Коробкова Ольга: другие произведения.

Арена. Выжить вопреки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 8.38*15  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не стоит верить богам. Порой, их предложения скрывают в себе массу тайн и загадок. И даже находясь на волосок от смерти, стоит хорошенько подумать, на что ты идешь. Что, ты уже согласилась? Тогда, пеняй на себя. И молись богам, чтобы выжить. История про попаданку, но жесткая..в духе Аранэль

  Арена. Выжить вопреки
  Не стоит верить богам. Порой их предложения скрывают в себе массу тайн и загадок. И даже находясь на волосок от смерти, стоит хорошенько подумать, на что ты идешь. Что, ты уже согласилась? Тогда, пеняй на себя. И молись богам, чтобы выжить.
  Пролог
  Где-то в межмирье
  − И что ты тут забыл? - спросила богиня Дарина, окидывая фигуру брата пристальным взглядом.
  − Решил понаблюдать за смертными, − немного помолчав, ответил Сет, смотря вниз. - Мне скучно. Надоели это постоянные распри и споры с другими богами.
  − И что же ты хочешь? - Дарина села рядом с ним и улыбнулась.
  − Поиграть, − бог войны размял руки. - Давно мы не устраивали состязаний. Так может возродим традицию?
  − Остальные будут против, − закусила губу богиня, но в глубине души она и сама хотела развлечений. Все же их жизнь так бесконечна, что начинает надоедать.
  − А мы никому не скажем, − шепнул Сет и осмотрелся, чтобы убедиться, что никто не подслушивает. - Я найду умирающую душу в одном из запретных миров и предложу сделку. Думаешь, кто−то откажется от второго шанса?
  − И куда ты хочешь её перенести? - Дарина уже мысленно представляла себе развлечение и думала о том, что неплохо бы устроить тотализатор.
  − В Дасериус, − зловеще улыбнулся Сет. - На арену.
  От этих слов сестра побледнела и округлила глаза.
  − Ты с ума сошел, − зашипела богиня, глядя на брата. - Там нереально выжить.
  − Ты права, − глаза бога блеснули. - Но ведь от этого и становится намного интереснее. Итак, начнем.
  Земля. Наши дни.
  Александра
  Я умирала. И это не было для меня новостью. Но и не давало мне надежду. Рак. Три буквы, а сколько горя и боли. Особенно для родных. Я пыталась бороться до последнего, но все же проиграла. И теперь приборы отсчитывали последние мгновения моего существования. Боли я не чувствовала, так как меня накачали лекарствами. И на том спасибо. Еще вчера я успела проститься со всеми, прекрасно понимая, что не переживу эту ночь. Конечно, обидно умирать в двадцать лет, но уже ничего не поделать. И почему судьба так несправедлива? Я ведь еще столького не попробовала и не узнала. Жаль. Безумно жаль. Глаза стали сами собой закрываться, а где−то сбоку послышался писк приборов. Что ж, похоже, настало мое время.
  Мне казалось, что я плыву в какой−то умиротворяющей тишине. Повсюду белый туман и ни одного звука или дуновения. Интересно, куда же я попала: рай или ад? Хотя, какая разница. Все что я могла, уже сделала. Правда, этого мне казалось так мало. Разве справедливо умирать в двадцать лет, так и не успев попробовать жизнь на вкус? Обидно. Но ничего уже не изменить. Жаль.
  − Думаю, она подойдет, − раздался рядом незнакомый мужской голос, заставивший меня повернуть голову и принять вертикальное положение.
  Передо мной стоял мужчина лет тридцати пяти. Высокий, с широкими оголенными плечами и в тоге, которую когда−то носили боги древней Греции, если я правильно помню картинки из учебника истории. Черные волосы распущены и струятся по плечам, синие глаза в обрамлении густых ресниц, которым позавидовала бы любая девушка, и узкие губы, растянутые в усмешке. Если честно, глядя на него, мне хотелось бежать как можно дальше. От одного взгляда ползли мурашки по коже, а интуиция кричала об опасности. Кто же он?
  − Для чего подхожу? - спросила я, пытаясь понять, куда попала, и что вообще происходит. В любом случае, вряд ли меня убьют за вопрос. Ведь я и так мертва.
  − Как тебя зовут? - немного резко поинтересовался незнакомец, пристально разглядывая мое исхудавшее тело, завернутое в какую−то простыню. При этом он так и не ответил на вопрос.
  − Александра, − от его взгляда стало не по себе и захотелось прикрыться. А ведь моя простыня была абсолютно белой и не прозрачной.
  − Что ж, Александра, − с некой издевкой произнес он, заставляя вздрогнуть. - Тебе повезло. Я Сет, бог войны и по совместительству демиург одного из миров. И я решил дать тебе второй шанс на новую жизнь. Возродить заново не смогу, но в моих силах перенести тебя в сознание одной из моих подданных и поменять вас местами, − от этих слов я побледнела. - Не переживай, та девица не хочет жить, а мне она нужна. Пока что.
  − И что я должна делать там? - решила уточнить, чтобы понимать, во что влезаю.
  − Жить, − пожал плечами он, продолжая улыбаться. Вот только глаза при этом были очень холодными и заставляли вздрагивать. - Ты станешь ею. При слиянии тебе передастся её память и умения. Будешь просто жить, и поклоняться мне. Никаких миссий или свершений.
  − Но почему я? − мне действительно было интересно. И я понимала, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке. И лишь для второй мышки.
  − Да вот, решил пожалеть тебя, − усмехнулся он, и при этом продолжая пристально разглядывать меня. - Но видимо зря. Ты явно не ценишь возможность прожить еще одну жизнь.
  Где−то глубоко в душе я понимала, что не бывает бесплатного сыра, но мне так хотелось вновь ощутить себя живой. Хотя, мне ведь придется жить в чужом теле. И не понятно, кем именно я окажусь.
  − Я согласна, − тихо произнесла я, опустив голову и повинуясь судьбе.
  − Отлично, тогда начнем игру, − произнес бог, и меня резко потянуло вниз.
  Глава 1
  Знакомство с новым миром
  − Она долго не приходит в себя, − прозвучал рядом обеспокоенный женский голос, заставивший меня насторожиться.
  − Арнета Валери, наберитесь терпения, − ответил ей мужской голос. - Она упала с большой высоты и ударилась головой. Есть вероятность, что первое время девушка может даже не помнить о том, как её зовут.
  − Арнет Солер, и что же мне делать? - поинтересовалась женщина, и я почувствовала, как кровать, на которой я лежала, слегка шелохнулась. - Она ведь моя единственная племянница.
  − Все будет хорошо, − попытался успокоить её мужчина. Что−то мне подсказывало, что это местный лекарь. - Просто наберитесь терпения. А пока, давайте спустимся вниз и я расскажу вам, какие лекарства нужно принимать, чтобы поскорее поправиться.
  − Хорошо, − ответила собеседница, и буквально через минуту я услышала шаги, а потом скрипнула дверь.
  Похоже, меня оставили одну. Теперь бы понять, где я нахожусь, и что делать дальше. Сет обещал, что мне перейдет память девушки, но пока ничего такого я не ощутила. Может, надо как−то поспособствовать? Но как? Ладно, для начала нужно осмотреться. Я осторожно открыла глаза и повернула голову. М−да, обстановка была весьма скудной. Небольшое помещение с отбеленными стенами, и без каких−либо украшений из картин. Одинокая кровать, на которой я лежала, слегка покосившийся шкаф для одежды, зеркало, стол с парой стульев и окно с цветастыми занавесками. Правда, видно, что им уже много лет, и рисунок практически выцвел. Похоже, девушка жила весьма бедно. Впрочем, это сейчас не главное. Мне захотелось увидеть, какой я стала, поэтому решила подняться. И вот тут поняла, что просто не могу. Стоило сделать движение, как тело пронзила боль. Я даже закусила губу, чтобы не вскрикнуть. Неужели даже в этом мире мне не суждено избавиться от этого? Поняв, что встать сейчас не смогу, решила подождать. Что−то мне подсказывало, что скоро вернется Валери, и нужно к этому времени понять, как себя вести. Лежать, глядя на бревенчатый потолок, было откровенно скучно. Я попыталась прислушаться к разговорам внизу, но, несмотря на бедность, стены тут были явно крепкие, и ничего услышать не удалось. Обидно.
  Видимо, устав от одиночества, организм решил дать мне возможность отдохнуть, и я сама не заметила, как вновь уснула. И в этот раз мне снилась жизнь той, в чье тело я так удачно попала. Хотя, удачно ли, это спорный вопрос. Из всего увиденного мне стало понятно, что обладательницу тела звали Алекса. Это было мне на руку, так как не придется привыкать к новому имени. Вот только я была старше. Девушке буквально на днях исполнилось пятнадцать. Ничего примечательного в ней не было. Родители погибли, когда она была еще совсем маленькой, и тетя забрала её к себе. Жили они в небольшой деревушке на окраине леса. Валери была ведьмой. Эта новость меня порадовала. Тут есть магия. Правда, в самой Алексе её не было. Жаль. О мире, в котором она живет, девица знала мало. Предпочитала вместо учебы бегать с подружками по лугам и флиртовать с парнями. И история её смерти весьма банальна. Влюбилась в местного парня. Он ей наобещал кучу всего, а потом посватался к другой. Хорошо, что хоть не успела переспать с ним, а то позору бы было. Ну, Алекса с горя решила спрыгнуть с высоты и сломать себе шею. Тоже мне способ самоубийства. Лучше бы яду глотнула. Все же тетя ведьма. Упала она неудачно и выжила. Точнее, она−то умерла, а я заняла её место. Должна признать, все это было не очень весело. Получалось, что мне придется играть роль этакой фифы, которая ничего не умеет и постоянно попадает в неприятности. Хотя, копнув немного глубже в её воспоминания, я поняла, что она не так плоха, как кажется на первый взгляд. Алекса очень любила детей и постоянно возилась с соседскими детишками. Часто навещала пожилую старушку, которая жила на окраине, и у неё не было родственников. Видимо, ей приходилось подстраиваться под обстоятельства и с подругами вести себя совершенно по-другому. Одиночество вещь неприятная. А родная тетя не сильно-то уделяла ей внимания. Вот и приходилось искать на стороне. М−да, даже не знаю, что и думать. Хотя, себя я хорошей назвать никак не могу. До того, как у меня обнаружили рак, я вела довольно вольный ритм жизни. Ходила на дискотеки, часто пропадала с друзьями в малоприятных местах, доводила родных до нервных срывов, и даже отсидела пару дней в обезьяннике за порчу государственного имущества. Меня знакомые решили научить рисовать граффити, и я не стала отказываться. Только оказавшись на больничной койке и почувствовав всю боль, я поняла, что не сделала очень многое. И в первую очередь не сказала родным, что люблю их. Жаль, что у меня оказалось так мало времени на это. Четвертая стадия убила меня за полгода. И вот теперь у меня появился шанс на новую жизнь, и я его не упущу.
  В следующий раз, когда я открыла глаза, то поняла, что за мной наблюдают. Неимоверно хотелось пить, и я невольно облизнула губы. Буквально через мгновение мне дали возможность утолить жажду.
  − Ну а теперь поговорим? - улыбнулась женщина, отставляя кружку и помогая мне сесть. Я с интересом стала разглядывать её. Невысокая, но при этом с хорошими формами. Рыжие волосы заплетены в толстую косу и перехвачены зеленой лентой. Круглое лицо, широкий лоб, черные брови домиком, слегка вздернутый носик, пухлые губы и холодные голубые глаза, которые осматривали меня с некой долей маниакальности. Я так же заметила, что на ней было простое платье со сборкой на груди, короткими рукавами, и длиной до пола. Насыщенный зеленый цвет очень удачно гармонировал с волосами. - Кто ты? - поинтересовалась она, продолжая буравить меня взглядом.
  Я хотела ответить, но меня перебили.
  − Не советую врать, − улыбнулась она так, что у меня зародилось нехорошее предчувствие. - Я ведьма, и могу различить правду от лжи. И ты точно не моя племянница.
  − Меня зовут Александра, − немного помедлив, ответила ей, понимая, что лучше попытаться с ней подружиться. Хотя, с такими людьми это весьма трудно сделать.
  − Хм, получается, эта клуша все-таки умерла, − произнесла ведьма, закусив губу. Расстроенной она не выглядела. - Что ж, может это и к лучшему. Все равно толку от неё не было. Впрочем, − меня окинули еще одним изучающим взглядом. - От тебя его тоже не много будет.
  − Почему? - не смогла удержаться от вопроса.
  − Судя по твоей ауре, у тебя минимальный дар целительства, − охотно пояснила собеседница, заправив за ухо выпавшую из прически прядь. - Максимум, что ты сможешь, это делать настойки и лечить мелкие раны. Тебя даже в Академию магии не возьмут.
  Слышать это было немного обидно. Впрочем, я жива и это главное.
  − И что же мне делать? - я понимала, что наглею, но надо сразу узнать, что и как.
  − Пока поживешь у меня, − немного подумав, ответила ведьма. - Для всех ты осталась моей племянницей и будет глупо моей стороны выгнать тебя за порог. Мои клиенты могут не так понять. А терять их я не намерена. Так и быть, я научу тебя самому необходимому, а потом ты пойдешь своей дорогой. В этой деревне тебе точно делать нечего.
  − Спасибо, − поблагодарила я, понимая, что все могло быть и хуже. Ничто не мешает ведьме вызвать стражу и рассказать им, кто я есть. Боюсь, после этого я проживу недолго. Либо убьют, либо начнут изучать. Ни то, ни другое мне не сильно нравилось.
  − Ладно, приходи в себя, − немного подумав, сказала Валери, поднимаясь с насиженного места. - Через пару дней начну твое обучение. Чем быстрее оно пройдет, тем лучше. И постарайся никуда не влезать. Иначе, выпутываться будешь сама.
  С этими словами она удалилась, оставив меня наедине со своими мыслями. А подумать мне было о чем. Первым делом нужно узнать, куда именно я попала. Особенно изучить законы, чтобы не совершить необдуманный поступок. Раз магии во мне минимум, значит, выучу, что смогу, а потом найду работу. К сожалению, мои знания по экономике тут вряд ли пригодятся. К тому же я не успела закончить институт из−за болезни. Как вариант, можно устроиться помощницей у лекаря или ведьмы. Хотя, последние видимо не сильно любят конкуренток. Еще надо узнать, какие расы тут есть и как себя с ними вести. К сожалению, бывшая обладательница тела мало что знала по этому вопросу. Кстати, мне было безумно интересно, как я теперь выгляжу. Правда, для этого нужно подойти к зеркалу. Вот только сказать легче, чем сделать. Тело меня еще плохо слушалось. Даже не смотря на то, что лекарь залечил все переломы и травмы. Может, из−за переселения души телу нужно привыкнуть? Я решила не рисковать и посмотреть на себя после того, как окончательно поправлюсь. Единственное, что можно утверждать точно - я блондинка. Причем мои волосы явно будут ниже поясницы. Всегда о таких мечтала, но никогда не могла отрастить. А беглый осмотр тела доказал, что девушка была худой и без выдающихся прелестей. Но это и к лучшему. Буду меньше привлекать внимания. В данной ситуации это к лучшему. Чем меньше обо мне будут знать, тем лучше.
   Кстати, надо бы мне о местной религии узнать. Что−то мне подсказывает, что этот демиург меня сюда не просто так послал. Конечно, ни о какой великой миссии, о которой пишут в книгах, у меня нет. Но без причины я бы тут не оказалась. Забавно, находясь в своем мире и читая книги, все представлялось совершенно не так. У всех попаданок была суперсила, верные друзья, толпы поклонников и многое другое. А на самом деле все намного прозаичнее и жизненнее. Выжить без способностей и в гордом одиночестве намного труднее. Может, в этом и состоит моя задача? Хотя, какой в этом смысл? Блин, я запуталась. Но не стоит поддаваться панике. Для начала нужно выздороветь, а потом решать, что делать дальше.
  Еще пару дней я провалялась в кровати, пытаясь вытянуть из головы девушки все, что та знала, но этого было недостаточно. Да и знала она немного. Такое отношение к своей жизни серьезно раздражало. Я просто не могла понять, почему она не стремилась узнать больше. Хотя, я и сама такой была до болезни, поэтому сильно осуждать её не собираюсь. Ладно, как только поправлюсь, засяду за книги. К тому же, тетенька точно не будет долго меня при себе держать, а значит, нужно брать по максимуму. Если честно, то лежать без дела было относительно лень. Но держать в руках книгу у меня не получалось. Тело не слушалось. Пару раз заходил лекарь и проверял меня, говоря, что все идет хорошо, и я скоро поправлюсь. Это несказанно радовало. Хотелось уже встать и размяться.
  - Алекса, я так рада, что ты здорова, - ворвалась в мою комнату какая-то девица, восторженно визжа и заставляя поморщиться от боли в голове. Память услужливо подсказала, это Ольесса. Вроде как лучшая подруга. Именно она-то и отбила парня у девушки. Я невольно окинула соперницу взглядом. Невысокая, но при том худая, как жердь. Темные волосы длиной до поясницы, карие глаза, вытянутое лицо с острым подбородком. Впалые щеки, узкие губы. Не самые красивые черты лица. Но что-то в ней завораживало. - Надеюсь, все хорошо?
  - Замечательно, - не удержалась от сарказма. Ну не понравилась она мне. Слишком уж сладко пела. - Как сама?
  - Просто отлично, - улыбнулась она, присаживаясь на край кровати. - Мне Андреас сделал предложение. Надеюсь, ты на нас не злишься?
  - Нет, - честно ответила ей, так как к бывшему девушки не испытывала никаких чувств. - Рада за вас. На свадьбу пригласите?
  - Конечно, - захлопала глазами она, словно ангел. Прям захотелось в лицо дать, но я сдержалась. Толку от этого все равно не будет.
  - Ладно, мне пора бежать, - вдруг встрепенулась Ольесса. - Меня жених ждет. Но мы еще встретимся.
  - Конечно, - я постаралась, чтобы мое лицо выглядело веселым.
  Как только она ушла, я тяжело вздохнула и задумалась. Вот так и познаются друзья. Печально. Хотя, это даже и к лучшему. Чем меньше связей останется, тем быстрее я отсюда уйду. Самое интересное, что больше ко мне за все это время никто не заглянул. Весело. Ладно, не будем о грустном.
  Еще через сутки мне стало легче, и я впервые смогла подняться с постели. И естественно, первым делом направилась к зеркалу, чтобы посмотреть на себя. Мне было интересно, какой я стала после перемещения. С трудом добравшись до нужного предмета, встала в полный рост и устремила взгляд в отражение. Фигура у девушки была худощавой. Небольшая грудь, талия и едва округлившиеся бедра. Назвать её привлекательной можно с большим трудом. Овальная форма лица, слегка вздернутый носик, ямочка на подбородке, темно-синие глаза в окружении черных пушистых ресниц. Слегка припухлые губы и родинка слева в уголке. Светлые волосы очень длинные. Их нужно будет укоротить, так как слишком мешали. Что ж, вполне неплохо. Могло быть и хуже. Хм, если судить по отражению, то мой рост примерно метр семьдесят, может чуть больше. Но на модель я точно не потяну. Да впрочем, меня это мало интересовало. Жаль, что магических сил мало. А то бы я с радостью поступила в академию. Вот только этим мечтам не суждено сбыться. Сомневаюсь, что тетя сможет меня чему-то научить, раз дара нет. Я пока не совсем понимала, что именно ей от меня нужно. В святую любовь верилось с трудом. Исходя из нашего с ней разговора, можно понять - к племяннице она чувств не испытывала. Возможно, это была бесплатная рабочая сила. Хотя, посмотрим по обстоятельствам.
  - Оклемалась, - послышался довольный голос Валери. Она вошла и стала осматривать меня. - Это хорошо. В шкафу есть одежда. Вниз спуститься в состоянии? - я кивнула. - Отлично. Тогда одевайся и спускайся вниз, будем тебя откармливать.
  Последние слова прозвучали весьма здорово. Кушать я хотела, и желательно не ту бурду, что давали мне во время болезни. Как только я осталась одна, то сразу же пошла к шкафу, чтобы посмотреть имеющийся гардероб. Должна признать, он был весьма скуден, и даже беден. Большая часть была в серых цветах, парочка черных и одно красное платье. Ничего себе. А я-то думала, что она любит яркие вещи. Выбрав наиболее приличное, со сборкой на груди, рукавами до локтей и приталенной юбкой. Волосы расчесать удалось с большим трудом. Я поняла, что нужно будет их несколько раз мыть, чтобы привести в порядок. Еще раз взглянула на себя и поняла, что выгляжу как привидение. Очень бледная. Но это из-за недостатка света и плохого самочувствия.
  По лестнице я спускалась с большим трудом. Тело слушалось не до конца. Ноги тряслись. Но я упорно шла вперед. Нужно было начинать жить, раз уж попала в этот мир. Пока шла по второму этажу, то заметила, что тут всего три двери. Одна скорей всего спальня тети, а вот другая непонятно. Но меня это сейчас мало волновало. Оказавшись на первом этаже, увидела, что обстановка неплохая. Я бы даже сказала уютная. Большая и светлая гостиная со столовой и примыкающей к ней кухней. Камин с пылающими в нем дровами. Диван с пледом, который явно делался руками. Дубовый стол с четырьмя стульями, хорошо оснащенная кухня. А вот цветастые занавески были перебором. Валери обнаружилась в столовой. Она накрывала на стол. Стоило мне почувствовать запах еды, и желудок радостно забурчал. М-да, давно я обычной домашней пищи не ела. Соскучилась. Жареная картошечка, маринованные грибы, кувшин молока. М-м-м...все, я в раю. На пару минут уж точно. Какой же кайф. Ведьма на мои действия смотрела с улыбкой, вот только глаза при этом были изучающими. В них не отражалось ни капли тепла или заботы. Хм, даже страшно представить, как же она относилась к своей племяннице раньше.
  − Ну что ж, раз ты поела, можем обсудить твою дальнейшую жизнь в моем доме, − сказала Валери, когда я доела последнюю картошку с тарелки и запила все это стаканом молока.
  − И что вы хотите? - я постаралась, чтобы мой голос звучал нейтрально. Видимо, действительно настала пора узнать обо всем.
  − Ты будешь помогать мне, как и ранее племянница, − начала разговор ведьма, откинувшись на спинку стула и внимательно глядя на меня. - Взамен я буду учить тебя выживать в этом мире. Не думай, что тут все легко и просто. Через год ты уедешь. Куда, меня не сильно волнует. Кстати, советую не сильно сближаться с друзьями Алексы, они хоть и прикидываются хорошими, такими не являются. Лучше посвяти больше времени учебе. За пределы деревни без меня не ходи. Либо заблудишься, либо в неприятности угодишь. Тут многие не против приласкать девушку. И без разницы какую.
  Вот эти слова стали для меня не самыми приятными. Я бы не желала оказаться в руках каких−то извращенцев. Надо в обязательном порядке изучить законы этого мира и понять что и как. Не знаю почему, но меня не покидает чувство тревоги. Оно пока не сильное, но, тем не менее, заставляет задуматься о том, что будет дальше.
  − И с чего же мы начнем? - решила уточнить я, чтобы понять свои дальнейшие действия.
  − С утра ты должна будешь накормить живность, потом завтрак, − начала перечислять Валери. - Его будем готовить по очереди. Затем у тебя есть несколько часов на изучение книг. Если придут клиенты, поможешь. Заодно и научишься чему−то полезному. Ну а вечером делай, что хочешь, но в десять должна быть дома. Ночью бродить по деревне опасно. Сюда иногда звери из леса заходят.
  − Я поняла, − заверила её.
  Ведьма еще раз окинула меня взглядом, а затем усмехнулась и повела наверх. Как оказалось, третья дверь вела в библиотеку. Не могу сказать, что она была обширной, но на первое время книг мне хватит. Убедившись, что я тут смогу разобраться сама, Валери ушла к клиентам. Вот теперь можно и осмотреться. Судя по всему, это был её кабинет. Вдоль трех стен стояли стеллажи с книгами. Правда, иногда между ними мелькали фигурки животных или людей, сделанные из дерева. Красивые. В комнате так же находился большой деревянный стол, пара кресел с мягкой обивкой, несколько светильников и большое окно с широким подоконником. Я прям влюбилась в это место. Книги всегда были моей слабостью. Немного побродив между стеллажами, я выбрала свод законов и историю этого мира. Думаю, для начала нужно изучить именно их. К сожалению, сидеть на подоконнике было жестко, поэтому я сбегала в свою комнату и притащила пару подушек, а так же плед. Через пару минут, сделав себе удобное ложе, разместилась на нем и стала изучать историю мира, куда меня угораздило попасть.
  Итак, мир, в который я попала, называется - Дасериус. Он довольно молодой, всего пара сотен тысяч лет. Тут обитают представители всех рас, о которых я когда−то читала в книгах. Даже драконы. Правда, те живут на отдельном континенте и на контакт идут весьма неохотно. Всего материков два. Между ними находится Арисское море. Чтобы его переплыть, понадобится почти пять дней. Конечно, существуют маленькие острова, на которых тоже существует жизнь, но они не имеют стратегического значения. И естественно, тут есть магия. Не у всех. Самое интересное, что дар может оказаться у кого угодно. Не обязательно, что это будет эльф или гном. Даже в семье потомственных магов может родиться ребенок, лишенный магических сил. Так что об избранности тут говорить не приходится. Конечно же, для тех, у кого дар велик, есть академии и школы. А вот если он совсем мал, как у меня, то можно рассчитывать только на домашнее обучение. И то не факт, что оно поможет развить хоть что−то. Кстати, из всех видов магии больше всего опасаются некромантии. Черных магов мало, и все они находятся под присмотром. Хотя, четкого разделения на белых и темных нет, но, тем не менее, такие разговоры прослеживаются. Из текста я поняла, что основными чертами светлых были - принципиальность, стабильность, верность выбранному пути, что делает их превосходными хранителями традиций общества. А у тёмных - гибкость, мобильность, терпимость, что позволяет им изобретать что-то новое и двигать прогресс. В общем, все как в моем мире. Одна сплошная политика и ничего нового. Кстати, больше всего в этом мире было людей, как представителей отдельной расы. Но это и неудивительно.
  К сожалению, тут процветало рабство. Причем попасть в него можно было за любую провинность. Судя по тексту, все земли были разделены на угодья, которыми правил один из вассалов. Кто именно, зависело от территории. Дом тети находился в угодьях маркиза Морено. Он был светлым эльфом, но проживал на территории человеческих земель. Почему, никто не знает. А к нему с вопросами лезть опасались. Впрочем, ничего плохого про него тоже не говорили. В дела он не лез, лишь собирал налоги с земель и иногда нанимал народ на работу в замок, который находился в сутках пути от нашей деревни. Правда, обратно еще никто не вернулся. Но почему-то многие считают, что пропавшие просто решили начать новую жизнь. А вот меня этот момент немного смутил. Нужно будет поговорить с тетей. И обязательно изучить законы. В рабство мне не сильно хочется. Если подводить общую черту под прочитанным, то получается, что эта жизнь не сильно отличается от той, что была ранее. Нужно просто жить. И это радует. Интересно, удастся ли мне вживую увидеть эльфов, гномов, оборотней и других представителей этого мира. Даже интересно, сильно ли они отличаются от того, что описывается в наших книгах.
  После прочтения первой книги я взяла небольшой перерыв и спустилась вниз. Самое интересное, что уборная тут была чем-то похожа на нашу. Правда, вместо ванной большое деревянное корыто, а туалет заменяло приспособление, чем-то похожее на стул со спинкой и дыркой посередине. Причем, под ним было абсолютно пусто. Как потом оказалось, на данный предмет накладывались специальные чары, и отходы уходили в никуда. Весьма удобно. Глобального понятия водопровода тут тоже не было, но, тем не менее, вода шла по трубам. Вот только откуда она бралась, я пока понять не смогла. Слишком заумно. Да и в магии я разбиралась не настолько хорошо. Холодильник тут заменяла так называемая 'Холодильная камера'. В стене делалась ниша, куда складывались продукты, а так же специальный амулет, позволяющий поддерживать там оптимальную температуру. Очень удобно и не затратно. Заряжать такой амулет нужно было раз в три года, и стоило сущие копейки. В общем, необходимые блага цивилизации тут были. А вот передвигаться по-любому придется или на лошади, или в карете. И, к сожалению, первый вариант не для меня. Я этих животных лишь издалека видела, и уж точно никогда на них не ездила. Хотя, может стоит освоить данный способ? К тому же, тут нет запрета на ношение штанов для женщин. И большинство этим пользуются. Правда, у Алексы такого в гардеробе нет. Она считала, что это слишком вызывающе. Жаль. Я бы не отказалась от одной пары брюк и кофты. Юбки вечно в ногах путались.
  Перекусив, отправилась наверх, чтобы изучить свод законов. Эта книжка была намного меньше, что меня насторожило. Устроившись поудобнее, стала вчитываться в правила поведения в обществе. Все оказалось не так уж и плохо. Практически все законы были идентичны нашим, только с уклоном на магические преступления. Те же не укради, не убей и так далее. С рабством все гораздо сложнее. В него можно было попасть за неуплату налогов в течение нескольких лет, воровство, нанесение сильных повреждений имуществу знатного лорда. Или был еще вариант, который заставил меня переживать. Согласно закону, до совершеннолетия ответственность за ребенка несут родители или опекуны. И они могут продать свое чадо в рабство. Конечно, этот вариант крайне редок, но и такое случалось. Бывали очень бедные семьи, у которых кроме детей ничего не было. По-моему это жестоко. Кстати, если ребенок оказывался сиротой, то его либо отдавали ближайшим родственникам, либо помещали в специальное заведение, где давали знания для дальнейшей жизни. Хм, а может этот мир не так уж и плох?
  В общем и целом концепцию мира я поняла, хоть и не до конца. Все же, сначала нужно в нем пожить, чтобы окончательно акклиматизироваться. А еще надо уточнить вопрос про здешний пантеон богов. Что-то мне подсказывает, что один из них и будет тем, кто меня сюда засунул. Порыскав в библиотеке, мне так и не удалось найти нужную книгу. Невольно возникло чувство, что о богах тут вслух не говорят. Ладно, дождусь Валери и тогда узнаю. А пока можно приготовить ужин. Надо же хоть как-то отблагодарить за то, что она меня не выкинула на улицу и не сдала стражам. Хотя, кто знает, какие мысли у неё в голове.
  К сожалению, быстро приготовить ужин у меня не получилось. Во-первых, пришлось помучиться с разжиганием огня. Не смотря на то, что у меня была память девушки, она этим никогда не занималась. Во-вторых, большая часть продуктов была мне просто не знакома. Приходилось пробовать, прежде чем что-то делать. В конечном итоге, после двух часов мучений я приготовила суп, салат и пожарила картошку. Это единственный овощ, не вызвавший у меня сомнений.
   - А от тебя есть польза, - послышался довольный голос Валери за моей спиной. Я обернулась и увидела ведьму, которая ставила сумку на комод и снимала плащ. - Что ж, давай поедим, а то я проголодалась.
  Я быстро достала тарелки и накрыла на стол. Ведьма села во главе и приступила к трапезе, при этом сохраняя молчание. Я не стала её торопить, несмотря на то, что у меня появилось много вопросов. Если честно, то я пока даже не понимала, как себя с ней вести. Валери вроде бы проявляла доброту, но при этом её глаза были абсолютно холодные. Такой контраст не давал нормально оценивать ситуацию и обдумывать дальнейшие шаги. Жаль, что в этом мире у меня нет опоры. Только оказавшись одна, я поняла, что без поддержки родных очень сложно. Порой, даже невыносимо. А ведь в своем мире мне хотелось поскорее вырасти, жить одной и не отчитываться перед родными. Меня бесило их вечное контролирование, частые звонки, слежки за учебой и многое другое. Я не понимала, что это делалось во благо мне, а не во зло. И вот, оставшись одна, я переосмыслила все это. И должна признаться, что мое прошлое поведение было слишком эмоциональным, и мне жаль, что я так часто портила нервы родным. Надеюсь, что они меня простят.
  - Ты хотела о чем-то спросить? - поинтересовалась Валери, когда я стала убирать посуду со стола. Интересно, откуда она об этом узнала? Мысли читает? - У тебя на лице написано такое нетерпение, что сразу понятно - хочешь задать вопрос, - ответила она на мои немые эмоции. На душе слегка полегчало. Мне только эмпата для полного счастья не хватает.
  - Мне не удалось найти ни одной книги по богам, - решилась поинтересоваться я, закончив мыть посуду, и присаживаясь в кресло напротив неё.
  - И не найдешь, - спокойно ответила ведьма, потягивая вино из бокала. Она налила его, пока я убиралась. - Эта тема считается запретной. Хотя, скорее у каждой расы свой бог и, следовательно, своя религия.
  - А где-то можно узнать о них побольше? - не сдавалась я.
  - Хм, а тебе зачем? - меня смерили подозрительным взглядом, словно я что-то замышляю.
  - Просто интересно, - пожала плечами и сделала вид, что задумалась. - В моем мире все выглядит по-другому, вот и решила сравнить.
  - Ладно, будем считать, что я тебе поверила, - немного помолчав, ответила она. - У меня где-то была книга, оставшаяся с академии. Если найду, то дам почитать. Хотя, это бесполезно. Боги уже давно не отвечают на наши молитвы.
  - Почему?
  - Этого никто не знает. Но, несмотря ни на что, храмы стоят и службы проводятся. Как-нибудь я тебя туда свожу.
  - Спасибо, - поблагодарила её и направилась к себе.
  Пока было светло, решила почитать что-то расслабляющее. И как оказалось, в библиотеке ведьмы имелись любовные романы. Мне даже любопытно стало, о чем в них пишут.
  '- Ой, а что это вы делаете? И вообще, что это у вас такое? - поинтересовалась девушка, когда мужчина стянул с себя штаны, представая, в чем мать родила, и округлила глаза. Да еще и пальчиком показала.
  - Не понял, ты сейчас о чем? - растерялся он, отчаянно пытаясь понять, куда она показывает.
  - Такое хорошенькое, - засюсюкала она, слегка покраснев. - В клеточку.
  - Ах, это, - самодовольно улыбнулся он и гордо поднял голову, расправив плечи. - Это гольфы, связанные моей матушкой, - пояснил несостоявшийся насильник.
  - Отдайте их мне, - приказала пленница, надув и без того пухлые губки. - Вам и без них тепло будет. Вон сколько шерсти.
  Оборотень едва не подавился словами, услышав последнее замечание, и заметно приосанился. Не такого разговора он ожидал от краснеющей девицы, которая восседала на кровати в весьма обворожительной позе. При этом на прелестнице не было ничего, кроме кружевного комплекта. Правда, чуть в стороне он заметил плеть, и настроение значительно поднялось'.
  Прочитала и захлопнула книгу. Б-р-р...вот это фантазия. Причем, эта история еще ничего, остальные были и того хуже. Почему-то во всех романах проявляется одна и та же закономерность. Обычная крестьянка встречает принца, спасает его, тот влюбляется, и живут они долго и счастливо. Прям как-то сопливо. Нет, я понимаю, что всем хочется оказаться на месте героини. Но в такую ситуацию верится с трудом. На всех просто принцев не хватит. Еще и драться начнут. Ради интереса решила открыть другую книгу.
  'Прекрасная принцесса восседала у окна и ожидала момента, когда её спасет принц. Она уже потеряла всякую надежду, и была готова отдаться дракону, лишь бы не остаться старой девой. Но тут, на её счастье, пришло спасение.
  - О, моя прекрасная Брунгильда, - восторженно закричал принц, восседая на белом коне и глядя наверх. - Я пришел спасти тебя, - патетично заявил он, вынимая из сумки розовый фало...'
  Так, стоп! Больше я это читать не буду! Даже боюсь представить, кто именно сочиняет эти произведения. Кстати, большой популярностью пользовались книги про драконов. Их в коллекции ведьмы было больше всего. Похоже, у кого-то это некий фетиш. Но не мне судить. Я сама всегда любила рептилий. Надеюсь, мне удастся хоть раз в жизни увидеть дракона.
  Поняв, что сегодня уже ничего нового не узнаю, я сходила в душ, переоделась в ночную сорочку с оборками и улеглась на кровать. Вот только сон никак не хотел идти. Организм итак отдыхал слишком долго. Проворочавшись около часа, я решила сходить на кухню и выпить стакан теплого молока. Обычно это помогало мне уснуть. Накинув халат, я стала спускаться вниз. Хорошо, что полы в доме были деревянными. Можно спокойно ходить босиком. И при этом они не скрипели. К сожалению, спуститься вниз мне не позволили голоса.
  - Валери, что ты будешь делать с племянницей? - поинтересовался незнакомый мне мужской голос. Захотелось спуститься на пару ступеней ниже, чтобы рассмотреть говорившего. Но я опасалась, что тогда меня заметят.
  - Пока не знаю, - тетин голос звучал ровно. - Она еще не до конца поправилась.
  - Выдай её замуж, - посоветовал этот нехороший человек. - Младший сын пекаря уже год смотрит на неё весьма пристально.
  В голове тут же всплыла картина этого парня, и я едва не упала с лестницы. Парнишка весил под центнер, поросячьи глазки, ручки как сардельки, да и сам на поросенка смахивает. Не, за такого замуж точно не пойду. До моего совершеннолетия еще год, так что до этого момента точно есть время. Ранее тетя ничего сделать не сможет. И вообще, не пойму, чем я этому мужику мешаю?
  - Раин, ты же понимаешь, что пока я не могу так поступить, - ответила Валери, тяжело вздохнув. - До её совершеннолетия все равно ждать придется.
  - Ага. И как только оно наступит, денюжки уплывут мимо нас, - возмущенно заявил её собеседник.
  После этой фразы я навострила ушки.
  - Она не в курсе о том, что родители оставили ей хорошее наследство, - тетя говорила четко и отрывисто. - И никогда не узнает. Я просто подсуну ей бумаги на подпись, и она переведет все деньги на мой счет. А потом мы от неё избавимся.
  - Надеюсь, у тебя все получится, - довольно ответил он, а мне стало противно. Теперь-то я понимала, почему Валери со мной столь приветлива. Ей нужны деньги племянницы. - Ладно, я пойду, а то вдруг она проснется.
  - Может, останешься? - в интонации тети появились нотки соблазна, и я поняла, что надо линять.
  Быстро встав, побежала к себе, стараясь не издать ни звука. Оказавшись в комнате, уселась на кровати и стала думать. Ситуация выходила не самая радужная. Получается, что как только Алексе исполниться шестнадцать, тетя заставит её подписать документы, и все деньги перейдут ей. Интересно, а что будет, если я умру? Что-то мне подсказывает, что ей это не выгодно. К тому же меня еще интересовал незнакомец. Жаль, что кроме имени ничего не известно. Впрочем, у нас еще будет возможность познакомиться. Скорей всего, он проживает тут, а значит, мы по-любому пересечемся. Главное, сделать вид, что мне ничего не известно. Кстати, я вновь попыталась углубиться в память девушки, чтобы понять, каким именно наследством она может владеть. До этого момента я как-то не задумывалась о том, кем были родители Алексы. Судя по воспоминаниям, мама потомственная ведьма. Правда, слабая. Могла лишь отвары делать. И мне достался её дар. Отец же простой рабочий, аптекарь. Именно на почве любви к науке они и сошлись. Сказать, что у них было много денег, нельзя. Тогда откуда наследство? Странно. Кстати, жили они в темных землях, за много дней пути отсюда. И насколько я поняла, там у Алексы остался дом, который записан на неё. Что ж, в случае чего, можно попытаться добраться туда и просто жить. Но сначала надо выяснить, что за аферу затеяла Валери, и разобраться с ней.
  А для этого придется найти бумаги, которые я должна подписать. Подозреваю, что они лежат где-то в скрытом месте. Как вариант, в её спальне. Но туда мне ходу нет. Значит, нужно будет что-то придумать. В любом случае у меня в запасе минимум полгода. Я еще слишком мало знаю, чтобы делать выводы и строить предположения. Но вся ситуация мне в корне не нравится. Мне хотелось просто жить, со временем встретить парня и обзавестись семьей. А не думать о том, что так называемая родственница, пусть и не моя, хочет избавиться от наследницы, и нужно быть аккуратной.
  Глава 2
  Первые неприятности в новой жизни
  Следующее утро у меня началось довольно рано. Видимо, организм настолько устал от ничего неделанья, и решил перейти к действиям. Я решила, что нужно приготовить завтрак, чтобы не выдать свое волнение. Ни к чему Валери знать о том, что я слышала их разговор с незнакомцем. Первым делом необходимо собрать все сведения, которые есть, чтобы знать, как действовать дальше. Сама ведьма спустилась где-то минут через сорок, когда я уже успела приготовить блинчики и поставить их на стол.
  - Я бы хотела сегодня пройтись по деревне, - решила начать разговор, когда с едой было покончено.
  - Пройдись, - спокойно ответила тетя. - Только далеко в лес не заходи, если не хочешь пропасть в неизвестности.
  - И как мне понять, куда не стоит идти? - на всякий случай поинтересовалась я, понимая, что сейчас любая мелочь важна.
  - Ну не больше ста шагов от последнего дома, - немного подумав, посоветовала она, а затем решительно поднялась из-за стола. - Только постарайся ни во что не вляпаться, и вести себя так, словно ничего не произошло с тобой. Сама понимаешь, что лишние слухи нам ни к чему.
  - Конечно, - заверила её и тут же поднялась наверх, чтобы надеть одно из серых платьев.
  Другого варианта все равно не было. Конечно, можно попросить денег, чтобы сменить одежду. Вот только вряд ли это была хорошая идея в данный момент. Я и так у неё на птичьих словах. Ведьма может выгнать меня в любой момент. Или вообще сдать стражам. Кстати, я так и не разобралась с волосами. Нужно их укоротить, не могу ходить с такой шевелюрой. Тяжело и вечно путаются. В данный момент пришлось заплести косу и перевязать их лентой. К сожалению, резинок тут никто не смог придумать. Ладно, сейчас нужно думать не об этом. Уже на выходе надела на ноги обувь, чем-то напоминающую наши балетки и устремилась на улицу. Мне было очень интересно, как же тут живут.
  На самом деле, деревенька была не сильно большой. Хотя, тут все зависит от того, как себе это представлять. Думаю, в этом поселении было не менее сорока домов. Все одноэтажные, с черепичными крышами, резными окнами и заборами. Должна признаться, что я не ожидала, что все домики будут практически одинаковыми. Словно их под копирку делали. Я даже удивилась такому сходству. Хотя, нет, отличия были. Кто-то разукрасил окна, кто-то сделал резной забор или разбил несколько клумб с цветами. Кстати, в каждом доме была собака, кроме ведьмы. У той вообще ни кошек, ни собак. Необычно. Вообще, во всех книгах обычно писали о том, что ведьма обязана иметь черную кошку. А тут все наоборот.
  Пока я прогуливалась по единственной улочке, то успела заметить, что на меня никто не обращал внимания. Люди были заняты своими повседневными делами. Впрочем, я же была не новенькой жительницей. Жизнь в деревне кипела. Я нашла лавку кузнеца, пекаря, а так же таверну. Она располагалась на самом краю. Это было единственное двухэтажное здание, имеющее вывеску. Память услужливо подсказала, что буквально в часе езды отсюда находится торговый тракт, по которому передвигаются караваны с грузами. В летний сезон они часто останавливаются у нас. А если кому места не хватает в таверне, то их могут приютить и обычные люди. Все же каждая копейка на счету. Всем выгодно и удобно. К тому же, иногда молодые люди находили себе тут спутницу и оставались жить. Или забирали с собой. Поэтому ближе к летнему сезону все девушки старались прихорошиться. И я их даже понимала. Многие хотели жить в более выгодных условиях, а не пропадать в глуши. А вот я никогда не задумывалась о том, что мне больше по душе. В прошлой жизни я жила только в городе и на природу выезжала крайне редко. А сейчас условия изменились. И возможно, это к лучшему. Чтобы понять как лучше, нужно потерять это.
  Немного побродив среди домов, и насмотревшись на народ, я решительно вышла за территорию. Лес находился где-то шагах в трехстах от последнего дома. И он был довольно густым, если смотреть с моей точки зрения. Но сравнить не с чем. Глубоко в душе даже захотелось пройтись по нему. Снять обувь и ощутить, какая трава на ощупь. Только немного страшно было. Сама не знаю почему. Что-то останавливало от этих поступков. Но я все же не удержалась и присела на землю, устремив взгляд вперед. Кто бы сказал, что моя жизнь так кардинально изменится за одно мгновение, я бы рассмеялась и не поверила. А вот теперь живу в другом мире и пытаюсь понять, что делать дальше. Настроение плавало от 'все хорошо', до 'какой же ужас'.
  - А что это ты тут расселась-то? - послышался сзади веселый голос Ольессы.
  Я вздохнула и поднялась на ноги, а затем повернулась лицом к бывшей подруге. Девушка оказалась не одна, а под руку с парнем. Довольно высокий, с лысым черепом, развитой мускулатурой, квадратным подбородком, карими глазами и шрамом над левым глазом. Если я не ошибаюсь, то он был сыном кузнеца. И таким положено иметь хорошие мышцы, чтобы ковать железо. И что же в нем Алекса нашла?
  - Да вот решила свежим воздухом подышать, - ответила ей, стараясь вести себя не слишком вызывающе. Все считали Алексу покорной, и мне приходилось соответствовать. - А вы?
  - Да тоже прогуляться решили, - как-то немного нервно ответила подруга. Было видно, что она врала. Но зачем?
  - Алекса, как ты себя чувствуешь? - вдруг поинтересовался её спутник, заставив меня удивиться. Неужели в коем-то веке обратил внимание на серую мушку.
  - Со мной все хорошо, - спокойно произнесла я, замечая, как Ольесса начинает злиться.
  - Может... - начал говорить парень.
  - Дорогой, тебе же сказали, все в порядке, - перебила его подруга, сверкая глазами. - И вообще, мы хотели погулять. Алекса, прости, но мы пойдем.
  - Конечно, - я не смогла сдержать усмешки, хоть и пыталась.
  Бывшая подруга наградила меня изучающим взглядом, но промолчала. Забавно. Не знаю почему, но вся эта ситуация меня просто смешила. Видимо, Ольесса побоялась, что я отобью у неё жениха. Но мне это было совершенно не нужно. Я хочу получить все знания, которые получится и уехать отсюда. Куда? Пока не думала. Слишком рано. Да и не понятно пока в какой степени проявится мой дар. Из слов ведьмы я поняла, что в крайнем случае могу рассчитывать на место помощницы лекаря или аптекаря. А это уже что-то. Правда, придется ехать в какой-нибудь крупный город. Сомневаюсь, что в маленьких деревеньках найдется работа. К тому же, я пока несовершеннолетняя. Хорошо, что до моего дня рождения всего год. За это время я постараюсь сделать все, чтобы стать независимой. А там посмотрим. Лучше не загадывать настолько вперед.
