Лешева Мила: другие произведения.

Дорогами Итравы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.64*772  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Ложь отравила своим ядом мир Итравы и нарекла чудовищами тех, кто был призван хранить его от всякого зла. Хранители оставили этот мир, забрав с собой большую часть его магии. Все меньше рождается магов, и особенно девушек, а ведь именно они отдают детям свой дар ... Вот и собирают всех одаренных девушек в отдельную школу, где их научат лишь пути долга. А если ты хочешь стать настоящим магом и обрести свой путь ... есть ли вообще такая возможность? И куда приведут тебя мечты и дороги Итравы?
    Автор обложки - Муликова Галина.
    Черновик, завершено.

  
  
  
  
  ПРОЛОГ.
  
  Погружённая в полумрак комната на одном из верхних этажей замка казалась пустой. Тишина, нарушаемая лишь потрескиванием огня в большом камине, весьма этому способствовала. Сумерки продолжали сгущаться, делая очертания обстановки все более размытыми, а тени - все более гротескными. Странный звук нарушил тишину, тень всколыхнулась и выпустила из своих объятий высокую мужскую фигуру.
  Мужчина одним гибким движением поднялся с кресла, доселе скрытого тенями, и подошел к окну. Ночь уже вступила в свои права, и огромная жемчужно-белая луна заливала все вокруг призрачным светом. Впрочем, хозяина комнаты явно занимали не красоты природы: взгляд его был направлен вниз, туда, где мелькали тысячи огней.
  Выстроенный на высоком горном плато огромный замок был надежной защитой для его обитателей. Крутые склоны гор делали его практически неприступным для любых атак, а магическая защита не позволяла обладателям враждебных намерений использовать для подъема Силу. Разумеется, это создавало проблемы не только для врагов, но и для хозяев замка, но последние давно уже научились их решать.
  Мужчина тяжело вздохнул, глядя на опоясывающую подножие плато огненную реку. Как их врагам удалось собрать такое войско? И способен ли Совет принять разумное решение?
  Стук в дверь прервал его размышления и заставил обернуться к двери, одновременно легким касанием мысли активируя магические светильники. Вошедший в комнату высокий сероглазый брюнет почтительно склонился перед ним:
  - Старейший, приветствую! Вас ожидает Совет.
  Названный Старейшим криво усмехнулся. Будь здесь сторонний наблюдатель, он мог бы удивиться такому обращению: на первый взгляд казалось, что хозяин комнаты находится в расцвете лет. Лицо его не избороздили приметы времени, несколько неглубоких морщин на высоком лбу свидетельствовали скорее о том, что Старейшего вполне можно назвать мыслителем, нежели о прожитых им годах. Резкие и слегка хищные черты его лица заставили бы обратить на мужчину внимание в любом обществе, а гордая осанка и движения выдавали в нем воина не из последних. Абсолютно белые густые волосы до плеч могли быть как признаком возраста, так и врожденным отличием. Впрочем, посетитель точно знал, сколько лет - а точнее, веков - хозяину комнаты, и искренне уважал его.
  - Добрый вечер, Нарриэр, хотя назвать его добрым... Что ж, идем! Как настроения в Совете?
  - Боюсь, вы будете недовольны, лорд Дэртарр, - покачал головой тот, распахивая дверь перед следующим за ним Старейшим, - большинство за бегство.
  Лорд Дэртарр сжал губы в тонкую ниточку, на лице его на мгновение вспухли желваки. Больше он не произнес ни слова до тех пор, пока не вошел в зал Совета: большую комнату, центром которой являлся абсолютно круглый стол. Вокруг него стояли двадцать кресел членов Совета, сейчас из них пустовало лишь одно. Поздоровавшись с присутствующими, что поднялись при его появлении, Старейший занял свое место и выжидающе посмотрел на сидевшую по правую руку от него красивую темноволосую женщину.
  - Что ж, начнем Совет, - та чуть склонила голову в сторону Старейшего, прежде чем заговорить, - думаю, стоит напомнить, в какой ситуации мы оказались. В течение последних двухсот лет эльфы планомерно очерняли наш народ в глазах других обитателей Итравы, изображая нас чуть ли не монстрами, пожирающими детей, и подстраивая убедительные, по мнению людей, доказательства тому. Тридцать лет назад случилось первое убийство нашего соплеменника, и с тех пор дела становились все хуже... За эти годы люди и остроухие принесли нашему народу слишком много горя, а запрет Высших на использование нашей Силы для уничтожения народов Итравы делает нас беспомощными! Да-да, именно так, ведь сражаться только оружием... или с использованием наших природных свойств с настолько превосходящими нас войсками - бесполезно!
  Говорившая вызывающе взглянула на Старейшего, тот лишь покачал головой:
  - Леди Тиарри, вы же знаете, почему Высшие решили так, слишком часто наши соплеменники решали, что они вправе повелевать мирами, которые им суждено было хранить. Возможно, то, что происходит сейчас - еще одно испытание для того, чтобы решить, достойна ли наша раса своего предназначения? Не возьмем ли мы на себя право решать, кому из рас Итравы жить, а кому умирать? Не превратимся ли в неумолимых и безжалостных карателей?
  - Возможно, это было бы лучшим выходом, - поигрывая кинжалом, резко заявил еще один член Совета, обманчиво хрупкий зеленоглазый блондин, - перебить всех наших врагов... Или хотя бы главных, устрашив остальных!
  - Есть ли те, кто поддерживает предложение лорда Варрэса? - леди Тиарри обвела взглядом сидевших за столом и, не дождавшись ответа, продолжила, - это радует. Старейший прав: кто знает, какой будет кара Высших, присвой мы себе право судить! Для наших соплеменников в Артоне и Фирасе это закончилось плачевно...
  - Как и для их врагов, - криво усмехнулся лорд Варрэс.
  - Не думаю, что уничтожение Итравы доставит удовольствие кому-то из нас, - вмешалась еще одна женщина, смуглая пышногрудая красавица с черными глазами и волосами. - Поэтому я уверена: уйти, оставив этот мир нашим врагам, будет лучшим выходом! Они хотят Источник - пусть попробуют его получить!
  Старейший качнул головой:
  - Не все они одинаковы, и вы это прекрасно знаете. Как и то, что наш Исход вполне может больно ударить прежде всего по нам самим! Мы Хранители Итравы, суть ее магии...
  - И именно поэтому эти... - лорд Варрэс явно проглотил ругательство, - убивают нас, надеясь получить еще хоть толику Силы!
  - Мы понимаем ваши сомнения, лорд Дэртарр, - обратилась к тому леди Тиарри, - но наше терпение иссякло, а мир, что нашли разведчики, идеально нам подходит. Да, придется повозиться с тем, чтобы установить взаимодействие с Источниками Дэитравы, но оно того стоит! Никаких других разумных рас, прекрасный климат, возможность без опаски выращивать детей...
  - Никакого риска, опасностей и цели в жизни! - возвысил голос лорд Дэртарр и горько усмехнулся, оглядев упрямые лица Советников, - и вы не подумали о возможности наказания от Высших за бегство!
  Кареглазый крепыш с ярко-рыжими волосами вздохнул:
  - Если бы им было дело до нас! Похоже, Итраву давно списали со счетов... Неужели вы не видите в этом некую высшую справедливость: люди и эльфы убивали нас, стремясь обрести Силу, а мы уйдем, чтобы этот мир рано или поздно утратил ее вовсе...
  - Сила всё равно останется, даже без главного Источника! Есть эльфийские леса, энергетические линии и узлы в человеческих королевствах...
  - Но утрата Источника Высшей Магии приведет к тому, что маги будут слабеть и вырождаться, - возразила леди Тиарри, - и в конце концов Итрава превратится в еще один немагический мир. Кто знает, возможно, местным людям так будет лучше, они-то могут жить и без магии... Ну а жалеть этих остроухих интриганов я и подавно смысла не вижу, думаю, в этом меня поддерживают все!
  Ответом ей были кивки Советников, а Старейший вздохнул:
  - Мир без магии теряет душу...
  - Мы хранили ее тысячелетиями, и что стало наградой? - голос леди Тиарри заледенел, - итак, я ставлю на голосование вопрос об Исходе нашего народа на Деитраву. Кто поддерживает это предложение?
  Девятнадцать рук поднялись вверх. Лорд Дэртарр качнул головой, сейчас его звание Старейшего казалось не только титулом: лицо его словно вмиг состарилось, а плечи опустились, точно под тяжестью неведомого груза. Оглядев тех, кто говорил от имени их народа, он тихо проговорил:
  - Возможно, это действительно справедливо, но я не оставлю Итраву. Надеюсь, Совет не станет принуждать меня к бегству!
  Советники растерянно переглянулись, и лорд Варрэс осторожно, точно обращаясь к сумасшедшему, произнес:
  - Но, Старейший... это означает, что вы погибнете, вам не защитить Источник в одиночку! Зачем оставаться?
  - Чтобы дать вам возможность вернуться, а этому миру - шанс. Я рожден Хранителем Итравы, и если мне суждено умереть - им и умру. Сражаться... Нет, сражаться я не буду!
  - Но Источник...
  - Он не достанется нашим врагам, это я вам обещаю, - ответил Старейший, вставая, и обратился к леди Тиарри, - когда вы уходите?
  - Завтра на рассвете. И, Старейший... Мы решили не оставлять замок нашим врагам...
  - Меня это не удивляет, - горько усмехнулся тот, - что ж, тогда остается лишь пожелать вам удачи! Я спущусь к Источнику и постараюсь помочь вам Силой...
  Лорд Дэртарр в последний раз оглядел своих соплеменников и вышел из зала Совета, провожаемый взглядами, в которых было сочувствие и одновременно уверенность в правильности принятого решения. Дорога в его покои прошла как в тумане: тяжелые мысли не давали обращать внимание на происходящее вокруг. Вернувшись в комнату, лорд Дэртарр опустился в кресло и некоторое время смотрел невидящим взглядом в пламя камина, а затем тяжело поднялся и подошел к столу. Вытащив из ящика металлическую пластину, он некоторое время крутил её в руках. Задумчиво хмыкнув, вернулся к камину, положил пластину на каминную полку и опустился на колени. Незаметное взгляду движение, и рассеченная невидимым острием правая ладонь закровоточила. С невозмутимым выражением лица мужчина протянул руку в огонь, продержал её там минуту, а затем вынул, любуясь пляшущим на ладони пламенем. Что-то прошептав, он коснулся ладонью пластинки. Сквозь пальцы пробилось яркое сияние, сверкнула и потухла вспышка, оставив в воздухе грозовую свежесть. Старейший удовлетворенно покрутил в руках артефакт, в который превратилась пластинка, и прикрыл глаза.
  Через несколько минут дверь отворилась, впуская посетителя. Вошедший выглядел так, словно совсем недавно покинул поле боя: кожаный колет его был поцарапан и разрублен в нескольких местах, а кое-где на нем виднелись подпалины. Лицо его было суровым и непреклонным: жесткие, точно рубленые черты лица, квадратный подбородок, ястребиный нос, дубленая кожа человека, немало постранствовавшего в своей жизни. Черные волосы его были обильно присыпаны сединой, белые нити виднелись и в короткой бородке. Глаза вошедшего невольно притягивали взгляд, настолько яркой синевой светились они. Мужчина сделал несколько шагов и опустился на одно колено, склонив голову перед Старейшим:
  - Вы звали меня, мой лорд? - в голосе его звучало почтение и искренняя преданность.
  - Да, лорд Артанн. Прошу вас, встаньте, друг мой, - мягко сказал лорд Дертарр и продолжил, как только тот выполнил указание, - думаю, вы уже слышали о решении Совета?
  - Да, - мрачно ответил тот, - и, честно говоря, глубоко потрясен.
  - Вы с честью служили нам и можете пойти с моим народом.
  - Не думаю, что в новой жизни кому-то из вас нужно будет напоминание о том, что случилось здесь, - горько усмехнулся Артанн, - а той капли крови, что есть во мне, явно недостаточно для того, чтобы вы могли признать меня достойным... Да и что тогда делать остальным моим людям? Нет, я останусь и буду надеяться, что нам удастся выбраться...
  - Об этом я позабочусь. И вот, возьмите, - Старейший протянул ему артефакт, - это подарок в память обо мне и моем народе. Возможно, когда-нибудь это даст вашим потомкам возможность вернуть все на круги своя.
  Тот почтительно принял дар, прижал его к сердцу и поклялся:
  - Я буду хранить его как зеницу ока, мой лорд.
  - Отлично. Вот это, - он достал мешочек размером с два мужских кулака, - поможет вам и вашим людям устроить свою жизнь после того, как все закончится.
  Артанн свел брови, удивленно принимая дар:
  - Это... Неужели?!
  - Да, кое-какие камни из моей личной сокровищницы. А теперь соберите своих людей у входа в Башню Заката, вам пора покинуть замок.
  Артанн поклонился и вышел. Лорд Дэртарр проводил его взглядом, тяжело вздохнул и окинул взглядом комнату. Столько лет... Что ж, это всего лишь вещи! Тряхнув головой, он решительным шагом направился к выходу.
  Спускаясь по лестнице, он старательно "не замечал" взглядов молодых соплеменников. Горькие мысли одолевали его. Почему он раньше не заметил, как меняется его народ? Когда они начали предпочитать борьбе и поиску решения комфорт и безопасность? Пожалуй, еще несколько сотен лет назад та же Тиарри первой возмутилась против такого решения проблем... Может, Высшие зря возложили на их расу такую ношу?
  Артанн со своими людьми уже ждал его подножия Башни Заката. Кивком ответив на глубокие поклоны воинов, лорд Дэртарр негромко произнес:
  - Следуйте за мной.
  Не обращая внимания на вопросительные взгляды людей, он приложил руку к казавшейся монолитной стене башни. В ту же секунду камень словно поплыл, открывая проход, в который и шагнул Старейший. Люди последовали за ним, чтобы тут же оказаться в кромешной тьме.
  Лорд Артанн подавил мгновенный приступ паники и восхищенно охнул, когда вокруг отряда вспыхнул свет магических шаров. Они оказались в пещере, стены которой, казалось, испускали призрачное сияние, и сейчас стояли на верхней площадке каменной лестницы, уходящей в глубь горы.
  - Не мешкайте, - выронил Старейший и принялся спускаться, люди последовали за ним.
  Идти пришлось долго, но наконец спуск был завершен. Они оказались на дне своеобразного колодца, и Артанн снова поежился, уж больно обстановка была непривычной: практически идеальный круг подземной камеры, теряющаяся в кромешной тьме лестница, словно сужающиеся к верху стены... Оглянувшись, он не увидел ни единого выхода и в недоумении воззрился на Старейшего. Тот улыбнулся самыми уголками губ и вдруг сделал странный жест рукой. Люди Артанна застыли, точно каменные, а лорд Дэртарр негромко произнес:
  - Вы ничего не чувствуете, друг мой?
  Артанн чуть не ответил "нет", но не успел, такой мощью вдруг повеяло от стены.
  - Это Источник, - усмехнулся Старейший, он без труда прочел на лице своего спутника все эмоции, - хотите увидеть его?
  - Да!!! - тот буквально задохнулся от эмоций. Увидеть легендарный Источник, давший начало всей магии Итравы... Впрочем, он тут же встрепенулся, - а мои люди?
  - Им не стоит знать об этом.
  Дождавшись кивка Артанна, Старейший коснулся стены и она тут же растаяла, открывая глазам пораженного лорда гигантскую пещеру, в центре которой располагалось сияющее радужное озеро. Непроизвольно сделав шаг к нему, Артанн тут же застыл, смутившись. Лорд Дэртарр понимающе улыбнулся:
  - Вы можете подойти, Он дозволяет.
  Артанн подошел к озеру и благоговейно опустился на колени, не касаясь воды. Хотя вода ли то была? Пожалуй, нет...
  Старейший словно вслушался в неслышный шепот, а затем улыбнулся и кивнул. Коснулся воды-не-воды, и на его ладони засветился крохотный радужный шарик.
  - Протяните руку, - властно скомандовал он и накрыл своей ладонью руку Артанна, как только тот выполнил приказ. Сияние вспыхнуло и угасло, а лорд Дэртарр мягко улыбнулся, - это дар вам и вашим потомкам. Храните его в секрете.
  - Клянусь, мой лорд!
  - А теперь нам пора.
  Через пару минут Старейший запечатал вход к Источнику, открыв другой проход, за которым виднелся длинный и довольно узкий коридор. Сняв окаменение с людей Артанна - те, как отметил их командир, даже и не поняли, что несколько минут исчезли из их жизни - лорд Дэртарр произнес:
  - Этот путь приведет вас к подножию Эрресских гор, в долину Тарнос. Думаю, оттуда вы сможете добраться в любую точку Итравы. А теперь нам пора прощаться, мы не увидимся более...
  Артанн на мгновение застыл, заметив, как при свете магических шаров глаза Старейшего блеснули влагой. Низко склонившись, он произнес сдавленным голосом:
  - Прощайте, мой лорд! Да пребудет с вами милость Богов!
   Люди уходили, оглядываясь на высокую фигуру Старейшего до тех пор, пока тот, вздохнув, не закрыл проход. Огляделся по сторонам, печально улыбнулся и снова открыл проход к Источнику.
  Опустившись на колени у "озера", он прошептал:
  - Высшие, неужели мои родичи правы, и Итрава более не нужна вам? Неужели этот прекрасный мир обречен стать еще одним из тех, что утратили магию и надежду?
  Невидящим взглядом уставившись на Источник, он предался воспоминаниям, войдя в некое подобие транса, и очнулся лишь через долгое время. Очнулся, почувствовав зов...
  Тряхнув головой, лорд Дэртарр устремил взор вверх, туда, где за толщей камня собирались его родичи. Что ж, время пришло! Он коснулся Силы Источника, направляя ее леди Тиарри, что возглавила Круг. Немыслимо яркий луч блеснул во мраке пещеры, клинком света пронзив тьму, и потух. Сгустившаяся темнота показалась еще непроглядней, а сияние Источника потускнело. Старейший, по-прежнему стоя на коленях, сделал странный жест, словно пытаясь обнять "озеро", и его фигура подернулась дымкой. Секунда - и человек исчез, а вокруг Источника, точно оберегая его своим телом, обвился огромный золотой дракон...
  
  - Наконец-то! - выдохнул лорд Артанн, завидев забрезживший вдалеке свет, и прибавил шаг. Хоть он и не боялся темноты, но от нескольких часов странствий по узким подземным коридорам станет не по себе и самому смелому человеку! А магический шар, что оставил им лорд Дэртарр, освещал лишь крохотный участок пути, так что идущим следом приходилось держаться друг за друга, чтобы не потеряться и не остаться здесь навечно.
  Оставшееся расстояние они преодолели стремительно, и наконец люди, щурясь и тряся головами, один за другим выбрались из узкого лаза. Убедившись, что никто из членов отряда не остался под землей, лорд Артанн повернулся к плато и застыл, наблюдая за величественной и прекрасной картиной. Над миром всходило солнце, и замок в его лучах казался нереальным, словно он был соткан из тумана и радуги, а не сложен из прочного камня. А над ним кружились драконы, и все новые крылатые взмывали в небеса, расцвечивая их радужным блеском разноцветной чешуи.
  - Вот это да, - завороженно протянул Рован, заместитель самого Артанна, - никогда такого не видел! Тут что, все драконы Итравы? Лорд Артанн, что происходит-то?
  - Они уходят из нашего мира, - тихо ответил тот, - именно поэтому лорд Дэртарр отпустил нас и позаботился о том, чтобы мы не попали в лапы линрейцам или того хуже - остроухим. Смотрите!
  Острые шпили Небесного замка точно вытянулись вверх, стремясь дотянуться до своих хозяев, а потом произошло нечто... Казалось, замок вздохнул, точно сказочный великан, и потянулся ввысь. Его и драконов окутало радужным коконом и в тот же миг жуткая, неестественная тишина пала на мир. Люди затаили дыхание, отсчитывая секунды, кокон засиял ярче, свет его стал почти непереносимым... и исчез, оставив пустое плато. Точнее, не совсем пустое: Башня заката, от которой они несколько часов назад начали свое путешествие, осталась - ведь она было высечена в скале.
  Мгновение, два, три... По ушам ударил жуткий рев - казалось, земля Итравы стенала, прощаясь со своими Хранителями, а пришедшая следом волна плотного, почти горячего воздуха швырнула людей на землю. Ошарашенные и потрясенные, они уставились туда, где только что был замок, наблюдая за воистину грандиозной и одновременно чудовищной картиной: земля плато вздыбилась, точно морская гладь, и заколебалась, выпустив из своих недр поток лавы. Небо над плато потемнело, и сверху к земле вытянулась узкая воронка смерча, точно помогая скале расти.
  Испуганные люди ждали конца жуткого катаклизма, а земля продолжала колебаться даже здесь, в нескольких десятков миль от подножия плато! Лорд Артанн мимолетно подумал об осадивших плато армиях и посочувствовал тем, даже столь нелюбимым им эльфам: вряд ли кто-то из них сможет выбраться из этой жуткой ловушки!
  Глубоко под землей золотой дракон из последних сил сдерживал буйство стихии: словно женщина, преданная возлюбленным, Итрава гневалась на бросивших ее Хранителей. Смерч коснулся земли, воздух смешался с камнем и огнем, и мир содрогнулся.
  Артанн и его люди с ужасом, смешанным с восхищением, наблюдали, как жадная воронка смерча накрыла плато, становясь все более темной и плотной, словно скрывая что-то. А потом вихрь взвыл, точно оплакивая судьбу Итравы, и вдруг стих, открывая взорам наблюдателей неприступную скалу на том месте, где когда-то гордо тянулись к небу башни Небесного замка.
  Дракон облегченно вздохнул: ну вот и все. Теперь судьбу Итравы придется решать тем, кто так хотел освободиться от надзора драконов! Его долг выполнен, можно отдохнуть... Морда его опустилась, коснувшись глади Источника, сияние которого становилось все более тусклым, пока не угасло совсем, пробежав искоркой по чешуе дракона. Старейший закрыл глаза и затих, золотая чешуя его блеснула в последний раз и посерела. Через минуту во тьме пещеры остался только мертвый - или уснувший - Источник и свернувшийся вокруг него каменный дракон...
  
  
  ГЛАВА 1.
  
  Примерно три тысячи лет спустя.
  Королевство Артиар, родовой замок графов эн Таронн.
  
  - Еще немного, леди, тужьтесь! Уже головка видна... Да, вот так... Еще чуть-чуть...
  Возмущенный крик младенца вызвал усталую улыбку на лице роженицы, тут же сменившуюся новой гримасой боли и последовавшим за ней стоном. Услышав его, повитуха отдала новорожденного помощнице и заспешила назад.
  Через десять минут раздался второй крик. Ловко обмыв младенца, повитуха доложила, широко улыбаясь щербатым ртом:
  - У вас отличные малютки, Ваше сиятельство, мальчик и девочка, здоровенькие и крепенькие. Сейчас выйдет послед, и вы сможете отдохнуть.
  Роженица откинулась на подушки, отмахнувшись от служанки, что попыталась утереть ей лоб смоченным в ароматической воде платком. Казалось, женщина чего-то ждала, не сводя глаз с браслета, что плотно обхватывал её изящное запястье. Узкая полоска червленого серебра, выглядевшая наглухо заклепанной, вдруг сверкнула искрами, а через секунду все еще застёгнутый браслет неведомым образом свалился с руки. Присутствующие в комнате понимающе переглянулись, а роженица явно успокоилась.
  Через полчаса ничто в комнате не напоминало о том, что было здесь недавно: детей унесли, а расторопные служанки вымыли свою госпожу, сменили белье и протерли все вокруг. Они успели как раз вовремя: в коридоре послышались шаги, дверь распахнулась, и в комнату вошел богато одетый мужчина средних лет. Подойдя к кровати, он коснулся губами пальцев лежащей женщины:
  - Моя леди, поздравляю вас. Как вы себя чувствуете?
  - Благодарю, милорд муж мой, все хорошо, - ответила та, - только устала. Пусть для меня это не впервой, но двойня...
  - Невзирая на усталость, вы как всегда прелестны, Онория, - он бросил взгляд на лежавший на столике рядом с кроватью браслет и спросил, - кто?
  - Не знаю, - пожала плечами та, - он снялся после появления второго ребенка, но это ни о чём не говорит.
  - Вы правы, - мужчина повернулся к повитухе, - Тильри, кто родился первым?
  - Первым - мальчик, Ваше сиятельство, - поклонилась та.
  - Тогда магия передалась именно ему, - уверенно кивнул граф.
  - Бывали и другие случаи, - слабо запротестовала его жена.
  - Верно, но сколько их было? Два-три за всю историю? Нет, полагаю, магия досталась Дориату.
  - Дориат... Вы решили назвать сына в честь...
  - Моего деда по материнской линии. Дочь - Элирой, вы не против?
  - Нет, Элира эн Таронн звучит довольно мило. С вашего позволения, Эрван, я бы хотела остаться одна.
  - Разумеется, отдыхайте, дорогая.
  Граф еще раз поцеловал пальцы жены и вышел из комнаты. Зайдя в детскую, он отмахнулся от засуетившейся кормилицы и некоторое время просто стоял, наблюдая за новорожденными и думая о чем-то своем. Усмехнувшись, наказал кормилице хорошенько следить за детьми и направился к себе. Дела не ждали, а он и без того отвлекся...
  
  Родовой замок графов эн Таронн. Почти двенадцать лет спустя.
  
  - Деточка, что ж ты в потемках-то сидишь? - мягкий и певучий женский голос с первых звуков вызывал доверие к его обладательнице.
  - Задумалась, - встрепенувшись, ответила девочка.
  Вошедшая подошла к столу, поставила на него поднос и зажгла свечи, движения ее были уверены и плавны. Укоризненно посмотрела на сидевшую в кресле девочку, напоминавшую нахохлившуюся птичку-невеличку, и произнесла:
  - Но кушать-то всё равно надо! А то все учишься да книжки читаешь, да думаешь о чем-то! Чего кручинишься-то, девонька?
  - Ай, нянюшка, - отмахнулась та, - я не расстраиваюсь, просто и в самом деле задумалась, поэтому и об ужине забыла. Посидишь со мной? А то мы в последнее время почти и не видимся...
  Женщина улыбнулась. Невысокая, вся какая-то округлая, она казалась воплощением материнского начала, а ласковый взгляд карих глаз словно согревал всякого, на кого он был обращен.
  - Конечно, моя маленькая леди, - ответила она, - хотя уже и не маленькая, завтра двенадцать исполнится! Быстро-то как время пролетело... Ты кушай, кушай, Эли, девушка не должна быть тощей, мужчины кости не любят...
  - А Фаррин говорит, что девушка должна быть стройной и хрупкой, - возразила Элира, принимаясь за еду.
  - Это твой братец просто молодой очень, - фыркнула няня, садясь рядом, - шестнадцать лет, то разве ж мужчина? И вон, леди Онория красавица каких поискать, а разве ж она на сухую ветку похожа?
  - Нет, матушка не такая. Няня, а ты ничего не слышала относительно приезда особого гостя?
  - Слухи ходят, мол, через пару дней прибудет. Так ты что ж, из-за этого так волнуешься?
  - Да, и страшно, и хочется... А Дор так вообще в последнее время сам не свой, даже учиться стал хуже, и цепляется ко мне по пустякам...
  - Ну, вы оба репьи цеплючие, а учеба... Да заучили вас уж, - проворчала няня, - особенно твоя-то снулая рыбина! Вот уж зануда, такую вторую не разом и сыщешь!
  Элира весело фыркнула. Иса Авира, ее воспитательница, действительно чем-то напоминала рыбу: худая, скорее даже тощая, с длинным вечно унылым лицом. Ее бледно-голубые чуть навыкате глаза замечали любую провинность и промашку, а монотонный голос сделал девочку подлинным мастером в незаметном подавлении зевков на уроках. Няня и воспитательница взаимно терпеть друг друга не могли, впрочем, ису Авиру недолюбливали все слуги: не будучи аристократкой, та вела себя словно одна из них. К Элире её приставили четыре года назад: по принятым в аристократических семьях Атриара обычаям именно в восемь лет юные лорды и леди начинали свое обучение. Вернее, продолжали: чтению, письму и основам математики их учили начиная с шести лет, но до восьми лет обучением традиционно занималась мать. В восемь к изучаемым предметам добавлялись история, география, генеалогия и этикет. Мальчики учились верховой езде и фехтованию, а девочки - рукоделию, музыке и рисованию. И это заставляло Элиру бешено завидовать Дориату: если рукоделие для слишком живой девочки было скучным занятием, то музыка и рисование ей просто-напросто не давались. Даже этикет и то был лучше!
  Подумав об этикете, Элира непроизвольно зевнула, вежливо прикрыв рот, но няня всё равно заметила это и сдвинула брови:
  - Опять не выспалась, небось читала полночи! И охота глаза слепить! Давай-ка, спать ложись, сейчас постель поправлю...
  Элира открыла рот, точно собираясь возразить, и тут же замолчала, когда няня вытащила из-под подушки потрепанный томик. Та пролистала книгу и покачала головой, сурово сдвинув брови:
  - Разве это подходящее чтение для молодой леди, дочери графа? Что сказала бы ваша матушка, увидь она это?
  Девочка залилась краской и расстроенно - наедине нянюшка обращалась к ней на "вы" только когда сердилась - прошептала:
  - Я просто хотела почитать про любовь, там же нет ничего неприличного...
  - А картинки как же? - женщина продемонстрировала Элире рисунок, на котором мужчина целовал шею обнимавшей его девушки.
  - Ну и что такого, они ж одетые! - выпалила девочка и тут же смешалась под грозным взглядом.
  - Да не хватало еще, чтоб они раздетые были, срамота даже говорить о таком! Не подобает о том леди думать!
  Элира потупила взор, а потом умильно посмотрела на няню:
  - Нянюшка, я ж не знала про картинки, когда книгу брала... пожалуйста, не говори матушке!
  Вздохнув, та кивнула, смягчаясь на глазах:
  - Но это я всё равно унесу, негоже. Давай-ка ложись.
  - А ты мне расскажешь какую-нибудь интересную историю? - оживилась Элира.
  - Расскажу, про злобных драконов и благородных эльфов....
  
  Два дня спустя.
  
  - Леди Элира!
  Голос воспитательницы, резкий и слегка визгливый, заставил девочку поморщиться. Состроив гримаску, она вернула лицу выражение, подобающее истинной леди, и вышла из беседки.
  - Добрый вечер, иса Авира. Что-то случилось?
  - Уже довольно поздно, вы здесь одна...
  - Я у себя дома, иса, и уроки на сегодня закончены, так что я имею полное право отдохнуть в саду. И что же, вы искали меня лишь для того, чтобы сообщить об очевидных фактах? - Элира изо всех сил старалась не сделать насмешку явной.
  Иса Авира чуть поджала губы и подняла руку, точно собираясь поправить и без того идеально уложенные волосы, и тут же опустила ее. Ее воспитанница мысленно присвистнула: этот жест означал, что воспитательница нервничает, а это случалось весьма редко! Словно закованная в броню хороших манер, та всегда знала, что и как надо делать.
  - Нет, леди. Прибыл королевский проверяющий, и Ее сиятельство велела вам явиться в большую гостиную через полчаса.
  Элира вздохнула и кивнула, бросив взгляд на подол короткого - чуть выше щиколотки - платья. Воспитательница понимающе кивнула:
  - Леди Онория велела вам надеть розовое платье. Я провожу вас.
  Через двадцать минут Элира взглянула на себя в зеркало и поморщилась, в который раз пожалев, что не унаследовала внешность от матери. Графиня эн Таронн заслуженно считалась красавицей: высокая, статная, с очаровательным чуть вздернутым носиком, большими серо-голубыми глазами и густыми золотистыми локонами, обрамляющими лилейно-белое лицо. Словом, истинная аристократка! Элира же внешностью походила на отца: такая же смугловатая кожа, вечно слегка растрёпанные волосы... Хотя как раз ими она втайне гордилась: длинные, густые, слегка вьющиеся, каштанового цвета, отливающего рыжиной на солнце. Как говорила леди-матушка, совершенно не модный цвет... Если бы к ним ей достались зеленые, как у отца, глаза, было бы еще лучше, но увы - цвет глаз был единственным, что делало ее похожей на мать.
  Впрочем, не это заставило Элиру глядеть в зеркало столь сердито: глупо же всерьез переживать из-за внешности, всё равно ничего не поменяешь. А вот розовое платье... Девочкам из аристократических семей до пятнадцати лет предписывалось носить одежду исключительно пастельных цветов, и если к остальным она относилась спокойно, то розовый ненавидела всеми фибрами души. А вот леди Онория любила его, именно поэтому подаренное девочке родителями на день рождения и пока единственное девичье - до пола - платье оказалось именно розовым. Да и смотрелось оно на Элире словно предназначенное эльфийскому скакуну седло на голенастом жеребенке, уж больно она была худой и нескладной для своих двенадцати! Но спорить с матерью... Леди Онория управляла домом железной рукой, и не скупилась на наказания, в том числе и для собственных детей.
  - Леди Элира...
  - Да, идем, - со вздохом обернулась к воспитательнице та.
  К двери гостиной они подошли одновременно с другой парой. Исс Торик, воспитатель Дориата, вежливо поклонился Элире и ее сопровождающей, сам же Дориат лишь отрывисто кивнул. "Нервничает", - подумала Элира, в который раз удивляясь тому, как непохожи они с братом, высоким зеленоглазым блондином. А ведь родились с разницей всего-то в четверть часа! Дориат сделал приглашающий жест, Элира собралась с духом и кивнула дежурившему у входа слуге, который тут же распахнул перед нею дверь. Брат последовал за ней, их сопровождающие остались за порогом.
  - Заходите, - голос отца словно подстегнул Элиру. Сделав несколько шагов, она присела в реверансе и поднялась, украдкой разглядывая гостя. Дориат, поклонившись, занял место рядом с ней.
  - Мои младшие, Дориат и Элира, - в голосе графа эн Таронн звучало легкое волнение, - дети, это лорд Ярис, он проверит вас на наличие магического дара. Дориат, вы первый. Элира, присядьте.
  Опустившись на стул - спина прямая, голова гордо поднята - Элира принялась наблюдать за происходившим действом, пытаясь одновременно составить впечатление об их госте. Сухощавый кареглазый шатен с крупным хищным носом и резкими чертами лица, он казался человеком опасным и недобрым, движения его были резки и быстры. Достав из нагрудного кармана металлический ромб с кристаллом в центре, он протянул его Дориату, велев тому прикоснуться к амулету.
  Некоторое время ничего не происходило, а потом в кристалле вдруг вспыхнула искорка, постепенно разгораясь. Граф и графиня эн Таронн обменялись довольными взглядами, а лорд Ярис впервые улыбнулся - самыми уголками губ:
  - Поздравляю вас, лорд Дориат, вы обладаете даром.
  - Сын, поздравляю! Элира, теперь вы.
  Та поднялась и сменила брата. Проходя мимо него, одними губами прошептала: "поздравляю", получив в ответ быстрое и незаметное пожатие пальцев. Подойдя, встретила скептический взгляд гостя, тот явно не ожидал успеха от проверки. Коснувшись амулета, она подождала некоторое время - безрезультатно, и попыталась убрать руку, чувствуя странное облегчение и одновременно досаду. Увы - безуспешно, пальцы словно приморозило к амулету! Элира растерянно подняла глаза на лорда Яриса, выглядевшего ошарашенным не меньше её, перевела взгляд на родителей, напряженно наблюдавших за всем, и внезапно разозлилась. Гнев ударил в голову, девочка зло дернула рукой и ахнула, когда кристалл сверкнул яркой вспышкой.
  Лорд Ярис подхватил амулет у самого пола, вгляделся в него и бережно спрятал его в нагрудный карман. Руки королевского проверяющего дрожали, похоже, амулет был очень ценным. Проведя рукой по волосам, он произнес:
  - Мне сложно поверить в это, но вы тоже обладаете даром, леди Элира. Поздравляю вас, граф, графиня, - он склонил голову в сторону хозяев, - трое детей с даром, и это сейчас, когда магия чаще всего передается только одному... Воистину, это настоящее сокровище!
  Элира взглянула на родителей, потом на брата, смотревшего на нее со смесью гордости и сочувствия, и сделала шаг назад. Первой заговорила мать:
  - Полагаю, это превосходный повод для праздника! Лорд Ярис, надеюсь, вы не откажетесь от нашего гостеприимства и разделите с нами завтрашний праздничный ужин?
  - Для меня это честь и удовольствие, Ваше сиятельство, - почтительно склонил голову тот.
  - Полагаю, милорд муж мой, вам есть что обсудить с нашим гостем...
  - Да, моя дорогая, - граф, выглядевший весьма довольным, бережно коснулся губами пальцев супруги, - вы как всегда правы.
  - Тогда я оставлю вас. Дети, следуйте за мной, - властно приказала мать.
  Выходя из комнаты, Элира услышала слова гостя, обращенные к отцу:
  - Воистину, граф, вы счастливчик: обворожительная и умная супруга, талантливые дети! А теперь обсудим, какие именно привилегии вы хотите получить за...
  - Дориат, я поздравляю вас и прошу вернуться в свои покои. Элира, нам необходимо поговорить наедине. Иса Авира, вы можете быть на сегодня свободны, - властно распорядилась мать.
  Покои графини эн Таронн располагались неподалеку. Элире до сих пор нечасто приходилось бывать в них, да она особо и не стремилась, ведь это всегда ознаменовывалось каким-то проступком и вело к наказанию. Именно поэтому сейчас она с интересом рассматривала все вокруг, ведь в прошлые визиты сюда ее взгляд был неизменно потуплен. Мать привела ее в гостиную, и девочка в который раз отметила тонкий вкус графини эн Таронн: полная света комната казалась нарядной, но без бьющей в глаза роскоши. Кивнув дочери на одно из кресел, леди Онория опустилась в другое и заговорила:
  - Что ж, дитя мое... Должна признаться, ваше испытание меня удивило, я полагала, что вся Сила досталась Дориату. Но коли Боги судили иначе... Полагаю, вы знаете, что это означает для вас?
  - Да, матушка, - почтительно склонила голову Элира.
  - Честно говоря, я не знаю, радоваться мне или огорчаться, Эли.
  Та потрясенно взглянула на мать: впервые за всю ее жизнь леди Онория обратилась к ней по-простому! Дрогнувшим голосом она спросила:
  - Скоро мне придется уезжать?
  - Время еще есть. Думаю, месяц, ведь в столице вам нужно быть только через два месяца. Я бы хотела, чтобы вы остались дома, но так для вас будет лучше. Теперь, после стольких лет, я это ясно вижу, поверьте в это и вы. Лучшее, что я могу посоветовать - воспринимайте это как увлекательное приключение!
  Леди Онория улыбнулась, глядя на растерянную дочь, и продолжила:
  - Хорошо, что Фаррин приедет, вы успеете попрощаться. А тем временем вам будет необходимо на всякий случай научиться хоть основам верховой езды. И, разумеется, пошить новый гардероб, ведь детские платья более будут неуместны...
  Элира взглянула на свое платье и попросила:
  - Матушка, а можно... без розового?
  - Разумеется, - неожиданно спокойно ответила та и пояснила в ответ на полный изумления взгляд дочери, - я знаю, что вы не любите розовый цвет, да он вам и не идет, но вы ни разу не попытались переубедить меня.
  - Но...
  - Если вы хотите чего-то добиться, нужно говорить об этом. Желательно, спокойно и аргументировано, - пояснила леди Онория, улыбаясь уголками губ, - вас многому будут учить, но это тот урок, который следует усвоить первым, если вы хотите быть счастливы.
  - А вы счастливы? - вырвалось у Элиры. Ей тут же захотелось взять свои слова обратно, но, к ее удивлению, мать этот вопрос совершенно не разгневал.
  - Счастлива ли я? Пожалуй, да, вот только счастье у каждого свое. Поразмыслите над этим, дочь моя. И если у вас будут еще вопросы, я постараюсь на них ответить. А теперь идите и отдохните хорошенько.
  Механически сделав реверанс, Элира вышла из комнаты и пошла по направлению к своим комнатам. В покоях ее ожидала служанка, она помогла девочке переодеться и удалилась, а Элира опустилась на кровать и призадумалась. Не раз за свои двенадцать лет девочка пыталась понять, как относятся друг к другу и к ним родители, и ответ матери о том, что та счастлива, ее откровенно удивил. Прикрыв глаза, она принялась анализировать все, что знала о своей семье.
  Отец, граф эн Таронн. Как и почти все высшие аристократы Артиара - обладатель магического дара. В свои почти пятьдесят он выглядел лет на десять моложе: среднего роста, сухощавый, энергичный, довольно привлекательный. В отличие от супруги, граф весьма часто уезжал по долгу службы, оставляя замок и графство в руках графини, причем и тем и другим та управляла с редким умением. Матерью Элира искренне восхищалась: красивая - в тридцать восемь она выглядела лучше, чем многие в двадцать, умная, всегда спокойно-величественная... Похоже, отец любил свою жену, во всяком случае, из подслушанных разговоров слуг девочка знала, что он до сих пор исправно посещает опочивальню матери и старается ее баловать. Если у него и были любовницы, то на стороне - никто из слуг даже не упоминал ни о чём подобном. Сама же леди Онория была, по мнению дочери, слишком холодной, но сейчас Элира впервые задумалась: а что, если у матери и любовь такая... несколько рассудочная? Припоминая взгляды родителей и то, как мать улыбалась отцу, она не находила фальши ни в том, ни в другом, как и в привычном для нее в кругу семьи обращении "дорогой". Неужели любовь может быть и такой, совсем не как в книгах, а... привычной?
  Мысли девочки прервало тихое поскребывание у двери. Встав, она приоткрыла дверь, в которую тут же проскользнул Дориат.
  - Ты как, Эли? - спросил брат, зеленые глаза его возбужденно сияли.
  - Растеряна, - честно призналась та, - для меня это не так однозначно, как для тебя. И мне немного страшно, Дор...
  Тот помрачнел:
  - Жаль, что это все так несправедливо устроено. Как было бы здорово, если бы мы могли учиться вместе... Неужели ты уедешь и мы больше никогда не увидимся?
  - Ты же знаешь, это будет зависеть не от меня, - сглотнув комок в горле, ответила девочка. - Ладно, не будем об этом! А меня будут учить верховой езде, вот!
  - Здорово. И кстати, теперь тебе не придется терпеть свою унылую ису Авиру, - подмигнул повеселевший брат, - слушай, а я в библиотеке кое-что нашел! Гляди!
  Он вытащил из-за пазухи завернутую в ткань книгу и протянул ее Элире. Та развернула ткань, прочла название и ахнула:
  - Но ведь все книги по магии изъяли из частных библиотек! Нас же учили...
  - Я помню, мол, самостоятельное обучение крайне опасно и поэтому иметь книги, обучающие магическому искусству, дозволено только в Школах, - скорчил гримасу Дориат, - только я этому не особо верю.
  - Думаешь, нам врут? - понимающе подняла бровь Элира. С Дориатом они всегда понимали друг друга с полуслова, хотя нередко и ругались.
  - Порой мне кажется, что те, кто нас учат, и сами не знают всего. Посуди сама, драконы были злыми и ели людей, эльфы вступились за них и вместе они победили драконов, так нас учили?
  - Так, только...
  - Почему тогда магия уходит? - подхватил брат. - Да и эльфы, помогающие людям из благородных побуждений... В такое может поверить только юная и восторженная девица!
  - Эй! - Элира притворно рассерженно уставилась на него.
  - Ты девица бесспорно юная, но совсем не восторженная, - подмигнул Дориат, - так как, будешь книгу читать?
  - Спрашиваешь! А ты?
  - Мне кажется, тебе это нужнее. Парней-то точно учат, помнишь, как отец тогда засуху остановил?
  Девочка кивнула, мечтательно прикрыв глаза. Это был единственный раз, когда ей довелось увидеть отца в качестве мага, и она до сих пор помнила все до мельчайшей детали, хоть и прошло почти четыре года.
  - Эй, не спи, - брат дернул её за косу, - вернее, спи, но сначала спрячь книжку хорошенько. А я побежал, пока, колючка!
  - Сам ты репей, - показала ему язык Элира, - до завтра.
  
  Чуть больше месяца спустя.
  
  - Леди Элира, Ее сиятельство ждет вас у себя немедленно.
  - Хорошо, я иду, - девочка отложила в сторону книгу по истории, которую безуспешно пыталась читать с тех пор, как во двор замка въехала карета, и встала.
  По мере того как она подходила к покоям матери, шаг ее становился все менее уверенным. Да, это должно было случиться, и Элира ждала этого, но всё равно...
  Леди Онория была не одна: в соседнем кресле, потягивая отвар из трав - аромат их ощущался издали - сидела немолодая женщина в строгом сером платье. Элира присела в реверансе, ожидая разрешения подняться.
  - Встаньте, дитя мое. Моя дочь, леди Элира, - в голосе матери девочке почудился вызов.
  Выпрямившись, она с интересом взглянула на гостью. Женщина не была красива - лицо ее обладало некоей неуловимой неправильностью черт, но вместе с тем поражало своей одухотворенностью, а черные как смоль глаза горели темным пламенем. Даже морщинки и абсолютно седые волосы не придавали ей старческий вид, а гордая осанка и ухоженная кожа рук и лица свидетельствовали об успешной борьбе с приметами времени.
  - Элира, это леди Нирана, директор Школы.
  - Подойдите ко мне, леди, и дайте мне посмотреть на вас, - голос леди Нираны был глубоким и властным.
  Элира подошла поближе. Директор внимательно посмотрела на нее и повернулась к графине:
  - Она не похожа на вас, Онория. Хотя учить ее будет интересно! Вы знаете, зачем я здесь, не так ли, юная леди?
  - Да, леди Нирана.
  - И вас это не пугает? Не вызывает протеста или желания убежать?
  - А это что-то изменит? - Элира посмотрела на ту в упор, - я знаю о своей судьбе и своем долге.
  - Пожалуй, я поторопилась, когда сказала, что она не похожа на вас, моя дорогая, - неожиданно улыбнулась леди Онории директор, - внешне вы разные, но характер у нее явно ваш. Что ж, леди Элира, протяните руку.
  Та молча выполнила приказ - в том, что это был именно он, сомнений у нее не возникло. Удовлетворенно улыбнувшись, леди Нирана коснулась ладонью висевшего у нее на груди кулона в форме кусающей свой хвост змеи, а затем обхватила запястье девочки. Пальцы директора окутались туманом, и Элира вскрикнула от резкой боли: казалось, ее кожу обвили горящим прутом. Она попыталась выдернуть руку, но хватка леди Нираны оказалась железной. Наконец пальцы разжались, и в ту же секунду боль ушла, а на своем запястье Элира увидела браслет червленого серебра.
  - Теперь он с вами надолго. Леди Онория, прикажите собрать вещи вашей дочери, завтра утром мы покинем замок.
  Графиня кивнула и дернула шнур звонка. Приказав вбежавшей служанке проводить гостью в отведенные ей покои, она повернулась к дочери:
  - Что ж, дочь моя, вот и настал ваш черед покинуть отчий дом. Не знаю, доведется ли нам встретиться в будущем, но помните: что бы ни случилось, вас примут здесь. И еще... Никто не знает своей судьбы, и всё же даже в самый тяжелый момент не стоит сдаваться. Будьте сильны и всегда думайте, прежде чем совершить что-то!
  - Спасибо, матушка, - прошептала Элира, с трудом сдерживая слезы.
  - И не показывайте свои слезы никому, кроме самых близких, - неожиданно мягко произнесла та, притягивая дочь к себе - в первый раз с тех пор, как она была совсем крошкой, и целуя ее в затылок. Девочка обняла ее и горько расплакалась...
  
  Следующее утро.
  
  Элира смотрела в окно кареты до тех пор, пока хоть краем глаза могла видеть замок, а потом отвернулась и посмотрела на леди Нирану. Та рассматривала ее с интересом, а затем промолвила:
  - Ни одной слезинки? Любопытно...
  Элира промолчала. Кому какое дело до того, сколько слез она пролила? До того, как больно и страшно расставаться с родным домом, с семьей, с нянюшкой? Как тяжело ей было видеть мигом повзрослевшего Дора, с которым они просто молча просидели вчера в саду пару часов? Слова матери, сказанные напоследок, звучали в ее мозгу: "любое знание - сила, не позволяйте никому узнать о ваших слабостях"...
  
  
  Глава 2.
  
  Звук колокола заставил Элиру встрепенуться. Поправив форменное светло-серое платье и убедившись, что непослушные волосы надежно заплетены в косу, она поспешила на выход. Сегодня в Школе начнутся занятия, и наконец удастся рассмотреть тех, с кем придется учиться целых шесть лет! Да и узнать хоть что-то о том, что ее ждет: леди Нирана наотрез отказалась посвящать ее в школьные порядки до, как та сказала, 'обзорной лекции'. Прибыли они только позавчера, и весь вчерашний день девочка осваивалась на новом месте и приводила себя в порядок после дальней дороги.
  Выделенные ей комнаты - их было две, спальня и гостиная - оказались роскошными, совсем не такими, как описывал учившийся в Школе магии старший брат, да и убирать их вряд ли предстояло не самим ученицам. Кормили здесь тоже превосходно, во всяком случае, все было вкусно и сытно. Странно, а вот в мужской Школе все было куда суровее!
  Закрыв за собой дверь, Элира бросила любопытный взгляд по сторонам: из соседних дверей выходили девочки примерно ее возраста, растерянно оглядываясь по сторонам. Впрочем, не все: яркая брюнетка с надменным выражением красивого лица фыркнула и целеустремленно направилась куда-то по коридору. Следом за ней потянулись остальные, и Элира в том числе, решив, что столь явная решительность в выборе направления должна быть оправдана. Она оказалась права: коридор вывел их к широкой мраморной лестнице, у которой ожидала одетая в темно-серое платье женщина средних лет. На узком строгом лице ее выделялись неожиданно яркие голубые глаза, светло-русые волосы были заплетены в косу, уложенную вокруг головы короной. Брюнетка устремилась к ней, остальные девочки на мгновение застыли. Женщина слегка улыбнулась и поманила их к себе:
  - Подойдите ко мне, леди. Смелее, не стоит опаздывать на свое первое занятие.
  Девочки робко подошли, та окинула их взглядом, явно пересчитывая, и кивнула:
  - Отлично, все здесь. Следуйте за мной.
  Сопровождающая привела их в большую комнату, где полукругом были расставлены двадцать стульев, а напротив них располагались два кресла с высокими спинками. Указав на стулья, скомандовала:
  - Занимайте свои места, леди.
  Опустившись на стул, Элира принялась незаметно оглядываться, гадая, о чем им сегодня поведают, и пытаясь исподтишка изучить своих товарок. Впрочем, этому занятию ей не удалось предаваться долго: дверь распахнулась, и в комнату вошла леди Нирана. Поприветствовав дружно поднявшихся учениц, она велела садиться и сама опустилась в одно из кресел, сопровождавшая девочек женщина села рядом с ней. Обведя учениц ястребиным взглядом, директор заговорила:
  - Доброе утро, леди. Меня зовут леди Нирана, я являюсь директором Школы, в которой вы будете иметь честь учиться. Это леди Ателис, она будет курировать вашу группу, по всем вопросам вам следует обращаться именно к ней. А сейчас мы начнем с того, почему вы здесь... Причина этому - дар, которым вы обладаете и который вы обязаны передать по наследству. Являясь дочерьми аристократов, вы должны были изучать историю нашей страны и всей Итравы, и всё же я напомню вам о ней...
  Помолчав, леди Нирана продолжила:
  - Ни для кого не секрет, что в последнюю тысячу лет в Артиаре, впрочем, как и по всей Итраве, рождается все меньше обладателей магического дара. Стремясь остановить вымирание магов, король Гортиар III, вступивший на престол почти семьсот лет назад, приказал найти способ остановить или хотя бы замедлить этот процесс. Длинный и сложный поиск в конце концов увенчался успехом. Исследования показали, что вероятность рождения детей с магическими способностями в куда большей степени зависит от наличия дара у матери, чем у отца. Впрочем, в паре, где хотя бы один из родителей не наделен даром, появление таких детей становилось все менее вероятным с каждым десятилетием. Кроме того, был найден способ выявлять совместимость дара будущих родителей, и это стало переломным моментом нашей истории. В первые десятилетия после этого открытия девушки с даром стали предметом торга и сложных интриг, дело доходило до похищений, насильственных браков и чуть ли не войн между аристократическими семействами. Остановить все это помог указ короля Варина I, благодаря которому вы сейчас здесь. Этим указом была определена система воспитания юных магов и заключения брака между одаренными. Возможно, кто-либо из вас желает описать ее своим соученицам?
  Директор подождала, полюбовалась потупленными головами учениц, хмыкнула и заговорила снова:
  - Итак, система... Некоторая сложность состоит в том, что наличие магии в человеке невозможно выявить ранее определенного возраста. Вы уже знаете, что стандартный возраст для такого испытания - двенадцать лет, хотя порой Сила проявляется раньше, а порой - позже. Именно поэтому в случае, когда первая проверка не выявила наличия дара, она повторяется еще дважды. Как правило, возраст проявления Силы у девушек тесно связан с другим признаком взросления - превращением в девушку, приходом женских дней. Леди Тина, не стоит так краснеть, - обратилась она к хрупкой маленькой девочке с рыжими волосами, - здесь нет мужчин, а знать и понимать свое тело - один из уроков, что будет вам преподан.
  - Продолжим. Если у ребенка выявлен магический дар, то его в обязательном порядке забирают в обучение: мальчики учатся в своих Школах, девочки - в нашей Школе. У каждой из вас на запястье находится браслет, обозначающий ваш статус. Каков он? Отныне вы не дочери баронов, графов, герцогов, вы - воспитанницы Королевской Школы для девушек, и до восемнадцати лет вы будете неотлучно находиться в ее стенах. В восемнадцать вы покинете Школу для того, чтобы стать супругой подобранному вам магу-аристократу и родить детей с даром. К сожалению, как я уже говорила, таких детей рождается все меньше, в последние десятилетия двое наделенных магией детей в семье становится редкостью, хотя бывают и счастливые исключения, - при этих словах леди Нирана взглянула на Элиру.
  - Племенные кобылы, - зло фыркнула та самая брюнетка, - тем более что после рождения детей с даром - одного или двух - мы утратим магию!
  - Верно, леди Ирана, вы ее утратите, передав детям, вашей плоти и крови, как это сделали ваши матери, а до этого - их матери и бабушки. Вот только вопрос: а зачем знатной даме магия? Кроме того... У каждой из присутствующих здесь леди отец является магом, хоть кто-нибудь из вас видел реальное применение Силы? Если да, поднимите руку.
  Элира оглядела комнату и нерешительно подняла руку.
  - Вот как? И что же это было, леди Элира?
  - На наших землях была угроза засухи, и отец нагнал тучи...
  - То есть это было необходимо для благополучия домена. И уверяю вас, милые леди, это было согласовано с Советом магов и Его Величеством, как согласовывается любое существенное использование магии! Леди Элира, у вас возник вопрос? Не стесняйтесь, я здесь для того, чтобы постараться на них ответить.
  - Я не совсем понимаю, в чем тогда смысл существования магов? Ведь не может же он быть только в воспроизведении себе подобных! Зачем предпринимать такие меры лишь для того, чтобы остановить их вымирание?
  - Я ждала этого вопроса. Во-первых, маги - грозная военная сила. Во-вторых, маги лечат некоторые болезни, с которыми не справляются знахари и травники. При помощи магических амулетов поддерживается связь между провинциями королевства, есть и еще кое-какие сферы, в которых магия незаменима. А для того, чтобы все это стало возможным, каждый маг - в том числе ваши родители, леди - платит своеобразный налог. Налог своей Силой, сливая ее в кристаллы-концентраторы. Вы также будете делать как только овладеете своим даром достаточно для того, чтобы не подвергать себя и окружающих опасности, и до того момента, как Сила покинет вас.
  - Не только племенные кобылы, но еще и дойные коровы, - скорчила гримасу Ирана.
  - Все граждане королевства обязаны платить налоги, - голос леди Нираны стал ледяным, глаза блеснули, - тех же, кто не желает делать этого, ждет тюрьма. И это касается налога как денежного, так и магического! Насчет же племенных кобыл... Неужели вы хотите сказать, что ваши родственницы либо знакомые самостоятельно выбирали себе супруга?
  Заданный язвительным тоном вопрос остался без ответа. Похоже, никому из учениц не были известны подобные случаи.
  - Вот об этом я и говорю, - с ноткой удовлетворения в голосе проговорила леди Нирана, - долг юной леди состоит в том, чтобы выйти замуж за избранного ей старшими - родителями ли, Советом магов ли - супруга и подарить ему наследников! Более того, у вас есть ряд преимуществ перед не наделенными Силой подругами и родственницами.
  - Каких? - не выдержала внимательно слушавшая директора пухленькая сероглазая шатенка.
  Та улыбнулась чуть насмешливо:
  - О, их немало! Полагаю, многие из вас слышали хотя бы сплетни о юных девицах, что становились супругами стариков, уродов, мужчин со... специфическими постельными вкусами или попросту жестоких? Не стоит стесняться, любопытство не такой уж порок, как принято думать! Так вот, ничто из этого вам не грозит! Хотите знать почему?
  Горящие любопытством глаза слушательниц сказали больше, чем сотни слов. Леди Нирана довольно кивнула:
  - Начнем с возраста. Хотя детородный возраст мужчин длиннее, чем у женщин, исследования показали, что вероятность рождения ребенка с даром выше, если возраст отца не превышает сорока лет. Это означает, что ваши будущие мужья будут не старше тридцати пяти - самый расцвет для мужчины, тем более мага. Внешность... леди с даром - большая ценность, поэтому никто не будет рисковать будущим детей, отдавая вас в жены мужчине больному или с врожденными пороками внешности. И это если даже не вспоминать о том, что к магам-мужчинам предъявляются жесткие требования в части поддержания телесного здоровья! Тем более что желающих стать вашими супругами будет явно больше, чем вас, и они постараются выставить себя в самом выгодном свете. Что же касается остального... Став воспитанницами нашей Школы, вы утратили свои родовые имена и защиту своих семей, но обрели защиту закона. В том невероятном случае, если ваш будущий супруг сможет утаить от Совета свои не совсем стандартные вкусы, через браслет на вашей руке вы можете связаться со мной и получить развод. Но об этом вы узнаете позже.
  - А почему нам нельзя общаться с нашими семьями? - спросила тоненькая девочка с почти белыми волосами и большими серыми глазами.
  - Таков закон, это единственный способ избежать влияния ваших семей на выбор супруга для вас и на ваше поведение.
  Элира почувствовала, как сердце сжалось от боли. Дрогнувшим голосом она спросила:
  - А после вступления в брак?
  Леди Нирана и леди Ателис переглянулись, заставив Элиру насторожиться. Директор ответила несколько принужденно:
  - Только если на то будет воля вашего супруга. Впрочем, мужчины почему-то редко стремятся общаться с родственниками жены!
  - Странно, - заметила Ирана, - неужели, к примеру, мой будущий муж не захочет получить поддержку моего отца, герцога эн Трэйна?
  Элира чуть не присвистнула - совершенно неподобающе для юной леди, но вполне соответствующе испытанному ею удивлению. Неудивительно, что Ирана настолько уверена в себе! Герцог эн Трэйн находился в родстве с самим королем и был одним из богатейших лордов королевства.
  - Леди Ирана, только что вы нарушили одно из правил Школы - не упоминать о своем происхождении, - леди Ателис была явно недовольна, - вы не понесете наказания только потому, что официально вас с ним пока не ознакомили. Относительно поддержки... Существуют магические ограничения, которые не позволят вашему мужу и отцу сделать что-либо, направленное на приобретение дополнительной власти. Кроме того, ваши семьи уже получили определенные привилегии в... благодарность за вас.
  - Нас что, продали? - чуть не плача, переспросила рыженькая Тина.
  - Что за глупости! Нет, леди Тина, привилегии, о которых я говорю - не деньги, а шанс для ваших холостых родственников мужского пола обрести одаренную жену. К сожалению, девочек с даром рождается все меньше, и не каждый маг-аристократ может попасть в список претендентов. Порой два-три года в Школе не появляется новой группы, и сейчас вместе с вами здесь учится всего семьдесят три девушки, на которых претендуют почти вдвое больше мужчин.
  - Леди Нирана, могу я спросить? - обратилась к той красивая русоволосая девочка, казавшаяся старше остальных, - если я правильно поняла, то маг может родиться и в том случае, если даром наделен кто-то один из родителей?
  - Верно, это крайне редко, но случается. Однако такие маги слабее и почти всегда рождаются мальчики. Как вы можете догадаться, в этом случае магом всегда является отец, именно поэтому ранее появлялись на свет маги-простолюдины.
  - А сейчас? - с интересом спросила голубоглазая блондинка с кукольными чертами лица, - не думаю, что бастарды перестали рождаться...
  - Не ожидала такого вопроса от вас, леди Фалия, - качнула головой директор, - что ж... вообще об этом рассказывают значительно позже, ну да ладно. Да, бастарды рождаются, но брачный ритуал, который ждет вас, физически не допускает супружеской измены для обоих супругов до момента передачи дара от матери к детям. Ну а потом... Все будет зависеть от вас: сможете ли вы заинтересовать мужа, привязать его к себе. Есть еще вопросы?
  Элира бросила быстрый взгляд по сторонам. Вопросы у нее были, но вот стоит ли их задавать... Пожалуй, нет, решила она.
  - Что ж, теперь я немного расскажу о том, чему вас будут учить. Как я уже говорила, вы овладеете своим даром достаточно, чтобы не причинить вреда себе и окружающим, но это лишь малая толика тех знаний и умений, которые дает наша Школа. Всех вас учили истории, географии, началам математики, этикету. Все это и многое другое вы будете изучать углубленно. Безусловно. Немалое время будет уделяться рукоделию и домоводству - это должна знать и уметь любая девушка. Каждая из вас изучит минимум два иностранных языка, научится ездить верхом и танцевать, вести светские беседы и управлять поместьем... Словом, по окончании Школы вы будете идеалом леди, не зря каждый лорд Артиара мечтает получить в жены одну из наших воспитанниц!
  Раздался звук колокола, и леди Нирана устало улыбнулась:
  - На этом обзорная лекция окончена. Я с вами прощаюсь, а леди Ателис ознакомит вас с правилами и покажет Школу. Учитесь старательно и внимательно слушайте ваших учителей.
  Леди Нирана встала, окинула девочек взглядом - словно ястреб цыплят, подумала Элира, и вышла. Леди Ателис слегка улыбнулась:
  - Я понимаю, леди, что вы растеряны и немного напуганы. Это неудивительно, через это проходила каждая из девочек, учившихся в этой Школе. Не стоит бояться: если вы будете соблюдать правила и усердно учиться, то пребывание здесь останется в памяти как одно из самых счастливых воспоминаний вашей жизни. Вместе с тем, - лицо ее приобрело строгое выражение, - каждое нарушение установленных порядков будет наказываться, и весьма строго.
  - Как именно? - полюбопытствовала Ирана.
  Элира с трудом сдержала усмешку. Интересно, какая у Ираны была мать? Позволь она себе такое поведение - долго не смогла бы сидеть...
  - Вам это не понравится, леди Ирана, - насмешливо ответила учительница, - уж поверьте! Физический труд: уборка, стирка, мытье посуды, работа в саду...
  - Но мы же леди! - широко раскрыв глаза, возразила изящная, словно статуэтка, девочка с заплетенными в сложную косу темно-русыми волосами.
  - Разумеется, леди Ларика, но наказание и должно устрашать, - пояснила леди Ателис, - кроме того, вас могут запереть в холодной комнате, посадить на хлеб и воду... Ну и телесные наказания, естественно.
  - Это немыслимо! - воскликнула Ирана. - Кто посмеет поднять руку на леди?
  - Попробуйте нарушить правила - узнаете, - холодно ответила леди Ателис, ее явно раздражало поведение брюнетки, - так, а теперь собственно сами правила. Одно вы уже знаете - не упоминать о своем происхождении. Вы обязаны строго соблюдать дисциплину, пропуск занятия либо опоздание на него карается. Извинением для вас может служить лишь плохое самочувствие, подтвержденное нашей целительницей, леди Самирой.
  - Значит, если мы почувствуем себя плохо, то... - начала Фалия.
  - То вы должны обратиться к ней, - подхватила куратор, - я покажу вам, где располагается целительское крыло. Также от занятий могу освободить вас я, как ваш куратор, либо леди Нирана. При этом любая попытка обвести нас вокруг пальца вряд ли удастся, скорее повлечет за собой дополнительное - и весьма суровое - наказание. Вообще ложь и лень - самый верный способ найти проблемы на свою голову, ведь и то и другое не к лицу истинной леди.
  Девочки переглянулись и, откровенно устрашенные, снова уставились на леди Ателис. Та слегка улыбнулась и продолжила:
  - Далее... Каждой из вас выделены комнаты, уборка их возложена на горничных. Вместе с тем неряшливость также не к лицу леди, поэтому в случае, если вы будете проявлять ее, горничных у вас отзовут. А вообще-то все работы по хозяйству выполняют наемные работники и те ученицы, которых таким образом наказывают за их проступки. Питаться вы будете в столовой, которую я покажу во время экскурсии по Школе.
  - Леди Ателис, а камеристки нам не положены? - спросила та самая девочка, что задавала вопрос о родных.
  - Нет, леди Алиссия. Думаю, вы все обратили внимание на то, что ваши форменные платья имеют шнуровку спереди, так что это позволит вам самостоятельно заботиться о себе. Небольшие сложности закаляют!
  - А мы должны все время ходить в форме? - полюбопытствовала Тина.
  - Нет, только во время занятий, а они завершаются в три-четыре часа пополудни.
  - А что с одеждой? Форменные платья, как я поняла, нам предоставят, а остальное: белье, обувь, всевозможные мелочи, зимняя и осенняя одежда, наконец? - поинтересовалась Элира. - Да, есть что-то из дома, но этого не хватит надолго...
  - Всем этим вас обеспечит Школа, равно как и платьями для досуга. Постепенно вы все узнаете, и поверьте, все здесь устроено исключительно разумно. Вам нужно беспокоиться только об учебе, а все остальные заботы оставьте руководству и работникам Школы! Есть еще вопросы?
  Куратор вопросительно подняла бровь. Помявшись, Элира спросила:
  - Вы сказали, что занятия будут заканчиваться не позднее четырех часов пополудни. А чем мы можем заниматься после этого?
  - Это ваше свободное время, милые леди, с момента окончания уроков и до десяти вечера. Разумеется, вам нужно будет сделать уроки, но оставшееся время - всецело ваше. Можете просто отдыхать, ходить в гости к подругам, которые непременно у вас появятся, заниматься... Вот вы, леди Элира, что любите? Рукоделие, рисование, музыка...
  - Я люблю читать, - смущенно ответила та, потупившись.
  - У нас в Школе одна из лучших библиотек страны, и вы несомненно найдете в ней книги себе по вкусу.
  - А если я люблю вышивать? - спросила полноватая зеленоглазая блондинка.
  - Все необходимое вам будет предоставлено, достаточно лишь обратиться ко мне. Хотя я бы посоветовала вам сначала хоть немного освоиться с занятиями, расписанием и домашними заданиями. Кстати, о расписании: его сегодня вечером принесут вам в комнаты, а также доставят учебники из библиотеки. Надеюсь, никому из вас не надо напоминать, что к книгам нужно относиться бережно? - сурово сдвинув брови, леди Ателис оглядела своих подопечных.
  Ответом ей было молчание, и женщина удовлетворенно кивнула:
  - Что ж, раз других вопросов нет...
  - У меня есть вопрос, - Ирана чуть прищурилась, - а каникулы у нас будут?
  - Будут, хотя я лично считаю это ненужной поблажкой. Неделя на праздник Перелома года и полтора месяца летом. Разумеется, покидать Школу на каникулах вам также строжайше запрещено! Правда, летом вся Школа уезжает на месяц на морское побережье, там расположено что-то вроде нашего летнего поместья. Так, на этом пока все, прочие вопросы будем решать по мере поступления. А сейчас я проведу для вас небольшую экскурсию по Школе, постарайтесь запомнить расположение кабинетов и залов, ведь уже завтра вам придется добираться до места проведения ваших уроков самостоятельно.
  "Небольшая" экскурсия заняла почти три часа, и к ее концу все без исключения ученицы выглядели растерянными: Школа оказалась поистине огромной! Классы, залы для занятий танцами и для тренировок по развитию дара, столовая, сад и оранжерея, манеж для занятия верховой ездой, библиотека... Последняя вызвала у Элиры подлинное благоговение: огромные залы с книжными шкафами от пола до потолка, в которых хранилось, по словам куратора, более пятидесяти тысяч книг на разных языках! Услышав это, девочка лишь невероятным усилием воли смогла сдержать столь неприличное проявление эмоций, как отвисшая челюсть. К ее искреннему удивлению, на остальных учениц библиотека вовсе не произвела впечатления, исключение составляла лишь одна девочка. Элира еще во время лекции директора обратила на нее внимание из-за несколько непривычной внешности той: почти треугольное лицо с широкими скулами, крупноватым ртом, очень большими светло-карими, едва ли не желтыми, словно у кошки, глазами, и пепельного цвета волосами. Необычное лицо и очень запоминающееся, а еще девочка обратила внимание на то, что уголок рта этой ученицы едва заметно кривился все время, пока леди Нирана произносила свою речь.
  Вернувшись в свою комнату, Элира некоторое время просто сидела, глядя в стену и перебирая в памяти все, что услышала и увидела сегодня. Да, все сказанное звучало логично и правильно, смущали только переглядывания директора и леди Ателис после ее вопроса об общении с семьей после замужества... Вряд ли им лгали, а вот недоговаривали - точно! И было еще что-то, что никак не давало ей покоя, но не формировалось в слова: точно надоедливый комар зудит и зудит над ухом, не давая сосредоточиться...
  Стук в дверь прервал ее размышления. Тряхнув головой, Элира встала и открыла дверь, за которой стояла та самая девочка, на которую она обратила внимание. Улыбнувшись, гостья спросила:
  - Вы позволите?
  Голос у нее тоже был необычным: певучим и каким-то бархатным.
  - Да, прошу вас, - сделала приглашающий жест Элира.
  Опустившись в кресло, гостья прямо посмотрела на нее:
  - Меня зовут Риалла, и мне показалось, что у нас есть нечто общее. Думаю, каждой из нас не помешает подруга...
  - Я - Элира, можно просто Эли. Вы тоже любите книги?
  - Может, перейдем на "'ты'"?
  - С радостью, - улыбнулась Элира.
  - Тогда зови меня Риа, хорошо? И да, я люблю читать, а еще ездить верхом, плавать и, - она заговорщически понизила голос, - стрелять из лука.
  - Ой, даже стрелять?! А я только верхом ездить немного умею, - с легкой завистью призналась Элира, - все остальное у меня дома считалось неподобающим леди...
  - Ну, я бы тоже вряд ли умела все это, только после моего рождения мама долго не могла забеременеть, и уже думали, что я останусь единственной наследницей отца. К тому же у мамы был очень слабый дар, и браслет после моего рождения остался на ее руке, поэтому отец был уверен, что я не маг. Вот и воспитывали меня не как одну из будущих леди совершенство...
  - Ты с востока, ведь так? Из приграничных областей?
  - Верно, - кивнула Риалла, - мой отец из военных, первый в роду, титул выслужил кровью. А ты из высшей знати, верно?
  - Да какая теперь разница! И я буду очень рада, если мы подружимся.
  - Эли, а тебе ничего не показалось странным во время нашей сегодняшней экскурсии? - глаза Риаллы блеснули совсем по-кошачьи.
  - Показалось, но я не могу понять, что именно! Вот сидела и пыталась сообразить...
  - Мы не встретили ни одного мужчины...
  - Точно, - щелкнула пальцами Элира, - а это значит, что и работе с даром нас будут учить женщины! Но как такое может быть, если все девушки с даром выходят замуж и рожают, пока не потеряют его?
  - Вот и мне любопытно, похоже, от нас что-то скрывают!
  - Значит, надо в этом разобраться и желательно так, чтобы не попасться.
  Девочки совершенно одинаково улыбнулись друг другу, радуясь обретению союзника...
  Стук в дверь заставил обеих девочек встрепенуться. Элира открыла дверь и тут же отошла в сторону, пропуская в комнату коренастую женщину в темно-коричневом платье - такие носили работницы библиотеки. В руках у той была стопка учебников, а на странной тележке с колесиками, оставшейся в коридоре, громоздились еще с дюжину таких стопок.
  - Ваши учебники, леди Элира, - женщина опустила стопку на стол.
  - Благодарю... - девочка вопросительно подняла бровь.
  - Иса Кария, к вашим услугам, леди.
  - Благодарю, иса Кария. Не могли бы вы сказать, к кому обращаться, если захочешь взять книгу в библиотеке? И разрешено ли их читать вне библиотеки?
  - Есть книги, которые запрещено выносить за пределы библиотеки, но их мало. Обратиться можете ко мне или любой другой служительнице, а если хотите посоветоваться относительно выбора книги по определенной теме, то не найти никого лучше нашего Главного библиотекаря, леди Ориссы. Простите, леди... - она обернулась к Риалле.
  - Риалла. Вы можете оставить мои книги здесь, я потом их отнесу, - предложила та.
  - Не положено, - развела руками женщина.
  - Тогда идите за мной. Я быстро, Эли.
  Элира кивнула и подошла к столу, пересматривая учебники. Голос Ираны в коридоре заставил ее нахмуриться и шагнуть к выходу как раз вовремя, чтобы услышать сказанные язвительным голосом слова брюнетки:
  - Можно подумать, что кто-то из нас захочет общаться с дочерью бастарда, да еще и страшненькой!
  Одного взгляда на изменившееся лицо Риаллы хватило, чтобы принять решение. Элира вскинула голову и негромко произнесла, глядя на Ирану в упор:
  - Леди Ирана, полагаю, леди Ателис будет крайне заинтересована тем, что вы повторно и публично нарушили главную заповедь Школы.
  Брюнетка гневно и одновременно испуганно посмотрела на нее. Элира смерила ее взглядом, холодно улыбнулась и повернулась к Риалле:
  - Риа, ты покажешь мне свою комнату?
  Та растерянно кивнула. Иса Кария исподлобья взглянула на застывшую Ирану и, схватив очередную стопку книг, шустро занесла ее в комнату Риаллы, а затем поклонилась и вышла, оставив девочек одних. Риалла проводила ее взглядом, перевела глаза на Элиру, сглотнула и тихо спросила:
  - Ты теперь не будешь со мной дружить? Если да, я не обижусь, я все понимаю. Она ведь правду сказала...
  - Я и без того догадывалась, ты ведь сама рассказала, что твой отец заслужил титул, а это значит, что он скорее всего был офицером. Обычному простолюдину стать офицером практически невозможно, остается только бастард, причем признанный.
  - Верно. И ты не считаешь, что общаться со мной - урон для твоей чести?
  Элира усмехнулась:
  - Для чьей чести? Мы все здесь в одинаковом положении, все - воспитанницы Школы без родового имени! По крайней мере, теперь я могу выбрать себе круг общения без оглядки на то, что скажет матушка! А уж мнение Ираны меня совершенно не волнует...
  - Это потому, что ты тоже из высшей аристократии, теперь я это точно знаю... Как ты ее осекла! И говорила тихо, - Риалла восхищенно помотала головой.
  - У меня так матушка делала. Она никогда не кричала, а с провинившимися говорила холодно и тише, чем обычно, так я этого её тона боялась больше, чем крика!
  - Она что, тебя наказывала?
  - Не сама, но поведи я себя как Ирана, точно бы долго сесть не могла! Матушка считает, что детей баловать нельзя...
  - Эли, так тебе здесь должно нравиться, похоже, твоя мама больно сурова! Хотя лучше уж так...
  В голосе Риаллы прозвучала горечь. На вопросительный взгляд Элиры девочка пояснила:
  - Мать всегда считала брак с моим отцом унизительным. А я стала ее разочарованием, точнее, то, что дар не передался мне полностью. А потом еще и забеременеть долго не могла...
  - А отец?
  - Отец у меня замечательный, и ее любил... Только она, постоянно будучи с ним холодной и высокомерной, сама добилась того, что он завел себе любовницу как только это стало возможным. Знаешь, я ведь его даже не осуждаю... До меня ей тоже дела не было, поэтому и воспитание мое не подобает истинной леди. А я еще и похожа на отца, верно Ирана сказала - страшненькая...
  Последние слова она проговорила, опустив голову.
  - Риа, а я на тебя сразу внимание обратила, у тебя лицо необычное, а вовсе не некрасивое! Ну не всем же красавицами быть, я вон тоже... - Элира вздохнула.
  - Ты что, себя тоже некрасивой считаешь? - удивленно уставилась на нее Риалла.
  - Ой, видела бы ты мою маму или братьев, поняла бы, что я по сравнению с ними дурнушка!
  - У тебя не один брат? Ты старшая или младшая?
  - Один брат старший, а со вторым мы двойняшки. Они у меня замечательные, - Элира всхлипнула, - я по всем так скучаю! По родителям, по братьям, по дому... Прости, я совсем расклеилась. Давай лучше о чем-нибудь другом поговорим! Как тебе леди Ателис?
  - Вроде неплохая, хотя и строгая. Как она Ирану, а? Вот уж головная боль, она же теперь и на тебя нападать будет!
  - Пусть попробует, - по губам Элиры зазмеилась недобрая улыбка, делая девочку куда старше, - она сама себя утопит!
  - Ой, не знаю... Моя няня про таких говорила: "ум, на пакости повадливый". Да и другие девочки могут ей поддаться...
  - Ирана слишком высокомерна и недостаточно умна, так что своим поведением скоро настроит против себя учителей. А с другими девочками... На глазах у старших нам гадости делать не будут, а наедине мы постараемся с ней не оставаться.
  - Договорились! Эли, а ты не проголодалась?
  - Ужасно! В столовую?
  - Да, идем!
  
  Поздний вечер того же дня. Кабинет директора.
  
  - Леди Нирана, к вам леди Ателис, - почтительно обратилась к директору сухощавая средних лет женщина в закрытом синем платье.
  - Пригласи ее, Леона. Подай нам отвара и печенья, после чего можешь быть свободна.
  Вошедшая учительница присела в реверансе, но директор только нетерпеливо отмахнулась:
  - Ладно тебе, Ателис! Садись, нам многое надо обсудить. Подожди, сейчас Леона уйдет, и начнем.
  - Как только вы терпите эту зануду в секретарях? - опускаясь в кресло, скривилась та.
  - У нее масса достоинств: преданность, любовь к порядку, исполнительность. А некоторое занудство на её должности только полезно, - усмехнулась леди Нирана.
  Дверь еле слышно приотворилась, впуская секретаря. Директор приказала:
  - Поставь поднос и ступай. Ателис, похлопочешь?
  Та кивнула, налила отвара в две чашки, протянула одну из них директору и с наслаждением отпила из второй. Сделав пару глотков, поставила чашку на стол и пожаловалась:
  - Устала, новая группа всегда так выматывает!
  - И что ты о них скажешь?
  - Хм... Большинство проблем явно не доставят, хотя и звезд с неба хватать не будут, идеальный материал: вежливые, послушные и хорошенькие. Словом, типичные представительницы выпускниц нашей Школы.
  - А не большинство? У меня есть определенные мысли, было бы недурно сравнить.
  - Самый очевидный момент - Ирана. Копия матери, такая же самовлюбленная дурочка, хотя яркая и красивая. Но нет ни уважения к старшим, ни послушания.
  - Ну, пара хороших порок да тяжелая работа быстро выбьют из нее дурь!
  - Порку она уже заслужила, попрекнув одну из учениц происхождением, - скривилась леди Ателис, - будем наказывать?
  - Кто донес? Кто-то из девочек? - подалась вперед леди Нирана.
  - Нет, Кария из библиотечных служителей.
  - Да? Ладно, пока повременим. Дальше!
  - Тина, слишком хрупкая и эмоциональная, по ощущениям - сущее дитя. С ней придется осторожничать, хотя девочка послушная.
  - Согласна, поговори относительно нее с другими учителями, пусть будут с малышкой помягче, нам проблемы не нужны. Еще кто-то?
  - Да, двое. Элира и Риалла. Последняя необычна сама по себе, ее дар сильнее, чем у матери!
  - Это же дочь Ялины? Надеюсь, не такая же дура, как мать!
  - Нет, она скорее в отца. Неглупа, но из-за происхождения и внешности могла бы стать изгоем, та же Ирана откуда-то знает об отце Риаллы.
  - Это понятно, отец Риаллы признанный бастард графа эн Сирант, а эн Сиранты родственники эн Трэйнов, - отмахнулась директор, - так это ее Ирана попрекнула происхождением?
  - Да, и назвала страшненькой.
  - Ну я бы так не сказала, - качнула головой леди Нирана, - одни кошачьи глазищи чего стоят! Думаю, многие захотят ее в жены! Хотя сейчас она еще куколка, а вот как станет бабочкой... Постой, ты сказала: могла бы стать изгоем, значит, это не так? Кто?
  - Элира. Судя по тому, что мне рассказывали, отчитала Ирану словно королева - служанку, а с Риаллой говорила как с подругой. Вы ведь Элиру из дома забирали сами?
  - Да, - тяжело вздохнула директор, - кто бы мог подумать, что я так обманусь с Онорией! Ведь была же уверена, что после рождения первенца она вернется сюда!
  - Мы все обманулись. Нора казалась такой холодной, разумной и неэмоциональной, она была бы превосходной учительницей!
  - Вот и я так думала. И ведь мужа ей подобрали просто идеально для наших целей: сильный маг, но при этом редкий бабник... И надо же, наша ледышка сумела его так очаровать, что он до сих пор хранит ей верность, и это через двадцать лет после свадьбы! А Элира... Внешне она совсем непохожа на мать, но вот характер у нее материнский. Хотя и граф эн Таронн тоже не подарок...
  - Однако вступаться за кого-то Онория вряд ли бы стала...
  - Тут ты права... Ладно, значит за Элирой будем присматривать, если они и впрямь подружатся с Риаллой, смесь может быть взрывоопасной...
  - Простите, леди Нирана, не соглашусь, - качнула головой леди Ателис, - Элира спокойнее, Риалла эмоциональнее, вместе они могут стать идеальными ученицами, нейтрализуя слабые стороны друг друга.
  - И это тоже возможно. Итак, особый присмотр нужен четверым, я передам это всем учителям. Теперь к главному: ты говорила девочкам о ритуале?
  - Нет, решила дать им освоиться, познакомиться между собой, со старшими, с учителями. Вы не против?
  - Нет, эмоциональные связи рвутся куда легче, если есть чем их заменить, ты все сделала правильно. Но и тянуть тоже не стоит! Неделю, не больше!
  - Разумеется, - склонила голову леди Ателис, - и всё же нашим предшественницами лет двести назад было куда проще...
  - Ты же знаешь, почему было принято такое решение, стирание памяти дает слишком много побочных эффектов. А так... Что ж, будем работать с тем, что есть, - директор вздохнула и устало потерла переносицу, - можешь идти, если что - докладывай немедленно, и следи за этой четверкой внимательно!
  Леди Ателис встала, чуть склонила голову и вышла из кабинета. Леди Нирана проводила ее взглядом и прикрыла глаза: с каждым годом бремя власти казалось ей все более тяжелым.
  
  
  Глава 3.
  
  Три дня спустя.
  
  - На этом все, леди, вы можете идти, - сухо объявила леди Роанна, учитель истории, и вышла из кабинета.
  Ученицы издали облегченный вздох и принялись переговариваться, собирая учебники, тетради и письменные принадлежности. Леди Роанна эн Тирас, не обладая магическими способностями, буквально подавляла всех своим присутствием.
  - Ей бы войсками командовать, - тихонько фыркнула Риалла, провожая учительницу взглядом. - А что? Голос вполне себе командирский, властности не занимать, да и внешность... Как думаешь, она изначально неодаренная? Эли?
  - А? Прости, задумалась, - отозвалась та, - думаю, ты права.
  - И к тому же явно старая дева, - насмешливо заметила изящная шатенка Саная, ставшая подругой Ираны, - неудивительно, с такой-то внешностью.
  Говоря последние слова, она с явным намеком взглянула на Элиру и Риаллу, опустила длинные ресницы и чуть улыбнулась.
  Подруги никак не отреагировали на нее и вышли, храня молчание. Только отойдя подальше от класса - история была последним уроком на сегодня - Риалла выдохнула и прошипела:
  - Ну и гадюшник!!!
  - А что ты хотела? Когда одни женщины, из развлечений остается лишь шипеть друг на друга.
  - Не только, еще и постараться укусить, - улыбнулась Риалла. В отличие от привыкшей скрывать свои чувства Элиры она была вспыльчивой, но отходчивой.
  - И обязательно яду напустить, - Элира открыла дверь комнаты, - зайдешь?
  - С удовольствием. Эли, ты думаешь, Саная права?
  - Относительно того, что леди Роанна никогда не была замужем? Думаю, да, и не из-за внешности: род из мелкопоместных и плодовитых, хотя одаренных в нем действительно почти никогда не рождалось.
  - Ты что, весь гербовник наизусть знаешь? И при чём тут ее род?
  - А при том, что её брак вряд ли был нужен роду для скрепления союзов. Кроме того, она неодаренная, следовательно, за ней нужно было приданое давать, а эн Тирасы не из богатых.
  - А если она эн Тирас по мужу? - глаза Риаллы блеснули любопытством, делая ее еще больше похожей на кошку.
  - Тогда она тем более изначально неодаренная, никто бы не отдал девушку с даром за того, кто не является магом. Да, она может быть вдовой, но я в этом сомневаюсь. Ну и внешность у нее действительно несколько...
  Девочка замялась, подбирая слова, а подруга усмехнулась:
  - Мужеподобная.
  Элира кивнула. Действительно, это слово подходило леди Роанне как нельзя лучше: высокая, широкоплечая, худая, с резкими чертами лица и крупным носом с горбинкой. Холодный взгляд серо-стальных глаз и увязанные в строгий пучок на затылке русые волосы органично дополняли ее облик.
  - Зато у нее вряд ли будут любимчики, - подмигнула она подруге.
  - Не уверена, похоже, Тина ей понравилась.
  - Риа, Тина всем нравится и ее стараются защищать. По крайней мере, это понятно, но уж лучше Тина, чем Ирана с ее присными! К тому же я думаю, что хорошая учеба и примерное поведение на уроках леди Роанны обеспечат нам ее симпатию скорее, чем что-либо иное.
  - Ну да... Знаешь, я даже удивляюсь нашим учителям, ко всем такое... ровное отношение. Ну не злись, Эли, леди Бриана просто несколько невоздержанна на язык, - Риалла дотронулась до руки подруги, увидев, как глаза той потемнели, став цвета грозовой тучи.
  - Можно подумать, я виновата в том, что не обладаю голосом и музыкальным слухом, - вспыхнула та, - вовсе не обязательно было говорить об этом в таком тоне.
  - Слухом - обладаешь, я видела, как ты морщишься, когда кто-то берет фальшивую ноту, - так что если бы ты нашла свой музыкальный инструмент...
  - Не имею ни малейшего желания! Зато тобой Бриана просто очарована... Что она тебе сказала?
  Риалла порозовела, смутившись:
  - Что мой голос великолепен, и при должном старании его можно отшлифовать так, что все мужчины будут у моих ног, стоит мне заговорить с ними. И предложила позаниматься с нею...
  - А ты?
  - Согласилась, и через четверть часа у нас первое занятие. Ты не обиделась?
  - Нет, что ты, у тебя и правда дивный голос! Я бы на твоем месте ни в коем случае не отказывалась! Так что иди, а потом займемся уроками вместе.
  - Спасибо, Эли. Знаешь, мне повезло, что у меня такая подруга, как ты! Другие бы позавидовали...
  Через десять минут Риалла убежала, оставив Элиру одну. Та вздохнула, задумавшись над словами подруги. Завидовала ли она? Себе-то можно признаться да, немного, чувствуя странную обиду на судьбу, не давшую ей ни талантов, ни яркой красоты, ни возможности выбирать свой путь... Последняя мысль заставила ее поежиться и снова навела на раздумья о том, что мучило ее последние дни. А что, если...? Вспомнив слова матери: "если вы хотите чего-то добиться, лучше говорить об этом", девочка решительно встала. В конце концов, даже наказание может служить подсказкой!
  К кабинету леди Ателис она подошла, будучи уже не так уверенной в правильности своих поступков. Остановившись перед дверью, Элира некоторое время колебалась, а затем, отчаянно закусив губу, постучала, отрезая себе путь к отступлению. Дверь беззвучно открылась, словно приглашая ее зайти.
  Войдя, Элира изящно - насколько могла - присела в реверансе, склонив голову.
  - Встаньте, леди Элира. Что-то случилось? - леди Ателис выжидательно посмотрела на нее.
  - Нет, я просто хотела задать несколько вопросов...
  - Мы расстались с вами, - женщина взглянула на стоявшие в углу кабинета большие напольные часы, - всего четыре часа назад, когда закончилось занятие по развитию дара, и у вас уже появились настолько срочные вопросы, что они не могут подождать до завтра?
  Элира с трудом сдержала порыв затеребить платье - жест, выдающий ее нервозность, и произнесла быстро, на одном дыхании:
  - Я не уверена, что мой вопрос не нарушает правил Школы.
  К ее удивлению, учительница вовсе не рассердилась, а скользнувшая по губам улыбка казалась... удовлетворенной?
  - Садитесь, леди Элира. Думаю, я догадываюсь о том, что именно вы хотите узнать, и если так, то разговор будет долгим.
  Двигаясь несколько скованно, девочка опустилась на стул и подняла глаза на леди Ателис. Та кивнула:
  - Я вас слушаю.
  - На обзорной лекции леди Нирана рассказывала о будущем, которое нас ожидает, и я понимаю необходимость браков между одаренными, но... Леди Нирана и вы - маги, теперь я это точно знаю, так как вы могли...
  - Не утратить свою магию? - подсказала куратор, с интересом наблюдая за своей юной гостьей.
  - Да. Или у одаренных девушек есть еще один путь в жизни, о котором нам не говорили?
  - Что ж, я была права относительно вопроса, и отвечу вам на него. Но прежде... Протяните вашу руку, не эту, с браслетом.
  Тонкие, но сильные пальцы сжали запястье Элиры, по браслету пробежала искра. Легкий укол, и леди Ателис заговорила, отпустив руку девочки:
  - Это гарантия того, что вы никоим образом не сможете поведать кому-либо о предстоящем разговоре. Путь в жизни... Я вас разочарую: иного пути, кроме как выйти замуж и родить ребенка, у одаренной нет!
  - Ребенка или...
  - Вы весьма неглупы, леди. Пожалуй, я начала не с того...
  Куратор устроилась поудобнее, сцепила пальцы в замок и начала:
  - Магия Итравы постепенно покидает ее, и это непреложная истина, как и все то, что сказала вам директор на обзорной лекции. Каждая одаренная девушка должна сделать все, чтобы остановить вымирание магов, но это "все" может быть разным. Что вы знаете о механизме передачи дара?
  - Ничего, хотя мне это всегда было интересно. Особенно утрата дара матерью после рождения ребенка! Ведь от того, что ребенок рождается с глазами, как у матери, у нее их цвет не меняется!
  Леди Ателис внезапно рассмеялась:
  - Забавная аналогия. Но с магией все немного не так. При зачатии вместе с семенем мужчины в женщину попадает... скажем так, частичка его магии. Если в женщине есть дар и он гармонизирован с даром супруга, то у ребенка есть шанс родиться магом. Но до этого он девять месяцев растет внутри матери, и пуповина питает не только его тело, через нее течет и магическая энергия. Представляете себе это?
  Элира кивнула.
  - Отлично, - куратор вдруг слегка помрачнела, - никто не знает, от чего это зависит, но порой магическая энергия просто течет сквозь тело дитя, не задерживаясь в нем, а порой образует узелок - будущий источник. И с этого момента дитя начинает оттягивать на себя дар матери, в ее теле образуется два источника: один ее, один ребенка. Пока дитя не рождено, сила свободно возвращается к ней, но при этом она течет неравномерно.
  - То есть в какой-то момент вся магическая энергия может оказаться в ребенке?
  И когда разрезают пуповину...
  - Рождается маг, а его мать утрачивает свой дар. Если женщина сильна магически, то ребенок не может "оттянуть" на себя всю ее Силу, и он может родиться как неодаренным, так и магом, а женщина может рожать следующее дитя, у которого также будет шанс стать магом. Вам все понятно? Не спешите, подумайте!
  Элира нахмурилась, обдумывая сказанное, и через некоторое время качнула головой:
  - Нет. Если так, то получается, что дети всегда слабее матери, но тогда откуда берутся маги-бастарды? И тогда бы мы уже давно вымерли!
  - Верно. Вот только дело в том, что сила отца во время беременности усиливает дар матери, и чем лучше родители магически совместимы, тем больше это воздействие. Именно поэтому порой рождаются дети, превосходящие мать по силе дара. Кроме того, отец ребенка может подпитывать беременную жену своей магией. Это сложно, но некоторые мужчины идут на такое. Полагаю, именно так вышло с вашей подругой, леди Риаллой, не зря она значительно сильнее матери. Что же касается бастардов с даром... Это тот редкий случай, когда маги просто разводят руками и говорят, что это воля Богов. Хотя лично я придерживаюсь теории, что такие дети рождаются в случае, когда у кого-то из предков матери также был дар. Причуды наследственности, так сказать. Надеюсь, теперь все стало яснее?
  - Да, благодарю вас, - склонила голову Элира. - значит, совместимость действительно крайне важна.
  - Да, она важнее всего. Совместимость и сила матери, слишком слабые девушки... словом, аристократы из списка претендентов скорее решат подождать немного, чем взять в жены одну из них. Пример - опять-таки семья вашей подруги.
  - Простите, леди Ателис, но разве говорить о таком не нарушение главной заповеди Школы? - смущенно спросила девочка.
  - Нарушение - считаться происхождением, мы же говорим о том, как передается дар. Кроме того, о родителях леди Риаллы вы знали и без того, а поведать о нашем разговоре не сможете. Что ж, а теперь мы можем вернуться к вашему вопросу. Итак, родить ребенка-мага - обязанность каждой одаренной женщины, идеально - двух или более. Если женщина родила двоих детей с магией, но сохранила дар, то с одобренного королем согласия Совета Магов она может стать учительницей нашей Школы.
  Куратор слегка насмешливо улыбнулась, глядя на пораженную Элиру. Та потрясла головой и пытливо посмотрела на собеседницу:
  - Простите, леди Ателис, но не сходится! Узнать о том, является ли ребенок магом, можно только после его двенадцатилетия. И что же, муж такой женщины после рождения второго ребенка столько лет не прикасается к своей жене? И это при том, близость с любой другой женщиной для него запретна?! Не могу поверить!
  - И правильно. По-настоящему сильная одаренная может после рождения ребенка почувствовать убыль своей магии и тем самым определить, маг у нее родился или пустышка.
  Пустышка?! Элира внезапно почувствовала чистую, незамутненную ярость. Как можно говорить так о детях?! До боли стиснув пальцы, она сглотнула и спросила:
  - Значит, и вы, и леди Нирана...
  - Вообще нас в Школе четверо, - усмехнулась куратор, - остальные неодаренные. Четыре женщины за последние пятьдесят лет - не такая большая потеря для страны, тем более, каждая из нас выполнила свой долг!
  - Но ваши мужья...
  - Развод, подкрепленный магией.
  - А дети? - дрогнувшим голосом спросила Элира, - получается, вы все оставили своих детей, совсем крошек, не дав им познать материнской любви?
  - Что ты понимаешь, девчонка! - прошипела женщина. Невозмутимость ее исчезла, словно смытая дождем, глаза сверкали яростью, - что ты знаешь о том, как это мерзко - чувствовать себя лишь сосудом для семени мужчины? Знать, что твоя сила куда больше, чем его, но твоя цель - родить ему наследников, чтобы потом быть отодвинутой в сторону, точно старая мебель? О да, ни один из мужей ничего не сделает бывшей одаренной, это позор, да и законы защищают нас... Не знали, леди Элира? В случае смерти бывшей одаренной вдовец не может вступить в новый брак в течение десяти лет после смерти супруги. Да, защита есть... А где найти защиту от небрежения мужа? От насмешек по поводу его любовниц, ведь после того, как браслет исчезает с руки женщины, верность вовсе не обязательна для супруга!
  Девочка отвела глаза и тихо произнесла:
  - Но ведь это может быть и в обычном браке. И мужчины бывают разными...
  - Верно. Но одно дело быть обычной девушкой, и совсем другое - одаренной, - ответила леди Ателис, явно сожалея о своем взрыве, - полагаю, я ответила на ваши вопросы.
  - Да, и примите мою благодарность, - Элира склонила голову, - могу я спросить еще об одном?
  - Спрашивайте.
  - Почему вы все это мне рассказали?
  - Вы не спрашиваете, почему я не говорила об этом во всеуслышание? Недурно. Видите ли, мое милое дитя... Каждая ученица этой Школы имеет право задать своему куратору такой вопрос, но крайне редко кто-либо задает его. Последний раз я слышала его примерно двадцать три года назад.
  Элира охнула, недоверчиво посмотрев на куратора, та понимающе улыбнулась:
  - Как вы думали, сколько мне лет?
  - Лет тридцать пять, самое большее сорок, - несчастным голосом призналась девочка.
  - Мне шестьдесят три. Так вот, мы раскрываем правду лишь тем, кто задает такой вопрос и у кого есть достаточный потенциал для того, чтобы однажды стать одной из нас. Хотя должна признать, что за все годы существования Школы этим впервые осмелилась поинтересоваться новоприбывшая ученица. Надеюсь, теперь все?
  Тон ее голоса явно намекал на прекращение аудиенции. Девочка вскочила и присела в реверансе:
  - Могу я удалиться?
  - Да, ступайте, и хорошенько поразмыслите над тем, что я вам рассказала, - кивнула леди Ателис, улыбаясь одними губами.
  Элира вышла из кабинета, благодаря Богов за преподанные ей уроки невозмутимости и за то, что до возвращения Риа у нее будет время обдумать все это. Быстрым шагом добравшись до комнаты, она опустилась в кресло и обняла себя руками за плечи, умеряя дрожь: невзирая на то, что в комнате было тепло, ее начало трясти.
   А ведь ей могли и не ответить! Выпороть, отправить на кухню или же мыть полы, и это было бы так унизительно! Хотя нет, ведь им бы пришлось объяснять, в чем состоит её проступок... Ладно, к чему думать о несбывшемся?
  Горечь, звучавшая в словах куратора... Да, их правила жестоки и несправедливы, и будь другая возможность выбрать свою судьбу... Но так? Бросить собственное крошечное дитя? Матушка сурова и властна, но не иметь её вовсе? Элиру вдруг окатило жаром: нет, ведь это даже хуже! Быть дочерью той, о которой все знают: ради Силы она бросила свою кровь и плоть и ушла, не оглядываясь! Как относились к таким детям отцы? Или мачехи, ведь развод не означал запрета на новую женитьбу? Что дети должны думать о такой матери?
  Она снова прокрутила в голове весь разговор и вдруг почувствовала, как перехватило дыхание. Те четверо, о которых говорила леди Ателис, были девочке знакомы: директор, сама леди и еще двое кураторов старших групп. Леди Ателис была среди них самой молодой, а это значит, что задавшая вопрос двадцать три года назад леди не вернулась в Школу! А что, если это была матушка? В конце концов, она-то родила трех одаренных, и по возрасту подходит! Да и чтобы директор сама ездила за ученицей... И если ее догадка правдива... Интересно, что бы решила мама, не будь они с Дором двойняшками?
  Элира задумалась, вспоминая мельчайшие детали в поведении матери и поразилась тому, как многое всплывает в памяти! А в особенности - тот разговор с няней незадолго до отъезда...
  - Нянюшка, а ты помнишь, как матушка впервые сюда приехала?
  - Конечно, помню, птичка моя. Нас тогда еще всех созвали встречать новую хозяйку. Старой-то графине дела ни до замка, ни до графства не было... Хоть и негоже так о покойнице, но супротив правды-то не попрешь!
  Элира кивнула. Свою бабку со стороны отца она помнила смутно, та умерла, когда девочке было пять лет. В памяти остался лишь образ неопрятной обрюзгшей старухи с редкостно противным визгливым голосом.
  - Ну вот, делами-то она не занималась вовсе, а коль слуг не гонять, так и порядку не будет! Воровали тут по-страшному, замок чуть ли не грязью зарос... Что дед, что батюшка ваш и бывали-то тут наездами, да и чего возвращаться, коль тепла и уюта не было? Ну вот, стоим мы, значит, и гадаем: какова-то новая хозяйка будет? И тут карета останавливается, выходит ваш батюшка, а следом - леди Онория, мы аж застыли все, на нее глядючи: не думали, что молодому графу такая красавица достанется! Он-то на нее пылкие взоры кидал да все приобнимать пытался, а она на него поглядывала так уж ласково...
  Нянюшка улыбнулась, словно снова видя перед собой эту сцену. Элира нетерпеливо заерзала:
  - А дальше-то что?
  - А дальше... Мы-то думали, что графиня только красотой взяла, а она на другой день потребовала к себе дворецкого и экономку. Ох и лица у них были, когда госпожа их отпустила наконец! Через неделю замок не узнать было, а графиня взялась за учетные книги и налоговые списки...
  - А отец как ко всему этому относился?
  - Так а что он-то? Порядок в доме - дело женское, он просто велел всем молодую хозяйку слушаться. Разве что только бывать тут стал все чаще, а потом и вовсе с королевской службы ушел. А чего бы и не уйти: жена - красавица да умница, каких поискать, да и в ласке не отказывает, что мужчине-то надобно? Ты, девонька, с матери-то пример бери, глядишь, и счастлива будешь! Вон, батюшка твой в младых годах знатным гулякой был, мы даже и не гадали, что он так-то с леди слюбится, что и на сторону глядеть не будет!
  - Ну это еще кто знает, - забросила крючок Эли.
  - Девонька, я уж не молоденькая, но вижу ясно. Помнишь, небось, как к нам в гости лорд Нартар приезжал?
  - Да, а что?
  - Вот он-то на сторону поглядывает, хоть жена его молода да красива. Это вам, леди да лордам, незаметно может быть, а слуги-то все подмечают! Там красивую горничную ущипнет, тут по щечке потреплет... Девки-то и рады стараться, мужчина видный, опять же лорд... А вот за батюшкой вашим после женитьбы такого не замечали, даже спервоначалу-то шептались, мол, приворожила хозяйка мужа к себе, присушила...
  Элира тряхнула головой, возвращаясь в настоящее. Похоже, матушка все-таки изначально старалась стать для отца особенной, а значит, не собиралась возвращаться в Школу. Знать бы еще, почему она так холодно относилась к ней... Или просто боялась привязаться сама и привязать ее к себе, зная, что дочь могут забрать? Как жаль, что она так и не поговорила с мамой напрямую!
  Стук в дверь заставил Элиру встрепенуться, а сияющие глаза влетевшей в комнату Риаллы - невольно улыбнуться подруге:
  - Риа, ты вся светишься! Так понравилось?
  - Ой, Эли... - та плюхнулась в кресло, - безумно! И... Ты не злись, но я с леди Брианой о тебе поговорила, так она сама расстроилась, что на уроке так резко высказалась. Велела передать, что петь заставлять не будет, но голосом всё равно владеть стоит научиться, мол, для семейной жизни полезно. Ты на меня не сердишься? Простишь меня?
  Риалла состроила умильную рожицу и захлопала длинными ресницами, Элира рассмеялась:
  - Прощу, дорогая подруга, особенно если ты поделишься тем, что прячешь в складках юбки. Где ты яблоки взяла?
  - В сад заскочила, - подмигнула Риалла, протягивая подруге одно краснобокое яблоко и откусывая от второго, - вкушно!
  - Ой, попадешься ты...
  - Да ладно, неужто ты решила шесть лет без наказаний проучиться? Пфе! У меня уж точно не получится, потому что всё равно Иране гадость какую подстрою!
  - Гадости делать - одно, но попадаться-то зачем? - назидательно заметила Элира, - надо просто все хорошо спланировать.
  - Ты прямо как мой отец подчиненным: хорошее планирование - половина успеха любой кампании! Ладно, Ирана подождет, чем займемся?
  - Уроками, начнем с вертанского?
  - Уу, ненавижу языки, у меня к ним совершенно нет склонности!
  - Ну, вертанский довольно прост...
  - Нет, Эли, ну правда: зачем нам-то языки? Мы ж всё равно за наших соотечественников замуж выйдем!
  - А вдруг твой будущий муж будет послом в том же Вертане, и тебе придется появляться при королевском дворе? Тем более что Вертан наш ближайший сосед и союзник! Ты знаешь, что их наследник престола помолвлен с нашей принцессой Анелли?
  - Нет, откуда мне! А Вертан... Мне и правда хотелось бы там побывать... - мечтательно проговорила Риалла, - их столица, говорят, один из красивейших городов мира, и к тому же в Вертане тепло...
  - Может, и побываешь, а теперь хватит предаваться фантазиям и за работу, а то завтра придется мечтать, чтобы нас не слишком сильно наказали!
  Риалла скорчила гримаску и потянулась за учебником.
  Оставшись наконец одна, Элира быстро разделась и юркнула под одеяло. Свернувшись калачиком, она долго лежала без сна, обдумывая все, что стало ей сегодня известным, и решая, как поступить. Жаль, что обретенным знанием нельзя поделиться ни с кем, вместе было бы не так страшно... С другой стороны, какие у нее есть еще варианты? Сбежать? Это было бы просто невероятной глупостью, ведь что делать леди на дорогах Итравы, служить добычей каждому встреченному мужчине? Да и бегство ради бегства - нет, вот если бы была цель, достижение которой дало шанс изменить судьбу к лучшему... Уже засыпая, девочка твердо сказала себе: будь что будет, но она изучит все, что преподают в Школе, и сделает все для того, чтобы ее судьба была не хуже материнской. Оставить детей без любви и защиты она не сможет никогда!
  
  Четыре дня спустя.
  
  - Отлично, леди Элира! - леди Ателис довольно улыбалась, - просто превосходно! Что вы чувствуете?
  - Вот здесь, чуть ниже груди, словно крохотный теплый шарик.
  - Это и есть средоточие Силы в вас. Теперь вы будете чувствовать его постоянно до тех пор, пока магия не покинет вас. Наши упражнения разовьют его до максимально возможного размера, это процесс долгий и трудный, но вам всем придется его пройти. Я очень довольна вашим старанием, леди, и вас ждет маленький сюрприз: по нашим правилам девушке, что первой в группе удается осознанно коснуться своей Силы, полагается какой-нибудь подарок, как правило, что-то из редких лакомств.
  Элира склонила голову и поблагодарила, скрывая ироническую улыбку, ведь ей куда больше хотелось бы в качестве приза получить право изучать магию так, как это дозволено мужчинам! Судя по всему, такие мысли посетили ее одну, остальные ученицы поглядывали на нее с откровенной завистью, лишь Риалла весело подмигнула.
  - Так, леди, на этом занятие окончено, но сегодня вас ждет одно очень важное в жизни каждой ученицы событие. Это давняя традиция, ритуал посвящения в ученицы Школы, он сделает вас сильнее и увереннее в себе. А после него состоится праздничный ужин, ведь ритуал означает принятие вас в нашу дружную школьную семью. Состоится он в шесть часов вечера, прошу вас всех подойти к Большому залу к этому времени и не опаздывать. И да, вы можете надеть не форменные платья, ведь это не часть учебы, а скорее праздник!
  Ласково улыбнувшись, куратор вышла из кабинета, тут же взорвавшегося восклицаниями и разговорами. Риалла растерянно охнула:
  - Ой, а у меня и праздничного платья-то нет! И взять неоткуда...
  - Роста мы почти одинакового, да и фигуры похожи, так что можешь взять одно из моих, - улыбаясь, предложила Элира, - тем более что всё равно с ними придется помогать друг другу, там шнуровка сзади.
  - Спасибо, Эли, ты чудо! А я тебе прическу сделаю красивую, я умею!
  - Идем скорее, а то собраться не успеем.
  
  Через три часа в Большом зале собрался настоящий цветник, взбудораженные ученицы ревниво оглядывали друг друга, громко говорили комплименты и шепотом - гадости, строя предположения о том, что за ритуал их ждет. Удар гонга заставил всех замолчать и дружно присесть в реверансах, приветствуя директора и леди Ателис. Леди Нирана, потрясшая учениц роскошным пурпурным платьем, тепло улыбнулась собравшимся:
  - Приветствую вас, милые леди, счастлива видеть ваши очаровательные личики и сияющие глаза. О важности ритуала, что вы пройдете сегодня, вам уже говорила леди Ателис, поэтому я не буду повторяться. Прошу вас садиться, - она указала на расположенные по кругу кресла, и продолжила, когда все заняли свои места, - а теперь смотрите!
  Взмах рукой, и в центре круга возникла и принялась вращаться сияющая золотом объемная спираль. Потрясенное "ах" учениц вторило необычному зрелищу.
  - Наша Школа - не просто место, где вы будете учиться, у нее есть своя магия, и сейчас вы впервые прикоснетесь к ней. Она сделает вас сильнее и уверенней, поможет без проблем ориентироваться в Школе и к тому же даст толчок пробуждению вашей собственной Силы. Внимательно смотрите и не сопротивляйтесь, дайте магии познать и признать вас!
  Элира смотрела во все глаза. Спираль засияла еще ярче, а потом от нее к ученицам протянулись золотые нити - или это ей лишь почудилось? Тонкая золотая нить коснулась ее тела, и девочка внезапно ощутила ласковое тепло, словно кто-то обнял ее за плечи. Тепло коснулось ее щеки, и девочка ощутила внезапный приступ спокойствия и прилив сил, и услышала - не ушами, а словно самой душой - ласковый шепот: "все будет хорошо, маленькая, здесь тебе рады, здесь всегда помогут и защитят от любых бед. Это твой истинный дом, твоя настоящая семья"...
  Элира слушала мягкий шепот, обещавший любовь и защиту, и чувствовала, как все в ней раскрывается навстречу ему. Родной дом и семья вдруг показались далекими и чуждыми, да они ведь и отказались от нее, разве нет? Значит, им и нет до нее дела, ни матери, ни отцу, ни братьям... Дор!!!
  
  Магическая Школа Артиара.
  
  - Дор, что с тобой? - сосед по комнате тряхнул Дориата эн Таррон за плечи. Тот словно окаменел, лицо его искривилось от странной боли.
  Шартэн эн Фарис растерянно огляделся по сторонам. Что делать, бежать за кем-то из преподавателей? А как оставить Дориата одного в таком состоянии? Он со страхом поглядел в искаженное лицо приятеля и прислушался к шепоту, что вырывался из его губ. Похоже, тот бредил, иначе как объяснить то, что снова и снова слышалось одно и то же слово, больше всего похожее на "колючка"? Дор вздрогнул и открыл глаза, удивленно посмотрев на явно испуганного соседа.
  - Шарт, что-то случилось? Почему ты так на меня смотришь?
  - Уфф! - осел на стул тот, - у тебя было что-то вроде припадка. Остановился посреди слова и точно окаменел. Ты сам-то помнишь что?
  - Нет, - тот помотал головой и охнул, - ой, голова разболелась! Надо, наверное, к целителю сходить.
  - Ага, сходи, - кивнул с облегчением Шартэн, - а вообще давай вместе сходим, а потом в столовую, время ужинать.
  - Договорились!
  
  Королевская Школа для девушек, Большой зал.
  
  Дор!!!
  Мысль о брате вырвала Элиру из блаженного безразличия. Их проказы и игры, споры и разговоры, в которых один продолжал начатую другим фразу. Ее братишка, самый близкий ей человек, ее вредный и любимый репей... Ей вдруг показалось, что она чувствует, как между ними натянулась нить, и словно по этой нити к ней донеслось знакомое: "держись, колючка!"
  И она упрямо держалась за эту нить наперекор сладкому искушающему шепоту, не давая разорвать то, что связывало ее с дорогими ей людьми, держалась до тех пор, пока золотистая нить не истаяла в воздухе, напоследок погладив ее по щеке.
  Элира осторожно приоткрыла глаза только тогда, когда услышала рядом с собой шевеление и возгласы. Золотая спираль исчезла, и девочки рядом с ней обменивались впечатлениями о прошедшем ритуале, восхищаясь тем ощущением легкости и силы, что он дал им. Самой же Элире было по-настоящему плохо: болела голова, тело казалось тяжелым и непослушным. Что пошло не так? И стоит ли ей об этом сожалеть или же благословлять случившееся? Заметив внимательный взгляд директора, она лучезарно улыбнулась и обернулась к сияющей Риалле.
   - Риа, ты как?
  - Восхитительно, кажется, я сейчас взлечу! Все проблемы теперь кажутся такими мелкими, правда?
  - О да, потрясающе! - сияя притворной улыбкой, ответила Элира, - а что нам говорили о праздничном ужине? Я проголодалась!
  - Это нормальные последствия ритуала, - голос леди Ателис был прямо-таки медовым, и Элире показалось, что в нем прозвучало облегчение, - поздравляю, леди, теперь вы полноправные ученицы! Следуйте за мной, - она возвысила голос, обращаясь ко всей группе, - мы идем праздновать!
  
  Четыре месяца спустя.
  
  - Риа, ты в последние дни такая задумчивая, что-то случилось?
  Риалла отложила книгу в сторону и качнула головой:
  - Нет, просто не могу понять. Мы развиваем Силу глупыми упражнениями вместо того чтобы учиться ее применять с пользой! Ну не знаю, исцеление или какие-то бытовые заклинания...
  Элира горько усмехнулась:
  - Нас ничему и не будут учить. Посуди сама, если мы будем использовать заклинания, то будем сливать меньше Силы в концентраторы, да и, кроме того... что ты испытываешь, обращаясь к Силе?
  - Легкость, уверенность в себе, спокойствие... Кажется, что я нечто большее, чем просто девчонка!
  - Вот именно. А теперь представь, что однажды ты лишишься всего этого! А если ты еще и научишься лечить или делать свою жизнь удобней при помощи магии... Риа, чем больше мы будем знать, тем меньше нам захочется потерять Силу после рождения ребенка! Скажешь, не так?
  - Ты права, Эли. Знаешь, а ты изменилась, мне порою кажется, что ты куда старше всех нас, - голос Риаллы был тихим и печальным.
  - Просто я много думаю обо всем этом, - тряхнула головой Элира, - а ты так и не отказалась... сама знаешь от чего?
  - Нет, Ирана мне надоела, и ее давно стоит проучить, а теперь она еще и к Тине цепляться начала... Ты со мной?
  - Конечно! Ты для меня как сестра, Риа.
  - Тогда сделаем так...
  Девочки спохватились только когда раздался звук, означающий время ложиться спать. Риалла убежала к себе, а Элира подошла к окну и застыла, глядя на укутанный снежным покрывалом сад. Вот уже четыре месяца как она была невероятно, чудовищно одинока...
  В вечер после ритуала ей пришлось приложить гигантские усилия для того, чтобы ничем не выдать себя. Так же перешучиваться, улыбаться всем вокруг, восхищаться невероятно вкусными праздничными блюдами, и все это наперекор становившейся все сильней головной боли и тошноте. Пожалуй, после такого вечера ей вполне можно было пойти в лицедеи... или в дипломаты! Ведь никто так ничего и не заподозрил, даже Риа, когда они остались наедине, чтобы помочь друг другу переодеться и разобрать прически. И только пожелав подруге спокойной ночи и закрыв за ней дверь, Элира смогла упасть в кровать и перестать смирять разумом боль.
  Ей понадобилось пара недель для понимания того, в чем состояла суть ритуала. Первоначальная мысль о том, что всех заставили попросту забыть об их семьях, оказалась несостоятельной, достаточно было пары упоминаний, проскользнувших в разговорах девочек. Разобраться ей помогла Тина: хрупкая рыженькая малышка была всеобщей любимицей и тяжелее всего переживала разлуку с родным домом, часто плача по ночам. А после ритуала она успокоилась, словно повзрослев и приняв все происходящее как должное. Именно от нее Элира и услышала эту фразу: "все помню, но меня это не трогает"...
  То, что ритуал не подействовал на нее лишь из-за тесной связи с братом, она поняла еще в тот день. Хотя нередко на ум приходила мысль: а может, лучше было бы, если б он подействовал? Остальные не терзались сомнениями, не переживали и могли двигаться вперед, забыв обо всем, кроме цели: овладеть даром и стать истинными леди. А она осталась наедине со своими подозрениями, воспоминаниями и раздумьями! Да, наедине: после долгих размышлений она решила не говорить ни о чём даже Риалле. Не потому, что не доверяла подруге, хотя и тут терзал червячок сомнений: ментальное воздействие - а ритуал явно относился к этому виду магии - могло и заложить в разум необходимость сообщать руководству Школы любую доверенную ученице информацию о неудаче! Нет, основной причиной было то, что Риа явно почувствовала себя лучше после ритуала, так зачем делать ей больно, заставляя вспоминать? Заставляя с подозрением и страхом относиться к каждому действию куратора и директора? Нет, это только ее ноша! Неудивительно, что подруге кажется, что она стала старше - сама Элира порой чувствовала себя так, словно ей по меньшей мере двадцать...
  Девочка на миг прикоснулась пылающим лбом к стеклу и отошла, медленно расшнуровывая платье. Сегодняшний вопрос Риаллы ударил по больному, в который раз заставив ее задуматься о том, стоит ли рассказать подруге о той книге, что она практически выучила наизусть перед отъездом? Сама она пока не решалась пробовать даже самые простенькие плетения, хотя мысленно каждый раз повторяла их перед сном, не добавляя Силы.
  Рассказать и разделить тайну на двоих? А что будет, если их поймают? Элира помотала головой, вспомнив вычитанное в одной старой книге изречение: не говори другу то, о чем не должен знать враг. Сможет ли вспыльчивая и открытая Риа не выдать себя ни жестом, ни словом, ни взглядом? Имеет ли она право взвалить на подругу такой груз?
  Горько усмехнувшись, девочка покачала головой. Нет, сейчас точно лучше молчать! Хотя в любом случае, до овладения Силой в такой степени, что ее можно будет направлять, не боясь ненужных последствий, еще далеко... "Не буду пока думать об этом", - решила она, опуская голову на подушку.
  
  Глава 4.
  
  Магическая Школа для девушек. Два с половиной года спустя.
  
  - Ну что, неугомонные, опять что-то натворили? - иса Риата, главная повариха Школы, всплеснула пухлыми руками, глядя на стоящих перед ней девушек и с трудом удерживая строгую мину на румяном круглом лице.
  Элира и Риалла переглянулись и дружно улыбнулись. Элира пожала плечами:
  - Вот почему как какая пакость, так сразу мы? Никто ж не доказал, что это мы тех лягушек Иране и Санае подкинули!
  - Лягушек?! - женщина подавилась смехом, - ох, жалость-то какая, что мне не довелось увидеть! Небось визгу было?
  Риалла кивнула, едва сдерживая смех. Может, месть за очередное уничижительное высказывание в их адрес и была детской, зато увидеть красную от возмущения, растрепанную Ирану в наполовину зашнурованном платье и послушать ее визг и ругань... Что ж, это стоило работы на кухне, тем более что их противницы попытались полезть в драку и были наказаны куда строже - им предстояло скрести полы в коридорах под насмешливыми взглядами учениц!
  Повариха покачала головой, улыбаясь, и спросила:
  - Больно вы веселые, может, поставить вас лук резать?
  - Что прикажете, иса Риата, мы в вашем распоряжении, - развела руками Элира, умильно глядя на женщину.
  - Ладно, идите за мной, будете помогать пирожки готовить. Кстати, мне кажется, или вы специально напрашиваетесь на работу именно на кухню?
  - Не только, нам больше нравится в библиотеке, - посерьёзнев, ответила Элира, - но если уж нести наказание, то лучше полезное.
  - Ой, да вам-то уметь готовить зачем? - иса Риата аж споткнулась, - вы ж леди, не подобает знатной даме самой к плите становиться!
  - Ну если муж военный, то порой командовать на кухне приходится, - пожала плечами Риалла.
  - Да даже я знаю, что вы сильные магички, небось за кого из высшей знати выдадут!
  - Есть и еще кое-что, - усмехнулась Элира, - если знаешь, как что делается, больше порядка. А то скажет повариха, что для соуса по-торлански нужны эльфийские пряности, а не петрушка, и хозяйка только кивнет. Нет, надо уметь проверить каждого, кто служит в доме!
  - А вот это вы правильно сообразили, - одобрительно кивнула женщина, - хорошими хозяйками будете! Так, ну все, хватит болтать. Дара!
  Одна из поварих вскинула голову и усмехнулась, увидев, в какой компании явилась на кухню иса Риата.
  - Вот, помощниц тебе привела, - кивнула на девушек та, - неделю по три часа будут здесь работать. Ступайте, леди.
  - Добрый день, Дара, - хором поздоровались девушки.
  - Добрый, добрый. Гляжу, уж и переоделись, надевайте фартуки да приступим.
  Немного погодя Дара спросила:
  - Что там у вас опять случилось? Снова эта ваша "принцесса" пакостит?
  - Ну, можно сказать и так, - кивнула Риалла, старательно раскатывая тесто, - эта гадина обозвала Эли тощей неуклюжей лошадью!
  - Да ладно, Риа, и правда ж тощая и неуклюжая, - вздохнула та, бросив взгляд на едва наметившуюся грудь и невольно сравнивая ее с роскошным декольте Ираны.
  - Так а чего удивительного-то? Вам же еще и пятнадцати нет, верно? Да и вон как вы обе выросли, чуть ли не на пол-локтя за три месяца! Небось сейчас порой не знаете, куда руки и ноги девать да спотыкаетесь на ровном месте?
  - Да, - кивнула Риалла, - а что?
  - А то, что коль быстро расти, то и тело слушаться перестает. Я-то знаю, сама такая была, правда, у деревенских девок оно пораньше проходит. Ну так нас и замуж с четырнадцати отдают, - женщина тяжело вздохнула.
  - Так по закону только с шестнадцати, если девушка не беременна! - воскликнула Элира.
  - Закон дело хорошее, да кому девка в четырнадцать на родителей пожалуется? Вот и выдают рано... Правда, у деревенских обычно в четырнадцать уже все есть, что девке надобно, - Дара показала измазанными в муке руками пышные формы, - а вот у леди оно завсегда позже. Через годик сами себя не узнаете! Линка, давай начинку сюда, будем лепить.
  - А сладкие будут? - блеснула кошачьими глазищами Риалла.
  - Будут, ваши любимые, с вишней. Так что сначала поработаете, а потом попробуете собственную стряпню, - подмигнула женщина, глядя на довольные лица помощниц.
  
