Лаптева Виктория Юрьевна: другие произведения.

Новый мир для одного арранкара

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 5.95*8  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фанф, кроссовер Блич и Наруто. После смерти Улькиорра предстает перед выбором: окончательно умереть и попасть в Ад или же шагнуть в неизвестность и познать новый мир. Бывший пустой попадает во время Второй мировой войны шиноби (сражение саннинов в Аме и знакомство Джирайи с Нагато) и начинает вплетать своё имя в историю. Добавлена прода (июнь)

   'Все кончено. Моя жизнь уже подошла к концу. Я не смог победить, проиграв какому-то человеку, надевшему маску пустого, и сейчас медленно превращаюсь в пыль.
  
   Женщина, неужели чувства бывают такими сильными, чтобы восстать из мертвых и бороться дальше из-за одного желания 'спасти'? Неужели слепая вера в своих 'друзей', которые придут тебе на помощь, избавляет тебя от страха перед своей возможной смертью, но одновременно заставляет плакать и переживать за 'их' жизни? Я не понимаю... Но все-таки...'
  
   - Ты боишься меня, женщина? - да, я вижу слезы в твоих глазах и тот страх в них, когда я протянул руку.
   - Нет! - что за глупости, ведь именно я избил на твоих глазах твоего друга квинси и чуть было не убил этого Куросаки, которым ты так дорожишь. Я враг тебе, женщина, и, увидев мою силу, ты должна меня бояться. - Я не боюсь тебя! - ты тянешь к моей руке свою. Зачем? И что это?.. Это чувство, когда ты коснулась моей руки?.. Тепло, которое я ощутил?.. Что это может быть?.. Неужели это внутренняя энергия людей, которую они называют душой?.. Да... похоже, что именно так...
  
   'Я, правда, не думал, что меня когда-нибудь заинтересуют люди, эти чересчур эмоциональные существа. Но, кажется, я всё же начал понимать их, хотя уже слишком поздно...'
  
   'Рука, что тянется ко мне, и есть душа...' - это была моя последняя мысль, перед тем как развеяться пеплом.
   В пустоте. Выбор.
  
   Мертвая тишина, ни одного звука... Даже песок, гонимый еле различимым ветром в пустыне Уэко Мундо, создает больший шум и некоторое присутствие жизни. Ледяной холод сковывает даже разум, мешая мне мыслить связно, и пробирает до костей, хотя... Кости? Нет, не правильно, ведь я совершенно не чувствую своего тела, есть только ощущение некоторой подвешенности в воздухе, а если точнее - то в пустоте, ведь совершенно не ощущается присутствие чего- или кого-либо. Я попробовал открыть глаза и разглядеть хоть что-нибудь, но безуспешно. Тьма подобно вязкой и тягучей темной субстанции обволакивала меня, оставляя взору лишь сплошную черноту.
  
   - Значит, вот какая смерть? И я проведу здесь целую вечность в размышлениях и пытаясь не сойти с ума? - холодно бросив вопрос в пустоту, я испытывал только некоторую разочарованность в своей судьбе, а про себя отметил, что могу говорить вслух. Но легкая досада внезапно сменилась удивлением, когда я услышал неожиданный ответ на свой вопрос.
  
   - Тебя не устраивает твое положение? Какова же, по-твоему, загробная жизнь? - тихий шелестящий голос прошептал мне с насмешкой.
  
   Быстро подавив удивление, я решил вступить в диалог.
   - Я думал, что попаду в Ад, ведь такой пустой, как я, имеющий разум, не может попасть в Общество Душ, куда попадают для перерождения обычные неразумные. Или же моя личность также должна была умереть и перестать существовать вместе с телом.
  
   - Хм, даже после смерти ты продолжаешь здраво размышлять и оценивать ситуацию. Впрочем, ничего другого я и не ожидал от своего хозяина, - в голосе говорившего чувствовалась легкая насмешка. Его слова вновь вызвали удивление, а также порадили некоторую догадку.
  
   - Неужели ты мой занпакто - Мурсьелаго? - все-таки немного эмоции просквозили.
  
   - Именно. И я обрел разум. Знаешь, Улькиорра, в чем причина твоей дыры?
  
   'Хм, все равно не верится. Занпакто арранкара обрёл разум? Такого просто не может быть, ведь я не Синигами'.
   Мурсьелаго решил сам произнести ответ на заданный собой вопрос, поняв, что ждать напрасно:
  
   - Ты отрицаешь почти всех окружающих, признавая лишь тех, кто стоит выше тебя в иерархии. Ты не принимаешь такие вещи, как чувства или эмоции. Не понимая их, и не пытаясь понять, ты действуешь, основываясь только на том, что подсказывает тебе разум. Не удивлюсь, если именно из-за этих вещей ты и стал пустым, после твоей первой смерти в мире людей, - остановившись, занпакто ждал реакции на свои слова.
  
   'Зачем сейчас мне говорить это, ведь все равно ничего не изменится'.
  
   Снова, осознав, что собеседник не собирается ничего говорить, Мурсьелаго продолжил:
   - Я был обычным мечом и остался бы им, если бы не та рыжеволосая девушка. Именно она заставила тебя снять, пусть и на миг перед твоей смертью, маску безразличия. Хоть и немного, но ты всё же приблизился к людям, благодаря этому сейчас я и могу говорить здесь с тобой. Именно благодаря ей у тебя есть выбор.
  
   - Выбор? - вопрос вырвался сам собой.
  
   - Да, ну и что же ты выберешь? Отправиться в Ад или совершить небольшое путешествие в неизвестность? - я был в недоумении. Все не может быть так просто.
  
   - Каковы тогда условия?
  
   - Условия? Ты должен в новом мире познать эмоции и попытаться стать человеком в полном смысле этого слова, чем и заслужишь перерождение в мире людей в следующей жизни. Ну, также есть ещё кое-что, но об этом ты узнаешь уже на месте... Так что решил? - шелестящий голос заметно оживился на последней фразе.
  
   'Его предложение слишком заманчиво. В любом случае, в Ад мне не особо хочется. Но то "ещё кое-что" всё же настораживает'. - Я думаю, что мне стоит согласиться. Но ответь...
  
   - Отлично! - бодрый, почти кричащий голос не дал мне досказать свою мысль, перебив на полуслове. Я хотел было повторить попытку задать вопрос, но вдруг почувствовал, что моё сознание постепенно угасает, словно уплывая куда-то, путая мысли и мешая мне сформулировать тот самый вопрос. В последний момент, едва осознавая, я отметил, как редеет вокруг вязкая тьма, уступая место обволакивающему ослепительно-белому свету.
  
  
  
   Начало приключений.
  
   'Мм... Все тело ноет и ломит так, будто я прошел через нелегкое сражение. Хотя, возможно, это и есть последствия той битвы с Куросаки или же всё-таки пребывания в пустоте. Но, думаю, через некоторое время мне станет лучше...'
  
   Тут мой слух осознал легкий перестук. Вдобавок к этому я, наконец, обратил внимание на ритмичные толчки. Из всего этого возникло ощущение, что я движусь.
  
   'В любом случае, это место не похоже ни на Ад, ни на то, где я находился ранее после своей смерти. Общество Душ? Однозначно - нет. Мир людей? Невозможно, хотя воздух, как и в том городе живых, куда я когда-то отправился по поручению Айзнена-самы, скуден по содержанию реяцу. Так, значит, занпакто не врал, когда говорил о новом мире? Надо оглядеться'.
  
   Боль постепенно уходила, но я все же с трудом раскрыл глаза. Передо мной предстало довольно маленькое помещение размером четыре метра в длину и два в ширину. Ничем непримечательные деревянные стены, пол и потолок. Окон не было. Вместо двери впереди меня висела не пропускающая свет довольно плотная на вид яркая ткань со странным рисунком каких-то птиц и цветов. Лежал я на пестрых с различными орнаментами коврах и рулонах ткани. Осмотрев себя, первое, что я заметил, это было отсутствие ран и то, что меня кто-то переодел, и сейчас на мне была черная обтягивающая водолазка, а поверх неё - грязно-зеленая куртка. Такого же защитного цвета на мне находились чуть удлиненные шорты. На ногах же были обыкновенные черные сандалии. Второе: на мне не было маски, хотя дыра осталась, и, к моему облегчению, занпакто был при мне.
  
   'Мурсьелаго, ты слышишь меня?' - я мысленно обратился к своему мечу.
  
   'Конечно слышу, не глухой', - голос сквозил ехидством.
  
   'Тогда объясни, куда делась маска? И почему тогда не исчезла дыра?' - игнорируя интонацию занпакто, я холодно продолжил расспрос.
  
   'Маска исчезла потому, что ты уже немного приблизился к людям, повторяться как - не буду. А дыра не закроется до тех пор, пока ты не избавишься от неё в своей душе, и неважно, сколько времени уйдет на это, ты не умрешь от течения времени', - рассудительно ответил занпакто.
  
   'То есть я бессмертен?' - для меня это было не совсем новостью, на меня и раньше не влияло время.
  
   'Да, но не стоит расслабляться. От времени-то ты не умрешь, но убить тебя могут', - в голос вернулась насмешка.
  
   'Тогда что мне стоит делать дальше в этом мире? Ты поведаешь о том "кое-что"?' - мне было все равно, с какой интонацией мне отвечали, главное, что я добивался ответа.
  
   'Я думаю, что судьба не просто так забросила тебя сюда, поэтому, возможно, ты должен помочь этому миру разрешить некоторые возникающие проблемы'.
  
   'В смысле?'
  
   'Судьба сама будет направлять тебя, главное - понять её подсказки...' - голос с деланой загадочностью растягивал слова. Только спустя минуту, осмыслив услышанное, я осознал, что надо мной просто-напросто издеваются, а истинный ответ придёт видимо позже.
  
   'Но всё-таки стоит прислушаться к его словам, возможно, в них есть доля правды'.
  
   Решив, что больше продолжать диалог нет смысла, я сел, а затем встал и неспешно прошел к подобию двери. Приподняв ткань, я прикрыл глаза от обилия непривычного света и красок, но когда привык к нему, увидел такую картину: судя по всему, был полдень, и я находился где-то в лесу. Впереди меня неспешно двигались по дороге, запряженные лошадьми, три повозки, подобно той, в которой я очнулся. Солнце нещадно палило по так же странно одетым, как и я, сидящим на повозках людям. Но те сидели группами по несколько человек, увлеченно болтали и не отвлекались на жару. Тут меня заметила девушка со светло-русыми, забранными в высокий хвост волосами. Она помахала мне рукой, приветливо улыбаясь и жестом показывая подойти поближе. Остальные люди тоже уже обратили на меня внимание, но смотрели крайне недоверчиво. Это касалось и той группы, в которой находилась та самая девушка.
  
   Я решил послушаться и, спрыгнув с повозки, в которой находился, направился к той самой группе на крыше соседней. Девушка обрадовалась, увидев, что я все-таки подошёл.
  
   - Охаё. Я Нарико (1), а это Тейжо (2), Лейко (3), Казуо (4) и Макото (5). - Нарико по очереди представила всех.
  
   Тейжо - наставник команды из 4-ёх, что необычно, девушек - оказался темноволосым с сединой мужчиной преклонных лет, его внимательные серые глаза смотрели прямо на меня, словно оценивая. Лейко же оказалась полной противоположностью Нарико. Холодные голубые глаза резко выделялись на фоне белоснежных волос, ниспадающих до лопаток. Пронзительный взгляд выражал неприступность и некоторую неприязнь, равно как и сама аура, окружавшая девушку. Казуо и Макото - темноглазые брюнеты-близнецы - напротив, словно лучились весельем и задором. Они с интересом рассматривали мою внешность. Была и ещё одна отличительная особенность этих пятерых от остальных людей в этом караване: я заметил, что на лбах они носят повязки с узором четырех вертикальных полосок.
  
   Нарико продолжила:
   - Не удивляйся тому, как ты оказался здесь. Когда мы нашли тебя на дороге, то на тебе живого места не было, а одежда превратилась в сплошные лохмотья. Мы решили взять тебя с собой, благо, что Лейко - ниндзя-медик - смогла вылечить тебя. А одежду тебе одолжил Казуо. Так как тебя зовут? В какой же переделке тебя так угораздило?
  
   'Насчет того, откуда раны, я не уверен, да и сейчас это уже не имеет значения. А про то, кто я и откуда, им лучше не знать, но имя я всё же скажу'.
   - Улькиорра... Улькиорра Шиффер. Это единственное, что я помню.
   - Хм... Довольно необычное имя. Жаль, что у тебя амнезия, надеюсь, память вскоре вернётся к тебе. Судя по всему, ты шиноби, как и мы, и владеешь кендзюцу - я вижу у тебя меч, - это уже говорил Тейжо.
  
   - Да... Наверное, Вы правы.
  
   - Ну, Улькиорра-кун, тогда присоединишься к нашему каравану?
  
   - Да, я согласен. - 'Судя по всему, мне не желают зла. Возможно, это мой шанс выяснить что-нибудь об этом мире.
  
  
  
   Уже прошло несколько дней с моего присоединения к торговцам. Мне было вначале немного тяжело освоиться, но благодаря Нарико, Казуо и Макото я всё же смог влиться в компанию. Всё также холодно и безразлично ко мне относилась только Лейко, но постепенно преграда между нами сокращалась, конечно же, не обошлось без активной помощи 'троицы' моих знакомых. Они же со мной тренировались на привалах и показывали приёмы, а также рассказывали про мир шиноби, различные страны, в которых живёт множество этих воинов, про чакру, что оказалась аналогом реяцу, только у них она циркулирует в особых каналах, а не находится скоплением в груди, как у меня. Всего существует пять видов чакры: вода, огонь, земля, молния и воздух. Кроме этого я узнал много нового о дзюцу. Оказывается, их тоже пять разновидностей: тайдзюцу, ниндзюцу, гендзюцу, кендзюцу и фуиндзюцу (доудзюцу также сюда относится, но считается кекей генкай - способностью, передающейся по крови). Вдобавок, для меня стала новостью человеческая еда. Мне, как бывшему пустому, было немного непривычно есть обычные для людей онигири. Ощущать вкус пищи оказалось чем-то непередаваемым и разительно отличалось от безвкусной плоти пустых. А сон... Сначала я сильно удивился возможности видеть сны, хотя, как оказалось, спать для меня всё так же необязательно.
  
   И вот приближалась ночь третьего дня моего совместного путешествия с караваном. Мы решили сделать на ночь привал.
  
   Погода радовала. Прохладный воздух освежал усталую от дневной жары голову. Луна мягко освещала и серебрила поляну посреди леса, где мы и остановились на отдых. Я решил пойти и набрать питьевой воды, поэтому направился к озеру. Пробираться сквозь густой лес помогало ориентирование по направлению ветра, дувшего как раз с водоема. Выйдя наконец к нему, я снова отметил разницу пейзажей этого мира по сравнению с однородной безжизненной пустыней Уэко Мундо. Медленно набрал воды и уже было собрался возвращаться, как вдруг мне послышался тихий свист. Рефлекторно увернувшись, краем глаза я заметил странного вида кинжал-кунай, со свистом пролетевший мимо меня в воду.
  
   'Как раньше я мог не почувствовать эти источники чакры в округе? Похоже, я слишком расслабился', - мои мысли прервали еще несколько кунаев, вылетевших из леса и нацелившихся в мою спину. Быстро обернувшись и вынув свой занпакто из ножен, ловкими движениями я отбил летевшие снаряды. Но расслабляться было рано. Навстречу ко мне сразу же вышли, судя по одежде и протекторам, десять шиноби...
  