  Еще немного посидев на траве и понаблюдав за облаками, я направилась обратно к дому ведьмы. Настроение было на среднем уровне. Моя новая жизнь не пестрила красками. Но в то же время я жива, и это главное. Только оказавшись за чертой, начинаешь понимать, что все преграды можно одолеть, если постараться. Так что я точно справлюсь, чего бы это ни стоило. К тому моменту, как я добралась до дома, там уже никого не было. Не знаю почему, но меня это даже обрадовало. После услышанного ночью, доверять ведьме я перестала. Интересно, чему она меня вообще учить будет? И будет ли? Ладно, с этим я буду разбираться позже. А пока надо перекусить и вновь наведаться в библиотеку. Пора мне познакомиться с географией этого мира, чтобы понимать, куда бежать в случае чего. Разогрев воду на специальном камне, который нагревался при прикосновении к определенному участку, заварила себе травяной отвар, сделала пару бутербродов и со всем этим направилась на второй этаж. К сожалению, в этом мире нет понятия чай и кофе. От последнего я бы точно не отказалась. Но раз нет, значит, нет. Будем питаться тем, что так щедро предоставляет природа. Еще сделала себе пометку узнать у тети, если ли тут настои, которые помогают придать бодрости. Вдруг понадобится. Оказавшись среди книг, поставила чашку и тарелку с едой на стол, а затем стала искать, что бы почитать. Конечно, книг с описанием местности тут не оказалось. Зато была толстая энциклопедия мира. Что ж, тоже неплохо. Определившись с темой, я быстро перекусила бутербродами, а затем вновь забралась на подоконник, и, открыв книгу, углубилась в изучение. Эх, жаль, карты нет, чтобы наглядно понимать, что и как. И спросить не у кого. Все же это не город, а лишь деревня, где образование хоть и является нужной вещью, но не обязательной.
  Итак, судя по словам тети, мы жили на территории людей. И занимали довольно много земель. Правил всем Король. Все земли были разделены на владения, и розданы различным аристократам, которые должны следить за порядком, собирать налоги и помогать по мере сил. Естественно, из всего этого делалось только одно - сбор дани. Столица государства была от нас далеко. Там находилась академия магии, где могли учиться все одаренные. Правда, если имели дар не ниже среднего. Или же можно было заплатить за обучение, и даже имея силы как у меня, получить диплом мага. Все же с ним выдавались привилегии и хорошая работа. Видимо, во всех мирах решающую роль играют деньги. Впрочем, это и не удивительно. Вот только у меня их не было, поэтому вариант поступления в академию даже не рассматривается. Эх, жаль, что только в книгах попаданки имеют огромные силы. А в жизни все оказывается по-другому. Но, может, это и к лучшему. Меньше проблем.
  Продолжив читать, я поняла, что людские земли окружены со всех сторон владениями представителей других рас. Они граничили с эльфами, гномами, орками и вампирами. Четкого определения темных земель не было, но, тем не менее, граница с темными дроу, вампирами и орками считалась началом тьмы. По мне так глупо это. Люди старались с пониманием относиться ко всем расам. Правда, в последнее время участились нападения. Конечно, о войне говорить рано, но обстановка с каждым днем становилась все напряженнее. В общем, я могу поселиться, где хочу. Каких-то критериев нет. К тому же лекари нужны везде, даже если дар минимален. И на том спасибо. К сожалению, я пока не думала о том, куда бы хотела поехать через год. Конечно, увидеть представителей других рас это здорово, но надо понимать их менталитет, чтобы определиться, где жить. В книгах я читала о том, что у оборотней и драконов есть истинные половинки. Интересно, тут так же? Или все это миф. Не знаю почему, но мне бы не хотелось оказаться истинной парой кого-то. Навязанная любовь - ужас. К тому же я не сильно верила во все эти розовые мечты. Успела обжечься в свое время. До болезни я встречалась с потрясающим парнем, так мне казалось на тот момент. Но как только начались первые трудности, он помахал мне ручкой и ушел к другой. Хотя, до этого клялся в вечной любви. Так что не верю я словам. Толку от них никакого. Ладно, что-то я стала не о том думать.
  Немного передохнув, вернулась к чтению. Не скажу, что узнала много нового, но хотя бы поняла основные принципы взаимодействия с другими расами. В любом случае только практика покажет, все ли я правильно уяснила.
  - Алекса, спустись вниз, - послышался довольный голос Валери, и мне пришлось отложить книгу.
  Ведьма сидела за столом и разбирала корзину, в которой лежали какие-то травы. Я осторожно присела напротив, пытаясь понять, для чего меня позвали.
  - Что-то случилось? - первой нарушила молчание.
  - Нет, - спокойно ответила тетя. - С завтрашнего дня начнем твое обучение. Рано утром пойдем в лес за травами. У меня запасы подходят к концу, - меня окинули взглядом. - Так, сейчас пойдешь к Ирае.
  - Зачем? - нахмурилась я, пытаясь припомнить, о ком идет речь.
  - Тебе нужна другая одежда, - заявила Валери, заставляя меня сильно удивиться. - Ходить по лесу в платье не самая лучшая идея. А у Ираи можно купить готовую одежду. Конечно, выбор там невелик. Но хоть что-то.
  - А как я с ней расплачиваться буду? - этот вопрос интересовал меня больше всего, так как денег вообще не было.
  - Никак, - усмехнулась ведьма, явно наслаждаясь моментом и заставляя меня внутренне её возненавидеть. - Она должна мне за лечение дочери. Так что просто спишет этот долг в счет оплаты. Ты помнишь, где находится её дом?
  В моей голове тут же нарисовалась картинка и я кивнула.
  - Хорошо, - продолжила она, перебирая травы. - Тогда советую поторопиться. Через два часа начнет темнеть, а ночью в деревне небезопасно. Несмотря на защиту. Да и нам завтра рано вставать.
  - Я поняла, - ответила ей и поднялась из-за стола.
  Если честно, то принимать подачки мне не хотелось. Но с другой стороны, желание избавиться от платьев было просто нереальным. Ну не люблю я их. А раз уж тут нет запрета на ношение брюк, так почему бы не воспользоваться им. Меня немного смущало то, как вела себя ведьма. Вроде бы проявляла дружелюбие, но глаза холодные и насмешливые.
  После столь недолгого разговора я направилась к Ирае, чтобы купить все необходимое. Из воспоминаний мне удалось выудить информацию о том, что эта дама занималась коммерцией. Она покупала товар у проезжающих в город караванов и продавала потом в ближайшие деревни. Не знаю, выгодно ли это, но хорошо, что вообще есть. Шить я точно не умею. Идти пришлось недолго, буквально пять домов и я на месте. Правда, за забор заходить не стала, а для начала позвонила в колокольчик, который был приделан к двери. Все же тут у всех были собаки, и весьма злые. Зачем рисковать. Стоило лишь прозвенеть звонку, как послышался лай.
  - Кого там принесло? - раздался недовольный голос Ираи по ту сторону забора.
  - Тетя Ирая, это Алекса, - крикнула я. - Мне одежда нужна.
  - Ну тогда проходи, - улыбнулась мне женщина, открывая дверь. Должна признать, я была слегка удивлена. Продавщица выглядела лет под семьдесят, но при этом была похожа на тростинку. Лицо в мелких морщинах, серые глаза, черные волосы с несколькими седыми прядями, узкое лицо, дряблые руки. А вот голос как у молодой девицы. Необычное сочетание. - И что же тебе нужно? - поинтересовалась она, когда мы вошли в дом.
  Должна признать, что обстановка в помещении очень сильно напоминала тетину, за исключением того, что тут в самом углу находилась ширма.
  - Я бы хотела приобрести штаны, пару рубашек, сапоги, - начала перечислять, вспоминая необходимое.
  - Так, поняла, - перебила меня она, окидывая пристальным взглядом. - Иди, раздевайся, сейчас принесу, что есть. Караваны давно не приходили, так что выбор невелик. Но думаю, что-то точно найдем.
  Я вздохнула, и пошла, куда указали. Интересно, а белье у них тут можно купить? А то носить за Алексой мне не хотелось. Первым делом мне предложили две пары штанов, которые очень сильно смахивали на наши легинсы. Эластичная черная ткань была приятна телу и не сковывала движения. На одних даже карманы имелись, что несказанно меня порадовало. Далее шли рубашки. Одна оказалась насыщенного зеленого цвета, с рукавами три четверти, и длиной до середины бедра. Спереди была шнуровка, заканчивающаяся на уровне груди. Весьма удобно. Вторая рубашка была короче. Темно-синяя, с длинными рукавами, на пуговичках и слегка приталенная. Из обуви я выбрала короткие сапожки без каблука черного цвета. Они были мягкими и хорошо сидели на ноге, не стесняя движения и не натирая. Единственная заминка оказалась с бельем. Бюстгальтеров тут не было, и даже аналогов не наблюдалось. Вместо этого обычно одевалась короткая маечка из хлопка. А вместо привычного нижнего белья были шортики с рюшами. Последнее вызвало у меня смех, но я попыталась сдержать эмоции. К сожалению, выбор был невелик, поэтому пришлось взять то, что имелось. Я решила, что дома отпорю рюши, так как под штанами они будут смотреться ужасно. Немного подумав, решила так же приобрести кожаную куртку, очень похожую по стилю на наши. Все же, вдруг похолодает. Я пока слабо представляю, какие тут времена года. А еще мне понравились жилетка и корсет, который надевался поверх рубашки. Всегда о таком мечтала. Правда, пришлось немного остудить свой пыл. Я ведь не знала, сколько все это стоит. Да и не понятно, какую цену Ирая должна тете.
  - Выбрала? - поинтересовалась женщина, когда я вышла из примерочной.
  - Да, - ответила ей, поправляя пряди волос, которые успели выбиться из косы. - Правда, я не знаю, сколько все это стоит.
  - Покажи, что понравилось, а я скажу, на что можешь рассчитывать, - тут же среагировала она, заставляя меня вернуться к вещам. Я честно показала, на что упал взгляд. - Что ж, забирай. Я еще даже должна останусь, - почему-то вздохнула она. А я удивилась. Что же такого ей тетя сделала, что долг оказался так велик. - Через неделю должен караван приехать, приходи, еще что-нибудь подберем.
  - Спасибо, - поблагодарила я, забирая мешок с вещами.
  Если честно, впервые за эти дни я радовалась как ребенок. Было приятно иметь что-то свое. Хотя, это и было куплено на чужие деньги. Зато никем не ношено. Нет, умом я понимала, что вещи в шкафу принадлежат Алексе и их носила только она, но перебороть себя было сложно. Вернувшись в дом, я тут же прошла наверх, чтобы разложить покупки. Перед уходом тетя обмолвилась о том, что завтра утром мы идем в лес за травами, поэтому стоит лечь пораньше. Я не стала с ней спорить, и быстро ополоснувшись под душем, легла спать.
  Следующим утром она разбудила меня довольно рано. За окном еще было темно. По её словам, пока мы доберемся до нужного места, как раз расцветет и собирать растения станет намного удобнее. Я быстро натянула штаны, зеленую блузку и безрукавку, а на ноги надела сапожки. Волосы вновь заплела в косу, и в очередной раз дала себе зарок, попросить Валери подровнять мне концы, чтобы они так сильно не мешались. Я никак не могла привыкнуть к этой шевелюре. Спустившись вниз, увидела, что стол уже накрыт и тут же приступила к завтраку, при этом осторожно разглядывая ведьму. Сегодня она выглядела несколько иначе. Черные штаны, темная кофта, похожая на водолазку, высокие сапоги. Волосы собраны в высокий хвост, на руках перчатки без пальцев. Необычно. Но ей шло.
  - Алекса, - обратилась она ко мне, заставляя поднять голову. - Мы идем в лес, поэтому будь предельно осторожна. Вообще, животные на нас не нападают, но мало ли. Сегодня нам надо собрать несколько трав, которые цветут буквально пару дней и на восходе солнца. Если сможем собрать много, то я даже выделю тебе денег на ярмарку, - улыбнулась она, окидывая мою фигуру немного неприязненным взглядом. - Должна признать, этот наряд тебе идет. Кстати, в корзинке, - она махнула рукой в сторону двери, и я увидела плетеную корзину с крышкой. - Ты найдешь перчатки и нож. Можешь оставить себе. Пригодятся. Если поела, то пойдем.
  Я тут же встала из-за стола и поспешила надеть очередной подарок. Перчатки сели как влитые. Они были сделаны из мягкой кожи, и не сковывали движения пальцев. Полюбовавшись ими, подхватила корзину и вышла из дома. Оказавшись на крыльце, поняла, что практически ничего не вижу. Темно. Интересно, как мы пойдем, если ничего не видно?
  - Готова? - раздался рядом довольный голос Валери, и я вздрогнула от неожиданности. Слишком сильно задумалась, и не заметила, как она подошла. Кивнула. - Тогда пошли, - ведьма выставила вперед руку, на которой зажегся огонек, освещая путь.
   Я тоже так хочу. Надо будет позже обязательно выяснить, на что вообще способна магия Алексы. И какие виды существуют. Должна признать, света, который шел от шара, хватало шагов на десять вперед. Так что шли мы спокойно и молча. Ведьма явно не желала разговаривать, да и я сама не собиралась начинать первой. В данный момент меня интересовало, способна ли я к бытовой магии? И как вообще это проверить?
  Шли мы довольно долго, все больше и больше углубляясь в лес. На мгновение мне даже показалось, что Валери хочет завести меня подальше и просто избавиться. Но я постаралась выкинуть эти мысли из головы. Моя смерть ей пока невыгодна, поэтому нужно мыслить более позитивно.
  - Все, остаемся тут, - вдруг произнесла ведьма, замирая. - Через пару минут рассветет, и тогда я объясню, что надо делать.
  - Хорошо, - ответила я, старательно вертя головой в разные стороны.
  Интересно же. Правда, увидеть что-то в сумерках было тяжело. Силуэты деревьев, шелест травы под ногами, и не более того. Надеюсь, что в скором времени все изменится. Если честно, то я не сильно люблю темноту. Она меня слегка нервирует. Стараясь хоть как-то отвлечься, я присела на землю и попыталась расслабиться. Не прошло и пары минут, как над верхушками деревьев стало появляться солнце. Лес тут же преобразился. Послышалось пение птиц, зажурчал ручей, который оказался неподалеку, мимо проскакал серый заяц, а цветы стали раскрывать свои бутоны.
  - Видишь вот эти синие, - ведьма указала на растение. - Бери нож и осторожно срезай у основания. Чем больше сорвешь, тем лучше. Только смотри, чтобы сок на руки не попал, а то придется долго оттирать.
  - Хорошо, - ответила я и приступила к работе.
  Должна признать, это было не так легко, как казалось на первый взгляд. Травы было много, приходилось её разделять, чтобы достать до основания цветка и срезать его. К тому же, листья имели острые края, и периодически на руках возникали болезненные порезы. Словно по краю бумаги провела. Но, тем не менее, занятие я не прекратила. К тому же, иногда я поглядывала на Валери, которая спокойно сидела на земле и собирала траву вокруг. При этом она выглядела расслабленной и сосредоточенной. Не знаю, сколько прошло времени, но ведьма сказала, что можно идти дальше. Невольно опустила взгляд в корзину и поняла, что набрала полную. Отлично. После этого ведьма повела меня дальше в лес. И буквально через пару минут мы оказались около озера с прозрачной водой. Я присмотрелась и поняла, что оно имело круглую форму. Странно. Может, его искусственно вырыли? Около берега заметила кувшинки, было слышно, как квакали лягушки, а так же несколько птиц скользили по глади озера. Тут так же имелся спуск к воде и небольшой мостик, благодаря которому можно было даже помочить ноги.
  Как оказалось, сюда мы прибыли не просто так. Валери достала из своей корзины пару пустых бутылей и стала наполнять их водой. Странно. Дома ведь колодец есть.
  - У этой воды свойства намного лучше, - пояснила ведьма, глядя на мое удивленное лицо. - Отвары становятся во много раз эффективнее. Правда, я так и не поняла почему.
  Мне стало любопытно. Все же впервые встречаю что-то удивительное в новом мире. Тут при мне пока никто магией не пользовался, если не считать светильника. И чего таить, мне и самой хотелось попробовать что-то сделать. Но я не понимала как, поэтому лишь молча завидовала.
  Собрав все необходимое, мы направились обратно к дому. Самое интересное, что когда мы дошли до жилища, в деревне только начал просыпаться народ. Боюсь даже представить, сколько сейчас времени. Часов, к которым я привыкла, тут нет. И пока ничего подобного мне не встречалось. Как же они время отличают? Нужно будет уточнить этот момент у ведьмы.
  Стоило нам зайти в дом, как она приказала разобрать цветы, отделив лепестки от остального. И разложить их по разным мискам. Я вздохнула и, поставив корзину на стол, пошла за тарой, в которую собиралась складывать ингредиенты. А перед тем как приступить к разделке, сняла безрукавку, чтобы не запачкаться, и постелила на колени полотенце. Работа была монотонной и скучной. Лично мне не хватало музыки. Ну, или на худой конец, разговоров. Но, к сожалению, ведьма ушла к клиенту, пообещав вернуться через час. А мне же нужно все разобрать, разложить и часть залить кипятком. Ладно, халтурить не время. К тому же, любые знания могут оказаться полезными. Кстати, несмотря на юный возраст, я неплохо разбиралась в народной медицине. Когда мне поставили диагноз, мама пыталась вылечить меня всевозможными способами, в том числе и народными. Сколько 'полезных' отваров я выпила, сколько трав собрала, не сосчитать. Так что в этом я была подкована. Хотя, тут все же не мой мир, и растения не сильно похожи. Но главное понять принцип, а дальше разберусь. Поэтому вечером надо найти в библиотеке книгу по растениям и их применению. Должна признать, что информации за эти несколько дней слишком много. Мой мозг просто не успевает все переваривать и распределять на нужное и не нужное. Хотя, кто знает, какие именно знания мне могут пригодиться? Жизнь штука сложная, и мне пока не понятно, что случится завтра.
  - Добрый день, - отвлек меня от мыслей мужской голос, показавшийся знакомым. Я подняла голову и увидела перед собой мужчину лет сорока. Черные волосы были коротко стрижены, волевой подбородок, карие глаза и шрам, пересекающий лицо слева направо. - Меня зовут Раин Морно. А арнета Валери дома?
  - Добрый день, - проявила вежливость я, понимая, что передо мной ночной гость ведьмы. Именно с ним она разговаривала о наследстве. - Тетя ушла к клиенту.
  - Что ж, жаль, - вздохнул он. - Тогда передайте, что я заходил. Я новый лесничий.
  - Конечно, - заверила его, стараясь не сделать лишних движений.
  Не знаю почему, но мне совершенно не нравился его взгляд. Холодный и расчетливый. Но при этом он умудрялся улыбаться открыто и приветливо. Должна признать, они с Валери составят неплохую пару. Особенно в качестве притворства. Самое интересное, что в воспоминаниях Алексы этого парня не было. Значит, он появился недавно, или до этого момента просто не показывался ей на глаза. Но как они с Валери так быстро нашли общий язык? Хотя, возможно они были знакомы до этого. Ладно, это не суть важно сейчас. Но, тем не менее, с этим человеком стоит быть настороже. Он не внушает доверия совершенно. От его взгляда по коже ползут мурашки страха.
  Чтобы хоть как-то отвлечься от неприятного знакомства, я вновь вернулась к перебиранию трав. В корзине их осталось не так уж и много. Поэтому, не став отвлекаться на мелочи, закончила работу. Мне было любопытно, для чего предназначены эти растения. Я ведь не все методы использования знала. И что-то мне подсказывает, что все это мне может пригодиться. К сожалению, пока я не знала, как буду жить дальше. Без сил и средств это сложно. Так что первым делом учеба, а потом все остальное. Где-то через час вернулась Валери, причем весьма довольная. И я заметила, что её губы слегка припухли. Похоже, она все же встретилась с Раином. Или у неё несколько любовников? Судя по тому, какие воспоминания бродят в моей голове, ведьма была весьма любвеобильна. Не скажу, что меня это поражало. Но я не понимала таких отношений.
  - Валери, мы можем поговорить? - поинтересовалась я, отставляя в сторону корзину.
  - О чем? - вопросом на вопрос ответила она. Я заметила, что у неё это входило в привычку.
  - Я могу освоить бытовую магию? - мне это было необходимо.
  - Вполне, - ведьма сегодня явно была в хорошем расположении духа. - Для этой магии не нужны необходимые навыки. Лишь только практика и умение концентрироваться. Последнее в особенности.
  - И как мне этому научиться? - я пыталась быть корректной, но та вода, что давалась Валери, была слишком размытой. Она словно давала знания, но в то же время не слишком полные. Это начинало бесить.
  - В моей библиотеке есть книги, - попросту ответила тетя. - Почитай их и потренируйся. Тут я тебе помочь не могу, так как ты должна сама это освоить. Первым делом запомни, что тебе нужно понимать, что ты хочешь от одного конкретного объекта. Например, если вытереть пыль, то представить, что ты водишь тряпкой, но без помощи рук. Это чем-то напоминает ментальную магию, но немного в другом контексте.
  - Спасибо, - пробормотала я, понимая, что придется все изучать самой. Весело. И ведь её не упрекнешь в том, что она не помогает. Ведь разговоры-то ведет. М-да, везет мне.
  Так как на улице уже потемнело, то я решила, что изучением книг займусь завтра с утра. Сегодня мне стоит выспаться, чтобы голова была наиболее светлой. Самое интересное, что я уснула, как только голова коснулась подушки. Видимо, сегодняшний день стал для меня очень насыщенным.
  Следующим утром, позавтракав, проводила ведьму на очередные процедуры и пошла в библиотеку. Мне порой было любопытно, куда она так часто отлучалась, но спрашивать я боялась. И вообще, тут не так уж много мест, куда можно пойти. Странно все это. Ладно, не буду отвлекаться на такие мелочи. Сейчас важно получить как можно больше знаний. Книг по бытовой магии оказалось всего две, и не сильно больших. Похоже, данная наука не так сложна. Правда, уже через полчаса я поняла, как сильно ошибалась. Да, текста действительно было немного, но я в этом практически ничего не понимала. Конечно, главный признак всего этого - сосредоточенность. Надо конкретно представить, что именно я хочу, и попытаться заставить предмет двигаться. Естественно, первым делом я решила попрактиковаться. Взяв тряпку, положила её на стол и стала пытаться подвинуть её и сделать так, чтобы она вытерла пыль. Но эта тряпка упорно лежала на месте. У-у-у-у... бесит. В уме я сотню раз представила, как она прошлась по гладкой поверхности. Вот только ничего не изменилось. Мне никак не удавалось понять принцип работы данной магии. Разозлившись, бросила это дело и пошла вниз, чтобы приготовить обед. Готовка всегда помогала мне отвлечься от ненужных мыслей. Жаль, что в этот раз было по-другому. Несмотря на то, что руки по-прежнему выполняли свою механическую работу, голова была забита сотней идей.
  Самое интересное, что на обед ведьма не вернулась. Даже думать не хочу о том, где она может гулять. Вместо этого накрыла на стол, уселась и стала трапезничать. Правда, долго побыть в одиночестве мне не удалось.
  - Алекса, я не помешаю? - в гостиную вошла Ольесса, заставляя меня печально вздохнуть. Вот кого я видеть не хотела, так это её.
  - Нет, не помешала, - ответила ей, откладывая вилку. - Ты что-то хотела?
  - Да просто поболтать, - она уселась напротив и притворно закатила глаза. - Ты ведь знаешь, что скоро начнется ярмарка? Надеюсь, ты пойдешь?
  - Пока не знаю, - я постаралась сделать вид, что знаю о предстоящем празднике. Хотя слышала об этом ранее.
  - Думаю, тебе стоит сходить, ведь там будет Кларк, - бывшая подруга была так воодушевлена, когда говорила это, что я невольно задумалась о том, какие отношения их объединяют. - Ты ведь его помнишь?
  Я попыталась вытащить из воспоминаний Алексы все, что было об этом парне. Он был сыном караванщика. Довольно красивый и старше девушки на пару лет. Они просто мило беседовали, но не более того. Поэтому поползновения Ольессы в этом плане были бессмысленны.
  - Конечно, помню, - ответила ей, начиная убирать со стола. - Но мы с ним просто друзья и не более того. Хотя, на ярмарку я бы сходила, чтобы прикупить парочку вещей.
  - Какая же ты скучная, - вздохнула Ольесса, слегка прикусив губу. - Это ведь такой уникальный шанс вырваться из захолустной деревеньки в город.
  - Но ты же не спешишь уехать отсюда? - не смогла удержаться от сарказма.
  - Ну, у меня тут семья и любимый, - мне показалось, что девушка специально пытается задеть меня. Вот только я не понимаю, для чего. - А тебе терять нечего. Все знают, что твоя тетя не сильно тебя жалует. Но естественно, она тебя не выгонит.
  Последние слова были лишними. Мне даже на мгновение захотелось ей врезать, но я просто сдержалась. Конечно, тетя действительно явно не желала видеть Алексу, но пока не получит деньги, будет вести себя тихо. А Ольесса об этом знать не могла. Мне почему-то показалось, что бывшая подруга просто хочет выжить девушку из деревни. Но для чего? Чем я могла мешать Ольессе? У нас были совершенно разные интересы и вкусы. Значит, причина в другом.
  - Ольесса, тетя меня любит, - спокойно ответила ей, чтобы не вызвать подозрений в том, что я что-то знаю. - К тому же мне тут нравится. Я собираюсь выучиться у тети и, возможно, остаться тут навсегда.
  - Ну, это тебе решать, - она недовольно поджала губы. - Ладно, пожалуй, пойду. Мне еще с любимым встретиться надо. Жаль, что у вас ничего не вышло.
  Хорошо, что я стояла к ней спиной и смогла скрыть усмешку. Видимо, Ольесса считала бывшую подругу весьма наивной. И возможно, ранее так оно и было. Но теперь это тело принадлежало мне. А я не буду молчать. Посмотрим, что будет дальше.
  Когда с обедом было покончено, я вернулась в библиотеку и продолжила тренировки. Но до самого вечера так ничего и не смогла осилить. Тряпка как лежала на месте, так и продолжала лежать. Обидно. Валери вернулась ближе к десяти и практически тут же направилась в свою комнату. Мне хотелось задать ей пару вопросов, но я решила не беспокоить её сегодня. Надеюсь, что завтра она будет более благосклонна.
  - Тетя, не могла бы ты мне кое-что объяснить? - поинтересовалась я на следующий день, когда она спустилась к завтраку. Выглядела ведьма довольной, и я решила рискнуть.
  - Спрашивай, - она налила себе чай и взяла один из бутербродов. А вот к каше не притронулась. Я же наоборот, ела её.
  - Я не понимаю почему у меня не получается бытовая магия, - честно призналась ей. - Я вчера пыталась целый день хоть что-то сделать, но ничего не вышло.
  - Хм, ладно, - немного подумав, ответила ведьма. - Вечером объясню тебе принципы. Сейчас мне нужно съездить в замок к герцогу. У него повар заболел. А ты, если не занята, можешь приготовить несколько зелий. Они легкие.
  - Конечно, - радостно улыбнулась я, понимая, что смогу хоть чему-то научиться.
  - Сейчас принесу тебе книгу с рецептами, - она встала и направилась в сторону комнаты. И вернулась обратно довольно быстро, протягивая мне довольно толстую книгу. - Нужные рецепты отмечены закладками. Пошли, покажу тебе свою лабораторию.
  От этих слов у меня на губах появилась улыбка. Ну хоть какое-то обучение. Так и хочется попрыгать от счастья и похлопать в ладоши. Но я не стала этого делать, чтобы не показаться неуравновешенной. Как оказалось, лаборатория ведьмы находилась в подвале, вход в который был на улице. Я так понимаю, это делалось специально для безопасности. Само помещение находилось не так глубоко, метров двадцать под землей. Тут было немного прохладно. Да и места не так уж и много. По моим прикидкам площадь комнаты составляла метров двенадцать. Тут повсюду стояли стеллажи со склянками, наполненными жидкостями, которые были подписаны. Множество пустых бутылочек, баночек и многое другое. А посередине большой котел, под ним приспособление для розжига костра, а слева небольшой колодец для добычи воды. Все самое необходимое. Красота. Руки так и чесались опробовать хоть что-то. Но я прекрасно понимала, что нужно быть особенно усидчивой, ведь делать все буду впервые, и пока не понятно что.
  - Итак, тут ты найдешь все необходимое, - продолжила лекцию ведьма, окидывая меня придирчивым взглядом. - Вот тот левый стеллаж не трогай, там яды, и от них пока нет противоядия. Можешь пользоваться всем, что находится слева. В самом углу развешаны травы, которые нужно использовать для приготовления зелий.
  - Хорошо, я поняла, - ответила ей, оглядываясь кругом. - Куда мне потом все поставить?
  - Оставь на столе, - тут же ответила она. - Главное, помни о том, что нужно соблюдать безопасность. Сама понимаешь, что это может быть опасно. Ладно, удачи. Если что-то будет не понятно, оставь. Я потом объясню.
  С этими словами она ушла, оставив меня наедине со всем разнообразием трав. Эх, сегодня я оторвусь. Кстати, свет тут заменяли магические светильники. Их можно регулировать по силе света. Я настроила их на среднюю чувствительность, а затем взяла книгу и уселась за стол, чтобы изучить рецепты. Как бы мне ни хотелось начать готовить, нужно было сначала все прочитать. Безопасность превыше всего. Судя по тексту, мне необходимо пополнить запасы сонного зелья, затем от простуды, от ожогов и отравления. Вроде бы немного, но назвать их легкими нельзя. Самым простым оказалось зелье от ожогов, поэтому я решила начать с него. Налив воды в котел, разожгла огонь и стала ждать, пока вода закипит. И пока это происходило, пошла искать нужные ингредиенты. На самом деле их было всего пять: лавандовое масло, гисперия, стебли строна, арилокое и пара капель настоя. Найдя все необходимое, вернулась обратно и стала нарезать и отмерять необходимые материалы. Работа была кропотливой. Нельзя ошибиться с количеством ингредиентов, иначе ничего не выйдет. К тому времени, как все было подготовлено, в котле закипела вода. Я бросила в неё все необходимое и стала помешивать. Должна признать, что пахло все это весьма отвратительно. Мне на мгновение захотелось даже выйти и подыхать свежим воздухом. Но от зелья отходить нельзя. К тому же нужно следить за цветом воды. Если она станет синей, то все хорошо, но если фиолетовой, то можно смело выливать. По истечению десяти минут я поняла, что все вышло как нужно. Дав зелью остыть, разлила его по флаконам, поставила на полку и приступила к другому. Правда, с ним пришлось повозиться. И даже три раза начинать заново. Не выходило у меня ничего, и это злило. Я перечитывала рецепт несколько раз, но по-прежнему все шло плохо. Тогда я решила оставить его на конец и заняться другими. В конечном итоге все было сделано, правда, потрачено на это очень много времени. Из лаборатории я вышла ближе к вечеру. Стоило мне зайти в дом, как на столе возникла записка от Валери. Ведьма сообщала, что сегодня переночует в замке, так как там возникли проблемы. Мне даже стало любопытно, какие именно? Интересно, она с ним спит? Все же судя по слухам, ведьмы заводят много любовников. И стараются не ограничивать себя одними отношениями. Они даже детей планируют только для себя.
  Поужинав, я проверила, что все двери и окна закрыты, и только после этого направилась спать. Утром вернулась Валери и похвалила меня за то, что я все сделала. Должна признать, мне стало очень приятно, что я смогла сделать хоть что-то полезное в этом мире. Осталось лишь разобраться с бытовой магией, которая никак мне не давалась. Это огорчало и бесило одновременно. Хорошо, что ведьма выполнила свое обещание и вечером, после ужина стала рассказывать о том, как лучше подойти к изучению этого предмета. Первым делом нужно было выкинуть все лишние мысли из головы, чтобы ничего не отвлекало. Конечно, когда мне удастся освоить эту науку, то можно будет делать несколько дел одновременно. Самым главным принципом оставались тренировки. Валери сказала, что мне нужно закрыть глаза и мысленно представить весь процесс. Словно эта тряпка у меня в руках и я стираю ей пыль. Но только в уме. Самое интересное, что в голове это представить легко, а наяву просто нереально. Ведьма даже показала мне пару примеров. Она спокойно взмахнула рукой, и пара тарелок направилась в сторону раковины, затем включилась вода и посуда стала мыть сама себя. У-у-у... я тоже так хочу. Этот пример заставил меня продолжить тренировки с удвоенной силой. Вот только пока ничего не получалось. Пришлось на какое-то время отвлечься, и поинтересоваться у ведьмы по поводу ярмарки. Валери рассказала, что это событие открывает новый сезон караванов, которые постоянно проходят через деревню. На ярмарке можно купить новые вещи, найти знакомых и даже будущего мужа. Как оказалось, ведьма в курсе, что Кларк заглядывается на её племянницу, но была против этого союза. Несмотря на родственные отношения, Валери не хотела для Алексы кочевой жизни. Все же караванщики большую часть жизни жили в поездках. И я в чем-то её понимала. К тому же на этой ярмарке ведьма продавала зелья и обогащала свой карман. А так как я помогла ей с приготовлением, то часть денег достанется мне, и я смогу купить себе пару безделушек. Идея, конечно, хорошая, но я лучше оставлю деньги до лучших времен. Мало ли когда они могут пригодиться. Но ведьме об этом знать не обязательно.
  В общем, оставшиеся несколько дней до ярмарки мы занимались пополнением запасов. Я вовсю помогала Валери, зарабатывая тем временем неплохую сумму на свое будущее. Ольесса больше не заходила, и меня это сильно радовало, так как говорить с ней было не о чем. Моя жизнь постепенно входила в нужное русло, и я немного расслабилась. Вот только зря.
  Глава 3
  Ярмарка и её последствия
  Первый день ярмарки выдался солнечным. Вся деревня готовилась к этому событию. Девушки надевали лучшие наряды, парни готовились распрощаться с деньгами, чтобы порадовать возлюбленных. И только мне хотелось просто посмотреть, что все это из себя представляет. Согласно словам ведьмы, нам нужно выйти пораньше, чтобы установить свой шатер, в котором будут продаваться зелья. Кстати, многие жители тоже продавали свои изделия. Например, одна женщина делала очень красивые салфетки, которые пользовались популярностью в городе. Наш кузнец ковал не только качественное оружие, но и поделки из металла. Так что сегодня многие будут пытаться пополнить свои карманы.
  Встав практически с восходом солнца, я натянула штаны с рубашкой, заплела волосы в косу и спустилась вниз, чтобы позавтракать. Накрыв на стол, приступила к трапезе. И через пару минут едва не подавилась, так как увидела ведьму, спускающуюся в столовую. На сей раз на ней было весьма откровенное платье алого цвета. Оно хоть и доходило до щиколоток, но вырез в районе груди просто не оставлял места для воображения. Похоже, кто-то собрался на охоту. Вот только за кем?
  Ладно, меня это практически не волновало. Вместо вопросов я взяла корзину с лекарственными травами и направилась в сторону центра деревни. Там уже стояло несколько палаток. Все это напоминало рынок выходного дня в нашем мире. Кто-то торговал рукоделием, кто-то оружием и чем-то более глобальным. Хотя, вообще товара было не так уж и много. Лично в нашей палатке были лекарства, зелья и всевозможные травы. Большую часть продукции доставили заранее, и мне осталось лишь расставить все по местам. Первый караван должен был приехать через полчаса. А насколько мне было известно, через нашу местность собирались пройти еще два. Благодаря им люди могли не только обменяться товарами, но и узнать последние новости или сплетни. Хотя, последнее я не сильно любила. Пока готовила прилавок, мимо пробежала Ольесса под ручку с Андреасом. Последний выглядел не очень счастливым. Может, поссорились? Хотя, какое мне дело. Надеюсь, что через год я смогу спокойно уйти отсюда и жить самостоятельно. Кстати, надо будет обязательно навестить старушку, к которой ходила Алекса. Все же нельзя быть черствой и забывать о хорошем. Когда все приготовления закончились, уселась на стул и открыла книгу, которую предварительно взяла с собой. Учиться можно где угодно, было бы желание и цель. А именно это было у меня в наличии.
  О том, что к деревне подъезжает первый караван, мы узнали сразу же. Мальчишки, посланные следить за дорогой, с радостными криками вбежали на площадь, оповещая всех о скором событии. Чуть позже послышались стуки копыт и конское ржание. Я отложила книгу и стала с интересом разглядывать прибывших. Все же впервые вижу караван. В общей сложности мне удалось насчитать десять повозок. А рядом с ними ехали вооруженные люди. Подозреваю, что это была охрана. Все же на дорогах не так безопасно, как хотелось бы. Благодаря тому, что тетя научила меня различать ауры, то я смогла понять - охрана состояла из оборотней. Не все, но большая их часть. Правда, понять, к какому именно клану они относятся, я не могла. Не настолько сильна была. Жаль. Караван не стал останавливаться в центре, а отъехал в сторону, поставив повозки кругом. Где-то я читала о том, что так безопаснее. Народу среди прибывших было много. Все люди сильно отличались друг от друга. Кто-то носил пестрые наряды, кто-то был укутан тканью так, что виднелись одни глаза, а еще я увидела двух воительниц. Они произвели на меня неизгладимое впечатление. Коротко стриженные волосы, практически под ноль, лента на лбу, одежда состоит из кольчуги, под которой находилась кожаная подкладка. Высокие сапоги дополняли образ. Правда, я не понимала, как им удобно в этом ходить? Железо все-таки.
  Естественно, продажа товара началась не сразу. Сначала все дружно приветствовали друг друга и узнавали новости, а уж потом собирались потратить часть денег. У меня в наличии тоже было немного золотых монет. Тетя выдала их за работу с зельями. Конечно, не все они вышли у меня как надо, но зато спустя какое-то время я смогла сделать три настоя своими руками, не заглядывая в книгу рецептов. Должна признать, что это было очень приятно. Хоть что-то стало получаться с момента моего появления тут. Правда, с бытовой магией у меня до сих пор были проблемы. Я не понимала, почему не выходят даже элементарные вещи. Это бесило. Но я старалась не думать о плохом, и больше тренироваться.
  - Алекса, как я рад тебя видеть, - раздался рядом незнакомый мужской голос, заставляя меня поднять глаза. Хм, похоже, это Каин, о котором когда-то упоминала Ольесса. - Ты с каждым годом все красивее и красивее. Скоро отбоя от женихов не будет.
  - Каин, рада тебя видеть, - я постаралась улыбнуться и сделать вид, что мы давно знакомы. - Как дела?
  - Замечательно, - усмехнулся парнишка. На вид ему было лет двадцать, не больше. - Мы привезли много интересных товаров. Кстати, это тебе, - с этими словами мне протянули брошь в виде цветка. Она была очень красивой.
  - Какая прелесть, - я с радостью приняла подарок. - Спасибо большое.
  - Не хочешь вечером посидеть в таверне? - вдруг поинтересовался он, заставляя меня слегка напрячься. Что-то в его голосе мне не понравилось. Но что, пока не поняла.
  - Знаешь, сейчас ответить не могу, - ответила ему, при этом стараясь, чтобы мой голос звучал ровно. - Пока не понятно, сколько времени займет ярмарка. Да и тете по хозяйству помогать надо.
  - Хорошо, если что, ты знаешь, где меня найти, - произнес он, и я почувствовала его разочарование. Ничего, мне сейчас не до любовных игр. А Каин явно рассчитывал на что-то такое.
  После того как он ушел, к моей палатке подошли несколько женщин и стали интересоваться товарами. Настала пора заработать денег. Естественно, вместе с продажей они еще и болтали обо всем. Благодаря этому я могла спокойно узнать обо всем, что творится в этом мире. Конечно, большая часть вестей была для меня не особо привлекательна, так как я знала не так уж много. Королевство людей процветало, но в последнее время многие поговаривали о том, что может начаться война. Хотя, в самом мире все было относительно спокойно. Эльфы делали разработки в сфере целительства, но пока не делились ими ни с кем. Темные эльфы нанимались на работу в сфере безопасности, а так же открывали курсы и давали уроки воинского дела. Вот это мне нравилось. Я бы с радостью на них походила. Мне всегда казалось, что любая девушка обязана постоять за себя. А уж в этом мире особенно.
  Часа через два пришла тетя и с радостью отметила, что большая часть товаров была продана. Поэтому она даже разрешила мне закончить работать сегодня и выдала денег на развлечения, и приобретение нужных вещей. Если честно, то сначала мне хотелось просто пойти домой, чтобы не потратить ничего и скопить как можно больше, прежде чем я уйду отсюда. Но, тем не менее, что-то внутри меня решило, что пара монет роли не сыграет. Поэтому я все же решилась прогуляться между рядами и посмотреть на то, что предлагали другие люди. Кстати, часть охранников так и осталась сторожить товар и людей, а другая отправилась в таверну отдыхать и праздновать. По словам караванщика, они собирались задержаться тут на пару дней, а затем двинуться в столицу. Меня еще интересовало, приедет ли на праздник герцог, который владеет этими землями. О нем у меня практически не было данных. Я знала, что это был светлый эльф, и не более того. А мне так хотелось на него посмотреть. До этого момента мне не доводилось видеть хоть кого-то, кроме людей.
  Я бродила между палатками и рассматривала изделия, привезенные с другого конца света. Не могу сказать, что все они сильно отличались между собой, но некоторые мне понравились. Особенно некоторые виды тканей. Жаль, что я не владела портным искусством. Зато можно было попросить об услуге одну из женщин деревни, которая делала очень красивые платья. Поэтому, после некоторых колебаний и торга, я купила себе два отрезка ткани: зеленый и синий. Еще мне понравилось несколько украшений, но их я покупать не стала, так как это точно лишняя трата средств. Убедившись, что больше меня ничего не заинтересует, направилась обратно в дом. Конечно, можно было воспользоваться предложением Каина и присоединиться к нему в таверне. Но глубоко внутри что-то останавливало меня. Поэтому я переоделась, поужинала и пошла в библиотеку, чтобы изучить еще пару глав книги. Жаль, что про богов тут было очень мало сведений. Я безумно хотела узнать о том, кто же тут правит и кому поклоняются. Но пока четких сведений никто дать не мог. К тому моменту как я легла, тетя еще не вернулась. Не хочу даже думать о том, где она гуляет. К тому же, ведьма уже взрослая, и сама может решить, что ей делать.
  Утром, встав с петухами, приготовила завтрак и расставила приборы. Валери появилась через три минуты, сияя как новогодняя елка. В её ушах я заметила серьги с сапфирами. Видимо, это был подарок. Весьма дорогой. Позавтракав, мы направились в палатку, чтобы продолжить торговлю. Если дело пойдет как вчера, то уже после обеда я буду свободна, и смогу навестить старушку.
  - Алекса, ты так и не пришла вчера, - рядом возник Каин, и выглядел он расстроенным. - Я ждал.
  - Прости, - опустила голову, чтобы не показать эмоций. - Но я вчера так сильно устала, что на прогулку не было сил. К тому же, думаю, ты не скучал.
  - Обижаешь, - немного возмущенно заявил он, но я заметила легкий румянец на щеках. - Я просто разговаривал с друзьями и не более того.
  - Да мне... - я хотела ответить, но меня прервали.
  - Девушка, а у вас есть укрепляющие настои? - рядом возникла миловидная женщина с корзиной в руках.
  - Ладно, увидимся еще, - сказал Каин и ушел, а я продолжила свою деятельность.
  До конца дня он ко мне больше не подходил. Зато я заметила Ольессу, которая поглядывала на парня весьма красноречивым взглядом. Андреас на несколько дней уехал вместе с отцом, и девица явно скучала. Надеюсь, у нее хватит мозгов не изменять ему. Хотя... когда товар закончился, я отдала выручку ведьме и отправилась в конец деревни, к пожилой бабушке. Нехорошо оставлять её одну. Судя по воспоминаниям, её звали Амелия. Она жила практически на окраине, и не часто выходила в люди. Возраст был уже не тот. Я собрала для неё корзинку с продуктами и лекарствами. Быстро дойдя до нужного дома, постучала и получила разрешение войти. Обстановка в доме была скудной, но при этом имелось все необходимое.
  - Алекса, ты решила навестить старушку, - улыбнулись мне. - Давно тебя не было видно. Все хорошо?
  - Да, - улыбнулась в ответ и протянула подарки. - Я тут вам гостинцы принесла.
  - Ой, доченька, ну зачем, - всплеснула она руками, но приняла корзину. - Расскажи, как поживаешь? Что нового?
  Я опустилась на диван рядом с ней и начала повествование, основываясь на тех воспоминаниях, что были в голове девушки. Женщина довольно улыбалась и явно радовалась возможности поговорить хоть с кем-то. Печально, когда под конец жизни ты остаешься совершенно одиноким и покинутым всеми. Только сейчас я поняла, что нахожусь в этом мире совершенно одна. Мне не на кого рассчитывать, кроме себя. Впервые за долгое время мне захотелось, чтобы рядом оказалась мама и просто обняла меня. Лишь потеряв близких, начинаешь понимать, как же плохо без них. У меня даже слезы на глазах выступили, и я постаралась утереть их так, чтобы не прилечь к себе внимания.
  - Ну что ты, доченька, не переживай за меня, - она осторожно похлопала меня по руке. - Мне осталось не так много, поэтому я хочу отблагодарить тебя за заботу и доброту. К сожалению, мой сын не дожил до этих дней, а невестка считает спятившей, и не дает даже на миг увидеть внуков. Этот дом после моей смерти перейдет ей по наследству, но я сомневаюсь, что она сюда приедет. Скорее, продаст. Вот только она не в курсе, что мой предок был темным, и мне в наследство достался дом в столице темных эльфов, - с этими словами она встала и, подойдя к шкафу, достала оттуда бумагу, а затем вернулась ко мне. - Это купчая на дом. С этого момента он принадлежит тебе.
  - Может не стоит, - попыталась отказаться от столь неожиданного подарка. Мне казалось, что я его не заслуживаю.
  - Стоит, - голос бабушки был тверд. - Я не хочу, чтобы этот дом достался ей. Прикоснись к нему, - я осторожно дотронулась до бумаги и почувствовала тепло. - Алекса, я не сильно доверяю твоей тете. Уж слишком она скользкая. Поэтому после совершеннолетия тебе лучше где-то жить. Ты девушка умная, поэтому сможешь найти свой путь в жизни. И я хочу помочь тебе. Когда придет время, просто приди по адресу, что в документе, и мой поверенный отдаст тебе все, что ты заслужила. Не бойся, больше никто не сможет претендовать на это.
  - Спасибо, - я не удержалась и обняла её. Впервые за долгое время ко мне отнеслись с пониманием и добротой. Это было настолько приятно, что удержать слезы просто не удавалось. Благо, меня не просили сдерживаться и просто гладили по голове, давая возможность выплакаться.
  После этого мы проболтали с ней еще пару часов, а затем я направилась обратно, понимая, что итак задержалась. Не то, что мне было страшно идти вечером одной. Просто не хотелось привлекать к себе лишнего внимания. Часть пути я прошла совершенно спокойно, а потом услышала голоса и спряталась за одной из стен дома.
  - Каин, давай уже быстрее, - шептала Ольесса, ведя его за собой в сторону от деревни. Подозреваю, что к стогам сена, что находились чуть в стороне от основного поселения.
  - Есса, тише, - прошептал в ответ бывший возлюбленный. - Нас могут услышать. Ты ведь понимаешь, что нас не должны увидеть.