  
  Торен, столица Вертана. Городская резиденция герцога эн Арвиэр. То же время.
  
  Въехавший во внутренний двор особняка всадник спешился и бросил поводья подбежавшему конюху, встретившему его поклоном и улыбкой. Пригладив растрепавшиеся от быстрой скачки волосы, мужчина направился к главному входу в особняк.
  Выступивший ему навстречу дворецкий низко поклонился:
  - С возвращением, лорд Ренальд!
  - Добрый вечер, Орн, отец дома?
  - Да, Его светлость в кабинете, работает с бумагами.
  - Отлично. Надеюсь, мои комнаты в порядке?
  - Разумеется, милорд! Прикажете подать ужин?
  - Не спешите, возможно я поем вместе с отцом.
  Звук открывающейся двери заставил хозяина дома оторваться от работы и посмотреть на неожиданную помеху. Просияв улыбкой, герцог эн Арвиэр вскочил и обнял сына:
  - Сынок, рад тебя видеть! Садись, устал?
  - Да, решил добраться побыстрее, - ответил лорд Ренальд, опускаясь в кресло и с облегченным вздохом вытягивая длинные ноги. - Как тут дела?
  Герцог вздохнул, с искренней любовью глядя на сына. Двое мужчин были удивительно похожи, даже абсолютно неосведомлённый человек признал бы в них родичей: одинаковые фигуры - широкие плечи, узкие бедра, длинные ноги, схожие лица - резкие, точно рубленые, черты, широкие скулы, твердые квадратные подбородки, ястребиные носы с широкими ноздрями. Но больше всего выдавали общую кровь глаза: невероятно яркие, редкостного синего цвета. Лицо герцога избороздили складки, а белоснежные волосы, густые как в молодости, лишь подчеркивали волевые черты лица этого весьма немолодого человека - ему шел уже седьмой десяток. Впрочем, короткие, иссиня-черные волосы и жесткие складки губ в сочетании с парой морщин на высоком лбу лорда Ренальда свидетельствовали о том, что сын унаследовал не только внешность, но и характер отца.
  - Творится что-то непонятное, Рен. Его Величество... Словом, поговаривают о расторжении помолвки наследника с принцессой Анелли Артиарской.
  Ренальд, в этот момент как раз глотнувший вина, поперхнулся:
  - Что?! Это же оскорбление наших союзников! Основания?
  - В том-то и дело, что никаких! Принцесса как раз входит в брачный возраст, красива, поведение и манеры - безупречны... Да хоть бы и не так, ее помолвили с Нарвеном еще в младенчестве! Понимаешь, чем это чревато?
  - Войной, - мрачно произнес Ренальд. - Ты говорил с королем?
  - Нет, я не могу к нему попасть. Ничего на первый взгляд серьезного: аудиенцию назначают, а потом переносят с личными извинениями Его Величества, но ты и сам можешь сделать выводы...
  - Совсем плохо... Отец, а кого прочат в супруги Нарвену?
  - Слухи ходят о Лиене Торланской.
  - Торлан? Бред, что она вообще может принести в приданое? Вряд ли за ней отдадут железные прииски Орканских гор, а больше в Торлане нет ничего нужного Вертану!
  - Кроме армии, способной сражаться даже с магами, - хмуро ответил герцог, вертя в руке серебряный кубок.
  - Война с Артиаром? О Боги, все действительно зашло слишком далеко! С Нарвеном ты эту тему тоже не обсудил? Или хочешь, чтобы это сделал я?
  - Тебе это будет проще, в конце концов, вы дружите с детства.
  - Хорошо, завтра же утром я навещу дворец.
  - Отлично. Возможно, нам удастся остановить это безумие... Поужинаешь со мной?
  - С удовольствием, я здорово проголодался.
  - Как поездка, удачна?
  - Увы, - развел руками Ренальд, его глаза яростно блеснули, - все свидетельства уничтожены. Эти проклятые остроухие! Мало того, что по их вине Итрава лишилась Хранителей, так они еще и весь мир опутали ложью! И почему они не перемерли все после того, как Источник был утрачен?
  - Потому что хитры и предусмотрительны, - зло ответил ему отец, - а что насчет другого дела? Ты знаешь, о чем я говорю!
  - Никак, - ответ прозвучал резко и решительно.
  - Рен, тебе скоро тридцать, ты до сих пор не женат...
  - Хм, тебе напомнить, что был даже старше меня, когда повстречался с матушкой? - он взглянул на висящий на стене портрет красивой блондинки с голубыми глазами, - ты женился по любви, и я хотел бы последовать твоему примеру! А так... Кого мне выбрать? Одну из тех пятнадцатилетних девиц, которых ежегодно представляют ко двору и что одержимы одной целью - выгодный брак? Тех, что в лицо улыбаются и восхищенно щебечут, а после вздыхают по какому-нибудь смазливому блондинчику? А может, одну из тех светских шлюх, что раздвигают ноги перед каждым, кто имеет власть и влияние? Проклятье, я хочу иметь в семье если не любовь, то хотя бы уважение и взаимопонимание, и не желаю носить рога!
  - Ты так и не успокоился, - поник головой герцог, - неужели ты все еще любишь Риану...
  - Нет, любви давным-давно нет, и я счастлив, что она не стала моей женой, - резко оборвал его сын, - и давай больше не будем об этом. Сейчас куда важнее разобраться с политическими проблемами, иначе... Боюсь, думать в Вертане будут не о свадьбах, а о похоронах, вряд ли король Ретлар простит такое пренебрежение его дочерью и разрыв союза. А магически Артиар всё же самая сильная страна Итравы, не зря же они так любовно пестуют магические линии аристократии!
  - Ты прав, это важнее. Надеюсь, принц Нарвен прольет свет на то, что творится с королем...
  
  Торен. Королевский дворец, следующий день.
  
  - Ваше Высочество, - лорд Ренальд склонил голову.
  - Ренальд, друг мой! - принц Нарвен просиял искренней улыбкой и протянул руку лорду Ренальду, а затем повернулся к придворным и сухо приказал, - оставьте нас.
  Проводив взглядом вышедших, дернул уголком рта и снова повернулся к другу:
  - Садись, Рен, и рассказывай, что привело тебя сюда сегодня. Зная твою нелюбовь к придворным интригам, предполагаю, что это нечто важное!
  - Ваше...
  - Рен, ну хоть ты-то не начинай, мы тут одни, так что забудь про церемонии!
  Ренальд усмехнулся и кивнул, опускаясь в кресло и рассматривая друга. Принц Нарвен заслуженно считался одним из красивейших мужчин Вертана: зеленоглазый шатен с правильными чертами лица, изящный и сильный одновременно, он был предметом воздыхания всех придворных дам. А если добавить к этому незаурядный ум, железную волю и твердый характер, то становилось ясным, почему наследник престола вызывал как у придворных, так и у народа симпатий куда больше, чем его отец король Этельрад II, получивший прозвище Нерешительный. Сейчас принц выглядел усталым и чем-то серьезно обеспокоенным, благодаря чему казался куда старше своих двадцати девяти лет.
  - Нарв, что происходит? Слухи о расторжении твоей помолвки с Анелли Артиарской...
  - Не слухи, - принц помрачнел, - все плохо, дружище. Я не понимаю, что происходит с отцом! Словом, началось все с того, что он потребовал изменения брачного договора.
  - И что именно он захотел? - чуть наклонился вперед Ренальд, - если я правильно помню, условия и без того невероятно выгодные - нам отходят спорные земли в провинции Лотарр.
  - Ты все верно помнишь. А что он захотел дополнительно... Девушек!
  - В каком смысле девушек?!
  - В прямом. Выпускниц Королевской Школы для девушек для того, чтобы выдать их замуж за наших магов!
  - Мм, прости, Нарв... А ты уверен, что Его Величество вполне понимает, что именно он попросил? Эти девушки - представительницы самых знатных семей Артиара, а не какие-нибудь служанки! И, если наши сведения верны, их недостаточно для всех претендентов на брак с ними!
  - Верно. А теперь представь, что он попросил не меньше двадцати девушек с уровнем Силы не ниже второго! И это при том, что выпускницы Школы почти никогда не имеют уровень выше третьего!
  - С тем же успехом можно было попросить луну с неба, - на лице Ренальда вспухли желваки. - Конечно, это было бы очень и очень недурно для нас, но король Ретлар на это никогда не пойдет, тем более что судьба всех одаренных Артиара зависит и от Совета магов тоже, а уж они ни за что не согласятся с подобным ослаблением своих позиций! А это, как ни крути, ослабление и есть...
  - Именно это я и пытался втолковать отцу - бесполезно.
  - Кто на него влияет? - Ренальд подался вперед, выжидательно глядя на принца.
  - Новая фаворитка, баронесса эн Кариэс. Ставленница канцлера, - пояснил принц, тяжело вздохнув. - Увы, все было сделано за моей спиной, я узнал об этом только после того, как послу Артиара сообщили о решении отца.
  - А ты сам не пробовал говорить с лордом Орвином?
  - Говорил, но что я мог сделать? Только высказал свои глубочайшие сожаления по поводу решения отца да выразил надежду на то, что оно не приведет к разрыву с Артиаром! Надеюсь, король Ретлар не сочтет расторжение помолвки поводом для войны.
  - И слухи о Лиене Торланской...
  - Тоже не слухи. Проклятье, - принц вспылил, - чувствую себя марионеткой! Единственное, что мне остается - тянуть время, но отец именно в части этого брака проявляет невиданную для него решимость и не приемлет возражений.
  Ренальд покачал головой:
  - Похоже, все рассчитано. Странно, мне казалось, что канцлер человек разумный... Ты знаешь, что моего отца не допускают к королю?
  - Думаю, теперь допустят. Маховик раскрутился, заднего хода нет, придется играть с теми картами, что есть у нас на руках.
  - И жениться на Лиене? Нарв, а ты ее хоть видел?
  - Портрет видел, говорят, довольно схож с оригиналом. Хочешь взглянуть?
  - Не отказался бы, - оживился Ренальд, - интересно же посмотреть на нашу будущую королеву!
  Принц усмехнулся, подошел к столу, достал небольшой - размером не больше двух ладоней - портрет и протянул его другу. Тот внимательно рассмотрел изображенную на нем девушку и хмыкнул:
  - Хорошенькая, была бы красавицей, будь нос покороче.
  - Худая слишком, ты же знаешь, я люблю попышнее. Но в целом для династического брака - очень и очень неплохо, так что претензии у меня не ко внешности. Ладно, расскажи лучше о том, где пропадал столько времени! И что происходит в стране, сам знаешь, в насколько урезанном виде все доходит до дворца...
  
  Полтора месяца спустя.
  
  Элира аккуратно подобрала юбки и опустилась на плоский валун у самой кромки прибоя. Солнце садилось, окрашивая воды Таренского моря в золотисто-алый цвет, и превращая облака в невероятной красоты сияющие фигуры. Девушка прикрыла глаза, слушая шум моря, и глубоко вдыхая пахнущий солью и водорослями воздух.
  Море она полюбила с первого взгляда - тогда, два года назад, когда их группа впервые на летних каникулах приехала в летнюю резиденцию Школы. Многие девушки ворчали из-за отсутствия некоторых из привычных удобств: здесь приходилось жить по двое в комнате, да и пища была попроще, но Элиру это не трогало. То ли дело вид бескрайней глади моря, ощущение свободы и детского восторга, когда кажется, что душа парит над волнами!
  Девушку искренне удивлял тот факт, что никто из соучениц, похоже, не разделял ее восторгов. Даже Риалла только пожимала плечами, мол, вода и вода, да еще и соленая! Хотя плавать подругу все-таки научила: это хоть и не поощрялось, но не наказывалось. Вообще здесь жесткие правила Школы слегка смягчались, кроме одного: девушки и девочки по-прежнему были ограждены от посторонних и не видели мужчин, кроме пары старых - скорее даже древних - конюхов.
  Элира оглянулась по сторонам и, привычно коснувшись Силы, "прислушалась" с ее помощью. Ага, за ней никто не наблюдает... Тонюсенькая нить Силы, привычное сложное плетение, и на ее ладони заплясал крохотный смерч. Полюбовавшись им минуту, она осторожно распустила плетение и направила Силу снова, формируя маленький, не больше сливы, шарик из воды. Заставив его выполнить несколько замысловатых пируэтов, девушка уничтожила его и вздохнула. Увы, большинство выученных наизусть плетений из книги так и оставались лишь теоретическими знаниями: ее дара попросту не хватало для наполнения плетений Силой. Вернее, не хватало тех крох, что оставались у нее после каждодневного слива Силы в магические концентраторы. А если учесть тот факт, что чем дальше ученицы продвигались в овладении своим даром, тем больше становился их ежедневный урок... Словом, для упражнений ей оставались лишь те капли, что успевали восстановиться к ночи. И всё же кое-что Эли успела выяснить: дара к магии Земли у нее не оказалось вовсе, с Огнем экспериментировать она побоялась, зато Вода и Воздух ее неплохо слушались. Магия исцеления требовала больших вливаний Силы, а плетения ее были особо сложны, так что Элире лишь один раз удалось применить ее, залечив небольшую царапину.
  Солнце почти село, налетевший свежий ветерок заставил Эли поежиться и подняться - одним гибким, стремительным движением. В последние дни Элира с радостью заметила, что сказанные Дарой слова воплощаются в жизнь: наконец-то она перестала чувствовать себя неуклюжим жеребенком и путаться в руках и ногах! Наклонившись, девушка прикоснулась ладонью к воде, словно приласкав шаловливого котенка и, шепнув "до свидания", выпрямилась и направилась к особняку. Надо было собрать оставшиеся вещи, ведь на утренней заре они уезжают...
  
  
  
  Глава 5.
  
  Королевская Школа для девушек. Неделя спустя.
  
  Элира небрежно перекинула косу за спину и, подойдя к зеркалу, с долей самолюбования уставилась на свое отражение. Зеркало отразило стройную девушку чуть выше среднего роста, весьма хорошенькую, несмотря даже на смугловатый цвет лица и худобу. Эли надула губки и похлопала ресницами, вспомнив, как это делали горничные в их родовом замке, и фыркнула: наверное, и к этому надо иметь талант, у нее же попытки кокетничать более всего походили на кривляния неумелого лицедея. Показав своему отражению язык, она заспешила к выходу, чуть не сбив Риаллу, которая как раз собиралась постучать в дверь ее комнаты. Обменявшись приветствиями, девушки быстро зашагали по коридору, торопясь на лекцию леди Ателис - та собиралась предварить ею новый учебный год.
  - Доброе утро, леди, - леди Ателис улыбнулась группе, - поздравляю вас с началом очередного года учебы. Сегодня у вас начинается второй этап обучения, который будет куда интереснее того, что было ранее.
  Оглядев с трудом сдерживавших любопытство девушек - уж она-то знала, сколь рьяно ее подопечные старались выяснить у старших учениц, какие перемены их ждут - куратор усмехнулась:
  - Сейчас всем вам уже исполнилось пятнадцать, а кое-кому, - ее взгляд скользнул по Данаре и Ниале, двум самым старшим из группы, - даже шестнадцать. Пятнадцать лет - возраст, когда ваших неодаренных сверстниц выводят в свет, а наиболее знатных - представляют ко Двору. Как правило, через год после этого они становятся замужними дамами. Возможно, у вас возникает вопрос, почему вас выпускают из Школы только в восемнадцать? Вижу, что да! Причина проста: довольно много беременностей при настолько юном возрасте матери кончаются выкидышем либо рождением слабого ребенка, чего одаренные себе не могут позволить ни в коем случае. Леди Фиала, у вас вопрос?
  - Да, леди Ателис. Если проблема только в детях, то... есть же способы предотвратить зачатие - травы, настои, почему бы не использовать их? Нет, я отнюдь не спешу выходить замуж, - губы ее искривились, - но хотела бы понять причины.
  - Дело в том, что любые травы и настои странно действуют на обладающих Силой, более того, чем одареннее родители, тем быстрее происходит зачатие. Мой ответ понятен?
  Дождавшись кивка Фиалы, куратор продолжила:
  - Кроме того, ваше обучение еще далеко не закончено и, как я уже говорила, сегодня начнется его второй этап. Безусловно, все вы и без того получили прекрасное образование, значительно превосходящее уровень ваших неодаренных сверстниц, но, как сказал один древний мудрец: здоровье есть блаженство тела, а знание - ума! Итак, что же предстоит вам? Часть предметов останется с первого этапа, в первую очередь самый главный - уроки по развитию дара. Кроме того, вы продолжите изучение иностранных языков, занятия верховой ездой и танцами - это является обязательным для всех учениц.
  - Леди Ателис, могу я спросить? - робко промолвила Тина.
  - Да, конечно, - доброжелательно кивнула та.
  - Нас учат танцевать, но мы никогда не танцевали с мужчинами, как же мы будем... - Тина не договорила, порозовев и смешавшись.
  - В последний год вашего обучения вы будете выезжать на балы, - учительница окинула строгим взглядом зашептавшихся учениц, - разумеется, под тщательным присмотром! Как правило, это совместные балы Военной Академии и нашей Школы, с крайне жесткими правилами поведения как для мужчин, так и для девушек. Но до этого вам предстоит изучить еще кое-что...
  Горящие восторгом и любопытством глаза учениц вызвали легкую улыбку на губах женщины. Следующая часть всегда вызывала бурю эмоций...
  - Поскольку вы все достаточно взрослые, мы будем учить вас быть красивыми и очаровывать мужчин. Внешность каждой из вас имеет как присущие только вам достоинства, так и недостатки. Вас будут учить, как подчеркнуть первые и сделать так, чтобы вторых не замечал никто, это не так сложно, как может показаться на первый взгляд! Кроме того, немаловажным является формирование вкуса, в том числе и в одежде. Кстати, слепое следование моде крайне редко сочетается с образом настоящей леди!
  - Но если ей не следовать, то в свете все будут считать тебя старомодной, - возразила Ниала.
  - Разве будет лучше оказаться посмешищем? - подняла бровь леди Ателис, - банальный пример... Предположим, что в моду вошли платья всех оттенков красного, леди Ирана будет выглядеть в нем прекрасно, хотя и старше своего возраста, а леди Тина? Что скажете?
  - Ей красное не пойдет, - кивнула Ниала.
  - Вот именно! Определенные цвета, фасоны, украшения - вы должны понимать, что вам идет, а что делает вас смешными или, упаси Боги, вульгарными. Но это только малая часть того, что будет входить в ваше обучение. Искусство светской беседы и правила карточных игр, язык цветов и салонные игры, допустимые для леди вашего положения жесты и формирование круга общения... Истинная леди одной полуулыбкой и движением ресниц должна уметь сказать больше, чем простолюдинка словами и множеством ужимок!
  Элира хмыкнула, вспомнив свои кривляния перед зеркалом. Да уж, ей этому точно необходимо учиться! Теперь понятно, почему матушка была такой, правильно как-то Риа сказала: "леди совершенство". Она переглянулась с явно над чем-то задумавшейся подругой и снова обратила взор на учительницу.
  - Леди Ателис, вы говорили, что нас будут учить очаровывать мужчин, - Саная пожала плечами, - но зачем? Нас всё равно выдадут замуж за тех, кто подойдет нам магически!
  Куратор качнула головой:
  - Печально, что вы задаете подобные вопросы после трехлетнего обучения в Школе! Во-первых, очаровывать вы должны прежде всего своего будущего супруга; во-вторых, чем больше мужчин будут восхищаться вами, тем больше вероятность того, что муж будет ценить вас, как редкостное сокровище. И наоборот, если мужские взгляды будут выказывать равнодушие, то редкий супруг будет уважать и любить такую жену... И поверьте, это невероятно сложно: заставить мужчин провожать вас восторженными взглядами и осыпать комплиментами, не давая возникнуть и тени подозрений в супружеской неверности. Потому что если для мужа измена не является преступлением, то для жены все иначе...
  - Так измена же невозможна, - пожала плечами Ирана.
  Элира и Риалла переглянулись, одинаково покачав головами, а Данара, не сдержавшись, громко фыркнула. Леди Ателис вздохнула:
  - Леди Ирана, вы вообще думаете, прежде чем говорить? Леди Данара, поясните вашей соученице, какая ошибка закралась в ее рассуждение!
  - Все чрезвычайно просто, - та снисходительно-насмешливо взглянула на Ирану, заставив брюнетку зло поджать губы, - измена невозможна лишь пока на женщине браслет. Если такая жена не сумеет заинтересовать мужа... Что ж, через год-два после свадьбы супруг запрет её дома, а сам будет развлекаться с не обремененными моралью дамами, каких немало при Дворе, да и вообще везде! А ведь есть еще и служанки... Мне бы лично не хотелось, чтобы мой будущий супруг задирал юбки моей камеристке!
  - Благодарю, леди Данара, вы ухватили самую суть, хотя можно было обойтись без некоторых подробностей. Леди, если вы хотите, чтобы мужья относились к вам с уважением и симпатией, необходимо все время быть безупречными и одновременно не скучными, дабы не превратиться в привычку.
  - Простите, леди Ателис, а зачем это Школе? - спросила Тина, хлопнув длинными ресницами.
  - Причин несколько, леди Тина. Во-первых, наши выпускницы - лицо Школы, и поэтому мы делаем все для того, чтобы каждая из вас всегда была на высоте. Во-вторых, все учителя искренне желают вам счастья в семейной жизни. Ну и в-третьих... не раз было замечено: чем более теплые отношения связывают супругов, тем здоровее и сильнее рождаются дети, причем сильнее во всех смыслах!
  Произнеся это, куратор обвела притихших девушек взглядом и продолжила:
  - А теперь о тех предметах, которые вряд ли вызовут в вас такой же энтузиазм. Это все, что связано с управлением хозяйством, причем не только отдельно взятого дома, но и, к примеру, графства. А для этого нужно знать и уметь многое... Знать, чем богаты ваши земли, какие мастера на них живут, что графство продает и что вынуждено закупать за его пределами... От чего зависит цена на тот или иной товар, как рачительно распорядиться деньгами, как не дать себя обмануть управляющим и экономам. Для этого вам придется изучить многое: правила ведения учетных книг, законы, связанные с уплатой налогов и наследованием, и даже судопроизводство - вдруг вам придется разрешать имущественный спор ваших вассалов или крестьян!
  - А разве все это не дело мужчин? - не выдержала изящная и романтичная Алиссия, поправляя свои светлые волосы.
  - Разумеется, всем этим будут заниматься ваши мужья и их управляющие, но есть кое-что любопытное... Мужчины довольно часто бывают благодарны женам, которые могут взять на себя хотя бы часть их бремени. Кроме того, представьте на минутку: вы вышли замуж, родили одного или двух детей с даром, утратили Силу, и тут ваш муж погибает. Дети еще маленькие, вступить в права наследования не могут. Знаете, что вам грозит в таком случае?
  Ответом ей была тишина, все буквально обратились в слух.
  - А грозит вам назначение опекуна вашим детям и вам лично! В лучшем случае после этого вам позволят управлять домом и воспитывать детей, в худшем - вы превратитесь в затворницу, до которой не будет дела никому, а детей будут воспитывать нанятые опекуном люди. Хотя и это не худший вариант, были случаи, когда опекуны превращали вдов в свои игрушки... Однако выпускница Королевской Школы имеет право на льготу: ей дается год для того, чтобы продемонстрировать свою способность управлять наследством супруга. Если ее правление окажется мудрым, то опекуном детям до совершеннолетия старшего сына становится она, под контролем инспектора Его Величества. Разумеется, поведение такой леди также должно быть безупречным во всех отношениях, и всё же это самый лучший вариант!
  Полюбовавшись на притихших девушек, леди Ателис продолжила:
  - Собственно говоря, осталось сказать немногое. Дважды в неделю у вас будут занятия рукоделием, но теперь вы можете выбрать, что вам больше по душе. Обязательные уроки будут заканчиваться в два часа пополудни. Желающие могут продолжать заниматься музыкой и рисованием, кроме того, есть некоторые дополнительные занятия, посещение которых абсолютно добровольно. Например, вы можете изучать дополнительные иностранные языки, в том числе даже такой редкий, как эльфийский. Разумеется, свободно владеть вы им не будете, но некоторую основу мы сможем заложить. Еще одно дополнительное занятие ведет сама леди Нирана, и именно она выбирает тех, кого считает достойным его посещать. О том, кто это будет, я сообщу вам позже, хотя любая выбранная может отказаться. На этом все, - учительница улыбнулась, услышав звук гонга, - вас ждут на уроке танцев.
  
  Тем же вечером.
  
  - Леди Нирана, - леди Ателис склонила голову.
  - Входи, Ателис, садись. Как прошла сегодняшняя лекция?
  - Как всегда. Некоторое количество восторженных ахов, много любопытства и несколько глупых вопросов.
  - Опять Ирана? - поджала губы директор, - обидно, что такие внешние данные достались этой пустоголовой дурочке!
  - При отсутствии чувства меры даже самая красивая девушка будет выглядеть... неподобающе.
  - Ты права, что ж, она сама выбирает путь. Кстати, кто-нибудь захотел заниматься языками?
  - Да, пятеро, причем Алиссия и Элира выбрали эльфийский.
  - Выбор Алиссии меня не удивляет, явно продиктован романтическими чувствами, а вот Элира...
  - Сама удивилась, но не отказывать же ей? А что по поводу ваших занятий?
  - Данара, Ларика, Элира. Что насчет Риаллы?
  - Они с Элирой лучшие подруги, так что Риалла все равно узнает о том, что вы будете им преподавать. И потом, она умна и хорошо учится, так почему бы и нет?
  - Слишком темпераментна. Хотя ты права, включим и ее. Интересно, кто-нибудь из них откажется?
  - Уверена, что нет. Эта группа вообще меня радует, за редкими исключениями, в том числе и по уровню Силы. Похоже, как минимум треть из них к концу Школы будет иметь второй уровень, а кое-кто может дорасти и до первого! Что ж, раз мы все решили, могу я идти?
  - Останься, я вызвала еще Тарику и Элану. Кое-что произошло, это касается всех нас и наших девочек, вы должны это знать.
  - Что-то случилось на вчерашнем Магическом Совете? Неужели лорд Деррик опять мутит воду?
  - Нет, это не внутреннее дело, Совет просто поставили в известность, придут остальные - расскажу.
   Буквально через несколько минут дверь отворилась, и в кабинет вошли еще две женщины. Поприветствовав директора и леди Ателис, они опустились в кресла и выжидающе уставились на леди Нирану.
  - Я собрала вас здесь, чтобы рассказать о произошедшем на вчерашнем Совете, так как это касается всех нас и наших девочек. Пришло известие из Вертана, всем вам известно о помолвке нашей принцессы Анелли и принца Нарвена. Так вот, король Этельрад потребовал изменения условий брачного договора, а именно... добавить к землям двадцать одаренных девушек!
  - Что?! - широкоплечая и слегка мужеподобная леди Тарика подалась вперед, - а ноги ему не выдернуть?! Подавится, хрен старый! Кол ему в зад, а не наших девочек!!!
  - Тарика, - укоризненно покачала головой директор, - слышали бы тебя девочки! Ты же леди, а не торговка на рынке, то же самое можно сказать куда изящнее.
  - Так что решил Совет? - сдвинула брови леди Ателис, - и Его Величество?
  - Его Величество благоразумно передал это дело Совету. А Совет... Даже лорд Деррик на этот раз поддержал мнение остальных: соглашаться на это нельзя ни в коем случае!
  - Это радует, - голос леди Эланы прозвенел хрустальным колокольчиком. Впервые сталкивающиеся с этой невероятно красивой, несмотря на возраст, изящной блондинкой с огромными голубыми глазами, считали ее хрупкой и слабой... и ошибались, порой смертельно: за прелестной внешностью скрывался холодный ум и железная воля. - Неудивительно, вряд ли Совет остался бы в прежнем составе после такого опрометчивого решения.
  - Хотелось бы мне знать, чем руководствовался король Этельрад и кто ему напел в уши эту дурость, - проворчала успокоившаяся леди Тарика, - это же разрыв помолвки!
  - Причем он захотел не просто двадцать девушек, а девушек с уровнем Дара не ниже второго! - подчеркнула леди Нирана, заставив слушательниц переглянуться еще раз.
  - С тем же успехом можно было требовать луну на тарелочке, - покачала головой леди Ателис, - возможно, целью изначально был разрыв отношений между нашими странами.
  - Возможно, - кивнула директор, - а чем руководствовался... Принц Нарвен категорически не одобряет поведение своего отца, так что прислал свои личные извинения и сожаления о сложившейся ситуации. Оказывается, все это произошло в обход Нарвена, а подтолкнула короля к этому решению его фаворитка баронесса эн Кариэс.
  - Эн Кариэс? Род из мелких, ничем особо не славен, - припомнила леди Ателис.
  - Пфе, для постельных утех род не имеет никакого значения, ноги раздвинуть и крестьянка может, - высказалась леди Тарика, - интересно другое, кто подложил эту девицу в постель к королю?
  - На месте Его Высочества я бы сделала все для того, чтобы убрать эту ночную пташку из постели короля и желательно - из столицы, - задумчиво постукивая тонкими пальцами по подлокотнику кресла, промолвила леди Элана, - и мне тоже любопытно, чья она ставленница?
  - Канцлера, вот только идея об изменении условий договора была не его, как оказалось. И да, принц устранил баронессу... Нет, Тарика, не улыбайся столь кровожадно - её просто действительно выставили из столицы.
  - Интересно, как именно? - подняла бровь леди Ателис.
  - Король отправил, застукав ее с одним из молодых придворных. Судя по всему, это каким-то образом устроил приятель принца, наследник герцога эн Арвиэр. Кстати, интересный мальчик, как и весь его род, вот ему бы я с удовольствием сосватала одну из наших девочек поумнее и посильнее. Похоже, в роду эн Арвиэр Сила наследника совершенно не зависит от матери и не убывает, при этом рождается всегда один ребенок и только мальчик. Было бы любопытно посмотреть, что получится из его брака с действительно сильной одаренной...
  - Пустой перевод ценного материала, - фыркнула леди Ателис, - особенно если насчет независимости Силы ребенка от степени одаренности матери - правда. Насколько я понимаю, после устранения фаворитки Этельрад не переменил свое решение?
  - Нет, - резко ответила леди Нирана, - он по-прежнему настаивает на идее с нашими девушками.
  - Нерешительный преисполнился решимости? Или скорее ослиного упрямства, - хмыкнула леди Элана, - странно... В нашем посольстве а Вертане есть маги?
  - В том-то и дело, что нет, Вертан всегда был союзником, магов посылали в те страны, с которыми у нас отношения более напряженные. Думаешь, магическое воздействие? Ты из нас четверых лучше всего разбираешься в магии разума...
  - Очень похоже, но воздействие такой силы... Не притащила же постельная игрушка короля с собой стационарный артефакт? А для подобного результата какого-нибудь кулончика недостаточно! Любопытно другое - наследник престола ведет себя весьма разумно. Может, стоит ускорить естественный ход событий? - мечтательно улыбнулась леди Элана, опустив длинные ресницы.
  - Это неприемлемо, - сухо ответила леди Нирана, - мы не будем обсуждать убийство короля, пусть и другой страны!
  - Ну почему сразу убийство? - блондинка казалась воплощением оскорбленной невинности, - Его Величество Этельрад уже весьма немолод, но не отказывается от удовольствий плоти, а это так вредно для здоровья...
  - А что, это было бы символично: умереть в момент экстаза, - леди Тарика подмигнула Элане, - глядишь, народ бы даже прозвище королю сменил! Этельрад Жеребец звучит лучше, чем Этельрад Нерешительный!
  Женщины переглянулись и рассмеялись. Все еще смеясь, директор покачала головой:
  - Знаешь, идея неплоха, но требует либо длительной и кропотливой подготовки, либо виртуозного владения магией. Увы, доверять кому-то из мужчин я бы не стала, а из женщин полноценными магами являемся лишь мы четверо.
  - М-да, и из моего выпускного курса только двое дотянут до второго уровня, а по младшим еще пока ничего не понять, - кивнула леди Тарика, - а как у вас?
  - У меня не намного лучше, - вздохнула леди Элана, - а вот у Тели вроде есть очень перспективные девочки!
  - Верно, есть даже одна претендентка на первый уровень! Более того, она задала вопрос о нас через неделю после появления здесь.
  - Какая прелесть, - подалась вперед блондинка, - похоже, у нас наконец появится пополнение? Как зовут? Уделю особое внимание на своих уроках!
  - Элира, дочка Онории.
  - Любопытно, - протянула леди Элана, - и весьма... Жаль, что ей еще три года учиться!
  - Не стоит пытаться сделать одну из твоих змеек из моих девочек, Элана, - жестко отрезала леди Ателис, - не забывай, кто они!
  - Ателис права, - кивнула леди Нирана, строго глядя на блондинку, - и кстати, что с твоими экспериментами на стороне?
  - Увы, вы же знаете, как редко рождаются бастарды-девочки! Так что сейчас у меня всего одна, и довольно слабенькая, как и все простолюдинки. Впрочем, будь она даже сильной... происхождение лезет из всех щелей, да и красавицей её назвать сложно, в отца пошла. Зато готова на все, лишь бы вскарабкаться наверх!
  - Жаль, змейкой можно было бы и пожертвовать, - вздохнула леди Тарика, - получается, только одна из нас...
  - Я бы прокатилась в Торен, - недобро усмехнулась леди Ателис, - увы, мы слишком на виду, да и действовать пришлось бы вблизи, а это грозит разоблачением. Не говоря уже о том, что любое подозрение весьма опасно для нас и наших девочек... Значит, разрыв помолвки... И чем это грозит нам? Его Величество объявит войну Вертану?
  - Он разозлен и оскорблен, но, будучи умным человеком и хорошим правителем, войну не развяжет, - покачала головой директор, - и все же мне крайне не нравится складывающаяся ситуация. Особенно тот факт, что вместо Анелли женой Нарвена может стать Лиена Торланская!
  - Учитывая наличие месторождений керлита в Торлане, мне тоже не по душе этот союз, - помрачнела леди Тарика, - всё же сила нашей армии основана на магии, а керлит делает ее практически бесполезной. Что нам-то делать?
  Леди Нирана вздохнула:
  - А что мы можем? Лишь усилить контроль за девочками и развивать их Дар с возможно большей скоростью. Кто знает, чем закончится этот конфликт... Еще вопросы есть?
  Ее подчиненные переглянулись и покачали головой.
  - Что ж, тогда вы можете идти. Тарика, через пару дней мне передадут окончательный список претендентов на выпускниц, подготовь к тому времени обзор по своим девочкам.
  
  Следующий день.
  
  Сигнал к окончанию урока заставил девушек встрепенуться. Губы учительницы тронула обворожительная улыбка:
  - На сегодня все, увидимся послезавтра.
  Элира прервала молчание, только оказавшись в своей комнате:
  - Ну и... гадюка! - в голосе ее звучало восхищение, слабо сочетающееся со смыслом слов.
  - Ага, змеища, - кивнула Риалла, - а с виду просто нежная красавица! Это же надо, так над всеми посмеяться, не сказав вроде бы ничего обидного!
  - Да, я вот тоже подумала: запиши ее слова и дай прочитать любому непредвзятому человеку, и никто не поймет, почему мы все почувствовали себя обиженными! Неужели нам действительно придется вращаться в таком обществе? - Эли расстроенно покачала головой.
  - Думаю, таких виртуозок нет ни при одном Дворе! Эли, ты чего нос повесила? Она ж тебе ничего плохого не сказала!
  - Не в этом дело, Риа. Просто ощущение какое-то неприятное... Понимаю, что это нужно и полезно, но коробит! Лягушек подкинуть - куда честнее! Что хихикаешь?
  - Да так... Представила тебя в образе этакой блистательной светской леди, герцогини, к примеру, подкидывающей лягушек другой леди! Бальное платье, изысканная прическа, украшения...
  - И лягушки в бриллиантовых ошейниках вместо модных маленьких собачек, - рассмеялась Эли, в красках представляя эту картинку.
  - Фу, терпеть не могу этих тварей, - выразительно поморщилась Риалла, - бесполезные, визгливые... Ладно еще пушистики, их хоть гладить приятно, но модная нынче лысая мелочь...То ли дело охотничьи или сторожевые: умные, преданные и надежные!
  - Ну, с такой во дворец не придешь. Ладно, хоть мне это и не нравится, но полезность этакой "школы злословия" отрицать не стоит.
  - Школа злословия? Надо предложить переименовать урок, а то "искусство светской беседы", скучища... Не против, если я предложу это леди Элане?
  - Применяешь уроки на практике? - рассмеялась Элира, - вредина! Интересно, чему нас леди Нирана учить будет?
  - Через полчаса узнаем. Странный подбор, не находишь? Если выбирали по уму и успехам в учебе, то почему нет Алиссии и Катины? Если по Силе, то должны быть Алиссия и Варина...
  - У меня есть одно предположение, но лучше спросим у самой леди Нираны. Ой, Риа, я тебе не говорила, тут у выпускной группы такую книжку подглядела... Вот, смотри! - Элира вытащила из-под матраса завернутую в сорочку книгу и протянула ее подруге.
  Та развернула ткань, уставилась на название и перевела откровенно потрясенный взгляд на Элиру. Покачала головой, открыла книгу и охнула. По мере того как Риалла перелистывала страницы, рот ее все больше округлялся, а лицо розовело. Наконец она захлопнула её и, уставившись на подругу, неверным голосом спросила:
  - И вот это ты нашла в библиотеке? И не боишься?
  - Я сама, когда увидела, такой же была, вот только не зря ж она у нас в библиотеке есть! Да еще и не одна!
  - Ты хочешь сказать, что вот это входит в список учебной литературы?! Там же картинки просто... развратные!
  - Ну, может для тех, кто спрашивает. В конце концов, нас сразу после Школы замуж отдадут, а я лично до этого даже и не представляла, как голые мужчины выглядят, - смутившись и покраснев, ответила Элира.
  - Я видела как-то конюха с кухаркой, - шепотом призналась Риалла, - это было как-то так... стыдно, странно и сложно было не смотреть... Дашь книжку почитать?
  - Я хотела предложить вдвоем читать, мне одной неловко, - ответила Элира, заворачивая и пряча книгу. - Ой, что-то мы с тобой совсем раскраснелись, а уже время идти на урок к директору!
  - Ой, и правда. Фухх, - Риалла потрясла головой и нахмурилась, - а нам с собой что-то брать надо, не знаешь?
  - Лари спрашивала у леди Ателис, та ответила, что нет. Идем?
  - Да, конечно!
  К двери комнаты, где должно было состояться первое занятие, подруги подошли почти одновременно с Ларикой и Данарой. Последняя чуть поежилась и спросила:
  - Ну что, готовы?
  - Да, и изнываем от любопытства, - с улыбкой ответила ей Элира. Называть Ларику или Данару подругами она бы не стала, но симпатизировала обеим. Улыбнувшись в ответ, Данара открыла дверь и первая шагнула в комнату.
  К удивлению девушек, это оказался не один из столь привычных им классов. Отделанные дубовыми панелями стены, портьеры из бархата цвета вишни и глубокие кресла того же цвета, камин, по теплому времени не разожженный, натертый до блеска темный паркет - все это придавало комнате необычно домашний и уютный вид. Не портила его даже громадная карта Итравы, целиком занимавшая одну из стен и представляющая собой гобелен искусной работы. Сидевшая в одном из кресел леди Нирана ласково улыбнулась вошедшим:
  - Садитесь, милые мои, и начнем нашу беседу.
  Девушки изящно - сказывались уроки танцев и этикета - опустились в кресла и, чинно сложив руки на коленях, устремили взоры на директора. Та улыбнулась краешками губ и начала:
  - Думаю, вас мучает любопытство: чему именно вы будете обучаться? Предваряя свой рассказ, повторю то, о чем вам уже говорила леди Ателис: обучение у меня сугубо добровольное. А учить я вас буду тому, что обычно называют политикой, искусством интриги. Прежде всего я дам ответ на вопрос, который у вас наверняка возникал, а именно, почему именно вы? Искусство политических игр весьма сложно и требует острого ума, знаний, стремления учиться. Кроме того, все вы относитесь к числу наиболее одаренных девушек вашей группы. Леди Риалла, вы хотели что-то спросить?
  - Да, леди Нирана. Почему тогда среди нас нет Алиссии?
  - А давайте спросим об этом кого-нибудь другого. Леди Элира, что бы вы ответили подруге? - директор поощрительно улыбнулась Элире.
  - Я могу ошибаться, - подумав, ответила та, - но мне кажется, причина в ее характере, Алиссия слишком романтичная и мягкая.
  - Верно, а политика не терпит слабых и мягких.
  - Леди Нирана, могу я спросить? - Ларика чуть нахмурилась.
  - Да, разумеется.
  - Зачем нам политика? Нет, я вовсе не собираюсь отказываться от обучения, мне это интересно... как и остальным, верно? - поглядев на своих товарок и получив уверенные кивки, девушка продолжила, - но ведь это исключительно мужское дело!
  - Хороший вопрос, и то, что вы его задали, свидетельствует о правильности моего выбора, - благосклонно кивнула директор, - безусловно, ни одна из вас не сможет стать канцлером, министром либо послом, но вы можете быть их супругами. Да, именно для вас мы будем подбирать не просто одаренных дворян, но тех, кто играет немаловажную роль в политических раскладах и в ком Силе сопутствует ум и высокое положение в обществе!
  Девушки оживленно переглянулись. Элира невольно почувствовала гордость, хотя тут же задалась вопросом: и как это сочетается с тем, что у директора явно были на нее и другие планы? И вообще, непонятно...
  - Леди Элира, вы хотите что-то спросить?
  - Да, леди Нирана. Получается, вы уже знаете, кто предназначен нам в мужья? Ведь где гарантия, что в списках наших вероятных мужей найдутся те, кого вы описали? Кроме того, обычно подобное положение занимают в более зрелом возрасте!
  - И еще один отличный вопрос! Нет, я не знаю, кто окажется претендентом на вашу руку, но в ближайшие три года буду тщательно просматривать список, подбирая возможных кандидатов. В конце концов, ради одной из наших лучших учениц мужчина может и подождать годик-другой! Более того, в исключительных случаях я имею право оставить выпускницу при Школе до её двадцати одного года, так что уверяю вас: вы не достанетесь глупцу, слабаку или незначительной персоне. Кстати, данная информация является секретной, и я буду крайне разочарована, если кто-то из вас поделится ею с кем-либо.
  Ученицы бестрепетно встретили строгий взгляд директора. Элира не знала, о чем думают другие, но сама точно знала, что не проронит ни слова.
  - Теперь о второй части вопроса. Безусловно, леди Элира права: в тридцать пять лет не часто занимают столь высокие посты. Однако перспективный секретарь посольства в тридцать пять вполне может стать послом в сорок, а помощник - занять должность министра. Жена же может как помочь карьере мужа, так и загубить ее! Ваше расширенное обучение и будет направлено на то, чтобы стать своему будущему супругу еще и советницей, помощницей не только в домашних, но и в служебных делах.
  - То есть вы правите страной через нас, - тихо произнесла Элира, поднимая потемневшие глаза на директора, - я права?
  Краем глаза она заметила, как поежилась Риалла. Казалось, все затаили дыхание, ожидая ответа леди Нираны. Та смерила Элиру холодным властным взглядом, а затем внезапно улыбнулась:
  - В некотором смысле - да. Разумеется, мы не ждем, что вы будете бегать к нам за указаниями, как поступить в том или ином случае либо шпионить в пользу Школы! Вместе с тем знания и умения, что мы даем здесь, позволят вам в любой ситуации выбрать лучший вариант действий: посоветовать что-то мужу, нечаянно обронить слово там, где его услышит именно тот, кто нужно, выведать тайну, просто изображая из себя восторженную юную прелестницу, устранить помеху одной насмешкой и взглядом... Вы ведь уже познакомились с леди Эланой и успели оценить ее изящную манеру выставлять людей смешными, глупыми, невоспитанными, и все это не говоря ни одного дурного слова? Так вот, искусство светской беседы лишь составная часть искусства интриги. В политике нет мелочей: важно знать не только то, что сказать, но и кому сказать, как, и в какое время! А для этого нужно знать, кто с кем находится в союзе, а с кем враждует, что любит и ненавидит, и самое главное - понимать, какие последствия несет любое твое действие. А теперь я повторно спрошу: кто-нибудь хочет отказаться? Потому что это не будет ни легким, ни приятным. Вам придется услышать много нелицеприятных вещей о тех, кто управляет нашей - и не только нашей - страной, познать порочность тех, кого считают воплощением благородства... Возможно, вы даже будете меня проклинать! Так как? Леди Данара, вы старшая, что скажете?
  - Я буду учиться, - упрямо сузила глаза та.
  - Отлично. Леди Ларика... Элира... Риалла... Что ж, я рада, что не ошиблась в вашей четверке! Тогда так... Заниматься мы будем здесь, дважды в неделю, никаких письменных принадлежностей не нужно. Леди Данара, у вас редкостный талант к языкам, советую вам дополнительно изучать не один, а два. Леди Ларика, вы прекрасно рисуете, но я бы хотела, чтобы вы сосредоточили свои усилия на портретах - это развивает зрительную память и помогает читать эмоции. Леди Риалла, ваш голос - само по себе сокровище, поэтому продолжайте свои занятия. Леди Элира, вы бы не хотели выбрать другой язык для дополнительного обучения? Например, ротварский?
  - Если позволите, я лучше возьму его вторым дополнительным, - подумав, ответила та.
  - Вам будет сложнее, чем леди Данаре, уверены?
  - Да, леди Нирана.
  - Что ж, тогда на этом сегодня все, увидимся через два дня в то же время. А сейчас вы можете идти, и помните о том, что молчание - золото.
  Поднявшись, девушки сделали реверанс и вышли в коридор. Как только за ними закрылась дверь, Данара покачала головой:
  - И всё же леди Нирана - страшная женщина! Пожалуй, она бы смогла не только Школой управлять, но и страной...
  - Это точно, - кивнула Риалла, - не знаю как вы, а я чувствую себя так, словно меня вывернули наизнанку. Пожалуй, стоит прогуляться в саду!
  - Я с тобой, - кивнула Элира, - Лари, Дана, вы с нами?
  - Нет, я лучше в столовую схожу, проголодалась, перед уроком не могла есть от волнения, - смущенно улыбнулась Ларика.
  - Я, пожалуй, составлю тебе компанию, - вздохнула Данара, - увидимся позже.
  Присев на скамейку в саду, Риалла глубоко вздохнула:
  - Хорошо-то как! Эли, ты и вправду хочешь заниматься с леди Нираной?
  Та пожала плечами:
  - Знаешь, когда-то мне сказали, что любое знание - это сила. У нас и без того слишком мало возможностей, чтобы отрезать себе хоть один путь! Так что да, я хочу узнать все, что мне могут дать...
  - Знаешь, я часто думаю о другом: мы закончим Школу, и что, вообще не увидимся больше? - невпопад спросила Риалла.
  - Не хочу верить в это, - Элира взяла ее руки в свои, - кто знает, вдруг наши будущие мужья будут друзьями? Ой, Риа, смотри, белочка! - она кивнула на высокий клен, где среди желтеющих листьев мелькнуло юркое рыжее тельце, - хорошенькая какая!
  - Эли, их две, видишь вторую? Может, это семья? Интересно, а их приманить получится? - глаза Риаллы сияли детским восторгом, - попросим на кухне орехов?
  - Думаешь, дадут?
  - А мы очень жалостливо попросим, - подмигнула подруга, - бежим!
  
  Торен. Королевский дворец, следующий день.
  
  - Ваше Высочество, лорд Ренальд эн Арвиэр просит об аудиенции, - почтительно обратился к принцу камердинер.
  - Пригласи его, Торик, - кивнул тот, встрепенувшись.
  - Ваше Высочество, - Ренальд склонил голову, ожидая, пока за слугой закроется дверь.
  - Садись, Рен. Хорошо, что ты приехал, я уже собирался за тобой посылать, - принц потер виски, - может, ты всё же переедешь во дворец?
  - Прости, Нарв, но если это не приказ, то мой ответ снова - нет! Чем усерднее я буду держаться вдали от этого гадюшника, тем лучше будет для всех. Да и отец в последнее время неважно себя чувствует, не хочу оставлять его в одиночестве...
  - Надеюсь, с ним будет все в порядке, - не на шутку встревожился принц, - а что говорят целители?
  - Что это просто возраст. Ладно, может, это лишь осеннее ухудшение здоровья... Нарв, ты хотел меня видеть?
  - Да, друг мой, хотел. Откровенно говоря, я только с тобой и могу поговорить по душам, во всяком случае, по некоторым вопросам.
  - Хм, что-то мне не очень нравится твое вступление, - Ренальд качнул головой, налил себе и принцу вина из стоявшего на столе графина и, сделав глоток, спросил, - так в чем проблема?
  - Отец. Я все меньше понимаю, что происходит!
  - Если оставить в стороне его непривычную непреклонность в части именно этого вопроса, то все довольно-таки оправдано, не находишь? Хотя я был уверен, что он передумает, как только мы уберем его подстилку из дворца...
  - Я так и не понял, как тебе это удалось?
  Ренальд дернул уголком рта:
  - Я не горжусь этим, то была грязная игра. Именно игра, я поспорил с парой офицеров... Не хочу говорить об этом!
  - Не вижу в этом ничего постыдного. В конце концов, баронессу никто не насиловал, а фаворитка короля прежде всего должна быть умна. Ладно, действительно не стоит вспоминать! Хуже всего то, что так и неизвестно, кто стоял за всем этим...
  - Канцлер точно не при чем?
  - Абсолютно, он сам за голову хватается. Хотя вчера высказался, что брак с Лиеной может оказаться стране даже более выгодным.
  - Вообще-то он прав, но только в одном случае - если мы говорим о войне с Артиаром. А я очень надеюсь, что до этого все-таки не дойдет!
  - Я сделаю все, чтобы не допустить этого, хотя уже не уверен, что удастся, - мрачно сказал принц, - похоже, все мои попытки только заставляют отца относиться ко мне с подозрением! В последний раз он и вовсе бросил мне обвинение, мол, я жду не дождусь его смерти, мечтая сесть на престол!
  Ренальд присвистнул и покачал головой:
  - Вот уж глупость, прости, Нарв!
  - Вот именно поэтому я и хотел поговорить с тобой... Рен, ты маг, скажи мне: может быть так, что на отца оказали ментальное воздействие?
  - Ты же знаешь, я не менталист, а стихийник, - вздохнул тот, - но тоже об этом задумывался. С другой стороны, не забывай про дворцовую защиту от магических воздействий! Правда, она держится на честном слове, но всё же держится...
  - Что значит "на честном слове"? - принц нахмурился.
  - Все просто, любую защиту надо подпитывать, а наши маги... Да ты сам знаешь: во-первых, сильных среди них практически не осталось, а для удержания защиты на должном уровне нужно довольно много Силы...
  - А во-вторых?
  - А во-вторых, они не умеют работать сообща. Знаешь, можно как угодно относиться к принятой в Артиаре системе, но нельзя не отдать им должное: у них маги по-настоящему служат стране и являются грозной силой! А система сбора Силы со всех магов и вовсе заслуживает лишь похвалы, у них бы такой ситуации точно не возникло: пара кристаллов-концентраторов, и вопрос решен! Жаль, что они их не продают...
  - Да... Так что, получается, защита может рухнуть в любой момент?
  - Ну если меня допустят к управляющему артефакту, я попробую его подпитать, хотя и не могу обещать, что получится. Всё же с такими штуками я никогда дела не имел...
  - Я поговорю с отцом, пусть сам решает, раз уж он вдруг обрел твердость духа! Значит, ментальное воздействие ты исключаешь?
  - Нет, но эта идея вызывает множество новых вопросов. Сам подумай, даже с испускающей дух защитой для ее преодоления требуются значительные магические усилия. Есть два способа оказать ментальное воздействие: маг непосредственно воздействует на объект - в данном случае твоего отца, либо используется артефакт. При этом я сразу скажу, что не представляю, какой мощи и, следовательно, какого размера должен быть артефакт. Но то, что это не может быть каким-то украшением - точно!
  - Но и провести менталиста во дворец баронесса бы не смогла... Получается, отец принял это решение самостоятельно? - на лице принца отразилась откровенная растерянность.
  - Или мы имеем дело с подлинным виртуозом. Нарв, а ты не хочешь попробовать обратиться к кому-нибудь из менталистов Артиара? Я думаю, они бы точно смогли выяснить, воздействуют ли на короля...
  - Не сейчас, когда отец и без того винит меня во всех грехах, - покачал головой принц, - Рен, ты ведь кого-то подозреваешь?
  - Ты сам знаешь, кто в нашем мире лучшие менталисты.
  - Это просто смешно! Я знаю, что ты недолюбливаешь эльфов, но видеть их острые уши за каждым кустом не стоит!
  Ренальд лишь развел руками и склонил голову, скрывая злой блеск глаз:
  - Как скажешь. А насчет артиарцев... С ними мог бы переговорить я, давно хотел посетить Энтар... Если договориться с Советом магов, тайно привезти одного из их менталистов сюда и провести во дворец... Тем более что они и сами заинтересованы в разрешении сложившейся ситуации!
  - Хорошая идея, - сверкнул глазами принц, - только визит должен быть...
  - Исключительно частным, я понимаю, - кивнул Ренальд, - я мог бы отправиться уже завтра. Вот только что мы будем делать, если это действительно так? Когда прибывает Лиена?
  - Через неделю, - скрипнул зубами принц, - ее кортеж уже пересек границу. Понимаешь, что это значит?
  - Сказать, что ты не женишься на Лиене после того, как она приехала в Вертан - оскорбление куда большее нежели то, что нанес твой отец королю Ретлару. Фактически, твою помолвку с Анелли расторг именно Ретлар, пусть и благодаря неуместным требованиям твоего отца. А вот в случае с Лиеной все зашло слишком далеко, да и Гортан Торланский совсем не так сдержан и умен, как Ретлар Артиарский, и вполне может объявить нам войну. Хотя если мы помиримся с Артиаром...
  - Они всё равно не вступят в войну, - качнул головой Нарвен, - значит, выхода нет. Тогда я прошу тебя остаться хотя бы до окончания свадебных торжеств, мне не помешает дружеская поддержка.
  - Как скажешь. Вот только имеет ли смысл тащить сюда менталистов, если свадьба уже состоится?
  - Если есть хоть один шанс из тысячи на то, что отец под воздействием, я должен об этом знать. Кто знает, какие еще "закладки" могли сделать в его разуме?
  - Ты прав. Так что, готов к свадьбе? - синие глаза лукаво блеснули.
  - По-моему, готовность к свадьбе - прерогатива женского пола. И не скалься, а то попрошу отца приказать тебе жениться на самой страшной фрейлине моей будущей жены! Или нет, лучше на самой глупой!
  - Пощади! - взмолился Ренальд, - клянусь, отныне моей серьезности позавидуют наемные плакальщицы!
  - То-то, - наставительно произнес принц, безуспешно пряча улыбку, - через пять дней поедешь встречать вместе со мной кортеж принцессы. Так что остались последние деньки свободы, надо бы воспользоваться... Тем более, Неира эн Карнэ так жаловалась мне на свое одиночество!
  - И ты как истинный принц не можешь позволить, чтобы эта красотка тосковала, - широко улыбнулся Ренальд, - помню ее... томные вздохи на последнем балу.
  Мужчины переглянулись, рассмеялись, и разговор принял весьма фривольный оттенок.
  
  
  Глава 6.
  
  Шесть дней спустя. Торенский тракт.
  
  - Едут, Ваше Высочество! - молоденький паж явно был в восторге от своего участия в историческом событии - встрече будущей королевы. Ренальд взглянул на сияющие ликованием глаза парнишки и внезапно почувствовал себя куда старше, чем на самом деле. Короткий взгляд на принца дал понять, что Нарвен нервничает не на шутку: руки стиснули поводья настолько, что побелели костяшки. Конь принца, чувствуя нервозность хозяина, начал пританцовывать и дергать повод.
  - Ваше Высочество, нам пора, - спокойный и уверенный голос Ренальда словно вырвал принца из странного оцепенения.
  - Да, конечно. Следуйте за мной, лорды, - властно приказал тот свите.
  Огромного луга они достигли первыми. Трава еще была зеленой, покрывая землю пушистым ковром, тут и там мелькали красные и белые головки клевера. Ренальд глубоко вдохнул: воздух пах травой, цветами и немного - влажностью. Погода точно специально подгадала к моменту встречи: солнце золотыми лучами заливало землю, а по небо цвета лазури проплывали кружевные белоснежные облака. Мужчина невольно поймал себя на мысли, что было бы здорово просто лечь на землю, заложить руки за голову и бездумно любоваться природой.
  Судорожный вздох друга заставил его встрепенуться. Кареты в сопровождении всадников достигли луга, зрелище было красочным: трепетали на ветру знамена, позолоченная карета с гербом королевского дома Торлана сияла в свете солнца, а кавалеры в нарядных одеяниях казались экзотическими птицами. Кортеж остановился, принц повернулся к свите и сделал короткий жест.
  Встречающие успели спешиться и как раз направлялись к каретам, когда дверцы передней из них отворились, выпуская наружу двух девушек и одну даму постарше. Принцесса - ее легко было узнать по длинноватому прямому носу и тонкому обручу короны - сделала несколько шагов вперед и присела в реверансе перед будущим мужем, скромно опустив глаза.
  - Добро пожаловать, Ваше Высочество, - негромко произнес принц. - Надеюсь, дорога была приятной и не доставила Вам слишком много неудобств?
  - Благодарю, Ваше Высочество, все хорошо. И примите мою признательность за встречу.
  Голос у принцессы был приятный, отметил Ренальд, внимательно рассматривая будущую королеву. "Про таких говорят: не красавица, но очень мила", - подумал он. Мягкий овал лица, светло-русые волосы, золотящиеся под солнцем, большие голубые глаза и изящная фигурка, а главное - восхитительная юность и свежесть. Принцессе Лиене было всего шестнадцать, и сейчас она слегка смутилась от внимания будущего супруга. Впрочем, Ренальд улыбнулся про себя, отметив, что принц явно произвел на невесту глубокое впечатление: та смотрела на него с восхищением, хотя и с некоторой опаской.
  - Я счастлив встретиться с вами, Лиена, вы позволите вас так называть? - спросил принц, задерживая ее руку у своих губ, - и был бы признателен, если бы вы также звали меня по имени.
  - Разумеется... Нарвен, - порозовев, ответила принцесса, опуская длинные ресницы.
  - Позвольте представить вам моего лучшего друга. Лорд Ренальд, наследник герцога эн Арвиэр.
  - Ваше Высочество, - Ренальд церемонно склонился, а затем поцеловал руку принцессы. Та явно была не в восторге от их знакомства, поглядывая испуганно, а пальцы ее затрепетали, словно пойманная пташка. "Ну вот, Рен, дожился, молоденьких девушек пугаешь", - с иронией подумал тот, отступая на шаг назад.
  - Мой дядюшка, герцог эн Врис, - представила принцесса невысокого крепыша с фамильным носом Торланской династии, - он сопровождает меня, представляя моего отца.
  - Герцог, - принц чуть склонил голову, - Мы рады приветствовать вас в Вертане.
  Герцог молча поклонился, а принцесса повернулась к сопровождающим ее дамам:
  - Моя старшая фрейлина, графиня эн Фиар, - сухопарая женщина в строгом синем платье присела в глубоком реверансе, - моя фрейлина леди Фания, - взмах рукой в сторону изящной блондинки с лицом сердечком. Та присела в реверансе, скромно склонив голову, а затем бросила в сторону Ренальда откровенно заинтересованный и слегка призывный взгляд.
  Принц вежливо кивнул и снова обратился к принцессе:
  - Лиена, я прошу вас сделать выбор. Мы можем двигаться медленно и торжественно, тогда на ночь придется останавливаться в одном из городов недалеко от столицы. Если же поторопимся, то ужинать будем во дворце в Торене.
  - Я предпочту поспешить, - ответила та, - всё же дорога была слегка утомительна.
  - Тогда прошу вас вернуться в карету. Позволите помочь вам?
  Та кивнула, протягивая принцу руку.
  Через десять минут кортеж покинул луг, принц и его свита держались рядом с каретой принцессы, заставив торланцев несколько поотстать.
  - Ну как тебе Лиена при личной встрече? - еле слышно спросил Ренальд, обращаясь к принцу.
  - Довольно милая, - так же тихо ответил тот, - но совсем еще молоденькая. Как-то наши девушки в том же возрасте посмелее будут... Не уверен, что она вообще готова к браку!
  - Судя по тому, как она на тебя смотрела - вполне готова. А вот меня она почему-то испугалась, хотелось бы знать, почему, неужто я такой страшный?
  - Ага, очень, - усмехнулся Нарвен, - шучу, но ты и сам знаешь - девушки в этом возрасте обычно падки на...
  - Красавчиков вроде тебя, - кивнул Ренальд, иронически улыбаясь, - но вроде бы мной пока никого не пугали, я хоть и не смазлив, но и не урод, чтобы от меня шарахаться. А Ее Высочеству явно очень этого хотелось!
  - Ты же знаешь отношение торланцев к магии, а то, что ты одаренный, ни для кого не секрет, - принц оглянулся на карету и снова повернулся к другу, - но в наших отношениях это ничего не меняет. Если она умна, то будет держать свою неприязнь при себе, если же попытается вбить клин между нами... Что ж, от будущей королевы требуется одно - наследники!
  - Нарв, это звучит чересчур жестоко, - укоризненно заметил Ренальд, - дай ей время привыкнуть. Сам говорил - она совсем молоденькая, да еще и в голову наверняка вбивали всякие глупости. Если немного постараешься, то получишь мир и благополучие в семье! А мне, если уж на то пошло, вовсе необязательно перед ней мелькать.
  - Ладно, ладно... А ее фрейлина, блондиночка та, Фания, вполне благосклонно на тебя поглядывала!
  - Да, причем после того, как ты представил меня как наследника герцога и своего лучшего друга, - губы Ренальда искривила ироничная усмешка, - видимо, девочке очень хочется стать герцогиней.
  - Тебе всё равно однажды придется жениться. Кстати, Рен, давно хотел тебя спросить кое о чем... Ты так целенаправленно игнорируешь наших придворных дам, почему?
  - Берегу свободу, - хмыкнул тот, - это принцам не грозит принудительный брак, а всем остальным - очень даже. Ну а замужние дамы... Не люблю быть одним из многих - берегу здоровье, да и никакого желания драться с оскорбленными мужьями не имею, а уж тем более жениться на вдове убитого мной! Нет, я всё же надеюсь встретить свою судьбу, ну а если нет... Что ж, в конце концов женюсь на наиболее подходящей девушке!
  - В конце концов - это когда? Может, дать тебе срок, годика этак три?
  Ренальд подозрительно покосился на хитро улыбавшегося принца:
  - Лучше лет этак десять! И вообще, тебе что, так хочется меня женить?!
  - Ну не буду ж я один страдать! И десять лет - много. В общем, не найдешь себе жену до тридцати пяти, я сам тебе кого-нибудь сосватаю!
  - Шесть лет? Что ж, посмотрим... - усмехнулся Ренальд, - до этого еще дожить надо. Лучше скажи, ты говорил с Его Величеством относительно защиты?
  - Говорил, и знаешь, в этом вопросе он снова был похож на себя прежнего: долго колебался и раздумывал. Но в конце концов отец внял голосу разума, так что тебе дадут доступ к управляющему артефакту.
  - Значит, завтра же и попробую его подпитать.
  
  Королевская Школа для девушек. Неделя спустя.
  
  - Получается, в политике всегда нужно искать двойное дно?
  - Верно, леди Риалла, - губы директора тронула одобрительная улыбка, - а то и тройное. И для этого надо найти, кому выгодна та или иная ситуация. Приведу пример...
  Женщина задумалась, дернула уголком рта и заговорила, прищурившись на пламя камина:
  - Представьте себе такую ситуацию... Есть две страны, связанные длительными союзническими отношениями, принцесса одной из них с младенчества помолвлена с наследником престола другой. Все оговорено, в приданое за принцессой дают спорные земли, то есть брак выгоден именно стране жениха. И вдруг ни с того ни с сего король - отец принца - выставляет совершенно немыслимые дополнительные требования в части приданого. Естественно, помолвка расторгается! Как вы думаете, кому это выгодно? Леди Данара?
  Та растерянно посмотрела на директора. Леди Нирана мягко улыбнулась:
  - Все очень просто, леди. Попробуйте рассуждать вслух, это поможет. Кстати, это касается всех: иногда, проговаривая тот или иной вариант, ты чувствуешь слабину в рассуждениях. Леди Данара, вы можете начать с другой стороны: кому это не выгодно?
  - Это точно невыгодно тому государству, откуда принцесса, - неуверенно предположила Данара, - ведь получается, она осталась без мужа, да еще и разрыв помолвки становится виной ее отца-короля...
  Леди Нирана одобрительно кивнула, с интересом оглядывая задумчивые лица учениц. Тем временем Данара продолжила:
  - Государству, откуда принц, это тоже невыгодно, ведь теряется шанс приобрести новые земли.
  - Стоп, - директор подняла ладонь, - леди Элира, вы не согласны?
  - Нет, у нас слишком мало сведений для такого вывода. Возможно, нашлась лучшая партия для принца.
  - А что может быть причиной того, что другая партия признана лучшей? Леди Ларика?
  - Более необходимые стране принца земли в качестве приданого, - предположила та.
  - Не этот случай. Еще варианты? Смелее, леди, это всего лишь предположения, таким образом вы учитесь размышлять и делать выводы! Здесь нет неправильных ответов, есть лишь ошибки, вытекающие из малоопытности и недостатка информации. Леди Риалла?
  - С учетом того, что главная задача принцессы - родить наследников, возможен вариант, когда отцом принца получена информация, свидетельствующая о невозможности зачатия или плохой наследственности, - задумчиво ответила та, - хотя я понимаю, как мала вероятность подобного.
  - Очень хорошо, - с нотками удивления в голосе промолвила директор, - я о таком варианте даже не подумала! И всё же - нет, принцесса здорова, молода и красива. Кто еще рискнет высказать предположения?
  - Та вторая страна сильна магически? - глаза Данары блеснули азартом.
  - Нет, ситуация прямо противоположная.
  Девушки растерянно переглянулись. Элира внезапно ощутила холодок между лопатками от пришедшей в голову мысли и, сглотнув, спросила:
  - Леди Нирана, позвольте полюбопытствовать? - и, дождавшись благосклонного кивка, продолжила, - это ведь не теоретический вопрос, так? И речь идет о нашей стране, Вертане и Торлане?
  Директор сцепила руки в замок и посмотрела на Элиру с явным уважением:
  - Блестящий вывод, как вы его сделали?
  - Я знала о помолвке наследника престола Вертана с Ее Высочеством принцессой Анелли, а когда вы сказали насчет слабой магически страны... На уроках говорили, что в Торлане к магии относятся настороженно, магов не только не уважают, но и преследуют, вот я и сделала такой вывод. Или вопрос все-таки теоретический, и вы просто решили на таком примере научить нас строить предположения и анализировать информацию?
  - К сожалению, это не пустые домыслы, а свершившийся факт. Помолвка Ее Высочества с принцем Нарвеном расторгнута, и как раз сегодня он женится на Лиене Торланской.
  - Но зачем тогда? - Растерянно спросила Ларика, теребя русую косу, - я не понимаю, какую выгоду Вертан получит от этого!
  - Главное преимущество Торлана - керлит, блокирующий магию минерал, - задумчиво протянула Данара, - они что, хотят... воевать с нами?
  Последние слова девушка проговорила почти шепотом, испуганно глядя на директора. Та вздохнула:
  - Увы, мои милые леди, этого не знает никто, даже Его Величество и Совет Магов. Кто может догадаться, чего теперь ждать от короля Этельрада?
  - Вы считаете, что за ним кто-то стоит? - нахмурившись, спросила Элира, - нам говорили, что он не самый решительный и изощренный политик...
  - Да, мы думаем именно так. И, возможно, король Вертана и сам не понимает, кто играет музыку того танца, в который он вовлек три страны... Одно я могу сказать точно: Его Величество король Ретлар мудрый правитель, и даже нанесенное оскорбление не заставит его бросить свой народ в горнило войны. Тем более, напавший первым всегда виноват больше. Впрочем, это действительно вопрос большой политики, вас же я хочу похвалить за превосходную работу: с каждым занятием правильность выбора именно вас для наших занятий становится все очевидней!
  Девушки радостно заулыбались, заслужить похвалу от директора было не так-то просто. Та усмехнулась и подняла вверх палец:
  - Однако моя похвала отнюдь не поможет вам избавиться от наказания, если вы совершите что-либо, нарушающее правила Школы. Тем более, после уроков леди Эланы в вашем арсенале должно появиться новое оружие - изысканная светская насмешка, так используйте ее, а не дубинку детских пакостей. Так, следующее занятие состоится только через полторы недели, и к нему вы должны прочесть книгу Торена эн Валтара "О государстве", мы подробно ее обсудим. А теперь ступайте, и традиционно напоминаю - не стоит оглашать ничего из услышанного сегодня.
  
  Следующий день.
  
  - Ненавижу это, - Риалла зло отпихнула бумаги в сторону, - самый противный предмет из всех!
  Элира пожала плечами:
  - Скучный, я бы сказала, и требует внимательности, зато и самый полезный. Нет, Риа, ну правда же нет ничего сложного пока, это ты просто математику не любишь.
  - Я третий раз уже перечитываю и не могу понять, в чем тут подвох! А вдруг его здесь и вовсе нет?
  Элира усмехнулась. Она тоже не сразу поняла, как в выданной им выписке из учетной книги можно отыскать, как сказала их учительница иса Тания, "доказательства того, что составлявший эти записи эконом - вор и мошенник".
  Большинство девушек в Школе не любили ису Танию, преподававшую дисциплину, называемую "Учет и налоги". Вдова богатого купца, после смерти мужа и до вхождения в возраст сыновей железной рукой управлявшая торговым домом, не терпела лентяев и не давала поблажек никому. Вместе с тем даже её недоброжелатели признавали, что лучшую кандидатуру на роль учительницы вряд ли можно было сыскать: благодаря обширным связям руководимого ей торгового дома иса Тания превосходно разбиралась во многих вопросах, связанных не только с учетом и налогами, но и с пошлинами, и с правилами торговли. Внешность её была примечательной: высокая и сухопарая иса Тания неизменно носила закрытые платья темных тонов, единственным украшением которым служило кружевное жабо с потемневшей от времени камеей. Узкое, строгое лицо с тонкими, часто поджатыми губами обрамляли убранные в узел на затылке седые волосы, а светло-серые глаза, казалось, видят каждую из учениц насквозь.
  - Я тоже не сразу поняла, - призналась Элира, - случайно сообразила. Проверь цены покупки и продажи.
  Скривившись, Риалла взглянула на записи о покупке и продаже различных товаров, и перевела взгляд на Элиру:
  - Считать?
  Та только кивнула, в ответ раздался недовольный стон. Через пять минут Риалла фыркнула:
  - Вот здесь, цена продажи ниже цены покупки. Не зря нас математике учили, пригодилась-таки! Спасибо, Эли! У тебя сегодня ещё есть занятия?
  - Нет, - помотала головой та, - а у тебя?
  - Тоже нет, так что можно просто поболтать, - Риалла сладко потянулась, - ты вообще как, справляешься с двумя дополнительными языками?
  - Да, хотя и нелегко приходится. Риа, а ты не знаешь, о чем так оживленно сплетничали наши в коридоре пару часов назад? Я не успела послушать, спешила на занятия...
  - Знаю, говорят, на следующем занятии у леди Карии нас начнут учить пользоваться косметикой, представляешь?
  Элира хмыкнула:
  - Понятно, почему все были так возбуждены! Хотя зная леди Карию, не удивлюсь, если она просто раздаст нам её и велит попробовать сделать что-нибудь самим, чтобы потом язвительно пройтись по результату! Помнишь, что было с платьями?
  - О, это было здорово! Ирана стала почти одного цвета со своим платьем, пока леди Кария её отчитывала!
  - Ну, она и нам пару замечаний сделала, - вздохнула Элира, - а вообще-то Иране то платье шло, хотя декольте действительно было чересчур глубоким. Знаешь, мне порой становится интересно: все наши учительницы, конечно, прекрасно разбираются в своем деле, но каждая из них такая язва, их специально подбирают так?
  - Эли, ты такая умница, нет, правда, - улыбнулась Риалла, - но иногда рассуждаешь совсем как ребенок. Ну как женщины могут не быть язвами, когда вокруг нет ни одного мужчины? Кстати, мы с тобой никогда об этом не говорили... Тебе какие мужчины нравятся?
  - В каком смысле? - непонимающе спросила та.
  - Ну, Эли! В том самом, неужели ты никогда даже не представляла, как целуешься, или как тебя обнимают... Вот я иногда мечтаю, как мой будущий муж увидит меня и раз - влюбится, а потом будет за мной ухаживать. Жаль, что у нас мужья будут настолько старше...
  - Ну, для мужчины тридцать лет не возраст.
  - А тридцать пять?! Это ж муж может быть почти в два раза старше!
  - А может, тебе повезет, и ему будет всего двадцать пять! - смеясь, ответила Эли.
  - Ага, и будет он высоким красивым блондином с голубыми глазами, широкими плечами, и сильными руками, - мечтательно произнесла Риалла, - ну что ты смеешься?
  - Не думала, что для тебя имеет значение масть!
  - Фу, Эли, ну ты и сказала! "Масть"! Просто мне нравятся блондины, вот и все, а тебе?
  - А я об этом вообще не думала, - пожала плечами Элира, - хотя тоже хочу красивого мужа, как и все мы. И да, я тоже иногда фантазирую о нашем знакомстве и кое о чем большем... Как насчет? - она взглядом указала на то место, где прятала книгу с занимательными картинками.
  - Ага, давай, - чуть порозовев, кивнула подруга.
  
  Торен. Городская резиденция герцогов эн Арвиэр, то же время.
  
  - Рен, напряженно думать во время еды вредно для пищеварения, - улыбаясь, заметил герцог.
  - Прости, - встряхнувшись, тот ответил отцу улыбкой, - правда задумался. Ну и устал немного, хотя Нарву пришлось куда хуже!
  - Увы, такова судьба правителей - делать все напоказ, - хмыкнул герцог, - ты ешь давай, а потом пойдем в кабинет и расскажешь, что вы с принцем задумали.
  Через четверть часа мужчины встали из-за стола и направились в кабинет: хоть среди слуг не было случайных людей - предки большинства из них служили роду эн Арвиэр на протяжении нескольких поколений - говорить о серьезных вещах герцог предпочитал там, где его не могут подслушать. Закрыв дверь, старший эн Арвиэр коснулся пальцами вырезанного на стене крохотного барельефа, активируя защиту, и опустился в кресло, кивнув сыну на соседнее.
  - Ну что, рассказывай!
  - Я уже говорил тебе, что мы пытались выяснить, кто оказал столь сильное влияние на короля. Увы, это оказалось безрезультатным, поэтому мы полагаем, что речь идет о ментальном воздействии. Не понимаем только, как, ведь единственный способ, при котором это возможно - прямой контакт менталиста с королем, а это бы запомнили.
  Герцог задумался, сдвинув брови, а потом качнул головой:
  - Не обязательно, есть один вариант, при котором он мог тайно попасть в покои Его Величества, а уж заставить короля забыть об оказанном воздействии для такого мага не составило бы труда. Хотя я и не понимаю, откуда очередная подстилка короля могла узнать о системе потайных ходов дворца!
  - Ты и мне никогда об этом не рассказывал, - сузил глаза Ренальд, - почему? И кто ещё знает об этой системе?
  - Не рассказывал потому, что было преждевременно, ещё несколько лет назад ты был шалопаем, уверенным в том, что весь мир принадлежит тебе. Знаешь, теперь я даже рад той истории с Рианой, она тебя встряхнула и заставила взяться за ум. Кто ещё знает о тайных ходах... Откровенно говоря, не уверен, что и сам король об этом осведомлен, мне в свое время рассказал отец, показав древние чертежи. Хотя у меня есть подозрения, что герцог эн Ирнер тоже располагает этой информацией.
  - А баронесса была его ставленницей, то есть он вполне мог поведать ей эту тайну...
  - Сомневаюсь, хоть я и недолюбливаю лорда Тренара, однако он совсем не дурак, впрочем, другие и не становятся канцлерами. И потом, нет смысла - король вдовец, любовницы могли приходить в его покои вполне открыто. А вот разузнать обо всем эта... - герцог явно проглотил ругательство, - вполне могла и сама, тем более что в постель к Этельраду она попала через постель канцлера.
  - Проклятье, так кто же стоит за этой шлюхой? - вспылил Ренальд.
  - А какие идеи у тебя?
  - Я думал об остроухих, среди них есть довольно сильные менталисты, да и изящество интриги очень похоже на их стиль. Нарвен же только отмахнулся от моих слов...
  Герцог вздохнул, с горькой усмешкой покачав головой:
  - Сынок, ты же знаешь, как легковерны люди! Эльфы всегда славились умением повернуть любой факт в свою пользу... А уж после того, как они столь чудовищно извратили историю, обвинив в своих пороках Хранителей... Словом, не пытайся уверить кого-либо в том, что эльфы высокомерные и заботящиеся лишь о себе ублюдки - не поверят, разве что только удастся раздобыть веские доказательства!
  - Может, стоило хорошенько прижать баронессу?
  - А как? Ведь не пытать же её! И опять-таки, если менталист был, то он мог преспокойно стереть память и ей! Лучше расскажи, что вы все-таки с принцем задумали?
  - Лучшие среди людей менталисты Итравы - артиарцы, мы хотим попросить кого-нибудь из них проверить короля. Естественно, делать это лучше втихомолку, и твоя информация о потайных ходах очень пригодится!
  - А смысл? Всё равно принц женился, брак совершен, назад пути нет.
  Ренальд пытливо взглянул на отца:
  - Скажи, ты уверен, что у короля нет ещё каких-нибудь "закладок"?
  - Не уверен, тут ты прав, - сдвинув брови, резко кивнул тот, - тогда лучше всего обратиться к графу Орсану эн Урмин, он менталист первого уровня. Я с ним как-то встречался, так что напишу пару строк. Когда ты уезжаешь?
  - Собирался завтра.
  Раздался стук в дверь. Отец и сын удивленно переглянулись, затем старший сделал замысловатый жест рукой. Вошедший слуга поклонился:
  - Ваша Светлость, к вам гонец из дворца.
  - Пригласи его, Парон.
  Вошедший в кабинет молодой офицер в мундире королевской гвардии склонил голову:
  - Добрый вечер, Ваша Светлость. Его Величество приказал вам срочно прибыть во дворец, назначен Совет.
  Герцог нахмурился и отрывисто кивнул:
  - Прошу немного подождать, я переоденусь и отправимся.
  Оставшись наедине с офицером, Ренальд негромко предложил:
  - Присядьте, лорд... Онтер, я ведь прав?
  - Верно, лорд Ренальд, - склонил голову тот, явно удивленный тем, что наследник герцога помнит его имя.
  - Бокал вина? - дружески улыбнулся Ренальд, подходя к столику, на котором стояли несколько графинов и кубков, - белое или красное?
  - Красное, благодарю.
  Ренальд налил вина и протянул кубок гостю, сам сел в соседнее кресло и, отсалютовав кубком, спросил:
  - Не знаете, в чем причина столь экстренного сбора Совета?
  Лорд Онтер качнул головой и ответил, заговорщически понизив голос:
  - Никто не знает, я лишь слышал, что по магической связи пришли какие-то неприятные новости, и вроде бы из приграничных районов. Превосходное вино!
  - Значит, граница... С кем, не знаете?
  - Увы, лорд Ренальд, вроде бы с севера, и это все, что мне известно.
  Ренальд скрипнул зубами, сдерживая рвущиеся наружу ругательства. Север... Это значит, Артиар, Сонтин или Контвер, и интуиция подсказывала ему, что наиболее вероятен конфликт именно с первой из стран...
  - Я готов, поехали, - герцог стремительно зашел в комнату. Его появление нарушило неловкое молчание, воцарившееся в кабинете после слов офицера.
  - Извините, лорд Онтер, мне нужно сказать пару слов отцу, это займет не больше минуты, - бросил Ренальд. Отведя отца в сторону, шепотом пересказал все, что ему удалось узнать. На лице герцога вспухли желваки, глаза яростно блеснули. Коротко сжав плечо сына, он повернулся и приказал:
  - Едем, лорд Онтер.
  
  Королевская Школа для девушек. Несколько часов спустя.
  
  Элира встала с кровати и подошла к окну. Ночь... Школа спала: даже прислушиваясь, Эли не могла уловить ни единого звука, кроме исходящих снаружи.
  Девушка не понимала, что с ней творилось весь день. Странное чувство тревоги терзало душу, а сейчас и вовсе казалось: все в мире затаилось и словно ждет чего-то! Точно все пространство пронзили натянутые до предела струны, и Эли казалась себе одной из таких струн, тронешь - и лопнет, уничтожая тишину и зыбкое спокойствие...
  Порыв ветра заставил задрожать оконный переплет. Обняв себя руками за плечи, девушка поежилась и переступила босыми ногами, не в силах отойти от окна. Ветер становился все сильнее, и Элира завороженно наблюдала за тем, как гнулись могучие деревья в саду, слушая жутковатую песнь стихии, в которую вплетались треск сучьев и едва слышный шелест листвы. А потом темноту прорезала невероятно яркая молния, казалось, она ударила прямо во двор Школы. Элира отпрянула от окна, заполошно ахнув, когда через несколько секунд после молнии стекла задрожали от громового раската. Прижав руки к горлу, словно пытаясь удержать внутри бешено бьющееся сердце, она смотрела на вспышки, слушая гром и понимая, что этой ночью случилось что-то очень важное...
  
  Торен, городская резиденция герцогов эн Арвиэр. То же время.
  
  Ренальд вздрогнул и мотнул головой, стряхивая сонную одурь. Проморгавшись, он наконец с удивлением понял, что задремал в кресле. Звук грома заставил его встрепенуться и подойти к окну, за которым вовсю бушевала гроза.
  Молнии сверкали одна за другой, освещая комнату и стоявшего у окна человека. Зрелище было страшным и завораживающим, и неслышно вошедший в комнату слуга отшатнулся, увидев, как лицо обернувшегося к нему молодого господина исказилось призрачным голубоватым светом. Сглотнув, слуга произнес:
  - Лорд Ренальд, Его Светлость вернулся и хочет видеть вас.
  Ренальд сверкнул глазами и буквально вылетел из комнаты. Странное предчувствие терзало его душу, и хотелось побыстрее выяснить, что же случилось.
  Отец ожидал его в каминной - небольшой комнате, где не было ничего кроме камина, нескольких кресел и маленького столика. Заслышав шаги, герцог поднял голову, и Ренальд на мгновение застыл, таким старым и измученным показался ему отец.
  - Налей нам выпить, это пригодится, и садись, - голос был хриплым и безучастным.
  Выполнив приказ, Ренальд выжидающе уставился на отца. Тот молча выпил вино, а затем выругался и швырнул кубок в стену.
  - Отец, что случилось? - наконец не выдержал сын.
  - Война.
  Страшное слово упало между ними, точно разрезая жизнь на две части - "до" и "после". Ренальд провел рукой по волосам и глухо спросил:
  - Артиар?
  - Да. Пришло известие из графства Керат, солдаты артиарской армии напали на три деревни на нашей территории. Сожгли дома, перебили почти всех мужчин, изнасиловали женщин... Его Величество был полон решимости вызвать посла Артиара и вручить ему ноту с объявлением войны в наказание за "подлое и ничем не спровоцированной нападение".
  - Не могу поверить, - потряс головой Ренальд, - не могу!!!
  - Никто не хочет верить. Пришлось отговаривать короля всем Советом, и если бы наследник престола не поддержал нас, война началась бы уже сегодня. А так мы уговорили дать две недели на проверку.
  - Тогда почему ты сказал...
  - О войне? - герцог поднял запавшие глаза на сына, - причина проста: я не верю, что это сделано по приказу короля Ретлара, но абсолютно убежден: какая бы тварь ни стояла за этим, проделано все было на высшем уровне!
  - Ты думаешь, что это были переодетые наёмники?
  - Практически уверен.
  - А ты пытался высказать это предположение королю?
  - Попытался напоследок... Не думаю, что я теперь буду желанным гостем при дворе... Рен, ты же понимаешь, что в сложившейся ситуации тебе ни в коем случае нельзя покидать страну?
  - Понимаю, - мрачно ответил тот, - не хватало мне ещё обвинения в государственной измене. Постараюсь завтра встретиться с Нарвеном, может, придумаем что-нибудь! А тебе стоит отдохнуть, может, вызвать целителя?
  - Старость не лечится, - отмахнулся герцог.
  - Ты же маг, и вполне можешь прожить ещё лет тридцать, - укоризненно ответил ему сын.
  - Это ты маг, а я так, жалкий огрызок.
  Глаза Ренальда блеснули застарелой ненавистью. Четыре года назад его отец в одну ночь потерял обожаемую супругу и почти утратил магию. Началось все на одном из королевских балов, где супругов эн Арвиэр опоили какой-то отравой. Все воспоминания герцога о том вечере укладывались в пару строчек: он берет бокал с подноса и протягивает его жене, та делает глоток и с шаловливой улыбкой подносит бокал к его губам, он допивает - и темнота. Пришел в себя он в пустом доме на окраине Торена, практически без магии и обескровленный, а рядом лежала его мертвая возлюбленная. Обезумевшие от горя отец с сыном перевернули вверх дном весь Торен, но безуспешно: ни банальные допросы, ни магическое расследование, ни даже пытки нескольких найденных ими рядовых исполнителей не дали ответа на главный вопрос - кто стоял за этим. С тех пор герцог изменился и, хотя даже оставшейся ему магии вполне хватило бы для поддержания здоровья, начал стареть. Ренальд был уверен, что причиной тому была смерть мамы: потеряв ее, отец утратил волю к жизни. Однако во всем, что касалось государственных дел, старший эн Арвиэр был по-прежнему непреклонен. Кто-то восхищался им, кто-то ненавидел, но уважали его все, даже заклятые враги.
  - Иди спать, сынок, - мягко произнес герцог, - тебе тоже надо отдохнуть.
  Проводив сына взглядом, мужчина слабо улыбнулся. "У нас замечательный сын, любимая моя Эва, - мысленно обратился он к той, что по-прежнему властвовала в его сердце, - жаль только, что я вряд ли дождусь внуков"...
  
  Глава 7.
  
  Королевская Школа для девушек. Следующий день.
  
  - Леди Элира! - в голосе леди Ателис звучала тревога. - С вами все в порядке?
  Девушка растерянно покачала головой и призналась:
  - Не знаю, леди Ателис. Ночью не могла спать, такая тревога мучила, да еще гроза...
  Куратор сдвинула брови и приказала:
  - Леди Элира, идите со мной. Леди, - она обратилась к остальным девушкам, - продолжайте занятия, я сейчас вернусь.
  Учительница завела Элиру в соседний пустующий кабинет и спросила:
  - Вы сказали, что вас мучила тревога? По какому поводу?
  - Не знаю, просто было чувство, что все скоро изменится и что мир... он словно натянутая струна... Я понимаю, звучит по-дурацки, но...
  - Ничего глупого здесь нет, - мягко возразила леди Ателис, - у вас высокий уровень Силы и, возможно, вы почувствовали серьезные магические колебания. Именно поэтому у вас сегодня и не получается сливать Силу в концентраторы: ваше тело защищается от неведомого, блокируя её истечение. Однако это опасно для вас, можно перегореть! Поэтому сейчас мы вернемся, и вы тщательно проделаете все упражнения для самоконтроля, совсем как новичок, хорошо?
  - Конечно, леди Ателис, и простите меня.
  Вернувшись в зал, Элира опустилась в мягкое кресло, прикрыла глаза и попыталась отрешиться от всего. Привычные как дыхание упражнения давались ей сегодня на удивление тяжело, казалось, её что-то опутывает тысячей нитей, и каждый следующий "шаг" отдавался болью во всем теле. Достигнуть состояния полного отрешения ей удалось только к концу занятия. Направив Силу в концентратор, девушка с трудом удержала сосредоточение, таким мощным оказался её поток.
  - Достаточно, дитя мое, - куратор говорила на удивления мягко, почти ласково, - вы хорошо потрудились, и сегодня вам стоит отдохнуть. Можете идти к себе, я предупрежу остальных учителей.
  - Благодарю, но я уже в полном порядке, не хочу пропускать занятия.
  - Что ж, если вы уверены - идите.
  Проводив ученицу взглядом, леди Ателис поджала губы и решительным шагом направилась к кабинету директора. Леди Нирана была на месте и приняла ее немедленно.
  - Что случилось, Ателис? - спросила она, кивая на кресло.
  - Кое-что произошло с Элирой, я никогда с таким не сталкивалась...
  Леди Ателис быстро пересказала все, что ей поведала девушка, про себя отметив непривычную бледность и усталый вид директора. Выслушав, та кивнула и спросила:
  - Скачок в развитии Дара был?
  - Да, - удивленно ответила леди Ателис, - сначала блок, а потом уверенный первый уровень. Вы знаете, что это было?
  - Есть два варианта: она - видящая...
  - Пророчица?! - глаза куратора полезли на лоб, - не может быть! Да видящие не рождались уже больше тысячи лет!
  - Верно, и насколько я знаю, это действительно не вариант Элиры, она чистая стихийница: Воздух, Огонь, Вода. Второй... Есть маги, наделенные особой чувствительностью к миру. Они тоже рождаются редко, обычно один-два человека на сотни тысяч, но всё же чаще, чем видящие. Появление этой... особенности... не зависит от характера Дара и от уровня Силы, хотя и редко происходит с теми, чей уровень ниже второго. На редкость неприятное свойство, оно не дает никаких преимуществ, не считать же таковым взрывное развитие дара до максимально заложенного при рождении с реальной опасностью перегореть! Элире крайне повезло, что она почти вышла на максимум своей Силы к опасному моменту!
  - А этой ночью...
  - А этой ночью... Мир меняется, Ателис, происходит нечто, что может столкнуть Итраву в пропасть или дать ей новую надежду, и вчера наш мир звал тех, кто способен его услышать!
  - И вы тоже?! - ахнула леди Ателис, потрясенно глядя на директора.
  - И я, - устало кивнула та, - не стоит беспокоиться за Элиру, она вряд ли услышит зов мира еще хоть раз в своей жизни. А вот меня он пугает, нас ждут перемены и потрясения, а я уже стара для них... Ступай, Ателис, и не стоит говорить Элире о нашем разговоре. Да, кстати, - вспомнив, окликнула она направившуюся к выходу учительницу, - с завтрашнего дня постепенно увеличивай ей задание по наполнению концентраторов, максимум через месяц она должна выйти на стабильный для первого уровня поток.
  Оказавшись в одиночестве, директор откинулась на спинку кресла и сжала пальцами виски. Что все-таки происходит? Пожалуй, стоит настоять на созыве внеочередного Совета, только не сегодня...
  
  Торен. Королевский дворец. Двенадцать дней спустя.
  
  - Значит, ты утверждаешь, что это были артиарцы? - Ренальд с прищуром посмотрел на старосту одной из уничтоженных деревень.
  Тот вздрогнул - взгляд резанул точно кинжалом, сжался, но ответил:
  - А кто ж еще, Ваша Милость? Мундиры их армии, говорили опять же по тамошнему, уж мы-то точно знаем, не раз товар на ярмарки к ним возили! За что токмо они к нам так, непонятно, всегда ж дружно да мирно жили! - староста, медвежеватый мужик с седыми волосами и бородой, вдруг всхлипнул совсем как ребенок, - у меня сына убили, невестку да дочку ссильничали, женку поколотили, да и сам я чудом жив остался - по башке стукнули, я и сомлел, а они, видать, решили, что помер...
  Принц сжал зубы. Вот уже который опрошенный твердит: да, это были артиарцы, и в словах их кроется страх и ненависть. Надежда, что войны удастся избежать, таяла с каждым днем.
  - А маги среди нападавших были?
  Вопрос Ренальда заставил допрашиваемого растеряться. Он задумался, даже потянулся почесать в затылке, спохватился и уставился в пол, точно пытаясь найти там ответ. Пару минут староста молчал, а потом помотал головой:
  - Нет, Ваша Милость, не было, обычные головорезы.
  - А могли они быть, скажем, наемниками в мундирах артиарской армии? - не выдержал принц.
  - А чо ж не могли, могли, - после некоторого раздумья кивнул староста, - да токмо кто ж правду-то ведает?
  - Хорошо, любезный, ты можешь идти, - махнул рукой принц, отпуская допрашиваемого, который низко - чуть ли не до пола - поклонился и вышел из комнаты, пятясь задом. Хмыкнув, принц повернулся к секретарю, - лорд Тарин, вы также оставьте нас.
  Некоторое время после того, как друзья остались наедине, в комнате царило молчание. Наконец Ренальд негромко произнес:
  - Не думаю, что нам удастся убедить короля в невиновности Артиара. Даже отсутствие магов - слабое доказательство для того, кто не желает слышать никаких доводов.
  - Тебе не удалось поговорить с послом?
  - Если бы удалось, ты б узнал сразу же. Посольство охраняют, точнее, за ним следят, наших соотечественников туда просто не пускают. Идти туда явно...
  - Не вздумай, - принц не на шутку встревожился, - обвинение в измене последнее, что нам нужно! Я всё же попробую убедить отца.
  - Наедине или снова соберете Совет?
  - Наедине, шансов у Совета меньше. Отец словно решил отыграться за все те случаи, когда проявлял нерешительность, и вполне может обвинить в измене членов Совета только потому, что они попытаются его отговорить. Твой отец уже и без того в опалу попал... Как он, кстати?
  - Плохо, тот Совет его подкосил, - Ренальд вздохнул, - кстати, ты тоже можешь попасться королю под горячую руку. Между прочим, я тут порылся в библиотеке, выискал такую любопытную теорию: иногда одно-единственное сильное ментальное воздействие способно значительно изменить характер того, на кого оно направлено. И чем слабее характер жертвы, тем действие сильнее, а изменение - долговременней.
  - Прямо как про отца, - принц горько усмехнулся, - меня так расстраивала его былая нерешительность и вот, получил! А насчет твоего первого предположения... Я всё же единственный наследник, так что он со мной ничего не сделает.
  - Не будь так уверен, помнишь историю Сарвина II?
  Принц дернул головой. Сарвин II вошел в историю Вертана под прозвищем Недоверчивый: боясь заговоров против своей особы, он арестовывал и посылал на казнь подданных по первому подозрению. Апофеозом всего стал арест по обвинению в заговоре наследника престола: принца посадили в башню-тюрьму Рендат, а король объявил наследником своего малолетнего внука. Впрочем, именно это и оказалось последней каплей - уставшие бояться за свою жизнь аристократы действительно организовали заговор. Король умер от "удара", а принц вышел из тюрьмы и воссел на престол.
  - У меня, слава Богам, пока нет детей, так что отец в худшем случае посадит меня под домашний арест.
  - Кстати, а как у тебя с Лиеной? - осторожно поинтересовался Ренальд.
  - Все хорошо, она очень милая. Одно плохо - чересчур религиозна, как и все торланцы, и не любит магов.
  Ренальд хмыкнул. Религия в жизни большинства жителей Итравы, особенно представителей аристократии, не занимала значительного места. Согласно вероучению сотворившая Итраву божественная пара - Теор и Тея - не вмешивается в жизнь населявших мир разумных, лишь наблюдая за ними. Награда и наказание, если верить жрецам, ожидали верующих лишь после смерти. Храмы Богов были во всех городах, в деревнях обычно строились крохотные часовни. Жрецы проводили брачные и похоронные обряды, наречение имени, вели соответствующие записи. В народе к ним относились с уважением: во многих деревнях и селах жрец был единственным грамотным человеком, к нему шли за советом, помощью, а порой и судом - в тех случаях, когда повод спора был мелок для вынесения его на суд сеньора. Содержались храмы на пожертвования верующих, причем среди аристократии всех стран считалось хорошим тоном посещать храм хотя бы раз в месяц и жертвовать определенный процент от своих доходов. Возглавлял жрецов Верховный жрец, причем в каждой стране вот уже больше тысячи лет он был свой: после попытки вмешательства тогдашнего Верховного жреца Рионтара в политику, чуть не закончившуюся войной семи стран, было принято решение о разделении Церкви. Кандидатура главы Церкви той или иной страны всегда согласовывалась с королем, он же мог и заменить ставшего неугодным Верховного. Жрецами обычно становились простолюдины, реже - бедные дворяне из мелкопоместных, как правило, третьи или четвертые сыновья в семье. Обучали их в специальных Школах, обучение было жестким и велось на достаточно высоком уровне, по крайней мере, так было в Вертане. Традиционно власть Церкви была сильнее в тех странах, где наблюдалась нехватка магов, именно поэтому из всех человеческих королевств Итравы ее влияние было самым сильным в Торлане, а самым слабым - в Артиаре. В последнем религиозное образование аристократов и вовсе состояло лишь из легенд о Сотворении мира и основах вероучения, а Богов куда чаще поминали в клятвах, чем в молитвах.
  - Главное, чтобы она не стала насаждать при дворе свои взгляды. Хотя нет, главное - не дать их привить вашим будущим детям и не нарушить равновесие между Короной и Церковью.
  - Я сразу предупредил её, что не стоит пытаться лезть в политику, - резко ответил принц, - не хватало мне еще врага в собственном доме! И мне очень не нравится, что её дядюшка до сих пор здесь, подозреваю, он что-то знает обо всем происходящем.
  - Практически уверен в этом, - ответил Ренальд и вздрогнул, когда сильный порыв ветра словно тараном ударил в окна.
  - Осень в этом году непривычно ранняя и суровая. Интересно, зима такой же будет? - произнес принц, глаза его блеснули, - зима...
  Ренальд удивленно поднял бровь, и вдруг лицо его озарилось пониманием:
  - Не успеем, так ведь?
  - Верно. Мы давно не вели войн, поэтому регулярная часть армии и у нас, и в Артиаре мала, а сбор вассальных войск займет слишком много времени. Да и собрать магов нам будет сложнее, чем артиарцам с их налаженной системой связи и жесткой магической иерархией.
  - Есть еще и Торлан, полагаю, Его Величество рассчитывает именно на помощь торланцев, и куда больше - на керлит.
  - Верно, но торланской армии понадобится по меньшей мере месяц, чтобы добраться до границы с Артиаром, тем более по такой погоде.
  - Это если они еще не перешли границу, - хмыкнул Ренальд.
  - Рен, ты полагаешь, я это не контролирую? Торланцы не переходили границу, я знаю это точно - там есть преданные лишь мне люди. Королевская разведка - дело неплохое, но полагаться лишь на нее было бы глупостью.
  - Отлично, тогда действительно не менее месяца, а с учетом того, что артиарские зимы холодны даже для нас, а торланцы южане...
  - Воевать зимой они не смогут! - подхватил принц, - поэтому и объявлять сейчас войну Артиару - несусветная глупость, согласен?
  - Да, посол сразу же по вручении ему ноты сообщит обо всем королю Ретлару, и их армия будет стоять на наших границах уже через пару недель, если не раньше! Если будет стоять, на месте артиарцев я бы нанес удар сразу же, до подхода подмоги торланцев. Вот только... - Ренальд помялся, а затем прямо взглянул на принца и спросил, - что, если Его Величество решит напасть без объявления войны?
  Принц явно хотел возразить, открыл рот... и осел в кресле, горестно прикрыв ладонью глаза:
  - Я уже ничему не удивлюсь! Хотя... - он встрепенулся, - в Торене точно есть артиарские шпионы, а после расторжения моей помолвки с Анелли они должны были активизироваться! И это тот случай, когда я готов этому радоваться, по крайней мере, это не даст отцу совершить подлость!
  - Ты прав, - облегченно выдохнул его друг, - значит, ты попытаешься убедить короля не объявлять войну?
  - Да, надеюсь, он прислушается к моим доводам, потому что если нет...
  - Нас ждут тяжелые времена, - кивнул Ренальд, - когда ты будешь говорить с ним?
  - Прямо сейчас, подожди меня здесь.
  Оставшись в одиночестве, Ренальд поймал себя на мысли, что впервые в жизни готов пасть на колени и вознести молитву небесам, прося лишь об одном - остановить это безумие. Увы, вряд ли Боги станут слушать его, даже если им и есть хоть какое-то дело до жителей Итравы...
  Принц отсутствовал почти час. За это время Ренальд весь извелся, думая о том, чем чреват будет отказ короля и понимая, что уж у него-то никакого выбора нет. Наконец дверь с грохотом отворилась, и в комнату буквально ворвался белый от гнева Нарвен. Ренальд вскочил и вздрогнул, когда принц что-то прорычал сунувшемуся в комнату лакею: Нарвен крайне редко выходил из себя и никогда - в присутствии тех, кого считал посторонними, а уж повысить голос на слуг... Лакей вылетел из комнаты как ошпаренный, а принц принялся метаться из стороны в сторону, точно раненый хищник.
  - Нарв, успокойся и сядь!
  Принц только бросил на него бешеный взгляд. Ренальд за мгновение закаменел лицом, а затем сделал то, за что вполне мог лишиться головы: воздушные жгуты захлестнули тело принца, спеленали и усадили в кресло. Тот рванулся - безуспешно, магия держала крепко - и обмяк. Ренальд подошел к столу с напитками, налил вина и протянул кубок принцу, одновременно снимая чары. Нарвен выпил вино одним глотком, поднял лихорадочно блеснувшие глаза на друга и произнес:
  - Ничего не вышло, он не в состоянии прислушаться к голосу разума. Посол Артиара срочно вызван во дворец. Рен, ты же знаешь, я никогда не стремился побыстрее стать королем, напротив, был готов молиться за то, чтобы отец прожил подольше. А вот сегодня я впервые осознал: будь у меня выбор, я бы предпочел коронацию тому, чтобы беспомощно смотреть, как отец тянет нашу страну в пропасть! Увы, выбора у меня нет... И ты очень вовремя вспомнил историю Сарвина II, еще немного, и я стал бы вторым наследником престола - узником Рендата. Отец обвинил меня в стремлении узурпировать трон, - последние слова он прошептал, глядя куда-то в сторону.
  - Нарв, - Ренальд с силой сжал плечо друга, - ты сделал все что мог, большего нельзя требовать ни от кого. Держись, друг мой, ты нужен нашей стране, и сейчас больше, чем когда-либо!
  - Что будешь делать ты?
  Ренальд помрачнел, дернувшийся кадык выдал его волнение:
  - У меня нет выбора. Я дворянин и маг, я давал присягу, так что мое место на поле боя. Думаю, именно мне и другим боевым магам придется первыми столкнуться с артиарцами...
  - Ты будешь со мной на объявлении войны? - голос принца звучал почти обреченно, - мне бы не помешало дружеское плечо.
  - Ты можешь рассчитывать на меня во всем, - негромко произнес Ренальд.
  
  Торен. Городская резиденция герцогов эн Арвиэр. Три часа спустя.
  
  - Отец, ты что сидишь в темноте? - в голосе Ренальда звучало неподдельное беспокойство.
  - Не такая уж темнота, - отозвался тот, глядя на пляшущее в камине пламя, - садись, сынок.
  - Ты уже знаешь, - уверенно произнес Ренальд, опускаясь в кресло и протягивая руки к огню.
  - Знаю. По большому счёту, я и не сомневался, что так будет! Кто бы ни стоял за этой интригой, он продумал все просто блестяще. Что приказал король?
  - Завтра после полудня регулярная армия и все маги, которых удастся собрать, выдвинутся в направлении границы. Думаю, первые сражения в любом случае будут на нашей территории...
  - И ты будешь на переднем крае. Нет, сынок, я все понимаю и поддерживаю тебя, - герцог сделал успокаивающий жест, - но прежде нам надо поговорить кое о чем крайне серьезном.
  Он вздохнул, перевел взгляд на стоящий на каминной полке канделябр, и свечи тут же зажглись, наполнив комнату теплым золотистым светом. Ренальд с облегчением вздохнул - стало значительно уютнее - и поудобнее уселся в кресле, приготовившись слушать. Его отец понимающе кивнул и заговорил:
  - Это старая история, Рен, древнее наследие нашего рода. Обычно отец рассказывает ее сыну буквально на смертном одре, но с учетом того, что творится в нашей стране и твоего скорого отъезда... Впрочем, я начал не с того!
  Герцог сделал странный жест, прижал руку к сердцу, и из-под его пальцев брызнули радужные искры. Покосившись на сына, он едва заметно улыбнулся, расстегнул камзол и вытянул наружу висевшую на золотой цепочке металлическую пластинку. Ренальд охнул - он ранее её ни разу не замечал - и затаил дыхание, ожидая чего-то чудесного. Отец снял цепочку с шеи и положил украшение - если это было украшение - на стол, словно предлагая рассмотреть пластинку поближе. Это оказался медальон, изображающий золотого дракона.
  - Это древний артефакт, сынок. Коснись его, смелее!
  Дрожащие пальцы коснулись артефакта, просиявшего теплым радужным сиянием. Герцог удовлетворенно кивнул:
  - Он признал тебя. Надевай, отныне он твой.
  - Откуда это чудо? - благоговейно разглядывая артефакт, спросил Ренальд.
  - От нашего предка, основателя рода эн Арвиэр.
  - Лорда Артанна?
  - Да, я рад слышать, что ты не забыл об истории нашего рода. А знаешь ли ты, что лорд Артанн служил Хранителям Итравы? Есть даже легенда, что в нем текла их кровь!
  - Разве это возможно? Дракон и человек? Нет, я знаю, что Хранители гораздо больше времени проводили в человеческой ипостаси, но снизойти до обычных людей...
  - Любовь не выбирает, - мягко качнул головой герцог, - надеюсь, и ты когда-нибудь испытаешь это невероятное чувство. Нет, не стоит спорить!
  Ренальд скептически усмехнулся и спросил:
  - Отец, а почему ты рассказываешь мне об этом лишь сейчас? Я понимаю, в детстве или бурной юности это могло быть опасным, но я вроде давно вышел из возраста дурацких поступков!
  - Как я уже говорил, эта история вместе с артефактом передается из уст в уста от отца к сыну на смертном одре первого. Не знаю, правда ли это, но семейная легенда гласит, что с передачей артефакта отец отдает сыну и свои силы. Нет, - мягко покачал он головой в ответ на протестующий жест Ренальда, - не беспокойся за меня, мои силы, пусть и слабые, все еще со мной. Да и не думаю, что это правда, в свое время я не заметил перемены. Почему я решил сделать это сейчас? Если начнется война, ты не будешь принадлежать себе и вряд ли сможешь в случае чего примчаться в Торен! Так что именно с этого момента ты станешь хранителем тайны...
  - Какой?
  - Какой... О том, что драконы были Хранителями Итравы, ты уже знаешь, что за искажением истины и исчезновением драконов стоят эльфы - тоже. А вот что тебе неизвестно, так это то, что драконы не были истреблены, они покинули Итраву, уйдя в другой мир. Но самое главное даже не в этом... Один из драконов - тот, кто подарил нашему предку артефакт - остался в Итраве, и Источник не был уничтожен!
  - Но как?! - прохрипел Ренальд, откашлялся и продолжил, - если это так, то почему тогда вообще исчезает магия? Почему все считают Источник уничтоженным? Как могли его не отыскать, это же такая мощь! Как его можно было не почувствовать?
  - Вопросы, вопросы, - усмехнулся отец, - именно потому, что магия исчезает, а Источник не удается почувствовать даже самым сильным магам, его и считают уничтоженным. А происходит это потому, что последний оставшийся в нашем мире Хранитель защитил Источник от недостойных, только не спрашивай меня, как!
  Ренальд задумался и покачал головой:
  - Я всё равно не могу кое-чего понять. Развязать войну ради того, чтобы завладеть Источником, и даже не попытаться найти путь к нему...
  - Даже приблизительное местонахождение его неизвестно.
  - Но как это возможно? В официальной истории говорится, что состоялась последняя битва между объединенными армиями Света - людей и эльфов - и Тьмы, к которой отнесли драконов. Мол, армия Света осадила замок, в котором прятались мерзкие драконы, и уничтожила их и сам замок.
  - Почти правда, не так ли? - иронии в словах герцога мог бы не заметить лишь глухой, - немного смещены акценты: драконы не ушли, а их перебили! Замок уничтожили... вот только на самом деле Хранители то ли уничтожили его сами, то ли забрали с собой. И да, зачем упоминать об истинной цели войны - стремлении получить Источник в безраздельное пользование? Что же насчет тайны... Тебя не удивляло, что ни в одной летописи не указано, где именно находился тот самый замок?
  - Разумеется, удивляло, - протянул Ренальд, с радостью отмечая, как оживился отец, - вот только я всегда думал, что победители скрывали это место ради того, чтобы самим завладеть всеми богатствами замка...
  - На самом деле все было куда интереснее! - глаза герцога блеснули молодым задором, - не знаю, как это удалось Хранителям, но даже те, кто участвовал в осаде цитадели драконов, напрочь забыли, где именно она находилась! Более того, все выжившие просто очутились в своих родных местах, помня только, что они стояли у стен замка, а потом раз - и оказались в совершенно другом месте.
  - Подожди, но ведь были короли и вельможи, что посылали их туда, они тоже не помнили ничего? Были приказы, направляющие армии к определенному месту! В конце концов, да хотя бы документы по снабжению этой самой армии! Подожди, - прервал себя Ренальд, глядя на все шире улыбавшегося отца, - уничтожено вообще все? И именно следы подобных упоминаний ты посылал меня искать? Ты хочешь отыскать Источник?!
  - Да на все вопросы, - кивнул отец, с искренней гордостью и любовью глядя на сына, - молодец, мой мальчик! Действительно, уничтожены были не только воспоминания, я даже не представляю, насколько сложным должно быть воздействие, чтобы достигнуть подобного эффекта!
  Ренальд потряс головой, словно пытаясь таким незамысловатым способом уместить в ней новое знание, и спросил:
  - Получается, наш предок тоже обо всем забыл?
  - Он со своими людьми покинул замок в ночь перед Исходом, и был сравнительно недалеко в тот момент, когда это случилось. Вот только его люди уже на следующий день не помнили ничего о своей службе у драконов: по словам лорда Артанна воспоминания заменились ложными. А вот сам лорд сохранил память о местонахождении Источника!
  - Сохранил, но не передал сыну?
  - Верно. Описывая эти события, он сказал, что в ночь после их ухода из Цитадели ему приснился Хранитель. Тот произнес странную фразу: "Никто не должен знать, где было гнездо драконов, и лишь тот, кто слышит мир, сможет найти путь к замку, и лишь тогда, когда сама Итрава позовет его. Дверь же откроет ключ в руках того, кто несет в себе кровь Источника".
  - Что значит "слышит мир"? - растерянно переспросил Ренальд.
  - Не знаю, сынок. Возможно, тебе так и не доведется это узнать, тогда однажды наступит день, когда придет твой черед рассказать эту историю сыну и передать ему артефакт.
  - Тогда зачем всё же ты искал место, где была последняя битва с драконами, путь к Источнику, если это бесполезно?
  - Потому что я не знаю, возможно ли рождение того, кто слышит зов мира! Способен ли наш мир на такой зов? Знаешь, я не верю, что последний Хранитель хотел смерти или окончательной утрате магии Итраве! А мир меняется, Рен, меняется безвозвратно, магия теряется все быстрее...
  Некоторое время отец и сын молчали, вглядываясь в пламя камина, а потом Ренальд негромко спросил:
  - Скажи, а ты никогда не задумывался, как без Источника выживают эльфы, которые сами по себе частично магические существа? Как вообще возможно рождение магов спустя столько сотен лет? Может, какие-то капли от Источника всё же просачиваются в мир?
  - Рен, я много размышлял об этом, - герцог усмехнулся, - знаешь, когда-то в юности я прочел легенду, настолько древнюю, что она вполне может быть правдивой. Она гласила, что Боги, как зовем их мы, или Высшие, как звали их драконы, вдохнули Силу в Великий Источник при создании Итравы. Вот только он не зря называется именно так, ведь слово источник имеет несколько значений... Словно воды подземной реки, нити Силы пронзали весь мир, и в некоторых местах выход Силы был столь велик, что возникли вторичные источники. Самым мощным из таких стал Эльфийский лес, что давал Силу эльфам... и сам подпитывался от них!
  - Подожди, - Ренальд нахмурился, - я не могу разобраться. Получается, тысячи лет Лес отдавал свою Силу эльфам...
  - А сейчас, возможно - лишь возможно - они отдают ему ее. Эльтарран самое закрытое из всех государств Итравы, они не впускают к себе людей ни под каким предлогом, но кое-что можно понять по косвенным признакам: по тому, кто появляется в людских королевствах, что они делают и как себя ведут.
  - Особенно тому, кто долгое время руководил разведывательной сетью страны, - со смешком ответил Ренальд, - так что именно ты понял?
  - Знаешь, в чем различие между людьми и эльфами? Родившись с определенным уровнем Силы, мы можем лишь развить ее, а не утратить - если, конечно, не перегорим. Кроме того, дети у нас рождаются независимо от того, одаренные родители или нет! А вот у эльфов все по-другому. Они живут слишком долго, дети появляются у них редко, и рождение каждого дитя всегда тянуло Силу из Леса. Когда Лес питал Источник, это не было проблемой, а вот что происходит теперь... догадываешься?
  - Если их дети не могут рождаться без этого... Лес тянет Силу из родителей?
  - Не только из родителей. И не только Силу, но и жизнь - утратив дар, эльфы стремительно стареют и умирают. А если учесть, что рожать они могут только до двухсот лет...
  - Это означает, что у них перестали рождаться дети, - тихо произнес Ренальд, - ведь вряд ли, скажем, десяток эльфов согласится умереть ради одного-единственного ребенка! Да что тут говорить, если на это вряд ли согласятся и возможные родители: пожертвовать немыслимо длинной жизнью ради того, кого ты даже никогда не увидишь...
  - Верно, это мы, бабочки-однодневки по мнению эльфов, способны на многое ради будущего, но не остроухие. Они ищут другие пути... Думаю, если бы Совет Магов Артиара согласился продавать концентраторы эльфам, не случилось бы всего происходящего.
  - А такие предложения были?
  - Да, однако Совет отказал. И всё же... Некоторое количество наполненных Силой артефактов всегда можно было найти в свободной продаже, да и кое-кто из магов подрабатывает за счёт своей Силы...
  - Подожди, но в том же Артиаре есть магический налог, и он зависит от уровня Силы!
  - Верно. Но, во-первых, маги есть не только в Артиаре; во-вторых, при должном умении можно скрыть истинный уровень дара; в-третьих, члены Совета тоже люди, и я не берусь утверждать, что никто из них не продает кристаллы-концентраторы в обход принятых решений. К сожалению, к членам Совета близко подобраться невозможно, ведь среди них есть менталисты, да и Тайная служба Артиара пристально наблюдает за каждым, кто пытается хоть чуть-чуть приблизиться к Советникам...
  В голосе герцога явно слышались досада и восхищение одновременно. Его сын покачал головой:
  - Наша страна многое потеряла, когда ты ушел в отставку. Кто знает, была бы эта война возможна, будь ты по-прежнему на своем посту?
  - Ты же знаешь, после смерти твоей мамы я попытался забыться в работе, но не смог: для нее нужна холодная голова, а меня до сих пор мучает мысль, что моя служба и послужила причиной той истории...
  Ренальд сжал руку отца и спросил:
  - У меня еще один вопрос. Люди-маги... Есть теория, что в каждом из нас есть что-то вроде своего крохотного источника, а когда маг умирает, Сила уходит миру. Ты веришь в это?
  -Думаю, это так, но беда в том, что каждое поколение утрачивает какую-то часть Силы. Судя по всему, лет триста назад произошел перелом, и эта утрата стала нарастать, словно захваченный лавиной снежный ком. Ты знаешь, сколько у нас в стране магов в... скажем так, дееспособном возрасте?
  - Нет. Сотен пять?
  - Двести тридцать шесть, - горько ответил герцог, - а ведь еще лет пятьдесят назад твой ответ был бы верен! В Торлане магов нет вовсе, во многих других странах их всего по несколько десятков, а лет через сто может совсем не стать... Единственная страна, где еще хоть как-то поддерживается количество магов - Артиар, но и там ситуация становится все более плачевной...
  - О чем ты?
  - Можно сказать много гадостей о законах Артиара, достаточно уже того, что магов там фактически разводят, как породистых лошадей! И все же лишь это позволило артиарцам до недавнего времени поддерживать численность магов в неизменном состоянии... И все же примерно сто лет назад это началось и в Артиаре, все чаще в семье двоих одаренных рождается только один ребенок с даром. Полагаю, ты и сам понимаешь, что это означает?
  - Что через несколько поколений и там не останется ни единого мага, - еле слышно прошептал Ренальд, - а то, что происходит сейчас, уничтожит их еще быстрее! Но зачем?
  - Кто знает? Если за этим стоят эльфы, то любая, даже самая сумасшедшая теория может оказаться правдой! Может, они нашли способ подпитывать Лес смертью людей-магов? Может, хотят превратить магов в рабов? А может, хотят остаться единственными одаренными в мире?
  Ренальд выругался, не стесняясь в выражениях. Его отец только понимающе хмыкнул.
  - У тебя есть еще вопросы, сынок?
  - Только один - наша семейная магия. Я когда-то спрашивал тебя, ты сказал, что пока не время...
  - Что ж, теперь время настало. Лорд Артанн видел Источник собственными глазами, Хранитель даже дозволил ему прикоснуться к его концентрированной Силе. Именно поэтому наш дар не зависит от того, является ли мать одаренной, и поэтому в нашей семье всегда рождается только один ребенок, и всегда мальчик - будущий хранитель тайны и артефакта. И кстати, чем сильнее чувства родителей, тем сильнее рождается ребенок, словно Сила Источника не терпит лицемерия. Именно поэтому я не торопил тебя с браком, хоть и мечтал дождаться внука...
  - Знаешь, я даже не надеюсь на взаимную любовь, подобную той, что была у вас с мамой, - признался Ренальд, устремив взгляд в огонь, - но мне нужна жена верная и не дура.
  - Вот, кстати, почему я никогда не одобрял Риану. Там не было искренности чувств, да и ума тоже, одна хитрость и изворотливость. А что за дитя может родиться от пустышки-матери?
  - Знаешь, я пообещал Нарву, что женюсь в течение шести лет. Так что, дадут Боги, ты еще возьмешь на руки своего внука!
  - Я буду надеяться на это, сынок, - мягко улыбнулся герцог, - а теперь ступай, тебе надо выспаться, кто знает, что ждет тебя впереди! И что бы ни случилось, помни: я люблю тебя и верю в тебя.
  - Я тоже тебя люблю, - дрогнувшим голосом произнес Ренальд и порывисто обнял отца, - обещай мне, что ты будешь осторожен и дождешься моего возвращения!
  - Я сделаю все для этого, Рен! Иди, мой мальчик, и не забудь: то, о чем мы говорили сегодня - тайна. Ты можешь поведать ее лишь своему сыну... Или тому, кто сможет услышать зов мира...
  Проводив сына взглядом, герцог устало обмяк в кресле. Разговор дался ему нелегко, а еще сложнее было поддерживать бодрый вид. Мужчина коснулся ладонью того места, где еще недавно висел артефакт, и вздохнул: без исходящей от него Силы он чувствовал себя стариком. Несколько минут он сидел, бездумно глядя на огонь, а затем тряхнул головой и поднялся. Не время раскисать, сыну пригодится его помощь! Твердым шагом он направился к двери, прикидывая, что нужно сделать в первую очередь...
  
  Артиар. Королевская Школа для девушек. Через три дня.
  
