свежие булочки и чай. Всё было очень вкусным. И опять никого рядом. Наевшись, девушка решила прогуляться по комнате, но слабость тут же напомнила о себе. Стоило начать шевелиться, как унявшееся было головокружение возвращалось вновь. Поняв это, Аида ограничила свои передвижения посещением уборной, а потом поспешила вернуться в удобное положение. Немного полежав, она вновь уснула.

Так было ещё несколько раз. Организм, испытавший стресс и значительно отравленный ядом, пытался восстанавливаться, то отключаясь, то вновь приходя в сознание. На столике появлялась еда, а также восстанавливающие травяные отвары. И никого.

Через некоторое время девушка поняла, что от неё, кажется, прячутся. Догадка была столь неожиданной, что потребовала некоторого осмысления. Ведь Туман не может так себя вести, это не в его характере! Тогда в чём же дело?

- Эй, там есть кто-нибудь? - Позвала она так громко, как смогла.

Никто не откликнулся, хотя у Аиды почему-то возникло ничем не объяснимое чувство, что её слышат.

- Может, поговорим? - Продолжала свои попытки она. - Лежать без движения довольно скучно!

Бесполезно. Тишина была ей ответом. Однако, кажется, попытки вступить в контакт были всё же не совсем напрасными. При следующем пробуждении девушка обнаружила на столике кучу разнообразных книг. Одна из них содержала рассказы о животных, другая была любовным романом, третья - детской книжкой, обучающей счёту. И прочие в том же беспорядочном духе. Кто-то словно надёргал их с разных полок библиотеки, не вчитываясь в названия.

- Спасибо! - Громко сказала Аида, выбирая себе какое-то лёгкое дамское чтиво.

Она решила пока больше ничего не просить, а просто подстеречь того, кто в очередной раз принесёт ей еду. Посидев для вида с книгой, она через некоторое время демонстративно зевнула, а потом отложила роман и прилегла, притворившись, что засыпает.

Ждать пришлось долго. Девушка действительно едва не ушла в мир грёз, когда, наконец, дверь в комнату открылась. Сквозь приоткрытые веки она увидела Тумана, который нёс кружку с отваром. Его глаза по-прежнему были совершенно чёрными. Аида дождалась, пока он поставит снадобье и подняла голову, обличающе уставившись на гостя. Он замер.

- Привет, - сказала она, ожидая реакции.

- Привет, - Голос звучал ровно, но поза выдавала некоторую напряжённость.

- Спасибо за лекарство, - девушка кивнула на дымящуюся кружку. - И за книги.

- Ты довольна? - Уточнил хозяин замка. Несмотря на видимое отсутствие эмоций, кажется, ему был важен ответ на этот незамысловатый вопрос.

- Забота - это всегда очень приятно, - пожала плечами Аида. - Я росла в замке Сабиты среди равнодушных и холодных слуг. Поэтому умею ценить искреннюю теплоту.

- Ага, - он воспринял простую реплику очень серьёзно, словно услышал что-то важное и требующее осмысления. Впрочем, зверь уже не в первый раз так реагировал на слова, которые были бы понятны любому человеку, но для демона являлись открытием.

- Как ты себя чувствуешь после... того боя? - Помявшись, спросила она. - Кажется, тебе пришлось нелегко.

- Я исцелил тело, - равнодушно отозвался он. - Правда, из-за магии Альширы связь с Туманом сильно ослабла. Несколько дней он будет без сознания. Потом вернётся.

- О, - Аида вдруг поняла, что какое-то время ей придётся общаться только со зверем. - Вот как.

- Не хочешь меня видеть? - Его глаза цепко смотрели на неё, ожидая ответа. - Я не буду показываться, пока твой друг не восстановится.

- Нет! - Поспешила возразить она. - Я не против твоего присутствия и... спасибо за заботу.

Он молча кивнул. Аида не знала, что ещё сказать, а демону, кажется, вообще не нужны были слова. Ему вполне хватало такого незамысловатого занятия, как изучение лежавшей перед ним девушки. И, конечно, зверь совершенно не осознавал чувства неловкости, которое она при этом испытывала.

- Ладно, посплю, пожалуй, - спустя несколько долгих минут, выдавила создательница Ночного мира.

- И ты можешь больше не прятаться от меня, - поспешно добавила она, когда демон направился к выходу из комнаты. Он снова кивнул, не поворачивая головы.

О своих словах ей пришлось пожалеть уже на следующее утро, когда зверь, не скрываясь, принёс ей поднос с завтраком, а сам сел в кресло и принялся гипнотизировать Аиду чёрными глазами. Это сильно мешало процессу, и девушка постаралась закончить побыстрее.

- А почему ты не посылаешь дворецкого отнести мне еду? - Поинтересовалась она.

- Забота - это всегда приятно, - ответил он её же словами без тени улыбки.

- Можно вопрос? - Девушка почувствовала желание перевести его внимание с себя на что-то другое. - Зачем Альшира пленила тебя и заставила драться на арене?

- Хотела, чтобы я начал желать её, - ответил он, кинув на Аиду насмешливый взгляд. - Также, как она возжелала меня.

- И всего-то?

- Неудовлетворённая демоническая страсть очень мучительна, - объяснил зверь, не отводя странных глубоких чёрных глаз, ставших вдруг тягучими и поглощающими свет. - Она захватывает каждую клетку тела и выворачивает наизнанку, подчиняя разум. Страсть демона ещё страшнее, чем сам демон.

Аида поёжилась. Слова будто стали плотными и физически ощущаемыми. Они накатывали на неё, заставляя тонуть в сгустившемся обжигающем воздухе.

- А почему ты... - тут она охрипла и спросила совсем не то, что собиралась. - Почему ты прятался после того, как мы вырвались из плена?

- Так безопаснее... для тебя, - жутковато ответил он. - Я не всегда могу себя сдержать.

- Хочешь убить? - Её голос сорвался.

- Нет, - зверь встал. - Не убить.

И он резко покинул комнату, оставив Аиду застывшей, как бабочка в янтаре. Некоторое время она не могла даже вдохнуть.


В следующий раз он показался не скоро. Прошло несколько снов и пробуждений, прежде чем девушка вновь увидела его. Он вошёл как раз в тот момент, когда Аида расчёсывала себе волосы, сидя в кровати. Её разум по-прежнему был затуманен, однако чувство стало уже привычным.

Зверь прислонился спиной к дверям, и смотрел, как девушка, секунду помешкав, продолжает расправлять щёткой прядь за прядью.

Потом он осторожно приблизился, словно стараясь не вспугнуть. Девушка наблюдала за тем, как демон садится на край кровати и медленно протягивает руку к расчёске. Словно загипнотизированная, она отдала ему её и повернулась спиной, свесив ноги с другой стороны. Мгновение затишья, когда тело замерло от непонятного ожидания и только спустя маленькую вечность его руки прикоснулись к волосам.

Она чувствовала, как зверь осторожно отделяет прядь и проводит по ней щёткой. Зубья слегка цеплялись за спутанные участки, заставляя Аиду чуть вздрагивать. Простая процедура вызвала у неё целую лавину ощущений. В состоянии лёгкого опьянения от яда, успокаивающего отвара и необычности ситуации, она отдалась происходящему, позволяя делать всё, что пожелает черноглазый хозяин замка.

Закончив с расчёсыванием, он разделил её волосы на три пучка и начал заплетать косу с сосредоточенностью человека, занятого по-настоящему серьёзным делом. Девушка почувствовала, что, кажется, сходит с ума. Почему злобный демон, столько лет разъедающий Тумана изнутри, вырвавшись, не убивает всё живое, а сидит на её кровати и занимается тем, чем вообще не должен?!

- Почему? - Прошептала она, начиная подозревать, что спит и видит сон.

Он не ответил. Закончив, зверь покинул комнату, оставив Аиду растерянной и полной вопросов.


***


- Ты подвела меня, - спокойный голос Вратника, казалось, не выражал никакой досады, однако, в комнате несколько похолодало. - Он обвёл тебя вокруг пальца, как наивную человеческую девку. Страсть затуманила тебе глаза и лишила разума.

Альшира зарычала, оскалив аккуратные клыки.

- Как можно было не пробудить демона в том, кто долгое время находился под воздействием артефакта? - Продолжал рассуждать магистр. - У этого парня слишком сильная воля. Против такого не устоял бы и бог!

- Я пробудила, - Сквозь зубы отозвалась она. - Будь уверен, там не было и следа Тумана! Девчонку унёс именно демон!

- Тот самый, который должен был разорвать её на месте? - Скептически уточнил Вратник. - Разве не ты говорила, что стоит зверю пробудиться, как он неизбежно захочет тебя?

Альшира сжала кулаки так сильно, что ногти безжалостно впились в ладони. Ещё никогда до этого она не знала поражений.

- Всего лишь девчонка, пусть даже и владеющая силой, - она обращалась не то к собеседнику, не то к самой себе. - Я же могу дать свободу, кровь и власть. Зачем ему эта...

- Исправь положение, пока мальчишка окончательно не восстановил власть над телом, - велел магистр. - Наши союзники видели твой позор и должны убедиться, что сила на нашей стороне.

Альшира кивнула, сверкнув глазами. Внутри у неё всё горело от ярости и желания, выедающего внутренности. Это демон будет её и только её. От мысли, что прямо сейчас Аида, возможно, касается его своими руками, демоница почувствовала жажду крови. Тёплой человеческой крови, текущей по рукам от пульсирующего сердца, которое она вырвет из груди соперницы.


***

Аида услышала сквозь сон знакомый голос, задающий ей какой-то вопрос. Она с трудом открыла глаза, и некоторое время смотрела в потолок, приходя в себя. Медленно спустилось осознание - рядом кто-то стоит. Повернув голову, девушка увидела хозяина замка и долго не могла понять, что с ним не так.

- Твои глаза, - голос ещё не очень хорошо повиновался после пробуждения. - Они вернули цвет...

Туман кивнул, задумчиво рассматривая свою гостью. Когда она начала волноваться от затянувшейся паузы, он, наконец, заговорил.

- Почему ты не ушла? - Был его первый вопрос. - Ты ведь можешь, как выяснилось, покинуть мой замок в любой момент.

- Ну, я... - Аида замялась, так как и сама точно не знала ответ. - Я же обещала там, на арене, что не буду сопротивляться, если ты победишь.

- Опрометчиво обещать такое демону, - серьёзно сказал Туман. - Он не понимает шуток.

- Я говорила правду, - чуть возмутилась девушка. - А ты всё, окончательно вернулся?

- Нет, - поглощающий сущность стоял на расстоянии шага от кровати и не делал попыток приблизиться. - Восстановление ещё не завершено.

- Слушай, - Аида замялась перед тем, как задать следующий вопрос. - Ты не знаешь, почему... зверь ведёт себя не так, как раньше?

- В чём именно? - Чуть улыбнулся Туман.

- После прибытия из плена он прятался от меня! - Выпалила она. - Приходил только во время сна!

- Действительно, необычно, - согласился поглощающий сущность. - Могу предположить, что это связано с тем происшествием перед твоим внезапным исчезновением из замка, когда ты сказала, что боишься его. По какой-то загадочной причине, ему не всё равно.

Аида так и замерла с открытым ртом.

- Мне пора, - прервал момент шокирующего осознания Туман. - Нелегко сохранять власть над телом... рядом с тобой.

- Почему это? - Девушка ощутила неожиданную обиду.

- Потому что демон после плена стал, против ожиданий, ещё голодней, а мне необходимо время, чтобы полностью восстановиться. Сейчас выдерживать его почти невозможно.

- Против ожиданий? - Чуть озадачилась она. - То есть ты рассчитывал на что-то другое?

- Конечно, - поглощающий сущность направился к двери и взялся за ручку. - Убийства обычно насыщали его и заставляли успокоиться.

Он вышел, оставив Аиду наедине с роем противоречивых мыслей. Необычное поведение как зверя, так и его хозяина было для неё в новинку. Отравленный чай до сих пор воздействовал на тело, вызывая слабость, но золотистый тоннель появился, и в любой момент можно было сбежать к Дэну. Вот только... девушка с неохотой призналась самой себе, что ей нравится находиться тут, в этой комнате, сделанной специально для неё. Правда, даже не это останавливало от побега. Больше всего Аиду удерживало поведение Тумана, который, пусть и по уважительной причине, не проявлял своей обычной настойчивости. А ещё, кажется, ему было больно. Конечно, он не признал бы этого, но девушка почему-то чувствовала странную уверенность, что эмоции зверя нещадно терзают его. Причём от близости с ней они стократно обострялись. И она... хотела помочь. Пока не знала как, но собиралась выяснить. Чем больше отстранялся Туман, тем больше Аида тянулась к нему. О том, что именно её уход как раз мог бы немного облегчить его состояние, она не желала даже думать.

Немного полежав, создательница Ночного мира поняла, что больше не может бездействовать. Встав и умывшись, девушка выбрала в шкафу первый попавшийся халат и решительно двинулась к выходу из комнаты. Она намеревалась найти Тумана и поговорить с ним. Или, по крайней мере, просто прогуляться, так как отдыхать уже смертельно надоело.

Идя всё дальше по пустым коридорам замка, сворачивая в разные стороны и заглядывая в комнаты, Аида через некоторое время ясно поняла, что заблудилась. Голые ноги начали понемногу подмерзать. Поплутав ещё несколько минут, она позвала:

- Есть здесь кто-нибудь?

Какое-то время царила тишина, а потом из-за угла выглянул мальчишка со смутно знакомым лицом.

- Эй, мы уже где-то встречались! - Сказала ему Аида.

Он улыбнулся и кивнул.

- Как тебя зовут? - Продолжала девушка, радуясь, что нашла хоть кого-то живого.

- Став, - откликнулся парнишка, сделав несколько шагов ей навстречу.

- Став... - Повторила она. - Став! Я помню! Предсказуемое вино с удачным исходом! Я слышала сквозь сон, как Туман называл твоё имя, когда тащил меня к себе.

- Да, я служу ему и охраняю подступы к замку, - серьёзно кивнул тот.

- Правда? - Усомнилась девушка, рассматривая возмутительно безобидного ребёнка.

- Угу, - тот добродушно улыбнулся. - Тебя проводить?

- Будь добр, - обрадовано кивнула Аида и зябко поёжилась. - А, может, ты покажешь, где кухня? Я бы не прочь выпить чего-нибудь горячего...

Мальчик кивнул и пошёл чуть впереди, показывая дорогу.

- Всё-таки, и твоё лицо мне кажется очень знакомым, - задумчиво произнесла она, следуя за юным проводником.

- Я иногда приглядывал за тобой по поручению хозяина, - спокойно отозвался Став. - Например, когда ты охотилась на древнего в красном платье. Туман сказал, что не хочет отпускать тебя одну, пока они с другом отвлекают принца и принцессу....

Аида выпучилась на него, едва не хлопнув себя по лбу.

- Точно! Я ещё подумала - такой малыш, а уже прислуживает в замке! - Воскликнула она, прозревая.

- Мне уже пятьсот лет, - простодушно поправил её парнишка.

- Сколько? - У Аиды сорвался голос.

- Пятьсот лет, - послушно повторил тот. - Вот, кстати, и кухня. Гестар!

- Из пышущего теплом помещения вылетел дворецкий и замер, увидев у своих дверей неожиданную посетительницу.

- Госпожа! - Он взял себя в руки и поклонился, остановившись взглядом на босых ногах. - Разрешите предложить вам устроиться у печи? Проходите сюда.

Слуга вместе с мальчишкой быстро пододвинули стул к огню и бережно усадили на него девушку.

- Спасибо, - искренне поблагодарила она, улыбнувшись. - А если дадите чего-нибудь горячего, я буду окончательно счастлива.

- Сейчас сделаю напиток по моему личному рецепту, - воодушевился Гестар, подходя к плите. - Мигом согреетесь! Став, принеси-ка госпоже пуф под ноги, чтобы они на голом полу не стояли.

Парнишка кивнул и быстро сбегал в соседнее помещение, в точности выполнив приказ. Аида так обрадовалась, что захотела его расцеловать, но ограничилась широкой улыбкой.

- Вот, держите, - дворецкий, поколдовав у плиты, вручил ей кубок с чем-то, приятно пахнущим яблоками и корицей.

Аида отпила глоток и блаженно вздохнула. Жидкость скользнула в горло, разнося по телу блаженное тепло. Она отпила ещё и ещё, чувствуя, как мышцы расслабляются, и все волнения отходят на второй план. В кубке осталось меньше половины, когда девушка, наконец, сообразила спросить чуть заплетающимся языком:

- Гестар, а что это за прекрасный напиток?

- Разогретое вино с яблоками и специями, - тут же откликнулся тот. - Оно отлично помогает при переохлаждении...

- Вино? - С весёлым ужасом переспросила Аида. - О, Гестар.... Туман что, не предупредил вас о моём недомогании?

- Нет, - насторожился дворецкий. - Он только упомянул, что вам нездоровится и требуются укрепляющие отвары.... Я не стал уточнять... вы ведь видели, что хозяин пока немного не в себе...

Аида хихикнула, оценив ситуацию. Сейчас ей всё казалось забавным.

- Мне нельзя даже хап... то есть, капли спиртного, - объяснила она, слегка икнув. - Яд, которым меня отравили, усиливает его действие в десятки раз. Не знаю, как у вас получилось, но на вкус напиток совершенно не был похож на... ик!.. вино...

- Ну да, в этом и есть его прелесть, - растерянно отозвался слуга. - О, мой бог! То есть, я собственноручно споил вас?!

- Не беспок... ик!.. ойтесь, - заверила его Аида. - Вы же не знали! К тому же, Туман сам виноват.

И она снова захихикала, представив, как отреагирует поглощающий сущность. Став, наблюдающий за диалогом, присоединился к ней. Видимо, пятисотлетнему мальчику ситуация тоже показалась крайне забавной.

- Гестар, не переживай, - отсмеявшись, предложил парнишка. - Я скажу, что сам попросил у тебя напиток для госпожи, а ты ничего не знал.

- Нет, - дворецкий взял себя в руки. - Не надо меня защищать, я справлюсь.

- Может, всё успеет пройти до того, как Туман... ик!.. решит меня навестить, - утешила его девушка. - Став, ты не проводишь меня обратно в комнату? Я лягу на кровать и сделаю вид, что мне нездоровится.

Так они и поступили. Если бы хозяин замка застукал их в тот момент, его сильно удивила бы открывшаяся картина. Неуклюже крадущаяся девушка, прижимая палец к губам и почти без перерыва говорящая 'тсссссс' сама себе, которая при этом то и дело запиналась на ровном месте, а также сопровождающий её мальчишка, еле держащийся на ногах от смеха над своей спутницей. Как ни странно, их не поймали.

Оказавшись в комнате, Аида заговорщицки подмигнула Ставу и закрыла за ним дверь. Затем, пошатываясь, гостья ничего пока не подозревающего Тумана направилась к своей кровати и попыталась изобразить спящую. Ей это удалось так хорошо, что она действительно задремала. Правда, ненадолго.

- Милая, проснись... - словно издалека услышала она знакомый голос.

С трудом разлепив глаза, Аида уставилась на Тумана. 'А ты хорошенький', - чуть не ляпнула она, но вовремя остановила себя.

- Гестар мне всё рассказал, - поглощающий сущность изучал лицо девушки, не подходя, тем не менее, вплотную. - Как ты себя чувствуешь?

- Прекрасно, - искренне ответила она, в кои-то веки ощущая полное отсутствие смятения и напряжения. Правда, изображение немного плыло перед глазами и мысли скакали, как бешеные лошади. - Беспокоиться не о чём.

- Ты лежишь в мятом халате поверх одеяла, - не согласился с ней Туман.

Девушка изумлённо перевела на себя взгляд. Скомканная во время сна домашняя одежда выглядела удручающе.

- Нда, - глубокомысленно заметила она. - Об этом-то я и не подумала. Но теперь опьянение почти прошло и мне уж точно намного лучше, чем тебе.

Вино развязало ей язык, сняв все внутренние запреты.

- Думаешь? - Туман почему-то не стал отрицать сказанное. - И что же заставило тебя сделать такой вывод?