  - Конечно, у меня же есть жених. Мы просто немного порадуемся, и все.
  Дальше я не услышала, так как они успели отойти на расстояние. Да мне и не хотелось идти следом. Я не видела в этом смысла. Пусть эти двое сами решают, что делать и как быть. На следующий день караван уехал, а жизнь в деревне вошла в прежнее русло. Правда, ненадолго, так как в скором времени должен быть приехать другой. Надеюсь, что там знакомых у Алексы нет. Ведьма все эти дни ходила довольная. Благодаря чему мне удалось узнать еще несколько полезных рецептов. А через неделю мне наконец-то удалось увидеть эльфа. Был последний день праздника, я успела продать товар и собиралась уходить домой вместе с тетей. Но неожиданно послышалось конское ржание, заставляя меня поднять голову. На белоснежном жеребце ехал светлый эльф. Помните Леголаса из 'Властелина колец'? Вот этот был сильно на него похож. Только волосы белее, подбородок острее, и холодные глаза. Одет богато, я бы даже сказала, роскошно. Кафтан расшит золотыми нитями, на руках блестят перстни, а на голове обруч из чистого золота.
  - Валери, ты хорошеешь с каждым днем, - произнес он весьма звонким и чистым голосом, от которого у меня мурашки по телу побежали. - Вижу, товар идет хорошо?
  - Да, Ваша Светлость, - залепетала ведьма сладким голосом. М-да, она отличается любвеобильностью.
  - А это твоя племянница? - взор эльфа обратился в мою сторону и стал очень заинтересованным. - Она унаследовала дар?
  - К сожалению, он весьма мал, даже в академию не поступить, - с печалью в голосе ответила Валери, даже не взглянув в мою сторону. Очень неприятно, когда о тебе говорят, но при этом делают вид, что не замечают.
  - Жаль, очень жаль, - немного подумав, пробормотал герцог. Как позже я выяснила, его звали Элидар. Странное имя для эльфа, но кто я такая, чтобы спорить. Вместо этого я постаралась слиться с местностью и сделать все, чтобы на меня обращали внимание как можно меньше. Хотя, я зря переживала. Эльф не сильно-то и обращал на меня внимание. Кстати, мне удалось заметить, что его охрана состояла лишь из людей. Получается, что других эльфов тут нет.
  Это была наша единственная встреча. Надеюсь. После его отъезда жизнь пошла своим чередом. Я училась, чтобы в будущем иметь возможность выжить в столь жестоком мире. Ведьма периодически давала мне наставления и рекомендации. Правда, если я не попрошу мне что-то объяснить или рассказать, то она и не будет пытаться. Мне порой казалось, что Валери не стремится мне что-то показать или разъяснить. Ей выгоднее сделать все, чтобы я оставалась невежественной. Но для чего? Раин больше в нашем доме не появлялся. Вот только это не значило, что они не встречались за пределами изгороди. Я не забыла их разговор, но толку от этого все равно не было. Ведь пока не наступило совершеннолетие, я им нужна. Да и убежать отсюда до этого времени нельзя. Стражники поймают меня и вернут обратно. Да еще накажут. До совершеннолетия передвигаться без взрослого родственника запрещено. А у стражей есть специальный амулет, позволяющий определить возраст. Так что мне остается только ждать и верить, что все будет хорошо.
  С момента последнего каравана прошел месяц. Бабушка умерла через пару дней после того, как я её навестила. Мне было искренне жаль её. Через пару недель приехал какой-то мужчина, заявив, что является поверенным её внуков, и с их разрешения продает этот дом. Имущества у неё было не так много, так что продавать там было нечего. Домик купила одна из семей, у которой в скором времени замуж выходила дочка. Они хотели, чтобы новая ячейка общества жила отдельно от них. В чем-то я их понимала, но бабушку было жалко.
  Но как оказалось, самое интересное было впереди. В один из дней Валери как обычно уехала в замок по делам. Я не понимала, зачем она мотается туда так часто. Неужели у герцога постоянно болеют люди? Странно это. Но тем менее, с вопросами я не лезла. Это не мое дело. Как у нас говорят - любопытство сгубило кошку. Перед уходом Валери попросила меня изготовить несколько составов, но перед этим мне пришлось сходить в лес и набрать трав. Теперь меня опускали одну. Я же уже не впервой гуляла там. Кстати, мне безумно нравилось в лесу. Там было умиротворенно и тихо. Только там мне удавалось чувствовать себя хорошо. Я спокойно бродила среди деревьев, отдыхала у озера или собирала цветы. Все это помогало хоть на время забыть о том, что я не отсюда. Хоть и прошло уже больше двух месяцев с момента появления тут, привыкнуть до конца еще не удалось. Хотя, я стала замечать, что воспоминания Алексы постепенно исчезали из головы, заменяясь моими. В то же время я практически перестала видеть картины из прошлой жизни. Лица родных практически стерлись из памяти. Это огорчало меня, но в то же время я понимала, что это к лучшему. Нужно жить новой жизнью, а не воспоминаниями прошлого.
  Время было около полудня, и я заканчивала перебирать цветы для того, чтобы изготовить краску для волос по заказу одной из девушек деревни. В обмен она обещала сшить мне платье из синего шелка. Я нарисовала ей эскизы, и она была рада создать что-то новое.
  - Алекса, привет, - в двери показалась Ольесса, заставляя меня поморщиться. Правда, мысленно.
  - Как твои дела? Как Андреас? Назначили день свадьбы?
  - Все замечательно, - ответила она, садясь напротив. Было видно, что девушка нервничает. - День свадьбы еще не назначен. Андреас решил, что стоит подождать пару месяцев. Ему нужно построить для нас отдельный дом.
  - Ого, - удивленно произнесла я. - Он молодец. Думаю, из него выйдет хороший муж.
  Ольесса поджала губы и промолчала. Хм, похоже, все не так радушно, как хотелось бы. И с каждой минутой мне начинало казаться, что она пришла не просто так. Осталось лишь узнать мотивы. Но сама задавать вопрос не буду, чтобы не пожалеть об этом.
  - Алекса, - немного подумав, вновь заговорила девушка, и её голос был крайне взволнован. - Мне нужна твоя помощь.
  - В чем именно? - удивленно поинтересовалась я, нахмурив лицо. Что-то я слабо представляла, чем могу ей помочь.
  - Ты же знахарка, а мне нужно зелье.
  - Какое именно? - этот разговор начал меня утомлять.
  - Мне нужно избавиться от ребенка, - произнесла Ольесса, и я едва не выронила корзину из рук.
  - Что?! - у меня дыхание перехватило. - Ты беременна от Андреаса и хочешь избавиться от ребенка? Он что, не хочет детей?
  - Это не его ребенок, - огрызнулась Ольесса, заставляя меня еще больше удивиться от происходящего вокруг. - И я не хочу, чтобы он разрушил мою жизнь.
  - Подожди, а как же настоящий отец ребенка? - поинтересовалась я, глядя на девушку, которая явно не испытывала ни капли совести. - Ему ты сообщила?
  - Зачем? - Ольесса пожала плечами. - У нас с ним была лишь мимолетная связь и не более того. Он точно на мне не женится, а Андреас хорош собой.
  - И кто же отец, позволь узнать? - мне стало любопытно. Хотя, я догадывалась. - Каин?
  - С чего ты это решила? - она попыталась изобразить удивление. Но выходило плохо.
  - Я видела вас во время ярмарки.
  - И что, ты мне поможешь? - в голосе девушки слышалась мольба. Но мне она казалась совершенно не искренней.
  - Нет, - спокойно ответила ей. - Ты сама виновата, поэтому советую рассказать Каину и Андреасу. Я не буду брать на себя такую ношу. Это слишком серьезно.
  - Да ты просто мне завидуешь! - выкрикнула Ольесса, поднимаясь на ноги. - Ты бесишься, что Каин выбрал меня, а не тебя. Но ты сама виновата - нечего было из себя недотрогу строить.
  - Ольесса, мне лично все равно, что ты думаешь, - я была совершенно спокойна. - Но помогать тебе я не буду.
  - Ты еще об этом пожалеешь, - прошипела она и выбежала из дома.
  Я лишь покачала головой и продолжила работу. Конечно, с одной стороны мне следовало бы рассказать об этом Андреасу, а с другой - кто я такая, чтобы лезть в их жизнь. Сомневаюсь, что девушка не спала с ним. Так что она смело может заявить, что ребенок его, а я все напридумывала. Поэтому пусть разбираются сами. Мое дело - предупредить её об опасности, и не более того.
  - Алекса, ты закончила разборку трав? - в дом вошла ведьма, неся в руках корзину, наполненную чем-то и прикрытую тряпкой.
  - Да, - показала на стол, где лежали ингредиенты. - Вам помочь? - указала на ношу в руках.
  - Нет, я сама разберу, - она даже не подпустила меня близко. Странно. Ладно, это не мое дело. - Как обстоят дела с обучением бытовой магии?
  - Пока стою на месте, - печально вздохнула, опустив глаза. - Но я буду стараться.
  - Хорошо, - она махнула рукой, словно её это мало интересовало. - На сегодня можешь быть свободна.
  - Спасибо. Я, пожалуй, прогуляюсь по лесу.
  Мне действительно было необходимо побыть наедине со своими мыслями. Накинув на плечи теплый платок, так как к вечеру становилось прохладно, я вышла из дома и пошла в сторону леса. Уходить далеко не собиралась. Все же после обеда ходить одной было запрещено. Нападение зверей никто не отменял. Да и разбойники иногда появлялись в этих краях. Конечно, стражи старались не допускать этого. Но у всех бывали осечки. Пройдя немного, уселась на поваленное дерево и устремила взгляд вперед. Как же порой изменчива судьба. Смертельная болезнь в одном мире, и шанс на новую жизнь в другом. И я пока не поняла, что из этого лучше. Но так как выбора особого не было, то я решила жить, несмотря ни на что.
  Где-то в межмирье
  - Ну и как твоя подопечная? - поинтересовалась Дарина, подходя к брату, который спокойно попивал вино, сидя в кресле.
  - Ужасно, - пожаловался Сет, делая очередной глоток. - Я рассчитывал на движение, слезы, истерики. А она ведет себя спокойно, и пытается просто жить.
  - Разве это плохо? - Дарина уселась напротив и налила себе вина. - Это же намного интереснее, чем, если бы она размазывала слезы по лицу.
  - Ты не понимаешь, - рявкнул брат, начиная терять терпение. - Я её не для того перетащил в другое тело и нарушил кучу правил, чтобы она просто жила. Мне нужно видеть её страдания, страхи и разрушение надежд.
  - Тогда, что тебе мешает устроить ей такую жизнь?
  - Брат. Ты же знаешь, что если он узнает о том, что я совершил, то разборок и скандалов не избежать. А я просто хочу развлечений, - попытался оправдаться он. - Но, думаю, ты права. Нужно встряхнуть эту девицу и устроить ей интересную жизнь.
  Глава 4
  Новые обстоятельства
  - Алекса, спустись сюда, пожалуйста, - послышался немного взволнованный голос тети. Похоже, ей что-то нужно.
  - Иду.
  Отложив книгу, которую я практически дочитала, поправила волосы и направилась вниз. Валери сидела за столом и держала в руках какие-то бумаги. У меня в голове возникло сразу несколько мыслей. Но я решила держать их при себе до определенного момента. А пока просто села напротив и стала ждать, что она скажет.
  - Итак, через несколько дней ты станешь совершеннолетней, - начала говорить она, и я напряглась. - И прежде чем уехать отсюда, ты должна подписать вот эти бумаги, - мне протянули макулатуру.
  - Что это? - я взяла их.
  - Так, некая формальность, - попыталась отмахнуться ведьма. Но меня это мало волновало. - Просто подпиши и все.
  - Я, пожалуй, для начала с ними ознакомлюсь, - с этими словами я развернула документы и стала читать.
  Ведьма дала мне в руки документы по наследству моих родителей. Самое интересное, что через несколько секунд после того, как я взяла бумагу в руки, она стала чуть теплее и на ней возникли дополнительные строки, которые были не видны ранее. Итак, судя из документов, мне доставалась довольно большая сумма денег, дом в столице светлых земель и даже небольшая территория для разработок драгоценных камней. Ничего себе наследство. А вот новые строки говорили о том, что если со мной что-то случится, то все отойдет в несколько монастырей. Получалось, что тетя ничего не получит, если я умру или попаду в рабство. Видимо, родные знали о её характере.
  - Вы хотите, чтобы я все свое наследство переписала на вас? - переспросила ведьму, сворачивая бумаги.
  - Конечно, - спокойно заявила она, словно в этом нет ничего такого. - Я заботилась об этой девице практически всю её жизнь. Потратила множество средств и естественно желаю получить компенсацию.
  - И без моей подписи вы ничего не получите, - я не смогла скрыть усмешку.
  - Да, - рыкнула она. - Так что подписывай, и покончим с этим.
  - Нет, - категорично заявила я. - Я согласна подписать документы на половину суммы, а так же отдать вам дом. Но все остальное останется мне. Мне ведь тоже надо на что-то жить.
  - Да как ты смеешь ставить мне условия? - заорала Валери, сверкая глазами. - Я приютила тебя, дала кров и не выдала магам, а ты решила так меня отблагодарить. Милая, ты просто не знаешь, с кем связалась. Подписывай документы.
  - Нет. Думаю, вам стоит переварить информацию. Мы поговорим с вами позже.
  С этими словами я развернулась и направилась в свою комнату. Мне нужно было успокоиться и подумать. С момента моего попадания сюда прошел практически год. Не могу сказать, что моя жизнь сильно изменилась. Я наконец-то научилась применять бытовую магию. Не могу сказать, что это получалось очень хорошо, но мне было чем гордиться. К тому же, мне стало легче разбираться с травами и ранениями. Правда, это была больше моя заслуга, чем ведьмы. Так как та практически не давала знаний. Только если я задавала прямой вопрос, то она на него отвечала.
  Кстати, совсем недавно состоялась свадьба Андреаса и Ольессы. Я на ней поприсутствовала, но недолго. Бывшая подруга все же избавилась от ребенка с помощью тети. После этого я не разговаривала с Валери несколько дней. Но в то же время не стала говорить ничего жениху. Пусть сами разбираются. Праздник вышел на славу. Деревня гуляла несколько дней. Герцога я больше не видела, но это и к лучшему. Он навевал на меня страх. А вот Раин пару раз заходил в гости и смотрел на меня таким взглядом, словно раздевал и насиловал мысленно. Жутко, если честно. Я старалась держаться от него как можно дальше. В остальном же все было тихо и спокойно. Мне удалось скопить немного денег на будущую жизнь. И даже подумала о том, чтобы податься в столицу темных, так как там у меня был домик. А уж найти работу у лекаря или аптекаря уж точно смогу. В крайнем случае, начну свою деятельность. Правда, для этого нужно больше знаний.
  Следующие несколько дней прошли спокойно. Валери меня просто игнорировала, и каждый раз, когда я попадалась ей на глаза, поджимала губы. Я же старалась не светиться лишний раз. Мне и без этого забот хватало. Вещи практически собраны, деньги тоже есть, осталось только понять, как добраться до темных земель. Хотя, тут просто стоит выйти на главную дорогу и напроситься в караван. Лекари нужны всем, и думаю, меня возьмут. Я даже с кузнецом договорилась, и тот сделал для меня небольшой кинжал на всякий случай. Мало ли дураков по свету ходит. А бывший вояка научил метать это оружие. Конечно, похвастаться большими успехами я не могла. Но нанести рану и успеть скрыться вполне. Много вещей брать не собиралась. Только самое необходимое, чтобы сумка не оттягивала плечо. Платья решила оставить тут. Путешествовать в них по дороге то еще удовольствие. Да и не перед кем красоваться. Я собиралась покинуть дом в день своего совершеннолетия.
  Утро праздничного дня встретило меня солнечным лучом в приоткрытое окно. Я радостно потянулась и встала с кровати. Умывшись и приняв душ, надела черные брюки, белую рубашку, поверх неё безрукавку и заплела волосы в косу. Что ж, позавтракаем и в путь. Закинув на плечо сумку, спустилась вниз, где за столом уже восседала ведьма.
  - Уже собралась, - прокомментировала она мой вид.
  - Да, - пожала плечами. - Не вижу смысла оттягивать неизбежное. Вы ведь практически весь год хотели избавиться от меня. И вот этот момент настал.
  - А ты забавная, - почему-то улыбнулась она и меня это слегка насторожило. - Ты подумала над моим предложением?
  - А вы над моим? - вопросом на вопрос ответила я.
  - Значит, документы не подпишешь?
  - Только если на половину наследства, - упрямо повторила ей, прекрасно понимая, что она больше не заслужила. Да и мне жить на что-то надо.
  - Что ж, у тебя был выбор, - произнесла она и сжала что-то в руке.
  Не прошло и секунды, как посреди комнаты открылся портал, и из него вышел герцог.
  - Валери, рад видеть, - улыбнулся он и окинул меня заинтересованным взглядом. - Сделка в силе?
  - Да, - зло усмехнулась ведьма и кинула на меня взгляд, полный победы.
  Я даже не успела сообразить, что произошло, как в мгновение ока эльф оказался рядом со мной и защелкнул на правой руке браслет в виде змеи с красными глазами. Они на мгновение сверкнули и погасли.
  - Что тут происходит? - крикнула я, пытаясь снять украшение. Но то сидело как влитое.
  - Все очень просто, - Валери снизошла до разговора. - Я продала тебя в рабство. С этих пор ты принадлежишь герцогу.
  - Но я же совершеннолетняя, - у меня в голове не укладывалась вся эта ситуация.
  - Еще нет, - спокойно ответила ведьма. - Я специально с детства говорила тебе другую дату, чтобы иметь козырь на случай вот таких ситуаций. Твой реальный день рождения только через пять дней.
  Эта новость стала для меня как гром среди ясного неба. Я потрясенно замерла, до конца не веря в происходящее. Все мои планы полетели в Тартар.
  - Ладно, думаю, вам не нужно время на прощание, - прокомментировал обстановку эльф и вновь открыл портал. - Прошу, - мне услужливо указали на него.
  Я прекрасно понимала, что сопротивляться бесполезно, поэтому подхватив сумку, которая упала с моего плеча во время разговора, вошла в портал. Мыслей в голове не было. Был лишь некий ступор! Я не до конца понимала, что произошло, и как теперь быть. Мысли словно замерли, и в голову ничего не лезло. Причем это была не апатия, а скорее недоуменность. Ведь сначала все было хорошо, а потом резко поменялось. Я даже удивиться толком не успела.
  Оказавшись по другую сторону воронки, даже не пыталась ничего рассмотреть, а просто следовала за эльфом. Мы поднялись по ступеням, прошли по коридору, а затем остановились у неприметной двери.
  - Тут ты будешь жить, - сказал он ровным голосом и подтолкнул меня вперед. - Даю тебе два часа на то, чтобы осмыслить происходящее, а потом мы поговорим.
  С этими словами дверь за моей спиной закрылась, и я оказалась одна. Ноги подкосились, и я медленно опустилась на пол. Сумка упала рядом, и внутри звякнули пробирки с зельями. А до меня потихоньку стала доходить суть произошедшего. Я рабыня. Теперь у меня нет прав. Вообще никаких. Все мои планы накрылись медным тазом. И все из-за одной ведьмы, которая хотела обогатиться за счет недалекой племянницы. Мои мечты о маленьком домике и саде покрылись толстым слоем пепла. На губах застыла злая усмешка. Забавно, как неожиданно повернулась судьба. Пару часов назад я собирала сумку и думала о том, как буду жить дальше. А теперь - все это решат за меня. От этой мысли стало грустно и противно на душе. На глаза навернулись слезы. Неужели я целый год зря училась? Зачем все это нужно было, если теперь мои знания не понадобятся? Я даже боюсь представить, для чего нужна эльфу. Что он со мной сделает? Неужто ему потребовалась постельная игрушка? От этой мысли я разозлилась. Причем настолько, что в глазах потемнело. Руки непроизвольно сжались в кулаки, а слезы перестали литься из глаз. Вот же гад белобрысый. Из-за него порушились все мои планы на ближайшее будущее. Злость с каждый разом становилась все больше и больше. Меня накрыло так, что это чувство стало трудно контролировать. Неожиданно в поле моего зрения попала ваза. Я подскочила к ней, взяла в руки и со всей дури кинула в стену. Раздался звон и на пол посыпались осколки. Следом полетела еще одна ваза. А потом и все остальное, что было в комнате. Причем в данный момент меня не интересовало, что подумает эльф, и что вообще мне может быть за этот погром. Я хотела выплеснуть злость, и не думала о последствиях.
  Спустя какое-то время у меня закончились силы, да и снаряды тоже. На душе стало совсем пусто. Накатила апатия. Не хотелось ничего. Хотя, вру. Одна мысль была - умереть. Я просто не видела смысла в том, чтобы жить дальше. Одно дело быть свободной девушкой, строить планы и думать о будущем. А другое - оказаться вещью. Печальная участь. Во всей этой ситуации меня радовало только то, что ведьма не получит ничего из моего приданого. Эх, хотелось бы мне видеть её лицо в этот момент. Но это не осуществимо. От мыслей о суициде меня отвлек стук в дверь.
  - Арнета Алекса, вас ожидает Господин, - произнес тихий девичий голос. - Советую поторопиться. Он не любит ждать.
  Я вздохнула и направилась вслед за служанкой. То, что она тоже была рабыней, стало понятно по браслету на её запястье. Правда, он отличался от моего. На руке девушки был просто металлический вариант без узоров, в то время как мой походил на змею, кусающую свой хвост. Ладно, это сейчас не так важно. Если честно, то дорогу я не запомнила. Впрочем, не особо и стремилась это делать. Сомневаюсь, что доживу до вечера. Тем временем девушка подвела меня к двери и открыла её, пропуская внутрь. Я зашла и увидела Элидара, который сидел за большим письменным столом темного цвета, и вертел в руках бокал с красным вином.
  - Садись, - сказал он, указывая на стул перед собой. Я выполнила его приказ и стала ждать дальнейшего развития событий. В голове ни одной мысли. И одно желание - умереть. Видимо, что-то отразилось на моем лице, потому что следующие слова эльфа заставили меня замереть. - Если ты думаешь о суициде, то зря. Браслет на твоей руке просто не даст этого сделать.
  - Как это? - не удержалась от вопроса.
  - Стоит тебе только принять решение о смерти и попытаться осуществить, то по телу тут же пройдет заряд тока, отключающий сознание, - так же спокойно пояснил Элидар. На его лице вообще невозможно было прочесть эмоции. Он словно маску надел. - Поэтому если не хочешь корчиться от боли, то советую забыть об этом.
  - Вам легко говорить, - я склонила голову, пытаясь продумать варианты дальнейшего существования, учитывая новые обстоятельства.
  - Согласен, - не стал отрицать он. - Но может для начала стоит выслушать предложение, а потом думать о том, чтобы умереть? - в этот раз в его голосе слышалась усмешка, и я на мгновение почувствовала себя малолетней дурочкой. - Итак, теперь ты моя собственность, - при этих словах я скривилась. - И советую это запомнить. Я не люблю непослушание, и наказание наступит незамедлительно. Я строг, но справедлив. В общем и целом мне нужен лекарь. Но услуги твоей тети обходятся мне весьма дорого. Поэтому, когда она предложила тебя, я не стал отказываться.
  - Но у меня не так много знаний и умений, - пробормотала я, пытаясь понять, к чему он клонит.
  - Это не важно, - отмахнулся он. - Все твои пациенты будут нуждаться в минимальной помощи. Залечить раны, ожоги и так далее. На это тебе хватит знаний. К тому же у тебя будет своя лаборатория и доступ к книгам, - вот это уже было намного интереснее. - Твоя главная задача, чтобы они не умерли как можно дольше.
  - Простите, а чем вы занимаетесь? - я не понимала, почему он говорит такие слова.
  - Скажем так - я ученый, - немного помолчав, ответил эльф. - Весьма успешный. Если в течение года ты проявишь себя хорошо, то я отпущу тебя, - от этой новости я замерла и даже слегка подалась вперед. - Да, ты не ослышалась. Я не такой тиран, как всем кажется. Конечно, я бы мог предложить тебе контракт, вот только тогда часть средств пришлось бы платить государству. А так никто не придерется.
  В его словах был смысл, но я все равно не верила ему. Не могу сказать почему. Это какое-то внутреннее чутье не давало покоя. К тому же, через год ему все равно понадобится лекарь. И кто им будет?
  - Кроме лечения от меня еще что-то будет требоваться? - я решила сразу уточнить некоторые особенности.
  - Ты имеешь в виду, покушусь ли я на твои сомнительные прелести? - меня окинули внимательным взглядом. - Можешь не переживать. Интимная связь интересует меня в последнюю очередь. К тому же, в замке полно девиц, которые могут обеспечить все мои потребности. Твоя задача - лечение больных.
  - А где это будет проходить?
  - В левом крыле замка под это отведен целый этаж, - охотно пояснили мне. - Тебя туда проводят и все покажут. Если нужны будут помощники - выделю. Но не много. Лекарства, травы и прочее доставят.
  Я сидела, слушала эльфа и пыталась понять, в чем подвох. Все его слова звучали как сказка. Вот только я не верила ни единому слову. Уж слишком красиво и просто. Так не бывает. Я успела в этом убедиться на собственном опыте.
  - Ко мне ты можешь обращаться только Господин, - продолжил лекцию он. - Твой график не нормированный, и тебя могут вызвать в любой момент. Если браслет на руке нагреется, значит, ты нужна в крыле. Понятно? - я кивнула. - Ты можешь гулять по территории замка, но за его пределы не выходить. Если попытаешься сбежать, то сильно пожалеешь, - последние слова были произнесены тихим голосом, от которого мороз по коже бежал. - Как я уже говорил, разрешаю пользоваться библиотекой. Кстати, на третий этаж вход запрещен всем, кроме управляющего Жаркана. С ним ты позже познакомишься. Он моя правая рука, поэтому его нужно слушаться. Кстати, романтические и интимные отношения между рабами запрещены. Мне тут лишние проблемы ни к чему. Узнаю - накажу. Правда, есть исключение - если сам хозяин не против. Но такое встречается крайне редко. На этом пока все. Будут вопросы, обратишься к Жаркану. Можешь идти.
  Я встала и направилась к двери, пытаясь сообразить, как добраться до собственной комнаты. Все же, когда меня вели сюда, дорогу я не запомнила. Да не особо и стремилась.
  - Алекса? - услышала незнакомый мужской голос, стоило оказаться по другую сторону двери. Вздрогнув от громкого голоса, подняла голову и наткнулась на пристальный взгляд синих глаз. Стало как-то не по себе. Передо мной стоял мужчина лет сорока. Довольно крупный, с широкими плечами, квадратным подбородком, искривленным носом, который явно ломали несколько раз. Черные волосы были пострижены очень коротко. Но самым запоминающимся был шрам, пересекающий лицо по диагонали от левого виска до правого уха. - Я Жаркан, управляющий.
  - Добрый день, - промямлила я, пытаясь взять себя в руки. Если этот мужик встретится мне ночью в коридоре, то я точно ноги протяну от страха.
  - Идем, я покажу твою комнату и расскажу правила, - меня взяли под локоток, и повели наверх. Безумно хотелось выдернуть руку, но было страшновато. - Итак, мне сказали, что ты наша знахарка? - я кивнула. - Отлично. Это весьма вовремя, а то от остальных рабов в этом деле толку никакого. На тебе элитный браслет, такие носят либо фаворитки, либо особо привилегированные.
  О, а я оказывается, эксклюзивная вещь. Какая прелесть. Прям хоть плачь от счастья.
  - В замке запрещены любые скандалы и драки, - продолжил вещать управляющий, ведя меня по лестнице. - Ослушаешься - накажут. Причем некоторые способы весьма болезненны. Есть будешь на кухне вместе с остальными. Завтра покажу рабочее место, ровно в восемь жду на первом этаже, советую не опаздывать. Кухня находится слева от входа. Будешь вести себя тихо, и ничего не произойдет. А вот и твоя комната. Обустраивайся, - с этими словами он развернулся и ушел.
  А я замерла перед комнатой, боясь представить, что там сейчас творится. Все же перед выходом оттуда я неплохо побуянила. Сделав глубокий вдох, все же повернула ручку и открыла чертову дверь. А после этого замерла. В комнате царил абсолютный порядок. Ничего не напоминало о моем недавнем приступе бешенства. Вот это да. Вот это скорость. Обернулась и посмотрела по сторонам, чтобы убедиться, что никого рядом нет. Ладно, хватит уже паниковать. Нужно взять себя в руки и смириться с неизбежным. Я жива и здорова, а с остальным разберемся как-нибудь. Оказавшись внутри, закрыла дверь и стала осматриваться. Выделенная мне комната оказалась приличной, на глаз не меньше четырнадцати метров. Квадратная. Напротив двери находилось окно, занавешенное плотной тканью персикового цвета. Сами стены были выкрашены в бежевый. Справа стояла двуспальная кровать, слева камин. Недалеко от него стоял небольшой стеклянный столик и пара кресел, обтянутых кожей. Практически рядом с входом обнаружился вместительный шкаф с зеркалом. У меня даже столько вещей нет. И, наконец, в самом углу комнаты оказалась неприметная дверка, за которой находилась ванная комната. Вот это другое дело. Комфорт я люблю, несмотря ни на что.
  В общем, помещение мне понравилось. Правда, со светом пришлось немного повозиться. Тут все работало на магическом уровне, и чтобы прибавить или убавить свет, нужно было повернуть специальное устройство около двери. Я минут пять разбиралась, как оно работает. Все же в доме ведьмы была немного другая обстановка. Не такая богатая. Не могу сказать, что все это мне нравилось. Я прекрасно осознавала, что за роскошь придется платить. И пока неизвестно, чем именно. Ладно, об этом я подумаю позже. Сейчас мне хотелось перекусить, поэтому я направилась вниз и практически тут же нашла кухню. Осторожно открыв дверь, вошла внутрь. Тут было шумно и немного душно. Слева заметила длинный стол с множеством приставленных к нему стульев и поняла, что тут обедает прислуга.
  - Ты новая рабыня? - окликнула меня одна из девиц, сидевших там.
  - Да, меня зовут Алекса, - спокойно ответила немного хамоватой девице. По виду мы были ровесницы. Рыжие волосы, карие глаза, миловидное личико и простой браслет. Кстати, у них тут видимо была униформа, так как все девушки сидели в одинаковых черных платьях и белых передниках.
  - Смотрите-ка, у нее другой браслет, - заметила другая девушка. Жгучая брюнетка с глазами цвета осенней листвы и круглым лицом. - Она не служанка.
  - Я лекарь, - решила сразу расставить приоритеты.
  - В общем, очередная подстилка Господина, - скривилась рыжая, а остальные последовали её примеру. М-да, похоже, мне тут не сильно рады.
  - Посмотрим, как на неё Сарисия отреагирует, - это уже брюнетка включилась в игру.
  Но я не стала реагировать на их выпады, и даже ничего не ответила. Похоже, у них уже сформировавшийся коллектив, в которой не берут таких как я. Что ж, мне не привыкать. Вместо скандала я подошла к столу и взяла себе мясную похлебку, пару кусков хлеба и компот. А затем уселась подальше от всех, в самом углу. Настроение стремительно опускалось вниз, несмотря на хорошие новости. Я жива, есть работа, неплохое жилье, даже несмотря, что рабыня. Но вот радости ни грамма. Знала бы, что Валери так поступит, усыпила бы и сбежала. А теперь поздно лить слезы по прошлому. Мне удалось выжить, значит так нужно. Элидар обещал, что отпустит через год. Конечно, я в это верила слабо. Но главное, что это помогало не сойти с ума от осознания той ямы, в которую я угодила.
  Пока ела, девушки обсуждали меня довольно громко, видимо пытаясь задеть. Вот только я не хотела затевать конфликт, поэтому просто не обращала на них внимание. Посмотрим, как они запоют, когда им резко понадобится медицинская помощь. Ведь обращаться придется ко мне. Я не злопамятная. У меня просто память хорошая. Закончив трапезу, помыла за собой посуду и вернулась в комнату. Идти куда-то не хотелось. Да и смысла не было. Бродить вечером по незнакомому замку не самая лучшая идея. Вместо этого я разобрала свою сумку, разложила вещи и зелья, а так же спрятала деньги, которые мне удалось скопить. Думаю, стоит договориться с управляющим, что в своей комнате я буду убираться сама. И неплохо бы ключ попросить. Все же у меня тут хранятся зелья, которые могут попасть не в те руки. Но об этом завтра. А сейчас сон, просто сон.
  Глава 5
  Первые трудности
  На следующий день меня разбудили довольно рано. Судя по часам, за окном было шесть утра. Ладно, я в любом случае выспалась, поэтому возмущаться не имело смысла. К тому же, теперь я не свободна и не могу распоряжаться своей жизнью. Пока что. Так как форменную одежду мне не выдали, я надела рубашку, штаны и удобные ботинки. После чего собрала волосы в хвост и, убедившись, что выгляжу нормально, отправилась завтракать. Естественно, мое появление не вызвало восторга. Но меня это мало волновало. Если девушки не хотят дружить - это их проблемы. Быстро расправившись с едой, взглядом нашла Жаркана, который должен был показать мне будущее место работы.
  - Готова? - поинтересовался он, и я кивнула. - Тогда пошли. У меня не так много времени, нужно еще за остальными проследить и поручения раздать.
  Я спокойно последовала за управляющим, стараясь ничего не говорить. Сейчас меня больше интересовала возможность получить дополнительные сведения. К тому же, пока мы шли, я осматривала внутреннее убранство замка. Могу точно сказать, что оно мне не понравилось. Уж слишком тут было мрачно. Никаких украшений, ваз с цветами или картин. Даже ни одного гобелена. Хорошо, что хоть под ногами иногда попадались ковры. Но это скорее исключение из правил. Серые стены замка навевали тоску. Неожиданно как-то. Все же хозяин светлый эльф, а тут кругом камень и ни намека на зелень. Половина штор вообще занавешена. Этакий готический стиль архитектуры. Мне кажется, такое больше вампиру бы подошло. Хотя, кто знает, какие тараканы в голове у эльфа.
  Пройдя практически половину замка, мы очутились в нужном крыле. Под так называемый госпиталь мне выделили довольно просторное помещение с множеством окон. Что-то мне подсказывает, что ранее оно предназначалось для проведения балов и праздников. Тут с обеих сторон находились кровати, в дальнем углу стояла ширма из темной ткани. Я так же увидела несколько столов. Один явно предназначался для того, чтобы писать отчеты, сидя за ним. А вот другой был металлический. Похоже, именно на нем мне предстоит осматривать пациентов. Надеюсь, до операций дело не дойдет. Я не настолько квалифицирована. Тут также находились пустые шкафы.
  - Составьте список необходимых лекарств и вам их доставят, - произнес управляющий, заставляя меня вздрогнуть. Слишком глубоко я ушла в свои мысли.
  - Хорошо. Мне нужны лист бумаги и перо.
  - Вам все принесут через пару минут, - заверили меня и откланялись.
  Я осталась одна. Не могу сказать, что меня это сильно огорчило. В данный момент я вообще смутно понимала, что буду делать. О каких пациентах идет речь? Тут не так уж много людей. Ладно, будем разбираться по ходу дела.
  Минут через пять мне принесли письменные принадлежности, и следующий час я упорно вспоминала о том, что мне может понадобиться. Но при этом старалась не сильно наглеть. Все же, я тут рабыня. Как бы мерзко это не звучало. Закончив с написанием, отдала листы Жаркану и попросила проводить меня в библиотеку. Раз уж оказалась в такой ситуации, то нужно искать выходы. И первым делом необходима информация. До этого момента я не особо вникала в то, какие права есть у рабов. И есть ли вообще? Должна признать, управляющий старался вести себя спокойно, и не задавал лишних вопросов. Но в то же время мне совершенно не нравился его пристальный, я бы даже сказала, изучающий взгляд. Прям не по себе становилось. Отведя меня в нужное место, Жаркан ушел. А я встала посреди целого великолепия книг и даже замерла на пару минут. Вот это я понимаю - библиотека. Даже боюсь представить, сколько тут книг. Интересно, а каталог есть? Как мне найти необходимое? Ладно, сейчас все осмотрим и поймем. Первым делом подошла к столику, который располагался посередине комнаты. На нем лежала толстая книга в кожаном переплете, оказавшаяся тем, что я искала - каталогом. Рядом так же стояло несколько диванов, на которых можно было посидеть и почитать. Красота. Итак, развернув каталог, я пробежалась по названиям книг и нашла то, что мне было нужно. И даже больше. Естественно, первым делом свод законов для рабов. Вот только ничего нового для себя не нашла. У рабов практически нет прав, лишь обязанности повиноваться хозяину. Правда, девушки могли отказаться от разделения постели. Это меня удивило. Жаль только, что причины этого закона не были описаны. Может, в других книгах найду. А теперь почитаем о демиургах и богах.
  Я только собралась перевернуть станицу, как послышался звук открывания двери. Обернулась и увидела, что в библиотеку входит девушка. Хм, похоже, это Сарисия, любовница герцога. Почему я так решила? Да потому что девушка была одета в белоснежное платье в греческом стиле с драпировкой на груди. При этом, глядя на неё, хотелось только одного - накормить. Такого ходячего скелета я давно не видела. Интересно, она хоть килограмм сорок весит? Длинные пшеничные волосы собраны в косу, что еще больше делало её похожей на мумию. Немного вызывающий макияж, алые губы, подведенные черным глаза, в которых застыла тоска. На шее украшение, а на запястье браслет как у меня. Рабыня. Ну, это и не удивительно. Нет, я, конечно, догадывалась, что эльф предпочитает худых. Но не настолько же.
  - Ты Алекса? - поинтересовалась она тихим голосом, от которого пробивало на жалость.
  - Да.
  - Меня зовут Сарисия или Сари, - она подошла к дивану и села на самом краю. - Ты ведь лекарь? - я кивнула, пытаясь понять, что ей надо. - Ты не могла бы мне помочь?
  - Чем именно?
  - В последнее время я чувствую себя плохо, - печально вздохнула она. - Голова постоянно кружится и хочется спать. Хозяину это не нравится.
  - Хм, скажи, а ты не пробовала больше есть, и желательно мясо? - задала вопрос, сканируя её ауру на предмет заболеваний.
  - Хозяин любит худых, - услышала в ответ и едва не подавилась едкой репликой. - Если я поправлюсь, то он сошлет меня на кухню и выберет другую.
  - А если ты умрешь от истощения, это лучше будет? - я не понимала этих жертв. Анорексия налицо. - К тому же, ты можешь питаться правильно, и тогда не поправишься. Да и физические тренировки помогут держать тело в тонусе.
  - О, это интересно, - в её глазах появилась заинтересованность. - Ты меня научишь?
  - Научу, - согласилась я, еще не осознавая, на что подписалась.
  - Спасибо, - она как ребенок захлопала в ладоши, а затем решила меня покинуть.
  М-да, неординарная встреча вышла. Если честно, я себе немного по-другому представляла любовницу герцога. Думала, она окажется стервой, которой не понравится наличие новой девушки. А тут... Даже слов нет. Неужели, ему такие нравятся? Хотя, не мне судить.
  Вместо разглагольствований на тему, кто лучше подходит Элидару, я вернулась к чтению истории про демиургов. Итак, на первой же странице обнаружилось изображение того гада, что засунул меня сюда. Сет - бог войны. Кто б сомневался. На картинке он выглядел подтянутым, с оголенным торсом, мечом в правой руке и развевающимися волосами. Надо было внизу приписку сделать - гад. Нет, я ему благодарна за второй шанс. Вот только мог хотя бы силой наделить, а не посредственностью сделать. Затем шла его сестра Дарина - богиня страсти. М-да, фигурка у неё конечно, закачаешься. Да и наряд больше похож на костюм танцовщиц восточных мотивов. Но, должна признать, красивая. Правда, глаза холодные.
  - Алекса, - отвлек меня от чтения управляющий. - Все необходимое доставлено в лечебное крыло.
  - Отлично, сейчас приду, - я отложила книгу, обещая себе позже вернуться и дочитать, и поспешила на рабочее место.
  Оказавшись в так называемой приемной, я отметила, что доставили все, что я просила. Это удивительно, ведь некоторые травы были довольно дорогими. Но зато давали сильный эффект. Особенно обезболивающие. Похоже, герцог печется о своих рабах. Или я пока чего-то не знаю? Остаток дня посвятила тому, что распределила принесенное по полочкам. Так мне самой будет легче понять, что и где брать. Ужин прошел спокойно. Меня не трогали, что весьма удивило. Но я не стала заострять на этом внимание. Мне хотелось лишь одного - прожить этот год тихо и спокойно. Вот только внутри меня жило сомнение в том, что через отведенный срок я обрету свободу. Уж слишком красиво это звучит. Кто добровольно откажется от бесплатной рабочей силы? Но на данный момент это было единственное, что удерживало меня от шага в пропасть.
  Следующие два дня были похожи на предыдущие. Завтрак, библиотека и сон. Я даже начала сомневаться в том, что вообще понадоблюсь. А потом возник первый пациент. Правда, у него были всего лишь легкие ушибы и порезы, поэтому я с ними легко справилась. А вот на следующий день ко мне попал пациент с ожогами. Причем они имели весьма странный характер. У него были обожжены руки до локтей и ноги до колен. Мне пришлось дать ему снотворное, чтобы обработать раны, и не причинить ему лишнего вреда. Вот только понять, что с ним произошло, я не смогла. Стоило лишь спросить у управляющего, как мне резко ответили, что это не мое дело. Главное, вылечить и все. Это несколько пугало, но я не могла не подчиниться. К тому же, работа помогала как можно реже встречаться с Сарисией. Любовница эльфа оказалась очень малохольной девицей с кучей мнимых проблем и претензий. От её голоса у меня начала раскалываться голова. Я обследовала её и выявила острое недоедание. Посоветовала ей есть побольше, но она отказалась. Герцог любит стройных. М-да, говорить ей о том, что еще немного и её можно будет хоронить, не стала. Похоже, тут нужен психиатр, а не я. Но, тем не менее, написала ей приемлемое меню, и даже ряд физических нагрузок. Оставшаяся прислуга не сильно жаждала общения. Несколько раз они пытались меня оскорбить или задеть, но я просто посоветовала не обращаться ко мне за помощью в случае чего, и большая часть угомонилась. А с остальными я как-нибудь справлюсь. Конечно, быть практически все время одной, тяжело. Порой хотелось обычного разговора по душам или необоснованной болтовни. А вместо этого лишь молчание и игнор. Но я смирилась и научилась быть наедине с собой. Библиотека стала для меня самым сокровенным местом.
  Но спустя пару дней меня ждал очередной сюрприз. Я спокойно изучала книгу по строению человеческого тела, когда на пороге комнаты возник Жаркан.
  - Алекса, к тебе пришла тетя, - сказал он, заставляя меня искренне удивиться. - Сказала, что хочет поговорить. Она ждет у главных ворот. Но тебе запрещено выходить за них. Можешь пообщаться с ней через решетку.
  - Хорошо, - кивнула я, откладывая книгу и выходя из помещения.
  Мне было интересно, зачем она наведалась сюда. Неужели, извиниться решила? Сомневаюсь. Я вышла во двор и увидела бывшую родственницу. Ведьма явно была не рада тому, что находилась тут.
  - Алекса, девочка моя, - залепетала тетя, стоило оказаться в поле её видимости.
  - Уже не ваша, - усмехнулась я, демонстрируя рабский браслет.
  - Прости, это была ошибка, - на одном дыхании выпалила Валери, прижимая руки к груди. - Я хочу все исправить. Ты можешь выйти замуж за Раина, и тогда герцог отпустит тебя.
  - И что с этого получите вы? - я не стала ходить вокруг да около, прекрасно понимая, что просто так она бы сюда не пришла. К тому же, перспектива оказаться замужем за лесничим меня совершенно не радовала. Что-то мне подсказывало, что долго я после этого не проживу.
  - Мне ничего не нужно, - отмахнулась ведьма, и надула губы, словно я сказала что-то ужасное. - Я лишь хочу, чтобы моя племянница была рядом.
  - Валери, из вас бы вышла прекрасная актриса, - улыбнулась я, скрестив руки на груди. - Вот только я не наивная девушка. Так что говорите прямо, что нужно.
  - Мне нужны мои деньги, - маска добродушия слетела с лица Валери, показывая истинную натуру. - Я потратила слишком много на эту дуру.
  - А я вам предлагала поделиться, - развела руками. - Вы сами отказались.
  - Я ведь могу рассказать всем, что ты не моя племянница, и занимаешь чужое тело, - попыталась шантажировать она. Зря.
  - Попробуйте. Вот только вряд ли вам кто-то поверит. Многие в курсе, что вы хотите заполучить деньги, и пойдете на все. Поэтому, если вам больше нечего сказать, то я пойду заниматься своими делами, - улыбнувшись ей на прощанье, отправилась в дом.
  - Ты об этом еще пожалеешь, - прокричала вслед она.
  - Вы повторяетесь, - я даже головы не повернула.
  Угрозы Валери были мне совершенно не страшны. Даже если она попытается заявить, что я попаданка, то ей мало кто поверит. За этот год моя аура слилась с владелицей, и теперь её было не отличить. А благодаря памяти я могла рассказать многое. Так что пусть попробует. Уж слишком многие мне угрожают, причем постоянно. Хотя, я даже не успела им что-то сделать. Тяжело вздохнув, вернулась к себе. Вот только настроения для чтения у меня уже не было. Как ни странно, но я немного по-другому представляла свое рабство. А тут прям курорт. Не самый лучший, но тем не менее. Не знаю почему, но от этого становилось грустно. Мне кажется, что такая полоса не может продолжаться долго. И что-то обязательно случится.
  На следующий день меня вызвал к себе герцог. Выглядел он очень веселым.
  - Алекса, тут по твою душу приходили, - улыбнулся он, жестом указывая на стул и позволяя мне сесть.
  - Кто? - нахмурилась я. - Тетя?
  - Нет. Господин лесничий, - обрадовал меня хозяин. - Клялся, что любит тебя больше жизни, и хочет жениться. Даже выкупить готов.
  - И что вы ответили? - мне стало немного страшно.
  - Что нужно подумать, - герцог скрестил руки на груди и уставился на меня. - Ты знаешь, зачем он мне так сладко врал?
  - Догадываюсь, - с горечью в голосе произнесла я. - Им мои деньги нужны. Думаю, после замужества я проживу очень недолго.
  - Я тоже так считаю, поэтому он тебя не получит, - заявили мне, заставляя обрадоваться. - Слишком долго я искал личного лекаря, чтобы им разбрасываться. Но это не значит, что у тебя есть какие-то привилегии. Подведешь меня и сильно пожалеешь.
  - Я понимаю, - склонила голову.
  - Свободна, - махнул рукой эльф, давая понять, что нужно уходить.
  А на следующий день я узнала о том, что моя тетя попала в долгое рабство и была сослана на исправительные работы. Я даже слегка удивилась такому повороту жизни. Она всегда казалась мне разумной. Но у Валери оказалось пагубное пристрастие к азартным играм, что и стало для неё ловушкой. Теперь мне понятно, почему она не пыталась воздействовать на меня мягко, а сразу начала давить и пытаться шантажировать. Похоже, её дела были уж слишком плохи. Странно, что любовник ничем не помог. Или его тоже забрали? Об этом как-то не упоминалось. Да я не особо-то и спрашивала. Каждый получает то, чего заслуживает.