  - Превосходно, леди Тина, - леди Кария мягко улыбнулась хрупкой рыжеволосой девушке, - это действительно ваш цвет и фасон. Леди Ларика, цвет идет лично вам, но не подходит по возрасту, слишком темный оттенок. Леди Риалла, неожиданный фасон, но вам идет, хотя я бы...
  Учительница "школы красоты", как прозвали этот урок ученицы, смолкла и растерянно уставилась на зашедшую в кабинет мрачную как туча леди Ателис. Кивнув леди Карии, куратор объявила:
  - Леди Нирана желает сделать объявление, прошу всех срочно последовать за мной.
  Девушки испуганной стайкой двинулись следом за леди Ателис. Та привела их в малый зал и сухо велела садиться и не болтать. Переглядываясь, ученицы принялись размещаться, настороженно поглядывая друг на друга. Элира только успела подумать, что стульев многовато для них, как в дверь под предводительством леди Тарики вошли девушки выпускной группы. Риалла едва слышно шепнула подруге:
  - Эли, мне это страшно не нравится!
  - Мне тоже, - также тихо ответила та, размышляя, что могло случиться такого, из-за чего в зале собрали всех старших - ведь группы на год старше их в Школе попросту не было. В тот год одаренных девочек было выявлено всего трое, так что все они учились в их группе, и одной из них была Данара. Кстати, она тоже выглядела не на шутку встревоженной, как и Ларика - похоже, уроки леди Нираны не прошли даром ни для одной из них, заставляя искать во всем происходящем глубинный смысл.
  Наконец дверь распахнулась. Вошедшая леди Нирана кивнула поднявшимся при ее появлении ученицам и приказала:
  - Садитесь!
  Элира переглянулась с подругой: леди Нирана выглядела мрачно, глубокие морщины прорезала лоб, выдавая возраст женщины. Оглядев зал, директор сухо и неэмоционально сообщила:
  - Три дня назад Вертан в коалиции с Торланом объявил Артиару войну. С этого момента отменяются все развлечения, - леди Нирана бросила ледяной взгляд на зашушукавшихся старших девушек, - и ежедневные нормы по заполнению концентраторов устанавливаются на максимальном для вашего Дара уровне. Это единственное, чем вы можете помочь стране в это непростое время, и ваш долг как представительниц аристократии. Надеюсь, вы будете вести себя спокойно и с достоинством. На этом все!
  Окинув взглядом притихших девушек и учителей, директор резко развернулась и вышла из зала. Элира стиснула зубы, словно пытаясь удержать вскрик, и с тревогой подумала о родных. Отец, братья... Нет, Дор еще слишком юн, а вот Фаррину почти двадцать, а это значит, что он тоже будет сражаться...
  Не слушая негромко переговаривавшихся девушек, Элира встала и направилась к выходу, сопровождаемая откровенно растерянной Риаллой. Девушки успели выйти и сделать несколько шагов по коридору, когда громкий голос Ираны заставил их остановиться.
  - Глупости какие, из-за войны развлечения отменять! Тем более что Вертан слаб, наша армия и маги с легкостью победят их! И вообще, сами подумайте, война означает новые земли, богатства, да и мужчина, овеянный славой героя, кажется куда привлекательней! Да этому радоваться надо!
  Что?! Развернувшись настолько резко, что коса хлестнула по воздуху, Элира встретила насмешливый и вызывающий взгляд Ираны. Их соученицы шарахнулись в стороны, точно страшась попасть под перекрестный огонь. Гнев захлестнул девушку морской волной, рука взметнулась сама, и звонкий звук пощечины заставил зрительниц вскрикнуть.
  - Ты, пустоголовая жадная стерва! Радоваться?! Война это смерть, кровь и грязь! Даже если мы победим, сколько людей погибнет? Сколько детей останется без отцов, сколько женщин испытают насилие, сколько людей умрут от голода и болезней?
  - Леди Элира! - резкий возглас куратора заставил девушку замолчать. Гордо вскинув голову, она уставилась прямо в глаза леди Ателис, краем глаза заметив странный взгляд куратора старшей группы, леди Тарики. Если бы это не было столь невероятным, Элира решила бы, что в нем сквозит восхищение.
  - Я готова понести любое наказание за свои слова и поступки, но не раскаиваюсь в них, - невзирая на тяжелый взгляд леди Ателис, девушка упрямо держала голову поднятой.
  - Идите в свою комнату, немедленно, о наказании я вам сообщу, - ледяным тоном произнесла куратор.
  Присев в реверансе, Элира поднялась и ушла, сопровождаемая взглядами и гробовым молчанием. Когда ее шаги затихли вдали, леди Ателис повернулась и смерила взглядом Ирану, на правой щеке которой красовался след от пощечины - Элира вложила в удар всю свою силу.
  - Если леди Элира и будет наказана, то только за прискорбное отсутствие подобающей высокородной леди сдержанности, - губы куратора исказила презрительная усмешка, - ибо то, что она сказала - истинная правда. Я даже не буду наказывать вас, леди Ирана, ибо вы и без того наказаны Богами, наказаны глупостью и высокомерием.
  Ирана зло и растерянно посмотрела на леди Ателис, которая отвернулась от нее и скомандовала:
  - Так, все расходитесь по своим комнатам и ведите себя пристойно!
  - Риа! - голос Ларики заставил ту обернуться, - ты к Эли?
  - Да, а что?
  - Мы с тобой, можно?
  - Мы?
  - Да, Лари и я, - ответила Данара, подходя к ним, - Эли молодчина, а Ирана наконец услышала правду о себе! К тому же мы вчетвером вполне сможем обсудить все, что сегодня услышали. И почему-то я уверена, что леди Нирана скоро позовет нас на очередной урок.
  Зайдя в комнату, Эли ненадолго прислонилась спиной к двери и прикрыла глаза. Нет, она не сожалела о сделанном, мысли были совсем не об этом. А наказание... Что ж, одним меньше, одним больше... Тряхнув головой, она потерла рукой лоб и подошла к столу с учебниками.
  Стук в дверь оторвал ее от невеселых мыслей. Удивившись - Риа всегда стучала и тут же заглядывала, Элира негромко крикнула: "войдите".
  - Можно, Эли? - Риалла тепло ей улыбнулась.
  - Конечно, - кивнула девушка, испытав легкое замешательство при виде гостей, и пересела на кровать - в комнате было всего два кресла, - Дана, Лари, спасибо, что зашли, садитесь.
  - Ты расстроена? - Риалла села рядом и порывисто обняла подругу, - не стоит, Ирана это заслужила! А если тебя накажут, то я готова нести наказание вместе с тобой!
  - Глупости какие! - покачала головой Эли, обнимая подругу в ответ, - просто я жалею, что настолько вышла из себя...
  Её гостьи переглянулись.
  - Эли, я хочу сказать: ты молодец, и я жалею, что сама не сделала то же самое, - решительно произнесла Данара. - Я знаю, что нам нельзя говорить о себе, но... я родом из Кертава, и могу предположить, чем для моих родных мест чревата война с Вертаном!
  Элира невесело усмехнулась:
  - Я из Таронна, и очень хорошо тебя понимаю.
  Таронн и Кертав были соседними графствами, и оба граничили с Вертаном. А это означало, что именно их жителям первыми придется испытать на себе все ужасы войны...
  - Иногда я жалею, что нас не учат магии по-настоящему, - призналась Ларика, - сейчас мы могли бы быть более полезными.
  - Не думаю, - пожала плечами Риалла, - даже наших ровесников-парней вряд ли выпустят из Школы в таком возрасте, что уж говорить о нас! Как вы думаете, война будет долгой?
  - Вот позовет нас леди Нирана к себе, там и расспросим ее, - предложила Данара, - кстати, а вы успели прочесть те книги, что она задала?
  - Да, предлагаешь обсудить? - Элира ощутила облегчение оттого, что разговор перешел на сторонние темы, - я бы не отказалась.
  За разговорами и спорами - заданная им леди Нираной на следующий урок тема была довольно неоднозначной - время пролетело незаметно, так что когда дверь отворилась, впуская леди Ателис, прошло почти два часа. Зашедшая в комнату женщина улыбнулась:
  - Прекрасно, что вы все здесь, директор ждет вас. Леди Элира, вашим наказанием будет работа в библиотеке, два часа ежедневно в течение месяца. И нет, леди Риалла, на сей раз ваша подруга будет работать в одиночестве!
  - Разве я не могу просто предложить библиотекарям свою помощь? - очаровательно улыбаясь, спросила та.
  - Не в данном случае! А теперь идите, нехорошо заставлять леди Нирану ждать.
  Директор ждала их в ставшей уже привычной комнате. Ее кресло стояло рядом с камином, в котором жарко пылал огонь, и отблески пламени ложились на лицо женщины, придавая ей слегка жутковатый вид. Элира заметила, насколько постаревшей выглядела леди Нирана, словно известие о войне навалилось на нее тяжким грузом.
  - Прошу садиться, леди, - голос женщины был спокоен, ничем не выдавая бури в душе. Подождав, пока все усядутся, она продолжила, - прежде всего я хочу спросить вас вот о чем. С учетом последних событий я вовсе не уверена, что смогу обеспечить вам то будущее, к которому мы готовили вас. Поэтому хорошенько обдумайте мой вопрос: хотите ли вы продолжать наши занятия? Возможно, в них для вас не будет никакого проку, а иллюзий они лишают весьма качественно! Вы четверо и без того умны не по годам, а кое-кто не далее как сегодня продемонстрировал готовность совершать поступки и брать за них на себя ответственность, так нужно ли вам большее? Леди Элира, на этот раз я начну с вас, итак?
  - Я хочу знать все, чему вы сможете меня научить, - немедленно отозвалась та.
  - Все согласны с ней? - леди Нирана обвела девушек взглядом, легкая улыбка тронула ее губы, - что ж, отлично. Полагаю, у вас есть ко мне вопросы по поводу сегодняшней новости, вы можете задать их.
  - Вы сказали, что это Вертан объявил нам войну, - первой решилась Данара, - но ведь должен быть хотя бы повод!
  - Был, нападение наших войск на приграничные земли Вертана.
  Дружное "ох" было ответом на слова директора, а потом Элира нахмурилась:
  - А оно действительно было, это нападение?
  - Нападение было, а вот ответ на вопрос, совершили ли его наши войска, однозначный - нет.
  - Провокация? И король Этельрад поверил? Или он сам это и устроил? - заинтересовалась Ларика.
  - Или поверил, или сделал вид, что верит. И это при том, что наши шпионы докладывают: принц Нарвен сделал все, чтобы не дать начаться войне. Насколько мы знаем, он уверен в том, что Артиар невиновен. Увы, его старания закончились ничем!
  - Тогда, - Элира помялась, а потом всё же спросила, осторожно подбирая слова, - смена власти в Вертане весьма выгодна нашей стране?
  - И не только нашей, - кивнула директор, с интересом оглядывая учениц.
  - Если король ввергает свою страну в заведомо тяжелую войну, - Риалла беспомощно оглянулась по сторонам и закончила, понизив голос, - странно, что знать не устроила заговор...
  - Все очень просто, мои милые леди: для заговора необходим тот, кто станет его знаменем, за кем пойдут люди и кто в конце концов сядет на трон. Ну или не сядет, возможно и такое... Так вот, в Вертане таким человеком может быть лишь наследный принц, он пользуется любовью как Двора, так и народа. А Нарвен никогда не пойдет на это из двух соображений. Первое - сыновний долг и любовь к отцу, пусть и не самая жаркая. А вот второе... О втором попробуйте догадаться сами! Леди Элира, Ваше мнение?
  - Могу я подумать?
  - Да, но недолго.
  Через минуту девушка пожала плечами:
  - Вы учили нас, что в основе большинства поступков лежит страх. Что, если принц боится: сделав это со своим отцом, он даст моральное право повторить это и с ним?
  - Очень хорошо, - кивнула директор, - я бы не упоминала о морали, скорее о возможности сделать это, но в целом вы правы.
  - Но ведь, - начала Данара и смешалась.
  - Да? Не бойтесь высказывать предположения!
  - Если у принца есть подлинно верные ему люди, которых не устраивает политика короля, кто мешает им устранить Его Величество, не ставя в известность о своем участии наследника?
  - Возможно, страх - став королем, Нарвен в любом случае будет должен сделать все, чтобы покарать заговорщиков. Возможно, присяга и собственная честь, во всяком случае, я знаю о нескольких приближенных принца, которых именно это и останавливает, - леди Нирана вздохнула, - леди Элира, а вы о чем задумались?
  - О том, пытались ли его устранить наши агенты, - ответила та еле слышно.
  - Нет. Вы и сами понимаете, ни один правитель никогда не отдаст такого приказа!
  - Правитель - да, а Совет магов? - взглянув на директора в упор, спросила Элира.
  Леди Нирана хмыкнула:
  - И Совет магов - тоже. Хотя идея эта обсуждалась, признаю. И всё же... Министра, канцлера - возможно, короля - нет. Есть границы, которых лучше никогда не пересекать! Ну и кроме того, сделать это неявно можно лишь подобравшись к королю довольно близко, а Его Величество Этельрад не покидает дворца, на который наложена древняя магическая защита.
  - Значит, если бы этой защиты не было... - протянула Данара.
  - Не стоит углубляться в подобные материи, - предупреждающе качнула головой леди Нирана. - возможно, у вас есть еще вопросы?
  - Да, - Риалла подалась вперед, - как вы думаете, война продлится долго?
  - Трудно сказать. У нас много магов, зато у торланцев керлит. Вместе с тем есть способы пусть и не обойти защиту керлита, но бить не по защищенным людям, а по площадям. Вы же понимаете, сильный ветер или землетрясение будет действовать на всех, независимо от защитных свойств амулетов. У торланцев сильная армия, но магии они боятся... Словом, слишком много факторов, чтобы можно было предсказать итог войны и то, насколько она затянется. Но если вы хотите знать мое личное мнение, то я не думаю, что она закончится скоро...
  - Жаль, что нас не учат магии по-настоящему, мы могли бы помочь! - не выдержала Ларика.
  Леди Нирана покачала головой, встала, подошла к окну, почти минуту смотрела на заливаемый дождем двор, а затем вернулась в кресло и заговорила, глядя поверх голов своих юных слушательниц:
  - Леди Элира сегодня сказала очень правильную вещь: война - это кровь, смерть, грязь... Поле боя не место для женщин, женщина на войне лишь жертва сильных, добыча победителей. И многим простолюдинкам предстоит стать жертвами насилия - увы, так всегда бывает, когда армия топчет чужие земли. Но есть и еще одно... Вы рождены, чтобы дарить жизнь, а не отнимать ее, никогда не забывайте об этом! Поэтому лучшей помощью от вас будет наполнение Силой концентраторов...
  После слов директора в комнате воцарилась тишина - тяжелая, неуютная, гнетущая. Наконец Данара тихо кашлянула и спросила:
  - Леди Нирана, а что будет с нами? Или, скорее, с выпускницами этого года, если война не закончится к лету?
  - Они выйдут замуж, как и планировалось.
  - Но война, - удивленно вскинула голову Риалла.
  - Тем более важно для каждого мужчины-мага успеть оставить свое продолжение. Что же касается вас, то вы будете учиться по-прежнему, хотя если понадобится, то мы можем и задержать ваш выпуск.
  - А как же одаренные дети из приграничных районов? - тихо спросила Элира, - а те, кому нет еще двенадцати?
  - Мы подумали об этом, и сейчас всех потенциально одаренных детей везут в столицу. Так что боюсь, что скоро в нашей Школе появятся совсем маленькие девочки, и надеюсь на то, что в этом случае вы, как старшие, поможете им освоиться.
  Девушки переглянулись и дружно кивнули.
  - Я верила, что могу на вас рассчитывать, - леди Нирана улыбнулась ученицам, - что ж, а теперь перейдем к теме нашего сегодняшнего урока. Итак, каким должен быть правитель? Какими качествами он должен обладать и каких - избегать, чтобы потомки сказали: да, это был подлинно великий король? Что вы решили для себя, прочитав те книги, которые я вам указала?
  И урок вошел в привычную колею, а те откровения, что девушки услышали сегодня... "У нас будет время обдумать это", - безмолвно говорили взгляды, которыми они обменялись прежде, чем начать отвечать на вопросы директора...
  
  
  Глава 8.
  
  Вертан, графство Керат. Три недели спустя.
  
  Ренальд потрепал по крупу коня, поморщился, закашлялся и поднял воротник куртки, пытаясь защититься от пробирающих до костей порывов ветра. В лицо швырнуло новую порцию ледяного крошева, заставив мужчину глухо выругаться и оглянуться на лагерь. Жалкое зрелище! Нарв был прав: зима в этом году пришла рано, точно Итрава гневалась на людей, терзающих ее своими глупыми спорами. Лужи подернулись первым ледком, свинцовые тучи низко нависли над землей, то поливая ее ледяным дождем, то засыпая снегом - не тем пушистым, мягким снежком, который так любят дети, а мелкой колючей крупой, жалящей лицо и руки. Невозможность согреться, хоть немного нормально поспать, спрятаться от дождя и снега превращали людей в озлобленных на весь мир существ...
  Нескладные палатки, самодельные навесы над немногими кострами... Тысяча воинов и два десятка магов - именно такой отряд выступил из Торена на следующий день после объявления войны. Увы, король Ретлар сделал именно то, чего боялись принц и Ренальд - ударил первым.
  Ренальд покосился на аккуратный ряд костров и палаток лагеря противника с легким восхищением и откровенной завистью. М-да, если бы он только мог предполагать такое! Но кто бы мог подумать, что сеньоры приграничных территорий - графств Таронн, Кертав и Лонгри - смогут за несколько дней сколотить из своих людей мощную ударную силу и еще до подхода армии Вертана практически полностью захватить Керат? Да если бы такое произошло в Вертане, трое равных по положению и силе войска графов просто передрались бы за командование! И разве мог кто-то догадаться, что в этом отряде окажется столько сильных магов? И что командующий им граф эн Таронн сумеет столь грамотно скоординировать усилия простых воинов и магов... Чего только стоит магический купол, что маги эн Таронна ставили каждый вечер, защищая своих людей от непогоды, давая им возможность отдохнуть и делая бессмысленными любые атаки! Нет, в их отряде тоже были сильные маги, вот только магический купол можно поставить лишь силой Круга, а для этого нужен опыт и доверие к соратнику. Видимо, у артиарцев это шло со Школ, как и жесткая иерархия магов, иначе невозможно было объяснить слаженность их действий.
  Ренальд вздохнул. Слаженность, да... Командующий их отрядом полковник эн Риальд был хорошим воином и командиром, но не имел опыта войны как с противостоящими ему магами, так и с магами на его стороне. Да Вертан и вовсе давным-давно не воевал, были небольшие приграничные конфликты, но такого масштаба - ни разу. Хуже всего было то, что король Этельрад то ли забыл, то ли не счел нужным поставить старшего над магами, и полковнику приходилось лично командовать каждым из двадцатки амбициозных и подозрительных одаренных. Не далее как вчера у них состоялся разговор, в котором эн Риальд попросил его стать командующим группы магической поддержки, на что Ренальду пришлось его разочаровать, сообщив, что маги не примут его без приказа свыше. Нет, он мог бы заставить их, но иметь за спиной группу людей, ненавидящих тебя и считающих твое возвышение для себя оскорблением... Слишком рискованно и уж точно не приведет ни к чему хорошему! Он бы даже согласился остаться на вторых ролях, лишь бы был порядок, но увы: никто из остальных не был способен умерить свои амбиции и подчиняться неодаренному. Да и уровень Силы играл свою роль: иерархия, пусть негласная, среди магов существовала, а Рен был самым сильным из них, никто бы не поверил, что он совершенно искренне не рвется к командованию...
  Еще раз оглядев два лагеря, он невесело усмехнулся. Вот уже две недели их армия отступала, огрызаясь, точно загнанный волк. Если в ближайшее время к ним не придет подкрепление, то из Керата их вышибут и придется отходить дальше на юг. А если подкрепление быстрее придет к артиарцам... Что ж, война вполне может закончиться быстрее, чем кто-либо ожидал, и отнюдь не победой Вертана!
  Долетевший издалека звук заставил Ренальда вскинуть голову и уставиться туда, откуда он доносился. Увы, тщетно: солнце давно село, и на расстоянии десятка локтей все скрывалось во мраке. Впрочем, долго гадать ему не пришлось, буквально через минуту он различил стук копыт, и спустя несколько мгновений тьма выпустила из своих объятий молоденького вестового. Натянув поводья, тот соскочил на землю, поклонился и протараторил:
  - Лорд Ренальд, прибыло подкрепление и приказы. Вас ожидают генерал эн Сартиг и полковник эн Риальд.
  - Едем! - коротко ответил Ренальд, птицей взлетая в седло. "Похоже, у Вертана появился шанс", - подумал он, с трудом сдерживая вздох облегчения.
  
  
  Вертан. Графство Керат, ставка командования войсками Артиара.
  
  - Ваше Сиятельство, к вертанцам подошло подкрепление, - доложил запыхавшийся вестовой.
  Граф эн Таронн дернул щекой и, помедлив, произнес:
  - Благодарю за службу, Ниэр. Сообщите новость графам эн Кертав и эн Лонгри и передайте, что я жду их у себя как можно скорее.
  Вестовой склонил голову и вышел из шатра, а граф от души выругался.
  - Всё так плохо?
  - Не настолько, как могло бы быть, но я надеялся на то, что наши успеют первыми, - вздохнув, ответил граф, - пока нам везло, особенно с тем, что у их магов не было единого командования.
  - У них всё равно не будет столько магов, сколько у нас, - его собеседник, высокий и на редкость красивый парень лет двадцати, блеснул зелеными глазами, удивительно похожими на глаза самого графа.
  - Нас не так уж много, Фаррин, боюсь, придется отступить к границе.
  - Может, это и к лучшему? Ведь главное - не пустить вертанцев к нам, а воевать зимой... Хоть мы и больше подготовлены к этому, но сколько людей умрут от холода и болезней?
  - Ты прав, - развел руками граф, - и кто знает, вдруг за зиму удастся договориться и остановить всю эту дурость?
  - Вот-вот! Ладно, я пойду, не буду мешать совещанию. Заодно напишу весточку для матушки, ей тоже стоит знать об этом.
  - Ты прав, я должен был и сам об этом подумать! Ступай, только письмо пока не отправляй, я тоже черкану ей пару строк.
  Фаррин кивнул и вышел. Граф поглядел ему вслед с гордостью: сын вырос не только сильным магом и неплохим воином, но и умом не обделен! В который уже раз Эрван эн Таррон подумал, как повезло ему с женой. Красавица, умница, превосходная жена и мать... Разве он мог предположить, что его ждет самое настоящее семейное счастье, когда получил приглашение явиться в Школу за назначенной ему невестой! Особенно после истории его отца и матери... Тогда он планировал отвезти молодую жену в родовой замок, позаботиться о зачатии наследника и вернуться на службу. Вот только за время пути из столицы в графство он понял, что его жена не только редкостная красавица, но и превосходный собеседник с прекрасным чувством юмора. А мужскому самолюбию нешуточно льстили взгляды, которая исподтишка бросала на него юная супруга. Так что к моменту, когда они приехали в замок, его планы претерпели существенные изменения, а уж после того, как Онория точно по волшебству преобразила замок, он и вовсе утвердился в мысли, что заполучил настоящее сокровище. Жаль, что она категорически отказалась покинуть графство, настаивая на том, что они оба не могут оставить свои земли и людей без хозяйского ока. Хотя Нора была права, и дело не только в присмотре: пока кто-то из семьи сеньора находится в родовом замке, вассалы верят в то, что граф защитит их. "И всё же если дела обернутся плохо, своей волей отправлю ее в столицу, - решил он, - хорошо, что Дор в Школе, сейчас это для него самое безопасное место. Значит, род наш в любом случае не прервется"...
  Мысли графа прервало появление Антара эр Кертав и Энриса эн Лонгри. Поднявшись, он дружески пожал руки обоим: трое мужчин были не только соседями, но и приятелями, а с Энрисом они и вовсе учились в Школе вместе. Лорда Антара он знал хуже - тот был младше на три года. В который раз лорд Эрван порадовался тому, что в Школе в них всех вбили простое правило: главное - общее дело! Возможно, именно поэтому у них и не возникло никаких конфликтов в отличие от врагов...
  - Мы уже знаем, - объявил граф эн Кертав, опускаясь на складной походный стул и вытягивая длинные ноги, - что будем делать?
  - Зависит от того, где сейчас наша армия, - тут же откликнулся хозяин шатра, - Энрис, удалось связаться с ними?
  Тот кивнул, наливая себе вина, и отсалютовал остальным. Сделав глоток, пояснил:
  - Только что, связь была отвратительная - явно вертанцы как-то ей мешают, и всё же главное разобрать удалось. Армия уже в Таронне, подойдет к границе примерно через три дня.
  - Кто во главе, герцог эн Фарьер? - поинтересовался граф эн Таронн.
  - Да, нам велено не губить людей и отходить к границе в случае необходимости. Похоже, Его Величество надеется, что здравый смысл возобладает, король Этельрад одумается и не станет губить своих подданных в этой глупой и никому не нужной войне. Да и война зимой... - лицо графа эн Лонгри выразило явное отвращение.
  - Мне бы тоже этого не хотелось, но зима - наше преимущество, наши люди куда больше подготовлены вести войну в таких условиях, - задумчиво ответил эн Кертав. - Хотя все зависит от того, кто изначально стоял за всем этим. Так что будем делать, милорд?
  - Постараемся удержать позиции, - подумав, ответил граф эн Таронн, - заодно прощупаем силу их армии. Если дело обернется не лучшим для нас образом - отступим. Позаботьтесь о том, чтобы не было паники в случае отступления. И кстати, я собираюсь послать гонца супруге, возможно, вам стоит последовать моему примеру?
  - Моя Сиана такая же упрямая, как твоя Онория, сам знаешь, - усмехнулся лорд Энрис, - она осталась в нашем замке, так что я воспользуюсь твоим любезным предложением.
  - Моя супруга в столице, - пожал плечами лорд Антар, - она не наделена таким бойцовским духом, как ваши, так что предпочла уехать подальше от опасных мест. Хотя скажу откровенно - мне так куда спокойнее!
  - Мне тоже так было бы спокойнее, но увы, - усмехнулся лорд Эрван. - Так, стоит послать пару магов разведать, какое именно подкрепление прибыло к вертанцам. Думаю, Олар и Горик будут лучшим выбором, именно они лучшие мастера маскировки.
  - Я прикажу, - кивнул лорд Антар, вставая - оба названных мага были из числа его вассалов.
  - Я пойду напишу письмо Сиане, - лорд Энрис поставил бокал на стол и тоже встал, - а ты передавай мой поклон и восхищение леди Онории. До сих пор не понимаю, как тебе повезло завладеть этим сокровищем!
  - Иди уже, - хмыкнул граф эн Таронн, - будто твоя Сиана хуже. Кстати, я недавно подумал вот о чем: твоя дочь ведь тоже в Школе, как и моя Элира?
  - Да, Тина уже должна быть на четвертом курсе, а твоя?
  - Тоже. Было бы забавно, подружись они!
  - Кто знает, может, так оно и вышло? А вообще мне не очень-то нравится то, что девчонок так резко отрывают от семьи! Сиана после отъезда Тины три месяца сама не своя была, хоть я и говорил ей не привязываться к дочери. А Онория?
  - Нора никогда... почти никогда, - поправил сам себя граф, чуть горделиво улыбнувшись, - не проявляет открыто своих чувств, но относительно Эли и она переживала. Хотя она-то всегда была уверена, что магические способности у дочери есть.
  - А почему ты вдруг заговорил об этом? - поинтересовался лорд Энрис.
  - Задумался о судьбе девочек после окончания Школы. Если война затянется, кто знает, что их ждет? Вдруг им будет просто не за кого выходить замуж?
  - Разберем по домам, и найдем достойных мужей, пусть и не магов. Хотя есть же еще те парни, что сейчас в Школе, как твой Дор. Так что главное, чтобы никто не решился напасть на Королевскую Школу!
  - Ты думаешь, найдутся настолько сумасшедшие?! Ты с леди Нираной хоть раз встречался?
  - Не имел чести, а что?
  - Страшная женщина, настоящая гадюка. Если найдется дурак, что отважится напасть на Школу, она сдерет с него живого кожу и пошьет себе из нее туфли! Нет, наши дочери там в безопасности, а насчет всего остального... ты прав, я всегда приму Эли обратно в семью!
  
  Артиар. Королевская Школа для девушек. Три месяца спустя.
  
  Элира коснулась рукой в рукавичке еловой лапы и вздохнула, наблюдая за поблескивающими в солнечном свете снежинками. Самый дальний угол парка она избрала не случайно: даже летом редко кто из девушек забирался так далеко, что уж говорить об оказавшейся на редкость холодной зиме? Но сегодня, когда впервые за столько дней выглянуло солнце, девушка не смогла отказать себе в прогулке. К тому же ей надо было кое о чем подумать...
  Вот уже несколько месяцев девушка видела странные сны. В одних ее кто-то звал, плача жалобно, словно потерявшийся ребенок; в других она видела странные места, о которых лишь читала в книгах... И все чаще и чаще повторялся один и тот же сон: жутковатое место в горах, она идет босиком по острым камням, пятная их кровью, а потом оказывается на кажущейся бесконечной лестнице где-то под землей. И она спускается по ней, все больше и больше теряя силы, стремясь к странному радужному сиянию, пробивающемуся из-под камней. Вот только ей ни разу не довелось увидеть, что же так тянуло ее в недра земли! Но были и дивные сны, в которых она летала и была свободной, словно ветер, паря на невидимых крыльях высоко в небесах... Но самое странное, что она не могла никому рассказать об этих снах, словно неведомая сила сковывала ей язык всякий раз, как она пыталась сделать это... А еще каждый раз после таких снов девушка чувствовала нечто удивительное: после приятных снов - рост Силы, после снов о блуждании под землей - ее убыль.
  Порыв ветра заставил Эли поежиться и спрятать лицо в воротнике короткого полушубка из лисы - такие входили в их униформу. Ежедневные прогулки на свежем воздухе считались обязательными, исключение делалось лишь для самых ненастных дней. Многим это не нравилось, но Элира и ее подруги любили прогуливаться по саду и парку. Да, подруги: совместные занятия и разделенные тайны сдружили их с Данарой и Ларикой, хотя и не настолько, как с Риаллой. С остальными соученицами, кроме Ираны и ее подпевал, у их компании сложились уважительно-спокойные отношения. Их никто не пытался задевать, но и сблизиться особо не старались, уж слишком они были, как сказала как-то Тина, взрослыми. Хотя Эли именно так себя и чувствовала...
  Леди Нирана была права: ее уроки изгнали из девушек последние капли наивности. Трудно безмятежно плыть по течению, когда тебе открываются тайны, как именно это течение возникло и как направить его в нужное русло. Нет, Эли не жалела об этом, но с каждым днем все больше понимала, как тяжело ей будет в случае чего смириться и жить жизнью обычной светской леди, жены и матери. И девушка все чаще задумывалась о своей семье и восхищалась мудростью мамы, сумевшей стать счастливой несмотря ни на что и сделать счастливым своего мужа. А еще она скучала по маме, отцу и братьям, и тревожилась за них...
  Чего ей стоило сдержаться и не показать своих эмоций, когда леди Нирана сказала, что войско приграничных лордов возглавил граф эн Таронн! Нет, то, что отец не останется в стороне от войны, было очевидно, но оказаться на острие атаки... Она и гордилась отцом, и беспокоилась о нем, а еще все время думала: любил ли он ее? Теперь она понимала, что большинство родителей старались не привязываться слишком сильно к одаренным девочкам, но... Гордился бы он ею? Обрадовался бы тому, что она его помнит и думает о нем? "Боги, о чем я думаю! - Эли помотала головой, - хоть бы все они были живы!"
  Уроки леди Нираны были единственным достоверным источником сведений о ходе войны. С началом холодов она, по словам директора, "перешла в вялотекущее состояние". Войска Артиара отступили назад к границе: разоренное войной графство Керат не особо подходило для зимовки армии. Граница с Вертаном спешно укреплялась, в том числе и магически. Впрочем, именно Таронн всегда был воротами Артиара на юг: граница с Кертавом проходила по реке Кевр - одной из самой широких рек Итравы, а с Лонгри - по предгорьям Нагретских гор. Не самые удобные места даже для торговых караванов, что уж говорить об армиях с их обозами? И всё же и в Кертаве, и в Лонгри теперь постоянно находились маги, готовые немедленно сделать оба эти направления абсолютно недоступными для атаки: разрушить мост через Кевр, соединяющий Вертан с Артиаром, и замуровать проходы в Нагретских горах.
  Их четверка взяла за обыкновение собираться и обсуждать все, о чем рассказывала директор на своих уроках, и война стала одной из самых животрепещущих тем. Отступление их армии вызвало настолько горячие споры, что девушки дружно решили задать возникшие вопросы леди Ниране, которая лишь хмыкнула и пояснила, что и сама не изучала тактику и стратегию. Однако на главный вопрос - почему их армия не попыталась продвинуться дальше - директор ответ всё же дала. Основной проблемой, как и думали сами девушки, оказалось снабжение. К тому же Его Величество не желал терять солдат и офицеров от болезней и голода. Да, рейд боевых магов мог бы оказаться весьма успешным - собственно говоря, такие рейды действительно происходили, но вот захватить, а главное, удержать захваченные территории таким образом было невозможно. И, кроме того, оставалась надежда на то, что за зиму король Этельрад одумается и прекратит это безумие...
  - Эли! - певучий голос Риаллы заставил её оторваться от размышлений, - ну наконец-то я тебя нашла!
  Девушка встрепенулась и искренне улыбнулась подруге, сердито насупившей брови. Мороз разрумянил щеки той, глаза гневно сверкали, а выбившиеся из-под шапки волосы на солнце казались серебряными. За последние пару месяцев Риалла сильно изменилась: чуть пополнела, стала уверенней в себе, а благодаря урокам леди Карии научилась использовать свои преимущества, с легкостью превращаясь в экзотическую красавицу. Даже Ирана, несомненно остававшаяся самой красивой девушкой группы, начала поглядывать на Риаллу с долей зависти.
  - Ну и что ты молчишь и смотришь на меня? - сердито спросила Риа.
  - Любуюсь, - откровенно призналась Элира, - жалко, что у нас мужчин нет, если бы тебя кто-нибудь увидел такой - непременно влюбился бы!
  Риалла растерянно посмотрела на нее и рассмеялась:
  - Ну и как после такого на тебя сердиться? И кстати, ты тоже хорошеешь с каждым днем, вот только если будешь много сидеть на холоде, испортишь кожу! Пойдем, а?
  - Пойдем, - Элира кивнула, хитро прищурилась и толкнула подругу в сугроб.
  - Ах ты бессовестная! - та дернула ее за юбку, вынуждая упасть рядом.
  Девушки провозились в снегу еще какое-то время, хохоча и толкаясь, словно малые дети. Поднявшись наконец, обменялись взглядами и снова рассмеялись: мокрые, раскрасневшиеся, с растрепанными волосами... Элира покачала головой:
  - Мы с тобой похожи на двух ведьм, которыми детей пугают!
  - Зато весело, мы давно уже так не смеялись! - ответила Риалла, безуспешно пытаясь отряхнуться, - кстати, о мужчинах...
  - Кстати? - подняла бровь Эли.
  - Ой, Эли, не смущай меня! Мне такой сон сегодня снился, ммм...
  - Рассказывай!
  - Красавец-блондин, фигура - как с картинки, и он со мной сначала танцевал, а потом поцеловал и прижал к себе и начал ласкать... Это было так... сладко и стыдно... Тебе такое когда-нибудь снилось?
  - Нет, - покачала головой Эли и шепотом добавила, оглядевшись по сторонам, - хотя я бы не отказалась, а то мне сны больше неприятные снятся.
  - Почитай ту книжку на ночь, приснятся! Только потом себя как-то странно чувствуешь... Как ты думаешь, это вообще нормально?
  - Риа, тебе месяц назад шестнадцать исполнилось, не будь ты одаренной - уже вполне могла бы быть замужем и испытать все это наяву! Мне кажется, в этом нет ничего странного, хотя можно и леди Ателис спросить, - лукаво блеснула глазами Эли.
  - Скажешь тоже! И кстати, не будь я одаренной, выдали бы замуж за какого-нибудь пузатого старика, у меня ведь богатого приданого или знатного имени нет. Так что уж лучше я подожду пару лет, а вдруг сон сбудется?
  Риа мечтательно закатила глаза, заставив подругу рассмеяться.
  
  Торен. Королевский дворец. То же время.
  
  - Ваше Высочество, лорд Ренальд эн Арвиэр просит аудиенции.
  - Впустите его, немедленно! - принц Нарвен отшвырнул в сторону бумаги и поднялся, встречая друга радостной улыбкой, - Рен, ты давно приехал?
  - Сегодня, и я ненадолго - сам знаешь, Его Величество назначил меня командующим магической частью войска, вот и вызвал, чтобы договориться о взаимодействии с торланцами. Хотя признаюсь честно, что я рад хоть ненадолго уехать от границы: хоть масштабные боевые действия пока и не ведутся, но от постоянного напряжения и тревоги сильно устаешь, - ответил тот, опускаясь в кресло.
  Нарвен кивнул, с сочувствием глядя на друга. Усталость того была видна невооруженным взглядом: чуть опущенные плечи, складки у губ и меж бровей... Ренальд понимающе хмыкнул:
  - Что, плохо выгляжу?
  - Выглядишь уставшим. Надеюсь, ты пробудешь в столице достаточно, чтобы немного отдохнуть!
  - Куда лучше было бы просто покончить с этой дурацкой войной. Его Величество по-прежнему упорствует?
  - Да, причем без всяких разумных причин. Порой мне кажется, что он до смерти боится признать, что допустил ошибку!
  - Ваше будущее Величество, вам ли не знать - короли не ошибаются, - саркастически усмехнулся Ренальд, - а кто из Совета наиболее рьяно поддерживает войну?
  - Как ни странно, таких нет, большинство просто демонстрирует покорность воле короля. Министр финансов и вовсе каждый Совет стенает о потерянных налогах и затратах на армию!
  - Что, даже канцлер поддерживает короля лишь вынужденно? - брови Ренальда поползли вверх, - он же терпеть не может артиарцев за их богатство, магов и влияние на мировую политику!
  - Но это не делает его глупцом, разве не так? А еще лорд Тренар ненавидит упускать нити событий из своих рук, поэтому сложившаяся ситуация ввергает его в бешенство. Тем более что он чувствует себя косвенно виноватым в ней, в конце концов, все началось с подкинутой им в постель короля девки...
  - Думаю, дело не только в этом: он прекрасно помнит, что короли смертны, и вряд ли будет демонстрировать свое явное противостояние наследнику престола, - Ренальд шутливо-церемонно поклонился, вынудив принца широко улыбнуться.
  - Ох, Рен, как же мне не хватает твоего язвительно-насмешливого взгляда на мир, - покачал головой Нарвен, - без тебя мне даже не с кем поговорить по душам! Хотя у правителей и вообще редко бывают друзья, это мне так повезло...
  - Не особо и повезло, ты же знаешь, я не любитель кривить душой, и могу высказать весьма нелицеприятное мнение.
  - Я помню, - кивнул Нарвен, - но это куда лучше, чем лесть. Жаль, что отец не поддерживает мое мнение, иначе бы он не отстранил от дел твоего отца. Кстати, передай лорду Тирвану мою искреннюю признательность за его поддержку в вопросе военных действий.
  - Непременно передам. Расскажи, как твои дела, как Лиена?
  - Все в порядке. Слава Богам, она не лезет в политику! Правда, с наследником мы решили повременить, хочу дать ей немного... освоиться. Да и возраст у нее... Годик вполне подождать можно.
  - Хм... Прости, Нарв, а ты ей верен?
  - Да, ты же знаешь, я не особый любитель... разнообразия, ну и заводить официальную фаворитку при молодой и привлекательной жене - глупо. Да и нет у меня на это ни времени, ни желания! И уж тем более я не хочу оскорблять Лиену коротенькой интрижкой с одной из придворных дам, а уж тем более ее фрейлин!
  - Предлагают? - понимающе усмехнулся Ренальд.
  Принц поморщился и кивнул, затем не выдержал:
  - Знаешь, я думал, торланки набожны и чопорны, но то ли Лиена себе таких подобрала, то ли ей подобрали... Словом, ты очень правильно сделал, что не стал связываться с леди Фанией!
  - Я в этом и не сомневался, от женщин одни проблемы, которые отнюдь не стоят кратких минут удовольствия. Ладно-ладно, - поднял руки Ренальд, когда принц открыл рот, собираясь возразить, - не буду спорить с молодоженом! Так что там с торланцами?
  - Торлан дает пять тысяч, а они на редкость хорошие воины. К тому же доспехи из керлита защитят их от магов... Что ты качаешь головой?
  - Вы правда считаете артиарцев дураками? Даже я могу придумать дюжину способов обойти эту защиту! К тому же как моим магам сражаться рядом с этими закованными в керлит болванами?
  - Вот это и обсудим. Рен, всю зиму я пытался переубедить отца, но боюсь, отступление артиарцев на зимние квартиры сыграло со всеми нами дурную шутку - отец уверился, что они не так сильны, как пытаются показать.
  - Они просто берегут своих людей, - в голосе Ренальда звучала обреченная усталость, - и прекрасно понимают, что война невыгодна никому из нас. Прости, но ты не думал о том, чтобы убедить отца отречься?
  Последние слова он проговорил еле слышно. Принц вздохнул и так же тихо ответил:
  - Думал, но как? Он всё же мой отец и сюзерен, и он в полном сознании - будь он безумен, я давно бы добился отречения.
  - А если подвести ему новую любовницу с указаниями уговорить его на мирные переговоры? Вдруг поможет?
  - А ты думаешь, это не было сделано? Я всё же склоняюсь к мысли, что это была ментальная магия, хотя какая теперь разница? Как только потеплеет, военные действия возобновятся, и помоги нам Боги выстоять...
  
  Примерно восемь месяцев спустя.
  
  Ренальд поднялся на галерею и задумчиво оглядел округу, оценивая обстановку. Если им не удастся остановить артиарцев здесь, судьба Вертана станет куда печальнее...
  Арканский хребет веками служил лучшей защитой Вертана от нападений с севера. Горная гряда, протянувшаяся через всю страну с востока на запад, отгораживала плодородные земли центра и юга страны от северных. На северо-востоке отроги гор служили естественной границей с Сонтином, на западе рубежи надежно защищали бурные воды Аргайского моря. В общем-то, другого надежного пути на юг для армии Артиара попросту не существовало.
  Путь с юга на север Вертана был проложен давно, еще во времена, когда Хранители реяли в небесах Итравы. Ренальд был уверен, что дело тут не обошлось без магии, причем скорее всего магии драконов: горный хребет был рассечен, точно неведомый великан, играя, проделал калитку в каменном заборе. Отсюда начинался Южный тракт, один из главных торговых путей Артиара.
  Проделанный в горах проход назывался Арканскими Вратами. С севера их стерегла древняя цитадель - Горная Крепость, да и сама местность защищала вертанцев от вторжений: после входа во Врата некоторое время приходилось ехать по дороге, справа и слева от которой поднимались горные склоны. Место, в котором сотня храбрых воинов вполне могла бы остановить тысячи врагов... если бы не магия!
  Увы, никакие доводы не смогли остановить короля Этельрада! Его уверенность в том, что их армия вместе с торланцами сможет победить артиарцев, была непоколебима, и армия Вертана нанесла первый удар, как только немного потеплело. И в результате сейчас, через полгода после возобновления военных действий, треть страны была в руках артиарцев...
  Как Ренальд и говорил принцу, обойти защиту керлита оказалось довольно просто. Брошенный с помощью магии камень или огонь убивали так же надежно, как и те, что выпускались простым солдатом. Впрочем, боевые маги короля Ретлара на мелочи не разменивались! Стены крепостей не выдерживали слаженных атак, землетрясения и наводнения легко создавали выгодную позицию для атакующих, а магические зелья, вызывающие желудочные заболевания, косили вертанцев и торланцев сотнями. Вертанские маги делали все возможное, вот только что они могли противопоставить ударам многократно сильнейшего противника? А если учесть, что проклятые артиарцы словно вообще не испытывали магического истощения, вернее, при первых его признаках подпитывались от кристаллов-концентраторов... Один-единственный раз объединенному отряду воинов и магов, составленному из самых отчаянных головорезов, удалось захватить пару дюжин больших кристаллов, и это дало возможность отбивать атаки превосходящих сил противника почти неделю!
  Изначально простых солдат в объединенной армии Вертана и Торлана было почти сорок тысяч - чуть ли не втрое больше, чем у артиарцев, к тому же торланцы славились на всю Итраву как сильные воины. Вот только маги сводили все эти преимущества на нет! За полгода у артиарцев погибло не больше пары дюжин магов и около двух тысяч простых солдат, зато армия союзников уменьшилась почти на девять тысяч человек...
  Ренальд вздохнул, наблюдая за солдатами, вспомнил последнее письмо Нарвена и помрачнел еще больше. Король с каждым днем исполнялся подозрительности, столицу и крупные города наводнили агенты Тайной службы. Любого высказавшегося против войны либо усомнившегося в победе Вертана немедленно арестовывали по обвинению в государственной измене. Торен постепенно превращался в место, где правили ложь и страх, а после того, как король назначил нового начальника Тайной службы - и подавно. Лорд эн Тарок происходил из мелкопоместных дворян, был предан только королю и себе, и люто ненавидел представителей высшей знати, относившихся к "королевскому псу" с плохо скрываемыми презрением и неприязнью... Именно поэтому принц остался единственным, кто еще осмеливался возражать королю, и то в его письмах все чаще сквозил страх и встречались иносказания, которые не смог бы понять кто-либо, знающий Нарвена хуже, чем его лучший друг...
  - Лорд Ренальд, - окликнул его один из адъютантов командующего армией, - генерал приглашает вас на Совет.
  - Благодарю, капитан, - кивнул тот, направляясь вниз, - как настроение лорда Горада?
  Капитан вздохнул:
  - Как и у всех нас, - он настороженно огляделся по сторонам, словно подозревая в окружающих шпионов, и понизил голос, - я всю жизнь в армии, но не понимаю, зачем нужна эта война! И как мы вообще можем ее выиграть? Если мы сдадим Арканские Врата...
  - То откроем дорогу к сердцу Вертана, - горько произнес Ренальд, - вот только я не вижу, как мы сможем их удержать! Проредить их войска - да, но остановить...
  Мужчины замолчали, входя в комнату Совета. Генерал Горад эн Сартиг, пожилой грузный мужчина с помятым лицом, пегими от обильной седины волосами и неожиданно острым взглядом проницательных карих глаз, встретил Ренальда дружеской улыбкой. Первоначальная настороженность с легкой толикой неприязни - столь знакомые Ренальду по отношению к одаренным чувства - давным-давно прошли. Собственно говоря, они исчезли как только генерал понял, что лорд эн Арвиэр способен подчиняться даже тому, кому Боги не дали Силы, и одновременно держать в крепком кулаке своенравных и надменных магов. Улыбнувшись генералу, вежливо поздоровавшись с командирами полков и холодно кивнув командующему торланскими панцирниками полковнику эн Имарту, он опустился на стул, бросив взгляд на расстеленную на столе карту Вертана.
  - Что ж, раз все собрались, начнем. Вы все знаете, положение сложилось крайне опасное: если мы отступим, то больше настолько удобного места для обороны у нас попросту не будет.
  - Нам нужно продержаться не так уж и долго. Скоро зима, вряд ли они решатся атаковать Врата в такую пору! - заметил командир одного из полков.
  - Верно, зимой они сюда не сунутся, вот только рассчитывать на то, что нам удастся выстоять месяц, я бы не стал, - вздохнул генерал, - зато если они прорвутся, то с началом весны прямиком двинутся на Торен!
  - Им еще нужно будет перезимовать во враждебной стране, - командир торланцев говорил с едва заметным акцентом, - это не так-то просто.
  - Но и не так сложно, с учетом того, как армия Артиара вела себя с нашими людьми, - возразил Ренальд, - кто бы ни принимал у них решения, это было очень умно: запретить насилие по отношению к мирным жителям и пусть хоть и немного, но платить за забираемый для нужд армии провиант и фураж!
  - Эти простолюдины изменники, - зло сказал торланец, - у нас бы их попросту казнили!
  - Значит, хорошо, что у нас не такие порядки, - Ренальд говорил ледяным тоном, - этим людям просто надо как-то жить! Да и северянам трудно воспринимать артиарцев, с которыми они веками торговали, дружили и роднились, как врагов!
  - Хватит! - голос генерала был негромок, но наполнен силой, - не хватало еще между собой переругаться! Лорд Ренальд, полковник эн Ирмат, надеюсь, эта небольшая размолвка не помешает вам сражаться бок о бок?
  - Я знаю свой долг, милорд, - сухо ответил Ренальд, - и никто не может сказать, что я хоть раз пренебрег им!
  Полковник молча склонил голову.
  - Хорошо, тогда приступим. Думаю, мы все понимаем, что крепость не задержит армию Артиара надолго, поэтому будем максимально использовать преимущества нашего положения. Лорд Ренальд, вы сможете обеспечить обвал здесь и здесь в случае необходимости?
  Ренальд склонился над картой, отодвигая на задний план все сомнения и целиком погружаясь в планирование.
  
  Две недели спустя.
  
  Ренальд с горечью смотрел на отступающих солдат. Грязные, измученные, исхудавшие люди в опаленных огнем и оборванных мундирах, озлобленные и уставшие...
  Две недели они отстаивали Арканские Врата, не щадя своих жизней. Две недели отчаянного, сумасшедшего сопротивления, изначально обреченного на неудачу, ведь подмога, на которую они надеялись, так и не пришла. Да, они взяли немалую плату кровью! Вот только для артиарцев это было хоть и болезненно, но не смертельно, а путь на Торен теперь был открыт...
  Взглянув на еле ковыляющих пехотинцев, он сжал зубы, вспомнив, как один из офицеров заявил, мол, лучше им всем лечь здесь. Слава Богам, что генерал решил сохранить армию и хоть какой-то шанс сопротивляться дальше! Найдя взглядом лорда Горада, Рен покачал головой: тот явно держался из последних сил...
  
  То же время, лагерь артиарцев.
  
  Граф эн Таронн закашлялся и открыл глаза, тщетно пытаясь сфокусировать зрение, и тут же закрыл их: все расплывалось, а потолок качался, словно на корабле в шторм, вызывая дурноту. Каждый вздох отдавался болью - похоже, были сломаны ребра, да саднило висок.
  - Отец!
  Услышав голос Фаррина, граф застонал от облегчения. Сын выжил в той жуткой ловушке! Кто-то обтер влажной тряпицей его лицо, и он, превозмогая боль и подступающую тошноту, открыл глаза и, несколько раз моргнув, посмотрел на сына. Тот выглядел не лучшим образом: синяк на скуле, рука на перевязи и, судя по осторожным движениям, трещины в ребрах. Фаррин поднес к губам отца стакан с водой и помог выпить - только сейчас граф осознал, как пересохло в горле. Напившись, он прохрипел:
  - Сынок, ты как?
  - Лучше, чем ты, - устало улыбнулся тот, - а, ты насчет этого? Целители помогают лишь самым тяжелым, а у меня ничего опасного для жизни нет. Нам с тобой повезло!
  - Ты знаешь, скольких мы потеряли?
  - Слишком многих. Около трех тысяч солдат и семьдесят четыре мага, раненых сотни - похоже, среди одаренных невредимыми остались лишь целители.
  - Сколько?! - граф попытался приподняться и тут же с невольным стоном упал на кровать, - но как? как они смогли разрушить щиты?!
  Он вздрогнул, словно наяву вернувшись в прошлое: узкое ущелье, со скал которого летят камни, стрелы и огонь, не давая двинуться и на шаг вперед, безуспешные попытки магически воздействовать на облаченных в керлит защитников на безопасном расстоянии... Увы, точечные удары оказались бесполезными, массированные на таком расстоянии - недостаточно точными, а предложение устроить землетрясение маги Земли отвергли сразу - слишком непредсказуемыми могли стать последствия! Да и не факт, что сил всех магов и кристаллов хватило бы на такое воздействие: на памяти живущих здесь никогда не было ни землетрясений, ни даже больших оползней. Именно поэтому после двух недель безуспешных сражений, когда каждый пройденный локоть оплачивался кровью множества солдат, было принято решение пустить вперед магов. Граф очень хорошо помнил это: спокойная уверенность в своих силах - щиты держали четыре десятка самых опытных в этом магов - команда "начали", летящие сверху камни, и жуткое ощущение беспомощности, когда вместо того чтобы быть отброшенными щитом, те прошли сквозь него, как нож сквозь масло. Ужасающий хлопок, с которым лопнули щиты, невероятный по силе откат, разбросавший магов словно игрушечных солдатиков, страх и растерянность...
  - Ты не один задался таким вопросом, - сумрачно произнес сын, - проклятый эн Арвиэр придумал весьма хитрую штуку! Вот, погляди, это один из тех самых камней.
  Граф взял камень, вгляделся в него и выругался:
  - Проклятье на его голову! Как он вообще ухитрился вплавить туда керлит?
  - Ага, и как убедил торланцев расстаться со своими драгоценными железяками? Жаль, что его так и не удалось прикончить! - в голосе Фаррина звучала лютая ненависть.
  Отец задумчиво посмотрел на него:
  - Не стоит ненавидеть врага лишь за то, что тот отчаянно сражается, исполняя свой долг. Тем более, если мои сведения верны, эн Арвиэры - и герцог, и его сын - сделали все для того, чтобы остановить эту войну.
  - Можно подумать, что ты им восхищаешься!
  - Достойных врагов надо уважать, сын мой. Лучше скажи, что с нашими друзьями?
  - Граф эн Кертав пострадал очень сильно - его еле вытянули из-за Грани, и целители до сих пор не знают, выживет ли он. Графу эн Лонгри повезло, он отделался несколькими синяками, ушибами и переломом руки. В основном погибли маги из последнего пополнения.
  - Семьдесят четыре мага! Но Арканские Врата наши, ведь так?
  - Да, но генерал сказал, что на Торен мы сейчас не пойдем.
  - И правильно сделал! Много ли у нас осталось невредимых солдат и магов? Нет, лучше укрепиться здесь и двинуться на юг с весной, - граф закашлялся, и по-простецки утер ладонью выступившую на губах кровь, - подай мне еще воды, пожалуйста.
  - Ты думаешь, война продолжится? Этельрад что, окончательно тронулся умом?
  - Король Этельрад, Фаррин. Как бы то ни было, он законный правитель страны, даже если и действительно впал в безумие! И я не думаю, что Его Величество король Ретлар сейчас согласится на мирные переговоры, мы и так дали вертанцам возможность остановиться! А теперь, когда мы зашли столь далеко... Что ж, Вертан не захотел стать союзником Артиара, будет провинцией! Да и Торлан давно стоит прижать, их отношение к магам в пределах страны - дело одно, но когда оно влияет на мировую политику...
  - А если Вертан найдет союзников?
  - И кто согласится вступить в союз с явно проигрывающей войну стороной? - усмехнулся граф.
  Фаррин открыл рот, чтобы что-то сказать, но не успел: к постели графа подошел немолодой мужчина с усталым лицом и знаком целителя - медальоном в виде чаши и кристалла. Он с упреком покачал головой:
  - Милорд, вам бы отдохнуть, а не разговаривать! Позвольте, я вас немного подлечу, увы, кристаллов больше нет, так что полностью привести вас в порядок не удастся.
  Через четверть часа целитель убрал руки, встал и тут же покачнулся. Фаррин помог ему удержаться на ногах и негромко сказал:
  - Я вас провожу. Отдыхай, отец!
  
  
  Глава 9.
  
  Королевская Школа для девушек. Две недели спустя.
  
  - Семьдесят четыре?! - Данара поднесла ладонь ко рту, точно пытаясь сдержать тошноту, - это ужасно!
  - Да, - тяжело вздохнула леди Нирана, - мы никогда ранее не несли таких потерь! И всё же они погибли не напрасно, теперь у нашей страны есть явное преимущество в этой войне.
  - А она продолжится? - встрепенулась Элира, недоумевающе глядя на директора, - вряд ли король Этельрад захочет воевать после потери Арканских Врат!
  - К сожалению, леди Элира, мы не можем быть уверены в том, что Этельрад II находится в здравом рассудке. А гадать, что может прийти в голову человеку, утратившему разум или же одержимому одной идеей - занятие бесполезное. К тому же сейчас Его Величество король Ретлар вряд ли согласится на мир, если по его условиям нам придется вернуть обильно политые кровью наших соотечественников земли!
  - Вы полагаете, Его Величество потребует от Вертана провести новые границы к югу от Арканских Врат? - с интересом спросила Ларика.
  - Это логичное предположение. Тем более что наличие Арканских Врат на территории Вертана и их былая неприступность довольно сильно ограничивали нашу южную торговлю. Вы и сами должны знать, насколько грабительские пошлины платили наши торговцы за право торговли на юге! Что же до южных земель, то они нам особо и не нужны, дай Боги привести под свою руку север Вертана!
  - А если король Этельрад откажется, то... - задумчиво протянула Риалла.
  - То потеряет всю страну, - жестко ответила леди Нирана, - гибели такого количества артиарцев, в особенности магов, ему никто не спустит!
  - Леди Нирана, вы действительно полагаете, что король безумен? - тихим голосом задала вопрос Элира, - или кто-то стоит за всем этим?
  - Одно другому не мешает, - усмехнулась директор.
  - А кто это? Неужели так и неизвестно? - выразила общий интерес Данара.
  - Увы, нет. Кто это может быть... Да кто угодно! Вы уже прекрасно знаете, что куда проще достичь своих целей, сталкивая между собой врагов. Это может быть тот же Торлан, жители которого считают магию богопротивным занятием и стремятся уничтожить всех магов. Да что Торлан, любой из наших соседей - ослабление одновременно Вертана и Артиара выгодно всем! Тем более что магически мы самые сильные страны если не всей Итравы, то нашего континента - точно!
  - Не самые, - еле слышно пробормотала Элира.
  Леди Нирана усмехнулась:
  - Силы Эльтаррана не знает никто, хотя скорее всего вы правы, эльфы - маги все поголовно. Хотя и у них есть слабости: мы рождаемся со своим источником и можем использовать его силы, пусть и ограниченные, даже при полном отсутствии внешней подпитки, а вот Сила эльфов в определенном смысле связана с Лесом. Впрочем, я сомневаюсь, что эльфы могут быть хоть как-то замешаны в этом... Ладно, на этом сегодня все, вы можете идти. Леди Элира, останьтесь.
  Девушки переглянулись и вышли, нарочито медля - странный приказ директора удивил их. Наконец Элира и леди Нирана остались вдвоем, последняя оценивающе взглянула на свою ученицу.
  - О чем вы хотели узнать, леди Элира?
  - Простите, леди Нирана, я не совсем понимаю...
  - Ваш отец и старший брат живы, хотя граф эн Таронн и был серьезно ранен в бою. Вас ведь именно это интересовало? - взгляд директора был остр точно кинжал.
  Элира вскинула голову и посмотрела на леди Нирану, стараясь казаться спокойной и безразличной. Страх на миг поднял голову в её душе, но девушка задушила его и произнесла размеренным тоном:
  - Да, именно это я хотела узнать. Надеюсь, тем самым я не нарушаю правил Школы?
  - Нет, пока вы не делаете этого в присутствии других учениц. Могу сообщить, что граф эн Таронн и его наследник не только живы, но и проявили себя отважными воинами, а ваш отец - еще и талантливым командиром.
  - Благодарю, леди Нирана, - девушка присела в изящном реверансе, - могу я идти?
  - Можете, и не стоит говорить о нашей беседе остальным. Если будут спрашивать, придумайте что-нибудь.
  Проводив ученицу, директор хмыкнула и покачала головой. Она давно подозревала, что ритуал посвящения сработал на юной Элире совсем не так, как на остальных, но сейчас лишь уверилась в истинности своей догадки. По большому счёту, неудивительно, ведь раньше о магах-двойняшках никто и не слышал... Женщина удовлетворенно улыбнулась, радуясь тому, что верно оценила Элиру: суметь в двенадцать лет скрыть это ото всех, да так, что подозрений не возникло даже у бдительной Ателис... "Хорошо, что еще есть время, - подумала она, - понять, где она будет нужнее: в качестве жены какого-нибудь влиятельного вельможи или в Школе? Всё же расстановка сил может слишком сильно измениться после этой войны... Ладно, время еще есть, до окончания ею Школы целых полтора года"...
  Эли вышла из кабинета в задумчивости, пытаясь понять, что произошло только что. Она выдала себя? Но если да, то почему директор восприняла это так спокойно? Или это тоже один из слоев ее плана? "Все-таки она удивительная женщина, - с искренним восхищением подумала Элира, - хотя не знаю, хотела бы я быть похожей на нее!"
  Подруги ждали её и тут же забросали вопросами, всем было интересно, что хотела от нее леди Нирана. Отговорившись тем, что директор посоветовала ей одну из книг о политике на эльфийском, Элира призналась:
  - Не знаю, как вы, а я ужасно проголодалась, так что иду в столовую!
  - Эли, а ты не слишком много есть стала? - поддела ее Риалла.
  - Ты правда так думаешь? - Элира растерянно вскинула глаза на подругу.
  Девушки переглянулись и рассмеялись, Ларика покачала головой:
  - Ой, Эли, мы все через это проходили! Ты что, сама не замечаешь, как меняешься? Скоро совсем красоткой станешь!
  - Да ну вас, вредины! И вообще, до Ираны, - Элира выпятила грудь и надула губы, - мне далеко!
  - До Ираны нам всем далеко, - усмехнулась Данара и хихикнула, - интересно, ей самой-то не тяжело с таким богатством ходить?
  - Нижние округлости уравновешивают, да и голова тоже, - с видом искушенной светской дамы заметила Риалла, кистью изображая игру с веером, - уж больно она у нее легкая!
  - Почему? - удивленно спросила Ларика.
  - Потому что пустая, - хором ответили остальные трое, заговорщически переглянувшись.
  Элира смогла дать себе слабину лишь поздно вечером, наконец оставшись в одиночестве. Она буквально упала в кресло и прикрыла глаза - сегодняшний день оказался весьма богат на эмоции! Сначала известие о сражении и страх за отца и брата, потом облегчение после слов директора, облегчение, от которого задрожали колени... "Ненавижу войну!" - истово прошептала она.
  
  
  Пирон, город недалеко от Арканских Врат. Зимний лагерь вертанской армии, две недели спустя.
  
  - Простите, милорд, - толкнувший Ренальда невысокий крепыш в кожаной куртке с бляхой одного из наемных отрядов отступил на шаг назад, низко поклонился, а затем сделал странный жест рукой. Ренальд с трудом сохранил невозмутимое выражение лица: этот жест как-то показал ему отец, и было это что-то вроде тайного знака людей, что работали на герцога до его отставки. Смерив наемника холодно-надменным взглядом, он прошел мимо, задев того краем широкого плаща.
  Все с тем же выражением лица он проследовал к дому местного градоначальника, гостеприимно распахнувшему свои двери для высших офицеров их армии. Ренальд подозревал, что столь подозрительное радушие градоначальника было связано с тем, что военные действия могли прикрыть казнокрадство, в котором лорд Бирен явно был замешан, а также с наличием у лорда дочери, недавно вступившей в брачный возраст. И, судя по последним событиям, леди вряд ли останется незамужней долго. Хорошо хоть ему при помощи магии всегда удавалось несколько нарушить планы этой амбициозной девицы и избежать ее весьма навязчивого внимания!
  Подойдя к выделенной ему комнате, Ренальд снял защиту, зашел и снова активировал защитный кокон. Скинув плащ, он достал письмо, что незаметно передал ему наемник, и присвистнул: на письме стояла защита, которую мог снять только он или отец! Попытайся вскрыть его кто-либо еще, и письмо попросту бы сгорело. По спине пробежал холодок при мысли о том, что именно хочет сообщить ему отец, раз использовал такую защиту: необычный способ доставки, явно доверенного человека в качестве курьера, да еще и защиту на родовой магии! Сжав губы в тонкую нитку, Ренальд направил Силу и распечатал письмо.
  По мере чтения он чувствовал, как в нем нарастает гнев и волной вздымается Сила. Впервые с юных лет он был так близок к утрате контроля! Отложив бумаги в сторону, Ренальд проделал несколько упражнений на расслабление и снова принялся за чтение.
  Несколько раз перечитав, он бросил письмо в камин, а когда оно сгорело - поворошил кочергой пепел. Судя по тому, что происходит, одного взгляда на эти бумаги хватило бы для обвинения рода эн Арвиэр в измене!
  Да, отец не выбирал выражений! Даже прикрыв глаза, Рен видел строчки словно наяву...
  "Здравствуй, сынок! Искренне надеюсь, что ты всё же получишь это письмо и сможешь прочесть его! Полагаю, тебе надо знать о том, что происходит...
  Известие о потере Арканских Врат окончательно вывело короля из себя. Я ныне не вхож во дворец, но знаю, что у него было что-то вроде припадка, в ходе которого он обвинил всех вас, тех, кто проливал кровь на поле брани, в трусости. Это оказалось последней каплей, и среди аристократов возник заговор, ставящий целью смещение Безумного короля - Этельрада все чаще называют именно так - и возведение на престол принца Нарвена..."
  Ренальд налил себе вина, залпом выпил и уставился на огонь. Отец перечислил имена тех, кто участвовал в заговоре, и это действительно были представители высших родов Вертана! И у большинства из них в этой бессмысленной войне погибли родичи...
  "Увы, я узнал обо всем слишком поздно! Уж не знаю, почему герцог эн Равер не обратился ко мне: то ли боялся, то ли не доверял из-за моей прежней службы... Да и какая теперь разница! Жаль, возможно, я мог бы им что-нибудь посоветовать, всё же такие дела требуют определенного опыта и подготовки. Но они не решились, и мне остается лишь гадать, допустили ли они ошибку, было ли то предательство или - почему бы и нет - у короля есть ручной менталист. Их взяли ночью перед запланированным выступлением, всех одновременно! И, судя по моим источникам, их собираются повесить в ближайшее время, Этельрад даже не даст им умереть достойной аристократа смертью! Все эти роды объявили пресеченными, лишив титулов и средств к проживанию даже женщин и детей... Некоторым из них мне удалось помочь, увы, не всем..."
  Ренальд хорошо представлял, что стояло за скупыми строками письма. Давным-давно не случалось такого в Вертане! Последний раз подобное происходило почти тысячу лет назад и привело к восшествию на престол правящей ныне династии Леаннор... Если история повторяется, то их ждет кровь, казни, подозрительность и ненависть, крестьянские бунты и восстания горожан... Воистину, наступили Смутные времена... Вот только тогда все решила поддержка магов, теперь же их практически не осталось, а те, кто есть, сражались с артиарцами!
  "Его Высочество попытался остановить отца, однако тот не стал слушать и его. После нескольких попыток воззвать к разуму короля принц понял, что это бесполезно, публично заявил о недееспособности отца и потребовал его отречения. К сожалению, вернейшие сторонники Нарвена сейчас в армии, так что кончилось все арестом Его Высочества. Впрочем, принц то ли предвидел подобную возможность, то ли так вышло случайно, но принцесса Лиена до сих пор не понесла. Полагаю, сложись ситуация иначе, и он мог бы в лучшем случае стать узником Рендата, а в худшем мы бы узнали о скоропостижной кончине Его Высочество, предательски убитого подлыми заговорщиками... А так он находится в своих покоях на положении узника, к нему не допускают никого, кроме жены да кое-кого из тех, кого Его Высочество, я уверен, предпочел бы вовсе не видеть. Я имею в виду этого фанатика, дядюшку Ее Высочества, и Верховного жреца: похоже, те делают все для того, чтобы превратить нашу страну во второй Торлан. В Храмах все чаще звучат слова о том, что магия - зло, даже целительская, ведь лишь Богам ведомо, какой судьбы достоин человек! И мне, откровенно говоря, становится все страшнее! Такое впечатление, что мы оседлали лавину, вот только куда она нас занесет..."
  Настойчивый стук в дверь вырвал Ренальда из его мыслей. Нахмурившись, он бросил быстрый взгляд по сторонам, снова плеснул вина в кубок - на палец, словно не допил, расстегнул мундир и чуть ослабил ворот рубашки. Сняв защиту, открыл дверь, надеясь, что его вид покажется визитеру достаточно расслабленным. При виде гостя он мысленно похвалил себя за предусмотрительность: прибывший пару дней назад из столицы капитан эн Аграт вызывал у него недоверие еще до письма отца. Ренальд и сам не знал, что именно настораживает его в капитане: то ли слишком явно демонстрируемая доброжелательность, то ли манеры - этакий человек-душа нараспашку, то ли жесты, столь характерные для тех, кто пытается убедить собеседника в своей честности и открытости... Словом, он был с капитаном весьма любезен, но не доверял ему ни на гран, так что известие о том, что тот шпионит на Тайную службу, не удивило Ренальда совершенно.
  - Милорд, генерал желал видеть вас, - доброжелательно улыбаясь, произнес капитан.
  Ренальд скорчил недовольную мину и вполне натурально выругался:
  - Проклятье! Ну вот почему как только ты позволишь себе немного расслабиться, сесть в кресло, выпить вина, так тут же начальству что-то придет в голову? Как вы думаете, капитан?
  - Увы, милорд, это закон природы, - усмехнулся тот, - кстати, удивлен, что вы не уехали. Я полагал, вы захотите вернуться в столицу, всё же это не место для человека вашего происхождения и положения.
  Ренальд с трудом сохранил невозмутимое выражение лица. Ах ты, тварь! Отец предупредил: не поддаваться на провокации, ибо любой шаг в сторону столицы может привести к аресту по обвинению в измене.
  - Я соскучился по дому и отцу, но сейчас война, а значит, я должен выполнять приказы, - он постарался придать голосу назидательное звучание, - если генералу будет угодно послать меня в Торен, я поеду. Нет - останусь здесь, как и прочие офицеры. Странно слышать подобные слова от вас, капитан!
  - Простите, милорд, я менее всего хотел намекнуть на то, что вы можете пренебречь своим долгом! - воскликнул тот. - Просто это место явно не подходит наследнику герцога!
  - Да уж, вино здесь - какая-то кислятина, - Ренальд одним махом выпил вино, - желаете?
  - Нет, благодарю.
  - Тогда идем, - Ренальд застегнул мундир и направился к выходу, капитан последовал за ним, - и да, возвращаясь к этому месту... дамы здесь и вовсе не в моем вкусе, но разве наш долг состоит не в мужественном преодолении трудностей?
  - Вы правы. Кстати, в этом городишке есть-таки одно местечко, где можно приобрести неплохое вино. А с дамами... Тут вы правы, это явно не придворные леди!
  Ренальд хмыкнул:
  - Открою вам одну тайну, капитан, возможно вы еще не имели случая это узнать: придворные леди в постели от простолюдинок отличаются исключительно в худшую сторону! К тому же у последних есть одно отличное качество: они не могут претендовать ни на что кроме постели, а в моем положении это весьма радует. Так что отсутствие здесь леди меня не расстраивает, хуже другое: в этом городишке словно и впрямь водятся одни дурнушки... да дочка градоначальника!
  Капитан понимающе усмехнулся:
  - Да, леди Миаса та еще штучка!
  - Вот-вот, и очень хочет стать герцогиней. Нет уж, я лучше потерплю, а там военные действия начнутся, и вовсе не до этого станет!
  - Вы думаете, война продолжится?
  - Дипломатия не мое дело, - сухо ответил Ренальд, делая вид, что не заметил, как собеседник затаил дыхание в ожидании его ответа, - я боевой маг, прикажут - буду сражаться, нет - буду наслаждаться радостями жизни.
  - Мне казалось, вы не одобряете войну, - после некоторого молчания заметил капитан.
  - Мое мнение не имеет никакого значения. Да, я бы мечтал о скорейшем и победоносном окончании этой войны, вот только Боги почему-то не хотят исполнять все по моему желанию.
  Капитан усмехнулся и, ускорив шаг, распахнул дверь перед Ренальдом - они как раз подошли к отведенным генералу покоям.
  Совещание не затянулось: как и полагал Ренальд, генерал приказал организовать дозоры у выхода из Арканских Врат, раздал ряд других поручений и отпустил офицеров, напоследок посоветовав им молиться о заключении мирного договора...
  
  Королевская Школа для девушек. Первая неделя осени.
  
  - Ну вот, теперь смотри! По-моему, отлично получилось!
  Элира взглянула в зеркало и улыбнулась подруге:
  - Действительно красиво, спасибо, Риа!
  - Волосы у тебя роскошные, даже лучше, чем у Ираны, - ответила та, - так что особо и благодарить не за что.
  Элира хмыкнула, любуясь новой прической: отделив пряди по сторонам лица, Риалла сплела две ажурные косы, скрепив их сзади и оставив остальные волосы распущенными. Сейчас они доходили Элире до талии, спускаясь вниз мягкими волнами, а косы казались изысканным украшением. Научила девушек этому плетению Ларика, порой подругам казалось, что та знает сотни вариантов превращения обычных волос в нечто восхитительное. Сама Риа красовалась с прической, которую Ларика называла "водопад" - с ее пепельно-серебристыми волосами это смотрелось просто изумительно.
  - Да, волосы мне и самой нравятся, - откровенно призналась Эли и вздохнула, - ещё бы кожу посветлее...
  Ее попытки замаскировать смуглую для аристократки кожу вызвали у леди Карии лишь укоризненное покачивание головой: при использовании даже самых дорогих белил и притираний либо не было никакого эффекта либо - при неумеренном их употреблении - Элира становилась похожа на ожившую покойницу. Именно учительница посоветовала Эли смириться, пояснив, что ее коже зато не грозит покраснеть от случайного лучика солнца, да и веснушек, этого подлинного бича ее светлокожих товарок, девушка может не опасаться. К тому же она научила Эли, как с помощью косметики подчеркнуть ее и без того большие глаза и создать иллюзию их яркой голубизны.
  - Пфе, я вот одного не понимаю: с чего все решили, что мужчинам нравятся исключительно девушки с кожей цвета брюха дохлой рыбы? - усмехнулась Риалла, - я так еще в детстве обратила внимание, что смуглянки привлекают их ничуть не меньше! Так что это не проблема, грудь - другое дело...
  Элира пожала плечами:
  - У меня меньше, чем у тебя, и то я не страдаю. Главное, теперь нас точно невозможно принять за длинноволосых мальчишек!
  Она снова посмотрела в зеркало, отразившее девушку чуть выше среднего роста, с небольшой грудью, гривой длинных каштановых волос, правильными чертами лица и большими глазами, казавшимися сейчас голубыми словно летнее небо. Осанка, движения, гордая посадка головы - в аристократическом происхождении и воспитании любой из девушек их группы мог бы усомниться лишь слепой. Сшитое по фигуре серое форменное платье без единого украшения подчеркивало изящество линий, хотя вряд ли бы кто-то назвал Элиру хрупкой. Скорее гибкой, как дорогой клинок, и сильной.
  - Ну, у нас вообще некрасивых девушек нет, - задумчиво протянула Риалла, - кто бы мог подумать еще пару лет назад, правда?
  - Верно. Помнишь, леди Кария как-то сказала, что если леди некрасива в двадцать, то она попросту глупа?
  - Ну, умными-то у нас не всех можно назвать!
  - А ты не слышала, как Ирана заявила: с ее красотой ум необязателен?
  - Нет, - Риалла криво усмехнулась, - хотя сама она себя дурой не считает!
  Элира пожала плечами:
  - А она не такая уж и дура, свою выгоду очень даже понимает. Ее проблема только в том, что она считает глупцами всех окружающих, и рано или поздно ей это выйдет боком. Хотя меня лично это нимало не волнует!
  - А меня волнует! Она...
  - Риа, меня заботишь ты, Лари, Дана, та же Тина - те, кто мне дороги или хотя бы приятны! Ирана мне не друг и не приятельница, но зла я ей не желаю, а уж считать ее своим врагом... нет, она попросту недостойна этого. Вообще сейчас я больше беспокоюсь о ходе войны и о том, как она может повлиять на наши судьбы...
  - Ну теперь-то война скоро закончится, леди Нирана сказала же вчера, что наша армия уже недалеко от Торена. Что случилось? - Риалла с удивлением посмотрела на помрачневшую подругу.
  - Я все время думаю о том, что произошло в Вертане. Помнишь, леди Нирана рассказывала нам о казнях их аристократов? Безумие короля Этельрада почти уничтожило страну... А то, что там творится теперь? Голод, бунты, болезни...
  - Тебе их жаль?
  - Да. Я знаю, что мы воюем, но не могу ненавидеть их, ведь у большинства вертанцев просто нет выбора...
  Риалла покачала головой:
  - А я не понимаю, как кто-то может служить Безумному Королю и тащить на расправу тех, кто пытается его остановить! Ведь рано или поздно король умрет, и вряд ли принц Нарвен простит тех, кто уничтожил его сторонников и фактически арестовал его самого!
  - Ты о Тайной службе, так ведь? - подняла бровь Элира и, дождавшись кивка подруги, продолжила, - ничего удивительного, ты ведь знаешь, что Пес короля чуть ли не из простолюдинов? Служат ему такие же, и не думаю, что они питают симпатию и уважение к высшей знати...
  - А с чего бы им их питать? Порой аристократы относятся к тем, чей благородный род не насчитывает хотя бы пяти веков, даже хуже, чем к простолюдинам! С теми все проще: они знают, где их место, и не лезут в ряды тех, кому с ними и общаться-то зазорно!
  Последнюю фразу Риалла произнесла с каменным лицом, смотря поверх головы подруги. Элира вздохнула, понимая, что Риа всего лишь повторила слышанные когда-то слова, и коснулась ее руки:
  - Риа, милая, глупцы есть везде! Но если вернуться к Вертану... Возможно, ты права, а что касается принца... Кто знает, переживет ли он отца?
  - Интересно, почему наши маги не сделали ничего, чтобы остановить Этельрада? Нет, я помню, что говорила леди Нирана чуть ли не год назад, но...
  - Я думаю, она не то чтобы лгала нам, но недоговаривала точно! Мне кажется, они бы сделали это, знай, что никто не узнает об их соучастии. Потому что если узнают... Вертан отчаянно ищет союзников, и убийство короля нашими магами не позволит другим государствам остаться в стороне, вынудив их вступить в войну в союзе с нашими врагами.
  - Тебе нравится политика, так ведь? Единственной из всех нас!
  - Нет, как может нравиться нечто столь... грязное? Хотя искать причины происходящих событий и просчитывать последствия тех или иных действий мне и впрямь интересно! Главное, чтобы война закончилась поскорее...
  На какое-то время в комнате воцарилось молчание, а потом Риалла встрепенулась:
  - Ладно, Боги со всем этим, нам в любом случае еще почти девять месяцев учиться, а за это время многое может перемениться... Интересно, почему выпуск всегда раньше, чем начало каникул?
  - Не задумывалась об этом, да и какая разница? Риа, а тебе не страшно? Я все время думаю о том, кто нам достанется в мужья...
  - Страшно. Мне так хочется выйти замуж за того, кто полюбит меня и кого полюблю я! А еще... Ты никогда не боялась выйти замуж, а потом однажды встретить того, в кого влюбишься без памяти?
  Элира невесело усмехнулась:
  - Порой мне кажется, что одна из целей нашего воспитания - сделать нас неспособными влюбляться.
  - Это жестоко, Эли, - Риалла жалобно посмотрела на подругу, - ты и правда считаешь, что наша судьба - прожить всю жизнь без любви?
  - Я не о том, - Элира нахмурилась, пытаясь подобрать слова, - ты говорила о влюбленности без памяти, так вот, я уверена, что для большинства из нас это недостижимо. Уж слишком нас приучили искать во всем двойное и даже тройное дно! И даже если я ошибаюсь... Разве ты, даже влюбившись по уши, пошла бы на нарушение брачных клятв... тогда, когда это стало бы возможно?
  - Нет, не пошла бы, ты права. Только это так грустно... Ладно, что-то мы все о печальном! Я буду верить в то, что встречу своего красавца-блондина, а тебе достанется...
  - Рыжий и веснушчатый? - сдерживая улыбку, "скорбно" спросила Элира.
  - Да ну тебя! Так... Брюнетов не надо, они зачастую слишком резкие, суровые и властные... Шатен с ямочкой на подбородке и серыми глазами, нравятся тебе такие?
  - Ммм... - мечтательно протянула Элира, - ямочка... И чтобы он был высокий и сильный, и с чувством юмора!
  - Ну я бы и сама от такого не отказалась! - весело подмигнула Риалла. - Ой, Эли, мы совсем забыли! Примерка же!
  Элира ахнула. На сегодня была назначена первая примерка их настоящих бальных платьев, и все девушки выпускного класса с нетерпением ждали этого момента. Быстрый взгляд показал, что они уже опаздывают.
  - Бежим? - в нетерпении поторопила ее Риалла.
  - Поспешим, но не бегом, иначе... Сама знаешь!
  
  В нескольких днях пути севернее Торена. Две недели спустя.
  
  - Лорд Ренальд, вам послание от Его Высочества, - молодой офицер с усталыми глазами старика коротко склонил голову и протянул запечатанный именной печатью принца пакет.
  - Благодарю, лорд Ситвар, - кивнул тот, с трудом скрыв удивление, и принял бумаги, - как дела в столице? Присядьте, может, вина? И угощайтесь, увы, ничего лучшего предложить не могу, - Ренальд подвинул офицеру тарелку с копченым мясом и налил в кубок вина.
  - Благодарю, не откажусь, - ответил тот, сглотнув слюну и принимаясь за еду, - в столице плохо, милорд. Похоже, население в панике...
  - Их трудно винить! Когда вражеская армия стоит в десятке конных переходов от столицы...
  - Дело не только в этом. Чтобы выехать из столицы, мне пришлось пройти через три кордона и провериться у целителей. Там черная лихорадка, милорд.
  Ренальд вздрогнул. Черная лихорадка была смертоносным и крайне заразным заболеванием, называлась она так из-за черных пятен, появлявшихся на коже больного за несколько часов до смерти. Даже при помощи магии не всегда удавалось вылечить больного с черными пятнами, особенно опасна черная лихорадка была для детей и стариков. На миг Ренальд прикрыл глаза, стиснув зубы так, что заболели челюсти, а затем решительно вскрыл пакет. Офицер, искоса поглядывающий на него, вздрогнул: по мере того как лорд читал письмо, его лицо все больше каменело. Хриплый не то рык, не то стон заставил его подскочить и негромко спросить:
  - Милорд, могу я помочь?
  - Оставьте меня, - выдавил из себя Ренальд, - прошу вас.
  Выскочив из комнаты в доме деревенского старосты, в котором остановился лорд эн Арвиэр, офицер облегченно выдохнул. Попасться под горячую руку сильнейшему магу в армии Вертана - совсем не то, о чем бы он мечтал!
  Оставшись в одиночестве, Ренальд снова опустил глаза на письмо, извещавшее его о том, чего он страшился: отныне титул герцога перешел к нему. Отец... От одной мысли об этом сжималось сердце и хотелось выть раненым зверем... А еще он почувствовал, как его охватывает гнев и черная ненависть к королю: за то, что довел страну до войны, что не остановился, когда у них был шанс уладить все без потерь, за то, что не согласился отдать север после захвата Арканских врат, за казни и страх, за разоренные земли и черную лихорадку - верную спутницу войн. Именно от черной лихорадки и умер его отец: уставший от жизни, разочарованный в своем короле и преданный им, он просто не нашел в себе силы побороть болезнь...
  Глаза жгло, словно туда насыпали песка. Ренальд перевел взгляд на дверь, обратился к Силе, закрывая доступ в комнату, и уронил голову на руки. Дыхание перехватило, из горла вырвался хриплый стон, и несколько скупых капель выкатилось из глаз. Он плакал впервые за несколько лет, впервые с тех пор, как упал на колени перед бездыханным телом мамы. Теперь у него не осталось никого и ничего, только долг... и дружба. Он бросил взгляд на письмо, вспоминая написанное Нарвеном - это точно было личное послание, Ренальд узнал почерк: "прости, друг мой, я должен был сообщить тебе об этом лично и быть рядом с тобой в этот момент, но меня попросту не выпустили не то, что из столицы - из моих комнат. Прими мои самые искренние соболезнования, лорд Тирван был замечательным человеком, и мне будет недоставать его".
  Слезы иссякли быстро, разгорающийся костер ярости словно иссушил их. Будь в комнате кто-то еще, он бы испуганно отшатнулся: сейчас Ренальд был страшен. Горящие огнем ненависти глаза, каменное лицо, побелевшие губы... Он с трудом сдерживал Силу, пытавшуюся вырваться из него огненным вихрем, уничтожающим все вокруг. "Вот так и сходят с ума маги", - мысль промелькнула в сознании, но не остановила мужчину. Дверь распахнулась от мимолетного яростного взгляда, и Ренальд буквально вылетел на улицу.
  Попадающиеся на пути солдаты и офицеры отшатывались, провожая его потрясенно-испуганными взглядами, но сам Ренальд этого не замечал, отдавая все свое внимание контролю над Силой. Он и не думал, что в нем её столько! Заступившего ему дорогу адъютанта генерала капитана эн Одана чуть не снесло воздушной волной, но тот упрямо стоял на дороге, что-то твердя. Только на третий раз Ренальд расслышал, что ему говорят: генерал срочно требовал его к себе. Сдержав яростный рык, он резко развернулся и направился к дому местного жреца, в котором остановился генерал, капитан последовал за ним.
  Генерал эн Сартиг тяжело поднялся навстречу Ренальду, пристально взглянул на него и рявкнул неожиданно сильным голосом, одновременно делая какой-то странный жест:
  - Садитесь!
  Ренальд нахмурился и грязно выругался, когда зашедший вслед за ним капитан стремительным движением защёлкнул на его руке керлитовый браслет.
  - Капитан, ступайте, меня нет ни для кого! - резко приказал генерал. Когда дверь закрылась, он взял со стола кубок, налил туда вина из стоявшей рядом бутылки и приказал:
  - Выпейте и расскажите, куда вы собрались, лорд эн Арвиэр!
  Ренальд смерил его ненавидящим взглядом и рыкнул:
  - В столицу. И обращайтесь ко мне "герцог".
  Генерал выронил свой кубок и грузно опустился обратно в кресло, прохрипев:
  - Лорд Тирван умер?! Вот почему вы сорвались...
  - Если бы я сорвался, от этого места остался бы лишь пепел. И от меня тоже, - резко ответил Ренальд, - снимите с меня эту пакость!
  Генерал каким-то стариковским жестом потер лоб и произнес:
  - Примите мои соболезнования, я питал к лорду Тирвану глубочайшее почтение. Ваш отец был незаурядным человеком, и его будет не хватать не только вам. И всё же это не повод губить и себя вместе с ним!
  - Я сам решу...
  - Сам?! Глупый мальчишка, твой отец делал все для того, чтобы у тебя было будущее, - генерал со всей силы хватанул кулаком по столу, - ты хочешь уничтожить все, ради чего он жил?!
  Рванув ворот, он судорожно вдохнул воздух, лицо его побагровело. Ренальд рванулся к нему:
  - Генерал, что с вами? Позвать целителя?
  - Ничего, - прохрипел тот, - никого не надо. Сейчас, подождите...
  Постепенно краснота сходила с его лица. Наконец генерал шумно вздохнул и устало произнес:
  - Я старый и усталый человек, милорд. И пусть я не имел чести быть близким другом вашего отца, но сейчас я возьму на себя смелость посоветовать: попробуйте успокоиться! От чего умер лорд Тирван?
  - Черная лихорадка, - отрешённо ответил Ренальд, отмечая наступление отката, эмоционального и магического.
  Генерал грязно выругался и спросил:
  - Если я сниму с вас браслет, обещаете не разносить здесь все?
  - Обещаю, да я и не смогу сейчас: откат.
  - А поставить защиту от подслушивания? - еле слышно шепнул генерал, расстёгивая браслет.
  Ренальд кивнул, привычно обратился к Силе и через минуту произнес:
  - Сделано.
  - Спасибо. Я понимаю вашу боль и злость, герцог, но скажите мне: что вы собирались делать в столице? За все происходящее в конечном счете ответственен лишь один человек, тот, кому мы все давали присягу. И вы один не сможете изменить ход событий, лишь навредите себе и тому единственному, кто в будущем сможет помочь нашей стране, я говорю о Его Высочестве.
  - Вы же понимаете, что король...
  - Губит Вертан? Да, но что мы можем сделать? Уйти в столицу и устроить военный переворот, открыв артиарцам дорогу на Торен? А вы уверены, что при первой же попытке таких действий принца попросту не удавят?
  - Он единственный наследник...
  - И вы считаете, что это остановит безумца? - горько усмехнулся генерал, - да, я считаю короля сумасшедшим, и теперь целиком в вашей власти отправить меня на плаху.
  - А в вашей - меня. Даже если мы останемся и будем сражаться, что это изменит?
  - Пока мы живы, есть надежда! Кто знает, вдруг Боги сжалятся над нашей несчастной страной? Вы же понимаете, усиление Артиара невыгодно никому из наших соседей, и думаю, что даже незначительный наш успех послужит им сигналом для атаки!
  Отчаянный стук в дверь прервал слова генерала. Ренальд нахмурился, снял защиту и распахнул дверь, за которой обнаружился адъютант генерала и молодой вестовой. Встретив ледяные взгляды генерала и его гостя, солдат сглотнул и доложил:
  - Милорды, артиарцы снова перешли в наступление!
  
  
  Глава 10.
  
  Королевская Школа для девушек. Десять дней спустя.
  
  Леди Нирана ворвалась в собственную приемную, точно буря. Глаза ее сверкали яростным огнем, всегда аккуратная прическа растрепалась, а воздух вокруг директора, казалось, закручивался в вихрь. Поднявшаяся ей навстречу иса Леона испуганно отшатнулась, вжимаясь в стену.
  - Немедленно ко мне Ателис, Тарику и Элану! - резко приказала директор.
  - Да, миледи, слушаюсь, миледи, - проблеяла та и выбежала из приемной. Проводив ее взглядом, леди Нирана буркнула себе под нос "овца" и зашла в кабинет, от души хлопнув дверью. Упав в кресло, она попыталась сдержать ярость, проделывая знакомые с детства упражнения для контроля Силы. Долго заниматься этим ей не пришлось: через пять минут дверь бесшумно отворилась, впуская вызванных кураторов.
  - Садитесь, - резко скомандовала леди Нирана и продолжила, едва лишь все разместились, - я только что из дворца, Его Величество собрал Большой Совет. Эльфы вступили в войну на стороне Вертана и нанесли нашим войскам сокрушительный удар в бою у Орлада. Наша армия отступает...
  - Остроухие подонки, - прошипела леди Элана, - значит, это они стояли за войной?
  - Да какого хрена им надо?! - не выдержала леди Тарика, - мы же никогда не воевали с ними!
  - И это еще не все, - директор обвела всех взглядом, тяжесть которого ощущалась почти физически, - мы не можем послать всех магов в подкрепление нашим, поскольку вчера нас атаковали еще с двух сторон: хантарцы с востока и лондирцы с севера!
  Леди Тарика от души выругалась, остальные выглядели явно пришибленными. Некоторое время в комнате царила тишина, а затем заговорила леди Ателис:
  - Вертан, Эльтарран и Торлан? Вам этот союз не кажется противоестественным? Торланцы ненавидят магов и магию, а эльфы вообще все маги!
  - И все же они сражаются вместе, - мрачно проговорила директор, - теперь становится практически очевидным, кто стоял за войной и сумасшествием Этельрада. Вопрос только один: зачем?! И зачем вступать в войну именно тогда, когда Вертан почти разгромлен?!
  - Мы слишком мало знаем об остроухих, чтобы ответить на этот вопрос, - задумчиво и резко произнесла Элана, - что решил Совет?
  - Держать север и восток и отступать на север в Вертане, - и леди Нирана глухо выругалась.
  - Я подумала вот о чем, - леди Ателис подняла глаза на присутствующих, - все это началось с требований включить наших девочек... скажем прямо, в состав приданого. Значит, они зачем-то были нужны эльфам?
  Все потрясенно охнули и задумались. Леди Нирана покачала головой:
  - Не обязательно. Они вполне могли просчитать нашу реакцию на такое наглое требование и разыграть все как по нотам. А теперь Этельрад согласится на любые требования остроухих!
  - Неудивительно, - сжимая кулаки, прорычала леди Тарика, - он почти потерял страну! Мало войны, еще бунты, заговоры, голод, черная лихорадка... Одна надежда на его безумие...
  - Слабая надежда, - резко произнесла леди Элана, - надо было все-таки рискнуть и попробовать прикончить его. Что будем говорить девочкам?
  - Пока ничего, - подумав, ответила директор, - своей особой группе я скажу сама, до остальных доведем информацию попозже. Ателис, я жду мою четверку завтра сразу после занятий, а сейчас вы можете идти. И если найдете хоть одно предположение относительно того, ради чего эльфы это затеяли - немедленно сообщайте!
  
  Комната Элиры, четыре часа спустя.
  
  Элира подскочила на кровати, безумными глазами глядя в темноту и ощущая во рту вкус крови из прокушенной губы. Ее трясло, словно в лихорадке, а по лицу безостановочно катились слезы.
  Странные сны в последние дни стали особенно яркими, но сегодня... Жуткий кошмар, в котором ее семью и друзей раздирали на части какие-то монстры, крики, боль и кровь, гниющие трупы на улицах города, она сама, идущая босиком по крови и грязи... И в конце - мир, разрываемый на части, и темнота...
  Дрожа, девушка поднялась с кровати и тут же схватилась за стоящий рядом стул - ноги подкашивались и дрожали. До ванной она добралась едва ли не ползком, и долго-долго оттирала все тело, словно пытаясь избавиться от крови на нем...
  
  Следующее утро.
  
  - Эли, что с тобой? - в голосе Риаллы звучала тревога, - ты выглядишь так...
  - Ужасно? - спросила Элира тусклым голосом, - у меня всю ночь были жуткие кошмары. Ладно, неважно, я справлюсь...
  - Может, тебе лучше отдохнуть?
  - Нет-нет, - замотала головой Элира, - я лучше побуду со всеми, одной мне будет еще хуже. Пойдем, а то опоздаем!
  Направляясь после завтрака на занятия к леди Карии, Эли вдруг остановилась и нахмурилась:
  - У меня появилось такое чувство, что... ладно, неважно!
  - Ты знаешь, насколько ты сегодня странная? - покачала головой Риалла, - а с твоими кошмарами надо что-то делать!
  - Ну, они мне не так часто снятся, чтобы это стало проблемой.
  К последнему занятию Элира почти пришла в себя. Да, болела голова и чуть распухла прокушенная губа - утром девушка её слегка подлечила, но полностью залечить ранку не дало практически полное магическое истощение, неожиданно настигшее ее после кошмаров. Правда, леди Ателис всё равно встревожилась, ведь уже несколько месяцев Эли выдавала стабильный поток Силы, а сегодня он был почти таким же, как два года назад. Расспросив ученицу о причине, куратор облегченно кивнула, пояснив, что плохой сон действительно может привести к временному снижению интенсивности магического потока.
  Объявление леди Ателис о том, что их ожидает директор, заставило девушек переглянуться: сегодня урок не планировался! Естественно, спорить никто не стал, и уже через пять минут недоумевающая четверка стояла перед дверью комнаты, где леди Нирана обычно открывала им тайны большой политики.
  Директор уже ждала их, но ее вид... Подняв глаза на учениц, пожилая женщина устало кивнула:
  - Садитесь, леди, - и, выждав пока ученицы не выполнили ее указание, добавила, - я решила, что вы должны первыми среди учениц узнать об этом. Эльфы вступили в войну на стороне Вертана, и одновременно с ними нашу страну атаковали Хантар и Лондира.
  Повисшая на миг тишина взорвалась вопросами, а Элира ощутила странный, болезненный укол где-то рядом с сердцем. Леди Нирана подняла вверх палец, и девушки смолкли на полуслове.
  - Тише, леди, не забывайте о своем положении! Сказать я могу немногое: наши воины будут защищать страну, так что вам нечего опасаться.
  - Зачем это эльфам? - стараясь держаться спокойно, спросила Данара.
  - Увы, мы не знаем.
  - Это они стоят за безумием короля Этельрада? - голос Ларики дрогнул.
  - Вероятнее всего, - кивнула директор.
  - Получается, они дергали за ниточки, а мы все плясали под их дудку, - тихо произнесла Элира.
  - Мы никогда этого не докажем, леди, - директор говорила устало, но твердо, - знаете, что они объявили поводом для войны? Первый - Артиар якобы необоснованно напал на Вертан, второй куда отвратительнее - нас обвинили в том, что черная лихорадка дело наших рук!
  - Какая мерзость! - Риалла выразила общее негодование.
  - Верно, мерзость, - кивнула леди Нирана, - и догадываетесь, кого в этом обвиняют?
  - Магов? - предположила Элира, - леди Нирана, каковы потери среди одаренных в этой войне?
  - Вертанские маги истреблены почти полностью, - ответила та, не обращая внимания на дружное оханье девушек, - вернее, их осталось около двух дюжин, в основном целителей, да около трех десятков детей и юношей, недостаточно взрослых для того, чтобы сражаться. У нас до момента вступления эльфов в войну погибло сто тридцать два мага, сведений о потере в последней битве пока нет. Итого около трех с половиной сотен.
  - Эльфы решили истребить магов? Но это же глупо, что такие действия дадут им? - нахмурилась Данара.
  - Власть. Остаться единственными одаренными в мире...
  - Простите, леди Нирана, не сходится, - вежливо, но твердо произнесла Элира после некоторого раздумья, - даже если Эльтарран окажется единственной страной с магами, что это даст им? Захватить весь мир они не смогут - вы сами учили нас, что главное не завоевать земли, а удержать завоеванное. А если на людских землях не останется магов, то следующим всеобщим врагом станут как раз эльфы!
  Директор невесело улыбнулась:
  - Вы одна из лучших учениц, что были у меня за все время моего пребывания в Школе, леди Элира. Да, вы правы, именно это нас и смущает - незнание мотивов эльфов! Кто знает, вдруг они действительно не имеют отношения к болезни короля и искренне считают нас агрессорами?
  Девушки совершенно одинаково фыркнули, точно четверка рассерженных кошек. Риалла сдвинула тонкие брови и задала неожиданно пришедший на ум вопрос:
  - Леди Нирана, а эльфы когда-нибудь пытались как-то... Подобраться к нашей магии? Не знаю, как это правильно сформулировать...
  - Неважно, я поняла. Да, Владыка Эльтаррана не раз обращался к нашим королям с предложениями продавать кристаллы-концентраторы.
  - Значит, если мы потерпим поражение, подобные кристаллы вполне могут стать контрибуцией?
  Вопрос Данары вынудил директора хмыкнуть:
  - Возможно, леди Данара. Знаете, я все больше нахожу идею с вашей четверкой удивительно полезной! Вы умеете мыслить и выдавать необычные идеи...
  Девушки зарделись. Леди Нирана редко прибегала к похвале, и всякий раз они чувствовали себя буквально окрыленными.
  - Не проще было бы вступить в войну на нашей стороне, попросив кристаллы в качестве платы? - задумчиво протянула Ларика и тут же покачала головой, - нет, мы и без того победили бы Вертан.
  - Леди Нирана, а что приказал Его Величество? - поинтересовалась Риалла.
  - Отступать. Полагаю, нас ждет очередная битва у Арканских Врат, - тяжело вздохнула та, - я буду держать вас в курсе происходящих событий, леди. Думаю, не надо говорить, что обо всем сказанном в этой комнате следует молчать? А теперь идите, я устала...
  Девушки молча встали и, сделав реверанс, удалились, все они чувствовали себя растерянными и расстроенными.
  - Поговорим? - тихо спросила Данара, обращаясь к остальным.
  - Не сейчас, - возразила Ларика, - мне нужно уложить все это в голове.
  - Мне тоже, - кивнула Риалла, - по комнатам?
  - Я в библиотеку, - качнула головой Элира, снова ощутив то же странное притяжение, что и сегодня утром.
  - Мне пойти с тобой, Эли? - Риалла предложила это с явной неохотой, так что Элира с чистой совестью отказалась.
  В библиотеке было пусто и тихо, как и всегда в начале учебного года. Элира растерянно оглянулась: приведшее её сюда чувство исчезло бесследно. И что ей искать? Придется руководствоваться собственным разумом...
  - Добрый день, леди Элира!
  Встрепенувшись, девушка тепло улыбнулась подошедшей к ней пожилой сухощавой женщине с резкими чертами лица, седыми волосами и невероятно яркими голубыми глазами:
  - Добрый день, иса Орана. Сегодня я здесь по доброй воле, а не потому, что наказана!
  - Вы же знаете, мы всегда рады видеть вас здесь, независимо от причин, что привели вас сюда, - улыбка преобразила лицо женщины, сделав его на удивление приятным, - не так часто обучающиеся в Школе леди разделяют нашу любовь к книгам! Что интересует вас сегодня?
  - Честно говоря, я и сама толком не знаю, хотя... Мне нужны все книги на эльфийском, касающиеся магии.
  Иса Орана нахмурилась и нерешительно произнесла:
  - Видите ли, леди Элира, мы обязаны докладывать директору обо всех случаях проявления интереса учениц к магии...
  - Меня не интересуют конкретные заклинания, скорее теория, - пояснила девушка, - и я готова лично объяснить леди Ниране причины своих изысканий.
  - Что ж, это радует, - в голосе исы Ораны было явно слышно облегчение, - вас интересуют только написанные изначально на эльфийском книги или и переведенные на него тоже?
  - Пока только чисто эльфийские.
  - Что ж, присаживайтесь и подождите.
  Часа через четыре Элира отложила в сторону последнюю книгу и расстроенно уставилась в стену. Она была так уверена в том, что ее привело в библиотеку нечто важное! А все оказалось пустышкой...
  - Добрый вечер, леди Элира.
  Звучный голос заставил Элиру встрепенуться. Поднявшись, она присела в реверансе, почтительно склонив голову:
  - Добрый вечер, леди Орисса!
  Главный Библиотекарь Школы леди Орисса эн Финар искренне восхищала девушку не только своими знаниями, но и силой характера. У некрасивой бесприданницы из обедневшего, но старинного дворянского рода было мало путей в жизни: умереть старой девой в родительском доме, стать приживалкой у какой-нибудь более удачливой родственницы либо же выйти замуж за какого-нибудь богатея, желающего хоть так превратиться в кого-то большего, чем обычный, пусть и состоятельный, простолюдин... Вот только ни один из этих вариантов не устроил леди Ориссу! Она сбежала из дома, одна, без какой-либо помощи преодолела полстраны и добралась до Школы, уговорив прежнего директора принять ее на работу в библиотеку. Работала она здесь больше сорока лет, из которых последние двадцать занимала пост Главного Библиотекаря. Книги она любила истово, не прощая небрежения в обращении с ними никому, но Элира поняла и другое: за суровой маской скрывалось большое сердце. Леди Орисса никогда не отказывала в помощи тому, кто в ней нуждался, и всегда была готова помочь советом не только в части книг.
  Леди Орисса с симпатией смотрела на Элиру. Эта юная девушка была одной из тех, кто поддерживал в немолодой уже женщине волю к жизни: любознательная, целеустремленная, умненькая и без нередко встречающегося даже в Школе вельможного чванства. К тому же работа в библиотеке в качестве наказания явно не воспринималась ей таковым: она любила книги и с удовольствием возилась даже с самыми скучными заданиями. Мягко улыбнувшись, женщина спросила:
  - Вы выглядите разочарованной, леди Элира! Неужели в библиотеке не нашлось книги, способной утолить вашу жажду знаний?
  - Думаю, я просто не там ищу, - вздохнула та, - к сожалению, я и сама не знаю, что пытаюсь найти!
  - А что именно вас интересует? Попробуйте хоть примерно очертить круг вопросов!
  Элира задумалась, а потом нехотя пояснила:
  - Все про Эльфийский Лес как Источник.
  - А вы вряд ли найдете это в книгах, тем более связанных с магией. Это всё равно как если бы вы искали книгу о том, как... ходить, к примеру!
  - То есть для них это что-то настолько привычное и естественное...
  - Что они об этом не пишут в книгах! - подхватила леди Орисса, - впрочем, эльфы - странный народ, нам тяжело понять их...
  В голосе Главного Библиотекаря прозвучало нечто такое... Элира удивленно посмотрела на нее:
  - Вы их не любите, так?
  - Нет, - женщина уселась на соседний стул и задумчиво посмотрела на Элиру, - леди Элира, вы ведь учите эльфийский язык... Как по-эльфийски называют людей?
  - Нэиладэ.
  - А знаете ли вы, что означает это слово?
  - Мне говорили, что это значит "чужак", но в этом нет ничего удивительного, многие народы так зовут иноземцев.
  - Язык меняется со временем. В одной книге я прочла, что раньше это слово звучало как "Нэль-а-дэи"...
  Элира ахнула. Приставка "нэль" в эльфийском языке означало отрицание с оттенком уничижения, а второе слово...
  - Получается... недостойный или ничтожный, так ведь?! - сжав кулаки, она сузившимися глазами взглянула на леди Ориссу.
  - Так. Сложно любить тех, кто считает тебя низшим только потому, что ты принадлежишь к иной расе! Ну и, кроме того, - та хмыкнула, - они чересчур красивы, что для женщины моей внешности весьма болезненно.
  - А вы их самолично видели? Они действительно так красивы, как об этом говорится в книгах?
  - Действительно. Безупречно красивы, невероятно высокомерны и неуловимо чужды, хотя если начинаешь задумываться, то ничего слишком отличного от просто очень красивого человека вы не увидите.
  - А уши? - с любопытством спросила Элира.
  - Немного больше, чем у людей, и слегка заострены кверху. И всё же вы никогда не перепутаете эльфа и человека! Возможно, их невероятно долгая жизнь накладывает такой отпечаток...
  - Леди Орисса, могу я спросить? - смущенно начала Элира и, получив кивок той, продолжила, - а как же Великая война? Мне сложно поверить в то, что эльфы сражались с драконами ради людей!
  - Полагаю, они делали это ради себя, а потом создали у всех впечатление, что руководствовались лишь благородными целями, - пожала плечами леди Орисса, - хотя полагаю, драконы действительно были жестокими и злобными монстрами. Ведь сила почти никогда не сочетается с благородством! Но мы увлеклись, что будем делать с вашими изысканиями?
  - Не знаю. Возможно, мне стоит почитать что-то вроде эльфийских преданий...
  - Тогда подождите, я подберу вам их легенды и сказки. Те книги в отличие от этих разрешено выносить за пределы библиотеки, так что вы сможете читать их у себя в комнате в свободное время.
  - Благодарю, леди Орисса! - почтительно склонила голову девушка.
  В комнату она вернулась, неся четыре книги сказок и преданий. Как и все творения эльфов эти книги были удивительно красивыми, настоящими произведениями искусства. Заперев дверь, Элира опустилась в кресло и потянулась за первой из книг...
  
  Три дня спустя.
  
  Элира отложила в сторону книгу и встала. Подойдя к окну, она невидящим взглядом уставилась на косые струи дождя, слушая шум ветра и стук капель.
  "Неужели все это правда? - мысли путались, девушка чувствовала себя растерянной, - и что мне теперь делать? Станет ли меня кто-то слушать, особенно учитывая то, что я и сама не уверена в том, что все правильно поняла? И к кому мне пойти с этим?"
  Отойдя от окна, Элира нервно закусила губу. Рассказать леди Ателис? Кто знает, сочтет ли та найденную в книге сказок информацию достойной того, чтобы поделиться ею с директором? Или... рискнуть и направиться напрямую к леди Ниране? А что если ее не пустят? Иди директор не захочет ее слушать?
  "Хватит трусить!" - разозлившись, мысленно прикрикнула она на себя. Взглянула в зеркало, убедившись, что выглядит она в строгом соответствии с правилами, взяла книгу со стола и вышла из комнаты.
  У двери приемной директора Элира замешкалась. Решимость, с которой она покинула комнату, испарялась с каждым шагом, приближавшим ее к приемной, и сейчас девушке больше всего хотелось развернуться и убежать. Однако вместо этого она сделала шаг вперед и потянула дверь на себя.
  Войдя, она встретила рассерженный взгляд женщины, сидевшей за большим дубовым столом. Поджав и без того узкие губы, та произнесла язвительным тоном:
  - Вы заблудились, леди?
  - Нет, я хотела бы переговорить с леди Нираной, - сглотнув комок в горле, ответила Элира.
  - Если у вас есть вопросы, обратитесь к куратору вашей группы. Директор слишком занята, чтобы встречаться с каждой ученицей, которая вообразит себя достаточно значительной персоной для того, чтобы отвлекать её от дел!
  - И всё же я настаиваю, - Элира проговорила это ледяным и властным голосом - для этого ей пришлось собрать все свое самообладание, - если леди Нирана сочтет, что я заслужила наказание, я приму его. Вас же я прошу доложить, что леди Элира почтительнейше просит леди Нирану принять её!
  Секретарь недобро взглянула на нее, нехотя кивнула и зашла в кабинет директора. Элира отсчитывала секунды, ожидая сама не зная чего. Дверь открылась, и секретарь, как-то по-иному взглянув на девушку, произнесла:
  - Леди Нирана соблаговолит принять вас.
  Трепеща, Элира вошла в кабинет и тут же присела в реверансе, склонив голову.
  - Встаньте, леди Элира, и объясните мне причину вашего столь неожиданного визита! А также то, почему вы направились напрямую ко мне! То, что я веду у вас занятия, еще не дает вам права действовать через голову леди Ателис!
  - Леди Нирана, я нашла кое-что в одной из книг, но не была уверена, что леди Ателис сочтет это достойным внимания, - потупившись, ответила Элира. - если вы решите, что это лишь глупость, то я готова к наказанию, но...
  - Говорите! - голос директора стал резким и суровым, - что это за книга?
  - Это сборник наиболее старых эльфийских сказок и легенд, и там есть кое-что... Вот здесь, - девушка протянула книгу леди Ниране.
  - Я знаю семь иностранных языков, но эльфийского среди них нет. Что именно там написано?
  - Это сказка о воине Эльвариане, возлюбленную которого похитил злой колдун. Колдун хотел уничтожить Лес, и даже срубил два священных дерева Эльтирри, получив дополнительную Силу. Вот только храбрый воин настиг колдуна и смог убить его. Когда же злодей умер, Сила выплеснулась в мир, напитав собой Лес и вырастив новые Эльтирри...
  Удивление на лице леди Нираны сменилось гневом и пониманием, глаза яростно блеснули:
  - Проклятье, неужели это ответ? Когда маг стареет или болеет, Сила словно сочится из него, но это лишь тонюсенькая струйка. Если же смерть насильственная и неожиданная... Давным-давно я читала о предсмертном проклятии магов, и в книге говорилось, что в таком состоянии маг выплескивает в мир даже больше Силы, чем может когда-либо направить! И если Лес способен каким-то образом поглощать и преобразовывать эту энергию...
  Директор в упор посмотрела на Элиру:
  - Об этом никто не должен знать! Я благодарю вас за изыскания и смелость, что вы проявили, придя сюда. Думаю, это сможет многое изменить! Теперь идите, леди, и отдохните - вы выглядите уставшей. А эльфами займусь я...
  Элира присела в реверансе, встала и направилась к двери. Механически дойдя до своей комнаты, она положила книгу на стол, мельком подумав, что завтра нужно будет вернуть ее в библиотеку, разделась и нырнула в постель, чтобы тут же забыться тяжелым сном без сновидений...
  
  Следующий день.
  
  - Добрый день, леди, - появление леди Ателис заставило девушек ее группы недоуменно переглянуться, - не удивляйтесь, некоторое время у вас не будет уроков леди Эланы. Вместо них мы решили добавить вам новый предмет - некоторые сведения о полезных и вредных растениях, а также о ядах и противоядиях. Вряд ли это вам пригодится, но уж точно не помешает! В конце концов, у дворцовых змей порой бывают ядовитые зубы...
  
  Лагерь армии Вертана у Арканских Врат. Месяц спустя.
  
  - Ваша Светлость, генерал просит вас к себе, - почтительно поклонился вестовой.
  Ренальд молча кивнул и встал. За время, прошедшее со смерти отца, он окончательно замкнулся в себе, стал холоден и недоверчив. Лишь наедине с генералом он позволял себе ненадолго сбросить броню - после той вспышки, когда он чуть не сорвался, его доверие к лорду Гораду возросло многократно. К тому же генерал был одним из немногих в армии Вертана, разделявших отношение герцога эн Арвиэр к новоявленным союзникам.
  Проходя мимо эльфийского лагеря, он бросил мимолетный взгляд в сторону остроухих. Те все время держались наособицу, категорически отказываясь разделять с людьми не только кров, но и пищу. И сейчас роскошные шатры из обработанного особым образом зеленого шелка - он не пропускал ни ветер, ни воду - казались королевскими дворцами рядом с хижинами - палатками армии людей.
  Проходя мимо стоящего в сторонке большого шатра-лазарета, Ренальд стиснул зубы так, что они скрипнули. Союзнички, мать их так! Несмотря на то, что эльфийское искусство исцеления вошло в легенды, остроухие категорически отказывались лечить людей, обосновывая это необходимостью беречь магию! И теперь Ренальду практически некем было командовать - из более чем двух сотен боевых магов в живых осталось лишь восемь человек...
  Артиарцы отступали, нанося точные и сокрушительные удары и заставляя Ренальда восхищаться командованием их армии и королем Ретларом: те явно старались сохранить своих людей, особенно магов. И почему-то именно это явно бесило остроухих, точно убийство одаренных и было их целью...
  Наконец перед глазами Ренальда предстал большой шатер, к котором размещался штаб их армии и сам генерал. Лорд Горад был в одиночестве, лицо его было мрачным и усталым.
  - Генерал, - чуть склонил голову Ренальд.
  - Присаживайтесь, милорд, и поставьте защиту, - тихо произнес тот.
  Как только Ренальд выполнил приказ, генерал поднял на него глаза и тусклым голосом сказал:
  - Прежде всего скажу вот что... две недели назад пришло известие из столицы: Этельрад наотрез отказался вести с артиарцами мирные переговоры, и я получил приказ взять Арканские Врата невзирая ни на какие потери, а также отказ на мое предложение вернуть магов-целителей в Торен. И это при том, что черная лихорадка выкосила почти половину населения столицы и окрестностей! Слава Богам, ее удалось взять под контроль!
  - Мы положим здесь не только остатки магов, но и множество воинов, - сжимая кулаки, произнес Ренальд.
  - Да, но с помощью эльфов Врата мы точно возьмем. Как бы я к ним не относился, воины они превосходные, и магией владеют виртуозно.
  - Хотел бы я знать, что именно они рассчитывают получить от нашего союза!
  - Именно поэтому я вас и позвал. Первоначально я планировал сохранить это в тайне, но чем больше проходит времени, тем сильнее мне кажется, что это может быть правдой, - генерал достал из-под камзола и протянул Ренальду какую-то бумагу:
  - Это я нашел в своем шатре под подушкой, и так и не сумел выяснить, как оно туда попало. Естественно, приказывать этому мерзкому шпиону разыскать виновного я не стал. Прочтите и скажите, что вы об этом думаете!
  Ренальд взял бумаги и углубился в чтение. Через несколько минут он отложил написанное изящным, но твердым почерком письмо без обращения и подписи и, глядя куда-то в пространство, глухо произнес:
  - Что ж, это объясняет все! Сумасшествие короля, эту безумную войну и вступление в нее эльфов!
  - Это ведь эльфийский, так? - генерал кивнул на лист, казавшийся точной копией какой-то древней рукописи.
  - Да, его старая версия, довольно сложная для восприятия даже для того, кто владеет языком остроухих в совершенстве! Кусочек древней - еще до Великой войны - легенды, который подтверждает написанное здесь. Что вы будете делать?
  - А что я могу? - вопросом на вопрос ответил лорд Горад, - больше всего мне хочется прекратить воевать! Что скажете вы, стоит ли мне направить это в столицу?
  - Не думаю, что в этом есть смысл, - по некотором размышлении ответил Ренальд, - бумаги явно подкинуты артиарцами, и полагаю, в Торене тоже появилось некоторое количество их копий. Проклятье, наши свары нужны только эльфам, а мы ничего не можем сделать!
  - Верно. Думаю, вы заметили - я намеренно тяну с атакой, но долго делать этого не смогу. Еще пару дней, и нам придется наступать, иначе меня снимут... вместе с этой старой головой, - генерал похлопал себя по затылку, - и поставят на мое место кого-нибудь другого, не столь обремененного раздумьями о судьбах Родины! Именно поэтому я хотел спросить...
  Слова генерала прервала какая-то возня и крики, долетевшие сквозь щиты. Получив в ответ на свой вопросительный знак кивок генерала, Ренальд снял защиту, и через несколько мгновений в шатер вбежал запыленный солдат.
  - Милорды, срочные вести из столицы! - пошатнувшись, отрапортовал почерневший от усталости гонец с лихорадочно блестевшими глазами. Ренальд помог ему удержаться на ногах, усадил на небольшой походный стульчик и, выглянув из шатра наружу, велел охранявшим шатер воинам позаботиться о прибывшем. Оставшись наедине с генералом, Ренальд вопросительно поднял на того глаза: лорд Горад медлил, словно боясь открывать запечатанное Большой Королевской печатью письмо. Снова вернув защиту на место, Ренальд негромко произнес:
  - Милорд, я поставил защиту.
  Резко кивнув, генерал вскрыл конверт и принялся читать. Лицо его неожиданно изменилось: на нем читалось потрясение и явное облегчение. Отложив письмо в сторону, лорд Горад широко и радостно улыбнулся:
  - Хорошо, что вы поставили защиту, иначе бы мои чувства вполне могли послужить обвинением в измене! Король Этельрад скончался, Его Величество король Нарвен приказал немедленно остановить боевые действия и начать переговоры!
  - Боги!!! - потрясенный Ренальд упал на стул и покачал головой, - неужели наши молитвы были услышаны?! Но как это произошло?
  - Подробностей нет, но полагаю, вы вскоре узнаете об этом. Король призывает вас в столицу, и чем быстрее, тем лучше!
  - Я отправлюсь прямо сейчас, - кивнул Ренальд, - точнее, как только вам удастся согнать с лица эту неуместную улыбку и придать ему выражение неизбывной скорби!
  Генерал вдруг рассмеялся, искренне и радостно, сразу помолодев лет на десять:
  - Ох, лорд Ренальд, вам не передать мои чувства! Предлагаю выпить за Его Величество короля Нарвена!
  - С удовольствием, - Ренальд налил в кубки вино и поднял один из них, салютуя командиру - точнее, бывшему командиру, - за Нарвена II, пусть его правление будет долгим и славным!
  - За короля! - генерал выпил вино одним глотком, глубоко вздохнул и посуровел, - ну что, выражение моего лица достаточно скорбное?
  - Ну, по крайней мере, оно больше не кажется ликующим, - Ренальд ухмыльнулся и снял защиту.
  
  Королевская Школа для девушек. Неделя спустя.
  
  - Доброе утро, леди! - леди Элана выглядела усталой, но удивительно довольной чем-то, - надеюсь, вы не скучали в мое отсутствие? Прежде всего я хочу сообщить вам одну прелюбопытную новость: король Вертана Этельрад скончался от удара, а его наследник Нарвен II предложил Его Величеству королю Ретлару мирные переговоры!
  Элире показалось, что с ее плеч свалился тяжкий груз. Неужели войне конец? Какое счастье!
  - А переговоры уже начались? - поинтересовалась Данара.
  - Нет, но военные действия временно остановлены, хотя это вызвало крайнее недовольство союзников Вертана.
  Не лови Элира каждое слово учительницы, вполне могла бы не заметить быстрого взгляда в её сторону, казалось, та ощутила ее облегчение. Неужели найденная ею книга смогла как-то помочь в этой ситуации? Нет, вряд ли, да и какая разница, главное - люди не будут больше гибнуть!
  
  Торен. Три дня спустя.
  