- Я прекрасно чувствую твоё состояние, - расправляя складки халата, отозвалась девушка. - И хочу помочь. Я никуда отсюда не денусь, пока не буду точно знать, что с тобой всё в порядке. И, знаешь, я сожалею о своём исчезновении в прошлый раз. Правда. Это получилось случайно.

- Спасибо, я справлюсь, - серьёзно кивнул поглощающий сущность. - Но мне нравится твоя откровенность, пусть даже вызванная случайными обстоятельствами.

Кажется, он собрался уйти, но Аида сказала ещё не всё, что хотела.

- Подожди, - она подозревала, что пожалеет потом, но уже не могла остановиться. - Пока ко мне не вернулось дурацкое смущение, можно я задам тебе откровенный вопрос, который мучает меня уже очень-очень долгое время?

Она подняла на него затуманенные глаза.

- Помнишь, тот поцелуй, у дерева? Когда я впервые увидела вместе вас с Сабитой? - Он кивнул, устремив на девушку острый взгляд. - Почему ты говорил, что я умру, если не перестать?

- На тот момент ты была очень слабой, почти как человек. Смертные не могут выдержать страсть, дарованную демоном. А именно это чувство ты вызываешь у меня. И контролировать его становится невозможно.

- Но если поддаться ему?

- Плохая идея. Может случиться всё, что угодно.

- Например?

- Ты, правда, хочешь узнать? - Он хищно улыбнулся. - Я всегда выпускал зверя только убивать. На какое-то время этого хватало.

- Выпусти его сейчас. - Он подумал, что ослышался. - Пусть демон выйдет не только для убийства.

- Это опасно, - глаза говорившего сузились. - Игра с огнём, уничтожающим всё на своём пути.

- Но ведь ты будешь там.

- Я буду демоном, моя сущность полностью растворится в его.

- Пусть, - в её голосе звучала решимость. - Выпусти. Ты должен мне желание и вот оно.

- Повтори, - страшно произнёс Туман.

- Я хочу, чтобы твой демон вышел не только для убийства, - чётко проговорила она.

- Запомни, я предупреждал, - глаза стремительно почернели. - Теперь поздно. Он понял, что именно ты предлагаешь, и это уже не остановить.

- Когда? - Задала девушка один, мучающий её вопрос. Голос непроизвольно дрогнул.

- Не сейчас. Узнаешь. - сказал он перед уходом, оставив Аиду с разливающимся чувством чего-то невыносимо жуткого внутри. Но было действительно поздно отступать.


До вечера ничего не происходило, однако даже воздух, казалось, давил предвкушением неизбежного. К обеду, принесённому на этот раз дворецким, девушка почти не притронулась. Постепенно стемнело, и замок словно вымер. Все звуки стихли, сменившись оглушительной тишиной. Аида встала, ведомая каким-то внутренним чутьём и медленно переоделась в свободное шёлковое платье на тонких бретелях.

Ожидание достигло пика, став острым, как отточенная бритва. Рано.

Девушка села на кровать и замерла. Время текло невыносимо медленно, словно желая продлить муки нетерпения до бесконечности. Рано.

Темнота заполнила комнату, а Аида не могла даже пошевелиться, чтобы зажечь свет.

И вот, когда стало совсем уже невмоготу, откуда-то спустилось понимание - пора.


Она шла в неизвестность, не в силах остановиться. Её ждали. Дверь была даже открыта. Тот, кто внутри, не испытывал ни малейших сомнений, что она придёт. Это было нагло и вместе с тем неимоверно возбуждающе. Ей ясно давали понять, что её приход - это вовсе не её выбор. И другого выбора ей не оставляли. Девушка возникла на пороге и замерла перед глубоким и страшным взглядом чёрных непрозрачных глаз. Ужас сковал её, но внутри разливалась странная и противоестественная истома. Острое, как удар ножа, удовольствие. Она медленно подняла руки. Воля исчезла. Она делала только то, что хотел ОН, растворяясь в его негласных приказах и отдаваясь им. Платье упало к ногам. Девушка явно чувствовала, что с ней делают что-то абсолютно бесстыдное, ею неприкрыто овладевали, даже не прикоснувшись. Невольный стон. Шаг вперёд. Ещё. Дверь захлопнулась, отрезая выход на волю. Сильные руки скользнули по коже, как оголённые провода. Каждое прикосновение вызывало резкую дрожь. Невозможно терпеть. Невозможно прекратить.

Она чувствовала себя натянутой струной в опытных руках мастера. Каждое его действие было выверенным и безжалостным. Он заставлял её выть, изгибаться и стонать от пытки, которую она ни за что не захотела бы остановить. Это было жестоко и, тем не менее, вызывало невероятное, дикое наслаждение. Такое, которого, наверное, не испытывал никто, никогда, ни в одном из миров. Губы терзали её тело, прижигая раскалённым клеймом. Из глубины души поднималось тёмное чувство разрушительной бешеной страсти, слишком большой для человеческого тела. Она и не знала, что может ощущать ТАКОЕ. Это было страшно. Но вместе с тем невероятно желанно.

Он властно и жёстко выжимал из неё каждый стон, словно извлекал музыку. Казалось, ничего на свете сейчас не интересовало его больше, чем эта древняя, как мир, глубокая мелодия. Ничто другое не имело никакого значения. Чёрные, словно бездонная Вселенная, глаза были сосредоточены только на ней. Их взгляд ощущался на коже также явно, как и бесстыдные прикосновения невозможно дерзких рук. Он приручал её тело, не давая ни вздоха, ни передышки.


Когда тело, кажется, должно было взорваться, демон провёл последнюю черту. Произведение было почти закончено. Жертва почти выпита до дна. Не хватало лишь одного штриха. Самого жестокого и желанного. Истерзанное ласками тело девушки плавилось в его руках, как горячий воск. Он усмехнулся, пустота в глазах стала агрессивной и всепожирающей. Пальцы резко впились в нежную кожу. Аида закричала и напряглась, прогибаясь, как натянутый лук. Он ждал этого. Секунду было жуткое затишье. Рывок. Ещё раз. Ещё. Обжигающая волна прошивала тело насквозь, от кончиков ног до затылка. Аида горела и кричала. Это было настолько невероятно, насколько и жестоко, ведь забыть подобное невозможно даже спустя миллион человеческих жизней. Наслаждение было слишком сильным. Болезненно сильным. Смертельно сильным. На последнем рывке она замолчала. И взорвалась.


Демон насытился. Он слился с безумствующим пламенем Аиды, оплёл его тьмой и выпил до последнего глотка. Подняв на руки безвольное тело, он вынес девушку наружу. Сущность Тумана ещё не перехватила власть над ним. Вспышка - и они исчезли, появившись в её комнате. Бережно опустив свою ношу на кровать, дьявольское создание несколько секунд смотрело полыхающими чёрной бездной глазами на обнажённую фигуру. Медленно подняв руку, которую доселе использовал только для убийства, он осторожно провёл ей по девичьему лицу, стирая дорожку слёз. И пропал.

Замерев на скале у моря, демон ждал, пока хозяин снова захватит власть над телом. Вставало солнце, оно неприятно слепило порождение тьмы. Горизонт начал размываться и исчезать. Веки опустились и поднялись, взглянув на мир стальными серыми глазами. Туман вернулся.


Утро Аида проспала, очнувшись ближе к обеду. Томно потянувшись, она улыбнулась лучам солнца, золотившим тонкий полог балдахина. Воспоминания о вчерашней ночи пришли не сразу. Сначала девушка почувствовала волчий голод и села в кровати, ощущая себя невероятно здоровой и бодрой, а вот потом появились они.

- О, мой бог! Я же вчера... была с демоном! - Аиду словно обожгло изнутри. - Он же... мы же... о, нет!

От стыда перехватывало дыхание, особенно по мере всплывания в памяти всё новых и новых деталей. Кровь бросилась в лицо, заставив её густо покраснеть.

Она вскочила с кровати и стремительно нырнула в ванную, чтобы освежить горящую кожу. Однако, Аида не могла не признаться самой себе, что это была невероятно постыдная, самая откровенная, невыносимая и при этом потрясающая ночь в её жизни.

Немного успокоившись, девушка вдруг осознала ещё кое-что. Отсутствовало разбитое состояние, тошнота, слабость и головокружение. Другими словами, Аиду переполняла здоровая энергия, бьющая через край.

Замершая от посетившей её догадки, она на секунду сосредоточилась и радостно взвизгнула. Волчица с тигрицей появились сразу, без каких-либо задержек. Силы вернулись, от яда не осталось и следа! Но как?!

Предаваться раздумьям было некогда. Ведь теперь, когда в голове прояснилось, всплыло одно неотложное дело. А именно - спасение Кати из лап Антифа. Можно, конечно, попросить о помощи Тумана, но смотреть ему в глаза после вчерашнего.... Нет, ей нужна пауза.

К тому же, есть намного более простой путь. Зачем рисковать жизнью подруги, когда можно позвать Дэна и разобраться с похитителем в два счёта? Но исчезать без предупреждения, как в прошлый раз, Аида не хотела. Поэтому она сначала дождалась дворецкого с завтраком.

- Гестар! - Радостно воскликнула девушка, увидев в дверях слугу.

Честно говоря, до того, как он показался, у неё был страх, что Туман (или его демон) сам решит принести ей еду.

- Госпожа, - поклонился он. - Ваш завтрак!

- Спасибо! Гестар, у меня к вам важное поручение. Я сейчас исчезну. Ничего не говорите, - пресекла она открывшего было рот дворецкого. - Переубедить не получится. Но я хочу, чтобы вы передали своему хозяину - со мной всё в порядке. После... хм... нашего последнего взаимодействия тело и дух восстановились, сила полностью вернулась. Однако требуется некоторое время для осмысления произошедшего. А ещё... возникло неотложное дело, касающееся моей подруги, которое надо немедленно решить. Передайте ему это в точности, хорошо?

Слуга, помедлив, кивнул.

- Спасибо за понимание.

Аида сосредоточилась и настроилась на золотистый тоннель. Спустя секунду изумлённый дворецкий созерцал пустое пространство на том месте, где только что находилась девушка.


В этот раз её вынесло на солнечное поле, покрытое цветущими одуванчиками. Где-то вдалеке, за лесом, виднелся белоснежный замок. Самое странное было в том, что Дэна рядом не было.

- Не поняла? - Аида села на траву и задумалась, наблюдая за буйством цветущей природы. - И где же ты, вредный бог?

Перед ней из воздуха вышагнул мужчина со смутно знакомым лицом.

- Богиня, - поклонился он. - Я слуга Великого Судьи, Трегор. Помните меня?

- Да, конечно! - Встрепенулась девушка. - А где он сам?

- Не беспокойтесь, с ним всё в порядке. Велел передать, что находится в очень опасном месте и поэтому перекинул вас сюда. Он сейчас без перерыва решает проблемы с растущим числом грешников. Сказал, вы в курсе.

- Понятно, - растерянно протянула Аида. Она впервые столкнулась с тем, что Дэн оказался слишком занят для неё.

Оценив её состояние, Трегор внезапно добавил.

- Но знаете... у меня создалось впечатление, что есть ещё одна причина. Кажется, Судья хочет удержать вас подальше от чего-то крайне опасного и поэтому избегает встречи.

Аида несколько секунд молча смотрела перед собой, а потом поняла.

- Так он по-прежнему не желает брать меня на охоту за древним?! - Возопила она.

- Только я вам ничего не говорил, - с улыбкой поклонился слуга. - К тому же, грешников действительно стало очень много. Враги прилагают немалые усилия, чтобы загрузить Великого Бога работой. Несколько миров уже погрязли в злодеяниях и стоят на грани падения.

Девушка несколько раз глубоко вдохнула и выдохнула, перебирая в уме ругательства.

- Ладно, - произнесла она, наконец. - Я хотела попросить его помощи в одном деле... правда, оно касается лишь одного человека... точнее, кешами. Но раз такое дело, попробуем разобраться сами.

- Я уверен, у вас получится, - подбодрил её Трегор. - Думаю, если вы продемонстрируете Судье, что вполне справляетесь с проблемами и без него, это будет лучшим доказательством вашей готовности к охоте на древнего.

- Для него вряд ли когда-нибудь станет достаточно доказательств, - махнула рукой Аида. - Но я не отступлюсь, пусть даже не надеется.

С этими словами она вновь исчезла, направляясь к своему замку в Ночном мире. Кажется, пришло время общего сбора. Антиф ещё пожалеет, что посмел похитить её подругу и телохранительницу.

- Вион! - Первым делом позвала девушка.

И он, конечно, сразу оказался перед ней. Какое, всё-таки, наслаждение полностью владеть своей силой!

- Ты здесь! - Воскликнул он. - Наконец-то! Когда я вернулся и не нашёл ни тебя, ни Кати...

- Знаю, - Прервала она его. - Кстати, почему ты так задержался?

- Выбивал твои платья у наследников престола и искал булавку магистра, - ответил воин. - К сожалению, так и не нашёл.

- Неважно. Я узнала, что было причиной плохого самочувствия. Шампунь, которым я пользовалась, содержал тот же яд, что и чай у кукольного маньяка.

- Но сейчас ты в порядке, - утвердительно произнёс Вион, пристально разглядывая свою создательницу.

- Да, - расплылась в улыбке она. - Не то слово!

- Но как?

- Не спрашивай, - решительно пресекла дальнейшее обсуждение Аида, заливаясь краской. - Сейчас есть дела поважнее. Кати в плену у Антифа!

- Расскажи подробнее, - Вион тут же подобрался, готовый впитывать информацию.

- Конечно, но не сейчас. Сначала собери всех, кого найдёшь. Приёмный замок пока закрываем. Через полчаса каждый житель Ночного мира должен находиться в тронном зале этого дворца. Каждый.

- Хорошо, - Вион наклонил голову, беспрекословно подчиняясь своей создательнице. - Всё сделаю.

- Отлично! А мне пока предстоит ещё кое-что... - Пробормотала Аида, вновь исчезая.


Возле арки, ведущей в Ровеллу стоял усиленный отряд стражи. Увидев девушку, они почтительно поклонились, подчёркивая крайнее уважение к богине, которую так боготворил их вождь. Аида не стала заходить, она протянула руку и коснулась серебристого тумана, передав с ним послание.

Аран появился в рекордный срок. Он, широко улыбаясь, вышагнул из арки и, не слушая возражений, притянул к себе смущённую девушку.

- Я скучал, - шепнул он ей на ухо.

- Аран, - Аида с трудом отстранилась. - Извини, что отрываю от государственных дел...

- Для тебя я всегда свободен, - заверил он. - Зайдёшь? Чаю выпьем...

- У меня есть всего минут двадцать, - попыталась отказаться девушка.

- Этого хватит, - уверенно сказал вождь.

- Ну ладно, - помолчав секунду, всё же согласилась она.

И действительно, в кабинете Арана они оказались очень быстро, добравшись туда с помощью тучек, припасённых стражей для доставки срочных донесений. Усадив Аиду на стул, вождь на секунду вышел и почти сразу вернулся.

- Чай сейчас принесут, - сообщил он. - А пока расскажи, чем я могу помочь.

- Мою телохранительницу и подругу украли, - начала Аида. - Это сделал сумасшедший колдун, одолеть которого довольно непросто. Я мобилизую всех жителей Ночного мира, но мне будет спокойнее, если...

- Если я тоже буду там, - закончил за неё вождь. - Можешь на меня рассчитывать. Подробности будут?

- Конечно, - кивнула девушка и приступила к рассказу о своих новых жителях Ночного мира и особенностях их магии.

Рассказ уже был закончен, а принесённый чай с булочками почти выпит, когда в кабинет ворвался Рафат.

- Рафат! - Радостно воскликнула Аида. - Как давно я тебя не видела!

- Это точно! - Надо сказать, воин выглядел совсем по-другому.

Раньше он почти не проявлял эмоций, демонстрируя чёрствость и равнодушие, а сейчас... радость словно распирала его изнутри, а улыбка стала по-настоящему мальчишеской. Кажется, Ровелла исцелила его душу и постепенно вытянула темноту, накопившуюся за время жизни в суровом мире.

- Ты всё-таки остался жить здесь после нашего приключения... с кукольником?

- Не напоминай, - поморщился он. - Да, теперь я местный житель и служу вождю.

Воин коротко поклонился Арану.

- Я позвал его сейчас, чтобы ты кое-что узнала. По моей просьбе, Рафат все последние дни следил за Наиной и Владэром. После того, как мы застукали их в лесу у арки, помнишь?

- Да, - кивнула Аида, а сама подумала о том, что по ощущениям это было давным-давно.

- Так вот, из разговоров мы кое-что узнали.

- Они собираются на тебя напасть, - серьёзно сообщил Рафат. - И ладно бы план осуществляли эти двое недоумков, так нет! Всем заправляет Ариана, мать Тумана. А также демоница Альшира. Всё это время вход и выход из долины находился под усиленной охраной и они не смогли сбежать и доделать своё чёрное дело до конца.

- Я знаю, - Аида не пылала желанием рассказывать, но раз об этом пошла речь... - Простите, ребята, но им всё же удалось меня похитить.

- Что? - Аран вскочил, едва не уронив стул. - Куда смотрел этот чёртов Туман, который должен был присматривать за тобой, не смыкая глаз?!

- Он тоже был в плену и спас меня оттуда, - вздохнула девушка.

- Расскажи, - Рафат пристально уставился на неё, ожидая продолжения.

- Ну... началось всё с того, что меня снова отравили ядом, который был у кукольника...

Воин явственно вздрогнул на этом моменте.

- Не может быть! - Заявил Аран. - Мы же его... устранили.

- Но ведь не убили? - Аида вскинула на него глаза.

- Нет, - с некоторым сожалением сказал вождь. - Только наказали.

- Очевидно, мои враги нашли его и сумели добыть секрет яда. Кстати говоря, помимо Арианы и Альширы, как оказалось, есть ещё один старый злой бог, который также участвует в заговоре. Его зовут Вратник или... магистр.

- Уж не тот ли это магистр, - с подозрением глядя на неё, начал говорить Рафат, - с которым ты встречалась в той беседке у озера? Я ещё пытался сказать тебе, что он что-то явно скрывает и ему не стоит доверять.

- Прости, друг, но ты оказался полностью прав, - виновато отозвалась девушка.

- Так, стоп, - прервал их диалог Аран. - Расскажи мне всё сначала.

- Ну, если вкратце, то недавно в одном из миров ко мне подошёл мужчина, который представился магистром. Он сказал, что его орден пытался защитить меня, младенца из пророчества. Намекнул на возобновившуюся охоту за мной, - Аида решила, на всякий случай, не упоминать Судью. - Я ему поверила и даже пару раз встречалась наедине и советовалась с ним. Он сумел с помощью деревенского старосты подсунуть мне отравленный шампунь, который незаметно ослаблял организм и подрывал мои силы. Помнишь, после испытания у меня возник сбой с перемещением?

- Конечно, - нахмурился вождь. - Получается, этот магистр оказался богом, да ещё и работает вместе с древней?

- Да, - кивнула Аида. - Я узнала об этом случайно.

- А как им удалось схватить тебя, да ещё и Тумана? - Аран хмурился, жалея, что его не было рядом.

- Альшира что-то сделала с ним, ты же помнишь? Зверь завладел телом.

- Да, это случилось ещё на твоём испытании в замке.

- Верно. Так вот, мы... у нас вышла размолвка и я сбежала. Видимо, Тумана тогда и схватили. А я успела добраться до Ночного мира. Дальше ты знаешь. Сумасшедший колдун-кешами подстерёг нас, лишил сознания и украл подругу. А меня в тот же момент похитили шпионы Альширы. Так ты поможешь мне вернуть её?

- Конечно, - Аран встал. - Я готов идти.

- Я с вами, - вскочил Рафат. - Я ведь правильно понял, что слежку за Наиной можно пока прекратить?

- Да, - кивнул вождь.

- Отлично! - Просияла Аида. - Нас уже ждут. Я попросила Виона собрать всех в зале, чтобы объяснить ситуацию и разработать план по спасению Кати.