  После этого события мои дни стали похожи один на другой. Пока однажды ко мне в палату не принесли юношу, который был на грани смерти. Все его тело было усыпано ранами. Причем большая часть кровоточила так, что я боялась, что он умрет от потери крови. Пришлось срочно вливать в него сразу несколько зелий и помогать проглотить их. Пациент едва дышал. Мне впервые показалось, что я не справлюсь с таким количеством ран. Думать о том, где он их получил, не хотелось. Хотя, все это очень напоминало осколочные ранения. Словно рядом что-то взорвалось. Вот только в этом мире не было такого оружия. Тогда, что произошло с беднягой? Ладно, об этом позже. Сейчас мне нужно было спасти ему жизнь. Но прежде чем приступать к зашиванию некоторых довольно глубоких порезов, напоила его обезболивающим. Если честно, то беря иглу с нитью, я заметила, что мои руки дрожат. Было очень страшно сделать что-то не так. Это первый опыт работы со столь сложными ранениями. Первым делом убедилась, что он без сознания, и лишь затем подошла к его правой ноге и стала зашивать бедро. Там был очень сильный порез, поэтому приходилось действовать аккуратно. Если зашью неправильно, то он может стать хромым. Нельзя перетянуть кожу.
  К тому моменту как я закончила, руки тряслись так, что я боялась взять что-то. Мне было страшно, несмотря на то, что справилась. Парень все это время был без сознания, поэтому я могла хоть немного передохнуть. Но легче от этого не становилось. Я вообще не могла понять, как он заработал такие раны. Все же травмы серьезные, и просто так получить их невозможно. Вот только задавать вопросы мне было страшно. Казалось, что перейдя эту черту, я навсегда останусь тут или вообще погибну.
  - Хм, ты справилась, - послышался позади довольный голос эльфа. - Это радует. Значит, не зря я тебя выкупил.
  М-да, похвала была сомнительной, но и на том спасибо. Хотя, в данный момент мне просто хотелось забраться под одеяло и уснуть. Хотя, сомневаюсь, что у меня получится. Надеюсь, что хоть кошмары мучить не будут. Герцог немного понаблюдал за пациентом, а потом ушел, оставив меня убираться тут. Пришлось собрать и уничтожить все окровавленные бинты, чтобы больше никто не смог воспользоваться магией крови. Я с ней не была знакома, но много читала. Я вообще в последнее время узнала очень много всего. Вот только большая часть этих знаний вряд ли мне пригодится. Уж слишком мало у меня магии. А целительная не всегда поможет. И это очень плохо.
  Где-то через час я закончила уборку. Парень так и не пришел в себя. Но его состояние было удовлетворительным. Потом пришли какие-то люди и забрали его. Я не стала спрашивать, куда и зачем. Меньше знаю, дольше живу. Когда все было закончено, я прошла к себе в комнату и легла спать. Мне даже ужинать не хотелось. Перед глазами все еще стоял парнишка, и было тошно.
  Утро следующего дня не стало для меня каким-то новым. Я устало протерла глаза и пошла на кухню. Там меня встретили обычной тишиной и презрением. Устала я от этого. Конечно, полное игнорирование это неприятно, но пережить можно. Просто порой хочется немного тепла и человеческого внимания. Люди существа социальные, и одиночество может убить. Морально. А после вчерашнего пережитого стресса мне хотелось просто поговорить. Но даже этого тут не получить. Вздохнув, направилась в сторону лазарета, чтобы ждать очередных пациентов. Надеюсь, что сегодня их не будет.
  - Привет, - раздался довольный голос Сарисии. Любовница зашла в помещение, благоухая так, словно половину флакона с духами на себя вылила. - Как твои дела?
  - Сойдет, - вздохнула я, потерев лицо. - Устала немного.
  - Может, прогуляемся по саду? - предложила она, и я не смогла отказаться.
  Мы вышли через заднюю дверь и направились к беседке. Девушка выглядела значительно лучше. Даже румянец на щеках появился. А раньше она вообще бледная как моль была.
  - Алекса, скажи, пожалуйста, как мне завоевать его внимание? - вздохнула Сарисия, сев на скамью.
  - Ты о чем? - не поняла я, повторив её действие.
  - В последнее время герцог на меня практически не смотрит, - начала жаловаться она, и я поняла, что идея прогулки уже не казалась мне такой увлекательной. - Неужели, я перестала быть привлекательной?
  - Сари, все замечательно, - попыталась успокоить её. - Возможно, он просто устал или занят какими-то делами.
  - Надеюсь,- печально вздохнула она.
  Я пожала плечами и постаралась отрешиться от проблем. Мне нужно было какое-то занятие. Немного подумав, я решила сделать несколько упражнений по растяжке и разминке. Физические нагрузки часто помогают отрешиться от проблем. Сарисия наблюдала за этим с нескрываемым интересом, но при этом не собиралась присоединяться. К тому же она была в платье, в отличие от меня.
  Мне было грустно. Еще месяц назад я думала о том, что буду жить в небольшом городе, помогать кому-то в лавке, а теперь я рабыня в замке эльфа и не понятно, что меня ждет дальше. Конечно, он обещал освободить меня через год, но я сильно сомневаюсь, что это произойдет. Кто добровольно откажется от бесплатной рабочей силы. Я понимала, что лучшим вариантом был бы побег. Но куда я пойду? Да к тому же, имея на руке браслет, убежать не выйдет. Для начала надо понять, как его снять. И вообще, возможно ли без помощи самого хозяина? Даже, предположим, что я сбегу.... Что тогда... нужно где-то спрятаться. Конечно, есть дом, который находится в темных землях. Вот только до него надо добраться. А дороги я не знаю, денег нет, и знакомых тоже. Поэтому, для начала мне нужно понять, как добраться до моего дома, снять браслет и раздобыть денег. Что ж, похоже, пора вновь в библиотеку.
  Попрощавшись с Сари, я поднялась к себе и, переодевшись, пошла искать информацию. Первым делом мне нужно понять, где нахожусь я, и где дом. Хорошо, что в библиотеке герцога было много книг, а еще карты, нарисованные на холстах. Они висели на стенах, и по ним можно было много чего узнать. Если, конечно, вообще понять, где я. Пришлось напрячь память, и через пару минут я нашла нужное место. А после этого стала искать темные земли. М-да, далековато мне добираться. Придется найти не только провизию, деньги, но и проводника. Боюсь, одной мне туда не добраться. Так, с дорогой определилась. Теперь нужно понять, что может случиться по дороге. Точнее, через что мне нужно пройти. Судя по карте, несколько рек, большие города, маленькие деревушки, какой-то дремучий лес и даже небольшая пустошь. М-да, идея побега уже не кажется мне такой гениальной.
  - И что вы тут делаете? - послышался довольный голос герцога.
  - Изучаю карты, - честно призналась ему, не видя смысла скрывать очевидное. - Мне стало интересно, где я нахожусь, и что находится за этими пределами.
  - Неужели ранее ты никогда не видела карт? - удивленно поинтересовался он, встав рядом.
  - Нет. В нашей глуши нет ничего интересного, - пожала плечами. - А мне всегда интересно, что происходит за пределами данного владения.
  - Рассказать? - усмехнулся эльф, проводя рукой по карте.
  - Можно в следующий раз, - немного подумав, попросила его. Я прекрасно понимала, что сейчас нужно отступить.
  - Что ж, тогда думаю, мы можем прогуляться, - неожиданно заявил хозяин, заставляя меня вздрогнуть. Уж слишком довольно звучал его голос. - Прошу, - мне указали на выход.
  Глубоко в душе мне стало страшно, но ослушаться я не могла. Поэтому слепо последовала за ним, втайне надеясь, что выживу. Мы поднялись на третий этаж, и прошли до конца коридора. Там была неприметная дверь без замка. Странно, почему её не запирают. Герцог подошел к ней, провел рукой и послышался щелчок. Хм, похоже, тут все замешано на магии. Интересно. Хозяин услужливо распахнул дверь.
  - Добро пожаловать на Арену, - произнес он, пропуская меня внутрь.
  Глава 6
  Арена
  Я не сразу поняла, что он сказал. Арена? Что за Арена? Сделав глубокий вдох, сделала шаг вперед и замерла. Перед моими глазами простиралось зеленое поле с непонятными строениями, лабиринтами и озерами. Сама же я находилась на балконе. Похоже, отсюда удобно наблюдать за происходящим. Вот только что тут происходит?
  - Пойдем, - он указал на лестницу, что начиналась справа от балкона.
  Мы спустились вниз и оказались у основания поля. Что же тут происходит? Я повернула голову и увидела вход в подвал. Тут была стальная решетка. Герцог открыл её с помощью магии, и мы стали спускаться вниз. И вот тут мне стало по-настоящему страшно. Чем ниже мы спускались, тем холоднее становилось. Мурашки бегали по коже. Спустя пару этажей мы оказались внизу. Вот тут все напоминало настоящую темницу. Где-то слышались звуки льющейся воды, стояли клетки с решетками, и еще мне показалось, что кто-то кричал. Стало страшно.
  - Что тут находится? - спросила я, мысленно надеясь, что он не ответит, и мы вернемся обратно.
  - Это моя лаборатория, - улыбнулся герцог. В его голосе слышалась гордость. - Тут я провожу свои исследования.
  - Какие именно? - мы шли вдоль по коридору. И я заметила, что в некоторых клетках сидят люди. Но там было настолько темно, что разобрать что-то не получалось.
  - Любые, - спокойно произнес он, и мы оказались в просторном помещении. Тут все напоминало операционную. Я часто бывала в таких, пока болела, поэтому точно знала, где нахожусь. - Понимаешь, ваше правительство наняло меня, чтобы я сделал сверхармию. Но этого так сложно добиться. Люди хоть и подходящий материал, но слишком хрупкий.
  - Хрупкий? - переспросила я.
  - Конечно, - герцог уселся за стол и указал на соседний. Я села. - Мне пришлось столько людей убить, прежде чем удалось хоть что-то получить. Тут, в этой лаборатории я скрещиваю людей, пытаюсь сделать их более сильными, ловкими и понять, что еще можно сделать. Конечно, выживает не каждый, зато лучший.
  - Почему вы мне это рассказываете?
  - Я хочу, чтобы с этого момента ты работала тут и ассистировала мне, - ответил он и я вздрогнула. - Но ты должна понимать, что милосердие тут неуместно. Жалость только хуже сделает. Тут нужно иметь крепкие нервы.
  - Отказы не принимаются? - не смогла сдержать усмешку.
  - Естественно, - герцог был доволен собой. - Так что осваивайся. Мне часто нужна помощь. Сегодня можешь осмотреться, чтобы понять, что и где находится. К заключенным не подходи. Они пока для тебя опасны. Остальное расскажу позже, мне нужно подобрать материал, а то подходящий закончился.
  От такой фразы стало не по себе. Даже страшно представить, где он берет этот материал. Как вообще к нему попадают люди для экспериментов? По мне, так лучше не знать. Когда он ушел, я стала осматривать помещение, в котором мне предстояло работать. Не могу сказать, что все это мне нравилось. К тому же, я понимала, что после такого меня точно не отпустят. Скорее просто убьют или сделают таким же экспериментом. Страшно. Действительно страшно.
  Конечно, я даже не думала подходить к клеткам. Что-то мне подсказывало, что это лишь часть испытуемых. Тогда где же другая? Нет, лучше не думать об этом. Ладно, нужно понять, что мы имеем. Помещение большое, но назвать его стерильным точно не выйдет. Тут множество различных приборов, огромный стол с железными захватами. Видимо для того, чтобы жертва не двигалась. Несколько шкафов, в которых стояли всевозможные пробирки. Я пока не стала изучать их, чтобы не портить себе настроение еще больше. Перед уходом герцог предупредил меня о том, что теперь я с помощью браслета могу попасть сюда в любой момент. Не могу сказать, что меня это обрадовало. Я вообще пока не понимала, как эльфу удалось сделать такое. Мне показалось, что мы словно находимся в другом пространстве. Но как такое возможно? Замена реальности? Или что...
   Чтобы отвлечься от мыслей, поднялась на балкон, взглянуть на все с высоты. Поле, которое простиралось вокруг, было очень большим. На нем было столько построек, что я даже не понимала, для чего они. И почему это место называется Арена? Что тут вообще происходит? Захотелось пройтись между ними, чтобы понять. Но я опасалась. Не стоит бродить там, где тебя ждут непонятные вещи.
  Постояв на балконе, решила вернуться обратно в комнату и подумать. Теперь было о чем. Информации много, поэтому все это требует времени. Конечно, я понимала, что у меня нет особого выбора. Но что же тогда делать? Как поступить? Я не всесильная девушка с суперсилами. Я просто хочу жить. Желательно долго и счастливо. Но почему-то все мои планы постоянно оборачиваются против меня. Стоит только нормализоваться хоть чему-то, то все летит в тартарары. Это несправедливо.
  Ладно, не время распускать сопли. Этим делу не поможешь. Нужно брать от жизни все, что она преподносит. Буду надеяться, что герцог выполнит свое обещание и отпустит меня. Остаток вечера я провела в библиотеке, чтобы подготовиться к тому, что меня ждет дальше. Хотя, трудно готовиться непонятно к чему.
  На следующий день, сразу после завтрака меня позвали в лабораторию. Я шла туда с затаенным страхом, прекрасно понимая, что ничего хорошего не светит. Но отступать не хотелось. Потерять возможность прожить вторую жизнь? Нет. Я на это не согласна. Поэтому, быстро взяв эмоции под контроль, поднялась на третий этаж и вошла через потаенную дверь. Вид с балкона не изменился. Все было точно так же, и это вселяло надежду. Сделав пару вдохов чистого воздуха, пошла в подвал, где меня уже ждали.
  - Добро пожаловать, - улыбнулся мне герцог. На нем был черный костюм, и даже фартук. Видимо, чтобы не испачкаться. - Сегодня твоя задача следить за жизненными показателями этих двоих, - мне указали на два стола. На них лежали мужчины. Возраст я пока не определила, так как не успела подойти близко. - Я хочу попытаться перегнать кровь от одного к другому, чтобы понять, повлияет ли это на процесс оборота.
  - Оборота? - переспросила я, не поняв смысла.
  - Да, - утвердительно ответил эльф. - Это оборотень, - он указал на одного из мужчин. - А второй человек. Мне нужно понять, если я перелью кровь оборотня человеку, обратится ли последний.
  - То есть, один из них умрет?
  - Возможно оба, - пожал плечами хозяин.
  - Это жестоко, - тихо произнесла я, но меня услышали.
  - Разве? - удивился герцог. - Большинство моих подопытных уже приговорены к казни или рабы. Поэтому не стоит их жалеть.
  - А вы не боитесь, что если эксперимент удастся, то они вырвутся из-под контроля? - полюбопытствовала я, стараясь пока не подходить близко.
  - Нет. На них метки подчинения мне, поэтому опасаться нечего, - отмахнулся он. - Так, хватит разговоров. Встань тут, - мне указали на место рядом с собой. - Твоя задача сказать мне, если кто-то соберется на тот свет. Поняла? - я кивнула, и встала, куда указали, стараясь при этом не смотреть на тела тех, кто лежал на столах.
  Не поймите меня неправильно, но мне было страшно. И не хотелось видеть мучения рабов. К тому же я прекрасно понимала, что могу сама оказаться на их месте, поэтому лучше лишний раз не нарываться на неприятности. К сожалению, в этом мире выживал сильнейший. Впрочем, этот закон действует везде. А с моими магическими силами можно рассчитывать лишь на малое. Поэтому нужно брать от жизни максимум, и при этом постараться не попасть в неприятности. Я не считаю себя самой умной или сильной. Я просто хочу жить.
  Пока я размышляла, герцог подошел к шару, который стоял чуть в отдалении, и стал водить по нему руками. Я не сразу поняла, для чего он это делает, а затем переключилась на магическое зрение и увидела нити, идущие от этого шара. Они тянулись к телам, оплетая их с ног до головы. Мне пока было непонятно, как именно будет перекачиваться кровь, если нет ни одной трубки для этого. А потом случилось то, чего я точно не ожидала. Кровь стала вытекать из тел, формируясь в четкие ручейки, которые спокойно перетекали между собой. Это было неожиданно. Оказалось, что мой хозяин маг крови. Твою... это еще хуже, чем просто маг. Зато теперь я понимаю, почему его соотечественники отказались от него и выгнали из леса. Маги крови опаснее некромантов. Они могут по капле вашей крови сделать все что угодно. Даже убить. И вот, сейчас я наблюдала за тем, как эльф использовал свою магию для смешивания крови. Мне нужно было контролировать подопытных. Я внимательно следила за тем, что происходит. Первые пару минут все было нормально. А потом человека стало слегка трясти. Похоже, из этой затеи может ничего не выйти.
  - Господин, - обратилась к эльфу. - Боюсь, человек не выдержит этого. У него истончается аура.
  - А как оборотень? - спокойно поинтересовался он, не прерывая испытание.
  - Чуть лучше, - я посмотрела на мужчину. Его аура тоже стала очень тонкой, но еще держалась. Видимо, на упорстве. - Но, сомневаюсь, что они выдержат.
  - Посмотрим, - отмахнулся герцог.
  Я мысленно вздохнула и продолжила наблюдать за происходящим. Мои опасения оказались верными, человек не выдержал и умер первым, а через пару мгновений к нему присоединился оборотень.
  - Жаль, - усмехнулся эльф, глядя на тела. - Я думал, в этот раз получится. Как думаешь, в чем проблема?
  - Боюсь, кровь не лучший способ передачи сил, - попыталась сформировать мысль. - Я пока не совсем понимаю, как именно формируется источник силы в каждом существе, но это точно не передача по крови. Тут что-то другое.
  - Возможно, - задумчиво пробормотал он. - Я уже в третий раз провожу этот эксперимент, но он постоянно заканчивается смертью. Надоело. Поэтому поройся в книгах, может, найдешь что-то интересное.
  - Хорошо, - мне хотелось поскорее убраться отсюда, и при этом не сильно смотреть на тела.
  - Их скоро уберут, - эльф усмехнулся, глядя на мою мимику. Похоже, она очень живая. Нужно уметь себя сдерживать.
  - Могу я идти? - спросила у хозяина, понимая, что библиотека сейчас лучшее место, чтобы подумать. Герцог кивнул, проходя к столу с документами. Видимо, сейчас ему нужно сосредоточиться на отчетах.
  Должна признать, уходила я из лаборатории немного смущенной и взволнованной. И дело даже не во мне, а в тех телах, что лежали на столе. Мне никак не удавалось понять, что именно я ощущала. С одной стороны это был страх, а с другой - любопытство. Было ли мне их жаль? Определенно. Но если они действительно преступники, то неизвестно, какое наказание хуже. Ведь тут весьма четкие определения наказаний. Например, за кражу отрубали руку, а вот за убийство - казнили. Поэтому сейчас мне сложно понять, что именно нужно испытывать. Но страх точно есть.
  За этими мыслями я вышла на балкон, чтобы в очередной раз устремить взгляд на непонятные конструкции. Мне пока не удавалось понять, для чего они. А спрашивать попросту страшно. Настроение герцога менялось постоянно, и было сложно угадать, как он отреагирует на то или иное слово. Поэтому рядом с ним я чувствовала себя так, словно ходила по минному полю. Постояв пару минут на балконе, с помощью браслета открыла дверь и вернулась в замок. Пока мне не удалось понять, как тут все это происходит. Замена реальности или просто частичная иллюзия? Уже спускаясь вниз, стала свидетелем разговора.
  - Сари, ты же понимаешь, что мы не можем так больше продолжать, - говорил Жаркан, и его голос был явно взволнованным.
  - Но я люблю тебя, - шептала в ответ любовница герцога, заставляя меня округлить глаза. Ого, вот это уже интересно. - Он ко мне даже не притрагивается. Сколько я еще буду изображать из себя бессловесную куклу?
  - Сари, если он узнает о том, что мы вместе, то убьет обоих, - голос дворецкого был жестким и прямолинейным. - Поэтому нам нужно расстаться.
  - Нет, прошу, - взмолила она, и мне показалось, что девушка плачет. - Пожалуйста, я люблю тебя.
  - Нет. Мы больше не будем общаться.
  После этого послышались шаги, и мне пришлось скрыться в нише, чтобы не оказаться застигнутой врасплох. М-да, неожиданно. Я считала Сарисию инфантильной дурочкой, а она крутила роман за спиной у герцога. Тут ведь нужна храбрость или глупость. Все зависит от того, с какой стороны посмотреть. Конечно, я бы могла использовать услышанную информацию в своих целях, но прекрасно понимала, что доказательств нет, да и выгоды тоже. В данный момент эта ситуация мне никак не поможет. Поэтому я осторожно выглянула в коридор, осмотрелась и поняла, что никого нет. И только после этого пошла дальше. Меня ждала библиотека. Правда, я пока не совсем понимала, что буду в ней искать. Как понять, что такое магия? И через какие каналы она идет? Где прячется? С чего же начать?
  Именно эти вопросы мучали меня, пока я стояла среди стеллажей с книгами. Хм, а что если рассмотреть этот вопрос с точки зрения ауры и здоровья человека. В какой момент зарождается магия? Хм, я прошлась по корешкам книг, пытаясь выбрать нужную. Но это было сложно. Пришлось начать с азов и почитать что-то вроде анатомии магов. Мне бы наставника найти по таким делам, но тут это было нереально. В академию магии мне путь закрыт, а больше вариантов не было. Поэтому я уселась на диване и стала читать то, что удалось найти. Это занятие заняло у меня практически весь день. Я наспех поужинала и тут же направилась спать, чтобы с новыми силами приступить к поискам. Меня захватил исследовательский азарт, поэтому я хотела найти ответы на некоторые вопросы. Вот только сразу за завтраком мне сказали, что герцог уехал по делам на пару дней и попросил меня наготовить зелий про запас. Я не понимала для чего, но ослушаться приказа не могла. Поэтому спокойно направилась в свое крыло, чтобы заняться работой. Она меня отвлекала, помогала забыться и просто отдохнуть. Как оказалось, лекарное дело для меня очень интересно. Жаль, что сил не так много, зато я могу делать благое дело. И это радовало больше всего.
  Оказавшись в своей лаборатории, первым делом стала разбирать травы. Вот только надолго одну меня не оставляли. И это порой выводило из себя.
  - Алекса, а я везде тебя ищу, - раздался взволнованный голос Сарисии. Любовница герцога влетела в помещение так, словно за ней гнались.
  - Что случилось? - поинтересовалась я, продолжая свою работу.
  - У меня к тебе будет небольшая просьба, - Сари явно тянула время, но я не понимала для чего. - Мне нужны листья корнецвета.
  - И кого ты решила убить? - в лоб поинтересовалась я, прекрасно зная о свойствах этого растения. Пара капель из листа и жертва становилась марионеткой на час, а если влить пять - то умирала в страшных мучениях. При этом достать данный цветок было довольно легко. Парадокс.
  - Никого, - она театрально прижала руки к груди и с упреком посмотрела на меня. - Я всего лишь хотела сделать настой от головных болей. Мне его матушка раньше готовила.
  - Сари, я все же лекарь, - мне пришлось поднять на неё взгляд. - И прекрасно знаю, для чего используется данная трава. Кстати, если ты хочешь убить герцога, то зря. Свободу мы все равно не обретем, а перейдем во владение его ближайшего родственника.
  - Что?! - удивленно воскликнула любовница, явно не ожидающая такой новости.
  - Советую почитать законы, это весьма полезно для общего развития, - усмехнулась я, и продолжила работу с травами.
  Естественно, мой ответ сильно не понравился Сарисии, но меня это мало волновало. Я не хотела оказаться в тюрьме за то, что помогла ей избавиться от хозяина. В этом мире царили весьма жесткие законы, и любое нарушение могло повлечь казнь. А я хочу жить, несмотря ни на что. Конечно, веры в лучший исход было мало, но это лучше, чем ничего. Поэтому до конца вечера я выполняла поручение хозяина и варила зелья. Больше всего уделяя время обезболивающим. Почему-то мне казалось, что они пригодятся. До конца вечера герцог так и не вернулся, поэтому я с чистой совестью убрала все ингредиенты и направилась к себе. Правда, по дороге в спальню стала свидетельницей того, как Жаркан обнимался с одной из служанок. Та явно была не против, и даже отвечала взаимностью. А вот Сарисия, притаившаяся за углом, смотрела на это с тоской и болью. С одной стороны мне было её жаль. Очередной мужчина оставил её одну. А с другой - она была любовницей герцога, и я прекрасно понимала дворецкого, который явно хотел жить. Вот только мне хотелось предупредить последнего, что Сари не так проста, как кажется, и ему стоит опасаться за свою жизнь. Хотя, какая мне по сути разница? Не я ведь совращаю тех, кого не стоит. Насколько помню, запрет на отношения между рабами довольно строг. Только если сам хозяин не против, поэтому эти могут делать, что душе угодно. Главное, чтобы меня не трогали. Подождав пару минут, и дав голубкам насладиться одиночеством, прошла мимо, даже не взглянув, и прямиком в свою комнату. Ужинать совершенно не хотелось. Впрочем, как и спать. Но я понимала - нужно отдыхать. Не знаю почему, но в душе росла мысль о том, что скоро случится что-то нехорошее. Событие, которое окажется фатальным для меня.
  Утром следующего дня я сходила на кухню, чтобы подкрепиться. Слуги, как обычно, делали вид, что меня не существует. Должна признаться, в последнее время меня стало все это напрягать. Я ничего плохого им не сделала, а они почему-то дружно отвергают любую попытку простого общения. Одиночество давалось мне тяжело. Несмотря на то, что я была не особо общительным человеком, это не означало, что мне комфортно в молчании. Порой хотелось просто поговорить ни о чем. Истерики Сарисии не в счет.
  Ладно, пробьюсь и выживу назло всем.
  Быстро проглотив завтрак, решительно направилась в сторону лаборатории. На другую сторону дворца без герцога я точно не рискну сунуться. Меня там все пугало. Особенно - заключенные. И хоть я их еще не видела, легче от этого не становилось.
  - Алекса, ты мне нужна, - раздался рядом голос хозяина, и я тут же повернулась к нему. - Сходи, переоденься в более удобную одежду, лучше штаны. Мы едем покупать рабов, и мне нужен твой профессиональный взгляд. У тебя десять минут.
  Я кивнула и поспешила наверх, чтобы выполнить приказ. Хотя, должна признаться, он мне совершенно не нравился. Как-то не хотелось участвовать в отборе тех, кто в последующем окажется на столе среди экспериментов. Но спорить с эльфом себе дороже. Поэтому я быстро натянула темные штаны, черную рубашку и удобную обувь. Собрала волосы в косу и побежала обратно вниз. Герцог спокойно стоял у подножия лестницы, разговаривая с дворецким.
  - Готова? - меня окинули взглядом и одобрительно кивнули. А затем он махнул рукой, и перед нами разверзлась воронка портала. Я о таком читала, но никогда не видела. Меня услужливо пропустили вперед. - От меня ни на шаг, - услышала приказ, оказавшись по другую сторону. - Твоя задача - смотреть рабов и говорить каково их реальное самочувствие. Меня интересуют выносливые, здоровые и, по возможности, с примесью другой крови. Полукровки будут кстати.
  - Рассматриваем только мужчин, или женщин тоже? - решила уточнить заранее, чтобы не попасть впросак.
  - Хм, - задумчиво протянул эльф, устремив взгляд вперед. - Хороший вопрос. В первую очередь я рассматриваю мужчин. Минимальный возраст - пятнадцать лет, максимальный - сорок. Насчет женщин - посмотрим по обстоятельствам. Мне на днях Жаркан жаловался, что обслуги не хватает. И я бы любовницу поменял, - немного погодя добавил он. - Эта стала нерасторопной, и какой-то слишком инфантильной.
  На это заявление я лишь удивленно округлила глаза и не стала ничего говорить. Думаю, это было просто лишним. Вместо этого решила осмотреться. Место, где мы оказались, очень сильно напоминало рынок в моем мире. Тут было много крытых ларьков со всевозможными продуктами. Народ галдел, торговался и кричал. Чуть вдалеке слышался шум воды, и мне даже показалось, что рядом есть море или большое озеро. В самом конце палаток я заметила здание, которое значительно возвышалось среди остальных построек. И эльф целенаправленно шел к нему.
  Я же старалась не отставать, но при этом еще и на обитателей посматривала. Когда еще выдастся шанс увидеть представителей других рас. А тут их было море, на любой вкус и цвет. Меня больше всего впечатлили тролли. Серая кожа, маленькие черные, глубоко посаженные глаза, слегка выступающие клыки над верхней губой, нос картошкой, полная фигура, укутанная в темные ткани. Чаще всего в их руках виднелась дубинка. Похоже, это самое распространенное оружие данной расы. Темные эльфы особого восторга не вызвали. И от своих светлых собратьев не сильно отличались. Правда, высокомерия им тоже не занимать. Меня они провожали скучающими взглядами. Хотя, один даже поинтересовался у герцога, не продает ли он меня. А то ему, видите ли, диковинки захотелось. Звучало все это таким будничным тоном, что становилось тошно. Конечно, для них это в порядке вещей, но легче не становилось. Но приходилось молча следить за их разговорами, чтобы не вызвать недовольство.
  Кстати, мне на глаза попалась клетка с феей. Дивное создание в легком платье и с прозрачными крыльями за спиной вызывало улыбку. Вот только выглядела она очень несчастной. Если честно, то я не помнила, для чего они используются. Вроде бы их пыльца с крыльев весьма ценна. Но если судить по тому, что рядом с прилавком не наблюдалось скопление покупателей, то это было не совсем правдой. Кстати, я заметила, что чаще всего попадались ларьки с травами или зельями. И вокруг них толпился народ. Неужели тут мало лекарей и врачевателей?
  - Лекарь очень многоярусное понятие, - ответил герцог на мой вопрос, продолжая идти вперед. - Не все могут лечить прикосновением. Многие пользуются зельями. Но варить большинство долго и муторно, поэтому легче купить. Мне повезло, что ты больше именно по зельям.
  После этих слов вроде бы гордиться надо. Но на душе все было наоборот - хотелось выть. Ведь его слова в очередной раз доказывали, что я останусь в услужении до самого конца. И это совершенно не радовало. Оставшуюся часть дороги мы проделали молча. Мое настроение стремительно катилось вниз. Но до этого никому не было дела. Я рабыня, и не имею право выбора или голоса. Даже если остальные твердят обратное.
  Глава 7
  Новые герои, старые проблемы
  Через пару минут мы оказались внутри здания, которое походило на амфитеатр. Правда, тут для богатых господ имелись отдельные ложа с мягким диваном, а так же прохладительными напитками и легкими закусками. А еще на подлокотнике имелся бесцветный шар. Я пока не знала, для чего он. Так же тут имелся балкон, с которого хорошо просматривалась сцена. В данный момент на ней шли приготовления к торгам. Судя по словам герцога, это аукцион, на котором каждый старается выбрать себе подходящего раба. Самое интересное, что рабы даже имели классификацию: низшие, средние и высшие. К первым относились те, кто был приговорен к смертной казни. Это был их шанс заменить смерть на рабство. Правда, не факт, что оно станет спасением. Таких рабов покупали для каменоломен или той работы, где долго не живут. Но, тем не менее, многие соглашались. Второй сорт те, кто совершил кражу или что-то более мелкое, но, тем не менее, не смог избежать тюрьмы. Ну а самые лучшие попадали сюда как я, их либо продали, либо они сами пошли в рабство из-за долгов. Хотя, порой причины были самыми тривиальными. Со слов хозяина, мне нужно было смотреть на ауры рабов и говорить ему о здоровье и выносливости кого, кто ему понравится. Пол не уточнялся. Что-то мне подсказывает, что большая часть будет состоять из тех, кто стоит меньше всего.
  Пока я осматривалась, мне принесли стул и поставили на балконе, чтобы я имела доступ к просмотру людей, и не только их. Полукровок так же приводили на аукцион. Они стоили дороже, так как часто обладали наилучшими качествами обоих родителей. Кстати, богатых лож тут было много, и половина заполнена покупателями. Конечно, на меня тоже обращали внимание, но даже не пытались подойти и поздороваться с герцогом. Почему-то мне казалось, что его тут опасаются. К тому же, эльф поведал мне, что шар, который привлек мое внимание - своего рода оповеститель. Стоит к нему прикоснуться, и ведущий будет знать, что герцог заинтересован в покупке. Если таких желающих несколько, то выигрывает тот, кто даст лучшую цену.
  Мне было интересно понаблюдать за этим, несмотря на то, что я и сама являлась собственностью. Но интерес не терялся, несмотря на браслет на руке. Когда большая часть балконов и ступеней внизу была занята, на сцену вышел мужчина в костюме и начал вещание. Я не стала заострять на нем внимание, так как понимала, что вижу его первый и последний раз.
  - Добрый день, уважаемые покупатели, - заговорил он спокойным и размеренным голосом, который был магически усилен. Иначе бы мы его попросту не услышали. - Сегодня у нас весьма интересный аукцион. Как обычно, начнем с самых дешевых вариантов.
  После этих слов на сцену вывели цепочку прикованных друг к другу мужчин в лохмотьях. Должна признаться - зрелище не сильно приятное. На некоторых вообще смотреть было страшно. Нет, я понимала, что все они уголовники, совершившие весьма серьезные преступления. Но неужели нельзя было дать хоть какую-то одежду. Тяжело вздохнув, переключилась на магическое зрение. Правда, оно не сильно помогло. Все эти рабы были по большей части просто бесполезны. У многих виднелись зарастающие переломы костей, которые в будущем дадут о себе знать. Некоторые мучились от внутренних кровотечений. Один вообще едва стоял на ногах. Я повернулась к герцогу и отрицательно мотнула головой. Тот досадливо поджал губы, и мы стали ждать другую партию. Правда, она не сильно отличалась от предыдущей. Только на четвертой мне удалось найти парочку подходящих кандидатур. Хозяин тут же положил руку на шар и тот засветился. Потом он проделал еще какие-то манипуляции, но мне они были не видны. И тех, на кого пал мой взгляд, отвели в сторону. Еще две партии оказались непригодными. Это сильно расстраивало герцога, так как он надеялся набрать для экспериментов тех, кто будет подешевле. Все равно большая часть не выживет, и тратить огромные средства на это ему не хотелось. Когда подошла последняя вереница приговоренных, я устало прошлась по их аурам и неожиданно зацепилась за весьма интересный экземпляр. Судя по всему, это был полукровка. Причем вампир - человек. Пока не понятно, какими именно качествами он обладал, но здоровье было отменным.
  - Вот этот подойдет, - указала на того, кто мне приглянулся.
  Глаза герцога довольно блеснули, и он отдал распоряжение о покупке. Потом пошли варианты получше. Хотя, эти отличались лишь тем, что имели более высокий уровень выносливости, и одежда имелась, а не лохмотья. Кстати, вот тут уже попадались женщины. После долгих смотрин было отобрано десять мужчин и две девушки, которые должны были пойти в услужение к дворецкому. И, наконец-то, настала пора самых элитных. Вот тут большую часть товара представляли девушки. Возраст был разным: от пятнадцати до пятидесяти. Организаторы не сильно заморачивались по поводу их одежды. Легкие полупрозрачные накидки сложно назвать платьями. Зато сразу было видно, какой именно товар приобретаешь.
  - Алекса, скажи, третья девушка слева здорова? - поинтересовался хозяин, и я тут же обратила на неё взгляд.
  Ого, вот это уже интересно. На сцене находилась нимфа. Судя по всему - лесная. Пышное облако волос длиной до колен, утонченная фигура с нужными округлостями, наивное личико. В общем, конфетка. Неудивительно, что большая часть мужчин смотрела на неё и едва слюни не пускала. Признаюсь честно, мне даже было слегка завидно. Хотя, её положение сложно назвать выгодным. Такая красота быстро приедается. Но, тем не менее, её аура и здоровье было хорошим, поэтому герцог решительно приобрел девушку. Для чего именно, я не стала спрашивать. К тому же, в этот момент на помост вывели очередных кандидаток на покупку, и мой хозяин неожиданно подался вперед. Я не смогла не проследить за его взглядом и увидела, что он смотрит на девушку, аура которой была абсолютной черной. Ого, истинная некромантка. Странно. Обычно такие маги в рабстве не оказываются. Они предпочитают либо умереть, либо убить тех, кто на них охотится. А тут рабыня. Не к добру это. Саму девушку я видела плохо. Все же сцена находилась далеко, а у меня не было идеального зрения. Зато эльф им обладал, и в данный момент буквально пожирал темную взглядом. Но в нем была не похоть, а научный интерес. И это намного страшнее. Знаю по собственному опыту.
  Естественно, столь интересный экземпляр не остался без внимания, и ставки росли с геометрической прогрессией. Всем хотелось иметь такую рабыню. А вот мне казалось, что это весьма чревато. Темные не так просты, как кажутся на первый взгляд. Но в случае с эльфом мой голос не имеет значения. Потому я просто отвернулась и стала рассматривать остальных кандидаток, пока хозяин торговался. Знаете, все девушки, представленные в данной категории, были словно на подбор. Красивые. Без изъянов. По-крайней мере видимых. За ними явно следили. Ведь, чем лучше выглядит товар, тем больше вероятность, что его купят. Неожиданно мой взгляд наткнулся на рабыню, которая стояла чуть в стороне. Это была Валери. Я даже сначала глазам не поверила. Пару раз зажмурилась, и вновь посмотрела на неё. Определенно - это была ведьма. Но что она тут делала? Невольно вспомнились слова о долгах и деньгах, которые она хотела забрать себе. Хм, похоже, справедливость в этом мире существует.
  - Как думаешь, твоя тетя будет нам полезна? - спокойно поинтересовался герцог, следя за моей реакцией.
  - Не знаю, - честно ответила ему, пожав плечами. - Она мне больше не тетя. Наши родственные связи оборвались в тот момент, когда она меня продала.
  - Хм, понимаю, - произнес эльф, не торопясь объяснять хоть что-то. - Думаю, еще один лекарь мне не повредит. Я собираюсь начать массовые эксперименты. А то ваше правительство слишком требовательно. Хотят скорее увидеть результаты, иначе лишат финансирования. Так что вам придется потрудиться, чтобы большинство испытуемых осталось в живых.
  Все это герцог произносил таким спокойным тоном, словно мы разговаривали о погоде. Конечно, для него это было обычным делом, а вот я никак привыкнуть не могла. И еще, меня немного пугала новая встреча с Валери. Как поведет себя ведьма, было сложно предсказать. Хотя, теперь мы на равных условиях. Вот только у неё больше опыта и сил. Возможно, герцог поймет, что я для него уже не столь важна, и отпустит. Хотя, все это сказки. Я прекрасно осознавала, что после всего увиденного вряд ли окажусь свободной. Скорее меня найдут в канаве с перерезанным горлом.
  - Пошли, больше нам тут делать нечего, - произнес хозяин и поднялся из кресла.
  - А как же... - я посмотрела в сторону рабов.
  - Их привезут ко мне после того, как приведут в порядок, - соизволили просветить меня, за что я была признательна. - А нам нужно возвращаться. Подготовь все необходимое для оказания первой помощи.
  - Зачем? - не удержалась от вопроса.
  - Я собираюсь провести испытания среди новых рабов. Мне надо понять, на что они способны.
  В голове невольно всплыли непонятные конструкции на поле. Похоже, обязательно нужно запастись обезболивающим. Что-то мне подсказывало, что эти испытания будут смертельными для некоторых рабов. Надеюсь, мне не придется наблюдать за этим. Не могу сказать, что мне не интересно. Но глубоко в душе сидит страх и сомнение, что все это хорошо закончится.
  Уже на выходе из здания к нам подбежал распорядитель, чтобы герцог подписал какие-то бумаги. Я спокойно отошла в сторону, дабы не мешаться под ногами. А когда с формальностями было покончено, поспешила за хозяином обратно домой. В этот раз мы нигде не задерживались, поэтому до точки открытия портала добрались за считанные минуты. Похоже, эльфу не терпелось попасть в лабораторию и провести свои исследования.
  Как только мы оказались в замке, я поспешила в свое крыло, чтобы пополнить запасы. Несмотря на то, что это было сделано совсем недавно, еще пара-тройка флаконов мне точно не повредит. Но в то же время меня беспокоил вопрос с новыми девушками, которые были приобретены. Нимфа составит неплохую конкуренцию Сарисии. Хотя, Сари возможно и обрадуется тому, что у неё будет соперница. Девушке давно пора взбодриться.
  Через час ко мне заглянул Жаркан и сказал, что хозяин ждет в своей лаборатории. Идти не хотелось, но я понимала, что отказаться от столь сомнительной перспективы просто не могу. Пришлось взять пару зелий и подняться на третий этаж. Самое интересное, что дворецкому туда вход был запрещен. Неужели он не знает, чем именно занимается герцог? Хм, все может быть. Быстро активировала браслет и прошла на другую сторону замка. И тут меня уже ждали. Элидар расположился на балконе. Тут кто-то успел поставить пару кресел, а так же столик, на котором были расставлены напитки и легкие закуски. Я даже на мгновение растерялась.
  - Садись, - мне указали на второе кресло. - Твоя задача следить за тем, как подопытные проходят испытания. Мне нужно понимать, на что они способны. Слабаки пойдут в расход.
  Последние слова заставили меня вздрогнуть. Уж слишком зловеще они прозвучали. Неужели ему совершенно не жалко этих людей? Он все же за них деньги платил. Можно же найти им достойное применение. Но эти мысли я не рискнула озвучивать хозяину, так как понимала, что это может оказаться весьма опасным занятием. Как бы хорошо он ко мне не относился, но субординацию это не отменяло. А мне хотелось жить. Поэтому я присела на предложенное место и обратила взор вперед. Площадка практически не изменилась. Только добавилось несколько непонятных устройств. Буквально через минуту внизу послышалась возня. Мне хотелось перегнуться через перила и посмотреть, что там. Но я сдержала данный порыв, чтобы не выглядеть ребенком. Зато со своего места поднялся герцог. Он подошел к самому краю, взглянул на свое приобретение и заговорил.
  - Итак, с этого момента вы принадлежите мне, - голос эльфа звучал сухо, без каких-либо эмоций. - Я хочу посмотреть, на что вы способны, поэтому перед последним отбором вам предстоит пройти полосу препятствий, которая находится за вашими спинами.
  - А если мы откажемся? - послышался голос одного из рабов.
  - Умрете, - пожал плечами Элидар. - Так что, советую использовать шанс.
  - И что же будет, если мы успешно пройдем полосу? - поинтересовался другой голос.
  - Будете жить, - все так же спокойно ответил эльф. - Мне нужны сильные личности для определенных экспериментов. Поэтому вы можете отказаться от участия, но тогда ваша участь - смерть. Но если проявите себя, то обретете весьма неплохие шансы на вторую жизнь. Ваша задача - выжить.
  Произнеся это, герцог вновь уселся в кресло и стал ждать. Похоже, там внизу рабам объясняли правила. Я слышала голоса. Не скажу, чтобы отчетливо, но судя по доносившимся словам, это был инструктаж. Невольно в голосе возникла мысль о том, сколько же у герцога работников? Я видела лишь часть, и то потому, что те обитали в доме. К тому же мои мысли занимала мысль о том, что в скором времени мне придется столкнуться с тетей. Боюсь, эта встреча не будет радостной. Надеюсь, она не опустится до банальных оскорблений? Хотя, предположить очень сложно, во что все это выльется.
  Пока я размышляла надо этим, сидя в кресле, события стремительно развивались. Герцог соизволил объяснить мне, что всех испытуемых запустят в лабиринт. Их задача - пройти его полностью, и желательно без потерь конечностей. Последнее меня сильно удивило. Неужели ему не жалко отданных денег?
  - Алекса, мне нужны сильные личности для проведения экспериментов, - спокойно заметил Элидар, глядя на тех, кто находился внизу. - Слабые просто не переживут и половину испытаний. И не вижу смысла тратить на них свое время. А деньги... меня спонсируют, так что нет, мне их не жаль. К тому же, большая часть тех, кто находится там, - он кивком указал на рабов. - Смертники в любом случае. Так какая разница, где умереть? В лабиринте или на плахе?
  Я не нашла, что на это ответить, поэтому просто промолчала. Меня больше беспокоило расположение эльфа ко мне. Он спокойно отвечал на заданные вопросы, брал с собой или просто разговаривал. И это было не к добру. Я не верила, что тот воспылал ко мне чувствами. Слишком наивно было бы даже подумать об этом. Тут крылось что-то другое. Но я пока не понимала, что именно. И это пугало больше всего. Возможно, для кого-то его внимание было бы лестно. Вот только я прекрасно понимала, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке. И то - для второй мышки. Невольно перевела взгляд на хозяина. Тот сидел в кресле с бокалом вина в руках, и в его глазах горел огонь азарта. Ему явно нравилось все происходящее. Видимо, только я не разделяла этого веселья.
  Не прошло и пяти минут, как раздался звук горна и рабы помчались в сторону лабиринта. Я насчитала двадцать пять человек. Похоже, герцог успел основательно пополнить свои запасы. Сам лабиринт состоял из живой изгороди, которая была в высоту примерно метра три. Следовательно, перелезть через неё или увидеть, что находится за ней, было невозможно. Хотя, все зависит от умений и старания. Но что-то мне подсказывало, что там все не так радужно, как кажется на первый взгляд. Стоило только посмотреть на эту паутину переулков, тупиков и поворотов, как кожа покрывалась мурашками. Не хотела бы я оказаться там.
  Но признаюсь честно, глубоко в душе мне было интересно, какие испытания приготовил им герцог. Поэтому я стала внимательно следить за происходящим. Участники разбежались в разные стороны, старательно игнорируя друг друга. И как только последний игрок оказался внутри, лабиринт захлопнулся. А в самом его центре появилась воронка, через которую можно было выйти обратно к старту. Но до неё еще добраться надо. И сделать это не так легко, как кажется на первый взгляд. Все рабы решили действовать самостоятельно, и разбежались в разные стороны. Я бы на их месте собралась в группу, ведь так легче преодолевать препятствия. Первые метры все было относительно спокойно. Кто-то шел, постоянно оглядываясь назад, кто-то полз по земле, а некоторые прижимались к живой изгороди, словно она могла защитить их. Хотя, сложно судить данные действия, ведь не понятно как бы я себя повела в такой ситуации. Скорей всего рыдала бы в истерике.