  - Милорд, доброго дня вам! Прошу прощения, но въезд в столицу дозволен лишь по спискам, у нас до сих пор свирепствует черная лихорадка. Пожалуйста, представьтесь, - немолодой мужчина в мундире капитана городской стражи Торена вежливо поклонился.
  - Я герцог эн Арвиэр, прибыл сюда по приказу Его Величества из армии. Вместе со мной - маги-целители и охрана.
  - Маги-целители?! Благословение Небесам! - капитан явно был счастлив. Раздавшийся со стороны рядовых стражников шепот он проигнорировал, заорав:
  - А ну пропустить! - и добавил, обратившись к Ренальду, - Ваша Светлость, а как там война?
  - Его Величество приказал начать мирные переговоры, дадут Боги, скоро все уладится, - ответил тот.
  Въехав в город, Ренальд распрощался с направившимися в городскую больницу целителями, а сам повернул коня в сторону дворца. Проезжая по улицам столицы, он с болью в сердце наблюдал, как изменились ее жители. Некогда шумные, заполненные одетыми в яркие одежды горожанами улицы почти опустели, а сами люди выглядели затравленными и измученными. В который раз за последние годы Ренальд про себя проклял Этельрада, что превратил свою страну и народ в это!
  Вот наконец и дворец. Ренальд поморщился: даже здесь было заметно запустение, а белоснежный мрамор Королевского дворца словно посерел. Спешившись, он бросил поводья слуге и направился в сторону королевских покоев. Встреченные им слуги и немногочисленные придворные склонялись в поклонах и приседали в реверансах, провожая его любопытными взглядами - он буквально кожей чувствовал их.
  Перед королевским кабинетом дежурили двое гвардейцев. Один из них, помоложе, попытался было заступить дорогу, но второй одернул его и склонил голову:
  - Ваша Светлость, Его Величество отдал приказ немедленно пропустить вас к нему, лишь только вы явитесь во дворец. Прошу прощения, но меч...
  Ренальд кивнул и отстегнул от пояса ножны, гвардеец почтительно принял их и отступил в сторону.
  - Ваше Величество, - войдя в кабинет, Ренальд склонился в глубоком поклоне.
  - Рен, дружище, ну наконец-то!
  Нарвен шагнул к нему и вдруг порывисто обнял, затем отстранился, хлопнул Ренальда по плечу и велел:
  - Садись. И я тебе своей королевской волей запрещаю звать меня Величеством наедине!
  Улыбаясь, Ренальд опустился на стул. Впрочем, улыбка сползла с его лица, стоило лишь пристальнее разглядеть друга. Усталые глаза, морщины на лбу, горестные складки у губ и изморось седины на висках - и это в тридцать с небольшим! Нарвен понимающе усмехнулся:
  - Что, сильно изменился к худшему? Да ты не стесняйся, должен же быть кто-то, кто скажет мне правду!
  - Нарв, когда ты в последний раз нормально спал? - вопрос вырвался у Ренальда раньше, чем он успел его обдумать.
  Тот вздохнул и усталым жестом потер подбородок:
  - Уж и сам не припомню. Хорошо, что ты здесь, теперь я смогу хоть немного отдохнуть. После смерти короля все полетело вверх тормашками...
  - Короля? - с нажимом переспросил Ренальд.
  - Удивлен? - хмыкнул Нарвен, - после того, что он творил последние месяцы, звать его отцом я не могу. Это подло и гадко, но я, кажется, рад его смерти. Во всяком случае, испытываемое мною облегчение трудно передать словами!
  - И всё же я выражаю тебе соболезнования. Он не всегда был таким...
  - Да, я тоже сожалею о том человеке, каким он был когда-то: пусть мягким и нерешительным, но зато понимающим и не злобным... Но знаешь, Рен, его смерть в определенном смысле спасла меня! Не умри он, и возможно, умер бы я...
  - О чем ты?!
  - Лиена на четвертом месяце беременности, - Нарвен невесело усмехнулся, глядя в потрясенное лицо друга, - ты сейчас наверняка думаешь, как я мог быть настолько глуп? Знаешь, когда за каждым твоим шагом следят... словом, я не мог отвертеться ни от посещения опочивальни жены, ни от исполнения супружеского долга, а травы, что она пила, в конце концов закончились... Благодарение всем Богам, что Лиена оказалась умна и осторожна! Никто так и не узнал о том, что она понесла, иначе бы за мою жизнь не дали бы и медной монетки!
  - Король действительно считал, что ты хочешь свергнуть его? - потрясенно спросил Ренальд.
  Нарвен помрачнел и тихо признался:
  - Да, и после того, как я понял, что он сходит с ума, это перестало быть чушью. А уж после казней аристократов... Знаешь, я был готов убить его собственными руками, и думаю, Боги еще накажут меня за эти мысли! Кроме того, я частично виновен в его смерти...
  Ренальд внимательно посмотрел на друга и качнул головой:
  - Прости, Нарв, не верю! Поделишься со мной? Что бы это ни было, держать в себе не стоит! Кстати, от чего умер король, что сказали целители?
  - Что смерть вызвана естественными причинами, это был удар.
  Ренальд припомнил, каким был Этельрад в тот раз, когда он видел его последний раз: грузный одутловатый мужчина с испещренными красными прожилками лицом. Пожав плечами, он сказал:
  - Насколько я помню, у него были все внешние признаки человека, которого может настигнуть удар. Не понимаю, что тебя гнетет?
  - Кое-что есть, - Нарвен вздохнул и пояснил, доставая что-то из ящика стола, - примерно три недели назад я нашел это в своих покоях.
  Ренальд был почти уверен в том, что именно увидит, и ничуть не удивился, когда друг протянул ему точно такие же листы, что нашел у себя генерал. Он кивнул:
  - Я уже видел это, такие же подкинули генералу эн Сартигу. Удивительно только, как кому-то удалось добраться до твоих покоев!
  - Думаешь, артиарцы? Больше вроде некому... Странно другое - как вообще кто-то из них попал в Торен, ведь все выезды и въезды блокированы!
  - То, что это дело рук артиарцев, я уверен. Как и в том, что написанное здесь - правда. А попасть в город... Для сильного мага это хоть и сложно, но возможно, вот во дворец - дело другое...
  - Кстати, о дворце. Рен, ты можешь проверить защиту?
  - Прямо сейчас? - Ренальд удивленно посмотрел на друга и, получив его решительный кивок, прикрыл глаза. Он сидел так примерно с четверть часа, а потом встряхнулся всем телом, точно выходящий из воды пес, и, взглянув на напряженно ожидавшего его вердикта Нарвена, пояснил:
  - Она ослабла, и сильно, но пока держится. Убить короля Этельрада она бы не дала, а единственный способ снять и снова поставить ее - добраться до управляющего артефакта. Сам знаешь, это невозможно.
  Ренальд говорил с виду совершенно искренне, умолчав о некоей странности в защитной сети, наблюдавшейся в спальне короля. Крохотная... не прореха даже, прокол или его видимость... Вряд ли сквозь него можно было целенаправленно воздействовать на короля, да еще так, чтобы защищающие дворец чары не сочли это воздействие злом! Разве что это было влияние даже не на разум, а на эмоции, вроде бы в Артиаре изредка рождаются такие маги... Однако Нарву этого знать явно не стоит: даже если покойного короля чуть подтолкнули к смерти, тот, кто сделал это, спас и страну, и самого Нарвена. Лучше пусть он считает это роковой случайностью!
  - Понятно, - тяжело вздохнул Нарвен, - честно говоря, даже и не знаю, радоваться мне или огорчаться! Так моя вина становится больше, зато не придется искать и казнить своего благодетеля...
  - Да почему ты вообще себя в чем-то винишь?! - не выдержал Ренальд.
  Его друг потер переносицу и заговорил, смотря куда-то в пространство:
  - В последние дни он все время гневался. Кричал на придворных, слуг, швырялся вещами, вроде даже собственную фаворитку ударил... Во дворце все старались прятаться по углам, боясь за собственную жизнь. Получив эти бумаги, я сначала не решался показать их королю, но, хорошенько подумав, решил в последний раз попробовать достучаться до его разума.
  - И это не удалось.
  - Верно. Сначала он вообще не хотел даже брать их в руки, а когда прочел... Словом, он обвинил меня в измене стране, в том, что я пытаюсь спровоцировать войну с Эльтарраном... Он кричал, лицо его все больше багровело, и я не сразу осознал, что крик перешел в хрип. И даже после этого промедлил какое-то время, прежде чем приказать позвать целителя...
  - И что в этом такого? - Ренальд поднял бровь и усмехнулся, - ты был не в том состоянии, чтобы быстро соображать! К тому же ты не целитель, так как мог понять, что королю срочно нужна помощь? К тому времени, как появился целитель...
  - Король испустил дух буквально за несколько мгновений до того, как целитель вбежал в его покои, - тихо ответил Нарвен, - и я до сих пор думаю: выжил бы он, если бы я поднял тревогу сразу же? И самое главное: промедлил я специально или случайно?
  - Глупо мучить себя такими вопросами, - решительно заявил Ренальд, - он был немолод, нездоров, и не ограничивал себя ни в чем! Ну прожил бы он еще месяц, что бы это изменило? Если не считать того, что он вполне мог бы приказать тебя казнить? А, еще половина нашей армии скорее всего полегла при штурме Арканских Врат!
  Нарвен некоторое время молча смотрел на друга, а потом впервые с начала их разговора улыбнулся и распрямил плечи, точно сбрасывая с них тяжкий груз:
  - Как же мне тебя не хватало, Рен! Никогда раньше не понимал, как это тяжело, не иметь рядом никого, кому можешь доверять безоглядно!
  - А Ее Величество? Если я тебя правильно понял, она на твоей стороне...
  - Лиена... Она меня любит, и действительно предана мне, но всё же некоторые привычки в ней сильны. И она чересчур доверяет своим родственникам и жрецам...
  - И по-прежнему не любит магов? - вздохнул Ренальд.
  - Боюсь, еще больше, чем прежде. Жаль только, что эта нелюбовь почему-то не распространяется на эльфов!
  - Женщинам трудно остаться к ним равнодушными, слишком красивы. Расскажешь, что ты решил с переговорами?
  Нарвен помрачнел и покачал головой:
  - Это слишком долгий разговор, а ты явно даже домой не заезжал, так ведь?
  - Верно. Да и как-то не тянет меня туда, - признался Ренальд, закаменев лицом.
  - Понимаю, - мягко сказал Нарвен, - и еще раз хочу выразить свои искренние соболезнования по поводу смерти твоего отца. Его очень не хватает мне и всему Вертану! Но тебе всё равно стоит отдохнуть, а вряд ли ты захочешь остаться во дворце.
  - Думаю, пока я принесу больше пользы здесь. Тем более, что придворных сейчас тут мало, а именно они меня больше всего раздражали.
  - Да, полагаю, еще не скоро это место приобретет прежний блеск! Что ж, я очень рад тому, что ты будешь рядом, - Нарвен прикоснулся к лежавшему на столе металлическому кругляшу.
  Через пять минут в комнату вошел старик-придворный, склонившийся перед королем, а затем уставившийся на него преданным собачьим взглядом.
  - Лорд Ирвар, позаботьтесь, чтобы герцогу выделили соответствующие его положению покои и слуг.
  - Слушаюсь, Ваше Величество, - снова склонил голову тот и повернулся к Ренальду, - Ваша Светлость...
  - Ступай, Рен, отдохни. Дел у тебя будет много, но до завтрашнего утра они подождут!
  Поклонившись, Ренальд следом за лордом Ирваром покинул покои короля. Придворный улыбнулся ему:
  - Рад снова видеть вас, Ваша Светлость, и примите мои соболезнования в связи с кончиной вашего батюшки. Следуйте за мной!
  Пока они шли к комнатам, Ренальд внимательно смотрел по сторонам, все больше хмурясь. Его сопровождающий нарушил молчание:
  - Увы, здесь многое изменилось. Покойный король в последнее время был слегка недоверчив, и у многих лордов и леди вдруг нашлись не терпящие отлагательства дела в их поместьях. Ну и слуг соответственно стало меньше, да еще и черная лихорадка... - лорд Ирвар тяжело вздохнул и покачал головой.
  - Со мной в столицу прибыли маги-целители, так что думаю, что с этим вскорости разберутся, - откликнулся Ренальд, - да и придворные вернутся, как только узнают о восшествии короля Нарвена на престол. Кстати, не спросил: коронации ведь еще не было?
  - Нет, она состоится послезавтра. На удивление скромная церемония, впрочем, время сейчас такое...
  Лорд остановился у двери, богато изукрашенной резьбой. Ренальд удивленно хмыкнул:
  - Здесь? Это же покои для лиц королевской крови!
  - Сейчас они пустуют, а о вашей дружбе с Его Величеством я знаю не понаслышке, - улыбнулся лорд Ирвар, - помнится, в детстве вы все время проказничали вместе! Кто-то другой мог бы усомниться, но я-то знаю, что вы друг другу как братья. Прошу, размещайтесь, а я пришлю к вам слуг.
  Кивнув, Ренальд вошел в комнату и тут же упал в кресло, прикрыв глаза. Столь долго сдерживаемая усталость навалилась на него ватным одеялом, сделав мысли ленивыми и путаными...
  
  Глава 11.
  
  Королевская Школа для девушек. То же время.
  
  - Добрый вечер, леди Нирана, - колокольчиком прозвенел голос леди Эланы.
  Директор доброжелательно улыбнулась, глядя на безмятежное лицо посетительницы:
  - Садись, Элана, поболтаем. Попробуй отвар, это новый рецепт, очень недурно вышло.
  Та изящно опустилась в кресло, отпила из чашечки и слегка улыбнулась:
  - Действительно вкусно! Вы хотели меня видеть?
  - Да, и прежде всего - поблагодарить за столь удачный визит к нашим соседям.
  - Могу я спросить? - леди Элана отодвинула чашку в сторону и, получив одобрительный кивок директора, продолжила, - что знают члены Совета и Его Величество о моей поездке?
  - То, что благодаря тебе замыслы эльфов стали известны широкому кругу лиц.
  - И все? - сейчас взгляд красавицы-блондинки приобрел кинжальную остроту.
  - Разумеется, а что они еще должны знать? - с легкой насмешкой ответила директор, - я предпочитаю, чтобы сведения о некоторых талантах моих коллег и подопечных оставались неизвестными. А уж у моей преемницы просто обязано быть что-то, скрытое от жадного до тайн и власти Совета. Тем более, если ее дар столь необычен и малоизучен...
  - Ваши решения как всегда мудры и взвешены, - леди Элана явно расслабилась, - позвольте поинтересоваться, тот обрывок легенды... Его действительно нашли в какой-то книге или это выдумка?
  - Если это и неправда, то хорошо придумано, так? - леди Нирана отпила из своей чашки, - да, это стоило бы придумать! Но в данном случае это чистейшая правда, легенда действительно нашлась в одной из библиотечных книг.
  - Простите, но никто из нас не знал о ваших поисках, и это слегка странно...
  - Решили, что я вам не доверяю? Зря, их не было. Поисков, я имею в виду. Эту книгу мне просто принесли и фактически сунули под нос.
  - Вот как?! И кто? Нет, я попробую угадать сама. Кто-то, знающий о роли эльфов в этой войне и эльфийский язык одновременно, и к тому же достаточно храбрый для личного визита... - она побарабанила пальцами по подлокотнику кресла, и широко распахнула глаза, - ну конечно, Элира!
  - Верно, не так уж сложно догадаться.
  - Умница девочка, что и говорить! Кстати, вам никто не говорил, как она прозвала мой предмет?
  - Нет, и как же?
  - "Школа злословия". На редкость изящно и точно, не находите?
  - Весьма точно, - усмехнулась леди Нирана.
  - Кстати, я хотела спросить, что слышно о мирных переговорах и как настроен Его Величество?
  - Переговоры еще не начались, а Его Величество полон решимости прекратить кровопролитие, воевать на три фронта чересчур тяжко. Вопрос только в том, что потребуют вертанцы в обмен на мир.
  - Судя по всему, что я слышала о короле Нарвене, он на редкость умен и вряд ли захочет воевать дальше. А вот чего захотят союзники Вертана...
  - Особенно остроухие, - вздохнула директор, - скоро узнаем!
  
  Королевская Школа для девушек. Следующее утро.
  
  Элира встала с кровати и подошла к окну. Солнечные лучи заливали школьный парк ярким светом, отражаясь в бесчисленных каплях воды на трепещущих алых и желтых листьях. Некоторое время девушка просто стояла, молча любуясь редким в это время года зрелищем и вспоминая свой сон.
  Кошмары ушли сразу же после того, как она нашла ту эльфийскую книгу и показала ее директору, словно кто-то ими пытался заставить ее действовать. Да, вернулись те странные сны, в которых она видела разные уголки Итравы, но по сравнению с пережитым тогда ужасом они казались ей приятным разнообразием. Но появились и новые сны - жаркие, стыдные, после которых девушка чувствовало неясное томление во всем теле.
  Отойдя от окна, Элира подошла к зеркалу и, закусив губу, сбросила ночную рубашку, оставшись обнаженной. Щеки тут же вспыхнули: несмотря на множество прочитанных книг и беседы с Риаллой, она лишь недавно начала осознавать потребности своего тела. Сглотнув, она принялась критически разглядывать себя, затем расплела косу и тряхнула головой, давая волосам рассыпаться по плечам.
  Зеркало отразило стройную, подтянутую гибкую фигуру с изящными округлостями. Элира приподняла волосы, снова отпустила их, чуть изогнулась и, вздохнув, отправилась одеваться. Леди Кария учила их не только украшать свое лицо и тело, но и любить их, а с этим у Элиры до сих пор были некоторые проблемы. То, что она делала только что, было заданием учительницы, которая предложила им рассмотреть себя обнаженными, чтобы потом наедине побеседовать об их достоинствах и изъянах - точнее, о том, что сами ученицы считали таковыми.
  Одеваясь, она думала о сегодняшних уроках. Основы управления поместьем, верховая езда, иностранный язык, искусство светской беседы, эльфийский... Она вздохнула, вспомнив тему занятий леди Эланы - флирт. Именно это давалось ей сложней всего, куда проще было изящное светское злословие! А тут... Притворяться дурочкой, очаровывая мужчин, и что хуже всего - самой притворяться очарованной... Нет, она делала все это, но удовольствия это не доставляло ни малейшего! Всё же мужчинам куда проще, они могут говорить без обиняков...
  В последние дни она все чаще вспоминала тот разговор с Риаллой, остро чувствуя утекающее время, оставшееся до выпуска, и понимая, что ее вряд ли ждет счастливая жизнь. Уж слишком низкой была вероятность того, что они с избранным для нее супругом смогут стать друзьями и уважать друг друга... Порой ей казалось, что все, чему их учили, и особенно углубленная программа леди Нираны, было рассчитано на то, чтобы самым сильным характером и умным ученицам становилось тесно в клетке традиционных семейных отношений!
  Заплетая косу, Элира впервые серьезно задумалась о том, какие качества она хочет видеть в своем будущем муже. Твердый характер, ум, при этом не закостенелый и способный воспринимать новые идеи... Уважительное отношение к женщинам, но без заискивания - девушка знала, что некоторые ее соученицы мечтали о муже-подкаблучнике, но у нее сама эта идея вызывала нечто вроде брезгливого содрогания. Верность и преданность... Элира невесело рассмеялась: будучи неглупой, она прекрасно понимала, что таких мужчин нужно днем с огнем искать! Мало кто из по-настоящему сильных мужчин способен воспринимать женщину как равную себе, а уж девушку на десять-пятнадцать лет моложе - и подавно...
  Стук в дверь раздался как раз когда она отошла от зеркала. Влетевшая в комнату Риалла улыбнулась подруге:
  - Доброе утро, Эли! Как спалось?
  - Так... - та снова порозовела, - сны были... особые...
  - О, я догадываясь, - подмигнула Риалла, - давно пора! Идем? Сегодня на завтрак будут пирожки с яблоками, идем скорее, а то не достанется!
  - По-моему, всем всегда хватало, - усмехнулась Элира.
  - А может, я хочу не два-три, а десять!
  - Лопнешь!
  - Фи, леди Элира, разве воспитанная леди может произносить такие слова? - лицо Риаллы приняло страдальческое выражение, - надо употреблять изящные великосветские выражения!
  - Простите великодушно, леди Риалла, - Эли, с трудом сдерживая смех, присела в реверансе, - я лишь хотела сказать, что неумеренное употребление кушаний способно нанести прискорбный ущерб целостности вашей телесной оболочки!
  - Я позволю себе заметить, что ваши опасения вряд ли могут воплотиться в реальность, - ответила Риалла и рассмеялась.
  - Это значит: не дождешься, так? - присоединилась к ней Элира, закрывая дверь комнаты.
  - Да. Всё же нравятся мне уроки леди Эланы! Кстати, а у тебя никогда не возникает чувства, что она читает наши мысли? Как-то она очень точно определяет наши больные места!
  - Полагаешь, она менталист? - Элира даже споткнулась, призадумалась и решительно покачала головой, - нет, я читала, что этот дар исключительно мужской. Вроде бы это связано с особенностями мозга и мышления: у менталистов последнее предельно рационально, они почти не испытывают эмоций, а женщины с такими... характерами... крайне редки, и никогда не бывают одаренными.
  - Странно, как тогда она так точно определяет, что именно будет нам неприятно? Если только... я же еще дома читала про что-то похожее, - Риалла нахмурилась, задумалась, а потом прищелкнула пальцами, - о, точно! Правда, это была не научная книга, а роман, но там говорилось про девушку, наделенную даром влиять на эмоции и ощущать особо сильные чувства других...
  Последние слова Риалла прошептала еле слышно, предварительно оглядевшись по сторонам.
  - Очень похоже, - так же тихо ответила ей Элира, - только не думаю, что кому-нибудь еще стоит знать о наших предположениях!
  Риалла сделала забавный жест, точно зашивая рот, и прибавила шагу. Элира поспешила за ней, напряженно раздумывая над вопросом: какие опасности кроются для них в этом знании?
  
  Торен. Королевский дворец, покои герцога эн Арвиэр. То же время.
  
  - Доброе утро, Ваша Светлость! - камердинер виновато взглянул на Ренальда, - прошу простить меня, я не думал, что вы проснетесь так рано.
  - Ничего страшного, Галор, я уже давно научился сам умываться и одеваться, - усмехнулся тот, - главное, что вы заранее позаботились о моей одежде и обуви.
  Галор поклонился снова, с явным облегчением на лице, и спросил:
  - Прикажете подавать завтрак?
  - Да, пожалуй!
  Позавтракав, Ренальд спросил:
  - Галор, вы не знаете, когда обычно встает Его Величество?
  - Его Величество поднимается совсем рано, обычно в это время он уже работает в своем кабинете, - в голосе камердинера явно звучало уважение и восхищение.
  - Понятно. Так, Галор, некоторые правила, я человек нетребовательный, но за их исполнение спрошу строго. В мои покои не должен входить никто, кроме вас и тех служанок, что будут тут убирать, и последнее они должны делать исключительно в вашем присутствии. Особо обращаю ваше внимание: никаких леди здесь быть не должно! Надеюсь, вам все понятно?
  - Разумеется, Ваша Светлость, - по узким губам мужчины скользнула понимающая улыбка, - значит, если некие леди будут утверждать, что вы пригласили их...
  - Отвечайте, что вы ничего не знаете и без моего приказа не впустите сюда даже королеву.
  - Слушаюсь. Милорд, - окликнул камердинер Ренальда, - обычно по утрам Его Величество работает в Большом кабинете.
  - Благодарю, - кивнул Ренальд и вышел из комнаты.
  В отличие от Малого кабинета, в котором Нарвен принимал его вчера и который был частью личных покоев государя, Большим кабинетом традиционно называли несколько смежных комнат в левом крыле дворца. В них размещались и зал Совета, и канцелярия Его Величества, и сам кабинет с приемной, в которую и устремился Ренальд. Сосредоточенно что-то писавший секретарь поднял голову при звуке шагов и тут же вскочил:
  - Доброе утро, Ваша Светлость. Прошу, - он поклонился, делая знак охранникам и открывая перед Ренальдом дверь, - Его Величество приказал впускать вас без доклада.
  - Благодарю, - кивнул тот.
  Нарвен встретил его улыбкой:
  - Доброе утро, Рен. Я смотрю, ты по-прежнему ранняя пташка?
  - Как и ты, - улыбнулся другу Ренальд, отмечая, что Нарвен сегодня выглядит явно получше.
  - Слишком много дел, и все срочные! Садись, мне нужно тебя кое о чем расспросить.
  Опустившись в кресло, Ренальд выжидающе уставился на друга. Тот отодвинулся от стола, устроившись в кресле поудобнее, и спросил:
  - Рен, что ты скажешь об эльфах? Как они восприняли объявление перемирия?
  Тот вздохнул и пожал плечами:
  - Трудно сказать. Внешне и виду не подали - их командир просто молча выслушал генерала, даже не изменившись в лице, кивнул и ушел. Впрочем, они и убивали с такими же невозмутимыми лицами...
  - Они могут нарушить перемирие?
  - Могут, но вряд ли станут, - после некоторого раздумья ответил Ренальд, - другое дело попытаться устроить провокацию... Перед отъездом я переговорил на эту тему с генералом, и он поклялся, что остроухих будут бдительно охранять, чтобы не дать им сорвать переговоры.
  - А сам генерал может сделать что-то подобное? Я не слишком хорошо его знаю...
  - Он никогда не пойдет на такое, - запротестовал Ренальд, - лорд Горад человек чести, беззаветно преданный стране и долгу. И, как многие военные, на самом деле не любит войну! Нет, только не генерал!
  - А другие офицеры?
  - Генерал эн Сартиг отличный командир, и его люди ему всецело преданы. А шпиона Тайной службы генерал приказал арестовать сразу же, как только пришло известие о смерти прежнего короля.
  - Да, Тайная служба, точнее то, во что ее превратили - еще одна моя головная боль, - помрачнел Нарвен, - хорошо, я понял, генерал эн Сартиг не способен на предательство. А если его подчинят?
  - Ты о менталистах? Не выйдет: у него на редкость твердый характер, сильная воля, и к тому же он терпеть не может эльфов. Подчинить такого человека практически невозможно, его можно убить, но не сломать.
  - Слава Богам! - с явным облегчением выдохнул король и пояснил, - больше всего я боялся срыва переговоров из-за провокаций. Рен, а насколько сильны эльфы?
  Ренальд дернул ртом и нехотя ответил:
  - Очень сильны, уж не знаю, все они такие или нам прислали самых сильных, но я бы не хотел воевать с ними! Особенно теперь, когда почти все наши маги истреблены... Надеюсь, ты не собираешься бросить им вызов?!
  - Не считай меня дураком, Рен, - желчно ответил Нарвен, - я пытаюсь понять, что произойдет, если эльфы ударят по Артиару в одиночку.
  - Они сделают это только в одном случае: если будут ясно видеть свою выгоду как в случае победы, так и в случае поражения. Кроме того, они крайне трепетно относятся к собственным жизням! Одно дело оказывать магическую поддержку и, стоя подальше от опасности, стрелять из луков, и совсем другое - самим рваться вперед сквозь боль и грязь. И всё же если Владыка прикажет, то они пойдут и на это... Вот только рискнет ли он приказать?
  - Значит, разрывать с ними союз не стоит, - тяжело вздохнул король.
  - Боюсь, разорви мы союз, и через пару месяцев вместо Вертана было бы кладбище! Ты знаешь мою искреннюю нелюбовь к остроухим, особенно после известия о том, зачем им нужна была эта война, но я тоже посоветую придерживаться союзнических обязательств! И скажи, что ты собираешься предложить королю Ретлару? Ты будешь претендовать на их земли? Как бы то ни было, они сейчас в невыгодном положении...
  - Нет, я хочу восстановить границы в довоенных пределах. С другой стороны, сейчас север Вертана все еще в их руках...
  - Если военные действия возобновятся - ненадолго, и я полагаю, они тоже это понимают. Тем более что сейчас оберегать магов станет для них весьма важной задачей...
  - Верно. Вопрос в другом - союзники желают получить определенные выгоды от того, что участвовали в войне на нашей стороне, да и нам бы не помешала контрибуция...
  - Ты ведь говоришь не о деньгах или каких-то послаблениях в торговле, так? - остро взглянул на него Ренальд, - что они запросили?
  - Торланцы - ничего, их участие в войне - "приданое" Лиены. А вот эльфы... - Нарвен сжал губы, лицо его вспухло желваками.
  - Нарв, - негромко позвал его Ренальд после недолгого молчания.
  - Прости, - встряхнулся тот, дернул уголком рта и, достав пергаментный свиток, протянул его другу, - вот, полюбуйся.
  Ренальд развернул свиток и впился глазами в строчки. По мере чтения лицо его суровело, наконец он отбросил пергамент в сторону и грязно выругался. Нарвен только вздохнул и развел руками:
  - Вот так.
  - Ты действительно считаешь, что король Ретлар пойдет на это?! И прости, Нарв, но я вынужден спросить... А тебе не будет стыдно выставлять подобные условия?!
  - Как думаешь, почему я расспрашивал тебя об эльфах? - взорвался король, - ты действительно считаешь, что я без зазрения совести потребую это у Ретлара? Тем более зная, что вины артиарцев в войне нет?
  - Прости, - виновато произнес Ренальд, - я сглупил. И всё же... Формально повод оспорить эти условия есть, ведь Артиар не был захвачен!
  - Да, но скажи я, что не буду их исполнять, и остроухие нападут на нас! Долго ли наша страна выстоит против них?
  - Нет, мы обескровлены войной, голодом, эпидемией... Вертан упадет в их руки, точно спелый плод!
  - Об этом я и говорю. Что делать, ума не приложу!
  - А если уменьшить размер требований? Вызвать эльфийского посла и переговорить. В конце концов, даже Вертан еще не весь свободен, не говоря уже об оккупации Артиара...
  Нарвен вздохнул:
  - Я об этом думал, но они могут возразить - вы сами остановились.
  - Да, но и ты можешь опровергнуть их резоны: все ваши воины живы, а штурм Арканских Врат вряд ли обошелся бы без жертв. И более того, за каждую пядь своей земли артиарцы бы сражались до последнего! Хотите - попытайтесь завершить войну сами, мы не будем мешать, даже поможем, но не военной силой.
  - А знаешь, это может сработать, - кивнул король, - значит, уменьшить... И насколько?
  - Раза в три самое меньшее! И даже так это будет слишком: насколько я знаю, указанный в этом, - он мотнул головой в сторону свитка, - размер требований примерно соответствует объему накопителей, заполняемых магами Артиара за год, и это в течение ста лет! Но ты говорил о контрибуции в наш адрес...
  - Я имел в виду вторую часть их требований, о которой ты почему-то предпочитаешь не упоминать!
  - Потому что оно откровенно... мерзкое. Зачем остроухим одаренные девушки? И смотри, какая точность - пятьдесят четыре девушки за шесть лет, начиная с момента подписания этих соглашений! Я подозреваю, что это точное количество учениц Королевской Школы, сейчас обучающихся в ней. Тем более, шесть лет - срок их обучения.
  - Ты считаешь, они каким-то образом узнали их число? Похоже на правду... а вот ответа на твой вопрос попросту не знаю. Может, они хотят использовать девушек для того же, для чего их растили?
  - Брак и дети?! Да ушастые помешаны на чистоте крови!
  - А ты уверен, что не существует магии, позволяющей ребенку эльфа и одаренной родиться чистокровным эльфом? - Нарвен пытливо взглянул на друга.
  - Нет, не уверен, и все же... Скажу откровенно, Нарв: пока остроухие не поклянутся Лесом, что девушек ждет именно замужество, предлагать такое королю Ретлару и Совету - вызвать их категорический отказ! Впрочем, даже и после клятвы артиарцы могут оскорбиться и решить стоять до конца...
  - Да, могут. И поверь, я прекрасно понимаю, что вина в случае чего будет лишь на мне! Именно поэтому я полностью согласен с тобой, более того, моим требованием будет не только клятва, но и заключение браков здесь, в Торене. До этого момента девушки будут находиться под нашей защитой!
  - Эльфы могут не согласиться, - задумчиво протянул Ренальд.
  - Могут, но тогда нам придется объяснить им всю невыполнимость их требований, - отрезал Нарвен, - и предложить им воевать дальше самостоятельно.
  - Хорошо, предположим, ты договоришься с эльфами на своих условиях! Ты считаешь, они согласятся уменьшить количество девушек? Хотя нет, у тебя ведь другое на уме, так?
  - Да. Если речь всё же идет о браке и если мы будем выдвигать Артиару эти требования, я хочу, чтобы каждая из девушек имела право выбора: стать ей супругой эльфа или же одного из наших магов.
  - Одного из наших? Нарв, из тех, кто воевал со мной и остался в живых, претендовать на них могут лишь десять человек!
  - И те, кто были слишком юны для участия в войне. Я все понимаю, Рен, но каждая из девушек, избравшая вертанца, не даст усилиться эльфам! А для нас каждый ребенок с даром станет сокровищем...
  - И ты всерьез думаешь, что кто-то из артиарок выберет наших, если рядом будут эльфы? - скептически усмехнулся Ренальд, - ты же понимаешь, как для девушек, тем более столь юных, важна внешность! Кстати, именно поэтому эльфы могут и согласиться, ведь вряд ли это хоть немного уменьшит их "добычу"...
  - Я не знаю, но хотя бы попытаться мы должны. Значит, завтра я встречусь с эльфийским послом и...
  - Нарв, у тебя завтра коронация!
  - Тьфу ты, - по-простецки и совершенно искренне высказался Нарвен, - забыл, веришь? Значит, послезавтра, и после этого мы решим, что делать дальше...
  
  Торен. Королевский дворец, через день.
  
  - Ваше Величество, посол Эльтаррана лорд Тэльрион прибыл по Вашему повелению!
  - Пригласите его, - коротко приказал Нарвен и со вздохом потянулся за короной под хмыканье Ренальда, - и ничего смешного, это самый неудобный головной убор из всех, что мне приходилось носить! И всякий раз, когда я надеваю ее, мне чудится, что вся страна на моих плечах...
  Король Вертана Нарвен II гордо распрямил плечи и придал лицу невозмутимость. Двое лакеев распахнули двери, и в Малую приемную вступил - именно это слово почему-то возникло в мозгу Ренальда - эльф в традиционном официальном костюме Эльтаррана: темно-серые брюки, сапоги до колена и зеленый с серебром камзол, покроем более напоминающий мундир.
  Церемониймейстер зычно объявил:
  - Посол Эльтаррана лорд Тэльрион Нарвиэ!
  Несколько неестественно плавных шагов, и посол склонил голову:
  - Ваше Величество, от имени Эльтаррана, Пресветлого Владыки и себя лично приношу Вам поздравления с коронацией и выражаю надежду, что отношения между нашими странами останутся столь же дружественными, как при Вашем отце.
  - Мы рады приветствовать вас, милорд, а также Пресветлого Владыку в вашем лице, - сохраняя величественную позу, проговорил король, - это мой друг и советник герцог эн Арвиэр.
  Ренальд, поднявшийся с места при появлении посла, молча поклонился тому.
  - Я премного наслышан о вашей доблести и уме, Ваша Светлость, - эльф слегка склонил голову, - польщен знакомством.
  - Благодарю, эльриэ, - Ренальд произнес это на эльфийском, заметив мгновенно мелькнувшее удивление в глазах посла, - примите и мои уверения в совершеннейшем к вам почтении.
  - Садитесь, милорды, и начнем, - прервал взаимные расшаркивания король, делая знак церемониймейстеру и слугам покинуть приемную.
  Опустившись в кресло, Ренальд посмотрел на эльфа, стараясь делать это незаметно - прямые, в упор, взгляды подданные Эльтаррана нередко воспринимали как оскорбления - и вспоминая все, что было ему известно о после.
  Титул "эльриэ", по которому он обратился к лорду Тэльриону, означал, что тот принадлежит к числу эльфов из семи старших родов, или Ветвей. Ветвь посла была третьей от Кроны - рода Эльнариэ, из которого происходил сам Пресветлый Владыка. Словом, эльриэ Тэльрион Нарвиэ был представителем высшей эльфийской знати и сильным магом - впрочем, как и все эльфы из Ветвей. Ну а если добавить, что он недавно отпраздновал свой пятисотлетний юбилей, становилось понятно, что в опыте интриг никому из людей с ним было не тягаться.
  "Красивые они всё же, - с легкой неприязнью подумал Ренальд, - особенно те, кто постарше!" Парадокс: в молодости эльфы-мужчины обычно менее привлекательны, вернее, внешность их людям кажется недостаточно мужественной. А вот в сидевшем напротив него лорде даже самый взыскательный взгляд вряд ли нашел бы недостатки: холодное властное лицо с идеально правильными, но твердыми чертами, ледяные зеленые глаза, идеально гладкие светлые волосы, повелительный разворот широких плеч... Неудивительно, что женщины влюблялись в них без памяти, их не отталкивало даже явное пренебрежение остроухих к людям...
  - Итак, милорд, Мы призвали вас сюда, дабы обсудить условия того союза, который подписан между нашими странами, - начал король, его лицо было столь же холодно-спокойным, как и лицо его гостя, - как вы, без сомнения, осведомлены, Мы планируем мирные переговоры между Вертаном и Артиаром.
  - Ваше Величество собирается разорвать договоренности между Вертаном и Эльтарраном? - посол говорил мерным голосом, в котором не было и тени эмоций.
  - Нет, речь идет лишь об их пересмотре. Мы несомненно признаем заслугу достославных магов Эльтаррана в успехах этой войны и готовы всемерно способствовать удовлетворению требований союза, однако размер выставляемой контрибуции абсолютно неприемлем для того, чтобы всерьез рассчитывать на успех переговоров.
  - Однако он может оказаться вполне приемлем для Артиара, когда наши армии будут стоять перед вратами Энтара, - возразил лорд Тэльрион.
  - Возможно, в этом случае указанные условия действительно были бы признаны соответствующими ситуации, - тут же согласился король, - однако наша страна не может далее продолжать военные действия. К тому же пока еще армия Артиара на территории Вертана, а не наоборот.
  - Тогда почему бы не продолжить воевать? - чуть поднял бровь эльф. - Наши объединенные армии вполне могли бы нанести Артиару поражение, от которого им бы пришлось оправляться веками!
  Ренальд с трудом сдержал гнев и одновременно почувствовал гордость за друга, на лице которого не появилось и тени чувств.
  - Как Мы уже говорили, Вертан истощен войной, голодом и эпидемией. И надеемся, что Пресветлый Владыка в мудрости своей проявит понимание столь сложной ситуации. Тем не менее, если повелитель Эльтаррана сочтет, что продолжение войны отвечает интересам его государства, Мы готовы поддержать вашу армию в части снабжения.
  - Пресветлый Владыка вполне может рассудить, что предложение Вашего Величества по сути означает собой разрыв отношений между нашими странами!
  - Надеюсь, что Светлейший примет во внимание наше стремление как можно более полно удовлетворить требования союзного договора, не проливая при этом крови эльфов, - заметил Ренальд.
  - Это сильный аргумент, герцог, - посол едва заметно склонил голову, - вы правы, Владыка крайне щепетилен в отношении жизни своих подданных. Что Вы предлагаете, Ваше Величество?
  Ренальд посмотрел на своего друга и повелителя. Не знай он Нарвена настолько хорошо, и не заметил бы, что часть его напряженности ушла после согласия эльфа. Первый шаг сделан, главное - не напортачить! Король слегка улыбнулся - одними губами, глаза оставались столь же холодными - и произнес:
  - Во-первых, милорд, требование относительно леди-воспитанниц Королевской Школы. Прежде всего позвольте Нам выразить искреннее восхищение блистательной работой разведки Эльтаррана: узнать точное количество учениц Школы при той тайне, что ее окутывает - дорогого стоит!
  Посол благодарно склонил голову, заставив Ренальда мысленно улыбнуться: в глазах эльфа он на какое-то мгновение заметил удивление. Что, остроухий, не ждал, что мы тоже умеем думать и делать выводы?
  - Однако это приводит нас к другому вопросу, - продолжил король, - их ценность для Артиара весьма велика, к тому же эти леди относятся к знатнейшим родам страны! Именно поэтому Мы желаем знать, для чего Эльтаррану нужны одаренные леди? Более того, Нам нужны гарантии, что им не причинят вреда, и гарантии надежные, ведь именно Нам придется поручиться за это перед королем Ретларом!
  - Я понимаю Вашу обеспокоенность, Ваше Величество, - после некоторого раздумья кивнул посол, - однако могу лишь сказать, что ни жизни, ни здоровью, ни чести этих леди не будет нанесено никакого урона! Что же до цели... Не буду скрывать, она ничем не отличается от той, что заложена в их воспитании: дать жизнь одаренному ребенку.
  - Разве такой ребенок не будет смеском? - спросил Ренальд.
  - У нас есть способ избежать этого, - безмятежно ответил посол.
  - Готовы ли вы поклясться Лесом, что ваши слова правдивы? - резко задал вопрос король, - и говорил ли Владыка вашими устами?
  - Да, Ваше Величество, мои слова - слова Владыки, и я готов дать эту клятву немедленно. Милорд, - посол повернулся к Ренальду, - вы знаете наш язык, поэтому я прошу вас выступить свидетелем.
  - Почту за честь, - склонил голову тот.
   Поднявшись, лорд Тэльрион положил руку на грудь и принялся произносить слова клятвы. Ренальд слушал, стараясь уловить любое, даже самое маленькое отклонение от оговоренного, и чувствуя, как нарастает концентрация Силы - странной, слегка чуждой - и как по мере этого нагревается амулет Хранителя на его груди. При произнесении последних слов клятвы Сила словно накрыла посла коконом, Ренальд даже увидел его - ничем иным представшее перед его мысленным взором кружевное плетение изумрудных нитей быть не могло. На миг кокон расширился, потом сжался и исчез, нити точно впитались в кожу эльфа, а Ренальд с трудом сдержался, что бы не выдать себя: амулет весьма болезненно обжег его кожу.
  - Лорд Ренальд, что скажете? - голос Нарвена был сух и спокоен, - соответствовала ли клятва лорда Тэльриона тому, что мы обсудили?
  - Да, Ваше Величество, абсолютно. Лорд дал клятву как голос Владыки, что действия подданных Эльтаррана не причинят ущерба выпускницам Королевской Школы для девушек. Как и оговорено: ни жизни, ни здоровью, ни чести. Также лорд подтвердил: единственное, что будет требоваться от леди - дать жизнь одаренному ребенку.
  - Что ж, Мы благодарим вас, милорд. Прошу садиться и продолжим, - король чуть прищурил глаза, - как Мы уже и говорили, пожелания Эльтаррана вполне уместны, однако размер их вряд ли приемлем. И первое, что Мы хотели бы обсудить - количество одаренных леди, которых желает получить ваш народ.
  - Приношу свои глубочайшие извинения, Ваше Величество, однако в этом вопросе Владыка непреклонен. Эти леди слишком ценны для будущего нашего народа, чтобы мы могли уступить!
  - Однако и наш народ понес трагические потери в этой войне, - возразил король, - особенно велики потери среди одаренных! Вот почему Мы бы хотели получить хотя бы нескольких леди для наших магов.
  - Боюсь, это неприемлемо, - возразил посол.
  - Ваше Величество, лорд Тэльрион, а что, если мы сделаем чуть по-другому? - словно только сейчас придумав это, спросил Ренальд, - предоставим выбор самим леди?
  - Что вы имеете в виду, герцог? - в голосе короля было явственно слышно "искреннее" недоумение.
  - Дать леди выбрать между нашими магами и подданными Пресветлого Владыки, - пояснил Ренальд и обратился к эльфу, - насколько я знаю, большинство ваших соотечественников верит в предопределенность. Что, если одна из этих леди определена в супруги магу-вертанцу самой Судьбой?
  - Вы удивили меня, герцог, - ответил посол, - я считал вас более прагматичным. Что ж, я не могу принять такое решение самостоятельно, но имею все основания полагать, что Владыка может согласиться на него. Однако в этом случае у нас могут появиться некоторые дополнительные пожелания. Ничего серьезного, но нам бы не хотелось, чтобы юные леди заранее воспринимали нашу расу как врагов!
  - Справедливо и мудро, - кивнул король, - тогда подождем решения Владыки. А теперь второй вопрос - размер контрибуции в виде кристаллов-концентраторов. Вертан не претендует на них, но при этом Мы считаем, что меньший размер при сохраненном сроке выплаты вполне адекватно соответствует сложившейся в нашем противостоянии с Артиаром ситуации.
  - Возможно, Эльтарран мог бы согласиться с пожеланиями Вашего Величества... О каком размере Вы ведете речь?
  - Уменьшенном в пять раз, - жестко заявил король.
  Ренальд лишь усилием воли не позволил неуместной ухмылке появиться на губах. Впервые на лице эльфа промелькнуло что-то похожее на чувство! "А Нарвен молодец, решил поторговаться!" - подумал он.
  - Это неприемлемо, - качнул головой посол, - подобное предложения я даже не осмелюсь озвучить Владыке! В конце концов, у нас всегда остается вариант с продолжением войны...
  - Тогда вы потеряете многих, - резко заметил Ренальд, - я воевал с артиарцами, и смею заверить: они будут сражаться не жалея себя!
  - Так обычно про крыс говорят: мол, будучи загнанными в угол, они огрызаются до последнего, - тон эльфа не оставлял сомнений в том, что оскорбление было нанесено намеренно.
  - Ошибаетесь, милорд, - Ренальд заговорил прежде, чем успел ответить явно разгневанный король, - люди куда опаснее крыс, возможно, когда-нибудь и вы поймете это...
  Их взгляды скрестились, точно мечи, никто не отводил глаз первым. Наконец эльф отрывисто кивнул:
  - Что ж, возможно, вы правы. Ваше Величество, полагаю, мы можем обсудить снижение размера контрибуции на четверть...
  Следующий час запомнился Ренальду самой ожесточенной торговлей в его жизни. Когда эльф наконец удалился, заверив, что со всей возможной скоростью доложит Владыке о достигнутых договоренностях, друзья еще какое-то время молчали. Затем Нарвен снял корону, взъерошил волосы и выругался:
  - Проклятье, я чувствую себя так, словно по мне пробежался табун лошадей! Что ты делаешь?
  - Ставлю защиту от подслушивания. У эльфов слишком хороший слух, к чему их искушать? - устало усмехнулся Ренальд, направляя Силу, - причем говоря о слухе, я не имею в виду только их собственные острые уши!
  - Полагаешь, у них есть шпионы во дворце?
  - И не только у них, думаю, здесь найдутся шпионы всех сопредельных государств или, по крайней мере, их подручные! У артиарцев уж точно, иначе как бы тебе смогли подкинуть обличающие эльфов бумаги? - Ренальд подошел к стоящему в стороне столику, - желает ли Ваше Величество бокал вина?
  - Желает, - усмехнулся Нарвен, - никогда не думал, что так сложно говорить о себе "мы"!
  - Тебе достался сложный соперник для тренировки, - признал друг, протягивая ему бокал с вином, - но держался ты блестяще!
  - Чуть не сорвался, когда этот остроухий мерзавец сравнил людей с крысами, хорошо хоть, ты ему ответил. И всё же встреча прошла совсем недурно, мы почти достигли желаемого! Надеюсь, Владыка подтвердит эти договоренности...
  - Даже если он подтвердит их, согласится ли на эти условия Ретлар?
  - Искренне надеюсь, что да: война не нужна ни мне, ни ему. А договоренности можно и пересмотреть... Впоследствии!
  Ренальд присвистнул, с интересом глядя на друга:
  - Ты считаешь, Артиар не будет придерживаться условий мирных соглашений?
  - Я считаю, что остроухие совершили большую ошибку, спровоцировав эту войну! Артиарцы не простят, и если сейчас они могут принять эти условия, то потом, когда их границы будут в безопасности... Думаю, лет через десять эльфы на собственной шкуре узнают, что такое война на истребление! И клянусь, я с большим удовольствием помог бы в этом... просвещении! Ладно, это все будущее, сейчас же важно другое. Скажи, Рен, в клятве действительно не было лазеек?
  - Нет, если только они не кроются в том, что не было произнесено.
  - О чем ты?
  - Не было ни слова сказано про брак...
  - Я об этом тоже подумал. Вот только тут они сглупили, оставив нам лазейку! Подумай сам, друг мой: они поклялись не делать ничего, что могло бы нанести урон чести леди, верно?
  - Да, а значит, без брака они попросту не смогут их забрать! Ты будешь говорить об этом...
  - С эльфами? - губы Нарвена тронула коварная улыбка, - и не подумаю! Вот пускай леди приедут сюда, сделают свой выбор... А потом я выставлю условие: хотите забрать девушек - женитесь, причем в Торене! В конце концов, именно на мне будет лежать ответственность за судьбы этих юных леди...
  - Превосходно! - широко улыбнулся Ренальд, - придется либо жениться, либо признать нарушение клятвы. А перед артиарцами ты будешь раскрывать карты?
  - Да, тем более я уверен, что они уже обо всем осведомлены. Жаль, я не могу послать в Энтар тебя! Я думал об этом, но здесь ты нужнее. Кстати, мне нужна будет твоя помощь: я хочу отменить некоторые решения прежнего короля, и прежде всего - о пресечении некоторых дворянских родов. Я знаю, что твой отец оказывал помощь несчастным, вся вина которых состояла в родстве с теми, кто пытался спасти нашу страну, и прошу тебя помочь в их розыске и представлении ко двору.
  - Я сделаю это с удовольствием, - кивнул Ренальд, - а что ты решил с кабинетом министров и постом канцлера?
  - А ты не согласишься им стать? - с надеждой спросил Нарвен.
  - Да упаси меня Боги! Нарв, я готов делать все, что необходимо, но официальный пост - это прежде всего множество бумаг, лжи, лести и интриг! Конечно, если ты прикажешь...
  - Не прикажу, именно по тем причинам, что ты назвал. И самое главное - ты мой друг! И раз уж ты не согласился, Вертан обойдется без канцлера, мне не нужен человек, который попытается плести интриги за моей спиной и вертеть мной. Куклой на троне я не буду!
  - Я в этом и не сомневался. Вот только твоя жизнь будет слишком уж нерадостной...
  - Я король, а значит, обязан думать прежде всего о стране, - с тяжким вздохом ответил Нарвен, - кстати, я бы хотел, чтобы ты попытался найти общий язык с Лиеной. Тем более, если со мной что-нибудь случится, именно ты займешь пост регента при моем наследнике.
  - Мне не нравится ход твоих мыслей - я насчет "что-нибудь случится". Относительно Ее Величества могу лишь обещать, что приложу всемерные усилия. Хотя нет, не всемерные: ни одна из ее фрейлин не станет герцогиней эн Арвиэр!
  - О, кстати! - Нарвен оживился, глаза его весело заблестели - совсем как три года назад, с радостью отметил Ренальд, - а расскажи-ка мне, что вчера за история произошла с леди Фанией?
  - Вот уж пиявка! - поморщился Ренальд, - леди решила возобновить свои атаки на мою... добродетель...
  Нарвен расхохотался:
  - Добродетель?! Боги, Рен, я обвиню тебя в покушении на короля! "Уморил посредством приступов смеха", звучит? Нет, если серьезно, неужели твой слуга действительно прогнал ее голую из твоих покоев?
  Ренальд поперхнулся:
  - Нет, я знал, как рождаются слухи, и ждал всего, но такое... Во-первых, слуга не мой, а дворцовый, во-вторых, не из моих покоев, а от их двери, в-третьих, не голую, а весьма соблазнительно одетую... или скорее полураздетую! Леди, похоже, была твердо настроена стать герцогиней: полагаю, не предупреди я слугу заранее, нашел бы ее в своей постели в чём мать родила! А там скандал, слезы, обвинения меня в лишении невинности этого нежного цветка и брачный браслет. Нет уж, спасибо, если я захочу шлюху, схожу в бордель, но жениться на такой - упаси Боги! Кстати, ты не мог бы переговорить с супругой, чтобы она приструнила свою фрейлину? В конце концов, такое поведение ее приближенной бросает тень и на Ее Величество!
  - Поговорю, - отрывисто кивнул Нарвен, - ты прав. Ладно, повеселились - и хватит, у меня через четверть часа встреча с казначеем, а ты займись моим поручением!
  
  
  Глава 12.
  
  Энтар, столица Артиара. Королевский дворец. Месяц спустя.
  
  Леди Нирана сделала несколько шагов вперед и присела в придворном реверансе.
  - Добрый вечер, леди Нирана, - в глуховатом мужском голосе сквозила усталость, - поднимитесь! Рад, что вы так быстро откликнулись на мое приглашение.
  - Добрый вечер, Ваше Величество, - произнесла директор, выпрямившись.
  - Присядьте, леди, нам нужно многое обсудить. Оставьте нас!
  Находящиеся в комнате поклонились и вышли, бесшумно прикрыв за собой дверь. Леди Нирана опустилась в кресло и воззрилась на короля.
  Король Артиара Ретлар III был немолод - не так давно ему исполнилось пятьдесят семь. Впрочем, выглядел он для своего возраста прекрасно: широкие плечи, подтянутая фигура - впору воину, не королю, лицо, наделенное грубоватой мужской красотой: твердый квадратный подбородок, прямой нос, проницательные серые глаза, четкий абрис губ. Только полностью седые волосы, морщины на лбу да складки у губ выдавали истинный возраст Ретлара. Восшедший на престол в довольно юном возрасте - ему не было еще и двадцати - король Ретлар был, по мнению леди Нираны, идеальным правителем: умным, проницательным, в меру жестоким, но при этом справедливым. К тому же он проявлял достойную короля умеренность в удовольствиях, хотя и не обделял себя фаворитками. Впрочем, ни одной из них не удавалось хоть как-то влиять на политику страны или даже раскладку сил при дворе, при первой же подобной попытке король лишал недостаточно умных леди своего благоволения. К тем же, кто знал свое место, он был щедр и великодушен, так что многие придворные дамы вполне искренне пытались обратить на себя внимание Его Величества.
  Король задумчиво посмотрел на свою гостью и заговорил:
  - Полагаю, вы догадываетесь, зачем я пригласил вас. Условия мирного договора с Вертаном непосредственно касаются ваших подопечных, именно поэтому я решил переговорить с вами до того, как сообщу эту новость Совету.
  Леди Нирана поджала губы, встретила взгляд короля и спросила:
  - Могу я узнать, что именно потребовал Вертан в качестве контрибуции?
  - Леди-выпускниц Королевской Школы, а именно пятьдесят четыре девушки в течение следующих пяти с половиной лет. И треть ежегодно заполняемых кристаллов-концентраторов в течение ста лет.
  По мере размеренно падающих - словно комья земли на могилу - слов короля в воздухе приемной нарастало магическое напряжение, а лицо леди Нираны все больше темнело. Когда она наконец разомкнула губы, в голосе ее звучал скрежет металла:
  - И каково решение Вашего Величества?
  - Я решил принять условия Вертана. Мы не можем сражаться на три фронта, особенно когда действия наших врагов управляются из единого центра!
  - Эльфы, - вложенная в это короткое слово ненависть казалась испепеляющей.
  - Эльфы, - согласился король, - и вы лучше всех знаете, зачем они это затеяли! Более того, я получил личное письмо от Его Величества Нарвена II, полагаю, вы догадываетесь, что в нем.
  - Информация о том, что эта контрибуция целиком уйдет в Эльтарран?
  - Именно так. Нарвен оказался в редкостно тяжелом положении: страна разорена, а союзники слишком сильны и готовы по мановению руки превратиться во врагов.
  - Я понимаю, что король Нарвен лишь заложник ситуации, но мои воспитанницы... Что с ними сделают остроухие твари?!
  - В письме говорится и об этом: посол Эльтаррана дал клятву, что их действия не нанесут ущерба жизни, здоровью или чести леди и что они нужны для того, чтобы передать свой дар детям. По словам посла, у них есть способ, при котором эти дети будут чистокровными! Кстати, о таком вы ничего не знаете?
  - Увы, Ваше Величество, в Эльтарране у меня шпионов нет, да и вряд ли они есть хоть у кого! Могу я спросить, что это была за клятва и кто был ее свидетелем?
  - Клятву Лесом дал посол как Голос Владыки, свидетель - герцог эн Арвиэр.
  Директор Школы задумалась и нехотя кивнула:
  - Это надежно, герцог сильный маг и явно не является сторонником ни эльфов, ни политики прежнего короля. Ваше Величество, мы действительно ничего не можем сделать?
  - Воевать против эльфов мы не можем... пока!
  - У нас нет с ними общих границ, вряд ли мы сможем сделать это и в будущем. Или... Его Величество Нарвен II готов пропустить наши армии сквозь свои земли?!
  - Не сейчас, леди Нирана, не сейчас. Жаль, что он не занял престол хотя бы годом раньше, и хорошо, что это случилось не слишком поздно, поздно как для Вертана, так и для Артиара! Есть и еще кое-что: Нарвен выторговал у эльфов право выбора для наших леди: они могут выбрать себе мужей среди магов - подданных Вертана. И он пообещал лично проследить, чтобы в случае такого выбора мужья относились к вашим воспитанницам с должным уважением.
  Леди Нирана задумалась, а потом качнула головой:
  - Сколько их магов осталось в живых, человек десять? Да еще мальчишки, не вошедшие в возраст... А соперники у них... Увы, мои воспитанницы слишком юны для того, чтобы суметь разглядеть за прекрасными лицами эльфов равнодушие и презрение! Нет, не все, разумеется, но большинство. К тому же мы так старательно внушали им, что у них нет выбора, что их судьба от них не зависит... Хотя если поведать им обо всем дурном, что нам известно об эльфах...
  - Увы, это невозможно: одно из условий договора. Я должен буду дать магическую клятву, что наложу "строжайший запрет на все, что может создать в глазах учениц Школы негативный образ подданных Эльтаррана", - последние слова король выплюнул, словно они жгли ему рот.
  - А вот это очень плохо, - помрачнела леди Нирана, - и если с младшими мы со временем сможем придумать, как обойти запрет, то выпускницы этого года превратятся в жертвенных овец. Лишь об одной из учениц я могу сказать точно, что она ни за что на свете не выберет эльфа, и надеяться, что ее примеру последуют еще трое моих личных учениц!
  - И кто эта мудрая леди? Возможно, мы могли бы использовать ее пример в будущем?
  - Леди Элира, - директор помялась и добавила, - дочь графа эн Таронн. Именно она нашла в книгах ту древнюю легенду, что подсказала нам цели эльфов.
  - Любопытно, - король оживился, - она столь же красива, как леди Онория?
  - Нет, она привлекательна, но больше похожа на отца. И действительно очень умна и обладает на редкость сильным характером, потерять именно её мне будет безумно жаль!
  - Действительно, жаль! А если она будет "создавать негативный образ эльфов" по собственной воле, повлечет ли это какие-либо последствия?
  Леди Нирана призадумалась, затем пожала плечами:
  - Полагаю, нет, но предпочла бы посоветоваться с магами Совета.
  - Сделайте это, - явный приказ, - и кстати, у меня вопрос: каким образом эльфы могли узнать точное количество учениц Школы?
  В голосе короля грохотала гроза, взгляд серых глаз разил, точно клинок. Леди Нирана вздохнула:
  - Я не знаю, Ваше Величество. Мы никогда не считали это государственной тайной, так что проболтаться мог кто угодно, да хотя бы те же служанки. И я искренне надеюсь, что это они, ибо при одной мысли о том, что среди учителей или старших служителей Школы есть предатель, в мою голову закрадываются мысли об убийстве! Я постараюсь выяснить...
  - Я подключу Тайную Службу, - пообещал король, - кстати, вы ведь не учите своих воспитанниц магии?
  - Не учим, Ваше Величество. Отказаться от Силы и без того сложно, а если еще и научиться ее использовать, это станет труднее в разы!
  - Я согласен с вашими доводами, однако это означает их абсолютную беззащитность. Когда их судьбой было замужество с одним из наших магов, это не составляло проблемы, но теперь... Пожалуй, я пришлю в Школу того, кто сможет научить выпускниц хоть самой примитивной немагической самозащите. В конце концов, кинжал - приемлемое оружие даже для леди!
  - Ваше Величество, но...
  - Разумеется, женщину! Женщины-телохранительницы крайне редки, но все же встречаются, полагаю, мне удастся найти для вас подходящую. Я не настаиваю на обязательности такого обучения, но если кто-то из леди захочет стать чуть сильнее, то почему бы и нет?
  - Слушаюсь, Ваше Величество, - склонила голову леди Нирана.
  - Превосходно. Кстати, у меня тут возникла одна прелюбопытная идея...
  Король хищно улыбнулся, побарабанил пальцами по подлокотнику и взглянул на свою гостью:
  - Я вот что подумал... Стоит вашим воспитанницам пересечь границу, и наши обязательства будут выполнены. А что, если после этого какая-то леди вдруг настолько очаруется кем-то, что будет готова бежать с ним? Нашей вины тут не будет, а если вертанцы не смогли уберечь доставшееся им сокровище... Что ж, сами виноваты! Что скажете, леди Нирана?
  - Прошу простить меня, Ваше Величество, но я не уверена, что это сработает, - со вздохом призналась та, - слишком многое в обучении учениц Школы направлено на то, чтобы думать головой, а не сердцем. С другой стороны, они всё же очень молоды и не всегда поступают разумно... Хотя главный вопрос в другом: как они сумеют очароваться кем-либо? Вы хотите нарушить многовековые правила Школы и представить им кого-то до выпуска?
  - Нет, это было бы весьма опрометчиво, да и слишком явно сигнализировало бы, что дело нечисто. Тем более теперь, пока мы не знаем, кто сообщает эльфам информацию! С другой стороны, вашим воспитанницам в их путешествии в Вертан несомненно потребуется сопровождение, так почему бы не назначить в их эскорт группу магов помоложе, например, выпускников Магической Школы этого года? В конце концов, практика у них может быть и такой!
  - Действительно, весьма любопытная идея, Ваше Величество, - в том, как директор склонила голову, чувствовалось искреннее уважение, - может и сработать. Хотя... Вы же понимаете, что такое может пройти только один раз, и в лучшем случае - с одной-двумя девушками?
  - Разумеется, но даже одна-две девушки - это на одного-двух новых эльфов меньше, - зло сощурил глаза король. - Мы должны выгадать из этой мерзкой ситуации все возможное! Кстати, леди Нирана, было бы недурно выдать одну из ваших воспитанниц поумнее за герцога эн Арвиэр.
  - Я уже думала об этом, Ваше Величество, однако не уверена, что герцог будет во всем этом участвовать. Полагаю, эльфам известно, что рождение одаренных в роду эн Арвиэр никак не зависит от того, является ли ею мать! Кроме того, вряд ли король Нарвен будет принуждать к этому своего друга и правую руку. Тем не менее... Можно ли будет получить информацию о вертанских магах, что могут участвовать в этом отборе, и политических раскладах при дворе короля Нарвена? Конечно, кое-какие сведения у меня есть, но назвать их полными я бы не решилась.
  - Разумеется, информация от наших агентов будет доставлена вам как можно скорее. Вы хотите ознакомить с нею учениц?
  - Не всех, только тех, в уме и способности молчать которых я уверена. Кто знает, возможно, эти девушки смогут послужить рычагом нашего влияния на политику Вертана. А уж если герцог всё же будет участвовать в отборе... О нем мне нужна самая полная информация!
  - Она у вас будет. Все, что пожелаете, вплоть до предпочитаемых им в постели поз, - король криво усмехнулся.
  - Эти сведения тоже могут оказаться весьма полезными, - ничуть не смутившись, откликнулась леди Нирана, - Ваше Величество, когда договор будет подписан?
  - Завтра я поставлю в известность Большой Совет, и если ни у кого не возникнет гениальных идей, как нам заключить мир, не соглашаясь на контрибуцию, послезавтра договор будет заключен. Вы, как и остальные члены Совета, приглашены на церемонию. А теперь можете идти, и благодарю за беседу.
  - Ваше Величество, - леди Нирана присела в реверансе, - благодарю, что уведомили меня заранее. Я сделаю все для того, чтобы уменьшить ущерб от требований эльфов для нашей страны.
  - Не сомневаюсь! Да, и еще - то, что это требования именно эльфов, а не Вертана, неизвестно широкому кругу, и я бы желал, чтобы это оставалось неизменным. И я говорю не столько о ваших ученицах и ближайших помощницах, столько о представителях Совета и прочих не связанных со Школой аристократах.
  - Я выполню Ваш приказ, Ваше Величество! - глаза леди Нираны странно блеснули, - со своей стороны я надеюсь, что если до Совета у меня появится идея, как защитить моих учениц, Вы соизволите ее рассмотреть.
  - Вы можете в этом не сомневаться, - благосклонно улыбнулся ей король.
  Почтительно склонив голову, леди Нирана сделала два шага назад, еще раз присела в реверансе и удалилась. Проводив ее взглядом, король Ретлар устало обмяк в кресле. В какой-то момент ему показалось, что директор Школы вот-вот утратит контроль над своей Силой, и это его не на шутку напугало. И всё же разговор прошел даже лучше, чем он рассчитывал! Да, он прекрасно понимал, что клятва, данная эльфами, весьма расплывчата, но без нее он бы не смог согласиться на выставленные условия... А раз уж даже леди Нирана приняла это почти спокойно, то можно не ждать волны возмущения от представителей аристократии! Интересно, придумает ли она что-нибудь для защиты своих драгоценных девочек? Ладно, это он скоро узнает, а теперь необходимо заняться делами. Встряхнувшись, король позвонил и бросил вошедшему секретарю:
  - Графа эн Ионтар ко мне, срочно, - и задумался, прикидывая, как быстро глава разведки сможет раздобыть все необходимые сведения...
  
  Королевская Школа. Через два дня.
  
  Девушки из выпускного класса откровенно нервничали, впрочем, по большинству присутствующих это бы мог определить лишь тот, кто знал их досконально. Так, как леди Ателис, вместе со своими подопечными ожидавшая директора, и волнующаяся ничуть не меньше, пусть и причины для переживаний у них были разными: учениц мучила неизвестность, учительницу - понимание того, что происходит. Вчера поздно вечером директор собрала кураторов и, не пытаясь ничего скрывать, откровенно изложила условия мирного соглашения. При мысли об этом у куратора сжимались кулаки и ослабевал контроль над Силой. Заплатить их воспитанницами за мир... Все четверо женщин прекрасно разбирались в политике и понимали, что клятва эльфов на самом деле защищала девушек разве что от позора, насилия и убийства, а вот от всего остального...
  Женщина вздохнула, стараясь держать лицо невозмутимым, хотя под пытливыми взглядами учениц это было делать все сложнее. Окинув их холодным взглядом, она перевела взор на украшенное морозными узорами окна, сквозь которое ярко светило солнце, заливая класс теплым золотистым светом.
  Наконец в коридоре послышались шаги, немного погодя дверь распахнулась, и зашла леди Нирана.
  - Доброе утро, леди, - директор окинула ястребиным взглядом поднявшихся при ее появлении учениц и кивнула, - садитесь.
  Поджав губы, леди Нирана наблюдала, как девушки грациозно занимали свои места. Наконец все уселись и выжидающе уставились на нее. Мысленно вознеся молитву, чего она не делала уже давным-давно, директор заговорила:
  - Я собрала вас здесь, леди, чтобы объявить: вчера был подписан мир между Артиаром и Вертаном. Война закончилась, восстановлены довоенные границы, - поднявшийся было в классе шепот тут же стих, стоило ей нахмуриться, - однако это еще не все. К сожалению, наша страна находилась в весьма невыгодном положении, именно поэтому Его Величеству пришлось согласиться на выставленные требования. Одно из них непосредственно касается вас.
  Женщина обвела взглядом притихших девушек, смотревших на нее во все глаза, и продолжила:
  - Скажу прямо: после окончания Школы вы направитесь в Вертан, чтобы стать супругами их магов. Но поскольку вертанских магов подходящего возраста осталось слишком мало и поскольку их успехи в войне в немалой степени связаны с союзом Вертана и Эльтаррана, некоторым из вас придется выйти замуж за эльфов.
  После ее заявления несколько мгновений царило гробовое молчание, а потом зал взорвался: вопросы, восклицания, предположения сыпались градом. Леди Нирана молча ожидала, пока ученицы вспомнят о порядке, прислушиваясь к тому, что они обсуждают, и рассматривая их лица. Встретив полный тревоги взгляд Элиры, она едва заметно качнула головой и одними губами прошептала "позже". Девушка слегка кивнула, отводя глаза.
  Наконец шум стих, и посыпались вопросы:
  - Леди Нирана, позвольте спросить, - Ирана была первой, - как будет определяться, кто именно станет супругом каждой из нас?
  - Право выбора предоставят вам, - ответила директор и поморщилась, услышав многоголосое восторженное "ах".
  - Неужели эльфы решились на брак с людьми? - удивленное Ларики.
  - Им, как и всем, нужны одаренные дети. А с учетом того, что неодарённый и эльф - понятия несовместимые, речь идет о вымирании их расы. Есть еще вопросы? Нет? Если возникнут, обратитесь к леди Ателис, она постарается ответить на них. И еще...
  Леди Нирана помедлила и продолжила:
  - Выбор будете делать только вы, и всё же я дам вам совет: подумайте и выбирайте разумно! Эльтарран абсолютно закрытая для посторонних страна, обычаи эльфов нам малоизвестны... Его Величество и Совет долго размышляли о том, как помочь вам, и в результате в мирный договор внесена оговорка: если вы пожелаете, то по истечении пяти лет после утраты Дара сможете вернуться в Артиар. При этом каждой из вас будет выделено из казны денежное содержание, достаточное для покупки дома и не роскошной, но соответствующей вашему происхождению жизни. Или же вы можете вернуться к своим семьям...
  - А каково будет при этом наше положение в обществе? - поинтересовалась Данара.
  - Оно будет соответствовать положению вдовы без необходимости выдерживать траур. То есть вы сможете вести светскую жизнь, появляться при дворе, или даже повторно выйти замуж! Так, пока на этом все.
  Леди Нирана кивнула леди Ателис и вышла. Куратор поморщилась, когда в классе снова воцарился гвалт, и постучала костяшками по столу:
  - Внимание! - недовольно оглядев класс, она покачала головой, - и это взрослые девушки, леди... Вы ведете себя, как какие-нибудь простолюдинки, даже более того, как торговки на рынке! Мне было за вас стыдно, и благодарите Богов, что леди Нирана не пожелала наказать вас за недостойную несдержанность!
  Оглядев склоненные головы девушек, она резко скомандовала:
  - Ступайте на занятия, и ведите себя подобающе!
  Элира поднялась с места, пытаясь осознать услышанное. Риалла сжала ее пальцы и тихо спросила:
  - Эли, что с тобой? Ты словно закаменела!
  - Поговорим потом, - едва слышно шепнула та.
  Занятия в этот день тянулись для Элиры как никогда медленно. Она то и дело задумывалась, так что даже получила выговор от исы Тании - впервые за все время, а на уроке леди Эланы была непривычно молчалива. Впрочем, та на сей раз оставила девушку в покое, Эли даже показалось, что во взгляде учительницы мелькнуло что-то вроде сочувствия. Когда леди Ателис после выполнения дневного задания по заполнению концентраторов сообщила, что через час их четверку ждет к себе леди Нирана, девушка облегченно вздохнула. Мысли и опасения совсем ее измучили...
  Очертания столь знакомой им комнаты терялись в полумраке, единственным источником света в ней был огонь в ярко пылающем камине. Директор сидела в кресле, задумчиво глядя на пламя, и даже не повернула головы, когда ученицы вошли. Переглянувшись, девушки застыли у входа, ожидая реакции леди Нираны. Та перевела на них глаза, в которых мелькнуло странное выражение, и коротко приказала, движением пальцев зажигая светильник:
  - Садитесь, леди.
  Голос ее звучал непривычно, Элире он показался каким-то надтреснутым. Опустившись в кресло, девушки уставились на директора, надеясь на прояснение ситуации. Леди Нирана невесело улыбнулась одними губами и заговорила:
  - Прежде всего я хотела бы вас похвалить: вы четверо чуть ли не единственные приняли мое сегодняшнее объявление с достойной леди сдержанностью. Но надеюсь, что у вас возникло гораздо больше вопросов, чем у ваших товарок! Теперь вы можете их задать, я же постараюсь найти на них ответы...
  Девушки переглянулись, словно выясняя, кто начнет. Элира была первой:
  - Леди Нирана, вы говорили, что границы восстановлены так, как это было до войны, и что наше отправление в Вертан - часть требований вертанцев. То есть мы попросту контрибуция? И если да, то это только мы или есть и еще что-то?
  - На первый вопрос я, увы, должна дать ответ "да". Простите, леди, я понимаю, как неприятно чувствовать себя предметом торгов... - директор произнесла это тихо и печально.
  - Мы были ими с того момента, как на наших руках появились эти браслеты, - сухо ответила Риалла, - просто сейчас это стало куда явственней.
  Леди Нирана вздохнула:
  - В какой-то мере вы правы. Отвечая на вопрос леди Элиры... Нет, вы не вся контрибуция, она состоит из пятидесяти четырех выпускниц нашей Школы в течение этого и следующих пяти лет и трети ежегодного сбора магического налога в течение ста лет!
  - Эльфы, - зло прошипела Элира, - это же их требования, не Вертана!
  - А почему пятьдесят четыре? - Ларика удивленно сдвинула брови, - ой, а сколько сейчас учениц в Школе?
  - Пятьдесят четыре, - незамедлительно ответила директор.
  - Вы думаете, у нас в Школе шпионы эльфов?! - выпалила Данара, потрясенно глядя на ту.
  - Не обязательно, - решительно вмешалась Риалла, - думаю, любая из здешних служительниц прекрасно знает, сколько именно в Школе учениц, и могла сболтнуть это где-нибудь.
  - Я искренне на это надеюсь, - кивнула леди Нирана, - потому что знать, сколько у нас учениц - одно, а вот чему мы вас учим - совсем другое! Проверка уже ведется, и если это окажется кто-то не из слуг, то она сильно пожалеет! - глаза женщины сверкнули яростью.
  - Интересно, почему такая точность? - задумчиво произнесла Ларика, - зачем выдавать себя, если можно просто потребовать выпускниц за определенный период? Тогда бы никто не заподозрил шпиона в Школе...
  - Я бы хотела, чтобы на этот вопрос попыталась ответить одна из вас. В этом нет ничего сложного, обычная логика! Итак?
  - Это на самом деле просто, - спустя некоторое время нарушила молчание Элира, - в твоей формулировке, Лари, у леди Нираны оставался бы простор для маневра. Например, исключить несколько человек до выпуска, поменять программу обучения так, чтобы младшая группа училась не шесть лет, а семь... Я ведь правильно понимаю, должна быть выполнена буква, а не дух договора?
  Директор кивнула, тепло - насколько это было для нее возможно - глядя на девушку. Помедлив, та продолжила:
  - Кроме того, благодаря этой точности и возникли подозрения в том, что в Школе есть шпион. Кто знает, может это тоже часть их плана? Шпиона нет, зато из-за опасения, что он может быть, все начнут подозрительно коситься друг на друга! Тем более, я предполагаю, что наше количество не является тайной и для Совета Магов, то есть заподозрить можно и кого-то из них...
  - Очень грамотное рассуждение, леди Элира, - похвалила леди Нирана, - мне пришли на ум те же причины.
  - А почему Его Величество согласился на эти условия? Неужели наше положение было настолько бедственным? - говоря это, Ларика накручивала кончик косы на палец - жест, свидетельствующий о ее крайнем расстройстве.
  Директор перевела взгляд на огонь и некоторое время любовалась пляшущим пламенем, затем заговорила, голос ее казался несколько отчужденным:
  - Положение было очень сложным. Атаки сразу с трех сторон... думаю, если бы мир не был заключен, к моменту вашего выпуска вам бы стало не за кого выходить замуж! Эльфы сильны, и самое страшное - опытны в силу долгожительства... Нет, наши войска сражались бы отчаянно, вот только...
  - Цена была бы слишком высока, - мрачно заключила Данара, - уплатить нами и концентраторами оказалось меньшим злом.
  - Леди Нирана, а концентраторы тоже уйдут эльфам? - задумчиво спросила Риалла, - получается, сам Вертан ничего не получит от войны? Или вы этого не знаете?
  - Судя по всему, в лучшем случае он получит нескольких одаренных леди в качестве жен для своих магов, - невесело усмехнулась леди Нирана, - король Нарвен прекрасно понимает всю подоплеку происходящих событий, но он также в крайне тяжелом положении, оно даже хуже нашего! Война, голод, эпидемия, отсутствие тех, на кого можно опереться... Вот и приходится изворачиваться...
  - Вряд ли их выигрыш будет сколько-нибудь существенным, не думаю, что многие из наших соучениц откажутся от эльфов, - презрительно скривив губы, произнесла Элира, - дуры!
  - Леди Элира... - явственный упрек.
  - Простите, леди Нирана, вырвалось, - в тоне Элиры не слышалось и тени раскаяния, - но я не верю эльфам! Изучая их язык, я поняла, как легко они могут извратить любое сказанное слово, придавая им двойной, а то и тройной смысл! И потом, кто помешает им попросту... сделать с нами все что угодно?!
  Серые, как грозовое небо, глаза Элиры были полны гнева и невысказанных слов. Казалось, они кричали: "вы знаете, о чем я!". Директор чуть поджала губы и сухо ответила:
  - Неужели вы считаете, что Его Величество и Совет попросту согласились бы принести вас в жертву? Голос Владыки дал клятву, что вашим жизням, здоровью и чести не будет нанесено никакого урона и что все, что потребуется от вас - дать жизнь одаренным детям!
  - Голос Владыки? - пискнула Риалла.
  - Да. Леди Элира, раз уж вы так хорошо разбираетесь в эльфах, поясните подругам, что это значит! А заодно растолкуйте, что означает для подданных Эльтаррана клятва Лесом!
  Элира смешалась, отвела глаза и некоторое время молчала, вспоминая все, что узнала о традициях эльфов - во время своих поисков ей пришлось перечитать множество книг, да и после того она не оставляла изысканий, твердо помня слова директора: "врагов нужно знать как себя". Сцепив пальцы в замок так, что кожа побелела, она начала негромко:
  - Голосом Владыки называют посла. Если он говорит как Голос, то каждое его слово - слово Владыки. А клятва Лесом... Для эльфов Лес - Источник, нарушение полноценной магической клятвы ведет к разрыву связи виновного с Источником. Нарушение же клятвы Владыкой затронет весь народ! Это не стремительный процесс, но лет через сто эльфы просто вымрут. Однако, к сожалению, - голос наполнился сарказмом и горечью, - магия Леса каким-то образом определяет действительную степень вины нарушителя и его намерения, то есть, к примеру, спровоцировав остроухого ранить одну из нас, мы не добьемся ровным счётом ничего!
  - На самом деле я не думаю, что избравшим подданных Эльтаррана грозит что-то хуже, чем несколько лет взаперти, - негромко сказала леди Нирана, - хотя и это может стать наказанием.
  - Но если Элира права и слова клятвы могут иметь двойной смысл, то почему бы вам просто не рассказать все остальным? - удивленно спросила Данара, - ведь большинство даже не знают, что это эльфы спровоцировали войну!
  Директор вздохнула с явным сожалением:
  - Потому что одним из условий мирного договора стал запрет на создание в ваших глазах негативного образа эльфов.
  - А если это мы будем говорить об опасностях выбора эльфов? - вскинула голову Риалла.
  - Увы. Если бы вы не задали этот вопрос и сделали это по собственной инициативе... Магические клятвы - на редкость дрянная штука!
  Некоторое время все молчали. Прервала тяжелое молчание Элира:
  - Знаете, сейчас я скажу еще одну гадость, и всё же... Всех нас учили мыслить и анализировать поступки и ситуации, и если для других учениц внешность эльфов способна затмить возможные проблемы, то винить им придется лишь собственную глупость! Тем более что вы, леди Нирана, весьма точно обрисовали недостатки этого выбора.
  - Это жестоко, - тихо возразила Ларика.
  - Жестоко, но Эли права, - качнула головой Данара. - леди Нирана, могу я спросить?
  Та кивнула.
  - Вы ведь наверняка знаете, кто будет участвовать от Вертана в этом... отборе?
  - Пока нет, но Его Величество пообещал мне, что предоставит всю возможную информацию. И естественно, вы тоже ее получите. Если я правильно понимаю, вы четверо не планируете выбирать эльфов?
  Ответом было дружное и возмущенное "нет". Леди Нирана улыбнулась:
  - Вы умницы, леди! Есть ли у вас еще вопросы?
  - Да, - немедленно отозвалась Риалла, - леди Нирана, оказавшись за пределами Школы, мы будем совершенно беззащитны! Так почему бы не научить нас хоть немного владеть магией?
  - Я обдумывала это, однако к тому есть два препятствия. Первое, за оставшиеся несколько месяцев вы не сможете научиться ничему существенному так, чтобы не навредить себе; второе намного хуже - стоит вам продемонстрировать владение магией, и вы тут же окажетесь в керлите. Никто не захочет рисковать тем, что вы попросту сгорите или захотите пойти наперекор судьбе! А гаже этого для одаренного нет ничего, длительное ношение керлита способно вызвать крайне тяжелые последствия, вплоть до сумасшествия... Относительно беззащитности вы правы, именно поэтому Его Величество пожелал, чтобы вам предоставили возможность изучить некоторые немагические приемы самозащиты. Учительница по этому предмету должна вскорости прибыть в Школу. Так, на сегодня все. Леди Элира, вы останьтесь, хочу вам кое-что показать, раз уж вы столь хорошо разбираетесь в традициях наших остроухих "друзей".
  Девушки присели в реверансах и вышли, оставив Элиру наедине с директором. Помедлив, та поворошила угли в камине и улыбнулась девушке:
  - Думаю, вам будет приятно узнать: ваша семья жива и здорова.
  - Благодарю за добрую весть! - склонила голову Элира, пытаясь скрыть облегчение.
  - Я оставила вас еще и из-за только что состоявшейся беседы. Вы ведь не очень верите клятве эльфов, я права?
  - Верно. Даже если оставить в стороне их дар извращать, казалось бы, очевидные вещи... Есть способ избежать катастрофического воздействия нарушения самой клятвы! Я правильно понимаю, что вы не знаете, как дословно звучит клятва?
  - Вы правы, а это действительно столь важно?
  - Видите ли, если верить легендам, то в истории Эльтаррана давным-давно был случай нарушения клятвы Лесом, данной от имени Владыки. Вот только клятва та была дана не просто от Пресветлого Владыки, помимо титула прозвучало и имя. И отречение Владыки в пользу сына уничтожило саму клятву... Помимо этого есть еще вероятность, что тот, кто принимал эту клятву, мог быть тайным сторонником эльфов и исказить ее значение...
  - Вот уж это точно нет! Клятву принимал герцог эн Арвиэр, а его к любителям эльфов отнести сложно. Значит, имя...
  - Но ведь это не имеет никакого значения, - Элира покачала головой и горько усмехнулась, - я прекрасно понимаю, что клятву истребовали прежде всего для того, чтобы Его Величество мог подписать мирный договор не теряя лица и не опасаясь возмущения среди аристократов. А мы лишь инструмент, каким и были всегда. Полагаю, вы уже даже решили, кого именно из магов Вертана стоит избрать каждой из нас, я права?
  - Пока нет, но именно вас я бы хотела видеть супругой герцога эн Арвиэр. Хотя не уверена, что он вообще будет участвовать в выборе.
  - Это ведь он возглавлял магов Вертана во время войны? Тогда вряд ли ему понравится мысль жениться на артиарке, да еще и не по собственной воле! - скептически усмехнулась Элира.
  - Думаю, ради пакости эльфам он бы на такое пошел, - не согласилась директор, - дело в другом, остроухие попросту могут отказать ему в участии! Видите ли, у рода эн Арвиэр есть прелюбопытная особенность: дар у них передается по мужской линии независимо от того, является ли мать одаренной, и не ослабевает!
  - Такое бывает?!
  - Уникальный случай, к сожалению. Понимаете, почему я говорю о том, что эльфы могут не допустить его к участию?
  - Да. Мол, нечего растрачивать ценный ресурс на тех, кто в нем не нуждается.
  - Мне больно слышать, как вы называете себя ресурсом, - вздохнула леди Нирана, - хотя по сути вы правы. Может, вы хотите меня еще о чем-то спросить?
  - Нет, пока я не готова задавать вопросы, недостаточно знаю, - подумав, ответила Элира.
  - Что ж, тогда вы можете идти, - благосклонно улыбнулась ей директор и окликнула ее, когда девушка была уже у самой двери, - еще несколько слов... Я хочу, чтобы вы знали: для вас найдется место в Школе даже в том случае, если вы полностью утратите дар. Вы умны и проницательны, а это куда важнее Силы.
  - Спасибо, леди Нирана, - Элира склонила голову, слова директора тронули ее, - я буду помнить об этом.
  
  Королевская Школа для девушек. Через неделю после зимних каникул.
  
  - Ты уверена, Риа? - явно сомневаясь, спросила Ларика.
  - Нет, но посмотри с другой стороны: разве это помешает? Эли, а ты что молчишь?
  - Я не знаю, Риа, правда! С одной стороны, любое знание и умение полезно; с другой, не создаст ли это у нас впечатление ложной силы?
  - Очень неглупое замечание, - незнакомый суховатый голос заставил дружную четверку развернуться и зачарованно уставиться на его обладательницу. Та насмешливо подняла бровь:
  - Ну что, попробуете? Или откажетесь сразу?
  - Попробуем, - прямо посмотрела на задавшую этот вопрос Данара, - ведь в любой момент это можно прекратить, так что мы теряем?
  - Верно. Что ж, проходите, - обратилась женщина к ученицам.
  Переглядываясь, девушки зашли в зал, перед дверью которого они стояли. Здесь они еще ни разу не бывали, видимо, этим местом в последний раз пользовались во времена, когда в Школе училось значительно больше девушек. Зайдя в зал, девушки стайкой столпились у стены, разглядывая новую учительницу.
  Ею оказалась высокая широкоплечая женщина, на которой мужская одежда - узкие черные штаны, облегающие длинные мускулистые ноги, мягкие на вид сапоги чуть ниже колена, светло-серая рубашка и жилет чуть темнее тоном - смотрелась удивительно естественно. Обрамленное коротко стрижеными рыжими с проседью волосами загорелое лицо с яркими зелеными глазами, прямым носом и тонкими губами даже самый пристрастный человек не назвал бы красивым, однако неправильность черт словно притягивала взор. Элира вдруг подумала, что самое подходящее слово для описания внешности их новой учительницы - незаурядная.
  Женщина оглядела их маленькую группку - только семеро выпускниц отважились попробовать научиться самозащите, усмехнулась каким-то своим мыслям и произнесла хорошо поставленным, сильным голосом:
  - Добрый день, леди. Меня зовут иса Ларта, и я нахожусь здесь, чтобы попытаться научить вас хоть немного защищать себя. Прежде всего хочу заметить, что одна из вас высказала очень верную мысль по поводу ложной силы. Факт состоит в том, что большинство мужчин, даже не обученных, изначально сильнее женщин, поэтому против твердо нацеленного причинить вам вред представителя сильного пола вряд ли поможет то, чему я смогу вас научить. Да и времени у нас мало! Поэтому подумайте, нужно ли вам это? Поверьте, растерянный взгляд красивых глаз зачастую куда лучшее оружие для леди!
  Оглядев упрямые лица, она как-то странно улыбнулась:
  - Упорные, да? Что ж, это хорошо! Тогда вот еще что: если вы будете посещать мои уроки, то готовьтесь к боли - а сначала вам точно будет больно - и к злости. Думаю, очень скоро вы начнете ненавидеть и меня, и то, что вы делаете. Впрочем, помните: эта учеба - дело строго добровольное! Ну что, есть у вас вопросы?
  - Простите, иса Ларта, а вы кто? - хлопнув длинными ресницами, спросила Фалия. Элира покосилась на нее, она недолюбливала эту блондинку с кукольными чертами лица за стремление всюду сунуть свой нос, ядовитый язык и любовь к сплетням.
  - Я наемница, вхожу в Гильдию. Обычно меня нанимают в качестве телохранительницы для юных девушек или замужних дам в тех случаях, когда мужчина-телохранитель по каким-либо причинам неуместен или, что чаще, не вызывает доверия нанимателя.
  - И вам нравится такая жизнь? - поинтересовалась Яника, круглолицая шатенка-хохотушка, ее появлению здесь удивились, казалось, все ученицы, - как вы избрали такой путь? Если это не секрет, конечно!
  - Никакого секрета нет, - усмехнулась иса Ларта, понимающе глядя на девушек, - мой отец был капитаном отряда наемников, а потом открыл свою школу при Гильдии. Ну а меня всегда тянуло к оружию, да и было куда интересней сражаться, чем строить глазки парням. Так что когда к Главе Гильдии, другу моего отца, как-то обратились с просьбой о предоставлении женщины-телохранителя, он то ли в шутку, то ли всерьез предложил взяться за эту работу мне. Так все и началось... Что же касается вашего первого вопроса... Знаете, леди, постоянно настороже и постоянно в дороге - не самая лучшая судьба для женщины, да и банальные бытовые неурядицы способны доставлять множество неудобств. И всё же это дало мне независимость и возможность выбрать свой путь самой. Так нравится ли мне такая жизнь? Пожалуй, да, хотя иногда я ее и проклинаю... Впрочем, настолько интересного назначения у меня еще не было! Еще вопросы?
  - Чему вы будете нас учить? - незамедлительно спросила Риалла, - и как? Ведь обычно несколько месяцев занимает только обучение правильному дыханию да основам движений!
  - Вы правы, леди...
  - Риалла.
  - Так вот, леди Риалла, будь вы ученицей Школы наемников, вас действительно несколько месяцев учили бы правильно дышать, двигаться, и самое главное - выдерживать физические нагрузки. Бег и прыжки со все увеличивающимся утяжелением, полоса препятствий, тренировки на выносливость и терпение, на способность выносить холод и жару... Но вы ученицы совсем другой Школы, и, как я уже говорила, времени у нас крайне мало! Так что... Основные уязвимые точки, способы нанесения ударов, кое-какие хитрости - вот то, что будет составлять основу вашего обучения.
  - Приемы убийц? - подняла бровь Данара.
  - Пожалуй, - абсолютно спокойно согласилась иса Ларта, - но скажу вам честно: всяко лучше владеть ухватками убийц, чем стать беспомощной жертвой! Можно попробовать и другие варианты, например метательные ножи или дамский арбалет. Вот посмотрите, разве не прелестная игрушка?
   Подойдя к столику, на котором было сложено оружие, она продемонстрировала девушкам маленький изящный арбалет с двойной тетивой. Элире он показался знакомым, и только через некоторое время она сообразила, что похожий был у ее матери. Граф эн Таронн был завзятым охотником, и его супруга разделяла - или дела вид, что разделяет - страсть мужа. Да, этот арбалет напоминал охотничий и стрелял маленькими каменными шариками.
  - Вы хотите еще что-нибудь узнать? - в голосе учительницы звучала легкая насмешка.
  - Вам доводилось убивать?
  Иса Ларта прищурилась, задумчиво разглядывая задавшую этот вопрос Элиру, и поинтересовалась:
  - Как вас зовут, леди?
  - Элира, - представилась девушка, уважительно склонив голову и вновь подняв глаза на учительницу.
  - Доводилось, и поверьте, я не желаю пережить вам такого! После моего первого убийства я долго не могла спать, а ведь вопрос стоял проще некуда: или я, или он. Бывалые наемники говорят, что после первого десятка привыкаешь, но я от всего сердца надеюсь, что ни мне, ни вам не доведется проверить это на себе. Убивать людей - страшно, смерть - единственное, что не поддается изменению...
  - Вы словно подчеркнули "людей", а кого еще можно убивать? Зверей? Разве это можно назвать убийством? - удивленно спросила Данара.
  - А вы никогда не слышали о местах, в которых водятся странные полуразумные твари?
  - Я думала, это сказки, - пожала плечами Данара.
  - Нет, не сказки. В Гильдии известно о пяти таких местах, хотя тысячу лет назад их было лишь три. Другое дело, что эти места бесплодны и необитаемы, да и магия там не действует, точнее, словно поглощается чем-то, так что обычно там никто не бывает. Так вот, мне как-то довелось сопровождать караван, путь которого проходил неподалеку от предгорий Эресского хребта, и столкнуться с одной из таких тварей. Убивая её, мы никаких угрызений совести уж точно не чувствовали! Да и потрепала она нас изрядно, - женщина поморщилась и потерла левое плечо, - впрочем, к делу это не относится. Так, думаю, на этом все, пора начинать! А начнем мы с оценки ваших возможностей...
  Хищный взгляд исы Ларты невольно вызвал у Элиры желание поежиться: она внезапно почувствовала себя чуть ли не голой. Всем изъявившим желание заниматься самозащитой девушкам пошили костюмы, похожие на те, что были на учительнице, оказавшиеся непривычными, но удобными. Мягкий закрытый корсаж с короткими рукавами и шнуровкой по бокам, плотно облегающие штаны, короткие и очень мягкие сапожки на мягкой подметке - одежда настолько подчеркивала все линии тела, не скрывая ровным счётом ничего, что девушки чувствовали себя почти раздетыми.
  - Так... Пять кругов по залу, бегом! - неожиданно рявкнула иса Ларта.
  К концу занятия все девушки были красными, потными и злыми. Мучительница, как про себя прозвала ее Элира, заставила их бегать, прыгать, изгибаться самыми невероятными способами... Неудивительно, что последнюю четверть часа у девушки крутилась в голове одна мысль: а мне точно это надо?
  - Что ж, на удивление хорошо, - неожиданно довольно улыбнулась иса Ларта, разглядывая усталых учениц, - я ожидала увидеть бледные тепличные растения, а вы оказались довольно неплохо подготовленными! И при этом ведь у вас не так много физических нагрузок, я права?
  - Это как сказать, - пробурчала Риалла, - танцы, верховая езда, обязательные прогулки каждый день - вроде и не много, но разлениться нам не дают.
  - А еще наказания, - усмехнулась Данара, - поработай граблями в саду или поскобли полы, так точно чахлым цветиком не останешься!
  - Это мудро и для вас уж точно полезно. В конце концов, вы будущие матери, а слабая мать вряд ли даст жизнь здоровому и сильному ребенку. Да и потом, только в дурацких балладах менестрелей мужчины любят бледных и томных красавиц, падающих в обморок на каждом шагу! Правда же в том, что большинству из них куда больше нравятся женщины, с которыми можно вдоволь покувыркаться в постели, не боясь, что от любого физического усилия женушка сомлеет! Нет, конечно, есть вариант раздвинуть ноги и ждать, пока муж получит свое удовольствие, вот только большинство нормальных мужчин такие отношения не вдохновляют, о женщинах я и не говорю. Леди-куколка, - она обернулась к Фалии, - на будущее сообщаю, что у меня очень хороший слух! Вы считаете мои слова грубыми? А истина редко бывает красивой и изящной! И да, в моей постели побывало достаточно мужчин для того, чтобы я могла судить о том, что им нравится, а что - нет. И хочу сказать вам всем, леди: умные и сильные мужчины глупеньких куколок, разумеется, любят... Но исключительно в самом что ни на есть плотском смысле! Так что сами думайте, кем вы хотите быть и кем казаться. Для тех, кто решится продолжать, сообщаю, что заниматься мы будем ежедневно в пять часов пополудни. Теперь же вы можете идти!
  Иса Ларта по-мужски резко и коротко поклонилась, а затем широким уверенным шагом направилась к выходу из зала. Утомленные ученицы потянулись за ней, Элира хмыкнула про себя: "как цыплята за курицей".
  До жилого крыла девушки дошли в полном молчании, старательно не обращая внимания на заинтересованные, скептические и порой сочувственные взгляды. Четверка подруг уже подходила к комнате Ларики - она была самой ближней к входу в жилое крыло, когда Риалла спросила:
  - Ну как вам? Будете продолжать? Я точно буду!
  - Лично я жутко устала и больше всего хочу вымыться, - откликнулась Элира, - а заниматься буду, иса Ларта мне даже понравилась. Незаурядная женщина и очень умная.
  - Согласна, - подтвердила Данара, - Лари, а ты?
  - Я тоже, - кивнула та, - думаю, если кто откажется, то только "леди-куколка". Пока, увидимся за ужином!
  
  
  
  Глава 13.
  
  Торен. Королевский дворец, три месяца спустя.
  
  Ренальд бросил бумагу поверх кучи других и с силой потер ладонями лицо. Прикрыв глаза, он некоторое время просто сидел, отдыхая, а потом встал и подошел к окну. Распахнул его и усмехнулся, подумав, как здорово было бы просто выпрыгнуть наружу и уехать куда подальше!
  Окна его покоев выходили в дворцовый парк, сейчас цветущий и благоухающий. К тому же именно в этом уголке парка рос редкий сорт вьющихся роз с удивительно длинными колючками, крайне не любимый придворными дамами. Ренальда же это лишь радовало: уж лучше слушать щебет птиц, чем то, как им подражают леди! Возникшая недавно среди придворных дам мода говорить тоненькими, птичьими голосами раздражала его безмерно, впрочем, как и вообще придворные.
  После коронации Нарвена дворец оставался полупустым недолго. По мнению Ренальда, процесс оказался даже слишком быстрым: уже через месяц все придворные должности были заполнены, и начались интриги, целью которых было пробиться хоть на шажочек ближе королю. И это при том, что Нарвен практически не уделял внимание светской жизни, что очень обижало королеву, в последние месяцы беременности ставшую капризной и плаксивой.
  Подумав о Лиене, Ренальд вздохнул. Все его попытки найти общий язык с Её Величеством потерпели сокрушительное поражение. Её недоверие, страх и едва ли не ненависть Рен буквально ощущал кожей! Более того, пару раз она даже пыталась, пусть и довольно неумело, очернить его в глазах Нарвена, но после резких отповедей супруга оставила свои затеи. А ведь сам он никогда не позволял себе ничего, что могло бы вызвать неудовольствие королевы! Может, это тоже негативное влияние беременности? Ведь она же совсем не показалась ему дурой вначале!
  Подумав об этом, мужчина подавил раздраженный вздох. Удивительно, как она вообще смогла хоть как-то скрывать свое состояние в начале! Порой ему казалось, что та Лиена, которая поддерживала своего мужа в тяжелые времена и та, что есть сейчас - две разные женщины. Беременность протекала тяжело, об этом знали во дворце все без исключения, но при этом Её Величество категорически отказывалась подпустить к себе мага-целителя, который с легкостью мог бы облегчить её положение. Король попытался приказать, но вызвал этим лишь поток слез и обвинения в том, что он пытается осквернить своего еще не рожденного ребенка.
  Ренальд вспомнил, в какую ярость это привело Нарвена. Обвинить его в том, что он желает причинить вред собственному ребенку! Только спустя пару часов беседы и несколько бокалов вина король смог немного успокоиться. Хорошо, что разговаривали они наедине, вряд ли кому-то стоило слышать сказанные в раздражении слова короля о резко поглупевшей навязанной супруге...
  Корни такого поведения королевы были понятны и Нарвену, и самому Ренальду. Воспитанная в убеждении, что магия - зло, маги - его воплощение, а единственно правильный путь знает Церковь, Лиена, приехав в Вертан, оказалась совершенно в другой среде. Вертанцы испытывали к магам уважение, и единственным, что не давало пользоваться магией всем желающим, было малое количество магов и запредельная стоимость магических услуг. Возможно, постепенно королева смогла бы изменить свое отношение к магии и магам, но началась война... Война, из-за которой практически все одаренные оказались в армии, война с противником, искусно использующим магию как оружие... Рядом с Лиеной не оказалось ни единого человека, который мог бы показать ей всю ошибочность ее отношения. Более того, ее окружали те, что холил и пестовал его!
  Ренальд скрипнул зубами, вспомнив лорда Янвира - жреца, прибывшего вместе с королевой из Торлана и пользующегося ее полным доверием. Ее Величество называла лорда Янвира духовным наставником и категорически отказывалась отправить его назад в Торлан. Если бы королева не была столь явно влюблена в мужа, Ренальд счел бы жреца ее любовником. Тем более личностью тот был незаурядной: умен, обаятелен, прекрасный оратор и дипломат - ни разу за время общения Ренальд не заметил в нем неприязни. Да и внешность способствовала привлечению к нему сердец, особенно женских: статный блондин с одухотворенным красивым лицом и улыбкой, которую придворные дамы называли не иначе как обворожительной или чарующей. Добавить к этому глубокий красивый баритон с бархатными нотками, и становится понятно, почему все больше и больше вертанцев попадали под его влияние! Точнее, под влияние Церкви...
  Да, за последние три года Церковь обрела в Вертане невиданную раньше силу! Способствовали этому и война, и голод, и особенно эпидемия, во время которой жрецы оказали немалую помощь народу. Служители Богов рядом и всегда готовы помочь, а маги вызвали эту войну - именно эта мысль вкладывалась в сознание верующих, и в ней они укреплялись с каждым днем. Было ли это частью сложного и долгоиграющего плана? Ренальд был уверен, что да, и Церковь пыталась вернуть себе утраченное сотни лет назад влияние, стать выше королей... В том же Торлане это фактически уже произошло...
  Тряхнув головой, Ренальд уселся в кресло и снова вернулся мыслями к своим взаимоотношениям с королевой. Только недавно он понял, что ее нетерпимость связана, как ни странно, не только с тем, что он маг, но и с ревностью. Да-да, Лиена ревновала мужа к его другу! В чем-то Ренальд понимал ее: три года она считала себя единственным близким Нарвену человеком, и столкнуться с тем, что тот куда больше доверял другу, да еще и магу...
  Его размышления прервало появление слуги. Склонившись в поклоне, тот сказал:
  - Ваша Светлость, Его Величество приказал вам явиться в Большой кабинет.
  "Вот уж бездельники", - именно такая мысль крутилась в голове Ренальда все время, пока он вежливо раскланивался с попадавшимися навстречу дамами и кавалерами. У большинства из придворных, казалось, не было других дел кроме сплетен, флирта и интриг. И это в то время, когда король постоянно был завален делами! Как-то в сердцах Ренальд даже предложил другу разогнать весь Двор, оставив лишь полезных людей, на что Нарвен лишь вздохнул и признался, что желал бы этого, но увы - вынужден терпеть этих нахлебников.
  Как и обычно в это время дня, король работал. Зашедший в приемную Ренальд услышал его голос и по интонациям сразу понял, что Нарвен распекает кого-то. Спросить у секретаря, кого именно, он не успел: бледный как мел министр финансов буквально выпал из кабинета, прижимая к себе папки с бумагами. Встретив холодный взгляд Ренальда, министр что-то пискнул и прижался к стене. Почему-то большинство придворных было уверено, что герцог эн Арвиэр не просто друг и советник короля, а "тень за троном" - так издревле называли тех, кто правил, не нося короны. Впрочем, вряд ли в это верил хоть кто-то из тех, чья служба короне не ограничивалась обиванием углов дворца: те, кто постоянно сталкивались с королем, точно знали, насколько недюжинным характером и умом был наделен Нарвен. Зато среди них ходило множество историй о том, что именно герцог эн Арвиэр стоит за устранением некоторых неугодных новому королю придворных! Ренальда такие слухи безмерно раздражали, но бороться со сплетнями - дело безнадежное, это он понял еще в ранней юности...
  Дернув щекой, Ренальд смерил министра взглядом, про который Нарвен пошутил как-то: "словно снимая мерку для гроба". Вконец побелевший министр, казалось, был готов завыть в голос, а папки он прижал к себе так, словно они были его единственным спасением. Резко развернувшись, Ренальд направился в кабинет короля. Раздавшийся за спиной облегченный всхлип заставил его призадуматься: интересно, что же такое натворил лорд Ториан?
  Король был зол. Нет - он был в ярости! Ренальду нечасто доводилось видеть друга в таком состоянии: взгляд кинжальной остроты, белые пятна на скулах, сжатые в нитку губы... В отличие от отца, Нарвен в ярости говорил резко, рублеными фразами, добавляя в голос льда.
  Завидев друга, король некоторое время смотрел на него все тем же ледяным взглядом, а потом прикрыл глаза, глубоко вздохнул, потер переносицу и снова открыл глаза. Ярость схлынула, уступив место усталости.
  - Садись, - Нарвен кивнул Ренальду на кресло у стола.
  Тот хмыкнул и опустился на указанное место.
  - Что натворил лорд Ториан? - негромко спросил он.
  - Ты был прав, когда сказал, что он замешан в казнокрадстве в Этварских шахтах.
  - Я лишь сказал, что воровство такого масштаба министр финансов может проморгать лишь в двух случаях: либо он дурак, либо в доле. А лорд Ториан явно не дурак... Что ты решил? По-моему, он считал, что я его прикончу прямо в твоей приемной!
  - Честно говоря, больше всего мне хотелось казнить обоих, однако Ториан хоть и вор, но гениальный финансист, он нужен Вертану. Поэтому... Управляющему - лишение дворянства - личное, не пресечение рода - и конфискация почти всего имущества. Забрал бы все, но у мерзавца жена и дети, они-то ни в чем не виноваты... Ториану - возмещение убытков в пятикратном размере.
  - Не слишком ли мягкое наказание для управляющего? - мрачно произнес Ренальд.
  - Я думал о казни, но тогда мне нужно сделать это и с Торианом.
  - Не обязательно, - после некоторого раздумья возразил Ренальд, - скажи, а он только у короны воровал или шахтерам не доплачивал?
  - Второе, причем прикрываясь приказами сверху, что самое мерзкое. А что?
  - Это можно расценить как подстрекательство к бунту. Следовательно, государственная измена, наказание за которую одно - смертная казнь. Жене - развод и возврат приданого, причем до казни, детям - родовое имя жены.
  - Хорошая идея, - согласился Нарвен после некоторого раздумья, - пожалуй, именно так я и поступлю! Страна и без того едва начала выкарабкиваться из того дерьма, в которое нас загнала война, не хватало еще терпеть подобных мерзавцев!
  - Согласен, каждый подонок должен бояться неотвратимости наказания, да и лорду Ториану будет явный намек на будущее. Кстати, раз уж мы заговорили о финансах: пришло донесение о появлении фальшивых монет в Тирасте, неплохо было бы направить туда парочку инспекторов Казначейства.
  - Обрезанный край? - уточнил Нарвен и, когда Ренальд кивнул, вздохнул, - направим. Ладно, я позвал тебя не из-за этого.
  Ренальд вопросительно поднял брови и выжидающе уставился на друга. Тот выглядел слегка смущенным, словно собирался вести речь о чем-то весьма деликатном. Наконец Нарвен заговорил:
  - Сегодня мне пришло письмо от короля Ретлара. Как ты помнишь, все ближе тот момент, когда к нам отправят леди-выпускниц Королевской Школы. И... словом, Ретлар выразил сомнения в том, что они смогут беспрепятственно добраться до столицы, беспрепятственно и не подвергаясь даже малейшему умалению их достоинства...
  - В чем-то он прав, - нехотя признал после некоторого раздумья Ренальд, - во-первых, они артиарки, и ехать будут как раз по местам недавних боевых действий; во-вторых, кого бы мы не прислали им в сопровождение, это будут те, кто совсем недавно воевал с их отцами и братьями, так что наши люди вполне могут допустить некоторое... небрежение. Ну и самое главное: леди - одаренные, а ты и сам знаешь, что происходит в стране в последнее время!
  - Знаю, - помрачнел Нарвен, - и остановить это пока не получается. Большинство моих подданных ни разу не видели помощи от магов, а от жрецов они видят ее постоянно. И знаешь, что самое паскудное? Ведь среди этих жрецов куда больше искренне верующих и по-настоящему хороших людей, которые вовсе не желают возводить хулу на магов и уж тем более - провоцировать распри. А получается, что ими манипулируют жадные до власти мерзавцы, давно забывшие о служении Богам и людям!
  - И ты знаешь, кто один из главных мерзавцев в Торене.
  - Знаю, и терплю его лишь по просьбе Лиены, сам понимаешь, чем может в её положении кончиться ссора и истерика. Но как только она родит... - Нарвен гневно сощурил глаза, - ноги этого сладкоречивого змея в моем королевстве не будет! А с Верховным я поговорю в ближайшее время, мне интересно, с каких пор он слушается торланских святош!
  - Ждет тебя супружеская ссора, - вздохнул Ренальд, - а я так надеялся, что Ее Величество всё же внемлет голосу разума! Хотя кто знает, может, если ее некому будет обрабатывать, она и правда начнет вести себя менее враждебно по отношению к магам.
  - Долг королевы - быть справедливой ко всем своим подданным, - сухо ответил Нарвен, - если же она неспособна на это, то я отстраню ее.
  - Развод?! Нарв, Церковь никогда не разрешит тебе этого, да и реакцию Торлана предугадать нетрудно...
  - Я не говорю о разводе, он вовсе не обязателен. И если мне всё же придется пойти на это, то Лиена станет не первой королевой, не имеющей никакого влияния на политику страны и воспитание собственного ребенка.
  Ренальд покачал головой:
  - Нарв, она тебя любит, не будь столь жесток. Дай ей родить, прийти в себя и потом поговори напрямую. Возможно, если ты станешь уделять ей больше внимания...
  - Когда, Рен?! Проклятье, я понять не могу, как мои предки ухитрялись править так, что им хватало времени еще и на балы, охоты и любовниц!
  - Просто ты занял престол в слишком тяжелое для страны время, - с искренним сочувствием ответил Ренальд, - постепенно все наладится, да уже и налаживается!
  - Надеюсь... Впрочем, мы отошли от темы, вернемся к посланию Ретлара. Он хочет выделить леди эскорт, который проводит их до Торена, объясняя это тем, что согласно законам Артиара король несет ответственность за воспитанниц Королевской Школы до их замужества.
  - И кого он хочет дать в сопровождение?
  - Молодых боевых магов из тех, кто не участвовал в войне, выпускников этого года. Разумеется, вместе с их наставниками, для юных лордов-магов это будет заключительная практика.
  - Не понимаю, - после некоторого раздумья ответил Ренальд, - чувствую тут какой-то подвох, но не понимаю, в чем он!
  - Полагаешь, какая-то провокация?
  - Ретлару невыгодно провоцировать нас. И объяснение вроде логичное, но... Нет, не знаю! Ты ведь согласишься?
  - Я долго раздумывал над этим, но так и не нашел причин отказать. Можно возмутиться его недоверием к нам, но по сути-то риск есть, а я менее всего хочу, чтобы хоть с одной из этих леди что-нибудь случилось!
  - Но с нашей стороны сопровождение тоже должно быть, - задумчиво произнес Ренальд.
  - И оно будет. Полагаю, генерал эн Сартиг не откажется заняться подбором подходящих офицеров, а лорд эн Тиорен найдет парочку неглупых агентов, которые смогут приглядеть за нашими гостями. Значит, с этим решено! А теперь у меня к тебе личный вопрос. Рен, ты собираешься быть в числе наших магов на церемонии Выбора?
  Ренальд вздохнул и ответил безрадостно:
  - Ты - мой король. Если прикажешь - буду.
  - Только если прикажу? Почему? - Нарвен пытливо посмотрел на друга.
  - Нарв, я понимаю, что каждая доставшаяся нашему магу девушка - на одного эльфа в будущем меньше, но жениться так... Не знаю, во мне все протестует при этой мысли! Кроме того, есть и еще одно соображение. Что ты знаешь о том, как и чему учат девушек в Королевской Школе?
  - Ровным счётом ничего, мне так и не удалось добыть ни крупицы информации! - раздраженно ответил Нарвен, - такое впечатление, что секреты Школы хранят бережнее, чем государственные тайны, а директор Школы - монстр, не уступающий драконам! Хотя все, кто сталкивался с выпускницами этого почтенного заведения, отмечают, что леди в большинстве своем красивы, неглупы и прекрасно воспитаны. Достойные качества для супруги, ты не находишь?
  - Безусловно. Вот только не думаешь ли ты, что директор Школы вполне могла получить список наших магов и заранее подсказать своим ученицам, кому и кого следует выбрать?
  Нарвен непонимающе нахмурился, а потом широко улыбнулся:
  - То есть ты думаешь, что тебе вполне могут "подвести" леди достаточно умную для того, чтобы она могла иметь на тебя влияние?! На тебя?! Рен, ты вообще-то догадываешься, от чего отказываешься? Если ты прав, то тебе подберут идеально подходящую тебе девушку!
  - А о чувствах самой девушки ты подумал? - несколько зло взглянул на друга Ренальд, - представь, что будет, если она меня возненавидит!
  - Рен, Рен... Эти леди изначально не имеют выбора, не будь войны, каждой бы из них избрали мужа, и ей бы пришлось ложиться с ним в постель, рожать ему детей... А в данной ситуации все иначе: даже если какой-то леди и посоветуют, пусть даже весьма настоятельно, выбрать тебя, она всё равно может принять иное решение и стать супругой другому нашему магу или эльфу. Впрочем, не думаю, что такая гипотетическая леди откажется от тебя, ведь...
  - Я герцог, богат, друг и советник короля... - ядовито промолвил Ренальд.
  - М-да... Ты действительно считаешь, что можешь заинтересовать девушку только этим?
  - Девушку - не только, леди - пожалуй, да. Скажи, а тебя совершенно не пугает тот факт, что на меня могут начать влиять извне?
  Неожиданно для Ренальда Нарвен расхохотался. Он смеялся удивительно заразительно и искренне, на миг отбросив все проблемы. Отсмеявшись, он посмотрел на друга все еще искрящимися весельем глазами и спросил:
  - Дружище, сколько в твоей жизни было людей, которые действительно влияли на твой выбор в той или иной ситуации, и кто эти люди?
  - Я не совсем понимаю...
  - Просто ответь на вопрос! Ну?
  - Мама, отец, ты... Я понял, ты считаешь, что на меня сложно повлиять?
  - На тебя повлиять можно, но жена сможет сделать это только в одном случае - если ты в нее влюбишься! А раз так, то стоит ли переживать? Собственно говоря, в данной ситуации есть два пути. Первый - девушка, выбравшая тебя, не трогает твое сердце, в этом случае мы имеем самый обычный договорной брак. Второй - ты влюбляешься в нее, и при этом главная проблема состоит в том, что она может начать влиять на тебя в пользу Артиара. Только я не думаю, что даже в этом случае ты сделаешь хоть что-то во вред мне или Вертану.
  - Благодарю за доверие, - хмыкнул Ренальд.
  - На самом деле самый плохой вариант другой: на тебя клюнет дурочка или алчная девица, стремящаяся стать герцогиней. Что ж, если помнишь, король Ретлар потребовал внести в договор возможность для леди вернуться в Артиар... Да, это условие выдвинуто эльфам, но формально-то договор подписан с нами, так что нас оно тоже обязывает!
  - Через пять лет после полной потери дара и по желанию леди! Не мой вариант, увы.
  - Даже в этом случае мы что-нибудь придумаем! Так что, ты примешь участие?
  - Да, раз это для тебя так важно, - сдался Ренальд, - только в любом случае до приезда леди тебе придется переговорить с Ее Величеством. Если королева встретит наших гостий враждебно, вряд ли кто-то из них захочет оставаться в Вертане!
  - Вот и отлично! - с искренним облегчением воскликнул Нарвен. - а относительно Лиены я разберусь, время еще есть - рожать ей через месяц, а выпуск в Школе - почти через два. Да еще и дорога...
  - Кстати, Нарв, а нам хоть что-то известно о тех леди, что прибудут в Торен?
  - Их количество - семнадцать человек, и это все! Нет, еще нам могут дать список имен, но без имени рода: считается, что леди утрачивает его, становясь ученицей. Именно поэтому король Артиара считается опекуном для всех учениц Школы. Кстати, у них жесткие законы, не позволяющие выпускницам общаться с семьями, вернее, разрешение на такое общение должен дать муж. Удобно, не так ли?
  - Безусловно, - хмыкнул Ренальд.
  - Так, на этом все, вернемся к делам государства, - король позвонил и спросил вошедшего в комнату секретаря, - лорд эн Тиорен прибыл?
  - Да, Ваше Величество, он ожидает в приемной.
  - Зовите его!
  Новый Глава Тайной службы зашел в комнату и склонился в поклоне перед королем. Тот нетерпеливо приказал:
  - Садитесь, и начнем! Итак, что слышно по поводу того бунта в Онсире?
  
  
  Королевская Школа для девушек. То же время.
  
  - Отлично, леди! - иса Ларта хлопнула в ладоши, останавливая девушек, - действительно отлично!
  Шестерка учениц - как и предположила Ларика, "леди-куколка" не стала заниматься дальше - польщенно заулыбалась. Иса Ларта была не слишком щедра на похвалу, и если уж сказала "отлично"...
  Иса Ларта оглядела раскрасневшиеся учениц, невольно подумав: увидь их мужчины такими, глаз бы не отвели! Гибкие, точно змейки, изящные, в одежде, подчеркивающей каждую линию, горящие азартом глаза... Женщина усмехнулась, вспомнив лучшего из своих любовников: мужчина запал на нее, увидев на тренировке, и добился своего, не отступив даже после шестого отказа. Именно он когда-то сравнил танец с оружием со сладким постельным сражением и признался, что наблюдая за тем, как она изгибается на тренировочной площадке, захотел увидеть, как она будет гнуться в его руках...
  - Так, а теперь метание ножей, - неожиданно сменила план занятий учительница и ехидно усмехнулась в ответ на дружный стон, - а что вы думаете, враг любезно подойдет к вам и скажет: о прекрасная леди, ваши нежные ручки слегка дрожат, поэтому я, как благородный человек, подожду, пока вы не сможете метнуть в меня нож твердой рукой?
  Девушки рассмеялись. Грубоватая иса Ларта пользовалась их искренней симпатией и уважением, несмотря на острый язык и изрядную жесткость в обучении. Гоняла она их так, что после каждого занятия им приходилось собирать всю свою волю, чтобы добраться до комнат, держась прямо и не шатаясь. Хорошо еще, что леди Самира, школьная Целительница, по заказу исы Ларты составила для её учениц специальную мазь, снимающую боль в мышцах! Да, их физическая форма оказалась совсем не в таком прекрасном состоянии, как сказала иса Ларта на первом занятии, зато уж теперь... Элира с удовольствием потянулась всем телом, ощущая себя полной жизни и силы, и быстро улыбнулась в ответ на понимающую улыбку учительницы.
  Иса Ларта стала для них окошком совсем в другой мир: не рафинированный мир истинных леди, где самым лучшим оружием был острый ум и столь же острый язык, а тот, что начинался за пределами дворцов и замков. Учительница никогда не отказывалась отвечать даже на самые откровенные вопросы, ее суждения были точны и наполнены юмором. Уж о мужчинах они точно смогли узнать больше, чем за все время обучения в Школе! Нет, была та книга, что Эли нашла когда-то в библиотеке - как оказалось, ее включили в список рекомендованной литературы для выпускниц, завершив на этом вопрос о физической составляющей взаимоотношений между полами. Кстати, у самой исы Ларты книга, которую ей показала Элира, вызвала не совсем цензурный комментарий, смысл которого состоял в том, что давать читать такие книги и при этом не вводить соответствующие уроки - чистейшей воды лицемерие.
  Проведшая изрядную часть своей жизни в дороге, женщина была крайне практична. Например, она посоветовала девушкам сбор трав, который мог изрядно облегчить им предстоящее путешествие в Вертан: если пить настой каждый день, то можно отодвинуть приход женских дней. Да, этот способ мог навредить здоровью, так что его нельзя было использовать более трех месяцев подряд, ну да путь в Торен займет не больше месяца...
  Метание ножей прошло под едкие комментарии исы Ларты. Забавно, скажи Элире кто-то из других учительниц "косорукая неумеха", и девушка бы расстроилась, но почему-то в исполнении их учительницы самозащиты эти слова не казались обидными. Может, потому, что она и не пыталась обидеть? Тем более что даже сама иса Ларта призналась: изначально она не планировала обучать их настолько углубленно, но увлеклась работой с "прекрасным материалом". Так что все шестеро теперь не только знали, как именно и куда надо бить, чтобы заставить противника потерять сознание, испытать жуткую боль или попросту убить, но и могли вывернуться из захвата и уверенно обращались с кинжалом. Ну как уверенно... Учительница неоднократно говорила им: "не обольщайтесь, ваше главное оружие - внезапность, никто не ждет от леди решимости и хоть какого-либо владения оружием. Против настоящего противника все ваши умения - ничто, к моменту выпуска с кинжалом в руках вы в лучшем случае сможете продержаться пару минут против невооружённого противника. Метательные ножи или арбалет - дело другое..."
  В очередной раз попав мимо мишени, Элира выругалась про себя. Вот уж точно косорукая! С метанием ножей дело лучше всего обстояло у Данары, с арбалетом - у Риаллы, впрочем, с ним и Эли справлялась неплохо. Сжав зубы, она повторила в уме всю последовательность действий, чуть по-другому перехватила нож и метнула, ахнув, когда он вонзился в самый центр мишени. В первый раз!
  - Недурно, леди Элира, - в голосе исы Ларты похвала мешалась с насмешкой, - правда, вряд ли кто-то будет стоять и ждать, пока вы подготовитесь! Но в любом случае это шаг вперед, если будете стараться, то к моменту выпуска можете добиться неплохих результатов!
  Элира склонила голову, безмолвно благодаря учительницу. Для нее эти уроки неожиданно оказались крайне важны, поскольку позволяли справиться с собой...
  Кошмары вернулись примерно месяц назад, и снились Элире один-два раза в неделю. Сумбурные и странные: замок или дворец с залитыми кровью коридорами, она идет по ним босиком, и кровь превращается в смолу, не давая сделать шаг; нож, летящий к сердцу и застывающий в воздухе на расстоянии волоска от кожи; монстры, нападающие на нее... Вот только что-то изменилось, и даже во сне она чувствовала силу бороться! Единственное, что пугало девушку, было непонимание того, что с ней происходит: привыкшая к тому, что в книгах есть все, она так и не смогла найти в них описаний похожих случаев. А рассказывать кому-либо о своих снах она боялась, опасаясь, что её сочтут сумасшедшей...
  - Так, на этом все, - голос исы Ларты заставил задумавшуюся девушку встрепенуться, - некоторое время моих уроков у вас не будет, так что увидимся через четыре дня.
  - А почему не будет уроков? - поинтересовалась Яника.
  - А вам до сих пор не сказали? - глаза женщины лукаво блеснули, - у вас бал через два дня!
  Ответом ей было потрясенное молчание, сменившееся шквалом вопросов. Смеясь, учительница подняла руки вверх:
  - Леди, я не знаю ровным счётом ничего, просто директор приказала оставить вас в покое на несколько дней, чтобы вы могли привести себя в порядок к балу. Хотя как по мне, так вы и без того в идеальной форме! Видимо, леди Нирана боится, что вы можете заполучить синяки или ссадины, что явно неприемлемо для леди в бальном платье. Так что расспрашивайте своего куратора, да и в любом случае завтра должно быть объявление!
  
  Королевская Школа для девушек. За два часа до начала бала.
  
  - Эли, ты вроде бы и не рада? - удивленно спросила Риалла, - это же бал! Мы все так этого ждали!
  Элира пожала плечами и вздохнула:
  - Не знаю, Риа, как-то мне не по себе! Глупо, правда? Столько лет мы мечтали оказаться на балу, танцевать, выслушивать комплименты... А сейчас мне ничего не хочется!
  - Глупости, - решительно заявила ей подруга, - ты только взгляни в зеркало, и сразу повеселеешь!
  Элира усмехнулась. Риа явно тоже волновалась, но старалась этого не показывать. Выглядела она изумительно: завитые в крупные локоны серебристые волосы собраны в красивый пучок на затылке, несколько прядей обрамляют лицо, скрывая широковатый лоб и скулы, большие глаза сияют, приковывая к себе внимание. Простой и довольно закрытый лиф платья цвета "нежной мяты" не скрывал изящные линии тела и красивую форму груди, а струящийся шелк юбки придавал девушке легкость и воздушность.
  - Ты выглядишь восхитительно, Риа! - искренне сказала Элира.
  - Ты тоже, и хватит в себе сомневаться! - та решительно развернула подругу лицом к зеркалу.
  Элира тихонько вздохнула и принялась скептически разглядывать свое отражение, поневоле признавая правоту подруги. Сиреневое шелковое платье с узким лифом, небольшим декольте и спадающей изящными складками юбкой удивительно шло ей, подчеркивая теплый оттенок кожи, которая сейчас словно светилась изнутри. Высокая прическа с одним выпущенным из нее локоном создавала странное сочетание строгости с нежностью и беззащитностью, а искусно подведенные глаза казались небесно-голубыми.
  - Ну что, признаешь - хороша? - усмехнулась Риалла.
  - Признаю, и слава Богам, что леди Кария прислала нам камеристок, сами мы бы такие прически не сделали!
  - Да и платья бы не надели, - согласилась Риалла, - ну что, идем разбивать сердца!
  
  Королевская Школа для девушек. Комната Элиры. После бала.
  