   (1) Нарико - неженка
   (2) Тейжо - справедливость
   (3) Лейко - высокомерная
   (4) Казуо - милый сын
   (5) Макото - искренний
   Первый бой. Итоги сражения.
  
   Навстречу ко мне сразу же вышли, судя по одежде и протекторам, десять шиноби. Прощупав их чакру, я оценил уровень противников, как равный силе среднего гиллиана. Доспехи, надетые поверх однотонно-черной стандартной экипировки ниндзя, стальными пластинами почти полностью покрывали тело каждого воина, оставляя незащищенными лишь некоторые участки рук и ног. Банданы и тканевые маски на пол-лица скрывали личность нападавших, окончательно делая противников однотипными.
  
   Не теряя времени, шиноби решили действовать: семь из них ринулись атаковать при помощи тайдзюцу, а остальные трое остались на своих местах, складывая печати.
  
   'Будь осторожен. Хоть они и слабы, но их много, а большая часть твоей реяцу находится в пока еще неактивном состоянии из-за переноса в этот мир. Несмотря на это, всё же могу порадовать: силы постепенно будут возвращаться к тебе с каждым твоим новым боем, а чем он будет сложнее, тем быстрее ты придешь в первоначальную форму. Кстати, именно поэтому ты сначала не почувствовал нападавших - твоё чувство чакры ослабло', - прозвучало в моей голове.
  
   Проанализировав только что полученную от занпакто информацию, я решил, что затягивать сражение будет рискованно, ведь неизвестно, сколько ещё есть противников. Что-то мне подсказывает, что их цель не я, и большинство из них, наверное, уже напало на тех торговцев. Надо торопиться, но и беречь силы тоже следует.
  
   Убрав Мурсьелаго обратно в ножны, я, используя сонидо, мгновенно телепортировался к той семерке. Плавно отведя руку с уже занесённым кунаем одного из шиноби своей правой рукой, ударом левой ладони в живот я отбросил его к ближайшему дереву. По пути он сбил с ног своего товарища, впечатавшись вместе с ним в ствол. Минус два. Остальные враги, видимо, решили воспользоваться выпавшим моментом. Они окружили меня и напали со всех сторон. Тогда, чтоб расширить пространство вокруг себя, я, подпрыгнув в воздухе, прокрутился вокруг своей оси, попав ногой точно в висок одному из воинов и отправив последнего в нокаут. Минус три. Почти тут же краем глаза я заметил летящее в меня водное подобие дракона. Благодаря быстрой реакции моё тело смогло увернуться, но сразу же за этой техникой последовала огненная - с другой стороны, напоминающая своей формой струю. С силой выпустив реяцу из ног, я вышел из-под основного удара, но всё же меня немного задело - на куртке виднелись черные дымящиеся подпалины. В то же время передо мной встали четверо практикующих тайдзюцу, стеной ограждая троих, использующих техники.
  
   'Надо разобраться сначала с теми тремя, которые создают больше проблем', - с этими мыслями, в прыжке снова используя сонидо, я на лету рукой взялся за голову одного из шиноби и повалил его на землю, используя свой вес с ускорением в качестве силы так, что он головой пропахал довольно глубокую и длинную борозду, вследствие чего и вырубился. Только я снял с поверженного противника сумку со снаряжением, как сразу до моего слуха долетело:
  
   - Земляные копья! - острые, и вправду напоминающие копья образования, чуть не задели меня из земли, но я вовремя успел отскочить назад, умудрившись одновременно метнуть три извлеченных поочередно из сумки куная в ниндзя с техниками. Они явно не ожидали этого, поэтому двое из пущенных мной снарядов достигли цели (шиноби огненных техник успел увернуться, но остался серьёзно ранен в плечо). Конечно, я показывал довольно неплохие результаты на тренировках с шиноби каравана в последние дни, но никак не ожидал, что смогу поразить кого-нибудь кунаем в реальном сражении. Нащупав в сумке ещё один своеобразный кинжал, я быстро переместился к последнему из использующих ниндзюцу, попутно уходя из-под атаки в спину от троих шиноби позади меня. Четким движением резанув по сонной артерии на шее врага, я добил его. Оставшиеся рукопашники уже спешили ко мне. Обернувшись к ним лицом, я решил подождать и, когда уже один из них оказался около меня и атаковал ногой, присел, дожидаясь того момента, когда нога, следуя по траектории удара, заставит противника повернуться ко мне спиной.
  
   Дождавшись, я стремительным ударом вонзил ему кунай между лопаток, так и оставив тот там. Остались всего двое, которые уже было собрались напасть одновременно с двух сторон, уже занеся кулаки для атаки, но, схватив их за запястья, я потянул обоих на себя, сталкивая их вместе и одновременно отскакивая назад. Шиноби недолго пробыли в замешательстве и быстро пришли в себя, но этого времени мне хватило, чтобы успеть парой легких штрихов Мурсьелаго разрубить последних оставшихся противников на несколько частей. После этого я окончательно расправился с тремя вначале вырубленными шиноби, всадив каждому клинок в горло.
  
   'А теперь к торговцам', - подумалось мне, вытирая кровь с занпакто о траву и убирая его обратно в ножны. А спустя мгновенье я уже исчез в сонидо, оставляя за спиной исполосованное техниками и залитое вражеской кровью поле недавней битвы.
  
   Я испытывал непривычное чувство беспокойства, хотя и лёгкого, за кого-то, а не только за себя, что было крайне удивительно. Я же пустой, пусть и бывший, следовательно, меня должна волновать только собственная жизнь. Какое мне дело до моих спутников? Они же всего лишь люди - излишне эмоциональные, слабые существа. Я мог привязаться к ним за такое короткое время? Нет... Невозможно. Скорее всего, это просто сказывается моя зависимость от них. Да, так и есть. Я просто-напросто оказался в неизвестном мне мире и сейчас завишу от них, как от источника пищи и информации, который, естественно, не хочу потерять.
  
   Ветви хлестали по лицу и телу, когда я на большой скорости пробирался сквозь чащу, но всё мое внимание было приковано лишь к отслеживанию впереди чакры, пытаясь выявить признаки протекающего там сражения, а мысли - размышлениями. Но отголосков битвы не ощущалось, что ещё больше настораживало. Наконец, выскочив из нескончаемого, как мне казалось, леса, предо мной предстал такой пейзаж: взрытая и выжженная земля, местами окрашенная в красное и усеянная трупами как соратников, так и врагов; перевёрнутые, хотя относительно целые повозки, а также потрепанные и измазанные в крови и грязи люди. Судя по всему, бой уже был окончен и закончился нашей победой, хоть и досталась она тяжело, а все оставшиеся в живых теперь залечивали ранения.
  
   Взглядом ища моих знакомых шиноби, я заметил Тейжо, сидевшего облокотившись на поваленную на бок повозку, а миловидная девушка (она была всё это время с караваном, но я не запомнил её имени) сидела рядом и обрабатывала его рану на плече, из-за чего последний иногда морщился от боли. Я направился к ним.
   - А где остальные? - я имел в виду близкую мне четверку шиноби.
  
   Тейжо наконец-то обратил на меня внимание. До этого казалось, что он полностью погружен в себя и размышлял о чем-то.
  
   - Тебя, как вижу, тоже потрепали... Что касается Казуо и Макото, то они тяжело ранены, но живы. А Лейко и Нарико... - тут его голос задрожал, и он сделал паузу. - Они забрали их, - отчаяние и даже ненависть проскользнули в его глазах.
  
   Хм, смотря сейчас на него, не хочу становиться таким, человеком. Эмоции и привязанность - это всё-таки слабость, особенно когда мешают здраво рассуждать и давать полный, а главное, понятный ответ (последнее, а впрочем, и первое относилось к Тейжо).
  
   - 'Они' - это кто? Как я понял по протекторам, нападавшие были из той же деревни, что и вы. Но символ, правда, был перечеркнутым. Что это значит? - говорил я рассудительно и спокойно, учитывая состояние мужчины.
  
   Тейжо, вздохнув, собрался с мыслями и продолжил:
   - Да, они, как и мы, из деревни Скрытого Дождя, только являются нукенинами - отступниками своего селения. Только всё не так просто, как на первый взгляд... Ханзо Саламандр - наш правитель - довольно тёмная личность. Я почти уверен, что это он всё спланировал, выдвинув виновными нукенинов своей деревни, которые, несмотря на свой статус, всё же подчиняются ему. Да ещё на руку сыграла эта война между странами. Легче станет замять это дело. На войнах идут большие потери, вряд ли обратят внимание на несколько пропавших людей.
  
   - Я помню, ты как-то рассказывал об идущей Второй мировой войне шиноби. Но зачем ему Лейко и Нарико? Я не вижу смысла.
  
   - Лейко родом из клана с особым сильным и редким Кеккей Генкай. Ханзо, видимо, хочет воспользоваться её силой или же изучить. Лейко из Кагуя, клана, способного манипулировать своими костями, заменяя поврежденные, и даже использовать извлеченные из тела части скелета как оружие. Несколько лет назад она сбежала из своего клана, так как не желала, чтобы в ней видели только оружие, и устала терпеть крутой и безумный нрав родственников, живших только ради и за счет крови убитых. Мы встретили её на одной из миссий в стране Воды и решили взять с собой, предполагая, что она будет в большой опасности, если останется: клан мог найти Лейко и жестоко наказать за побег. Воспитываясь в таком окружении, было неудивительно, что она была так замкнута, холодно и настороженно относясь ко всем. Нарико первой смогла пробить её броню отчуждённости, впоследствии став самым близким для неё человеком. Лейко готова пойти на что угодно ради Нарико, наверное, об этом догадывается и Ханзо, - шиноби замолчал, задумчиво смотря куда-то вдаль перед собой.
  
   - Они, видимо, многое для тебя значат, - спустя некоторое время осторожно произнёс я.
  
   - Лейко и Нарико не только мои ученицы. За долгое время, проведённое вместе, они мне стали как родные дочери. Я бы всё отдал, чтобы спасти их.
  
   'Ну и как ты поступишь? Сомневаюсь, что тебе полностью всё равно. Я ведь чувствую.' - внезапно произнёс в моей голове шелестящий голос.
  
   От неожиданности я внутренне вздрогнул, но всё же ответил так же мысленно:
   'Ты думаешь, я должен помочь? Да, пробуждающиеся человеческие чувства желают этого, но если рассуждать здраво, то меня это никак не касается, я знаю их всего несколько дней'.
  
   'Не должен, а обязан. Помнишь, я говорил тебе, что для того, чтобы получить перерождение, тебе нужно "зарастить" свою "дыру", то есть душой стать человеком? Если не пойдёшь спасать тех людей и поступишь так, как говорит тебе разум, а не твои чувства, то, во-первых, отдалишься от своего человеческого "я", а во-вторых, упустишь шанс развить свои силы с сильным противником.'
  
   'Помню. И думаю, что если это действительно так, как ты говоришь, то у меня нет выхода. Но сильный противник - сильный риск. Я не Куросаки, чтобы так рисковать.'
  
   '"Я не Куросаки, чтобы так рисковать"', - специально гнусавя, протянул занпакто. - 'Как поступать - решать тебе, но я бы не спешил отказываться.'
  
   - Тейжо-сан, я сделаю всё возможное, чтобы спасти их из плена, и не дам замыслам Ханзо осуществиться. - рискнуть всё-таки стоит.
  
   - Улькиорра? Не думаю, что ты обязан помогать. Ханзо - серьёзный противник, - растерянно пробормотал мужчина.
  
   - Я уже сделал выбор. Не стоит беспокоиться за меня, - специально твердо уверил я. - Судьба, видимо, и вправду направляет меня, и если таков мой путь, то я пройду его, каким бы тяжёлым он не был.
  
  
   Селение Скрытого Дождя.
  
   Прошло уже несколько дней, караван оправился от недавних событий и был готов продолжать свой путь. Всё это время я провёл с ним, объясняя это тем, что тот нуждался в защите, а я в поднятии навыков шиноби. Хоть метание сюрикенов и кунаев было вполне сносным, но мне следовало подтянуть уровень тайдзюцу и овладеть ниндзюцу и гендзюцу, как подспорье к моей силе пустого. Почему же я заикнулся про два искусства ниндзя, требующих чакру, если у меня реяцу? Всё просто. Оказалось, что моя энергия тоже подходит для техник, а благодаря отсутствию каналов, пользоваться ей гораздо легче. Я даже выпускать могу реяцу всем телом, а такое, вроде бы, является невозможным, за редкими исключениями.
  
   Итак, с тренировками мне как раз помог Тейжо. Благодаря ему я смог до конца освоить базовые навыки ниндзя: хенге и каварими, хождение по воде и деревьям, а также теневое клонирование. В процессе учебы я чувствовал себя слабым пустым, только попавшим в Хуэко Мундо и начавшим осваиваться со своими способностями. Тейжо сдержанно смеялся, безрезультатно пытаясь скрыть улыбку, наблюдая, как я в который раз проваливался под воду и, отплевываясь от попавшей в рот жидкости, продолжал упорствовать. Говорить же про реакцию сенсея на моих клонов даже не стоило. Непонятные желеобразные существа, даже отдаленно не напоминавшие меня, еле стояли на ногах и почти сразу же развеивались. Но труды того стоили: вскоре передо мной стояли на воде семеро моих копий. Воодушевившись, я решил испытать себя в гендзюцу. И мои успехи были, как сказать... Никакими. Гендзюцу у меня совершенно никак не шло, хоть и не действовало на меня, но я также не мог его создать. А что касается природы чакры, ну или реяцу, то у меня оказалась молния и вода. К счастью, у моего учителя тоже была вода. Сенсей смог показать мне несколько техник этой стихии: водяная тюрьма, водяное ядро и водяной дракон, которые, хоть и с трудом, мне удалось освоить. Мурсьелаго же в это время меня не беспокоил. В целом, тренировками я остался доволен.
  
   ***
  
   - Ну что ж, кажется наше совместное путешествие подошло к концу, Улькиорра. Я бы попросил тебя пойти вместе, но знаю, что откажешься. - печально изрёк мужчина преклонных лет, смотря на стоящего перед ним бледнокожего юношу с черными, как смоль, волосами и холодными насыщенно-зелёными глазами.
   - Я пойду один. Так будет лучше. Спасибо за помощь в тренировках и Ваше предложение, сенсей. Будьте уверены, я справлюсь. А теперь - прощайте. - сухо произнёс молодой человек и, обернувшись спиной к собеседнику, медленно побрёл по сырой тёмной улице селения Аме.
   "Я верю в тебя. Ты силён, хотя и юн. Даже если Ханзо - это всё-таки не те шиноби, что были тогда в лесу и он гораздо опаснее, но почему-то я уверен, что ты вернёшь девочек. Эх, но только характер у тебя не совсем простой. Что за самоуверенное молодое поколение нынче пошло?"- Тейжо в последний раз бросил взгляд на постепенно удаляющуюся вдаль фигуру и, ещё раз вздохнув, направился в ближайшую питейную.
  
   Деньги у меня были (мне заплатили торговцы за частичное устранение противника во время нападения), поэтому я решил снять номер в отеле. Зайдя в первый попавшийся на вид не богатый, но и не бедный отель, я попал в приёмную. Мебели было немного (несколько столов, стульев), пол покрывал пушистый песочного цвета ковер с разнообразными узорами, а весь интерьер был отделан в персиковых, приятных глазу, тонах. Миловидная, но уставшая девушка лет двадцати с хвостиком, сидевшая за столом регистрации, сдержанно улыбнулась и коротко кивнула на мою фразу о снятии номера. Закончив с этим процессом, я отправился в близлежащую забегаловку, но не только для того, чтоб перекусить, но и собрать побольше информации о моей цели.
  