  А тем временем испытания продолжались. Первые пару минут все было относительно тихо. Видимо, это сделано для того, чтобы притупить чувство страха. И вот послышались первые крики. Я посмотрела в том направлении и увидела парня, который зажимал рану на руке. Судя по всему, он натолкнулся на одну из пик, которые выскочили из живой изгороди. Его задело не сильно, так что он продолжил путь. Следующему повезло, он успел вовремя перепрыгнуть яму, которая образовалась прямо перед ним. Все это происходило быстро и резко, чтобы человек не успевал сориентироваться. А потом начался настоящий ужас. Один из рабов не успел пригнуться, и его, можно сказать, накололи на себя копья, которые выросли из земли и встали вертикально. Следующий получил порцию огня в лицо, и по лабиринту разнеся возглас, полный боли. Некоторые вздрогнули и замерли на местах. Я и сама отвернулась, так как смотреть на это было жутко. А вот герцогу нравилось. Он сидел и спокойно улыбался, глядя на представление внизу. Невольно мой взгляд нашел полукровку. Тот справлялся довольно неплохо. Большая часть препятствий уже была им пройдена. Возникало чувство, что он знает, куда идти. Хотя на его одежде были заметны следы крови. Следовательно, его зацепило. Но, видимо, не сильно.
  - М-да, не слишком приятное зрелище, - прокомментировал Элидар. - Надеюсь, что после того, как я их изменю, представление станет интересным. А сейчас смотреть тошно. Ладно, можешь идти в лазарет. Чуть позже к тебе принесут раненых. Их нужно привести в подобающий вид. Никакой жалости.
  - Как прикажете, - склонила голову в ответ.
  - Думаю, у тебя будет время познакомиться с темной, да и с тетей поговорить, - продолжил издеваться хозяин. - Только запомни - вы равны. Ни у кого нет привилегий.
  Я невольно улыбнулась, но быстро вернула лицу сосредоточенность, понимая, что это проявление эмоций может мне дорого обойтись. Впрочем, меня все это мало волновало. Я не собиралась делить территорию или устраивать потасовки. Хотя, в отношении тети сложно что-то сказать. Она человек непредсказуемый. И скандал точно будет. Тут главное, не ответить ей взаимностью и не опуститься до её уровня.
  Как только герцог отпустил меня, я быстро прошла в другую часть замка и тут же спустилась вниз. В лазарете пока никого не было. Пришлось срочно подготовить несколько лежанок, а так же вытащить медикаменты. Мне хотелось, чтобы наша встреча с Валери произошла как можно позже. Но вряд ли я смогу долго на это надеяться. Неожиданно послышался звук отрывающейся двери. Я обернулась и увидела, что в помещение входит некромантка. Теперь у меня была возможность рассмотреть её получше. Невысокая, но очень худая девушка с черными волосами ниже плеч, темными глазами в обрамлении пушистых ресниц, бледные тонкие губы, выразительные скулы. На ней было форменное платье. Я невольно перевела взгляд на её ауру и поняла, что мне просто жаль девушку. Она была проклята, причем смертельно. Правда, судя по цвету и виду - проклятье обещало много мучений и долгую жизнь.
  - Я Тина, - представилась она, подходя ближе и разглядывая меня с неким интересом. - Видимо, мы подруги по несчастью, - она показала руку с браслетом, похожим на мой.
  - Алекса, - ответила ей, перебирая повязки. - Если не секрет, то как тебя угораздило попасть в рабство? - мне было любопытно.
  - Да какой секрет, - пожала плечами темная, помогая мне с лекарствами. - Решила понравившегося мужика приворожить, да силы не рассчитала. К тому же он оказался сыном влиятельного мага. Думала сбегу, но эти гады нашли. И вот - результат, - она развела руками.
  - А проклятье?
  - Это старая история, - тут в голосе Тины послышались нотки грусти. - Пару лет назад подруга уговорила поучаствовать в авантюре. В результате она мертва, а я - проклята.
  М-да, звучало не сильно оптимистично. Но спрашивать про то, пыталась ли она его снять, не стала. Такие проклятья остаются на всю жизнь. Вообще, Тина оказалась довольно молчаливой. Она поинтересовалась, чем мне помочь и, получив указания, приступила к работе. Я и сама не желала сейчас вести светские беседы. Меня больше волновало то, что будет дальше. Подозреваю, что уже скоро поступят первые пациенты. Надеюсь, что живые. Не хочу видеть очередную смерть. Не знаю почему, но несмотря на способности к лечению, я не испытывала эмоционального подъема или радости от совершаемых действий. Порой мне все это казалось неправильным. Если честно, то я уже начала жалеть о том, что согласилась на второй шанс. Он ничего хорошего мне не принес. Год спокойствия и новые неприятности. Что хорошего в рабстве? Принадлежать эльфу с садистскими наклонностями и исследовательским азартом не самое лучшее. Хотя, все могло быть еще хуже. Я хотя бы не попала в публичный дом или к извращенцу. К сожалению, наложить на себя руки я не могла. Такое мне казалось просто дикостью. Жизнь священна, несмотря на все невзгоды и препятствия. Вот только легче от этих мыслей не становилось.
  - Вот мы и встретились вновь, - послышался голос тети, которая входила в помещение.
  Я мысленно напомнила себе, что ссора не выход из положения.
  - Добрый вечер, Валери, - поприветствовала её, глядя в глаза. - Не могу сказать, что рада тебя видеть. Но раз так сложились обстоятельства, то придется сотрудничать.
  Я старалась сделать все, чтобы не выдать своего волнения. Но сердце стало биться чаще, и не от радости. Мне пока было непонятно, как себя с ней вести, что говорить. С одной стороны я её ненавидела за порушенные планы, а с другой - была благодарна за спасение и то, что она не выдала меня властям в первый же день. Я понимала, что между нами теперь будет витать постоянное напряжение, и избежать этого вряд ли удастся. Так что, глядя на бывшую родственницу, я испытывала чувство легкого испуга.
  - Красиво поешь, - усмехнулась она, останавливаясь в пяти шагах от меня.
  - Смотрю, вы знакомы? - Тина переводила взгляд с меня на тетю и обратно.
  - Моя тетя, Валери, - указала на виновницу разговора. - Продала меня в рабство, когда я отказалась делиться наследством. Кстати, а как ты тут оказалась? - я не видела смысла разговаривать с ней на Вы, так как уже не испытывала к ней родственных чувств.
  Ведьма недовольно поджала губы, но поведала, что её возлюбленный лесник оказался заядлым картежником и проиграл все, что имел. А потом просто поставил на кон её. От этой новости я едва не подавилась водой, которую пила в этот момент. Мне нужно было промочить горло. Вроде бы банальная ситуация. Вот только откупиться тете было нечем, так как Раин украл все накопления, поэтому она оказалась среди невольниц, а затем её купил хозяин.
  - Валери, - обратилась к ней. - Давай сразу договоримся. Мы все тут в одной лодке, и я не хочу лишний раз ссориться. К тому же, у меня намного больше поводов ненавидеть тебя. Но я стараюсь подавить это чувство. Если мы не сможем сосуществовать на одной площади, то лучше решить этот вопрос сейчас.
  - Хм, - протянула тетя, глядя на меня так, словно я сказала что-то, из ряда вон выходящее. - Хорошо, сделаем вид, что ничего не произошло. Но отныне ты мне не племянница. Каждая сама за себя.
  - Согласна, - тут же ответила я.
  - Как у вас интересно, - восторженно произнесла Тина, едва не захлопав в ладоши.
  Правда, её глаза при этом были уж слишком серьезными, и лично мне веселье показалось наигранным. Но долго думать об этом не было времени, так как стали вносить раненых. Должна признать - зрелище было не самым приятным. У одного раба было практически оторвано запястье. Оно держалось лишь на нескольких сухожилиях и связках. Из раны капала кровь, заливая все вокруг. Сам испытуемый находился в обмороке, что несказанно радовало. Я указала носильщикам на один из столов и пошла за лекарствами. К сожалению, у меня не было больших сил, чтобы простым прикосновением вернуть все на места. Поэтому пришлось действовать по старинке. Правда, тут на помощь пришла Тина. Её магия оказалась более мощной. Некромантка вернула руку на место и срастила ткани, а мне оставалось лишь обработать раны, закрепить повязки и напоить его обезболивающим. А после приступить к другим пациентам. Должна признаться, этим вечером я была скорее помощником, нежели непосредственным участником. Все же моих знаний не хватало для оказания всей необходимой помощи. Опыт Валери и Тины говорил о многом. Но сейчас не время завидовать. Всему можно научиться - было бы желание.
  Последним ко мне попал тот самый полукровка-вампир. В данный момент на нем были только штаны, которые требовали хорошей штопки. Оголенный торс невольно привлекал внимание. И даже не из-за царапин, а из-за рельефа. Нет, назвать парня накачанным я бы не взялась. Но, тем не менее, мускулатура у него была неплохо развита. Из всех рабов он пострадал меньше всего, что говорило об опыте. Что-то мне подсказывало, что парень мог работать наемником, или что-то вроде того. Я быстро обмакнула ткань в обеззараживающий раствор и стала стирать кровь. Раб резко выдохнул сквозь зубы.
  - Терпите, - спокойно сказала я, продолжая работу. - Скоро пройдет.
  - Вы это всем говорите? - поинтересовался раненный. У него оказался спокойный уверенный голос с едва заметной хрипотцой. Подозреваю, что последнее вызвано тем, что ему больно.
  - Нет, только вам, - пожала плечами, не поднимая глаз.
  - Меня Кристиан зовут, - зачем-то признался он.
  - Алекса, - меня всегда учили, что невежливо вести беседы, не представившись.
  - Очень приятно.
  - Это пока что, - усмехнулась я, заканчивая промывать раны.
  - Почему? - удивился он.
  - Сейчас я начну зашивать, - спокойно пояснила ему. - И наше знакомство уже не будет казаться вам таким приятным.
  С этими словами протянула ему обезболивающее, и пошла за инструментами. У Криса оказалась довольно глубокая рана на правом плече. Кровь я остановила, но если не зашить, она может начать вновь кровоточить. Или еще хуже - воспалиться, и он умрет от заражения крови. Когда вернулась, пациент все так же сидел на месте и смотрел на меня изучающим взглядом. Я не понимала почему, да и не хотела. Мне главное закончить лечение и добраться до кровати. Этот вечер сильно вымотал меня морально и физически. Ведь судя по подсчетам, до финиша добралось чуть больше половины рабов. Боюсь даже представить, что стало с остальными. Должна отдать должное парню - он больше не пытался со мной разговаривать, и просто молча наблюдал за процессом. Кстати, в помещении присутствовала охрана, которая тщательно следила за тем, что мы делаем. И контролировала остальных. Хотя, я не понимала зачем, ведь на каждом был браслет, и вряд ли у кого-то возникнет мысль о побеге.
  Когда все было закончено, я устало опустилась на стул, позволяя охранникам забрать пациентов.
  - М-да, веселый вечер, - прокомментировала Тина, садясь рядом и стирая пот со лба. - Давно я так не работала.
  - Что же с ними произошло? - в поле зрения возникла Валери. Она тоже выглядела уставшей.
  Я не стала отвечать на этот вопрос, так как герцог не говорил о том, могу ли я вообще разглашать информацию про арену. И меня еще интересовало, где же она все-таки находится? В этой реальности или нет. К тому же, в данный момент мне хотелось просто лечь в кровать и отдохнуть. Уж слишком утомительным выдался этот день. Я попрощалась со всеми и направилась к себе.
  Глава 8
  Пора перемен
  - Алекса, ты мне сегодня нужна в лаборатории, - оповестил меня герцог, заходя в больничное крыло и глядя на то, как я обрабатываю рану очередного пациента.
  - Хорошо, - тут же ответила ему. - Сейчас?
  - Нет, приходи, как закончишь тут.
  С этими словами он удалился, а я приступила к штопке.
  - И что же вы там постоянно делаете? - поинтересовалась Валери, помешивая очередной отвар, готовившийся в большом чане.
  - Работаем, - спокойно ответила я, стараясь даже не смотреть на бывшую родственницу.
  - Ну-ну, - скептически усмехнулась ведьма.
  Я просто промолчала. С момента нашей встречи на рынке рабов прошло два месяца. Не могу сказать, что наши отношения сильно наладились. В основном мы старались придерживаться нейтралитета. Хотя, её иногда заносило. Валери сильно не нравилось, что герцог проводит много времени со мной. Она считала, что я его очередная любовница. Хотя, это не было правдой. Я никогда даже не думала о том, чтобы оказаться на месте Сарисии. Кстати, после того как в доме появилась нимфа, девушке пришлось бороться за внимание господина. Соперница была очень хороша собой. При этом вела себя скромно, практически не показываясь из покоев, и ничего не требуя. На неё даже дворецкий засматривался, что еще больше злило Сари. Но та понимала, что криками ничего не добьется, поэтому старалась повторять за соперницей. Я на это смотрела с некой долей иронии и жалела девушку. Мне казалось, она сама не понимает, чего хочет. То герцог ей не нужен, то она готова за него глотку перегрызть. Зато благодаря этому, Элидар стал не так часто пропадать в лаборатории. И при этом он каждый раз брал меня с собой. Вот только его эксперименты с людьми пока не давали особого результата. Из пятидесяти испытуемых выжила лишь половина. Да и те едва дышали. Конечно, эльфа это не остановило, и он просто купил новых рабов. Вот только какой от этого толк? Кстати, самым живучим оказался Кристиан. Видимо, то, что он полукровка, играло определенную роль. Но одного выигрышного варианта мало. У герцога поджимали сроки. В скором времени в поместье должна была приехать комиссия, чтобы оценить проделанную работу, а так же подсчитать потраченные средства. Все это заставляло герцога сильно нервничать, и проводить все больше экспериментов. А нам с девушками только прибавлялось работы.
  С некроманткой у меня сложились вполне теплые отношения. Я не лезла к ней с расспросами, да и она не особо меня трогала. Зато мы могли поговорить об учебе. Тина с радостью делилась знаниями. Правда, большая их часть была для меня недоступна. Я все же не настолько сильна в магии. Но, тем не менее, она продолжала объяснять мне все, что знала сама. А я не жаловалась, так как всегда любила узнавать что-то новое. Еще, со временем я стала замечать, что Валери пытается сблизиться с Тиной. Ведьма постоянно крутилась рядом, старалась увлечь беседой или предложить помощь. Вот только я никак не могла понять, для чего ей это нужно. Хотя, сама некромантка от общения не отказывалась и вела себя вполне адекватно. Иногда мы с Тиной устраивали посиделки в лазарете, попивая чай и рассказывая забавные истории из жизни. Точнее, по большей части говорила она, так как я не могла выдать себя и рассказать что-то из предыдущей жизни.
  Еще, я стала замечать, что Кристиан проявляет ко мне интерес. Он постоянно старался коснуться меня во время лечения или завести разговор. Но я же наоборот, делала вид, что мне это не интересно. Конечно, все было не совсем так. Любое внимание приятно. Просто я прекрасно понимала, что толку от этого не будет. Мы рабы, которые зависят от власти хозяина. Да и находимся по разные стороны баррикады. Так зачем давать себе надежду, которой не суждено сбыться? Хотя, мне порой не хватало человеческого тепла и заботы. Ведь, несмотря на то, что у меня появилась подруга, этого оказалось крайне мало.
  - Я сегодня вернусь поздно, - предупредила коллег и направилась к выходу.
  - Главное, не устань на спине лежать, - послышалось вслед от Валери.
  Я вздохнула и сделала вид, что не услышала. Иногда поведение ведьмы ставило меня в тупик или же начинало сильно раздражать. Я же не виновата, что она не думала головой, когда бросалась в омут любви, а её просто кинули. Но, видимо, ей нужно кого-то обвинить, и лучшим кандидатом, несомненно, являюсь я. Ладно, сейчас не время лирики. Быстро переодевшись, направилась в другое крыло, где меня уже ждали.
  - Сегодня проведем очередной эксперимент, - обрадовал хозяин, окидывая взглядом арену. Он ждал меня на балконе. - Я хочу посмотреть, на что способен тот полукровка. Он пока единственный, кто смог меня хоть немного удивить.
  - Мне подготовить столы? - поинтересовалась у хозяина, окидывая взглядом лабораторию и пытаясь понять, что именно будет происходить.
  - Там уже все готово, - отмахнулся эльф. - Ты будешь следить за происходящим, и докладывать о состоянии здоровья. Мне удалось поймать настоящего вампира, и я хочу посмотреть, что будет, если добавить сил полукровке.
  Я удивленно распахнула глаза. Поймать вампира? Он что, за ним на охоту ходил? Или купил, как и остальных? Боюсь даже представить, как все это происходило. И спрашивать тоже не хочу. Кстати, я все же не удержалась и задала хозяину вопрос о том, где именно мы находимся. Эльф с радостью поведал, что у него в собственности есть несколько домов в разных концах мира. И он с помощью специального заклинания объединил их в единую сеть, то есть через определенную дверь можно попасть в нужный дом. Арена находилась недалеко от темных земель. Практически на границе. Он выбрал это место, потому что мало кто сюда совался, и можно было творить, что душе угодно. А что - весьма удобно. Можно сразу все свои владения посетить. И без определенного браслета никто чужой не попадет.
  Постояв еще пару минут, мы направились вниз, чтобы приступить к очередному эксперименту. Лично у меня они восторга не вызывали. Но отказаться я тоже не могла. Пару раз я пыталась заикнуться о том, что тетя справилась бы лучше, у неё же больше опыта, но герцог был категоричен. Причин я не знала, а спрашивать опасалась. Возможно, он ей не доверял. В общем, мне не удалось отказаться от столь сомнительной участи.
  В этот раз на одном столе лежал Кристиан без сознания, а на другом - вампир. Мне впервые удалось увидеть настоящего вампира. Правда, не могу сказать, что это вызвало у меня сильный восторг. С виду мужчина оказался вполне обычным. Только более бледный по сравнению с остальными. Иссиня черные волосы, резкие скулы, острый подбородок и субтильное телосложение. Я ожидала немного другого. Хотя, в нашем мире вампиров показывали совсем по-другому, поэтому точного представления и не было. Кстати, клыкастик хоть и был в отключке, но все равно его связали. Похоже, он представлял опасность. Ведь мне придется быть рядом с ним. Надеюсь, ничего не произойдет. Пока хозяин настраивал оборудование, я встала между двух столов и приготовилась к переливанию силы. Если честно, все эти эксперименты казались мне совершенно бесполезными. У эльфа все равно ничего путного не выходило. Но он продолжал мучить народ. Про таких обычно говорят - помешанный на своем деле.
  Спустя всего пару минут начался новый виток эксперимента. Герцог опять пытался перелить кровь, и за счет этого увеличить силу одного из подопытных. Но мне почему-то казалось, что это не совсем верно. Да, когда кровь заполняла вены Кристиана, тот заметно покраснел, а затем резко побледнел. Похоже, переливание не шло ему на пользу. Он стал вырываться из пут, даже несмотря на то, что находился без сознания. К нему тут же бросилось несколько работников, чтобы удержать. Я же, наоборот, отошла назад, так как понимала, что мне с ним не тягаться, и в случае всего - меня просто прибьют. К тому же истинный вампир был вполне здоров. Похоже, на него эта процедура практически не повлияла. А вот с полукровкой было сложнее. На его теле я заметила несколько быстро расползающихся язв.
  - Похоже, кровь вампира для него ядовита, - предположила я, указывая на раны.
  - Видимо, - задумчиво протянул эльф, оглядывая лабораторию. - Осталось понять почему.
  - Ну, в тех книгах, что я читала, каждый вампир принадлежит к определенному клану, - попыталась найти разумное объяснение. - Может, у них есть клятва на крови или привязка? И поэтому срабатывает защита?
  - Хм, это неплохой вариант, - немного помолчав, ответил хозяин. - Но её ведь можно как-то снять? Надо только понять как.
  - А может спросить у вампира? - если честно, мне было любопытно поговорить с ним. Хотя и боязно.
  - Не факт, что он ответит. Но я уж постараюсь, чтобы это произошло, - усмехнулся эльф, и мне стало не по себе. - На сегодня ты свободна.
  Я быстро склонила голову и поспешила на выход. Когда хозяин начинал так улыбаться, то ничего хорошего ждать не приходилось. Уж лучше в этот момент быть как можно дальше. К тому же, я хотела зайти в библиотеку и взять пару книг для чтения. Вот только подходя к дверям, стала невольной свидетельницей разговора.
  - Валери, я никак не пойму, почему вы с таким равнодушием относитесь к своей племяннице? - поинтересовалась Тина, и её голос звучал с нотками осуждения.
  - Дорогая моя, - ответила тетя так, словно разговаривала с малым ребенком. Хотя, некромантка была едва ли не ровесница ей. - Алекса мне никто. Из-за неё я оказалась тут. К тому же, она ничем мне помочь не может. Какой смысл её оберегать?
  - Странно. Впервые сталкиваюсь с таким.
  - Ой, не обращай внимания, - продолжила ведьма. - Лучше скажи, ты решила, кому передашь силу?
  Хм, силу? Я не совсем понимала, о чем сейчас идет речь. Разве её можно передать?
  - Нет, - послышался спокойный голос Тины, словно это ничего не значило. - У меня еще достаточно времени. К тому же, силой надо уметь управлять, и на это способен не каждый. Тебе ли не знать, - последние слова были произнесены с долей ехидства.
  Похоже, эти двое либо были ранее знакомы, либо некромантка не такая уж и милая, как хочет казаться. Мне хотелось послушать еще, но тут послышались голоса из прихожей, и пришлось срочно ретироваться. Жаль. Хотелось бы мне понять, о чем же они говорили. Ладно, к этому я обязательно вернусь.
  Так как в библиотеку мне сейчас ходу не было, я быстро забежала на кухню, перекусила и направилась к себе в комнату, чтобы подумать. В последнее время я часто садилась на подоконник и устремляла взгляд вперед. Под моими окнами находился сад, так что посмотреть было на что. Если честно, то в последнее время меня все чаще стали одолевать не самые радужные мысли. Я понимала - эльф не отпустит. Как бы сладко он не улыбался, и как бы красиво не пел - я слишком много знаю. Конечно, осознавать это болезненно и горько. Вот только смириться пока не получается. Мне до безумия хочется свободы, прогулок, поездок и прочего, чего я лишена сейчас. Даже не знаю. Порой мне кажется, что соглашаться на такое сотрудничество с демиургом было глупо. Хотя, он не давал никаких обещаний - только второй шанс на жизнь, и не более. И я сама виновата - согласилась ведь. Вот только выбора особого не было: или сюда, или в вечность. А я просто хотела жить. Особенно после болезни, которая приковала меня к больничной койке на долгое время. Мне, как и любой девушке, хотелось внимания, заботы и прочих радостей. А вместо этого лишь обследования, уколы и слабость по всему телу. И еще осознание того, что жить осталось не так уж и долго.
  Конечно, мне следовало бы обозлиться на мир и желать, чтобы все погибло. Но это было попросту глупо. Хотя, признаюсь честно, первое время меня посещала такая мысль. Вот только вряд ли бы все это сильно облегчило мои страдания. К тому же, сейчас я жива, несмотря на то, что условия не такие уж и радостные. Возможно, мне следует стать такой же, как герцог. Ожесточиться, и с радостным блеском в глазах убивать ради интереса и научного прогресса. Вот только - не могу. Мне искренне жаль тех рабов, которые попали к нему в руки. Глубоко в душе я понимала, что прогресс не может стоять на месте, и чтобы что-то получить, надо чем-то пожертвовать. Но осознать это до конца сложно и больно. Одно дело просто знать, а другое - видеть каждый день. И ведь даже помочь ничем не могу. Одно неверное решение, и я могу оказаться на месте любого из подопытных. Уж чего-чего, а это мне совершенно не хочется.
  К тому же, еще и вновь объявившаяся родственница. Несмотря на то, что меня она не трогала, я все еще ожидала подвоха. Некромантке я тоже до конца не доверяла. Вообще, жизнь в этом мире научила меня тому, что стоит на мгновение отвернуться, и любой с радостью воткнет тебе нож в спину. Конечно, Тина вела себя сдержанно и помогала советами. Но в её глазах порой мелькали непонятные мне чувства. Иногда я замечала, что она пристально разглядывает меня и улыбается. Зловеще, и словно предвкушая гадость. Это настораживало. Хотя ей я ничего противопоставить не могла.
  Кстати, в последнее время Валери все чаще старалась стать ближе к Элидару. У меня возникало чувство, что бывшая родственница пытается пробраться в его постель и 'отработать' свободу. Но у неё немало конкуренток. Сарисия своего не упустит. Да и нимфа не лыком шита. Улыбается ласково, а глаза холодные. Такие обычно у серийных убийц встречаются. Так что я не представляла, что может сотворить эта девушка. Марьяна, а именно так ее звали, часто смотрела на остальных представительниц прекрасного пола с легкой задумчивостью. Лично я старалась как можно меньше с ней контактировать. К тому же, нимфу поселили ближе к хозяину, чем та и пользовалась, заставляя Сарисию скрежетать зубами. Ладно, время позднее, поэтому лучше просто отдохнуть. С этими мыслями я приняла душ и улеглась на кровать.
  А утром меня разбудил взволнованный голос дворецкого.
  - Алекса, тебя срочно вызывает хозяин, - Жаркан ворвался в мою комнату и едва не силком вытащил меня из кровати.
  Я лишь успела схватить халат и накинуть его на плечи. По дороге я поняла, что мы идем не в кабинет, а в хозяйское крыло. Стало не по себе. Сомневаюсь, что там может ждать что-то хорошее. Чем ближе подходили, тем отчетливее я чувствовала опасность. Буквально через пару минут меня привели в комнату. Оглядев её, я застыла на месте от увиденного. Все помещение было в крови. Алая жидкость была повсюду: на полу, потолке, кровати и прочей мебели. А посреди комнаты лежал обескровленный труп Сарисии. Тело девушки было выгнуто под непонятным углом. Я так же заметила множество порезов непонятного значения. Её глаза оказались широко открытыми и смотрели в потолок, рот приоткрыт, словно она пыталась кричать, а в уголке застыла капелька крови. Жуткое зрелище. Кроме меня, в комнате были все оставшиеся рабы, которые прислуживали в замке.
  - Кто может сказать, что тут произошло? - поинтересовался эльф, оглядывая нас так, словно это мы сотворили.
  Пока прислуга переглядывалась, я сделала осторожный шаг вперед, чтобы ненароком не наступить на кровь, и присмотрелась. На мгновение мне почудился сладковатый запах одного цветка, который имел крайне интересные свойства. Вот только достать такой очень сложно, и стоит он больше, чем многие могут себе позволить. Но это единственный вариант, который пришел мне в голову.
  - Похоже, ее отправили цветком беларосы, - озвучила мои мысли тетя, заставляя обратить на неё внимание.
  - Как от цветка может случиться такое? - хозяин развел руки, видимо, пытаясь показать весь спектр проблем.
  - Данный цветок имеет очень интересные свойства, - продолжила говорить Валери, явно не понимая, к чему все это может привести. - Он вызывает жуткие галлюцинации. Жертве кажется, что её кровь кипит изнутри, и большинство наносит себе порезы, чтобы облегчить боль. К тому же, давление в организме резко вырастает, и кровь начинает идти отовсюду. Должна признать - это очень болезненная смерть. Такую и врагу не пожелаешь.
  - Так значит, это ты убила Сари? - вдруг произнесла нимфа, пальчиком указывая на тетю. В её глазах сверкали слезы. - Почему? Что она тебе сделала?
  - Это не я! - возмутилась Валери, до которой наконец-то дошло, что иногда крайняя прямолинейность не самый лучший выход. - Мы с ней не враждовали.
  - Я слышала, как вы недавно ссорились из-за хозяина, - продолжила гнуть свое Марьяна. - Ты ведь сама хотела занять её место. Хотя, - нимфа обернулась и посмотрела на некромантку. - Она тоже с Сари вечно ругалась. К тому же, темные всегда такие изворотливые. У-у-у...
  - Хватит! - резко сказал Элидар, окидывая нас взглядом, который не сулил ничего хорошего. - Жаркан, всех девушек сопроводи в темницу по разным камерам. Я побеседую со всеми и найду виновных. Никому не позволено портить товар, принадлежащий мне.
  Стоило хозяину это произнести, как в коридоре появились стражники из его личной охраны. Нас быстро подхватили под руки и сопроводили в подвал. Должна признаться, я вообще не сразу поняла, что происходит. Но оказавшись в тесной камере, осторожно опустилась на скамью и тяжело вздохнула. Похоже, день будет не самым приятным. К тому же, по соседству со мной с одной стороны оказалась тетя, а с другой Тина. А вот нимфу посадили чуть в стороне от остальных. Марьяна растирала слезы по лицу, и едва не выла в голос от потери подруги. По мне, так это выглядело слишком наигранно. Хотя, может они успели подружиться за то время, пока я не видела.
  - Забавно она убивается, - раздался тихий голос Тины, которая спокойно сидела и не выглядела испуганной.
  - Думаешь, притворяется? - поинтересовалась я, глядя на некромантку.
  - Возможно, - пожала плечами та. - А может и вправду страдает. Нимфы существа немного не от мира сего. Они спокойно любят не только мужчин, но и женщин.
  Я удивленно распахнула глаза. Ничего себе. Неужели у этих двоих была 'любовь'? Как-то с трудом верится. Хотя, они порой вели себя весьма вызывающе, и ссорились так, что искры летели.
  - Похоже, мне надо было молчать, - сокрушенно произнесла тетя с другой стороны, глядя на решетку. - Хотя, я могу доказать, что не убивала.
  'Но не факт, что тебе поверят' - мысленно произнесла я, стараясь не влезать в её речи.
  - Я не хочу умирать! - практически тут же заголосила одна из рабынь, которая делала уборку в комнатах у фавориток. Её как раз забирали на допрос двое стражников. - НЕТ! ОТПУСТИТЕ! Я ничего не сделала!
  Должна признаться, после такого самой хотелось забиться в угол, свернуться калачиком и сделать вид, что меня нет. Хотя, я ведь ничего не сделала. Вот только что-то мне подсказывало, что слова особой роли не сыграют. Тогда, как доказать свою невиновность? Я вообще не понимала, кому была выгодна смерть Сари. Конечно, девушка не была ангелом. Но и ничего плохого не сделала. Немного приставучая, местами плаксивая, но не более того. Так что желающих убить вряд ли наберется много.
  - Похоже, сегодня будет много смертей, - неожиданно произнесла повариха, которую разместили недалеко от меня.
  - Почему? - удивленно поинтересовалась я. - Не думаю, что хозяин убьет невиновного.
  - Ой, девочка, молодая ты еще, - покачала головой женщина, глядя на меня с толикой тоски. - У нас лет пять назад похожий случай был. Тогда половина прислуги оказалась на том свете. Хозяин сильно осерчал и не стал разбираться. Ему легче новых купить да воспитать, чем одного виновного искать. Так что сегодня многие с жизнями попрощаются.
  От последних слов я невольно вздрогнула. Не было бы счастья, да пришло очередное несчастье. Причем, откуда не ждали. Монолог поварихи заставлял о многом задуматься. Может, все это было сделано специально, чтобы под шумок почистить кадры? Хотя, в чем успели провиниться бедные люди? Своровать тут нереально - прятать некуда. А что еще можно нарушить? Ведь без специального разрешения даже за пределы замка выйти не получится. Не понимаю. Каких-то слухов тоже не было. Прислуга, которая обычно старалась обсудить побольше новостей во время ужина, в последнее время вела себя тихо. Что же тогда произошло?
  Я попыталась понять, кому Сарисия могла перейти дорогу, но ничего путного в голову не шло. С Тиной они практически не общались. Наложница боялась некромантку, и обходила её стороной. С Валери они иногда мило беседовали по поводу каких-то настоек и трав, но горячих споров не возникало. По-крайней мере в моем присутствии. К тому же, я не следила за жизнью Сарисии, и не могла точно сказать, кому она перешла дорогу.
  - На выход, - вывел меня из раздумий строгий голос стражника, который стоял напротив моей двери. Похоже, настала моя пора.
  Глава 9
  Неожиданные повороты судьбы
  Я встала и направилась к выходу, на ходу поправляя одеяние и немного разминая плечи. Если честно, то за время нахождения в темнице я слегка замерзла. Все же, это не курорт для отдыха. Проход по лестнице помог слегка разогнать кровь и согреться. Стража молчаливой тенью шла позади. Я невольно усмехнулась. Меня охраняли, хотя я понимала, что бежать просто бессмысленно. Через пару минут я оказалась в знакомом кабинете. Мне указали на стул, который стоял ровно посередине. Невольно подняв глаза на эльфа, поняла, что тот не блещет энтузиазмом. Похоже, слова поварихи оказались пророческими. Надеюсь, я выживу после всего этого.
  - Итак, расскажи, какие отношения у вас были с моей фавориткой? - произнес Элидар, переплетая пальцы рук и слегка подаваясь вперед.
  Я спокойно поведала все, что смогла: с момента первого знакомства и до последней минуты, когда мы виделись. Мне нечего было скрывать. Каюсь, я немного завидовала Сари. Она жила словно в сказке, имея все, что пожелает. Эльф ведь не так уж часто наведывался к ней. И у меня даже пару раз возникала мысль занять её место. Но я прекрасно понимала, что совершенно не в его вкусе. Да и намеков на симпатию не было. Наверное, мне просто хотелось хоть немного внимания. Я ведь не чужда до эмоций. Мне тоже свойственно ошибаться, завидовать и радоваться. Но тут этого никто не замечает.
  - Как по-твоему, Валери могла убить Сарисию? - неожиданно поинтересовался хозяин, заставляя меня нахмуриться.
  - Вполне, - подумав пару минут, ответила ему. - Я видела, как они ссорились несколько раз. К тому же, тетя имеет доступ к лекарствам и знает анатомию. Поэтому отрицать данную версию было бы глупо.
  - Но у тебя тоже есть доступ к лекарствам, - продолжил допрашивать эльф.
  - Но мне нет смысла избавляться от вашей фаворитки, - спокойно ответила я, глядя на Элидара. - Я с ней не конфликтовала. Мы общались, но не более того. К тому же, на вас я не претендую, следовательно, мне нет смысла её убивать. Сарисия, конечно, девушка с весьма ограниченной мозговой деятельностью, но это не причина для столь жестокой смерти.
  - Хм, ладно говоришь, - усмехнулся господин, окидывая меня весьма пристальным взглядом, от которого стало как-то не по себе. - Но, тем не менее, это не делает тебя невиновной. Я не раз сталкивался с тем, что самый ярый маньяк вел себя, как невинная девица. Верить словам в моем возрасте глупо.
  - И как же я должна доказать, что невиновна? - прошептала я, глядя на эльфа.
  - Не знаю, - он пожал плечами, продолжая смотреть на меня так, словно чего-то ждал.
  А я не знала, что делать. Впервые моим словам не верили, и просили доказательств. Но их у меня попросту не было. Я привыкла, что в своем мире любое мое слово не подвергали сомнению. А тут все наоборот. И как мне что-то доказать?
  - Алекса, ты же умная девушка, - протянул эльф, словно издеваясь надо мной. - Неужели не знаешь, как доказать свою невиновность? У тебя осталось не так много времени. Если ничего не придумаешь, то я могу применить пытки. У меня в лаборатории много интересных вещиц, которые я бы хотел опробовать. Кстати, некоторая прислуга уже подписала себе приговор. И мне бы не хотелось, чтобы и ты меня разочаровала.
  После этих слов стало еще страшнее. Я прекрасно понимала, что Элидару ничего не стоит отдать приказ о моей гибели. Я всего лишь рабыня. Одна из многих. Нужно срочно что-то придумать. Так, Сарисия была убита с помощью яда. Белароса. Я об этом что-то читала. Стоп! Поняла!
  - Я знаю, как найти виновного, - едва не выкрикнула я, заставляя эльфа улыбнуться. - Сок беларосы оставляет на коже следы. Их видно под определенным светом, а так же если помыть руки раствором розовой воды. Тот, кто убил, точно испачкался. И даже если он был в перчатках, это не поможет. Сок ядовит и разъедает любые предметы.
  - Ну вот можешь, когда хочешь, - произнес хозяин, довольный, словно кот. - Не зря я на тебя ставку делал. Кстати, а что ты думаешь насчет Тины?
  - Тут сложнее, - задумчиво произнесла я, справившись с первым страхом. - Некромантка весьма скрытная особа. Говорит не много и в основном по делу. Да и с фавориткой общалась редко.
  - Ладно, я учту твои слова, - немного погодя сказал он. - Отведите её обратно, - приказал хозяин, и стражи тут же оказались рядом.
  Меня проводили в камеру и тут же забрали Валери. Тетя выглядела подавленной и испуганной. Но мне её было не жаль. Если она отравила Сари, то должна понести наказание. А если нет, то в любом случае вернется обратно. Поэтому переживать просто нет смысла. Тем более что своя жизнь была мне намного дороже. Я решила узнать у Тины, что происходило в мое отсутствие. Но повернувшись к ней, увидела, что у неё изо рта течет маленькая струйка крови.
  - Тина, воскликнула я, подбегая к её стороне клетки. - Что случилось? Позвать на помощь?
  - Все нормально, - отмахнулась она, стирая кровь. - Это последствия проклятья, и тут уже ничем не поможешь. Мне осталось совсем недолго.
  - Как это? - удивленно произнесла я, не веря в происходящее.
  Девушка печально вздохнула и поведала мне свою историю. Как оказалось, Тина имела огромную силу. И естественно, к ней прилагалась немалая ответственность. Но в силу возраста некромантка не придавала этому огромного значения, пока не оказалась втянута в темное дело. Подробности она говорить отказывалась, ссылаясь на то, что это может быть опасно. Но в конечном итоге, из-за проигрыша на ней повисло страшное проклятье, которое постепенно убивает её изнутри. И самое главное, что до своей смерти она должна передать темную силу преемнику, иначе не видать ей покоя даже в загробном мире. Я в это слабо верила, но Тина утверждала, что он существует. Правда, отдавать силу первому встречному никак нельзя. Мало ли для каких целей он решит её использовать. Преемника нужно выбирать тщательно. Вот только времени у неё практически не осталось. От этого становилось грустно.
  - Алекса, а хочешь, я передам силу тебе? - неожиданно спросила Тина, заставляя меня вздрогнуть.
  - Нет, - не раздумывая, ответила ей.
  - Почему? - некромантка явно не ожидала такого.
  - Большая сила - большая ответственность, - пожала плечами, пытаясь донести до неё свою мысль. - А я не хочу этого. Знаешь, я всегда мечтала о простой жизни с любимым и детьми. Но вместо этого оказалась рабыней фанатика. Если у меня будут твои силы, то нужно учиться ими управлять. Но где? Тут, - развела руками в стороны. - Скорее уж меня на опыты отправят. Нет уж, я жить хочу.
  - Странная ты, - произнесла Тина, глядя на меня. - Другие бы не думая согласились.
  - Какая есть, - произнесла я, отползая в свой угол и прижимая колени к груди.
  На душе стало гадко. Конечно, многие бы с радостью обзавелись дополнительными силами. Да и я бы не отказалась, если бы была свободна. А так, я скорее пойду на изучение к эльфу, чем окажусь вне стен замка. Кто же меня отпустит. Нет, никаких лишних сил мне просто не нужно.
  Какое-то время в подземелье хранилось молчание, каждый думал о том, что будет дальше. Лично я понимала, что ничего хорошего ждать не стоит. Герцог не из тех, кто прощает. И, несмотря на то, что Сарисия не была его любимицей - она товар, который испортили, и за это нужно наказывать. Правда, каким будет это наказание, представить сложно. Минут через тридцать вернулась тетя. Выглядела она весьма подавленной, но живой. Но в её глазах застыл ужас. Интересно, что же такого ей сказал эльф? Хотя, порой лучше не знать подробностей.
  - Живая? - с небольшой издевкой поинтересовалась Тина, глядя на ведьму.
  - Конечно, - Валери храбрилась и делала вид, что все замечательно. - Я её не убивала, так что мне нечего переживать. А вы о чем тут беседуете?
  - Да вот, предлагаю Алексе свою силу, а она отказывается, - улыбнулась некромантка, а я невольно скривилась.
  Вот зачем рассказывать об этом ведьме? Она и так меня не сильно жалует, а тут еще такое. Невольно посмотрела на Валери и заметила, что тетушка с недовольством поджала губы, глядя на Тину.
  - А зачем ей сила? - немного помолчав, все же заговорила ведьма, при этом старательно игнорируя меня. - Чтобы ею пользоваться, мозги нужны, а тут их не много.
  - Кто бы говорил, - спокойно произнесла я, не повышая голоса. - Ведь несмотря на все уловки, вы тоже оказались тут... тетя.
  - Вот именно, - возмущенно заявила она, поворачиваясь ко мне. - Я растила тебя столько лет, а ты не смогла поделиться со мной наследством! Неблагодарная...
  'Вот стерва!' - хотелось ответить мне, но я сдержала порыв. У каждого человека свое мнение на происходящие события. И доказывать что-то тому, кто не желает слушать, просто нет смысла. Я не собираюсь отдать ей все средства, а самой пойти по миру. Нет, она, конечно, приложила силы и воспитала меня, но я предложила вполне хорошую сделку. Раз отказалась, то сама виновата. Мне тоже нужны средства, чтобы жить.
  Видимо, поняв, что я не собираюсь продолжать скандал, тетя уселась на свою скамью и замолчала, изредка кидая на меня недовольные взгляды. С одной стороны я могла понять её недовольство, а с другой - в данной ситуации виноваты все, и менять приоритеты попросту глупо. Но, я не собираюсь ей что-то доказывать. Мне бы понять, как отсюда сбежать и добраться до темных земель, так как в сказки эльфа о свободе мне верится с трудом. Уж слишком хорошо поет. Вот только мне не хотелось провести всю оставшуюся жизнь в этом замке. Я все же в другом мире, который полностью отличается от нашего. И мне до безумия хочется исследовать его. Осталось понять, как это сделать. К сожалению, рабский браслет не даст мне никуда уйти. А снять его самой не выйдет. Только Элидар способен на это.
  От тревожных мыслей о будущем становилось не по себе. Хотелось забиться в угол и зарыдать, но я не могла позволить себе такую слабость. Тут она воспринималась очень плохо. Эльф ценил лишь силу и свои эксперименты, которые пока не отличались продуктивностью. Глубоко вздохнув, прикрыла глаза и попыталась отрешиться от происходящего. Валери тем временем стала о чем-то расспрашивать Тину, но я постаралась не вникать в их диалог. Уж лучше бы хозяин поскорее нашел виновного, и все вернулось на круги своя. Хотя, сомневаюсь, что все будет как прежде. Элидар показал, что не позволит портить свою собственность, и подозреваю, что провинившегося ждет серьезное наказание. Правда, какое именно, даже представить не могу. Фантазия у эльфа весьма богатая, поэтому случиться может все что угодно.
  Не знаю, сколько прошло времени, но в подвал зашла охрана и приказала всем выйти наружу, а затем проследовать за ними. Выглядели стражи внушительно, а на их лицах невозможно было прочитать ни одной эмоции. От этого становилось только страшнее. К тому же нас поторапливали, едва не подталкивая в спину, чтобы мы шли быстрее. Прислуга нервно семенила наверх, то и дело оглядываясь, словно боясь, что их ведут на казнь. Хотя, у меня тоже возникало такое чувство. Тем временем мы поднимались все выше, и в конечном итоге оказались во дворе. Эльф стоял чуть в стороне, а рядом с ним находилась нимфа. Девушка сидела на коленях, склонив голову, и её лица я не видела, а вот на руках обнаружились следы от яда. Похоже, таким образом она решила убрать соперницу и явно не ожидала, что на неё выйдут.
  - Итак, я собрал вас тут по одной причине, - начал говорить герцог, окидывая нашу толпу взглядом. - Показать, что бывает с теми, кто пытается испортить мое имущество!
  Пока я пыталась сообразить, что будет дальше, один из стражей подошел к девушке и силой влил ей в горло жидкость из флакона. Так как я стояла практически в последнем ряду, то разглядеть, что именно ей дали, не могла. Но предчувствие было нехорошим. Особенно, когда Элидар отошел на десять шагов назад. Признаюсь честно, мне было любопытно, что же случится, поэтому я осторожно пробралась вперед. Эх, если бы знала, чем это закончится - бежала бы в комнату со всех ног. Сначала нимфа просто сидела на земле, слегка покачиваясь из стороны в сторону, словно находясь в трансе. А потом резко вскинула голову и закричала, выгибаясь всем телом и падая на спину. Её словно обуяла агония. Девушка кричала и пыталась расцарапать себе кожу. Она совершенно не соображала, что делает. И тут до меня дошло - хозяин решил убить её таким же способом, каким она избавилась от соперницы. Стало жутко. Нимфа не могла контролировать свои действия. Она каталась по траве, намеренно причиняя вред телу и пуская кровь. Причем в её случае та была черного цвета. Не прошло и минуты, как кровь полилась из носа, ушей и глаз. Девушка растирала ее по лицу, отчего становилось еще кошмарнее. Несколько особо впечатлительных служанок со стоном упали в обморок. Правда, их тут же подняли и привели в чувство хорошими пощечинами. Даже мужчинам было не по себе. Некоторые старались отвести взгляд, чтобы не видеть мучений, но за каждым зорко следили. Похоже, эльф решил, что данный урок должны запомнить все и на всю жизнь.
  Насколько я помнила, мучения нимфы будут недолгими, но запоминающимися. Яд быстро убивает организм путем выведения крови и адскими болями. Было видно, что девушка уже практически без сил. Она дышала с трудом, глаза были закрыты, а дорожки черных слез заставляли вздрагивать. Нимфа была покрыта собственной кровью, заставляя жалеть её. Правда, не долго. Стоило вспомнить, что именно она заставила соперницу испытать то же самое, и жалость пропадала, ведь на месте Сари могла оказаться любая. Еще пара минут, и на земле валялся скрюченный от боли труп. Герцог сделал знак стражами, и те стали убирать тело.
  - Если кто-то еще раз попытается испортить то, что принадлежит мне, то получит вот это, - рука показала на тело, которое уже уносили в неизвестном направлении. - Надеюсь, больше инцидентов не будет.
  Не знаю почему, но я сильно в этом сомневалась. Хотя, для меня данная казнь была показательной. Я поняла - нужно бежать. Как можно скорее и дальше. Но сначала снять браслет. Это единственный знак, по которому меня можно отследить. Возможно, стоит заглянуть в библиотеку и поискать информацию. Данное украшение явно артефакт массового производства, а значит, его можно сломать или экранировать. Нужно только понять как. А нужных знаний у меня пока не было. И я никому тут не доверяла.
  Убедившись, что вся прислуга получила внушения, эльф сделал разрешительный жест, и отпустил нас по делам. Я не стала откладывать посещение библиотеки и направилась прямиком туда. Осталось понять, что искать. Все же у герцога было очень много книг, и просматривать все, нет времени. В последнее время эксперименты Элидара стали менее эффективными, поэтому он все больше злился. Я побывала на нескольких испытаниях в лабиринте и поняла, что ничего хорошего не вышло. Каждый второй погибал, не пройдя и одной трети испытаний. В последний раз эльф от злости едва не убил охранника. Меня сильно пугали эти вспышки гнева. Ладно, сейчас нужно думать о насущном - о побеге. К сожалению, найти нужную информацию пока не получалось. Я больше двух часов потратила на поиски и листание страниц. Пришлось возвращаться ни с чем.