***


Проснувшись, Кати в очередной раз обнаружила себя связанной и лежащей на красной шёлковой простыне. Из одежды на ней была только невесомая полупрозрачная ночнушка. За окном, забранным решёткой, шумел прибой. Мебель почти отсутствовала, за исключением широкой кровати и небольшого столика со стулом. Она даже не знала, сколько безумный кешами держал её тут, в плену, терзая своими поцелуями и омерзительными ласками, а также впадая в неконтролируемую ярость от любого намёка на непослушание.

- Чёртов Антиф, - выругалась она, чтобы заглушить страх, - с детства никакого от тебя покоя... но сейчас ты перешёл все мыслимые и немыслимые пределы!

- Ты звала меня, тигрёнок? - Вышеупомянутый тип, улыбаясь, вошёл в комнату. - Удобно устроилась? Чего-нибудь хочешь?

- Оказаться подальше отсюда, - не подумав, ляпнула Кати и тут же пожалела о своих словах.

Антиф зарычал, сжав кулаки. Его добродушие за секунду сменилось злостью.

- Не лги мне! - Рявкнул он, становясь похожим на помешанного. - Ты хочешь быть со мной!

Она промолчала, понимая, что от её друга детства мало что осталось. Магия существенно преобразила его, сделав похожим на чудовище.

- Говори прямо сейчас 'Антиф, я твоя навечно', - его голос стал угрожающе-шипящим. - Говори!

- Антиф, я твоя навечно, - повторила Кати, чтобы погасить взрывной всплеск гнева, ибо, как показала практика, к разуму взывать было бесполезно.

Перед девушкой возвышался безумец, одержимый лишь одной мыслью - безраздельно обладать объектом своей страсти. Она помнила все жуткие легенды своего народа и не хотела себе такой судьбы. Лучше пусть её тюремщик думает, что добился своего. Это поможет ослабить бдительность и продержаться до того, как прибудут друзья. Или появится возможность сбежать.

Антиф затих и снова улыбнулся, будто бы не рычал мгновение назад.

- Да, тигрёнок, моя. Навсегда! - И он, насвистывая, пошёл по направлению к напрягшейся Кати, которая прилагала немыслимые усилия, чтобы не завыть от омерзения и беспомощности.

Не дойдя буквально пары шагов, безумный кешами замер, по-птичьи повернув шею.

- Кажется, к нам гости, - хищно втягивая носом воздух, проговорил он. - Не переживай, сладкая, сейчас я их быстренько убью и мы продолжим.

С этими словами её тюремщик исчез.

- Что происходит? - Кати с надеждой посмотрела на зарешеченное окно. - Неужели, нашёлся храбрец, который решил вторгнуться на территорию Антифа? Ну что ж, жить ему осталось недолго.

В этот момент стены вокруг неё подёрнулись рябью и из них вышагнули несколько прозрачных существ, словно состоящих из воды.

- Веены! - Обрадовалась Кати, не веря своим глазам. - Я сплю?

- Нет, - серебристым голосом произнесла Нифелия, которая была среди них, как, впрочем, и предводитель Лелейн. - Мы пришли помочь.

Они быстро освободили её от верёвок и помогли размять затёкшие мышцы.

- Что теперь? - Спросила Кати. - От Антифа так просто не уйти.

- Да. - Подтвердил Лелейн. - Этот замок - полностью его создание и, если ты попытаешься сбежать, он не выпустит тебя.

- И что делать? - Озадачилась кешами.

- Спокойно, всё продумано, - серебристо заверила её одна из веенов. - В этот момент наши братья и сёстры сливаются с тканью замка и неуловимо меняют её. Он уже считает нас своими и только поэтому мы смогли проникнуть внутрь. Ещё немного и нам удастся сделать буквально на секунду крошечную брешь, чтобы протащить сюда ещё кое-кого.

- А Антиф не появится? - Уточнила Кати.

- Нет. У него сейчас другие заботы, - загадочно успокоили её веены.

Спустя несколько минут ожидания в комнате с негромким хлопком возник... Птайлай с Рориком на руках.

- Какая безвкусица, - брезгливо огляделся он. - Неудивительно, что он удерживал тебя силой. Вряд ли кто-то захочет находиться здесь добровольно.

- О, как же я рада вас видеть! - Воскликнула кешами, гладя довольного зверя. - Вы тоже явились меня спасти?

- Милочка, ну как бы они без нас справились? - Со свойственным ему самомнением отозвался Плайлай.

- Теперь осталось только подождать, пока поле искажения исполнителя желаний начнёт размягчать и преобразовывать структуру этого замка. Тогда мы сможем управлять им и вытащим тебя отсюда, - обрисовал дальнейший план предводитель веенов.


Покинув Кати, Антиф переместился на небольшой песчаный пляж, который являлся самым близким к его новому жилищу куском суши. Дальше начинался бескрайний океан. Скала с замком находилась далеко в нём, за пределами видимости.

- Ну и кто тут у нас нарушает границу моих владений? - Почти добродушно вопросил он. - Ну же, не прячься, выходи. Всё равно ты уже не жилец.

Кто-то зашевелился в кустах. Безумный кешами мгновенно оказался там, но увидел лишь клубок шипящих змей, недовольных его появлением. Потеряв к ним интерес, Антиф отвернулся, чтобы тут же встретить взгляд ледяных глаз. Больше он ничего не успел понять, ныряя в бездонный омут иллюзий, управляемый Араном. Реальность начала уплывать всё дальше, но застывшего кешами это уже не волновало.

- Я не смогу удерживать его долго, - не поворачивая головы, сказал вождь вышедшим из-за дерева Аиде и Виону. - Эта магия слишком необычна и своенравна.

- Поняла, - девушка и не рассчитывала на большее. - Мы постараемся успеть.

По сигналу командира, вокруг двух неподвижных фигур возникли воины Ночного мира.

- Наша задача - вытягивать из него силу всё время, пока Аран удерживает его, - распорядился Вион. И они приступили.

Тем временем остальные тоже не теряли времени даром. Слаженная группа кешами мягко выскользнула из ближайшего леска. Их руки были заняты множеством странных предметов, начиная от старинных золотых монет и заканчивая потемневшей от времени посудой, кусками верёвки и прочими загадочными вещами.

- Так, вы трое зарывайте монеты в песок на расстоянии каждых пары шагов друг от друга, - распорядился Рэмуэл. - Остальные идите за мной.

Они осторожно приблизились к Антифу. Старейшина Сиан поводил над ним руками, после чего, стараясь не касаться тела, сунул ему в карман погнутую серебряную ложечку. Затем зачерпнул воды потемневшей металлической чашей и вылил её по кругу возле ног безумного кешами. Сделанного из ветки незамысловатого человечка, советник приложил к его спине, и фигурка тут же ожила, намертво вцепившись в одежду маленькими ручками.

Куски грязной разлохмаченной верёвки Рэмуэл раздал каждому присутствующему, пояснив, что этот артефакт их народа будет поглощать значительную часть направленной на них магии, а также поможет общаться друг с другом на расстоянии.


Когда Антиф пришёл в себя, рядом уже никого не было.

- Что за... - он шагнул вперёд и покачнулся.

Упругие струи воды вырвались из-под песка и опутали его в мгновенье ока. Кешами зарычал от злости. Вокруг его одежды полыхнуло пламя, которое заставило струи злобно зашипеть, испаряясь на глазах. Но это было только начало.

- Ну, я сейчас вам покажу, - прошипел взбешенный Антиф, убирая ненужный уже огонь.

Как раз в этот момент по его телу прошла судорога. Позвоночник переломился, и оно сложилось пополам, да так, что затылок едва не коснулся пяток! Выглядело это очень жутко. Он с криком упал на песок. Ноги и руки с хрустом выгнулись в обратные стороны. Человек умер бы на месте, но маг-кешами, хоть и страдал, но оставался жив и даже в сознании. Чтобы преодолеть магию артефакта его сородичей, понадобилось время. Постепенно ему удалось. Кости ворочались, вставая на место. Там, где они пропороли кожу, раны затягивались на глазах.

Аида наблюдала всё это, паря над пляжем в виде духа. Тело осталось с друзьями на безопасном расстоянии. Она поразилась, как силён их враг, раз сумел справиться вот уже с двумя ловушками, каждая из которых могла пленить, пожалуй, и бога.

Тем временем, сюрпризы, которые они заготовили для Антифа, чтобы ослабить его перед решающей битвой, ещё не закончились. Пришло время третьего артефакта - человечка из ветки. Из ступней ощутимо помятого кешами выстрелили корни, входя в землю и моментально разветвляясь там. Кончики пальцев раскрылись, как лепестки, давая путь молодым побегам ветвей, которые мгновенно вытянулись и покрылись весёлыми зелёными листочками. Кожа потемнела и затвердела, превращаясь в кору. Не прошло и минуты, как вместо Антифа стояло дерево, одетое в его одежду.

- Интересно, как он с этим справится? - Подумала бестелесная Аида.

Листья без видимой причины пожухли и опали. Одежда рассыпалась прахом, кора полопалась, обнажая окровавленную плоть. Кажется, кешами решил выбрать самый простой и болезненный путь. Он просто сбросил с себя верхнюю оболочку, оставшись освежёванным, как зверь с содранной шкурой. Утробно вопя, этот кровоточащий кусок мяса начал обрастать новой кожей. Наблюдая за тем, как он безжалостно отдирает сначала одну, потом другую ступню, вросшую корнями в землю, Аида невольно почувствовала жалость.

Наконец, восстановление закончилось. Голый и мокрый от пота Антиф обвёл пляж налитыми кровью глазами.

- Я знаю, вы здесь, - прорычал он. - Мои бывшие сородичи. Никто из вас сегодня не вернётся домой.

- Это мы ещё посмотрим, - неслышно ответила ему призрачная Аида.

Кешами закинул голову к небесам и издал страшный переливчатый вой, а затем оттолкнулся ногами, взвился в воздух и приземлился в самую середину пляжа.

- Выходите, трусы!

В этот момент активировались монеты, закопанные его соплеменниками. Из песка выстрелили вверх золотые прутья, образовавшие собой клетку. Между ними возникло силовое поле, по которому то и дело проскакивали искры. Один прут прошёл прямо сквозь тело Антифа, нанизав его на себя, как на вертел. Видимо, силы всё же медленно, но кончались, так как в этот раз он всё-таки потерял сознание и обвис.

Пользуясь паузой, Аида вернулась в тело и открыла глаза.

- Он отключился, - сообщила она друзьям.

- Это ненадолго, - заверил её советник Сиан. - К сожалению, овладевшего магией кешами так просто не победить. Однако, нам удалось его сильно ослабить.

- Отлично. Значит, переходим к следующей части плана, - создательница Ночного мира встала, скинула обувь и призвала дух тигрицы. Окружающие с удивлением и интересом наблюдали редкое зрелище, как руки и ноги хрупкой девушки набухают буграми мышц, из пальцев показываются когти, а ступни вытягиваются. Пожелтевшие глаза обзавелись вертикальными зрачками. Теперь она очень походила на своих соратников-кешами, которые поглядывали на неё с нескрываемым восхищением.

- Пока веены и Птайлай вытаскивают Кати, мы должны расправиться с Антифом. Рэмуэл, ты и твои ребята сделали своё дело и лучше бы вам пока не соваться на передовую. Помогите Рафату в засаде. А мы с воинами и Араном пойдём и покажем этому выскочке, почему не стоит обижать наших друзей, - распорядилась Аида, оскалившись тигриными клыками.

Никто даже и не подумал ей возразить. Верный Вион занял свою позицию рядом с создательницей, остальные выстроились чуть позади. Вождь, который сидел на камне неподалёку, непринуждённо поднялся и предложил девушке локоть.

- Прогуляемся?

Она кивнула. Оказавшись на пляже, они никого не обнаружили. Антиф исчез, как, впрочем, и золотая клетка, в которую он бы заключён. Воины Ночного мира сразу окружили Аиду, действуя, словно единый организм. Аран остался внешне таким же расслабленным, только взгляд его прозрачных глаз стал пустым и сосредоточенным.

- Выходи, - негромко сказала девушка. Она была уверена, что её услышат.

- Ты! - Голос Антифа звучал так, словно он стоял рядом. - Это всё из-за тебя! Разрушительница племени!

В гуще зарослей что-то полыхнуло, и раздался поток грязной ругани.

- Одна из ловушек Рафата сработала, - хладнокровно пояснил Вион.

Почти сразу оттуда начала расти вверх фигура вконец разъярившегося кешами. Пара мгновений - и деревья стали доставать ему только до пояса. Ещё немного - и голова потерялась где-то вверху. Огромная лапа поднялась над Аидой и её друзьями с намерением раздавить их. Однако в этот же момент из земли выстрелила острая ледяная игла, которая вошла в большую ступню, словно нож в разогретое масло. Аран при этом скромно разглядывал свои ногти, будто не имел ничего общего с происходящим.

Обиженный рёв разнёсся по окрестностям. Великан отдёрнул ногу, с которой срывались вниз крупные капли крови. Судя по всему, измотанному Антифу магия давалась всё тяжелее. После отпора от вождя, кешами ощутимо уменьшился в росте. Однако злость, кажется, подхлестнула его. Он протянул когтистые ручищи к морю, направляя туда поток силы. И началось.

Волны вздыбились, исторгая из себя пёстрое воинство... кого там только не было! Скелеты, обглоданные морской водой и местами покрытые наростами кораллов. Странные зубастые рыбы разных размеров, велением мага плывущие по воздуху. Бесчисленные полчища крабов, сплошным ковром покрывшие песок. И даже огромный осьминог, размахивающий щупальцами толщиной с бревно.

Друзья мрачно переглянулись.

- Я возьму на себя Антифа, - обозначила Аида. - А вы постарайтесь продержаться как можно дольше, пока я не ослаблю его магию.

Не вдаваясь в дальнейшие обсуждения, она отвернулась и мягким кошачьим шагом устремилась в сторону маячившего неподалеку врага. Судя по тому, что его рост понемногу уменьшался, на поддержание воинства уходило немало сил.

Приблизившись к противнику, девушка прикрыла глаза и вспомнила сердце своего мира. Сосредоточившись на своей божественной сути, она, как и во время битвы с Сабитой, начала расти и расширяться, выходя за границы телесной оболочки. Время замедлилось. Вот уже разъярённый кешами сравнялся с ней размером, а затем духовное существо, бывшее до этого Аидой, заполнило собой всё пространство, погрузив врага внутрь себя. Со времени первой (и последней) подобной битвы, она стала намного мощнее, в том числе благодаря своей крепнущей связи с Дэном.

Антиф начал корчиться, пытаясь раздвинуть невидимые тиски, которые сжимались всё больше и больше. Ему не хватало воздуха. Рост гиганта стал уменьшаться быстрее, теряя миллиметр за миллиметром. Тем не менее, он держался! И вполне успешно сопротивлялся, умудряясь поддерживать вызванных им морских созданий. Откуда взялась сила бога у обычного представителя народа кешами?!

Аида выделила часть сущности Дэна внутри себя и сосредоточилась на ней, не переставая при этом сдавливать рычащего врага. Мощь Великого Судьи начала действовать, возвращая нанесённые объектом наказания ему самому.

Антиф взвизгнул, когда его тело вместе с одеждой пропороли четыре безобразные борозды от невидимых когтей. Очевидно, когда-то он кромсал своих противников с особой жестокостью, потому что это было только начало. Вскоре всё тело покрылось рваными ранами, кожа свисала клочьями, а земля внизу пропиталась кровью. Вдобавок, откуда-то со стороны леса вылетел горящий снаряд, выпущенный из катапульты, и врезался ему в грудь, заставив пошатнуться. Затем ещё один и ещё. Это Рафат и его команда вносили свою лепту в нападение на общего врага.

Кешами, бешено рыча, начал залечивать себя, из-за чего его рост стал уменьшаться ещё быстрее, почти уже сравнявшись с верхушками деревьев. Но дальнейшие проявления силы Судьи всё-таки сумели основательно выбить его из колеи. Кати, увидев происходящее, наверняка почувствовала бы себя отмщённой за последние мучительные дни в неволе у маньяка. Зрачки Антифа расширились, а тело начало ритмично содрогаться. Аида уже видела такое в том мире, где она на пару с Дэном заставила мужчин в грязном баре подвергаться изнасилованию за то, как они поступали со своими женщинами.

Кешами взревел раненным зверем. Изо рта летели клочья пены. Часть морского воинства упала замертво, но другие удвоили натиск. Им передалась ярость и отчаяние хозяина. Это было плохо. Бестелесная девушка видела, что её друзья уже вымотаны. Причём намного больше, чем во время битвы с демонами. Если с рыбами и крабами особых проблем не было, то на убийство каждого скелета уходило немереное количество сил. Даже будучи разбитыми на части, они собирались в одно целое и вновь продолжали атаковать. Причём, не только физическими ударами. Мертвецы бросались в нападавших извивающимися комками тьмы, по форме напоминающими червей, которые удавалось отражать с огромным трудом. Старейшина Сиан, помнится, говорил, что структура и особенность их магии сильно отличается от любой другой и обычными способами справиться с ней практически невозможно. Именно поэтому на народ кешами почти не действовали заклинания колдунов, за весьма и весьма редким исключением. Сейчас это было особенно очевидно. Ледяные стрелы Арана останавливали противников лишь ненадолго, а воины Ночного мира, способные прикосновением развеять демона в прах, вкладывали львиные силы, чтобы победить хотя бы одного из костяных врагов.

Страх за друзей заставил Аиду удвоить усилия. Антиф уже уменьшился настолько, что его рост только в три раза превышал человеческий. Именно в этот момент из леса начали выскакивать кешами во главе с Рэмуэлом. Они яростно бросались на великана со всех сторон, взвиваясь вверх нечеловечески длинными прыжками и безжалостно раздирая когтями только затянувшуюся плоть. Уже порядком ослабленный враг не выдержал этого, в другое время безобидного, а теперь решающего щелчка по носу. Аида ощутила, как сопротивление ломается, и перерезала ту ниточку, которая поддерживала жизнь морского воинства. Скелеты рассыпались в пыль. Рыбы попадали на песок, а остатки крабов и осьминог поспешили скрыться. Антиф, потерявший способность противостоять давлению огромного духовного существа, обмяк и упал на песок, став своего нормального роста.

Вернувшись в тело, Аида воздела вверх руки и закричала:

- Мы победили! - Её поддержал радостный крик союзников.

Аран и воины ночного мира подтянулись ближе, устало улыбаясь и поздравляя друг друга.

- Рано радуетесь! - Раздался злобный голос с шипящими интонациями.

Из воздуха вышагнула разъярённая Альшира и обвела взглядом собравшихся в кучку союзников.

- Отлично, - она оскалилась клыкастым ртом. - Кажется, в этот раз особого сопротивления не будет.

'Придётся позвать Дэна... или Тумана', - тоскливо подумала Аида.

Однако её мысли почти сразу переключились на происходящее. Аран шагнул вперёд, собираясь оттянуть огонь на себя. Ах, если бы только не было этой предыдущей битвы с магом-кешами! Возможно, он смог бы хоть на какое-то время задержать демоницу. Но сейчас... одним прыжком она оказалась рядом, и, злорадно ухмыльнувшись Аиде, демонстративно толкнула вождя так, что он взмыл в воздух и приземлился в отдалении в неестественной позе, как сломанная кукла. В удар была вложена магия, так что ещё в полёте у него, кажется, не осталось ни одной целой косточки. Её друг превратился в бесформенную груду плоти.

- Конец красивому мальчику, - с наигранным сожалением сообщила Альшира онемевшей Аиде, которая начала задыхаться от ужаса.

- Аран! - Слабо вскрикнула она, тут же забыв обо всём остальном. - Аран!

Потеря друга заставила её упасть на колени. Внезапно перестало хватать воздуха, а глаза наполнились слезами. Неужели, это не сон?

Позади слабо шевельнулся Антиф, но ей уже было всё равно.

- Ты! - Аида заставила себя встать, глядя на откровенно насмехающуюся демоницу. - Я убью тебя!