   Зайдя в помещение, я направился к дальнему столику, приметив там одиноко сидевшего уже подвыпившего здешнего шиноби. Кое-как завязав с ним разговор (благо что тот состоял уже в расслабленном состоянии) и запросив у официанта горячительного (пришлось отступить от своего зарока не пить), мы сначала повели довольно отвлеченную беседу. Начиная с того, как нынче плохо живётся в селении, я наконец дошёл до конкретно интересующей меня темы и выведал нужную информацию.
  
   "Да, Ханзо известен здесь с плохой стороны. А положение в деревне гораздо хуже, чем кажется на первый взгляд, просто этот район поспокойнее." - подвёл я итог, слушая сидящего напротив собеседника и делая очередной глоток саке. - "И главное я тоже узнал. Теперь мне известно, где находится Саламандр (он не особенно скрывался, будучи полностью уверенным в своих силах), а следовательно, скоро можно начинать действовать."
  
   Придя в номер уже ночью, я не чувствовал усталости ввиду ненадобности сна, но не спеша разделся, стянув с себя наконец надоевшую мне водолазку и открыв при этом на обозрение дыру пустого чуть ниже основания шеи. Улёгшись на кровать, расслабившись и закрыв глаза, я не заметил, как Морфей погрузил меня в сон без сновидений.
  
   Встав на следующий день с восходом солнца и одевшись, я позавтракал в том же заведении, где был вчера и стал обдумывать план спасения Лейко с Нарико и устранения Ханзо. Согласно полученным сведениям, завтра вечером на юго-восточной окраине селения должно состояться сражение между отрядом Саламандра с ним самим во главе и группой из Конохагакуре. Именно этим я и решил воспользоваться: сегодня освободить девушек, а завтра в пылу схватки уничтожить врага.
  
   На улице было всё так же пасмурно и сыро. Неприветливость и некоторая тоска исходила от тёмных, высоких, тесно построенных зданий и изредка встречаемых мне на пути людей. Решив не обращать на окружение внимания, прогулочным шагом я направился в сторону места предполагаемого сражения. Внезапно мне послышались крики. Судя по всему это была женщина. Те немногие прохожие, находящиеся на улице, сразу поспешили убраться подальше. Я же поспешил на звук, но видимо опоздал. На земле в крови лежала бездыханная девушка-шиноби, а сами убийцы уже скрылись. "Значит это правда, на этой войне убивают только шиноби, а мирных жителей не трогают." - сделал я сухое замечание, разглядев стоящих рядом с телом нетронутых старика с девочкой и мальчиком, и вновь последовал своему маршруту. Больше ничего не происходило: находясь в пути уже больше часа, я не заметил ничего необычного, пока дороге не наткнулся взглядом на ничем не примечательный с виду магазин. Непримечательный, если бы не одно но. Это был магазин масок. "Маски - звучит так знакомо и навевает воспоминаниями." Я зашёл внутрь, услышав при входе мелодично звякнувший колокольчик. Рассматривая полки с масками различных форм и расцветок, моё внимание привлекла одна единственная. Та самая маска из моей бытности вастер лордом: цельная и гладкая, абсолютно белая маска с прорезями для глаз и двумя витиеватыми рогами по бокам*, только не хватало привычных "плачущих" полос под глазами. Я внезапно захотел купить её, что-то во мне тянулось к ней, поэтому поддался порыву и, поблагодарив продавца, удалился из магазинчика. По дороге мне встретился ещё один небольшой магазин, в котором я не преминул приобрести цветные карандаши, и теперь уже, вывев привычные зелёные "дорожки от слёз" на своём первом приобретении, ещё раз отметил похожесть маски на мою собственную. Надев её и удостоверившись, что сидит идеально, я подумал, что хватит уже с осмотра окрестностей. И спустя мгновенье уже испарился в воздухе с помощью сонидо.
  
   ***
  
   - Техника теневого клонирования! - двое клонов появились передо мной и сразу же разбежались: один налево, а другой направо от меня. Я же стал быстро перемещаться прямо вперёд, отслеживая источники чакры в окружении. Тут спустя несколько минут один из моих клонов рассеялся, сообщая что цель найдена, и я отправился к тому месту, по пути рассеивая оставшуюся копию и скрывая своё реяцу. Вскоре я заметил вдалеке довольно громоздкое каменное сооружение, чем-то напоминавшее замок, огражденное высоким забором. За ним, исходя из моих сенсорных способностей, находилась на страже группа шиноби из человек двенадцати. "Не думаю, что у меня получится незаметно вырубить их, а вот если использую сонидо при скрытой чакре, то не заметят. У них уровень только эволюционировавших в адьюкаса." Сонидо на ограждение, затем сразу же вновь сонидо за примеченное дерево. "Хм, как я и думал. Такой мусор не сможет даже почувствовать меня. Сидят и разговаривают." Всё так же скрываясь в тени дерева, я пытался уловить два знакомых очага чакры. "Нашёл. В подземелье. Но как-то всё слишком легко. Не может быть так мало ниндзя в такой большой крепости. Если только..." Уже додумывая мысль я стал обходить каменное сооружение по периметру, всё так же скрываясь в густой растительности. Наконец, ворота были обнаружены. Всматриваясь в двух ни о чём ещё не подозревающих шиноби на входе, я медленно вынимал Мурсьелаго из ножен, готовясь мгновенно с ними расправиться. Сонидо. Быстро перерезаю лёгким взмахом занпакто одному горло, а второго вырубаю точным и сильным ударом локтя в висок. Не успевшие среагировать противники падают на землю. Вытерев об них меч, я вошёл внутрь здания и побрёл вглубь по однообразным коридорам. "Прям как в Лас Ночес всё запутанно." - пролетела у меня мысль. Вдруг мне послышались шаги. Я повернулся на звук и удивился, что не обнаружил его источника ранее. Но, как оказалось, чакры у приближающегося не было. На всякий случай я решил не расслабляться и замер, дожидаясь когда тот выйдет из-за поворота. Нешиноби оказался мальчик лет тринадцати.
  
   - Закричишь - умрёшь. - произнёс я, переместившись ему за спину и зажав его рот рукой.
  
   Тот лишь молча кивнул, и я убрал руку.
   - Знаешь, где держат заключённых?
  
   Снова кивок.
   - Проведи меня туда. - мой взгляд и вид ( маска точнее) не сулил ничего хорошего, поэтому побледневший от страха мальчик, скорее всего слуга, ещё раз молча кивнул и, повернувшись ко мне спиной, не возражая направился исполнять мой приказ.
  
   Мы шли уже довольно долго, немногочисленных попадавшихся по пути шиноби я устранял без проблем, ещё больше утверждаясь в своих недавно возникших подозрениях. Наконец мы прибыли. Спустившись по вырезанной в камне лестнице, я попал в слабо освещённое, немного сырое и просторное помещение, скорее напоминавшее собой пещеру. В стенах было вырублено около двух десятков не широких, но глубоких углублений, ограниченных решёткой (видимо это были камеры для заключённых). Сняв свою маску, я стал медленно проходить мимо них, пытаясь разглядеть сидевших внутри и обнаружить среди них моих знакомых, а мальчик всё также тихо шёл рядом. Вдруг тихий голос разрезал тишину:
  
   - Улькиорра? Что ты здесь делаешь? - спросила бледная грязная девушка из темноты камеры.
  
   - Я пришёл за вами. Вы как? Лейко там? - ответил я Нарико.
  
   - Мы не ранены. А как ты смог найти нас? - задав вопрос, Лейка сама ответила на мой последний.
  
   - Это не имеет значения. Главное, что вы целы. А теперь отойдите от решётки.
  
   Дождавшись, когда девушки отойдут, я сделал несколько взмахов Мурсьелаго, и камера лишилась своих железных прутьев.
  
   - Где Ханзо? Тебе должно быть известно. - а это уже было адресовано юному слуге, ведь теперь, когда Лейко и Нарико свободны, можно будет заняться им.
  
   - Ханзо-сама направился вместе со своим войском на битву с Конохогакуре к югу отсюда.
  
   "Не понимаю, ведь сражение должно произойти завтра, а не сегодня! Но, в принципе, я уже был почти уверен в отсутствии Саламандра, как только зашёл на территорию крепости."
  
   - Каге буншин но дзюцу (техника теневого клонирования)! - три клона появились сразу же на мой зов. - Они будут охранять вас и выведут отсюда к Тейжо.
  
   - Но как же ты?! Ты что, собираешься с ним сражаться?! Ты просто не понимаешь, насколько он силён! - в глазах Нарико можно было отследить всю гамму чувств, начиная с удивления, а заканчивая гневом.
  
   - Я уже всё решил. Если он останется жив, то вам не будет покоя (а я не оценю свои силы в битве с сильным противником) - несмотря на твёрдость и весь холод в моём голосе, русоволосая девушка не успокоилась:
  
   - Даже если не будет его, то наверняка найдутся другие! Ты просто не можешь рисковать своей жизнью! Ты стал мне другом за то небольшое время, что я с тобой провела! Я не могу...
  
   - Нарико, его бесполезно отговаривать! Он не станет слушать! - стальной голос Лейко перебил говорившую, заставив удивлённо замолчать. Её подруга редко повышала голос. - Главное пообещай, что вернёшься живым!
   - Обещаю. - я кивнул и одновременно медленно моргнул в подтверждение своих слов.
  
   - Хорошо. Если так, то удачи, Улькиорра. - грустно произнесла кареглазая девушка, но я уже исчез в звуке сонидо.
  
   Быстро двигаясь в указанном слугой направлении и одевая на ходу обратно маску, я сконцентрировался на своих ощущениях и вскоре обнаружил всплески реяцу (чакры) впереди. Черно-коричневые скалы, составляющие большую часть местного пейзажа, сливались в одно целое на горизонте с вечно хмурым небом, а ветер резал глаза, но это мне не помешало различить впереди сражающиеся фигуры. Около сотни шиноби с двух сторон суммарно полегли в этой битве и теперь мирно лежали в лужах крови на земле, а конца схватки ещё не было видно. Трое ниндзя со знаком закручивающейся спирали на протекторах, из Конохи значит, сражались против одного противника на большом сером призывном животном (стоит поблагодарить за ту лекцию Нарико), напоминавшем внешне саламандру. Одна девушка - блондинка с двумя хвостиками и двое мужчин: один с длинными черными волосами и жёлтыми змеиными глазами, а другой с длинной копной белых волос, стоявших как у дикобраза и завязанными в хвост. На саламандре же стоял... Ханзо. Мускулистый мужчина с длинными светлыми волосами и надетым на лицо респиратором - всё сходится. Вот змееподобный использует технику, выпускающую из его рукавов десятки змей, а Саламандр уклоняется. Я решил не стоять в стороне и вмешаться. Посыл реяцу в ступни и я уже около врага. Удар ребром ладони, и враг слетает на землю со своего животного. Видно, что коноховцы удивлены: они явно не ожидали увидеть ещё одного участника в странной маске. Но всё же шиноби быстро пришли в себя, и видно, как "дикобраз" уже выпускает иголки из своей причёски в врага. Атака не находит Ханзо, встречаясь с его огненным шаром. В то же время пресмыкающееся пытается сбросить меня с себя своим хвостом, но я вновь использую сонидо, перемещаясь над саламандрой и формирую серо. Яркий ядовито-зелёный тонкий луч с характерным звуком летит в хладнокровное, спустя секунду разрывая плоть последнего и нанося тому серьёзное повреждение, несовместимое с жизнью. Призывное животное с рёвом падает на землю, произведя в последний раз перед своей смертью атаку: выдохнув в меня облако фиолетового газа.
  
   Пресмыкающееся рассеялось дымом с хлопком, а я еле уворачиваюсь от техники Ханзо "Суитон: Суироу но дзюцу". Струя воды, разрезая даже землю на своём пути, проносится мимо меня, а я ощущаю, как всё плывёт перед глазами от полученного мной из воздуха яда. "Змей" кидает в противника взрывные кунаи, заставляя Ханзо немного отступить от меня, а блондинка сразу же со спины атакует его, но снова неудачно, оставляя ударом руки приличный кратер в земле. Я мгновенно телепортируюсь к Саламандру, превозмогая слабость во всём теле и намереваясь разрезать его своим занпакто, но тот снова отпрыгивает. К несчастью этого шиноби или же моему счастью, сконцентрированная до этого реяцу на клинке срывается в тот момент, когда противник отпрыгивает и оставляет глубокую рану в его груди, а посланный "дикобразом" катон задевает, хоть и не достигает полностью свою цель, успевшую в последний момент уйти с основной линии поражения. Быстро использую баллу, и мгновенно сорвавшийся с моего кулака комок зеленой энергии сбивает с ног противника, оставляя на нём очередную подпалину, а выпущенные "змеем" в тот же момент кунаи умерщвляют поверженного врага. "Ханзо Саламандр теперь мёртв." - и мир уже окончательно погружается для меня в темноту, а тело теперь полностью расслабляется и бессильно падает на землю.
  
  
   Данное обещание. Путь в Коноху.
  