  Элира прикрыла за собой дверь и с блаженным стоном сбросила атласные туфельки. Вскочившая при ее появлении девушка спросила:
  - Помочь вам раздеться, леди?
  - Да, прошу вас, - Элира снова с благодарностью подумала о леди Карии, - и помогите мне с прической.
  Девушка, явно опытная камеристка, быстро расшнуровала платье, разобрала сложную прическу и приготовила ванну. На предложение помочь ей с принятием ванны Элира покачала головой:
  - Я справлюсь сама. И примите мою благодарность за помощь, жаль, что я могу поблагодарить вас лишь на словах...
  Камеристка улыбнулась:
  - Не переживайте, леди, обо всем позаботились. Вы точно не нуждаетесь больше в моей помощи?
  - Точно, вы можете идти.
  - Доброй ночи, леди, - девушка сделала книксен и ушла. Проводив ее взглядом, Элира направилась в ванную, думая о том, что было на балу...
  Что скрывать, оказалось приятно видеть восхищение в глазах мужчин и слышать их цветистые комплименты! В Военную Академию поступали не имеющие дара юноши старше семнадцати лет, поэтому их партнерами стали молодые мужчины лет двадцати-двадцати двух. И леди из их группы явно произвели на своих временных кавалеров глубокое впечатление! Мужчин оказалось больше, чем девушек, так что ни одна из них не пропустила ни одного танца. Фактически, этот бал оказался для них экзаменом, и Элира не сомневалась, что завтра их ждет суровый разбор малейших допущенных ими ошибок: слишком явное кокетство, чуть громче, чем надо, смех или голос, а кое-кого - и замечания посерьезней, вроде трех танцев с одним кавалером. Впрочем, Элира лишь уверилась в том, что флирт и пустое кокетство - не ее призвание, да и слышать выспренные комплименты своей красоте оказалось куда менее приятно, чем сдержанные похвалы уму.
  Уже закрывая глаза, девушка подумала, что для нее бал всё же был весьма полезен: он прогнал страх перед подобными мероприятиями и заодно уверил в том, что она может быть привлекательна для мужчин...
  
  
  Глава 14.
  
  Торен. Королевский дворец, три недели спустя.
  
  - Садись, Рен, - король мотнул головой на кресло и снова погрузился в чтение. Через пару минут он криво усмехнулся, посмотрел на друга и протянул ему бумагу, - прочти, тут есть кое-что весьма любопытное.
  Ренальд взял бумагу и принялся читать. По мере прочтения его брови поднимались вверх, точно стремясь слиться с линией волос. Наконец он бросил листы на стол и протянул:
  - Забавно...
  - Вот и я тоже так подумал. А заодно и том, почему Ретлар не сообщил нам об этой маленькой подробности?
  - У тебя просто талант к преуменьшению, - вздохнул Ренальд, - это я насчет "маленькой". Магический брак с навязанной верностью...
  - Я, кстати, не совсем понял, как это работает...
  - Судя по всему, заклинания вкладываются в те браслеты, что носят выпускницы, а во время обряда устанавливается связь между ними и обычными брачными браслетами. Видимо, до утраты леди магии брачный браслет становится неснимаемым и для мужа... Интересно, какими дополнительными свойствами наделены эти штуки?
  - Меня больше волнует другой вопрос, - мрачно ответил Нарвен, - и я хотел бы услышать на него твой ответ. Вот ты согласишься на обряд с таким дополнением?
  Ренальд задумался, постукивая пальцами по подлокотнику кресла, а затем покачал головой:
  - Нет. Конечно, быть уверенным в супружеской верности жены - дело хорошее, но...
  - Сам ты хранить верность не собираешься?
  - Не зная, что за "сокровище" мне достанется и только потому, что буду вынужден жениться? А если леди будет отказываться от супружеских отношений либо демонстрировать безропотное страдание всякий раз, когда мне захочется близости? Знаешь, ощущать себя насильником я не желаю, а провести всю жизнь в целомудрии... Нет уж, лучше рискнуть неверностью жены, чем оказаться связанным по рукам и ногам!
  Нарвен хмыкнул:
  - Вот и я убежден, что никто из наших магов не захочет такого обряда, а уж из эльфов - тем более! И не собирается ли Ретлар заявить, что брак может быть заключен только на таких условиях?
  - Он может попытаться, - после некоторых раздумий согласился Ренальд, - но вряд ли всерьез рассчитывает на то, что это условие будет принято или что отказ от него может быть расценен как основание для неисполнения условий мирного договора. Если я правильно помню, король Артиара обязуется передать леди-выпускниц Королевской Школы под твою опеку, а ты взамен гарантировал сохранение их жизни, здоровья и чести. Ни о каких магических обрядах речь не шла!
  - М-да, эльфы... Их посол был чрезвычайно недоволен твоим участием в церемонии. И даже хотел его оспорить именно из тех соображений, о которых мы упоминали ранее - что одна из леди может избрать тебя не следуя зову судьбы, а из меркантильных соображений.
  - Хотел или оспорил?
  - Надеешься всё же увильнуть? Не выйдет, правда, мне пришлось дать слово, что имен участвующих в церемонии магов называть не будут.
  - Странно, что эльфы согласились, хотя с учетом того, что они к людям относятся пренебрежительно, а к женщинам - вдвойне... Для твоих замыслов это вряд ли станет препятствием! Думаю, не ошибусь, предположив, что у директора Школы уже есть список магов, из которых будут выбирать ее ученицы.
  - Разумеется, - усмехнулся Нарвен, - "с риском для жизни" добытый артиарским агентом.
  - Чтобы было больше веры? Меня порой так забавляет эта возня: мы знаем, что их агент передал список, а они знают, что мы об этом знаем...
  Нарвен явно хотел что-то сказать, но его прервал зашедший в комнату секретарь:
  - Ваше Величество, прошу прощения, графиня эн Фиар прислала одну из фрейлин с сообщением: у Ее Величества начались роды.
  Король вскочил так резко, что кресло отлетело в сторону, и стремительно покинул кабинет.
  
  Королевская Школа. Следующий день.
  
  Элира отодвинула в сторону бумаги и задумчиво покачала головой. Леди Нирана была права, в Вертане неспокойно... Снова опустив глаза на листы, она хмыкнула и решительно встала. Пожалуй, прогулка поможет ей навести порядок в мыслях...
  Как и обещала леди Нирана, их дружной четверке дали полный расклад по происходящим при дворе короля Нарвена событиям, и никому из них сложившаяся ситуация не понравилась. Усиление влияния Церкви, причем наиболее агрессивной ее части, открытая нелюбовь королевы Лиены к магам при том, что наиболее доверенный сподвижник короля еще и самый сильный маг страны... Порой Элира даже задумывалась, что для ее товарок Эльтарран может стать более надежным убежищем, чем Вертан!
  Девушка вспомнила слова директора о том, что та хотела бы видеть ее супругой герцога эн Арвиэр, и скептически улыбнулась. Если переданная ей информация об этом человеке хоть наполовину правдива, повлиять на него практически невозможно! И вряд ли стоит ждать от него симпатии к фактически навязанной супруге, скорее брак с ним станет формальным и закончится очень быстро. Очаровать его у нее вряд ли получится, просто стать ему другом - тоже, откровенно пренебрежительное и недоверчивое отношение герцога к женщинам широко известно... Да и одаренная жена ему на самом деле не нужна... Или ей всё же удастся со временем изменить его?
  Опустившись на скамейку в дальней части парка, Элира принялась обдумывать свой вчерашний разговор с исой Лартой. Она не стала называть никаких имен или титулов, просто обрисовала ситуацию и спросила женщину: может ли вообще из брака в таких условиях получиться хоть что-то путное? Та довольно долго думала, после чего пожала плечами и ответила, что да, но только при желании обоих супругов договариваться, в том числе и в постели. А вот будет ли такое желание у герцога? Готова ли она сама к этому? Да, их учили, но что она в свои восемнадцать может противопоставить мужчине почти на пятнадцать лет старше, умнее, с опытом интриг и войны... и опытом иного рода? Или не противопоставить, а дать? Внешность, молодость - то, что очевидно, да только герцог точно не из тех, кто падок на смазливую мордашку. Интересно, откуда такое отношение к женщинам? Да, судя по описанию, он не красавец, но для мужчины это никогда не было слишком уж большим недостатком... Может, стоит все же выбрать другого мага из числа вертанцев? Она вспомнила список и вздохнула: никто из них её не заинтересовал, в отличие от подруг, которые уже наметили себе "жертв". К искреннему удивлению Элиры Риалла выбрала одного из самых молодых магов, ему и было-то всего девятнадцать! На ее вопрос подруга только отмахнулась, сказав, что с ровесником ей будет куда проще найти общий язык...
  Приступ начался неожиданно: только что она сидела на скамейке, размышляя и анализируя, и вдруг ее скрутило. Перед глазами замелькали несвязные картинки, в ушах звучали чьи-то крики, голова закружилась... Элира попыталась закричать, позвать на помощь - бесполезно, изо рта вырвался лишь хрип, а потом сознание ухнуло в благодетельную тьму...
  Пришла в себя девушка резко, словно проснувшись, и некоторое время не могла понять, что с ней произошло. Потом пришло воспоминание о боли и страхе, но лишь воспоминание: после кошмарных снов она чувствовала себя намного хуже. А еще она вдруг ощутила нечто странное, словно вокруг нее в воздухе витала Сила, наполняя ее собой. Поднявшись, девушка огляделась по сторонам и, не найдя ничего необычного, медленно пошла по направлению к зданию Школы...
  
  Торен. Королевский дворец, полчаса спустя.
  
  Бледный и измученный Нарвен сжал пальцами виски и растерянно посмотрел на Ренальда. Голос его был хриплым и прерывистым:
  - Что мне делать, Рен?
  - Ты знаешь мое мнение. Хочешь, чтобы твой ребенок выжил - зови магов-целителей! Роды длятся почти сутки, еще немного - и умрет либо она, либо ребенок, либо оба вместе!
  - Маг уже здесь, но Лиена...
  - Нарв, решай!
  Король встал, его лицо было мрачно:
  - Поможешь?
  - Всегда!
  В покои королевы они буквально ворвались. Навстречу им кинулись женщины:
  - Ваше Величество, Вам здесь не место! Вы не можете...
  - Вон!!! - прорычал король.
  - Вы можете казнить меня, но я не пущу Вас! - дородная леди встала на пути мужчин, - это противоестественно, мужчина в комнате роженицы!!!
  - Рен! - имя прозвучало приказом.
  Воздушные плети буквально расшвыряли придворных дам, открывая магу-целителю проход к алькову, из-за занавесей которого доносились хриплые крики. Целитель бегом направился к алькову, отдернул шторы, послал короткий проверочный импульс и побелел, рявкнув на повитух:
  - Идиотки, еще четверть часа, и она умерла бы! Ваше Величество, - оглянулся он на короля.
  - Тот, кто осмелится помешать магу, будет казнен за покушение на монаршую особу, - гнев в голосе Нарвена не оставлял сомнений, что так и будет, - Рен, убери лишних отсюда.
  - Вам тоже лучше уйти, - коротко бросил целитель, принимаясь за работу.
  Через минуту в комнате осталась только роженица, целитель и повитухи. Придворных дам Ренальд буквально вынес Воздухом за дверь, после чего отозвал стихию, с трудом сдерживая желание постучать головами этих глупых куриц об стену.
  - Вон, - король сказал это тихо, но действие это возымело мгновенное: дамы стремглав бросились прочь. Проводив их злым взглядом, Нарвен упал в кресло и поднял глаза на друга, - теперь Лиена меня возненавидит...
  - Главное, чтобы она и ребенок выжили, - ответил Ренальд, - ты же слышал, что сказал маг. Вдруг она, напротив, поймет наконец, что в магии нет зла?
  Тон его явственно свидетельствовал: Ренальд и сам не особо верит в свои слова. Король только хмыкнул и замолчал.
  Время тянулось медленно, словно патока, мужчины молчали, словно боясь, что любое произнесенное вслух слово может упасть камешком на темную чашу весов. Раздавшийся детский крик прогремел громом, заставив Нарвена подскочить. Через минуту дверь открылась и сияющая повитуха объявила:
  - Ваше Величество, у Вас сын!
  Король облегченно вздохнул и спросил:
  - А Ее Величество?
  - Она без сознания, много крови потеряла, целитель ее лечит.
  - Вы же видели, что она умирает, почему раньше за магом-целителем не послали? - ледяным голосом спросил Ренальд, бросив взгляд на явно плохо соображавшего сейчас друга.
  - Ее Величество запретили, - сглотнув и теребя передник, ответила повитуха, - мол, если будет на то воля Богов, то и она и ребёночек выживут, а коль нет... А мы ж люди маленькие, вот и пытались сделать что могли...
  Женщина заискивающе уставилась на Ренальда, тот дернул щекой и кивнул:
  - Ладно, можете идти.
  Оставшись вдвоем, мужчины переглянулись, и Ренальд широко улыбнулся:
  - Поздравляю с сыном и наследником, друг мой!
  - Спасибо, Рен! - на лицо короля потихоньку возвращались краски, - надеюсь через годик поздравить тебя с тем же.
  - Ну, на мне не лежит ответственность за судьбы страны, так что могу и погодить, - ворчливо ответил ему друг.
  - Это как сказать, не забывай, именно ты будешь регентом при моем сыне, если...
  - Даже слушать о таком не хочу, - помотал головой Ренальд.
  - Ты же знаешь законы нашей страны, - с упреком произнес Нарвен, - сразу после рождения наследника престола определяется возможный регент. И если бы у меня были хоть какие-то сомнения в пользу Лиены, то своим отказом от помощи мага-целителя она их уничтожила.
  - Главное, что все хорошо закончилось, - мягко возразил Ренальд, - и вообще, подумай вот о чем: она совсем молода, ей всего девятнадцать, так неужели в тебе не найдется хоть немного снисходительности к собственной супруге? Думаю, удели ты время ее перевоспитанию, вполне сможешь изменить ее отношение ко многим вещам. В конце концов, она подарила тебе сына!
  - Я постараюсь простить её и наладить отношения, но править страной - слишком тяжелая ноша для Лиены, - развел руками король, - за нее это делали бы торланские родственнички и жрецы, а это уничтожит Вертан.
  - Надеюсь, ты доживешь до правнуков, - искренне сказал Ренальд.
  - Хоть бы до внуков! Что они там так долго делают? Я хочу видеть сына и жену!
  Наконец дверь комнаты открылась, вышедший маг-целитель улыбнулся устало:
  - Ваше Величество, все в порядке, принц родился здоровым, хотя и ослабел из-за длительных родов. Ее Величество сейчас спит, я решил, что не стоит ей видеть меня у своей постели, неприязнь королевы к магам могла бы в этом случае нанести ущерб её здоровью. А поскольку опасность ее жизни более не угрожает, женщины вполне справятся. Если Вы желаете, то можете навестить Ее Величество.
  - Примите мою искреннюю благодарность, лорд Антиар, - благосклонно кивнул король, - какую награду вы бы хотели?
  - Это мой долг, Ваше Величество, - качнул головой маг, - я рад и горд, что помог появиться на свет наследнику престола.
  - Что ж, вы можете идти, а о награде я позабочусь.
  - С Вашего позволения, Ваше Величество, я также удалюсь, - склонил голову Ренальд.
  - Разумеется, герцог, вы можете идти. И прикажите объявить о рождении наследника престола!
  Милостиво кивнув в ответ на поклоны магов, король направился в комнату супруги. Там уже практически ничто не напоминало о едва не случившейся трагедии: постель королевы сменили, саму ее обмыли и переодели, окровавленные простыни и сорочку унесли. Повитуха и ее помощница, сидевшие рядом с кроватью королевы, вскочили и присели в низких реверансах. Впрочем, король не обратил на них никакого внимания, направившись к женщине с закутанным в пеленки младенцем на руках, осторожно, чтобы не обеспокоить малыша, вставшей при его появлении. Нарвен кивнул кормилице, мельком отметив, что подобрали ту неплохо: пухленькая невысокая женщина с ласковой улыбкой казалась на удивление... уютной.
  - Как он? - тихо спросил Нарвен, вглядываясь в крохотное красное сморщенное личико, - такой маленький...
  - Что Вы, Ваше Величество, Его Высочество довольно крупный для новорожденного, - женщина мягко покачала головой, - и уже даже немного покушал. Желаете подержать сыночка?
  Король кивнул и осторожно взял крохотный сверток, ощущая, как дрожат руки. Кормилица понимающе улыбнулась:
  - Спервоначалу-то всегда страшно. Не извольте беспокоиться, все в самолучшем виде будет!
  - Хорошо, только вот что, - лицо Нарвена стало жестким, - к принцу не допускать никого без моего личного соизволения. И когда я говорю никого, я имею в виду и Ее Величество, и ее фрейлин, и Верховного жреца! Вам все ясно?
  - Ясно, Ваше Величество, все исполню.
  - Возьмите его, и побудьте пока здесь, - король бережно передал кормилице сына, коснулся его щечки, улыбнулся и направился к постели супруги.
  Королева спала, и Нарвен отметил, каким бледным стало ее лицо. Жалость мешалась в нем с гневом и досадой на упрямство супруги, чуть не приведшее к трагическому финалу. Опустившись в кресло рядом с кроватью жены, он осторожно взял ее руку в свою, другой погладив ее по щеке. Жест словно послужил сигналом, королева всхлипнула и открыла глаза.
  - Ваше Величество, - едва слышно произнесла она, - ребенок...
  - Все хорошо, Лиена, - ласково произнес Нарвен, - спасибо за сына, дорогая моя.
  Та прижалась щекой и губами к руке мужа, слезы потекли по лишенным краски щекам. Дрожащим голосом она спросила:
  - Можно мне его?
  - Конечно, - король сделал знак кормилице, - наш сын, принц Дорван.
  Лиена смотрела на младенца с каким-то жадным, почти болезненным восторгом, а потом вдруг вздрогнула и испуганно воззрилась на мужа:
  - Но как... Я же чувствовала, что умираю...
  - Не это сейчас важно, Лиена. Главное, вы и наш сын живы и здоровы!
  - Магия?! Вы позволили магам... - с ужасом прошептала королева.
  - Лиена, - в голосе короля прозвучал холодный гнев, от чего та сжалась в комочек, - я благодарен вам за наследника, но не стоит сердить меня! Из-за вашего упрямства вы чуть не погубили нашего сына и себя! Как я уже сказал, мы поговорим об этом позже, а сейчас вам необходимо поспать.
  Передав ребенка кормилице, Нарвен поднялся и сухо приказал той:
  - Отнесите принца в детскую, и помните мои приказы.
  Женщина присела в книксене и вышла из комнаты. Король еще раз взглянул на бледное и растерянное лицо супруги и произнес уже мягче:
  - Отдыхайте, Лиена, и будьте умницей.
  Коснувшись легким поцелуем ее губ, он направился к выходу из комнаты. Праздновать? О нет, отпразднует он позже, когда наконец-то выставит вон взявших чересчур много власти святош!
  
  Энтар, столица Артиара. Королевский дворец, два дня спустя.
  
  Его Величество король Ретлар отложил в сторону пришедший по магической связи доклад и, нервно дернув щекой, выругался. Вот проклятье! И что им стоило немного промедлить? Ладно ребенок, но спасать эту глупую фанатичку... Всё же Нарвен чересчур молод и не смог принять верное решение, а всего-то и надо было приказать повитухам во что бы то ни стало спасти наследника и не тащить к королеве мага! В конце концов, ребенка всегда можно вырезать из чрева матери, и в той ситуации никто бы не смог обвинить короля в неверном решении... А после положенного траура вполне можно было бы выдать за него Анелли...
  И конечно, сейчас мальчик выгонит из страны торланских святош. Хорошо, да только поздно: судя по донесениям, торланцы давно нашли ключик к вертанских жрецам. Неудивительно, если сравнить положение церковников в двух этих странах! А изолировать королеву от всех без исключения жрецов - не выход, такого не поймут ни ее отец, ни двор, ни народ Вертана. И не разведешься, разве что поймать ее на супружеской измене... Хотя тогда и казнить можно будет, не тратя время и силы на переговоры со жрецами!
  Король некоторое время обдумывал идею подвести Лиене любовника, но с сожалением отказался от нее: судя по докладам агентов, королева Вертана любила мужа и вряд ли станет ему изменять. Хотя сейчас многое будет зависеть от поведения Нарвена, от того, решится ли он изолировать жену или же попытается наладить с ней отношения. В первом случае есть с чем играть, особенно если юноша решит завести себе фаворитку! Жаль, что после истории с Этельрадом он будет весьма осторожен, хотя кто сказал, что умной женщине нужен менталист, чтобы изменить мнение любовника? Особенно если делать это исподволь, потихоньку... И вот тогда и Лиену можно будет подтолкнуть в нужную сторону! М-да, но это потребует времени и сил, так что это планы на будущее, и не самое близкое. А вот приближающийся отъезд выпускниц Школы в Вертан...
  Ретлар задумчиво взглянул на переданный ему список, в котором были подчеркнуты четыре имени. Четыре девушки, которые вполне могут стать агентами влияния Артиара в Вертане! Или всё же первоначальный план даст больше выгод? Время еще есть, надо все тщательно обдумать! Главное - правильно выбрать действующих лиц...
  Риск? Если формально Артиар можно будет обвинить, то что предпримет Нарвен? Начнет войну? Король усмехнулся: в том, что король Вертана не пойдет на возобновление боевых действий, он был уверен. Эльфы? Ну да, Нарвену придется пропустить остроухих через страну, иначе те просто сметут вертанцев. И всё же не хотелось бы воевать, пусть сейчас остальные границы и крепки как никогда: после подписания мира с Вертаном война на севере и востоке продлилась ровно столько, сколько потребовалось магам и армии, чтобы добраться до новых полей битв. Что ж, это означает лишь одно: стоит уделить больше времени планированию, чтобы не дать никому заметить то, что они всего лишь марионетки...
  Вызвав секретаря, он приказал:
  - Передайте графу эн Ионтар, что я жду его завтра в одиннадцать. Да, и пошлите лорду Тираку эн Сорти приказ явиться к полудню.
  - Слушаюсь, Ваше Величество, - поклонился секретарь.
  - Лорд Карвис здесь?
  - Да, Ваше Величество, он ожидает в приемной. Прикажете пригласить?
  - Да.
  Секретарь поклонился и вышел из кабинета, через минуту вернувшись в сопровождении посетителя. Король обратился к секретарю:
  - Оставьте нас, лорд Ярнин. Лорд Карвис, присаживайтесь, разговор будет долгим, - обратился он к директору Магической Школы.
  
  Торен. Королевский дворец, три недели спустя.
  
  - Ваше Величество, - секретарь был явно растерян, - пришла Ее Величество...
  - Впустите, - резко кивнул Нарвен и, когда секретарь вышел, вздохнул, - похоже, меня ждет скандал, а я терпеть этого не могу!
  - Будь снисходителен, - мягко ответил Ренальд, вставая, чтобы через несколько мгновений склониться в поклоне перед королевой, - Ваше Величество, безмерно рад видеть Вас в добром здравии. Государь, могу я удалиться?
  - Да, герцог, и займитесь моим поручением.
  Поклонившись венценосным супругам, Ренальд вышел из кабинета, оставив их наедине. Поднявшийся при появлении жены король подвел ее к одному из стоявших в стороне кресел, помог сесть и сам опустился в соседнее.
  - Слушаю вас, Лиена. И прежде всего - что побудило вас прийти в мой кабинет в то время, когда я занимаюсь государственными делами?
  Голос Нарвена был властным и холодно-спокойным. Королева судорожно вздохнула и хрустнула пальцами:
  - Я хотела спросить, почему мне не дозволяют видеться с сыном?
  - Ну почему же не дозволяют? - возразил Нарвен, - никто не запрещает вам видеться с ним...
  - Под охраной, словно я преступница! Мне даже взять на руки его не дают!
  - А как я могу доверять вам, миледи? - король сдвинул брови и продолжил, - вы сделали все для того, чтобы умереть самой и убить нашего ребенка! Кто знает, вдруг вы захотите сделать то, что считаете правильным?
  Лиена вжалась в кресло, глаза ее наполнились слезами:
  - Ваше Величество, я никогда...
  - Никогда что? Не причините вред нашему сыну? Увы, вы именно это и собирались сделать!
  - Я бы умерла, но не дала бы...
  - Действительно, блестящий выход! - король саркастически улыбнулся, - пожертвовать собой из-за глупых предрассудков! Магу понадобилось совсем немного времени, чтобы спасти и ребенка и вас, но вы были не готовы принять его помощь... Скажите, миледи, вы хотите умереть? Об этом вы просили Богов?
  - Нет, конечно, - всхлипнула Лиена, опуская глаза, - я молила их о помощи.
  - И они помогли вам, послав на помощь мага-целителя. Боги не помогают напрямую, а лишь руками других своих созданий, неужели вас не учили этому жрецы? И не гордыня ли отвергать их помощь лишь потому, что кто-то сказал вам, что магия - зло? Разве не в воле Богов рождение детей? И если да, то как может быть злом дитя, обладающее Силой с рождения?
  С каждым словом Нарвена голова Лиены опускалась все ниже. К концу его речи она смотрела в пол, сжавшись в кресле, точно пытаясь исчезнуть.
  - Я готова поклясться чем угодно, что никогда не причиню нашему мальчику вреда, - наконец промолвила она, голос ее дрожал и прерывался, - прошу вас, милорд, умоляю!
  - Я бы очень хотел верить вам, миледи, - прозвучавшая в голосе мужа усталость заставила Лиену робко поднять глаза, - как и желал бы, чтобы вы отказались от своих предрассудков.
  - Я буду стараться, клянусь вам! - с жаром воскликнула королева.
  - И примете как должное мои решения и приказы?
  - Да, милорд.
  - Хорошо, тогда я велю дать вам возможность проводить с Дорваном столько времени, сколько вы пожелаете. Но только вам, вашим фрейлинам нечего делать рядом с нашим сыном! Вы согласны на мои условия?
  - Разумеется, милорд! И... Могу я спросить?
  Король кивнул.
  - Я слышала, что вы приказали лорду Янвиру покинуть Вертан, это правда?
  - Да.
  - Я прошу вас разрешить ему остаться...
  - Нет, это решено, - жестко и властно ответил Нарвен, - я знаю, что вы считаете его своим духовным наставником, но не желаю видеть его рядом с вами и не вижу иных причин, почему должен терпеть его присутствие в моей стране. До сих пор я дозволял ему остаться лишь ради того, чтобы не огорчать вас, пока вы были в тягости.
  - Я принимаю ваш приказ, Ваше Величество, - склонила голову Лиена.
  - Вот и хорошо. Кроме того, я настоятельно советую вам пересмотреть штат ваших фрейлин, их поступки бросают тень на вас. А королева должна быть безупречна, надеюсь, об этом вы помните?
  Королева кивнула, снова опустив голову.
  - Вы хотите спросить меня еще о чем-то? - чуть смягчившись, спросил ее муж.
  - Вы действительно назначили герцога эн Арвиэр... - Лиена смешалась.
  - Регентом в случае моей смерти? - поднял бровь король, усмехнувшись при виде того, как вздрогнула жена, - не волнуйтесь, я вовсе не собираюсь умирать! И да, это действительно так, лорду Ренальду я доверяю всецело.
  - Больше, чем кому-либо, да вы и времени с ним проводите куда больше, чем со мной или сыном! - не выдержала королева и тут же испуганно сжалась, увидев, как посуровело лицо мужа.
  - Вы видите эти бумаги? - помолчав, спросил тот, кивнув на стол, - знаете, что в них? Известия, и все не радостные: голод на западе, бунт на востоке, наместники, притесняющие купцов, разбойники, грабящие обозы... Письма, договоры, жалобы, прошения... Если бы не лорд Ренальд, вряд ли бы мне удавалось даже поесть или поспать нормально! И мне совершенно не нравится ваша война, тем более, что враждебность проявляете только вы, он же, напротив, все время убеждает меня в том, что я должен быть к вам мягче!
  Лиена старалась сдержаться, но Нарвен заметил, что она явно обиделась на его слова относительно Рена и едва не выругался вслух: ну как можно быть такой упрямой! Следующий вопрос застал его врасплох:
  - Значит, вы меня не специально избегаете?
  Некоторое время он молчал, затем встал, шагнул к креслу жены и, став перед ней, приподнял ее подбородок, заставив смотреть прямо на себя. Взгляд Лиены был растерянным и испуганным, словно она боялась услышать ответ и одновременно жаждала его. Проведя пальцем по губе жены, от чего та вздрогнула, Нарвен ответил:
  - Я избегаю вас вполне осознанно, - и добавил, увидев боль в ее глазах, - я мужчина, Лиена, и в вашем обществе у меня возникают желания определенного рода... Вы же еще не вполне восстановились после родов, так что...
  Лиена ахнула и порозовела, вмиг похорошев, обида в ее взгляде сменилась недоверчивой радостью. Нарвен провел кончиками пальцев по ее щеке, шее, его ладонь скользнула на пополневшую после родов грудь жены, соблазнительно выглядывающую из декольте, и Лиена одним движением прильнула к нему, прошептав:
  - Нарвен, я так соскучилась! Простите меня, я... - и застонала, когда он прижал ее к себе, жадно и властно целуя.
  Через несколько минут король отстранился и вздохнул:
  - Ну вот, говорил же я, что не случайно избегаю пока вашего общества, милая моя.
  - Я себя прекрасно чувствую, - запротестовала раскрасневшаяся и сияющая Лиена.
  - И всё же вам пока стоит поберечься, - Нарвен тепло улыбнулся жене, - а я потерплю. Надеюсь, мы больше не будем ссориться?
  - Я буду очень стараться, - пообещала та, с обожанием глядя на него, - хотя мне и сложно измениться сразу...
  - Главное - желание, я не буду торопить вас. Проводить вас в ваши покои, дорогая?
  - Я бы очень этого хотела, но вы и без того отвлеклись от дел из-за меня! В приемной ждут мои фрейлины, так что я доберусь и сама. И, Нарвен... Отдайте приказ относительно Дорвана, хорошо? Я помню все ваши требования и буду строго следовать им!
  - Хорошо, я сделаю это немедленно, - кивнул король.
  Оставшись в одиночестве, он хмыкнул и покачал головой. Рен оказался прав, не так уж сложно управлять влюбленной в тебя женщиной. Вопрос в том, надолго ли хватит ее добрых намерений? Пожалуй, стоит действительно уделять Лиене больше внимания, королева слишком важная фигура, чтобы позволить кому-то сделать из нее куклу на веревочках. Да и тело своего требует, а в постели у них никогда не возникало проблем... "Так, хватит! - прикрикнул он на себя, - дела не ждут!"
  
  Королевская Школа для девушек. Три дня спустя.
  
  - Добрый день, леди, - директор обвела выпускниц глазами и вздохнула, - что ж, вот и подошло к концу ваше обучение в Школе. Мне искренне жаль, что вам приходится уезжать так далеко и что ваши судьбы, увы, не определены! Надеюсь, вы всегда будете вспоминать это место добрыми словами...
  Элира почувствовала, как сжало спазмом горло. Страх, предвкушение, надежда, растерянность - множество чувств смешалось в ее душе... Похоже, разделяли их и остальные: ни одна из выпускниц не осталась равнодушна к словам директора, кое у кого глаза и вовсе были на мокром месте...
  - Послезавтра утром вы покинете нас, - продолжила леди Нирана, - но никогда не забывайте, чему вас учили, и с честью несите имя выпускниц Школы! А теперь я должна сделать несколько объявлений... Первое и самое главное касается обряда, который вы пройдете в Вертане, я говорю о бракосочетании. К сожалению, король Нарвен и Пресветлый Владыка категорически отказались от магического обряда, который обычно сопровождает ритуал бракосочетания у нас...
  - И что из этого следует? - не выдержала Саная.
  - Этот ритуал обеспечивает верность супругов и дает вашим браслетам кое-какие дополнительные функции. Увы, как я уже говорила, этого не будет, так что вам придется рассчитывать в отношениях с будущими мужьями только на себя.
  - А наша верность в таком случае тоже необязательна? - уточнила Фалия.
  Директор и леди Ателис смерили ее удивительно похожими мрачными взглядами, а затем леди Нирана процедила:
  - Ее не будут навязывать вам магически, но достойная леди не будет вести себя как шлюха в борделе! Если для вас ничего не значит честь ваша и вашего будущего мужа, то не забывайте, что общество с легкостью прощает измены мужчинам, но презирает женщин, уличенных в том же!
  - А как же королевские фаворитки? - протянула Ирана.
  Леди Ателис неохотно ответила:
  - Крайне редко бывает, что королевская фаворитка - не просто любовница короля, а помогает ему править. Именно помогает, а не продвигает нужных ей людей на места поближе к трону! Таких можно даже уважать, все остальные... Шлюха короля всё равно шлюха!
  - Леди Нирана, если обряда не будет, то у нас не будет никакой защиты в случае, если у будущего мужа окажутся извращенные вкусы? - растерянно спросила Тина.
  - Кроме клятвы короля Нарвена и Пресветлого Владыки - никакой, в этом случае вам придется обратиться к правителям за защитой, заявив, что поведение вашего супруга угрожает вашей жизни, здоровью или чести. Те, кто выйдут замуж за вертанцев, могут также обратиться в наше посольство в Торене, там вам окажут помощь.
  - Леди Нирана, могу я спросить? - обратилась к директору Элира и продолжила, когда та кивнула, - как будет организовано наше путешествие? Дорога довольно дальняя и не самая безопасная...
  - Ехать вы будете в каретах, если пожелаете - верхом. Маршрут проложен так, чтобы во время вашего путешествия вы останавливались на ночь в городах, где уже заранее подготовлены места для вашего ночлега. По крайней мере, так будет все время вашего пути по нашей стране. Прислуги у вас в путешествии не будет, за исключением той, что будет прислуживать вам на местах ночевки. До границы вас согласилась сопровождать леди Ателис, к сожалению, на территории Вертана ей показываться будет неразумно. На границе вас встретит вертанский эскорт, который и проводит вас в Торен. Разумеется, Его Величество прекрасно понимает, что вы вряд ли сможете чувствовать себя в безопасности, именно поэтому путем непростых переговоров с королем Нарвеном ему удалось добиться согласия на дополнительное сопровождение для вас. Отряд молодых боевых магов будет охранять вас до момента вашего прибытия в Торен. И да, - директор грозно нахмурилась, заслышав шепотки и хихиканье, - ведите себя с достоинством, не позорьте Школу! Так, что еще... Все время вашего пути вы будете продолжать сливать Силу в кристаллы-концентраторы, после... ну это уже будет забота ваших будущих мужей!
  - А одежда, обувь? - спросила Алиссия, - мы же не можем приехать в Торен как какие-нибудь... оборванки!
  - Разумеется, леди Алиссия, и об этом позаботились. Для каждой из вас пошит гардероб, содержащий как дорожные костюмы, так и платья, в том числе и два бальных. Разумеется, он включает в себя и белье, и обувь, и множество необходимых каждой леди мелочей. Если вам нужны какие-либо травы, вы можете обратиться к леди Ателис, и вам будет все предоставлено. Кроме того, Ее Высочество принцесса Анелли позаботилась о подарках для вас, поэтому к каждому бальному платью подобран комплект украшений, уместных для незамужних леди вашего возраста.
  Последнее заявление леди Нираны вызвало бурю эмоций среди ее юных слушательниц. Понимающе улыбаясь, женщина слушала восхищенные восклицания, а затем постучала костяшками пальцев по столу:
  - Тише, леди! Думаю, не ошибусь, сказав, что каждая из вас мечтает примерить обновки? Вижу, я права. Вам будут предоставлены камеристки, которые помогут вам с примеркой и последующей упаковкой ваших вещей. Небольшой совет: разумно подойдите к вопросу выбора дорожной одежды и обуви, а вещи, которые не пригодятся вам в дороге, прикажите упаковать отдельно.
  - Леди Нирана, а можно ли взять с собой рукоделие? - спросила Тина.
  - Конечно, леди Тина, путь будет долог, так что вы вполне можете взять с собой то, что поможет вам не скучать в дороге.
  - И книги? - недоверчиво переспросила Элира.
  - Да, но только с разрешения леди Ориссы, - кивнула директор, - и кстати, небольшое объявление для леди из группы исы Ларты: завтра в десять утра у вас сбор в тренировочном зале. На этом все, если будут вопросы, можете обратиться к леди Ателис. Леди из моей группы, я жду вас сегодня в обычное время. Есть ли у вас еще вопросы?
  Выждав некоторое время, леди Нирана грустно улыбнулась:
  - Я еще попрощаюсь с вами перед отъездом, но скажу сейчас: я буду молить Богов о защите и счастье для каждой из вас.
  Еще раз окинув учениц взглядом, директор вздохнула и вышла из кабинета. Леди Ателис посмотрела ей вслед и обратилась к своим подопечным:
  - Что ж, леди Нирана сказала все, что следовало. Сейчас вы можете быть свободны, если, конечно, у вас нет вопросов и просьб. Думаю, обновки уже доставили к вам в комнаты, поэтому вы вполне можете заняться любимым делом любой женщины, девушки, девочки - примеркой новых нарядов!
  Элира едва заметно скривила губы, наблюдая за заспешившими на выход девушками. Через минуту в кабинете остались только ученицы исы Ларты: похоже, вопросы возникли только у них. Куратор слегка улыбнулась:
  - Слушаю вас, милые леди.
  Первой решилась Данара:
  - Леди Ателис, скажите, а оружие нам носить можно, или это будет воспринято как нарушение правил?
  - Все зависит от того, как вы одеты, - похоже, женщина ничуть не удивилась вопросу, - с платьем даже нож для бумаг - грубейшее нарушение этикета! Если же вы облачены в костюм мужского кроя, то пояс с кинжалом выглядит вполне уместно. Поскольку каждая из вас может избрать путешествие в карете либо верхом, то и в качестве дорожной одежды вам приготовили как платья, так и костюмы наподобие тех, что использовали для уроков верховой езды. И всё же примите совет: не стоит демонстрировать всем подряд свои умения!
  - Вы думаете, если мы повесим на пояс кинжалы, кто-то решит, что нас стоит опасаться? - скептически спросила Элира, - скорее подумают: глупенькие девочки развлекаются! К тому же это так явно и открыто, что никто не станет подозревать нас в тайных умыслах.
  - Возможно, - замечание Элиры явно слегка выбило куратора из колеи, - и всё же будьте осторожны.
  - Леди Ателис, иса Ларта говорила об определенном сборе трав, - смущаясь, начала Яника и осмелела, когда остальные девушки энергично кивнули, - можем ли мы его получить?
  - Кажется, я догадываюсь, о чем вы, - усмехнулась та, - дайте состав, и завтра вам все доставят.
  - Леди Ателис, а что будет, если кому-то из нас в дороге станет плохо?
  Неожиданный вопрос Риаллы заставил девушек замереть. Об этом-то они и не подумали! Впрочем, куратор лишь чуть улыбнулась, пояснив:
  - В числе ваших сопровождающих будет хотя бы один маг-целитель, так что можете не волноваться. Мы постараемся сделать вашу дорогу как можно более легкой.
  - Благодарим вас, - Данара склонила голову, остальные последовали ее примеру.
  Куратор кивнула, отпуская их.
  
  
  Магическая Школа. То же время.
  
  - Достаточно!
  Выкрик преподавателя мгновенно остановил сражение. Соперники отпустили Силу и утомленно выдохнули: бой затянулся, ведь они были почти равны по уровню Дара и к тому же отлично знали друг друга. Русоволосый сероглазый крепыш провел рукой по лбу:
  - Фухх! Дор, и как тебе удалось меня подловить, а?
  Его соперник, высокий зеленоглазый блондин, выглядевший старше своих восемнадцати лет, устало пожал плечами:
  - За эти годы мы хорошо друг друга изучили, вот и придумал обманку. Но и ты меня загонял, Шарт!
  - Да, я такой! - второй парень гордо задрал нос и тут же поморщился, когда приятель с силой хлопнул его по плечу, - уй, Дор, по больному!
  - Прости, дружище, - искренне извинился тот, - совсем забыл, что именно сюда попала та сосулька.
  - Лорды, - суровый голос преподавателя мгновенно заставил молодых людей собраться и подтянуться.
  Сухощавый мужчина в строгом синем камзоле насмешливо посмотрел на изрядно потрепавших друг друга парней, больше всего напоминавших сейчас то ли погорельцев, то ли жертв кораблекрушения: подпалины на одежде - следы использования Огня, взлохмаченные Воздухом волосы... Грязное лицо и одежда Дора явственно свидетельствовали о владении его соперником магией Земли, также как хлюпающая при каждом шаге одежда и обувь Шарта - об использованной в поединке Воде.
  - Лорд Дориат эн Таронн, лорд Шартэн эн Фарис, поздравляю со сдачей последнего экзамена. Отлично, разумеется! - преподаватель улыбнулся, - что ж, можете праздновать, но не забывайте, что послезавтра утром вы отправляетесь на практику! И кстати, не разрушьте "Золотую кружку" напоследок, оставьте хоть что-то будущим поколениям!
  Молодые люди переглянулись и рассмеялись. Расположенная неподалеку от Школы таверна "Золотая кружка" была одним из излюбленных мест отдыха будущих магов. Отличная кухня, превосходный винный погреб, на редкость хорошенькие и не обремененные высокой моралью молоденькие служанки - все это делало таверну местом, в котором можно было на редкость приятно провести время, а довольно высокие цены делали ее недоступной для людей со средним достатком, не говоря уже о бедноте. Пожалуй, единственным местом, где молодые одаренные столь же легко расставались с деньгами, было весьма дорогое заведение матушки Мианы "Цветок страсти", расположенное в одном из красивейших районов столицы и оказывающее услуги довольно деликатного свойства.
  - Постараемся оставить "Кружку" если и не в неприкосновенности, то хотя бы с целыми стенами, - ответил Шартэн, на что преподаватель лишь махнул рукой, отпуская их.
  - Даже не верится, - произнес Дориат, как только полигон остался позади, - все, мы дипломированные маги!
  - Ну не совсем, еще и практика... Хотя нам с ней на редкость повезло, не то что прошлогодним выпускникам!
  - Да уж, осушение болота - совсем не та задача, которой бы я хотел заниматься! - передернул плечами Дориат, на лице его явственно промелькнуло отвращение, - грязь, вонь, комары, душная жара днем и промозглая сырость ночью...
  - Вот-вот! То ли дело поездка в компании юных леди... Жаль, конечно, что приходится отдавать их вертанцам, - Шартэн помрачнел, - и, честно говоря, я с куда большим удовольствием устроил бы какую-нибудь пакость в Торене!
  - Ты же знаешь, что мы не имеем на это права, - вздохнул его друг, - остается только радоваться, что леди едут туда ради замужества.
  - Хотя это не отменяет возможности сорвать у какой-нибудь очаровательной выпускницы Школы пару поцелуев, - мечтательно произнес Шартэн, - а может, и добиться чего-то большего...
  - Размечтался, это леди, а не служанки, - неожиданно резко произнес Дориат.
  - Дор, ты чего?
  - Прости, дружище, устал что-то. Честно говоря, уже и желания идти в "Кружку" нет...
  - Э нет, так не пойдет! - покачал головой Шартэн, - это ж наша последняя пирушка! А что устал, так начнем мы только часа через три, успеешь еще отдохнуть. Да, кстати, я мыться первым!
  - Да ты уже вымылся, - насмешливо возразил Дориат, кивнув на мокрую одежду друга, - можешь и подождать.
  - Нет, мне надо быть в "Кружке" пораньше. Должен же я попрощаться с Тассией!
  Вид Шартэна не оставлял сомнений в том, как именно будет проходить упомянутое прощание. Дор открыл дверь в их комнату - за разговором дорога прошла незаметно - и посоветовал назидательным тоном:
  - Прощалку не натри, герой, а то распухнет, ехать неудобно будет!
  Со смехом увернувшись от подзатыльники приятеля, он сорвал грязный камзол и плюхнулся в кресло, блаженно вытянув ноги.
  Через четверть часа Шартэн убежал прочь, успев напоследок вытрясти из друга обещание непременно почтить своим визитом "Кружку". Дориат остался в одиночестве, задумавшись о той неловкой ситуации, в которую его поставил приказ о практике...
  Никто из группы не знал, что в числе тех леди, которых они должны сопровождать в Вертан, будет его сестра-двойняшка. Дориат вздохнул, вспомнив их последний вечер в замке, казалось, с тех пор прошла целая вечность. Тогда он и не представлял, насколько ему не будет хватать его верной, упрямой и умной сестренки, его колючки...
  О том, какой ритуал проходят девушки в Школе, им рассказали еще в первый год обучения. Как же он тогда злился на родителей и старшего брата за их молчание, думая об одном: смогла бы Эли противостоять ритуалу, знай она о нем?
  Дор вспомнил, как приехал в родной замок после первого курса. Вроде все как всегда, только не было Эли, и от этого становилось пусто на душе, а при мысли о том, что для сестры он стал практически чужим - и больно... Вот только тогда он думал, что вряд ли судьба сведет их так скоро! И как ему вести себя?
  "Интересно, какой она стала? - задумался Дор, - и смогу ли я ее узнать? Узнает ли она меня? И если узнает, то неужели скользнет равнодушно взглядом?"
  Было и еще кое-что, не дававшее ему покоя. Он ни на секунду не сомневался в том, что директора обоих Школ прекрасно знали, что столкнут брата и сестру лицом к лицу. А раз так... "Это не может быть случайностью, и отмахиваться от этого они бы тоже не стали, а значит, здесь какая-то интрига. И хуже всего то, что мы с Эли в ней всего лишь марионетки!"...
  Дориат криво усмехнулся, сейчас он выглядел куда старше своего возраста. Что ж, еще посмотрим, а вдруг куклы удивят кукловода?
  
  Королевская Школа для девушек. Два часа спустя.
  
  Столь хорошо знакомая Элире по урокам леди Нираны комната сначала показалась какой-то другой, и только несколько мгновений спустя девушка поняла, что изменилось. На столе, где обычно лежали книги и карты, сейчас стояли пузатый чайник, из носика которого шел пар, чашки, большое блюдо с разнообразной выпечкой и корзинка с конфетами. Сидевшая в кресле директор улыбнулась им:
  - Садитесь, мои милые леди. Я решила, что на прощанье могу немного побаловать вас. Посидим, поговорим, возможно, у вас есть еще вопросы? Если да, то я постараюсь на них ответить. Ну же, смелее, не стесняйтесь!
  Переглянувшись, девушки последовали указаниям директора. Некоторое время за столом шла легкая светская беседа, пока наконец Данара не спросила:
  - Леди Нирана, позвольте задать вопрос насчет наших браслетов. Судя по вашим словам, они фактически превращаются в пустышки...
  - Скорее в символ вашего положения, и индикатор: он расстегнется, когда вы передадите свою магию детям.
  - А как средство связи он работать не будет?
  Вопрос Элиры поставил в тупик всех, кроме леди Нираны. Та лишь усмехнулась:
   - А почему вы решили, что он может работать и в таком качестве?
  - Когда-то вы сказали, что через браслет можно связаться с вами в случае, если нам... не повезет с мужьями. А сейчас... Для вас важно сохранить ваше на нас влияние, а значит, браслеты могли бы служить средством для этого!
  - По-моему, мы выучили вас чересчур хорошо, - легкая улыбка тронула губы леди Нираны, - разумеется, мы думали об этом, но проблема в том, что связь на таком расстоянии возможна лишь через специальные артефакты с использованием кристаллов-концентраторов, слишком много Силы она требует. Хотя именно вы, леди Элира, вполне могли бы попробовать дотянуться из Торена в Энтар на вашей собственной Силе. Правда, для этого вам пришлось бы довольно долго копить ее, что при вашем уровне Дара чревато, впрочем, и для ваших подруг - тоже.
  - Почему? - тут же спросила Риалла.
  - Потому что вы не обучены справляться с такой Силой и можете просто перегореть. Так что рассчитывать вам придется лишь на себя, хотя за теми, кто останется в Вертане, будут присматривать маги посольства. До войны в Торен никогда не посылали одаренных, теперь же подобной ошибки мы не допускаем!
  - Леди Нирана, а почему вы не сказали остальным о клятве Пресветлого Владыки? - спросила Ларика после некоторого молчания.
  - Вы о сохранности жизни, здоровья и чести?
  - Да, - кивнула Ларика, - вы говорили, что в случае проблем с мужьями девушкам, избравшим эльфов, придется просить о помощи Владыку. Но ведь клятва обязывает всех его подданных, значит...
  - Никто из них не причинит леди вреда, - директор кивнула, - верное рассуждение. А почему я промолчала... Ответ прост: чем менее защищенными от эльфов будут чувствовать себя девушки, тем больше вероятность, что хоть кто-то из них задумается!
  - И откажется от остроухого в пользу вертанца, - усмехнулась Данара.
  Леди Нирана только улыбнулась и развела руками.
  - Леди Нирана, а где мы будем жить в Торене до церемонии выбора? - поинтересовалась Риалла.
  - В королевском дворце, поскольку после пересечения границы король Нарвен становится вашим временным опекуном.
  - К тому времени, как мы прибудем в Торен, информация о политической обстановке при дворе может устареть, - задумчиво произнесла Элира и остро взглянула на директора.
  - Вас о ней проинформируют, это я могу обещать. Кстати, есть один любопытный момент... Если верить нашей разведке, то эльфы потребовали от короля Нарвена равных для всех претендентов условий.
  - Что вы имеете в виду? - удивленно спросила Ларика.
  - Запрет на ваше знакомство с вертанцами до самой церемонии и запрет на их представление вам.
  - Не понимаю смысла! - воскликнула Риалла.
  - Чтобы избежать выбора из меркантильных соображений, так? - спросила Элира леди Нирану и недобро усмехнулась, когда та кивнула, - ну так они просчитались! Странно, неужели они и в самом деле думают, что это сработает?
  - С одной стороны, эльфы не слишком высокого мнения о людях; с другой, судя по нашим скудным знаниям, их женщины больше напоминают тепличные растения: красивые, нежные и абсолютно не приспособленные к жизни. Так что к человеческим женщинам они просто-напросто не могут относиться как к достойным противникам в играх разума, - пояснила директор, - и я искренне надеюсь, что вы докажете им, как опасно недооценивать учениц Школы!
  Девушки в ответ улыбнулись совершенно одинаковыми хищными улыбками.
  Некоторое время разговор шел о вещах не столь значительных, пока наконец не затих сам по себе. Леди Нирана вздохнула:
  - Что ж, мне было приятно поговорить с вами напоследок. Я желаю вам удачи как никому другому! Отдыхайте, собирайтесь и самое главное - верьте в себя! Леди Элира, задержитесь, остальные могут быть свободны.
  Оставшись наедине с Элирой, леди Нирана некоторое время задумчиво рассматривала девушку, а потом заговорила - медленно, словно под принуждением:
  - Леди Элира, я хотела поговорить с вами об одном вашем свойстве... Скажите, у вас ведь бывают странные сны? Кошмары, которые толкают вас на совершение того или иного поступка? Ощущение, что нечто извне руководит некоторыми вашими действиями?
  С каждой новой фразой директора Элира чувствовала, как внутри сжимается что-то. Судя по тому, как та роняла слова, ничего хорошего для себя она не услышит, и дай Боги, чтобы ее не назвали сумасшедшей! Требовательный взгляд леди Нираны не давал ей ни единого шанса отвертеться от ответа, поэтому девушка нехотя кивнула:
  - Да, это действительно так. Вы знаете, что со мной происходит?
  - Знаю, - женщина, казалось, смотрела сквозь нее, - вы - слышащая мир. Такие люди рождаются крайне редко, и многие проживают свою жизнь, так и не узнав, что происходит с ними. Слышащие - люди, наделенные чувствительностью к миру, они чувствуют перемены, происходящие с ним. Обладающих особенной чувствительностью мир даже может подтолкнуть к определенным действиям... Полагаю, именно так вы и нашли ту эльфийскую легенду, что объяснила интерес эльфов в войне и в конечном итоге послужила к ее прекращению, я права?
  Элира кивнула, а затем спросила:
  - Вы считаете, наша Итрава обладает разумом?! Раз уж она общается со слышащими...
  - Не разумом, а чем-то вроде начатков души... Не знаю, это слишком сложно для меня!
  - Кто может стать слышащим?
  - Им можно только родиться. Насколько мне известно, это всегда одаренные и почти всегда женщины, что неудивительно: мужчины сами по себе довольно нечувствительные создания.
  - Утрачивается ли это свойство вместе с потерей магии?
  Директор задумчиво посмотрела на девушку, а затем явно нехотя пояснила:
  - Нет, не утрачивается, раз услышав мир, вы не сможете перестать его чувствовать. Ослабеет - да, но это свойство гораздо сильнее слабеет в зависимости не от силы Дара, а от возраста. В юности люди особо чувствительны, а чем мы старше, тем грубее и тем прочнее становится барьер между нами и миром. В моем возрасте можно ощутить, что мир стоит на пороге изменений, но на этом все!
  Девушка посмотрела на сурово-отрешенное лицо леди Нираны, сглотнула комок в горле и всё же задала вопрос:
  - Правильно ли я понимаю, что вы тоже слышащая мир?
  - Верно.
  - И как давно вы знаете об этом моем... проклятии?
  - С момента его первого яркого проявления, это ведь было перед началом войны, так?
  - Да... И вы молчали?! Я не понимала, что со мной происходит, порой даже думала, что схожу с ума! Вам всего-то надо было рассказать мне об этом!
  Голос девушки был полон горестного непонимания и холодного гнева одновременно. Столько тягостных мыслей, страха, и все это можно было прекратить посредством короткого разговора! Леди Нирана отвела глаза, пытаясь избегнуть требовательного взгляда потемневших, словно грозовое небо, глаз одной из лучших своих учениц, и тихо пояснила:
  - Знание делает видения менее яркими.
  Элира ахнула и умолкла. Когда она вновь заговорила, голос ее дрожал и прерывался:
  - Получается, вы молчали лишь для того, чтобы... использовать меня с наибольшей выгодой? Вы позволили мне страдать и бояться происходящего со мной лишь из-за иллюзорного страха упустить что-то?!
  Молчание директора было весьма красноречивым. Девушка почувствовала, как боль сжимает сердце, и глухо проговорила:
  - Благодарю за науку, леди Нирана, я вряд ли смогу забыть этот ваш урок. Есть ли еще что-то, что мне следует знать?
  - Нет, - после продолжительного молчания отозвалась та.
  - Тогда я прошу вас позволить мне удалиться, - Элира говорила холодным и отчужденным тоном, - я бы хотела заняться сборами.
  - Вы можете идти, леди Элира.
  Девушка присела в идеально выверенном реверансе, встала - на ее лице невозможно было ничего прочитать, - и решительным шагом направилась к выходу.
  Директор проводила ее взглядом и устало понурила голову. Как же все-таки тяжка ее ноша! Эта юная девушка до боли напоминала ей себя - юную, яркую и уверенную в себе Нирану, и тем сложнее было манипулировать ею! И ведь даже сейчас она не могла сказать Элире всего, не могла предупредить из опасений нарушить планы короля! "Для блага страны и Школы", - прошептала она, но привычные слова почему-то не принесли успокоения...
  Лишь оказавшись в своей комнате и заперев дверь, Элира позволила себе выпустить наружу душившие её слезы. Боль и обида терзали душу... А ведь ей казалось, что леди Нирана привязалась к ним, и относится к ученицам, по крайней мере к их четверке, почти по-матерински! И вместо этого такое...
  Лишь через четверть часа ей удалось взять себя в руки. Слезы иссякли, а в душе укоренилось и расцвело твердое убеждение: нельзя безоглядно верить ни единому слову леди Нираны! Если понадобится, она без зазрения совести использует любую ученицу, чтобы потом выбросить ее, как ненужную тряпку. "Вот только я не позволю проделать это ни с собой, ни с дорогими мне людьми!" - с ожесточением подумала Элира.
  Встав, она бросила взгляд на свое отражение в зеркале, сердито поджала губы и пошла умываться. Через минуту даже самый взыскательный взгляд не нашел бы на её лице и следа слез: холодная вода сделала свое дело, а крохотное плетение исцеления довершило его. Выйдя из ванной, Элира оглядела появившиеся в комнате за время ее отсутствия два огромных сундука и еще один поменьше, и хмыкнула, покачав головой: никак не ожидала, что вещей будет столько! Хотя с учетом того, как долго продлится их путешествие...
  Рассмотреть, что именно ей прислали, девушка не успела: в дверь постучали. Открыв ее, Элира без удивления увидела троих подруг во главе с Риаллой. Блеснув глазами, та спросила:
  - Что хотела леди Нирана?
  Элира невесело улыбнулась, отступив в сторону и сделав приглашающий жест:
  - Не знаю, что она хотела, но в результате нашего разговора я поняла одно: нас будут продолжать использовать ради блага страны, не думая при этом о наших интересах. И не знаю как вы, а я не желаю допустить этого!
  - Никто из нас этого не хочет, - кивнула Данара, опускаясь в кресло, - и мне тоже кажется, что леди Нирана если и не лжет нам, то недоговаривает.
  - О чем ты, Дана? - удивленно вскинула брови Риалла.
  - Риа, помнишь ее слова относительно опасности перегореть при накоплении Силы? Да, она есть, но только для тех, кто не владеет способами ее контроля, а нас этому учили шесть лет! И пусть нам никогда не давали ощутить подлинную мощь своего дара, но я не верю, что мы не справимся!
  - Судя по тем намекам, что я нашла в книгах, - вмешалась Элира, - мужчин учат так же, как и нас - я имею в виду контроль. Хотя и они могут утратить его при очень сильном горе или ярости, например.
  - То есть тогда, когда фактически находятся на грани утраты разума, верно? - уточнила Данара, - а значит, и нам в обычном состоянии ничего не грозит! Вывод - директор слегка лукавит... мягко говоря!
  - Не понимаю смысла, - подумав, пожала плечами Ларика, - зачем это ей?
  - Заставить нас по-прежнему безропотно сливать Силу в кристаллы? - предположила Риалла.
  - Это ей невыгодно, - качнула головой Элира, - во всяком случае, после нашего замужества.
  - Да и это у нас есть кристаллы, а у вертанцев и эльфов - нет! - добавила Ларика.
  - Ты не права, Лари, - Данара выглядела задумчивой, - я интересовалась принципами работы кристаллов, в их создании нет ничего сложного, так что не думаю, что пустые кристаллы такая уж редкость.
  - Тем более что во время войны те же вертанцы вполне могли захватить несколько образцов и сделать свои, даже если их и не было ранее, - подхватила Элира, - так что надо рассчитывать на то, что от нас и дальше потребуется наполнять их. Вопрос лишь для кого, для государства или для собственного мужа?
  - Я бы предпочла делать это для государства, - вздохнула Риалла, - для мужа это словно...
  - Покупаешь его расположение, - тихо произнесла Ларика.
  - Ты права, Лари, - кивнула Элира, - звучит мерзко. А вы не думаете, что нас пугали, чтобы мы бегали в посольство ради того, чтобы сливать Силу? На тот случай, если нас не будут использовать таким образом наши мужья, разумеется. А может быть вариант, что готовые кристаллы пойдут Вертану, но короля Нарвена смогут убедить в том, что сам процесс должен происходить под надзором наших магов...
  - Ты думаешь, цель всего этого - сделать из нас шпионок? Шпионить за собственными мужьями? - в голосе Данары слышались отголоски холодной ярости.
  - Скорее всего, не настолько прямо, - подумав, признала Элира, - так, выведать детали, которые могут натолкнуть на мысль либо дать ниточку к чему-то. К тому же так можно сохранить влияние на нас... Если все наши предположения - правда, разумеется.
  - Очень похоже на то, - вздохнула Ларика, - и что же нам делать?
  - Молчать и держать ушки на макушке, - ответила Риалла, - кстати, о магии... Помните, леди Нирана как-то сказала нам, что муж может подпитывать Силой беременную жену ради того, чтобы ребенок был сильнее?
  Элира понимающе взглянула на подругу. Сама она припомнила это только после ее слов, но ни капельки не удивилась тому, что именно Риа не забыла об этом, ведь именно так ее подруга смогла обрести сильный Дар.
  - Теперь припоминаю, и что? - подняла бровь Данара.
  - Возможно, есть способ делиться Силой и без кристаллов? Честно говоря, если уж мне придется подпитывать мужа, то я бы предпочла сделать этот процесс более... интимным, - слегка смутившись, пояснила Риалла.
  - Думаю, такой способ есть, но нам его точно не откроют, - обычно спокойная Ларика была полна язвительности, - а то вдруг мы дадим нашим будущим мужьям чуть больше, чем рассчитывают наставницы?
  - Думаю, если нам удастся найти с ними общий язык, то и способ передачи Силы мы сообща отыщем, - заговорщически улыбнулась подругам Элира.
  - Если мы найдем общий язык, - вздохнула Данара, - а если нет?
  - Нельзя настраиваться на поражение, - ответила Риалла, - и кстати, я все хочу спросить, как вы относитесь к отсутствию ограничителя неверности?
  - Мне это нравится, - тут же отозвалась Элира, - и вовсе не потому, что я собираюсь изменять мужу, о нет! Просто... Наши маги заранее знают об этом, так жили их родители и многие предки, а вертанцы скорее всего воспринимают это как принуждение. Кроме того, верность добровольная будет цениться куда выше, чем навязанная!
  - Я никогда не думала об этом так, - озадаченно произнесла Данара, - но ты права, Эли.
  - Подруги, а вам не кажется, что все это не совсем правильно? - Ларика нахмурилась, подбирая слова, - точно мы обсуждаем измену Артиару...
  - Нет, - хором ответили Элира и Данара, последняя продолжила, - Лари, мы готовы выполнять прямые приказы короля или леди Нираны, но не обязаны танцевать под их флейту!
  - А после замужества мы и вовсе станем подданными Вертана, и должны будем хранить верность новой Родине, - добавила Элира и потянулась, - ладно, мы сейчас всё равно лишь гадаем! Думаю, нужно просто быть настороже и советоваться друг с другом обо всем! Я...
  Ее слова прервал стук в дверь. Удивленно пожав плечами, девушка негромко отозвалась:
  - Войдите!
  В комнату вошла та самая камеристка, что помогала ей после бала. Сделав книксен, девушка сказала:
  - Добрый вечер, леди Элира, меня прислали помочь вам с вещами.
  - А мои подруги, иса...
  - Ания, леди. Всех остальных леди также ожидают камеристки.
  - Ой, тогда я пойду, - воскликнула Риалла, - очень хочется посмотреть, что такое нам прислали! Лари, Дана...
  - Мы тоже пойдем, увидимся завтра у исы Ларты! - подмигнула Данара.
  Хлопоты с нарядами затянулись до поздней ночи. Леди Нирана предусмотрела все: одежда, обувь, белье - в том числе пара очень соблазнительных комплектов. Все село просто идеально, так что к концу примерок Элира чувствовала себя уставшей, но очень довольной. Выбор одежды для путешествия не занял много времени: девушка изначально решила, что поедет в мужской одежде. Три комплекта заняли свое место в небольшом сундучке, туда же отправилось удобное белье, ночные сорочки и пара домашних туфелек. Все остальное Ания искусно упаковала в большие сундуки, сообщив, что завтра за ними придут.
  Закрывая глаза, Элира подумала: интересно, какие сны приснятся ей сегодня?
  
  Королевская Школа для девушек. День отъезда.
  
  Элира в последний раз оглядела комнату и почувствовала, как к глазам подступают слезы. Шесть лет это место было ее домом, шесть лет она пряталась здесь от всех и плакала в подушку... Казалось, все здесь стало ей знакомым и милым, даже изредка поскрипывающая половица у кровати... А через минуту она закроет за собой дверь, отрезая все эти годы...
  "Нельзя быть слабой", - прикрикнула Элира на себя и подошла к зеркалу. Оно отразило изящную стройную девушку в мужской одежде, удивительным образом подчеркивающей ее женственность. Тонкие серо-стальные брюки, короткий, практически не закрывающий бедра приталенный камзол того же цвета поверх белой рубашки, короткие сапожки из необычайно мягкой кожи, удобно сидящие на ноге - костюм весьма напоминал по крою те, в которых ученицы Школы тренировались на уроках верховой езды, но очень сильно отличался от них качеством пошива и материалов. Особенно материалов - пошедший на костюмы шелк из далекого южного Цасина был очень дорог, и не зря: сшитая из него одежда практически не мялась и в ней не бывало жарко. Полезное свойство, учитывая то, что в Вертане куда теплее!
  Полюбовавшись на себя в зеркало, Элира проверила, надежно ли заплетена коса и в очередной раз подумала: повезло, что местом их назначения был именно Вертан. Во-первых, все они учили вертанский язык; во-вторых, там были очень похожие обычаи; в-третьих, и одевались там похоже. Страшно представить, во что превратилось бы путешествие, будь местом их назначения хоть тот же Цасин, в котором знатные дамы могли путешествовать только в карете или паланкине, а такая одежда показалась бы верхом неприличия. И это при том, что их традиционное одеяние сама Эли надела бы лишь в спальне!
  Раздавшийся в коридоре шум заставил ее встрепенуться. Похоже, пора! Осталась маленькая деталь, вот так... Пояс с кинжалом в ножнах занял свое место, и Элира направилась на выход, прихватив лежавшие на столе шляпу и перчатки для верховой езды.
  Кинжал и пояс был подарком исы Ларты. Вернее, оплатила их Школа, а учительница лично выбрала оружие для каждой из своих учениц. И подарок не ограничивался кинжалом: в одном из сундуков Элиры лежал небольшой дамский арбалет и запас маленьких каменных ядер к нему. Подарки иса Ларта вручила каждой из своих учениц лично, и для каждой у нее нашлись теплые слова.
  Вчерашний день стал для Элиры днем прощаний. Учителя, леди Орисса, библиотечные служительницы, повара... Каждую из них девушка искренне поблагодарила, порой с трудом сдерживая слезы...
  - Эли, ты как? Волнуешься? - Риалла нагнала её и пошла рядом.
  - Ужасно! Ты не знаешь, как мы поедем?
  - Вроде бы пока в каретах, эскорт присоединится к нам после выезда за городские ворота, и после этого можно будет дальше ехать верхом.
  - А по сколько человек в карете, не знаешь?
  - Нет. Хорошо бы по четыре, правда?
  - Ещё бы!
  Судя по количеству карет, ожидавших их во дворе Школы, надежды девушек были не напрасны: их было пять, каждая запряжена парой лошадей. Неподалеку от карет стояли их дорожные сундуки с именем владелицы на крышке.
  - Эли, Риа, доброе утро! - Данара и Ларика заспешили к подругам, едва завидев их, - поедем вместе?
  - Конечно! - воскликнула Элира и спросила, - а где наши остальные вещи?
  - Их уже погрузили и увезли.
  Голос леди Ателис заставил девушек обернуться и склонить головы. Куратор мягко улыбнулась им, оглядела группу и, удовлетворенно кивнув, заговорила:
  - Итак, леди, вот и пришла пора двинуться в путь и во взрослую жизнь. Прежде всего хочу сделать небольшое объявление...
  Леди Ателис повторила им то, что уже сказала Риалла, добавив, что каждая карета рассчитана на четверых, и поэтому им надо определиться, кто с кем едет.
  Это оказалось нетрудно, так что уже через несколько минут девушки разбились на четверки. Результат оказался предсказуем: Ирана и Саная оказались вдвоем, и Элира искренне повеселилась, наблюдая за лицами неприятельниц по мере осознания того, что им придется ехать вместе с леди Ателис.
  - Леди, подойдите к своим каретам и ждите, - скомандовала куратор.
  - Интересно, и как определить, какая из них наша? - шепотом спросила Ларика.
  - Какую выберем, та и будет наша, - так же тихо ответила ей Данара, - да какая разница, они все одинаковые! Идем?
  Девушки как раз успели занять свои места, когда во двор вышла леди Нирана. Принужденно улыбнувшись выпускницам, она произнесла:
  - Что ж, леди, вот мы и расстаемся с вами! Я благодарю вас за усердие и надеюсь, что знания, полученные в этих стенах, помогут вам стать счастливыми. В добрый путь!
  Через четверть часа врата Школы захлопнулись за вереницей карет и прошлым, отрезая девушкам обратный путь. Элира в последний раз взглянула на громаду Школы и отвернулась: пришла пора смотреть только вперед...
  
  
  Глава 15.
  
  Луг недалеко от городских врат Энтара.
  
  - Ну и где они? - недовольно скривился Шартэн.
  - Это же леди, - сделав "страшные" глаза, откликнулся рыжий и веснушчатый Лиард, - а значит, ждать нам еще долго.
  - Эти леди - выпускницы Школы, а значит, не слишком долго, - возразил Дориат, - и вообще, попробуйте-ка проехать в карете по улицам Энтара! Кстати, это не они ли? Лорд Бриарн, - окликнул он руководителя практики, - взгляните, это не наши ли объекты охраны приближаются?
  Его вопрос прервал оживленную беседу двух мужчин, заставив их вскинуть головы и посмотреть в сторону ворот. Один из них, одетый в черный мундир - такие носили только боевые маги на королевской службе - прищурился и кивнул:
  - Они. Надеюсь, все готовы? И попридержите языки, иначе практика будет зачтена только после экзамена по этикету!
  Собеседник мага хмыкнул, беззастенчиво разглядывая молодых магов. Дор на миг встретился с ним глазами и тут же отвел взгляд: представленный им как будущий чиновник посольства лорд Тирак эн Сорти произвел на него странное впечатление. Хотя на первый взгляд в нем не было ничего необычного, скорее наоборот: лорд Тирак был из тех людей, чьи лица невозможно удержать в памяти, настолько они неприметны. Похоже, остальные считали его мелким чиновником. Да и сам Дор так думал до тех пор, пока не поймал на себе холодный и пронзительный взгляд того. Но самым странным было то, что он никак не мог понять, является ли лорд Тирак одаренным. В обычной ситуации это вряд бы взволновало Дора, но теперь, когда одним из охраняемых объектов стала Эли...
  - Дор, ты в порядке?
   Негромкий вопрос Шарта пусть не сразу, но дошел до сознания Дориата. Тот мысленно пнул себя: не хватало еще, чтобы друзья заметили странности в его поведении! А трудно не заметить, если он стиснул поводья так, что побелели костяшки!
  - Все нормально, просто не нравится мне этот лорд Тирак.
  - Как по мне, так он никакой, - отозвался Шарт и оживился, - ага, а вот и они!
  Кареты въехали на луг и остановились. Дверца одной из них открылась, и лорд Бриарн подошел к ней как раз вовремя для того, чтобы подать руку выходящей из кареты леди, судя по всему - наставнице.
  - Ты смог хоть кого-нибудь рассмотреть? - недовольно спросил Шарт Дора, когда после короткого разговора леди снова села в карету и лорд Бриарн отдал приказ отправляться.
  - Нет, похоже, они прятались от нас, - пожал плечами тот, - ничего, через несколько часов остановимся на обед, тогда и разглядим всех!
  Во второй карете Риалла разочарованно вздохнула:
  - Ну вот, даже не удалось никого разглядеть! А ведь нам обещали, что отсюда мы сможем ехать верхом...
  - Похоже, мы припозднились, - пожала плечами Данара, - вот и решили пока не тратить на это время. Ничего, скоро в любом случае придется сделать привал, да и по другим надобностям останавливаться будем. Насмотримся еще! Хотя если сейчас отдёрнуть занавески...
  - То ты покажешь "прискорбное отсутствие выдержки", - хихикнула Ларика, - так моя учительница по этикету любила говорить. Тем более что пока нельзя, нам их даже формально не представили! Эли, а ты как думаешь?
  - Ты права, Лари, но кто нам мешает полюбоваться пейзажем? - подмигнула подруге та.
  - Действительно, кто? - усмехнулась Риалла, отдернула занавеску со своей стороны и тихо рассмеялась, - похоже, остальные тоже решили... приобщиться к прекрасному.
  Элира пожала плечами:
  - Мне всё равно никого толком не разглядеть, только спины и видны. А еще - что в передней карете занавески не отдёрнуты, не повезло Иране с Санаей.
  - Мне тоже ничего не видно, не выставлять же голову наружу, как какая-нибудь любопытная простушка, - вздохнула Данара, которая вместе с Элирой сидела лицом по ходу движения, - а что, есть симпатичные?
  - И даже очень, - кивнула Риалла, демонстративно облизываясь, а затем скорчила печальную гримаску, - правда, блондинов не видать.
  - А с моей стороны такой красавчик-блондин едет, ммм! - пропела Ларика и, взглянув на надувшую губы подругу, толкнула ее локтем, - ладно, Риа, не расстраивайся, отдам тебе. Главное, чтобы он на Ирану не запал!
  - Жаль, что мы действительно не можем свободно выбирать, - посерьезнев, вздохнула Риалла, - но пофлиртовать с нашими сопровождающими мне никто не запретит!
  - Забавно, Риа, - медленно, словно пробуя слова на вкус, проговорила Элира, - а ведь до меня только сейчас дошло: Школа позади, и нам никто ничего не может запретить! Разумеется, мы должны следовать этикету, выполнять то, что определено приказом короля, но не более!
  - И даже следование этикету теперь лишь наш добровольный выбор, - широко улыбнулась Данара, - нас даже наказать не смогут!
  - Ну, могут посадить на хлеб и воду, - задумчиво качнула головой Ларика, - но в целом вы правы. Хотя этикет мы всё равно будем соблюдать, так ведь?
  Ответом ей были три энергичных кивка, а Риалла добавила:
  - Не хватало нам еще опозориться! Знаете, я вот что думаю... А нам вообще позволят с ними говорить? Ведь раз они на службе...
  - Полагаю, в Артиаре нас не от кого охранять, так что почему бы и нет, - пожала плечами Данара, - особенно если мы поедем верхом. А я бы, пожалуй, предпочла именно такой способ путешествия, - добавила она, когда карета подскочила на кочке, - не думала, что у нас настолько плохие дороги! Вроде бы когда меня везли в Школу, ничего подобного не было!
  - Да и когда мы к морю ездили - тоже, - согласилась Элира, клацнув зубами, - может, просто участок такой попался? Хотя я тоже предпочту ехать верхом, в карете скучно и обзор плохой, а когда нам еще удастся посмотреть страну! Тем более что в Вертане нам скорее всего придется ехать в каретах, дабы не усложнять нашим охранникам задачу...
  - Думаешь, могут напасть? - нахмурив брови, произнесла Данара.
  - Вряд ли, однако риск есть. Всё же мы воевали, да и магов там не любят... Так что если в Вертане нам прикажут сесть в карету, задёрнуть занавески и молчать, то я сяду, задёрну и замолчу!
  
  Три часа спустя.
  
  - Похоже, скоро привал, - негромкий голос Данары заставил девушек встрепенуться. Элира отложила в сторону книгу и подмигнула Риалле, вытащившей небольшое зеркало:
  - Готовишься?
  - Истинная леди должна быть совершенством всегда! - ответила та, откладывая зеркало, - должна же я была увериться, что не превратилась в жуткую растрёпу!
  В тот же момент дверца кареты отворилась, открывая взорам девушек высокого кареглазого шатена с кривоватым носом и улыбкой, в которой явно сквозила хитринка. Темно-серый с черной полосой на груди камзол его напоминал мундир, да и выправка свидетельствовала о том, что воинское искусство не являлось для него тайной за семью печатями.
  - Леди, прошу вас, - молодой - лет двадцати, не больше - мужчина изящно поклонился и протянул руку, - позвольте мне помочь вам выйти.
  - Мы благодарны вам, милорд, и с радостью примем вашу помощь, - ответила Данара, подавая ему руку.
  Одна за другой девушки покидали карету, последней присоединилась к ним Элира. Выйдя наружу, она огляделась по сторонам и застыла, пораженная в самое сердце, увидев столь знакомое и дорогое лицо. Сейчас, в восемнадцать, Дор выглядел старше своего возраста и был невероятно похож на Фаррина, настолько, что братьев мог бы перепутать любой... любой, но только не она!
  Мысли заметались вспугнутыми птицами. "Откуда он здесь? Чем грозит эта встреча мне? А ему? Знал ли он о ней заранее? Узнает ли он меня? Известно ли ему о ритуале? И если да, то как он отнесется к тому, что я по-прежнему люблю его?"
  Радость и счастье в душе девушки мешались с холодной яростью. Леди Нирана не могла не знать, что Дор будет в числе сопровождающих, и ничего не сказала ей! Почему? Какая интрига за этим стоит? И как ей вести себя? Делать вид, что ничего не произошло, и это тогда, когда до ужаса хочется броситься брату навстречу и обнять его?
  - Эли, ты в порядке? - удивленно спросила ее Риалла, - замерла, словно мышь перед змеей!
  Элира не успела ответить: леди Ателис выступила вперед и заговорила:
  - Минутку внимания, леди! Позвольте представить вам лорда Бриарна, боевого мага и одного из преподавателей Магической Школы. Он руководит вашим эскортом, и его приказы обязательны к исполнению не только для ваших сопровождающих, но и для вас. Надеюсь, вы не будете осложнять его задачу капризами и лишними вопросами! Лорд Бриарн...
  Высокий широкоплечий мужчина в черном слегка поклонился и заговорил низким и звучным голосом:
  - Добрый день, леди. Как уже сказала леди Ателис, - короткий поклон в ее сторону, - я являюсь преподавателем Магической Школы. Мои подчиненные - выпускники Магической Школы, и сопровождение вас в Торен является их последним заданием в качестве ее учеников. Все мы постараемся сделать Ваше путешествие не только безопасным, но и приятным. Если кому-то из вас потребуется помощь целителя, то она будет вам оказана, магов-целителей вы можете узнать по зеленой полосе на камзоле. Если у вас возникнут просьбы или пожелания, обращайтесь ко мне либо любому из вашего эскорта, и если эти просьбы не будут в ущерб вашей безопасности, то мы постараемся их удовлетворить.
  Дориат старательно пытался не показать, что из всех леди его интересует одна, но получалось у него не очень. Взгляд поневоле все время обращался в ту сторону, где стояла Эли. Даже знание, что она будет здесь, не помогло: встреча с сестрой после стольких лет разлуки полностью лишила его самообладания.
  Он опасался, что не узнает Эли? Сейчас сомнения и страхи казались ему смешными: хватило одного взгляда! А ведь она изменилась очень, превратившись из смешной голенастой и нескладной девчонки в истинную леди. И леди красивую, пусть красота ее и не была яркой и броской, как у матушки... или как у вышедшей первой черноглазой брюнетки с пухлыми алыми губами и грудью, на некоторое время приковавшей к себе внимание их всех. Элира была красива той неброской красотой, что пленяет пусть и не сразу, зато надолго...
  Их взгляды встретились, словно притянутые неведомой силой, и Дориат впервые в жизни пожалел, что обделен даром менталиста! Во взгляде сестры невозможно было прочесть что-либо, точно она смотрела на чужого ей человека. Она отвела глаза, лицо приняло холодное и безразличное выражение... а потом губы ее шевельнулись, и Дор впервые осознал значение выражения "гора с плеч". Нет, то не было его именем, но именно поэтому он понял, что прежняя Эли лишь спряталась от всех под маской безупречности! Читать по губам учили их всех, так что произнесенное он понял точно, и вряд ли бы совершенная и холодная леди, какой Эли казалась на первый взгляд, назвала бы кого-то безразличного ей "репей"...
  Понял? Эли искоса посмотрела на брата и с трудом сдержала вздох облегчения: да, понял! Правый уголок губ чуть приподнялся в знакомой усмешке, и тут же лицо Дора приняло иное выражение: он оглядел девушек с неприкрытым мужским интересом.
  Дор отвел взгляд от Элиры, понимая, что та явно не хочет привлекать внимание остальных. Что ж, главное сделано: теперь он знает, что его сестренка-колючка никуда не исчезла, а лишь спряталась от всех под маской светской леди. Интересно, знала ли она, что им предстоит встретиться, или то был блестящий экспромт? И чего она боится? Впрочем, путь до Торена долог, и они еще успеют поговорить! А сейчас нужно сделать все, чтобы никто не понял, что из прибывших леди его интересует лишь одна.
  Он взглянул на стоявших рядом с Эли девушек, отметив про себя, что все они одеты по-мужски и у каждой на поясе кинжал. Трое красивых девушек, и одна - совершенно необычной внешности: лицо сердечком, волосы удивительного серебряного цвета, фигурка... Хм, эта красотка вообще понимает, сколь убийственно выглядит в мужской одежде, облегающей все изгибы соблазнительной фигурки? '"Любопытно, какого цвета у нее глаза, - невольно задумался он, - ну же, подними их! "
  Казалось, девушка услышала его: огромные глаза, до этого прикрытые ресницами, взглянули прямо на него, и он с трудом сдержался от восхищенного свиста. Никогда не видел ничего подобного: янтарные, словно у кошки, просто поразительные! Девушка некоторое время смотрела прямо на него, а затем повернула голову и что-то сказала Эли, поразив тем, насколько плавным и грациозным вышло это движение. Проклятье, да что с ним такое творится? Вроде бы не мальчик уже, чтобы вдруг ощутить такую тягу и желание узнать, как будет ощущаться ее кожа на вкус и как эта очаровательная кошечка выглядит в минуту страсти...
  Элира почувствовала, как Риалла сжала ее руку, точно пытаясь найти опору. Быстрый взгляд, и девушка застыла, напуганная и восхищенная одновременно. То, какими глазами смотрели друг на друга двое самых близких ей людей... "этого не может быть, только не с ними, любовь с первого взгляда бывает только в романах, она не для нас", - точно молитву повторяла она про себя. Она сжала руку Риаллы в ответ и чуть не застонала, когда подруга прошептала:
  - Боги, кажется, я влюбилась!
  Короткий приказ лорда Бриарна заставил Дориата и других парней отвлечься от увлекательного занятия разглядывания очаровательных попутчиц. Привал планировался совсем коротким, достаточным лишь чтобы приготовить травяной отвар да выпить его вместе с заранее заготовленными пирожками. Шартэн, не отходивший от друга, негромко произнес:
  - Ну и красотки, правда? Вообще ни одной некрасивой девушки, это надо же!
  - Брюнетка хороша, - мечтательно протянул Варнис, будущий маг-целитель, - какая фигура, пальчики оближешь! А губы, ммм...
  - Брюнетка восхитительна, - согласился Шарт, - однако и другие не хуже! Хотя бы рыженькая куколка или та блондинка с белыми волосами... А тебе кто понравился, Дор?
  - Какая разница? Они всё равно не для нас, - ответил тот, пожав плечами.
  - Ну уж от пары поцелуев их будущие мужья не пострадают, - ухмыльнулся тот самый шатен, что помогал выйти из кареты Элире и ее подругам, - кстати, а вы заметили, что некоторые из них в мужской одежде?
  - И у шестерых из них кинжалы, - кивнул Варнис, - интересно, они ими пользоваться умеют или держат для полноты образа?
  Остальные дружно хмыкнули, а Дор покосился туда, где Эли, отойдя подальше от остальных, о чем-то говорила с заинтересовавшей его девушкой. Хм, судя по тому, как они держатся, сестренка с "кошечкой" близкие подруги...
  - Риа, ты с ума сошла! - не сдержалась Элира, стоило только парням заняться костром, - я понимаю, что тебе нравятся блондины, но влюбиться! Тебе не кажется, что делать это чисто из-за внешности - несусветная глупость? Сколько раз мы высмеивали романы, в которых герои при первой встрече решали, что вот она - их судьба?
  - Эли, я понимаю, это глупо... Знаешь, мне действительно нравятся блондины, но тут нечто большее! Мне показалось, что между нами что-то вспыхнуло...
  - Надеюсь, что это не так, - резко ответила Элира, - от всего сердца надеюсь!
  Риалла помрачнела:
  - Что, он тебе тоже понравился? Если да, то скажи, я пойму...
  - Дело не в этом, - возразила Элира, - Риа, ну подумай сама! Твоя судьба - выйти замуж за вертанца, так что если между вами и правда потянулась ниточка - рвите ее быстрее! В противном случае или тебе, или ему, или вам обоим будет больно, а я бы не хотела такой судьбы для своей лучшей подруги!
  "И брата", - добавила девушка про себя, а вслух продолжила:
  - Ты же понимаешь, что между вами не может быть никаких отношений?
  - Я понимаю, что должна достаться будущему мужу девственницей, - тихо ответила Риалла, - но это не значит, что я не могу хотя бы говорить с тем, к кому меня тянет!
  - Риа, но ты сделаешь себе только хуже! - с тихим отчаянием прошептала Элира.
  - Думаешь, будет лучше, если я все время пути буду держаться от него подальше? А потом всю жизнь жалеть о том, что даже не заговорила с ним? Нет уж, подруга, я на такое не согласна! Могу лишь обещать одно: я не буду с ним заигрывать, но если он сам захочет познакомиться и общаться... Что ж, значит, быть по сему! Надеюсь, ты не будешь мне мешать?
  - Нет, но ты совершаешь глупость.
  - Эли, Эли... Милая моя подруга, когда-то ты сказала, что из нас выбивают возможность любить. Да, нас делали совершенными леди: умными, холодными, во всем руководствующимися логикой и считающих чувства слабостью... Но я не такая! И ты тоже, иначе бы мы не смогли по-настоящему дружить! И я точно знаю, что порой нужно дать говорить сердцу, а не разуму...
  Элира отвернулась, чтобы скрыть боль, которую причинили ей слова подруги. Боль от осознания, как далеко они зашли по пути превращения в бездушный "идеал", и растерянность. Что ей делать? Говорить ли Риа о том, что произведший на нее такое впечатление мужчина - ее брат, самый близкий ей человек? Достойно ли умалчивать о таком? А какие последствия это может иметь для всех троих?
  - И вообще, Эли, тебе не кажется, что мы слишком далеко забегаем? - Риалла коснулась ее руки и чуть растерянно улыбнулась, когда подруга удивленно посмотрела на нее, - вдруг мне лишь показалось, что я его заинтересовала? Или он окажется обычным бабником, использующим возможность для флирта? Или глупым, жестоким, грубым мужланом? И не говори, что лорды не бывают такими! - покачала она головой, не давая Элире возразить.
  Та прикусила язык. А действительно, что она знает о Доре? Нет, она знала Дориата-мальчика, но сейчас перед ней был мужчина, к тому же молодой, знатный и красивый. Кто знает, как он относится к девушкам? Наверняка же Дор давным-давно не девственник, и привык к легким победам. Если он такой же, как Фаррин... Пусть она и была совсем девчонкой, когда оставила замок, но знала, что каждая девушка из прислуги считала для себя честью хоть ненадолго согреть постель старшему брату, когда тот приезжал на каникулы, и готова была выцарапать глаза более удачливым товаркам. "Нет, надо поговорить с Дором обо всем, и срочно!" - решила она.
  - Только не соверши ошибки, Риа, - сжав пальцы подруги, Эли с тревогой посмотрела в ее глаза, - я переживаю...
  Та лишь улыбнулась и подмигнула:
  - Если что, я приду к тебе за советом, о мудрейшая!
  - Да ну тебя, нашла советчицу, тем более в делах с мужчинами! А сейчас давай вернемся, а то на нас уже поглядывают остальные. И кстати, надо же узнать о возможности ехать верхом, а то я в карете точно скисну!
  - Будешь спрашивать у леди Ателис?
  - Нет, думаю обратиться напрямую к лорду Бриарну. Ты со мной?
  Риалла замялась, а потом призналась:
  - Он меня немного пугает, да и зачем идти всем? - и жалобно-просяще посмотрела на Элиру.
  - Ну хотя бы потому, что я не умею так смотреть, - усмехнулась та, - хотя ты права, подходить к нему всем как-то по-детски. Дана, Лари, - подойдя ближе, обратилась она к подругам, - я собираюсь попросить разрешения ехать верхом, вы как, не передумали?
  Девушки дружно замотали головами, Элира кивнула:
  - Отлично, тогда я сейчас.
  Подойдя к магу, который как раз закончил разговор с леди Ателис, Элира почтительно склонила голову:
  - Добрый день, лорд Бриарн, могу ли я обратиться с вопросом?
  - Разумеется, леди...
  - Элира. Перед отъездом нам говорили, что мы сможем ехать верхом, я и мои подруги хотели бы знать, возможно ли это?
  Маг внимательно оглядел ее и хмыкнул:
  - Вы уверены, леди Элира? И чем вас не устраивает карета?
  - Уверена, милорд. Карета... Возможно, эта наша последняя возможность увидеть родную страну, а в карете обзор весьма ограничен. Полагаю, наших уроков верховой езды будет достаточно для того, чтобы не доставлять беспокойства вам и вашим подчиненным.
  - Скажите, леди Элира, кинжал у вас на поясе - украшение или вы умеете им пользоваться? - внезапно спросил лорд Бриарн, с интересом разглядывая Элиру.
  - Полагаю, с вашей точки зрения - украшение, - спокойно ответила девушка. - Вряд ли у боевого мага несколько месяцев обучения владению оружием, тем более таким, способно вызвать что-либо кроме смеха. Однако я чувствую себя с ним уверенней.
  - Что ж, леди Элира, я склонен дать вам разрешение. Остается вопрос, насколько я могу рассчитывать на благоразумие ваше и ваших подруг...
  - Всецело, - ответила Элира, не показывая, что ее хоть как-то задел скептицизм в его голосе, - мы четверо прекрасно понимаем необходимость дисциплины. И смею вас заверить, ни одна из нас не будет изображать из себя боевика или леди из чувствительных романов, что мешает своему защитнику, перекрывая линию атаки! Если вы отдадите приказ - мы подчинимся.
  Мужчина некоторое время смотрел на нее, а потом улыбнулся:
  - Что ж, леди Элира, этот довод способен переубедить даже самого упрямого и недоверчивого человека. Для вас четверых подведут лошадей, и надеюсь, вы не будете слишком сильно отвлекать моих подопечных. Нет, я ничего такого не имел в виду, - поднял он ладонь, - тем более в Артиаре нам ничего не грозит, просто столь очаровательные леди привлекают к себе внимание просто своим присутствием.
  - Благодарю за содействие, милорд, - склонила голову девушка.
  - Леди Элира, - маг окликнул ее, когда она собиралась отходить, - скажите, вы лидер вашей четверки?
  - У нас нет лидера, мы подруги и равны между собой, - ответила Элира и направилась к остальным.
  - Кто эти четверо, леди Ателис? - лорд Бриарн обернулся к той.
  - Личные ученицы леди Нираны, - губы женщины тронула легкая полуулыбка, - Элира заинтересовала вас?
  - Весьма. Ученица леди Нираны - это уже статус, а она еще и на удивление сильная девочка. И я говорю не только о силе Дара, хотя она у нее велика - если не ошибаюсь, первый уровень?
  - Верно, в этой группе она сильнейшая.
  - Так вот, сила Дара дается от природы, а вот сила духа... У меня даже возникла мысль: может, зря мы не учим девушек магии?
  Леди Ателис вздохнула:
  - Знаете, лорд Бриарн, я с легкостью могу себе представить Элиру боевым магом. А вот представить девушку-боевого мага, которая покорно выходит замуж за назначенного ей Советом мужа - не могу. Отдать Силу, которой ты овладела в совершенстве, просто потому что так принято...
  - Вы правы. Да и не нам ломать то, что построили за века до нас! Простите, миледи, я должен отдать несколько приказов.
  Когда через полчаса отряд продолжил свой путь, одна из карет опустела, а четыре очаровательные всадницы присоединились к молодым магам, принявшим их с нескрываемым восторгом...
  
  Неделя спустя.
  
  Дориат оглянулся и нервно дернул поводья, заставить коня недовольно всхрапнуть. Выругавшись про себя, он постарался расслабиться и снова устремил взгляд вперед - сегодня он по приказу лорда Бриарна ехал во главе отряда..
  Прошла неделя с тех пор, как они встретились с Эли, и им до сих пор не удалось переговорить! Нет, они беседовали, но только в общей компании, и ни разу им не повезло остаться наедине настолько, чтобы успеть перекинуться больше чем парой слов. В тот первый вечер единственным, что он успел услышать, была сказанная едва слышным шепотом фраза, согревшая его душу: "Дор, я так рада снова видеть тебя!". И все, что он смог ответить, было: "я страшно соскучился, сестренка"...
  То, что ритуал на Эли не подействовал, было совершенно очевидно, и ему до ужаса хотелось расспросить ее обо всем: как так вышло, как она жила все эти годы, кто и что о них знает... Впрочем, их родство так и осталось тайной для всех - может, за исключением лорда Бриарна и леди Ателис, упрямо напоминал себе Дор.
  Порой ему хотелось плюнуть на все и откровенно назвать Эли сестрой хотя бы чтоб увидеть, как вытянутся лица у его приятелей. Эли и ее подруги на удивление легко сошлись с молодыми магами, при этом в отличие от большинства остальных девушек они не кокетничали напропалую. Он даже не знал, что так влекло парней к этой четверке: может, искренний интерес, с которым девушки слушали их рассказы? Или способность на равных обсуждать любую тему, демонстрируя при этом не только знания, но и умение делать выводы? А может, явно чувствовавшийся в них внутренний стержень, превращающий их из добычи в способных бросить вызов любому охотнику? Или же все вместе... Внешность? Да, эти четверо были красивы, юны и полны жизни, но они отнюдь не были самыми красивыми и уж точно - не самыми яркими девушками группы, так что внешность тут ни при чём... Хотя к Риа его первоначально привлекла именно внешность...
  Дор скрипнул зубами. Его надежда на то, что странная тяга к среброволосой красавице пройдет, стоит лишь познакомиться поближе, растаяла как дым. А ведь он мог бы догадаться, что так и будет, как только понял - Эли и Риа ближайшие подруги: сестра точно не стала бы сближаться с дурочкой или пустышкой! А уж когда он услышал голос Риаллы... Созданный очаровывать, мягкий и певучий, этот дивный голос приобретал особые нотки, когда девушка обращалась к нему, от чего Дору казалось, что все волоски на теле становятся дыбом. К его искреннему удивлению, парни явно обхаживали Риа ничуть не больше, чем остальных девушек. Хотя этот Артинн... Он снова оглянулся назад, зло посмотрев на одного из тех немногих, с кем его отношения можно было бы назвать даже не натянутыми, а откровенно враждебными. Высокий шатен с голубыми глазами, будущий граф эн Миртан был любимцем девушек, повесой и одновременно расчетливым мерзавцем. Больше всего Дор хотел понять, связано ли особое отношение Артинна к Риа с тем, что его столь же неудержимо влекло к ней, как и самого Дора, или же он просто старался насолить своему недругу... Радовало лишь одно, саму девушку Артинн явно не интересовал, и она всегда говорила с ним хоть и вежливо, но крайне сухо.
  Он вздохнул, вспоминая вчерашний разговор с Шартом. Друг был непривычно серьезен, пытаясь донести до него свою мысль: не стоит влюбляться в ту, которую никогда не сможешь получить! Увы, разговор имел обратный эффект: Дор наконец осознал, что действительно влюбился в Риа, и теперь пытался понять, что ему со всем этим делать...
  Кстати, это именно Шарт предположил, что эн Миртан обхаживает Риа лишь с целью сделать больно Дору. И он же сказал кое-что интересное: четверка Эли, как про себя называл их Дор, не для легких отношений. Впрочем, он и сам это чувствовал, только не мог выразить словами. Да и его чувства к Риа сложно было назвать легковесными! Будь у него хоть один шанс, он бы сделал все, чтобы завоевать ее сердце и, возможно, ему бы это удалось... Вот только оба они родились с Даром, а значит, бесправными узниками долга и традиций... Забавно, но только в этом путешествии он впервые задумался: так ли уж неправы те, кто считает магию обузой?
  Дор почувствовал, как спину сверлит чей-то упорный взгляд, и невесело улыбнулся. Тревогу сестры он ощущал почти физически, несмотря на маску безмятежности, что словно приросла к ее лицу. Она явно понимала, что происходит между ним и Риа, и переживала за обоих. Вот только подруге везло больше, чем брату: они не раз о чем-то беседовали, отъехав чуть в сторонку.
  Эли что-то ответила явно поддразнивающему ее Шарту - эти двое постоянно пикировались к удовольствию своему и окружающих, и вся компания дружно рассмеялась. Дор дернул щекой: порой поведение кое-кого из вьющихся вокруг его сестры молодых магов вызывало в нем желание хорошенько поучить нахалов хорошим манерам! Впрочем, надо отдать должное Эли и ее подругам: они с легкостью избегали ситуаций, которые могли бы стать неловкими...
  Впереди показались городские стены. Мирош был первым крупным городом на их пути, до этого они останавливались на ночлег в селах и мелких городках, где каждый новый человек вызывал всеобщий интерес, а за магами в таком количестве и вовсе наблюдали десятки глаз. Сегодня же им предстоит ночевать там, где вполне можно будет найти укромный уголок для разговора с сестрой. Оглянувшись, он обменялся с Эли молниеносными взглядами, похоже, та подумала о том же самом. Совсем как в детстве, когда один начинал фразу, а второй ее заканчивал! Тем лучше...
  Элира улыбнулась в ответ на шутку Шартэна и отвела взгляд от брата. Эта неделя далась ей не слишком просто: скрывать свои чувства и особенно наблюдать за тем, как тянутся друг к другу Дор и Риа, оказалось довольно сложно. Да и мужская компания... утомляла. Нет, большинство из них оказались интересными собеседниками и неплохими людьми - насколько она могла судить, разумеется - но некоторые из магов вызывали у нее глухое раздражение, а кое-кто и вовсе антипатию.
  За эти дни Эли не раз мысленно поблагодарила ису Ларту. Советы наемницы, знающей мужчин лучше, чем кто-либо из преподавательниц Школы, помогли Элире и ее подругам найти верную линию поведения. Между ними и молодыми магами установились отношения, которые правильней всего было бы назвать приятельскими. Правда, это не отменило ни поддразнивания, ни легкого и ни к чему не обязывающего флирта. Ну, если не считать Риа и Дора...
  
  Мирош. Гостевой двор, три часа спустя.
  
  - Желаете еще что-нибудь, леди? - почтительно обратилась к девушкам молоденькая горничная.
  - Что насчет нашей одежды? - вскинула голову Элира.
   - Завтра ее вернут вам вычищенной и выглаженной, миледи.
  - Превосходно, тогда вы можете идти, - ответила Элира и улыбнулась, когда Риалла с блаженным вздохом упала на кровать, - ты как?
  - Блаженствую, - пропела та, - наконец-то нормальная ванна, а не корыто или бочка с водой! Не представляю, как иса Ларта так жила?
  - Ей вообще-то куда хуже приходилось, мы всё же ночевали не под открытым небом, - усмехнулась Элира, - хотя мне тоже больше нравится здесь, чем на деревенских постоялых дворах. Не хочешь выйти осмотреться?
  - Ни за что! - ответила подруга, потягиваясь, и зевнула, - и вообще, этой ночью я собираюсь хорошенько выспаться...
  - Ладно, а я всё же прогуляюсь.
  Из дома ей удалось выскользнуть, не привлекая к себе внимания. Сад явно нуждался в заботе садовника: кусты разрослись и цеплялись за одежду, среди травы кое-где мелькали головки одуванчиков. Пробираясь между кустами, Элира от души порадовалась, что решила не надевать платье: точно бы либо порвала, либо испачкала!
  В дальнем углу сада был небольшой деревянный сарайчик, судя по всему, когда-то в нем хранили то ли сено, то ли садовый инвентарь. Дверь его была приоткрыта, словно безмолвно приглашая девушку войти. Бросив быстрый взгляд по сторонам и не обнаружив ничего подозрительного, Элира юркнула в приоткрытую дверь.
  Внутри было темно. Элира растерянно прикусила губу и тут же тихонько ахнула, когда перед ней вспыхнул неяркий свет крохотного магического фонарика.
  - Ну здравствуй, Эли, - брат сделал шаг вперед и сграбастал ее в объятия.
  - Дор... - обняв брата в ответ, она всхлипнула, почувствовав, как на глаза наворачиваются слезы.
  Несколько мгновений они молча стояли, обнявшись, но наконец брат выпустил Элиру и улыбнулся:
  - Наконец-то мы сможем поговорить откровенно! Ты ведь мне веришь по-прежнему? - в его голосе звучала надежда пополам с сомнением.
  - Конечно! - искренне ответила та, улыбаясь ему сквозь слезы.
  Усадив ее на небольшой тюк сена, Дориат присел рядом, взял сестру за руку и задал давно мучивший его вопрос:
  - Эли, я хотел спросить тебя о ритуале, который проходят девочки в Школе. Он...
  - На меня не подействовал, - ответила та, - и похоже, я такая единственная. А откуда ты знаешь о нем?
  - Рассказали в Школе. Я так рад, что ты оказалась сильнее этой магии! Это из-за него ты скрываешь наше родство? Боишься, что узнают?
  - Не только. Ох, Дор, мне столько нужно тебе рассказать! А скрываю... Скажи, ты знал, что на практике увидишь меня?
  - Да, нам рассказали. А ты знала, что я буду в сопровождающем вас отряде?
  - Нет, и это странно: нам сказали, что наши сопровождающие - молодые маги, именно так, без уточнений! А я уверена, что наш директор - леди Нирана - все знает о нас двоих!
  - Думаешь, какая-то интрига? - посерьезнел брат, сжав ее пальцы сильнее.
  - Боюсь, что да, и я не догадываюсь, какая. А ты?
  - Не знаю, но мы разберемся. Эли, расскажи мне о себе! Знаешь, мне здорово тебя не хватало...
  Они разговаривали долго, все время держась за руки, словно боясь потеряться, и ощущая, как почти исчезнувшие нити родства вновь связывают их. Дориат рассказал сестре о родителях и брате, о своей учебе, о планах на будущее, а потом потянул ее за кончик косы - совсем как в детстве - и признался:
  - Знаешь, а я боялся, что не узнаю тебя. А стоило только увидеть, признал сразу, хоть ты и стала настоящей красавицей!
  - Не такая уж я и красавица, - мягко покачала головой Элира.
  - Поверь, это не так. И не улыбайся столь недоверчиво, это мнение не только брата, но и мужчины: ты красива, но чтобы понять это, тебя надо узнать. К тому же ты умна и обладаешь прекрасным чувством юмора, с тобой интересно разговаривать, не то, что... да хотя бы та же Ирана!
  - И поэтому вы все на нее пялились, - хмыкнула девушка.
  - Виноват, - развел руками брат, - но я исправился.
   - И об этом я тоже хотела поговорить. Пожалуйста, не морочь Риа голову! Она моя лучшая подруга, я не хочу, чтобы ей было больно, и уж тем более не хочу, чтобы боль причинил ей ты!
  - Ты решила, что я морочу ей голову?! - в голосе Дориата прозвенела сталь, а затем он словно весь потух, - Эли, я никогда не верил в такое, но меня словно на канатах тянет к ней. Больше всего на свете я хочу обнять ее и защитить от всего мира...
  Элира посмотрела в его полные тоски глаза и закусила задрожавшую губу. С трудом совладав с голосом, она спросила:
  - Значит, для тебя это серьезно?
  - Очень. А для нее? Эли, пожалуйста!
  - И для нее тоже... Да будь оно все проклято! - Элира с силой стукнула кулаком и тут же вскрикнула от боли.
  - Что случилось? - встревожился Дориат, схватил ее руку и покачал головой, глядя на глубокую кровоточащую ссадину, - ну как можно быть такой неосторожной?
  Он бережно накрыл рану ладонью, нахмурился, будто делая что-то очень сложное, и Элира чуть не вскрикнула, почувствовав, как руку словно опалило огнем. Выдернув ладонь, она с удивлением уставилась на гладкую кожу без следа раны. Удивленно посмотрела на брата:
  - Дор, но как? Ты же боевой маг, не целитель!
  - Так я серьезное что-то и не затяну, так, царапину только, и то лишь потому, что есть магия Воды. Себя-то слегка подлечить любой маг может, а вот другого почти невозможно, если ты не целитель.
  - Жаль, что нас этому не учат. Хотя, - она понизила голос до шепота, - помнишь ту книгу, что ты притащил мне перед отъездом? Я ее выучила и даже кое-что оттуда пробовала. Правда, делала это ночью, после слива Силы, так что приходилось довольствоваться крохами энергии. Было бы интересно хоть раз попробовать это в полную силу..
  - Не вздумай! - Дориат явно встревожился, - это опасно!
  - Но для тебя же не опасно, - возразила ему Элира, - так почему же для меня все иначе? Или ты тоже скажешь, что Силу надо сливать обязательно, иначе утратишь над ней контроль?
  - Чушь какая! Нет, контроль над Даром утратить можно, но это совершенно не зависит от того, сливаешь ты Силу в кристаллы или нет. Навыки контроля и эмоциональное состояние - вот от чего зависит способность удержать Силу. Другое дело, что последствия могут быть разного масштаба...
  - Но если это так, то почему ты против того, чтобы я пробовала? - недоуменно спросила Элира, - контролю нас учили!
  - Хм... Колючка, ты вышивать умеешь?
  Элира нахмурилась, явно недовольная странным вопросом, и процедила:
  - Умею. И вышивать, и шить, и вязать, и кружева плести, и даже гобелены. Правда, ничего из этого не доставляет мне удовольствия... Вот только при чем тут рукоделие?
  - Вот представь себе, что тебе надо вышить... хотя бы цветок, а вместо нити и иголки у тебя что-то толстое, как корабельные канаты, и скользкое, точно угорь. Получится у тебя вышивка? А если этот "канат" вырвется и больно ударит? Так и тут, причем чем выше уровень Силы, тем сложнее ее контролировать, а у тебя он очень высок, я чувствую. Так что если окажешься в полной Силе, не стоит пробовать без наставника, особенно с Огнем. Обещаешь?
  - Обещаю, что попытаюсь использовать Силу только тогда, когда иного выхода не будет. Жаль, что ты не можешь меня обучать! Но с этой моей ссадиной мы отклонились от темы, мы говорили о тебе и Риа...
  - И ты сказала, что для нее это тоже серьезно, - брат подался вперед, с надеждой глядя на нее.
  Элира вздохнула:
  - Да, серьезно. Никогда не верила в любовь с первого взгляда, а оказалось... Вот только ты же понимаешь, что это безнадежно и бессмысленно?
  Лицо Дориата просияло счастьем, он точно смаковал слова сестры. Помолчав, он вздохнул и спросил:
  - Почему?
  - Потому что ваши чувства обречены! - отрезала Элира, - и ты, и она дворяне, и обязаны исполнять свой долг. Как вообще ты себе представляешь ваше будущее? Через месяц или чуть позже Риа станет женой другого, ты вернешься в Артиар, и на этом все закончится!
  - Я могу и не возвращаться, - буркнул Дориат, пряча глаза.
  - Вот как?! Предположим, ты останешься, вот только в качестве кого? И Риа в любом случае должна выйти замуж либо за вертанца, либо за эльфа! Или ты... - Элира зло прищурила глаза, - решил стать ее любовником, раз уж обеспечивающих верность артефактов на нас не будет?!
  - Эли! - брат явно рассердился, - и с каких пор ты начала считать меня негодяем? Я не толкну Риа на нарушение брачных клятв, скорее украду и увезу ее! Если она, конечно, согласится...
  - И поставишь свои чувства выше отношений между Вертаном и Артиаром? Хотя... - девушка призадумалась.
  - Что? - нетерпеливо подался вперед Дор.
  - Перед нашим отъездом леди Нирана сказала нам кое-что интересное: после пересечения границы Его Величество король Ретлар перестает быть нашим опекуном, им становится король Нарвен.
  - А значит, ответственность за все, что произойдет после нашего въезда на территорию Вертана, несет тоже он...
  - Но это означает лишь то, что твои действия не вызовут войны. А в остальном... тень от этого поступка ляжет на всех нас! На род эн Таронн, на твоих друзей-магов, на наших девушек... Кроме того, предположим, побег удался, что дальше? Вернетесь в Артиар? Тебя могут наказать за нарушение приказа, и что тогда будет с Риа? Останетесь в Вертане? В качестве кого? Вы станете изгоями: без друзей, без родных, без дома и денег!
  - И ты тоже отвернешься от нас?
  - Никогда, но что я могу? Увы, Дор, я буду целиком и полностью зависеть от мужа.
  - Я не верю, что нет никакого выхода, - негромко произнес тот.
  - Возможно, ты и прав. Скажи, а какие в точности у вас приказы?
  - Хм... Сопровождать вас в Торен, сделав все возможное, чтобы ваше путешествие было не только безопасным, но и приятным. Охранять мы вас будем до самых врат королевского дворца, хотя после границы к нам присоединится отряд вертанцев - обычных, не магов. Думаешь, интрига?
  - Да, вот только чья? И ваши приказы, и условия передачи опекунства над нами, и молчание леди Нираны относительно нашей встречи... Возможно, это даже не одна интрига, а несколько, и мы не сообразим, в чем она, пока не поймем, кому она выгодна. А принимать решения пока мы не будем знать суть игры - самонадеянно и опасно!
  - Согласен. Знаешь, сестренка, а из тебя получился бы неплохой министр, - улыбнулся Дориат, любуясь сосредоточенным лицом Элиры, - вот только насчет нашей встречи ты можешь ошибаться. Подумай вот о чем: ты уверена, что леди Нирана знала, что ритуал на тебя не подействовал?
  - Нет, совсем не уверена. Откровенно говоря, я просто предпочитаю рассматривать самый опасный вариант.
  - Вот видишь, значит, ее молчание можно трактовать просто: если она считала, что ритуал подействовал, то говорить тебе о нашей встрече было бы бессмысленно! Да ты бы просто меня не узнала, не вспомнила!
  - Узнала бы, ритуал действует не так, - покачала головой Элира, - за эти годы я разобралась. Все наши девушки помнят свои родовые имена, родителей, свою жизнь до Школы, вот только все эти воспоминания лишены эмоций. События помнятся как прочитанная давно книга, люди - как давние, но не слишком близкие приятели.
  - Довольно мерзкий ритуал, - поежился Дориат.
  - На самом деле многим из наших девушек он помог, позволив успокоиться, перестать думать о доме и побудив смотреть только вперед, не оглядываясь на прошлое. Хотя я очень рада, что он не подействовал на меня! Думаю, это из-за того, что мы с тобой двойняшки...
  - Возможно, но тогда молчание вашего директора тем более обоснованно, ведь вряд ли были еще такие же случаи!
  - Может, ты и прав, - нехотя согласилась Элира, - хотя мне и сложно поверить в то, что леди Нирана могла так просчитаться. А кто выбрал именно вас в наши сопровождающие?
  - Его Величество, насколько я знаю. Хотя выбор был не слишком велик, ведь нужны были маги, которые не участвовали в войне с Вертаном. Что ты головой качаешь?
  - Во-первых, не все маги воевали именно с Вертаном, у нас же было сражение на три фронта. Во-вторых, это вовсе не обязательно должны быть маги, тем более, что в Вертане на вас явно будут смотреть косо.
  - Маги - куда лучшая защита, чем простые вояки, - не согласился Дориат, - а мы к тому же сработанная команда. По-моему, выбор очевиден!
  - Или должен казаться очевидным вертанцам, - вздохнула Элира, - впрочем, если эта паутина плетется самим королем, нам остается только быть осторожными и глядеть в оба. Вряд ли нам удастся разгадать замыслы Его Величества! И это снова возвращает нас к разговору о тебе и Риа...
  Дор вздохнул, взъерошил волосы и нехотя признался:
  - Ты права, пока выхода я не вижу. Разве что попросить короля Нарвена о подданстве! Конечно, это крайний выход, и отец после такого вполне может отречься от меня, но я в конце концов лишь младший сын...
  - Ты думаешь, отец может так поступить? - растерянно спросила Элира.
  - Если король разгневается - да.
  Элира нахмурилась, вспоминая услышанное на уроках леди Нираны о нынешних взаимоотношениях Артиара и Вертана, о королях и союзах. Неожиданно пришедшая в голову мысль едва не заставила ее задохнуться, настолько хорошо она все объясняла.
  - Что за светлая мысль пришла в твою умную голову? - встрепенулся Дориат.
  - Дор, что ты знаешь о взаимоотношениях Артиара, Вертана и Эльтаррана?
  - То же, что и все: мы всегда были союзниками с Вертаном, потом из-за надуманного предлога началась война...
  - Спровоцированная эльфами.
  - Ты это точно знаешь? - переспросил Дориат и хмыкнул в ответ на уверенный кивок сестры, - ну и условия заключенного мира явно диктовались Эльтарраном. Не думаю, что этот союз ожидает большое будущее! Постой, - прервал он сам себя и сощурился, - если я правильно понял, вы должны выйти замуж либо за вертанских магов, либо за эльфов, так?
  - Да, и нам настойчиво советовали помнить, что остроухие - не люди, и их обычаи чужды нам. И столь же убедительно расписывали преимущества брака с подданными короля Нарвена.
  - То есть Артиару выгодны ваши браки с вертанцами. Выгодны настолько, что потеря нескольких магов вполне могла быть приемлемой платой за то, что чуть меньше эльфов получат наших девушек! А с учетом того, что речь идет о союзе Артиара и Вертана против эльфов... Я ведь правильно тебя понял?
  - Да.
  - Что ж, тогда проигрывают только остроухие. Я имею в виду в том случае, если кто-то из нас предложит свою службу королю Нарвену!
  - Артиар все-таки потеряет вас... - с сомнением протянула Элира.
  - Эли, более половины парней из нашей группы - вторые сыновья, знатное имя и дар - вот и все наше богатство. И не спорь, это я могу быть уверен, что Фаррин никогда не выставит меня за дверь, о некоторых из моих приятелей такого сказать нельзя. К тому же нам не полагаются одаренные жены, так что мы не такое уж сокровище. Двое-трое одаренных парней - вполне приемлемая цена за возможность утереть нос эльфам! Ну а Вертан и вовсе в выигрыше... Да, а я-то все гадал, почему нас чуть ли не подталкивают ухаживать за вами!
  - Значит, мне не зря показалось странным снисходительное отношение лорда Бриарна к вашим ухаживаниям!
  - Верно, все очень хорошо укладывается в схему. А значит, у нас с Риа есть шанс!
  - Возможно, если только это не дымовая завеса для куда более сложной интриги. Плохо то, что Риа и без того не собиралась замуж за эльфа, то есть в планы нашего кукловода ты не вписываешься. И это опасно для вас обоих...
  - Я клянусь, что буду осторожен. Скажи, а она знает о нашем родстве?
  - Пока нет, я не решалась ей сказать до разговора с тобой. И вообще это сложно, нас так долго учили не придавать значения тому, кем мы родились... Я скажу, только придумаю как.
  - Спасибо, сестренка, - Дориат обнял ее и притянул к себе, - я так счастлив, что мы снова вместе!
  - И я, - ответила Элира, уткнувшись носом в его плечо, - надеюсь, нам не придется снова расставаться надолго.
  Некоторое время они сидели обнявшись, а потом Элира вздохнула:
  - Уже поздно, надо возвращаться, и желательно поодиночке.
  - Нет, слишком темно, - возразил ей брат, - не хочу, чтобы ты споткнулась и упала. Не волнуйся, никто нас не заметит!
  Проскользнув в комнату, которую она делила с Риаллой, Элира прислушалась к мерному дыханию спящей подруги и принялась раздеваться, зевая. Уснула она, как только голова коснулась подушки...
  
  Следующее утро.
  
  Ветвистая молния озарила хмурое небо, а раздавшийся через несколько мгновений раскат грома заставил задрожать стекла. Звук разбудил Элиру, она потянулась, лениво открыла глаза и тут же подскочила, увидев полностью одетую Риаллу.
  - Риа, доброе утро! Сколько времени? Мы скоро отправляемся? Почему ты меня не разбудила?
  - Сейчас девять, из-за грозы отправимся мы не раньше полудня, потому и не разбудила, - негромко ответила та, задумчиво глядя куда-то в пространство.
  Элира удивленно взглянула на подругу. Подобное поведение было скорее свойственно ей, чем яркой и эмоциональной Риалле. Нет, с чужими та могла быть такой, но с ней - никогда! Интересно, что произошло?
  Еще раз покосившись на Риаллу, девушка направилась в ванную. Выйдя оттуда через четверть часа, Элира застала подругу все в том же виде, казалось, та за это время даже не повернула головы. Тревога явственно звучала в голосе Элиры, когда она решилась все-таки привлечь внимание непривычно хмурой соседки:
  - Риа, да что с тобой сегодня?
  - Что со мной? - после молчания ответила та вопросом на вопрос, - забавно... Скажи, Эли, ты действительно считаешь меня близким человеком?
  - Глупый и обидный вопрос, - отчеканила та, - ты же отлично знаешь, что да!
  - Тогда ответь... Почему ты сначала говоришь, что не претендуешь на Дориата, а потом ходишь с ним на свидание?!
  - Откуда ты...
  - Неважно! Нашлись... доброжелатели, - в голосе Риаллы были боль и горечь.
  - Это не было свиданием, - ответила Элира, стараясь не выдать злости на неведомого "доброжелателя".
  - Да уж, конечно! Ты в него влюблена?
  Элира поперхнулась. Риа произнесла это с такой тоскливой обреченностью... Похоже, придется говорить правду!
  - Нет, я не влюблена в него, - спокойно ответила она, глядя прямо в глаза подруги, - я люблю его.
  Та всхлипнула, но Элира продолжила, говоря едва слышно:
  - И в этом нет ничего странного, ведь он мой родной брат.
  Риалла задохнулась, схватившись руками за горло, словно пытаясь разжать невидимую петлю, душившую ее. Столь же тихо она переспросила, выплескивая в слова надежду и неверие:
  - Брат?!
  - Да. Помнишь, когда-то я рассказывала тебе о своей семье? Что у меня двое братьев, с одним из которых мы двойняшки? Так вот, это и есть Дор, и никого ближе него у меня нет.
  - Но вы совсем не похожи! Хотя... - Риалла растерянно потерла лоб, - я помню, ты мне говорила, что у тебя красивые братья...
  - Они очень похожи на маму, только глаза отцовские. А я - на отца, зато глаза мамины. Знала бы ты, как мне всегда было обидно, что вся красота досталась братьям!
  - Значит, я правильно догадалась тогда, шесть лет назад - ты из высшей знати, дочь графа. И что тебя заинтересовало в моей скромной персоне? Подожди, - Риалла нахмурила брови, - но ты сказала, что любишь его, как это возможно? Разве...
  Элира тяжело вздохнула и пояснила:
  - Помнишь ритуал принятия? Именно после него у всех возникло безразличие к семьям. У всех, кроме меня...
  - И как давно ты поняла, что с ритуалом что-то не так?
  - Я осознала это почти сразу же, - пряча глаза от требовательного взора подруги, ответила Элира. - Думаю, он не подействовал на меня именно из-за нашей близости с Дором. В конце концов, мы были вместе еще в утробе матери!
  - И молчала, - в голосе Риаллы любопытство мешалось с обидой и злостью, - интересное у тебя ко мне отношение! Я всегда считала, что друзья делятся всем, а у тебя сплошные тайны...
  Элира встала и подошла к окну. Некоторое время смотрела на косые струи дождя, заливавшие двор, а затем повернулась настолько резко, что коса хлестнула по воздуху. Глядя прямо в лицо поджавшей губы Риаллы, она заговорила, медленно и твердо, точно каждое слово было гвоздем, который требовалось загнать в доску:
  - Что произошло бы, расскажи я тебе? Да, ритуал лишил всех эмоциональной связи с родственниками, но причинил ли он вред? Не думаю! Поразмысли сама, ты ведь помнишь своих родителей, так? Но ни разу с момента ритуала не заливала слезами подушку, тоскуя о доме, не злилась на мать - а я помню твое к ней отношение! Тебе ничто не мешало учиться, и сердце не сжималось от страха всякий раз при мысли о близких, сражающихся на войне!
  - Если всё так замечательно, то почему нам не сказали о целях и возможностях ритуала? - скептически хмыкнула Риалла.
  - Ты помнишь, какими мы были до того? Растерянными двенадцатилетними девчонками, старающимися за светской миной спрятать страх и тоску! И то не всем удавалось... Кроме того, полагаю, знание сути ритуала помешало бы его успеху. Ну а потом... Неужели ты никогда не анализировала свое изменившееся отношение к матери и отцу?
  - Нет, - подумав, покачала головой Риалла, - откровенно говоря, мне и сейчас кажется, что я всегда относилась к ним обоим так, как теперь: спокойно и отстраненно. Хотя если попытаться вспомнить...
  - Не стоит, - остановила ее Элира, - зачем тебе это сейчас? Привязанность к родным в нашей ситуации - скорее слабость, чем сила. Я вся извелась, пытаясь понять: знала ли леди Нирана о том, что ритуал на меня не подействовал? И если да, то почему она умолчала о том, что назначенные нам в сопровождение молодые маги - выпускники Магической Школы этого года? Она ведь знала, что мы с Дором двойняшки! К чему она пыталась меня подтолкнуть? Как она хотела использовать нас?
  Подруга задумчиво кивнула:
  - Пожалуй, ты права. И всё же я не понимаю... Почему ты не рассказала мне обо всем тогда, шесть лет назад, или чуть позже? Чем я заслужила твое недоверие?
  Элира опустила глаза под её требовательным взглядом и нервно сжала пальцы. Когда она наконец заговорила, голос ее был прерывист и слегка дрожал:
  - Мне было двенадцать, я была одиноким и напуганным ребенком! Я не знала, что будет, расскажи я правду, а вдруг есть магия, что заставила бы тебя донести на меня против твоей воли? И не знала, что сделают со мной леди Нирана и леди Ателис, проведай они о моей особенности. Я боялась, что они подвергнут меня ритуалу вторично или вовсе сотрут мне память! Ну а потом... Потом, как уже говорила, я молчала вполне осознанно, не желая делать тебе больно и не догадываясь, какие последствия может повлечь за собой попытка перебороть ритуал. Если ты считаешь, что мое поведение недостойно того, чтобы я по-прежнему была твоей подругой... Что ж, быть по сему!
  Риалла покачала головой, а затем стремительно шагнула к подруге и обняла ее:
  - Эли, ну что ты такое говоришь! Я сержусь, это так, но больше не на тебя, а на то, что тебе пришлось из-за скрытности переживать все это в одиночестве. Друзья должны делиться не только радостями, но и бедами, а иначе какая же это дружба? Просто пообещай мне: если тебе нужна будет помощь, совет, да просто сочувствие - ты придешь с этим ко мне!
  - Не могу, - насупилась та, отстраняясь, - зачем вешать на тебя мои проблемы, если ты не сможешь помочь?
  - Эли, ты такая умница, но порой ведешь себя как упрямая коза! - не сдержалась Риалла, - да просто потому, что разделенное горе - полгоря! И потом, мы разные по характеру, так что я могу посмотреть на ситуацию совершенно с другой стороны. Вдруг да поможет?
  Элира нехотя кивнула. Подруга улыбнулась ей, открыла рот, явно желая о чем-то спросить, и смутилась.
  - Что? - хитрая улыбка тронула губы Элиры, - не смущайся!
  - Эли, а о чем вы говорили с Дориатом? Хотя глупый вопрос, ведь вы столько времени не виделись! Наверняка он хотел знать, как ты жила все эти годы...
  - Да, он расспрашивал меня об этом, и рассказал мне о своей жизни, о нашей семье. А еще мы беседовали об интригах, магии и о тебе!
  Риалла вспыхнула, отводя глаза. Яркий румянец залил ее щеки, даже уши ее порозовели. Запинаясь, она спросила:
  - И что он сказал? Я ему нравлюсь хоть немного?
  - Ой, можно подумать, ты не поняла! - воскликнула Элира, - это гораздо больше, чем просто симпатия.
  - Эли, пожалуйста!
  - Ох, Риа, вам надо поговорить напрямую. Вот что ты хочешь от меня услышать? Что не будь мы узниками долга и чести, ты очень скоро стала бы мне сестрой? Так это правда!
  Глаза Риаллы наполнились слезами, она растерянно посмотрела на подругу и прошептала:
  - Спасибо, Эли! Для меня это было бы не только счастьем, но и честью. Жаль, что мы действительно связаны долгом...
  - Мы попытаемся что-нибудь придумать, Риа, - Элира сжала ее пальцы, - я была бы безмерно рада видеть двух самых дорогих мне людей счастливыми.
  Огромная молния на миг осветила комнату, заставив обоих подруг вздрогнуть, а прозвучавший следом раскат грома словно поставил точку в трудном разговоре. Риалла покосилась на окно и произнесла:
  - Ужас какой, не хотела бы я оказаться без крыши над головой в такую погоду! Похоже, мы сегодня не двинемся в путь...
  - Знаешь, а я благодарна этой грозе, по крайней мере мы смогли поговорить. Представляешь, что было бы, отправься мы в путь спозаранку? Ты бы ехала, думая обо всем этом снова и снова, а ты же знаешь, как это вредно!
  - Да уж, накрутить себя я могу славно, - смущенно призналась Риалла, - ты права, сегодня Боги ко мне благосклонны.
  - Риа, - Элира испытующе взглянула на подругу, - мне надо знать, кто был тем "доброжелателем", что сказал тебе о моем "свидании" с Дором, и что именно было сказано.
  - Я проснулась рано, увидела что творится на улице и решила уточнить время нашего отъезда. Возвращаясь в комнату, столкнулась с Санаей - та как раз тоже вышла в коридор. Она и высказалась язвительно, мол, "прохлопаешь ты кавалера". А когда я поинтересовалась, что она имеет в виду, то и услышала: "Твоя дорогая подруженька Элира по ночам встречается с твоим ухажером, я их вчера заметила, когда они откуда-то вместе возвращались. И было это уже после полуночи!" А потом она улыбнулась эдак ехидно, смерила меня взглядом и вернулась к себе.
  Риалла чуть виновато взглянула на подругу, а Элира облегченно выдохнула:
  - Слава Богам, а то я уже испугалась, что кто-то нас подслушал! Не хотелось бы, чтобы наше с Дором родство стало известно всем. Но, Риа... Мне очень обидно, что ты сочла меня способной на подлость!
  - Прости, я сама не понимаю, как могла в это поверить. Просто я в последнее время не очень хорошо соображаю...
  - Хорошо хоть ты спросила, а не молча дулась на меня и Дора, - усмехнулась Элира, - ладно, все хорошо, что хорошо кончается. Кстати, ты уже завтракала? А то я проголодалась...
  - Нет, - Риалла покачала головой и дернула шнурок звонка, вызывая горничную.
  К тому времени, как девушки встали из-за стола, дождь все еще лил как из ведра. Риалла скорчила рожицу:
  - Ну и ливень! Похоже, мы здесь застряли. Кстати, Эли, ты сказала, что вы с Дором беседовали о магии, а о чем именно?
  - Он рассказал мне кое-что, подтверждающее теорию о том, что леди Нирана была с нами не вполне искренна, - криво улыбнувшись, ответила Элира, и пересказала разговор с братом.
  - М-да... - Риалла покачала головой, - интрига на интриге, и мы в самом центре паутины! Как из всего этого выпутаться с наименьшими усилиями?
  - Только пытаться все анализировать и никому не доверять, - тяжело вздохнула Элира, - я даже Дане и Лари не хочу пока говорить обо мне и Доре, и не потому, что не доверяю. Просто чем больше людей знают, тем больше вероятность, что они неосознанно выдадут себя... А ты обязательно поговори с ним сама, обещаешь?
  - Обещаю, - кивнула Риалла, чуть зардевшись.
  