Она снова начала выходить из тела, но тут же почувствовала, будто что-то не менее большое и мощное опустилось ей на голову и вогнало дух обратно в тюрьму из плоти. Да так, что оглушённая девушка с размаху села на песок.

- Со мной эти фокусы на пройдут, дорогуша! - Высокомерно сообщила ей древняя. - Сейчас я буду тебя медленно и мучительно убивать. И не надейся, что твой драгоценный Судья услышит зов - я оградила нас щитом. Прощайся со своей жалкой...

Она не договорила, застыв с отрытым ртом. Да и было от чего. Весь песок, море и даже деревья в отдалении начали стремительно покрываться льдом, минуя только тот пятачок, где стояла Аида с командой. Изломанное тело Арана шевельнулось. Уставившись на него квадратными глазами, все присутствующие, включая древнюю, молча наблюдали, как вывернутые суставы встают на место, сломанные кости срастаются, а кожа очищается от ран и даже мельчайших порезов. Спустя пару минут вождь медленно встал. Вот только это был совсем не он. Глаза нового существа светились изнутри потусторонним холодным светом. Мощную волну силы, исходящую от него ощутили бы даже несведущие в магии. Альшира попятилась. Он медленно поднял руку ладонью вверх и над ней возник ледяной шар, который с пугающей лёгкостью начал менять форму, повинуясь малейшему желанию владельца. Вот он распустился огромным сияющим цветком потрясающей красоты, а затем раскрошился и, искрясь на солнце, в воздухе заплясали сотни и тысячи тончайших ледяных игл. Аран перевёл взгляд на демоницу. Иглы тут же нацелились в её сторону.

- Нет, нет, не надо, пожалуйста, - Альшира, не скрывая панического страха, сделала ещё несколько шагов назад. - Я... я думала, ты давным-давно умер, Ледяной... тысячи лет назад...

Глаза Арана нестерпимо сверкнули. Кажется, у кое-кого не выдержали нервы. Со слабым вскриком демоница прыгнула в воздушный провал и бесследно исчезла.


***


Со всеми этими событиями никто не заметил, как измождённый Антиф пришёл в себя, оценил обстановку и тоже пропал с глаз. Он в мгновение ока очутился у себя в замке и, пошатываясь и держась за стены, двинулся к той единственной комнате, в которой находилась величайшая ценность - его Кати. Сил хватило на единственное перемещение, так что остаток пути приходилось проделывать пешком. Кроме того, с замком что-то происходило. Стены мелко вибрировали и словно бы шли волнами. Лестница почему-то стала мягкой, как матрас и продавливалась под ногами. Откуда-то из-за поворота выскочил стул и, увидев своего старого хозяина, испуганно бросился прочь. Антиф заподозрил, что окончательно сходит с ума. Это заставило его ускориться ещё больше. Лишь одно средство могло восстановить силы - его любимая. Рядом с Кати он всегда становился ещё более мощным, чем обычно и мог запросто своротить горы и запустить реки вспять.

Но в спальне её не было. В воздухе беззаботно парила пустая кровать, помахивая одеялами-крыльями. Стёкла на окнах вздулись разноцветными пузырями, а пол дрожал, как желе. Со всеми этими метаморфозами потерянный Антиф не сразу заметил в углу человека. Точнее, нечеловека. Даже пребывая в истощённом состоянии, кешами сразу понял, что перед ним его сородич.

- Кто ты? - Тревожно спросил он у незнакомца.

- Я тот, с кем ты безропотно покинешь этот мир... на время. А когда вернёшься, никто не узнает в тебе прежнего юного глупца.

- А если я не хочу?

- Забудь. С этого момента каждое моё слово - непреложный закон для тебя.

Антиф с ужасом понял, что не может шевельнуться. Чужая воля наполняла его. Мир вокруг в последний раз подмигнул ему запоздалым лучом солнца и схлопнулся, неся за собой всепоглощающую тьму и покой.


***


Аида и её воинство настороженно смотрели на приближающегося Арана. Он, не утруждая себя утомительной ходьбой, просто летел в нескольких сантиметрах над землёй. Но, по мере приближения его глаза выцветали, вновь становясь прозрачными, как и всегда. Как только вождь оказался прямо возле них, он внезапно пошатнулся и упал прямо на руки подоспевшим воинам Ночного мира.

- Аран! - Аида бросилась к нему. - Ты... это ты?

- Я, - чуть улыбнулся правитель Ровеллы. - Правда, мне никогда не было столь паршиво. Буду весьма благодарен за помощь.

Произнеся эти слова, он окончательно отключился. Кешами, благоговейно испросили позволения нести 'великого ледяного воителя' и с величайшим наслаждением на лицах осторожно подняли его на руки. Из леса показался опоздавший к самому интересному Рафат, который изумлённо разглядывал толстый слой льда, покрывший обозримое пространство вокруг. Молчаливый Вион, который всё это время стоял прямо перед Аидой, чтобы успеть закрыть её своим телом, шагнул вперёд и отодвинул воздух, как занавес. Вся процессия тут же нырнула в открывшийся проход и оказалась на поляне Ночного мира. Там их уже ждала счастливая Кати, в сопровождении веенов. Птайлай, выполнив работу, сразу вернулся в свой замок и поэтому отсутствовал.

Увидев Рэмуэла, бывшая пленница взвизгнула и повисла на шее брата. Он крепко обнял её в ответ.

- Всё прошло по плану? - Спросила Аида у Лелейна, садясь в изнеможении прямо на траву. Земля тут же подстроилась под форму её тела, стараясь окружить обожаемую создательницу максимальным удобством.

- Конечно, - отозвался тот. - Птайлаю потребовалось совсем немного времени, чтобы размягчить неподатливую ткань замка, после чего мы создали переход и вывели Кати.

- Вы все сработали просто отлично! - Окинув взглядом всех окружающих её существ, заявила Аида. - С такой командой мы были обречены на победу! Я счастлива, что вы у меня есть.

Все заулыбались и, наконец, расслабились, начав поздравлять друг друга и обниматься. Арана воины Ночного мира сразу же переместили во дворец и оставили отдыхать. Туда же Рэмуэл распорядился отправить их искусную травницу Сариму, которая, как выяснилось, была там нередкой гостьей.

- Она выхаживает одного человека, которого нашли голым во время нападения на тебя того оборотня, помнишь? - Пояснил Рэмуэл.

- Нет, - нахмурилась Аида и тут же прозрела. - А! Графа, который был каменным стражем! Точно-точно, ведь мой мир отпустил его, посчитав проклятие отработанным. Кстати, что с ним?

- Всё уже нормально! А поначалу был ослабленным и истощённым, даже не разговаривал. Сейчас уже улыбается посетителям, 'спасибо' говорит...

- Видимо, действительно, сильно изменился, - изумлённо покачала головой Аида. - Не терпится с ним пообщаться... но не сейчас. Мне надо минутку отдохнуть и ещё кое-куда сходить вместе с моими воинами.

- Закончить дело с Антифом? - Понимающе кивнул Вион. - Пока он снова не окреп.

- Да, - безрадостно согласилась Аида. - Нельзя его так оставлять. Слишком рискованно.

- Я с вами, - тут же вызвался Рэмуэл. Рафат сурово кивнул. У неё не было сил и желания спорить.

Посидев ещё немного на траве, Аида почувствовала себя значительно лучше. Она ощутила, как Ночной мир вливает в неё силу и вытягивает усталость.

- Идём, - скомандовала девушка, решительно вставая.

Перемещение в замок Антифа прошло на удивление гладко. Ещё до начала битвы это было невозможно сделать, так как безумный кешами надёжно защитил своё жилище от незваных гостей. Уступая дорогу ожившей мебели, они осторожно двинулись вперёд, готовые в любой момент отразить нападение. Однако, его не последовало.

Пройдя весь замок насквозь, Аида и её команда замерли перед последней комнатой.

- Там кто-то есть, - спокойно сказал Вион.

- Ничего не чую, - нахмурился Рэмуэл.

Толкнув дверь, они отскочили в стороны, ожидая всего, чего угодно.

- Входите, я заждался уже, - донёсся до них голос, показавшийся Аиде очень знакомым.

На стуле, который, вопреки общему мебельному безумию, оставался почтительно-неподвижным, сидел седовласый старик, дряхлый, как само время. Несмотря на тщедушное тело, от него шла огромная мощь.

- Учитель? - С сомнением спросила Аида. Она не знала имени мага, но помнила, как называл его Туман.

- Мне очень лестно слышать такое обращение от дитя пророчества, - лицо старика было неподвижным, как застывшая маска, но девушке явно послышалась добрая усмешка.

- Просто я не знаю вашего имени, - смутилась она.

- Станиэль, - представился тот, заставив дружно охнуть почти всех, находящихся в комнате.

- Как? - Прошептал Рэмуэл. - Это...

- Нет, не совпадение, - предугадал его слова старик. - Когда-то я был безумцем, которого поглотила магия из-за любви, как это бывает у нашего народа. Сотни лет прошло с тех пор.

- Про вас складывают легенды...

- Знаю, - Станиэль, вроде бы, улыбнулся. - Я всегда незаметно слежу за судьбой своего племени.

- А где Антиф? - Хладнокровно спросил Вион.

- Я забрал его, - ответил старик. - Ему предстоит очень долгий путь обуздания собственных сил. Я тоже когда-то прошёл его под руководством мудрейшего и старейшего из магов. Того самого, что помог скрыться моей Нарите.

- И что с ним будет потом?

- Он изменится до неузнаваемости, - пообещал Станиэль. - И можете не волноваться - больше парнишка не причинит вам вреда.

- Так вот как закончилась эта красивая легенда, - нервно рассмеялась Аида. - А, всё-таки, вы нашли свою Нариту?

- Нет, - спокойно отозвался старик. - Знаю только, что она жива и когда-нибудь вернётся ко мне.

- Как?! - Рэмуэл, наверное, никогда в жизни не испытывал такого шока.

- Магия связывает источник и следствие, - туманно пояснил тот. - Навечно. Пока жив я, жива и она. Иногда до меня доносятся отголоски её эмоций.

- Прошу вас, окажите высочайшую честь, - Рэмуэл упал на колени и стукнул лбом об пол. - Посетите ваше племя лично и поделитесь крупицами своей мудрости!

- Ещё не время, мой мальчик, - мягко отказался Станиэль. - Когда-нибудь я приду, обещаю. А с тобой мы ещё неоднократно увидимся, - маг повернулся к Аиде. - Кстати, ты можешь навещать меня и без Тумана. Просто закрой глаза и пожелай оказаться в том самом храме. До встречи, девочка! И привет тебе от старого друга!

На этих словах он исчез.

Возвращение в Ночной мир прошло без приключений. Только вот Рэмуэл пребывал в крайней задумчивости. Едва оказавшись на месте, он торопливо попрощался и стремительно удалился к своему племени, рассказывать великую новость об ожившем вожде из легенд. Аида же сразу переместилась в свою комнату и завалилась спать.


***


Ариана величественно вышагивала по узкой улочке, между небольших деревянных домов. За ней семенила кучка разношёрстного народа, который с благоговением взирал на её чуть сгорбленную спину.

- ... барьер обновили, стражу расставили, матушка, - без перерыва нудел вертлявый мужичонка, который бодро трусил рядом с женщиной. - Ваш терем убрали, обед приготовили... провинившиеся на этой неделе заперты в подвале и ждут вашего справедливого наказания...

- Замолчи, Фета, а то аж голова от тебя болит, - поморщилась Ариана и тут же воцарилась мёртвая тишина. - Значит, так. Сначала обед подавайте, а потом займёмся преступниками. Есть у меня пара идей новых жертвоприношений. Где остальные старейшины?

- Так вас ждут, матушка, - откликнулся Фета, побелев от страха, что хозяйка останется недовольна ответом. - Сидят в доме советов.

- Бездельники, - презрительно бросила женщина. - Передайте, пусть пока прочие вопросы решают, я приду позже, проверю.

Тут же один подросток отделился от толпы и со всех ног бросился выполнять приказ.

Ариана любила, когда её воля выполнялась без задержек. За промедление она вполне могла назначить суровое наказание за неуважение к старейшинам. Оценив рвение мальчишки, старая ведьма сурово кивнула, хотя внутри была очень довольна. Страх и покорность представителей своего племени она считала единственно возможным проявлением должного уважения. Остановившись возле порога собственного терема, она обернулась, чтобы сказать речь, наполненную лицемерной заботой о своём народе. Ей нравилось ощущать себя благодетельницей, радеющей о судьбах людей.

- Сегодня мы прожили ещё один день благодаря неустанной работе старейшин племени, - неторопливо и с удовольствием начала Ариана. - Нам есть за что быть благодарными. Неприступный барьер, воздвигнутый на крови добровольно принесших себя в жертву наших друзей и родных, не подпускает к нам злых созданий, которыми кишит внешний мир. Мы счастливы и уверены в завтрашнем дне. Вознесите хвалу!

- Хвала тебе, матушка за счастье и покой! - Люди попадали на колени и принялись исступлённо кланяться.

- Перестаньте! Это не только моя заслуга, - довольно улыбнулась женщина, хотя никакой другой реакции людей она бы, конечно, не приняла. - Все наши старейшины неустанно трудятся для улучшения вашей жизни.

- Только ты лучше всех знаешь, что нам нужно, матушка! Ты одна хранишь нас и защищаешь! - За долгие годы они выучили правила таких бесед и точно знали, что надо отвечать.

Получив дозу незаслуженных восхвалений от запуганных жителей селения, Ариана, наконец, вошла в ворота собственного дома.

Надо сказать, её жилище сильно отличалось от других. Призывая остальных к скромности, сама она терпеть не могла хоть малейшее отсутствие комфорта. Несколько этажей здоровенного дома, который здесь величали не иначе, как 'терем' занимала роскошная мебель, добытая из других миров. И, конечно, море прислуги, набранной из соплеменников и не получающей никакого вознаграждения за труды. Им внушалось, что служить главе старейшин - величайшая честь. Всё равно, что выполнять поручения бога.

Однако сейчас внутри было тихо. Ариана немного удивилась, но решила не спешить с выводами. Она упала на мягкий диван и вытянула ноги, ожидая, пока отведённая специально для этих целей девушка снимет обувь и подаст удобные домашние туфли.

Только спустя пару минут в комнату зашли.

- Поторопись, лентяйка, - прошипела женщина. - Ишь, вышагивает, не торопится. Хочешь присоединиться к провинившимся и предстать перед моим судом?

- Да, - насмешливо ответили ей.

Ариана вскочила с проворностью молодой девушки и поспешно обернулась на голос.

- Ты, - выдохнула она, разом утратив уверенность.

В самом тёмном углу комнаты стоял Туман с абсолютно чёрными глазами. И он улыбался. Так, что ей, проведшей сотни кровавых ритуалов и повидавшей много ужасных вещей, стало страшно, как бывает в самом кошмарном из снов. Когда невозможно двинуться и дыхание смерти щекочет кожу.

- Зач... зачем, - её голос сорвался. - Зачем т-т-ты вернулся?

- Ты сама вырвала меня из глубин пекла, мама, - ответил зверь, глядя на неё застывшим взглядом. - Пообещала накормить, а вместо этого обрекла на заточение в плоти.

Он сделал крошечный шаг к ней.

- Помогите! - Ариана хотела крикнуть, но горло перехватило, выдав еле различимый писк.

- Здесь никого не осталось, мама, - почти нежно сообщил ей демон. - Я не хотел портить твои последние мгновения жизни присутствием чужих.

- Я оставлю в покое твою Аиду, обещаю! - Прохрипела она.

- Конечно, оставишь, - подтвердил её страшный гость. - Навсегда.

- Остановись...

- Прощай, мама.


***


Аида очнулась от непонятной тревоги. Открыв глаза, она уставилась в темноту, пытаясь понять, что, собственно, произошло. Немного полежав, девушка села и сонно окинула взглядом комнату. Ничего.

Доверяя внутреннему чутью, она встала, завернулась в одеяло и медленно обошла все углы, стараясь понять, что послужило причиной пробуждения. Озадаченно вернувшись на постель, Аида задумалась. И тут её озарило.

- Может, мне пора посетить комнату с зеркалом? - Предположила она и начала оглядываться в поисках проводника. Обычно он подсказывал ей, каким путём можно туда попасть.

Ничего похожего на чёрную кошку рядом не обнаружилось.

- Ну, где ж ты? - Нетерпеливо спросила девушка.

Где-то на третьей минуте напряжённого разглядывания, ей показалось, что на одной из стен как-то странно падает тень. Подойдя поближе Аида ахнула. Там, где раньше ничего не было, сейчас красовалась невысокая аккуратная дверца, ведущая куда-то вглубь стены.

- Может, Дэн опять шалит? - Подумала она вслух. - Ну, я ему покажу!

Дёрнув круглую ручку, девушка нырнула в узкий проём и увидела бесконечную лестницу, спускающуюся куда-то вниз. Освещалась она, почему-то, игрушечными факелами на стенах. Попетляв и сделав несколько поворотов, ход подкинул очередной сюрприз - факелы начали поочерёдно гаснуть! Аида обречённо наблюдала, как из начала коридора к ней стремительно мчится чернильная темнота, которая нагнала её и накрыла с головой. Через несколько неуверенных шагов под ногами каменная лестница сменилась чем-то мягким.

- Странно, - сказала девушка, присев и нащупав руками ковёр. - Дэн, если это ты...

Словно в ответ на её слова, далеко впереди за поворотом возникло уютное желтоватое свечение. Аида пошла туда, с интересом ожидая, чем же кончится путешествие. Приблизившись к источнику света, она, наконец, завернула за угол и оказалась... в комнате с зеркалом.

- Я так и знала! - Обрадовалась ночная путешественница. - Только почему в этот раз без проводника?

Ответом ей была тишина. Только зеркало посветлело, и в нём появились плывущие по небу облака.

- Незанна! - Крикнула Аида.

Нет ответа.

- Незанна, где ты?!

Дух не отзывался.

- Что случилось?! - Спросила она у пустоты. - Почему мне никто не отвечает?

Отсутствие незримой собеседницы напугало девушку. Внутри возникла совершенно определённая мысль, что комната без хозяйки совершенно не устраивает её!

- Незанна! - Тихо позвала Аида в последний раз.

- Я тут, - голос духа звучал глухо и без прежних сварливых ноток.

- Где ты была?!

- Кажется, я умерла, - неуверенно откликнулась Незанна. - Но ты каким-то образом вернула меня, вырвав из объятий тьмы. Оттуда, откуда никогда не возвращаются. Хотя это совершенно невозможно! Кто же ты, во имя изначальных богов?!

- Но почему ты умерла? - Аида чувствовала огромное облегчение.

- Причина может быть только одна - ты овладела силой зеркала, - хрипло ответила незримая собеседница.

- Интересно, и как я могла это сделать? - Растерялась девушка.

- Это я должна тебя спрашивать, - невесело усмехнулась Незанна. - Боюсь, мы давно поменялись ролями. Ещё в прошлый раз стало понятно, что неопытная ученица здесь вовсе не ты.

- И что теперь?

- Не знаю. Скажи, что тебе хочется, раз Вселенной почему-то взбрело в голову исполнять твои желания.

- Вообще, поначалу мне всего лишь хотелось, чтобы ты появилась и оказалась живой, - растерянно откликнулась Аида, совершенно не представляя, к чему приведёт это заявление. - Ой!

- Ой! - Вместе с ней взвизгнула изящная светловолосая девушка в пышном старинном платье, появившаяся рядом. - Это что? Я... я... я что?! Живая?!

И она в изнеможении упала на диван, глядя прямо перед собой стеклянными глазами.

- Незанна? - Минуту помолчав, осторожно спросила Аида.

- Да... - тихо отозвалась незнакомка, подняв на неё полный испуганного изумления взгляд. - Как это ты сделала? Кто ты?

- Я тут не причём, - открестилась создательница Ночного мира. - Воскрешать мёртвых я совершенно точно не умею!

Незанна нервно расхохоталась.

- Скажешь тоже, - отсмеявшись, сообщила она. - Это всё равно, что встретить бога, который утверждает, что он невинный младенец.