  Следующие несколько дней были относительно спокойными. Все рабы ходили едва ли не на цыпочках, боясь потревожить хозяина. Я и сама старалась лишний раз ему на глаза не попадаться. А некромантка заставляла меня сочувствовать. Несколько раз я видела, как она кашляла кровью, но при этом старалась делать вид, что все хорошо. С тетей приходилось держать ухо востро, так как она всячески пыталась меня задеть, хорошо, что только словесно. Но от этого легче не становилось. Пару раз мне даже хотелось подойти и просто ударить её за произнесенные слова. Вот только это могло грозить серьезным наказанием, а жить хотелось. Хотя, признаюсь честно, несколько раз я подумывала насыпать тетке чесоточного порошка на одежду или чего похуже. Но она пока не давала шанса пробраться в комнату и совершить задуманное. К тому же, после того как у герцога резко умерло сразу две любовницы, Валери решила попытаться занять их место, дабы не работать, а лишь отдыхать. Впрочем, не могу сказать, что я сильно её за это винила. Каждый хочет жить как можно лучше. Мне и самой хотелось путешествовать и узнавать мир, а не сидеть взаперти в замке и думать о том, как избежать участи рабыни, которой я и являлась. Хорошо еще, что эльф уехал на несколько дней, чтобы пополнить запасы ингредиентов. Каких, он не уточнял, но кровожадная улыбка говорила о многом, поэтому я старательно делала вид, что все это меня не интересует. К тому же, его отсутствие позволяло больше времени проводить в библиотеке за поисками нужного материала. К сожалению, согласно данным, снять браслет самостоятельно я не могла. Исключение - смерть хозяина. Пока не объявится его законный наследник, раб может попытаться снять украшение, и если это выходит, то он считается свободным. Каюсь, в первую секунду у меня возникло яркое желание убить герцога, но потом я стала размышлять и поняла, что сделать это будет крайне трудно. Эльф владеет магией, хорошо разбирается в ядах, так как с рождения приучен к этому, и к тому же неплохо владеет мечом. Мне ему противопоставить нечего. Как вариант, можно попытаться договориться с остальными, но где гарантии, что кто-то из них не пожалуется эльфу и не расскажет все. Тогда даже боюсь представить, что будет.
  Глава 10
  Преступление и наказание
  - Ты хоть понимаешь, что совершила?! - орал эльф, глядя на меня и едва сдерживая злость. Я же стояла с поникшей головой и совершенно не понимала, что произошло. - Как ты посмела попытаться отравить убить? Ты?! Та, которой я доверял больше всех?
  От его крика мне становилось еще страшнее. Я не знала, что ответить.
  - Простите, Господин, но я не помню ничего, - тихо прошептала в ответ, сдерживая слезы. Позади меня стояло двое охранников, которые были готовы в любой момент убить.
  - НЕ ПОМНИШЬ?! - прошипел он, наклоняясь ближе и глядя мне в глаза. - Неужели? Что-то слабо верится. В темницу её, - приказал он. - Я позже ей займусь.
  Я не успела даже слова сказать, как меня подхватили и понесли в подвал. Орать или сопротивляться просто не было смысла. Мне с ними не справиться. Дойдя до нужной камеры, охранники втолкнули мою тушку и я, не успев затормозить, сильно ударилась руками о стену, слегка расцарапав ладони о неровную поверхность. Но в данный момент меня это не волновало. Осторожно опустившись на скамью, я попыталась понять, что же произошло. Последнее, что помню - герцог уехал на несколько дней, велев пополнить запасы зелий, так как в ближайшее время к нам должна была нагрянуть комиссия, чтобы проверить результаты экспериментов, и ему хотелось доработать парочку проектов. Как я поняла, он уехал за новыми рабами. Вот только в этот раз на запретную территорию. Похоже, ему захотелось найти что-то новое. В его отсутствие я несколько раз ссорилась с тетей из-за разницы взглядов на жизнь. После того как у эльфа умерло две любовницы, должность стала вакантной, и Валери решительно пробиралась в этом направлении. Я её не трогала, так как понимала, что толку никакого. Но после того как она попыталась облить кислотой одну из служанок, которой тоже захотелось внимания хозяина, пришлось пригрозить рассказать все ему. Конечно, после этого мы сильно повздорили. К тому же масла в огонь еще и ситуация с Тиной подливала. Ведьме хотелось заполучить силу некромантки, но та и не думала делиться с ней. И тут я её понимала. Валери итак неадекватная особа, а уж с темной силой сложно представить, что ей в голову взбредет.
  Пока хозяина не было, я старательно изучала и запоминала карты. Судя по всему, бежать мне надо не из этого замка, а из того, где находилась лаборатория. Он ближе всего к темным землям, на которых я смогу укрыться. Правда, пока не сниму рабский браслет, ничего не получится. А тут вариантов не так уж и много. Год практически подходил к концу, но я сомневаюсь, что герцог меня отпустит. Уж слишком маниакально блестят его глаза при взгляде в мою сторону. Значит, нужно искать другие способы. Конечно, можно было бы найти сторонников, вот только любой из них может передумать и предать. Так что, лучше действовать одной. Я досконально изучила путь, чтобы иметь представление о том, куда идти. Мне всего лишь нужно добраться до столицы темного государства, где оставлено наследство в виде дома, и начать новую жизнь. Вот только, чтобы добраться до места, мне еще и деньги нужны, а взять их негде. Я ведь рабыня, а не наемный работник, и мне никто не платит. Значит, нужно еще и монеты раздобыть. Но где?
  В общем, эти несколько дней я только и думала над насущными проблемами, которые не давали покоя. И буквально за день до приезда хозяина в очередной раз сцепилась с тетей. Та попыталась отравить очередную соперницу, но девушка вовремя прибежала ко мне, почувствовав недомогание. Конечно, доказательств у меня не было, но я попыталась урезонить Валери, и услышала в свой адрес много не самых красивых слов. Каюсь, у меня даже возникла мысль ударить её. Я с трудом сдержала этот порыв, так как та была старше меня и помогла на первых порах, пока я осваивалась в мире. Вечером того же дня я сходила на кухню и заварила себе лечебный отвар. Последние пару дней у меня побаливал желудок, но причину я установить не могла. Когда вскипела вода, я подождала немного, чтобы травы заварились, и в этот момент меня отвлекла повариха. Она спросила рецепт блинов, которые я делала пару дней назад, чтобы хоть немного поднять себе настроение. В это время на кухне была вся обслуга, в том числе и тетя, только Тина не выходила из комнаты, так как чувствовала себя все хуже. Немного поговорив, забрала отвар и направилась к себе. Выпив его, я легла спать. А когда очнулась, то поняла, что нахожусь в комнате герцога с занесенным над ним ножом. Элидар среагировал быстро, и уже через мгновение я была скручена, а рядом возникла охрана.
  Момент, когда я решилась на убийство, и вообще дошла до покоев герцога, не отложился в моей памяти. Это странно. Я не понимала, как такое возможно? У меня словно провал случился. Но как? От осознания того, что со мной будет дальше, хотелось выть в голос. Я прекрасно понимала, что герцог не пощадит. И любые слова будут лишними. Для него я уже виновата, а значит, меня ждет только смерть. Осталось понять - какая именно. Надеюсь, быстрая. Хотя, сомневаюсь. Покушение на хозяина одно из самых страшных преступлений. Но как я могла на это решиться? Почему не помню ничего?
  - Алекса? - послышался взволнованный голос Тины, и я подняла голову. Некромантка стояла по другую сторону решетки и смотрела на меня с грустью. - Ты как?
  - Не знаю, - пожала плечами. - Я вообще не понимаю, что происходит.
  - Что последнее ты помнишь? - поинтересовалась она, опускаясь на пол напротив меня. Заключенных можно было проведывать, так что ей ничего не грозило. Я перевела дух и пересказала то, что удалось вспомнить. - М-да, ситуация странная. Мне кажется, что тут замешана твоя тетя, но без доказательств толку не будет. Герцог сейчас зол и отчитывает Жаркана, который не уследил за тобой. Боюсь, через какое-то время он вплотную займется выяснением обстоятельств, - от этих слов стало не по себе. Я понимала, чем все это грозит. - Я попробую узнать хоть что-то. Может, тетка твоя проболтается. Ты главное - держись. Хозяин сразу тебя не убьет.
  - Лишь покалечит, - с горестью закончила я, опустив голову и скрывая подступающие слезы.
  Тина вздохнула, а потом поднялась на ноги и пошла к выходу. Сейчас она действительно не могла мне ничем помочь. Как только её фигура скрылась за поворотом лестницы, я вернулась в свой угол и принялась ждать. Как оказалось, совсем немного. Не знаю, сколько прошло времени, но двери камеры открылись и двое охранников, вновь подхватив меня под руки, словно я сама идти не могла, потащили меня дальше по коридору. Туда, где находилась пыточная. Похоже, пришел мой конец. Как только мы оказались в небольшом помещении, то мне в глаза сразу же бросились оковы, свисающие с потолка, и столик, на котором лежали непонятные инструменты, а так же кнут с железным наконечником.
  - Закуйте её, - раздался холодный приказ герцога, и меня тут же подвесили на цепях, как тряпичную куклу. Ноги едва доставали до пола. Хорошо, что обувь была на мне. А вот ночная сорочка вряд ли защитит от ударов. - Итак, что ты можешь сказать в свое оправдание? - очень ласковым голосом поинтересовался хозяин, подходя ближе.
  - Простите меня, - прошептала я, глотая жгучие слезы. - Я не хотела. Я не помню, как это вообще произошло. Я...
  - Хватит! - остановил меня эльф. - Думаешь, я тебе поверю?! Что ж, раз не хочешь говорить по-хорошему, то я могу и настоять.
  Потом он зашел мне за спину, и я не видала, что происходит. Но понимала - ничего хорошего. Послышался какой-то металлический звук, а затем воздух затвердел и раздался свист. Секунда, и спину обожгла боль. Сильная. Пронзающая. Я не смогла сдержать крика. Но хозяина это не остановило, и следом последовал еще один удар. Ноги подогнулись, и я повисла на цепях, обдирая кожу на запястьях и кусая губы, чтобы сдержать очередной крик. Спина горела огнем. Я чувствовала, как по ней стекают капли крови.
  - Ну что, готова говорить, кто тебя подослал? - раздался позади голос эльфа.
  - Я не виновата, - тихо прошептала в ответ, и тут же получила еще один удар.
  Из глаз брызнули слезы, пришлось до крови закусить губу, чтобы подавить крик. А удары все сыпались и сыпались. Мне кажется, я потеряла счет времени. В какой-то момент я мысленно стала молиться богам о том, чтобы они забрали меня к себе и дали умереть. Но боги не слышали мои молитвы. Элидар еще несколько раз задавал один и тот же вопрос, а я давала один и тот же ответ, так как другого у меня просто не было. А потом, в какое-то мгновение меня просто поглотила тьма.
  ***
  - Алекса, очнись, - послышался тихий голос Тины сквозь пелену. - Давай же, девочка, приди в себя.
  - Тина, - прошептала я, с трудом открывая глаза. Тело ломило от боли так, что пошевелиться было сложно. - Что ты тут делаешь?
  - Пришла дать тебе обезболивающего, - с этими словами девушка стала вливать мне в рот лекарство. Оно было горьким, но я пила сквозь боль и слезы, так как понимала, без этого мне будет еще хуже.
  - Как тебя сюда пустили? - поинтересовалась я, прекрасно понимая, что герцог этого сделать не мог.
  - С охраной договорилась, отмахнулась некромантка. - Алекса, ты в большой беде. Хозяин гневается, и уже троих слуг убрал, потому что они не уследили. Жаркану досталось не меньше. В замке царит хаос.
  - Я не пыталась его убить, - в очередной раз повторила одну и ту же фразу.
  - Верю. Ты на это не способна, - тут же ответила Тина. - Мне почему-то кажется, что тут замешана твоя тетя. Но доказательств нет.
  - Почему ты так решила? - мне было интересно, что толкнуло её на такие выводы.
  - Раз ты не помнишь, почему сделала это, то на твое сознание могли повлиять, - начала объяснять девушка, осторожно гладя меня по волосам. Я же в это время лежала на холодном полу, так как не имела сил даже на скамью подняться. Хотя, после всех пыток тело не чувствовало холода. - Есть специальные травы, с помощью которых можно изменить сознание и сделать человека марионеткой. Эти знания опасны и известны далеко не многим, но что-то мне подсказывает, что твоя тетка с ними знакома.
  - Даже если так, то я не понимаю, зачем ей это?
  - Власть, - спокойно пояснила Тина. - Она хочет стать любовницей герцога, но ты ей мешаешь, - я хотела возразить, но мне не дали и слова сказать. - Алекса, ты просто не видишь, как хозяин на тебя смотрит. В его глазах горит далеко не научный интерес, и Валери это видит. А убрав тебя, она станет на шаг ближе к нему. К тому же, ей нужна моя сила. Вот только я не хочу её ей отдавать. Это может привести к печальным последствиям. Поэтому, силу получишь ты.
  - Нет, - я попыталась качнуть головой, но тело тут же прожгла боль. - Мне не нужна сила. Раз уж осталось жить не так много, то лучше умереть тут, чем на лабораторном столе.
  - Алекса, ты не понимаешь, - попыталась возразить Тина, глядя мне в глаза. - Получив её, ты сможешь уйти отсюда и жить так, как тебе нравится.
  Конечно, звучало все это красиво и заманчиво. Но верилось с трудом. Сама же она отсюда не ушла, а так и осталась рабыней. К тому же, я сильно устала от всего происходящего вокруг. Только оказавшись тут впервые, я поняла, что мечтам не суждено сбыться. Мне ведь просто хотелось жить, а вместо этого приходилось выживать, стараться подстроиться под каждого, и при этом не угодить в ловушку. Но, похоже, моя доверчивость сыграла со мной злую шутку, и конец оказался несколько ближе, чем я ожидала.
  - Тина, дай мне спокойно умереть, - попросила я, чувствуя, что вновь теряю сознание.
  - Ну уж нет, девочка, ты будешь жить, - последнее, что услышала я, перед тем как окончательно уплыть в темноту.
  Следующее мое пробуждение было более жестким. Поток холодной воды заставил очнуться и вздрогнуть от холода.
  - Отведите её в лабораторию, - послышался приказ хозяина, и в ту же минуту меня подхватили на руки и понесли туда, где ожидалась моя смерть. Я прекрасно понимала, что не выживу после того, что будет дальше.
  Но в то же время я чувствовала пока еще непонятные изменения в теле. Словно что-то внутри меня росло и набирало силу. Даже боли практически не чувствовалось, только правое запястье немного болело.
  - Господин, похоже, девушка пыталась покончить с собой, - произнес тот, кто нес меня. - У неё вена порезана.
  Я удивленно распахнула глаза. Быть такого не может. Я бы запомнила, если бы попыталась такое сделать.
  - Положите её на стол, - приказал Элидар, а затем стал осматривать рану. - Хм, похоже, ты прав. Что ж, поможем девушке в её начинании.
  Голос эльфа звучал холодно. Я понимала, что обратного пути нет. Он мне не поверит, да и доказательств никаких. Что ж, возможно это и к лучшему. Никаких мучений, боли и мыслей.
  - Господин, простите, что беспокою, - послышался тихий голос Жаркана. - Но некромантка умерла. Мы так и не смогли выяснить причину, она просто потеряла сознание, и так и не очнулась.
  - Хорошо, - ответил эльф. - Уберите тело. Я потом куплю новую.
  Услышав про смерть Тины, мне стало еще хуже. Почему она погибла? Неужели кто-то узнал, что она приходила ко мне, и поэтому убил? Или... невольно в голову пришел наш последний разговор. Есть ли вероятность, что пока я была без сознания, она передала мне свою силу? Но как? И если это правда, то, что делать? Как понять, есть ли сила? Я постаралась прислушаться к себе, но чего-то необычного не заметила. Может, это просто мои домыслы?
  Пока я рассуждала, люди герцога сковали мне руки и ноги, лишая последней возможности двигаться. Самое интересное, что я практически не чувствовала ни холода, ни боли. Словно кто-то отключил все мои чувства.
  - Дайте ей зелье, - продолжил отдавать приказы хозяин, и в то же мгновение перед моим лицом возникла довольная Валери, заставляя выпить раствор.
  - Ну, вот ты и получишь по заслугам, - прошептала на ухо ведьма так, чтобы больше никто не услышал. - Правда, я все качественно организовала? Тебе уже не выжить.
  В этот момент я поняла, что в моих бедах была виновата именно она, и некромантка оказалась правой в своих мыслях. Но доказательств от этого у меня не прибавилось. А вот обида в душе росла. Я ведь ей ничего плохого не сделала. Если бы сейчас у меня были свободны руки, то я бы точно её ударила. Гадина!
  - Валери, следи за её состоянием, - послышался приказ эльфа. - Возможно, из неё еще выйдет толк напоследок.
  После этих слов внутри меня словно струна натянулась. Не знаю почему, но мне вдруг захотелось жить. Просто жить. А еще отомстить ведьме за те страдания, что я понесла по её вине. Слишком долго она находилась безнаказанной и получала только лучшее. Неожиданно по телу пронесся заряд тока, и я выгнулась, закусив губу, чтобы не закричать и не дать мучителям повода порадоваться. Нет, они не получат то, чего так сильно желают. Я хочу мести! Пусть они тоже страдают. Стоило только подумать об этом, как вновь был дан разряд. Стало тяжело дышать, каждая клеточка тела словно горела изнутри. Но глубоко в душе зрело пламя мести. Оно черным пятном распространялось по всему организму и требовало выхода.
  - Господин, с её аурой творится что-то странное, - сквозь шум послышался удивленный и в то же время обеспокоенный голос ведьмы. - Нужно прерваться.
  - Нет! - категорично заявил хозяин. - Возможно, это тот самый случай, когда я получу нужный результат. Продолжайте, и прибавьте мощность.
  После этой фразы разряд стал настолько сильным, что мне на мгновение показалось, будто искры брызнули из глаз. За что? За что я должна так страдать?
  'А хочешь прекратить страдания?' - вдруг послышался в моей голове заманчивый голос.
  'Похоже, у меня начались глюки' - первой пришла только эта мысль.
  'Я не глюк' - раздалось немного обиженно в ответ. - 'Я тот, кто может избавить тебя от страданий. Стоит только принять силу, что отдала некромантка'.
  'И что будет?' - не удержалась от вопроса, несмотря на то, что пытка продолжалась. Мне на мгновение даже показалось, что я отделилась от тела и плыву в какой-то нирване.
  'Свобода' - прозвучало такое заманчивое слово, от которого по телу прошла дрожь. - 'Ты станешь жить так, как хочешь'.
  Звучало красиво, но я уже не верила в сказки. И прекрасно понимала, что просто так ничего не дается.
  'А что взамен?' - не смогла не спросить я, пока была возможность.
  'Услуга' - тут же ответили мне. - 'Одна услуга и все'.
  'Нет!'
  'Хочешь страдать?' - усмехнулся незнакомый голос, и в следующее мгновение я почувствовала новый удар и боль, сотрясающую тело. Из глаз брызнули слезы, прокушенная губа стала кровоточить, а мышцы сковала судорога. - 'Ну же, соглашайся. И все будет замечательно. Ты отомстишь всем, кто заставил тебя страдать' - продолжал уговаривать меня незнакомец между ударами тока.
  А я не знала, что делать. С одной стороны, мне хотелось прекратить эти страдания, а с другой, я понимала, что услуга может оказаться такой, что я пожалею.
  - Хм, похоже, она выдержала, - послышался довольный голос эльфа сквозь пелену. - Значит, можно приступить ко второму этапу.
  - Что вы хотите с ней сделать? - поинтересовалась тетя, которая все еще находилась рядом со мной.
  - Она станет инкубатором для будущего воина, - ответил Элидар, заставляя меня замереть. - Возможно, вместо того, чтобы пытаться соединить и передать силу, нужно просто её вырастить. Я оплодотворю её одним из подопытных и дождусь рождения ребенка, который должен получить силу обоих родителей. Это, конечно, несколько замедлит процесс, но если результат окажется положительным, то я смогу вырастить армию.
  'Какие заманчивые перспективы тебя ждут' - тут же вновь заговорил незнакомец. - 'Хочешь стать матерью будущего открытия века? Или все же поборешься за свою жизнь?'.
  Эти слова задевали за живое. Одно дело быть убитой, а другое - стать инкубатором. Нет, я не хочу рожать во славу непонятно кого, да еще и таким способом. Это бесчеловечно.
  - Подготовьте её к процедуре, - отдал приказ герцог.
  'Ну что, ты согласна?' - в очередной раз спросил таинственный голос. - 'Всего одно твое слово и все они будут страдать от боли, а ты станешь свободна. Тебе стоит лишь произнести - я принимаю тьму. Решайся, времени осталось мало'.
  И я решала, думала и молчала, плакала о своей судьбе. Боги, как же мне хотелось просто жить. А не страдать и платить за чужие грехи. Почему? Почему именно я? Как поступить? Принять смерть или стать той, кто будет мстить? Так много вопросов, на которые просто нет ответов.
  - Господин, все готово, - вывел меня из задумчивого состояния довольный голос тети.
  И тут я поняла, чего хочу.
  - Я принимаю тьму, - прошептала я настолько тихо, словно и не говорила вовсе.
  'Я принимаю твои слова' - прошептали в ответ.
  А дальше стало происходить что-то невероятное. Мое тело стало покалывать так, словно по нему шел ток, но в этот раз он был легким и даже немного щекотным. Но следом за этим меня вновь окутала боль. Она началась от сердца и стала распространяться по всему телу. На какое-то мгновение мне показалось, что это конец. Смерть пришла за мной. Где-то вдалеке послышались крики и стоны боли. Но мне было все равно. Я сама страдала и не знала, как все это прекратить. В какое-то мгновение для меня все смешалось в единый комок боли, который все нарастал и нарастал. А потом раздался взрыв, и меня поглотила тьма.
  Когда я открыла глаза, то не сразу поняла, где нахожусь. Тело ломило от боли, и мне с трудом удалось сесть, чтобы осмотреться. То, что я увидела, заставило мой организм попрощаться с последним завтраком, которым меня кормили. Вокруг царил хаос. Стены замка лежали огромными глыбами. Тела некоторых пленных были едва ли не разорваны пополам, а то и на куски, в которых вообще было сложно что-либо различить. Голова ломилась от невыносимой боли. Я попыталась встать, но ноги не слушались. Мне никак не удавалось понять, что произошло. Воспоминания словно забронировали. Помню боль и просьбу прекратить это. Помню обещание услуги. Похоже, это и стало спасением. Немного посидев и дав телу освоиться, повернула голову назад и увидела тело тети. От него осталось совсем немного. Один из осколков стены придавил нижнюю половину так, что та уже не могла встать. Но её это и не волновало, так как к тому моменту Валери была мертва. Жалела ли я её? Нет. Ни капли. Ведьма получила то, что заслужила. Но где же тогда Элидар?
  Я невольно посмотрела на свою руку и поняла, что браслета нет. Значит, эльф погиб. Другого варианта, при котором это происходит, просто нет. Неужели я и вправду свободна? Почему-то верилось с трудом. И чтобы в этом убедиться, я стала искать тело хозяина. Оно нашлось чуть в стороне от остальных, и пострадало меньше всего. Но, тем не менее, эльф точно был мертв, так как жить с пикой в сердце невозможно. Похоже, во время взрыва она проткнула его, и тем самым освободила меня от мучений. Лишь убедившись, что Элидар больше не встанет, я вздохнула свободнее. Но теперь встал другой вопрос: что делать дальше?
  Да, у меня были мысли о побеге, и я изучала карты, но реальность оказалась более суровой, чем я думала. Тем не менее, первым делом мне нужно было сменить одежду. Платье, в котором я находилась, больше напоминало лохмотья. Хорошо, что в этом отделении замка была подсобка, и она сохранилась практически в целостности. Только дверь разлетелась в щепки, но это было мне на руку. Я быстро надела темные штаны, перевязала раны, нанесенные кнутом, и накинула темную рубашку, а затем и куртку. Тут так же нашлась вместительная сумка, куда я собрала уцелевшие зелья. Их было не много, но на первое время точно хватит. А потом мне пришлось подойти к бывшему хозяину и достать у него из-за пазухи небольшой кошель, который он постоянно носил в специальном мешочке на шее. Прикасаться к остывшему трупу было противно, но чтобы выжить, я должна сделать все возможное и невозможное. Мне даже пришлось стянуть прочные ботинки с одного из рабов, чтобы не идти пешком.
  Я пока толком не понимала, что буду делать. Но точно знала, что отсюда нужно уходить. В голове тут же возникла карта местности, и я стала осторожно выбираться из разрушенного замка. Приходилось соблюдать осторожность, так как повсюду было много обломков камней. На искореженные тела старалась не смотреть, чтобы не портить себе психику. Но это было сложно сделать - они лежали повсюду. Уже на выходе из подвала я наткнулась на оружейную и забрала оттуда пару ножей. Мне они еще могут пригодиться, а всем оставшимся вряд ли. И после этого направилась на юг. Мне нужно было преодолеть лес, реку и парочку небольших селений, прежде чем я смогу выйти на большой тракт и там уже найти караван, чтобы доехать до столицы темных земель.
  Я перешагнула через границу замка и в последний раз оглянулась назад, в прошлую жизнь. Там оставались боль и разочарование. Я не знала, что ждет меня впереди, но постараюсь, чтобы все стало лучше. Конечно, на мне висит слово долга. Но это лучше, чем стать той, кем меня хотели сделать. Жалела ли я о том, что произошло? Нет...ни одну секунду. Каждый из мучителей получил по заслугам. А я буду жить дальше. С такими мыслями я поправила сумку и устремилась вперед, к новой жизни.
  ***
  - И что все это значит? - удивленно произнесла Дарина, глядя на девушку, которая осторожно пробиралась сквозь чащу леса. - Она же должна была умереть.
  - Думаешь, я знаю? - возмущенно прошипел Сет, пытаясь понять, что пошло не так в его идеальном плане. Он ведь хотел лишь немного поразвлечься, и не думал, что все зайдет так далеко. - Все шло согласно плану. Не понимаю, где я просчитался. Видимо, ей кто-то помогает.
  - Но кто? - богиня выглядела раздосадованной и не знала, что делать.
  - Я, - послышался довольный голос, и в помещении возник еще один мужчина.
  - Мореус, - прошипел Сет, глядя на брата. - Что ты наделал?
  - Всего лишь уравнял шансы, - усмехнулся в ответ бог смерти. - Теперь судьба девушки в моих руках. Не советую её трогать, иначе пожалеете.
  - Ты хоть понимаешь, что будет, если об этом узнают остальные, - попыталась воззвать к совести Дарина.
  - Еще бы, - улыбнулся Мор. - Но меня это мало волнует. Я сильнее многих из вас, так что не советую даже думать о том, чтобы навредить девушке.
  С этими словами он вновь исчез.
  - Что будем делать? - Дарина с мольбой посмотрела на брата. Она понимала, что наказание за замену души может быть весьма серьезным, и ей не хотелось его получить.
  - Мы уничтожим эту девицу, - произнес Сет, глядя на шар, который показывал все передвижения той, о ком не смолкал разговор.
  - Но Мор...
  - Он об этом даже не узнает. Устроим несчастный случай и все. Нам не нужны лишние свидетели.
  - Что нужно сделать? - тут же улыбнулась Дарина, понимая, что есть шанс все исправить.
  - Ты должна ...
  Глава 11
  Новая жизнь
  Я прислонилась спиной к дереву и оглянулась. Ноги нещадно болели, и каждый следующий шаг давался с трудом. Пошатываясь, опустилась на землю и с удручением поняла - я заблудилась. Когда в замке изучала карту, то мне казалось, что до столицы темных земель всего пара дней пути. Но вот уже третьи сутки я брожу среди деревьев, и все никак не могу выйти туда, куда нужно. А силы на исходе. Похоже, меня весьма сильно приложило после обретения дара. К тому же безумно хотелось кушать. Первое время я питалась тем, что удалось стащить из замка, но запасы закончились. Я не знала, что делать. Но и оставаться тут не имело смысла. Кто знает, ведется ли за мной погоня, или меня посчитали мертвой. Ведь на развалинах было столько тел, что их сразу и не определишь. Надеюсь, у меня осталась фора в несколько дней. Но вероятность не сильна. Передохнув, встала на ноги и пошла вперед. Когда-нибудь мне должно повезти. О том, на что я теперь способна, старалась не думать. Было попросту страшно. Этот голос не давал покоя, и я иногда жалела, что согласилась на обретение силы. Но по-другому выжить бы мне не удалось. Надеюсь, что услуга, которую я ему теперь должна, окажется мне по силам.
  Через несколько часов хождения по лесу я поняла, что больше не могу. Желудок ныл, требуя еды, ноги практически не слушались, а глубоко внутри рос ком, сворачивая меня в узел. Хотелось лечь на землю и уснуть. Но я понимала, что если так сделаю, то уже не проснусь. Пришлось собрать силы в кулак и идти. Я хотела жить, и эта цель - единственное, что не давало мне упасть. Не знаю, сколько прошло времени, но неожиданно я оказалась на небольшой поляне, в центре которой стоял внушительный бревенчатый дом. На мгновение мне показалось, что это мираж. Но из трубы валил дым, а дверь была приоткрыта. Конечно, мне бы стоило обойти его стороной. Мало ли кто тут может жить. Вот только сил уже не оставалось. Мне удалось сделать лишь пару шагов, прежде чем сознание окончательно помахало мне ручкой.
  - Ну давай, девочка, приходи в себя, - сквозь шум услышала тихий и заботливый женский голос. Мне с трудом удалось разлепить глаза. - Молодец, выпей. Это лекарство, оно поможет, - мне к губам поднесли кружку и приподняли голову, чтобы я смогла проглотить содержимое. Оно было горьким, но я все равно пила. - А теперь отдыхай, - улыбнулась женщина, и я уснула.
  В следующий раз я проснулась, когда луч солнца стал светить мне прямо в глаза. Слегка потянувшись, поняла, что лежу на мягкой кровати. Вокруг было тихо и как-то даже умиротворенно. Не знаю почему, но я чувствовала себя в безопасности.
  - Очнулась, - послышался знакомый голос. Я повернула голову и увидела перед собой женщину. На вид ей было больше пятидесяти. Темные волосы с седыми прядями, серые глаза, немного морщинистое лицо, пухловатого телосложения. - Отлично. Садись обедать, - мне указали на стол, накрытый едой.
  Желудок радостно пробурчал, а я покраснела. Благо, меня лишь одарили понимающей улыбкой и не стали ничего говорить. Поэтому я осторожно поднялась с ложа и села за стол. Еда была самой обычной, но от этого казалась еще вкуснее. И только утолив голод, настала пора поговорить.
  - Спасибо, что спасли меня, - произнесла я, глядя на женщину. - Меня зовут Алекса.
  - Марея, - представилась она. - Как же я тебя бросила бы? Ты ж совсем без сил была. Да к тому же, я никогда не отказываю путнику.
  - Вы ворожея, - догадалась я. Только они всегда приходили на помощь, и при этом имели неограниченные силы. Но пользовались ими лишь в крайних случаях.
  - Да, дорогая, - подтвердила она. - Видимо, тебя сюда направили сами боги, так как не зная дороги, ко мне не пройти.
  При упоминании богов я невольно скривилась. Уж слишком сильно они попортили мне жизнь.
  - Скорее, меня сюда вывела интуиция, - пробормотала я.
  - Возможно, - не стала спорить ворожея. - А куда ты направлялась?
  - Мне в столицу надо, - пояснила я. - Там мой дом. Но я заблудилась, пока шла, и вот оказалась тут.
  - Ну, до столицы еще сутки пути, - обрадовали меня. - Вот только тебе нужно отдохнуть. Твой организм сильно истощен. И даже несмотря на то, что ты чувствуешь себя нормально, это лишь кажется. Не знаю почему, но твоя аура разорвана в клочья, и пока она вновь не станет единой, тебе лучше остаться у меня. Какой у тебя дар?
  - Я лекарь, но весьма слабый, - ответила ей, переваривая информацию. Похоже, вливание темной силы стало для меня практически фатальным.
  - Хм, думаю, я смогу немного подтянуть твой дар, пока ты будешь гостить у меня, - произнесла Марея, заставляя меня удивиться. - Вот только в тебе еще и темные силы есть. И они весьма сильны. Не знаю, во что ты влезла, милая, но если не научишься ими управлять, то можешь навредить не только себе, но и окружающим.
  - И что же делать? - обреченно вздохнула я, понимая, что в очередной раз попала в неприятности.
  - Учиться, - спокойно ответила ворожея, с теплотой глядя на меня. - Алекса, жизнь ведь долгая, и главное найти в ней свое место. Так что, не стоит переживать раньше времени. Я вижу, что ты сильная девушка, поэтому у тебя все будет хорошо. Нужно в это верить.
  - Спасибо, - от души поблагодарила её за теплые слова.
  - Так, сейчас выпьешь отвар, и спать, - в приказном тоне сказала Марея, наливая в кружку горячую воду. - Тебе нужно набраться сил, а уж потом будем думать, что делать дальше. И не бойся, сюда со злыми умыслами никто не сунется.
  Эти слова меня порадовали, так как я все же опасалась, что за мной могут пустить погоню. Мало ли кто еще мог выжить в том бедламе. Выпив лекарство и поморщившись от горечи, я вернулась в кровать. Рассмотреть место моего обитания можно и позже. Сейчас главное - прийти в себя.
  Следующие несколько дней я только и делала, что спала и ела. Ворожея старательно заботилась обо мне, постоянно пичкая настоями. От некоторых становилось очень плохо, но она заставляла пить, чтобы очистить организм от воздействия черной магии. Приходилось терпеть. К тому же, мне действительно с каждым разом становилось все легче и легче. Это радовало, но в то же время настораживало. Я не знала, что будет после того, как я окончательно поправлюсь. После всего случившегося, очень трудно вновь поверить в людей и их доброту. Даже несмотря на то, что ворожеи по природе своей не могут причинить зла никому.
  Окончательно в себя я пришла только на пятый день. Наконец-то, не нужно было глотать горькие лекарства и постоянно спать. Тело настолько устало лежать в одном положении, что хотелось заняться физическими упражнениями. Но Марея запретила, так как это слишком опасно. Нужно постепенно повышать нагрузку, иначе есть вероятность вновь оказаться в кровати. Зато кормили меня на убой.
  - Алекса, тебе нужно научиться жить в гармонии с собой, - произнесла ворожея, когда мы завтракали. - В тебе живут две силы, и нужно найти способ контроля. Иначе, все может закончиться печально. Я помогу тебе. Научу концентрировать внимание. Скажи, тебе есть где жить?
  - Да, у меня в столице дом, - ответила я, понимая, что в словах ворожеи есть смысл. - Он мне по наследству достался.
  - Это хорошо, - Марея явно была довольна моим ответом. - Тогда поживи у меня, пока не научишься контролировать силу. А потом будешь решать, как поступить. Не бойся, это нейтральная территория, и тебя тут никто не тронет.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я, понимая, что практически разучилась доверять людям. И даже сейчас стараюсь найти подвох в её словах.
  Но ворожея вела себя спокойно и сдержанно, явно понимая, через что мне пришлось пройти. При этом вопросов о моем прошлом она не задавала. И это радовало меня больше всего. Если честно, то я старалась не думать о том, что совершила. Ведь из-за меня погибло столько народу, что совесть просто вопила от горя. Но в то же время я спасала собственную жизнь, и только эта мысль не давала мне скатиться в бездну отчаянья. Еще я боялась, что меня начнут искать. Конечно, вероятность мала, но её не следует исключать. Вдруг кто-то выжил? Я ведь теперь обладаю очень сильной магией, которая многих заинтересует, если они об этом узнают.
  Мои занятия начались на следующий день. Для начала Марея учила меня расслабляться с помощью медитации. Она привела меня на небольшую поляну недалеко от дома, полностью усыпанную цветами. Тут было уютно и тихо. Я постелила плед, чтобы не сидеть на голой земле, и стала тренироваться. Должна признаться, выходило отвратительно. Стоило только закрыть глаза, как тут же возникали сцены убийства и пыток. Это выбивало из колеи. Приходилось начинать заново. После пяти неудач, Марея дала мне успокоительной настойки, чтобы я пришла в себя, так как в последнюю свою попытку мне с трудом удалось удержать темные силы, рвущиеся наружу. Самое главное, что на все мои неудачи ворожея лишь улыбалась, и ни разу не выказала критики. Это помогало больше любых слов. Я была ей благодарна. Еще Марея учила меня использовать свою светлую магию, которая возросла после экспериментов. Мне приходилось заново учить азы, готовить зелья и составы. Но я не жаловалась, так как все это помогало отвлечься от прошлого.
  Кстати, моя внешность так же претерпела изменения. Вместо блондинки я стала брюнеткой. И только две светлые пряди напоминали о том, какой я была ранее. Из-за переживаний я сильно похудела, и сейчас больше напоминала скелет, обтянутый кожей. Жалкое зрелище. Но ворожея обещала меня откормить. Первый раз, увидев себя в зеркале, я сильно испугалась, так как не сразу узнала себя. А потом просто смирилась с новой внешностью. Возникла мысль, что теперь меня будет труднее найти. Уроки Мареи давались мне не сразу. Приходилось ломать себя, заставляя думать о хорошем. Постоянно мыслить позитивно очень сложно. Но только это чувство помогало ощущать силу и контролировать её. Вот только моя темная сущность иногда напоминала о себе, и я испытывала жуткие приступы паники, гнева или страха.
  Примерно через неделю после начала занятий, я вновь сидела на земле и пыталась сосредоточиться. Мне нужно было срастить ветку, которая лежала на коленях. Но ничего не выходило. В голове было пусто. Стоило на мгновение закрыть глаза, как я оказывалась в подвале, прикованной и избитой. От этой картины руки невольно сжимались в кулаки, и на свет выползала темная энергия.
  - Алекса! - вскрикнула Марея, заставляя меня открыть глаза.
  Ворожея смотрела на меня с тревогой. Я не понимала, почему. А потом опустила глаза на свои руки и увидела, что они покрыты клубящейся тьмой. Стало не по себе. Сердце забилось с удвоенной силой. Первым желанием было стряхнуть это с себя.
  - Нет, - крикнула наставница, словно прочитав, о чем я подумала. - Если хоть капля упадет на растение, оно погибнет.
  - И что делать? - прошептала я, стараясь отогнать панику, которая медленно поднималась во мне.
  - Подумай о чем-то хорошем, - посоветовала Марея. - Тебе нужно научиться контролировать свою силу, во что бы то ни стало.
  Я прекрасно понимала, что она права, но представить что-то хорошее не получалось. В моей жизни было не так много счастливых моментов, особенно в последнее время. Но я не хотела, чтобы лес и его обитатели пострадали, поэтому закрыла глаза и попыталась вызвать воспоминания своих родных. Конечно, память за время, проведенное тут, практически стерло их, но глубоко в сердце я хранила образы родителей. Ведь только с ними у меня были связаны приятные моменты. Мне пришлось сильно постараться, но через пару минут образы любимых возникли в голове. Они улыбались, глядя на меня, и на душе становилось светлее и спокойнее.
  - Молодец, - услышала я через какое-то время и открыла глаза. - Руки были чистыми. - Алекса, нам с тобой предстоит трудный путь. У тебя слишком мало приятных мгновений и это может стать разрушительной точкой. Нужно это исправлять. И я знаю как.
  После этого моя жизнь стала меняться. Ворожея занялась моим обучением вплотную. Каждое утро я медитировала под её неусыпным контролем, так как иногда сила пыталась вырваться и уничтожить все вокруг. В такие моменты мне помогали лишь мысли о родных и желание выжить. Мне хотелось увидеть дом, доставшийся в наследство, побродить по улицам темного королевства, да и вообще изучить этот мир. Но пока сила мне неподконтрольна, я не могу отсюда уйти. Хотя, признаюсь честно, пока мне и не хотелось уходить. Каждый день я узнавала что-то новое. Мы ходили собирать травы, делали лекарственные настои, купались в озере, которое располагалось недалеко от дома Мареи. В этом месте я чувствовала себя, словно дома. Впервые за долгое время я не боялась, что за мной придут и вновь сделают рабыней. Конечно, глубоко в душе жил страх, но я старалась с ним справиться. Нельзя постоянно всего бояться, иначе это будет не жизнь, а мука.
  Кстати, ворожея помогала не только людям, но и животным. И в один из дней к её дому пришел морон. Мне он очень сильно напомнил нашего бурого медведя. Темная шерсть, огромный рост, острые когти и черные глаза, а так же внушительный оскал. Я только встала и собиралась ополоснуть лицо на улице, поэтому открыла дверь.
  - А-а-а!! - заорала я, выйдя на крыльцо и увидев в трех шагах от себя внушительную тушку.
  На крик тут же выбежала Марея.
  - Алекса, неси лекарства, горячую воду и тряпки, - приказала она, пролетая мимо меня.
  Я тут же развернулась и направилась за необходимыми средствами. Быстро собрав все в корзину и взяв кувшин с водой, вышла на улицу и замерла. Ворожея совершенно спокойно сидела рядом со зверем и осматривала его лапу, которую он умудрился где-то поранить. При этом женщина не испытывала страха, да и животное выглядело скорее расстроенным, чем опасным. Но мне все равно было немного страшно.
  - Алекса, иди сюда, - позвала она. - Он тебя не тронет. Не стоит его бояться.
  Легко сказать, но так трудно сделать. Тем не менее, я сделала глубокий вдох и подошла ближе. Мишка посмотрел на меня, заставляя вздрогнуть.
  - Дай ему понюхать твою руку, - подсказала ворожея. - Он просто запомнит запах и все.
  В этот момент у меня невольно возникла ассоциация с собакой. Я поставила все принесенное рядом с Мареей и осторожно протянула руку зверю. Тот окинул меня взглядом и стал нюхать. А потом неожиданно лизнул.
  - Похоже, ты ему понравилась, - усмехнулась ворожея, обрабатывая рану. - Погладь его. Заодно отвлечешься.
  Скажу честно, идея показалась мне не сильно привлекательной, но в то же время мне хотелось помочь ворожее, поэтому я осторожно протянула руку и провела ею по голове зверя. Шерсть у него оказалась мягкой на ощупь. Мишка довольно заурчал, и я чуть-чуть придвинулась ближе и стала чесать его за ушами. Тот довольно щурился, едва не вывалив язык. М-да, его повадки чем-то реально собаку напоминали. И через минуту я забыла о своем страхе, посвятив зверю все время. Марея быстро обработала его рану, наложила заживляющую мазь и отправила обратно в лес. Мне даже стало немного грустно расставаться с таким красавцем, но я знала, что он не может быть домашним животным, поэтому помахала ему на прощанье рукой и вернулась в дом. Правда, видимо мишке настолько понравилось наше общение, что он еще несколько раз приходил к дому, чтобы получить порцию ласки. Ворожея на это лишь улыбалась и говорила, что у меня неплохая предрасположенность к общению с животными. Нужно лишь преодолеть свои страхи. Конечно, к ней за помощью обращались разные виды зверей, поэтому я научилась оказывать помощь еще и им. Это оказался незабываемый опыт. Но главное, что именно общение с животными помогало мне получить положительные эмоции, которых мне так не хватало в обычной жизни.
   Конечно, назвать все время, проведенное у ворожеи, безоблачным нельзя. Иногда по ночам меня преследовали кошмары, от которых я просыпалась в холодном поту и с криком. В такие моменты приходилось пить специальное снотворное. Но проблема заключалась в том, что употреблять его часто нельзя. Оно вызывало зависимость. От этого становилось сложнее. Марея старалась помогать по мере возможностей и сил. Но страх жил глубоко внутри меня, и избавиться от него полностью у меня пока не получалось. К тому же, я понимала, что не смогу жить у неё вечно. Мне нужно было взять под контроль свою силу, а после этого я хотела начать новую жизнь там, где меня никто не знает. Конечно, глубоко в душе мне было немного страшно, но в то же время я понимала, что нужно двигаться вперед. Все же мне дали второй шанс в жизни, и нельзя его не использовать. Правда, я все также помнила об услуге, которую обещала за свое спасение. Боюсь даже представить, что именно это может быть.
  В общей сложности, в гостях у ворожеи я провела три месяца. За это время мне удалось нарастить немного мяса на костях, чтобы не быть похожей на скелет. Я научилась лечить людей и животных, разбираться в травах и магии. А вот с темной силой дела обстояли сложнее. Полностью взять её под контроль у меня не получалось. Иногда, когда мне становилось совсем грустно, сила пыталась вырваться и натворить бед, но мне удавалось её сдерживать.
  - Алекса, мне больше нечему тебя научить, - вздохнула Марея, когда мы сидели за столом во время завтрака. - Настала пора двигаться дальше. Ты стала сильнее, умнее, и думаю, сможешь справиться со всем. Ты в любой момент можешь обратиться ко мне за помощью и советом.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я свою наставницу и подругу, которая сделала для меня очень много. - Я никогда не забуду время, проведенное тут.
  - Возьми, - она протянула мне кованый браслет с необычным цветочным узором. - Это артефакт, он поможет контролировать темную силу. Конечно, он не панацея, но слабые попытки предотвратит. Хорошо, что ты идешь в темную столицу. Там твои возможности не вызовут такого сильного вопроса. Правда, сейчас мало тех, кто владеет двумя противоположными стихиями, поэтому постарайся быть осторожной. Кстати, имея такой дар и наследство, ты станешь завидной невестой, поэтому внимательно смотри на кандидатов. Многие захотят присвоить чужое.
  - Поняла, - ответила я и пошла наверх, чтобы собрать вещи.
  Их было немного, но, тем не менее, все они стали для меня родными. Марея научила меня делать простую одежду, так что теперь у меня имелось несколько комплектов штанов, рубашек и белья. А вот обувку пришлось заказывать. Хорошо, что у ворожеи есть постоянные клиенты, которые за определенную скидку сделают необходимое. Она заказала для меня несколько пар удобной обуви в подарок. Собрав все в бездонную сумку, я натянула темные штаны, просторную синюю рубашку с длинными рукавами, которые закатала до локтей, а поверх еще и безрукавку накинула. На ноги удобные короткие сапожки на низком каблуке. Волосы заплела в тугую косу, чтобы не мешались. Мне долго пришлось привыкать к новому цвету, и теперь он мне даже стал нравиться. В дорогу Марея дала мне запасы всевозможных зелий, небольшой нож, еду, воду, и некоторые, необходимые каждой девушке, штучки. В общем, я была готова к недолгому путешествию. Столица темных находилась в сутках пути от дома ворожеи, так что идти было всего ничего. За время, проведенное у неё, я успела изучить дорогу, и не боялась идти. К тому же, лесные жители меня знали, и вреда точно не причинят. А в крайнем случае я могу использовать дар.
  - Готова? - спросила ворожея, глядя на меня, пока я спускалась вниз.
  - Да, - кивнула я. В этот раз я действительно была готова двигаться дальше и просто жить.
  - Алекса, желаю тебе удачи, - Марея подошла ко мне и крепко обняла. - Пусть тебе светит счастливая звезда. Приезжай в гости, когда устроишься и освоишься.
  - Обязательно, - я обняла её в ответ. - Спасибо тебе за все.
  Ворожея подмигнула мне, и на душе стало светлее. Я еще раз окинула бывшее жилье взглядом, закинула сумку на плечо и отправилась в путь. Мне предстояло преодолеть приличное расстояние и даже переночевать в лесу, так что нужно было не затягивать с отбытие. Оборачиваться назад не стала, чтобы не стало слишком грустно от расставания.