   Только придя в сознание, я не стал сразу же открывать глаза и для начала прислушался к себе. Судя по свинцовой тяжести в теле, пошевелить конечностями, а тем более встать, будет для меня сейчас трудновато. Гудящая голова сильно болела, мешая формулировать мысли. Хотелось просто лежать и дожидаться, когда пройдёт такое состояние и станет лучше. Закончив с беглым личным медицинским осмотром, я пересилил себя, чтоб не провалиться снова в сон и стал вслушиваться в окружение. Тишина. "Видимо никого рядом нет." - подумал я и с трудом открыл глаза, только поняв, что маску с моего лица сняли. Равно как, откинув одеяло, не обнаружилось рядом Мурсьелаго, а самого меня переодели в другую, чистую одежду. Вместо привычной чёрной водолазки и зелёной куртки на мне находилась просторная белая футболка, выставлявшая на показ один из главных атрибутов пустого -дыру, а вместо "штанов" шиноби - чёрные бриджи. Что же касается моего местонахождения, то, оказывается, всё это время я находился в средней по размерам, освещённой факелами пещере, которая, к моему удивлению, была заставлена многочисленными деревянными ящиками. Место напоминало некое подобие склада, но здесь было сухо, тепло и светло (благодаря факелам), что не могло не радовать. Решив осуществить возникшую мысль и встать с подобия футона, на котором в данный момент лежал, я с усилием сел, сразу почувствовав, как мир начал кружиться и терять краски. Прикрыв глаза и привыкнув к сидячему положению, я вновь их открыл и, немного подождав, продолжил свою попытку становления на ноги. Наконец уже кое-как встав и покачиваясь, я медленно стал продвигаться вперёд в выбранном по наитию направлении и, как я думал, к выходу. Вдруг мой слух уловил шорох шагов в нескольких метрах впереди меня за ящиками, и я замер, имея через несколько секунд возможность разглядеть синеволосую девочку лет десяти, преградившую мне путь. Она сначала растерялась, увидев меня, но почти сразу же собралась.
   - Вам ещё рано вставать, яд был очень силён. Цунаде-сама еле смогла от него избавиться. - с беспокойством в "золотых" глазах заявила синевласка. Немного помолчав и не дождавшись от меня ответа, она спохватилась и произнесла:
   - Аа, я не представилась. Я Конан, а это, - указала она на ещё двух, незамеченных мной ранее и выглядывавших из-за ящиков, детей.- Яхико и Нагато.
   Теперь оба показались полностью, встав рядом с девочкой, и я их мог рассмотреть: рыжий паренёк, твёрдо смотревший на меня с недоверием, но любопытством и его красноволосый спутник, который мялся из-за явной неуверенности и склонил голову вниз к земле, скрывая длинной челкой половину лица.
   Конан видимо хотела что-то спросить, с удивлением и интересом рассматривая мою "дыру", но ей помешала это сделать внезапно появившаяся уже знакомая мне из сражения с Ханзо блондинка.
   - А меня зовут Улькиорра Шиффер. - решил сразу же представиться я, завидев девушку.
   - Улькиорра-сан, так? Необычное имя. - ответила та.
   - Можно просто Улькиорра (говорят, если позволять называть себя без официоза, то это способствует установлению контакта).
   - Хорошо, Улькиорра. А я Цунаде Сенджу. Тоже можно просто Цунаде. - замолчала на недолго куноичи и продолжила. - Знаешь, а ты довольно везучий. У тебя очень сильный организм, за пару дней, хоть и с противоядием, справившийся со смертельным ядом. Даже показалось, что у тебя вообще иммунитет. - женщина слегка улыбнулась. - И, как я вижу, ты уже вполне в порядке и лежать уже не собираешься, так что следуй за мной, нам предстоит сложный разговор. - закинув на плечо мою руку, закончила ниндзя-медик (как я догадался из слов Конан) и повела меня, поддерживая, в сторону, откуда вышла. Шли недолго, меньше, чем за пару минут (ещё учитывая скорость движения) мы добрались до костра, и теперь я имел возможность наблюдать находившихся около него двух знакомых шиноби. Взгляды, которыми они меня одарили, выражали явное недоверие.
   - Улькиорра Шиффер. - отдышавшись после нелегкой для меня дороги, повторно представился я.
   - Джирая (от автора: гоменносай, не знаю их кланы) - с серьёзностью в голосе произнёс мужчина с копной непослушных белоснежных волос.
   - Орочимару - ответил шиноби с длинными чёрными волосами, прожигая меня испытующим взглядом змеиных глаз. "Это очень странный шиноби. Хотя, шиноби ли или вообще человек? Та сквозная дыра чуть ниже его шеи не напоминает никакое из знакомых мне дзюцу."- подумал ниндзя.
   Тем временем Цунаде помогла мне сесть около костра и приземлилась рядом. Дети расположились поблизости.
   - Мы из Конохи, а из какого селения ты? И по какой причине оказал нам помощь? - шиноби, представившийся Джираей, засыпал меня вопросами.
   Голова ещё плохо соображала, но я смог сформулировать подходящий ответ и рассказал вкратце свою историю, опуская некоторые детали:
   - Я не принадлежу ни к какому селению. Недавно я потерял память, а после очнулся уже в караване торговцев селения Дождя. Они нашли меня на дороге и взяли с собой, обработав раны. Я был благодарен им за оказанную мне помощь, а через некоторое время люди Ханзо напали на караван, убив большую часть находящихся в нём. Так что, то, что вы называете помощью, как таковой не является. Это просто была месть Ханзо за содеянное. - "Я почти не соврал, но и не сказал полную правду. По крайней мере, им не стоит знать большего."
   - Эм... А что это у тебя тогда за дыра...в шее?- неуверенно замялась блондинка.
   - Я не знаю, откуда она взялась.
   Воцарилось молчанье, разговор определённо не шёл.
   - Ладно... Наверное ты голоден. Вот, возьми - поешь. - сняв какую-то миску с костра, протянула её мне Цунаде.
   - Спасибо.
   Я даже не догадывался до этого, как проголодался. Суп оказался довольно неплох, хоть и состоял в основном из овощей и зелени. Быстро поглощая предложенное, я ощущал на себе взгляды, а вновь появившаяся тишина становилась всё невыносимее.
   - У тебя довольно необычный меч.- решил её разрушить "змей".
   - Возможно. - не стал возражать я. - Он был при мне, когда я очнулся, но ничего насчёт его "необычности" я не знаю. - Орочимару только хмыкнул, тем самым окончив наш короткий диалог.
   - И что собираешься делать дальше? Ты ведь не принадлежишь ни к одному селению, значит тебя будут считать нукенином. Неужели присоединишься к Дождю? - влез Джирая.
   - Нет, здесь мне не место... А вы хотели мне что-то предложить? - я равнодушно поинтересовался.
   - Ну... - немного растерялся мужчина - можешь пойти с нами, в Коноху. Сильных шиноби деревня всегда готова принять.
   - Джирая... - пыталась возразить Сенджу.
   - Я согласен с ним. Третий скорее всего будет не против. - поддержал беловолосого Орочимару.
   - Но... - пыталась что-то ещё сказать девушка, но замолчала.
   - Я согласен пойти с вами.
  
   ***
  
   Пришлось задержаться в селении Дождя ещё на неделю, дожидаясь моего полного выздоровления. Несмотря на противопоказания Цунаде, я всё же проводил физические нагрузки, чтоб не потерять форму. Меч мне доверили, поэтому кендзюцу я тоже отрабатывал, иногда тренируясь с Орочимару. Джираю же я попросил отправить письмо с призывной жабой моим знакомым в "Алую зарю", в питейную с гостиницей, где они должны меня дожидаться, чтоб не волновались о моём отсутствии. И сделал это я скорее из-за того, что так бы поступил человек на моём месте.
  
   С шиноби у меня сложились довольно неплохие отношения, хоть и не полностью доверительные. Дети же вначале меня немного побаивались (наверняка из-за необычной внешности), но со временем я вполне смог с ними сдружиться.
   - Улькиорра-сан, а какова ваша цель в жизни? Ну, стремления? - как-то за ловлей рыбы на шестом дне внезапно спросил меня Яхико. Конан и Нагато также повернули головы ко мне и стали дожидаться ответа. Я же задумался."Занпакто что-то говорил про Судьбу и то, что она будет направлять меня. Но что именно является для меня целью?"
   "Скоро этот мир будет ожидать война. Ты должен будешь предотвратить её, заняв одну из сторон... Сил тебе должно будет хватить к тому времени." - внезапно откликнулся голос в моей голове (наконец-то сказал точно о моей цели).
   "А какую именно сторону мне стоит принять?"
   "Ту, которая будет придерживаться наиболее правильных идей. Наверняка общей целью противников будет изменение мира к лучшему, но методы будут разные. - закончил занпакто, интонацией давая знать, что разговор окончен.
   "Всё равно непонятно." - подумал я, но решил озвучить то, к чему пришёл из приведённого диалога:
   - Изменить мир к лучшему.
   - Вы правда так считаете?! - неожиданно воскликнул с энтузиазмом Яхико, а в глазах остальных ребят зажглись огоньки. - Я тоже так думаю! И во что бы то не стало стану сильнее и тогда уж изменю этот мир! Я не допущу таких кровопролитных войн, как эта, больше не будет страданий и таких сирот, как мы! - вскочив, мальчик своим криком наверняка спугнул всю рыбу, но всё равно не унимался.
   - А давайте объединимся! - внезапно предложил он мне. - У нас тогда будет бОльшая вероятность успеха! Вы сильный шиноби, а когда мы с ребятами пройдём тренировку Джираи-сенсея, то вместе мы станем ещё сильнее!
   "Джирая говорил мне об их потенциале, и то, что заявляет этот ребёнок, возможно станет правдой в будущем. Возможно, это знак..."
   - Ну что ж, я не против. Только подрасти сначала. - попытался улыбнуться я, что, на удивление, получилось.
   - Хорошо! Но только не забудьте про то, что обещали! - с такой же улыбкой, но более радостной, выдал Яхико, а потом задумался и заметно погрустнел. - Как жаль, конечно, что вы уходите завтра... Но я обязательно сообщу вам, когда буду готов, и мы вместе будем менять этот мир! - снова воспрял духом рыжеволосый. - Ведь так, Конан, Нагато?- те усердно закивали головами, с восторгом глядя на будущего предводителя. На этом и договорились.
   В будущем я ещё не раз вспомню этот разговор и то самое обещание, данное одним обычным пасмурным днём в деревне Дождя...
  
   ***
  
   Вот и подошёл день нашего отбытия из Аме. Мы втроём, без Джираи, который всё же под уговорами детей сдался и остался на некоторое время тренировать юных шиноби, отправились в Коноху. По пути не произошло ничего необычного, за исключением нескольких встреченных по пути групп разбойников, с которыми мы справились без труда. Я даже ни капли реяцу не потратил на них и меч не обнажал, орудуя одним лишь тайдзюцу. Добрались чуть меньше, чем за день, хотя я мог бы и быстрее. Но не стал, мне хватило косых и удивленных взглядов спутников на моё первое недалёкое перемещение. Моя "телепортация" кроме того, что была чересчур для них быстрой, так ещё и с характерным, необычным для жителей этого мира низким свистящим звуком, поэтому я решил пользоваться стандартным методом перемещений шиноби по деревьям. Всего-то требовалось немного изменить сонидо и вливать в ноги лишь самую малость реацу.
   Кажется мы уже близко. Орочимару подал мне знак рукой, и, вглядевшись вдаль, я смог заметить едва приметные из-за скрывающей их густой растительности и скрывающей окраски большие, нет, ОГРОМНЫЕ раскрытые зеленые ворота на фоне таких же ОГРОМНЫХ светло-коричневых стен, окружавших как крепость деревню. Правда до Лас Ночес всё равно далеко, но впечатляет. Приблизившись к воротам и, замедлив бег, мы вошли внутрь, а Орочимару с Цунаде коротко кивнули сидевшим на входе, судя по протекторам, двум шиноби. Те явно растерялись их неожиданному появлению и оторвались от разговора, а один брюнет с растрепанной короткой прической и какой-то белой повязкой на носу судорожно быстрым движением руки смахнул под стол какие-то карточки с одинаковым рисунком на одной стороне. "Вроде это называется картами..." Рассматривать безответственных стражей времени не было, поэтому я поспешил за своими спутниками, как ранее они мне сообщили, в резиденцию Хокаге, доложить о завершённой миссии, Джирае и обо мне. А Хокаге, как они пояснили, - это самый сильный и, следовательно, самый уважаемый ниндзя в селении. К слову, сейчас им является Сарутоби Хирузен - третий по счёту человек, занимающий эту должность со дня основания Конохи. Его лицо, вырезанное на большой скале, я на бегу и разглядывал.
   Мы довольно быстро приблизились к большому красному зданию закруглённой формы, располагавшемся перед монументом Хокаге, что мои сомнения насчёт того, что это и есть резиденция, таили с неумолимой скоростью. Они окончательно развеялись, когда мы вошли внутрь, поприветствовав шиноби в странной звериной маске, стоявшего на входе. До кабинета Хокаге добирались молча, лишь глухие шаги, разносившиеся по деревянным коридорам, нарушали тишину. Поднявшись по лестнице, наша тройка вскоре остановилась, а Орочимару постучал в массивную широкую дверь. Услышав тихое "Войдите", мы прошли внутрь и попали в светлое с большим окном, отделанное деревом помещение.
   - Здравствуйте, Хокаге-сама.
   - Добрый день. - деловым тоном ответил брюнет средних лет, сидящий за столом перед нами и медленно потягивающий трубку. - Орочимару-сан, Цунаде-сан, с вами нет Джираи, - нахмурился мужчина, - Но думаю, сейчас вы мне всё объясните. И насчёт Джираи, и задания, и по поводу гостя... - изучающий коротко брошенный взгляд в мою сторону, - ...тоже я хотел бы услышать.
   - Так точно, Хокаге-сама. - синхронно ответили шиноби.
   - Докладываю, - взяла роль рассказчика на себя Цунаде, - Ханзо уничтожен, теперь без предводителя расправиться с его оставшейся армией - вопрос времени. С большими потерями, но мы справились с поставленной задачей. Пришлось пожертвовать всей группой... - промелькнула легко читающаяся грусть на лице молодой женщины. - Но мы бы и благодаря им сейчас не стояли бы перед вами и, как бы это странно не звучало, провалили бы задание, если бы нам не помог этот шиноби, находящийся в данный момент здесь рядом с нами. По его словам, у него были собственные мотивы для убийства Саламандра, но это не меняет его заслугу. Что же касается Джираи, то он жив и, как выразился, "наконец обрёл достойных учеников и исполнит своё предназначение." Просил передать, что задержится на три года. Это всё, если в кратких деталях.
   Сарутоби задумался, оперевшись лицом на скрещенные перед носом кисти, и его взгляд стал сосредоточенным. Я чувствовал, что сейчас решается моя судьба. Подняв глаза от стола, глава деревни несколько минут пристально рассматривал меня, а потом вздохнул и наконец выдал:
   - Твоя помощь, оказанная деревне, неоспорима, эм...?
   - Улькиорра Шиффер.
   - Улькиорра-сан, я от лица Конохи искренне благодарю тебя и думаю, что вполне смогу отблагодарить. Ты можешь назвать сумму...
   - Хокаге-сама, приношу вам свои извинения, но не стоит. Меня не интересует материальное вознаграждение, я пришёл по совершенно другому поводу. Да и селению, в связи с войной, средства нужны больше... Я хотел бы вступить в селение. - на лицах всех присутствующих читалось искреннее удивление. Цунаде хоть и знала о моей цели, но наверняка не думала о том, что я откажусь от вознаграждения. Отличился от всех Орочимару, лишь вздёрнув вопросительно бровь на моё заявление.
   - Орочимару-сан, Цунаде-сан, спасибо, вы свободны. - произнёс Хокаге и продолжил, когда шиноби удалились. - Это довольно неожиданно. Даже несмотря на оказанную нам услугу, твоё требование сложно осуществить Требуется согласие старейшин... - всё ещё обдумывая продолжил мужчина. - Но хорошо, я дам своё согласие на твоё вступление в Коноху... Но при одном условии! Только если ты пройдёшь проверку у клана Яманака, и у тебя не окажется злостных намерений насчёт деревни. - закончил Хирузен и продолжил более мягко. - Я понимаю, что это довольно неприятно: ощущать недоверие, но так надо. К тому же, проверившись, у тебя будет больше шансов получить одобрение старейшин. - вздох. - Также я предоставлю тебе на время решения совета жильё и питание, раз от вознаграждения ты отказался... А теперь, если тебе не сложно, мне бы хотелось узнать твою историю. Вот, садись в кресло...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Прода
  
  
  
   Услышав поведанный мной рассказ, Хокаге остался не совсем доволен, в виду его неполноты, но, как и обещал, вручил мне документы на квартиру, на бесплатное питание 3 раза в день в любом заведении Конохи и направление в больницу на осмотр с лечением, если захочу восстановить свою память. Правда вернуть мне воспоминания могут, как выразился Сарутоби, и клан Яманака, но этот процесс может отразиться на моей психике. Естественно я отказался, но только по другой, известной только мне причине, а сейчас, спускаясь по лестнице с шиноби в звериной маске на нижний этаж резиденции к менталистам, обдумывал способ избежать вмешательства в свой разум, что могло привести к раскрытию. Это навело меня на мысль о занпакто.
  