Они помолчали.

- И что... мне теперь делать? - Вдруг спросила воскресшая. - Я так давно находилась в бестелесном состоянии, что уже и не помню, как это - быть живой...

- Но ты не злишься?

- Нет, - подумав, отозвалась девушка. - Наверное, я... боюсь.

- Меня? - Расстроилась Аида.

- Неопределённости, - поправила её Незанна. - Сейчас я вновь оказалась в том возрасте, когда зеркало впервые вмешалось в мою жизнь. У меня было много планов, мечты... и всё пошло прахом. Что мне теперь делать? Сэра Чарльза, за которого я хотела замуж, давно нет. От моего королевства не осталось даже воспоминания... всё исчезло.

- Тогда надо придумать новые мечты, - Аида не знала, что сказать, поэтому несла всё, что пришло в тот момент в голову.

- Да... это мысль, - внезапно согласилась та, что недавно была призраком.

- Я возьму тебя с собой, - решила Аида, - в свой дворец. Покажу разные миры, познакомлю с существами, о которых ты раньше не подозревала. Помогу освоиться. И когда всё перестанет быть пугающим, ты выберешь, какую жизнь тебе хочется прожить.

- Спасибо, - тихо отозвалась Незанна. - Это, пожалуй, действительно то, что мне сейчас необходимо. Только вот теперь тебе придётся самой справляться с зеркалом. Но, судя по тому, что оно отныне слушается тебя, как ручная собачка, проблем, думаю, не будет.

- Кстати, да! - Вспомнила Аида. - Я же хотела попробовать разгадать одну из загадок!

- Теперь, кажется, тебе совсем не обязательно это делать, - пожала плечами Незанна. - Думаю, даже если ты попросишь показать все отгадки, тебя послушаются.

- Но это же неправильно!

- Как скажешь, - пожала плечами та.

Аида подошла к зеркалу. Среди облаков приветственно блеснул луч солнца.

- Туман подарил мне кольцо кешами, которым Станиэль привязал к себе Нариту! Это дало ему возможность находить меня в любой момент! - Выпалила она и замерла.

Стекло потемнело. Через пару секунд ожидания, на нём появилась картинка. Сначала Аида заново со звуком просмотрела момент, как Туман дарит её кольцо на берегу моря в Ровелле. Там не было ничего нового. А вот второй сюжет...

В зеркале отразился коридор замка в Ночном мире, где Туман вёл неспешную беседу с Лелейном, предводителем веенов.

- Я заметил, что от богини идёт нить, удерживаемая тобой, - ровно сказал веен. - И она даже не подозревает об этом.

- Ты прав, - спокойно кивнул Туман. - Я подарил ей кольцо мага-кешами из легенд.

- Я слышал о нём. Теперь, при желании, ты всегда можешь найти к ней путь.

- Да.

- Со временем я могу ослабить или перекрыть эту связь, - сказал Лелейн. - Никто не должен обладать этим даром.

- Ты не сделаешь этого, - в голосе Тумана не было ни малейшего сомнения. - Сейчас ей намного безопаснее с кольцом, чем без него. Ты не можешь не чувствовать опасность, постоянно крадущуюся за ней по пятам.

К огромному удивлению Аиды, веен кивнул. В этот момент из-за угла выглянул любопытный девичий глаз и, хотя Лелейн даже не повернул голову в ту сторону, следующей его фразой было:

- Кстати, она уже здесь, не боишься?

- Мне нечего скрывать, - усмехнулся Туман. - Так мы договорились?

- Я бы никогда не согласился на это.

- Знаю.

- Но ты, похоже, всегда и везде являешься исключением из правил, - совершенно серьёзно заключил веен. - Я сделаю то, что ты хочешь.

На этом разговор закончился. Туман подмигнул веену и сказал подчёркнуто громким голосом:

- Похоже, нас подслушивают...

Дальше следовала та часть видения, когда он преследовал её вплоть до стены, в которую она погрузилась и исчезла. Но этот эпизод девушка хорошо помнила, ведь сама была активной участницей происходящего.

- Итак, ты оказалась права, - ровно прокомментировала Незанна.

- Да, - Аида, почему-то, совсем не чувствовала ликования.

Теперь, когда её подозрения подтвердились, она, как выяснилось, совершенно не представляла, что дальше делать с этой информацией. Лелейну, конечно, предстоит дать объяснение своему поступку, но, почему-то, девушка была уверена, что оно будет вполне убедительным. А насчёт Тумана... даже думать о нём сейчас было трудно. Сразу перед глазами вставала картина последней ночи в его замке.... Нет, надо немедленно отвлечься другими мыслями!

- Интересно, но почему, всё-таки, комната с зеркалом именно сейчас решила, что я овладела силой и тебе можно умереть? - Задумчиво проговорила Аида. - Ведь у меня осталась как минимум ещё одна неразгаданная загадка.

- Возможно, ты уже знаешь ответ на неё, - пожала плечами Незанна.

Эта мысль не приходила Аиде в голову.

- Я знаю ответ? - Медленно повторила она. - А ведь ты права. Я знаю ответ. И знала ещё до того, как догадалась о тайне моего кольца.

- Так назови его и дело с концом, - предложила её собеседница.

- Я уверена, что в последнем видении я увидела первое посещение Туманом мага-кешами и их разговор о пророчестве. А далее поиски Туманом входа в жилище колдуна Кракердана, чтобы выведать у него секреты древних, - уверенно сказала Аида и тут же удивилась, что не сделала этого сразу.

Конечно, она оказалась права. Зеркало в очередной раз засветилось и показало зал, полный свечей. Тот самый, который Аида уже видела в этой комнате, а потом посетила лично в компании поглощающего сущность. Кстати, сейчас он тоже был там.

- А, дитя пророчества! - Сказал старик на троне, который, как позже оказалось, был тем самым Станиэлем из легенд. - Я ждал, когда ты найдёшь путь сюда.

- Кто я? - Без долгих вступлений спросил Туман. - Я подслушал ваш разговор с Арианой и старейшинами моего племени. Вы сказали, что где-то есть девушка...

- И если ты её увидишь хоть раз, то пойдёшь за ней хоть на край света, - продолжил за него маг. - Да, я говорил это не для них, а для тебя. Я знал, что ты подслушиваешь. Неужели ты думал, что кто-то может без моего желания пробраться в эту обитель?

- Значит, вы хотели, чтобы я пришёл сюда?

- Да. Тебе необходима моя помощь, чтобы разобраться в себе. Пророчество гласит, что в определённый час у разных родителей появятся два младенца - мальчик и девочка. И если они встретятся, то вся Вселенная рухнет или возродится. Твоя приёмная мать и её прислужники похитили тебя сразу после рождения, в надежде овладеть силой, сокрытой в тебе.

- Я найду эту девушку! - Самонадеянно заявил Туман. - Ариана не сможет мне помешать.

- Это не понадобится. Я и так скажу, где она находится. Но пока ты не должен ей ничего рассказывать, малышка ещё не готова к такой правде. Есть колдунья по имени Сабита. Она забрала второго младенца и поместила его в замок, окружённый неприступным барьером. Твою будущую подругу зовут Аида. Найди её, только лучше пока не вступай в контакт. А потом возвращайся ко мне. Нам предстоит много работы.

Туман кивнул, а затем резко встал и покинул зал. На этом видение закончилось.

Затем картинка сменилась, снова показав появление поглощающего сущность в пустыне, где он принялся искать дверь к колдуну Кракердану.

- Ты разгадала все загадки, поздравляю! - Чуть тускло сообщила Незанна.

- Да, - Аида ощущала некоторое внутреннее опустошение. - Кстати, ты можешь ответить на один вопрос? Почему сегодня я нашла комнату с зеркалом без проводника?

- Правда? - Её собеседница несколько оживилась. - Расскажи!

История произвела на неё впечатление.

- Кажется, тебе удалось призвать это место, и оно послушалось тебя! Никому раньше не удавалось войти сюда без проводника! Никому! С начала времён изнанка мира снов сама призывает тех, кому оказана великая честь стать избранным, и посылает кусочек себя в виде проводника. Другого пути сюда не существует! Да кто же ты такая, во имя всех богов?!

- Я и сама теперь не знаю, - пожала плечами Аида.


Утром Аида очнулась в своей кровати и не сразу вспомнила о ночном приключении. Повернувшись на другой бок, она уткнулась в чьё-то незнакомое тело и здорово испугалась.

- Не визжи, - сонно проворчало тело женским голосом. - Будь человеком, ведь я сплю впервые за последние столетия...

- Незанна! - Вспомнила девушка и обрадовалась.

- А кто ещё? Дай поспать, а?

- Извини, - пробормотала Аида и тихонько встала.

Умывшись на скорую руку, она натянула вчерашнюю одежду со стула и, крадучись, вышла за дверь, с улыбкой прислушиваясь к посапыванию гостьи.


Оказавшись в освещённом коридоре, девушка обнаружила, что её вчерашний наряд - почётный участник битвы с Антифом - выглядит не самым лучшим образом. Поэтому для начала она силой мысли привела его в порядок, а уже потом переместилась вниз, в свой тронный зал.

Там, скромно сидя на диванчике, её ждал... граф, который до недавнего времени пребывал в облике каменного стража. Некоторое время они просто смотрели друг на друга, после чего Аида медленно взошла по лесенкам и уселась на свой трон.

- Богиня, - поклонился мужчина и замолчал.

Что-то сильно изменилось в нём, но понять, что именно, девушка не смогла. Вроде бы всё по-прежнему и, тем не менее, совсем другой человек.

- Как здоровье? - Спросила она, наконец.

- Почти восстановилось, - отозвался граф.

- Спасибо, что помог мне с оборотнем, - продолжила прощупывать почву Аида. - Хотя, возможно, ты сделал это не по своей воле...

- По своей, - ровно ответил он. - Поэтому моё наказание и закончилось до срока.

- Я не знала, - удивилась она и тут же получила незримое подтверждение от своего мира. Да такое яркое, что на пару секунд прикрыла глаза.

И, как наяву, она вновь увидела свою битву с оборотнем глазами стража. Вот он заметил наступающего оборотня и внутри, без всяких толчков и принуждения возникло чистое и полностью собственное желание спасти её даже ценой жизни.

Открыв глаза, Аида по-новому взглянула на графа.

- Но ведь ты должен ненавидеть меня, - вырвалось у неё.

Он опустил взгляд и долго подбирал слова для ответа.

- Первое время я ненавидел всё и всех - Сабиту, которая даже не искала меня после пропажи. Великого Судью за то, что обрёк на страшные муки. Тебя, за создание мира, вовлёкшего меня в беду. А потом... я следил, как ты преображала это место. Видел, как из леса вышли жители, которых ты создала. Часами наблюдал за игрой волн твоего моря в лунном свете. И в эти моменты непрерывная боль притуплялась. Наказание обрекло меня стать частью Ночного мира - жить вместе с ним, дышать вместе с ним. Радоваться, когда ты возвращаешься сюда, чувствуя, как наполняется счастьем каждая травинка. Никогда раньше я не ощущал себя таким огромным.

Аида не знала, что и сказать после этой исповеди.

- И что теперь? - Наконец, выдавила она. - Ты свободен и можешь вернуться в свои владения. Раз ты граф, значит, у тебя должны быть земли и собственный замок, правильно?

- Правильно, - улыбнулся он. - Правда, я не уверен, что должен возвращаться туда.

- А чего ты хочешь? - Заинтересовалась Аида.

- Я почему-то до сих пор чувствую твой мир, - задумчиво изрёк мужчина. - Даже после избавления от каменной оболочки. И мне совсем не хочется расставаться с этим чувством.

- Как тебя зовут? - Внезапно спросила девушка, поняв, что не знает его имени.

- Гастон.

- Гастон, ты можешь оставаться здесь, сколько хочешь, при условии, что найдёшь себе полезное дело, - решила Аида. - А когда соберёшься уйти... что ж, твоё право.

Он кивнул. В этот момент в зал вбежала Кати, а сразу за ней вошла Нифелия.

- Ты опять про меня забыла! - Укоризненно сказала Кати.

- Ничего подобного! - Улыбнулась Аида. - Просто я убеждена, что тебе необходимо как следует отдохнуть после всех переживаний! Может, на несколько дней переедешь из дворца к своему племени?

- Не хочу! - Категорично отозвалась кешами. - Наоборот, чем больше дел и забот, тем быстрее я забуду всё произошедшее, как страшный сон.

- Ну, смотри, - прищурилась Аида. - Другого шанса предаться заслуженному отдыху не будет.

- И слава богам! - Подытожила Кати.

- Богиня, я пришла сказать, что ваш гость с ледяными глазами очнулся, - дождавшись своей очереди, сообщила Нифелия. - Он передал, что будет страшно рад лицезреть вашу светлость.

- О! Спасибо! Немедленно иду к нему! - Оживилась Аида. - А ты можешь пока найти Рэмуэла и сказать, что у меня для него сногсшибательная новость?

Не успела веена кивнуть, как в голове у девушки внезапно возник ответ 'Можешь не отправлять свою помощницу, я сам приду к тебе во дворец'. Она озадаченно замерла. Откуда у правителя кешами способность общаться мыслями на расстоянии?!

- Как ты со мной говоришь? - Вслух спросила она под заинтересованными взглядами окружающих. Забавно, что они даже не удивились.

- Видимо ты, как и я, забыла вытащить артефактную верёвку из кармана, - пояснил Рэмуэл. - И теперь, стоит тебе обратиться вслух к другому носителю этой верёвки, как он услышит тебя. Так мне идти?

- Чуть позже, я дам знать когда, - завершила разговор девушка.


До комнаты Арана Аиду проводила Нифелия, после чего деликатно оставила её наедине с дверью.

- Заходи, - послышался оттуда голос вождя. - Я знаю, что ты там.

Аида улыбнулась и зашла, сразу натолкнувшись на ответную широкую улыбку полулежащего на подушках правителя долины.

- Привет! Как ты? - Она села на край кровати, снова чувствуя внутри приступ радости от того, что он всё-таки оказался жив. - Готов удовлетворить моё любопытство?

- Для тебя я всегда готов, - заверил её вождь. - Только, честно говоря, я и сам не до конца понимаю, что произошло.

- Тогда расскажи с самого начала, - предложила Аида.

- Как скажешь, - Аран накрыл своей ладонью её руку, лежащую на одеяле. - Когда Альшира ударила меня, я почувствовал дикую боль, будто меня заживо перемалывали в мясорубке. А потом я умер.

- Тебе, наверное, показалось, - неуверенно вмешалась девушка. - Ты просто потерял сознание.

- О, будь уверена, это совсем не походило на потерю сознания, - покачал головой вождь. - Моё изломанное тело стало непригодно для жизни. Даже череп был раздавлен, как переспелая ягода. Кажется, я увидел себя со стороны... а потом что-то произошло. Я вдруг осознал, что являюсь совсем другим существом, и кто-то давным-давно заставил меня забыть себя истинного. На несколько мгновений я ощутил в себе такую невообразимую мощь.... Представляешь, восстановить собственное тело оказалось легче, чем сделать глоток воды. Весь мир вокруг стал послушен мне, как кусок размоченной глины - я мог лепить из него всё, что хочу...

- Знакомое чувство, - кивнула Аида, вспомнив, как впервые позволила выйти своей божественной сущности.

- Альшира почему-то вызвала у меня приступ злости, словно давний враг, которого я хочу уничтожить... а потом всё кончилось, как сон. На меня навалилась страшная слабость и я снова стал собой.

Девушка удивлённо покачала головой, подумав про себя, что, возможно, Дэн сможет прояснить ей произошедшее при следующей встрече.

- Кстати, а что с Антифом? - Отвлёк её от размышлений Аран.

- Его забрал соотечественник на перевоспитание, - хихикнула Аида.

- Каким образом? - Заинтересовался не на шутку вождь. - Он же безумный маг!

- Так тот тоже маг, только нормальный и очень... древний. Он намекнул, что вставит Антифу мозги на место.

- Ему это не помешает, - согласился Аран. - А ты как себя чувствуешь?

- Нормально! Мне же не ломали костей, - и она вздрогнула, снова вспомнив весь ужас, который испытала, когда увидела мёртвого вождя.

- Что случилось? - Конечно, он заметил перемену её настроения.

- Да я... когда тебя убили, это был не самый приятный момент моей жизни, - призналась девушка. - Боюсь, он ещё не раз явится мне в кошмарах...

- А ты сразу зови меня и я докажу, насколько я живой и здоровый, - шепнул вождь, крепко сжав её руку.

Он правильно рассчитал, как быстро отвлечь Аиду от переживаний. Её мысли тут же переключились на их совместное пребывание в таком интимном месте, как спальня, да ещё и наедине...

- Ну, выздоравливай! - С натугой улыбнулась она, собираясь улизнуть. - Надеюсь, необходимость задержаться в моём замке ещё на некоторое время не доставит тебе неудобств...

- Конечно, нет, - вождь, судя по всему, не собирался ослаблять хватку. Аида попыталась забрать свою кисть обратно, но не смогла. - Твой замок хранит в себе одно из двух самых приятных воспоминаний в моей жизни.

Она не хотела спрашивать, но не смогла остановить рвущийся наружу вопрос.

- Какое воспоминание?

В этот момент Аран дёрнул её руку на себя, и Аида упала прямо на него. Их глаза оказались напротив друг друга на очень близком расстоянии, и она поняла, что не в силах сопротивляться магии ледяного взгляда, которая затягивала её всё глубже и глубже... в разворачивающееся прямо перед ней красочное видение.

Она очутилась в коридоре своего замка и увидела себя. Вокруг мягко мерцали светильники, не особо разгоняя полумрак. Та Аида завернула за угол, в нишу и ненадолго присела на диванчик. Подумала о чём-то, хихикнула, а потом встала, вознамерившись продолжить путь. Из тьмы за спиной появился Аран, который шагнул вперёд и прижал её к стене. Его сильные руки скользнули по плечам, перехватили запястья и, подняв вверх, зафиксировали по обе стороны от головы.

Видение повернулось перед глазами наблюдательницы так, что лицо вождя оказалось прямо напротив. Там отражалась беспощадная внутренняя борьба. Повинуясь воле того, кто показывал ей это, девушка начала ощущать всё, что чувствовал он. Взрывную смесь мучительного желания и жалких остатков самоконтроля.

Погружённая в это обжигающее видение Аида прожила его до капли, с начала до конца. Десятки раз. Чувствуя его, себя и их вместе. Раз за разом. Придя в себя в сильных руках Арана, она некоторое время не могла даже двинуться.

- Так это ты, - прошептала девушка, когда голос, наконец, начал хоть немного повиноваться ей. - Тот самый незнакомец в коридоре...

- Да, - подтвердил он.

- Но я... - Аида хотела сказать, что у неё была ночь с Туманом, и теперь всё должно так или иначе измениться, но не смогла найти слов. Её дыхание перехватило, словно кто-то большой и мощный сжал горло.

- Я знаю, - с болью сказал Аран. - Только это ничего не меняет для меня. Удивительно, но с того момента на берегу я знаю почти всё обо всём. Даже больше, чем хотел бы.

Она опустила голову и почувствовала, как по щекам бегут слёзы. Сами по себе, без особой причины.

- Так бывает, - шепнул вождь и прижал её голову к своей груди.

Потом они говорили. И молчали. И снова говорили. Аида чувствовала, что из-за последней битвы её друг изменился. Мало того, он продолжает меняться и это ведёт к чему-то совершенно незнакомому и пугающему. К чему-то, находящемуся за гранью воображения.

Вернувшись в свою комнату, Аида села на кровать и отчётливо поняла, что накопилось море вопросов, ответы на которые мог дать только Дэн. Однако попытка послать зов богу снова провалилась. Он просто не отвечал, хотя девушка готова была поклясться, что её слышали.

- Ну, ладно, ты у меня ещё попляшешь, - сердито сказала она.

Намотав пару кругов по комнате, Аида осознала, что ей нужно заняться хоть чем-нибудь, чтобы выпустить пар.