  Моя дорога лежала прямо через лес. Тропинка была давно протоптана усталыми путниками, так что заблудиться я в любом случае не могла. Конечно, покидать эти места не хотелось, но я понимала, что пора идти своей дорогой и устраивать жизнь. Интересно, какой домик достался мне в наследство? Как выглядит столица? В любом случае, первым делом нужно идти в банк, так как только там я смогу узнать всю интересующую меня информацию. Особенно то, сколько денежных средств будет в моем распоряжении. Хотя, работу я в любом случае буду искать. Надеюсь, мне удастся устроиться помощником лекаря или аптекаря. Все же, знаний достаточно, но вот диплома нет. Поэтому могут не взять. Конечно, ворожея дала мне рекомендательное письмо, но не всех оно может устроить. В общем, буду решать проблемы по мере их поступления. Сейчас главное, добраться до места.
  Неожиданно слева послышались какие-то шорохи. Я замерла и призвала темную силу. В руке зажегся черный шар. А спустя мгновение из кустов высунулась довольная моська мишки, которого мы когда-то спасли.
  - Ты меня напугал! - заявила я, убирая шар и упирая руки в бока.
  - Ру-у-у... - проворчал он, подходя ближе и требуя ласки.
  - Решил проводить меня? - поинтересовалась у попутчика, и тот кивнул.
  Что ж, это даже лучше. Не так страшно идти, когда рядом такая махина. Я погладила мишку и пошла дальше. Он семенил рядом, иногда обгоняя меня или отставая на пару шагов. Похоже, жизнь постепенно налаживалась, и это немного пугало. Я просто привыкла, что вслед за хорошим обязательно наступает что-то плохое. Надеюсь, что этого не произойдет. Так вот неспешно мы с пушистым другом добрались до ночной стоянки. Тут часто останавливались путники, поэтому трава была вытоптана, имелось место для разведения костра, а так же навес, чтобы прятаться от дождя. Я оставила вещи с мишкой и пошла собирать хворост, которого тут было предостаточно. Через полчаса на поляне горел костер, а я спокойно жевала бутерброды. Правда, пришлось и со спутником поделиться, а то он так жадно смотрел, что не по себе становилось. После сытного ужина создала защитный круг и легла спать. Мишка радостно улегся рядом, и из него вышла очень хорошая грелка. Мне было тепло и комфортно. Сомневаюсь, что кто-то рискнет напасть на нас сейчас.
  Утром, приведя себя в порядок и убрав место стоянки, пошла дальше. До города оставалось всего пара часов ходьбы. Это радовало и в то же время пугало. Не знаю, что меня там ждет, и как примут. Но пока не окажусь там, и не узнаю. Вот только моим планам было не суждено сбыться. Буквально через час после того, как я отошла от стоянки, мы с мишкой наткнулись на следы битвы. На небольшой поляне валялось несколько трупов, а чуть в стороне, прислонившись к дереву, сидел парень. Было видно, что он сильно ранен. На вид ему около тридцати, худощав, но при этом строен. Сквозь прорези в рубашке проглядывала неплохая мускулатура. Темные волосы, немного резковатые черты лица, глаза орехового цвета с желтыми крапинками.
  - Помоги, - прошептал он разбитыми губами, и я не смогла отказать.
  Страх перед незнакомцем исчез, уступив место дару лекаря. Я подбежала к нему и стала осматривать повреждения. Их было не так много, вот только колотая рана на животе говорила о том, что нужно торопиться.
  - Вам нужно лечь, - приказала я, помогая ему принять горизонтальное положение. Тот поморщился, но все же смог сделать то, что нужно.
  Я быстро достала из сумки лекарства и, ножом разрезав рубашку, стала промывать рану. Прежде чем начать лечение, надо было понять, что не так. Очистив место, приложила руки и вызвала светлую силу. Она потекла по телу, словно ручей, и нырнула в рану, заставляя парня вздрогнуть. Порез стал затягиваться, и через пару минут от него не осталось и следа. Естественно, герой попытался тут же встать на ноги.
  - Лежите, - приказала я, нажимая ему на плечи. - Я еще не все осмотрела, и рана может открыться.
  Тот послушно замер, и я продолжила лечение. У него оказалось еще несколько сломанных ребер, а так же неправильно сросшийся перелом пары пальцев на правой руке. Но это была давняя травма, поэтому я не стала обращать на неё внимания. В любом случае, чтобы её сделать, надо вновь сломать ему эти пальцы. В общей сложности, через полчаса пациент был полностью здоров.
  - Все, можете вставать, - сказала я, поднимаясь с колен и разминая руки, а так же шею, которая немного затекла.
  - Благодарю вас за спасение моей жизни, - ответил он. Голос у незнакомца оказался теплым, бархатным и немного терпким. - Меня Даниэль зовут.
  - Алекса, - представилась я, слегка покраснев.
  - Как я могу вас отблагодарить? - тут же поинтересовался он, пристально разглядывая меня.
  - Никак, - отмахнулась от этого. - Я лекарь, и моя обязанность помогать тем, кто нуждается. Только скажите, что тут произошло?
  - Сам не знаю, - он поднялся и оглядел поляну. - Я направлялся в столицу, когда на меня напали эти люди. Подозреваю, что это местные разбойники, и они просто хотели озолотиться за мой счет. А у вас забавная зверюшка, - собеседник посмотрел на мишку, который сидел чуть в стороне и зорко следил за происходящим.
  - Он не мой питомец, - я развернулась и направилась к другу. - Тебе пора идти, - погладила его и почесала за ушами. - Дальше я сама. Надеюсь, еще увидимся.
  - Ру-у-у... - протянул мой мохнатый друг и поспешил скрыться в лесу.
  Пока я разговаривала с мишкой, Даниэль умудрился свалить тела разбойников вместе, и даже пройтись по их карманам.
  - Держи, - мне протянули горсть медных монет.
  - Спасибо, но я их не возьму, - отказалась от сомнительного добра. Уж слишком это было для меня. Да и деньги на первое время имелись.
  - Ну как хочешь, - пожал плечами парень. - Ты куда направляешься?
  - В столицу.
  - Что ж, можем пойти вместе, - улыбнулся он. - Нам по пути. Да и в компании всегда веселее.
  - Хорошо, - согласилась я, хотя внутри зрела тревога.
  Все же он смог справиться с пятью нападавшими, и при этом не так уж сильно пострадал, если не считать раны на животе. А это говорило о многом. Интересно, кто он?
  Глава 12
  Столица и её обитатели
  - Алекса, я пойду на рынок, присмотри за лавкой, - послышался веселый голос Сида.
  - Хорошо, - ответила я, вытирая руки и выходя из подсобки, где делала настои от кашля.
  - После полудня должна подойти арнета Магуи за своими лекарствами, - продолжил вещать хозяин лавки. - Они на нижней полке. Не перепутай. Я вернусь через пару часов.
  - Не переживайте, все будет хорошо, - заверила я и Сид ушел.
  Я же встала за прилавок и стала разбирать заказы, которые набрались за это утро. С момента моего прихода столицу прошло чуть больше месяца. Признаюсь честно, идти сюда было страшно, но других вариантов так же не было. Мой нечаянный попутчик, Даниэль, оказался весьма молчаливым парнем. Он лишь поблагодарил меня за спасение и обещал помочь в ответ, если в этом будет необходимость. Мы вместе дошли до столицы и расстались около ворот. Он дал мне с собой амулет в виде головы орла и сказал, что если понадобится, то надо просто её сжать. Я очень надеялась, что этого не произойдет. Мне просто хотелось жить, а не влипать в очередные неприятности. Первым делом, оказавшись в нужном месте, я направилась в банк к гномам, ведь именно там хранились мои документы и деньги. Конечно, пришлось несколько раз уточнить дорогу, так как город был большим, но при этом очень шумным. По небольшим улочкам сновали повозки с людьми, животными и товаром. Прохожих так же было предостаточно. Все улицы вымощены серым кирпичом, дома в основном небольшие, двухэтажные. Не могу сказать, что тут было сильно чисто, но все же порядок имелся. На пути мне часто попадались трактиры, в которые малышня зазывала народ. Похоже, конкуренция тут большая. Мне же необходимо было пройти практически в центр. И тут дома разительно отличались. Белоснежные, ухоженные, с клумбами цветов, небольшими деревьями и с уютными садами. Дойдя до банка, замерла. Было немного страшно. Вдруг все слова бабушки окажутся лишь розыгрышем. Мало ли, что она могла сказать. Но, не зайдя, не узнать. Поправив сумку на плече, сделала вдох и открыла дверь.
  - Добрый день, арнета, - тут же послышался довольный и почтительный голос. - Рады видеть вас в нашем банке. Как мы можем вам помочь?
  Я повернула голову на звук и увидела перед собой гнома. Это было так необычно, что я даже растерялась. Представитель горного народа был мне примерно по грудь. Широкий во всех смыслах, темные волосы и борода, одет в костюм, что еще удивительнее.
  - Добрый день, - поздоровалась я. - Мне необходимо узнать данные по поводу наследства.
  - Отлично, - улыбнулся он. - Прошу за мной.
  Меня провели внутрь помещения, где стояло множество столов, за которыми сидели гномы и общались с народом. Должна признаться, все это произвело на меня впечатление. Все же я в этом мире уже довольно долго, и хотя мне приходилось видеть представителей других рас, но очень далеко, поэтому все словно впервые. Через пару минут меня посадили перед еще одним гномом.
  - Добрый день, - поприветствовал меня он. - Прошу приложить руку к этому шару, - мне указали на стол, где на железной подставке находился прозрачный шарик размером с кулак. Я осторожно сделала так, как меня и просили. Пара мгновений, и тот засветился мягким желтым цветом. - Отлично. Сейчас принесут ваши документы, и мы уточним данные. Быть может, вы желаете что-нибудь выпить?
  - Нет, благодарю, - ответила я и стала ждать результатов.
  Благо все прошло достаточно быстро. Один из служащих принес большую папку, главный изучил её и сообщил мне, что я стала обладательницей прекрасного дома на этой улице, буквально через пару домов. И что мне сильно повезло, ибо недвижимость тут стоила неимоверно дорого. Мне отдали ключи и сказали адрес. Я так же узнала, что в банке на мое имя положено более пятисот золотых монет. Данная сумма стала для меня очень неожиданной. Если правильно распоряжаться накоплениями, то мне их хватит лет на десять безбедной жизни. К тому же они лежали под процентами, что приносило мне дополнительный доход. Гном посоветовал мне оставить деньги у них, а снимать проценты, которых вполне хватит, чтобы жить тихо и спокойно. Я так и сделала. Пока деньги у меня были, так что снимать ничего не стала. Для начала решила осмотреть дом, чтобы понять, нуждается ли он во вложениях. Правда, мне пришлось немного задержаться в банке, так как следовало подписать документы на переход собственности и наследства. Но это не заняло много времени, и уже через полчаса я шла по направлению к новой жизни.
  Мне услужливо подсказали, как найти дом. Он оказался лучше всех похвал. Двухэтажный, белоснежный, с немного запущенным садом. Но это не проблема. Я подошла к высокому забору, окружающему жилище, и приложила руку к специальной пластине. Та на мгновение нагрелась, и тут же щелкнул замок, открывая дверь калитки. Очень удобно. От входа к дому вела дорожка, с обеих сторон украшенная клумбами. Правда, сейчас они были пусты. Я также заметила плодовые деревья, пару скамеек и дорожку, которая шла за дом. Видимо, позади находился сад. Что ж, туда я тоже обязательно загляну. А сейчас мне хотелось попасть внутрь. Дверь дома открывалась так же прикосновением. Небольшая прихожая в светло-голубых тонах, далее коридор, из которого можно было попасть в гостиную. Та была выкрашена в нежно-персиковые мотивы. Два дивана с красными спинками стояли друг напротив друга, между ними деревянный столик, два окна с коралловыми занавесками, и, конечно же, камин. Странно, что тут не было картин. Вообще. Напротив гостиной находилась столовая с длинным столом и рядами стульев, а из неё можно было попасть на кухню, которая была оборудована по самым современным нормам. Это меня сильно удивило. Но в то же время и обрадовало. Не нужно делать лишних вложений. Так же в конце коридора был выход в сад, но я решила для начала осмотреть второй этаж. Кстати, рядом с кухней находилось еще четыре помещения. Я думаю, это были комнаты для прислуги. В каждой кровать, тумбочка и шкаф. Еще я нашла две ванных комнаты. Небольшие, но имеющие все необходимое. На втором же этаже располагались спальни - пять штук. И зачем так много? Каждая имела свой цвет: зеленая, светло-бежевая, нежно-голубая, синяя и сиреневая. В каждой имелась большая кровать, гардеробная, ванная и небольшие мелочи для комфортной жизни. Должна признаться, дом мне очень сильно понравился. И то, что он не требовал вложений, тоже несказанно радовало. Теперь я могла начать новую жизнь. Но прежде, решила осмотреть сад. Конечно, он находился в запущении, зато тут имелось много лечебных трав. Я вернулась в дом, выбрала себе зеленую комнату, переоделась в штаны да рубаху и пошла убираться в саду. Времени у меня было много, а труд всегда помогал привести мысли в порядок. М-да, мне пришлось знатно потрудиться, чтобы привести все в божеский вид. Но это того стоило. Сад оказался сказочно красив. Тут так же находились дорожки, в самом конце была деревянная беседка. Небольшая, но с крышей. Там хорошо сидеть в дождливый день и смотреть на капли, которые стекают по листьям.
  Несколько дней я приходила в себя, обустраивалась и выясняла, что находится рядом. Кстати, как оказалось, лучше всего продукты брать на рынке, который располагался в десяти минутах ходьбы. Конечно, рядом были лавки, но цены там оказались весьма завышены. Хотя, опять же все зависит от того, с чьей точки зрения смотреть. Я, прожив год в деревне, считаю их высокими. Да и прогулки пешком полезны для здоровья. С соседями познакомиться пока не получалось, ибо они или уехали, или мы просто не пересекались. Но в данный момент меня это практически не беспокоило. Я просто радовалась возможности жить и не оглядываться назад. Конечно, по статусу, имея такой дом, мне нужно было обзаводиться прислугой, но я решила, что пока обойдусь и сама. Ворожея показала несколько вариантов защиты дома, которыми я воспользовалась в первый же день.
  Через три дня, идя с рынка с покупками, я натолкнулась на объявление в одной из лавок. Аптекарю требовался помощник. Решение пришло моментально. Я не могу сидеть без дела, даже несмотря на то, что работать мне теперь не нужно. Поэтому недолго думая, зашла внутрь. Тут повсюду пахло лечебными травами, которые висели вдоль стен. Небольшое помещение с прилавком, множеством шкафчиков, в которых стояли настои, колбы и многое другое.
  - Добрый день, арнета, - поприветствовал меня хозяин. Это был долговязый мужчина лет пятидесяти, с седыми волосами, худощавый, немного морщинистое лицо, светло-серые глаза, приятый взгляд, располагающий к себе.
  - Добрый, арнет, - улыбнулась я. - Скажите, вам еще требуется помощник, или объявление потеряло свою значимость?
  - Требуется, - обрадовали меня и одарили более внимательным взглядом. - Вы ищете работу?
  - Да. Я неплохо разбираюсь в лекарственных травах, умею делать многие лекарства, - начала перечислять. - Училась у ворожеи, которая живет недалеко от города. У меня даже есть рекомендательное письмо от неё. Правда, за ним нужно сходить.
  - Хм, необычно, - произнес он. - Вы уверены, что вам нужна работа именно у меня? Я плачу сорок серебряников в месяц. А вы выглядите не как нуждающаяся в этой мелочи.
  - Мне просто нравится работать и помогать людям, - спокойно пояснила ему. Сорок серебряников нормальная зарплата для среднего класса. На них можно прожить, если экономить. К тому же, в деньгах я не сильно нуждалась, а вот сидеть целыми днями и смотреть в окно, не мое. - Поверьте, меня вполне устроит такая оплата.
  - Что ж, если это действительно так, то можете приступать с завтрашнего дня, - обрадовали меня. - Только говорю сразу, тут нужно работать, а не искать себе мужа среди перспективных клиентов. А то была у меня тут одна такая.
  - Поверьте, любовные дела интересуют меня в последнюю очередь, - заверила его. - Меня зовут Алекса, - представилась я, так как забыла это сделать в самом начале.
  - Сид, - ответил он. - Что ж, завтра жду вас тут к девяти. Прошу без опозданий.
  - Благодарю, - улыбнулась ему и поспешила домой.
  Теперь у меня появилась работа. Пусть не самая прибыльная, зато именно то, что нужно. Я смогу помогать людям. На следующий день, ровно в назначенное время я стояла около входной двери. К сожалению, у меня пока были небольшие проблемы с выбором одежды. Её не так много. Я ведь только приехала, и хорошую швею найти не успела, да и магазины готовых изделий стоили неимоверно дорого. Так что пришлось мне идти в штанах и рубашке. Правда, Сид отнесся к этому благополучно. Мне ведь нужно много ходить, работать в подсобке или лаборатории, и платье будет мешать, так что моя форма одежды его устроила. Конечно же, не обошлось без проверки знаний, но я её легко прошла, и хозяин лавки остался доволен моими ответами. Первые дни мне пришлось попотеть, так как нужно было запомнить, что и где стоит, кто является постоянным клиентом, а кого мы вообще не обслуживаем. Но так как сам хозяин был рядом, я все быстро запоминала. Цены на некоторые товары были, по моему мнению, немного завышены, но это обуславливалось тем, что мы находились в богатом районе. Бедняки сюда просто не заходили. А для остальных завышенные цены считались нормой. Для меня это было дико, но раз всех все устраивало, то кто я такая, чтобы спорить. Кстати, доходы у лавки были весьма неплохие. Сид занимался не только лекарственными средствами, но и косметическими. А это приносило большую часть прибыли. Я даже внесла свою лепту и сделала пару кремов, за которые получила часть выручки. В этом плане хозяин был не привередлив и с радостью изучал и продавал что-то новое.
  Так, постепенно моя жизнь приходила в норму. Я работала с девяти до трех, после могла спокойно идти по своим делам. Правда, у меня их было не так много. Чаще всего я занималась садом и огородом, который разбила за домом. Несколько грядок с полезными травами не требовали большого ухода, зато для меня это была отдушина. Если честно, я даже думала о том, чтобы завести себе питомца. Но пока боялась это делать, так как не знала, что будет дальше. Конечно, надежда на то, что я больше никогда не увижу и не услышу о герцоге и его экспериментах, теплела в моей душе. Но в то же время я немного опасалась, что кто-то все же рискнет меня найти. Так что пока лучше не заводить тех, о ком придется заботиться. Кстати, благодаря Сиду мне удалось найти себе экономку и швею в одном лице.
  Как-то раз я занималась расстановкой зелий, когда к нам в лавку зашла девушка лет двадцати пяти. Она была полновата, но это её нисколько не портило, а даже придавало шарма. Невысокого роста, с темными волосами, собранными в пучок, теплыми карими глазами, круглым лицом и добрым взглядом. Как оказалось, она ранее работала у одной из аристократок, но тут на неё обратил внимание муж дамы, и та заревновала, хотя поводов и не было. В общем, её просто выкинули на улицу. Найти новую работу без рекомендаций не так просто, а ей их естественно не дали. Но Кария, так звали девушку, была знакомой Сида, и тот порекомендовал её мне. Я и сама понимала, что неплохо было бы найти человека, который будет присматривать за домом, пока меня нет. Да и вдвоем не так скучно. Поэтому я взяла её к себе. Кария была очень рада, и попросила всего двадцать серебряных монет. Я сильно удивилась такому, ведь её услуги стоили намного больше. Но она объяснила это тем, что будет жить у меня и питаться, а это уже половина оплаты. Что ж, такое меня устраивало. И уже к вечеру девушка переехала ко мне. Она сначала хотела выбрать комнату для прислуги, но я настояла на покоях на втором этаже, так как не видела в этом ничего плохого. Заводить себе много народу или участвовать в жизни светского общества я не собиралась, поэтому не видела смысла следовать заведенным правилам. Кария взяла на себя готовку, поход за продуктами и пошив одежды, которой мне так не хватало. В один из моих выходных мы зашли в пару лавок, которые торговали хорошими, но при этом недорогими тканями, и закупились на пару лет вперед. Благодаря тому, что девушка всю жизнь прожила тут и имела связи среди торговцев, то очень многие вещи были проданы нам с существенной скидкой. И я не могла нарадоваться такому повороту событий. Неужели удача повернулась ко мне нужным местом? Как-то слабо в это верилось. Конечно, через неделю бывшая нанимательница попыталась вернуть девушку, но та не захотела даже разговаривать с ней. Кария была сильно расстроена тем, что её приняли за девицу легкого поведения, даже несмотря на то, что она никогда не давала повода и не общалась с противоположным полом, если в этом не было необходимости.
  Моя работа в лавке так же позволяла мне изучать представителей других рас. Какого труда мне стоило сохранить лицо, когда впервые заглянул тролль. Одно дело видеть его в дали, а другое практически перед носом. Он едва втиснулся в дверь, заставив меня на мгновение распахнуть глаза. Серая кожа, черные глаза бусинки, посаженные глубоко, нос с горбинкой, явно ломаный не один раз. На лице много старых шрамов, впрочем, как и на теле. Так как на нем были лишь штаны, то увидеть все доказательства славных битв можно было совершенно спокойно. Темные эльфы для меня не стали сильной неожиданностью. От соплеменников моего хозяина они отличались лишь цветом кожи и глаз. Хотя, характер был более жесткий. Они говорили лишь по существу и ни слова лишнего. Вампиры же, наоборот, любили поболтать. Первый кровосос, зашедший в лавку за лекарством, меня немного напугал. Он просто возник посреди зала из дымки, и я едва не уронила весьма ценное зелье. Естественно, никакого намека на улыбку, с которой я должна встречать посетителей, быть и не могло. Ну что я могу сказать, бледный парень с едва выступающими кончиками клыков, красными глазами и голодным взглядом. Сначала мне захотелось перекреститься, но я быстро одернула себя, так как тут бы не поняли этого жеста. В общем, моя жизнь постепенно входила в нужное русло. Через три недели работы Сид спокойно оставлял меня за стойкой и уходил по своим делам, не боясь, что я не справлюсь. Мне такое доверие было приятно.
  Я решила закончить разбор зелий, которые пришли совсем недавно, когда над входом раздался перезвон колокольчика, оповещая о новом посетителе.
  - Алекса? - услышала я удивленный и знакомый голос.
  - Даниэль, - улыбнулась старому знакомому, который и оказался моим клиентом. - Добрый день. Чем могу помочь?
  - Мне нужны вот эти лекарства, - он протянул мне листок с внушительным списком. - Я смотрю, ты уже совсем освоилась в этом городе.
  - Ну, можно и так сказать, - пожала плечами. - Хм, часть могу собрать сейчас, а вот три зелья нужно готовить. Это займет три дня. Будете ждать?
  - Давай на ты, - отмахнулся он, смотря на меня. - Ты мне все же жизнь спасла. И да, зелья закажу. Сколько с меня?
  - Два золотых, - я посчитала все, что было указано на листе. Конечно, меня немного удивило количество лекарств, но кто я такая, чтобы интересоваться, для чего ему все это.
  - Прошу, - мне протянули деньги. - Тогда за остальным я зайду через три дня?
  - Да, - кивнула и стала собирать в сумку то, что было в наличии. - Держи.
  - Благодарю, - улыбнулся он, и подмигнул. - Увидимся через пару дней.
  Я улыбнулась в ответ и отвела глаза. Конечно, Даниэль был весьма симпатичным мужчиной, но я даже не думала о том, чтобы заводить любовные отношения. Уж слишком плохи были мои воспоминания о хозяине и его планах на меня. К тому же, в последние дни моя темная сила вновь стала напоминать о себе, и мне приходилось проводить в саду по несколько часов, медитируя и беря под контроль эмоции. Любой негатив, и тьма радостно искала выход. Я даже не представляла, что с этим делать. Да и совета спросить не у кого. Единственной отрадой была библиотека, которая находилась в квартале от моего дома. Мне о ней рассказал Сид. Просто в один из рабочих дней я изнывала от скуки, и тогда он посоветовал сходить туда и выбрать что-то для отвлечения. Здание библиотеки было внушительным, а вот ассортимент несильно большим. Просто книги тут стоили очень дорого, и позволить себе их мог не каждый. Но, тем не менее, я нашла для себя пару неплохих экземпляров по травам, а так же легенды мира и божеств. Иногда, по ночам мне снился тот самый момент, когда я согласилась на услугу взамен жизни. Подозреваю, что спасти меня мог только местный бог. Вот только кто именно? Это точно был не тот же, что привел меня в этот мир. У них совершенно разные голоса. Поэтому мне оставалось лишь догадываться о том, кто это мог быть, и что ему может быть от меня нужно. Кстати, в одной из книг я нашла легенду о том, что в самом дальнем уголке темных земель находится храм всех богов. И именно в этом месте можно провести ритуал и отказаться от силы, которая тяготит человека. Если боги будут благосклонны, то все пройдет хорошо. Правда, самого описания ритуала я не нашла. Признаю честно, прочитав об этом в первый раз, у меня возникла дикая мысль поехать туда и отказаться от темного дара. Но потом, посидев и все обдумав, я поняла, что это глупо. Во-первых, я не знала дорогу, во-вторых, без ритуала все равно ничего не выйдет. Поэтому я решила пока не думать об этом. Если вдруг возникнет такая необходимость, тогда и буду собирать информацию. А пока мне удавалось справляться своими силами. Если бы еще не ночные кошмары, которые иногда напоминали о себе, заставляя просыпаться в холодном поту, то все было бы замечательно.
  - Алекса, добрый день, - поздоровался Даниэль, входя в лавку и приветливо улыбаясь. - Мой заказ готов?
  - Добрый, - ответила я. - Конечно. Сейчас принесу.
  Я быстро сходила в подсобку и забрала пакет с флаконами, которые успела закончить буквально за полчаса до его прихода.
  - Спасибо, - поблагодарил он, забирая товар. - Алекса, скажи, а ты свободна завтра вечером? - неожиданно спросил он, заставляя меня замереть. - Ты только не пугайся, - усмехнулся Дани, заметив мою реакцию. - Завтра на главной площади будет представление, и я хотел тебя пригласить. Это будет своего рода благодарность за мое спасение. Ты ведь тут никого и ничего не знаешь, а развлекаться иногда полезно.
  - Я даже не знаю, - произнесла я, немного растерявшись. Уж слишком неожиданно это оказалось.
  - Да ладно тебе, - подмигнул он. - Можешь взять подругу, если боишься идти одна. Хотя, я точно не сделаю тебе ничего плохого.
  - Хорошо, - согласилась я, понимая, что он мне должен, и вообще обязан клятвой. - Тогда во сколько тебя ждать?
  - Представление начинается в восемь, - немного подумав, произнес он. - Я зайду за тобой в половину восьмого. Тут идти недалеко. Только скажи адрес.
  - Давай лучше тут встретимся, - попросила я. Мне пока не хотелось показывать ему, где я живу.
  - Договорились, - не стал спорить он. - До встречи.
  Помахав мне рукой, забрав товар, он ушел, оставляя меня размышлять о том, что же я наделала. Конечно, мне следовало отказаться от этого приглашения. Но я настолько устала от одиночества, что хотелось хоть немного отвлечься, и просто получить удовольствие от прогулки и развлечений. Несмотря на то, что у меня жила Кария и мы часто общались, это не могло заменить мне все остальное. К тому же у девушки имелся жених, который работал в паре домов от меня, и копил на их свадьбу. Так что каждый вечер эти двое уходили гулять. И да, я иногда им сильно завидовала. Глубоко в душе мне тоже хотелось отношений, свиданий и поцелуев под луной. Я все же молодая девушка, которой пришлось перенести очень много плохого. Что ж, думаю, ничего плохого не случится, если я схожу на представление с Даниэлем.
  Услышав о том, куда я собираюсь, Кария принялась выбирать мне наряд. Если честно, то я думала надеть штаны и тунику. Но подруга была против.
  - Алекса, кто же идет на свидание в штанах? - возмутилась девушка, уперев руки в бока.
  - Это не свидание, а просто дружеская встреча, - отмахнулась я.
  - Ну-ну, - усмехнулась подруга. - Ты порой такая наивная. Кто же приглашает девушку просто погулять? Ты явно ему приглянулась. Так что никаких штанов. Я тебе как раз одно чудесное платье закончила.
  Пришлось мне согласиться с её доводами, чтобы не обидеть. И весь следующий день был посвящен сборам. Сид дал мне выходной, так как все равно народу не было. Кария заставила час отмокать в ванной с разными настоями, чтобы кожа стала гладкой и сияющей. После этого она закрутила мои волосы на специальные магические бигуди, которые нужно было носить около часа, чтобы получить локоны. Она сама нанесла мне на лицо легкий макияж, лишь слегка подчеркнув глаза. Хотя, изначально мне пришлось с ней повоевать, так как она хотела сделать мне боевой раскрас. Платье, которое рекламировала подруга, было насыщенного изумрудного цвета, с зауженной талией, небольшим декольте, юбкой солнцем до пола и рукавами три четверти. Оно село по фигуре, и выгодно подчеркнуло все, что нужно. Если честно, то я сначала даже растерялась, так как отвыкла от столь красивых нарядов. Но должна признаться, образ в зеркале мне понравился. Впервые за долгие месяцы я ощутила себя красивой. Кария не стала собирать мои волосы, оставив их распущенными. Локоны спускались по спине и смотрелись здорово. Даже две белые пряди не портили образ, а скорее делали его более интересным. За право надеть туфли на невысоком удобном каблуке, мне пришлось повоевать. Девушка была уверена, что на свидание нужно надеть едва ли не шпильки. Вот только я вообще не представляла, как на них можно ходить. К тому же, это прогулка, и лучше что-то удобное, чем я буду ноги себе ломать. Общими усилиями к назначенному времени я была готова и собрана. Подруга запретила мне брать с собой сумочку, мотивируя это тем, что за все должен платить мужчина. И вообще, я иду гулять. Но я все же тайком спрятала в карман платья пару монет на всякий случай. Не люблю быть кому-то обязанной. Убедившись, что все сидит хорошо, пожелала Карие хорошего вечера и направилась к лавке.
  - Алекса? - удивленно произнес Даниэль, увидев меня. Он, кстати, оказался на месте раньше меня. И выглядел хорошо. Темно-синяя рубашка с закатанными до локтей рукавами, черные брюки, такого же цвета ботинки. Волосы слегка зачесаны назад. - Ты выглядишь великолепно.
  - Спасибо, - немного смутилась я. - Если честно, это подруга настояла на платье. Я хотела одеться более привычно.
  - Тогда я обязательно должен поблагодарить эту девушку за настойчивость, - улыбнулся он, и предложил взять его под руку.
  Я воспользовалась приглашением, и мы пошли вверх по улице.
  Глава 13
  Свидание и планы на будущее
  Мы шли неспешно, позволяя прохожим обгонять нас. Дани оказался немногословным, но при этом говорил по существу. Мне с ним было комфортно, хотя первое время я боялась вообще что-то сказать или сделать. Давно мне не удавалось выйти куда-то, кроме работы. Я уже и забыла как это - флиртовать. Кстати, в честь представления, на главной площади построили деревянную сцену, а так же поставили множество шатров, в которых можно было купить лакомства или недорогие безделушки. Народу собралось много. Дети бегали между рядов, радостно крича и требуя у родителей сладости. Тут так же было много парочек, которые держались за ручку или целовались украдкой, стараясь не привлекать к себе излишнего внимания. Конечно же, на таком мероприятии было много стражей, которые следили за порядком. Опознать их было совершенно не сложно. Все они носили черную форму с красными полосами на плече. Мы с Даниэлем бродили между платками, иногда останавливаясь, чтобы рассмотреть ассортимент. Каюсь, в одно месте мне очень понравился пряник в виде звезды. Но я сделала вид, что это не так. Правда, уже через минуту мой спутник молча протянул мне сладость, подмигнув. Я даже растерялась от неожиданности, но угощение приняла и разделила с ним. Было очень вкусно.
  За пару минут до начала представления, Дани повел меня ближе к сцене, чтобы иметь возможность занять лучшее место. Оказавшись там, он встал за моей спиной и осторожно обнял, позволяя прислониться к нему. От такого жеста я замерла.
  - Алекса, расслабься, - прошептал он мне на ухо. - Я не собираюсь делать ничего плохого. Просто когда начнется шоу, тут будет много народу и толкучка. А так тебя не тронут. Но если тебе неприятно, то я отпущу.
  - Все нормально, - произнесла я, все еще немного смущаясь.
  Но мой спутник оказался прав. Как только зазвучал сигнал к началу представления, народу рядом резко прибавилось, стало тесновато. Но Даниэлю как-то удавалось сделать так, чтобы вокруг нас было немного свободного пространства. И я была ему за это признательна, так как никогда не любила толкучку. Мне сразу же становилось не по себе. А сейчас отрицательные эмоции и страх могут сыграть со мной злую шутку. Боюсь даже представить, что будет, если вдруг темная сила вырвется из-под контроля. Буквально через минуту началось шоу, и я на время забыла обо всем. Тут выступали маги, и они знали, как удивить публику. Огненные животные, цветы и формы летали по воздуху, заставляя толпу радостно хлопать в ладоши, а детей верещать от восторга. Так же тут показывали фокусы. Я впервые смогла увидеть магию в прямом её проявлении. Вода, воздух, земля и все остальные стихии переплетались и вытворяли такое, что мне и самой хотелось завизжать. Но я понимала, что возраст не тот. Но это не мешало мне хлопать артистам и радостно улыбаться. К сожалению, я не могла видеть, нравилось ли представление Даниэлю, так как он стоял за моей спиной. Но, тем не менее, его руки на моей талии не давали забыть о его существовании. После шоу он предложил немного посидеть около фонтана. Там кто-то из предприимчивых владельцев таверны установил несколько столиков под открытым небом. Получилось весьма романтично. Усадив меня на свободное место, Дани отошел за заказом. Самое интересное, что он даже не спросил у меня, что я буду. Но, похоже, это ему и не требовалось, так как через пару минут мне вручили чашку горячего шоколада и несколько булочек с различными сладкими начинками. Я радостно улыбнулась, поблагодарив за угощение. Сам же парень пил сидр, если я правильно учуяла.
  - Алекса, а расскажи о себе, - попросил он, немного помолчав.
  - Да мне и рассказывать-то особо нечего, - пожала плечами. - Я выросла в светлых землях. Меня воспитывала бабушка, так как родные погибли, - соврала я. Конечно, это было неправильно, но и сказать правду я не могла. Поэтому приходилось подбирать слова, которые будут максимально правдивы. - А недавно и бабушка отправилась к ним. Перед смертью она рассказала, что тут у неё есть небольшой домик, и завещала его мне. Вот и все, - пожала плечами. - Я как раз шла сюда, когда встретила тебя. Ну а остальное ты знаешь.
  - Значит ты сирота, - произнес он, посмотрев мне в глаза. - Я тоже. Своих родных не знаю, вырос в приюте, и можно сказать, что пробивался в люди сам. Магией не владею, но, тем не менее, могу постоять за себя. У нас в приюте был смотритель, бывший наемник, и всех ребят, кто хотел учиться, брал на воспитание. Я вообще чаще всего охраняю караваны, но сейчас не сезон, поэтому решил немного передохнуть в городе. Тут впрочем, работа тоже всегда найдется.
  - И что ты сейчас делаешь? - не смогла не спросить я.
  - Подрабатываю вышибалой в одной таверне, - спокойно ответил он, делая глоток из кружки. - Работа не пыльная, платят неплохо. К тому же я давно думаю о том, что пора бы мне остепениться, завести семью и дом. Но сейчас так сложно встретить ту самую девушку.
  Я не знала, что ему на это ответить, поэтому промолчала. Он правильно понял и перевел тему в другое русло. Мы обсудили город и его достопримечательности. Я пока не успела увидеть, что тут есть, а вот он знал довольно много, так как уже не раз бывал в этом городе. К тому же у него было много увлекательных историй о путешествиях с караваном. Именно благодаря им я могла узнать хоть что-то новое. Как оказалось, в темных землях много интересного. Тут люди относились друг к другу более благосклонно, чем светлые. Мы гуляли по городу больше трех часов. Потом он проводил меня до дома, пожелав сладких снов и удалившись. Я зашла в прихожую с улыбкой на губах и просто замечательным настроением. Карии еще не было, так что с расспросами никто не приставал. Я быстро переоделась, смыла косметику и легла спать.
  На следующий день с самого утра меня замучили вопросами. Вот только я сама пока не знала, что ответить. Ведь ничего выдающегося не произошло. Прогулка не означает намек на какие-то чувства. Да и сама я пока опасалась даже думать о будущем. Даниэль, конечно, не плохой, но мы мало знакомы. А после всего, что со мной произошло, даже страшно поверить во что-то светлое и радостное. К тому же, темный дар все еще был не приручен до конца, и я опасалась, что в любой момент он может вырваться наружу. Так что, подведя итоги первого свидания, можно сказать, что все прошло достаточно неплохо. К тому же, ближе к обеду мне доставили цветы от Даниэля, и это сильно обрадовало мою подругу. Похоже, она уже мысленно готовила мою свадьбу. Но я считаю, что об этом еще рано говорить. Моя жизнь слишком непредсказуема, да и я привыкла к тому, что стоит только случиться чему-то хорошему, как следом наступает плохое.
  Следующие несколько дней я работала в лавке, разбираясь с надоедливыми покупателями. Даниэль прислал записку, что уедет по делам на некоторое время, но как вернется, мы пойдем на пикник. У нас за городом находился лес, а так же озеро. Многие парочки ходили туда, устраивать свидания или просто поплавать. Кария даже предложила устроить совместный поход, чтобы стало еще веселее. Я была не против. Моя жизнь постепенно налаживалась, и это несказанно радовало, но и одновременно пугало. Сид все больше доверял мне работу в одиночестве, и часто уходил по своим делам. Мне было интересно изучать новые рецепты, и я даже решила обговорить с ним идею о косметологии. Марея научила меня делать прекрасные крема от морщин, для улучшения цвета кожи и прочие. Так почему бы не поставить их на производство? Сид сказал, что подумает об этом, так как пока в его аптеку ходят за лекарственными средствами, и он не хочет потерять репутацию в случае провала. Меня это немного расстроило, так как в своих рецептах я была полностью уверена. И тогда Кария предложила торговать на дому, а точнее, сделать несколько составов, а она разрекламирует их подругам. Если все получится, то можно будет идти к Сиду. Или же открывать свою лавку, так как продавать изделия дома без специального разрешения запрещалось. А достать его без связей практически нереально. Я подумала и решила изготовить парочку тестовых экземпляров. Хуже от этого точно не будет. Ингредиенты стоят не так дорого, и я не разорюсь от десяти баночек. Зато создам рекламу на будущее. Да и будет чем заняться долгими вечерами, пока подруга бегает на свидание с будущим мужем.
  Где-то через неделю Даниэль вернулся в город, и мы вчетвером решили все же устроить посиделки у озера. Парни обещали заняться мясом, а с нас легкие закуски. Я с нетерпением ждала этого события, так как мне хотелось верить, что впереди будет только безоблачное небо. Но как же жестоко я ошибалась. У меня выдался выходной, поэтому с самого утра мы с Карией готовили корзины с продовольствием, а так же легким вином. Я собрала пару покрывал, чтобы можно было посидеть на них, а так же книгу. Вдруг заскучаю. На само мероприятие решила надеть штаны из легкой, но прочной темной ткани и тунику до середины бедра с короткими рукавами. Мне показалось, что в платье будет не сильно удобно. Да и подруга решила в этот раз надеть штаны. Она была слабым магом земли, поэтому имела разрешение на столь малую прихоть. Думаю, девушка догадывалась, что я владею и магией тьмы, но мы не поднимали этот вопрос. Я все еще болезненно относилась к нему. Мне приходилось прилагать много усилий в медитации, чтобы не сорваться, когда в жизни наступали темные моменты. Но пока все было под контролем.
  День пикника выдался очень солнечным, что несказанно радовало. Мы встретились у ворот города, и мне тут же вручили букет полевых цветов, а также забрали корзину, которую я несла в руках. Парни быстро нашли общий язык. Кстати, жениха Карии звали Дейв. Он был долговязым парнем двадцати пяти лет, с рыжими волосами и веснушками на носу. Карие глаза и очаровательная улыбка. Эти двое очень сильно подходили друг другу. К тому же он смотрел на неё с небывалой нежностью, что, несомненно, подкупало меня. До озера добрались быстро, и сразу же нашли подходящее место в теньке одного из вековых деревьев. Мы с Карией расстелили покрывала и достали еду, а парни соорудили небольшой костер, чтобы приготовить мясо. Это были не совсем шашлыки, но что-то похожее на них. Рядом так же расположилось несколько парочек, и даже дети были. На душе стало тепло и уютно. Давно я так не отдыхала. Когда мясо было готово, мы разложили его по тарелкам и приступили к трапезе. Даниэль сел рядом со мной, чтобы наши ноги соприкасались, и довольно улыбался, иногда поглядывая на меня. Я же краснела как девица и старалась справиться с эмоциями. Для меня все эти ухаживания были новы, ведь даже в своем мире я не успела насладиться ими, ибо болезнь забрала у меня слишком много времени. Поэтому сейчас я просто наслаждалась возможностью почувствовать себя любимой, и мне это нравилось. Вообще, день пролетел незаметно, но оставил после себя приятные впечатления. Мы валялись на траве, разговаривали обо всем понемногу и просто молча смотрели в небеса за проплывающими облаками. Вечером парни проводили нас до дома и отправились к себе.
  Следующие несколько дней я была занята работой, так как Сид слегка захворал, и не мог контролировать лавку. Приходилось не только обслуживать покупателей, но и готовить составы, а так же записывать новые рецепты. Но я не жаловалась, так как мне нравилась эта работа, и все, что с ней связано. Вот только все хорошее имеет свойство рано или поздно заканчиваться. Однажды мне пришло письмо от Мареи.
  'Дорогая, не хочу тебя пугать, но ко мне приходили странные личности и расспрашивали про беглую рабыню. Конечно, то, что описывали они, с тобой никак не ассоциировалось, но я все же решила предупредить тебя. Будь осторожна'.
  Я прочитала записку и без сил опустилась на стул. Неужели они меня вычислили? Но как? Может, это все же не я была. Марея же написала, что девушка под мое описание не подходит. Хотя, ранее я ведь выглядела по-другому. Возникал вопрос, что делать и как быть? Я вообще не представляла, чем все это обернется. Рабский браслет с меня слетел, и надеть его снова не получится. Я ведь закон не нарушила. Убийство на меня тоже не повесить, доказательств нет. Но то, что у меня сильный и в то же время неконтролируемый темный дар, это плохо. Из-за него могут прицепиться и найти причину посадить меня под замок для дальнейших разбирательств, и не факт, что они будут в мою пользу. Что же делать? Я совершенно растерялась и до конца вечера не находила себе места, пытаясь придумать хоть что-то. Вернувшись домой, пожелала подруге хорошей прогулки и отменила встречу с Даниэлем, так как понимала, что сейчас не в состоянии куда-то идти. К тому же, есть вероятность, что мне вновь придется бежать. Только куда? Я думала, что на темных землях обо мне забудут, но не тут-то было. Так и не приняв никакого решения, пошла спать, надеясь, что с утра станет легче. Вот только как оказалось, во сне меня уже ждали.
  - Ну, здравствуй, - раздался за спиной знакомый голос, заставляя вздрогнуть от неожиданности и страха.
  Я вновь находилась в белоснежной пелене. Взяв себя в руки, развернулась и устремила взгляд на того, кто спал мне жизнь. Спас ли? Передо мной стоял мужчина лет тридцати пяти. Подтянутое мускулистое тело, бледная кожа, белоснежные волосы до поясницы, орлиный нос, резкие скулы и холодные серые глаза, в которых отражалось любопытство. Он был одет лишь в черные брюки, что немного смущало меня.
  - Добрый вечер, - немного запоздало ответила я, склоняя голову. Передо мной был бог, и сомнений в этом никаких. Вот только что мне принесет знакомство с ним?
  - Надо же, какая культурная, - усмехнулся он, заставляя меня в очередной раз вздрогнуть. - Садись, - с этими словами за моей спиной материализовалось мягкое кресло. Такое же возникло и за ним. Мы сели и посмотрели друг на друга. - Что ж, думаю, для начала я должен представиться - Мореус. Бог смерти.
  После этих слов стало совсем нехорошо. Я вдруг поняла, что ничего хорошего сотрудничество с этим божеством мне не принесет. Он ведь и в загробном мире достанет.
  - Очень приятно. Алекса, - все же ответила я, стараясь, чтобы голос не сильно дрожал.
  - Забавно, - вдруг засмеялся он, глядя на меня. - Обычно, услышав мои имя, люди падали в обморок. А ты держишься. Молодец.
  Я на эту похвалу никак не отреагировала, так как не видела смысла. К тому же, после встречи с его братом, выказывать страх было чревато. Да и от судьбы все равно не убежать.
  - Ладно, перейдем к делу, - продолжил он, и я внутренне напряглась. - Ту силу, что хранится в тебе, ты получила не просто так. Я хочу, чтобы ты отдала её мне.
  - Каким образом? - поинтересовалась я, представляя в голове самые страшные пытки и смерть.
  - На самой границе темных земель есть мой храм, - спокойно разъяснил бог. - Он давно заброшен, но там ты сможешь провести обряд и передать мне темный дар. От этого выиграют все. Ты будешь лечить больных и страждущих, а я мстить.
  - Хотите сказать, что я останусь жива? - не удержалась от вопроса, который так и мучил меня.
  - Должна, - пожал плечами Мореус. - Лично мне тебя убивать пока не за что. Хотя, мои брат и сестра сделают все, чтобы ты не смогла выполнить миссию. Они уже и убийц наняли, поэтому советую тебе поторопиться. Добираться до храма пять дней. Советую найти проводника, иначе просто не доедешь. К тому же, за тобой по следу будут идти.
  - А что нужно для проведения ритуала? - продолжила допытываться, понимая, что чем больше информации, тем лучше.
  - Все необходимое будет ждать тебя на месте, - отмахнулся он. - Главное, доедь.
  - А почему вы не можете просто перенести меня туда и сделать, что требуется? - спросила я, понимая, что немного наглею.
  - Это запрещено, - прошипел он, сузив глаза. - Ты должна добровольно пройти путь отречения и в конце передать силу. По-другому нельзя. Конечно, можешь отказаться, но не факт, что после этого долго проживешь.
  - Мне нужно время, чтобы собраться и закончить дела, - честно призналась ему, понимая, что не могу бросить все просто так.
  - Хорошо, - немного помолчав, ответил он. - Могу дать тебе не больше недели. На это время замету следы и собью преследователей с цели. Но потом придется полагаться только на себя. Поняла?
  - Да, благодарю, - тихо прошептала я, понимая, что вероятность моего возвращения обратно очень мала.
  - Да не бойся ты, - отмахнулся бог, словно для него это было в порядке вещей. - Ничего сложного. Придешь, проведем ритуал, и вернешься к своей никчемной жизни. Даю тебе две недели на все. Не придешь - пожалеешь.