  Неделя спустя. На границе Артиара и Вертана.
  
  Леди Ателис оглядела своих - уже почти бывших - подопечных и вздохнула:
  - Ну вот и все, милые мои леди, здесь мы с вами расстанемся. Я от всего сердца желаю вам удачи и счастья, пусть Боги хранят вас, какой бы выбор вы ни сделали. Помните все, чему мы вас учили, и используйте знания с умом.
  Девушки склонили головы. Многие из них выглядели расстроенными, да и сама леди Ателис была явно опечалена скорой разлукой. Лорд Бриарн отдал короткий приказ, и все засуетились, готовясь к отъезду.
  - Леди Элира, - негромко окликнула ту леди Ателис, - на пару слов.
  Отведя девушку в сторону, она протянула ей небольшой конверт, запечатанный гербом директора Школы, и пояснила:
  - Леди Нирана просила меня отдать вам это на границе, а вас - ни с кем не обсуждать написанного в этом письме. Удачи, леди Элира, вы заслужили ее больше, чем кто бы то ни было!
  - Спасибо за все, леди Ателис, - склонила голову девушка, - надеюсь, мы еще увидимся.
  Женщина резко кивнула, точно пытаясь сдержать эмоции, и отошла. Элира нетерпеливо вскрыла конверт, пробежала глазами строчки и нахмурилась. Любопытно... Тщательно свернув письмо, она спрятала его во внутренний карман камзола и направилась к карете: лорд Бриарн решил, что девушкам пока не стоит привлекать к себе внимание вертанцев...
  
  
  Глава 16
  
  Торен. Королевский дворец, три дня спустя.
  
  - Какие новости? - встретив задумчивый взгляд Нарвена, спросил Ренальд.
  - Наши гости пересекли границу, отряд лорда Ританна встретил их.
  - И как известие об этом дошло так быстро? - удивленно вскинул брови Ренальд, - для того, чтобы воспользоваться переговорным амулетом, нужен маг, а по договору с эльфами мы не можем устраивать леди встречу с нашими магами до церемонии выбора!
  - Рен, есть и немагические способы быстрой связи, - насмешливо ответил король, - ты о голубиной почте что-нибудь слышал?
  Ренальд хлопнул себя ладонью по лбу и развел руками:
  - Сглупил, признаю. Значит, все, что нам известно - сам факт пересечения ими границы...
  Нарвен криво усмехнулся:
  - Ничего, к тому времени, когда они достигнут Торена, мы будем знать о них гораздо больше, чем сейчас.
  - Сколько агентов в отряде?
  - Всего трое. Зато лорд Ирван эн Тиорен предложил кое-что другое: на первой же остановке к леди приставят камеристок, должны же мы позаботиться о наших гостьях!
  - Умно, - уважительно кивнул Ренальд, - хотя я и не думал, что в Тайной службе есть девушки.
  - Я тоже удивился, но оказалось, что это вовсе не подчиненные лорда Ирвана, просто отобрали неглупых и не слишком болтливых девиц. А поскольку жалованье было вполне приличным, то и желающих оказалось немало, выбирали лучших.
  - Ну тогда ты прав, к появлению леди в Торене мы будем знать всю их подноготную, - согласился Ренальд, - обычно именно прислуга знает своих хозяек лучше всех. Что ж, это радует!
  Король покосился на друга и насмешливо спросил:
  - Что-то вы изрядно волнуетесь, герцог, с чего бы это?
  - А с того, мой король, что одна из этих леди может вскоре оказаться моей женой! Жаль, что у нас так мало магов, иначе мне не пришлось бы участвовать в этом безобразии... Хотя кто знает, может, меня и не выберут, - мечтательно протянул Ренальд.
  - Надеюсь, если тебя выберут, ты не откажешь? - внезапно посуровел Нарвен.
  - Разумеется, нет, это будет предательством интересов Вертана и оскорблением для той отчаянной леди, что решится на этот шаг. А мне не хотелось бы этого делать, эти девушки и без того оказались жертвами войны и политики... Интересно, они хоть хорошенькие?
  - Скоро узнаем, лорд Ританн написал, что направит гонца с подробным донесением. Надеюсь, их путешествие пройдет спокойно, не хотелось бы сражения между моими подданными и артиарцами из отряда сопровождения. Тем более учитывая состав этого самого отряда... Я говорил тебе, что они - выпускники Магической Школы этого года, и это у них практика?
  - Нет, - Ренальд медленно покачал головой, - интересно, король Ретлар специально их выбрал?
  - Может, просто хотел, чтобы в составе отряда не было тех, кто воевал с нами? - предположил Нарвен, - возможно, не хотел провоцировать конфликты...
  - Не думаю, - после недолгого раздумья возразил ему друг, - сам подумай, этим мальчишкам сколько? Лет по двадцать?
  - Даже меньше.
  - Вот! Молодые, горячие, неопытные... В чём смысл? Согласись, если какие-то фанатики захотят напасть на отряд, они всё равно сделают это!
  - А ты уверен, что это могут быть лишь фанатики? - поднял бровь Нарвен.
  - Полагаешь, может быть вполне обдуманное нападение? Вряд ли, посуди сам: всякое действие должно иметь цель, а чего можно добиться, напав на отряд, к тому же столь большой и вооруженный не только сталью, но и магией?
  - Убить их всех?
  - И развязать войну снова? Ретлар не простит такого! А новая война именно сейчас не выгодна никому.
  - А как же Торлан? - насмешливо спросил Нарвен, - они бы мечтали снова столкнуть нас и Артиар лбами! Особенно теперь, когда у меня есть наследник, приходящийся внуком королю Гортану...
  - Вот только это может вызвать обратный эффект, ведь чтобы добраться до артиарцев, этим нападавшим придется положить всех наших людей! А после такого обвинять в нападении Вертан смог бы только кто-нибудь вроде, прости, твоего покойного отца. Ретлар же умен, осторожен и не подвержен эмоциям. Так что да, я бы боялся лишь фанатиков, а с ними - возвращаясь к теме - куда лучше бы справились опытные и хладнокровные маги постарше. Мальчишек легко спровоцировать, они вряд ли будут держать язык за зубами... Хотя знаешь что... - Ренальд прервался и покачал головой, - бредовая идея, и всё же: будь я на месте короля Ретлара, специально спровоцировал бы нападение, а потом потребовал пересмотра договоренностей в связи с тем, что мы не обеспечили безопасность нашим гостьям. Особенно если бы некоторые из них пострадали...
  - Проклятье! Рен, а ведь ты можешь быть прав. Ретлар способен на любую игру, мы по сравнению с ним - щенки рядом с матерым волком. И да, молодых магов куда проще спровоцировать, чем вдоволь хлебнувших войны магов постарше, да и сражаться против защищенных керлитом противников последние умеют куда лучше... Единственное, я не верю, что Ретлар захотел бы причинить боль юным леди...
  - Одна или две леди ради того, чтобы никто больше не последовал за этой группой? Почему бы и нет, мы ведь говорим о политике!
  - А может, это случайность. Или у молодых магов есть четкие указания сделать все, чтобы... - Нарвен замялся и продолжил, - превратить этих леди в... порченый товар. Например, даже эльфы вряд ли бы решились наложить лапу на беременных...
  - Это смахивает на какой-то дрянной любовный роман, - непочтительно фыркнул Ренальд, - первый вариант кажется мне куда более подходящим для Ретлара.
  - Мне тоже, хотя кто знает? О чем задумался?
  - Да так, одна шальная идея... Интересно, а эти парни из сопровождения уже принесли присягу Артиару? Хотя если они еще практиканты - вряд ли...
  - На что ты намекаешь? - сузил глаза мигом подобравшийся Нарвен.
  - На то, что среди них могут оказаться те, кто ищет свой путь в жизни, и почему бы ему не проходить чуть ближе к Вертану?
  - Так, - протянул король, - похоже, полная информация об этих парнях не помешает. Вдруг среди них и в самом деле есть бесшабашные авантюристы, готовые резко поменять жизнь ради титула и денег?
  - Вообще-то я в этом сомневаюсь, почему и сказал, что идея шальная: вряд ли Ретлар не предусмотрел и это. Терять подданных-магов... Разве что только это какая-то сложная и рассчитанная на длительный срок интрига...
  - Все возможно, - пожал плечами Нарвен, - в любом случае подробное досье на наших гостей не помешает. Жаль, что на эльфов его не соберешь...
  - А что с нашими остроухими "союзничками", засохни их Лес на корню?
  - Кандидаты в мужья уже в Вертане, - поморщился Нарвен, - вот уж кого бы я не хотел видеть вовсе! Кстати, у меня возник один вопрос, ты можешь определить в маге менталиста?
  - Увы, - развел руками Ренальд, - только если буду свидетелем его работы или если он попытается применить свою Силу против меня. Не волнуйся, ты и твоя семья во дворце защищены от их воздействия.
  - А мои придворные? А наши гостьи?
  Ренальд выругался, сообразив, что имеет в виду друг, и процедил:
  - Нет, и я не знаю, как защитить их.
  - Подумай, хорошо? Вдруг хоть какая-то идея придет в голову! Всё равно больше мне обратиться не к кому...
  - Обещаю сделать все возможное, - кивнул Ренальд.
  - Вот и отлично. Ладно, подождем донесений, а лорду Ританну стоит направить новые указания...
  
  В трех днях пути от границы, то же время.
  
  - О прелестная леди Элира, вы разбиваете мне сердце! - патетично воскликнул Шартэн.
  - Ваше сердце, лорд Шартэн? Не думаю, ведь кувалда неподходящее оружие для женских рук, а что-либо легче вряд ли способно причинить ущерб вашему сердцу!
  Следом за ними рассмеялись остальные участники беседы. С момента пересечения границы половина молодых магов все время находилась в состоянии полной боевой готовности, и сейчас как раз было время отдыха для той части отряда, в которую входили Дориат, Шартэн и их приятели.
  - Ты не права, Эли, - Ларика мило улыбнулась Шартэну, - главное, найти слабину, а там и закаленная сталь поддастся...
  - Милая леди Ларика, в столь нежных ручках расплавится любая сталь, - Шартэн переключился на нее.
  Улыбаясь шуткам и язвительным замечаниям, Элира правила конем и в который раз вспоминала письмо леди Нираны. Всего с дюжину строк...
  "Леди Элира, раз Вы читаете это письмо - я не ошиблась в Вас. Думаю, Вам весьма любопытна причина, по которой я не предупредила Вас о встрече с юным лордом Дориатом. Да-да, я довольно давно догадалась, что ритуал на Вас не подействовал! Так вот, мне нужно было знать, сможете ли Вы сдерживаться и хранить тайну, и раз письмо у Вас - ответ "да".
  Вам необходимо знать, что эльфы вот уже несколько столетий крайне настойчиво ищут слышащих мир. Если мои сведения верны, то подобная встреча может оказаться для Вас роковой, именно поэтому предупреждаю: никто не должен знать о том, что Вы одна из тех, кто так нужны остроухим! Именно никто, потому что среди эльфов нередко встречаются сильные менталисты, и лишь тот, кто ничего не знает, не сможет выдать Вас. Вас же прочитать не сможет ни один менталист: мир, словно ревнуя, не дает никому доступа к разуму своих "собеседниц" с того момента, как впервые устанавливается эта связь. Впрочем, врожденная ментальная защита встречается куда чаще, чем слышащие мир, и чем выше уровень дара, тем она совершенней. Так что Вас не должны заподозрить, и всё же старайтесь избегать остроухих и особенно не смотрите им в глаза.
  На этом все, надеюсь, Вам удастся не утонуть в бурном море интриг. Будьте осторожны и не верьте никому!
  С уважением и симпатией, леди Нирана эн Доркат, директор Королевской Школы для девушек".
  Элира привычным уже волевым усилием удержала на лице маску неизменной приветливости. Гнев, испытанный ею при осознании того, что именно было написано в послании леди Нираны, снова не нашел выхода.
  Письмо она сожгла на первой же стоянке, тщательно проследив, чтобы бумага рассыпалась в пепел. Она не нуждалась в нем, его строки и сейчас огнем горели перед ее мысленным взором. "Проверка, - зло подумала она, - снова проверка!" Уже в который раз девушка задалась вопросом: что было бы, не пройди она ее? Её бы оставили в неведении? Или она бы получила письмо, но совсем другое?
  Глупо как-то... Почему леди Нирана еще в Школе не сказала ей о том, насколько эльфы на самом деле опасны для слышащих мир? Хотя если вдуматься в скрытый смысл фраз... Как там было? "Слышащие мир нужны эльфам", так? Но ведь это не говорит о том, что эльфы для нее опасны, совсем нет! Кто знает, вдруг именно наделенных этим редким даром эльфы ценят и почитают? Да, в письме были слова о "роковой встрече", но это вовсе не означает чего-то плохого!
  Допустим, это действительно так... Леди Нирана обставила вручение письма максимально драматично, сделав упор на ее умении не демонстрировать эмоций, намекнула на опасность и интриги... Как будто она почти физически не чувствовала, как оплетает ее паутина лжи и недоговоренности!
  "Да, если предположить, что эльфам я нужна живой и здоровой, то все становится на свои места, - продолжила рассуждения Элира, - скажи мне это леди Нирана во время нашей последней беседы наедине, я бы не успокоилась, пока не вывела бы ее на чистую воду! А так спросить мне некого, библиотека далеко, письмо полно намеков... Любопытно, что было бы в письме, выдай я себя?"
  Девушка вздохнула. Попробовать думать как директор Школы? Вряд ли у нее получится, не хватает не только опыта, но и способности относиться к людям всего лишь как к фигуркам на игровой доске...
  Нет, начинать надо с другого. Возможно, она изначально допустила ошибку, и следовало бы приветствовать Дора как брата, но при этом практически безразличного ей человека! То, что она скрыла их родство, лишь подтвердило подозрения леди Нираны о том, что ритуал на нее не подействовал...
  Итак, вариант первый: ее поведение свидетельствует о том, что ритуал подействовал. В этом случае единственной, с кем она могла бы поделиться, оказалась бы Риа. Впрочем, это маловероятно с учетом того, каким привычным стало для нее хранение тайн... А если бы это было так, возможно, в письме были бы ясные и четкие указания, как ей избежать разоблачения. Или все проще, его бы отдали ей сразу после встречи с сопровождением? В конце концов, могла же леди Нирана "спохватиться в последний момент"?
  Вариант второй: она открыто бросается на шею Дору. В этом случае в письме вполне могли быть прямые угрозы, что-нибудь вроде: молчи, или твой брат пострадает. Впрочем, ее могли бы изолировать от всех или опять-таки вручить письмо сразу, кто знает, какие указания директор дала леди Ателис?
  Но сыграл третий вариант: она подтвердила, что ритуал на нее не подействовал, дав в руки леди Нираны оружие против нее, но одновременно продемонстрировала умение хранить тайны, лгать и изворачиваться, и не только в замкнутом мирке Школы. И получила письмо, полное намеков и утверждений, каждое из которых можно трактовать двояко! Зачем? Почему не сразу? Почему не написать все прямо?
  Странно и еще одно: впервые леди Нирана представилась полным именем. Интересно, это ее родовое имя или ее бывшего мужа? Хотя если она в разводе - ее. Надо же, их директор из герцогского рода! И что это было? Намек на то, что Элира заслужила ее доверие? Тогда как это сочетается с двусмысленностью самого письма?
  Девушка чуть не застонала, подавляя желание вцепиться себе в волосы. Может, все еще проще, и провали она проверку - попросту не доехала бы до Торена? Если эльфы могут использовать слышащих как оружие, ее жизнь в опасности, причем угроза исходит именно от соотечественников...
  А может, она все придумала, и в этом письме не было ничего такого? Элира тихонько вздохнула: три дня она так и этак пыталась анализировать ситуацию, но так ни к чему и не пришла. Единственное, что она поняла: знать о ее проклятии не следует никому...
  Усилием воли заставив себя отложить печальные мысли в долгий ящик, Элира вернулась в реальность как раз вовремя, чтобы вместе с Данарой и Ларикой рассмеяться над очередной шуткой Шартэна. Друг Дора нравился Элире: веселый, остроумный, с удивительно легким характером и при этом симпатичный - словом, она с удовольствием общалась с ним. Бросив взгляд вперед, девушка с трудом сдержала вздох умиления: с некоторых пор Дор вполне открыто ухаживал за Риаллой, от чего та вся светилась. Вот и сейчас они ехали чуть впереди, о чем-то тихо беседуя. Вчера подруга призналась, что они уже даже целовались! По тому, как при этом блестели ее глаза и розовели щеки, Элира догадывалась, что Дор оказался на высоте...
  Короткий сигнал заставил Шартэна остановиться на полуслове и развести руками:
  - Простите, обворожительные, наша смена!
  Маги быстро сменили своих однокурсников, и Элира внезапно обратила внимание на то, с каким интересом поглядывали на их действия вертанцы. В присланном королем Нарвеном отряде вполне ожидаемо не было ни одного мага, и сначала отношение их к артиарцам было явно настороженным. Впрочем, за эти три дня подозрительность слегка ослабла, пару раз Элира даже видела, как офицеры что-то спрашивали у их эскорта. К самим девушкам воины относились исключительно учтиво, одновременно наблюдая за ними с жадным любопытством.
  Неожиданно пришедшая в голову мысль заставила Элиру оценивающе оглядеть вертанцев. "Вряд ли король Нарвен мог упустить такую отличную возможность узнать о нас хоть что-то, - она прищурилась, - интересно, кто из них на самом деле служит не в армии?"
  Покосившись на карету, в которой ехали Ирана и Саная, она слегка усмехнулась. Данара вопросительно посмотрела на нее, и Элира тихонько поделилась с подругами своей догадкой. Те переглянулись и заулыбались, а Ларика протянула:
  - Да уж, некоторые явно не станут желанными гостьями в Торене! Кстати, не удивлюсь, если нам еще и служанок подсунут!
  - Я бы тоже так сделала, - кивнула Элира, - вполне ожидаемый шаг. Хотя и для нас это было бы неплохо, даже от неболтливой служанки можно кое-что полезное узнать...
  
  Арканские Врата. Пять дней спустя.
  
  Элира оглядела открывшуюся ей картину и поежилась. Живое воображение явственно рисовало ей картины той бойни, что развернулась здесь во время войны. Странное чувство: ей показалось, словно воздух по-прежнему гудит от некогда творимой здесь волшбы, а скалы тихо стонут...
  - Вам нечего бояться, миледи.
  - Это не страх, лорд Фариан, - ответила девушка немолодому вертанскому офицеру, - скорее мне не по себе от понимания того, что некогда здесь происходило...
  - Это было жутко, - ответил тот, уставившись куда-то в пространство, - те из нас, кто сражались в той битве, не чаяли выжить. Ваши воины и маги бились умело и доблестно, и если бы не придумка командира наших магов, мы бы легли здесь все... Впрочем, даже это их не остановило, ну да вы это и без меня знаете!
  - Наверное, вам не слишком-то приятно нас охранять? - осторожно предположила Элира.
  Коренастый мужчина с пегой от седины головой и жестким, словно вырубленным топором лицом покачал головой, усмехнувшись:
  - Ну что вы, леди Элира! Я даже на наших былых врагов зла не держу, война есть война. Тем более что они себя на редкость прилично на нашей территории вели! Так что встреть я сейчас одного из тех, с кем мы тогда сражались здесь, скорее бы предложил выпить, чем подраться. А уж переносить вражду на леди... Поверьте, среди нашего отряда таких дурней нет, и мы все будем защищать вас даже ценой собственной жизни. К тому же нам нечасто приходится охранять столь прелестных особ, вы все - просто услада для глаз старого вояки!
  Элира тихонько рассмеялась:
  - Благодарю за комплимент, лорд Фариан.
  - Давно хочу спросить, леди Элира... Вас что, всех учат вертанскому? И говорите вы прекрасно, и не сказал бы, что иностранки!
  - Да, вертанский язык - обязательная часть нашего обучения. Хотя никто из нас и не думал, что это может пригодиться вот так... - вздохнув, ответила Элира, - скажите, лорд Фариан, а вас не смущают наши способности?
  - Вы о магии? - спросил мужчина и, дождавшись кивка Элиры, ответил, - нет, я вовсе не считаю магов воплощением зла, как порой шепчут святоши. Напротив, мне жаль, что у нас их так мало, особенно целителей!
  Он потер левое плечо, мимолетная гримаса боли исказила его лицо. Элира нахмурилась:
  - Старая рана?
  - Не такая уж старая, но неприятная. Да ладно, главное, живой остался.
  - А почему бы вам не попросить о помощи одного из наших сопровождающих?
  Мужчина неожиданно тепло улыбнулся:
  - Да кто ж меня-то лечить будет? А вам спасибо, что побеспокоились! Что с вами?
  Элира натянула поводья коня и огляделась по сторонам, остановив взгляд на левом склоне. Неожиданно возникшая тревога заставила ее передёрнуть плечами:
  - Не знаю, тревожно как-то! Здесь обвалов не бывает?
  Лорд Фариан проследил за ее взглядом и выругался, тут же извинившись:
  - Простите, леди Элира, я вас оставлю. И впрямь место опасное, придется что-то придумывать...
  - Поговорите с лордом Бриарном, он точно что-нибудь посоветует!
  - Так и сделаю, - мужчина поклонился в седле и направил коня в голову колонны.
  Проводив его взглядом, Элира снова взглянула на огромный валун, вызвавший ее тревогу. Девушка ничего не знала о горах, но почему-то ей показалось, что в этой здоровой каменюке было что-то неестественное.
  В последнее время ее подозрительность резко усилилась. Элира не знала, чего добивалась леди Нирана, но результат был именно таким... Остается надеяться, что она ничем не выдала себя! Хотя интуиция и предчувствие опасности - не такое уж редкое качество, особенно для одаренных...
  Конь под Элирой поднял голову, прянул ушами и загарцевал. Девушка похлопала его по шее, успокаивая, и принялась наблюдать за происходящим. Лорд Фариан подъехал к своему командиру, лорду Ританну, и что-то сказал ему, указывая на подозрительный валун. Тот вскинул глаза вверх и тут же отдал сигнал к остановке, а сам направил коня к лорду Бриарну. Тот внимательно выслушал вертанцев и отдал приказ спешиться. Кареты и всадники остановились перед въездом в ущелье, и Элира почувствовала, как схлынуло напряжение. Что бы это ни было, их охранники разберутся с этим.
  Спешившись, девушка старательно прислушивалась к разговорам мужчин. Увы, она находилась довольно далеко от них, и до ее ушей долетали лишь отдельные звуки.
  - Эли! - окликнула ее Данара, подойдя вместе с Ларикой и Риаллой, - что произошло? Ты разговаривала с лордом Фарианом, а потом он вдруг рванул к командиру. Неужели засада? Здесь?!
  - Не думаю, посмотрите вон туда, - Элира кивком указала на тот самый валун.
  Ларика посмотрела наверх и сдавленно охнула:
  - Он может свалиться в любую минуту!
  - А что такого может сделать одна каменюка, пусть и большая? Разбить ее магией, и дело с концом, - пожала плечами Риалла.
  - Сразу видно, Риа, что ты ни разу не была в горах! - возразила Ларика, - даже с маленького камушка может начаться обвал, а уж от такого... Эли, и как вы его заметили?
  - Я бы тоже хотел поинтересоваться этим, миледи, если вы дозволите.
  Негромкий мужской голос заставил девушек встрепенуться и повернуться к одному из вертанских офицеров. Для себя Элира давно определила лорда Этвуда как одну из наиболее вероятных кандидатур на роль агента Тайной службы Вертана, уж слишком у него был проницательный взгляд, который мужчина старался скрывать, большей частью весьма успешно. Под взглядами девушек лорд Этвуд вежливо склонил голову, а затем вновь выпрямился, улыбнувшись.
  "Удивительно располагающая к себе улыбка", - заметила Элира, светски улыбаясь лорду. Тот был весьма привлекателен: высокий кареглазый шатен лет сорока, отличную фигуру которого выгодно подчеркивала военная форма.
  - Чистая случайность, милорд, - пожала плечами девушка, - в Школе нам рассказывали о той битве, что произошла здесь почти два года назад, а у меня чересчур живое воображение. Наверное, поэтому я чувствовала себя слегка напуганной и подозрительной, и именно поэтому и заметила тот валун. К тому же и мой конь занервничал, а он довольно спокойный...
  - О да, реакции животных довольно часто могут многое сказать опытному взору, - кивнул лорд, - что ж, леди Элира, ваша внимательность сослужила всем нам хорошую службу!
  - Скажите, лорд Этвуд, - встрепенулась Данара, - этот камень - природная угроза или же речь идет о злом умысле?
  - Увы, миледи, я не могу ответить на ваш вопрос, просто не знаю. Надеюсь лишь, что вы не заподозрили наших соотечественников в столь гнусной затее!
  - Особенно с учетом того, что будь это умысел, он бы не обошелся без участия или хотя бы молчаливого попустительства гарнизона крепости, - заявив это довольно язвительным тоном, Риалла кивнула на охраняющие въезд в ущелье крепостные башни.
  - Уверена, что если это и умысел, то не верноподданных короля Нарвена, - примирительно улыбнулась Ларика.
  - Тем более что небольшой обвал вряд ли причинил бы нашему отряду существенный вред, а крупный надолго перегородил бы один из крупнейших торговых трактов Вертана, - усмехнулась Элира, - не думаю, что Его Величество снисходительно бы отнесся к виновникам данной ситуации, пусть и косвенным!
  - Полагаю, вы правы, леди Элира, - в голосе лорда Этвуда прозвучало уважение, - наш государь ненавидит предателей, и терпеть не может тех, некомпетентность которых наносит ущерб Вертану и его жителям.
  - Ошибка властвующих есть преступление, - процитировала Данара одного из древних королей Вертана.
  - Именно! Позволю себе выразить восхищение уровнем ваших знаний, прекрасные леди, и редкостным умом, - лорд склонился в изящном поклоне, а затем вздохнул, - а также признаться, что впервые в жизни я по-настоящему сожалею о том, что обделен Даром. И искренне надеюсь, что Вертан станет вам новым домом. А сейчас позвольте откланяться, долг призывает меня!
  Девушки проводили его взглядами. Когда лорд Этвуд подошел к совещающимся командирам, Данара негромко спросила:
  - Тайная служба?
  - Очень похоже, - также тихо ответила Элира.
  - Ты и правда считаешь, что обвал был бы случайностью? - Риалла требовательно посмотрела на подругу.
  - Не уверена, но наши сопровождающие точно в этом не замешаны. Интересно, - протянула Элира, - видимо, лорд Бриарн что-то придумал...
  - Шартэн, Ларис, Нориар, Гариад, - Ларика хмыкнула, - маги Земли. Любопытно, что...
  Девушка не договорила, потрясенно смотря на то, что происходило на склоне горы. Замеченный Элирой валун покачнулся, словно отпрянув назад, а потом с грохотом покатился по склону, увлекая за собой множество камней поменьше.
  Вскрики, ржание перепуганных лошадей, зловещий звук камнепада... Элире пришлось приложить немалые усилия, чтобы не дать вырваться коню: девушка практически повисла на поводе. Борьба с напуганным животным заняла все ее внимание, так что голову она смогла поднять лишь тогда, когда все закончилось, а конь успокоился. Поморщившись от боли в руках, мимолетно порадовалась привитой в Школе привычке ездить верхом исключительно в перчатках, взглянула на открывшуюся картину и остолбенела. Дороги перед ними не было: сколько видел глаз, вместо нее было лишь нагромождение камней.
  - Ой, мамочки, - тоненьким голоском пискнула Ларика, - ужас какой! Это все это свалилось бы нам на головы?!
  - Думаю, наши защитники спасли бы нас, - найдя глазами Дора, ответила Риалла, - а может, и нет... Кто мог такое устроить? А, Эли?
  - Исходя из того, что нам известно? Только Торлан, - сказала та, наблюдая за выбежавшими из крепости солдатами.
  Их отряд тронулся в путь через три часа, после того как была завершена расчистка дороги. Сделать это столь быстро удалось лишь потому, что за дело вместе с солдатами взялись молодые маги. Работая на удивление слаженно, они довольно быстро освободили путь, сдвинув камни покрупнее к краям дороги и сплавили их, превратив в некое подобие стен. Мелкие же камни раздробили в пыль, а затем маги Огня пустили по дороге огненный вал.
  - Потрясающе, правда? - обратилась Данара к подругам.
  Те только кивнули, а Элира с трудом удержалась от ехидной усмешки, заметив, с каким детским восхищением вертанцы смотрели на работу магов. "Неудивительно, - подумала она, - как давно они не видели применения магии в созидательных целях? Да и видели ли вообще? Разве что магию исцеления, и то мало кто! Жаль всё же, что нас не учат магичить и что я не могу испробовать даже то, что умею."...
  
  Торен, Королевский дворец. Неделя спустя.
  
  Ренальд медленно свернул прочитанное донесение и положил бумагу на стол, глядя на бледное от ярости лицо короля. Нарвен вызвал его к себе, оторвав от попыток улучшить защиту дворца, и, швырнув ему бумаги, буквально прорычал:
  - Прочти!
  Глаза Нарвена сейчас казались двумя стылыми озерами. Ренальд поднялся под взглядом друга, подошел к стоявшему в углу столику, налил вина в два кубка и снова вернулся на место, протянув один из кубков королю.
  - Выпей, Нарв, тебе это сейчас нужно.
  Тот выпил вино, словно воду, и со стуком поставил кубок на стол.
  - Полегчало? - Ренальд с сочувствием посмотрел на друга, - не стоит так переживать, главное, что все обошлось. И потом, это ведь могло быть просто роковой случайностью...
  - Видишь ли, друг мой, - в голосе Нарвена звучало холодное бешенство, - было и еще одно донесение, шифрованное. Вот, погляди.
  Ренальд пробежал глазами короткую записку и от души выругался, тут же извинившись:
  - Прости, Нарв, но это...
  - Я выразился примерно также, прочитав это, - махнул на него рукой друг, - согласись, теперь мало веры в случайность?
  - Согласен. И самое мерзкое то, что эти... кто бы они ни были... взяли на вооружение мою собственную идею! И что ты будешь делать?
  - Не знаю, - мрачно ответил король, - у меня нет доказательств, одни подозрения.
  - А керлит?
  - Керлит можно и купить, на что мне несомненно укажет посол Торлана, если я попытаюсь выдвинуть обвинения. Кроме того, у меня попросту нет доказательств! Хотя слава Богам, что их нет, и все живы и здоровы!
  - Не понимаю, зачем это было проделано? - после некоторого раздумья произнес Ренальд, - ну погибли бы они все под завалом, что дальше?
  - Убить четыре десятка богомерзких магов - чем не цель для фанатиков?
  - Ты лучше меня знаешь, что в политике фанатики - лишь топливо для костра. Зачем это королю Гортану? Разве что окончательно лишить тебя и государство опоры в лице магов?
  - Возможно, - резко кивнул король.
  - Прости, а Ее Величество не может знать чего-нибудь?
  Ренальд не закончил вопрос, прерванный резким жестом друга. Тот пояснил:
  - Я ограничил общение Лиены с соотечественниками. Да и потом, она никогда не была сильна в политических играх, а сейчас и вовсе старается их избегать, проводя больше времени с Дорваном.
  - Судя по всему, ей это больше по душе, она стала спокойнее и даже перестала от меня шарахаться.
  - Да, изменения налицо, глядишь, со временем мы найдем общий язык не только в постели. Ладно, вернемся к нашему разговору... Пожалуй, мне стоит кое о чем побеседовать с главой моей Тайной службы! Пусть проведет расследование, в том числе и рядах своих подчиненных...
  - Как по мне, так главное - доставить леди в целости и сохранности, - покачал головой Ренальд, - может, стоит сменить охраняющий их отряд?
  - Не думаю, что это хорошая идея. Похоже, наши артиарские гости произвели глубокое впечатление на людей лорда Ританна, так что теперь они будут охранять их не только из чувства долга, но и по велению совести. Вряд ли можно найти кого-то лучше!
  - Раз дело обстоит так - согласен, - кивнул Ренальд.
  - Кстати... - Нарвен подался вперед и хитро улыбнулся, теперь ничто в его облике не напоминало о том, каким король был всего несколько минут назад, - помнится, ты интересовался нашими гостьями... Так вот, они все весьма хорошенькие, а некоторые - настоящие красотки. Впрочем, куда важнее другое: среди них есть по-настоящему умные особы.
  Ренальд посмотрел на друга и покачал головой:
  - Тебе так хочется меня сосватать? Не забывай, что выбирать будут они, а не мы! И что насколько умными не были бы эти девушки, они совсем молоденькие, так что красота эльфов может произвести на них сокрушительное впечатление.
  - Может, не спорю, и всё же вероятность этого ниже. Так что, тебе можно о них не рассказывать?
  - Нарв! - Ренальд с упреком посмотрел на насмешливо улыбающегося друга, - конечно, рассказывай! Независимо от того, станет одна из них моей женой или нет, это чрезвычайно любопытно. Хотя бы из тех соображений, что мы сможем хоть что-то узнать о том, чему учат в Школе!
  - Тут ты прав, но подробностей я и сам не знаю, - Нарвен дернул за шнурок звонка.
  Вошедший в комнату секретарь поклонился королю и, выпрямившись, устремил на него полный преданности взгляд.
  - Лорд Ирван прибыл?
  - Да, Ваше Величество, - ответил секретарь.
  - Отлично, пригласите его.
  Через минуту секретарь ввел в комнату нового посетителя. Кивком отпустив секретаря, король поприветствовал вошедшего:
  - Добрый день, лорд Ирван, садитесь.
  - Ваше Величество, герцог, - тот склонил голову и поспешил занять указанное место.
  Лорд Ирван эн Тиорен был назначен главой Тайной службы вскорости после восшествия Нарвена на престол. Жесткий, умный и искренне преданный стране, лорд Ирван был одним из немногих приближенных короля, к которым Ренальд испытывал уважение. Впрочем, эти чувства были взаимны, и вовсе не из-за дружбы Ренальда с Нарвеном.
  С первого взгляда на лорда Ирвана неосведомлённый человек вряд ли смог бы догадаться, что перед ним один из самых пугающих людей страны. Невысокий полноватый мужчина с круглым, чуть красноватым лицом любителя выпивки и всегда слегка растрепанными темно-русыми волосами без единого намека на седину - ходили упорные слухи, что лорд Ирван красит свою шевелюру - казался безобиднейшим созданием на свете. Способствовала этому и улыбка доброго дядюшки, почти никогда не сходившая с его губ, и привычное "хе-хе", которым он сопровождал свои беседы в светском обществе. Впрочем, стоило главе Тайной Службы оказаться в своей стихии, и улыбка покидала его лицо, делая его суровым и опасным, а мутноватые серые глаза приобретали стальной блеск.
  - Лорд Ирван, что пишут ваши подчиненные о наших гостьях? - поинтересовался король. - Меня интересуют и факты, и личные впечатления.
  - Информации не так много, Ваше Величество, - ответил тот, - пожалуй, начну с общих моментов. Судя по всему, в Королевской Школе дают вполне приличное образование: помимо обычных для леди этикета, рукоделия, домоводства, музыки, танцев, рисования и верховой езды им преподают и немало предметов, в нашем понимании более привычных для мужчин. Я говорю об истории, географии, математике, основам управления поместьем и иностранных языках - не меньше двух.
  - Прекрасное образование, на самом деле, - задумчиво протянул Ренальд.
  - Согласен, лорд Ренальд, - кивнул лорд Ирван, - кстати, вертанский один из обязательных к изучению языков, так что все леди свободно говорят на нем, и большинство без малейшего акцента.
  - А магии их вообще не учат?
  - Нет, Ваше Величество. Судя по всему, из магических дисциплин их обучают лишь только контролю над Силой. Хотя мне и непонятно, зачем он нужен, если почти всю ее они ежедневно сливают в концентраторы.
  - Без контроля они бы и этого не сделали, - пояснил Ренальд, - это абсолютно необходимый элемент обучения всякого одаренного. Даже небольшой Дар может быть смертельно опасен для окружающих, именно поэтому магов в обязательном порядке учат обуздывать его и владеть собой.
  - Благодарю за пояснение, лорд Ренальд, - склонил голову лорд Ирван, глаза его заинтересованно блеснули. Ничего удивительного - сведения о магах и магии были довольно скудными.
  - Итак, наши гостьи весьма образованны, это хорошо, - задумчиво произнес король, - что еще вы можете сказать о них?
  - В остальном они довольно разные, Ваше Величество. Да, с отрядом сопровождения они все ведут себя вежливо, а вот с приставленными к ним горничными - не всегда. Хотя в основном всё же это образец сдержанных и воспитанных леди. Вместе с тем, я бы выделил семь наиболее интересных для нас персон: леди Алиссия, Варина, Яника, Элира, Риалла, Данара, Ларика. Похоже, это лучшие ученицы этого выпуска, особо хотелось бы обратить Ваше внимание на последнюю четверку.
  - Почему именно на них? - с любопытством поднял брови король.
  - Умны, без труда поддерживают разговор практически на любую тему, не жеманничают, разбираются в политике и не проявляют симпатии к эльфам. Не создают никаких проблем сопровождению и живо интересуются происходящим в нашей стране. Более того, несомненно осведомлены об этом.
  - Так, - король подался вперед, - похоже, эта четверка - мои будущие подданные? Очень интересно!
  - Правда, есть кое-что... У одной из них, леди Риаллы, явно роман с магом из отряда сопровождения. Судя по всему, там довольно серьезные отношения, хотя они и не переходят определенные границы.
  - Что вы знаете об этом маге? У нас ведь есть списки отряда сопровождения? - поинтересовался Ренальд.
  - Да, Ваша Светлость. Лорд Дориат эн Таронн...
  - Знакомое родовое имя, - по лицу Ренальда скользнула тень, - кем он приходится графу эн Таронн?
  - Он младший сын графа, боевой маг, стихии - Огонь, Вода, Воздух. К сожалению, определять уровень Дара мои люди не научены, но у него он довольно силен.
  - Значит, леди Риалла и лорд Дориат, - задумчиво повторил король, - подумаем... А остальные? Как их зовут, напомните!
  - Элира, Данара и Ларика. Мои люди считают леди Элиру негласным лидером этой маленькой группы.
  - Группы, то есть... - заинтересовался Ренальд.
  - Они подруги, все четверо. Причем это, похоже, не привычная женская "дружба", в их отношениях явно нет места ревности и ехидству. Думаю, вам будет интересно узнать: именно леди Элира подняла тревогу, почувствовав неладное при прохождении Арканских Врат.
  Лорд Ирван чуть улыбнулся, глядя на то, каким охотничьим азартом загорелись глаза короля и герцога, и в который раз подумал, что Его Величеству здорово повезло, что рядом с ним есть такой друг. Отнюдь не у каждого правителя есть хоть кто-нибудь, кому можно доверять всецело...
  - -Любопытно, и как это произошло? - сузив глаза, спросил Ренальд, - вы знаете?
  Кивнув, лорд Ирван достал небольшую записку и вложил ее в протянутую руку короля. Тот быстро пробежал ее глазами и протянул бумагу другу. Ренальд прочел и кивнул:
  - Очень похоже на правду. А леди наблюдательна...
  - Значит, именно ей мы обязаны тем, что все наши гости живы? - король заинтересованно покачал головой, - я уже хочу с ней познакомиться! Она красива?
  - Увы, моих агенты обделены талантами рисовальщиков, так что только общее описание: среди этих леди нет некрасивых, а леди Элиру правильней всего назвать весьма хорошенькой, но неяркой. Впрочем, не секрет, насколько платье, украшения и косметика меняют леди, если у той есть опыт их использования и вкус.
  Мужчины переглянулись и слегка цинично усмехнулись, каждый вспомнил собственный опыт разоблачения - в обоих смыслах - светских красоток. Король спросил:
  - Насколько я понимаю, информацию мы пока получили лишь от ваших агентов?
  - Да, Ваше Величество, приставленных к леди девушек незаметно опросить не получится. И я с сожалением должен признаться: у моих людей есть опасения, что кое-кто из артиарцев подозревает об их подлинной роли в этом путешествии. И боюсь, обсуждаемая нами четверка входит в число этих проницательных особ...
  - Похоже, король Ретлар потерял в их лице настоящее сокровище! - воскликнул король, - если, конечно, из них не готовили агентов короны Артиара в Вертане.
  - Если они действительно столь умны, как говорит лорд Ирван, то не будут делать ничего во вред Вертану, - возразил Ренальд, - лорд Ирван, а есть ли хоть какие-то зацепки в расследовании покушения?
  - Увы, лорд Ренальд, оно только начато, - чуть виновато ответил глава Тайной службы, - но я сам и мои люди приложим все усилия для поиска виновных! Думаю, кто-то из гарнизона крепости в этом точно замешан, вопрос лишь в мотиве...
  - Ну, их не так-то много: деньги, власть, ненависть, - небрежно пожал плечами Ренальд.
  - Благодарю за новости, лорд Ирван, - кивнул король, - и к слову... Прекратились ли проповеди жрецов, направленные против магов?
  Тот вздохнул:
  - Публичные - да, Ваше Величество, вот только куда большее влияние на людей оказывает осуждение, высказанное в личной беседе. Увы, за эти несколько лет могущество Церкви значительно выросло, а сами жрецы не хотят отказываться от власти. Тем более, когда перед глазами у них пример Торлана, которым правит скорее Верховный жрец, а не король.
  - Неужели они не понимают, что торланцы пытаются вернуться к единой Церкви? - помрачнел Ренальд, - и что в этом случае они утратят часть власти?
  - Зато получат власть в Вертане, - развел руками лорд Ирван.
  - Пока я жив, этого не будет, - зло процедил король, - кажется, жрецы забыли, что они тоже смертны!
  - Увы, Ваше Величество, у меня нет никаких доказательств, позволяющих с уверенностью утверждать, что действия высокопоставленных жрецов направлены против законной власти. А Вы же понимаете, что они должны быть абсолютно надежными, иначе любое преследование Церкви может вызвать бунт!
  - Вам и не удастся поймать за руку Верховного или его приближенных, - задумчиво произнес Ренальд, - но если найти свидетельства подстрекательских действий жрецов рангом пониже, то на верхушку Церкви вполне можно надавить... неофициально.
  - Мне нужны только имена, - холодно ответил король, - пара смертей чересчур ретивых сторонников Торлана быстро приведет в чувство остальных. Если же хоть волос упадет с головы наших артиарских гостей...
  - Рискованно, Ваше Величество, - не согласился Ренальд, - увы, страну до сих пор лихорадит после войны. Лорд Ирван, а что эльфы?
  - Еще не успел доложить, судя по скорости их движения, завтра они будут в столице, - ответил тот.
  - Сколько их? - поинтересовался король.
  - Почти три дюжины, Ваше величество.
  Король дернул щекой, но ничего не сказал, взглядом остановив явно желавшего что-то спросить Ренальда. Некоторое время он молчал, о чем-то размышляя, а затем произнес:
  - Лорд Ирван, вы можете быть свободны, и ускорьте розыски злоумышленников. Кстати, проверьте и своих людей! О любых новостях докладывайте незамедлительно!
  - Повинуюсь, Ваше Величество, - лорд Ирван вскочил, поклонился и вышел из кабинета.
  Когда дверь за ним закрылась, король устало потер лоб и спросил:
  - Что ты хотел спросить?
  - Насчет эльфов, может, сообщить им о покушении?
  - Уверен, они уже знают, а если не знают, так узнают вскорости, - отмахнулся король, - это явно не они, им это невыгодно. Было бы неплохо натравить их на организатора, но для этого надо знать, кто он. Так что этот вариант мы оставим на будущее... Лучше скажи, как тебе информация лорда Ирвана? Заинтересовала?
  - Сам знаешь, что да. Надеюсь, эти девушки выберут наших магов, а не эльфов!
  - А себя ты в качестве объекта для выбора не рассматриваешь? Мне кажется, та же леди Элира была бы тебе достойной супругой!
  - Возможно, хотя у меня и не сочетается описание лорда Ирвана с осознанием, что этой юной леди всего восемнадцать. Да и выбирать-то всё равно не мне, - пожал плечами Ренальд, - ты лучше скажи, что будем делать с той парочкой?
  - Молодой эн Таронн и леди Риалла? Трудно сказать... Насколько я понимаю, у тебя антипатия к роду эн Таронн?
  - Нет, что ты, просто неприятные воспоминания нахлынули. К графу я скорее испытываю уважение как к достойному и сильному врагу. Обдумываешь вариант предложить службу лорду... Дориат его зовут, кажется?
  - Почему бы и нет? Если у них с этой леди действительно серьезно, он может и согласиться. А Вертану пригодится сильный боевой маг!
  - Может и отказаться, именно из-за родовой гордости, - возразил Ренальд, - хотя второй сын... Раз еще практикант и не наследник, присягу не приносил, так почему бы не стать основателем нового рода?
  - Посмотрим по обстоятельствам. Рен, а что с ментальной защитой?
  - Увы, - развел руками тот, - все безуспешно. Собственно говоря, наиболее подходящий вариант - при проведении церемонии надеть на девушек керлит. А еще лучше - на эльфов, вот только боюсь, что это невозможно! Ах да, и еще ни в коем случае не подпускать эльфов близко к леди до церемонии. Кстати, а где остроухие остановятся? Эльфийского посольства у нас нет, снимать дом или особняк эльфы не станут - это ниже их достоинства, о постоялом дворе речи и вовсе не идет...
  - Да, и поэтому придется принимать их во дворце, - Нарвен скривился, точно раскусил что-то горькое, - хотя я бы с удовольствием отправил их куда подальше! Им уже готовят комнаты в северном крыле, а для леди приводят в порядок южное.
  Ренальд понимающе кивнул. Королевский дворец перестраивался примерно семьсот лет назад, в те времена традиции требовали от всех придворных жить во дворце. Около трехсот лет назад это обстоятельство сыграло на руку заговорщикам, решившим свергнуть королевскую династию. Вернее, почти сыграло: наследный принц сумел собрать гвардейцев и перебить заговорщиков. И с этого момента из придворных во дворце постоянно проживали только фрейлины королевы да те, кому король лично давал такое разрешение. Собственно говоря, сейчас во дворце только один человек мог условно считаться таковым - сам Ренальд, ведь официально он не занимал никакого поста, а на находящихся на службе аристократов это правило не распространялось. В результате южное и северное крыло практически пустовало.
  - Что ж, тогда мы сможем ограничить их общение, - согласился Ренальд.
  - И желательно устроить церемонию выбора на следующий день после приезда леди! - отрубил Нарвен.
  - Это неправильно, Нарв...
  - Наоборот, очень даже правильно, - возразил тот и, сдвинув брови, резко спросил вошедшего секретаря, - в чем дело? Я вас не вызывал!
  - Ее Величество здесь... - растерянно ответил тот.
  Нарвен бросил взгляд на часы и болезненно скривился:
  - Проклятье, мы собирались прогуляться вместе! Пригласите Ее Величество.
  Поднявшись навстречу жене, король встретил ее ласковой улыбкой:
  - Добрый вечер, дорогая моя.
  - Добрый вечер, Ваше Величество. Герцог, - кивнула она Ренальду.
  - Добрый вечер, Ваше Величество, - поклонился тот.
  - Надеюсь, я оторвала вас не от чего-то срочного и очень важного? - несколько принужденно спросила королева.
  Нарвен замешкался, поэтому ответил Ренальд:
  - Это весьма важный вопрос, хотя и не срочный. Возможно, Ваше Величество могли бы помочь в его разрешении?
  Лицо королевы просияло улыбкой:
  - Я с радостью помогу, если это в моих силах. Хотя и не думаю, что я смогу...
  - Видите ли, дорогая, нам необходим женский взгляд на проблему, - пояснил Нарвен, догадавшись, о чем говорил его друг, - мы поспорили, как скоро после прибытия одаренных леди из Артиара устроить церемонию выбора. Я полагал, что это можно сделать на следующий день, а лорд Ренальд возразил мне.
  - Боюсь, возлюбленный супруг мой, в данном вопросе я поддержу лорда Ренальда, - подумав, ответила королева, - эти леди к моменту прибытия будут находиться в дороге более месяца! Им будет необходимо хорошенько отдохнуть, привести себя в порядок, и только после этого можно будет организовать их представление двору. Думаю, правильней всего было бы рассчитывать на неделю, спешка может быть воспринята как недостаток гостеприимства и неуважение к столь дорогим гостьям.
  - Пожалуй, вы правы, дорогая, - король поднес к губам пальцы жены, - и я последую вашему мудрому совету. Лорд Ренальд, вы можете идти.
  - Ваши Величества, - низко поклонился тот и вышел из кабинета. Прикрывая дверь, он краем глаза заметил, как Нарвен притянул к себе явно счастливую Лиену, и внутренне улыбнулся. Молодец Нарвен, этот знак внимания явно сделает королеву еще податливей...
  
  
  Глава 17.
  
  Въезд в Торен. Девять дней спустя.
  
  - Леди Элира, столица!
  Элира поспешно отодвинула занавеску и через минуту разочарованно вздохнула:
  - Ничего толком не разглядеть, верхом было бы лучше.
  - Ты же знаешь, это опасно, - возразила ей Риалла, с гримасой недовольства осматривая карету.
  Элира криво усмехнулась, вспоминая случившееся неделю назад нападение. Именно оно было причиной того, что они ехали сейчас совсем в другой карете...
  В тот день они выехали с очередного постоялого двора на рассвете: надо было поспешить, чтобы к ночи достигнуть очередной стоянки. Именно поэтому откровенно не выспавшаяся Элира сообщила подругам, что поедет в карете. Остальные присоединились к ней: отряду предстояло двигаться практически походным маршем, так что смотреть по сторонам либо беседовать с сопровождающими им бы не удалось. Поездка в удобной карете, в приятной компании, легкая болтовня о пустяках - таким представляла себе Элира этот день, ведь у нее даже не было предчувствий...
  Все произошло быстро: только что карета спокойно катилась по дороге, с двух сторон обсаженной вековыми деревьями, и вдруг - свист арбалетных болтов, крики, ржание лошадей, огонь... События того дня до сих пор преследовали Элиру, наполняя сны мешаниной страшных и чересчур красочных картинок да жутковатым ощущением полной беспомощности ...
  - Мамочки! - Риалла отшатывается от вспыхнувшей занавески... Данара хватает первую попавшуюся флягу и выплескивает воду прямо в языки пламени - безуспешно... Сверху обрушивается поток воды, но странное пламя точно заколдованное, оно не гаснет! Ларика пытается открыть дверцу со своей стороны - бесполезно, замок заело! Кто-то кричит - может, сама Элира? Удар по дверце - безрезультатно... Отчаяние и чувство нарастающей, грозящей выйти из-под контроля силы... Обреченная мысль: "будь что будет, но я не позволю!" Плетение простейшего заклинания Воздуха - Воздушного Кулака и понимание, что Дор был прав относительно магии. И в последний момент, когда заклинание готово сорваться с кончиков пальцев - резкий рывок, дверца кареты распахивается, и растрёпанный Дор с искаженным страхом и яростью лицом кричит: "наружу, быстро!" Сплетённый над их головами купол мощной защиты и арбалетные болты, которые молодые маги отбрасывают, не давая им коснуться плетений. Паническая мысль: "керлит?" и отчаянное, звериное желание выжить во что бы то ни стало... Лязг мечей и крики раненых... Трупы и кровь, такая яркая на изумрудной траве... Ненависть, страх и подступающая тошнота...
  Тогда Элире казалось, что сражение длилось долго, на самом же деле оно заняло не более четверти часа. Еще секунду назад были слышны звуки боя, и вдруг резко наступила тишина. Вернее, не совсем: остались стоны раненых, потрескивание огня, который никак не удавалось потушить, грязные ругательства, хрип лошадей, рыдания и чье-то полное паники тихое поскуливание. Защитный купол странно блеснул и исчез, Дор устало произнес: "все!" и сжал в объятиях бросившуюся к нему Риаллу, глядя поверх ее головы на сестру...
  От воспоминаний во рту Элиры появился кислый привкус. Да, ее постыдно стошнило при взгляде на трупы, и до сих пор девушка чувствовала неловкость от этого. Впрочем, так оконфузилась не одна она, ведь мало кто из них раньше видел кровь и смерть... Правда, мужчины явно восприняли это с облегчением. Когда позже Элира отважилась спросить у брата, тот только пожал плечами и сказал:
  - В этом нет ничего позорного, такая реакция естественна. И она всяко лучше истерики, что была у некоторых других!
  Да уж, справляться с истерикой своих товарок девушкам пришлось самостоятельно. И если Тине и Алиссии хватило выплеснутой в лицо воды и крепких - до боли - объятий, то Иране Элира с превеликим удовольствием дала пощечину, слегка усилив удар магией!
  В тот день им пришлось ночевать под открытым небом. Пока собрали раненых - Боги были на их стороне, и среди них не было ни одного убитого, пока обыскали трупы нападавших, разыскивая хоть малейший намек на того, кто стоит за всем этим, пока взяли пробы того странного горючего вещества, что не боялось даже воды... Лорд Ританн даже хотел тащить с собой мертвецов, надеясь опознать их в близлежащих деревнях, но тут воспротивился лорд Бриарн. После недолгого спора - до девушек долетали лишь обрывки фраз - боевой маг явно нехотя передал командиру вертанцев какой-то амулет.
  Через полчаса их потрепанный караван уехал, оставив позади себя обращенные в пепел трупы людей и лошадей. Лорд Ританн бережно спрятал амулет, который, как пояснил девушкам Шартэн, позволял создавать объемные иллюзии. Достаточно было лишь провести амулетом вдоль всего тела, чтобы потом в любой момент вытащить из "памяти" амулета сохраненный там облик.
  Остановились они на большом луге, и целители тут же приступили к лечению раненых. Только сейчас Элира узнала любопытную вещь о магах-целителях: особенность их дара была в том, что его невозможно было усилить кристаллами-концентраторами. Как пояснил Шартэн, напряженно наблюдавший за работой однокурсников, от кристалла целитель может лишь подпитаться, причем это менее эффективно, чем для боевиков, и к тому же целители не способны формировать круг. Так что лечение заняло немало времени и практически полностью опустошило кристаллы, что девушки ежевечерне заполняли Силой...
  Об особенностях исцеления Элира, не выдержав, расспросила одного из приятелей Дора, лорда Сарнира. На первый взгляд казавшийся беззаботным шалопаем, рыжий и веснушчатый Сарнир предстал совершенно другим, лишь только раненым потребовалась его помощь. На вопрос Элиры о легендах, повествующих о великих магах-целителях, тот только тяжело вздохнул и пояснил, что эти легенды относятся ко временам седой древности, до уничтожения драконами Источника. И что целители древности могли пропускать через себя его Силу, совершая подлинные чудеса...
  - Эли, что с тобой? - в голосе Риаллы явственно слышна была тревога.
  - Прости, - встрепенулась та, - вспомнила нападение.
  - Тебя по-прежнему мучают кошмары?
  - Сейчас уже реже. Жаль, что так и не выяснилось, кто все это организовал!
  - Нас здесь не любят слишком многие, - мрачно ответила Риалла, хрустнув пальцами.
  Элира помрачнела не меньше, вспомнив, как в одном из городков их кареты чуть не забросали камнями, и полные ненависти лица жителей. И вот в этой стране им предстоит жить?
  - Простите, леди Элира, - ехавшая с ними в карете горничная выглядела расстроенной, - дураки везде есть, но их не так много, правда!
  Элира чуть улыбнулась, горячность девушки позабавила ее:
  - Я все понимаю, Тания. Ничего, главное, эта дорога закончилась! Рады вернуться домой?
  - Да, - неуверенно произнесла та, теребя платье, и вдруг спросила с надеждой, - леди Элира, а вы не возьмете меня на службу? Я буду служить честно и преданно, клянусь!
  Элира вздохнула:
  - Увы, я и сама не знаю, что меня ждет, так что не могу ничего обещать. Оставьте мне свой адрес, если смогу - пошлю за вами.
  - Спасибо! - воскликнула девушка, лучась от счастья.
  - Неужели в Торене мало домов, в которых можно найти работу? - с интересом спросила Риалла.
  - Нет, леди Риалла, но многие леди относятся к прислуге так, словно мы и не люди вовсе, - потупив голову, ответила Тания, - вот и хочется найти себе хозяйку, служить которой было бы в радость. Ой, смотрите, мы уже у ворот!
  Девушки прильнули к окнам, разглядывая все, что попадало в их поле зрения. На воротах их не задержали, и уже через четверть часа кареты въехали в Торен.
  Элира завороженно смотрела по сторонам. Торен славился своей красотой, и не напрасно: широкие улицы, цветы, дома - не мрачные серые, как в Энтаре, а светлых тонов: белые, желтые, розоватые, бежевые. Наконец впереди показалась ажурная ограда, за которой виднелся парк - явно дворцовый. Элира отодвинулась от окна и до боли сжала пальцы. Вот и все, приехали, и совсем скоро их судьба определится...
  
  Королевский дворец. Малый кабинет.
  
  - Ваше Величество, прибыли! - секретарь был явно взволнован.
  - Спасибо, вы можете идти, - кивнул король.
  Дождавшись, пока закроется дверь, он негромко спросил у мигом помрачневшего Ренальда:
  - Так что с защитой?
  - Большой зал удалось обезопасить, хоть и пришлось использовать почти все запасы керлита.
  - Отлично, значит, мы решили проблему?
  - Не совсем. Да, они будут жить в южном крыле и не будут пересекаться с эльфами во дворце, но... Мы не можем запретить ни эльфам, ни приехавшим леди гулять в саду! А там единственный вариант - надеть керлитовые браслеты на леди, но сделать мы это можем только с их добровольного согласия и одобрения посла Артиара.
  - Ясно, - король задумался, - остается лишь передать леди мое пожелание не покидать своих комнат.
  - Лучше отведенного им крыла, - возразил Ренальд, - у них должна быть возможность общаться с подругами. Будет правильнее ограничить круг лиц, имеющих право посещения наших гостий.
  - Только слуги, я думаю, - вопросительно вскинул бровь король.
  - Портнихи, целители - выбрать наиболее доверенных - и представители посольства. С последними мы точно не имеем права запретить им общаться!
  - Хорошо, так и сделаем, - Нарвен устало покачал головой, - знаешь, когда это все закончится, я целых три дня буду отдыхать! Вообще не буду заниматься делами государства!
  - Тебе давно следует сделать это.
  - Нет времени, сам понимаешь. Рен, завтра мне будет нужно твое присутствие при беседе с послом Эльтаррана, я ведь так и не выдвинул ему наше требование по поводу браков.
  - Я буду. Нарв, я тут подумал... А что, если они сошлются на то, что их брак должен быть заключен по какому-то особому обычаю? Ты будешь настаивать: или брак, или убирайтесь несолоно хлебавши?
  - Да, я не собираюсь ссориться с Ретларом и нарушать свое слово. И не думаю, что эльфы пойдут на попятную, не зря же они в таком количестве прибыли!
  Ренальд скривился и признался:
  - Никогда не чувствовал себя настолько обделенным женским вниманием, как сейчас. Все обитательницы дворца, кроме Ее Величества, просто помешались на остроухих. Неудивительно, что те так в себе уверены! Ладно, с твоего позволения я пойду, следует отдать распоряжения по поводу обустройства леди.
  - Ты помнишь, что не должен им показываться? Не хотелось бы твоего исключения из отбора!
  - Помню, - ворчливо ответил тот, - я и не собирался. А вот побеседовать с людьми лорда Ирвана собираюсь как можно раньше.
  - Займись, - кивнул король, задумчиво постукивая пальцами по столу.
  
  Королевский дворец. Комната Элиры. Следующее утро
  
  - Доброе утро, миледи! Простите, я думала, вы еще спите, - служанка виновато взглянула на Элиру.
  Та оценивающе посмотрела на девушку, худощавую брюнетку с темно-карими глазами, облаченную в синее платье дворцовых служанок. Вид вроде и виноватый, но при этом брошенный ею при входе в комнату взгляд говорил о том, что она успела оценить обстановку. "Шпионка или во дворце все такие?" - подумала Элира. Вчера ей было не до наблюдений - усталость буквально валила с ног, так что стоило огромных усилий не заснуть во время принятия ванны. Мягко улыбнувшись, она ответила:
  - Ничего страшного, Рона, я всегда просыпаюсь рано - привычка. Что с моими вещами?
  - Часть уже здесь, доставили, пока вы почивали, остальные приводят в порядок. Позвольте помочь вам одеться?
  - Разумеется, и мне понадобится ваша помощь с волосами. А пока будете делать это, расскажите о порядках во дворце, не хотелось бы попасть впросак.
  - Конечно, миледи, но я всего лишь служанка... - ответила та, доставая из шкафа платье.
  - Вот и прекрасно, это значит, что вы знаете о дворце и населяющих его людях больше, чем многие здешние обитатели.
  Вскоре Элира поняла, что Рона точно не шпионка, столько сведений та вывалила на нее. "Или же им приказано изображать болтушек", - насмешливо подумала она, внимательно вслушиваясь в стрекотание служанки и при этом тщательно следя за собой, чтобы не выдать всю меру своей заинтересованности. Правда, один раз сдержанность всё же изменила ей:
  - Эльфы во дворце?
  - Да, леди Элира. Правда, в северном крыле, а это южное, и Его Величество высказал "настоятельное пожелание, чтобы гости из Эльтаррана не смущали покой юных леди", - важно процитировала Рона, явно гордясь своей осведомленностью.
  - А как насчет нас? Мы тут пленницы?
  - Что вы, миледи! Конечно, вы можете посещать комнаты других леди, и вас могут навещать люди из посольства Артиара. Сегодня же вам пришлют портниху на случай, если надо что-то ушить, если требуется целитель - только скажите! А еще немного позже я принесу прекрасные средства для ухода за кожей и волосами, их обычно готовят для королевы и ее фрейлин, так что специальные ванны и массаж займут немало вашего времени. Поверьте, скучать вам не придется!
  - Но прогуляться по дворцу или выйти в сад мы не можем, так?
  Девушка явно смутилась:
  - Никто не может вам помешать, но это... нежелательно.
  Элира понимающе хмыкнула и спросила:
  - Рона, а вы сами эльфов видели?
  - Да, миледи. Такие красивые, прям как на картинке, а уж как двигаются... Они как-то разминку устроили, так все придворные дамы просто глаз отвести не могли! Говорят, Ее Величество даже прогневались на своих фрейлин за неподобающее поведение, - понизив голос, сообщила та, - все, миледи, готово.
  - У вас золотые руки, Рона, - улыбнулась Элира, глядя на свое отражение в зеркале, - а теперь я хотела бы позавтракать.
  - Слушаюсь, миледи!
  
  Малый кабинет, несколько часов спустя.
  
  - Итак, лорд Тэльрион, Мы ждем вашего ответа, - голос короля был полон ледяного спокойствия.
  - Ваше Величество, наши традиции требуют заключения брака исключительно под сенью Великого Леса, посему Ваше требование для нас неприемлемо, - ответил посол столь же холодным голосом.
  - А по традициям людей путешествие незамужней леди в компании мужчин возможно лишь при условии, что ее сопровождают родственники, опекун либо его представители. Все остальное пятнает достоинство аристократок, а Пресветлый Владыка вашими устами клялся в том, что чести юных леди не будет нанесено никакого урона, - король позволил себе выказать явное неудовольствие.
  - Единственный выход, который я вижу - леди в Эльтарран должны сопровождать наши люди, - вмешался Ренальд.
  - Это абсолютно неприемлемо! - на лице посла впервые с начала разговора мелькнули эмоции, - людям нечего делать под сенью Великого Леса!
  Ренальд с трудом сдержал язвительный вопрос: что же вы протягиваете лапы к нашим девушкам? Явно овладев собой, посол продолжил:
  - Если таково желание Вашего Величества, то я подчиняюсь, - поклон в сторону короля, - на следующий день после церемонии выбора будут заключены браки по обычаю Вертана. Могу я узнать, когда будет происходить сам выбор?
  - Через три дня леди будут представлены Нам и нашему Двору, - ответил король, - церемония состоится через день после этого.
  - Превосходно. Могу ли я напомнить условие о запрете на встречи магов Вертана с леди-невестами до церемонии?
  - Мы прекрасно помним ваше условие, - сухо ответил король, - однако герцог эн Арвиэр наша правая рука, а посему он должен присутствовать на представлении!
  - Разумеется, герцог может присутствовать на нем... если он не желает попытать счастья в церемонии выбора, - почти скучающим тоном произнес посол.
  Король гневно нахмурился, но Ренальд заговорил примирительным тоном:
  - Я согласен на ваши требования, лорд Тэльрион, и с позволения Его Величества пропущу представление леди ко Двору. Надеюсь, вы не сочтете нарушением договоренностей, если я буду наблюдать за происходящим, оставаясь скрытым для наших юных гостий? Чистое любопытство, ничего более, как мужчина вы должны меня понять!
  - Разумеется, Ваша Светлость, - изящно склонил голову эльф, улыбнувшись уголками губ.
  - Мы желали бы, чтобы ваши претенденты также не искали встреч с леди, исключительно ради создания равных условий, - король внимательно посмотрел на посла.
  - Ваше Величество, я позволю себе напомнить, что по договору между нашими странами все леди предназначались для нас, и единственное условие, при котором они остаются в Вертане - воля Судьбы. Именно поэтому нами и были выдвинуты те условия! Поэтому я доведу Ваше пожелание до претендентов, но и только.
  - Пожалуй, вы правы, лорд Тэльрион. Мы рады, что Эльтарран и Вертан по-прежнему остаются добрыми друзьями и союзниками, величественно произнес король, - и приглашаем вас присутствовать на церемонии представления. Насколько нам известно, вы сами не претендуете на одну из одаренных леди?
  - Нет, Ваше Величество, и я с радостью принимаю Ваше приглашение. Могу я удалиться?
  - Да, лорд Тэльрион, - величественно склонил голову король.
  Выждав некоторое время после того, как эльф ушел, Нарвен негромко выругался. Ренальд понимающе хмыкнул:
  - С браком все-таки хотели извернуться... А как он всполошился при моем предложении!
  - Ты же знал, что он его не примет, - пожал плечами Нарвен, - интересно, что все-таки было у них на уме?
  - Знаешь, это прозвучит жестоко, но мне плевать, - внезапно резко отозвался Ренальд, - меня волнует лишь соблюдение данного тобой королю Ретлару слова. Если эти леди после того обучения, что дали им в Школе, готовы броситься к эльфам на шею, не обдумывая последствий... Что ж, это их проблемы! Меня же волнует лишь безопасность тех, кто предпочтет остроухим наших соотечественников, и прежде всего - безопасность от принуждения.
  - Ты в последние дни сам на себя не похож, - покачал головой Нарвен, - что с тобой происходит? Или... кто знает, вдруг эльфы правы, судьба все-таки есть, и твоя уже скоро изменится?
  - Чушь и бред, свою судьбу мы творим сами. А у меня просто какое-то предчувствие, и очень нехорошее! Я уже и защиту дворца проверил, и с лордом Ирваном побеседовал - и ничего...
  - Это ты просто жениться боишься, - рассмеялся король, - лучше вот о чем подумай: лорд эн Таронн вполне может попроситься под мою руку, но как тогда обойти обещание, что никто из леди не встретится ни с одним из моих магов до церемонии?
  - Это просто, - отмахнулся Ренальд, и пояснил, встретив удивленный взгляд Нарвена, - смотри, если ты примешь его в качестве вассала, то дашь ему новое родовое имя, так? И если леди Риалла хорошо знакома с артиарским магом лордом эн Таронн, то вертанского мага лорда, к примеру, эн Каэрн она совершенно не знает!
  - Это какая-то игра слов, - покачал головой Нарвен, - суть-то та же!
  - А клятва имеет дело не с сутью, во всяком случае та, которую тебе пришлось дать. Так что это не такая уж проблема!
  - Я всегда знал, что могу положиться на тебя, - Нарвен сжал предплечье друга, - спасибо, дружище.
  
  Комната Элиры, то же время.
  
  - Значит, ситуация не изменилась, - негромко произнесла Данара, откладывая переданные Элире из посольства бумаги, - король благоволит магам, особенно герцогу эн Арвиэр, королева - жрецам. И хоть торланцев убрали из дворца, местные жрецы подхватили их знамя и исподтишка настраивают народ и знать против магов.
  - И мы с радостью лезем в этот капкан, - мрачно произнесла Ларика, - поневоле подумаешь, что эльфы - не худший вариант! С ними по крайней мере есть шанс вернуться домой после утраты магии, причем живой и невредимой! А здесь...
  Девушку передернуло, а остальные трое молча кивнули. Им не нужны были слова, чтобы вспомнить ненависть в глазах, шипение им вслед и горящую карету...
  - И всё же я не отступлю от своего решения, - тихо, но твердо ответила Элира, - и останусь здесь. По крайней мере, здесь у меня есть хоть какой-то шанс, а в Эльтарране - я уверена - наши девушки будут на положении пленниц, в лучшем случае почетных.
  - И ты действительно выберешь герцога, как и советовала леди Нирана? - подала голос Риалла, - Эли, это слишком опасно! Чем ближе к трону, тем страшнее...
  - Я понимаю и это. Да и, судя по всему, герцог человек жесткий и властный, не испытывающий к женщинам никакого уважения. Так что самый лучший вариант, что может быть у нас с ним - союзники... Я не знаю, Риа! А вдруг мы с первого взгляда почувствуем неприязнь друг к другу? Такое бывает, я знаю! Если бы мы могли хоть пять минут пообщаться до выбора...
  - Ты можешь выбрать любого другого вертанца, - мягко произнесла Данара, погладив Элиру по руке, - возможно, так было бы лучше, я тоже не верю, что с таким мужчиной можно справиться.
  - Любого, кроме ваших, - усмехнулась Элира и тряхнула головой, - да ладно, разберемся! А вдруг, напротив, он мне сразу понравится? В конце концов, кто мешает мне сделать выбор последней? Лари, что ты там такое увидела?
  - Эльфов, - ответила подошедшая к распахнутому окну Ларика, - а они и правда красавчики!
  Девушки бросились к окну, ведомые жгучим любопытством. "Действительно, красавцы!" - промелькнула у Элиры окрашенная искренним восхищением мысль. Идеальные фигуры, безупречные черты красивых, но при этом явно мужественных лиц, гордая осанка... Эльфы явно делали вид, что случайно оказались в этом уголке дворцового парка, внешне не обращая никакого внимания на рассматривающих их из окон девушек. Вздохнув, Элира отошла от окна, остальные последовали за ней.
  - А Дор всё равно лучше, - пробурчала себе под нос Риалла, от чего Элире захотелось крепко обнять подругу.
  - Показывают товар лицом, - хмыкнула Данара, скопировав горделивый вид эльфов.
  - Ага, и телом, - язвительно ответила Элира, - осталось лишь раздеться, чтобы наши закапали их слюной! Помните, что я говорила насчет ментальной магии?
  - Стараться держаться подальше, не смотреть в глаза, - кивнула Ларика, - но что, если они начнут воздействовать на нас прямо на ритуале?
  - Думаю, Его Величество об этом позаботился. Да и никто не мешает поднять скандал, если одна из нас заметит, что другие под воздействием, - Элира пыталась выказать уверенность, которой на самом деле не чувствовала.
  - Ты права, - согласилась Данара и потянулась, - я к себе, что-то устала.
  - Я тоже, - кивнула Ларика.
  - Риа, что вы будете делать? - тихо спросила Элира, оставшись наедине с подругой.
  - После нашего представления ко Двору Дор попросит аудиенции у короля. Это наш единственный шанс, - ответила Риалла и вдруг всхлипнула, - Эли, милая, мне так страшно...
  - Держись, - Элира обняла подругу, - все будет хорошо, сестренка, мы справимся...
  
  Комната Элиры, три дня спустя.
  
  - Миледи, вы просто красавица! - воскликнула Рона.
  - Вашими стараниями, Рона, - улыбнулась ей Элира, с легким самодовольством любуясь своим отражением.
  Девушка с благодарностью подумала о короле Нарвене, давшем им возможность отдохнуть с дороги и привести себя в порядок. Не хотелось бы предстать перед королем, придворными и, возможно, будущим мужем в затрапезном виде! А так после отдыха, всевозможных масок, кремов и массажа кожа и волосы просто сияли здоровьем, а глаза благодаря искусному использованию косметики казались небесно-голубыми - совсем такими же, как платье, покрой которого сочетал в себе женственность и невинность.
  - Рона, подайте мне футляр с украшениями.
  Изящное колье с небольшого размера сапфирами заняло свое место, довершив облик девушки: нежная красавица, доверчивая и невинная. Элира насмешливо хмыкнула, тут же придала лицу прежнее выражение и направилась к двери, двигаясь изящно и одновременно величаво.
  В просторную гостиную, общую для всех комнат, она явилась едва ли не первой: хоть опоздание и не считалось слишком предосудительным для леди, Элира старалась всюду приходить вовремя. Поднявшийся при ее появлении лорд Бриарн учтиво поклонился и представил девушке своего спутника, немолодого привлекательного брюнета с проницательными черными глазами и высоким лбом мыслителя:
  - Леди Элира, позвольте представить вам нашего посла в Вертане, графа Итора эн Гарат.
  - Рада знакомству, милорд, - присела в реверансе девушка, - насколько я понимаю, именно вы будете представлять нас Его Величеству.
  - Да, леди Элира, - ответил тот, с явным интересом изучая ее, и добавил еле слышно, - вы получили мое послание?
  - Да, граф, примите мою признательность. Мы постараемся распорядиться этими сведениями с умом, - также тихо ответила та.
  - Леди Элира, мне нужен ваш совет. Король Нарвен предлагал надеть на вас и ваших товарок керлит для защиты от возможных поползновений со стороны эльфов, что скажете?
  - Вы ведь о ментальном воздействии? - одними губами спросила посла Элира и продолжила после его кивка, - мы четверо вполне осознанно избегаем эльфов, а остальные могут просто отказаться, не понимая подоплеки ваших предложений и не желая чувствовать боль от запертой в теле магии, а замаскировать керлит под что-то другое не получится... Нет, милорд, это скорее всего окажется бесполезным, хотя решать несомненно вам. Хотя я бы не отказалась от защиты для нас четверых на церемонии выбора, нигде больше мы с эльфами не столкнемся...
  - На церемонии воздействовать на вас не смогут: если мои сведения верны, герцог эн Арвиэр заранее позаботился о Большом зале, где и будет происходить выбор. И кроме того, - он тонко улыбнулся, - совсем не случайно в последние пару дней от вас не требуют сливать Силу в концентраторы.
  - Это поможет?
  - Воздействие ментальной магии зависит от силы воли того, на кого воздействуют, и его характера - повлиять на циничного скептика куда сложнее, чем на восторженного и доверчивого идеалиста. Кроме того, на мага оно меньше в разы, чем при направлении такого же объема Силы на обычного человека, - пояснил лорд Бриарн, - магия защищает нас, и любая попытка промыть нам мозги будет воспринята как вторжение. Так что ваша четверка точно в безопасности, остальные... это будет зависеть лишь от них.
  - Думаю, я всё же откровенно предупрежу их и предложу надеть керлит, но настаивать не буду, - вздохнул посол, - насколько я понимаю, ношение его довольно болезненно для одаренных. Да и мы лишь опасаемся того, что среди эльфов будет менталист, но точно этого не знаем.
  - А сегодня кто-то из эльфов будет присутствовать? - поинтересовалась Элира.
  - Только посол Эльтаррана, лорд Тэльрион, но он точно не обладает этим опасным даром, послов-менталистов попросту не бывает.
  - Я читала, что дипломатов всегда проверяют, хотя и не знаю, как именно. Могу я спросить, почему вы советуйтесь со мной?
  - Потому что, по словам лорда Бриарна, вы умны и наблюдательны, - негромко ответил посол и замолчал, глядя на приближающихся девушек.
  Когда все собрались, лорд Бриарн представил девушкам посла, а тот сообщил им о своих опасениях. Впрочем, никто не воспринял их всерьез, общее настроение вполне выразила Алиссия: "можно подумать, эльфы не могут очаровать нас и без ментального воздействия! Смешно слушать, право!" В результате все вышло по слову Элиры: никто не захотел связывать себя керлитом, не помог даже пример их четверки, во всеуслышание заявившей о своем согласии получить эту защиту.
  - Это ваше решение, леди, , - в голосе посла добавилось стали, - итак, сейчас состоится ваше представление Их Величествам. Надеюсь, вы все помните правила этикета при представлении правящим особам?
  Он оглядел замолчавших девушек потяжелевшим взглядом и скомандовал:
  - Следуйте за мной!
  С каждым шагом Элира волновалась все больше, так что ко времени появления у дверей Малого приемного зала сердце ее стучало как бешеное. Впрочем, только самый внимательный взгляд различил бы на ее лице следы волнения. Их группа вошла в распахнутые двери зала и остановилась у стены напротив двух стоящих рядом тронов. Потупив взоры, девушки ждали, стараясь не смотреть по сторонам. Элира лишь мельком отметила, что Малый приемный зал мог называться таковым лишь по дворцовым меркам: помимо их компании в нем находилось немало придворных, и при этом он вовсе не выглядел заполненным. На девушек посматривали, но делали это словно невзначай, ведь согласно этикету до представления леди монарху считалось, что их нет и для придворных.
   Ожидание не затянулось, буквально через минуту церемониймейстер зычным голосом возвестил:
  - Его Величество король Нарвен! Ее Величество королева Лиена!
  Девушки склонили головы и присели в низком придворном реверансе, ожидая дозволения подняться.
  - Поднимитесь, леди, и добро пожаловать в Вертан! Надеюсь, для некоторых из вас он станет новым домом, - голос короля был властным и вместе с тем полным радушия.
  Элира поднялась вместе со всеми и принялась незаметно разглядывать короля, пытаясь составить о нем собственное мнение и сопоставить его со всем, что поведала им леди Нирана. Красивый мужчина, от всей фигуры которого веяло силой и властью, из тех, склоняться перед кем в поклоне кажется абсолютно естественным. Королева рядом с ним явно терялась, и не столько внешне - не будучи яркой и блистательной красавицей, она всё же была несомненно хороша собой, как по силе духа. С искренней досадой Элира поняла, что герцога эн Арвиэр не увидит даже краем глаза - его не было на представлении. Зато недалеко от трона стоял эльф, относительно которого девушка без труда сделала вывод, что это и есть посол Эльтаррана, лорд Тэльрион.
  - Лорд Итор, представьте нам наших очаровательных гостий, - повелел король.
  - Это честь для меня, Ваше Величество. Прежде всего я позволю себе напомнить, что все одаренные леди относятся к знатным семействам Артиара, однако при поступлении в Школу они утрачивают право на родовое имя, становясь подопечными лично Его Величества короля Артиара. Именно поэтому я буду представлять леди без упоминания их родовых имен. Леди Алиссия!
  Одну за другой девушек представляли королевской чете, наконец дошла очередь и до Элиры.
  - Леди Элира!
  Три шага вперед, присесть в реверансе, отсчитать десять секунд, подняться и впервые взглянуть на правящую чету прямо, получив в ответ взгляд короля, в котором сквозил явный интерес пополам с недоверчивым удивлением, и оценивающий - королевы. Склонить голову и сделать три шага назад, не поворачиваясь спиной к монарху. Сердце Элиры билось, казалось, в самом горле, и девушка искренне порадовалась, что ей не надо ничего говорить.
  Элиру представили одной из последних. Наконец представление было завершено, и король благосклонно произнес:
  - Мы рады приветствовать вас, леди. Послезавтра вечером состоится церемония, на которой каждая из вас должна будет избрать себе супруга из числа одаренных Силой лордов Вертана или подданных Эльтаррана. Позволю дать вам совет: выбирая, прислушивайтесь как к сердцу, так и к разуму.
  Оглядев девушек, король поднялся с трона и подал руку королеве. Все присутствующие снова склонились в поклонах и реверансах, ожидая, пока королевская чета покинет зал.
  Стоило Элире распрямиться, как она почувствовала, с каким жадным и неприкрытым интересом разглядывают их всех придворные дамы и кавалеры. Первой к ним подошла весьма пожилая дама в роскошном платье, обратившаяся к послу:
  - Лорд Итор, представьте меня вашим подопечным.
  Тот поцеловал протянутую ему руку, а затем представил женщину:
  - Леди Милира, вдовствующая герцогиня эн Форин.
  Герцогиня улыбнулась девушкам, заявив послу:
  - А теперь ступайте, юноша, мы с девочками поболтаем и без вас.
  
  Малый кабинет.
  
  - Ну что, как тебе девушки? - с интересом спросил король, входя в кабинет, - красотки, правда?
  - Согласен, - кивнул Ренальд, - откровенно говоря, не ожидал такого цветника. Почему-то мне казалось, что они будут одинаково одеты, одинаково причесаны и без украшений, а тут... По-моему, на тебя произвели наиболее глубокое впечатление первая и та брюнетка, Ирана.
  - Насчет первой даже лорд Тэльрион обмолвился, что она удивительно похожа на эльфийку, а леди Ирана... Ты же знаешь, мне нравится именно такой тип внешности!
  - Взял бы ее в фаворитки? - усмехнулся Ренальд.
  - С учетом тех сведений, что нам предоставили о ней? Да упаси Боги, мне мой разум дороже! Хотя в постель я бы ее затащил, вот только за пару часов удовольствия получить проблему и в ее лице, и в лице Лиены... Нет, она того точно не стоит!
  - Тогда тебе не стоило столь откровенно любоваться декольте леди Ираны при супруге, она явно приревновала.
  - Да? А я-то думал, почему она была столь скована... Глупо, что ж мне, и не смотреть теперь ни на кого?
  - Тем более когда зрелище столь... занимательное, - хмыкнул Ренальд, - придется тебе жену утешать.
  - Это не проблема, - махнул рукой Нарвен, - а что скажешь о нашей четверке?
  Ренальд задумчиво произнес:
  - Даже и не знаю... Красивые девушки, а у леди Риаллы внешность еще и весьма необычна. Неудивительно, что лорд Дориат на нее клюнул! Вот только у меня никак не вяжется их облик с той информацией, что нам передали. Особенно леди Элира: по описанию характера я бы решил, что она жесткая, умная и хваткая, а тут эдакий невинный цветочек, дунешь - заплачет.
  - Да, я это тоже отметил. Хотя не забудь, ей всего-то восемнадцать, ну а невинность... невинны они должны быть все, хоть и не в части разума.
  - Однако именно она выглядит чуть ли не младше всех! Неужели в столь юном возрасте можно столь виртуозно притворяться?
  Король откинулся в кресле и прищурился:
  - Знаешь, Рен, не знай я тебя так хорошо, решил бы, что ты боишься.
  - Не боюсь, разве что слегка опасаюсь... Если та же леди Элира выберет меня, чем будет наш брак? Позиционной войной или мирным сосуществованием? Да и... - он замолчал, махнув рукой.
  - Постель? Ты будешь ее законным мужем, в чем проблема? Не думаю, что с твоим опытом придется прибегнуть к принуждению, да и должным образом воспитанная леди не будет отказывать супругу в близости.
  - У меня насчет этого собственное мнение, - покачал головой Ренальд, - впрочем, от меня сейчас ничего не зависит. Если одна из девушек меня выберет, попытаюсь найти с ней общий язык. По крайней мере, ни одна из них не вызывает у меня неприятия и тем паче отвращения, это уже хорошо.
  - Ну и слава Богам! Рен, скажи, а ты за лордом Тэльрионом тоже наблюдал? Мне показалось или он действительно чем-то весьма доволен?
  - Не показалось, это действительно так. Кстати, насчет эльфов, я буквально перед церемонией говорил с лордом Ирваном, у того есть кое-какие подозрения. Похоже, из истории с покушениями торчат длинные уши обитателей Эльтаррана!
  - Не может быть! Зачем?!
  - Лорд Ирван перекинулся со мной лишь парой слов, он очень спешил куда-то. У него есть теория, что первоначально покушения планировались как фальшивка, исключительно с целью запугать тех леди, что хотели остаться в Вертане. Вот только кто-то превратил их в весьма опасную реальность, заодно наглядно продемонстрировав: одаренных в Вертане не любят, убирайтесь подальше! Кто - пока неизвестно, ведется расследование, пока арестованы лишь ничего толком не знающие исполнители.
  Король помрачнел, выругался и процедил сквозь зубы:
  - Явно жрецы. Как же мне все это надоело! Похоже, придется их прижать по-настоящему, они перешли границы.
  Он дернул шнурок звонок и приказал вошедшему секретарю:
  - Пригласите ко мне Верховного жреца на... пожалуй, восемь вечера.
  - Да, Ваше Величество. Простите, тут передали прошение об аудиенции...
  - Кто?
  - Лорд Дориат эн Таронн, подданный Артиара.
  - Назначьте ему на завтра в полдень, - кивнул король и усмехнулся, когда секретарь вышел, поклонившись, - все-таки решился!
  - Неудивительно. Полагаю, на встрече с Верховным я не буду нужен?
  - Нет, ты для него - раздражающий фактор, поговорим завтра.
  
  Комната Элиры. Два часа спустя.
  
  Элира зашла в комнату и кивнула вскочившей с места служанке, сдерживая желание по-простому плюхнуться в кресло.
  - Рона, помогите мне переодеться, - устало попросила она.
  - Конечно, миледи, - та живо подскочила и сноровисто принялась распутывать довольно сложную шнуровку на спине.
   Элира краем глаза заметила, что девушка закусила губу, точно пытаясь сдержать рвущиеся вопросы, и решила подтолкнуть ее:
  - Вы хотели что-то спросить, Рона?
  - Если это не покажется дерзостью... Как вам дворец, понравился?
  - Очень, все сделано роскошно и при этом с большим вкусом.
  - Говорят, Его Величество после вступления на престол заставил убрать излишки бархата и позолоты, - пояснила Рона, - а как вам наш король? Правда, красивый?
  - Очень, - искренне ответила Элира, - неудивительно, что Ее Величество в него явно влюблена. Что?
  - Говорят, наша королева ужасно ревнивая, - едва слышно произнесла горничная, - и это при том, что король не дает ей никаких поводов, кроме взглядов. А она подозревает практически каждую, на ком Его Величество остановит взгляд дольше, чем на несколько мгновений.
  - М-да, взгляд... Скажите, Рона, давно у вас мода на столь глубокое декольте?
  - Да вот как король на престол взошел, так и пошла, - осуждающе проговорила девушка, - он мужчина молодой, вот и смотрит, а наши леди и рады стараться, все мечтают в фаворитки попасть. Ой, миледи, мне не подобает...
  - Я сама этот разговор затеяла, Рона. А декольте... да на такое любой мужчина внимание обратит, если у него в жилах не лед. Как по мне, так если муж смотрит, и на этом все, то жена может почитать себя счастливицей!
  - У меня так мама всегда говорила: коль по сторонам глядит, но руки не протягивает, значит, лучше меня никого не нашел!
  - Мудрая у вас матушка, - Элира издала тихий стон, когда Рона одна за другой начала вытаскивать шпильки из ее прически.
  Через четверть часа Рона закончила, и Элира отпустила ее до утра. Оставшись в столь желанном сейчас одиночестве, девушка опустилась в кресло и призадумалась. Их учили манерам и речи, искусству светской беседы и флирта, но первое серьезное испытание поколебало уверенность Элиры в себе. Нет, она знала, что не допустила никаких ошибок, но это стоило ей немалых сил. А самое главное - зачем тратить силы на столь бессмысленное времяпровождение? Ничего нового для себя она не узнала, хотя это можно было предсказать и так, всё же им дали очень точные расклады по тому змеиному гнезду, что представлял собой высший свет Вертана. Беседы с эльфийским послом она удачно избежала, но вдоволь наслушалась восторгов придворных дам в адрес красавцев-эльфов. Зато о своих соотечественниках-магах эти леди говорили с явной неохотой, и симпатии к ним не высказывали. А уж когда одна из леди упомянула герцога эн Арвиэра... Словом, Элира поняла одно - герцога при дворе терпеть не могут: за безграничное влияние, которое он якобы имел на короля, за независимость, за презрение к бездельникам, за откровенное пренебрежение, с каким он относился к ее собеседницам... А как будут относиться к той, кто станет его женой? Размышляя, девушка все больше склонялась к мысли об ином супруге: одна против всех, в чужой стране, с нелюбящим и нелюбимым мужем... Долго ли она продержится?
  Виски неожиданно пронзило болью, а к горлу подступила тошнота. Поднявшись, Элира подошла к шкафу и достала небольшую коробку со всевозможными лекарственными сборами: звать целителя по столь незначительному поводу показалось ей неуместным. Подошла к столу, налила себе воды...
  В глазах потемнело, а может, то вдруг тень накрыла мир? Кожу обожгло, дыхание перехватило, а тело сотрясла дрожь - казалось, девушка упала в ледяную воду. Стакан выскользнул из руки, разбившись на десятки мелких осколков, и звук лопнувшего стекла показался Элире громче набата... Сколько продолжалось это состояние, девушка не знала, но наконец сковавший тело холод разжал ледяные когти. Покачнувшись, Элира инстинктивно ухватилась за спинку стула, с трудом устояв на ногах, и очнулась. Двигаясь точно старуха, добралась до кресла и буквально упала в него. Взгляд ее безостановочно метался по комнате, и вдруг остановился на осколках, и нервная дрожь прошла по всему её телу: стекло точно лопнуло изнутри!
  Внезапно к Элире пришло совершенно ясное понимание того, что именно произошло: ее дар-проклятие снова проявил себя, только как-то странно, мощно и непонятно одновременно! О чем ее предупреждают? Что надо делать? Какую угрозу несет проявление её особенности так близко от эльфов? Способны ли остроухие учуять зов Итравы, обращенный к ней?
  Девушка с силой зажмурилась, словно пытаясь по-детски спрятаться от надвигающейся беды, и ощутила еще кое-что. Сила, которую она никогда толком не замечала, воспринимая как тихий ручеек где-то на задворках сознания, превратилась в мощную реку, грозящую смыть тонкую стену самообладания. Элира до боли закусила губу и начала одно за другим проделывать упражнения на контроль Силы. Шаг за шагом, потихоньку, не спеша... Наконец девушка шумно выдохнула, с облегчением осознав: опасность утратить контроль или выгореть миновала.
  Для пробы она сплела Воздушный Вихрь, взяв лишь каплю Силы и чуть не утратила концентрацию, ведь вместо крохотного смерчика у нее получилась вполне приличная воронка - примерно с мужской кулак размером. Сосредоточившись, она направила вихрь на пол, мгновенно собрав все осколки и сметя их в угол. Отпустив Силу, она хмыкнула, впервые по-настоящему осознав, что могла бы стать магом не хуже Дора. Вот только ей довелось родиться девочкой...
  Элира тряхнула головой, прогоняя неуместные мысли, и встала. Если бы иса Ларта смогла увидеть ее сейчас, то явно одобрительно прищелкнула бы языком: движения девушки были плавными и текучими, словно вода, а глаза блестели сталью. "Что бы ни случилось, я буду сражаться за себя и тех, кто мне дорог", - решила девушка. Раскрыв самый маленький из своих сундуков, она прищурилась и недобро усмехнулась, ярко и четко ощутив правильность своих действий...
  
  
  Глава 18.
  
  Покои герцога эн Арвиэр. Десять часов вечера.
  
  Ренальд взглянул на стоявшие в углу комнаты часы. Десять вечера... Интересно, завершил ли Нарвен свой разговор с Верховным жрецом? И если да, то каков его результат?
  Непонятная тревога терзала его все сильнее. Казалось бы, все шло нормально, так откуда это жуткое чувство сжимающейся вокруг него петли? Он потер грудь, стараясь избавиться от неприятного ощущения: пару часов назад амулет Хранителя внезапно раскалился, результатом чего стал довольно болезненный ожог. И сейчас Ренальд изо всех сил старался не думать, что это могло означать... Подойдя к окну, он взглянул на сад и задумался.
  Дверь отворилась беззвучно, но Ренальда словно что-то толкнуло. Резко повернувшись, он уставился на камердинера:
  - Что случилось, Галор? Я не звал вас!
  - Ваша Светлость, Его Величество послал за вами, - кланяясь, ответил тот, - он ожидает вас в Малом кабинете.
  Ренальд удивленно хмыкнул, но ничего не сказал. Молча надел лежавший на кресле камзол, пригладил волосы и вышел из комнаты.
  "Интересно, что такого произошло на встрече с Верховным, что Нарв решил не ждать утра? - задумался он, стремительно шагая пустынными коридорами дворца, - или появились сведения от лорда Ирвана?" Кивнув охраняющим вход гвардейцам и отметив, что их лица ему незнакомы, Ренальд прошел через пустую приемную и открыл дверь в кабинет. Нарвен сидел в кресле, прикрыв глаза и держа в руках перо, словно бесконечно устав от чего-то. С искренним сочувствием посмотрев на друга, Ренальд негромко окликнул его:
  - Нарв, ты звал меня?
  Тот ничего не ответил, не изменил позы, даже не пошевелился. Ренальд позвал громче:
  - Нарвен! - столь же безуспешно.
  Мучимый тревогой, он шагнул к другу и собирался коснуться его плеча как раз тогда, когда дверь отворилась. Оглянувшись, он склонился в поклоне перед вошедшей королевой:
  - Ваше Величество...
  - Нарвен! - воскликнула та, стремительно подходя к мужу, - дорогой мой, что с вами?
  Ренальд сделал несколько шагов назад, давая королеве возможность подойти. Та коснулась короля и вскрикнула, когда перо выпало из его руки, а сам он так и остался сидеть, словно в магическом трансе.
  - Нарвен! - в голосе королевы звучало отчаяние, она несколько раз тряхнула мужа с неожиданной для столь хрупкой женщины силой.
  - Что с ним? Я вызову целителя!
  Воскликнув это, Ренальд направился к двери, но был остановлен выкриком королевы:
  - Это проклятая магия, - Лиена подняла на Ренальда загоревшиеся лютой злобой глаза, - только она способна сотворить такое! Я не дам прикоснуться к нему ни одному магу!
  Голос ее сорвался на визг, заставив мужчину сжать зубы и с угрожающим видом шагнуть к ней:
  - Я не позволю убить своего лучшего друга и короля из-за глупых бредней религиозной фанатички, даже если она королева!
  Та отступила назад и громко крикнула:
  - Стража!
  Через несколько мгновений в комнату ворвались гвардейцы - к удивлению Ренальда, совсем не те, что дежурили у входа совсем недавно, этих двоих он знал. Взглянув на короля, старший из них побелел как мел и дрожащим голосом спросил:
  - Ваше Величество, что...
  - Арестуйте герцога эн Арвиэр за покушение на убийство короля!
  Тот неверяще посмотрел на бледного от ярости Ренальда и помотал головой:
  - Я не могу, это не в моих полномочиях!
  - Тогда позовите своего командира, главу Тайной службы, командующего армией - кого угодно! - взвизгнула королева, отступая под взглядом горящих яростью синих глаз.
  Младший из гвардейцев опрометью вылетел из комнаты, едва не сбив с ног Верховного жреца, вбежавшего в комнату в сопровождении четырех служек своей охраны. Тот воскликнул, обращаясь к королеве:
  - Ваше Величество, я шел к Вам, но мне сообщили, что Вы направились к королю... Боги, что с ним?! Я покинул кабинет буквально четверть часа назад, и Его Величество был в полном порядке! Моя королева, Вы позволите мне посмотреть?
  - Прошу вас, милорд, сделайте хоть что-нибудь! - умоляюще сложила руки та.
  Ренальд стоял словно оглушенный. Ему вдруг показалось, что это лишь кошмарный сон, ведь только в кошмаре возможно такое ощущение растерянности, непонимания и полной беспомощности! Его попытка приблизиться к королю была остановлена приказом королевы: "Не подпускайте герцога к нам!" и шагнувшими к нему охранниками Верховного. Наконец жрец распрямился и произнес:
  - Его Величество жив, но с ним происходит что-то странное: сердце почти перестало биться, и дышит он редко-редко. Ни одна болезнь не способна сделать такое, лишь проклятая Богами магия!
  - Если это сделала магия, то магия сможет его и вылечить! - воскликнул Ренальд, - я немедленно пошлю за магом-целителем!
  - Вы не имеете права приказывать, - прошипела королева.
  - Ошибаетесь, Ваше Величество! Вам напомнить, кого Его Величество назначил регентом наследного принца?
  Лиена отступила на шаг и с ненавистью процедила:
  - Я помню, вот только странно: это произошло, когда здесь были только вы! Может, это именно вы сотворили с ним такое? Что вы вообще делали здесь в столь позднее время?
  - Его Величество призвал меня, - ответил Ренальд, - мне передали его приказ, и я...
  - Когда герцог вошел сюда? - Верховный жрец повернулся к гвардейцу.
  - Его Светлость не проходил мимо нас, - помявшись, ответил тот.
  - Да, потому что у двери дежурили двое других гвардейцев, я впервые видел их, - пылая гневом, заявил Ренальд.
  - Ваша Светлость, простите, но мы неотлучно дежурим у дверей кабинета вот уже два часа, - сглотнув, произнес гвардеец.
  - Вранье! Я не знаю, что здесь происходит, но я не позволю оболгать себя! Король мой лучший друг, я готов отдать за него жизнь и никогда бы не пошел против него! Да и зачем мне это?
  - Тогда как вы объясните то, что кто-то смог причинить Его величеству вред? - почти торжествующе спросил Верховный жрец, - ведь доступ к защите был только у вас. А значит, именно вы виновны. А зачем - мы выясним! Ваше Величество, приказывайте, я и мои люди в Вашем распоряжении.
  - Арестуйте его, - приказала королева и попятилась, с ужасом глядя на Ренальда.
  Вне себя от ярости, ужаса и горя тот утратил контроль, и Сила выплеснулась наружу, свиваясь вихрями на кончиках пальцев. Глаза потемнели, став почти черными, казалось, в них пляшет огонь. Нечеловеческим голосом Ренальд прорычал:
  - Прочь от него! - и чуть не упал, вскрикнув от жуткой боли, пронзившей спину - казалось, в нее вошли сразу несколько острейших клинков.
  Магия тут же исчезла, а Верховный жрец злобно усмехнулся:
  - Что, мерзавец, без проклятой магии ты не так уж силен? - и добавил, обращаясь к своим людям, - увести его, заточить в самую надежную камеру, быстро!
  Те склонили головы и с угрожающим видом шагнули к Ренальду. Он взглянул на королеву и прошептал:
  - Вы можете ненавидеть меня, но не его! Призовите целителей, заклинаю Вас всем, что Вам дорого!
  Верховный жрец мотнул головой, и охранники буквально вытащили Ренальда из кабинета. Последним, что тот успел увидеть, был взгляд королевы, в котором впервые мелькнуло сомнение...
  Коридор был полон народа: фрейлины королевы, придворные, жрецы... И ни в одном взгляде он не увидел ни сочувствия, ни неверия в то, что он мог навредить своему другу и королю! Нет, все здесь радовались его падению...
  Боль пронзала его при каждом шаге, а голова все больше кружилась от потери крови: ранивший его клинок, явно керлитовый, все еще оставался в ране, блокируя магию и словно все глубже впиваясь в тело. И тут пришло понимание: все кончено... Будь у него хоть один-единственный шанс сбежать, он сделал бы все, чтобы спасти друга и обелить свое имя, но кто даст ему этот шанс?
  Когда навстречу их процессии шагнул командир гвардии лорд Родрик эн Мирван с парой своих солдат, надежда на миг возродилась. Тот холодно взглянул на конвоиров и процедил:
  - По какому праву вы схватили герцога?
  - По приказу королевы и Верховного жреца, - ответил старший из них, и сделал короткий жест, по которому на лорда навели арбалеты, - лучше уйдите с дороги, милорд, или мы будем вынуждены применить силу!
  - Попробуйте, - тот потянул из ножен меч, - проверим, какие вояки из жрецов!
  Ренальд прохрипел:
  - Не надо, милорд, это навредит вам, - отступил на шаг, опершись о стену и понимая - еще немного, и он упадет. И тут же застыл, когда мгновенной вспышкой пришло осознание: именно сюда выводит один из потайных ходов! Дрожащими пальцами нащупал нужную завитушку на барельефе и, выждав момент, когда охранники ненадолго отвлеклись, в отчаянном усилии нажал на нее. Расширившиеся глаза лорда Родрика было последним, что успел увидеть Ренальд - стена перед ним точно растворилась, и герцог провалился в темноту...
  Пожалуй, единственным, из-за чего он остался в сознании, была боль. Ругаясь и шипя, Ренальд завел правую руку за спину, потянул клинок и хрипло взвыл, осознав, что его попытка бесполезна. Похоже, в его спине сейчас торчал немыслимо редкий в их части Итравы кинжал из далекого южного Чирага. Вернее, не совсем кинжал: вхождение этого оружия в плоть высвобождало какую-то пружину, от чего казавшийся цельным клинок превращался в некое подобие стального цветка с четырьмя лепестками. И эти "лепестки" сейчас вонзились в тело Рена, а значит, он полностью беспомощен, вынуть его самому не получится...
  Выругавшись, Ренальд с трудом поднялся на ноги, преодолевая желание хоть немного отдохнуть. Кровь продолжала сочиться из ран, и он понимал, что осталось совсем немного времени, прежде чем сознание окончательно покинет его. Держась за стену и поминутно спотыкаясь, он двинулся вперед. Куда он направлялся? Он и сам не знал, бредя в кромешной темноте и отчаянно надеясь на чудо...
  Едва заметный проблеск света впереди заставил Ренальда поспешить. Он уже начал сожалеть, что сбежал: умереть, точно крыса, ему не хотелось. Так что будь что будет!
  Лучик света пробивался из комнаты: прильнув к крохотной щели, Ренальд увидел кровать. Если обитатель комнаты находится там в одиночестве, то у него есть шанс справиться с ним за счёт внезапности. Собрав все оставшиеся силы, он нажал на рычаг и буквально бросил себя вперед, в рывке зажав ладонью рот отшатнувшегося от него человека и прошипев:
  - Я ничего не сделаю, только молчите!
  Тот вдруг как-то странно извернулся, выскользнул из захвата, отпрыгнув в сторону, и застыл, глядя на него. Как застыл и Ренальд, не сводя глаз с изящной фигурки одетой по-мужски девушки, на ладони которой трепетал небольшой огненный шар. Глаза ее блеснули сталью, и девушка - точнее, леди - шагнула вперед. Голос ее был холоднее зимней стужи:
  - Кто вы такой и почему я не должна звать стражу?
  Элира сразу поняла, кто стоит перед нею, цвет глаз не дал перепутать: действительно, синие - девушка впервые видела такие. Но вот вид... Что могло произойти, чтобы друг короля вывалился из потайного хода в ее комнату, да еще в таком состоянии? И что делать ей?
  Ренальд поморгал, пытаясь сфокусировать зрение. То, что он попал в комнату одной из артиарок, было очевидно - кто ещё бы мог обладать магией? Однако девушка в мужском наряде и с туго заплетенной косой на первый взгляд ничем не напоминала одну из светских красавиц, увиденных им всего несколько часов назад! И только вглядевшись, он узнал её и почувствовал, как в душе затеплилась робкая надежда. Склонив голову, он хриплым тоном каркнул:
  - Ренальд эн Арвиэр, к вашим услугам, миледи.
  Девушка недоверчиво - как ему показалось - прищурилась, удивленно хмыкнула, и огненный шар исчез.
  - Так что все же вы делаете в моих покоях и почему мне не стоит звать стражу?
  - Я не причиню вам вреда, клянусь, - Ренальд вложил в свои слова всю искренность, какую мог, - я попал сюда случайно и с вашего позволения сейчас же уйду, - он пошатнулся.
  Девушка окинула его взглядом, помрачнела и шагнула навстречу, резко спросив:
  - Вы ранены? - и добавила, нахмурившись, - понимаю, у вас нет оснований мне доверять, но и выбора нет: судя по вашему лицу, вскорости вы потеряете сознание от потери крови. Так как, повернетесь ко мне спиной, Ваша Светлость?
  Ренальд дернул щекой и повернулся. Последние слова леди Элиры были произнесены с нажимом и явным умыслом: ему давали понять, что знают о нем многое. Девушка внезапно со свистом втянула воздух сквозь зубы и прошипела:
  - Мерзость!!! Это ведь керлит, так? Кто-то вас очень "любит", если заказал чиражский кинжал из керлита! Насколько я понимаю, звать целителя вы не хотите?
  Ренальд кивнул.
  - Тогда потерпите, это будет больно...
  Закусив дрожащую губу - спокойно смотреть на кровь и догадываться, какую невероятную боль должен испытывать мужчина, она не могла - Элира принялась исследовать рукоять кинжала. Если то, что она читала, правда, то где-то должна быть кнопка, отделяющая "лепестки" от основного лезвия. Если она найдет ее, то их можно будет вытащить, а иначе придется делать разрезы по всей длине клинков! И что тогда? Возможно, будь она сильным магом-целителем, и смогла бы удержать человека по эту сторону, но чего нет, того нет... Да и не ее это - сейчас девушка понимала это совершенно ясно!
  Ренальд молча ждал, впервые за очень долгое время доверившись кому-то из прекрасного, но лживого пола. Леди Элира была права - выхода у него не было, остается лишь благодарить Богов за то, что привели его именно сюда. А еще за то, что эта девушка оказалась такой, как ее описывали агенты лорда Ирвана... Короткий щелчок, и Рен не сдержал тихого стона - керлит еще глубже погрузился в его плоть.
  - Мне придется разрезать камзол, Ваша Светлость, иначе "лепестки" не достать, - голос девушки был каким-то надтреснутым. - Вы сможете потом вылечить себя?
  - Да, - коротко ответил Ренальд, из последних сил удерживая себя в стоячем положении.
  Видимо, хозяйка комнаты заметила это, потому что прошипела что-то непонятное, а затем приказала:
  - Обопритесь на стол. Ну же, живее!
  Посмотрев на мокрую от крови ткань, Элира сглотнула и осторожно разрезала ее. Проще было бы, сумей герцог раздеться, но с керлитовыми "лепестками" в теле он скорее потеряет сознание от боли, так что придется действовать более неудобным способом... Расширив надрез, девушка вознесла короткую молитву небесам и принялась за дело.
  Основное лезвие пришлось вытащить, иначе бы Элире не удалось подцепить "лепестки". Вместе с ним кровь выплеснулась на ее руки, а одежду ей удалось не запачкать лишь потому, что девушка шустро отскочила в сторону. Руки дрожали, к горлу подступила тошнота... Мысленно выругав себя за трусость и слабость, Элира ухватилось за первое из лезвий.
  Ренальд сжал зубы так, что они заскрипели. Мысленно он подгонял девушку "быстрее, не тяни", хотя и понимал, что вытащить "лепестки" будет не так-то просто - для этого нужна физическая сила, и слушал ее дыхание: прерывистое, с присвистом, словно она пыталась сдержать то ли плач, то ли ругательства.
  - Если хотите - ругайтесь, только не кричите, - тихо сказала она и рванула первое лезвие.
  Один, второй, третий, и наконец Элира приступила к последнему и тут же охнула: он целиком ушел в тело, а это значит...
  - Мне придется делать надрез, иначе я его не подцеплю, - с трудом сдерживая слезы бессилия, прошептала она, - постарайтесь не дергаться.
  - Я готов, - выдавил из себя Ренальд.
  "Ты должна сделать это быстро", - прикрикнула на себя девушка и сделала надрез.
  Наконец последний клинок упал на пол, Элира взглянула на свои руки и придушенно прошептала:
  - Простите, я не могу... - и кинулась в сторону ванной.
  Вернувшись через пять минут, она застала герцога все в том же положении: навалившимся на стол, с залитой кровью спиной. Услышав ее шаги, он приподнял голову и прохрипел:
  - Спасибо. Боюсь, я солгал вам, я не могу... Керлит...
  Элира с трудом удержалась от неподобающих леди ругательств. Ну конечно, керлитовый клинок должен был не только запереть его силу, но и изрядно истощить ее! А ведь она совсем не целитель! Был бы здесь кристалл-накопитель, пусть и пустой... Или...
  - Вы сможете взять Силу напрямую от меня, не через накопитель? - торопливо, боясь передумать, спросила она, - так, чтобы это не навредило мне?
  Ответом ей был полный потрясения взгляд. В первую секунду Ренальд решил, что ослышался - он и не надеялся, что леди Элира может на такое согласиться, хотя и думал, как попросить ее об этом! А тут предложила сама... Едва слышно он прошептал:
  - Да, но мне нужно будет взять вас за руки.
  Элира настороженно протянула к нему руки, за которые он тут же схватился, сжав запястья так, что девушка с трудом сдержала вскрик боли. Большие пальцы его легли точно на то место, где бился пульс, и Ренальд произнес:
  - Представьте себе, что с кровью течет Сила, - и закашлялся, на губах выступила кровь.
  Элира отвела глаза - смотреть на этого мужчину в таком состоянии ей почему-то было неловко, и привычно сосредоточилась, сомкнув веки. Как оказалось, такой способ передачи Силы ничем особо не отличался от наполнения кристаллов, и девушка мимоходом отметила, что леди Нирана умолчала и об этом. Шли секунды, минуты, Сила утекала, и наконец она почувствовала, что ее руки снова свободны. Открыв глаза, она встретила взгляд герцога, тревога в котором сменилась явным облегчением и жгучей благодарностью. Он сделал шаг назад и низко поклонился:
  - Примите мою благодарность, миледи! Надеюсь, когда-нибудь я смогу хоть немного отплатить вам за ваше милосердие.
  - Вы можете сделать это прямо сейчас, - Элира посмотрела на него с вызовом, - сообщив мне, что именно происходит!
  Раздавшийся в коридоре шум заставил ее прислушаться. Приближающиеся быстрые шаги, чьи-то голоса, бряцание оружия... Бросив взгляд на герцога, Элира заметила, как тот застыл, сжав кулаки. Девушка нахмурилась и приказала:
  - В ванную, быстро, и сидите тихо, что бы ни случилось!
  Тот склонил голову и скрылся за дверью. Элира заполошно оглянулась по сторонам, схватила салфетку со стола, завернула в нее керлитовые клинки и спрятала получившийся сверток в шкаф. Стремительно двигаясь, переобулась в домашние туфли, вытащила из шкафа длинный - до пят - халат и закуталась в него. Бросив взгляд в зеркало, распустила косу и заплела ее снова - небрежно, как обычно делала это на ночь - и разворошила постель.
  Она успела как раз вовремя: буквально через минуту в ее дверь постучали. Выждав некоторое время, Элира постаралась придать своему лицу сонный вид и открыла дверь.
  - В чем дело? Что вы себе позволяете?! - гневно напустилась она на стоявших у ее двери гвардейцев.
  - Простите великодушно, миледи, но мы ищем сбежавшего преступника, он крайне опасен, - ответил один из них
  Элира ахнула и беспомощно взглянула на гвардейцев:
  - О Боги, какой ужас! Но, надеюсь, вы не думаете, что он может быть у меня?! Вы же не считаете, что я могу принимать у себя мужчину, тем более в такой час?!
  Глаза ее наполнились слезами - это не составило труда, стоило только осознать, в какой жуткой ситуации она находится. Мужчины растерянно отступили назад и замотали головой:
  - Что вы, миледи, ни в коем случае! - заверил ее все тот же гвардеец, - простите, если это прозвучало именно так! Мы просто хотели предупредить вас, чтобы вы не открывали двери незнакомцам. Вряд ли он вообще может попасть в это крыло, но на всякий случай...
  - Благодарю, - девушка склонила голову, а затем просияла многократно отрепетированной перед зеркалом доверчивой и восхищенной улыбкой, - я уверена, что с такими защитниками мне и моим подругам нечего бояться.
  - Безусловно, миледи, - мужчина приосанился, - вы здесь в полной безопасности. Простите, что помешали вашему сну.
  - Я понимаю, это ваш долг, и простите за то, что сперва повела себя не слишком приветливо. Удачи вам в поисках! - ответила Элира и отступила назад в комнату.
  Закрыв дверь, девушка повернула ключ в замке и опустилась в кресло. Сердце ее билось точно пойманная птица, а в голове был сумбур. Что происходит? Впрочем, у нее есть надежный источник сведений, и сейчас он расскажет ей все!
  Ренальд прислушивался к разговору девушки с гвардейцами и чувствовал все большее восхищение пополам с беспокойством: леди Элира могла стать как могучим союзником, так и страшным врагом! А что делать ему, как вести себя? Или рассказать все как есть, надеясь лишь на то, что она поверит ему? А способна ли она вообще кому-то верить? И самое главное... Что она захочет за помощь? Неужели действительно лишь ответы на вопросы?
  Его размышления прервала открывшаяся дверь. Леди Элира молча указала ему подбородком на одно из кресел и направилась ко второму, лицо ее было холодным и замкнутым, Ренальд также безмолвно последовал за нею.
  Опустившись в кресло, Элира некоторое время молчала, разглядывая мужчину, которого леди Нирана видела ее мужем. Да уж, красавцем его точно не назовешь, и дело не только в залитом кровью камзоле и общем потрепанном виде. Чересчур крупный нос, тяжелый подбородок, резкие черты, рисунок губ - в отдельности это могло бы оказаться незаметным, но вместе производило впечатление человека, от которого хотелось держаться подальше. Складки у губ делали его старше, чем на самом деле - Элире пришлось напомнить себе, что сидевший напротив нее мужчина на самом деле еще молод, ему только недавно исполнилось тридцать три! Пожалуй, единственно безусловно красивым в облике герцога были глаза. Правда, сейчас яркая синева точно потускнела, подернувшись пеплом тоски...
  Ренальд молча ждал, пока спасительница закончит изучать его - то, что она делала именно это, не подлежало сомнению. Внезапно он подумал, что ни один из их магов не смог бы стать достойным этой леди со стальными глазами и таким же характером. Нет, он помнил дрожь ее рук, когда они вытаскивали из него проклятые керлитовые спицы, чувствовал ее страх, но то, что она смогла все это преодолеть... Его размышления прервал холодный голос девушки:
  - Итак, Ваша Светлость, позволит ли состояние вашего здоровья ответить на мои вопросы?
  - Безусловно, леди Элира, - ответил он.
  Уголок губы девушки дернулся. Ага, она не была уверена в том, что он ее узнал, и явно недовольна этим... Или нет? Не будучи менталистом, Рен неплохо умел читать по лицам, но у этой леди их оказалось столько...
  - К сожалению, я не могу предложить вам вина, но полагаю, что отвар будет не лишним, - она кивнула на кувшин на столе, - угощайтесь.
  Ренальд благодарно склонил голову и последовал любезному предложению. Девушка тем временем продолжала внимательно разглядывать его, барабаня пальцами по подлокотнику кресла. Стоило ему поставить стакан, как последовал вопрос:
  - Ваша Светлость, а теперь я хочу услышать простой и ясный ответ на вопрос: что произошло этим вечером, раз герцог, ближайший друг короля, назначенный регент, боевой маг прячется от королевских гвардейцев, вваливается в комнату леди, да еще и с "подарочком" в виде чиражской мерзости в спине!
  - Боюсь, дать простой и ясный ответ я не смогу, но расскажу все что знаю, - ответил Ренальд и начал свой рассказ.
  Элира слушала молча, лишь все сильнее сжимая подлокотники кресла. Впервые она поняла смысл выражения "волосы встали дыбом" - казалось, она физически ощущала это. Наконец герцог закончил и выжидающе посмотрел на нее.
  Девушка молчала, лицо ее было отстраненным, и Ренальд наконец решился спросить:
  - Вы меня выдадите, миледи?
  Та словно очнулась:
  - Что?! Не говорите глупостей, милорд! Лучше ответьте мне на вопрос, - она наклонилась вперед, - какие у них могут быть основания для вашего обвинения, именно вашего?
  - Я не знаю, леди Элира! Разве только то, что я маг, а состояние короля явно вызвано магией, меня застали рядом с ним, я единственный имею доступ к защите дворца и к королю...
  - А еще вы назначены регентом... - протянула девушка.
  - Король не только мой повелитель, он мой друг, - устало и как-то безнадежно проговорил Ренальд, - я никогда бы не причинил ему вреда! И клянусь честью, я не имею ни малейшего представления, как это стало возможным!
  - Я не думаю, что вы виновны - хотя могу и ошибаться - и говорю лишь о шаткости обвинений, всех, кроме доступа к защите дворца. У них должно быть еще что-то, что-то, указывающее непосредственно на вас... Однако меня сейчас интересует другое: чем это грозит остальным вертанским магам? И каковы будут последствия этих событий для нас, одаренных артиарок? Вряд ли сейчас кто-то станет заботиться о церемонии выбора!
  - Полагаю, вы правы, и вас попросту отдадут эльфам, - мрачно ответил тот.
  - Ну уж нет! - глаза девушки блеснули яростью, - никогда! Ваша Светлость...
  - Миледи, не стоит использовать титул, только не вам, - возразил тот, - вы спасли мне жизнь! Прошу вас, обращайтесь по имени.
  - Лорд Ренальд, кто отвечает за нас сейчас? Король в магической коме, вас обвинили в преступлении, королеву Его Величество счел недостойной звания регента...
  - С точки зрения закона - никто, - синие глаза яростно блеснули, - если вы хотите спросить, вправе ли посольство Артиара вмешаться и потребовать вернуть вас под их защиту до окончания разбирательств... Я скажу 'да'! Хотя у королевы, Верховного жреца и эльфов могут быть другие планы... А еще... Чтобы посол вмешался, он должен хотя бы об этом узнать!
  - А вы? Какие планы у вас?
  - Я должен спасти друга, даже если это будет стоить мне жизни. А сейчас он там один, в опасности...
  - Не думаю, - возразила девушка и пояснила, - кто бы это ни устроил, смерть короля ему невыгодна. Подумайте сами, милорд: королева может быть в этом замешана?
  - Нет. Она не самая умная женщина в Вертане, но короля она любит. Да и не ее масштаба этот заговор!
  - А значит, ею проще управлять, то и дело давая надежду на выздоровление Его Величества, не находите? Тем более что в таком состоянии он безопасен для замыслов заговорщиков, какими бы они ни были, и нет угрозы смены династии под девизом: 'долой королеву-торланку'!
  - Есть еще и наследный принц... Хотя вы правы, убить младенца и заявить, что это естественная смерть - проще простого! Значит, Нарвен в безопасности, по крайней мере пока он нужен заговорщикам, но чтобы спасти его, нужны знания.
  - И союзники, - подытожила Элира, - полагаю, Артиар может стать одним из них.
  Ренальд внимательно посмотрел на нее и кивнул:
  - Вы правы, леди Элира. Что вы предлагаете?
  Девушка задумалась, а потом спросила:
  - Лорд Ренальд, вы появились в моей комнате явно из потайного хода. Есть ли ходы, ведущие за пределы дворца, и готовы ли вы довериться мне настолько, чтобы вывести меня отсюда?
  Ренальд задумчиво кивнул:
  - Ходы есть, но может, вам все же лучше остаться здесь? Я готов сам уведомить посла и попросить помощи и защиты для вас! Я не хотел бы компрометировать вас...
  - Я не останусь здесь, - оборвала его Элира, - здесь мы все беззащитны. И хоть я дорожу своей честью, но свобода мне дороже!
  - Как вам будет угодно, миледи, - коротко поклонился Ренальд.
  - И... могу ли я просить вас об этой услуге не только для себя? Я не могу бросить здесь подруг! Думаю, вы знаете, о ком я говорю...
  - Леди Риалла, Данара и Ларика? - полуутвердительно, полувопросительно произнес Ренальд, - вы можете за них поручиться?
  - Как за саму себя, они не создадут проблем и не будут задавать лишних вопросов.
  - Леди Элира, вы имеете право требовать от меня любой платы, но это... Секрет потайных ходов дворца знаю только я, и открыть их кому-либо... Для меня это похоже на предательство...
  - А как же я? - девушка строго посмотрела на него.
  - Вы в своем праве, - Ренальд ответил ей таким же прямым взглядом.
  Элира закусила губу, напряженно размышляя, а потом спросила:
  - А если мои подруги завяжут глаза и дадут слово чести, что не будут смотреть? Более того... Если они даже не узнают, кто именно выведет их из дворца?
  - Вы настолько в них уверены? И готовы рискнуть ради них?
  - Но вы ведь готовы рискнуть всем ради своего друга? Так почему не верите в то, что я способна на такой же шаг?
  - Хорошо, будь по-вашему! Только быстро, иначе риск быть обнаруженными возрастет многократно, - сдался Ренальд, - и желательно, чтобы ваши подруги тоже оделись по-мужски, так будет удобнее. И пусть оставят все вещи здесь!
  - Не волнуйтесь, жизнь и свобода нам четверым дороже тряпок, - девушка встала, лицо ее было решительным и спокойным. Прислушавшись к голосам в коридоре, она уверенно направилась к двери.
  Оставшись в одиночестве, Ренальд устало сдавил пальцами виски. Жизнь его, казавшаяся налаженной и ясной, рухнула в одночасье, и теперь он не понимал, с чего нужно начинать. Ясно одно, сперва нужно отдать долг - помочь леди Элире и ее подругам. Жаль лишь, девушка оказалась упрямой и не желает понимать, что его помощь может ее безнадежно скомпрометировать...
  Подняв голову, он внимательно оглядел комнату и нахмурился, заметив пятна крови. Оставлять это так опасно, а отмыть не получится. Если только... Он потянулся к Силе, невольно передернув плечами: не обладая навыками целителя, он стянул раны довольно грубо, стремясь лишь остановить кровопотерю, и до сих пор чувствовал боль в тех местах, куда вошли клинки. Впрочем, разве это может сравниться с той болью, которую он испытывал, пока они жадно пили его Силу? Не говоря уже о душевной муке от несправедливых обвинений...
  Первое, что увидела Элира, выйдя в коридор, были полные тревоги глаза Риаллы. Подруга бросилась к ней и обняла:
  - Эли! - громко, и шепотом, - что происходит? Я чувствую, что творится что-то очень-очень нехорошее...
  - Я расскажу, но надо позвать еще Дану и Лари. Пойдем к тебе? - так же тихо ответила она.
  Через минуту не на шутку встревоженные девушки собрались вместе. Риалла опустилась на кровать и поторопила подругу:
  - Рассказывай, Эли!
  - Я не смогу рассказать вам в подробностях, но кратко... Было покушение на короля, в результате которого тот впал в магическую кому. В покушении обвинили герцога эн Арвиэр, он сбежал и это его ловят гвардейцы.
  - Боги, - Риалла смертельно побледнела, - но это значит...
  - Что все договоренности идут к драконам под хвост, - зло выплюнула Данара, - и послезавтра нас попросту вручат эльфам!
  Риалла встала, прошлась по комнате и развернулась к подругам, глаза ее гневно сверкали:
  - Я не дам сломать себя! Я... Я сбегу, и будь что будет! Вы со мной?
  - Это опасно, мы не знаем ни дворца, ни города... - тихо сказала Ларика, - но я тоже не хочу к эльфам! Наше посольство может защитить нас, или надежды нет? Эли?
  - Есть, не забывайте - король назначил регентом как раз того, кого обвиняют в покушении. Что же до бегства... Есть возможность безопасно выбраться из дворца, но...
  - Говори же, Эли! - не выдержала Риалла.
  - Вам придется полностью довериться мне. И если я говорю - полностью, то это так и есть: завязать глаза и дать слово чести, что не будете пытаться узнать, где пролегает наш путь и кто ведет нас.
  - И это все? - Данара удивленно подняла брови, - ты сомневаешься, что мы на это пойдем? Эли, лично я доверяю тебе полностью!
  - И я, - спокойно произнесла Ларика.
  - Ну а во мне сомневаться ты и вовсе не имеешь права, - поставила точку Риалла, - что нам делать?
  - Одевайтесь по-мужски и через четверть часа приходите ко мне в комнату. Надеюсь, к тому времени все утихнет! С собой не берите ничего, идти придется быстро и по неудобному месту.
  - Оружие? - вскинула брови Данара.
  - Разве что кинжалы, хотя с завязанными глазами...
  - Мы будем, - поставила точку Ларика и встала, - я переодеваться.
  Элира улыбнулась подругам и вышла в коридор. Суматоха уже утихла, похоже, большинство девушек решило: что бы ни случилось - подождет до завтра.
  Войдя в свою комнату, она недоуменно вскинула брови, пытаясь понять, что изменилось. Точно! Исчезли пятна крови на полу, столе и стене! Но как? Она перевела взгляд на герцога, который устало улыбнулся и пояснил:
  - Магия Воды и Воздуха. Не самое обычное применение такого плетения, но сейчас это оказалось как нельзя кстати. Не стоит оставлять следов!
  - Вы правы, милорд. Надо еще придумать что-то с тем кинжалом, да и кресло... - она выразительно посмотрела на кресло, в котором сидел Ренальд.
  - Кинжал спрячем там, - он кивнул на стенку, за которой находился потайной ход, - а кресло сожжем.
  - Сожжем? - недоверчиво переспросила девушка, смерив взглядом этот массивный предмет мебели.
  Мужчина внезапно усмехнулся, тяжело поднялся, отошел в сторону и сощурился. Кресло зависло в воздухе, а потом вдруг вспыхнуло ярким бездымным пламенем, стремительно пожиравшим древесину и ткань. Элира ахнула и подалась вперед, пытаясь рассмотреть сложные плетения.
  - Огонь, окруженный Воздушной сферой? - неуверенно спросила она.
  - Верно. Какие у вас стихии, миледи? - Ренальд вдруг понял, что ему интересно побольше узнать об этой столь необычной девушке.
  - Нас не учат магии, милорд, только контролю, - равнодушно ответила та.
  - Да, но я помню огненный шар, - возразил Ренальд, - не думаю, что вам стоит бояться наказания теперь!
  - Вы правы, - пожала плечами Элира, - Огонь, Воздух, Вода. Надо же, сгорело... Так, кинжал...
  Она достала из шкафа сверток, невольно состроив брезгливую гримасу: прикасаться к керлиту даже через ткань было до ужаса неприятно. Внимательно оглядела комнату, не найдя никаких следов крови, и задумчиво взглянула на явно нервничавшего Ренальда.
  - Не волнуйтесь, лорд Ренальд, я и мои подруги не подведем.
  - Я верю, леди Элира, просто трудно осознать, что мне придется искать помощи у недавних врагов.
  К его удивлению девушка лишь пожала плечами:
  - Вы выполняли свой долг, наши маги и воины - свой. Сейчас мы союзники, ведь наши цели совпали. Не думаю, что даже у тех, кто лично воевал с вами, есть враждебные чувства к вам. А у вас?
  - Нет, миледи. Тем более, что нас использовали... - он прикусил язык.
  - Эльфы, - словно выплюнула Элира и пояснила, глядя на поднявшего бровь герцога, - я знаю, зачем им это было нужно.
  - Не думал, что об этом говорили ученицам...
  - Это... - начала девушка и вскочила, услышав тихий стук, - спрячьтесь пока в ванной, милорд.
  Закрыв за собой дверь, Ренальд покачал головой. Вот из кого бы вышла великолепная королева! Умная, сильная духом, властная, холодная, все подвергающая сомнению и при этом - совершенно не по-женски преданная своим друзьям... Да, пожалуй, такой можно спокойно доверить прикрывать тебе спину - если попасть в узкий круг тех, кого она считает достойными своей дружбы или хотя бы союза...
  Через пять минут дверь ванной открылась, и Элира молча сделала приглашающий жест. Ренальд вышел, бросил взгляд на девушек и с трудом сдержал неуместный смешок: впервые он находился в таком цветнике! Четыре девушки, такие разные и очаровательные, трое из которых с завязанными глазами... Подойдя к стене, он нажал на нужные точки, которые успел нащупать во время отсутствия хозяйки комнаты. Стена плавно скользнула в сторону, открывая тесный проход. Ренальд зажег магический светильник и сделал приглашающий жест.
  - Риа, я буду держать тебя за руку. Лари, ты за ней, Дана, ты замыкаешь. Готовы? - леди Элира произнесла это со спокойной уверенностью в голосе. Ренальд чуть улыбнулся: все-таки люди лорда Ирвана были правы, она несомненно лидер этой маленькой группы. Лидер, которому доверяют: все трое кивнули, не колеблясь. Задув свечи, мужчина оглядел комнату, подхватил сверток с остатками кинжала и шагнул в потайной ход.
  