- Вион! - Верный воин тут же возник рядом. - Что у нас на повестке дня? Дай мне самое жёсткое занятие, какое только есть, иначе я сойду с ума!

- У меня как раз имеется подходящее, - невозмутимо отозвался тот. - Суд над оборотнем, который посмел на тебя напасть. Лучше бы поторопиться с этим делом, иначе он не доживёт.

- А что случилось?

- Пока ещё ничего, но все вокруг еле сдерживают себя от того, чтобы разорвать его на мелкие куски. Если бы не твой приказ...

- А, ну да, - вспомнила Аида. - Я же велела запереть его, чтобы потом решить, как поступить. Думаю, сейчас как раз самое время!

- Я уже распорядился. Как только спустишься в тронный зал, его приведут.

Для такого важного процесса девушка выбрала длинное огненно-красное платье. Облачившись в него, она спустилась вниз и устроилась на своём троне. На слушание столь громкого дела пригласили почти весь народ Ночного мира. Пришлось даже срочно увеличить размеры зала, чтобы без труда вместить всех желающих.

Когда воины ввели оборотня, кешами еле слышно зарычали. Он гордо шествовал вперёд, не обращая на них ни малейшего внимания. Высокомерно глянув на Аиду, подсудимый злобно усмехнулся.

- Ты будешь сама вести допрос или предоставишь это мне? - Наклонившись к ней, тихо спросил Вион.

- Начинай ты, - царственно кивнула она. - Я вмешаюсь позже.

Глава её стражи выпрямился и уставился на оборотня.

- Рассказывай! - Велел он.

Тот явно не желал выполнять приказ, однако, к своему собственному немалому удивлению не смог сопротивляться огненноглазому воину.

- Я хотел захватить этот мир и заселить его своими сородичами, - выдавил он, изо всех сил сжимая зубы. Однако, это не помогало. Речь продолжала рваться наружу.

- Когда ты это задумал?

- Уже после того, как поселился тут.

- Теперь понятно, почему мы ничего не почувствовали при первой беседе, - тихо пояснил Аиде Вион.

- Сначала я ничего не планировал, но чем больше исследовал этот мир, тем больше понимал, насколько он прекрасен. Здесь я был свободен, как ни в одном другом уголке вселенной, - продолжал, тем временем, оборотень. - Вам, презренным тварям, не понять, каково это - зависеть от капризов паршивой луны!

Последние слова, щедро приправленные ненавистью, он словно выплюнул в лицо Аиде. Она почувствовала, что внешне спокойный Вион наполняется гневом. Подобное бывало нечасто, а лишь в те моменты, когда кто-то пытался обидеть его создательницу. Во избежание взрыва девушка прикоснулась к руке своего воина. Это, как всегда, мгновенно подействовало.

- Ты виноват и понесёшь наказание, - сказала она, перехватывая инициативу.

- Дура! - Сверкнул глазами оборотень, почувствовав, что чужая воля больше не заставляет его говорить. - Грязная тварь! Ненавижу тебя! Никакая ты не богиня. Я видел, как ты подыхала там, в лесу. Как самая обыкновенная человеческая девка! Где бы ты не взяла свою силу, она не твоя! Я видел тебя настоящую!

Аида ощутила гнев и обиду. Сказанное сильно задело её, отразив глубинные страхи. Ведь ей до сих пор иногда казалось, что это просто мимолётное могущество, которым незаслуженно одарили жалкую сиротку. Как шуба с барского плеча. И в один момент всё закончится. Ну, в самом деле, не может такая, как она, действительно быть богиней...

Оборотня скрутило. И Аида была не причём. Просто её воины все, как один, уставились на подсудимого, полыхая пламенеющими глазами. Кешами рычали. Даже спокойные и флегматичные веены сделали маленький шаг вперёд, странно глядя на пленника.

- Стойте, - поспешно сказала она, понимая, что жить тому осталось лишь мгновение. - Я сама.

И она позволила силе Судьи вырваться наружу. Однако что-то сразу пошло не так. В сам момент выброса, Аида вдруг вспомнила умирающего Арана, и ей стало страшно. Физическая боль, которую она собиралась причинить, показалась отвратительной. В голове вспыхнуло почти неконтролируемое желание наказать без травм и кровопролития. И это всё изменило.

Оборотень вдруг перестал корчиться и замер. Потом медленно поднялся и неотрывно уставился на девушку.

- Я... люблю тебя, - вырвалось у него.

Все изумлённо замерли.

- Я так люблю тебя! - Продолжал тот, сам приходя в шок от своих слов.

- Что ты сказал? - Осторожно уточнила Аида.

- Не отталкивай меня! - Он упал на колени, в глазах блеснули настоящие слёзы. - Делай, что хочешь, оставь при себе хоть самым последним рабом, но не отталкивай!

- Я не понимаю, - девушка обратила взгляд к Виону. - Сила Судьи должна была подействовать по-другому.

- Разрешите мне, - журчащим голосом сказал Лелейн, предводитель веенов, выступив вперёд.

Аида кивнула. Тот обошёл вокруг оборотня, пристально вглядываясь в нечто, видимое только ему.

- Что ты подумала, когда пожелала его наказать? - Спросил тем временем глава её воинов.

- Я вспомнила, как Альшира убила Арана на моих глазах и испугалась повторения, - шёпотом ответила Аида.

- Он действительно мучается, - сообщил Лелейн, покончив с осмотром. - От неразделённой любви. Это непреодолимая душевная боль.

- Но ведь я же задействовала силу Судьи, - растерялась она.

- Я понял, - Вион подошёл к оборотню и нагнулся. - Отвечай, кого ты обидел?

- Девушку из моего племени, - прохрипел тот. - Я бросил её ради того, чтобы навсегда уйти в Ночной мир... не отсылай меня от себя, богиня, умоляю!

- Значит, я всё-таки заставила тебя пережить причинённые страдания! Что ж, поздравляю, именно это ощущает та несчастная, которую ты оставил, - подвела итог Аида. - Наказание свершилось. Вион!

- Нееееееееет! - Завопил пленник, поняв, что сейчас будет. - Нет! Прошу! Умоляю!

Глава воинов отдал негласное распоряжение и сопротивляющегося оборотня втолкнули в появившуюся за его спиной прореху в пространстве. Спустя миг от него не осталось и следа.

- Что с ним теперь будет? - Спросила Кати, нарушив воцарившуюся тишину.

- Ничего, - подумав, ответила Аида. - Он продолжит жить в своём мире, ощущая неразделённую любовь до тех пор, пока не раскается в содеянном.

- Поздравляю, - тихо сказал Вион, наклонившись к самому уху своей создательницы. - Твоя сила вышла на новый уровень. Теперь ты можешь управлять эмоциями.

- Ты прав, - она приободрилась. - Я об этом как-то не подумала.

Разделавшись с оборотнем, девушка вспомнила о том, что хотела поболтать с Рэмуэлом. На суде он не присутствовал, оставаясь всё это время в приёмном замке с Птайлаем. Судя по всему, ему там нравилось.

Поманив с собой Виона и Кати, Аида переместилась в свою комнату. Там она взяла артефактную верёвку и сказала вслух:

- Рэмуэл, я иду к вам! Заодно верну тебе это уникальное средство связи.

- Жду с нетерпеньем, - тут же отозвался тот.

Аида переоделась в удобный костюм и через мгновение оказалась в приёмном замке в сопровождении телохранительницы и главы своих воинов. Рорик взвизгнул от радости и бросился к ней, обниматься.

- Привет! - Радостно сказал Рэмуэл, которому она тут же торжественно вернула верёвку.

- Богиня! - С достоинством поприветствовал её со своего высоченного трона Птайлай. - Рорик, веди себя хорошо!

Остальные низко поклонились Аиде. Кроме вышеперечисленных персонажей, в зале так же находилось пятеро кешами и веена по имени Релелия, лучше других сородичей способная видеть эмоции приходящих посетителей. Девушка кивнула в ответ на приветствие и принялась с любопытством разглядывать преобразившийся за время её отсутствия зал. Зеркальный пол покрылся сетью микроскопических светящихся трещин, которые местами жизнерадостно выбрасывали маленькие фонтанчики синих искр. Люстра словно растаяла от тепла и с неё свисали вниз длинные дрожащие капли на водных нитках, которые никак не падали на пол. Стены стали зыбкими, будто состояли из тумана. От них непрерывно сочился причудливый голубоватый дымок, который при долгом взгляде начинал превращаться в танцующие фигурки.

- Посетители оценили, не сомневайся, - поймав её взгляд, фыркнул Рэмуэл. - Они и раньше робели, входя сюда, а теперь вообще теряют дар речи.

- Кстати, а где те трое, которые были допущены до встречи со мной? - Вдруг вспомнила Аида.

- Они живут здесь, в отдельных комнатах, - отозвалась Релелия. - Только их уже не трое, а четверо.

- Пожалуй, встречусь с ними прямо сейчас, - решила девушка. - Как только сообщу одну интересную новость. Рэмуэл, Кати, я недавно узнала, что у меня на пальце всё последнее время было то самое кольцо из легенды про Станиэля и Нариту! Представляете?!

- Не может быть! - Ахнули они. - Покажи!

Аида подняла руку на уровень их лиц.

- Никогда не замечал его до этого, - подивился правитель кешами. - Хотя и неудивительно. Магия его такова, что пока о нём не говоришь, оно отводит внимание.

- А кто дал его тебе? - Проницательно спросила Кати. Её брат неожиданно остро впился взглядом в девушку, ожидая ответа.

- Туман, кто же ещё, - вздохнула она. - В тот самый момент, когда я решила переехать из Ровеллы в свой мир.

- Это было непорядочно с его стороны, - сказал Рэмуэл.

- И, тем не менее, кольцо неоднократно спасало мне жизнь, - возразила Аида, подумав про себя, что подобные высказывания правитель кешами позволяет себе только при отсутствии поглощающего сущность.

- Как романтично, - вздохнула Кати под скептическое хмыканье брата.


***


- Не прячься, я знаю о твоём присутствии, - мужчина откинулся на спинку роскошного кожаного кресла. - Зачем пришла?

- Уверена, ты уже догадался, - Альшира приблизилась и демонстративно села на стол, выставив ноги напоказ. Однако её собеседник не повёл и бровью. - Ты же всегда и обо всём догадываешься.

- Вербовать меня в союзники? Напрасный труд.

- Ты ведь помогаешь ему! Ты помогаешь проклятому Судье! - Прошипела демоница. - Вратник сказал мне!

- Да, помогаю, - спокойно согласился тот. - И не делаю из этого тайны.

- Предатель своего рода! - Злобно выплюнула она. - Надеешься, тебя пощадят после того, как расправятся со всеми нами?

- Нет, - отозвался мужчина так невозмутимо, словно ему предложили чашку чая.

- Объясни! - Потребовала Альшира, не в силах сломать стену спокойствия.

- Просто я знаю то, о чём не подозревают мои разлюбезные сородичи. Например, кто создал древних и для чего.

- Значит, слухи правдивы...

- Слухи?

- Ты... ты действительно был первым из нас? - Спросила демоница, не надеясь услышать прямой ответ. Но зря.

- Да, - кивнул он. - Я был первым.

- Присоединяйся к нам! - Горячо воскликнула Альшира. - Тогда у Судьи не останется шансов! Он уже допустил ошибку, связав себя даром Богов! Настало время мстить!

- Дурочка, - засмеялся мужчина. - Ты думаешь, что значишь много, а на самом деле, все мы лишь песчинки под ногами. Каждый твой шаг давно просчитан, а план жизни прописан до мелочей.

Альшира отшатнулась от него и едва не упала со стола. Демонице стало страшно. По-настоящему. От слов сородича веяло силой. Он не врал и не преувеличивал. Древняя чувствовала, что это правда и боялась как никогда в жизни.

Она вскочила и стремительно выбежала из кабинета, едва не врезавшись в стеллаж с книгами.


***


Аида сидела в большой светлой комнате, которую только что создала в приёмном замке для встречи с посетителями. Внутреннее убранство в точности повторяло обстановку её кабинета. Вион и Кати пристроились чуть позади. Присесть на стулья они наотрез отказались.

Релелия привела и запустила избранников, которым была оказана честь встретиться с настоящей хозяйкой Ночного мира.

- Садитесь, - сказала Аида, указывая на удобные стулья вокруг длинного стола. - Мои помощники посчитали, что ваши просьбы достойны моего внимания. Знаете ли вы, кто я?

- Конечно, - кивнул бородач, сидящий справа.

- Хорошо. В таком случае, начнём с вас. Представьтесь и изложите своё дело, - предложила Аида.

- Возможно, вы меня помните, - застенчиво прогудел он. - Я уже был на встрече с вами, в другом дворце.

- Смутно, - призналась Аида.

Вион наклонился к самому уху и шепнул:

- Ты общалась с ним как раз в тот момент, когда пришёл Туман.

- Точно! - Вспомнила девушка, мимолётом подумав о том, почему её воин, который без труда может общаться с ней мысленно, предпочитает сообщать новости именно таким образом. - У вас что-то случилось с дочерью, да?

- Всё верно, - отозвался бородач. - Я отказался отдавать её императорскому родственнику на поругание, за что на всю мою семью объявили охоту. И теперь мы скрываемся здесь, ожидая вашего высочайшего решения.

- Ну что ж, - отозвалась Аида. - Приглашаю вас погостить в моём личном замке некоторое время. Если вы сможете жить без солнца и приносить пользу, то добро пожаловать. Вион, проследишь?

- Конечно, моя богиня, - поклонился тот и отдал негласный приказ.

В комнате возник один из воинов Ночного мира, который положил руку на плечо бородачу и исчез вместе с ним.

- Кто следующий? - Девушка окинула взглядом оставшихся посетителей.

После секундной заминки заговорил очень худой, если не сказать истощённый, парень с бледным лицом.

- Я пришёл обменять свою жизнь на ценную информацию, богиня Аида. Я знаю ваше имя и знаю, кто вы.

Девушка насторожилась, однако Вион позади неё излучал ледяное спокойствие. Ну да, он же наверняка давно изучил и переизучил всех, кого допустили до личной встречи с ней.

- Меня зовут Лорн, я единственный, кто сумел сбежать из племени, которым всецело владеет Ариана, приёмная мать Тумана.

- Что?! - Аида подпрыгнула на кресле.

- Да, вы не ослышались. Наш народ прозябает в нищете, количество людей за последние десятилетия сильно уменьшилось. Все, даже незначительно провинившиеся, подлежат страшному наказанию - старая ведьма ставит на них опыты. Вы не представляете, что мне пришлось преодолеть, чтобы сбежать! Все, кто пытался это сделать ранее - потерпели неудачу. После побега я долго скитался по разным мирам, прячась и питаясь объедками. Меня искали, но удача почему-то решила сделать мне подарок, и я смог добраться до вас.

- Видели бы вы его при первом посещении, - не удержалась Кати.

- Да, простите за тот обморок, - засмущался парень. - И спасибо за чудесный уход и регулярное питание. Благодаря этому я уже почти восстановился.

Аида с сомнением оглядела его. С её точки зрения, он здорово напоминал скелет, обтянутый кожей.

- И вы хотите спрятаться в моём мире, правильно я понимаю? - Спросила она.

- Да. Готов выполнять любую работу. Если думаете, что я шпион, проведите проверку! Вся информация, которой я располагаю - к вашим услугам!

- Мы проверим, - пообещала Аида. - У меня есть друг, способный проникать в чужие мысли. Ты должен будешь открыться ему и впустить в своё сознание.

- Как скажете! - Тут же отозвался бедняга с ужасающей покорностью.

- Договорились.

Следующим взяла слово тоненькая рыжеволосая девушка. Её большие печальные глаза сразу вызывали желание защитить и помочь.

- Я прибыла сюда, чтобы просить вас приютить меня в Ночном мире, - начало не отличалось особой оригинальностью.

- Что у вас произошло? - Полюбопытствовала Аида, вглядываясь в почти детское лицо.

- Я была аристократкой, моя семья занимала влиятельное положение. Но на одном из балов меня приметил близкий друг и покровитель нашего правителя. Страшный человек! Поговаривают, что именно от него зависят все важные решения в государстве.... Он почти силой затащил меня танцевать и сказал, что либо я всецело отдамся в его власть, либо сильно пожалею! Когда я отказалась, моего отца тут же обвинили в измене и посадили в тюрьму... мать обезумела и дала согласие на наш союз. Я подслушала её разговор со стражниками. Она разрешила забирать меня и делать со мной всё, что этот монстр сочтёт нужным. Я бежала через окно, друг детства помог добраться до портала в межмирье...

- Но почему ты решила попытать счастья здесь? - Задала Аида давно мучивший её вопрос. - Ведь есть столько миров! Наверняка можно было найти убежище получше, чем место, лишённое солнечного света.

- Неужели вы не знаете? - Тихо отозвалась девчушка. - Все миры, находящиеся рядом и имеющие порталы, дружат. Их правители поддерживают связь друг с другом. Как раз на случай беглецов.

- Как тебя зовут? - Вздохнула Аида.

- Лиина.

- Лиина, а как же твой отец? Неужели ты сможешь жить и не волноваться за тех, кто остался?

Та понурилась, не находя ответа.

- А вы... не сможете вытащить моего отца? - Наконец, прошептала она.

- Ты знаешь его точное местонахождение? - Деловито уточнил Вион.

- Нет... даже не представляю... - окончательно растерялась посетительница.

- Ну ладно, - решительно постановила создательница Ночного мира, поняв, что история зацепила её. - В таком случае, попробуем договориться с твоим тираном. Как его кстати зовут?

- Лерок. Но с ним невозможно...

- Тихо! - Перебила её Аида. - Знаешь, где его замок?

- Да, но...

- Вион! Пусть мои воины доставят этого человека сюда. Немедленно!

- Ваша воля - закон для меня, моя богиня, - отозвался тот. - Но, в таком случае, эта девушка должна будет пойти с нами.

- Конечно. Не волнуйся, - поспешила сказать Аида, увидев, как их новая знакомая спала с лица. - Ты просто покажешь замок и тут же вернёшься обратно. Остальное мы сделаем сами. Вион, проследишь?

- Конечно. Вы ещё не успеете закончить беседу, как этот Лерок будет здесь, - поклонился глава ночных воинов. - Кати, я на тебя рассчитываю.

Последнюю фразу он сказал очень тихо, но пробрало всех в комнате. Независимая и гордая кешами закивала так активно, что голова едва не оторвалась. Спустя мгновение, Вион и его спутница исчезли.

Наконец, дошла очередь до последнего посетителя, удостоенного встречи с начальством.

- Рассказывайте, кто вы, откуда и по какому вопросу, - с облегчением повернулась к нему Аида.

- Не узнаёте? - С лёгкой улыбкой спросил бородатый длинноволосый незнакомец. - Я Палан, которого вы назначили правителем в том мире, который находился на грани падения...

- Палан! - Не веря себе, девушка вгляделась в заросшее лицо того самого парня, который помог ей пройти первое испытание Дэна. Она должна была донести до местного короля предупреждение о падении мира, но не удовлетворилась этим и свергла тирана, поставив на его место этого сообразительного юношу. - Что ты здесь делаешь? Я тебя не узнала!

- Очень рад снова видеть вас. Я и не знал, что могущественная богиня, о которой здесь гуляют невероятные слухи, это вы!

- Да, я тоже рада. Ну, не томи, что у тебя там произошло?

- Я не смог спасти свой народ, - помрачнел парень. - Точнее, поначалу всё было хорошо. Я издал несколько указов при полной поддержке семьи... Вот только люди, как оказалось, совсем не готовы были избавиться от чрезмерных соблазнов и весьма неохотно следовали по пути отказа от них. Как только появилось недовольство, старый король, которого вы оставили в живых, вместе с предателями-придворными сверг меня и приказал по-тихому казнить, без суда и следствия.

- Негодяй! - Воскликнула Аида. - Да как он посмел! Ты сумел сбежать, да?

- Не совсем. В последний момент он испугался, что моя смерть привлечёт внимание и гнев высших сил, поэтому меня выслали прочь из дворца и приказали не возвращаться.

- И что же ты сделал?