   - "Мурсьелаго, ведь ты часть моей души, следовательно связан в какой-то степени с моим сознанием." - скорее утвердительно, чем вопросительно обратился я к занпакто.
   - "Да, это так." - с некоторой неохотой всё же отозвался меч.
   - "Значит, в твоих силах оградить некоторые мои воспоминания?"
   Спустя некоторую паузу, наполненную лишь скрипучими звуками шагов по дощатому полу резиденции, Мурсьелаго соизволил мне ответить.
   - " Хм.. Да. Я понял тебя." - произнёс меч, когда я уже заходил в небольшое, плохо освещенное помещение с одним столом и двумя стульями и увидел трёх мужчин, судя по виду, уже давно ждавших меня.
  
   И занпакто не подвёл, Иноичи-сан - глава клана Яманака, молодой мужчина с серьёзным лицом и длинными светлыми волосами, забранными в высокий хвост, смог прочитать лишь ту нужную мне часть памяти, которую не скрыл меч, и при этом ни о чём не догадался. Получив от него положительный ответ в виде кивка, двое других мужчин, бывших с менталистом до моего прихода, и мой сопровождающий наконец расслабились, до этого постоянно находясь в боевой готовности.
  
   - Можете идти. У меня не осталось вопросов. - немного грубым голосом заключил Яманака, обращаясь к приведшему меня шиноби.
   - Как скажете, Иноичи-сан. - почтительно ответил тот, и уже обращаясь ко мне. - Пройдёмте со мной, Улькиорра-сан, я проведу вас в ваши апартаменты.
  
   Покинули менталистов и резиденцию мы тем же путём, что и пришли. И сейчас, неспешным шагом продвигаясь по одной из главных улиц оживлённого зелёного городка, я смог получше рассмотреть окружающую меня обстановку деревни. Невысокие и по виду уютные деревянные домики были разделены небольшими улочками. Вдоль главной, широкой дороги размещались маленькие торговые лавочки и магазинчики, а многочисленные прохожие, передвигаясь плотными потоками, активно переговаривались и покупали товары. Дети сновали туда-сюда, один даже натолкнулся на меня. Город жил, вопреки войне и в отличии от Аме. Но всё же некоторая усталость просвечивалась на лицах людей. Война оставила свой отпечаток, и если приглядеться, то можно было увидеть тоску и измождённость за напускной беззаботностью. Многие жители -шиноби ушли в войска, благо что до Конохи армии неприятеля из Суны и Ивы не добрались. Хотя не факт, что не дойдут.
  
   Шиноби из Анбу, специальной организации под управлением Хокаге, долго вёл меня, можно сказать, к другому концу деревни, но всё же мы пришли и остановились у входа в небольшой, типичный для селения деревянный домик с небольшим садом и полигоном на заднем дворе.
  
   - Улькиорра-сан, мы прибыли. Вас устраивает этот вариант?
   - Вполне. - отдалённость от центра была мне только на руку - меньше суеты, а состояние дома меня не волновало.
   - Хорошо. Позже я сообщу вам о решении Хокаге-сама и старейшин. Если возникнут вопросы, - он достал из набедренной сумки свиток, - можете выполнить призыв со свитком, я получу сигнал и через некоторое время прибуду.
  
   Приняв протянутую мне вещь и сухо поблагодарив ниндзя, я отправился осматривать дом, который оказался вполне неплох: два этажа, полный комплект мебели и относительная чистота. Окончив с осмотром я отправился на задний двор. Теперь времени было достаточно, и можно было в полной мере заняться саморазвитием. Во-первых, требовалось вернуть себе прежний объём реяцу и состояние тела усиленными тренировками. Во-вторых, увеличить контроль медитацией, а в-третьих, отточить техники воды. Возможность узнать про свои стихии подробнее представится уже когда я получу протектор.
  
   Пробежка в сотню кругов по полигону, отжимания, поднятие тяжестей, метание сюрикенов и кунаев по мишеням на деревьях стали неотъемлемой частью жизни меня-человека, ибо в теле пустого я в этом не нуждался. Раньше сила напрямую зависела от количества и качества реяцу, сейчас же от физической силы и чакры. Дальше следовали занятия рукопашного боя и с мечом. Вызвав шесть клонов я заставил их сражаться друг с другом, наказав по возможности не ранить друг друга и просто оттачивать приемы, а сам сел медитировать. Спустя три часа, развеяв по очереди копий, чтоб не упасть от навалившейся за одновременную отмену техники нагрузки, я вновь повторил теневое клонирование, дав команду напасть на меня копиям и принявшись с ними уже за стихию. Комбинируя в схватке пока что известные мне только три техники воды, мы постепенно перешли на тайдзюцу, а затем и на кендзюцу. Сражаться с самим собой было трудно, казалось, что противник буквально знает каждый твой следующий шаг, поэтому я добавил несколько новых придуманных мной в процессе тренировки приёмов, сведя количественное преимущество на нет. Победив всех я присел на землю и немного отдышался. Уже близился вечер, за всем этим время пролетело незаметно, и желтый диск солнца постепенно опускался к горизонту. Медленно встав, я направился с полигона в дом и, распаковав и залив кипятком найденный в нижнем шкафчике на кухне рамен, поужинал. В таком темпе прошли четыре дня.
  
   ***
  
   Flashback
  
   В кабинете Хокаге.
   - И всё равно, где это видано, чтоб Деревня просто так принимала неизвестного чужака? Пусть он и помог нам в войне, но о нём ничего не известно! - опираясь на трость, произнёс крепкого вида мужчина властным голосом.
   - Кажется, я уже не раз говорил, он молод и силён, у него большой потенциал, тем более Иноичи-сан подтвердил, что желание вступить в Лист у него своё собственное, не навязанное никем, и он не имеет никаких злых намерений. - твёрдо возразил сидящий в кресле брюнет с бородаты, покуривав трубку.
   - Я всё же настаиваю на допросе в Корне. Вполне возможно, что Яманака что-то упустил. - прожигая взглядом в который раз повторил собеседник.
   - Упрямец, ты уже во всём видишь двойное дно! - возмущённо воскликнула престарелая седоволосая женщина. - Не стоит так раскидываться кадрами!
   - Кохару, успокойся. Данзо, думаю, вам всё же стоит прислушаться к разумным доводам.
   - Ну что ж, ладно, раз ты настаиваешь, то я, так и быть, больше не буду упорствовать, - проигнорировав изречение Утатане, Шимура уже было направился к двери, но у выхода бросил. - Но всё же я против, ему нельзя доверять. Надеюсь, ты обдумаешь мои слова и позволишь провести более тщательную проверку. Уж я-то найду способ обойти его ментальную защиту и поставить нужные закладки... - последняя фраза не была услышана, так как прозвучала очень тихо.
  
   End of flashback
  
  
  
   В полдень на пятый день привычный распорядок дня нарушил визит члена Анбу, оторвавший меня от тренировок по кендо. Разминаясь, как обычно, на полигоне, я даже и не заметил его бесшумного появления. Очнулся лишь после тактичного покашливания за спиной, заставившего меня вздрогнуть и рефлекторно рубануть занпакто позади себя. К счастью, боец оказался натренированным и легко отпрыгнул от удара назад.
  
  
   - Хокаге-сама со старейшинами просят вас пройти со мной в резиденцию для решения вопроса о вступлении в деревню. - как будто ничего и не произошло произнёс мне ниндзя в знакомой маске ухмыляющегося кота и запрыгнул на ветку дерева. Я последовал за ним и вскоре, мгновенно и без проблем добравшись до места по крышам, мы уже стояли напротив дверей в кабинет Хокаге. Тихо постучавшись Анбушник открыл дверь и пропустил меня вперёд, а сам, учтиво поклонившись присутствующим в помещении, удалился. В кабинете меня уже ждали сосредоточенный Третий, сидевший в своём кресле и всё так же покуривавший трубку в окружении двух новых лиц по бокам стола: седоволосая женщина, с забранными в пучок шпилькой волосами, и темноволосый мужчина средних лет. Женщина была одета в повязанным оранжевого цвета оби серое кимоно, поверх которого были накинуты тёмно зеленого цвета хакама, и излучала она лишь некоторое беспокойство с недовольством (последнее было не ко мне). Фигура мужчины с забинтованной левой половиной головы, стоявшая в чёрном кимоно с зафиксированной в согнутом положении правой рукой, сквозила же напротив опасением и пренебрежением.
  
   - Добрый день, - решился я нарушить возникшую тишину, когда взгляды всех троих скрестились на мне.
   - Добрый, Улькиорра-сан, - поддержал с кресла Хокаге, вынув изо рта трубку, - Позвольте представить, Шимура Данзо-сан и Утатане Кохару-сан - старейшины Конохи.
   - Очень приятно. - ответил традиционным поклоном.
   Хокаге сразу перешёл к делу:
   - Посовещавшись со старейшинами, мы решили подтвердить твою просьбу о вступлении в Селение. Но ты должен будешь пройти традиционное испытание боем с одним из джоунинов с целью выяснения твоего ранга. - выжидающе на меня посмотрев и не найдя ничего, Сарутоби продолжил, - Никто не сомневается в твоих способностях, но просто таковы правила. Экзамен будет проходить послезавтра в полдень на арене "Шикенкаиджо". Сейчас же можешь получить свой протектор. - выдвинув ящик стола, Хокаге достал повязку из синей материи с прикреплённой к ней стальной пластиной. Я подошёл ближе и принял из его рук своеобразное свидетельство каждого ниндзя, подтверждающее в этом мире его существование, и повязал его на лоб.
   - Благодарю, Хокаге-сама, Шимура-сама, Утатане-сама. - вежливо поклонившись, я попрощался с Хокаге и старейшинами и направился в давно намеченную библиотеку. Но, к сожалению, этому не было суждено случиться...
  
   - О, Улькиорра-сан! - как только я покинул резиденцию и прошёл сотню метров, как меня окликнула сзади подозрительно знакомая беловолосая личность. - Я вижу, ты теперь ниндзя Листа! Поздравляю! - крикнул мне и, догнав, продолжил, - А я ненадолго решил отлучиться из Аме и проверить, как ты тут устроился. Заодно ещё успокою Хокаге насчёт своего отсутствия. - Джирая улыбался и вёл себя совершенно иначе, нежели раньше. Видимо, теперь я один из них, и меня перестали опасаться. Даже на "ты" ко мне обратился, завидев протектор. - Цунаде снова ушла на миссию, а Орочимару опять за своими опытами сидит, не повидать их. - с сожалением ответил игловолосый, но вдруг, видимо что-то решив, неожиданно закинул мне руку на плечо. - Ну да ладно, пойдём. Наверно ты ещё не полностью осмотрел Деревню, я покажу тебе местные достопримечательности. - и мы медленно поплелись между домов.
  
   Я узнал довольно много об основателях Конохи из рассказа Джираи, о знаменитом лесе "Смерти" или по-другому полигоне 44, о Шикенкаиджо или арене для сдачи экзаменов генинов на чунина. Это было полезно, но я всё не мог понять, зачем он меня просвещает, пока не осознал, что на самом деле мы двигались к определённому месту, а он просто, оказывается, занимал меня разговорами.
   - А вот мы и пришли к одной из популярных местных достопримечательностей. - довольно произнёс беловолосый мужчина, втаскивая меня в заведение с табличкой однозначной трактовки "Шушуя" (Саке-саке-магазин) на входе.
  
   Оказавшись в весьма уютном и, на удивление, тихом помещении бара, отделанным полностью деревом и без каких-либо излишних украшений, мы присели за столик, а Джирая, подозвав официантку, сразу же заказал саке и "что-нибудь перекусить". Немного подождав, нам наконец принесли наш заказ.
   - Джирая (по дороге мы перешли на "ты"), зачем мы пришли сюда? - я был и вправду удивлён.
   - Как зачем? Чтобы отметить твое получение протектора и мою удачно завершённую миссию. - как само разумеющееся ответил мужчина, разливая саке по пиалам. - Кампай! - подняв пиалу вверх, воскликнул Джирая.
   - Кампай! - решил я поддаться, всё-таки мне стал интересен этот обычай людей, а жидкость довольно необычно пахла, хотя и не вызывала опасения.
   - Эх, здесь самое лучшее саке, что я пробовал! Жаль, что нет девушек...
  
   ***
  
   Проснувшись утром, у меня жутко болела голова, в горле першило, а солнечный свет, вошедший в окно, резал глаза. Все рассуждения заменила лишь одна мысль: "Да, вчера было хорошо, но сегодня... Чтобы я ещё раз попробовал - ни за что! Да, налаживать контакт с людьми таким способом эффективно (похоже, мы заметно сблизились с Джираей), но та неизвестная жидкость... Что это вообще такое, раз игнорировала мою регенерацию и не выводилась из моего организма?" Привстав с кровати и игнорируя гул в ушах, я огляделся и заметил храпящего рядом на футоне Джираю. Как мы очутились у меня в доме и как добрались (мой дом на окраине Селения), я помнил смутно и решил позже об этом спросить "гостя", поэтому сейчас отправился в ванную приводить себя в порядок. После принятия душа я внутренне остался доволен своей скоростью востановления, ведь неприятные ощущения почти прошли, и зашёл на кухню, где обнаружил на столе странное письмо. Развернув, я прочитал.
  
   "Улькиорра-сан, искренне вам советую быть всячески осторожным и остерегаться Корня и Данзо. Скрывать наличие "аномалии" также считается крайне желательным для вашей же безопасности.
   Хокаге
   P.S. Уничтожь письмо после прочтения"
  
   "Следует прислушаться к совету." - подумал я, сжигая на пламени газа кухонной плиты послание.
   Есть не хотелось совершенно и, наскоро выпив молока из холодильника, я смог, наконец, отправиться в библиотеку, благоразумно посчитав, что ждать, когда проснётся Джирая, бессмысленно.
  
   Здание библиотеки нашёл быстро, ещё вчера узнал её расположение наряду с достопримечательностями. Большое здание, пусть и сливающегося цвета песка, трудно не заметить. Приветливый старик-библиотекарь, находящийся за столиком сразу при входе, бросив взгляд на протектор, без вопросов допустил меня к стеллажам, правда ограничил количество разрешённых для просмотра в соответствии с моим рангом генина.
  
   "Видимо, мне и вправду не везёт" - заключил я. За весь день мне не попалось ни одной искомой техники, а лишь история Конохи, теория чакры и низкоуровневые барьеры с низкоуровневыми техниками. Впрочем, чего я хотел - искать информацию о стихиях в разделах для генинов? Пока что мне доступна лишь эта малая толика, поэтому остаётся лишь только тренировать те имеющиеся умения и стремиться к получению более высокого ранга, чтобы стали доступны новые разделы. С этими мыслями я и отправился домой.
  
   Дома никого не обнаружилось, что было совершенно неудивительно, учитывая время моего возвращения. О Джирае напоминал лишь не до конца выветрившийся, всё ещё витавший запах перегара. Сразу открыв окно, позволяя свежему воздуху проветрить помещение, я сложил в шкаф гостевой футон. Эта отложившая привычка - сразу наводить порядок - развилась ещё в Лас Ночес, заставляя меня следить за чистотой. Я не терпел ни грязи в своей комнате, ни арранкаров с грязными манерами по типу Гриммджо. Они у меня ассоциировались только с мусором, недостойным внимания, в отличии от вастерлордов и Айзен-самы, которых я наоборот уважал и некоторых даже считал образцом для подражания.
  