  Через час.
  
  Оглянувшись на леди Элиру, Ренальд приложил палец к губам. Та кивнула и прошептала:
  - Ведем себя тихо, как мышки.
  Три кивка были ей ответом. Ренальд нащупал рычаг и с наслаждением вдохнул ночной воздух. Выбрались!
  Подземный ход выводил во внутренний двор небольшого домика, через подставных лиц давным-давно принадлежащего роду эн Арвиэр. Это был единственный выход наружу, и если из дворца можно было выйти свободно, то вход извне открывался лишь их родовой магией. Обычно в доме жил кто-то из людей эн Арвиэров, нелюбопытный и неболтливый. Сейчас это была глухонемая старушка, для которой этот дом был просто подарком судьбы.
  Осторожно заведя девушек в дом, Ренальд сделал знак леди Элире, предложив выйти. Та кивнула, шепотом попросила подруг подождать и последовала за ним.
  Разговор был коротким: через пару минут Элира вернулась в комнату и тихо сказала:
  - Можете снять повязки.
  Риалла облегченно выдохнула и шепотом пожаловалась:
  - Жутко чувствовать себя такой беспомощной. Эли, что дальше?
  - Вы пока остаетесь здесь, ненадолго: полчаса, не более. Мы доберемся до посольства и пришлем помощь, - тихо произнесла та.
  - Ты расскажешь нам, кто твой спутник? - глаза Данары блеснули любопытством.
  - Когда-нибудь, если он позволит. Не подглядывайте, никуда не выходите и сидите тихо, - скомандовала Элира и вышла.
  Герцог был уже готов: широкий плащ, найденный им в шкафу в соседней комнате, скрыл изрезанный и окровавленный камзол, а капюшон и вовсе сделал его неузнаваемым. Точно такой же плащ он протянул Элире, и через несколько минут две тени выскользнули на улицы ночного Торена, невидимые среди тьмы...
  
  
  Посольство Артиара в Торене.
  
  Дориат проснулся словно от толчка и сел на кровати. Вокруг властвовали тьма и тишина, но неясное чувство тревоги толкало на действия. Оглянувшись на спящего Шартэна, он некоторое время колебался, а потом быстро оделся и вышел из комнаты, словно ведомый какой-то странной силой.
  Две темные фигуры остановились у ограды посольства. Элира посмотрела на своего спутника и тихо спросила:
  - И что теперь? Надо как-то ухитриться проникнуть внутрь, не подняв всех по тревоге!
  - Магию использовать не получится, - Ренальд покачал головой, - стоит сигнальный контур, его можно разомкнуть только изнутри. Придется ждать обхода и пытаться объяснить охранникам...
  - Или нет, - девушка прищурилась и облегченно вздохнула, увидев приближавшуюся к ограде фигуру, - похоже, удача нам все-таки улыбнулась, - и шагнула вперед, сбрасывая капюшон.
  Дориат растерянно уставился на сестру. Здесь, в такой час, явно в сопровождении мужчины... Что могло случиться?! И Риа... Он стремительно бросился к запертой калитке и открыл ее.
  - Что происходит?! - не вытерпел он, стоило только Элире приблизиться.
  - Переворот. Мне нужен лорд Бриарн и посол, немедленно!
  - Риа?! Что с ней?!
  - Мы вывели ее из дворца, вместе с Даной и Лари, их нужно будет забрать, но сначала организуй мне встречу с теми, кого я назвала. И тихо, о происходящем должны знать только избранные!
  - Идем, - помрачнев, кивнул Дор.
  Ренальд молча слушал разговор артиарцев. Они ожидаемо перешли на родной язык, но он владел им свободно, и внимательно вслушивался в стремительный поток слов. Что-то царапнуло его в их речи, но он никак не мог понять, что именно. Судя по всему, собеседником леди Элиры и был тот самый Дориат эн Таронн, странно лишь, что он послушался ее столь быстро! Или нет? В конце концов, любимая девушка - превосходный рычаг влияния...
  Молодой маг, тщательно избегая внимания охранников, провел своих закутанных с ног до головы спутников в здание посольства, указал им на нишу под лестницей и негромко попросил:
  - Подождите немного, - после чего решительно направился наверх.
  Ренальд покосился на свою молчаливую спутницу и задумался: что делать, если артиарцы решат, что им выгоднее выдать его королеве? Король Ретлар славился изворотливостью и лисьей хитростью, и дипломатов подбирал себе под стать... Возможно, он загнал себя в ловушку? Хотя... А какой у него выход? Ему нужна хотя бы краткая передышка, да и благодарность спасшей его девушке никто не отменял...
  Тяжелые размышления настолько отвлекли его, что он не сразу услышал едва слышный зов девушки:
  - Милорд!
  Очнувшись, он встрепенулся и взглянул на вернувшегося лорда Дориата. Тот посмотрел на него в упор, явно пытаясь разглядеть его затененное капюшоном лицо, и произнес:
  - Следуйте за мной, вас ожидают.
  В небольшой комнате их уже ждали двое мужчин - прекрасно знакомый ему посол Артиара граф эн Гарат и возглавлявший магов-практикантов лорд Бриарн. Оба они вежливо поклонились сбросившей плащ леди Элире, а затем посол произнес:
  - Лорд Дориат передал нам тревожные вести... Это так?
  - Да, и прежде всего я прошу послать за моими подругами. Здесь недалеко, вот адрес, - девушка протянула им клочок бумаги, записанный под диктовку Ренальда еще в доме, - полагаю, лорд Дориат справится. И я бы хотела, чтобы он присутствовал при моем рассказе, он может оказаться весьма полезен.
  Мужчины переглянулись, и посол явно нехотя кивнул:
  - Хорошо. Идите за мной, лорд Дориат, я отдам соответствующие распоряжения.
  Он вернулся в одиночестве минут через десять и сухо сказал:
  - Ваши подруги будут здесь самое большее через четверть часа, леди Элира. Не знаю, зачем вы настаиваете на присутствии лорда Дориата...
  - Он уже в курсе ситуации, а вам может понадобиться доверенное лицо, не привлекающее к себе столь пристальное внимание, как вы или лорд Бриарн. Кроме того, он всё равно узнает о происходящем, - спокойно пояснила та.
  Посол задумчиво кивнул:
  - Возможно, вы правы. А теперь... не пришла ли пора представить нам вашего спутника?
  Элира оглянулась и взглянула на Ренальда. Он вздохнул, откинул капюшон и поднял глаза на посла. Тот с присвистом втянул воздух, словно сдерживая ругательства, и поклонился:
  - Ваша Светлость, вы весьма неожиданный гость. Снимите плащ, располагайтесь удобнее! Вина?
  - Благодарю, граф, не откажусь, - хрипло по-артиарски ответил тот, снимая плащ, и добавил, увидев округлившиеся глаза хозяина, - прошу простить меня за несколько потрепанный вид, обстоятельства не позволили мне привести себя в порядок.
  - Вам нужен целитель? - напряженно спросил посол.
  - Нет, да и не стоит посвящать в тайну моего присутствия лишних людей. Но я был бы вам весьма признателен за целую и чистую одежду, боюсь, в моем нынешнем виде меня легко принять за оборванца, а то и вовсе ходячего покойника.
  - Разумеется, - посол энергично кивнул, - надеюсь, вы не погнушаетесь одним из моих камзолов. Леди Элира, лорд Бриарн, мы ненадолго вас оставим.
  Когда за ними закрылась дверь, боевой маг негромко спросил:
  - Насколько все плохо, леди Элира?
  - Очень, лорд Бриарн. Боюсь, мы на пороге новой войны...
  Мужчина крякнул и замолчал. Элира тоже сидела молча, ожидая возвращения остальных, и занималась самолечением: после суматошного дня и куда более тяжелой ночи она ощущала себя совершенно разбитой, а на сохранение своих тайн ей впервые было откровенно наплевать. Притворяться дальше всё равно не получится...
  Посол и герцог явились минут через десять, и Элира поразилась, насколько изменился последний. Сейчас перед нею был уверенный в себе мужчина с холодным и властным лицом подлинного аристократа, от всей его фигуры веяло спокойной мощью. Он с благодарностью взял предложенный послом кубок с вином и принялся потягивать его - неторопливо, словно у него было все время мира. Сама Элира наотрез отказалась от вина, но с радостью приняла стакан с соком каких-то южных фруктов.
  Наконец дверь отворилась, и в комнату вошел Дор. Тихо бросив "все хорошо, они здесь", он опустился в кресло в углу комнаты и притих, словно пытаясь казаться меньше.
  - Ну что же, - посол поставил кубок на стол и обратил на Ренальда проницательный взгляд, - Ваша Светлость, я хотел бы услышать о причинах, что привели вас сюда.
  - Основная причина - стремление помочь леди Элире в благодарность за спасение моей жизни. Кроме того... Хотя наши страны и воевали, Его Величество король Нарвен всегда считал - и я его в этом поддерживаю - что Вертан и Артиар являются естественными союзниками. К сожалению, покойный король Этельрад был приверженцем совсем иных союзов, за что мы теперь и расплачиваемся. Вы все прекрасно знаете о том, что вся контрибуция, которую Артиар по мирному договору выплачивает Вертану, предназначена эльфам.
  - Вся, кроме девушек, что изберут ваших магов, - поправил лорд Бриарн.
  - Поверьте, убедить в этом остроухих было нелегко! Но теперь все договоренности утратили силу из-за того, что стряслось с Его Величеством...
  - Расскажите, что именно произошло, - попросил посол, - точнее, что вы об этом знаете!
  Ренальд обвел взглядом напряженно ожидающих слушателей и заговорил, вспоминая каждую деталь, описывая все, что стряслось до его побега. Лица его собеседников становились все более мрачными, и наконец лорд Бриарн не сдержался:
  - Проклятье! И кто теперь правит Вертаном?
  - Королева, - хмыкнул Ренальд.
  - У нее нет на это прав, - холодно возразил посол, - по крайней мере, пока вас не судили и не признали виновным.
  - Или пока Его Светлость жив, - негромко поправила Элира, - мертвые не могут править и не в состоянии оспорить несправедливые обвинения.
  - Вы правы, леди Элира, но и попросту прикончить кого-то, занимающего столь высокое положение и пользующегося уважением в армии - опасно для любого правителя, а уж тем более не обладающего всей полнотой власти, - задумчиво проговорил лорд Бриарн.
  - Жив я чудом, если бы не знания, ум и отвага леди Элиры, - Ренальд отвесил ей поклон, - попросту истек бы кровью. "Ранен при попытке к бегству", так бы это назвали... Всего лишь несчастливая случайность...
  - Как можно ранить боевого мага вашего уровня, да еще без возможности излечения? - недоверчиво спросил лорд Бриарн.
  - Чиражский лепестковый кинжал из керлита, - ответил тот.
  Сильнейшее отвращение исказило лица троих мужчин. Лепестковые кинжалы издавно считались подлым оружием, а уж из керлита... Оценивающие взгляды скрестились на Элире, та пожала плечами и пояснила:
  - Я много читала в Школе, особое внимание уделяя заметкам путешественников. А Чираг - страна необычная для нас, северян, поэтому вызвала мое искреннее любопытство. Там я и увидела рисунок и описание, в том числе и того единственного способа, каким можно вытащить кинжал.
  - Отдельно основное лезвие и отдельно "лепестки"?! - лорд Бриарн посмотрел на Элиру с искренним восхищением, - а знаете, леди Элира, из вас получился бы отличный боевой маг!
  - Лорд Бриарн!
  Явный упрек в голосе посла заставил Элиру иронично улыбнуться: надо же, как эти мужчины боятся самой мысли о том, что девушка может ничем не уступить им! Посол нахмурился и спросил:
  - И как вам все это удалось? Как вы вообще встретились?
  - Вы действительно считаете, что это имеет значение или что я вам отвечу? - безмятежно улыбнувшись, спросила девушка, краем глаза заметив, как помрачнел Дор. - Полагаю, сейчас куда важнее принять политические решения!
  Лорд Бриарн кивнул, нахмурился и пристально посмотрел на посла:
  - И у кого теперь есть право распоряжаться судьбами наших девушек?
  - С точки зрения законов - ни у кого, - после некоторых раздумий ответил посол, - хотя бы потому, что нет доказательств того, что королева не замешана в покушении на своего супруга.
  - Лорд Итор, значит ли это, что вы как представитель Артиара имеете право потребовать вернуть нас под вашу опеку хотя бы до выяснения всех обстоятельств? - с надеждой в голосе спросила Элира.
  - Право - имею, но тут есть сложности... Дабы заявить протест, я должен иметь свидетельство происходящего, а не думаю, что меня пустят во дворец.
  - Разве я не могу быть таким свидетелем? В конце концов, любопытство не такой уж редкий порок для девушек, могла же я поинтересоваться, кого именно ищут гвардейцы и что произошло! А после этого, понимая всю важность произошедших событий для родной страны - сделать все, чтобы сообщить об этом вам!
  Посол явно смутился и нехотя пояснил:
  - Боюсь, леди Элира, вы скомпрометированы как свидетель. То, что вы не могли выбраться из дворца и добраться до посольства в одиночку - очевидно, а значит, вам кто-то помог, вероятнее всего - мужчина, и кто знает, как он замешан в этой истории? Это я рассуждаю как мой возможный противник, - уточнил он. - Кстати, миледи, не хотите рассказать, как это произошло на самом деле?
  Ренальд затаил дыхание. Сможет ли она смолчать теперь, когда на нее оказывают столь явное давление? То, что лорд Итор не задал этот вопрос непосредственно ему, Ренальда не удивило: пожалуй, он поступил бы точно также. Интересы своей страны прежде всего...
  - Нет, это не моя тайна, - девушка, гордо вскинув голову, бестрепетно встретила взгляд посла, - я дала слово и не нарушу его даже по приказу Его Величества короля Ретлара, поскольку незнание этого факта не способно нанести ущерб интересам Артиара. И уж тем более я не думаю, что вы обязаны говорить правду местным властям! Или я ошибаюсь? Нет? Тогда почему нельзя сказать, что мне оказал помощь кто-то из сотрудников посольства или магов лорда Бриарна? Или вы хотите сказать, что мое слово как свидетеля не стоит ничего из-за того, что я вела себя неподобающе и скомпрометирована как леди? - холодно-насмешливо спросила она.
  Ренальд помрачнел. Это было именно то, чего он боялся: оказанная ему леди Элирой помощь скомпрометировала девушку, и это они еще обошли вопрос о том, как именно встретились! И что ему делать? Не будь он подозреваемым в измене, а она - частью договора, предложил бы ей выйти за него замуж, но сейчас... Лорд Дориат сверлил его взглядом, полным холодного гнева, заставляя чувствовать себя еще хуже...
  - Я лично не считаю, что вы вели себя неподобающе, - возразил посол, - скорее весьма разумно и смело. И, откровенно говоря, я видел, в каком состоянии был герцог эн Арвиэр, и твердо уверен, что он не смог бы нанести урон вашей чести, даже если бы и захотел. Простите меня за это замечание, Ваша Светлость! Однако требования этикета...
  - Их можно обойти, - Элира встретилась глазами с братом, - к примеру, в бегстве вполне мог помочь лорд Дориат...
  - Простите, леди Элира, но роман лорда Дориата и леди Риаллы недостаточное основание для того, чтобы дать ему право толкать ее на бегство из дворца! - с военной прямотой заявил лорд Бриарн, - к тому же не уверен, что леди Риалла сможет держаться с вашей стойкостью в случае необходимости...
  Девушка обвела взглядом мрачные лица мужчин и лукаво улыбнулась:
  - А кто говорит о леди Риалле? Вы что, и правда не знаете? Забавно... В таком случае я позволю себе нарушить одно из основных правил Школы и традиций нашей страны: мое полное имя - Элира эн Таронн, лорд Дориат - мой родной брат.
  - Причем старший, - хмыкнул тот, с искренним весельем наблюдая за тем, как осознание меняет лица их собеседников, - так что имею полное право опекать сестренку!
  - Всего-то на четверть часа старше, - пожала плечами Элира.
  Ренальд с трудом удержался от смешка, наблюдая за ошарашенными лицами артиарцев. Теперь понятно, почему лорд Дориат злится на него и что именно показалось ему странным в общении этих двоих при встрече - леди Элира обратилась к брату "ты"! Интересно, получается, они двойняшки? Маги-двойняшки?! А если учесть, что Дориат младший сын... Любопытная семья у графа эн Таронн - трое детей-магов, и это при том, что и двое одаренных ныне редкость... Надо же, никогда бы не подумал: дочь того, кто отчаянно пытался убить его и кого пытался убить он сам, спасла ему жизнь! Воистину, судьба любит подшутить над людьми...
  Лорд Бриарн виртуозно выругался, а затем произнес, качая головой:
  - Эта старая перечница леди Нирана! Она ведь не могла не знать и о вашем родстве, и о том, что ритуал... - он замолчал, не договорив.
  - Она знала и том и о другом, - спокойно ответила Элира, - так как, беспокойство брата о сестре достаточный и уместный повод для встречи и бегства? Может ли старший - пусть и формально - брат опекать младшую сестру? Я снова достойный доверия свидетель?
  Посол вдруг рассмеялся:
  - Вы обвели всех вокруг пальца! Лорд Бриарн, вы не подозревали?
  - И в мыслях не было! - искренне ответил тот.
  - Что ж, леди Элира, в таком случае вы правы! Безусловно, помощь брата не может нанести урон вашей чести даже в глазах наиболее строгого ревнителя этикета, а гарантом чести ваших подруг являетесь вы. Лорд Дориат, вы безусловно превысили свои полномочия, помогая леди Элире и ее подругам сбежать из дворца, однако волнение за сестру вполне извиняет вас, по крайней мере, в моих глазах. Тем более вы двойняшки, говорят, между ними бывает особая связь...
  - Кстати, а вот это - чистая правда, мы чувствовали её с раннего детства, - кивнул Дор, а затем со значением усмехнулся, - вчера именно из-за этой связи я и явился ко дворцу, мучимый тревогой, и даже ухитрился пробраться в сад. Надо будет только припомнить, как именно я вывел Эли и ее подруг, и думаю, что к утру мне это удастся.
   - Превосходно! Тогда завтра... - посол бросил взгляд в сторону окна, - точнее, сегодня утром я отправлюсь во дворец и потребую передачи остальных леди из группы леди Элиры под нашу опеку. А сейчас нам всем стоит отдохнуть. Только один вопрос... Леди Элира, что знают ваши подруги о том, как именно вам удалось выбраться из дворца и кто этому поспособствовал?
  Глаза Элиры холодно блеснули:
  - Ровным счётом ничего: я не сказала им о герцоге, в их присутствии мы не обменялись и словом, и я завязала им глаза. Поэтому ни одна из них никоим образом не помешает в любой из затеваемых вами интриг.
  Ренальд с трудом сдержал восхищенный свист. Действительно, она не только сохранила доверенный ей секрет потайных ходов, но и смогла защитить своих подруг: не произнесенные вслух слова "и использовать вы их тоже не сможете" расслышал бы любой политик. Он вспомнил о том, как размышлял о леди Элире как о своей возможной супруге, и подумал, что лучшую соратницу и найти невозможно. Да, она бы точно не опорочила имя эн Арвиэр! А вот представить её любящей женой и матерью у него никак не получалось...
  Тем временем посол задумчиво смерил девушку взглядом и кивнул:
  - Я учту ваши сведения, леди Элира, благодарю. Лорд Дориат, проводите вашу сестру к ее подругам и позаботьтесь об их размещении. Мой дворецкий поможет вам в этом, он предупрежден и будет ждать вас у приемной, в которой вы оставили юных леди.
  Дориат поклонился, Элира присела в реверансе, и они оба покинули комнату, лорд Бриарн также поспешил откланяться. Ренальд проводил их взглядом и тяжело поднялся с места:
  - Думаю, мне тоже пора, сердечно благодарю за дарованную передышку.
  Посол покачал головой:
  - Милорд, куда вы пойдете? Не располагая сведениями о том, что творится во дворце, каков расклад сил, не зная, кто у вас остался из союзников... Я понимаю, что вы хотите помочь Его Величеству, но что вы сделаете в одиночку и, простите, в вашем нынешнем состоянии? Вы держитесь на ногах на одной гордости! Впрочем, мы все устали, это был длинный день... Поэтому я предлагаю вам гостеприимство нашего посольства: никто не будет знать, что вы здесь, а как только я выясню, что произошло и в чем конкретно вас обвиняют, мы снова соберемся и обсудим сложившуюся ситуацию.
  Ренальд вздохнул:
  - Вы правы, граф, и я признателен вам за столь щедрое предложение, но не забудьте: давая мне приют, вы ставите под удар взаимоотношения Артиара и Вертана...
  Тот насмешливо фыркнул:
  - Вы думаете, я не понимаю, кто будет управлять Вертаном, если нам всем вместе не удастся переломить ситуацию? Либо король Гортан Торланский, либо Верховный жрец, а это значит, что ни о каких добрососедских отношениях и говорить не придется! Тем более теперь, когда жрецы настойчиво пытаются очернить магов и магию в глазах простых людей... Обелить вас и спасти короля в наших интересах, так что сейчас мы союзники. Согласны?
  - Да, - кивнул Ренальд, испытав невероятное облегчение.
  - В таком случае... Как я уже и говорил, никто не должен знать о том, что вы здесь, поэтому... Подождите немного, я сейчас вернусь.
  Посол вернулся примерно через четверть часа. Все это время Рен сидел в кресле, прикрыв глаза, и наслаждался тишиной и покоем. Усталость была такой сильной, что ему пришлось применять нешуточные усилия просто для того, чтобы не заснуть.
  - Следуйте за мной, милорд, - пригласил посол, - кстати, пока вы здесь, я прошу вас говорить исключительно по-артиарски, насколько я знаю, это не составит для вас ни малейшего труда. И, надеюсь, вы не будете возражать, если для пущей скрытности вас пока не будут титуловать как положено?
  - Возражать против такого было бы глупостью, - хмыкнул Ренальд, - однако боюсь, что меня легко опознать, и это можно будет обернуть против вас лично и Артиара в целом.
  Лорд Итор только улыбнулся, пропуская гостя вперед себя в небольшую комнату. Навстречу им поднялся невысокий полный мужчина с хитрой улыбкой на круглом лице, его карие глаза оценивающе прищурились:
  - Вы правы, лорд Итор, внешность у вашего гостя приметная. Сейчас что-нибудь придумаем! - голос у него был странным, словно искаженным.
  Ренальд покосился на посла, тот развел руками:
  - Вам придется довериться нам.
  Повинуясь указанию толстячка, Ренальд сел в кресло и постарался расслабиться. Тот обошел его несколько раз, задумчиво покивал головой, а затем вдруг застыл, сосредоточенно глядя на Рена. Через несколько минут он отошел и довольно спросил:
  - Ну как, лорд Итор?
  - Превосходно, просто превосходно! - улыбаясь, воскликнул посол, и добавил, обращаясь к Ренальду, - милорд, посмотрите на себя в зеркало!
  Тот выполнил указание и невольно присвистнул: из зеркала на него смотрел незнакомец. Каким-то невероятным образом ему изменили цвет глаз, сделав их карими, и уменьшили нос. Впрочем, пощупав, Ренальд понял, что все осталось прежним, а значит...
  - Вы - иллюзионист?! - потрясенно обратился он к толстячку, - но я думал, их не осталось!
  - Сразу видно хорошо образованного молодого человека! - маг крайне редкого даже во времена Хранителей и считающегося уничтоженным сотни лет назад направления - Иллюзий - довольно хмыкнул.
  Ренальд удивленно покосился на посла, тот улыбнулся:
  - Знание о том, что у нас есть маг иллюзий, никоим образом вам не поможет: как вы понимаете, ни внешность, ни голос его не являются настоящими, и я не случайно не обращался к нему по имени. Сколько будет держаться иллюзия без повторного наложения? - повернулся он к магу.
  - Я вложил немало Силы, так что... неделя, может больше, хотя вряд ли, - ответил тот, - магия вашего гостя слишком сильна и мешает иллюзии, а подпитывать Силой её может только маг одного со мною направления. Ну или менталист, хотя им это и вовсе не нужно, куда проще заставить людей видеть то, что необходимо...
  - Благодарю, милорд, - склонил голову Ренальд, - это потрясающе!
  - Что ж, раз этот вопрос решен... - посол позвонил и приказал явившемуся слуге, - проводите нашего гостя в Зеленую комнату. Увидимся позже, милорд, отдыхайте!
  Проводив гостя взглядом, посол благодарно кивнул магу:
  - Благодарю, лорд Тирак.
  Тот усмехнулся. Стоило двери закрыться, как внешность его изменилась, и сейчас вместо улыбчивого толстячка перед графом был худощавый мужчина с удивительно неприметной внешностью. В который раз посол задумался над причиной, по которой король Ретлар направил в распоряжение посольства в Вертане мага Иллюзий. Сам лорд Тирак эн Сорти на этот вопрос лишь пожал плечами, ответив, что его дело - исполнять приказ, а не обсуждать его. Но ведь не мог же Его Величество предполагать возможность такого развития событий! Или мог? А если нет, то что он изначально замышлял? В любом случае, надо будет связаться с королем и доложить обстановку. Кто знает, вдруг он решит играть совсем по-другому?
  До выделенной ему комнаты Ренальд добрался с трудом: пришлось тратить последние силы на то чтобы идти не шатаясь, подобно горькому пьянице. Закрыв дверь, он из последних сил стащил с себя обувь и одежду и рухнул на кровать, закрывая глаза...
  
  
  Посольство Артиара. Следующий день.
  
  Ренальд открыл глаза и недоуменно посмотрел по сторонам. "Где это я?" - подумал он и тут же вспомнил все, что произошло лишь несколько часов назад. А так хотелось бы поверить, что это лишь кошмарный сон! Увы, не получится: снова и снова вспоминалось безжизненное лицо Нарвена и несправедливые обвинения королевы. Да и боль в оставшихся после ранения шрамах не давала признать произошедшее простым кошмаром.
  Поднявшись, он потер лоб, пытаясь сообразить, что ему теперь делать. Дверь отворилась, и вошедший слуга поклонился:
  - Доброго дня, милорд! Позвольте помочь вам с ванной и одеждой, его милость посол ожидает вас у себя через час.
  В назначенное время слуга проводил его в кабинет посла. Поднявшийся ему навстречу лорд Итор был мрачнее тучи, от чего Ренальд ощутил страх - не тот, что испытываешь во время битвы и что заставляет бросить все силы на сражение, а липкий и мерзкий ужас беспомощной жертвы. Учтиво поприветствовав гостя, посол предложил ему сесть и заговорил:
  - Все оказалось куда хуже, чем я мог предполагать. Кто бы ни стоял за этой мерзкой историей, он нанес удар сразу по нескольким направлениям. Лорд Ирван эн Тиорен был убит прошлой ночью, причем убит при помощи магического артефакта. Это произошло на совещании, поэтому погиб не только он, но и все его заместители, Тайная служба фактически обезглавлена.
  Ренальд почувствовал, как у него перехватило дыхание. Лорд Ирван был едва ли не единственным человеком, на помощь которого в расследовании он действительно мог рассчитывать и в ком был уверен: он сделает все ради спасения короля! А применение для его устранения магического артефакта опять-таки ставило под удар немногих оставшихся в живых одаренных Вертана... Посол понимающе кивнул и продолжил:
  - Судя по тому, что мне удалось узнать еще до визита во дворец из, скажем так, неофициальных источников...
  Лорд Итор слегка замялся, на что его гость лишь невесело усмехнулся:
  - Ни я, ни король не сомневались в том, что при дворе есть артиарские агенты. Иное было бы глупо и недальновидно, а ни тот, ни другой эпитет неприменим к королю Ретлару. Так что же вы выяснили?
  - Король действительно находится в состоянии, которое обычно называют магической комой: он жив, но сердцебиение и дыхание практически отсутствуют, все процессы в теле замедлены в десятки, а то и в сотни раз. Если верить нашим целителям, длительность нахождения человека в такой коме может быть едва ли не бесконечной, вплоть до того, что он практически перестает стареть. В древности в такое состояние погружали смертельно раненых, чтобы успеть доставить их к магу-целителю...
  - Можно ли вывести короля из нее? - с отчаянной надеждой спросил Ренальд.
  - Не знаю, и маги не знают тоже, - сумрачно проговорил посол, - все зависит от того, на какой срок было рассчитано первоначальное воздействие и какой силы оно было. А теперь перейдем к вашей ситуации. Я добился аудиенции у Ее Величества... хотя правильнее было бы сказать - у Верховного жреца! Королева убита горем и явно растеряна, так что мало понимает, что творится вокруг, а жрец от нее буквально не отходит. И не удивлюсь, если в ближайшие несколько дней во дворце появится кто-то из ее ближайших торланских родичей под предлогом необходимости защиты наследного принца!
  Ренальд кивнул, соглашаясь: в правильности выводов посла он не усомнился ни на минуту. Тот некоторое время помолчал и продолжил:
  - Итак, я принес Ее Величеству соболезнования в связи с болезнью супруга и одновременно выразил сомнения в вашей виновности. А также подчеркнул, что поскольку вы являетесь законно назначенным регентом, бездоказательные обвинения в ваш адрес могут быть расценены как государственная измена независимо от того, кто именно выступает обвинителем.
  - И? - подался вперед Ренальд.
  - Ее Величество ответила мне, что это внутреннее дело Вертана, с чем я позволил себе не согласиться, поскольку между нашими странами существуют определенные договоренности, в немалой степени зависящие от преемственности власти. Похоже, это весьма разгневало королеву, однако я намекнул на то, что она своими действиями создала все условия для смены династии...
  Ренальд потемнел лицом. То, о чем он старался не думать, и чего боялся: лишь чудом не проигранная война вызвала определенные волнения среди аристократов. Кто знает, что было бы, не умри король Этельрад от удара? Возможно, через пару месяцев он бы погиб совсем от других причин, а с ним - и Нарвен. Коронация Нарвена, пользующегося любовью народа и симпатиями армии, заставила заговорщиков присмиреть, а розыски Тайной службы - уйти в подполье. Что случится, если станет ясно, что Нарвена не спасти или что он в таком состоянии надолго? Тем более сейчас, когда уничтожено все руководство Тайной Службы! А уж если король Ретлар решит, что для него выгоднее поддержать претендента, который из благодарности и страха будет проводить проартиарскую политику...
  - И каков результат? - прилагая все усилия для того, чтобы не выказать своего гнева и страха, спросил он.
  - Результат... Похоже, Ее Величество вполне искренне испугалась: судя по всему, она не понимала, к каким последствиям могут привести ее действия. Так что, несмотря на явное недовольство Верховного жреца, мне удалось добиться заверений королевы в том, что нам будет предоставлен доступ к сведениям, касающимся расследования покушения на короля.
  - Неужели она так уверена в себе? - не выдержал Ренальд.
  - Думаю, она скорее убеждена в вашей виновности, а участие Артиара в расследовании в качестве...
  - Наблюдателя.
  - Именно так, - щелкнул пальцами посол, - так вот, оно защищает королеву Лиену от обвинений в пристрастности. Особенно с учетом того, что у нас нет причин поддерживать ни саму королеву, ни тем более ее торланскую родню. Итак, вот что мне удалось узнать... В восемь часов вечера Его Величество принял у себя Верховного жреца. После его ухода он вызвал секретаря, отдал ему распоряжения на завтра и отпустил, сам оставшись в кабинете. Жрец ушел как раз во время смены караула, так что его видели целых пятеро гвардейцев: две смены и разводящий офицер. Секретарь ушел практически сразу после этого, сказав охране, что король отпустил его, решив поработать в одиночестве. Через некоторое время после этого к королю пытался попасть Главный церемониймейстер, но Его Величество отказался принять его и велел охране никого из придворных к нему не впускать. После этого, по показаниям гвардейцев, те неотлучно дежурили перед дверью до тех пор, пока не пришла королева. Что было дальше, вы знаете и сами.
  - Это какой-то бред! - не выдержал Ренальд, - мне передали, что король вызывает меня, и я поспешил к нему! У двери действительно дежурили двое гвардейцев, и я удивился тому, что они мне незнакомы...
  - А вы знаете в лицо всю гвардию короля? - слегка недоверчиво уточнил посол.
  - Всех, кто имеет доступ к королю. И не только в лицо, я располагаю довольно подробными сведениями о них. И более того, допуск такого уровня лорд Родрик согласовывал со мною и лордом Ирваном! Именно поэтому я удивился, заметив незнакомые лица... А вот тех двоих, что зашли в кабинет по зову королевы, я знаю: Лоран эн Ситар и Дарван эн Фарит. Не понимаю, как такое может быть! Они бы не стали врать, и ведь я их тоже не видел... Но ведь есть же мой камердинер, который передал приказ короля! - встрепенулся Ренальд.
  - Он это подтвердил, несмотря на все угрозы в его адрес, вот только опознать передавшего приказ он не смог. Более того, описание внешности посланца не соответствует ни одному обитателю дворца.
  - Это же невозможно!
  - Согласен, однако все складывается против вас: нет доказательств того, что король вас вызывал, как вы попали к нему в кабинет и когда - никто не знает, королева застала вас рядом с Его Величеством, находящимся в бессознательном состоянии... Но самое главное обвинение против вас состоит в том, что только вы имели доступ к артефакту, обеспечивающему магическую защиту дворца. Это правда? - посол посмотрел на своего гостя требовательным взглядом.
  - Да, насколько я знаю, - ответил тот.
  - Насколько вы знаете?
  - После всего, что я только что услышал, я не уверен, что знаю хоть что-то, - горько произнес Ренальд. - И не понимаю, как можно было обойти защиту! Она должна была спасти короля от любых действий, могущих причинить ему вред, и я точно знаю одно: я никого не подпускал к ней!
  - Могу я спросить, вы ее настраивали или лишь подзаряжали?
  - Только заряжал, я не артефактор и поэтому не лез в настройки. Значит, меня обвиняют... если я правильно помню, законники называют это "по совокупности косвенных улик".
  - Верно, - лорд Итор посмотрел на Ренальда с сочувствием, - скажите, милорд, кого еще кроме короля защищает дворцовый артефакт?
  - Простите, но это государственная тайна, и открыть ее вам я могу только по приказу Его Величества, - сухо ответил тот.
  - Хорошо, я поставлю вопрос по-другому: могло ли при действующей защите быть оказано ментальное воздействие на охранявших короля гвардейцев?
  - Это возможно, я полагаю. Но ментальное воздействие... У нас нет ни одного менталиста, не хотите же вы сказать, что в этом замешаны эльфы?!
  - А почему бы и нет? - чуть склонив голову, спросил посол.
  - Милорд, вы прекрасно понимаете это и без меня, - хмыкнул Ренальд, - эльфам крайне невыгодно изменение политической обстановки именно сейчас! Вот после выплаты хотя бы той части контрибуции, что полагается в этом году - возможно, но раньше...
  - И у Вертана не было конфликтов с Эльтарраном?
  - Таких, чтобы поставить под удар исполнение условий мирного договора - нет. А некоторые... разногласия, скажем так, мы разрешили в рабочем порядке.
  - На самом деле в виновность эльфов я тоже не верю, - кивнул посол, - и подозреваю кое-кого другого.
  - Кого? - Ренальд подался вперед.
  - Хм... Милорд, прежде я хотел бы получить ваше слово: в случае, если Его Величество выздоровеет и вы займете при нем свое прежнее место, вы будете поддерживать нашу политику.
  Ренальд покачал головой, вставая:
  - Простите, граф, но я не дам вам этого слова. Я обязан верностью королю и своей стране, и служу только им. Если мой ответ заставит вас отказать мне в гостеприимстве... Что ж, быть по сему!
  Посол пожал плечами:
  - Уверяю вас, милорд, я не пытаюсь купить вашу верность - подозреваю, она не продается. Но должен был хотя бы попытаться, не находите? Прошу вас, присядьте!
  - Пожалуй, на вашем месте я тоже попробовал бы, - сдался Ренальд, снова опускаясь в кресло.
  - Продолжим? Вы спросили, кого я подозреваю... Насколько сильна ваша агентура в Торлане?
  - Не слишком, - с тяжелым вздохом признался Ренальд, - последние годы жизни короля Этельрада не были легкими как для страны, так и для Тайной Службы. Да вы и сами это прекрасно знаете!
  - Вы правы, знаю. Видимо, именно поэтому мимо вас прошли сведения о том, что верхушка торланского жречества ищет способы оказания ментального воздействия без использования магии.
   Произнеся эти слова, посол внимательно посмотрел на своего побледневшего гостя. Тот сглотнул и спросил:
  - Вы уверены?
  - К сожалению, да. Мы также знаем о том, что эти исследования увенчались успехом, но без подробностей: сообщивший это агент бесследно исчез.
  - Это с легкостью объясняет ситуацию с гвардейцами: их вполне могли на какое-то время убрать от покоев короля, заменив на людей жрецов, а потом сделать обратную подмену и вызвать к королю меня. И это снова приводит нас к Торлану, - скрипнул зубами Ренальд.
  - Или к жрецам, это не обязательно равнозначно. Хотя я убежден в одном - ваши жрецы находятся под сильнейшим влиянием торланцев.
  - Это действительно так. Похоже, жрецы снова хотят править королями, как некогда было, и направляет все это торланское жречество. Возможно, именно политика короля, направленная на уменьшение влияния жрецов, и в особенности - планируемая чистка верхушки нашей Церкви и послужила причиной покушения...
  - Полагаю, вы правы. Как вы понимаете, мы не желаем допустить чрезмерного усиления жрецов в ущерб светской власти, поэтому...
  - Предпочтете остановить их здесь, а не на своей территории, - с горечью произнес Ренальд, - весьма логично. А как обстоят дела в Артиаре?
  - Его Величество жестко контролирует наших жрецов, и наш Верховный прекрасно понимает, как далеко он может зайти, а также то, что сан не дарует бессмертия. Возвращаясь к вашему делу... Увы, все сомнения трактуются Ее Величеством отнюдь не в вашу пользу, в том числе и ваш побег.
  - Лорд Итор, позвольте спросить... Лорд Родрик, командующий гвардией...
  - Вы хотите узнать, не было ли ему предъявлено обвинение в соучастии? Нет, лорд Родрик смог доказать, что действовал в полном соответствии со служебным долгом: увидел, как незнакомцы в одежде охранников Верховного жреца волочат куда-то залитого кровью лучшего друга и советника короля и, естественно, исполнил ваш приказ защитить его.
  - Но я не... - Ренальд прервался и хмыкнул, увидев выражение на лице посла, - простите, совсем забыл о том, что действительно отдал ему такой приказ. Но я прервал вас, прошу прощения.
  Посол улыбнулся и продолжил:
  - Как пояснил лорд Родрик, на тот момент ему ничего не было известно о покушении. Он выразил "искреннее сожаление" в том, что ему и его людям пришлось убить охранников, но заявил, что и помыслить не мог, что вы могли причинить Его Величеству какой-либо вред. И что он лично и гвардия не поверят этому, пока им не будут представлены по-настоящему веские доказательства, а пока уверен, что ранили вас без всяких оснований. Представляете, сказал это королеве в лицо, со всем почтением, разумеется... Добавив при этом, что он лично и все его люди будут защищать короля, наследного принца и саму королеву до последней капли крови, причем от всех - весьма выразительно посмотрев при этом на Верховного жреца. Ее Величеству осталось лишь поблагодарить его за верную службу и попросить не распространяться о случившемся до окончания расследования.
  - Благодарение Богам, что лорд Родрик не пострадал! - облегченно выдохнул Ренальд, - я боялся, что его обвинят в соучастии.
  - О, вот что интересно! Самого лорда Родрика и его людей допрашивали относительно того, куда вы исчезли, но они твердят одно: пока шло сражение с охранниками Верховного жреца, им было не до того, а потом вы как сквозь землю провалились. Так что он оказался последним, кто видел вас живым, хотя и несколько... нездоровым. Кстати, ваше исчезновение сыграло против королевы: шепчутся, что вас попросту прикончили, чтобы вы не смогли оправдаться. Никто не верит в то, что с такой раной вы могли сбежать! И если при дворе у вас практически нет сторонников, то в армии дело обстоит иначе. Думаю, скрывать то, что вы живы - превосходная идея!
  - Меньше всего я бы хотел оказаться причиной раздора... - тяжело вздохнул Ренальд.
  - Возможно, это поможет мне убедить Ее Величество подпустить магов-целителей к королю, - обнадежил его посол, - пусть и под наблюдением жрецов. Сейчас позиции королевы довольно-таки шатки...
  - Дай-то Боги! Лорд Итор, я вот о чем подумал: если то, что случилось с королем, по сути своей целительство, то защита дворца ему не помеха.
  - То есть она защищает лишь от того, что способно причинить вред?
  - Да, более того... Я вспомнил один случай, который свидетельствует: защита пропускает внешне агрессивные действия, направленные во благо короля!
  - Например, спеленать магией, не дав совершить ошибку? - предположил посол и, заметив неприкрытое изумление на лице своего собеседника, пояснил, - я не маг, но знаю о магии многое. Таково требование нашего короля: каждый, кто занимает определенное положение, обязан владеть хотя бы общими знаниями о возможностях и опасности магии.
  - Очень мудрый подход. Впрочем, я всегда питал искреннее уважение к королю Ретлару, вашей стране исключительно повезло с правителем.
  Посол улыбнулся и заметил задумчиво:
  - А ваша идея с направленной не во вред магией нравится мне все больше! Тем самым рассыпается в прах самое тяжелое обвинение против вас... Пожалуй, стоит на этом сыграть! Знать бы еще, кто мог оказать на короля такое воздействие... Впрочем, если магов всё же допустят к королю, то есть шанс найти виновного.
  - Надеюсь, это сработает! - искренне воскликнул Ренальд. - А что с вашим делом относительно возвращения опеки Артиара над одаренными леди?
  - Тут не всё так гладко, лорд Тэльрион пытается оспорить наши доводы. Хорошая новость состоит в том, что он почти согласился признать, что леди Элиру и ее подруг в их бегстве из дворца вела Судьба. Так что он готов отказаться от претензий на них в обмен на то, что остальные леди немедленно уедут в Эльтарран и эльфам будут переданы все кристаллы- концентраторы.
  - Забавно, - протянул Ренальд, - а мне не показалось, что лорд Тэльрион искренне верит в Судьбу. Видимо, в нынешних условиях он готов пожертвовать частью, чтобы спасти остальное... Полагаю, вы должным образом преподнесли ему ситуацию?
  - Разумеется, - усмехнулся посол, - припомнил нападения на наших леди в пути, а также сообщил, что леди Элира и ее подруги серьезно испугались за свою жизнь, узнав о покушении и том, кого в нем обвиняют.
  - Пытаетесь вбить клин между союзниками?
  - Эльфами и жрецами? Было бы глупо не попытаться столкнуть между собой двух наших врагов, не находите?
  Ренальд кивнул и уточнил:
  - Так что вы решили?
  - Я тяну время, пока мы договорились, что до окончания расследования все леди останутся здесь. Хотя если мне придется решать, то я готов пожертвовать остальными ради этой четверки. Тем более что они единственные, в ком мы были абсолютно уверены: они ни при каких обстоятельствах не выберут эльфов.
  - А можно ли договориться таким образом, чтобы Эльтарран отказался от претензий на леди Элиру и ее подруг в любом случае?
  - Такой вариант действительно есть, но лорд Тэльрион предварительно желает побеседовать с самой леди Элирой. Если ей удастся его убедить...
  - Уверен, что удастся, леди Элира - незаурядная девушка. Могу ли я хоть чем-то помочь?
  - Увы, нет. Сейчас главное, чтобы никто не заподозрил вашего присутствия здесь и вообще того, что вы живы. Отдыхайте, набирайтесь сил, и если вспомните хоть что-то полезное - сообщите. Кстати, у меня возник вопрос насчет ваших одаренных соотечественников... Возможно, для них будет безопаснее покинуть Вертан, хотя бы на время? Особенно с учетом случившегося с королем и лордом Ирваном!
  Ренальд с трудом сдержал горькую усмешку. Да уж, Артиар не упустит своей выгоды ни при каких обстоятельствах! Почему бы не предложить защиту и помощь вертанским магам в столь сложных обстоятельствах? А там, глядишь, кто-то из них не захочет возвращаться на родину, особенно если в Вертане усилится влияние жрецов...
  - Полагаю, это возможно, - скрепя сердце ответил он. - Скажите, а что вообще сообщили о случившемся?
  - Ничего, что с моей точки зрения весьма разумно: пока ваша вина не доказана, не стоит будоражить народ.
  - Слухи всё равно пойдут, - качнул головой Ренальд. - Да, придворные могут молчать, гвардии можно приказать, но слуги...
  - Да и гвардейцы вряд ли будут столь молчаливы! Полагаю, через некоторое время либо "найдут", - посол выделил это слово интонацией, ясно давая понять свое мнение о подобных находках, - неопровержимые доказательства против вас, либо объявят, что Его Величество заболел, а вы... Да мало ли! Например, убиты либо похищены злоумышленниками, в роли которых может быть кто угодно: ваши соотечественники-маги, эльфы, ваши личные недоброжелатели, мы...
  - И как же тогда заткнут рты тем, кто будет знать правду? - усмехнулся Ренальд.
  - Одним из двух способов: сталь или золото. Что ж, думаю, мне стоит еще раз встретиться с Ее Величеством, а вы отдохните и подумайте: вдруг вам все-таки придет на ум еще что-либо, способное помочь.
  - Благодарю, - Ренальд встал, учтиво поклонился и вышел из комнаты.
  Посол проводил его взглядом и вздохнул. За время пребывания в Вертане он проникся симпатией к герцогу эн Арвиэр и по-человечески искренне желал ему оправдаться. А вот с точки зрения политики... Интересы Артиара прежде всего, и только король будет решать, какие союзы выгоднее для страны. Благодарение Богам, что Его Величество всецело одобрил принятые ночью решения!
  Тряхнув головой, лорд Итор отбросил прочь мысли о герцоге эн Арвиэр, задумавшись о переговорах с эльфами - вот где потребуется вся его изворотливость...
  
  Глава 19.
  
   Сад при посольстве Артиара, следующий день.
  
  Элира медленно шла по дорожке, бездумно разглядывая сочную зелень кустов и яркие южные цветы. В воздухе витал тонкий аромат, стрекотали какие-то насекомые - удивительно мирная картинка, так не похожая на ту бурю, что бушевала в ее душе...
  Увитая диким виноградом беседка показалась девушке подходящим местом для размышлений. Опустившись на скамейку, Элира уставилась в пространство. Только что состоявшийся разговор с подругами дался ей нелегко, несмотря даже на поддержку Риаллы. А ведь это еще только начало... "Вот это и называется - вляпаться в большую политику, - горько подумала девушка, - а ведь так хотела держаться от всего подальше". Нахмурившись, она принялась анализировать все, что ей удалось узнать...
  - Эли!
   Негромкий оклик Дориата заставил девушку встрепенуться.
  - Здравствуй, Дор, - ответила она, продолжая задумчиво выводить пальцем замысловатые узоры на скамейке, - ты хотел поговорить? Или отчитать меня? Впрочем, какая разница! Садись, поболтаем!
  Дор сел рядом и вздохнул, сестра покосилась на него и спросила:
  - Ну что, теперь ты "вспомнил", как вывел меня и остальных из дворца?
  - Да, и тебе придется рассказать об этом подругам. В случае необходимости они должны подтвердить, что все именно так и было. Естественно, глаза им никто не завязывал, они все это видели... Кстати, ты рассказала им о нашем родстве?
  - Пришлось... Дана и Лари на меня обиделись, - вздохнула Элира, - дай Боги, ненадолго. А ты говорил своим друзьям?
  - Нет, возникнет необходимость - скажу, но пока предпочитаю молчать: в отличие от твоих подруг, им это знать необязательно. Так что, будешь слушать историю нашего побега?
  - Разумеется.
  Брат вытащил из кармана круглую металлическую пластинку с гладким черным камнем в центре. Накрыл камень ладонью и направил Силу - девушка почувствовала это - и тут же перед ними в воздухе повисла миниатюрная модель королевского дворца вкупе с дворцовым парком и оградой. Элира восхищенно покачала головой:
  - Потрясающе, я и не думала, что такое возможно!
  - Я тоже, думаю, это артефакт разведки. Смотри, вот это то крыло, в котором находились ваши комнаты, а вот тут мы якобы встретились...
  Обсуждение заняло довольно много времени, Элире пришлось даже внести кое-какие поправки в придуманную для Дора историю. Наконец она удовлетворенно кивнула:
  - Отлично, вот теперь нас попросту никто не сможет подловить на несоответствиях, даже если попытается. Хотя вряд ли кто-то захочет это сделать... Или нет? - она настороженно уставилась на брата.
  - Возможно, тебя захотят допросить вертанские дознаватели, - мрачно ответил Дориат.
  - Ну и что? - девушка легкомысленно пожала плечами, - пытать меня они не будут, да и скорее всего допрашивать им меня придется в присутствии лорда Итора. Вряд ли посол согласится на иной вариант!
  - И тебе всё равно?! - не выдержал брат, - Эли, это допрос, даже если он будет замаскирован под светскую беседу! А еще на нем может присутствовать посол Эльтаррана... Ты готова все это вынести?
  - А ты? - резко возразила та, - и не говори, мол, "я мужчина"! С двенадцати лет мне приходилось лгать и изворачиваться, скрывая то, что ритуал на меня не подействовал! О, у меня была такая школа лицемерия, которая тебе и не снилась!
  - Эли...
  - Что "Эли"? Ты ожидал увидеть хрупкую светскую леди, нежную и уточнённую? Ее нет, Дор, это лишь одна из моих масок! Может, расти я в любви и холе, была бы иной, но...
  - Мы все любим тебя, Эли, - обиженно возразил ей брат, - я, Фаррин, родители... Может, это и не было видно, но матушка искренне за тебя переживала! Только узнав о сути ритуала, что вы проходите, я понял причину ее внешней холодности - она боялась привязать тебя к семье больше, чем следует, но это не значит, что она не любила тебя!
  - Я тоже поняла это, пусть и поздно, - тихо сказала Элира, запал её исчез, - но главное ведь не в этом... Я не такая, какой ты ожидал меня увидеть, так? Ты разочарован?
  - Ты истинная эн Таронн, - мягко возразил ей брат, - маленькая колючка превратилась в гибкий клинок, красивый, но смертоносный для врагов. И я горжусь тобой, сестренка!
  Элира растерянно посмотрела на него и вдруг почувствовала, как на глаза навернулись слезы. Дор ласково улыбнулся ей, переплетя пальцы с пальцами сестры:
  - Ты умница, и я верю, что ты обведешь вокруг пальца и надутых вертанцев, и надменных эльфов. У них просто не останется выхода, им придется поверить тебе! Однако... - он резко помрачнел, - это приводит нас к тому, что произошло на самом деле. Эли, ты же понимаешь, что вся эта история чуть не уничтожила твою репутацию? И что если хоть кто-то проговорится о том, как все было на самом деле, перед тобой закроются двери всех приличных домов?
  - И кто же может проговориться, по-твоему? - голос Элиры снова стал прохладно-отстраненным.
  - Да никто, но дело ведь не в этом! Эли, ты...
  - Не должна была помогать герцогу эн Арвиэр? Должна была упасть в обморок при виде залитого кровью мужчины или позвать стражу? - жестко и холодно спросила девушка, - а если бы ты, упаси Боги, оказался в такой ситуации? Ты бы предпочел получить помощь или же стать жертвой, зато осознавать, что ничем не омрачил репутацию леди?
  - Я бы не оказался в такой ситуации, - буркнул Дориат, отводя глаза под требовательным взглядом сестры, - ты вообще-то понимаешь, с кем связалась?
  - Более чем. Ты знаешь, что именно его мне настойчиво советовали избрать своим мужем?
  Брат поперхнулся, недоверчиво глядя на нее:
  - Ты серьезно? Почему именно ты? И зачем?
  - Видимо, понадеялись, что я смогу на него влиять в пользу Артиара, - почти равнодушно пожала плечами Элира, - впрочем, я и ранее догадывалась, что это невозможно, а при личном знакомстве лишь уверилась в этом. Почему именно я, следует спрашивать у леди Нираны, а может, и у Его Величества короля.
  - А ты знаешь, что во время войны именно герцог возглавлял вертанских магов? Что это он устроил ловушку у Врат, в которой чуть не погибли отец и Фаррин?
  - Дор, тогда была война, в которую Вертан втянула глупость прежнего короля. Разве ты бы не сделал все от тебя зависящее ради своей страны?
  - Сделал бы, как и любой дворянин. И всё же герцог... Эли, неужели он тебе понравился? Я имею в виду...
  - Как мужчина? Дор, в этом смысле мне вообще никто не нравится! Я просто оказала помощь тому, кто в ней нуждался, и все, хотя уважение к нему я безусловно испытываю. Но к чему твои расспросы? Надеюсь, ты не собираешься заставить его на мне жениться из-за того, что он якобы меня скомпрометировал? Ты же слышал слова лорда Итора и должен догадываться, в каком состоянии может быть маг, которому в спину вонзили такой кинжал!
  - Он вообще-то и сам мог предложить это, - ворчливо заметил тот, - хотя сейчас соглашаться на это было бы глупостью с твоей стороны. Не хватало еще тебе стать женой обвиняемого в измене! Надеюсь, ты будешь держаться от него подальше?
  - Дор, я разберусь с этим сама. Главное, чтобы нас не отдали эльфам! Ты что-нибудь знаешь по этому поводу?
  - Да, вроде бы эльфы согласны не претендовать на вас четверых в обмен на немедленный отъезд остальных в Эльтарран. Думаю, посол еще посоветуется с тобой относительно этого.
  Дориат помрачнел, о чем-то задумавшись. Элира сжала руку брата:
  - Что случилось?
  - Если вас вернут в Артиар, мне не видать Риа как своих ушей. Ее отдадут замуж за какого-нибудь более влиятельного мага, чем второй сын, пусть и графа...
  Девушка недобро усмехнулась:
  - Вот уж нет! Сам посуди, наша верность сейчас крайне нужна послу, а значит...
  - На него можно слегка надавить, - подхватил брат, отвечая ей такой же ухмылкой, - а если быстро заключить брак, то никто не сможет нас разлучить! Думаю, Риа не обидится, если у нас не будет пышной свадьбы?
  - Полагаю, что нет, - улыбнулась Элира и лукаво заметила, - а вот сейчас я у нее и спрошу... Риа, иди к нам!
  Девушка помахала показавшейся в конце дорожки подруге. Дориат покачал головой:
  - Я сам. Оставишь нас ненадолго?
  - Хорошо. Только смотри, не скомпрометируй ее, а то придется жениться!
  Подпустив напоследок шпильку, Элира подмигнула с трудом сдержавшему смех брату и направилась к особняку, лукаво улыбнувшись подруге на прощание.
  Стоявший у окна Ренальд проводил взглядом стройную фигурку в простом платье и вздохнул, вспомнив злой взгляд в свой адрес от лорда Дориата. Остается только надеяться, что брат и сестра не поссорились из-за того, в какое положение ее поставила самоотверженная помощь ему! И что история побега, относительно которой посол советовался с ним, покажется убедительной всем, кто будет ею интересоваться...
  Мужчина нахмурился: положение, в котором он оказался, тяготило его все больше. Привыкший сам принимать решения и действовать, он оказался в зависимости от того, что делают другие, заложником ситуации. А теперь еще и просто - заложником, если не пленником, и единственной его связью с внешним миром оставался лорд Итор. Не раз и не два за последние часы Ренальд размышлял над тем, чтобы покинуть посольство и попытаться действовать самостоятельно. Будь жив лорд Ирван, он бы так и поступил, но сейчас...
  
  Торен. Королевский дворец, вечер того же дня.
  
  - Ваше Величество, - посол Артиара склонился в безупречном поклоне.
  - Рада снова видеть вас, граф. Представьте нам ваших подопечных.
  Голос королевы был тусклым и безжизненным, радости в нем точно не чувствовалось, впрочем, как и других эмоций.
  - Лорд Дориат эн Таронн, его сестра леди Элира эн Таронн.
  - Поднимитесь, - короткий и столь же лишенный эмоций приказ.
  Встав, Элира взглянула на королеву, невольно почувствовав жалость: казалось, с момента их представления ко двору та не сомкнула глаз, а страх и тоска в ее взгляде были прямо-таки физически ощутимы.
  - Лорд Нервис задаст вам несколько вопросов, - королева кивнула на стоявшего рядом с троном мужчину лет пятидесяти с суровым лицом, - надеюсь, вы ответите на них искренне. Лорд Итор, полагаю, мое присутствие здесь не требуется.
  - Как будет угодно Вашему Величеству, - склонил голову лорд Итор, - и позволю себе сообщить, что я посоветовался с целителями и артефакторами, так что появились кое-какие новые предположения, могущие оказать весьма существенное влияние на расследование. Если же выяснится причина нынешнего состояния Его Величества, то появится шанс на его излечение...
  - Поговорим об этом завтра, сейчас уже поздно. В полдень вас устроит? - прежде чем сказать это, королева оглянулась на едва заметно кивнувшего Верховного жреца.
  - Разумеется, Ваше Величество, - ответил посол.
  Кивнув, королева встала и вышла, провожаемая поклонами и реверансом Элиры. Когда дверь закрылась, девушка поднялась и обнаружила, что на них с братом скрестились взгляды всех присутствующих в комнате.
  Лорд Нервис - несомненно, дознаватель, Верховный жрец, посол Эльтаррана... Девушка скромно опустила ресницы, не забыв предварительно с наивным девичьим восхищением "незаметно" покоситься на действительно очень красивого эльфа. Тот явно заметил это и чуть расслабился, внимательно рассматривая ее.
  Служанки постарались на славу: сейчас Элира снова предстала перед всеми в образе юной и наивной особы. Казалось, эта нежная красавица никогда не видела боли и грязи, а от грубого слова может упасть в обморок. Лорд Итор взглянул на невольно смягчившиеся лица дознавателя и эльфийского посла и хмыкнул про себя, вспомнив, как эта юная девица жестко поставила ему условие: хотите, чтобы мне поверили с гарантией? Дайте слово чести, что одобрите брак моего брата и Риаллы! Впрочем, он и без того не собирался ему препятствовать: лорд Бриарн сказал ему, что у этой пары идеальная магическая совместимость, так почему бы и не посодействовать влюбленным? Так что слово он дал с легкой душой и сейчас наслаждался виртуозной игрой леди Элиры. Тем временем лорд Нервис решил наконец приступить к допросу.
  - Леди Элира, расскажите нам, как вы покинули дворец позавчера и что произошло перед этим? - голос дознавателя был полон отеческого тепла.
  Девушка робко улыбнулась ему, затрепетав ресницами, и начала свой рассказ:
  - Я готовилась отойти ко сну, когда услышала шум в коридоре и решила полюбопытствовать, что происходит...
  Придуманную послом историю она рассказывала так, что даже Дориат поймал себя на том, что готов целиком и полностью поверить ей! Он никогда не думал, что можно краснеть и бледнеть по заказу, а Эли удавалось проделывать это как раз в нужных местах. Наверное, именно поэтому ей явно поверили: у самого Дора лишь переспросили, все ли Элира сказала верно. Он подтвердил, уточнив некоторые моменты и поправив сестру в мелочах. Заучивая придуманную послом историю, они дружно решили: будет правдоподобным, если они не сойдутся в отдельных деталях, особенно тех, на которые девушка могла не обратить внимания.
  - Если хотите, можете опросить еще и моих подруг, - предложила Элира.
  - Не думаю, что в этом есть необходимость, тем более они явно знают меньше вас, - отмахнулся дознаватель и небрежно бросил, - леди Элира, а вы случайно не видели герцога эн Арвиэр?
  - Простите? - Элира подняла на того полный недоумения взгляд, - конечно, я знаю, кто он такой, и знаю, что это именно его искали тогда, но мы ведь не были представлены! Даже если я мельком видела каких-то мужчин в коридорах, откуда я могу знать, был ли среди них герцог?
  - Простите, миледи, я действительно не подумал, - ответил дознаватель, - может, вам довелось увидеть что-либо необычное?
  - Что-либо необычное? - голос Элиры задрожал, казалось, она сейчас заплачет, - да с тех пор, как мы пересекли границу Вертана, кругом только необычное и есть! Нас несколько раз даже убить пытались, представляете? А ведь мы никому ничего не сделали! Милорд, - она обернулась к Верховному жрецу, - мы слышали слова жрецов, будто маги - воплощение зла! Разве я похожа на злодейку? Если бы не мужество наших доблестных защитников, мы бы и вовсе не добрались до Торена! А теперь вы спрашиваете, видела ли я что-нибудь необычное?! - на этих словах голос ее надломился, а на глазах выступили слезы.
  Дориат обнял сестру, бросив на допрашивающих гневный взгляд, и начал шептать ей что-то утешительное. Глядя поверх ее головы, резко спросил:
  - Вы хотите еще что-то узнать? Неужели нельзя быть хоть чуть поделикатнее?
  - Простите, леди Элира. На самом деле я хотел узнать, не видели ли вы раненого...
  Девушка помотала головой.
  - Что ж, благодарю, миледи, милорд, - дознаватель поклонился, - лорд Итор.
  Посол слегка склонил голову, провожая взглядом лорда Нервиса и Верховного жреца, а затем повернулся к послу Эльтаррана.
  - Лорд Тэльрион...
  - С вашего позволения я бы хотел кое-что уточнить у очаровательной леди Элиры, - ответил тот.
   Девушка подняла все еще влажные глаза на эльфа и робко улыбнулась ему, невольно залюбовавшись красивым лицом мужчины, губы которого сложились в чарующую улыбку. "Да такому и менталист не нужен, - промелькнула у нее мысль, - одной улыбки достаточно! А уж голос..." Несмотря на всю нелюбовь к остроухим сердце ее забилось сильнее от ласкающих слух бархатистых ноток. Элира с жаром заверила его:
  - Я с радостью отвечу на ваши вопросы, лорд Тэльрион!
  - Скажите, миледи, вы действительно считаете, что нападения могли быть вызваны влиянием жрецов?
  - Увы, милорд, это так. Ведь были еще и случаи, когда в наш адрес раздавались оскорбительные выкрики, и всякий раз толпу сопровождал жрец...
  - Понятно, - на совершенное лицо набежала тень, - значит, Ваше бегство в посольство...
  - Я и мои подруги испугались того, что обвинение главного мага Вертана вызовет нападения на всех одаренных. А мы находились как раз под рукой... Благодарение Богам, что брат почувствовал мой страх!
  - Я и мои соотечественники не позволили ли бы и волоску упасть с вашей головы, прелестная леди, - лорд Тэльрион коснулся губами пальцев Элиры.
  - О, милорд, - девушка чуть порозовела, - я не сомневаюсь в доблести подданных Эльтаррана, но я артиарка до глубины души. Только под защитой артиарцев я могу чувствовать себя в безопасности, и мои подруги полностью разделяют мои убеждения. Да и вряд ли мы могли обратиться за помощью к вам или вашим соотечественникам, это было бы неприлично! Брат - единственный, кто мог помочь мне, не нанеся ущерб моей репутации.
  - Леди Элира скромно умолчала еще кое о чем, - вмешался лорд Итор, - эти очаровательные леди - верные подданные своей страны, и они сочли необходимым сообщить мне правду о том, что творится во дворце. За что я им безмерно благодарен!
  - Служить своей стране - долг каждой аристократки, - Элира с достоинством склонила голову.
  - Похвальная позиция, - задумчиво кивнул эльф, явно оценивающе разглядывая девушку, - но неужели вам никогда не хотелось увидеть красоты Эльтаррана?
  В обольстительном голосе было неверие и обещание. Элира опустила ресницы, пряча злой блеск глаз, и снова посмотрела на эльфа. Краем глаза она заметила напряженное лицо посла, страх в глазах брата... и ответила:
  - Я мечтала об этом, эльриэ, но Судьба ведет меня иным путем, мой путь - в стороне от Великого Леса, - казалось, в комнате ударила молния - мужчины замерли, стоило девушке перейти на чистейший эльфийский, - Её веления важнее сиюминутных желаний смертных.
  - Вы правы, миледи, смертные не могут спорить с Судьбой, - чуть помедлив, на том же языке ответил эльф и перешел на артиарский, - лорд Итор, Эльтарран готов официально отказаться от претензий на леди Элиру, Риаллу, Данару и Ларику в обмен на немедленную передачу нам всех кристаллов-концентраторов, причитающихся в качестве контрибуции в этом году. О судьбе остальных леди предлагаю договариваться отдельно.
  Лорд Итор чуть склонил голову и повернулся к Элире и ее брату:
  - Лорд Дориат, леди Элира, я прошу вас подождать меня в карете.
  Дориат безмолвно поклонился, Элира присела в реверансе, и они вышли, оставив дипломатов одних. Дождавшись, пока их шаги стихнут, посол Артиара заговорил:
  - Артиар готов принять предложение Эльтаррана, однако встает вопрос о правах Вертана. Согласно мирному договору именно Вертан должен получить нашу контрибуцию, в том числе и кристаллы.
  - Согласно соглашению между Вертаном и Эльтарраном кристаллы полностью передаются нам, - прохладным тоном заметил эльф.
  - Я не сомневаюсь в ваших словах, милорд, но гарантом этого соглашения были король Нарвен и герцог эн Арвиэр. Первый - в магической коме, второй - то ли убит жрецами, то ли сбежал, обвиненный в покушении на своего повелителя... Как я уже и говорил вам, правомочность королевы вызывает сомнения, да и править явно будет не она. Тем не менее Его Величество король Ретлар уполномочил меня принять указанное предложение, выразив надежду, что в случае возникновения связанной с кристаллами спорной ситуации вы засвидетельствуете исполнение нами договоренностей.
  - Я готов подписать соответствующие бумаги. Если желаете, мы сделаем это прямо сейчас.
  - Превосходно. Со своей стороны я попрошу вас как можно скорее забрать кристаллы-концентраторы: если о нашей договоренности узнают, то вполне могут напасть на посольство. Или, что еще хуже, тайком пробраться и уничтожить кристаллы! Мне крайне не хотелось бы нового конфликта между нашими странами из-за религиозных фанатиков. Точнее, легковерных глупцов, умело управляемых теми, кому выгодно полное исчезновение магии Итравы.
  - Я пришлю за ними сегодня же, - кивнул эльф. На лице его не отразилось ничего, но лорд Итор точно знал - его слова попали прямо в цель.
  Элира и Дориат не проронили ни слова, пока шли по дворцовым коридорам. Только когда за ними захлопнулись дверцы кареты, Дор шумно выдохнул и обнял сестру:
  - Эли, ты была восхитительна! Проклятье, да я и сам тебе поверил! Слушай, а как тебе удавалось краснеть и бледнеть в нужных местах?
  - Сила. Ты даже не заметил, верно?
  - Верно, но как? Хотя я сейчас не чувствую в тебе одаренную... Слила Силу в кристалл?
  - Да, практически полностью. Ну а такие... мелкие штучки... мне удаются довольно неплохо.
  - Я бы сказал, великолепно. Спасибо, сестренка!
  - Когда свадьба? - лукаво посмотрела та на брата.
  - Завтра утром, мы решили не тянуть. Надеюсь, отец с матерью примут мой выбор, ну а если нет... Что ж, я и самостоятельно смогу обеспечить Риа достойную жизнь, главное, что мы не будем преследуемыми преступниками!
  - Верно, - кивнула Элира, - Дор, я так рада за вас! Все эти годы в Школе у меня не было никого ближе Риа, и я счастлива, что она действительно станет мне сестрой.
  - Хотел бы я, чтобы ты тоже нашла свое счастье, - вздохнул тот, накрывая ладонью пальцы сестры, - и, Эли... Ты ведь знаешь: что бы ни случилось, ты можешь рассчитывать на меня и Риа?
  Элира только кивнула, улыбнувшись. Некоторое время они сидели молча, прокручивая в уме все события и разговоры сегодняшнего дня, затем Дор встрепенулся:
  - Эли, я хотел спросить... Почему ты не сказала, что знаешь эльфийский? - открывшаяся дверца кареты заставила его замолчать.
  - Я бы тоже очень хотел это знать, - суховато произнес лорд Итор, садясь в карету. Крикнув кучеру: "трогай", он требовательно воззрился на Элиру.
  - Ответ простой, - девушка чуть улыбнулась, - я решила избавить вас от искушения сделать из меня шпионку в Эльтарране. Прежде всего потому, что уверена в бессмысленности этого шага: полагаю, наших девушек у эльфов ждет клетка, и остается надеяться, что хотя бы золотая.
  Мужчина молча покачал головой, изучающе глядя на нее, а затем признал:
  - Что ж, ваша игра была идеальной. Полагаю, и на эльфийский вы перешли не случайно?
  - Верно. Мне показалось, что лорда Тэльриона надо лишь слегка подтолкнуть к верному решению, и что знание мною эльфийского может помешать каким-то планам эльфов. Разумеется, была крохотная вероятность того, что эльфы не лгут относительно целей пребывания наших девушек в Эльтарране, и в этом случае знание мною эльфийского скорее оказалось бы плюсом, а не минусом.
  - Забавно, в какой-то момент мне показалось, что вы полностью очарованы лордом Тэльрионом!
  - Вам, а главное ему, и должно было так показаться, - Элира пожала плечами, - и потом, он на самом деле очень красив и умело пользуется своей внешностью и особенно - голосом. По правде говоря, его обаянию сложно сопротивляться.
  - Однако голову вы всё же не потеряли, - внимательно рассматривая девушку, произнес посол.
  - Я слишком хорошо знаю, что стоит за этой красотой.
  - Вы столь уверены в лживости эльфов? Почему?
  - Они начали эту войну, играя с нашими королевствами, как с фигурками в некоей странной игре, что им судьбы отдельных людей! И все их клятвы... Я уверена, в них таится ложь!
  - Жаль, что этого нельзя доказать... - процедил лорд Итор.
  - Можно попробовать. Ведь принимал клятву герцог эн Арвиэр? Если попросить его дословно воспроизвести клятву, то можно найти в ней узкие места...
  - Вы думаете, герцог мог их не обнаружить?
  - Я думаю, герцог мог не обратить внимание на какие-то мелочи либо не уведомлять об этом вас и, возможно, даже короля Нарвена - исключительно ради блага страны. Да зачем гадать, спросите у него сами!
  - К сожалению, это невозможно, герцог покинул посольство и я не знаю, где он сейчас находится, - развел руками посол.
  Элире стоило немалых усилий ничем не выдать своего недоверия. Нет, поверить в то, что посол убрал герцога из посольства, она могла - слишком приметная у того внешность, кто-нибудь мог и проболтаться, но вот насчет его незнания... Добровольно отказаться от такого рычага воздействия на политику Вертана?! Девушка представила реакцию леди Нираны, сочти она слова посла истиной, и вздохнула:
  - Жаль. Хотя, возможно, я слишком многое на себя беру - наверняка же вы заранее расспросили его об этом.
  - Да, однако у вас есть передо мной одно преимущество: вы знаете эльфийский. Увы, - вздохнул посол, - я его не знаю, во время моей учебы никто не мог подумать, что эльфы выйдут из своей добровольной изоляции и вмешаются в большую политику! Кстати, а кто-то еще из ваших соучениц владеет эльфийским?
  - Да, леди Алиссия, но она... как бы это лучше сказать... Словом, она такая, какой я только что притворялась.
  - Понятно. Да, таких в политических играх можно использовать лишь вслепую, а еще лучше - держать их от этого подальше.
  Некоторое время в карете царило молчание, а затем Элира негромко спросила:
  - Лорд Итор, а что теперь будет с нами?
  - Хмм... Ну относительно вашей подруги и брата все понятно - они поженятся, и дальше именно он будет отвечать за свою жену. Вы и двое остальных... Если не будет иных приказаний от Его Величества - останетесь здесь до окончательного решения проблемы с эльфами, затем вернетесь в Артиар. Дальше вас ждет замужество, хотя я должен признать - растрачивать такой талант по пустякам мне лично жалко. А чего бы хотели вы?
  - Стать магом - настоящим, а не источником Силы для других, и выбрать свою судьбу самой. И да, я знаю, что это невозможно, поэтому подчинюсь воле Его Величества, - ответила девушка.
  Брат сжал ее руку, Элира ответила ему теплой улыбкой. Дальнейший путь они проделали в полном молчании...
  
  Посольство Артиара. Через два часа.
  
  Ренальд отбросил книгу в сторону и выругался сквозь зубы. Ничего! И что толку в том, что он сильный стихийник, когда нужна магия исцеления?
  Он мрачно уставился в окно. Идеи, приходившие ему на ум, были одна другой глупее, он и сам понимал это. Выкрасть Нарвена? Да, возможно, он смог бы это, а толку? Как бы сильно сейчас ему не хотелось придушить Лиену, одно он понимал: та не сделает мужу ничего плохого. Да и убирать короля из дворца... Даже если предположить, что артиарским целителям удастся вылечить его, пойдут слухи о подмене... И плевать, что артефакты Короны просто уничтожат того, в ком не было крови королевской династии! Хотя и это можно обойти, заменив короля кем-то, в ком этой крови есть хоть немного... Неизвестно, были ли у Этельрада бастарды, но предположить такое ничего не стоило, а там... Истинного короля убили, заменив его на фальшивку, и за всем этим стоят проклятые маги - долго ли жрецам пустить шепоток?
  В который раз уже Ренальд пожалел о том, что Нарвен решил прижимать жрецов постепенно. Может, следовало сначала схватить всех, кто мутил воду, а потом разбираться? Хотя это точно привело бы к бунтам... Да и как отделить зерна от плевел? Как очистить жречество от фанатиков и тех, кто пользуется искренней верой людей как оружием для достижения своих целей? Мерзкий налет на чистом клинке веры - но как его счистить? В последние дни он не раз и не два вспоминал старенького жреца, несшего службу в одном из их поместий - человека с более чистой душой ему не довелось встречать. Как-то раз его отец спросил иса Сиана, почему он не стремился занять более высокое место в жреческой иерархии. Тот только пожал плечами, ответив, что его место на службе Богов, а не людей... Как уберечь от беды таких людей?
  Ренальд сжал нещадно заломившие виски и направил Силу на исцеление, а затем встал. Разум требовал знаний, тело - движения, и если первую жажду он удовлетворял, читая книги и размышляя, то вторую... "В конце концов, мне же никто не запрещал покидать свою комнату, - подумал Ренальд, - хоть по саду прогуляюсь, что ли"... Хотя с гораздо большим удовольствием он бы размялся с тем же лордом Бриарном: боевой маг-преподаватель Магической Школы Артиара - достойный соперник. Однако герцога эн Арвиэр в посольстве не было, а некий лорд Ренар с востока Артиара вряд ли мог рассчитывать на то, что маг уделит ему хоть минуту внимания. Да и не стоило встречаться с теми, с кем он лично знаком...
  Почему посол не сообщил ему, чем закончился допрос леди Элиры и переговоры с эльфами? Счел, что это неважно для него или же его просто-напросто списали со счетов? Ренальд поймал себя на мысли, что ему до зубовного скрежета не хочется, чтобы леди Элира и ее подруги все-таки достались эльфам! Хотя если судить по лицам молодых эн Таронн при возвращении из дворца, эта опасность их миновала.
  Выйдя в сад, он зашагал по одной из дорожек. Неожиданная мысль заставила его усмехнуться: то-то бы Нарв повеселился, увидев, что он разгуливает по саду как какой-то бездельник-придворный или романтический влюбленный! Последний раз он занимался этим так давно...
  Ренальд столь глубоко погрузился в свои мысли, что неожиданный негромкий оклик "Лорд Ренальд!" заставил его повернуться раньше, чем он сообразил, что было названо его настоящее имя.
  - Простите, миледи, вы обознались, - солгал он, глядя прямо в лицо внимательно рассматривающей его леди Элиры.
  - Однако вы откликнулись, - возразила девушка.
  - Мне показалось, вы назвали мое имя - Ренар. Могу я чем-нибудь помочь вам?
  - Нет, - она покачала головой, - вы просто очень похожи на одного знакомого мне лорда...
  - Миледи.
   Ренальд склонил голову, собираясь уходить, но был остановлен задумчивым:
  - Не знаю, как вам изменили лицо, но движения и голос выдают вас, милорд. Не думала, что вы сочтете меня недостойной доверия...
  Смерив его холодным взглядом, девушка решительно повернулась к нему спиной. Ренальд сжал кулаки и негромко окликнул:
  - Леди Элира, примите мои глубочайшие извинения. Я без колебаний доверю вам свою жизнь, но таково было желание лорда Итора.
  Элира тут же остановилась. Обида пропала также быстро, как и появилась: глупо обижаться на того, кто не может распоряжаться собою сам. Улыбнувшись в знак примирения, она подумала, что родной облик герцогу шел намного больше, сейчас его лицо выглядело хоть и привлекательней, но одновременно куда заурядней.
  - Вы не расскажете мне, как это сделали? Это магия?
  Ренальд невольно улыбнулся: своими горящими глазами девушка напомнила ему любопытного котенка, исследующего новый дом.
  - Магия, но рассказать я не могу - это не моя тайна, - мягко ответил он, - леди Элира, вы куда-то направлялись? Могу я сопроводить вас?
  - Честно говоря, я просто вышла погулять. Здесь очень красиво! Так что если вы не против неспешной прогулки - почему бы и нет? Здесь никто не скажет, что ваше общество меня компрометирует.
  Легкая гримаска не укрылась от внимания Ренальда. Тот вздохнул:
  - Проблемы с вашим братом?
  - Мы их разрешили, так что на этот счёт можете не беспокоиться. Можно задать вам вопрос?
  - Да, и я постараюсь ответить, если это не будет чужой тайной.
  - Лорд Итор сказал мне, что вы оставили посольство и он не знает, где вы находитесь. Эта позиция согласована с вами?
  Ренальд помрачнел и покачал головой:
  - Нет, и даже если бы я покинул посольство, то поддерживал бы связь с лордом Итором, по крайней мере до тех пор, пока не наступит ясность в том, что случилось с королем.
  - Я так и подумала... Странно, что он солгал, да еще так непродуманно!
  - Возможно, он боялся вот такой нашей встречи?
  - И что в том страшного? Ничего, что могло бы повредить Артиару, я всё равно не знаю, а раз так... - девушка смешалась.
  - Кажется, я догадываюсь, о чем вы подумали, - кивнул Ренальд, - что мною проще управлять если я не понимаю, что происходит. И вы можете не смущаться - я уже думал об этом. Тем более, что и сам бы поступил точно также, хоть и не люблю политику. И всё же буду признателен, если вы расскажете мне хоть что-то о том, как прошла сегодняшняя встреча.
  Посмотрев на леди Элиру, он затаил дыхание. Та слегка нахмурилась, явно обдумывая, что можно сказать без опаски навредить, а затем пожала плечами:
  - Лорд Итор договорился о встрече с королевой завтра в полдень, удалось убедить дознавателя в том, что побег проходил именно так, как мы рассказали, послу Эльтаррана дали понять, что жрецы всеми силами пытаются сорвать передачу эльфам контрибуции..
  - А как разрешился ваш вопрос с эльфами?
  - Эльтарран официально отказался от претензий на нас четверых в обмен на немедленную передачу кристаллов. Об остальных лорд Итор будет договариваться отдельно, но не думаю, что там будут большие успехи. Да и вряд ли кто-то из наших бывших однокашниц откажется от эльфов, в мыслях они уже видят себя их женами... Что? - девушка вскинула брови, заметив, как дернулся уголок рта собеседника.
  - Не больно-то остроухие хотели заключать браки, - пояснил Ренальд, - пришлось напомнить про клятву.
  - Я не понимаю, - нахмурилась Элира.
  Ренальд вздохнул и рассказал ей о разговоре Нарвена и лорда Тэльриона. Девушка слушала очень внимательно, а потом внезапно спросила:
  - Милорд, насколько мне известно, именно вы принимали клятву Лесом. Не могли бы вы её процитировать как можно более точно?
  - Я попробую, но прошло уже немало времени, я мог что-то забыть. К тому же ни вертанский, ни артиарский не являются столь многозначными, как эльфийский, так что...
  - А вы воспроизведите ее как слышали, на эльфийском.
  Ренальд удивленно посмотрел на безмятежное лицо собеседницы:
  - Вы знаете эльфийский?
  - Причем довольно неплохо. Эльриэ Тэльрион тоже удивился, когда я перешла на эльфийский, и сразу же после этого согласился отказаться от претензий на нас четверых, - с легким лукавством улыбнулась девушка.
  - Побоялся, что вы будете шпионить за ними? - не сдержал смешка Ренальд, - примите мое искреннее восхищение, миледи, переиграть эльфа... Это подвиг!
  - Не думаю, что я его переиграла, скорее дала лишний повод согласиться с вариантом лорда Итора, не теряя лица, - возразила Элира, - так что насчет клятвы?
  Ренальд кивнул, сосредоточился, вспоминая тот день, и повторил клятву, глядя прямо на свою собеседницу. Та явно вслушивалась в каждое слово и вдруг вздрогнула:
  - Повторите последнюю фразу!
  - Эртианн до нэртиль элл лэннан элиэ.
  - Элл лэннан? Точно? - девушка нахмурилась, - не эйл?
  Ренальд пораженно охнул и выругался, тут же извинившись:
  - Простите за грубость, леди Элира! Насколько я помню - именно элл лэннан.
  - Значит, дать жизнь одаренным детям, но при этом без родства с этими детьми? - Элира зло поджала губы, - они что, жертвоприношение задумали? Хотя нет... Клятва сохранности жизни, здоровья и чести не допускает двусмысленного толкования, в отличие от этой фразы.
  - Сила, так? - мужчина подобрался, сейчас перед Элирой стоял воин и боевой маг - быстрый и суровый, - тогда почему бы не довольствоваться одними кристаллами?
  - Возможно, для рождения или зачатия детей-эльфов она попросту не подходит? Насколько я знаю, для этого нужна Сила Леса, и если при помощи какого-то ритуала Силу из одаренных можно отдать Лесу... В конце концов, ведь именно ради этого эльфы и затеяли эту войну!
  Сказав это, она чуть не охнула, таким хищным вдруг стало лицо герцога. На какой-то момент ей показалось, что подлинные черты его проступили через личину, а сам он подался вперед и вкрадчиво спросил:
  - А откуда вы это знаете? Неужели и об этом сообщили лучшим ученицам Школы?
  Мысленно девушка выругала себя последними словами. "Расслабилась, дура! И кто знает, как он это сможет использовать, если король придет в себя?" Видимо, ее самобичевание не укрылось от собеседника, потому что он вдруг негромко произнес:
  - Клянусь честью, никто ничего не узнает от меня без вашего разрешения, миледи!
  - Это я нашла ту легенду в библиотеке Школы, - сдалась Элира.
  Ренальд опешил. Вот так новость! Чем больше он узнавал о леди Элире, тем больше она его удивляла...
  - Но как?
  - Даже будучи ребенком, я не верила в благородство эльфов по отношению к людям, ибо оно не сочетается с презрением к нашей расе. Именно поэтому, услышав о вступлении эльфов в войну, я задала себе вопрос "зачем?" Ну а поскольку ответа на него не было, а я привыкла искать помощи в книгах...
  - Вы и нашли то единственное, что объяснило все - ту самую легенду, - тихо произнес Ренальд, - и помогли остановить войну.
  - Это слишком, милорд, я всего лишь порылась в книгах, - настойчиво повторила Элира и чуть расслабилась, когда герцог медленно кивнул.
  - Как я и говорил, ваши тайны останутся таковыми до тех пор, пока вы сами не решите их открыть. Скажите, а что будет с вами теперь, когда Эльтарран отказался от вас?
  - Дориат и Риалла завтра поженятся, - девушка светло и радостно улыбнулась, а затем снова посерьезнела, - нас троих вернут в Артиар.
  - Вы будто не рады... - осторожно заметил Ренальд.
  - При всех проблемах, что имеются в Вертане, здесь у меня была хотя бы иллюзия выбора. Там не будет и её, - сухо пояснила Элира. - Однако я знаю свой долг, и я его исполню. Сейчас меня волнует другое: как сообщить лорду Итору о том, что мы только что выяснили, и при этом не выдать, что я опознала в лорде Ренаре герцога эн Арвиэр.
  - Боюсь, это невозможно, - подумав, качнул головой тот, - да и нужно ли? Говоря откровенно, миледи, что существенно изменилось для остальных одаренных леди? Только то, что не им придется рожать этих детей? В конце концов, разве не для этого вас готовили - передать магию детям?
  По мере его речи девушка хмурилась все больше, а затем резко ответила:
  - Своим детям, милорд! Своей плоти и крови! Можно не любить отца своих детей, но остаться равнодушной к тому, кто девять месяцев растет у тебя под сердцем... Да, есть и такие матери, если их можно так назвать, но их мало. Хотя... - она горько усмехнулась, - с учетом всех обстоятельств правы можете оказаться вы, а не я.
  - Что вы имеете в виду, леди Элира?
  - Нас не учат магии, дабы избежать стремления сохранить ее любой ценой, так что сам факт утраты Силы вряд ли окажется болезненным для них. Эльфы в любом случае не стали бы держать наших девушек дольше необходимого, а раз так - лучше вернуться, не имея за спиной груза в виде оставленного дитя... Меня удивляет другое: почему тогда лорд Тэльрион согласился на заключение браков? Подтвердить, что чести наших леди не был нанесен урон, возможно и другим способом...
  Говоря последние слова, девушка не сдержала недовольной гримасы. Ренальд понимающе улыбнулся: обязательную для династических браков процедуру проверки девственности невесты вряд ли можно было назвать приятной. Пожав плечами, он ответил:
  - Возможно, заключенный по нашим обычаям брак просто не обязывает их? А согласие дали лишь чтобы не вызывать подозрений и чтобы отказаться от предложенного нами сопровождения.
  - Возможно... Что ж, если у меня не появится способа сообщить о наших выводах лорду Итору так, чтобы не вызвать его подозрений в том, что я знаю о его обмане, то буду молчать.
  Ренальд покосился на Элиру и спросил:
  - Леди Элира, а вам не жаль ваших бывших однокашниц? Я понимаю, изменить что-либо вам вряд ли удастся, даже если вы все расскажете послу, но...
  Та вздохнула, по лицу ее скользнула тень. Некоторое время девушка молчала, а потом произнесла голосом, в котором звенел металл:
  - Лорд Ренальд, мне их жаль, даже тех, кто мне откровенно неприятен, но вопрос ставится так: либо они, либо сохранение тайны. И самое главное... в Школе нас учили думать и делать выводы. Каждой из нас дали достаточно сведений для того, чтобы понять: у эльфов никого из нас не ждет что-либо приятное. Если остальные неспособны это осознать... Может, я жестока, но это - их выбор! Я не собираюсь брать на себя ответственность за чью-то глупость или легковерие! Именно поэтому я беспокоилась только о своих ближайших подругах, тех, в ком была уверена: они не подведут и не сдадутся. Тех, кто и не собирался выбирать эльфов.
  Договорив, она с вызовом посмотрела на Ренальда. Тот кивнул, вспомнив почти такие же слова, сказанные им Нарвену:
  - Вы правы, миледи. Каждый человек сам делает выбор, невозможно заставить думать и делать выводы тех, кто этого не желает.
  Элира ощутила, как на душе внезапно стало легче. Странно, почему ей вдруг оказалось важным если и не получить его одобрение, то хотя бы не ощутить неприятие? Возможно, потому, что он один из немногих встреченных ею после выхода в "большой мир" людей, вызвавших у нее искреннее уважение? Интересно было бы знать, о чем он сейчас думает...
  - Леди Элира, вы говорили о том, что не особо желаете возвращаться в Артиар. Скажите, если бы все уладилось... Вы бы остались в Вертане? И... вы и ваши подруги - у вас были определенные кандидаты на роль ваших мужей?
  - Насчет первого вопроса - как я могу остаться? Только выйдя замуж за одного из ваших магов, как и планировала. Относительно кандидатов... Да, были вполне конкретные люди, но кто они, я не скажу. В конце концов, мои подруги могли бы и передумать.
  - А кого избрали вы? Если это не тайна, конечно!
  Ренальд и сам не знал, почему задал такой вопрос - невежливый, откровенно личный - но вдруг почувствовал, что очень хочет услышать ответ. Девушка как-то задумчиво улыбнулась:
  - Теперь это не имеет значения, так что и говорить не стоит. Кстати, насколько я знаю, вы были одним из кандидатов, так что можете радоваться, навязанный брак вам более не грозит. Простите, мне пора, завтра рано вставать. Благодарю вас за прогулку и интереснейшую беседу.
  - За это я должен благодарить вас, миледи, - Ренальд поцеловал ей руку, - надеюсь, мы еще сможем поговорить до вашего отъезда в Артиар.
  Проводив Элиру взглядом, Ренальд нахмурился. Почему-то слова девушки о не грозящем ему более навязанном браке вызвали не радость, а легкое раздражение. Интересно, почудились ли ему снисходительность и едва заметная насмешка в её голосе при этих словах? Да и мысль о скором отъезде девушек не радовала, впрочем, это как раз неудивительно: Вертан потерял верный шанс увеличить количество магов...
  Встряхнув головой, он задумался о слов лорда Итора. Пожалуй, следует серьезно продумать пути к отступлению, а значит, разведать все входы и выходы...
  
  
  Глава 20.
  
  Следующее утро.
  
  - Риа, ты такая красивая! - искренне восхитилась Элира, любуясь подругой.
  Та ответила ей улыбкой, озарившей все вокруг - столько в ней было счастья. Сегодня она словно светилась изнутри: сияли огромные глаза, уложенные короной серебристые волосы, белоснежное с серебряной вышивкой платье.
  - Эли, если бы не ты... Спасибо, милая! - Риалла порывисто обняла подругу. - И я от всего сердца желаю тебе найти человека, которого ты сможешь полюбить так же, как я Дора, и чтобы он полюбил тебя. Ты заслуживаешь настоящего счастья!
  Элира крепко, но осторожно - чтобы не помять платье - обняла ее в ответ и вздохнула:
  - Я бы тоже очень этого хотела!
  Дверь отворилась, впуская Данару и Ларику. Улыбнувшись Риалле, Данара протянула ей букетик маленьких белых роз:
  - Это тебе, Риа, мы так за тебя рады! Эли, - повернулась она к той, - мы с Лари поразмыслили над ситуацией и решили, что твоя скрытность была оправдана. Мир?
  - Конечно! - радостно ответила та, протягивая руки подругам.
  - Ну что, идем? - весело спросила Ларика, без нужды поправляя кокетливую прическу, - а то жених там весь изведется! Нет, я бы его подольше помучила, да боюсь, вы на пару нам глаза выцарапаете!
  Дориат ждал девушек у кареты. Ларика вздохнула:
  - Какой у тебя всё же брат красивый, Эли, просто принц из сказки! Не ревнуй, Риа, - покачала она головой, заметив сердитый взгляд той в свою сторону, - никто из нас на Дора не претендует, да и он кроме тебя никого не видит. Но восхититься же мы можем!
  Дориат буквально просиял, увидев невесту, и стремительно шагнул к ней, склоняясь к её руке. Наблюдавший за всем этим лорд Бриарн усмехнулся, а Шартэн возвел очи горе, подмигнув девушкам.
  - Ужас, что любовь делает с людьми, - посетовал он, - даже повеселиться напоследок не захотел! А ведь был среди нас одним из самых разумных! Леди, вы очаровательны, просто услада для глаз, и я очень сожалею, что обстоятельства лишают нас традиционного свадебного бала. Леди Элира, позвольте предложить вам руку? Увы, сердце не имею права предложить...
  - Сердце оставьте себе, оно у вас чересчур большое для скромной меня, - улыбаясь, ответила Элира.
  - А на руку сегодня претендую я, - лорд Бриарн отстранил своего ученика, - леди Элира, окажете мне честь?
  - Разумеется, лорд Бриарн.
  - Ууу, - обиженно протянул Шартэн, - леди Ларика, может, вы пожалеете несчастного меня?
  Девушки с трудом сдержали смех - такую умильную рожицу скорчил Шартэн, и Ларика кивнула. Сарнир предложил руку Данаре, и небольшая процессия направилась к каретам.
  Лорд Бриарн и Элира разместились в одной карете вместе с женихом и невестой. Задумчиво посмотрев на своего бывшего ученика, маг негромко произнес:
  - Лорд Дориат, леди Риалла, я обязан вас спросить кое о чем. Вы прекрасно знаете, что при совершении брачного ритуала между одаренными активируются браслеты-артефакты. Ваш случай особенный, поэтому... Желаете ли вы подобного ритуала?
  - Нет, - спокойно ответил Дориат, - единственное, что он дает, это гарантированная верность супругов до утраты женой Дара. Нам с Риа не нужна навязанная магически верность, хватит и добровольной.
  - Леди Риалла, что скажете вы?
  - Я полностью согласна с Дором и верю ему всем сердцем, для этого мне не нужны браслеты, - ответила та, с нежностью посмотрев на жениха.
  Лорд Бриарн кивнул:
  - Что ж, вы выбрали.
  Для ритуала бракосочетания был избран небольшой храм на окраине Торена. Старенький жрец в небогатом одеянии явно удивился, увидев своих нынешних посетителей, но тут же просиял улыбкой, завидев традиционные свадебные наряды Дориата и Риаллы. Необычайно яркие для его возраста голубые глаза в лучиках морщин ласково взглянули на сияющих счастьем жениха и невесту.
  - Проходите сюда, возлюбленные чада, - мягко произнес он.
  Ритуал не был длинным: жених и невеста обменялись клятвами и брачными браслетами, а жрец призвал на них благословение Богов. Слушая слова клятв, Элира обратила внимание, как помрачнело лицо лорда Бриарна, словно на ум ему пришло что-то очень неприятное.
  Наконец ритуал был завершен, жрец улыбнулся и произнес:
  - Поздравляю вас, дети, пусть Боги подарят вам долгие годы счастья и много детей.
  Дор счастливо выдохнул и притянул к себе Риаллу для поцелуя. Элира почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы и одновременно - как с плеч точно свалился тяжкий груз. До последнего момента девушка опасалась подвоха! Интересно, жрец догадывался, что проводил ритуал для магов? Элира покосилась на подошедшего к ней жреца, тот словно угадал ее мысли и еле слышно произнес, глядя на новобрачных:
  - Лишь глупцы считают, что магия противна воле Богов, ведь ничто в этом мире не происходит иначе как по их воле. Те же, кто говорит иначе, забыли, что наше призвание - служить людям, а не вести их.
  Выйдя из храма, девушка оглянулась на смотревшего им вслед жреца и тихонько вздохнула, неожиданно почувствовав вину за то, что обвинила жрецов перед эльфами. Шедший рядом лорд Бриарн негромко произнес:
  - Вот такими и должны быть жрецы. Вот только тем, для кого служба Богам - призвание, не нужна власть.
  - А тем, кому нужна - плевать на веру, - закончила Элира. - Лорд Бриарн, что произошло в храме?
  - Скажем так, я позавидовал вашему брату, ведь у него будет любящая и любимая жена. Моя меня ненавидит...
  Девушка едва не споткнулась, потрясенно взглянув на мага. Ненавидит?! Ей лорд Бриарн нравился: умный человек, интересный собеседник, да и внешность его была скорее приятна глазу... Тот невесело усмехнулся и пояснил:
  - Моя жена чем-то похожа на вашу леди Ирану. Она жаждала светского блеска и мужа, который бы покорно сопровождал ее на все балы и приемы. Ну а я... Войны, походы, потом Школа... А уж после гибели нашего старшего сына во время войны я и вовсе стал для нее врагом...
  - Но почему?!
  - Потому что не захотел просить оставить его, боевого мага, при маменькиной юбке! И это при том, что мой Корвин и сам рвался в бой...
  - Простите, что невольно затронула столь больную тему, - Элира посмотрела на мага с искренним сочувствием. - Обещаю, это все останется между нами.
  - Мне даже стало легче, - ответил тот, помогая девушке сесть в карету - не ту, в которой они ехали к храму, ту оставили только для новобрачных, - леди Элира, правда ли, что вас возвращают в Артиар?
  - Да. Если, конечно, ситуация резко не изменится.
  - Тогда мы еще попутешествуем вместе. Хотя хотите честно? Возможно, для вас брак с вертанцем был бы предпочтительней.
  - Почему? - удивленно воззрилась на него Элира.
  - Потому что магически навязанная верность и выбор, который делают за тебя, имеют обратную сторону. Мужчины, которым достаются выпускницы Школы, часто бывают не в состоянии по достоинству оценить своих жен. Поверьте, я видел немало таких случаев, хотя бывает и наоборот, ваши родители - пример тому.
  - Вы их знаете?!
  - С вашим отцом мы вместе учились в Школе, а с вашей матушкой виделся несколько раз, когда бывал проездом в Таронне. Представляете, каким дурнем я себя ощутил, когда услышал, что вы - эн Таронн? Вы же похожи на отца, а я и не сообразил, что из этого следует!
  Он неожиданно скорчил рожу, которую Элира скорее могла ожидать увидеть на лице Шартэна - скорбно-недоумевающую. Девушка попыталась сдержать смех, но безуспешно: когда уголки губ лорда Бриарна опустились еще ниже, девушка весело расхохоталась.
  - Простите, милорд, - повинилась она, - но от вас это было так неожиданно...
  - Зато вы развеселились, а то после храма были чересчур задумчивы. А на свадьбе надо радоваться, это хорошая примета! Да-да, я верю в приметы, порой мне кажется, что кто-то предупреждает нас обо всех событиях, и если хорошенько прислушаться, то можно понять, какой путь выбрать.
  - Я тоже в это верю, - кивнула Элира.
  Оставшийся до посольства путь они провели в молчании: не том натужном молчании случайных попутчиков, а в уютной тишине понимающих друг друга людей. Наконец карета остановилась, лорд Бриарн вышел сам и помог выйти Элире, а потом вдруг заметил, глядя куда-то поверх ее головы:
  - Надо же, лорд Итор уже вернулся из дворца. И, похоже, не в духе...
  Элира обернулась и с опаской уставилась на посла. Тот явно пребывал в гневе: плотно сжатые губы, чуть прищуренные глаза, перекатывающиеся желваки... Резким и отрывистыми тоном он поздоровался и приказал:
  - Лорд Бриарн, через полчаса я жду вас в моем кабинете!
  
  Кабинет посла, через полчаса.
  
  Лорд Бриарн зашел в кабинет и заинтересованно посмотрел по сторонам. Любопытно... Кроме самого лорда Итора, в кабинете находились еще двое приданных посольству магов - целитель и артефактор.
  - Итак, все здесь. Лорд Бриарн, вы можете поставить защиту от подслушивания?
  Тот хмыкнул, но кивнул. На миг прищурил глаза и кивнул:
  - Готово.
  - Благодарю, - кивнул посол, - милорды, наша беседа должна остаться тайной для всех остальных. Лорд Шантар, что вы можете сказать об этом?
  Посол выложил на стол толстую золотую пластинку, формой напоминавшую ромб с закрученными спиралью углами. Лорд Шантар, маг- артефактор посольства, с интересом взял странный предмет, вгляделся в него и присвистнул. Посерьезнев, он принялся прощупывать его короткими импульсами Силы - пару раз лорд Бриарн уловил нечто невообразимое, во всяком случае, с точки зрения боевого мага. Продолжалось это довольно долго, наконец артефактор отложил пластинку в сторону, откинулся на спинку кресла, сцепил пальцы в замок и заговорил:
  - Артефакт, и очень старый - скорее всего, он был создан еще до уничтожения Источника. Теперь такого делать не умеют: он был напитан Силой под завязку, и активировать его мог даже человек без магических возможностей. Это и было сделано, причем совсем недавно, думаю, это произошло не более недели назад.
  - Его функции? - коротко спросил посол.
  - Этого я не скажу, никогда не видел ничего столь головоломного. Единственное, что могу сказать точно: это не боевой и не бытовой артефакт. Скорее всего, что-то связанное с магией исцеления.
  Лорд Фартан, маг-целитель посольства, при этих словах утратил свои обычные вальяжность и полусонный вид - лорду Бриарну доселе не приходилось видеть того столь живым. Карие глаза остро сощурились:
  - Прелюбопытно... Если вы правы, то это первый увиденный мною столь древний целительский артефакт! Лорд Шантар, вы можете хоть приблизительно восстановить картинку изначально заложенных в него плетений?
  - Это займет какое-то время, и возможно, мне понадобится подпитка, - ответил тот, рассматривая артефакт словно воин противника.
  - Это не проблема, - отмахнулся посол, доставая из ящика стола кристалл-накопитель, - сделайте все возможное. И кстати, я бы хотел получить ответ на еще один вопрос: можно ли было изменить его недавно, не затрагивая функций? Например, что-либо выгравировать на нем?
  - Относительно этого сразу скажу: нет, это невозможно, по крайней мере до того, как артефакт был использован. Да и позже... Нет, не думаю! А теперь помолчите немного, мне надо подумать.
  Примерно через полчаса и один почти полностью использованный кристалл лорд Шантар прищурился и сказал:
  - Вот примерно так!
  В воздухе повисла запутанная схема плетений: лорд Бриарн только покачал головой, даже и не пытаясь понять, что это могло бы значить. Артефактор тем временем принялся за пояснения:
  - Здесь, если так можно выразиться, несколько слоев: сохраняющий Силу запертой, - под его взглядом часть схемы отделилась от общей, - активирующий, - отделилась еще одна часть, - и, собственно, само заложенное в артефакт плетение. Ну, насколько мне удалось его восстановить. А это уже ваша работа, лорд Фартан!
  Целитель, хмурясь, принялся внимательно рассматривать получившуюся схему, что-то бормоча себе под нос. Наконец посол не выдержал:
  - Ну что?
  - Не мешайте! - отмахнулся тот и снова принялся за свое. Минут через пять он хмыкнул и признался, - это не имеет смысла. Лорд Шантар, вы говорили, схема приблизительная. А это может быть так?
  Лорд Бриарн с трудом удержался от фырканья: и надо было столько думать, чтобы изменить плетения так, что разницы практически не видно? Артефактор тем временем внимательно изучил получившуюся схему и решительно кивнул:
  - Да, вполне возможно.
  - Вы знаете, что это? - нетерпеливо спросил посол.
  - Да, лорд Итор. Мы недавно обсуждали с вами магическую кому, помните? Так вот, получившееся плетение и предназначено для этого! Правда, я бы повторить его не смог, вернее, не так: повторить бы смог, но эффект был бы краткосрочным, пара дней самое большее. Сколько было Силы вкачано здесь... Словом, пока я не увижу того, на ком этот артефакт был использован, длительность воздействия я не смогу оценить.
  - У вас будет такая возможность. Лорд Шантар, лорд Фартан, примите мою искреннюю благодарность. Пока вы можете быть свободны, полагаю, вам не надо напоминать о необходимости молчать обо всем, что обсуждалось здесь?
  Маги совершенно одинаково качнули головами, поклонились и вышли. Посол подождал, пока дверь за ними закроется, и выругался точно пьяный матрос, невидяще уставившись в стену. Лорд Бриарн помедлил, а затем спросил:
  - Откуда это?
  - Нашли в кабинете короля.
  - Так, может, это и к лучшему? Ведь если артефакт мог активировать и не одаренный, можно обвинить кого угодно! И вы сказали лорду Фартану, что у него будет возможность увидеть того, на ком артефакт был использован... Королева Лиена согласилась допустить к королю магов-целителей?
  - Да, я даже удивился - не думал, что она решится напрямую пойти против Верховного жреца! Тот возражал, и весьма активно...
  - Но тогда почему...
  - Переверните его, - посол кивнул на артефакт.
  Лорд Бриарн выполнил указание и выругался куда более цветисто, чем недавно посол. Тот понимающе покивал:
  - Знакомый герб?
  - Ну, говоря откровенно, именно такой я ни разу не видел, но с учетом правил геральдики... Из всех известных мне гербов он мог трансформироваться только в герб рода... - он поморщился и с явной неохотой добавил, - эн Арвиэр.
  - Представляете мои чувства, когда Верховный протянул мне этот артефакт с этакой гаденькой улыбочкой? Но хуже всего другое: как оказалось, у рода эн Арвиэр есть небольшая сокровищница древних артефактов, и к ней прилагается опись. Так вот, в этой описи каждый артефакт зарисован и указаны его свойства.
  - И эта штука...
  - Один из этих артефактов. Да, хранитель сокровищницы на допросе поклялся, что лорд Ренальд не появлялся в ней уже несколько лет, и заявил, что не изменит своих слов даже под пыткой, но вы и сами понимаете...
  - Но вы ведь не верите в виновность герцога?
  - Нет, разумеется. Но одно дело я, и совсем другое - изначально настроенная против него королева. Остается лишь надеяться, что магам-целителям удастся что-то придумать, иначе... Боюсь, все одаренные окажутся в Вертане в ловушке...
  - Пусть попробуют! - жестко сказал лорд Бриарн, - это они просто не представляют, что могут сотворить со столицей пара десятков молодых магов! Милорд, а герцог... Вы сообщите ему о возникших обстоятельствах?
  - Нет, по крайней мере пока маги-целители не осмотрят короля Нарвена. Ладно, на этом все. Прошу вас передать вашим подопечным пожелание быть бдительнее и без крайней нужды не покидать территорию посольства.
  - Разумеется, милорд, - склонил голову лорд Бриарн.
  В саду Элира одним движением мысли убрала тончайшую нить Воздуха, искусно вплетенную ею в поставленный лордом Бриарном полог молчания, и невесело усмехнулась. Как же хорошо, что мужчины склонны недооценивать женщин в том, что считают исключительно мужским делом! Девушка вспомнила, как брат сравнил магию с вышиванием, и подумала, что в чем-то он был прав. По крайней мере, управление той Силой, что оставалась у нее после почти полного опустошения, очень напоминало именно это исконно женское занятие...
  Элира потерла виски: вплести свою нить в схему лорда Бриарна оказалось не так-то просто, да и слышно было плохо. Невозможно было распознать, кто именно говорит, да и слова, казалось, возникали где-то глубоко внутри черепа, ввинчиваясь в мозг. Впрочем, боль скоро пройдет, а вот сведения...
  Что толкнуло ее подслушать разговор посла с магами? Уж точно не простое любопытство! Леди Нирана всегда говорила: если ты ввязалась в какую-то интригу, нужно вывернуться наизнанку, но узнать все действия других ее участников. Знания - это сила, и сейчас Элира в этом лишний раз убедилась... Значит, жрецы все-таки нашли способ обвинить герцога в покушении! И что самое плохое - лорд Итор вполне способен выдать его вертанцам, если магам не удастся помочь королю Нарвену прийти в себя.
  Элира сердито закусила губу. Да, с точки зрения политики - это верный и сулящий определенные выгоды ход, но чисто по-человечески... Лорду Ренальду и без того нелегко, обвинить его в таком предательстве... "Это ведь всё равно что меня бы обвинили в попытке убить Риа, - неожиданно пришедшая ей на ум мысль заставила ее вздрогнуть, - представляю, как ему больно. А еще осознание своего полного бессилия"...
  Рассказать ему обо всем? А как ей встретиться с "лордом Ренаром"? Может, вечером он решит снова прогуляться? Или подождать и попытаться разузнать, чем закончится попытка помочь королю? В конце концов, если тот придет в себя, все обвинения против герцога рухнут...
  Поднявшись к себе в комнату, Элира опустилась в кресло и задумчиво уставилась в стену. Вопрос, что она упорно гнала от себя, снова возник в ее мыслях: не будет ли это предательством Артиара?
  Что герцог был в посольстве, знают очень немногие, и вертанские власти точно не входят в их число. Безусловно, выдача подозреваемого в покушении на короля может послужить к улучшению отношений между королевой и Артиаром, хотя... Герцог вполне может признаться, что все это время скрывался в посольстве - зачем защищать предавших его? А если да, то реакция новых правителей Вертана может быть и прямо противоположной. Достаточно вспомнить лицо королевы, чтобы понять: та больше руководствовалась не разумом, а чувствами! Удивительно для урожденной принцессы, если только ее изначально не хотели использовать лишь как разменную фигуру...
  И что из этого вырисовывается? С таким доказательством - особенно для тех, кто заранее признал его виновным - герцог куда опаснее живой, нежели мертвый. А уж если доказать, что жрецы не имеют ничего общего с его смертью - и подавно!
  Старательно отрешившись от эмоций, Элира постукивала пальцами по подлокотникам кресла. Что бы сделала... да хоть бы леди Нирана, окажись она на месте посла? Пожалуй, выгоднее всего было бы пообещать оказать королеве всемерную помощь в его поисках, затем имитировать их силами подопечных лорда Бриарна... Точнее, действительно направить молодых магов на его поиски в городе, пока он будет прятаться в посольстве, а потом... А потом прикончить герцога и предъявить королеве и Верховному жрецу труп, заявив что-либо вроде: Артиар на стороне законной власти, независимо от того, является ли преступник одаренным...
  Девушка почувствовала приступ дурноты. Боги, какая же мерзость! Ощущение, что измазалась в чем-то дурнопахнущем, было таким сильным, что она вскочила и бросилась в ванную.
  Умывшись и прополоскав рот, она распахнула окно, надеясь остудить голову. "А может, я слишком плохо думаю о после и нашем короле? - мелькнула у нее мысль, - вдруг они, напротив, попытаются помочь лорду Ренальду? Правда, тогда непонятно, почему его держат в неведении! И что делать мне?"
  Если она расскажет ему обо всем... Что ж, она поломает планы послу и королю, но при этом точно не принесет своей стране вреда. Возможно, они не смогут получить каких-то выгод, но и потерь не будет! Да и кто догадается, что она что-то сообщила герцогу?
  Промолчать? Это посол выполняет приказы короля, а она... Сможет ли она спокойно жить, помня, что замешана в такой подлости? Нет, никогда! Элира отошла от окна, лицо её приняло спокойное и чуть холодноватое выражение. Ошибочно ли принятое ею решение, покажет лишь время. Если да... Что ж, она понесет за него ответственность! Ну а в части встречи с герцогом... "Доверюсь судьбе", - решила девушка и тут де встрепенулась, заслышав стук в дверь.
  - Эли, ты идешь? - Ларика буквально ворвалась в дверь, - все уже собрались! Надо же поздравить новобрачных!
  - Да, конечно, - девушка ответила подруге улыбкой, - что, неужто прямо все?
  - Даже те, которых там никто не хотел видеть, - скорчила гримасу Ларика, - этот эн Миртанн и его дружок... Вот кого бы женить на Иране и Санае, то-то парочки были бы!
  Элира выразительно скривилась. Артинн эн Миртанн относился к тому типу людей, которые вызывали у нее почти инстинктивную гадливость, чего стоило только его "ухаживание" за Риа! И зачем? Только чтобы насолить Дору!
  - Надеюсь, этот гад ползучий ничего не выкинет!
  - Это кого ты так припечатала, Эли? - поинтересовалась Данара, закрывая дверь своей комнаты.
  - Эн Миртанна, - скривилась та.
  - При лорде Бриарне он не посмеет и пикнуть, - фыркнула Данара, - кстати, о нем... Эли, а о чем вы так мило беседовали? Такое впечатление, что он к тебе неравнодушен!
  - Дана! - возмущенно воскликнула Элира, - ты что несешь?
  - А что? Он мужчина в самом расцвете сил, ты у нас красотка...
  - Он моего отца ровесник и женат!
  - Да? Какая жалость... Зато Шарт будет счастлив, он половину дороги до храма возмущался, что лорд Бриарн к молодым красавицам клинья подбивает!
  Данара скорчила рожицу, явно передразнивая Шартэна, и все трое рассмеялись.
  