- Сначала я бесцельно блуждал по лесу, потом пытался найти союзников, сколотить сопротивление... когда понял, что дело безнадёжное, вознёс молитву Великому Судье. Я даже не ожидал, что он откликнется, однако, оказался здесь, прямо в толпе людей перед этим замком. А в голове какой-то бесстрастный голос всё повторял фразу 'она должна довести испытание до конца'.

- Ах ты, противный бог! - Воскликнула Аида. - Ну, только попадись мне ...

Конечно, девушка поняла, что хотел сказать Дэн. Раз она заварила эту кашу, значит, ей и расхлёбывать. По мнению Судьи, испытаний много не бывает. Наверняка он ещё и специально создал эту ситуацию, стремясь как можно дольше удерживать её в стороне от охоты на древнего.

- О ком это вы? - Осторожно уточнил Палан.

- Не обращай внимания, - Аида постаралась взять себя в руки.

- Вы поможете мне остановить падение моего мира? - Уточнил он.

- Куда я денусь, - проворчала девушка и задумалась.

Что она могла сделать? Снова прийти в виде вестника и провыть загробным голосом предупреждение на площади? Ну, уж нет. Ведь одно предупреждение уже было. После второго царь, чего доброго, решит, что Великий Судья только и умеет, что наводить страх. Наказать мятежников? Можно. Однако, никакой переворот не происходит без хотя бы частичной поддержки простых людей. Нет. Надо сделать нечто такое, чтобы каждый поверил - конец близок. Поверил всей душой и ужаснулся. Ведь, в отличие от неё, Дэн не будет долго мучиться. Он просто уничтожит мир со всеми его обитателями.

Итак, следовало совершить что-то грандиозное и пугающее. Настолько, чтобы целый народ сдвинулся в сторону добра. Отправить туда ночных воинов? Их всего семеро. Добавить к ним кешами? Тоже недостаточно. Хотя нашествие таких диковинных существ вполне можно было бы принять за предвестников скорого конца света... Стоп! А если...

Аида замерла, обдумывая сумасшедшую мысль. Нашествие существ... ведь здесь, в Ночном мире, она создательница! Даже если подходящего воинства нет, то его можно сотворить! Она прикрыла глаза, представляя себе задачи, которые должны были решить новые существа.

Возвращение в настоящее время произошло резко и неприятно. Причиной послужили вопли и звуки падающих стульев.

Распахнув глаза, девушка поначалу не могла понять, в чём причина суматохи. Однако проследив направление взгляда перепуганных посетителей, жавшихся к стенам, обнаружила облако зловещего чёрного дыма прямо перед собой.

- Покажись! - Приказала она, и дым послушно впитался в маленькое пушистое создание с фиолетовыми глазками и мелкими острыми зубками.

- Ну-ка, дай я на тебя посмотрю, - Аида подставила ладонь, и существо радостно скакнуло туда, удобно устроившись, словно птенец в гнезде. - Отлично. Теперь размножайся!

Существо мелко задрожало и раздвоилось, затем растроилось... спустя пару мгновений их было уже три десятка.

Когда появился Вион с незнакомым мужчиной, им открылось чудесное зрелище. Немного оправившиеся от испуга посетители разглядывали расположившихся на столе пушистиков.

- Что это за существа? - Спросил черноволосый незнакомец.

- Снуффы, - отозвалась Аида, у которой на ладони по-прежнему восседало самое первое из созданий. - Это вожак, и он очень умный. Я дала ему имя Варк.

- А почему снуффы? - Не унимался гость.

- Просто захотелось назвать их так, - пожала плечами она. - Кстати, они умеют быстро летать и каждый из них способен выпускать не меньше тысячи собственных копий, а потом собирать их обратно в себя. Ещё снуффы при желании источают чёрный дым. Со стороны стая будет выглядеть, как туча. Кроме того, их крик невозможно вынести, они всеядны и способны разгрызть даже камень.

- Какие полезные существа, - покачал головой собеседник. - А не боитесь, что выйдут из под контроля?

- Мои создания? - Высокомерно приподняла брови Аида. - С чего бы это? Я наделила снуффов такой полезной чертой, как непоколебимая преданность хозяину.

И в доказательство своих слов она погладила Варка по пушистой шёрстке. Тот громко заурчал от удовольствия, после чего завалился на спину и подставил живот для почёсывания.

- Палан, это я для тебя постаралась, между прочим, - сообщила девушка.

Повинуясь её мысленному приказу, вожак стаи выпростал маленькие крылья, чтобы со скоростью пули разрезать воздух и шлёпнуться прямо на плечо отшатнувшегося парня.

- Что... что прикажешь с ними делать? - К счастью, он по-прежнему мог быстро взять себя в руки.

- С их помощью мы донесём людям из твоего мира послание - конец близок. Мир наводнится страшными созданиями из их кошмаров. Правда, одних снуффов может оказаться недостаточно, как думаешь? Нужны ещё какие-нибудь кошмарики. Помолчите пока, я подумаю.

Аида вновь прикрыла глаза, пытаясь представить, какие животные могут сильно напугать, но при этом иметь довольно милый вид, ведь потом они должны будут вернуться в Ночной мир на постоянное место жительства. Но основная творческая энергия, видимо, ушла на снуффов, потому что в голову лезла всякая чушь. В частности, вспомнился маленький белый котёнок Дэна, который упорно не взрослел со временем.

- Выглядят не очень грозно, - заметил Вион с улыбкой.

Аида с изумлением уставилась на двух упитанных белоснежных котят, ростом с человека. Вместо жёсткой шерсти у 'крошек' был густой пух, как и полагается детёнышам.

- Хм, - озадачилась девушка. - И что же вы умеете?

Её вопрос был воспринят, как приказ продемонстрировать свои навыки. И 'малыши' немедленно начали боевую трансформацию. Из кожи вылезли длинные ядовитые шипы, глаза засветились красным. Учитывая, что первоначальный облик был весьма милым, превращение выглядело ещё более жутко. Всё равно, что наблюдать, как у маленькой овечки режутся акульи зубы.

- Ох, - Палан окончательно обалдел, едва не сев мимо стула.

- Да это же произведение искусства! - Воскликнул черноволосый незнакомец, восхищённо глядя на Аиду.

- Кстати, кто вы? - Запоздало уточнила девушка.

- Я Лерок, - не отрывая от неё глаз пояснил гость. - Ваши демонические воины настойчиво пригласили меня сюда на беседу. И я, честно говоря, очень счастлив, хоть поначалу и не мог сказать о себе того же самого.

- Испугались? - Ехидно уточнила Аида, почёсывая за огромным ушком одного из котят. Он балдел и с интересом трогал лапкой её ботинок, выказывая недвусмысленное желание поиграть. Шипы уже исчезли, и огромный малыш снова выглядел неуклюжим и безобидным.

- Я ничего не боюсь, - уверенно заявил тот, улыбаясь ей и напрочь игнорируя всех остальных в комнате. - В том числе и могущественных красивых женщин.

- Похоже, вас ввели в заблуждение, - проворчала она. - Вы здесь совсем не для того, чтобы осыпать меня комплиментами.

- Разве? - Приподняв бровь, поинтересовался тот. - Тогда я готов выполнить любые требования столь восхитительной повелительницы...

- Помните рыжеволосую девушку по имени Лиина, которая в ужасе сбежала от вашей благосклонности? - Перешла прямо к делу Аида.

- Ах, да какая там благосклонность? Просто захотел немного разбавить скуку.

- Вы настоящий негодяй! - Восхитилась она. - Разбавить скуку! Тогда зачем было трогать её отца? Нашли бы себе другой объект, если этот не отвечает взаимностью.

- Так ведь вся соль именно в сопротивлении... - Мило пояснил тиран. - Хотя теперь девчушка не имеет никакого значения, после того, как я встретил вас.

- Планируете использовать мои возможности создательницы в своих целях?

- Причём тут это? - Искренне удивился Лерок. - У меня и без того достаточно влияния в своём мире. Даже более чем. Сверхъестественные силы мне не нужны, я и так контролирую каждое слово и почти каждую мысль своих подданных.

- Значит, если вас не станет, все вздохнут с облегчением.

- Вы великолепны! - Воскликнул тиран. - Какая женщина! Ой!

- Ещё одно непочтительное слово по отношению к Великой Богине и от тебя не останется даже воспоминаний, - чётко проговаривая каждое слово, сказал Вион, схватив гостя за шею и легко подняв над полом.

Гладя в пылающие глаза воина, тот и не подумал сопротивляться.

- Простите мою непочтительность, - хрипло извинился он, как только вернулся в прежнее положение. - Но глядя на вас невозможно оставаться равнодушным.

Произошедшее по какой-то причине совсем не смутило его. То ли мужчина был ушибленным на голову, то ли обладал железными нервами. Аида пока подозревала первое.

- Даже и не знаю, уничтожить вас, наказать или всё же попробовать договориться, - задумчиво произнесла она.

- Если будете наказывать, то только собственноручно, - он даже не стал настаивать на последнем пункте, как сделал бы любой нормальный человек.

- Вас что, каждый день похищают огненноглазые воины? - Задалась вопросом девушка. - Впрочем, неважно. Я собираюсь помочь Лиине и добиться освобождения её отца.

- Как скажете, - тут же согласился Лерок. - А если вы согласитесь со мной поужинать, то Лиина и её родители не только получат полное освобождение, но и гораздо более высокий титул, чем сейчас. И, обещаю, я больше не посмотрю в её сторону. Вы можете проверить - я всегда держу своё слово. Всегда.

Стихийно вспыхнувшая сила Судьи дала Аиде понять, что это правда.

- Хм, - задумчиво отозвалась она. - Ну, вы и наглец...

А в её голове в этот момент пробегали мысли, что подобное приключение вполне могло бы отвлечь её от событий последних дней. С другой стороны, идти в какой-то незнакомый мир, когда на неё охотится магистр и Альшира...

- Либо я готов заменить ужин на право быть рядом с вами в течение одного дня, пока вы занимаетесь своими делами, - почувствовав сомнения, тут же предложил гость.

- Убить его? - Серьёзно спросил Вион. И Аида не была вполне уверена, что он шутит.

- Я согласна на сопровождение, - подумав, решила она.

Во-первых, это небольшая цена за жизнь и свободу юной Лиины. Во-вторых, может, появится повод примерно наказать нахала. В-третьих, ей было интересно, насколько он храбр. Страх на этом самоуверенном лице принёс бы девушке немало удовольствия.

- Но сначала решите все дела с освобождением родителей Лиины. Как только вы выполните свои обязательства, я выполню свои.

- Согласен, - без промедления отозвался черноволосый тиран. - Предлагаю послать кого-нибудь со мной, чтобы не было сомнений в моей честности.

- Обязательно, - кровожадно улыбнулась Аида. - Варк!

Пушистик стремительно перелетел на плечо Лерока и оскалился острыми зубками.

- Только не питай иллюзий, - сухо сказала она. - Малыш обглодает тебя до костей меньше, чем за минуту. Он, кстати, мысли читает и эмоции.

- Правда?! - Не выдержал Палан, который до этого разглядывал новых питомцев, игнорируя окружающую суету.

- Конечно! Это необходимо, чтобы отделять плохих от хороших. Ведь его главная задача - внушить трепет отпетым грешникам. - Пояснила девушка. - Вион, отправь нашего нового приятеля обратно, пожалуйста. Только подожди секунду, я хочу добавить Варку ещё одну важную способность... готово! Теперь он и его собратья могут самостоятельно перемещаться между мирами. Как только семья Лиины будет вне опасности, снуфф вернётся ко мне и даст знать.

- Как скажете, прекрасная богиня, - Лерок отточенным движением отвесил короткий полупоклон. - С нетерпением жду следующей встречи.

Они, наконец, исчезли. Аида зевнула и кинула взгляд на замершую Кати, которая, кажется, пребывала на седьмом небе от счастья. Её глаза блестели, а весь вид выдавал сильнейшее возбуждение.

- Похоже, тебе очень нравится происходящее? - Понимающе улыбнулась она.

- Не то слово! - Прорвало телохранительницу. - Я никогда не думала, что смогу жить такой полной и интересной жизнью! Видеть чудеса, подобные этим! Постоянно пребывать в красивейшем из миров, слушать истории разных людей и наблюдать за диковинными существами, которых не могла себе и представить!

- Я рада, - девушке было очень приятно слышать подобные слова. - В свою очередь могу сказать, что знакомство с кешами - это одно из самых счастливых событий, которые со мной произошли. Хотя и неудивительно, учитывая, что меня к вам привело вино с удачным исходом.

Оставшиеся посетители с интересом слушали их диалог, завистливо косясь на восторженную Кати.

Дождавшись возвращения Виона, Аида решила, что пора заканчивать.

- Ну что, господа, вернёмся в мой дворец? - Сказала она.

Однако глава ночных воинов не разделил её энтузиазма. Он наклонился и тихо сказал:

- Подожди. Есть ещё кое-что важное. Релелия попросила сказать тебе, что вот уже три дня чувствует неладное при приёме посетителей.

- Неладное? Хм. - Озадачилась Аида. - Ладно. В таком случае, мы немного задержимся. Подождите меня здесь.

И она вышла из кабинета в сопровождении телохранительницы, Виона и кучи пушистых снуффов, которые расселись на спинах и головах двух белоснежных котят. Лорн и Палан проводили живописную процессию озадаченными взглядами.

Подождав, пока Птайлай закончит выпроваживание очередного гостя, Аида вплыла в зал. Её новые животные произвели фурор. Рорик с энтузиазмом бросился знакомиться и уже через минуту они весело носились по залу, напоминая три сумасшедшие ракеты, которые атакует рой пушистых пчёл.

Пользуясь хаосом, девушка отвела в сторону Релелию и начала расспрашивать её о предчувствиях.

- Не могу сказать ничего конкретного, - чуть нахмурившись, пояснила веена. - Но вот уже некоторое время в каждом посетителе чувствуется какая-то тьма. Скрытое зло. Я точно знаю одно - что-то произошло и с этим необходимо разобраться.

- Поняла, - кивнула Аида. - Ну что ж, разберёмся. Начнём с того, что я побуду здесь и понаблюдаю за происходящим. Иногда на меня находят приступы прозрения.

Она имела в виду внезапные включения силы Судьи, которые позволяли ей видеть суть вещей. Сообщить Птайлаю о своём намерении присутствовать при дальнейшем приёме посетителей мешал жуткий шум, который создавали резвящиеся звери.

- А ну цыц! - Её негромкого приказа хватило, чтобы все замерли и дисциплинированно выстроились в забавную линию, которая начиналась с Рорика и кончалась мохнатой чередой снуффов. - Распределитесь по комнате как-нибудь красиво!

Два котёнка тут же замерли по обеим сторонам от трона Птайлая, подражая каменным львам. Пушистики разметались по углам и замерли там, умеренно исходя чёрным дымом. Питомец исполнителя желаний лёг на свою подушку.

Секунду царила тишина, а потом в воздухе возник Варк и шлёпнулся ей на плечо.

- Что, Лерок уже выполнил свою часть договора? - Удивилась Аида и тут же получила от снуффа беззвучное подтверждение. - Вот ведь упорный тип. Вион, перемести его сюда, раз договорились. Главное, чтобы под ногами не мешался.

- Как скажешь, - кивнул тот и исчез.

- Ну а мы пока распределим роли, - решила девушка. - Птайлай, Релелия уже поделилась с тобой своими подозрениями?

- Нет, - удивился тот.

- Неважно. Главное, что я некоторое время побуду тут в качестве наблюдателя, пока ты принимаешь гостей. Веди себя как обычно. Я вмешаюсь только в том случае, если это будет необходимо.

- Хорошо, - отозвался исполнитель желаний.

Аида отметила, что в его голосе совершенно отсутствовало недовольство. Кажется, высокомерный человечек, наконец, проникся благодарностью к своей спасительнице. Или, что тоже весьма вероятно, Вион ему объяснил, что к чему и вправил мозги на место. Глава ночных воинов ненавязчиво контролировал всех, сильно облегчая жизнь своей создательницы и пользуясь непререкаемым авторитетом.

Когда они уже были готовы принять следующего посетителя, вернулся Вион в сопровождении Лерока. Тот с интересом разглядывал приёмный зал и был весьма элегантно одет в шёлковую чёрную рубаху и обтягивающие кожаные штаны с широким ремнём. Чёрные волосы он собрал в хвост, а в ухе поблёскивала серьга. Аида заподозрила, что большую часть времени тиран затратил как раз на то, чтобы привести себя в порядок и, если бы не это, то он вернулся бы в два раза быстрее.

- Стойте рядом и ни во что не вмешивайтесь, - суховато проинструктировала его девушка.

Сама она решила в этот раз не маскироваться, тем более, что в своём мужском костюме выглядела довольно невзрачно и не вызывала трепета, особенно на фоне прозрачной веены и стражников-кешами. Не говоря уж о ярком, как радуга, исполнителе желаний. Поэтому Аида просто тихонько пристроилась в сторонке, чуть позади трона на маленьком диванчике.

Первый посетитель вошёл в зал, боязливо оглядываясь. Он был потрясён представшим ему зрелищем настолько, что сделав пару неуверенных шагов, бухнулся на колени.

- Говори, кто ты и зачем нарушил мой покой? - Вопросил Птайлай и его ставший вдруг рокочущим голос эхом разнёсся по залу. Пол мелко завибрировал.

- Я... я... - залепетал бедняга, не в силах справиться с собственным голосом.

- Быстрее!

Но, очевидно, гость был настолько подавлен, что временно разучился связно выражать мысли.

- Я даю тебе минуту, чтобы успокоиться, - сурово сообщил исполнитель желаний.

- Сп... спасибо.

Аида уже было подумала, что у него не хватит сил для изложения вопроса, однако, как ни странно, посетитель смог взять себя в руки.

- Я недостойный раб своего хозяина и пришёл к вам, чтобы вы меня наказали, - твёрдо выговорил он, вытирая крупные капли пота с лица.

- Что? - Громыхнул Птайлай. - Жить надоело?!

От этого грозного окрика человек утратил последние крохи самообладания и принялся биться лбом об пол.

Лерок, стоящий рядом с Аидой, с большим интересом наблюдал за происходящим, не забывая посылать ей многозначительные улыбки время от времени.

- Вы что-то хотите сказать? - Сердито прошипела ему она.

- Да. Думаю, этого человека послал его хозяин, чтобы разведать обстановку и узнать, какое наказание можно получить за наглую просьбу. Наверняка он сам войдёт позже и будет требовать чего-то совершенно неподобающего, - наклонившись к ней ниже, чем нужно, шепнул тиран.

- Похоже на то, - вынужденно согласилась девушка. - И что вы предлагаете?

- Не выпускать его, - пожал плечами тиран. - Пусть хозяин думает, что слуга уже на том свете и держит себя в рамках приличия. Это элементарная проверка на вшивость. Так ли здесь страшно, как кажется? Если слуга отделается лёгким испугом, то все остальные поймут, что им ничего не сделают и перестанут уважать вас.

Ей страшно не хотелось следовать совету этого невыносимого типа, но, кажется, он прекрасно знал, о чём говорил. Поймав взгляд Аиды, Вион кивнул и через секунду два появившихся из неоткуда ночных воина сомкнули руки на плечах перепуганного бедняги, после чего бесследно исчезли вместе с ним.

Следующий посетитель был не в пример более уверенным. Его странные остроносые сапоги на высоком каблуке были густо покрыты золотом, а волосы уложены в высокую причёску. Вообще, с трудом можно было угадать в нём мужчину, ведь кожа лица отличалась завидной белизной, а пухлые губы и щёки выглядели на удивление женственно.

Птайлай в своём репертуаре провыл приказ представиться и представление началось. Незнакомец замер в странной позе, после чего поднялся на носочки и пустился в пляс.

Аида, Вион и Кати увлечённо наблюдали за причудливыми кренделями, которые выписывал этот странный тип. Лерок же и бровью не повёл, словно наблюдал неоднократно подобные выкрутасы. Закончив танец, женоподобный посетитель отвесил поклон и, наконец, соизволил представиться. Оказалось, что он является весьма высокопоставленным господином в своём мире, приближённым ко двору. А целью его визита был... поиск сбежавшего преступника, который, по его сведениям, должен был прятаться в Ночном мире!