   Приведя в первоначальный вид комнату, я теперь мог со спокойной душой отправиться на кухню, где не преминул утолить голод купленной в кафе и подогретой на плите порцией карри. После сытного позднего ужина пришло самое время для медитаций, которые ранее в пылу поисков в библиотеке оказались благополучно забытыми. Удобно устроившись в позе лотоса на скрипнувшей под моим весом кровати, я закрыл глаза и привычно заглянул внутрь себя, находя очаг.
  
   Вначале, примерно две недели назад, когда я только пробовал ощутить некую концентрацию энергии в районе живота, это было довольно сложно, ведь моё тело, несмотря на некоторую перестройку после попадания в этот мир, всё же имело довольно существенное отличие от здешних шиноби и, вообще, людей: в нём также не было каналов и тенкецу, как и раньше, позволяя напрямую выплёскивать и оперировать чакрой (или реяцу, так как энергия внутри меня позволяла использовать как техники чакры, так и приёмы реяцу), и сама чакра, в виду отсутствия ограничивающих её каналов, спокойно пропитывала всё моё тело, только очаг выработки находился в груди. Наверно, этим я немного напоминал мифических биджу, про которых удосужился почитать в библиотечных свитках, только отличие состояло в самих объёмах энергии.
  
   Подействовав на очаг силой мысли, моя чакра не медлила откликнуться и сейчас, следуя моему желанию, в малом количестве покинула своё место выработки, после чего, разделившись на четыре части, стала курсировать по моему телу, а именно, в конечности и обратно в очаг, постепенно увеличивая скорость движения. Это было и усиление контроля, и укрепление тела одновременно, поэтому было совершенно нормально немного устать.
  
   В теле теперь чувствовалась лёгкая слабость, но я не спешил раздеваться и ложиться спать, так как хотел узнать, что будет, если подать чакру в голову. Раньше я опасался этого делать, но сейчас, считая свой организм более окрепшим, решил попробовать.
  
   Закрыв глаза и сконцентрировавшись, направляю маленький комочек чакры в нужную часть тела. Ничего не почувствовав, всё же открываю глаза и медленно подхожу к окну. Посмотрев на лениво умывающегося рыжего кота на крыше дома напротив и неизменившийся пейзаж улицы, я произвёл несколько физических упражнений. В итоге - опять ничего, никаких изменений. Тогда, осмелев, решил направить энергию в органы слуха. Внезапно раздавшийся громкий стрёкот цикад и бурчащее, как будто над ухом, мурчанье представителя кошачьих, заставили меня вздрогнуть и чуть было не спалить раздражителя быстрой зелёной балой. Но не спалил, а эксперименты не закончил. Теперь моей целью стало обоняние, а затем и вкус, результатом чего выяснилось в процессе поедания яблока, взятого с кухни, что чакра и вправду обостряет возможности органов чувств, так как я очень остро ощущал кисло-сладкое ощущение на языке и немного мятный аромат фрукта.
  
   Завершением должен был стать посыл энергии в глаза, оставленный напоследок. Закрыв источник получения зрительной информации, я отделил два огонёчка от очага, направив их в соответствующие органы. Чувствуя небольшую теплоту в глазах, я медленно их открыл, всё также стоя перед окном.
  
   Картинка была чёткой, предельно чёткой! Было видно каждую травинку, листик дерева и маленькие трещинки на деревянных стенах домов, а гамма красок пестрила разнообразными оттенками цветов. Меня захватило небольшое удивление, ставшее открытым, когда я обратил внимание на всё сидящего на той же крыше кота. От него исходило небольшое белое свечение, а движения животного стали очень медленными, как и трепетание листвы под ветром, которое я раньше не замечал. Опустив свой взгляд на здание, мне стали видны сквозь его стены такие же слабые огоньки, принимающие вид человеческих фигур: три белого, а один, более яркий, голубоватого цвета, после чего я окончательно запутался. Вовремя на помощь пришли мои ощущения сенсора. Хоть они не разрешили все вопросы, но теперь стало ясно: оказывается, чем интенсивней излучаемый свет, тем больше чакры находится в объекте. Следовательно, белые огни - обычные люди и животные, а более яркие - обладающие развитой системой циркуляции чакры (СЦЧ). Осталось непонятным лишь то, почему свет голубой.
  
   Уже раздеваясь и ложась спать, я понял, что могу обострять обоняние, слух, вкусовые качества, а также видеть энергию и живые объекты, чётко различать окружающие предметы и замедленно видеть все движения.
   - Сомневаюсь, что это доступно каждому.
  
   ***
  
   На следующий день я проснулся позже, чем обычно. Солнечные лучи, пробиваясь сквозь неплотную занавеску, пусть ещё и не полностью освещали комнату, но чувствовалось, что было около десяти утра. Встав и привычно-аккуратно заправив кровать, я быстро принял душ и легко перекусил только что нарезанным салатом из овощей. Стрелка часов уже подошла к десяти, как я вспомнил, что за всеми тренировками напрочь забыл про сменную одежду, ведь та, которая на мне, наверняка сегодня пострадает. Захватив оставшиеся со времени путешествия каравана деньги (Хокаге денежных средств не счел нужным выдать) и закрепив на поясе Мурсьелаго, я торопливо выпрыгнул в окно и, запрыгнув на толстую ветку дерева, помчался в Селение в поисках подходящего магазина одежды и снаряжения для ниндзя.
  
   Часто мелькающие сквозь плотные кроны деревьев солнечные лучи неприятно слепили глаза. Густая растительность проносилась мимо с невероятной скоростью, смешиваясь в одно зелёное пятно. Беспокоясь, что так могу врезаться в ствол или увесистую ветку и одновременно не желая сбрасывать темп, я подал чакру в четыре из пяти органов чувств, сразу же наблюдая радикальное изменение в окружении: резкая чёткость и детальность в растительности, появление разнообразных звуков природы и запаха леса. С таким восприятием я сейчас мог ускориться и до восьмидесяти километров в час (учитывая ещё позволяющую силу мышц), что почти в два раза быстрее максимальной скорости передвижения шиноби по лесу.
  
   Впереди уже виднелись невысокие деревянные дома, и я сбавил скорость, неспешно перейдя с прыжков по деревьям на крыши и внимательно всматриваясь в вывески зданий. Подачу чакры в органы чувств прекратил, так как это было незачем, да и гомон, стоящий на улицах Конохи даже с утра, мог вполне повредить чуткий слух. Прохожие на меня, как и прежде, мало обращали внимания, предпочитая спешить между узких улочек по своим делам, тем более двигался я по верхним ярусам, да со скоростью, не позволявшую обычным людям рассмотреть передвигающийся объект.
  
   Наконец, нужный магазин был найден. Назывался он обыденно просто "Всё для шиноби". Спустившись прыжком с крыши в десятке метров от цели, я неспешно направился ко входу. Удивительно, но теперь уже находились некоторые, с удивлением, может даже с интересом рассматривающие мою внешность, что было странно. Маску я уже давно не носил, оставив дома, а меч и типичная одежда шиноби в этих краях совершенно обычны. Быть может, в этом виновата моя неестественная бледность без тени загара, в контраст угольно-чёрным волосам и ядовито-изумрудным глазам со странными зелёными от них "дорожками"? Да и вдобавок видимое со стороны выражение полной безэмоциональности? Кто знает...
  
   Приоткрыв дверь, почти неслышно звякнул колокольчик, и я вошёл внутрь. Никаких излишних украшений и изысков, лишь полностью завешенные наточенными катанами, саями и другим колюще-режущим оружием стены, множество стеллажей с разнообразными свитками, полки с сюрикенами, кунаями и утяжелителями разной массы, шкафы с одеждой специально для шиноби, разнообразные витрины с дымовыми шашками, пилюлями и противоядиями - таким предстало внутреннее убранство помещения магазинчика.
  
   - Добро пожаловать. Чем могу помочь? - низкий голос крепкого мужчины сорока лет, стоящего за прилавком, отвлёк меня от просмотра.
   - Добрый день. Мне хотелось бы приобрести одежду и стандартный комплект снаряжения, включающий в себя взрыв-печати, кунаи, сюрикены...
  
   Окончив с покупкой, я сразу же поспешил к Шикенкаиджо, предварительно запечатав запасную одежду в свиток, а снаряжение положив в напоясный подсумок. Часов, и карманных, и наручных, мне так и не довелось приобрести, поэтому приходилось часто прислушиваться к внутренним, сейчас утверждающим, что время идёт к двенадцати.
  
   Спустя десять минут я уже стоял перед распахнутыми массивными воротами округлого монументального сооружения из серого камня, именуемого ареной Шикенкаиджо. Благополучно пройдя охрану, только уточнившую моё имя и цель прибытия, я вошёл в тень ведущего внутрь арены коридора. Чувствовалось странное волнение и, возможно, предвкушение. Сердце непривычно участило биение, ощущая моё состояние, чтобы замереть на миг в момент, когда я вышел навстречу яркому свету внутренней площадки арены.
  
   На экзамене присутствовало множество джонинов,ну или же чунинов (было не разобрать, так как оба ранга носили жилеты), восседавших высоко под крышей над гладкими 20-ти метровыми стенами сооружения, окружающими место для сражения. А в удобных ложах расположились ранее знакомые мне лица: Хокаге со старейшинами.
  
   Осмотрев верхние ряды, я перевёл взгляд на двух шиноби, стоящих неподалёку от меня. Тот, что находился поближе, тёмноволосый мужчина в стандартном зеленом жилете, наверняка был судьёй, а другой, на противоположном конце площадки, скорее всего должен стать противником.
  
   На вид последний представлял опасность. Тёмные, как ночь, холодные глаза и небольшие под ними складки придавали молодому человеку грозный вид. Да и вшитый символ звезды с нарисованным внутри красным веером на предплечье формы внушал опасение, так как такой носили только члены полиции.
  
   - Рады приветствовать всех вас на Шикенкаиджо - арене Конохи для официальной сдачи экзамена на чунина. - торжественно и громко начал судья привлекать внимание окружающих. - Мы собрались здесь, чтобы экзаменационным боем освидетельствовать получение ранга для генина Листа, Улькиорры Шиффера. Испытующим в результате совещания джонинов, решено было назначить Учиха Фугаку, заслуженного члена уважаемой полиции Конохагакуре. Сложите знак мира и начните бой! - последнее адресовалось уже нам.
  
   "Клан Учиха владеет легендарным додзюцу, шаринганом. Будет трудно победить его, если сила глаз такова, как описывается в свитках." - у меня проскользнули такие мысли, пока мы ритуально совершали поклоны Хокаге, в знак уважения, и, сложив символ мира, друг другу, знаменуя начало схватки.
  
   Фугаку не торопился и, активировав свои глаза до трёх томоэ, выжидательно стоял, ожидая первого шага от меня, но и я не спешил, предоставляя право первого удара ему. Усилив зрение и слух, с помощью возможностей первого у меня теперь было представление о довольно крупных размерах чакры противника, только почему-то имеющей красно-оранжевый цвет и напоминающей пламя.
   "Значит, цвет - это стихия?"
   Также были обнаружены завихрения энергии на месте глаз, но это уже было объяснимо. Удивляло лишь то, что они постоянно увеличивались, а Учиха внезапно разделился на две части, оставив прозрачную копию на своём месте, а сам быстро двигаясь с кунаем в мою сторону. Иллюзия? Скорее всего. Но видимо сильная к ним невосприимчивость с помощью усиленный чакрой глаз переросла в полную, и теперь мне видна реальность, к несчастью противника.
  
   Шиноби начал свои действия, полностью уверенный в наложенном шаринганом гендзюцу, и был заметно удивлён, когда я увернулся от его кинжала вправо, резко контратакуя в бок усиленным реяцу левым ребром ладони. Я и не надеялся окончить поединок таким простым ударом, это было бы чересчур легко, да и принял решение, что буду сдерживаться и не показывать возможностей пустого.
  
   Учиха мгновенно отскочил от меня, поэтому почувствовал удар лишь вскользь, и сразу же выдохнул "полёт огненных фениксов". Не став размениваться, навстречу дзюцу пошла небольшая волна воды высотой в семь метров, остатки которой встретились с вовремя созданным "большим огненным шаром". Густой пар не помешал мне слежению за противником, и я заметил создание теневого клона с уходом под землю оригинала. Но дзюцу подземного передвижения не было реализовано до конца благодаря кинутой мною взрыв-печати, явив на поверхность потрёпанного ниндзя. Уходя от кинутых кунаев "настоящего" и уклоняясь от атак близко подобравшегося клона, я всё же достал меч, собираясь перерубить копию. К сожалению, это получилось не сразу из-за прослеживающего и предугадывающего все движения шарингана, но спустя несколько секунд всё-таки вышло. "Оставшийся" запустил в мою сторону огненного дракона, из-за скорости которого пришлось использовать сонидо в сторону, а затем и на противника - как бы не хотелось светиться, но иного выхода не было, иначе техника бы точно попала в цель (моя обычная скорость была недостаточна, чтоб увернуться). Фугаку не успел уследить за моим мгновенным перемещением, даже используя додзюцу, поэтому ничего не мог поделать с взявшимся у его горла клинком.
  
   - Итак, сражение окончено! Победитель - Улькиорра Шиффер. - возвестил откуда-то позади громкий голос судьи.
  
   Услышав обращение, я выпустил из захвата теперь уже бывшего противника и примирительно спрятал оружие. Какими бы иллюзиями я себя ни тешил, но этот бой оказался не таким простым, как ожидалось. Если не учитывать силы пустого, дававшие большой плюс в выносливости, скорости и быстром восполнении чакры, то представитель Учиха наверняка бы победил. Хотя шаринган и немного разочаровал, но, скорее всего, всё дело заключалось в молодости его носителя и, в следствие, неумении им пользоваться в полную силу. Да, мне определённо следовало увеличить интенсивность тренировок и не обманываться сей победой, хотя проигрыш Фугаку был заранее предопределён. Человеку, тем более молодому, не сравниться с пустым, имеющим более богатый опыт сражений, исключение составляют лишь единицы. Такие, как Айзен-сама... нет, теперь просто Айзен и... Куросаки...
  
   Окунувшись в размышления, я и не заметил, как прошла речь Хокаге. Лишь понял, что сейчас нужно следовать за шиноби, который проведёт нас с Учиха в комнаты для отдыха, пока будет приниматься решение на совете джонинов. И ниндзя не заставил себя ждать, возникнув из воздуха прямо перед нами и знаком показав пройти за ним.
  
   Чунины стали расходиться, вдоволь насладившись таким нечастым зрелищем, как поединок джонинов, пусть и одного будущего, один на один, и уже спешили на выход. На местах остался лишь совет, невозмутимо наблюдавший образовавшуюся около выхода толкотню и ожидающий очистки помещения.
  
   Сопровождающий, не оглядываясь назад, вбежал по стене арены наверх, к зрительным рядам, и пробрался к соседствующей с выходом двери. Толпа уже почти рассосалась, и поэтому мы без серьёзных затруднений последовали его примеру.
  
   Коридоры оказались типично вытянутыми и плохо освещёнными, как и в резиденции Хокаге, хоть были сделаны, в отличии от неё, из камня. Весь путь сопровождался тишиной, нарушаемой лишь мерным звуком шагов, но дорога, несмотря на это, окончилась быстро.
  
   - Я приглашу вас по окончанию совещания. - шиноби остановился около двух дверей, в ожидании глядя на нас.
  
   Интересно, мой голос звучит так же безэмоционально? Люди странные: они живые, могут чувствовать, но не показывают эмоции. Хотя, я ведь сейчас тоже частично являюсь человеком и, соответственно, живым, то почему веду себя почти неотличимо от прошлого?
  