  С этими словами он просто растворился в мареве, а я открыла глаза и уставилась в потолок. Сон как рукой сняло. Меня даже слегка потрясывало от произошедшего. Я понимала, что придется согласиться на его условия, так как другого выхода нет. Если за мной по следу пустили убийц, то рано или поздно они меня найдут. Но прежде чем ехать, нужно узнать побольше об этом боге. Я когда читала книги, не встречала этого имени. Хорошо, что в этом доме была обширная библиотека. Так как мне не спалось, пришлось идти вниз и искать информацию. Правда, пришлось сильно постараться, чтобы найти то, что нужно. Данных оказалось очень мало. Мореус был богом смерти и имел слишком большую власть. Однажды его брат Сет обманом лишил его всего и запер в подземном мире. М-да, получается, тот хочет отомстить, и я его оружие. Замечательно. Других слов просто нет. И ведь отказаться не получится. Меня же попросту убьют. Причем не известно, кто окажется быстрее. Если честно, я уже начинаю жалеть, что согласилась на второй шанс и очутилась тут. Но теперь поздно рыдать, нужно что-то делать. И, похоже, отдать силу - мой единственный шанс на спасение. К тому же, я все равно не могу её контролировать. Мне хватит и светлого дара. Осталось лишь живой добраться до места. А это так же нелегко.
  Поняв, как обстоят дела, я приготовила завтрак и первым делом решила поговорить с Сидом. Надеюсь, он разрешит мне поотсутствовать неделю. Думаю, за это время вряд ли произойдет что-то серьезное. Кстати, я также решила заглянуть к нотариусу и составить завещание на случай, если все же не вернусь. Родственников у меня не было, поэтому деньги и собственность я решила поделить между Мареей и Карией. Эти девушки были единственными, кто оказался ближе всех. Еще немного я выделила Даниэлю. Вообще, я думала о том, чтобы попросить его сопровождать меня к храму. Но пока не знала, как завести разговор и объяснить причину, по которой мне нужно туда попасть. Говорить правду опасалась. Неизвестно, как он ее воспримет, и как поступит. Да, я боялась, и отрицать это было просто глупо. К тому же, осознание страха - это первый этап к исцелению. Позавтракав, надела платье и поспешила в лавку. Сид был на месте и раскладывал недавно поступивший товар. Я хотела начать разговор сразу, но почему-то передумала. Мне было немного совестно, что я бросаю его перед ярмаркой, когда идет большой спрос на товары. Но, тем не менее, моя жизнь была для меня так же важна. Просто нужно дождаться подходящего момента. К тому же, я хотела поговорить с ним о богах. Что-то мне подсказывало, что он может знать многое, о чем не пишут в книгах. Да и совет лишним никогда не будет.
  - Алекса, ты чего сегодня с утра пыхтишь и морщишь лоб? - произнес Сид, заставляя меня вздрогнуть. - Может я чем помочь могу?
  - А расскажите мне о боге смерти, - попросила я, посмотрев на него.
  - Ой ты ж, - произнес собеседник, пристальнее вглядываясь в меня. - Во что же ты влипла, девочка?
  - Простите, этого я сказать не могу, - тихо прошептала в ответ, опустив голову.
  - Что ж, давай заварим чай и посидим, - предложил Сид, вешая на дверь табличку, что у нас обед.
  Я быстро вскипятила воду, сделала чай и накрыла на стол. У нас в лавке всегда хранились сладости для детей, поэтому я взяла немного из запасов и положила на тарелку. Сейчас это могло помочь мне хоть немного отвлечься от судьбы. Сид какое-то время просто пил чай и о чем-то думал, я его не трогала, понимая, что нужно время. А потом началось повествование. Как оказалось, изначально в этом мире было много богов. Каждая раса поклонялась своему идолу. Со временем о некоторых забыли, и они ушли в другие миры. А в этом осталось пятеро богов: Дарина, Сет, Мореус, Морана и Лантира. Последние две чаще всего обитали на землях светлых эльфов и отвечали за процветание земель и воды. А вот остальные трое делили власть. Естественно, Бог смерти считался самым сильным. Все же рано или поздно все умирали, а вот войн было не так много. Сету такой расклад не нравился. С помощью Дарины он обманом затащил брата за границу миров и лишил силы. Ходят легенды, что однажды кто-то освободит Мореуса, и тот уничтожит тех, кто его предал. Самое интересное, что люди продолжали приносить подношения мертвому богу, и тем самым позволяя ему существовать, ибо вера сильная вещь. Многим хотелось, чтобы Бог вернулся, так как правление Сета было жестоким и кровопролитным. Но пока это были лишь мечты. Что ж, похоже, я тут оказалась именно для этого. Хотя сомневаюсь, что изначально Сет планировал такой исход моего воскрешения. Похоже, он уже сам не рад нашей сделке. Немного помолчав, Сид продолжил говорить. Храм Мореуса находился в темных землях, но он был наполовину разрушен. К тому же, на пути встречалось много ловушек. Сет позаботился о том, чтобы его брат не смог полностью вернуться. По словам друга, было несколько темных некромантов, пытающихся добраться до храма. Но у них ничего не вышло. Услышанное меня расстроило, но я прекрасно понимала, что пути обратно нет. Я все равно погибну. Так лучше рискнуть и проиграть, чем прятаться и ждать неизбежного. Конечно, мне пришлось сказать Сиду, что я иду в храм. Тот побледнел от услышанного, а потом заявил, что без зелий и средств не пустит. К тому же время у меня еще было.
  Глава 14
  Дорога
  К путешествию я готовилась не очень долго, так как время поджимало. Конечно, я понимала, что сразу отыскать меня не смогут. Но и рассчитывать на то, что оставят в покое, не приходилось. Прежде чем уехать, нужно поговорить с Даниэлем. Откладывать это в долгий ящик не имело смысла, поэтому я написала ему послание с просьбой встретиться завтра после работы в саду. Кстати, с Карией я тоже пока не разговаривала, так как пока не понимала, как все объяснить. А ведь я надеялась, что все наладится и жизнь станет легче, но почему-то все катится в тартарары.
  Весь день я была словно на иголках, не зная как поступить. Сид старался меня подбодрить, но выходило плохо. Меня трясло от мысли, что вновь придется куда-то ехать, бежать и бороться за жизнь. Я безумно устала от этой гонки. Но в то же время я понимаю, что пока не выполню задание, меня никто не оставит в покое. Боги, кто бы знал, как меня все это достало. Я хочу просто жить!
  Проведя весь день как на иголках, я вернулась обратно домой и, поужинав, вышла в сад, чтобы подышать свежим воздухом. Мне нужно было понять, как лучше сказать Даниэлю о том, что я исчезну на какое-то время, но при этом не выдать причину отсутствия. Мне не хотелось рассказывать ему всю тайну жизни, чтобы не нарушать тот хрупкий баланс, который у нас был. Это сложно назвать любовью в полном смысле этого слова, но симпатия точно была, и от этого на душе становилось лишь теплее. Но проблема недосказанности так и витала в воздухе, заставляя меня каждый раз ждать удара от судьбы.
  - Алекса, - послышался довольный голос любимого, который появился словно из воздуха. - Ты почему без накидки? Холодно же, - с этими словами он снял с себя куртку и накинул мне на плечи. - Мне нужно с тобой поговорить.
  - О чем? - удивленно поинтересовалась я, понимая, что и сама хотела произнести практически идентичную фразу.
  - Мне тут дали задание, - ответил он, садясь рядом на скамью и осторожно обнимая. - Это примерно дней на двенадцать, может чуть больше. Нужно уехать, но я обязательно вернусь. Надеюсь, ты меня дождешься?
  - Конечно, - улыбнулась ему, понимая, что могу не говорить о своем отсутствии, так как его на этот момент не будет в городе. Это значительно облегчало жизнь. Мне не хотелось ему врать. - Надеюсь, задание не опасное?
  - Нет, - отмахнулся он, прижимая меня ближе и целуя.
  Остальное время до ужина мы провели в саду, наслаждаясь обществом друг друга. Наверное, я таким образом пыталась хоть недолго побыть счастливой и заполнить жизнь приятными мгновениями. Никто ведь не давал гарантий, что я вообще вернусь из этого похода. Сразу после ужина Даниэль ушел к себе, готовиться в дорогу. Да и я стала обдумывать мое путешествие. На самом деле на лошади путь займет дней пять, но идти нужно через темные земли, где царит хаос, и каждую минуту можно умереть. Естественно, это совершенно не вдохновляло на подвиги. Я пролистала все книги, в которых было упоминание храма и дороги к нему, но не смогла найти конкретное место. Видимо, Мореус наблюдал за мной, так как ночью мне приснился сон, в котором бог смерти надел мне на руку браслет в виде змеи. Она должна была указать дорогу. Проснувшись утром, и увидев на запястье украшение, я сначала запаниковала. В голове тут же вспыхнули образы рабыни и чертовы оковы. Но потом все же смогла взять себя в руки и даже улыбнуться, чтобы не спугнуть домочадцев. Долго тянуть с поездкой не было смысла, поэтому убедившись, что Даниэль покинул город, я стала собираться. Сид выдал мне сумку, в которую могло поместиться все, что душе угодно, но весила она при этом мало. Первым делом туда пошли всевозможные зелья, бинты и лекарственные травы. Две смены одежды на всякий случай. Из оружия взяла лишь кинжал, так как остальным пользоваться не умела, а таскать вещи просто так не имело смысла. Кария с парнем выбрали для меня покладистую лошадку со спокойным характером. Я прекрасно понимала, что идти пешком долго и опасно. Хотя, на лошади не лучше. Но выбора-то особо нет.
  В день отъезда встала рано, приняла душ и стала выбирать наряд. Нужно было что-то практичное и удобное. Штаны из прочной темной ткани, низкие сапожки из кожи на плоской подошве, кофта с длинными рукавами, куртка, а так же перчатки без пальцев. Волосы я заплела в косу, чтобы не мешались. После этого спустилась вниз, позавтракала, попрощалась с друзьями, и, привязав сумку к луке, уселась в седло и тронулась в путь. Мне нужно было выехать из города и проехать более пяти часов до развилки, потом можно переночевать в небольшом поселке, и продолжить путь. Судя по карте, первые три дня я могла найти ночлег, а вот потом придется ночевать в лесу. Палатку и одеяло я взяла, но пока не знала, пригодится ли мне все это.
  Оказавшись за воротами, оборачиваться не стала, чтобы не передумать. Хотя глубоко в душе хотелось оказаться как можно дальше отсюда. Но я понимала, что если не выполню то, что мне велели, то погибну. Впрочем, даже после обряда невелика вероятность того, что мне удастся выжить. Слишком многое стоит на кону, да и соперники очень серьезные. К тому же, мне было страшно ехать совершенно одной по этой дороге. Наличие силы не означало, что по пути мне не встретится какой-нибудь бандит и не попытается напасть. Все же одинокая девушка привлекает немало внимания. Но маскировка тут не поможет, поэтому придется пробираться на свой страх и риск. Надеюсь, повезет.
  Первые несколько часов дорога была довольно однообразной. Этим трактом пользовались многие, поэтому земля утоптана. В основном она стелилась меж полей крестьян, иногда уходя в лесную чащу и возвращаясь обратно. Меня радовало то, что большая часть проходила по открытой местности. Несколько раз мимо меня проезжали путники в каретах или же на лошадях. Я старалась делать вид, что жду кого-то, отъезжая к обочине. Конечно, внимание на меня обращали, но при этом навязываться не пытались. Мне досталась довольно флегматичная лошадь, которая спокойно трусила вперед, иногда вздрагивая от резких шумов. Хорошо, что на дыбы не вставала, а то с моей везучестью и умением сидеть в седле, оказаться на земле со сломанной шеей проще простого. К сожалению, читать в дороге я не могла, текст просто расплывался. Да и неудобно было. Пришлось просто смотреть вперед и пытаться понять, как действовать дальше. К тому моменту как я добралась до небольшой деревушки с единственной таверной, на двор опустился вечер. Уже подъезжая, заметила около десяти повозок и охрану. Похоже, тут остановился караван. Хм, может попробовать договориться с ними о совместном путешествии? Если нам в одну сторону. Правда, изначально нужно посмотреть, кто там вообще обитает.
  Главной проблемой стало спуститься с лошади, ибо после долгой дороги мышцы задеревенели. Практически тут же подбежал парнишка в потрепанной одежде и схватил поводья, обещая присмотреть за животным за медную монету. Я достала из-за пазухи награду и кинула ему. Тот быстро подхватил её и повел лошадь в стойло, чтобы накормить и почистить. А мне предстояло зайти в таверну. Краем глаза посмотрела на оставшихся у повозок охранников. Орки, причем северные. Одеты в штаны да кожаные безрукавки. Серая кожа, массивная челюсть, злой взгляд и множество оружия заставляли меня ускорить шаг. Похоже, товар был ценным, так что в зале должно собраться немало народу. Сделав глубокий вдох, я вошла и сразу же услышала гомон. Относительно небольшое помещение было набито народом, который восседал за столом, выпивая и закусывая. Где-то в углу звучала живая музыка, правда не самого лучшего качества. Но если учесть, что большинство слушателей были пьяны, то для них она казалась весьма неплохой. Я даже заметила, что несколько пар пытались танцевать. Мое появление встретили спокойно, мазанули взглядом и продолжили веселье. Немного потолкавшись, добралась до барной стойки и увидела хозяина. Почему я решила, что он хозяин? Он так профессионально оглядывал зал, примечая мелочи и в то же время протирая запотевшую кружку, что сомнений в его профессии не оставалось. Мне даже показалось, что в его родословной затесались оборотни. Мужчина был высок, с густой бородой до груди, каштановыми волосами, собранными в хвост, немного заостренные черты лица, карие глаза и небольшой шрам на правой щеке.
  - Добрый вечер, - произнесла я, подходя ближе. - Мне бы комнату на одну ночь?
  - Все занято, - громким басом ответил он, заставляя меня вздрогнуть. Вот это голос.
  - Совсем все? - рискнула переспросить я. - Мне подойдет и маленькая коморка. Не на улице же ночевать.
  - Хм, - задумался он, окидывая меня взглядом. - Есть комната на первом этаже. Но придется спать на тюфяке.
  - Согласна.
  - Пять медяков. Есть будете?
  - Конечно, - я успела проголодаться. А пока есть возможность перекусить готовой едой, не стоит отказываться. Все же, сухомятка меня ждет позже.
  - Садитесь, к вам подойдут, - обрадовали меня.
  Я со скепсисом осмотрела зал, пытаясь понять, куда лучше сесть. В самом углу оказалось свободное место как раз для одного человека. Я быстро протиснулась и уселась, чтобы видеть всех. Хорошо, что на меня особого внимания не обращали. Судя по всему, народ сейчас интересовал караван и новости, которые они привезли. При взгляде на них в голове возникла идея - напроситься в караван, чтобы хоть часть дороги ехать не одной. Все же и защита и возможность поговорить. Вот только как понять, кто из них главный? Народу слишком много, и сразу определить сложно. Ладно, подождем.
  Буквально через минуту ко мне подошла официантка и поинтересовалась, что я буду заказывать. Выбор был не сильно велик, поэтому я остановилась на отварном картофеле, курице под соусом, овощном салате и травяном отваре. Девушка быстро записала и удалилась. А я постаралась отгородиться ото всех, чтобы не привлекать излишнего внимания. От шума слегка разболелась голова. Заказ принесли быстро, и я тут же стала ужинать. Должна признать, готовили тут вкусно и сытно. На какое-то время я была потеряна для общества.
  - Добрый вечер, - раздался рядом приятный мужской голос, заставляя меня отвлечься от ужина. Я подняла глаза и увидела перед собой мужчину среднего возраста. Высокий, но при этом довольно худощавый, с резкими чертами лица, темными волосами, серыми глазами и узкими губами. - Могу я присесть?
  - Да, - произнесла я спокойным тоном, стараясь понять, что ему нужно.
  - Меня зовут Олир, я владелец каравана, - представился он. - Вы целитель? Я не ошибся?
  - Алекса, - представилась в ответ и нахмурилась. Как он смог понять, кто я? - Да, я лекарь. А у вас какие-то проблемы со здоровьем?
  - У одного моего охранника, - тут же поведали мне. - Я заплачу за осмотр и лечение.
  - Скажите, а куда вы направляетесь? - я решила рискнуть.
  - В северные горы.
  - Тогда, могу я часть дороги проехать вместе с вашим караваном, а взамен осмотрю охранника?
  - Хорошо, - заулыбался он, поняв, что может сэкономить. - Мы выезжаем завтра в восемь. Место в повозке нужно?
  - Нет, я еду верхом. Если вы не против, то пострадавшего осмотрю утром?
  - Договорились.
  С этими словами он встал и удалился, оставив меня доедать слегка остывший ужин. Что ж, похоже, моя проблема разрешилась сама собой. Хотя, нужно еще посмотреть больного и понять, смогу ли я вообще ему помочь. Кстати, судя по ауре - Олир маг, правда, слабый. Но это не помешало ему понять наличие у меня светлой силы. Главное, чтобы о темной никто не узнал. Доев, попросила показать мне комнату. Должна признаться, апартаменты, выделенные мне любезным хозяином, оказались такими маленькими, что там кроме тюфяка ничего бы и не поместилось. Боюсь даже представить, что тут ранее находилось. Хотя, мне нужно лишь переночевать, и не более того. К тому же на двери имелся засов, что радовало больше всего. Я закрылась, затем положила сумку под голову и улеглась. Раздеваться не имело смысла. Правда, плед все же достала и укрылась. Конечно, лежать практически на досках было неудобно, но выбирать особо не приходилось. Устав за целый день, я закрыла глаза и провалилась в сон.
  Утром меня разбудил стук в дверь и незнакомый голос сообщил, что пора вставать. Еще вчера, прежде чем уйти в комнату, я попросила хозяина таверны разбудить меня в шесть. Этого времени вполне хватит, чтобы позавтракать, привести себя в порядок, а так же осмотреть охранника. Быстро умылась холодной водой, затем уселась за стол и позавтракала. Дорога предстояла дальняя, так что отказываться от еды не стоило. Постепенно стали просыпаться и остальные участники каравана. Я проследила за тем, как таверна наполняется народом и поспешила к выходу. Там меня уже ждал Олир, а рядом с ним стоял мужчина внушительной комплекции, с перебинтованной рукой. Повязку хоть и меняли, но было видно, что недостаточно хорошо, так как виднелась кровь. Владелец каравана убедился, что я не собираюсь отлынивать от договоренностей, и удовлетворенно кивнув, направился завтракать. Я же попросила мужчину присесть и стала разматывать бинт. Рана выглядела плохо. По краям скопился гной, рука припухла, покраснела, и даже температура была слегка завышена. Первым делом попросила одного из его друзей сходить за горячей водой. Прежде чем лечить такую рану, её следовало хорошенько промыть. Но для начала я взглянула магическим зрением и поняла, что пациента порезали ножом, и кончик оружия обломился и застрял в тканях. Если его не вытащить, то толку от лечения не будет. Пришлось объяснить пациенту, что я собираюсь делать и дать ему в зубы тряпку, иначе он просто язык прикусит. Убедившись, что все готово, закрыла глаза и сосредоточилась на ране, осторожно продвигая железо наружу. Мужчина напрягся, но не издал ни звука, хотя было видно, что ему больно. Магический фон постоянно колыхался. Извлечение осколка заняло пару минут, и после того, как он вышел, я вычистила весь гной, обработала рану специальным составом против заражения, и заставила выпить несколько трав для укрепления здоровья. Еще рекомендовала менять повязку пару раз в день, чтобы окончательно поправиться. Меня поблагодарили за помощь, и обошли по дуге. Похоже, он не скоро вновь обратится за лечением. Странно, как получать раны, так они первые, а как лечить, так в кусты.
  Олир вышел через двадцать минут и подтвердил, что я могу ехать с ними без оплаты. Он так же поинтересовался, возможна ли моя помощь в дороге, за отдельную плату естественно. Я не стала отказываться от дополнительного заработка. Через полчаса все были в сборе, и командир отдал приказ двигаться вперед. Я вскочила в седло и немного подумав, решила ехать позади, чтобы не привлекать лишнего внимания. Конечно, на меня косились с любопытством и даже интересом, вот только все это совершенно не привлекало меня. Кстати, в караване было несколько женщин и детей. Судя по разговорам, они переезжали в другой город вместе с мужьями, которые в данный момент вели повозки. Что ж, это не так плохо. Правда, парочка девиц постоянно кидала на меня хмурые взгляды, словно боялись, что я их мужчин уведу. И ведь таким не объяснишь, что амурные отношения интересуют меня в последнюю очередь. Поэтому приходилось контролировать свои движения и взгляды, чтобы не вызвать ненужных вопросов. Охрана, ехавшая рядом, так же посматривала на меня, но вопросов не задавала, и вообще, больше следила за обстановкой. Нет, я понимала, почему большая часть пытается разглядеть меня. Всем просто интересно, почему я путешествую одна по столь опасным местам. Не страшно ли мне? Им ведь не объяснишь, что страшнее бога смерти вряд ли что-то есть. А я направляюсь именно к нему.
  До самого вечера никаких неприятностей не происходило. Караван медленно двигался вперед, останавливаясь лишь пару раз на санитарные нужды. Мужчины переговаривались между собой, обсуждая насущные вопросы. Большинство женщин сидели на скамейках, которые находились в повозках и пытались шить, или же мастерить что-то. Пару раз со мной пытались заговорить, но я отвечала односложно, показывая, что не желаю вступать в диалог, поэтому меня оставили в покое. С установкой палаток, а так же приготовлением еды я помогла, так как понимала, что это правильно. Быстро перекусив немного пересоленной кашей, и запив все отваром, расстелила на земле плед и, укутавшись в него, легла спать. Охранники поставили повозки кругом, чтобы защитить народ от диких зверей, и распределили часы бодрствования. Что ж, эту ночь я могу спать спокойно.
  На следующий день Олир поднял всех рано и приказал быстро собираться. У него было нехорошее предчувствие, поэтому ему хотелось уехать как можно раньше. Самое интересное, что никто не пытался спорить, а наоборот, старался собраться максимально быстро. Я постаралась прислушаться к себе, но ничего не почувствовала. Может, караванщику показалось? Но, тем не менее, мы быстро тронулись дальше. Теперь охранники следили за дорогой, да еще и мечи положили на колени. От таких действий я начала переживать. Неужели нас ждет засада?
  Как бы странно это ни звучало, но до самого вечера ничего не произошло. Народ немного расслабился, и даже послышались разговоры. Даже дети стали более активными, хотя до этого хранили молчание. Олир то и дело катался вдоль вереницы повозок, проверяя и контролируя охрану. Впрочем, те вели себя профессионально и не пытались отлынивать от обязанностей. В то же время ничего особенного не происходило. Я пыталась настроиться на ощущения и понять, грозит ли нам что-нибудь. Но интуиция молчала, и это слегка напрягало. До самого вечера ничего необычного так и не случилось. Мы остановились на ночлег около небольшой речушки с проточной водой. Повозки вновь поставили кругом для обеспечения безопасности, но что-то мне подсказывало, что это не сильно поможет. Все будет зависеть от того, кто именно нападет. В этот вечер все старались вести себя более тихо, постоянно оглядываясь. Эта ситуации начинала нервировать. Поужинав, все улеглись спать, оставив охрану на дежурстве. Я думала, что из-за всего этого уснуть не смогу, но стоило закрыть глаза, как провалилась в сон. Не знаю, сколько прошло времени, но неожиданно раздались крики. Я вскочила и стала озираться. Солнце только начало свой путь по небосклону, поэтому видимость была не очень. Но это не помешало увидеть непонятных животных, которые сновали между охранниками, нападая на беззащитных, и вырывая их глотки. Повсюду слышались крики, стенания раненых и царил хаос. Мужчины махали оружием, стараясь убить как можно больше тварей, но те были уж слишком изворотливыми. К тому же их кожа оказалась прочной, и с первого раза не всегда удавалось нанести рану. Я постаралась отойти назад и слиться с деревом, или же найти защиту, но то оказалось сложно, так как вокруг было слишком шумно. Твари метались между людьми, создавая еще большую шумиху и заставляя цепенеть от ужаса.
  'Ты можешь их убить', - послышался в голове тихий и довольный голос. - 'Это будет достойная охота'.
  'Нет', - мысленно произнесла я, понимая, что это не мое.
  'Иначе ты погибнешь', - шептал все тот же голос, заставляя вздрагивать.
  Ответить я не успела, так как тут одна из тварей обратила свой взор на меня. Я поняла - нужно бежать, и быстро рванула вперед. Позади раздался радостный вой и началась охота. Я петляла между повозками, старательно уводя животное от детей, которые сейчас прятались в одной из повозок. Вот только у нас с этой тварью были разные весовые категории. Поэтому уже через пару минут она практически дышала мне в шею, заставляя тихо скулить от страха. В последний момент мне удалось упасть на землю и перекатиться за повозку, а вот твари пришлось обегать её. Эта заминка дала мне возможность передохнуть и окинуть взглядом место действия. И то, что я увидела, еще долго будет сниться мне в кошмарах. Поляна была усыпана телами людей и животных. Кто-то орал от боли, кто-то уже был мертв и лишь глаза устремляли взгляд в небо. Плакали дети, кричали женщины, вокруг был просто хаос и вероятность, что мы выиграем, была очень мала. Это стало решающим фактором. Я закрыла глаза и призвала свою темную силу. Она с радостью откликнулась, заполняя меня без остатка. Чувства отключились, оставляя лишь холодный расчет. Сейчас я словно наблюдала за всем со стороны. Одна из тварей пошла в мою сторону, махая хвостом и оскалившись. Я усмехнулась и махнула рукой. Мгновение, и тело животного было разделено на две части, брызнула кровь, привлекая её сородичей. Началась куча-мала, которая помогла мне справиться с остальными. Темная магия так и сочилась, убивая все вокруг, и словно питаясь хаосом и смертью. Я чувствовала, что ей это нравится, она довольна. На какое-то время я потеряла связь с реальностью. Мною полностью завладела тьма.
  Когда очнулась, то поняла, что вокруг стоит абсолютная тишина. Даже дети молчали. Оглядевшись, поняла - на поляне остались только те, кто был в караване. Все твари мертвы. Причем, судя по их виду, тела словно рвали на куски. Тьма внутри меня радостно скалилась и просила добавки. Ей хотелось попробовать тех, кто остался жив.
  'Мало', - шептала она, заставляя меня вздрагивать.
  Вот только давать спуску не хотелось. Я стиснула зубы и поставила внутренний барьер, как учила Марея. Тьма жалостно заскулила и исчезла. Народ постепенно стал приходить в себя и со страхом озираться по сторонам. Мне и самой было не по себе от увиденного. Я никак не могла поверить в то, что совершила так много убийств. Хотя, все это было направлено на спасение - в душе царил разлад. Первыми в себя пришли охранники. Они стали собирать остатки тел, чтобы сжечь их. Женщины собирали разбросанную провизию, а дети сидели в повозке и даже звука не издавали, лишь иногда вздрагивая от резких звуков. Я быстро нашла сумку с лекарствами и стала оказывать помощь тем, кто в ней нуждался. И несмотря на то, что её принимали, я заметила - меня боятся. Что ж, это не удивительно, если учесть, что тут произошло совсем недавно.
  - Алекса, мы можем поговорить? - обратился ко мне Олир, когда я закончила перевязывать наиболее пострадавших людей.
  - Конечно, - вытерла руки и поднялась с колен.
  - Мы благодарны тебе за помощь, - начал говорить он и я поняла, что будет дальше.
  - Но людям страшно, и вы хотите, чтобы я уехала, - закончила мысль за него, не сдержав грустной усмешки.
  - Прости, - вздохнул он. - Но им страшно, и я не могу их в этом винить. Когда вокруг тебя стала всплывать тьма, даже мне стало не до смеха. Я многое в своей жизни повидал, но такого никогда. Думаю, с такой силой ты точно не пропадешь.
  - Что ж, спасибо, что разрешили ехать с вами, - произнесла я, закидывая сумку на плечо и разворачиваясь, чтобы уйти.
  - Может, тебе что-то нужно? - неожиданно поинтересовался он.
  - Боюсь, вы мне этого дать не сможете, - тихо прошептала я. - Прощайте.
  Я понимала, что к нашему разговору прислушиваются, так как вокруг было уж слишком тихо. Мне не хотелось показывать, как их недоверие задевает меня, поэтому я подняла голову и пошла к лошади, которая стояла в стороне и не пострадала, в отличие от остальных. Закрепив сумку, запрыгнула в седло и поехала вперед. Умыться и привести себя в порядок можно и дальше по реке. Не хочу нервировать народ еще больше. Лишь отъехав от стоянки на приличное расстояние, слезла с лошади, подвела её к воде, давая возможность напиться, и стала переодеваться в чистое. Моя одежда была пропитана кровью и потом, так что не подходила для дальнейшего путешествия. Вот только стирать её некогда, поэтому пришлось закопать недалеко от берега. В самой воде я провела не менее получаса, смывая следы драки, а так же залечивая порезы и синяки. Пришлось даже волосы мыть, так как в них застряло несколько кусочков от тех тварей.
  Пока приводила себя в порядок, думала о том, что произошло на поляне, и в очередной раз пришла к выводу, что не хочу иметь столь темный дар. Я ведь совершенно не контролировала его. А если бы тьма захотела всех, кто был в тот момент в зоне доступа? Я бы даже помешать ей не смогла. Нет, уж лучше отдать тьму богу и постараться забыть об этом, как о страшном сне, чем каждый раз вздрагивать от голоса внутри тебя, который требует крови. По моим подсчетам, до храма оставалось двое суток, поэтому я решила тронуться в путь. Чем быстрее со всем этим разберусь, тем лучше.
  Сидя в седле, я пыталась найти оправдание своим поступкам и действиям, но не получалось. Мне было страшно и обидно. Нет, я понимала, почему Олир попросил оставить их. Они ведь не понимали ту силу, что была во мне, поэтому и опасались, что могут стать очередными жертвами. Но в то же время никто из них не отказался от врачебной помощи. Даже спасибо не сказали. Похоже, это моя судьба - оставаться изгоем в обществе, где не понимают настоящую силу. Нет, не хочу. Лучше жить без магии, чем страдать от её последствий.
  Следующие два дня я ехала по дороге, старательно избегая встреч. Ночевать старалась в стороне от основного тракта, чтобы не привлекать лишнего внимания. Настроение с каждым днем становилось все хуже и хуже. Я боялась того, что будет в храме. Сам ритуал был мне не известен, так как Мореус не посвятил во все нюансы. Конечно, он обещал мне жизнь. Но Сет в своё время тоже многое обещал, вот только у нас с ним разные понятия о новой жизни. Нет, я не жалуюсь. Просто думала, что будет не так сложно. А вышло наоборот. За мной всё время кто-то гоняется и пытается убить или сделать рабыней. Надоело. Если честно, то смерть уже не кажется таким уж плохим выходом из сложившейся ситуации. Зато никто трогать не будет. Хотя, мне жаль расставаться c тем, что я успела приобрести за время своего присутствия в этом мире. К тому же есть ещё Даниэль. Он мне нравился, причем очень сильно, но я старалась не показывать своих истинных чувств, так как не знала, как сложится моя жизнь. Зачем давать ложную надежду на счастье. Надеюсь, что после ритуала мы сможем поговорить и быть вместе. А пока меня ждала долгая дорога и не самая приятная встреча. До храма оставалось около часа езды, и мои нервы были на пределе. Я боялась до дрожи в коленях. Чем ближе подъезжала, тем сильнее билось сердце. Кстати, стоило въехать в проклятые земли, как обстановка поменялась. Дорога стала петлять, то и дело уходя в лес, который представлял собой страшное зрелище. Голые стволы деревьев тянули к небу свои сучья, словно руки. Тут не летали птицы, и даже ветра не было. Лишь тишина и пустота, дававшая на психику. До безумия хотелось развернуть лошадь и поскакать обратно. Да и само животное нервничало. То и дело шевелила ушами, словно прислушиваясь, мотала головой и всхрапывала.
  И вот, впереди показались первые очертания храма. На мгновение я даже дыхание задержала, так как реальность оказалась хуже, чем думалось. От храма осталось не так уж много. Он был построен на открытой местности, и сейчас смотрелся серым пятном среди моря зелени. Бывшие когда-то белоснежными, сейчас стены походили на куски грязи и камней, разбросанные по территории. Хотя, подъехав ближе, я увидела небольшое сооружение, которое скорей всего являлось подсобкой служащих. И лишь подъехав ближе, поняла, что ошибалась. Это оказался мини-алтарь. Горизонтальный плоский камень с человеческий рост занимал практически все пространство. На нем были вырезаны непонятные мне символы, а рядом с ним находились какие-то полуразбитые чаши. Я остановилась, слезла с лошади и привязала повод к одной из колонн, стоявшей чуть в стороне. Оставалось самое сложное - понять, как действовать дальше. Инструкций от Мореуса не поступало, поэтому я пыталась сообразить сама. Неожиданно позади меня послышались тихие шаги. Я вздрогнула и обернулась.
  - Алекса?! - удивленно произнес Даниэль, глядя на меня. - Что ты тут делаешь?
  - Я бы хотела спросить у тебя то же самое? - прошептала в ответ и поняла, что не хочу его знать. Как ни странно, но я понимала, для чего он тут. Все же его профессия говорила о многом.
  - Мне нужно встретиться с человеком, - сказал он, делая шаг вперед и заставляя меня отступить.
  - Просто встретиться? - не удержалась я.
  - Алекса, что происходит? - его взгляд стал холоднее, а движения более резкими. - Ты ведь ничего не говорила о том, что собираешься в поездку. А теперь я вижу тебя в этих землях. Да сюда не каждый наемник сунется. Для чего ты тут?
  - Тот же вопрос я могу задать и тебе, - с горькой усмешкой произнесла я, глядя на того, кого успела полюбить. - Хотя, ответ мне очевиден. Тебя наняли для убийства?
  - Да, - не стал отрицать он, продолжая разглядывать меня. - Ты не ответила на вопрос.
  - О, я всего лишь выполняю обещание, которое дала весьма необдуманно, - пробормотала я, пытаясь понять, что будет дальше. Те варианты, которые приходили мне в голову, были слишком трагичными. Неужели, это все?
  - Хм, как-то все это странно, - пробормотал он. - Я ничего не понимаю. Мне сказали, что тут я найду девушку, которую должен убить. Но она блондинка. Это не можешь быть ты.
  Хм, а вот это уже интересно. Неужели его наниматели не в курсе того, что мой цвет волос поменялся. Хотя, Мореус говорил о том, что прикроет меня от остальных. Видимо, поэтому они так мало знают обо мне. Но в то же время сейчас это не имеет значения.
  - Ну и долго вы тут разговаривать собираетесь? - послышался недовольный голос Сета, заставляя меня вздрогнуть. - Ого, а ты перекрасилась? Должен признать, тебе идёт.
  - Сет, - вздохнула я, переводя взгляд на своего врага. - Не могу сказать, что рада тебя видеть.
  - А вот я рад, - улыбнулся бог войны. - Знаешь, сколько раз я жалел, что выбрал именно тебя для своей игры?
  - Догадываюсь, - усмехнулась я. Конечно, мне было страшно, но я умру в любом случае, так зачем показывать страх. Пусть думают, что я храбрая. - И что теперь? Насколько я помню, тебе нельзя вмешиваться в дела людей.
  - Зато можно нанимать их, - ответили мне, и посмотрели на Даниэля. - Чего стоишь? Убей её и получишь награду.
  - Её?! - переспросил любимый, явно не веря в происходящее. - Вы сказали, что она преступница. Что из-за неё погибнет мир. Но как она может это совершить?
  - О, ты многое не знаешь об этой девушке, - похоже, Сету нравилось издеваться. - В ней силы хаоса, которые она передаст моему брату, и именно он погубит этот мир.
  - Это правда? - повернулся ко мне Даниэль, словно не веря в происходящее.
  - Да, - не стала отрицать я. - Вот только Сет забыл упомянуть, что впутал меня в свою игру, в которой я должна была умереть, но мне удалось выжить. И это ему не нравится.
  - Хватит разговоров! - не выдержал бог. - Убей её!
  Даниэль замер, с тоской глядя на меня. Он явно не понимал ситуацию в целом и не знал, как поступить. А я приготовилась к битве. Не хочу умереть просто так. Устрою напоследок апокалипсис, если потребуется. Самое интересное, что сам Сет не может меня убить, так как нарушит законы, поэтому и использует подручные средства.
  - Чего ты ждешь?! Убей её!
  - Нет! - произнёс Даниэль, глядя на нанимателя. - Я не буду убивать Алексу. Вы явно что-то не договариваете, и пока я не разберусь, ничего делать не буду.
  Должна признаться, это заявление меня удивило. Похоже, Дани не так плох, как кажется, и я действительно ему нравлюсь.
  - Что ж, значит, придётся делать все самому, - произнёс Сет, и в меня полетело заклинание.
  Вот только я была готова, и тут же выставила щит тьмы. Сейчас мои силы были равны богу, так как в материальном мире он слабел. Только это и вселяло надежду на то, что я могу выиграть. Не дожидаясь атаки от меня, Сет вновь стал запускать заклинания. Мне удавалось отбивать их, но я понимала, что не смогу делать это вечно. Силы может и равны, а вот опыт разный. Он все же бог войны, а я всего лишь девушка без прошлого и будущего. Угадав момент, запустила в ответ несколько шаров тьмы и увернулась от очередной стрелы. Шары пролетели мимо, но в то же мгновение в руку бога вонзился метательный нож.
  - Оставь её в покое, - крикнул Дани, делая очередной бросок.
  - Какая прелесть, - умиленно произнёс Сет, делая мах рукой. - Решил поддержать любимую? Что ж, думаю, на том свете вам понравится.
  С этими словами нож развернулся в воздухе и полетел в его сторону.
  - Нет! - заорала я, глядя на то, как нож вонзается в тело парня. Тот охнул, хватаясь за область сердца и начал оседать на землю. И в этот момент меня вновь начала заполнять тьма.
  - Сет, ты нарушил правило, - послышался недовольный голос Мореуса, заставляя меня вздрогнуть. - Похоже, настало время платить по счетам.
  Началась битва не на жизнь, а на смерть. Вот только мне не было дела до этих богов. Я подлетела к Даниэлю, который был ещё жив, и призвала всю светлую силу, которая у меня была. Конечно, я рисковала, так как её в любой момент может заменить тьма, ведь в период сильного стресса я себя не контролировала. Вытащив нож, наложила руки на рану и стала лечить. Кровь остановилась быстро, но, тем не менее, Дани потерял сознание. Наверное, это даже лучше. Убедившись, что рана залечена, накинула на него защитные чары и повернулась к богам. Битва продолжалась, и выигрывал Сет, так как был сильнее и проворнее. Что ж, настала пора платить по счетам. Я закрыла глаза и призвала тьму, которая таилась в глубине души. Ту, которую я боялась до ужаса. Она с радостью откликнулась и поспешила на выход, заставляя меня закричать от боли. Но, даже несмотря на это, я смогла сконцентрироваться и направить удар в Сета.
  - Сука! - закричал бог войны, уворачиваясь от удара. - Мы ещё встретимся, - пообещал он, зажимая бок, и уходя порталом.
  - А ты молодец,- похвалил меня Мореус, подходя ближе. - Смогла совладать с силой. Не ожидал. Похоже, настала пора выполнить обещание?
  - Я хочу, чтобы вы дали гарантии защиты для меня и близких! - произнесла я, понимая, что уже ничего не теряю.
  - О, в тебе, наконец-то, прорезалась смелость, - усмехнулся он. - Давно пора. Что ж, могу гарантировать, что после ритуала ты и твои родные не пострадают, и никто из богов вас больше не тронет.
  - Что я должна делать? - поинтересовалась у него, впервые поняв, что практически исполнила свою миссию.
  - Ничего особенного, - ответил он, указывая на алтарь. - Нужно пролить немного крови, скрепить наши руки и произнести "Я отказываюсь от темной силы в пользу Мореуса".
  - И все?- удивилась я.
  - А ты ожидала кровавых ритуалов? - усмехнулся он, глядя на меня как на нерадивое дитя. - Алекса, смертных специально запугивают, чтобы они не лезли, куда не просят. Чем страшнее ритуал, тем меньше вероятность, что им воспользуются.
  - Хорошо, давайте закончим с этим, - произнесла я, глядя на Даниэля, который все ещё был без сознания.
  - Дамы вперёд, - мне указали на алтарь.
  Что ж, надо покончить с этим раз и навсегда. Я сомневаюсь, что он будет уничтожать мир, в котором может жить, поэтому и иду на ритуал. В любом случае, выбор у меня небольшой. Мы добрались до алтаря, встали напротив друг друга. В руке Мореуса появился нож, которым он сделал надрез на моей ладони, а потом и на своей, после чего мы соединили их, и я произнесла нужную фразу. По телу тут же пронеслась дрожь, словно обдало холодом. Я вздрогнула, но руку не отняла. Тьма уходила неохотно, словно не желая расставаться со мной. Она кричала внутри меня, цепляясь за душу, и словно бы моля, не отпускать. Но я хотела быть свободной, поэтому кусала губу от боли, но отдавала всю себя. Мореусу тоже было больно. Я видела, как он пытается сдерживать рык. По его правому виску стекал пот, а вены на руке вздулись. Похоже, ритуал все же не так прост, как говорилось изначально. Не знаю, сколько прошло времени, но неожиданно мне полегчало. С души словно груз свалился.
  - Все, - выдохнул Мореус, отпуская руку и приваливаясь к камню, тяжело дыша. - Староват я стал для этих игр. А ты молодец. Алекса, - позвал он меня, заставляя поднять на него взгляд. - Вот только часть тьмы в тебе все же осталась, - огорошили меня. - Похоже, она просто не желает с тобой расставаться. Так что с этого момента ты моя первая жрица.
  - Что? - хрипло произнесла я, пытаясь переварить услышанное, и прислушалась к себе. Тьма внутри радостно улыбнулась, заставляя вздрогнуть. Похоже, она со мной навсегда.
  - А ты что думала? - улыбнулся он. - Мне нужны верующие, которые будут приносить дары и молитвы, а также придавать сил. Но это невозможно без жриц. А так как ты стала проводником моей силы, тебе и карты в руки.
  - А я могу отказаться?
  - Можешь попытаться, но вряд ли выйдет. Сила сама заставит прийти. А так совместишь. К тому же жрицы живут весьма хорошо.
  - Меня это мало волнует.
  - Понимаю, - улыбнулся он, поднимаясь. - У тебя есть время подумать. А я пока разберусь со своими родственниками. Тебя перенести в дом?
  - Буду признательна.
  Мореус подмигнул, и в следующее мгновение я оказалась сидящей в собственном саду, рядом стояла немного удивленная лошадь, и лежал Даниэль. Навстречу тут же выбежали друзья и затащили его в дом. Настала пора поговорить.
  Где-то в межмирье
  - Ну, ты уладил вопрос? - поинтересовалась Дарина, глядя на брата, который ввалился в чертоги. - Ты ранен? - она вскочила с кресла и поспешила ему на помощь. - Ты убил девчонку?
  - Нет, - прошипел Сел, пытаясь залечить рану. - Появился Мореус и все испортил. Чертов гад!
  - И что теперь? - возмущенно завопила она. - Ты хоть понимаешь, что теперь будет? Зачем ты вообще решил вытащить эту душу из другого мира? Поиграть захотелось? Доволен?
  - Успокойся, все ещё можно исправить, - заявил Сет, перевязывая рану. - Я убью девчонку, как только рана заживает. А ты, вместо того, чтобы орать, лучше бы помогла. Мореус ещё долго тут не появится.
  - Я бы на это не рассчитывал, - произнёс бог смерти, глядя на бывших родственников, которые сейчас сильно побледнели. - Как приятно видеть всю семью в сборе. Итак, если с моей жрицей что-то случится, то я сильно расстроюсь. И вообще, я не злопамятный, у меня просто память хорошая, - улыбнулся он. - Поэтому сейчас мы с вами решим один вопрос, - с этими словами он произнёс несколько слов на древнем языке, заставляя брата и сестру вздрогнуть от пронзающего холода.
  - Что происходит? - первой спросила Дарина, когда не смогла почувствовать свою силу.
  - Я заблокировал ваш дар, - пояснил Мореус. - Думаю, вам будет полезно научиться смирению, поэтому пока люди не вспомнят о вас и не станут звать в молитвах, вы останетесь тут, без права выхода. Попробуйте нарушить, и я сильно расстроюсь, - после этих слов боги вздрогнули. Они понимали, что бог смерти сейчас был сильнее их и мог сделать то, что обещал. - Настала моя пора править этим миром, - напоследок произнёс Мореус и исчез, оставляя родственников в раздумьях о будущем.
  Эпилог
  - Ты готова? - поинтересовался Даниэль, заходя в комнату и с улыбкой глядя на меня.
  - Почти, - выдохнула я, пытаясь взять себя в руки.
  Сегодня первый день в роли жрицы, и это меня пугало. С момента передачи силы прошёл месяц. Назвать его лёгким нельзя. Первым делом мне пришлось поговорить с Дани и все ему рассказать. Конечно, он не сразу мне поверил, и даже взял несколько дней, чтобы сопоставить факты, но получив результаты, убедился. Нам пришлось учиться вновь доверять друг другу, что давалось не так уж и легко. Но, тем не менее, мы пытались. Он мне действительно очень нравился, и я не хотела его терять.
  Через две недели объявился Мореус, и началось восстановление его храмов, а также набор служителей. Конечно же, мне пришлось стать его жрицей, так как тёмная магия осталась внутри меня, не желая уходить. Она не мешала, но иногда напоминала о себе. Самое интересное, что народ радовался возвращению Мореуса. Кстати, тот меня заверил, что Сет больше не опасен, поэтому я могу жить спокойно. Мне даже предложили переехать в храм и заниматься лишь делами жрецов, но я отказалась. Моё призвание помогать людям, поэтому я осталась работать в лавке. Свои обязанности я в любом случае выполняю, зато меня не тревожат по пустякам.
  Конечно, оглядываясь назад, я не могу назвать свою жизнь счастливой. Уж слишком много испытаний выпало мне за столь короткое время. Но главное, что я смогла выжить. Угадать, что будет впереди, нереально. Но что-то мне подсказывает, что все будет хорошо. У меня есть верные друзья, любимый и силы. Что ещё нужно?
  - Я готова, - обернулась к Даниэлю. - Пошли вершить судьбу мира.
  
Оценка: 8.38*15  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Емельянов "Мир Карика 3. Доспехи бога" (ЛитРПГ) | | К.Кострова "Соседи поневоле" (Юмор) | | Е.Ночь "Умница для авантюриста" (Приключенческое фэнтези) | | И.Зимина "Айтлин. Сделать выбор" (Любовное фэнтези) | | Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | Т.Тур "Женить принца" (Любовное фэнтези) | | А.Рай "Мишка для ведьмы, или Месть - не искупление" (Любовная фантастика) | | Н.Любимка "Рисующая ночь" (Приключенческое фэнтези) | | A.Maore "Жрица бога наслаждений" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Ночной кошмар для Каролины" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"