- И почему меня должны волновать ваши низменные проблемы? - Высокомерно уточнил Птайлай.

- Во имя дружественных отношений, - улыбаясь во все тридцать два зуба, отозвался танцор. - Ну и, конечно, мы в свою очередь готовы будем оказать любую ответную услугу...

- Подождите, - встала со своего места Аида. - А какое преступление совершил тот, кто якобы скрывается здесь?

- Кто ты, девчонка, и как смеешь вмешиваться в разговор высокопоставленных господ?! - Внезапно вскипел женоподобный тип.

Лерок громко хмыкнул, в то время как остальные присутствующие в зале замерли, поражённые наглостью гостя. Вион было сделал шаг вперёд, но девушка отрицательно качнула головой. Ей было интересно, как отреагирует Птайлай.

- Как ты посмел, ничтожный червь?! - Наконец, отмер тот. - Моли о прощении, пока цел!

- О, простите, что оскорбил вашу женщину, великолепный господин, - невинно поблёскивая глазками, извинился танцор.

- Отдайте его мне, - тихо предложил Лерок. - Уже через пару часов его будет не узнать. Я умею делать людей вежливыми и внимательными.

- Не стоит, - раздражённо отмахнулась от него Аида и подошла поближе к гостю.

- Так что совершил ваш преступник? - Ещё раз спросила она.

- Он посмел оскорбить племянника великого императора.

- Каким образом? - Продолжала девушка.

- Я не могу распространяться об этом, - поджал губы гость.

- В таком случае не рассчитывайте на помощь, - пожала плечами Аида.

- Мне не нужна помощь женщины, - с плохо скрытым презрением улыбнулся тот. - Я готов говорить исключительно с правителем этого мира и давать отчёт в своих действиях только ему. Не обижайтесь, леди.

Лерок тихо засмеялся, с жалостью глядя на женоподобного типа.

- Чего вы смеётесь?! - Вскипел тот.

- Я поражён вашей глупостью, - пожал плечами тиран. - Только слепец не видит истины. Мне хватило одного взгляда, чтобы понять, кто действительно принимает решения.

- Что вы хотите этим сказать?! - Разъярился гость. - Я обладаю редкой проницательностью! Вот этот достойнейший господин решает всё!

Он с поклоном указал на Птайлая.

- И уж точно ни вы, ни эта женщина не имеете никакого отношения к власти. Даже если кто-то из вас питает нелепые иллюзии. Я видел это много раз. Каждая из моих фавориток воображала себя чуть ли не самой влиятельной дамой при дворе, пока я позволял ей. И они, точно так же любили лезть не в своё дело, пользуясь моей высочайшей благосклонностью... ой!

Его прервало леденящее кровь рычание, которое раздалось одновременно с разных сторон. Боязливо повернув голову, любитель каблуков взвизгнул, увидев вертикальные зрачки и здоровенные клыки оскаленной Кати. Он судорожно сглотнул и с усилием отвёл взгляд, чтобы тут же встретить пылающие глаза Виона.

- Простите моих невоспитанных друзей, - успокоила его Аида, которая выглядела самой нормальной среди окружающего безумия. Гость невольно подвинулся поближе к ней, словно к единственному островку спокойствия и стабильности. - Конечно, вы правы - стоит человека одеть побогаче и дать ему иллюзию власти, как он начинает наглеть ...

Произнеся это, девушка мило улыбнулась и... начала преображаться. Сначала очень медленно, начиная снизу, её одежда перетекла в платье цвета расплавленного золота, по которому пробегало настоящее пламя. Посетитель застыл, боясь вздохнуть и двинуться. Когда превращение завершилось, девушка ещё мгновение постояла с прикрытыми веками, а потом резко распахнула их, устремив на мужчину полыхающие нестерпимым огнём лишённые зрачков глаза. Он захрипел и ушёл в красивый обморок.

Девушка пожала плечами и обернулась к друзьям, чтобы увидеть окаменевшего Лерока, взирающего на неё с непередаваемой смесью восхищения, потрясения и просветления. Словно, наконец, осознал, в чём смысл жизни и открыл величайшую тайну вселенной.

- Нда. Не получается наблюдать и не вмешиваться, - призналась она. - Никак не могу отказать себе в удовольствии поставить на место некоторых личностей.

Вион улыбнулся, Кати хихикнула. Птайлай покачал головой, словно мамаша, которая наблюдает за шалостями любимого чада.

- Ладно, продолжим приём, - распорядилась девушка и потратила некоторое время на возвращение в прежний невзрачный вид.

- Это было... непередаваемо! - Отмер, наконец, Лерок. - Никогда в жизни не забуду...

Он недоговорил, погрузившись в воспоминания с лёгкой улыбкой на губах.

Тем временем Нифелия склонилась над лежащим в обмороке гостем прошептала несколько слов. Он открыл глаза и уставился на прекрасное лицо веены.

- Я умер? - Слабым голосом уточнил женоподобный тип и сел.

- Пока ещё нет, - отозвалась та и отошла в сторону.

Он с сожалением проводил её взглядом.

- Так вы объясните нам, что натворил ваш преступник? - Поторопила его Аида.

- Вы! - Выдохнул посетитель и начал отползать назад, помогая себе ногами и руками. - Я... вы... простите мою дерзость... не убивайте! Я был непозволительно дерзок! Пощадите, богиня!

Она устало вздохнула и посмотрела на Виона. Тот кивнул и сделал шаг к пленнику.

- Встал! - Приказал воин.

Гость вскочил на ноги, вытянувшись по струнке.

- Коротко и без лишних слов отвечай на вопрос Великой Богини!

- Преступник укрывает девушку, которую выбрал для себя племянник императора! - Отчеканил тот.

- А, так это представитель того мерзкого типа, который обидел дочь нового жителя моего мира, - сказала Аида. - Ну, всё понятно. Что ж... передай своему императору и его племяннику подарок от меня.

Повинуясь её мысленному приказу, один из снуффов вылетел из своего угла и сел на плечо женоподобного гостя. Тот замер, боясь повернуть голову.

- Малыш читает мысли и был создан, чтобы отличать добро от зла. Если племянник императора хотел честно жениться на девушке исключительно с её согласия и согласия родителей, то малыш тут же перенесётся обратно ко мне и я, так уж и быть, верну вам вашу беглянку. А если нет... то вы все пожалеете о том моменте, когда решились сунуться в мой мир со своими претензиями.

- Но... но... но я... мы... - залепетал посетитель.

- И не рекомендую рассказывать другим о том, что увидел здесь, - бросила девушка. - Пушистик проследи!

Снуфф на плече у гостя согласно рявкнул, оскалившись двумя рядами острых зубов. Обмякшего от страха мужчину взяли под руки воины-кешами и без особых церемоний выкинули его прочь.

Следующие два посетителя не отличались особой оригинальностью - непомерно восторженный принц и глава какого-то торгового объединения, в который входило несколько миров.

Первый ахал и охал, восхищаясь белыми котятами, водянистой люстрой, фонтанчиками искр... девушка заподозрила, что он или ненормальный или считает окружающую обстановку умело изготовленными декорациями.

Когда дошло до изложения просьбы, он заявил о своём желании погостить в Ночном мире... когда его выводили за дверь воины-кешами, парнишка всё пытался их потрогать и едва не тыкнул одному в глаз в попытке проверить, действительно ли у того вертикальный зрачок.

- Думаю, он пришёл сюда просто на экскурсию, - недовольно сказал Птайлай. - Кажется, мы постепенно превращаемся в развлечение для богатых бездельников.

- Ты прав, - согласилась Аида. - Сейчас исправим. Отныне в замок могут зайти только те, кто пришёл по делу. Остальные пусть вылетят прочь.

Где-то вдалеке раздались протяжные вопли. Переглянувшись, присутствующие дружно захохотали.

Второй посетитель, глава торгового объединения, выглядел ну очень солидным. Во-первых, он был толст и кругл. Во-вторых, имел начищенные до блеска ботинки и большой красный бант на воротнике. Солидно поздоровавшись с исполнителем желаний и царственно проигнорировав его презрительное обращение, он важно сообщил, что Ночному миру оказана небывалая честь без всяких промедлений и проверок войти в их объединение.

Аида даже немного рассердилась, в результате чего у милых котят, почувствовавших её настроение, засветились красным светом глаза и вылезли ядовитые шипы. Снуффы из углов дружно заворчали. Когда толстяка волокли к выходу, он был способен только едва постанывать от пережитого шока.

- Следующего не впускайте! - Распорядилась девушка. - Думаю, я достаточно наблюдала. Релелия, в этих посетителях ты тоже чувствовала неладное?

- Да, - подтвердила веена.

- Они, конечно, наглые, но ничего необычного я не заметила, - задумчиво изрекла Аида. - Вион?

- Разве что одно - все они так или иначе представляли власть, - отозвался тот.

- Хм. Действительно. Какие ещё посетители приходили сегодня? - Обратилась она к Рэмуэлу.

- Все только принцы, правители или придворные, - подтвердил он. - И вчера тоже.

- И позавчера, - серебристо дополнила Релелия.

- Странно, - подвела итог девушка. - А до этого?

- Всякие бывали, - был ей ответ.

- По-моему, имеет место какой-то заговор. Надо разведать, что к чему, - решила Аида.


***


Латрэллия возлежала на огромной кровати. Специально выделенный Вратником человек старательно массажировал ей ноги. Удовлетворённо разглядывая роскошную обстановку комнаты, вампирша радовалась тому, что нашла таких хороших и щедрых партнёров, которые, к тому же, помогут ей отомстить за разгром её народа.

- Всё, надоел! Поди прочь! - Прикрикнула она на слугу. Тот отвесил низкий поклон и торопливо удалился.

Задремав на мягкой перине Латрэллия проснулась от того, что в комнате хлопнула дверь.

- Отец? - Вопросила она, зевнув. - Ты уже перекусил кровью наших пленников?

- Нет, - ответил ей смутно знакомый мужской голос, пробудивший внутри сосущее чувство страха. - Твой отец не придёт. Никогда.

- Что? - Вампирша так стремительно оказалась в боевой готовности, что человек вряд ли сумел бы отследить движение взглядом. Но перед ней стоял не человек.

- Привет, - обаятельно улыбнулся юноша с неподвижными чёрными глазами.

- Ты... - Латрэллия попятилась, малодушно оглянувшись на окно.

- Уверен, ты знаешь, насколько бесполезно от меня убегать, - мягко предупредил гость. - Ведь там, на арене у Альширы ты видела меня не в первый раз...

- Да, - хрипло согласилась блондинка. - Ты участвовал в уничтожении моего племени. Я запомнила тебя на всю жизнь...

- ... которая сейчас подойдёт к концу, - закончил за неё черноглазый Туман.

- Пощади! Я сделаю всё, что пожелаешь! - Ангельское личико приняло жалобное выражение, по щеке скатилась слеза. Обычно её внешность магическим образом действовала на мужчин.

- Конечно, сделаешь, - оскалился зверь. - Ведь я хочу, чтобы ты сейчас умерла.


***


- Вион, как ты думаешь, почему Дэн не откликается на мой зов? - Рассуждала Аида, идя вместе со своим воином по коридору. Лерок по её просьбе шёл чуть позади, чтобы не слышать разговора. Кати тоже отстала, собираясь приглядывать за ним.

- Очередное испытание? - Предположил глава ночных воинов.

- Возможно, - согласилась она. - С него станется.

- Уверен, несмотря на своё отсутствие, он постоянно наблюдает за тобой. Помнишь, маг-кешами передал привет от старого друга?

- Думаешь, он имел в виду Дэна? Хотя кого же ещё. Кажется, ты прав. Ведь и во время похищения меня кукольным маньяком этот вредный бог, как оказалось, был в курсе дела.

- Я могу ошибаться, - Вион кинул на Аиду свой проницательный взгляд. - Но готов заложить свою недавно обретённую жизнь, что он ни на минуту не оставляет тебя одну. Если вдруг возникнет опасность, с которой ты не сможешь справиться, твой друг мгновенно окажется рядом.

Девушка почувствовала облегчение от этого разговора. Если уж глава ночных воинов был в чём-то уверен, то у него были для этого все основания. За весь период их общения она усвоила, что выводы её друга рано или поздно подтверждаются.

- Значит, когда мы воевали с Антифом, он тоже наблюдал за нами? - Подумала вслух Аида. - И наверняка именно он прислал мага-кешами, раз тот передал привет. Да и чудесное воскрешение Арана, вполне возможно, произошло с его подачи...

Ей закралась в голову одна дикая мысль, которую она тут же отогнала. По крайней мере, на время.

- Ну что, будем шпионить? - Подмигнул Вион, вырвав девушку из раздумий.

Они прошли через неприметную дверь и оказались на втором ярусе, проходящем прямо над первым залом, куда сразу попадали вошедшие в замок посетители и производилось распределение очереди. Лерок и Кати присоединились к ним.

Поле искажения Птайлая и здесь наложило свой отпечаток. Некогда симметричное помещение причудливым образом искривилось, словно какой-то великан слегка помял его, приняв за кусок пластилина. Из-за этого образовались неравномерные ниши, а стены прогнулись в разные стороны и на них густо расцвели пучки стеклянных грибов, которые периодически издавали звенящие звуки. Столики выгнулись, как чашки и периодически брыкались ножками, стоило кому-то сильно опереться на них. Диваны же вообще растеклись по полу, образовав мягкие кляксы, на которых сидели, а кое-где и лежали посетители.

- Теперь понятно, почему сюда ходят на экскурсии за развлечением, - озарило Аиду. - Зачем вообще я пыталась создать благоустроенный замок?

- Хотите сказать, раньше здесь всё выглядело по-другому? - Заинтересовался Лерок.

- Конечно, - проворчала девушка. - У меня не настолько больное воображение.

- Вон там в случайном порядке распределяется очередь, - сказала Кати, указав на стойку с табличками.

Они некоторое время понаблюдали, но не заметили ничего особенного.

- Давай подождём, пока начнут запускать очередные десять человек в комнату ожидания, - предложил Вион. - И ещё меня настораживает внушительная кучка людей у входа.

Аида посмотрела в ту сторону, но там стояли и мирно разговаривали самые обычные посетители.

- Всё это мужчины, причём в хорошей физической форме, - объяснил глава ночных воинов.

Кати, с уважением посмотрев на командира, тоже сделала умный вид и устремила проницательный взгляд на указанное сборище.

- Вион, я не замечаю ничего необычного! - С досадой признала Аида, понаблюдав за ними некоторое время.

- Послушай, что они говорят, - подсказал тот.

- Как, они же далеко... - Начала было девушка и тут же осеклась, обругав себя за глупость.

Не потребовалось даже особых усилий. Аида закрыла глаза и слилась с замком, став на время одним целым с ним. Рядом отчётливо зазвучал разговор.

- ...я позабочусь об этом, а ты доложи лорду.

Дальше воцарилась тишина. Видимо, к самому интересному она опоздала. Внезапно ей пришла на ум дерзкая мысль. Раз она сумела соединиться с тканью замка, то, быть может, получится и прочитать его память? Ведь эти стены слышали весь разговор! Аида сосредоточилась и пожелала узнать, о чём беседовали эти люди. Гул голосов резко стих. Всё вокруг словно замерло, а потом случилось нечто неожиданное. Девушка вдруг оказалась призраком, который парил над толпой. Вверху, на втором ярусе она увидела себя, в компании Виона, Кати и Лерока. Видимо, каким-то образом желание вернуло её назад во времени.

- Ещё несколько простолюдинов попытались прорваться, - сказал один из мужчин у входа. - Качали права и ни в какую не хотели уходить. Пришлось снова подключить мага. Сейчас лежат, как миленькие. Ничего не требуют, всем довольны.

- Ну и правильно. Главное, не поднимать шума, чтобы никто ни о чём не догадался. Кстати, ты слышал новости? Отловили трёх беглецов до того, как они успели попросить убежища.

- Знаешь, я готов поклясться, что видел у барьера несколько человек, которых мы не пустили внутрь. Наверное, они ждут, пока выйдет кто-нибудь из жителей Ночного мира, чтобы рассказать о нашем самоуправстве. Думаю, стоит вызвать отряд стражников или мага.

- Я позабочусь об этом, а ты доложи лорду.

На этом разговор закончился.

- Куда вы исчезали только что? - С изумлением вопросил Лерок. - Просто стояли с закрытыми глазами и вдруг стали прозрачной, как призрак, а потом растаяли в воздухе.

Аида открыла глаза и уставилась сквозь мужчину. Она пропустила его слова мимо ушей, пребывая под впечатлением от диалога.

- Услышала? - Вион с пониманием посмотрел на создательницу.

- Да, - заторможенно кивнула она. - Как это так получилось? Пойдёмте-ка в зал к Птайлаю, устроим общее совещание.

Оказавшись на месте и приказав никого не впускать, Аида взяла слово.

- Друзья, мы столкнулись с очередной проблемой. Высокопоставленные посетители, очевидно, сговорились и, объединив силы, перекрыли доступ всем остальным, кого они презрительно именуют простолюдинами.

- По мне, так они все простолюдины, - презрительно отозвался Птайлай. - Не имеющие ни капли магии.

- Судя по всему, маг у них тоже есть, - возразила девушка.

- В чём проблема? - Недопонял Рэмуэл. - Скажи только слово - и мы разберёмся с ними в мгновение ока. Да даже один Вион при желании задушит заговор без особого труда.

- Проблема не в этом, - ответил ему глава ночных воинов. - А в том, чтобы не допустить повторения ситуации.

- Да, - согласилась Аида, подумав, что он очень чётко выразил её смутные мысли. - Я хочу, чтобы больше никому не пришло в голову проделать подобный фокус.

- Разрешите высказаться? - Вежливо уточнил Лерок и, получив кивок, продолжил. - Думаю, было бы неплохо наказать их лидера так, чтобы другим неповадно было. Могу помочь. У меня есть замечательный палач. Просто виртуоз своего дела!

- А потом что? Вывесить изуродованный труп на ворота? - Скептически отозвалась девушка.

- Фи! - Передёрнуло Птайлая. - А почему бы не отдать их на съедение вашим новым существам? Как их... а! Снуффы!

- Я вообще никого не хочу убивать, - отказалась Аида. - И истязать тоже.

Все призадумались.

- А может их хорошенько напугать? - Предложила Кати. - Провести демонстративную проверку и не выпускать никого из замка в это время.

- Хм. Хорошая мысль. Ну а что делать с провинившимися?

- Можешь опробовать свои новые способности наказывать эмоциями, - подсказал Вион.

- Ну... почему бы и нет, - неуверенно согласилась девушка. - Правда, не думаю, что всё это поможет предотвратить будущие заговоры, ну да ладно. Надо же с чего-нибудь начинать.

На том и порешили. Аида и сама в тот момент не подозревала, во что выльется их план и к каким последствиям он приведёт.

Книга ещё пишется и выкладывается частями. Помните, ваши отзывы лучше всего мотивируют автора как можно чаще выкладывать продолжение!



(C) Зинаида Гаврик Добавлено 10.01.17


Оценка: 9.78*12  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Гринберга "Чужой мир - мои правила" (Юмористическое фэнтези) | | С.Шавлюк "Начертательная магия" (Любовное фэнтези) | | И.Арьяр "Тирра. Невеста на удачу, или Попаданка против! " (Любовное фэнтези) | | А.Анжело "Сандарская академия магии. Carpe Diem." (Любовное фэнтези) | | Е.Горская "Я для тебя сойду с ума" (Любовное фэнтези) | | Н.Яблочкова "Академия зазнаек или Попала в дракона!" (Попаданцы в другие миры) | | О.Головина "Варвара из Мейрна. Книга 2" (Попаданцы в другие миры) | | С.Вишневский "Бегающий Сейф" (ЛитРПГ) | | Ю.Меллер "История жизни герцогини Амальти" (Любовное фэнтези) | | М.Акулова "Вдох-выдох" (Любовные романы) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"