   Не обращая внимания на ниндзя с Фугаку я молча скрылся в предоставленной мне комнате. Ну что ж, она оказалась очень сильно похожей на те, что были в Лас Ночес. Полностью белая, с необходимым минимумом мебели: стоящая возле небольшого окна односпальная кровать, платяной шкаф напротив неё, посередине комнаты небольшой столик со стулом.
  
   Обстановка меня мало заинтересовала. Единственное, чего хотелось, так это тишины и спокойного принятия душа. Всё-таки большое скопище народу на арене вымотало морально, я никогда не любил находиться в центре внимания, и сейчас требовалось успокоиться и снять раздражение.
  
   Вход в ванную обнаружился справа, а само помещение было выполнено в таких же мёртвых, как и комната, вызывающих ностальгию, тонах. С удовлетворением избавившись от грязной одежды и запечатав оную в один из свитков, я выудил из них же чистую и сложил её с над поясной сумкой на небольшую тумбочку рядом с раковиной.
  
   Душ встретил приятным, расслабляющим теплом воды. Я сразу вспомнил, с каким удивлением впервые наблюдал за этим приспособлением людей здесь, в своём новом доме. Раньше, в бытность пустым, я избавлялся от пыли и грязи выбросом реяцу, и про душ, а тем более туалет, не мог подумать. Да просто не знал об их существовании точно так же, как и о потребностях своего нового тела. Тогда в компании торговцев я впервые почувствовал себя из-за этих незнаний не на месте и ощутил беспокойство. Если же внезапно почувствовавшийся голод, выражаемый странными звуками из живота, был давно знаком, то нарастающее, распирающее внизу чувство, оказавшееся позже желанием организма сходить в туалет, определённо нет. Нарико, судя по всем признакам, смеялась, узнав тогда о моей проблеме, а Тейжо... он помог, но одновременно с этим тоже не сдержал улыбки. Что касается меня, то я откровенно не понимал их реакции. Что смешного в том, что кто-то что-либо не знает и оттого физически чувствует себя плохо?
  
   Вылезать совершенно не хотелось, но, к сожалению, требовалось. Выбравшись из тёплого пара душевой кабинки, я невольно поёжился. Влага на коже быстро остывала, поэтому была торопливо вытерта нашедшимся рядом, на батарее, полотенцем. Нацепив на ещё не до конца высохшее тело одежду, я последовал обратно в комнату и, разморенный, не сразу заметил некоторое изменение. По середине стола лежала небольшая записка, навевающая определённые воспоминания о такой же недавно обнаруженной в моём доме.
  
   От кого? Снова Хокаге?
  
   "Рад приветствовать Вас в этом письме, Улькиорра Шиффер. Ваши способности и умения, наглядно продемонстрированные в бою, поразительны для столь юного возраста...
  
   Возраста? Но... Ах да, люди считают меня подростком из-за моей, по их меркам, молодой внешности.
  
   ...Я уверен, теперь никто не будет сомневаться в ваших силах. Но это не главное. Вы стали шиноби Конохагакуре за свои заслуги перед деревней. Самоотверженность в заключительном сражении с главой Аме, Ханзо, заставляет уважать...
  
   Я просто обещал себе уничтожить его. Этот человек, мусор по своим возможностям, продемонстрированным в бою, встал на пути к моему перерождению. Если бы я не убил его, то он снова бы попытался забрать Лейко и, возможно, Нарико. А это недопустимо, так как мне необходимо зарастить для своей цели (перерождения) дыру. А чтобы зарастить её, требуется больше привязанностей, как недавно сказал Мурсьелаго. То есть, чем сильнее и больше ко мне привязывается людей, тем быстрее зарастает дыра (следовательно, после спасения девушек, они с Тейжо оказались мне сильно благодарны, так что мы оказались духовно теснее связаны). Но в этом, как выяснилось, есть и обратная сторона, объясняющая сам неожиданный порыв спасти Нарико с Лейко, даже рискуя своей жизнью. Дело в том, что связь, оказывается, при возникновении становится взаимной и с моей стороны сильнее, хочу я этого или нет (благо, что она не работает, когда связуемый в безопасности). В конечном счёте, мне и вправду светит к завершению задания в этом мире стать человеком в полном смысле этого слова.
  
   Что ж, позже подумаю над этим. Сейчас лучше вернуться к письму.
  
   ...Я уверен, ваша верность деревне будет исключительной, поэтому делаю сие выгодное предложение. Вы можете вступить в специальное образование нашего клана Учиха - полицию, и следить вместе с нами за порядком в Конохе. Не спешите сразу отказывать, подумайте. Это весьма почётно, лишь немногие не из нашего клана поступают туда. Даю вам три дня для принятия решения. По истечению срока буду ждать Вас в здании полиции на третий день ровно в 12.00. Там же мы обсудим подробности моего предложения. Интересующие вопросы можно будет задать моему сыну, Фугаку Учиха. Найти его можно в квартале Учиха или же в нашем здании полиции.
  
   Акайо (1) Учиха"
  
  
  
   Вступить в полицию? Судя по написанному, это почётно, следовательно, у меня будет более высокое положение, чем у остальных шиноби. Но против этого идёт то, что я не люблю большое окружение людей (которое однозначно предполагается), предпочитая уединение. Возможно, мне скорее ближе Анбу, если анализировать увиденное. Они скрытны, часто действуют по одиночке, без лишних слов - то, что надо. Но всё дело в том, что меня никто туда не приглашает, а Анбу - определённо закрытое объединение. Всё же следует поговорить с Фугаку сразу после утверждения моего ранга и узнать побольше информации из библиотечных свитков.
  
   Дверь внезапно открылась, и я еле успел спрятать письмо в над поясную сумку.
  
   - Шиффер-сан? Пройдёмте со мной, совещание окончено.
  
   За дверью мне встретился всё тот же хладнокровный Фугаку, ничем не выдающий своё ознакомление с моей возможной будущей должностью. А ведь наверняка именно он подбросил послание.
  
   Снова знакомый сопровождающий, узкие каменные коридоры, и опять путь в молчании. Казалось, что это продолжается слишком долго, но, наконец, впереди показался свет, и мы вышли наружу.
  
   Немного, около двух десятков джонинов (война хоть и идёт к завершению, но всё же продолжается) с сосредоточенными лицами сидело на зрительных местах на несколько метров ниже кресел Хокаге со старейшинами, сразу обратив свой взор на нас. Было неприятно, но я с привычным каменным лицом, терпя взгляды, прошёл к главе деревни с советниками, невыгодно оказавшись спиной к остальным ниндзя.
  
   - Сегодня прошёл равный бой между Улькиоррой Шиффер и Фугаку Учиха, окончившийся честной победой первого... - Я уже давно замечал, с какой торжественностью здесь любят говорить. В Уэко Мундо так вещал лишь Айзен-са... Айзен. Из-за этого снова начинаю чувствовать себя подчинённым, хотя... так оно и есть.
  
   - ...Посовещавшись, я, старейшины и совет джонинов пришли к решению о присуждении Улькиорре Шиффер звания джонина В-ранга, а Фугаку Учиха об отклонении в просьбе и оставлении текущего ранга.
  
   Ко мне подошёл джонин и молча протянул характерный зелёный жилет. Странно, особой радости, надев его, я не получил. Ничего, словно простая одежда.
  
   - Спасибо, это большая честь для меня. - И всё же непривычно говорить слова благодарности, когда раньше этого никогда не делал, а тем более, если её у тебя особо нет.
  
   - На этом всё. Заседание окончено. - на мою реплику всего лишь кивок, но уже видно, что Хокаге остался доволен. А старейшины... Утатане вполне спокойна, но Химура прожигает взглядом, впрочем, в нашу первую встречу он реагировал на меня так же. Чувствую, от него надо держаться подальше.
  
   Нам с Учиха предоставили возможность первыми покинуть арену, чем мы и воспользовались, пройдя к выходу недалеко от двери, ведущей в гостевые комнаты.
  
   Фугаку неторопливо шёл впереди по тускло освещённому коридору и всё так же невозмутимо молчал. Нужно было как-то привлечь его внимание и узнать необходимую информацию о полиции, только сделать это надо было не здесь, могут подслушать.
  
   Вот и всё. Спустившись с лестницы вниз, мы оказались снаружи, сразу в окружении больших, но не выше Шикенкаиджо, деревьев, так что даже небо почти не было видно из-за их буйной зелени.
  
   Я просканировал окружающую местность на наличие источников чакры и обнаружил несколько неподалёку, прячущихся в лесу. Похоже, придётся перенести разговор и последовать за ним либо в квартал Учиха, либо в здание полиции.
  
   Ничего не сказав рядом стоящему в ожидании шиноби, я сорвался с места в сторону ближайшего кафе. Мне требовалось подкрепиться, уже много времени прошло с прошлого приёма пищи. Ну а Фугаку что-то понял для себя и скрылся в противоположном направлении, скорее всего, там располагался его квартал.
  
   ________________________________________________________
   (1)Акайо - умный.
  
  
  ***
  
  
  
   Начал свой отсчёт уже третий день с момента проведения экзамена. Все это время я провёл уже привычным способом - в тренировках и в библиотеке, стараясь ничем не вызывать подозрений. А в то, что они имели место быть, я уверился по круглосуточной слежке Анбу.
  
   Как вступившая недавно в деревню, моя личность наверняка продолжала вызывать некоторые вопросы даже после проверки, поэтому приходилось мириться с ущемлением личного пространства, ограничивая свои силы на тренировках и не используя техники пустого, в том числе пока не общаясь с Мурсьелаго. Но хотя со стороны и не было заметно, моё внутреннее раздражение всё нарастало, а я ничего не мог с этим поделать.
  
   И с библиотекой выходило не так гладко. К уже известным техникам суитона ("Разрывная волна воды", "Техника снаряда водянного дракона", "Техника водяной тюрьмы", "Железный снаряд"(ядро воды)) присоеденились лишь низкоуровневые: "Техника скрытия в воде", "Водяные клоны", "Формированние водянной стены" и "Техника скрытого тумана". А из молнии: "Связанные громом"(ловушка для заточения противника), "Торнадо молний"(если оценивать, дающее возможность лишь обороняться) и "Вихрь грозового дракона".
  
   Техники скрытия, с моим контролем чакры, позволяющим самому почти не "фонить", оказались для меня бесполезны, равно, как и водяные клоны (теневые гораздо прочнее и мобильнее). Остальные приёмы были слишком "просты" и в бою могли бы помочь лишь с несильным противником. Конечно, можно было бы увеличить вкладывание чакры в технику... Но это будет совсем не то, если в схватку со мной выйдет тот, у кого её объём больше (хотя не встречал таких).
  
   Да, теперь я осознал свою ошибку с поспешным вступлением в Коноху. В стране Огня, где у большинства "огонь" и "земля", почти невозможно совершенствоваться тому, у кого отличные типы чакры. То есть, если я пойду по тому же пути, что и все, то так и останусь всего лишь сильным джонином из-за недостатка новых приёмов. Мне нужно другое направление...
  
   Что ж, разберусь с этим позже, а сейчас мне следовало бы поторопиться.
  
   Когда кунаи были убраны в поясную сумку, тем самым знаменуя конец метательных упражнений, я неспешным шагом направился с полигона в ванную, внутренним чувством отмечая начало движения следящих Анбу. Хм, они же взаправду считали себя совершенно незаметными... И внутренняя уверенность, зеркально отражающаяся в спокойном и равномерном течении чакры (я воспользовался своим "взглядом"), даже заставила немного удивиться. А ведь мне ничего не стоило этих шиноби уничтожить без шума прямо сейчас, когда они так беспечны...
  
   Нет, тогда весь план с внедрением провалится, а это совершенно недопустимо.
  
   Добравшись до ванной, внутри помещения я сразу же материализовал клона, минимизировав при этом выброс чакры от техники. Думаю, Анбу не почувствуют её создания.
  
   Из ванны как ни в чём не бывало вышла уже копия и, покинув дом, села под деревом за медитацию. Я же скрыл свой фон и использовал каварими на заранее приготовленное в лесу полено, повторив действие с ограничением всплеска от ниндзюцу.
  
   Перемещение произошло на довольно дальнее расстояние, что "съело" прилично чакры (благо, прилично для обычного шиноби), но зато позволило не опасаться преследования.
  
   Найти здание полиции было делом несложным, всего лишь следовало спросить на улице у прохожих. Но немного напрягало, что многие вздрагивали, а потом подолгу молчали, когда я к ним обращался. В принципе, мне всё равно, что окружающие думают о моей неординарной для них внешности (единственно странно, что это проявилось только сейчас), главное, шиноби нормально относятся, да и я обычно перемещаюсь по крышам, ни с кем не контактируя, но если это помешает в будущем, то следовало бы что-то придумать уже сейчас.
  
   А, быть может, не стоило так неожиданно подходить к ним со спины?..
  
  
  
   Взгляд со стороны: Камико - мирный житель.
  
   Почти пританцовывая по пути, миловидная девушка с улыбкой на лице обдумывала планы на сегодня.
  
   "Как же здорово, что родители утром дали мне карманных денег! Я уже давно присмотрела одно колечко, но всё никак до этого на него не хватало. Так не терпится сейчас его приобрести! А потом и Шиёми с Аюми выберу подарок. Видела я тут пару подвесок... Мм... уже представляю их удивлённые лица..." - девушка так замечталась и полностью погрузилась в предстоящее, что, когда на её плечо со спины неожиданно опустилась рука, крупно вздрогнула.
  
   "Блин! Нельзя же так пугать!" - подумала Камико и уже хотела высказать всё, что думает, тому плохому человеку, как полностью развернулась и тут же подавилась воздухом, столкнувшись с ним лицом к лицу.
  
   - Женщина, где находится здание полиции? - безликий голос буквально промораживал своей безэмоциональностью, а ядовито-зелёные глаза, контрастируя на бледной коже, создавали ощущение пристального взгляда прямо в душу.
  
   - Ээ...
   "О, Ками-сама..."
  
  
  
   К Улькиорре.
  
   На месте назначения я невольно внутренне поморщился, что на лице, естественно, никак не отобразилось: около здания (да и внутри) царило столпотворение. Как и следовало предположить, постоянно снующие туда-сюда люди в форме и просто мирные жители не прибавляли настроения. К тому же я только недавно вспоминал моё отношение к личному пространству. Но ошибки быть не могло, клановые гербы, украшавшие постройку, говорили сами за себя, хотя, слыша "полиция", невольно ожидаешь чего-то большего, нежели обычное каменное строение в два этажа, орган власти же. (Решила подробно не описывать: http://i33.beon.ru/67/53/2105367/7/80944307/0.jpeg )
  
   Человек, надолго застывший посреди улицы с бесстрастным выражением лица начал бы привлекать внимание, это понимал даже я, поэтому пришлось оторваться от раздумий и направиться ко входу.
  
   На меня мало кто обратил внимания, и никто не остановил (может, я всё-таки ошибся насчёт внешности?), так что внутрь удалось пройти без труда (не учитывая толкучку) прямо к регистратуре. А дальше... Окинув набитый галдящими людьми зал, я благоразумно решил не стоять в очереди, а сразу отправиться наверх искать нужного мне человека, тем более, что назначенное время уже подходило.
  
   Внутренняя планировка оказалась почти такой же, как и в резиденции Хокаге: разветвление на три коридора, следуемое сразу после помещения с регистратурой, множество кабинетов и по лестнице в передней и задней частях здания. Анализируя это сходство, стало возможным предположить, где находится кабинет Акайо Учиха (не оценив человека при встрече, для меня было невозможным использование каких-либо суффиксов по отношению к нему).
  
   Следуя элементарным правилам вежливости (говорят, она производит благоприятное впечатление), я постучал в дверь и, не услышав отклика, решился войти, бесшумно претворив за собой.
  
   За столом располагался мужчина средних лет, как и многие здесь, в спец-форме (зелёный джонинский жилет, надетый поверх синего костюма с эмблемами клана): ровная осанка, волевое лицо выдавали в нём шиноби, но устало прикрытые глаза в тон насыщенно чёрным волосам в то же время говорили о нелучшем самочувствии человека на данный момент. И ещё мне показалось, что я раньше его уже где-то видел.
  
   - Здравствуйте, Учиха-сан. - мой нейтральный голос оторвал Акайо-сана (пусть пока будет "сан") от бумаг.
  
   - Добрый день. Вы, должно быть, Шиффер-сан? - лёгкий кивок его вполне удовлетворил. - Что ж, присаживайтесь, в ногах правды нет. - мужчина изобразил лёгкую полуулыбку к приглашающему жесту, что показалось бы весьма располагающим, если бы не серьёзный взгляд.
  
   - Может, чаю? - добавил он, когда я сел в кресло напротив.
  
   - Нет, спасибо. - "...этих чаепитий мне вполне хватило ещё на собраниях Эспады." - пронеслось окончание фразы в голове.
  
   - А здесь довольно шумно, не так ли?
  
   - Согласен. - мой голос прозвучал, как и перед этим, не резко, но прохладно.
  
   - Надеюсь, это не принесло никаких неудобств?
  
   - Нет, совершенно. - не понимаю любовь шинигами, а теперь и шиноби, ходить вокруг да около.
  
   Видимо Учиха-сан уже смирился с моей неразговорчивостью, так как приступил ближе к теме.
   - Что ж, искренне хочу поздравить со столь удачной сдачей экзамена. Признаюсь, я тоже там присутствовал (теперь понятно, где мы встречались) и успел отметить весьма впечатляющие для Вашего возраста результаты (сие мнение ошибочно, я гораздо старше, хоть и так молодо выгляжу, что некоторые (в кафе, к примеру) принимают за подростка). Довольно редко встречаются такие таланты и ещё реже те, кто реализовывается... особенно в наше неспокойное время...
  
   Эти речи... Я уже третий раз за день начинаю вспоминать Айзена. Говорить длинными фразами, примешивая лесть, чтобы сбить с толку и расположить к себе собеседника - это его прерогатива.
  
   - ...Пусть война уже и подходит к концу после битвы с главой Амегакуре, - значительный взгляд в мою сторону (знает...), - но ведь стоит смотреть на жизнь реально? Наверняка же вскоре может наступить момент для заключительного акта, когда потребуются новобранцы. И не факт, что им повезёт в сражении, даже не смотря на все их способности. А если учитывать то, что Вы так недавно сюда прибыли и уже проявили себя...
  
   ... Меня пустят в расход.
  
   - ...Поэтому у меня есть для Вас предложение. - Учиха-сан расслаблено откинулся в кресле, впрочем, не переставая быть внутренне напряжённым, что чувствовалось по характеру тока чакры ("взгляд" снова помог).
  
   - Хотя и негласно заведено, что в "Полиции" могут состоять лишь члены нашего клана, я делаю для Вас исключение и, в свою очередь, предлагаю вступить в нашу организацию. Мы предоставим Вам защиту от внешних, за пределами деревни, миссий на военное время.
  
   - Что же требуется взамен от меня? - ничего не делается за "просто так"...
  
   - Не стоит, - полуулыбка мужчины с начала разговора вернулась на своё исходное место. - Сама Ваша верная служба послужит расплатой. Мы же часть деревни и должны заботиться во благо неё. - отчего-то мне не верится в такую бескорыстность.
  
   - И какова будет моя роль здесь?
  
   - Патрулирование, чуть позже, как привыкните, расследование внутренних дел Конохи. В общем, всё то, чем занимаются обычные сотрудники "Полиции". - шиноби, судя по всему, был уже уверен в моём согласии. Хм, не буду разочаровывать.
  
   - Я согласен. - такое чувство, будто когда-то уже говорил эту фразу.
  
   - Тогда с вступлением. Осталось лишь подписать кое-какие бумаги... - теперь даже "взглядом" не стоило пользоваться, чтоб определить положительное настроение... начальника? Да, именно так, не господина.
  
  
   В кабинете Акайо Учиха спустя некоторое время.
  
   "Довольно занятная личность, этот юный шиноби. Высокий уровень силы, продемонстрированный в том поединке с моим сыном, неизвестная техника перемещения, задействованная, опять же, на самом экзамене, абсолютный контроль эмоций (подумать только, я не смог его прочитать!) - стоит получше приглядеться к нему. Пока всё идёт согласно плану Хокаге: здесь, под присмотром множества шаринганов, возможному врагу будет гораздо легче выдать себя. В будущем же, если подтвердятся опасения, и Улькиорра всё-таки окажется шпионом или, что хуже, членом Анбу другой страны, его придётся устранить. А если нет - что ж, полезность дружеских отношений с сильным шиноби ещё никто не отменял." - хмыкнул стоящий около окна мужчина, наблюдая за быстро отдаляющейся от здания фигурой ниндзя.
  
  
  ***
  
   Вернуться обратно на своё место после разговора в Учиха-саном было нетрудно - Анбу так и не раскусили мой трюк в ванной. Не давала покоя лишь мысль о планах на будущее. Допустим, первые десятилетия я буду служить в "Полиции", но что потом? Мурсьелаго тоже молчал, и без погружения во внутренний мир от него навряд ли можно было бы добиться хоть какого-то ответа. А так как слежка не позволяла устроить встречу с занпакто (до этого мне ни разу не приходилось бывать во внутреннем измерении - был лишь в "ничто" - в следствие нельзя было рассчитать, как это отразится на окружающем мире, то есть, будут ли всплески реяцу, которые выдадут меня Анбу, или нет), то я посмел предположить о несвоевременности таких размышлений и решил пока что полностью отдаться службе и самосовершенствованию.
  
   Самосовершенствование... Здесь существовали как положительные, так и отрицательные моменты. Если об отсутствии каких-либо действенных техник на данное время и в перспективе уже говорилось ранее, то о таком недавно замеченном плюсе, как постепенное увеличение объема чакры, было умолчано. Да, этот прирост пока был крайне незначительным по сравнению с моими ещё запечатанными силами, но в будущем, всего лишь через десятилетие, он бы уже грозил сравняться с ними, если не превысить. Но, опять же, что будет к тому времени? Если для меня такой промежуток времени не кажется чем-то серьёзным, то для людей... Да и, как показывает прошлое, на большУю силу всегда найдётся бОльшая. Способность глаз, конечно, значительно поможет в бою, но и она не больше, чем вспомогательный фактор. В итоге снова прихожу к выводу, что стоило бы что-то решать и, если не осваивая техники, то каким-то другим образом продвигаться вперёд.
  
   Немного поразмыслив, в четвёртом часу было решено изменить привычному распорядку дня и выйти за пределы дома, только теперь уже официально, без помощи клона.
  
   Неспешно добравшись до уже знакомого здания библиотеки, я приступил к поискам, на этот раз уже интересуясь путями развития шиноби. И мне было суждено пробыть там гораздо больше, нежели пару часов, перебирая горы различных свитков, если бы не библиотекарь.
  
   Желание помочь ближнему - вот ещё одна отличительная черта людей от пустых. У меня бы даже в мыслях не возникло самолично обратиться к кому-либо, ведь такой поступок бы доказывал мою несостоятельность самому справиться со своей проблемой, а значит и слабость. Помощь в Хуэко Мундо имела место быть, если только она приносила выгоду помощнику. А этот служащий явно ничего не приобретёт, давая советы каждому посетителю, да и в его обязанности это просто не входит.
  
   Я всё-таки изложил свою проблему, правда, искоса наблюдая за реакцией библиотекаря, которая не заставила себя ждать. Хотя вместо подозрительности пожилой мужчина всего лишь искренне удивился моему незнанию. А именно, неосведомлённости о существовании "Восьми Врат".
  
   Восемь Врат, как было пояснено, - восемь особых точек в системе циркуляции чакры, ограничивающих её поток по телу с целью уменьшения её расхода и увеличения 'срока службы' тех или иных органов. Открытие этих врат позволяет ускорить поток чакры и таким образом увеличить свои силовые возможности, что, тем не менее, может навредить организму или даже обернуться смертью, в связи с чем эта техника относится к запрещённым.
  
   Эта техника мне прекрасно подходила. Невероятно быстрая регенерация тела позволяла не опасаться разрушительных для организма последствий, а само возрастание физических характеристик при её использовании вкупе с иерро делало возможным стать серьёзным противником применяя даже лишь одно тайдзюцу.
  
   - Благодарю, Даичи-сан (в переводе с яп. - "большая мудрость"). - думаю, старику будет приятна оказанная вежливость, а мне она поможет в будущем при общении с ним.
  
   Выбрав десяток свитков по методике развития "Врат Боли", я так же неторопливо (не по крышам), как и прибыл, отправился обратно к дому. В душе царило небольшое удовлетворение от плодотворных поисков.
  
   - Слушай, Улькиорра-кун, ты вечно ходишь такой хмурый, у тебя случайно не затесалось в семейном древе родственников по Орочимару? А то внешнее сходство уже есть. - послышался откуда-то сбоку ехидный голос Цунаде-сан.
  
   Конечно, моё внутреннее чувство ощутило её приближение гораздо раньше, но мне не посчиталось обязательным здороваться. Мало ли, отвлёкши от дел, вызову недовольство.
  
   - Нет. - я ответил холодно, но всё же обернулся к куноичи с немым вопросом на лице.
  
   С чего она на улице вдруг обратилась ко мне и сейчас так улыбается? К чему спрашивает об определённо невозможном родстве со змеиным саннином?
  
   - Ладно, не обращай внимания. - махнув рукой в мою сторону и убрав улыбку, женщина вздохнула.
  
   Хм, я чего-то не понял?
  
   Скептически оглядев мой мыслительный процесс, Цунаде-сан повторила вздох и уже с позитивом продолжила.
  
   - Это шутка была, забудь. Лучше давай посидим где-нибудь? Расслабиться хочется, да и редко же скоро будем видеться - пойдут миссии...
  
   - Давайте, Цунаде-сан, - лучше согласиться и наладить с ней контакт, хотя общение "не по делу", должен признаться, как бесполезная трата времени, напрягает. - Саке-саке-магазин?.. - решил подать первую пришедшую на ум идею.
  
   - Не сравнивай меня с Джираей, пойдём в обычное кафе. - весело фыркнула куноичи.
  
  ***
  
   В принципе, вместе мы провели недолго - час где-то. Поели данго с зелёным чаем, обсудили разные темы (некоторые были не особо понятны, да и сам разговор, в общем-то, наводил скуку, но я делал вид, что заинтересован). Коснулись и меня, где Цунаде-сан порядком удивилась, узнав о занимаемой мной должности в "Полиции". Если судить объективно, то похоже, что женщина оказалась удовлетворена общением, не заметив моей игры в фальшивый интерес. Что ж, большего мне и не надо было.
  
   После утомительного по своей содержательности разговора я добрался-таки до своего полигона, где сразу же приступил к изучению свитков.
  
   Первым пунктом стояло развитие тела, а дальше шли медитации, чтобы почувствовать внутри себя в циркуляции чакры восемь точек. Приходилось надеяться, моя физиология подразумевает их наличие. Но чтобы проверить всё равно оказались нужны медитации... Приступим.
  
  
   На следующий день.
  
   Хотя вчерашняя тренировка и требовала продолжения (кое-что уже удалось ощутить), но были дела, не требующие отлагательств. Поэтому, проснувшись, как всегда, рано, я принялся за сборы, надевая выданную в "Полиции" спец-форму и проверяя снаряжение. В принципе, ничем, кроме клановых нашивок на плечах, от повседневного облика джонина меня ничего не отличало.
  
   При взгляде в зеркало там отразился невысокий бледнолицый подросток с равнодушным выражением лица, одетый в синий однородный костюм с накинутым поверх классическим зелёным жилетом со множеством карманов.
  
  Вот, видоизменила один арт, получив внешний облик Ульки в форме:
  http://cs413923.vk.me/v413923561/2624/bP3s70COkoo.jpg Я старалась^^
  
   На новом месте требовалось расположить к себе окружающих. Так как мне было известно про более мягкое отношение людей к тем, кто дружелюбен, или тому, кто младше их хотя бы на 5-10 лет, то было решено этим воспользоваться (здесь учитывался тот факт, что здешние мой возраст всегда занижали, основываясь на внешнем виде физической оболочки). Если второе условие, можно сказать, выполнялось, то для первого было необходимо подкорректировать свою линию поведения.
  
   Всё ещё стоя перед зеркалом, я попытался улыбнуться, неловко растянув губы в сторону и немного прикрыв глаза.
  
   Результат не впечатлил... Показанное в отражении совершенно не подходило под определение улыбки, виденной мной ранее хотя бы у той же Цунаде-сан. Кто бы мог подумать, но и здесь требуются занятия -_-. А пока лучше ходить так, как привык.
  
   Из зеркала вновь смотрело само равнодушие. "Пофигист", как вчера было обронено куноичи, да? Звучит обидно.
  
   Перекусив заготовленными заранее бутербродами, я поторопился в путь, вновь используя облегченную версию сонидо по веткам исполинских деревьев (непрекращающаяся слежка не позволяла использовать большее).
  
   В "Полиции" было снова шумно, но, следуя элементарным правилам приличия, не допускающим появление через окно, у меня с трудом получилось попасть в кабинет Акайо-сана, хоть и приходилось терпеть снующую толпу.
  
   Стоило оказаться внутри, как ко мне сразу же обратились, не дав побыть в тишине и отвыкнуть от шума за дверью.
  
   - Улькиорра-сан? Вы вовремя. Я как раз хотел бы представить Вашу команду. - Учиха-сан довольно улыбнулся, только завидев меня. Он сидел, как и в прошлый раз за столом, только рядом с ним стояло ещё двое шиноби. Один из них мне был уже знаком.
  
   - Знакомьтесь, Акира (смышлённый, сообразительный) и Фугаку Учиха. С моим сыном Вы уже успели пообщаться ранее.
  
   Акирой оказался молодой человек, приблизительно равный по возрасту с Фугаку. Его внешность отражала все черты, характерные для Учиха: чёрные волосы, тёмные глаза, смотрящие с превосходством, аристократично-бледная кожа... Ничего особенного.
  
   - А это Улькиорра Шиффер-сан, - обращаясь к соклановцам. - Акира, ты видел его недавно на экзамене.
  
   Шиноби в ответ коротко кивнул, удостоив меня лишь мимолётного холодного взгляда. Думаю, он либо просто... мусор, без оснований гордящийся собой, либо же на самом деле владеет силой. Узнаю.
  
   - Приятно познакомиться. - лёгкий наклон головы в их сторону, намечающий поклон и выражающий уважение, но не раболепство.
   Это не первый раз, когда я работаю в команде, до этого был Ямми. Правда, вряд ли того тупого пустого, думающего лишь о желудке и драке, можно назвать ей. Сейчас же мне предстояло настоящее сотрудничество. Вот только сами члены, судя по виду, явно не горят желанием работать со мной.
Оценка: 5.95*8  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"