  Поздний вечер того же дня.
  
  Ренальд кивнул своим мыслям и устало провел рукой по лбу. Пожалуй, именно так и стоит действовать в случае чего...
  Мысль о том, чтобы сбежать из посольства, становилась все более выпуклой. Причин было более чем достаточно, взять хотя бы поведение лорда Итора, отделывающегося словами "никаких важных новостей нет"! Порой он задумывался: догадался бы он о том, что дело неладно, если бы не леди Элира?
  В голову лезли черные мысли: а вдруг король Ретлар решит, что его проще выдать? Останется ли тогда надежда у Нарва? Или он так и будет лежать, не живой и не мертвый...
  Проклятье, как же плохо одному! Всю жизнь он знал, что рядом есть те, с кем можно разделить радость и горе, посоветоваться в минуту сомнения и просто ощутить родственное тепло. Мама, отец, Нарв... А сейчас - никого, кого бы можно было назвать другом, лишь временные союзники...
  Он вздохнул, вспомнив леди Элиру и ее брата. Жаль, что странная магия Хранителей не давала мужчинам его рода зачать больше одного ребенка! Или нет? По крайней мере, сейчас ему не приходится переживать за родного человека и гадать, как защитить его от несправедливых обвинений!
  Ренальд тряхнул головой. Не о том он думает, не о том! Жаль, что лорд Итор столь осторожен - ему так и не удалось подслушать и шепотка относительно того, что происходит, так что приходилось довольствоваться косвенными признаками. Так что с утра он принялся следить за перемещениями здешних обитателей, прежде всего - магов, благодаря Богов за сад вокруг особняка. Пока никто из магов не покидал посольства, если не считать лорда Бриарна, лорда Дориата и пары его приятелей. Впрочем, их-то отлучка в обществе прелестных леди была понятна, достаточно взглянуть на парные брачные браслеты на руках лорда Дориата и леди Риаллы! Ренальд отогнал недостойную зависть к везучему мальчишке и сосредоточился на том, что произошло после их возвращения. Сбор магов в кабинете посла... Боевик, явный целитель и еще кто-то, определить точно не получилось - скорее всего, артефактор, только у них бывает такой странный отклик на Силу. Они пробыли там довольно долго, вот только узнать, что именно обсуждали эти четверо, не удалось: кто-то из них поставил мощную защиту от подслушивания... Что такого мог узнать посол на встрече с королевой? Может, целитель найдет способ помочь Нарву?
  М-да, остается только продолжать следить... Интересно, знает ли что-то о происходящем леди Элира? В конце концов, кто-то из магов или сотрудников посольства мог и сболтнуть лишнее в её обществе, а делать выводы она умеет блестяще! Пожалуй, стоит поискать с ней встречи, хотя сегодня это уже вряд ли возможно - слишком поздно. А завтра... Личина продержится еще дня три, самое большее... Что ж, если к завтрашнему вечеру посол так и продолжит скрывать происходящее, то наутро он его не застанет - из посольства и из столицы желательно убраться в облике лорда Ренара!
  Ренальд помрачнел, устремив невидящий взор в стену - в сторону королевского дворца. Оставить Нарва так, даже не зная толком, возможно ли его спасти и какой силы целитель для этого нужен... Разум говорил ему, что спасти друга можно только оставшись в живых и на свободе, сердце - что оставить его будет предательством... Проклятье, он отдал бы любые деньги за крупицу сведений!
  Что ж, решение принято. Ждать невесть чего и надеяться на благородство политиков он не станет, а значит, стоит обдумать, что делать после исчезновения из посольства...
  
  Посольство Артиара. Шесть часов вечера следующего дня.
  
  Элира вскинула голову, заслышав звук открывающихся ворот, и выглянула в окно. Ага, посол вернулся! Лорд Итор уехал примерно два часа назад, взяв с собой лорда Фартана, как решила девушка - во дворец. Что ж, стоит поспешить в сад и снова подслушать разговоры! Интересно, кто еще вчера пытался это сделать, уж не герцог ли? На его месте она поступила бы точно также!
  Осознание того, что она была не одинока в своем стремлении узнать о теме разговора посла с магами, пришло не сразу. Привыкнув анализировать все, девушка вечером попыталась воспроизвести схему заклинания от прослушки и вдруг поняла, что оно обрезало другую, искусно сплетённую схему на основе Воздуха, похожую на ту, что она сама применила для подслушивания, только несравненно более сложную! Ее она тоже попыталась повторить и в очередной раз поняла - ужасно обидно быть этакой недоучкой... Всего, чего она добилась своими стараниями - дикой головной боли и шума в ушах. Жаль, что нельзя попросить книги по магии, ведь даже брат считает, что ей лучше и не пытаться использовать Силу... Но ведь она согласилась бы и на чисто теоретические знания, не настолько она глупа, чтобы практиковаться без слива Силы в кристаллы! Хотя при первой встрече с лордом Ренальдом ей и удалось создать и контролировать самый настоящий огненный шар, девушка до сих пор не понимала - как это получилось. Наверное, мужчинам это дается проще, к тому же у них не бывает дней, когда тяжело держать в узде настроение и магию...
  Может, еще раз попросить Дора о помощи? Или попробовать сделать это через Риа? Элира улыбнулась, вспомнив сияющие счастьем глаза обоих, и призадумалась: интересно, долго ли ей ждать племянников? Всё же они еще оба так молоды, куда спешить?
  А вот и то самое место! Отогнав лишние мысли, девушка отодвинула свисающие лианы и скользнула в щель между кустами, в очередной раз мысленно поблагодарив ису Ларту. Когда та впервые попросила учениц прийти на тренировку в платьях, те опешили, но выполнили указание учительницы. Оказалось, что и в платьях можно увернуться от кинжала или протиснуться в узкую щель...
  Снова сформировав тонкую нить Воздуха, Эли осторожно протянула ее в кабинет. Так, похоже посол в кабинете в одиночестве - ничего не слышно, да и защита... Ой!
  Девушка скривилась от пронзившей виски боли: защитное заклинание болезненно ударило, чуть не обрубив ее "подслушку". Пожалуй, не слей Эли Силу практически полностью, сформированную ею нить бы обрезало, а так заклинание ее словно не заметило! Похоже, защиту поставили артефактом, иначе откуда столь мгновенное возникновение плетения?
  Стараясь даже дышать через раз, девушка ждала. Впрочем, ожидание не затянулось, буквально через несколько минут раздался голос посла:
  - Ваше Величество!
  Элира вздрогнула. Ой, этого она точно не ожидала! Неужели лорд Итор как раз сейчас связался с королем? Ответа она не услышала, снова заговорил посол:
  - Увы, Ваше Величество, новости печальные. Решение целителей единогласно: никому из них не хватит Силы для того, чтобы вывести короля Нарвена из этого состояния. Возможно, могли бы помочь эльфы, но для этого короля следует доставить в Эльтарран.
  Видимо, король что-то спросил, и Элира с трудом сдержала разочарованный стон: ну вот почему она не слышит звук от переговорного артефакта? Недоучка и есть! Тем временем лорд Итор продолжил:
  - Нет, даже королева сказала, что это невозможно, король должен оставаться во дворце. Так что Ее Величество надеется лишь на чудо, Верховный жрец обещал ей молить Богов о здравии короля и использовать все силы Церкви для поиска способа его излечения.
  Снова минутное молчание, затем ответ:
  - Да, Ваше Величество. Официальная церемония состоится завтра, и полагаю, что у нас нет больше возможностей для торговли с лордом Тэльрионом. Поэтому я хотел бы получить Ваше разрешение на отправку леди и отряда лорда Бриарна в Артиар.
  - Простите, Ваше Величество, но неужели нет другого выхода?
  Дальше Элира слушать не стала. Быстро обрезав нить заклинания, выглянула из своего тайника и выбралась на дорожку. Похоже, вчера она была права... Ну что же, судьба, решай: достоин ли герцог спасения? Она вышла на широкую аллею, ведущую к особняку, и окинула взглядом окна. Интересно, какое из них принадлежит комнате "лорда Ренара"? Она успела сделать лишь несколько шагов, когда услышала негромкое: "леди Элира" и поняла, что судьба приняла свое решение.
  Ренальд тоже заметил отъезд посла, а некоторое время спустя ощутил, как нарастает острое, почти болезненное предчувствие беды. То самое предчувствие, что не раз спасало ему жизнь в самых тяжелых ситуациях! Но до побега нужно выждать хотя бы до десяти вечера, когда окончательно стемнеет. В идеале - до одиннадцати, в конце смены караульные часто бывают небрежны.
  Заметив в саду изящную фигурку в голубом платье, он не поверил своей удаче. Неужели ему все-таки удастся поговорить с леди Элирой? Даже если она ничего не знает... уходить не попрощавшись казалось ему неправильным. Да и что скрывать, ему очень хотелось, чтобы эта умная и смелая девушка верила в его невиновность!
  На его негромкий оклик она обернулась стремительно, а скользнувшее по ее лицу выражение удивило Ренальда. Облегчение, решимость и... стыд? "Глупости", - решил он и склонился к протянутой ему руке:
  - Леди Элира, счастлив видеть вас вновь.
  - Лорд Ренальд, я рада, что судьбе было угодно устроить эту встречу. Вам нужно уходить, и чем скорее, тем лучше: здесь вам грозит опасность.
  Элира с тревогой ожидала реакции на свое заявление. Герцог помрачнел, кивнул и ответил:
  - Я чувствовал это. Миледи, я знаю, что не имею права спрашивать, и всё же... Вы что-то знаете о состоянии короля Нарвена?
  Девушка вгляделась в его лицо и тихо произнесла:
  - Да, но мои новости вас не порадуют. Кроме того, об этом желательно говорить так, чтобы никто не увидел нас вместе и не услышал нашего разговора...
  - Я это обеспечу, но всё же желательно уйти подальше от дома - нас не смогут увидеть или услышать, но натолкнуться смогут.
  - Это магия? А почему тогда... - Элира смешалась, - простите, мое любопытство неуместно и несвоевременно.
  - Вы хотели спросить, почему я не применил это при бегстве из дворца? Все очень просто: данное плетение невозможно привязать к движущемуся объекту, привязка идет к определенному месту. Этакий купол, находящихся под ним не видно и не слышно. Пожалуй, здесь нас никто не побеспокоит, - Ренальд кивнул спутнице на скамейку под старым дубом, - садитесь, миледи.
  Та опустилась на скамейку - на удивление грациозно, отметил Ренальд - и подняла на него глаза. Он кивнул и обратился к Силе: заклинание, о котором он говорил леди Элире, было крайне сложным по структуре и являлось одним из секретов рода эн Арвиэр. Наконец последняя нить легла точно на предназначенное ей место, Ренальд облегченно выдохнул: "готово!" и вопросительно посмотрел на девушку.
  Та тихонько вздохнула, сплела пальцы в замок и заговорила:
  - Прежде всего мне придется кое-что пояснить. Нас, одаренных леди, не учат магии, более того, все книги о ней если и есть в библиотеке Школы, то недоступны для учениц. Однако мы с Дором всегда были чересчур любопытны, именно поэтому еще дома он нашел старую книгу с некоторыми простыми плетениями, а я ее изучила. Словом, кое-что я умею, хоть и по мелочи.
  - Я помню огненный шар, которым вы меня встретили, - легкая улыбка тронула губы Ренальда.
  - Да, огненный шар... Так вот, я обнаружила, что очень тонкие нити Силы невозможно отследить и ими довольно легко управлять. Правда, для этого приходится опустошать себя почти полностью... Это одно, второе... И моя мать, и учителя всегда твердили, что подлинная сила кроется в знаниях, и именно поэтому я решилась подслушать вчерашний разговор лорда Итора после его возвращения из посольства. Я надеюсь, это останется между нами? Сейчас вы единственный человек, кому я доверилась...
  - Вы можете всецело рассчитывать на мое молчание, миледи! - с жаром заверил ее Ренальд.
  Девушка внимательно посмотрела на него и кивнула:
  - Что ж, продолжим... Постарайтесь сдержать себя, то, что вы сейчас услышите, будет для вас болезненно...
  Потупив взор, Элира принялась пересказывать разговор. Закончив словами об опознании амулета как принадлежащего роду эн Арвиэр, она подняла глаза на собеседника и сглотнула. Лицо его потемнело, глаза казались почти черными, в них были боль и неверие.
  - Леди Элира, я клянусь жизнью и честью, что не делал этого!
  - Я верю вам, милорд.
  То, как быстро и уверено откликнулась девушка, словно растопило ледяной ком в душе Ренальда. Он коснулся губами тонких пальцев, без слов благодаря её за сочувствие и доверие.
  Элира негромко спросила:
  - Скажите, а тот артефакт действительно принадлежит вашей семье или это тоже оговор?
  - Нет, это действительно один из тех артефактов, что хранятся в нашей семье. Но все, что я о нем знал - то, что он как-то связан с исцелением и что он очень древний... Кто бы ни стоял за этим, он отнюдь не глуп и блестяще продумал свои действия! Теперь королева полностью убеждена в моей виновности...
  - Куда хуже другое, - вздохнула девушка, - теперь у лорда Итора нет достаточных оснований для того, чтобы настаивать на вашей невиновности и ему придется признать законность прав королевы как регента при наследном принце.
  Ренальд горько усмехнулся:
  - А значит, я из полезной фигуры превращаюсь в досадную помеху...
  - Более того - помеху опасную. Но ведь вы это и так понимаете, я права?
  - Да, леди Элира. Я чувствовал, что происходит что-то очень неприятное: лорд Итор отделывается общими фразами на мои вопросы, собирает у себя магов, куда-то уезжает вместе с магом-целителем... - он поколебался и тихо признался, - говоря откровенно, я собирался сегодня ночью сбежать и хотел еще раз поблагодарить вас и попрощаться.
  На лице девушки промелькнуло явное облегчение. Встретив его вопросительный взгляд, та пояснила:
  - Я вся измучилась, пытаясь понять, не будет ли предательством Артиара рассказать вам все и посоветовать бежать, и очень рада, что вы и без того приняли такое решение. Может, это и лицемерие, но я чувствую, как с моей души упал тяжкий груз.
  - Вы думаете, меня выдадут?
  - Мне стыдно это говорить, но я не исключаю такой возможности, - она отвела глаза, - и хуже всего то, что...
  Ренальд посмотрел на девушку и продолжил:
  - Куда проще выдать мой труп? Вам не стоит стыдиться этого, леди Элира, в политике друзей не бывает, лишь временные союзники. Да вы и сами это знаете! И тем сильнее я признателен вам за неравнодушие и участие, хоть и недоумеваю, чем заслужил такую милость...
  - Я чувствую свою вину, ведь именно из-за меня и моих подруг вы оказались в посольстве, - неуверенно улыбнувшись, ответила та, - и, кроме того... Я очень хорошо понимаю ваши чувства, ведь вы переживаете прежде всего за друга, почти брата, если так можно говорить о короле.
  - Вы спасли мне жизнь, так что упоминать о какой-либо вине попросту глупо, как и отрицать благородство помыслов. И я безмерно благодарен вам за все, что вы мне поведали!
  - Увы, лорд Ренальд, это не все. Сегодня я подслушала еще один разговор, точнее, доклад...
  По мере рассказа Элира с ужасом наблюдала, как изменяется лицо ее собеседника. Глаза почернели, на шее вздулись жилы, руки сжались в кулаки... и она почувствовала, как выходит из-под контроля его Сила. Казалось, сам воздух скрутился тугой спиралью, и еще минута - и герцог вспыхнет факелом. В ужасе девушка вскочила со скамейки и отступила на шаг, и в этот момент мужчина поймал ее взгляд.
  Неприкрытый страх во взгляде леди Элиры для Ренальда был подобен удару под дых. Отчаянно пытаясь взять Силу под контроль - горестная весть о том, что у Нарва нет шансов, окончательно разрушила самообладание - он почувствовал, что задыхается, а амулет на груди буквально жжет его огнем. Рванул камзол и ворот рубашки, вдохнул какой-то горячий и колючий воздух и медленно, буквально по капле принялся восстанавливать контроль.
  Элира облегченно выдохнула, ее руки и ноги дрожали. Впервые увидеть утрату магом контроля над Силой во всей красе оказалось жутко! Да и одно дело слышать, что герцог сильный маг, совсем другое - ощутить это всей кожей, всем своим существом! Слава Богам, что он смог взять себя в руки! Хотя вид и у него сейчас... Волосы вздыблены, словно рядом ударила молния, в глазах медленно гаснет пламя, весь растрёпанный - даже голая грудь немного видна... Девушка хотела смущенно отвернуться, но неожиданно ее взор буквально приковал блеск золотого амулета на груди мужчины. Она попыталась сомкнуть веки - бесполезно, амулет словно становился все больше и больше, загораживая мир, слепя ее своим сиянием... А потом пришла боль, сжав обручем голову и перехватив горло тугой петлей, а перед глазами с невероятной скоростью промелькнули смутные картинки. Застонав, Элира сделала шаг назад и потеряла сознание.
  Ренальд успел подхватить ее в последнюю секунду. Только что на лице леди было написано облегчение, и вдруг глаза ее расширились, став невероятно огромными, потемнели, словно небо перед грозой, а все тело напряглось. Стон послужил последней каплей: все краски с лица девушки схлынули, и она упала, точно сломанная кукла. Держа Элиру на руках, он в панике огляделся по сторонам. Что делать? Доставить её к целителю - репутации девушки и его планам побега придет конец, а сам он ничем не сможет ей помочь... Осторожно усадив леди Элиру на скамейку, он принялся осторожно массировать кисти её рук. Судорожный полувздох-полувсхлип показался ему лучшей музыкой, а открывшиеся растерянные глаза - самым чудесным зрелищем на свете. Девушка удивленно взглянула на него, приоткрыла рот и густо покраснела:
  - Боги, я что, упала в обморок? - страх и стыд мешались в её голосе.
  - Боюсь, это моя вина, - с облегчением признался Ренальд. - Я утратил контроль над Силой и напугал вас.
  - Это не то, - мотнула головой девушка, - милорд, ваш амулет... Я ошиблась или на нем изображен дракон?
  Реакция герцога потрясла Элиру. Он неверяще вгляделся в ее лицо, словно пытаясь прочесть на нем волю Богов, и прерывистым голосом переспросил:
  - Вы его видите?! Хотя... Глупый вопрос, признаю!
  - А что в этом такого странного?! Боги, у меня такое чувство, что я попала в кошмарный сон, когда простые вещи выворачиваются наизнанку, а невозможное становится явным! Да, я его вижу, более того - точно понимаю, что это артефакт!
  Ренальд недоверчиво покачал головой:
  - Что странного?! Леди Элира, это родовой артефакт, мой отец носил его всю жизнь, но я впервые увидел его тогда, когда он сам захотел мне его показать! Никто кроме главы рода эн Арвиэр и его наследника не в состоянии увидеть или почувствовать его! И кроме вас, как оказалось...
  Элира растерянно потерла лоб. В искренности слов герцога она не усомнилась, но осознать значение этого странного факта никак не удавалось. Тем временем он стащил амулет с шеи и протянул Элире:
  - Вы правы, это дракон, последний Хранитель Итравы.
  - Хранитель?! Но легенды говорят... - девушка запнулась и еле слышно произнесла, - все ложь, да? Я всегда догадывалась, что та часть, что повествует о благородстве эльфов во время Великой войны, далека от истины, но всё же...
  - Драконы хранили магию Итравы, ее Источник.
  - И уничтожили, чтобы вся Сила не досталась людям и эльфам, - усмехнулась девушка, беря в руки амулет и рассматривая изображенного на нем дракона. Осторожно провела пальцем по контуру его тела, отдернула руку и застыла. Рядом замер Ренальд, наблюдая за невероятным зрелищем: под прикосновением леди Элиры артефакт ожил! Свитое в кольцо золотое тело распрямилось, распахнулись крылья, под ними блеснуло радужное сияние - и все закончилось, а артефакт принял свой прежний вид.
  Ренальд мягко коснулся руки Элиры и спросил:
  - Скажите, леди Элира... Вам знакомо такое понятие - "слышащая мир"?
  То, как вздрогнула девушка, дало ответ: да, она знает, о чем речь! Неужели Боги решили проявить к нему свою милость? Неужели сейчас, когда он дошел до границ отчаяния, ему дарован путь спасения? Если, конечно, удастся убедить леди Элиру помочь...
  - Леди Элира, то, что я скажу сейчас - тайна нашего рода, бережно хранимая вот уже тысячи лет. Источник не был уничтожен, он... спит, охраняемый последним оставшимся на Итраве драконом.
  Элира ахнула. Слова герцога шли вразрез со всем, чему ее учили, всем, что считалось непреложный истиной, но какое-то странное чувство подсказывало - это чистая правда. Картинки, что мелькнули при взгляде на амулет... Одна из них была знакома, ведь она столько раз видела её в снах! И сейчас она снова встала перед ее глазами, а губы сами проговорили:
  - Во тьме под горой...
  - Слышащая, - благоговейно прошептал Ренальд, опускаясь перед Элирой на одно колено, - я и мечтать не смел! Миледи, я смиренно молю вас о помощи...
  Элира вздрогнула и резко сказала:
  - Встаньте, милорд, и говорите толком. Чем я могу вам помочь и при чём тут мое проклятье - способность слышать мир?
  - Почему вы называете свой дар проклятьем? - поднявшись, Ренальд потрясенно посмотрел на девушку.
  - Почему? Может, потому, что он мне принес лишь боль, видения, из-за которых я подчас думала, что схожу с ума, да кошмары? Зов можно услышать лишь тогда, когда миру грозят страшные беды, в поворотный момент! И какой прок от моей чувствительности? Вы думаете, легко понять, что ты должна делать, к чему толкают эти видения? А осознавать свою ничтожность и беспомощность рядом с событиями, могущими изменить лицо мира... Впрочем, возможно, я и ошиблась, и предчувствие в Арканских Вратах было зовом мира? Что ж, тогда хоть один раз то, что я слышащая, принесло пользу! Зато скрывать мне пришлось это долго...
  - И всё же выслушайте меня, леди Элира, прошу вас!
  - Это я могу вам обещать, лорд Ренальд. Выслушать, и ничего более... Садитесь, так вам будет удобнее.
  Ренальд кивнул, посмотрел на упрямо поджатые губы собеседницы, тихонько вздохнул и заговорил:
  - Этому не учат в магических школах, об этом не упоминают в учебниках, но это самое важное, что должны понимать люди. Магия - не просто способ достижения желаемого, удобный и мощный, это жизнь нашего мира. Она - кровь Итравы, питающая ее и тело и душу. Да, наш мир - живой, впрочем, вы знаете это лучше всех!
  Элира нехотя кивнула, не прерывая его вдохновенной речи. Ренальд порадовался крохотному успеху и продолжил:
  - Каждый раз, когда частичка магии утрачивается, мир потихоньку умирает. Шаг за шагом, капля за каплей... Когда умирает маг, Сила его возвращается миру, вот только не вся! Во времена до Великой войны вся Сила уходила в Источник, а сам Источник черпал Силу отовсюду, в то же время щедро делясь ею с миром. Вечное обновление, вечный рост... А потом Источник уснул, и развитие сменилось тихим умиранием... В последние века магия утрачивалась все быстрее, капли превратились в ручеек, а значит, недалек тот день, когда мир изменится безвозвратно. Нет, по-прежнему будут шуметь леса и родить поля, не исчезнут звери и птицы, будут рождаться и умирать люди, но мир утратит нечто очень важное. Не станет души, и рано или поздно - не станет и жизни.
  Элира поежилась и тихо промолвила:
  - И Источник...
  - Только его возрождение может остановить этот процесс.
  - И как с этим связаны драконы? Вы говорили, они были Хранителями нашего мира...
  - Хранители Итравы, хранители Источника. Те, кто с легкостью мог уничтожить народы Итравы - и кому было запрещено применять свой дар для убийства. Бессмертные, почти всесильные - и оказавшиеся неспособными защититься от лжи, очернившей их народ. Стремясь защитить своих детей от убийц, а народы Итравы - от своего гнева, они покинули наш мир. Лишь один из них остался, Старейший и мудрейший из всех. Он скрыл Источник от жадных захватчиков, погрузив его в сон, и сам уснул. Мой далекий предок служил ему, и именно его Старейший избрал хранителем ключа - этого самого амулета. Ключа к месту, где находится Источник...
  Девушка слушала вдохновенную речь, затаив дыхание. В том, что мужчина ей не лжет, она не сомневалась, более того, сейчас ей казалось: она всегда знала это! Усилием воли сохраняя спокойный и чуть суховатый тон, девушка спросила:
  - Предположим, все это правда, так при чем тут я? Если у вас есть ключ - откройте замок! Кроме того, я не понимаю вот чего: вашей жизни грозит опасность, а вы тратите драгоценное время на безусловно интересные, но абсолютно несвоевременные рассказы!
  Голос мужчины прозвучал глухо:
  - Легенды гласят, что драконам была подвластна любая магия, что они сами были ею. Если бы удалось разбудить Старейшего... Он бы смог вылечить Нарвена, я верю в это!
  Боль и отчаянная надежда... Элира потупила глаза, не в силах выносить выражение лица герцога. Тот продолжил:
  - А почему я не использую ключ... Все просто - никто в целом мире не знает, где находится тот замок, который отпирает этот ключ! И только вы можете найти это место. Мой предок, тот самый, рассказал сыну подлинную историю того, что произошло. Она длинная и горькая, но сейчас важно другое: он поведал, что в его сон пришел последний Хранитель и произнес фразу: "Никто не должен знать, где было гнездо драконов, и лишь тот, кто слышит мир, сможет найти путь к замку, и лишь тогда, когда сама Итрава позовет его. Дверь же откроет ключ в руках того, кто несет в себе кровь Источника". Вы - слышащая мир, я - тот, кто несет кровь Источника, и у нас есть ключ. А это значит, пришло время разбудить Хранителя! И я умоляю вас, миледи: помогите мне, укажите путь!
  - Я не могу, - глухо ответила та, отворачиваясь.
  - Почему?! Скажите, какую плату вы хотите - я заплачу любую! Если мне удастся спасти Нарвена, вы сможете получить все, что душе угодно, даже свободу...
  - Вы не понимаете, - почти с отчаянием ответила Элира, - дело не в плате, мне ничего не нужно от вас! Я просто не могу, я не знаю его!
  Ренальд почувствовал, как сердце пронзила боль. Вот и все, теперь ему больше не на что надеяться... Только что все казалось ясным и тут же рухнуло. Мертвым голосом он переспросил:
  - Но вы же видели то... во тьме под горой...
  Девушка посмотрела на него, чуть не плача и ненавидя себя - разве есть что-то более страшное, чем дать надежду и тут же отобрать ее? Дрожащим голосом она пояснила:
  - Зов Итравы - лишь неясные побуждения, видения, которые сложно расшифровать. Он не показывает мне дорогу, лишь может подтолкнуть в определенном направлении, и не приходит по моему желанию. Если хотите, я могу попробовать услышать его еще раз, используя ваш амулет как точку фокуса...
  Ренальд молча кивнул, протягивая девушке амулет. Та осторожно взяла его, предупредила:
  - Я могу опять потерять сознание, - и закрыла глаза, накрывая амулет ладонью и мысленно твердя себе о цели.
  Видение пришло быстро и мощно, накрыв ее с головой. Ренальд с тревогой смотрел на побледневшее лицо девушки, сжимая кулаки и истово молясь об успехе. Наконец Элира со всхлипом втянула воздух и открыла глаза. Встретив полный надежды взгляд, помрачнела и тихо сказала:
  - Похоже, мне удалось кое-что увидеть, но не могу понять, что именно. Город, разделенный рекой: на одной стороне богатые особняки, сады и какой-то замок, на другой - торговые ряды, дома похуже и вовсе бедные домишки, порт. Через реку перекинуто несколько мостов, один из них очень красив: широкий, из золотистого камня, по краям - тумбы с резьбой. Следующее видение - ворота, судя по солнцу, выходящие на восток, и на этом все! Хотя нет, стойте, есть еще кое-что, - она задумалась, как-то странно покрутила пальцами и кивнула, - все верно, на севере виднелись горы, невысокие.
  - Город - Артвар, вы его весьма точно описали, - кивнул Ренальд, - он находится на востоке страны, а горы - Арканский хребет, его отроги. Значит, надо двигаться на восток!
  - Но это все, что я могу вам дать. Лишь направление... - развела руками Элира, опуская глаза.
  Ренальд сжал зубы, размышляя. Похоже, единственный способ найти Источник - отправиться на его поиски вместе. Но как уговорить на это леди Элиру? Чем прельстить эту девушку: умную, сильную духом и прекрасно чувствующую ложь? Какие слова найти для этого?
   Тягостное молчание повисло меж ними. Смотря в землю, Элира прокручивала в голове все, что рассказал ей лорд Ренальд и думала: что он теперь будет делать?
  - Леди Элира, я прошу вас стать моей спутницей в поисках Источника.
  Слова герцога заставили девушку поперхнуться и уставиться на него огромными от удивления глазами:
  - Милорд, это невозможно! Я понимаю ваше стремление помочь другу любой ценой, но я-то не должна ее платить! Не скрою, я испытываю к вам уважение и готова оказать помощь, но в разумных пределах. В конце концов, Итрава может просуществовать без Источника еще какое-то время...
  - Я верю, что судьба не случайно свела нас. Кроме того... Я - последний из рода эн Арвиэр, если ситуация не изменится - им и останусь, а значит, не станет того, кто несет в себе кровь Источника... Вы готовы вынести приговор всему миру? Готовы взять на себя столь тяжкий груз?
  Элира застыла, глаза ее блеснули яростным гневом. Да как он смеет возлагать на нее такую ответственность! И одновременно пришло обреченное понимание: как бы ей ни хотелось отмахнуться от сказанного, это не получится. Да и позволит ли мир ей сделать это? Не сведет ли с ума видениями и кошмарами, точно больной ребенок, требовательно зовущий мать?
  Ренальд с трудом выдержал прямой взгляд собеседницы. Гнева и ярости он ожидал, а вот промелькнувшее разочарование ударило его неожиданно больно. Помолчав некоторое время, девушка заговорила, её голос полнился звоном стали и стылым льдом:
  - Допустим - только допустим, что я соглашусь с вашими доводами. Как вы предполагаете это сделать? В качестве кого я поеду с вами? Неизвестно, сколько продлятся поиски - на какие деньги вы собираетесь это делать? Вас пока не объявили во всеуслышание преступником, но это могут сделать, и скоро - как тогда вы будете скрываться? Не думаю, что это, - кивок на лицо Ренальда, - продлится долго! Да вам - или нам - не удастся даже выбраться из города, не говоря уже о том, чтобы добраться до цели, если это вообще возможно! Может, вам проще будет поискать незаконнорожденных потомков и передать одному из них ваш артефакт и долг?
  Ренальд с трудом сдерживался от того, чтобы не ежиться под точными, словно удары клинка мастера, вопросами. Девушка задавала их все также холодно и спокойно, даже в последнем не было язвительности или ехидства - просто предложение варианта, ничего более. Именно с него он решил начать:
  - Незаконнорожденных потомков у меня быть не может. Судя по всему, это последствия магии Хранителя: в роду эн Арвиэр всегда рождается один ребенок, только в законном браке, и это всегда мальчик, будущий хранитель тайны.
  Элира молча кивнула: объяснение принято. Ренальд тихонько вздохнул и продолжил:
  - То, что у меня на лице - магия иллюзии...
  Девушка неверяще уставилась на него:
  - Не может быть! Иллюзионистов больше не существует... или это артефакт?
  - Нет, а насчет иллюзионистов - я тоже так считал, пока один из них не сделал это со мной. Так что по крайней мере один маг Иллюзий в мире есть, и он сейчас в посольстве.
  - Очень любопытно, какую интригу замышлял король Ретлар, если для нее ему понадобился иллюзионист, - задумчиво, словно себе, произнесла Элира и встрепенулась, - но наложивший иллюзию может её и снять, так что как только побег будет обнаружен, с нею вам придется распрощаться.
  Ренальд покачал головой и пояснил:
  - Я не так много знаю о магии иллюзии, но одно помню твердо - она не действует на расстоянии. Но вы правы в другом: ставя иллюзию, обещали ее сохранность на неделю, но после того, как я чуть не утратил контроль... Думаю, в лучшем случае личина продержится еще день-два. Однако если мне удастся пробраться в городской особняк, то там найдется и способ продлить срок действия личины, и деньги на путешествие. Да, путешествовать придется скрытно, скорее всего - изображая простолюдинов, но по крайней мере не придется ночевать в чистом поле.
  - Допустим, вам это удастся, - холодно ответила девушка, подумав, - вы не ответили на мой вопрос о том, кем буду я в этом путешествии?
  Ренальд сглотнул и тихо ответил:
  - Моей женой.
  - Вы предлагаете мне изображать вашу жену? - ее гнев хлестнул мужчину, точно порыв ледяного ветра, - да как вы смеете! Я леди эн Таронн, а не безродная девка, и не позволю замарать честь моей семьи!
  Ренальд охнул и замотал головой:
  - Нет, миледи, упаси Боги! Я ни за что на свете не хотел бы вас оскорбить, я пытаю к вам глубокое уважение и предлагаю по-настоящему выйти за меня замуж! Конечно, я понимаю, что преследуемый преступник - совсем не то же самое, что герцог и друг короля, но...
  Девушка с насмешкой поглядела на него:
  - Низкого же вы мнения о женщинах, если считаете всех нас без исключения корыстными стервами! Впрочем, я это и без того знала, - она подняла ладонь, пресекая возражения Ренальда, - не стоит спорить! Да и при вашем отношении к навязанным бракам... Что ж, это действительно единственный выход, при котором чести моего рода не будет нанесен ущерб, но...
  Она задумалась, а потом кивнула своим мыслям:
  - Да, вот так будет правильно! Милорд, я не собираюсь привязывать вас к себе в связи со сложившимися обстоятельствами, да и сама предпочту свободу браку с равнодушным ко мне человеком. Поэтому вот мое условие: мы заключим брак, но не будем его осуществлять. Если задуманное вами удастся, отсутствие близости между нами даст основания для расторжения брака независимо от желания либо нежелания второй стороны. Каждый из нас будет иметь путь к отступлению, думаю, это идеальный вариант.
  - Леди Элира, я вовсе не хотел... - растерянно начал Ренальд и замолчал, не зная, что сказать. Ее предложение, сделанное столь рассудочным тоном, было несомненно разумным и даже выгодным для него, но почему-то он чувствовал где-то в глубине души жгучий стыд. "Неужели я выгляжу в ее глазах именно таким - холодным и бессердечным?" Задав себе этот вопрос, Рен внезапно понял: он бы не имел ничего против брака с леди Элирой даже если бы прямо сейчас Нарв пришел в себя, а ему самому вернули бы доброе имя. По крайней мере, в ее верности он бы мог быть уверен, да и быть женатым на женщине, которой можно гордиться, было бы приятно. А еще... совсем недавно девушка проявляла к нему дружеское участие, гораздо большее, чем он смел надеяться - не самая плохая основа для договорного брака, вдобавок к уму и красивой внешности. Вот только похоже на то, что он только что сам сделал все для уничтожения в леди Элире малейших ростков симпатии к своей персоне... Достаточно лишь взглянуть на ее ставшее безучастным лицо, чтобы понять это... Что ж, по крайней мере она не отказывается помочь!
  - Я приму любые ваши условия, миледи, - ответил Ренальд, поклонившись.
  - В таком случае... если нам удастся отыскать Источник и спасти короля, могу ли я надеяться, что вы попросите Его Величество дать мне титул, который я могла бы передать по наследству? Не думаю, что после всего мне найдется место в Артиаре! Это не условие, лишь просьба.
  - Безусловно, леди Элира, вы могли бы и не упоминать об этом. Я уже обязан вам слишком многим для того чтобы отказаться исполнить любое ваше желание. В рамках разумного, разумеется!
  - Несомненно. Итак, решено: если нам удастся сбежать, я стану вашей женой на оговоренных условиях и буду вашим проводником в поисках Источника. Остается только один вопрос - как сбежать так, чтобы это осталось незамеченным? Как избежать поисков со стороны моих соотечественников и при этом не навредить моей семье? Предупреждаю, если вы не предложите мне хоть сколько-нибудь надежного способа сделать это, я не покину посольство. И кстати, раз уж я заговорила о семье... Дор может меня почувствовать, так что учитывайте это в своих расчетах.
  - Способ побега я уже нашел, единственное, с собой можно будет взять совсем немного вещей.
  - Это я понимаю, - уголок рта дрогнул в усмешке, - побег с лошадью, тянущей на спине тяжеленные сундуки, был бы весьма забавным зрелищем. Как и простолюдинка в бальном платье, впрочем. Но вы не ответили на мой вопрос!
  - Если представить побег как, - Ренальд помялся и чуть смущенно продолжил, - внезапно вспыхнувшую страсть...
  Он не договорил - девушка саркастически усмехнулась и решительно покачала головой:
  - Никто не поверит, и прежде всего - Дор и мои подруги. Прежде всего потому, что побег в результате страсти, тем паче в сложившейся ситуации - несусветная глупость, а дурой меня никто из них не считает. Нужен другой вариант! Или варианты... Причем такие, чтобы моего брата невозможно было заподозрить в соучастии! Хорошо, что они с Риаллой поженились - никто не будет задавать вопросов вроде: "почему вы не заметили, что сестра замышляет побег".
  Ренальд нахмурился, признавая правоту собеседницы, и призадумался. Действительно, сложно... А если так...
  - Леди Элира, предположим, я вас украл, использовав магию.
  - Зачем вам это делать? Почему? И по какой причине выбрано именно это время?
  - Допустим, мне удалось подслушать разговоры посла, использовав родовую магию. Ее наличие у рода эн Арвиэр не является тайной, в отличие от того, что именно она собой представляет.
  - Тогда вполне можно поверить в то, что вы действительно узнали о замыслах посла, - задумчиво кивнула Элира.
  - Узнал и понял - он готов предать меня, причем очень скоро. И тогда становится логичным и время для побега, перед завтрашними событиями.
  - Кстати, лорд Ренальд, я не поняла, какое именно событие ожидается завтра, а я ужасно не люблю чего-то не понимать. У меня есть мысли на этот счёт, но...
  - Как вы понимаете, миледи, это лишь мое предположение, но полагаю, это будет официальное объявление о признании королевы регентом при наследнике престола.
  - Если я правильно помню, это довольно длительная церемония?
  - Верно. Сначала меня объявят преступником и сообщат Двору о состоянии короля, затем будет принесение присяги наследнику и королеве-регенту. После этого находящиеся в Торене послы должны будут вручить ей верительные грамоты... Словом, если наш побег не обнаружат до отъезда посла во дворец, у нас появится дополнительное преимущество во времени
  - Было бы неплохо, - протянула девушка, - итак, почему вы сбежали - понятно, равно как и выбор времени для побега, но зачем вам я?
  - Для того, чтобы жениться на вас, - чуть улыбнулся Ренальд, - не хмурьтесь, леди Элира, я усвоил урок. Хотя почему я не могу влюбиться в столь необыкновенную девушку? Но в данном случае лучше строить игру не на чувствах, а сделать вид, что я использую вас в качестве козыря.
  - Цель?
  - Обеспечить неучастие Артиара в моих поисках.
  Элира вскинула брови и задумалась. Что-то в этом есть...
  - Можете поподробнее?
  - Давайте порассуждаем вместе. Каков наиболее выгодный ход событий с точки зрения посла? Посадить меня под замок, послать парней лорда Бриарна на мои поиски, а потом выдать королеве мой труп. Якобы я сопротивлялся и юные маги убили меня при попытке сопротивления.
  - Здесь есть узкое место: придется посвящать в замысел кого-то из молодых магов.
  - Или нет, если найти жертву - подходящего внешне человека, наложить на него иллюзию и щедро заплатить за определенные действия. Или обработать сознание, такое тоже возможно. В этом случае маг сможет вполне искренне поклясться, глядя на мой труп: да, он убил этого человека! Почему убил, а не взял живым? Так показалось, что тот собирается атаковать! А нас предупредили, что он очень опасен, вот и ударил. Кто ж знал, что так выйдет?
  Элира хмыкнула и кивнула:
  - Согласна, такой вариант даже более возможен. И, похитив меня...
  - Как я мог похитить вас, ни разу не встретившись - а вы ведь именно это сказали дознавателю? Будет только два варианта, при которых никто из наших властей не узнает о том, что я был в посольстве. Первый - сделать вид, что ничего не было, приказать молчать всем в посольстве, не искать нас и молиться, чтобы мы не попались. Второй - искать, но лишь для того, чтобы присмотреть за тем, чтобы мы ни в коем случае не попали в лапы прихвостней королевы. Причем если я не должен попасть живым, то вы - и мертвой.
  - Потому что опять-таки вопрос: как я там - где бы то ни было - очутилась и что меня связывает с вами, - мрачно проговорила Элира, - есть еще варианты?
  - Найти и убить нас обоих до того, как кто-нибудь сможет опознать нас, а затем представить всё так, что вас там и близко не было. Но это вряд ли сработает: никто из молодых магов не пойдет на это, обычные наемники со мной не справятся, даже с керлитом - я буду настороже, да и слишком много свидетелей будет, ненадежно.
  - Согласна, но есть и другой путь: убить вас и "спасти" меня. Ведь если все будут думать, что вы меня похитили, то я должна быть благодарна за спасение! Ну а о свидетелях в этом случае можно и позаботиться...
  - Опять-таки ненадежно. В суматохе вы можете пострадать, ну а если нет... С вашим характером вы вполне можете начать собственную игру и потребовать от посла чего-либо неожиданного. Да и я могу сообщить о браке кому-нибудь из доверенных слуг и попросить в случае моей смерти переслать эти сведения хотя бы в ту же Тайную службу...
  Элира кривовато улыбнулась:
  - Недурно. Тогда вам следует как-то сообщить об этом послу.
  - Например, оставить ему прощальное письмо, - недобро усмехнулся Ренальд. - При определенных усилиях я смогу сделать так, что распечатать его можно будет не ранее, чем через двенадцать часов после нашего исчезновения.
  - Вот только есть один момент: я хочу сообщить брату правду, точнее, часть правды. Например, что я ушла с вами добровольно, что мы вступим в брак и что я очень прошу его не разыскивать меня. Если бы еще сделать так, чтобы это письмо мог прочитать только Дор...
  - Это возможно, но мне потребуется капля вашей крови, миледи.
  Элира чуть улыбнулась:
  - Невеликая плата. Что ж, решено, тогда как мы действуем сейчас?
  - Вам следует вернуться в вашу комнату, собрать необходимые вещи и подготовить письмо. Я знаю, где вы живете, и в половину одиннадцатого приду за вами. Наложение заклинания на письмо - дело быстрое, хватит пяти минут. Далее... далее вам нужно будет просто следовать моим указаниям, двигаясь как можно тише и незаметнее.
  - Одиннадцать? Время смены караула и магической охраны... - Элира зло улыбнулась, - очень хорошо...
  - Простите?
  - Среди молодых магов есть парочка крайне неприятных типов, они как раз будут дежурить в это время. Мелочь, но я рада, что посол и лорд Бриарн не будут смотреть косо на одного из симпатичных мне людей. Что ж, все решено, лорд Ренальд. Остается лишь молиться об успехе... Или и Боги - выдумка жрецов?
  - Теор и Тея... Мы называем их Богами, Хранители звали Высшими... Они создали Итраву и поставили драконов хранить её. Это долгая история, я расскажу во время нашего путешествия. А молитва... Что ж, я и сам молюсь: это придает силы духу и проясняет сознание. Сейчас я сниму купол, идите вперед, я последую за вами через некоторое время.
  Ренальд внимательно посмотрел на Элиру и произнес:
  - Все, идите, и будьте осторожны, - и отступил назад, в тень деревьев.
  Элира кивнула и пошла по направлению к особняку. Шла она медленно, сохраняя безмятежное выражение лица, словно для нее не было дела важнее неспешной прогулки. Остановилась у клумбы с ночными фиалками, чьи лиловые бутоны как раз распускались, сорвала один цветок и вдохнула нежный медовый аромат. Небрежно кивнула проходившему мимо садовнику, склонившему голову при ее появлении, и направилась к дому - все тем же неспешным прогулочным шагом. У самого особняка она столкнулась с Ларикой, что прогуливалась по саду рука об руку с Шартэном. Подмигнув подруге, сказала:
  - Лари, лорд Шартэн, рада вас видеть! Решили насладиться чудным вечером?
  Шартэн усмехнулся:
  - Ну лично я прежде всего наслаждаюсь чудным обществом, куда более приятным, чем общество Дора. Хотя его-то я так и не видел со вчерашнего дня! Подумать только, был таким разумным и общительным, и вот пожалуйста - не оторвать от молодой жены...
  Последнюю фразу он произнес тоном старого брюзги, заставив девушек весело рассмеяться. Элира пожала плечами:
  - Остается только порадоваться за них. Приятной вам прогулки!
  - Может, ты с нами? - предложила Ларика, "не обращая внимания" на тяжкий вздох своего кавалера.
  - Нет, меня в комнате ждет крайне занимательная книга, - покачала головой Элира, - так что до завтра!
  Улыбнувшись и помахав друзьям на прощание, она вошла в дом и поднялась к себе. Заперев за собой дверь комнаты, девушка опустилась в кресло, чувствуя невероятный упадок сил.
  А ведь она всего-то хотела предупредить герцога об опасности, и вот как это обернулось! Все рухнуло в одночасье... Да, ее будущее и без того было неопределенным, но всё же какая-то ясность была, а теперь... Пришедшую в голову мысль - может, не стоило соглашаться - она отогнала сразу же. Какой смысл думать о том, что могло бы быть, если решение принято? Отступить она не может - дала слово, значит, надо брать себя в руки и начинать собираться.
  "Не слишком ли я жестко повела себя?" - призадумалась Элира и тут же сказала себе - нет, не слишком! Зато теперь можно быть уверенной - если побег удастся, родные не пострадают! "А вообще-то в сложившейся ситуации можно найти немало положительных сторон, - сказала себе девушка, склоняясь над сундуком, - вряд ли по-другому мне удалось бы посмотреть мир и получить шанс на свободу, хоть и призрачный, и все это - не нанося урона чести нашего рода! Любопытно, а лорд Ренальд согласится меня научить магии? Похоже, он не считает, что удел женщины - ублажать мужа, рожать детей и вести хозяйство... Или это он сейчас таков, и изменится, как только у меня на запястье окажется его браслет? Хотя это же не настоящий брак, да и он во мне нуждается, так что договоримся!"
  Последняя мысль вызвала на губах девушки легкую улыбку. Забавно повернулась жизнь: она все-таки выйдет замуж по воле леди Нираны, хоть и совсем не так, как та предполагала! "Послушная ученица", - хмыкнула про себя девушка и осмотрела отложенную ею кучку вещей.
  Дорожные костюмы мужского кроя, белье - удобное и практичное, сапоги... Отложив их и темно-серый костюм в сторону, девушка сложила остальные вещи в аккуратную стопку и призадумалась. Вот и куда их сложить? Ах да, точно! Достав с полки шкафа плащ, в котором она когда-то пришла в посольство, сложила вещи, начала увязывать их в узел и остановилась, вспомнив кое о чем. Достав футляры с украшениями, покрутила их в руках, открыла, полюбовавшись на блеск драгоценных камней, и решительно сгребла все в одну кучку.
  Через пять минут на кровати красовался аккуратный узел с вещами. Спрятав его в шкаф, девушка внимательно осмотрела комнату, остановила взгляд на сундуках и задумалась, нахмурив брови. Мелочь, но... Открыв сундуки, с недовольной гримасой переворошила вещи, создавая впечатление быстрых и крайне неаккуратных поисков, и выругалась, остановившись. Ну как можно быть такой дурой! Хорошо хоть вовремя сообразила... Взглянула на себя в зеркало, призадумалась и решительно качнула головой. Не годится, слишком нарядное... Защемив подол платья шкафом, хорошенько рванула, удовлетворенно кивнула и позвонила, вызывая камеристку.
  - Миледи, - хорошенькая блондинка в темно-синем платье чуть присела, - чего изволите?
  - Помогите мне переодеться, Дали, - Элира повернулась, показывая надорванный подол, - так неловко вышло... Пожалуй, его теперь и не починишь...
  - Я могу попробовать, - предложила та, ловко расшнуровывая корсаж, - оно такое красивое!
  Элира пожала плечами:
  - Я его теперь всё равно не надену. А хотите, забирайте его себе, у нас фигуры вроде похожие.
  - Правда?! - девушка просияла улыбкой, - спасибо, миледи! Какое платье желаете надеть?
  - Пожалуй, сиреневое, - "задумчиво" проговорила Элира.
  Оставшись в одиночестве, она удовлетворенно кивнула. Пожалуй, это идеальный вариант! А теперь самое главное...
  Опустившись в кресло, она принялась обдумывать текст письма для Дора: его придется писать сразу набело, чтобы не оставлять следов...
  К тому времени, как она поставила последнюю точку, за окном совсем стемнело. Бросив взгляд на часы, девушка заторопилась: до намеченной встречи оставалось всего двадцать минут.
  Платье - долой, благо шнуровка расположена так, что нет необходимости выламывать себе руки в попытке аккуратно расшнуровать ее. Быстро облачилась в дорожный костюм, прикрепив к поясу кинжал, платье и туфли - в узел... Аккуратно положив поверх вещей арбалет, Элира еще раз окинула взглядом комнату и задумалась. Чего-то не хватает, какой-то маленькой детали... А если так? Налив в стакан ягодного сока из стоящего на столе кувшина, девушка уселась в кресло и затем резко вскочила, словно испугавшись чего-то. Выпавший из руки стакан разбился, пачкая соком пол и кресло, которое слегка отъехало назад, оставляя след на деревянном полу. Осторожно отойдя в сторону, Элира оценила представшую картину и кивнула: а вот теперь куда лучше!
  Дверь неслышно отворилась точно в назначенное время, впуская Ренальда. Заперев дверь, тот застыл на пороге, оценивая обстановку, а затем улыбнулся:
  - Превосходно, я бы и сам не усомнился в произошедшем, - негромко произнес он, снова ставя купол, - письмо для вашего брата готово?
  - Да, вот оно, - Элира протянула ему свернутый вчетверо лист.
  - Уколите палец, кровь должна попасть на письмо.
  Девушка так и сделала, с интересом и восторгом наблюдая за тем, что произошло: капля ее крови попала на бумагу, но вместо того чтобы оставить на ней неаккуратное пятно, засветилась, а затем лист на мгновение блеснул алым сиянием. Бумага обрела свой прежний вид, разве что став чуть розоватой, а на том месте, где была кровь, сейчас красовалась печать, с виду обычная, сургучная. Герцог негромко пояснил:
  - Увидеть его или распечатать сможет только кровный родственник. Причем я сделал еще кое-что, прикоснетесь к нему!
  Элира коснулась пальцами письма и тут же ахнула: на бумаге возникли буквы "только для Дориата эн Таронн, важно!"
  - Что вы собираетесь с ним сделать?
  - Предполагала подсунуть под дверь в их с Риа комнате.
  - А применив немного магии, его можно будет переместить на стол, - кивнул Ренальд, - что ж, нам пора. Это ваши вещи? - он чуть удивленно поднял бровь, оценив довольно скромный размер узла.
  - Да, самое необходимое на первое время, - смущенно ответила Элира, неправильно истолковав его реакцию.
  Ренальд подхватил узел и внимательно посмотрел на нее. Голос его сделался сух, а слова слетали точно воинские команды:
  - Начиная с этого момента вы идете за мной след в след, стараясь не шуметь, и молчите. Любые вопросы только после того, как мы покинем посольство. Не выходить на свет, держаться все время в тени. Если я подниму руку, - он продемонстрировал, - вы должны в ту же секунду замереть и даже дышать стараться через раз. Махну - двигаетесь дальше. Не дергаться и не возмущаться, что бы я ни делал. Если понадобится, устроите мне истерику потом, когда мы будем в безопасности. Все ясно?
  - Абсолютно, и я не устраиваю истерик, - так же сухо ответила Элира.
  Элира молчаливой тенью следовала за герцогом, сверля его спину злым взглядом. Нет, ну надо же! Даже жаль, что у нее вряд ли получится действительно закатить ему истерику - воспитание не позволит. "Меряет меня по своим любовницам, что ли? Мужчины!!!"
  Отведенная Дору и Риа комната находилась недалеко, но даже этот короткий переход заставил девушку здорово понервничать. И одновременно невольно испытать неуместное сейчас восхищение своим спутником - тот двигался точно большой хищник, бесшумно и плавно. Дважды они замирали, прижавшись к стене, дыша через раз и благодаря Богов за нерадивость слуг, в чьи обязанности входило поддерживать свет в коридоре. А один раз герцогу даже пришлось накладывать то самое заклинание, что он использовал в саду! Так что Элира с трудом удержалась от полного облегчения вздоха, когда письмо проскользнуло под дверь комнаты, а сами беглецы свернули в пустой и темный коридор.
  Ренальд вел спутницу коридорами для слуг - те освещались куда хуже, чем парадные, да и в такой поздний час были пустыми. Вот наконец та дверь... Она вела на задний двор, в котором находились хозяйственные постройки, конюшни, и то, что было их сегодняшней целью - калитка в ограде посольства.
  Через несколько минут они, так никем и не замеченные, подошли к ограде. Жестом приказав Элире спрятаться в образованную оградой и каким-то сарайчиком нишу, Ренальд полюбовался на сложное защитное плетение и принялся за работу. Да, можно было просто толкнуть калитку и выйти, но подобные схемы были хорошо ему знакомы: при размыкании контура лицом без допуска раздастся сигнал, который разбудит всех обитателей особняка. Так что придется обмануть заклинание и не дать ему "почувствовать", что контур нарушен... Да, потом следы его действий можно будет найти и определить, когда именно это было проделано, но это будет потом...
  Звук чьих-то шагов раздался за спиной как раз тогда, когда Ренальд подхватил нити сложного плетения. Выругавшись про себя - ему ни в коем случае нельзя было сейчас отвлекаться на другое заклинание - Ренальд скрылся в той же самой нише, куда несколько минут назад спряталась девушка.
  Элира с трудом сдержала шипение: ниша была настолько узкой, что их тела практически впечатались друг в друга. Верх непристойности! Даже понимая причину действий герцога, девушка чувствовала раздражение, желание хорошенько его стукнуть и еще какое-то непонятное ей самой волнение. Скорее бы этот конюх, или кто он там, прошел мимо! Не хватало ей еще потерять самообладание сейчас, когда оно так важно!
  Ренальд уловил инстинктивное желание Элиры отстраниться, вырваться, но сейчас другого выхода у него просто не было. Да и его ощущение гибкого женского тела, прижатого к нему, отвлекало, как и тонкий аромат, исходящий от её волос. Девушка была довольно высока, но всё же на полголовы ниже его, так что он никак не мог увидеть выражение ее лица, о чем внезапно пожалел.
  Наконец шаги затихли вдали, и Ренальд отстранился, едва слышно шепнув:
  - Сейчас я на время разомкну защитный контур, готовьтесь, надо будет двигаться быстро.
  Элира молча кивнула. Последний раз проверив, все ли он сделал правильно, Ренальд направил Силу в узловую точку и толкнул калитку. Через минуту он оглянулся на оставшуюся за спиной ограду, и удовлетворенно кивнул: все получилось как нельзя лучше. Повернулся к спутнице и вскинул бровь, увидев на ее лице досаду. Девушка шепотом пояснила:
  - Иллюзия исчезла.
  - Проклятье! - Ренальд дернул щекой, - придется поспешить. Следуйте за мной!
  Скрываясь в тени деревьев и домов, они быстро шли по широкой улице. Посольство Артиара находилось в так называемом втором круге Верхнего города: по прихоти древних королей центр Торена представлял собой четыре почти правильных концентрических круга. В первом находился Королевский дворец и казармы гвардии, во втором - посольства влиятельных и богатых государств, особняки наиболее знатных и приближенных ко Двору аристократов, в том числе герцогов эн Арвиэр. Третий и четвертый круг составляли особняки менее влиятельных лиц, храм и особняк Верховного жреца, а также Большая королевская канцелярия. Торен по праву считался одним из красивейших городов Итравы, а Верхний город вобрал в себя все самое лучшее: дворец, изящные особняки и широкие чистые улицы, роскошные парки и особо дорогое удовольствие - фонтаны. Здесь невозможно встретить грабителей и убийц - ну разве что весьма высокородных. Даже в столь поздний час по улицам время от времени проезжали кареты и всадники: мало кто из аристократов ложился спать с закатом...
  Элире показалось, что их путь, на самом деле весьма короткий, продлился несколько часов: от одной тени к другой, с оглядкой и очень осторожно. Наконец впереди показался окруженный садом белоснежный трехэтажный особняк. "Настоящий дворец, только небольшой", - подумала Элира и замерла, когда её спутник поднял руку в условленном жесте. И тут же поняла причину: особняк явно охраняли... или сторожили? Причем, судя по всему, пытались делать это скрытно. Не очень удачно, кстати: одного взгляда на дежуривших у парадного входа людей становилось ясно - это точно не случайные прохожие-бездельники.
  Девушка подняла глаза на спутника. Гневная гримаса на лице того сменилась недоброй насмешкой, а затем он жестом показал Элире на довольно узкий переулок, который они только что миновали.
  Как и предполагал Ренальд, никто не ждал его появления через чёрный ход. На какое-то мгновение ему даже стало обидно: неужели его действительно считали настолько идиотом, что думали, будто он торжественно войдет в дом через парадный вход? Или дело в другом: его считают мертвым, и дежурят на всякий случай? Скорее второе... Хорошо хоть, по одному из старинных законов Вертана даже король не мог приказать ворваться в дом аристократа до официального объявления его преступником!
  Простенькая с виду калитка открылась, стоило Ренальду к ней прикоснуться. Сторожевое заклятие опознало хозяина, и мужчине даже показалось, что оно ему обрадовалось. Впрочем, он бы не удивился и такому: порой ему казалось, что старый особняк - живой, что он радуется хозяевам и тоскует без них. Когда умерла мама, дом словно притих, а порой Рену по ночам слышались странные звуки - что-то вроде тихого поскуливания...
  Повернувшись к Элире, Ренальд протянул ей руку и провел ее за ограду. Калитка бесшумно закрылась, и он тихо пояснил:
  - Теперь вы опознаны как своя, а не чужачка. Добро пожаловать в особняк эн Арвиэр, леди Элира. Следуйте за мной.
  Элира молча двинулась за герцогом, стараясь держаться поближе к нему: мощь сторожевого заклятия ее напугала. Да еще заставляло поеживаться странное чувство - словно кто-то внимательно рассматривает её, пытаясь понять: добро или зло принесла она в дом?
  Миновав задний двор, они достигли черного входа. За потемневшей от времени дверью оказался скудно освещенный коридор. Элира следовала за своим проводником, думая только об одном - скорее бы сесть. Наконец они остановились у одной из дверей, Ренальд прошептал "подождите минутку" и вошел в комнату. Элира бессильно прислонилась к стене и вздохнула.
  Этот день был таким... Тяжелые мысли, переживания, потребовавший невероятного усилия воли разговор, сборы, побег... Казалось, прошло несколько дней с того момента, когда Элира оказалась под окнами кабинета посла! Только сейчас она позволила себе чуть расслабиться и сразу же ощутила, насколько устала: ноги дрожали, плечи ломило, а голова слегка кружилась...
  Зайдя в комнату, Ренальд в несколько шагов достиг кровати и быстрым движением зажал рот спящему в ней пожилому мужчине. Тот дернулся и уставился на герцога - сначала с испугом, а затем - с явным облегчением и радостью. Ренальд приложил палец ко рту, а когда хозяин комнаты закивал - отвел руку.
  - Ваша Светлость!!! - в шепоте вскочившего с кровати мужчины было множество эмоций: радость, надежда, страх... - Вы живы! Благодарение Богам, я уж и не чаял вас снова увидеть!
  - Я тоже рад быть здесь, Ронар. Вот только скоро мне придется покинуть дом, а пока мне будет нужна ваша помощь.
  - Все, что угодно, лорд Ренальд! - ответил тот, быстро одеваясь, - вы знаете, в особняк приходили ищейки, наговаривали на вас всякое...
  - Боюсь, Ронар, что завтра меня обвинят в покушении на короля, - тяжело вздохнул герцог.
  - Да только полные дурни и могут такое говорить! Я ж помню, вы с ним были как пальцы на одной руке! - тихо возмутился тот, - никто из наших и не поверил ничуть, а матушка Юлна и вовсе одного самого мерзкого сковородой стукнула. Мало что не пришибла слизняка...
  Ренальд не смог сдержать улыбку. Матушкой Юлной все жители особняка называли главную повариху, весьма примечательную особу. Высокая - ростом с него, дородная и крикливая, она обладала огромным сердцем, невероятным кулинарным талантом и полным отсутствием почтения к вышестоящим. Вернее, ко всем, кроме семьи эн Арвиэр. Несколько поколений ее предков служили в этом доме, впрочем, это можно было сказать и об остальных здешних обитателях. Тем временем Ронар успел одеться и теперь преданно смотрел на герцога.
  - Ронар, я не хочу, чтобы о моем появлении здесь кто-нибудь узнал. Я верю, что никто не проговорится, но так остальным будет проще. Идите со мной.
  Ожидавшая в коридоре Элира встрепенулась, заслышав звук открывающейся двери, и с интересом взглянула на потрясенно рассматривающего ее пожилого слугу. Подтянутая фигура, строгое выражение лица, спокойное достоинство... "Наверное, эконом или дворецкий", - решила она.
  - Миледи, позвольте представить вам Ронара, он дворецкий и целиком предан нашей семье. Ронар, эта леди - моя спасительница и невеста.
  - Рада знакомству, Ронар, - Элира с трудом выдавила улыбку.
  - Невеста?! Ох ты ж, радость какая! Простите великодушно старика, миледи, - поклонившись, повинился тот, - уж больно неожиданно-то. Чего изволите?
  - Ронар, миледи надо отдохнуть, только никто не должен знать о ней. Где лучше ее устроить?
  - В бывших покоях вашей матушки лучше всего, - тут же отозвался тот, - только прилично ли то будет? Они ж с вашей опочивальней смежные...
  - Мне сегодня не спать, - качнул головой Ренальд, - а завтра утром мы поженимся.
  - Тогда точно те покои.
  Ренальд кивнул и обратился к Элире, виновато отметив ее бледность и измученный вид:
  - Миледи, прошу вас. Боюсь, выспаться вам не удастся, придется покинуть дом довольно рано...
  - Даже несколько часов будет благом, - едва слышно ответила та.
  Чтобы дойти до комнаты, не шатаясь и не спотыкаясь, девушке пришлось собрать все свои силы. Только гордость позволила ей держать спину прямой, а голову - поднятой, пока за ней не закрылась дверь. Сбросив камзол и сапоги, девушка упала на кровать, на миг прижалась щекой к подушке и тут же провалилась в сон...
  Посмотрев на закрывшуюся за Элирой дверь, Ренальд устало помассировал виски и обратился к почтительно замершему возле него дворецкому:
  - Надеюсь, там все в порядке?
  - Разумеется, милорд! - почти с обидой ответил тот, - разве мы когда проявляли нерадивость? Леди будет довольна! Простите великодушно, а кто она?
  - Необыкновенная девушка, дважды спасшая мне жизнь, - улыбнулся Ренальд, - умная, благородная и преданная. Из очень хорошей семьи, дочь графа. Так, теперь в мой кабинет, дел слишком много!
  - Слушаюсь, милорд. Эх, жаль все-таки, ваш батюшка не дождался, то-то бы порадовался!
  - Может, и к лучшему, что не дожил, то-то бы "порадовался" моему обвинению в измене, - горько усмехнулся Ренальд, направляясь к кабинету.
  Ронар только сочувственно вздохнул, следуя за хозяином.
  Зайдя в кабинет, Ренальд опустился в кресло и посмотрел на дворецкого:
  - Садитесь, Ронар, и слушайте внимательно, времени мало. Меня обвиняют в том, что я при помощи одного древнего артефакта околдовал короля так, что он теперь почти мертв - это что-то вроде магического сна. Причем артефакт этот наш, из нашего хранилища. Как он попал к моим врагам - понятия не имею!
  - Эти, которые приходили, дознаватели, - дворецкий выразительно скривился, - все старого Донка выспрашивали, когда вы в хранилище в последний раз спускались. Да и нас тоже, все вертелись тут да вынюхивали, трясли этой штукой перед носом...
  - Знать бы еще, как он мог попасть к моим врагам, - вздохнул Ренальд, - туда доступа ни у кого нет, кроме Донка да меня, а раньше - у отца.
  - Кхм, - Ронар выразительно кашлянул и, когда герцог поднял бровь, пояснил, - помнится мне, вы как-то в хранилище одну... приводили...
  Ренальд помрачнел и покачал головой:
  - Помню, но это было лет двенадцать назад! Не могли же у этого заговора быть настолько длинные корни! Да и украсть... зачем это ей?
  - На память забрала, - тон дворецкого не оставлял сомнений в его отношении к загадочной "ней", - может, хотела пакость какую сделать.
  - Ладно, сейчас я это никак не проверю, нам бы из города выбраться... Ронар, куда важнее другое: если - точнее когда - меня объявят преступником, дом конфискуют. Я дам вам достаточно денег, чтобы все слуги до единого смогли убраться отсюда и переждать до лучших времен - надеюсь, они настанут. Что?
  Лицо дворецкого выражало явное несогласие:
  - Да вы что, милорд, как же мы дом-то наш оставим? Да эти... Разнесут тут все, куда же вы потом вернетесь?
  - Ронар, это опасно для вас! А дом... - Ренальд вздохнул и окинул взглядом кабинет, - я люблю его, но дом - это не только стены, но и те, кто живут в нем. Мне предстоит опасное и долгое путешествие, и знать, что преданные мне люди находятся в безопасности и не нуждаются - очень важно для меня.
  Насупившись, дворецкий резко кивнул, глаза его блеснули влагой.
  - Как прикажете, Ваша Светлость.
  - Вот и отлично. К вечеру здесь не должно остаться ни одного человека, пусть-ка потом попробуют сюда войти! - недобро усмехнулся Ренальд, - не думаю, что это будет легко.
  - Так сжечь же могут! - не выдержал дворецкий.
  - Поэтому лучше пусть жгут стены, а не вас. Так, Ронар, я в хранилище, а вы...
  - Я с вами, а то вдруг кто проснется? Не стоит всем знать, что вы здесь. Хоть никто и не проболтается, да выдать себя как-то может. Так что посторожу уж вас, коль дозволите.
  - Хорошо, идем.
  Двое мужчин направились на первый этаж. Особняк спал, дыша удивительным покоем, и Ренальд с тоской подумал: вернется ли он сюда? Наконец они остановились перед обычной с виду дверью, за которой обнаружилась ведущая вниз узкая лестница. Ренальд велел дворецкому остаться наверху, а сам направился вниз, прихватив с собой зажженную свечу.
  Спуск закончился новой дверью - теперь уже из металла, тускло поблескивавшего в пламени свечи. Ренальд коснулся двери раскрытой ладонью и поморщился от полузабытого ощущения - ладонь на несколько мгновений словно погрузилась в металл. Привычно направив Силу, мужчина тут же почувствовал, как руку согрело ласковым теплом, а затем щелкнул замок и дверь приотворилась.
  За дверью находилась небольшая - четыре на четыре шага - комнатка. Стоило Ренальду зайти, как дверь за его спиной сама захлопнулась, и тут же зажегся свет - сперва тусклый, понемногу он становился все ярче. Свет исходил от магических шаров, закрепленных в напоминающих лапы держателях на стене. Наконец стало достаточно светло для того, чтобы можно было разглядеть обстановку, что и сделал Ренальд. "Ничего не изменилось", - подумал он, скользнув взглядом по странным узорам на стенах, потолке и полу, полкам с множеством шкатулок на них и средних размеров сундуку в углу комнаты. Именно к нему и подошел Ренальд, откинул крышку и призадумался.
  Мешочек с золотом для слуг, еще один - в дорогу... Денег оказалось немного: земли герцогства Арвиэр довольно сильно пострадали от войны, так что поступления практически прекратились. А последовавший за войной неурожай и вовсе заставил герцога освободить крестьян от всех выплат, кроме налогов в королевскую казну. Эн Арвиэры всегда придерживались мнения, что лучше стричь овцу, чем её зарезать, так почему бы не дать послабление людям, коль это и в самом деле необходимо? Хотя Ренальд и признавал, что за последний год несколько забросил дела герцогства...
  Отложив деньги в сторону, он достал из сундука большую шкатулку, открыл и некоторое время перебирал лежавшие в ней украшения. Покачав головой, с легким раздражением захлопнул крышку: родовые драгоценности эн Арвиэр были чересчур роскошными и приметными. Продать их и не попасться точно не удастся, а выковыривать камни из некогда принадлежавших матери колье и браслетов Рен не хотел. А при виде ее любимого комплекта, включающего колье, серьги и кольцо из сапфиров и бриллиантов - мужчина вдруг неожиданно для самого себя подумал, что эти украшения были бы к лицу леди Элире...
  "Нашел о чем сейчас думать! Плохо, придется обойтись тем, что есть..." Бросив взгляд на родовые брачные браслеты, потер подбородок и вздохнул: изящное переплетение из нескольких полос белого и червонного золота словно кричало о богатстве и знатности. И что ему делать? Вернув браслеты в шкатулку, он вновь принялся копаться в сундуке. Поиски увенчались успехом: к золоту добавился потрепанный кожаный мешочек с тремя некрупными неограненными алмазами и пара явно старинных черненых серебряных браслетов - красивых, но не броских.
  А теперь самое главное... Проклятье, как же не вовремя слетела иллюзия! Или так и было задумано: она должна была исчезнуть, когда - если - он самовольно покинет посольство? Пожалуй, лорд Итор вполне мог придумать такое! Впрочем, сейчас важнее сам факт утраты иллюзии: продержись она до сих пор, он бы мог попросту подпитать её, а теперь придется действовать более сложным путем...
  Амулет отвода глаз? Ренальд покачал головой: слишком ненадежно. Действует краткое время, да и работает весьма специфически, оставляя четкий и ясный след для любого сколь-нибудь знающего дознавателя, не говоря уже о магах. И неизвестно, на что способны жрецы с учетом их изысканий в области ментальной магии! Значит, остается только один вариант... Хотя, пожалуй, и отвод глаз ему тоже может пригодиться, вот только бы вспомнить, где эти штуки лежат...
  Только через четверть часа ругающийся себе под нос Ренальд наконец закончил поиски и облегченно вздохнул. Осталась самая малость... Встав в центр странного рисунка на полу, резанул прихваченным из кабинета ножом для бумаги ладонь. Капли крови упали на пол, линии рисунка на мгновение просияли и угасли. Мужчина удовлетворенно улыбнулся - вот и все, теперь сюда точно никто не сможет войти, даже если ухитрится найти вход. Лишь обладающий кровью и магией эн Арвиэров имеет на это право - именно такой приказ впитало в себя охранное заклинание.
  Привалившийся к стене Ронар выпрямился при виде хозяина. Ренальд протянул ему мешочек с золотом, устало улыбнулся и пояснил:
  - Я кое-что сделал, теперь хранилище в полной безопасности. Передайте Донку, чтобы и не пробовал зайти - я уничтожил его допуск.
  - А если с домом что сотворят? - недоверчиво спросил дворецкий, следуя за Ренальдом.
  - Даже если дом снесут до основания и откопают хранилище, им не удастся ни открыть дверь, ни разбить стены. Однако если всё же возникнет реальная опасность, магия попросту уничтожит все артефакты, что там находятся. Они не должны достаться... - он дернул щекой и смолк.
  Вернувшись в кабинет, Ренальд опустился в кресло и внимательно посмотрел на дворецкого.
  - Ронар, это вам и другим слугам, - кивок на мешочек в руках того, - я вверяю вам заботу обо всех. Надеюсь, однажды мы вновь соберемся под этой крышей! Теперь так... Мне нужно будет написать с десяток писем, от вас потребуется завтра доставить их по назначению. Я дам вам список адресов, на самих письмах их не будет, но они будут абсолютно одинаковыми, так что перепутать не страшно. И да, никому из адресатов не должно быть известно, от кого эти письма. Возможно, стоит нанять нескольких шустрых мальчишек поумнее, тут уж решайте сами. Если кто-то догадается, от кого письма, мне и моей будущей жене будет грозить нешуточная опасность. Сейчас мои враги не без оснований полагают, что я мертв, и я хотел бы, чтобы так оставалось и впредь.
  - Сделаю все в наилучшем виде, - пообещал помрачневший дворецкий, - я не наведу на вас преследователей. А сейчас что? Чем я могу помочь вам?
  - Разве что собраться. Вещами и оружием я займусь сам, а вот о еде позаботьтесь вы. Мы вряд ли будем останавливаться до вечера, за, - короткий взгляд на часы, - сегодняшний день нам стоит убраться как можно дальше от столицы.
  - Сделаю, - кивнул тот и направился к выходу.
  Проводив его взглядом, Ренальд с силой растер лицо ладонями и достал из ящика стола бумагу. Взяв перо, обмакнул его в чернильницу и принялся писать - текст он обдумал заранее.
  Через некоторое время он отложил последнее письмо, присыпал его песком, отодвинул в сторону и принялся писать список адресов всех проживающих в столице магов. Лучше бегство в глушь, да даже в Артиар, чем смерть! Да, они могут не поверить предупреждениям неизвестного, но большего он сделать не мог, не ставя под удар их с Элирой безопасность. Хотя на всякий случай стоит попросить Ронара доставить эти письма к полудню - к тому времени они точно оставят за спиной городские ворота...
  Дождавшись, пока высохнут чернила, он сложил письма стопкой, положив поверх них список адресов, и направился в свои покои. Времени для сборов оставалось не так уж много, а дел - наоборот...
  
  
  Глава 21.
  
  Особняк эн Арвиэров. Через три часа.
  
  Элира проснулась резко, точно ее кто-то толкнул. Удивительно, но чувствовала она себя на редкость хорошо отдохнувшей, да и сны сегодня ей снились просто на удивление: прогулка по берегу моря ясным днем, цветущий сад, журчание ручейка... Словно этот необычный дом решил согреть гостью в своих объятиях! Девушка улыбнулась, едва слышно прошептала "спасибо" и встала.
  Солнце всходило, рассеивая серую предрассветную хмарь. Элира огляделась по сторонам, отметив про себя, что прежняя хозяйка комнаты отличалась хорошим вкусом, пожалуй, она и сама обставила бы спальню подобным образом. Нежный персиковый цвет стен, изящные барельефы в форме цветков лилий, бело-золотистая лепнина на потолке, золотистый паркет - очень нарядная и одновременно уютная комната. Большую часть ее занимала кровать, на которой девушка только что так сладко спала, рядом размещался туалетный столик с изящно изогнутыми ножками, поодаль стоял комод и пара стульев. "Интересно, какой она была, мать лорда Ренальда? Была ли она счастлива? Наверное, да, иначе бы здесь не было столь приятных ощущений", - решила для себя Элира.
  За драпировкой на стене нашлась дверь, ведущая в ванную. Быстро умывшись, девушка вернулась в комнату, взглянула на себя в зеркало и скорчила недовольную гримаску.
  Она как раз заканчивала переплетать косу, когда дверь бесшумно приоткрылась. Вскинув голову, Элира встретила взгляд Ренальда и вопросительно подняла бровь.
  - Доброе утро, леди Элира. Надеюсь, вам удалось хоть немного отдохнуть, - сказал герцог, слегка кланяясь.
  - Доброго утра и вам, милорд. Отдохнула я просто превосходно, у вас поистине замечательный дом! И я готова двигаться дальше, что мы будем делать теперь?
  - Полагаю, правильнее будет покинуть столицу только после бракосочетания. Простите за вопрос, но найдется ли у вас хоть одно платье?
  - Да, - по губам девушки скользнула улыбка, - я подумала, что не могли же вы сначала переодеть меня, а потом похитить. Так что вы утащили меня в том, в чем я была, захватив несколько вещей с собой. Очень неаккуратно, кстати, перерыли все мои сундуки...
  Ренальд взглянул на нее с искренним восхищением:
  - Превосходно, миледи, лучше и придумать нельзя. Тогда прошу вас переодеться, я пока подожду за дверью. Уйти надо как можно раньше, пока все слуги не проснулись: хоть я и уверен в их преданности, предпочитаю оставить наш визит в тайне.
  Поклонившись, он вышел. Элира покачала головой: она-то отдохнула, а вот он явно не сомкнул глаз. Хотя на первый взгляд и не скажешь: лицо гладко выбрито, голова поднята, разве что тени под глазами выдают усталость. Переодеваясь, девушка хмыкнула: не хватало ей только начать его жалеть! Это - слабость, а сейчас никак нельзя ей поддаваться.
  Элира затянула последний шнурок и посмотрела в зеркало. Слава Богам, платье почти не помялось: хоть с виду оно было довольно простым, ткань на него пошла дорогая. Впрочем, это мог заметить только торговец или портниха, прочим же скорее бросился бы в глаза фасон. Удостоверившись, что выглядит она настолько хорошо, насколько это возможно в подобной ситуации, девушка приоткрыла дверь, впуская герцога.
  Тот зашел в комнату, внимательно оглядел Элиру и в очередной раз порадовался предусмотрительности спутницы: платье она выбрала на редкость удачно. В таком может щеголять и небогатая леди, и любимая камеристка знатной дамы, и дочь богатого торговца: скромный вырез, не отличающаяся пышностью юбка, длинные рукава, никаких кружев, лишь вышивка на лифе. Кстати, и серебряный брачный браслет идеально подойдет к нему!
  - То, что нужно, - чуть улыбнулся он, - леди Элира, теперь обговорим наши планы. Возможно, у вас будут вопросы?
  - Да. Придумали ли вы способ замаскировать свою внешность?
  - Кое-что придумал, надеюсь, получится. Скоро покажу.
  - Мой браслет, - девушка вытянула руку и серьезно посмотрела на Ренальда, - мне пришла в голову мысль, что по нему меня могут отследить. Я не уверена, что это действительно так, но возможность есть. Вы сможете его снять?
  Мужчина нахмурился, разглядывая браслет, а потом покачал головой:
  - Я мог бы попробовать, но его придется ломать, и это может причинить вам боль.
  - Пробуйте, - кивнула Элира, - предпочитаю испытать короткую боль, нежели быть рыбкой на крючке.
  Ренальд помрачнел еще больше и принялся за работу. То, что браслет не получится расстегнуть или обмануть, он понял сразу. Возможно, опытный и умелый артефактор смог бы сделать это с легкостью, но его в их распоряжении не было. Создав между кожей и браслетом защитную оболочку из Воздуха, он приказал:
  - Отставьте руку с браслетом в сторону и постарайтесь не шевелиться, как бы страшно вам ни было. Я постараюсь не причинить вам вреда.
  Дождавшись исполнения приказа и поощрительного кивка девушки, он направил Огонь на металл браслета. В конце концов, каким бы магическим тот не был, законы природы никто не отменял!
  Элира молча смотрела на браслет. Боли она не чувствовала, но от осознания того, что на ее запястье медленно раскаляется металл, в теле появилась противная слабость. А браслет явно становился все горячее, от него накатывали волны жара, а сам металл постепенно начал краснеть.
  Ренальд продолжал направлять Силу, то и дело поглядывая на побледневшее лицо Элиры. "Только бы в обморок не упала!" - подумал он. Так, пожалуй, стоит попробовать... Использовав Воздух как клещи, он принялся медленно разгибать браслет. Даже нагретый, металл был неподатлив, сопротивляясь его усилиям.
  Элира перевела взгляд на лицо герцога. Упрямо сжатые губы, побледневшие скулы, бисеринки пота на лбу... Именно выражение его лица и послужило сигналом: глаза торжествующе вспыхнули, и в тот же момент девушка застонала и покачнулась от пронзившего все тела спазма.
  - Миледи! - мужчина подхватил ее и тревожно взглянул в ее лицо, - что произошло? Я все-таки причинил вам боль?
  Элира вытянула руку - уже без браслета - и покачала головой, взглянув на бесформенную кучку металла на полу:
  - Нет, думаю, это просто прощальный сюрприз от изготовителя. Что вы будете с этим делать?
  - Пока вот так, - отпустив Элиру, Ренальд подошел к выходящему в сад окну, распахнул его и нитью Воздуха вышвырнул остатки браслета наружу, - потом попрошу Ронара выбросить это в реку. Как вы себя чувствуете?
  - Все хорошо, спасибо. Не думала, что его можно снять без серьезного вреда, - девушка благодарно посмотрела на Ренальда, - что теперь?
  - Следуйте за мной.
  Они спустились по лестнице и вышли на задний двор. Дворецкий ждал их там, держа под уздцы пару лошадей - обычных, мимоходом отметила девушка, на спины которых были навьючены довольно толстые переметные сумы. Элира кивнула дворецкому и повернулась к Ренальду, собираясь задать вопрос, но тот ее опередил:
  - Все ваши вещи здесь. А теперь насчет дальнейших действий... Это, - он показал медальон, - амулет отвода глаз. Пока он на человеке, люди не замечают того, на ком он, и любого человека или предмет, которого касается владелец амулета. С его помощью мы и выберемся из дома.
  - Но пользоваться им постоянно...
  Ренальд кивнул:
  - Опасно, неудобно и оставляет след. Именно поэтому мы перестанем это делать, лишь только немного отойдем от дома. Что касается моей внешности... Сейчас я не могу ничего менять, магия отвода глаз с любой другой сочетается абсолютно непредсказуемо. Но вот этот артефакт, - он протянул ей серебряный перстень, - способен на несколько часов воссоздать действие любого заклинания из числа тех, что воздействовали на носителя.
  - Вы уверены, что у вас получится? - недоверчиво вертя в руках обычное с виду украшение, спросила девушка.
  - Выхода-то всё равно нет, - вздохнул Ренальд, - если не подействует, придется выбираться из города и только потом идти в храм. А если подействует - искать храм, в котором жрец не выгонит нас, осознав, что мы маги...
  - Ну, один такой храм я знаю, - задумчиво протянула Элира, - остается только один вопрос: как я в таком виде поеду верхом?
  - Придется сыграть. Мне видится это так...
  Выслушав рассказ, Элира кивнула:
  - Должно сработать. Приступаем?
  - Да, я только дам последние указания Ронару.
  Отозвав дворецкого в сторону, Ренальд напомнил ему о приказах и дал указание насчет браслета. Тот кивнул:
  - Все выполню. Милорд, я буду молиться Богам, чтобы они ниспослали вам удачу. Поезжайте и не беспокойтесь о нас, а мы будем ждать вашего возвращения.
  - Спасибо, Ронар, - улыбнулся герцог и взял под уздцы коней, - ступайте, не стоит глядеть нам вслед.
  Оставшись наедине с Элирой, он спросил:
  - Готовы, миледи?
  - Не уверена, но разве это что-то меняет? - пожала плечами та.
  Ренальд хмыкнул и произнес:
  - Возьмите меня за руку.
  Через минуту калитка бесшумно отворилась. Будь здесь сторонний наблюдатель, он бы явно удивился: ни единой живой души поблизости не было видно!
  Элира сглотнула ставшую горькой слюну и шагнула за пределы владений эн Арвиэров. В столь ранний шанс на улице не оказалось никого, что ее весьма порадовало: кто знает, как работают эти древние амулеты?
  Примерно через четверть часа они свернули в тупик, образованный границами двух соседних особняков. С обеих сторон территория заканчивалась садом, так что неширокое - не более пары шагов - пространство было затенено кронами деревьев. Сняв амулет отвода глаз, Ренальд спрятал его в седельную сумку, протянул поводья коней Элире, а сам надел кольцо.
  Элира с тревогой наблюдала за происходящим. Видимо, действие артефакта оказалось довольно болезненным: ее спутник побледнел, губы сжались в тонкую нитку, на висках выступил пот. Некоторое время ничего не происходило, а затем черты лица его словно поплыли, смазались, миг - и перед ней снова возникла знакомая личина.
  - Получилось! - выдохнула она, - слава Богам! Это больно, да?
  - Сейчас уже нет, - покачал головой Ренальд и забрал у нее поводья коней, - ну что, пора приступать к следующей части плана.
  Элира кивнула и выскользнула из тупика.
  Через несколько минут по одной из улиц, ведущих из Верхнего города в Средний, шла хорошенькая девушка. Скромное сиреневое платье, туго заплетенная коса, небольшая корзинка в руке и слегка обиженное выражение лица выдавали в ней камеристку знатной дамы, которую госпожа послала за какими-то покупками. Улицы по-прежнему были пустынны, хотя дым из труб и запахи пекущегося хлеба явно свидетельствовали: повара уже точно приступили к работе.
  Где-то через четверть часа раздался топот копыт. Оглянувшись, девушка отступила чуть в сторону, давая проехать всаднику, и с любопытством уставилась на него. Простая, но добротная одежда, суровое выражение лица, неплохие кони - что верховой, что вьючный, меч в потертых ножнах, два кинжала на поясе, арбалет... Словом, любой бы принял его за наемника, одного из тех, кто продавал свой меч всякому, кто мог за это заплатить. Мужчина явно заметил интерес девушки и весело ей улыбнулся, блеснув карими глазами:
  - Привет, красотка, ты кто же такая будешь?
  - Меня Кари зовут, - та кокетливо улыбнулась мужчине, стрельнув в него глазами, - камеристка я. Госпоже моей захотелось земляники, вот и послала меня.
  - Прям так срочно, что с утра пораньше послала? - сочувственно спросил мужчина.
  Девушка насупилась и обиженно пожаловалась:
  - Да надумала она, что хозяин со мной заигрывает, вот и изводит своими капризами. А мне теперь ноги бить...
  - Так давай я тебя довезу, - глаза его лукаво блеснули.
  - А плата?
  - Я не жадный, одного поцелуя хватит.
  Остановившиеся неподалеку двое стражников с явным интересом наблюдали за разыгрывающейся сценой. Стражник помоложе, рыжий парень лет двадцати пяти, усмехнулся и сказал:
  - Шустрый какой, я б такую и без поцелуя покатал бы.
  Девушка бросила на рыжего взгляд, перевела оценивающий взгляд на широкие плечи наемника и кивнула:
  - А давай!
  - Вот гад везучий! - в голосе рыжего зависть мешалась с восхищением.
  Наемник бросил на того взгляд, в котором явно читалось "завидуй молча!" и с удивительной легкостью усадил девушку перед собой.
  Отъехав подальше, мужчина негромко сказал:
  - Великолепная игра, леди Элира. У них даже и сомнений не возникло!
  - Вы тоже хорошо сыграли свою роль, милорд. Надеюсь, больше стражу мы не встретим?
  - В Верхнем городе - вряд ли, они обычно дежурят здесь лишь по ночам. Эти двое, видимо, возвращались в казармы.
  - А на выезде из Верхнего города?
  - Тех интересуют лишь въезжающие, так что нас не должны останавливать.
  Элира коротко кивнула и устремила взгляд вперед, стараясь скрыть неловкость от ощущения его рук на своем теле и вообще от их невольной близости. Чтобы не задевать его грудь, ей пришлось выпрямить спину и двигаться в такт движения лошади. Увы, это не особо помогало...
  Ренальд незаметно улыбнулся. Да, девушка старательно отстранялась от него, но явно не потому, что испытывала отвращение или страх. Он прекрасно знал: тело порой предает своего владельца, и его реакции подчас честнее сотен слов. А леди Элиру их близость явно волнует, и причина не только в воспитании, даже если она этого и совершенно не осознает. И что скрывать - ему это было безусловно приятно. "Главное, чтобы не стало слишком приятно, а то ситуация может оказаться чересчур неловкой", - чуть цинично подумал он.
  Слова герцога относительно стражи оказались правдой: если на них и обратили внимание, то только потому, что вид подобной парочки был не слишком привычен. Впрочем, несколько шуточек вслед - куда меньшая плата, чем арбалетные болты, решила Элира, старательно пытаясь пропускать подтрунивания мимо ушей и не слишком краснеть.
  К храму - тому самому, где всего два дня назад свои судьбы соединили Дор и Риа - они подошли, когда часы на находящейся неподалеку площади пробили девять. Лошадей Ренальд оставил в конюшне постоялого двора неподалеку, посчитав, что явление жениха и невесты в храм верхом на одной лошади может вызвать некоторые сомнения у жреца. Остановившись у двери, Ренальд негромко сказал:
  - Миледи, вы помните слова клятв?
  Та кивнула, чувствуя непонятное ей самой волнение. Хотя почему непонятное? Хоть их брак и не будет завершен, церемония-то самая настоящая! Остается лишь надеяться, что Боги или Высшие, как бы их не называли, не прогневаются на них за использование обряда в таких целях. Хотя почему они должны разгневаться? Ведь клясться она будет вполне искренне: хранить верность, следовать за мужем и почитать его. Он - хранить верность, быть защитой и опорой... Забавно, что в традиционной клятве нет ни слова о любви! Хотя и неудивительно, учитывая количество договорных браков. И что за глупости ей в голову лезут? Это все от волнения...
  - Не стоит переживать, все будет хорошо, - мягко произнес ее будущий муж.
  - Но ведь нам придется называть настоящие имена, так? - неожиданно пришедшая ей в голову мысль заставила девушку отступить, - и полные! Лгать Богам в Их храме неправильно!
  - Я и не собирался этого делать, - с легким упреком произнес Ренальд.
  - Так как тогда... Или вы хотите назваться по одному из меньших титулов?
  - Это тоже след, пусть и не такой яркий. Есть и другой вариант... Об этом никто уже не помнит, но эн Арвиэр - имя по названию домена, а не наоборот. Три тысячи лет назад лорд Артанн эн Тренн, основатель нашего рода, женился на дочери разорившегося графа, принесшей ему в качестве приданого крошечное баронство Арвиэр, постепенно выросшее до герцогства. Так что имя Ренальд эн Тренн по праву принадлежит мне. Вы готовы?
  - Да, милорд, - преодолевая волнение, кивнула Элира.
  Жрец, совершавший обряд для Дора и Риа, о чем-то негромко беседовал с пожилой парой, судя по одежде - небогатыми горожанами. Не желая мешать, Элира и Ренальд остановились поодаль, и последний вдруг подумал, что в этом небольшом по размерам и небогатом храме присутствие Высших Сил куда явственней, нежели в богатом и помпезном Главном храме, где так любила бывать королева. Интересно, почувствовала бы это она? И какой была бы судьба Вертана, стань Верховным не хитрый и изворотливый лорд Морвин, а этот немолодой мужчина с мягким голосом? Он так глубоко ушел в свои мысли, что встрепенулся только когда Элира предупреждающе сжала его руку. Встретив ясный и какой-то лучистый взгляд жреца, с неожиданным даже для себя искренним почтением склонил голову:
  - Отец...
  - Что привело вас в храм?
  - Мы хотели бы вступить в брак, - волнуясь, произнес Ренальд.
  Жрец вгляделся в его лицо, нахмурился и перевел пытливый взгляд на Элиру:
  - Это ваше обоюдное и обдуманное желание?
  - Да, - уверенно ответила она, не отводя глаз.
  Жрец вздохнул и кивнул:
  - Что ж, раз так... У вас есть брачные браслеты?
  Ренальд кивнул и протянул ему серебряные браслеты. Тот как-то странно, чуть недоверчиво улыбнулся, коснувшись их, и произнес:
  - Начнем...
  Тот короткий ритуал, на котором Элира совсем недавно была гостьей, сейчас показался ей немыслимо длинным. Странное, словно в дурмане состояние... Браслет защелкнулся на ее запястье, согрев руку теплом, и девушка, ощутив себя в ловушке, едва не поддалась панике. Наконец жрец произнес:
  - Да благословят Боги ваш союз и да даруют они вам свет в душах и тепло в доме. Вы можете поцеловать жену, - обратился он к Ренальду.
  Элира растерянно взглянула на мужа, тот ответил ей успокаивающим взглядом и коснулся легким, практически невесомым поцелуем ее губ. Подав ей руку, он повернулся к жрецу и склонил голову:
  - Благодарю, отец. Возьмите, - он протянул ему золотую монету, - думаю, вы распорядитесь этими деньгами правильно.
  Тот улыбнулся:
  - С ними многие станут чуть счастливее, от их имени благодарю вас за щедрый дар.
  Пожилой жрец проводил взглядом новую семью и задумчиво покачал головой. Любви между этими двумя явно нет, да и доверие весьма хрупкое, а вот уважение и преданность - присутствуют. Удивительно, что он ощутил это настолько ясно: странный то ли дар Богов, то ли наложенный ими долг - чувствовать людей - обычно давал туманные ответы. Здесь же ... союз не сердец, но разумов, причем совсем не как в обычном браке по расчету - предельно искренний... Вот только надолго ли этот союз останется именно таким? Браслеты Единой души - старая сказка, но не узнать их, взяв в руки, для настоящего служителя Богов попросту невозможно. А значит, эти двое не смогут долго быть равнодушными: они либо возненавидят друг друга до глубины души, либо полюбят. Хотя в легендах такие браслеты никогда не упоминались в качестве брачных, так что кто скажет, что ждет эту пару? Хотя они и без того не смогли бы жить спокойно, уж он-то знает... Жаль, что его братья так увлеклись этими глупыми играми во власть, что забыли о своем предназначении: растить в душах Пламя Духа, тот бесценный дар Богов, что неизменно толкает людей заглянуть за окоём обыденности! А в этой паре оно горит столь ярко, что согрело даже старика вроде него и заставило почувствовать себя помолодевшим...
  И всё же очень любопытно! Невесту он узнал не сразу, но всё же узнал, да и имя вспомнил: совсем недавно он совершал обряд для ее близких. Помнится, в тот раз она была одета куда богаче и нарядней, чем сейчас, да и жених кажется слегка неподходящим для нее! Похоже на тайный брак, но без любви... странно, да... Впрочем, не его это дело, пусть останется между ними и Богами. Ну а если встревоженные родственники будут искать... Что ж, подтвердить бракосочетание он сможет, а все остальное его абсолютно не касается! "Удачи, дети, и да не угаснет в вас Пламя", - одними губами прошептал он.
  Выйдя за дверь храма, Ренальд оглянулся и вздохнул:
  - Жаль, что я не был знаком с этим жрецом раньше.
  - Подумали, что из него вышел бы хороший Верховный жрец? - предположила Элира, и тут же отвела глаза, смутившись от его пристального взгляда.
  - Вы просто читаете мои мысли, - покачал головой Ренальд, - это удивительно. Поспешим, чем быстрее мы уберемся из города, тем лучше - мне все сильнее кажется, что наше время на исходе.
  На постоялом дворе их появление встретили скандалом, не обратив на Элиру особого внимания: конюх, невысокий мужчина со слегка крысиным лицом, заявил, что конь Ренальда сначала укусил его, а затем лягнул в бедро. Вид пострадавший и впрямь имел жалкий, что не помешало ему визгливым голосом потребовать возмещения за свои увечья.
  - Деньги тебе? - обманчиво-ласковым голосом вопросил Ренальд и, когда тот закивал, рявкнул, - какого хрена ты, крысюк недоделанный, к моим коням полез? Я их сам в стойло поставил и велел не трогать! Если он тебя укусил да лягнул, значит, ты ручонки свои грязные к переметным сумам протянул. Эй, хозяин!
  - Да, ваша милость! - тут же подскочил розовощекий толстячок, с интересом и все усиливающейся опаской наблюдавший за разгорающимся скандалом.
  - Этот ваш сгребатель навоза меня ограбить хотел, а теперь еще и возмещение требует. Зовите-ка стражу, пусть она разбирается. Глядишь, заодно припомнят, кого еще у вас тут ограбили...
  - Ваша милость, не погубите, это ж моему хозяйству урон-то какой, - запричитал тот, мгновенно побледнев и злобно косясь на конюха, - я этого мерзавца сам накажу, чтоб впредь неповадно было! А вам комнату лучшую забесплатно, да вина самолучшего... Да коль пожелаете, еще девицу...
  - Ой, дурак старый, - протянула выглянувшая полюбоваться представлением дородная женщина в переднике, взглянув на Элиру, - при жене-то девицу мужу предлагать...
  Содержатель постоялого двора побледнел еще больше и схватился за грудь. Элира уловила быстрый взгляд потянувшего кинжал из ножен Ренальда и включилась в игру:
  - Милый, я в этом ужасном месте ни на минуту не останусь, поехали отсюда!
  - Погоди, с этими разберусь... Да и куда ты в платье?
  - Ну они ж нас не ограбили, спасибо лошадкам, - умильно посмотрела на него Элира, - а переодеться мне место найдут, так ведь?
  - Найдем, - громогласно заявила та самая женщина, что назвала хозяина дураком, - эй, Уртан, отомри да позаботься о гостье, пока у тебя ремней со спины не нарезали. Вы уж простите дурака-то моего, ваша милость, - обратилась она к Элире, - хоть и дурной, а все ж муж. Не всем же так везет, как вам, он-то у вас вон ладный да видный какой!
  Элира гордо улыбнулась:
  - Да, он у меня такой! Дорогой, - просительно протянула она, - давай я и вправду переоденусь да уедем, а? Мне здесь не нравится, а уж на ночь и вовсе не хочу тут оставаться.
  Ренальд вздохнул и вогнал кинжал в ножны, обращаясь к хозяину:
  - Ладно уж, только потому, что не хочу жену огорчать. Вот только ноги моей больше здесь не будет! А этого, - кивок на конюха, - гони в шею, а то глаза у него разбойные, глядишь, и горло перерезать кому сможет.
  - Сделаю, ваша милость, - закивал толстяк, снова розовея и одновременно жестом подзывая девчонку лет двенадцати, которая открыв рот смотрела на все происходящее во дворе, - а супругу вашу Илька в комнаты сопроводит.
  Через четверть часа двое всадников выехали за ворота постоялого двора. Когда они отъехали на довольно приличное расстояние, Элира спросила:
  - Не слишком ли много мы внимания привлекли? Может, было проще дать этому конюху денег?
  Ренальд хмыкнул и покачал головой:
  - Нет, это вызвало бы куда большее любопытство, - и пояснил чуть снисходительно, - наемник, швыряющий деньги вместо того, чтобы вытрясти их из виновного - либо глупец, либо фальшивка, либо что-то скрывает. Глупец же до моих лет не доживет, разве что очень везучий. Так что это была единственно верная манера поведения. Кстати, спасибо: если бы не ваше своевременное вмешательство, пришлось бы задержаться там на гораздо большее время. И за игру тоже примите благодарность, я чуть сам вам не поверил!
  - Мне это не нравится, - холодно ответила Элира, - я имею в виду подобную игру. Я леди и дочь графа, а не дешевая уличная актрисулька. Необходимость этого я понимаю, но это не значит, что подобное поведение мне свойственно или же доставляет удовольствие.
  Ренальд покосился на жену - странно было называть ее так, даже в мыслях - и вздохнул. Идеальная холодная аристократка... И всё же кое в чем она ошиблась:
  - Теперь вы не дочь графа, а герцогиня, по крайней мере, пока меня не лишили титула! И тем не менее вам придется играть, возможно уже скоро. Не забудьте обращаться ко мне исключительно на "ты" и по короткому имени, я буду поступать так же.
  - И как мне вас называть?
  - Рен, это имя сокращенное сразу от нескольких, причем довольно распространенных. А как мне звать тебя? - он сделал ударение на "тебя" и пояснил, - надо привыкать, чтобы не сбиться. Так как? Может, хочешь изменить имя? Элира звучит слишком аристократически...
  - Нет, - бросив на него мрачный взгляд, ответила та, - я не уверена, что смогу без заминки откликаться на фальшивое имя. Зовите меня Эли.
  - Зови, - с нажимом произнес Ренальд, - привыкай.
  - Хорошо, зови, - согласилась Элира и замолчала.
  Правя конем, она все глубже понимала, в какую яму попала. Даже понимая, что он... Рен... во всем прав, она всё равно злилась на него: за то положение, в которое они оба попали, за нотки снисходительности в его голосе, даже за искреннее восхищение по поводу ее игры в том грязном дворе..." И как я вынесу это все? - со страхом подумала девушка, - как мне с ним держаться? Все казалось понятным тогда, в посольстве, но сейчас... Хорошо хоть, он знает, как правильно себя вести..."
  Показавшиеся в конце улицы городские ворота заставили ее тихонько вздохнуть. Ренальд негромко сказал:
  - Все будет хорошо. Надеюсь, иллюзия еще на месте?
  - Да. Нас пропустят быстро или...
  - Обычно выезжающих не задерживают, но если здесь есть мое описание, могут приглядеться повнимательнее. Будь спокойна и весела, можешь даже слегка пококетничать со стражниками в случае чего. Только не слишком - я ревнивый.
  Элира поджала губы и покосилась на мужа. Интересно, он сказал это только про свою роль или и про себя тоже? Непонятно...
  Чем ближе они подъезжали к воротам, тем многолюднее и шумнее становилось вокруг. Правда, выезжающих было мало, все больше тех, кто стремился попасть в столицу. Рен - Элира решила привыкать даже в мыслях звать его так - пояснил:
  - Похоже, нам повезло. В это время суток столицу нередко покидают торговые караваны и, хоть их и не проверяют, да и пошлины считать не надо, ждать, пока такой караван пройдет - удовольствие маленькое. Для знати еще слишком рано, крестьяне из близлежащих деревень въезжают в город с рассветом, чтобы выехать вечером.
  Он оказался прав: им удалось подъехать почти к самым воротам прежде чем пришлось придержать коней. Перед ними в очереди оказались двое гонцов - их пропустили вперед, и пара карет без гербов, в Артиаре в похожих разъезжали по служебным надобностям чиновники. Пропустили их быстро, хоть и явно осматривали каждого выезжающего, точно сверяя с описанием.
  Ренальд скрипнул зубами. Явно же его ищут! Интересно, сказали стражникам, кого именно, или только дали описание? Заметив тревожный взгляд Элиры, он улыбнулся ей и постарался принять спокойный и расслабленный вид.
  - Подождите! - молодой стражник с невероятно яркой рыжей шевелюрой загородил им дорогу и принялся рассматривать Рена, - кто такие будете?
  - Я наемник, сейчас в отпуске. Вот, женился, везу молодую жену к матери, - с легкой хвастливостью в голосе ответил тот, подмигивая Эли. Та улыбнулась ему и смущенно взглянула на стражников.
  - Повезло, красотку отхватил. Придется в отставку уходить да сторожить, а то ж уведут, пока с отрядом воевать будешь, - усмехнулся второй, седоусый стражник, рассматривая Элиру, - проезжайте.
  - А это точно не он? - вслед им донесся заданный голосом рыжего вопрос.
  - Ох, Нирас, выгонят тебя однажды! Ты описание-то читал? Аристократ, синеглазый, а этот - явно наемник, смотри, как оружия много, да и вид у него слегка разбойничий, у наемников всегда так. И самое главное, глаза у него карие, а это не подделаешь!
  - Как только выедем, пускаем коней рысью, через сотню шагов - в галоп, - голос Рена был еле слышен, - иллюзия скоро исчезнет.
  Они едва успели поднять лошадей в галоп, как Рена пронзила острая боль. Элира оглянулась, услышав стон, и испуганно охнула: черты лица мужчины плыли и искажались. Девушка натянула повод, заставляя лошадь остановиться, мимолетно порадовавшись ее явно спокойному нраву.
  Рен не понимал, что происходит: боль накатывали все новыми и новыми волнами, не прекращаясь, а перед глазами плыли радужные круги. Элира что-то говорила ему, но он не мог разобрать слов. А потом внезапно почувствовал, как дернуло руку, и долгожданное облегчение.
  Глаза он открывал осторожно, боясь обнаружить, что утратил зрение, и облегченно выдохнул, увидев встревоженное лицо Элиры. В руке она держала тот самый перстень, что поддерживал иллюзию. Девушка сказала:
  - Я говорила вам... тебе... снять амулет, но вы, то есть ты, меня не слышал. Вот и пришлось сорвать... он не снимался, пришлось дернуть, так что ссадила тебе кожу на руке. Ехать можешь?
  - Да, и спасибо, - хрипло ответил Рен, - а ссадина и вовсе пустяк. Не представляю, почему это так сработало, иллюзия должна была просто пропасть! Как я выгляжу?
  - Иллюзия исчезла, так что как обычно, разве что измученным.
  - Ничего, потерплю, давай-ка убираться отсюда.
  - Я за тобой, - коротко ответила Элира, посылая коня в галоп.
  
  Посольство Артиара, получасом ранее.
  
  Дориат открыл глаза и с улыбкой посмотрел на жену. Риа лежала рядом, кончиками пальцев рисуя некий узор на его спине и животе. Увидев, что он проснулся, нежно пропела своим удивительным голосом:
  - С добрым утром, любимый, - и потянулась к его губам.
  Оторваться друг от друга им удалось довольно нескоро. Дор счастливо вздохнул:
  - Я очень везучий человек. Еще недавно я боялся, что навсегда потеряю сестру, а вместо этого не только снова встретил ее, но и обрел свое счастье. Что?
  - Я подумала... Как ты считаешь, Эли не злится, что мы её бросили?
  - Ты правда думаешь, что Эли может на нас из-за этого обидеться? Хотя и верно, мы совсем ее позабыли. Вставай, красавица моя, и пойдем извиняться.
  - А как же... - Риа смутилась, взглянув на платье.
  Дор рассмеялся:
  - Помог снять, помогу и надеть. И перестань меня стесняться, я твой муж и ты мне можешь довериться полностью.
  Риа быстро поцеловала его, на миг укутав водопадом серебристых волос, и гибкой змейкой выскользнула из его объятий, укоризненно качнув головой:
  - Сам сказал - вставай, так что не тяни руки.
  - Не могу, - развел руками Дор, - они сами тянутся.
  Рассмеявшись, Риа направилась в ванную. Дор довольно улыбнулся, потянулся и встал.
  Письмо на столе он заметил сразу же и удивленно застыл. Что это и как оно могло сюда попасть? Вчера вечером ничего такого не было, так откуда оно появилось? Осторожно коснулся бумаги и застыл, увидев надпись: "Только для Дориата эн Таронн, важно!" Алые буквы, возникшие на бумаге, были похожи на кровь, а почерк принадлежал сестре. Сумасшедшая тревога сжала его сердце, заставив дрожащими руками распечатать письмо и жадно вчитаться.
  "Дор,
  Прости, что не смогла сказать тебе лично, но так будет лучше. Ты или уже знаешь, или вскоре узнаешь о моем исчезновении из посольства вместе с тем, в чьем обществе я когда-то появилась в нем. Точнее, о моем похищении этим человеком! Что бы ты ни услышал, знай: я пошла на этот шаг после долгих размышлений и полностью добровольно. Вот только если о том, что это было не похищение, узнает кто-то посторонний, за свою жизнь я не дам и медной монетки. К тому же это больно ударит по всей нашей семье, особенно по тебе и Риа. Поэтому прошу тебя, умоляю: храни это в тайне! Возмущайся, негодуй, требуй разыскать меня - но не открывай истину никому... Может, кроме Риа, но тут решай сам - ведь тебе придется слишком многое рассказать ей. Впрочем, полагаю, для Риа и остальных придумают какую-то достаточно убедительную версию. Держать тебя в безвестности я не смогла, понимая, что ты будешь волноваться обо мне..."
  Дориат вцепился себе в волосы. "Боги, Эли, что ты натворила?!" - единственная мысль крутилась в его мозгу. В несколько глотков выхлебав отвар из стоящей на столе кружки, он снова вернулся к письму.
  "Я догадываюсь, что сейчас ты в ярости. Прости, но повторю: так было правильно! Ты должен знать еще кое-что: прежде, чем мы покинем Торен, я выйду за моего "похитителя" замуж. Так что в любом случае это не ударит по чести семьи, ведь жена должна следовать за своим мужем."
  Дор коротко выругался. Правоту сестры он понял сразу: даже самый пристрастный человек не сможет обвинить женщину, выполняющую свой долг жены. Он вспомнил герцога эн Арвиэр и покачал головой: слишком властный, умный и опытный, сестренка не сможет играть с ним на равных! Что там она еще пишет?
  "Дор, я прошу тебя о двух вещах. Первое - если ты прочел это письмо до того, как поднялась тревога, постарайся потянуть с обнаружением нашего побега хотя бы до полудня. И второе... Если даже ты сможешь чувствовать, в каком направлении я двигаюсь - не говори никому! О нашей связи мало что известно, так что если будут спрашивать - говори лишь, что чувствуешь, что я жива.
  Вот и все... Надеюсь, все закончится хорошо, и мы снова встретимся... Я люблю тебя, братик, и желаю тебе и Риа счастья. Твоя вредная Колючка."
  Дориат сглотнул комок в горле. Бумага выскользнула из ослабевших пальцев и тут же вспыхнула алым, не дающим жара пламенем. Через несколько мгновений от письма не осталось даже пепла...
  Бросив взгляд на дверь ванной, Дориат решительно взял себя в руки. Сестренка права, Риа не стоит пока знать о случившемся, это для нее слишком опасно. К тому же она не умеет владеть собой так же хорошо, как Эли... А значит - будем пока искать пропажу, уж в том, что сестра позаботилась о том, чтобы не навести погоню раньше времени, он был уверен. "Эх, Колючка вредная, выпороть бы тебя за твои художества... Только вернись, ладно?"
  Комнату они с Риа покинули лишь через полчаса. Комната Элиры оказалась заперта, что заставило Риаллу удивленно поднять брови:
  - Странно... У нее в комнате тоже только задвижка, неужели же она до сих пор спит? Лари, - окликнула она как раз вышедшую из своей комнаты подругу, - доброе утро, ты Эли не видела?
  - Доброе утро! Сегодня - нет, вчера вечером она сказала, что ее ждет очень интересная книга. Может, зачиталась и проспала? Ты же знаешь, Риа, как она может в книгу погрузиться, да и сама такая же! А вы уже доступны для общения? - задорно улыбнувшись, подмигнула Ларика.
  - Как видишь, - усмехнулась Риалла и спросила мужа, кивнув на дверь комнаты Элиры, - может, постучим?
  Тот "задумался" и покачал головой:
  - Не стоит, она и вправду могла до утра зачитаться, в детстве не раз и не два такое бывало. Если не встанет через пару часов - разбудим.
  - До сих пор не могу привыкнуть к тому, что вы брат Эли, - призналась Ларика.
  Дор развел руками, улыбаясь, а затем предложил:
  - Риа, леди Ларика, предлагаю спуститься к завтраку. Что скажете?
  Появление Дориата в столовой явно обрадовало Шартэна, завтракавшего в полном одиночестве.
  - Ага, вот и наш счастливчик наконец! Доброе утро, леди, ваше появление озарило мое утро, - он поднялся и изящно поклонился. - Леди Риалла, простите великодушно, но я буду вынужден украсть у вас супруга: обязанности по охране посольства и в первую очередь - ваших драгоценных персон, прекрасные леди, с нас так никто и не снял! Увы, друг мой, твой отпуск окончен, приказ лорда Бриарна, наше дежурство начнется через час.
  - А когда мы отправимся назад, в Артиар? Об этом лорд Бриарн что-нибудь говорил? - спросила Ларика.
  - Увы, - вздохнул Шартэн, сейчас он выглядел непривычно серьезным, - этого он и сам не знает, я спрашивал. Очень хотелось бы уехать поскорее, в этом городе словно назревает что-то такое... нехорошее.
  Остальные трое помрачнели. Ларика вздохнула:
  - В Вертане мне все время чудится, что кругом враги. Может, попросить посла отослать хотя бы нас?
  - Не думаю, что он сделает это, пока будет хоть небольшая надежда оставить эльфов ни с чем, - покачал головой Дориат, - а дробить наши силы, отсылая некоторых из нас - неразумно. К тому же здесь наш отряд вполне сможет защитить вас от всего, даже если и не вспоминать, что нападение на посольство - повод к войне.
  - Вот только толпе это безразлично, - негромко промолвила Риалла, - а натравить ее также просто, как и заявить потом, что нападение совершили враги короны и казнить зачинщиков...
  - На этот случай и нужны мы, - хмыкнул Шартэн, - пусть только попробуют! Впрочем, что мы о грустном? Попробуйте этот паштет, он великолепен! Нам в Школе такой и не снился, верно, Дор?
  - О да, - ответил тот, - нас вообще не баловали разносолами. Наверное, пытались подготовить к походной жизни. А вас, Риа?
  - Ой, нет, нас кормили ничуть не хуже, чем здесь. А уж сколько мы с Эли времени на кухне провели! - и пояснила, - наказывали нас так, нам с ней обычно за легкие провинности доставалась библиотека, за что похуже - кухня.
  - А нам с Даной - сад, - вздохнула Ларика, - и всё равно это лучше, чем полы скрести - так Ирану наказывали порой. А у вас наказания были?
  - А как же! - оживился Шартэн, - слушайте же, о прелестные леди, печальную повесть о судьбах страдальцев, учениками Магической Школы именуемыми...
  Рассказ, то и дело прерываемый совсем не светским смехом, оказался столь забавным, что занял все время до начала дежурства. Точнее, Шартэн с Дориатом чуть не опоздали на него, увлеченно живописуя благодарным слушательницам "ужасы" школьных будней - опомнились, когда до начала осталось всего пара минут. Выходя из столовой, Дор порадовался: теперь уж точно у сестры будет выигрыш во времени, о котором она просила...
  
  К востоку от Торена. Три часа спустя.
  
  - Мы коней не запалим? - спросила Элира. - Им отдохнуть бы...
  Ее спутник кивнул. Три часа они гнали коней, то поднимая их в галоп, то переводя на рысь, заботясь лишь об одном: не загнать животных. Старый дворецкий выбрал лошадей правильно: с виду самые обычные, они оказались на редкость выносливыми.
  - Найдем подходящее местечко и сделаем привал, - ответил Ренальд.
  Элира кивнула, с трудом сдержав предательскую радость: как оказалось, ни занятия в Школе, ни путешествие в Вертан не подготовили ее к такой бешеной скачке. Так что ей пришлось прикладывать немалые усилия для того, чтобы не показывать своей усталости и не морщиться от боли в натруженных мышцах. Впрочем, Ренальд и сам выглядел не лучшим образом, видимо, сказывалась бессонная ночь и болезненное действие артефактов: глаза впали и даже потускнели, заметнее стали прорезавшие лоб морщины.
  Они перевели лошадей на медленную рысь, и через несколько минут Рен заметил, что они усиленно принюхиваются к воздуху, поворачивая головы направо.
  - Похоже, чуют воду, - пояснил он Элире, - отпусти повод, пусть ведут нас сами.
  Через некоторое время они оказались на небольшой полянке, по краю которой струился ручей. Ренальд легко спешился, Элира последовала его примеру, с трудом удержав стон: грациозные движения давались все тяжелее.
  - Отдохни, - мягко улыбнулся Ренальд, кивая ей на казавшуюся удивительно мягкой траву, - я позабочусь о лошадях.
  Вымыв руки и умывшись, девушка отошла в сторонку, опустилась на траву и прикрыла глаза. Обихаживая лошадей, Ренальд то и дело искоса поглядывал на нее. Опытный наездник, он легко понял, что Элира не привыкла к таким скачкам, и ожидал жалоб или хотя бы недовольства. Однако она продолжала делать вид, что это не доставляет ей неудобств! В душе Рена восхищение ее стойкостью мешалось с раздражением: он радовался, что Эли воздерживалась от жалоб, однако позволять себе слабости необходимо! Иначе слишком легко сломаться...
  - Эли!
  Голос мужа заставил девушку встрепенуться и открыть глаза. Рен указал в сторону пня, поверх которого была разостлана чистая тряпица, а на ней - нарезанный хлеб, сыр и ветчина:
  - Подкрепись, нам еще долго ехать сегодня. Я понимаю, ты к такому не привыкла...
  - Это пустяки по сравнению со всем остальным, - усмехнулась та, принимаясь за еду - только сейчас она осознала, как сильно проголодалась.
  Ела она аккуратно и изящно, хотя и с аппетитом. Губы Рена тронула легкая улыбка: хорошо, что в ней нет жеманства светских красавиц, изображающих, что едят не больше птичек. Взяв одну из фляг, предложил:
  - Вина?
  - Не стоит, я его практически никогда не пила и не знаю, как оно может на меня сейчас подействовать, - пояснила Элира.
  - Тогда ягодный отвар? - Ренальд взял кружку и наполнил ее, - могу подогреть, но по мне он холодный вкуснее.
  - Мне ягодный тоже больше холодным нравится, а травяной - горячим, - улыбнулась ему девушка, - спасибо. Лорд Ренальд, а...
  - Мы же договорились, - с упреком произнес тот.
  - Но здесь нас точно никто не может услышать!
  - Во-первых, порой считаешь, что подслушивать некому, а оказывается совсем наоборот; во-вторых, чем чаще мы будем обращаться друг к другу... по-семейному, тем меньше вероятность ошибки там, где она может нас выдать. К тому же даже в нашем обществе муж с женой наедине редко сохраняют подобную церемонность, а ты всё же моя жена. Кстати, а кого ты называешь на "ты"?
  - Из мужчин - только Дора, со старшим братом мы никогда не были так близки, у нас приличная разница в возрасте... Из девушек - соучениц, и то в последнее время только трёх. А ты?
  - Раньше звал родителей и, - он мрачно усмехнулся, - Нарвена. Разумеется, последнего - исключительно наедине.
  - Даже так - непривычно... Королю повезло, что у него есть такой друг...
  - Повезло? - горечь в голосе Рена не услышал бы лишь глухой, - а может, не будь нашей дружбы, с ним бы и не сотворили такое?!
  Эли стало не по себе - его боль и чувство вины словно ударили по ней. И что ему сказать? Пустые возражения не помогут, а вот разумные доводы...
  - Сотворили бы, ведь для них главным было расчистить путь к трону для ставленников жрецов, - возразила она, - только в этом случае у него не осталось бы надежды. Разве решился бы ты на поиски Источника именно сейчас, не будь король твоим другом?
  - Нет, - после некоторого раздумья помотал головой Рен, - вернее, вряд ли. Спасибо! Ну что, отправляемся?
  - Вообще-то у меня были вопросы, хотя я могу задать их и по пути, если мы не будем так гнать коней.
  - Не будем, иначе они падут, так что поговорим по дороге.
  Через некоторое время они снова выехали на дорогу и пустили коней рысью. Ренальд спросил:
  - Так что у тебя за вопросы?
  - Кем мы будем представляться? Нам нужно договориться об этом заранее, иначе могут возникнуть подозрения.
  - Я как раз собирался это предложить. Думаю, я так и останусь наемником, полное имя... скажем, Реннис Торн, родом из Артвара, отец - мелкий торговец, умер десять лет назад. В Артваре у меня мать, к которой я тебя и везу.
  - А сколько тебе лет? Как и в действительности, тридцать три?
  - Да, такие вещи лучше не менять, запутаемся.
  - Наемник - неплохая идея, объясняет и количество оружия, и осанку, да и внешний вид соответствует... Командир или простой воин?
  - Хм... Я вообще-то хотел представляться простым солдатом, капитаны наемных отрядов довольно известны. А почему ты спрашиваешь?
  - Видно, что ты привык приказывать, - пояснила Элира, - не уверена, что это могут заметить на тех постоялых дворах, где мы будем останавливаться, но к чему рисковать? Те же торговцы могут оказаться довольно проницательными! Может, лучше избрать роль капитана небольшого отряда?
  Ренальд хмыкнул. Приятно, что у него такая умная жена!
  - Лучше не капитана, а десятника в большом отряде. С одной стороны - командир, с другой - меняются они нередко, да и имена их никому особо не а слуху. Насчет того, в каком именно отряде я "служил", подумаю. Надо будет вспомнить те, которые давно не бывали на востоке...
  - А ты с ними сталкивался? - с интересом спросила Элира.
  - Да. До войны я часто разъезжал не только по делам герцогства или королевским поручениям, но и посещал различные места в поисках информации о местонахождении Источника. Так что приходилось и путешествовать с ними, и драться вместе, и гулять...
  - Кстати, раз уж был упомянут Источник... Мне хотелось бы поподробнее узнать о том, что в действительности произошло между драконами и прочими обитателями Итравы. Думаю, я имею право это знать!
  - Конечно, я расскажу все, что знаю сам, - Рен вдруг усмехнулся, - давно хотел поделиться с кем-нибудь этой историей. Скажи, тебя совсем не удивило, что драконы вовсе не жуткие монстры?
  - Нет, потому что в тех же историях сказано: эльфы - благородные и самоотверженные, - вернула Эли усмешку. - Договорились, о драконах потом. Вернемся к нашей истории? Значит, ты десятник в отряде наемников, служишь уже...
  - Тринадцать лет. Сбежал из дома, когда понял, что торговца из меня не получится, а найденная родителями невеста совсем не в моем вкусе, - глаза Ренальда блеснули азартом, ему все больше приходилась по вкусу их странная игра, - к командованию никогда особо не стремился, поэтому и не поднялся до капитана. Теперь о тебе?
  Элира кивнула и призналась:
  - Только я не могу с такой легкостью выдумывать...
  - Полагаю, будет лучше придерживаться того образа, который уже был: ты бывшая камеристка, мы познакомились в столице, я сделал тебе предложение, и мы поженились.
  - Слишком мало, мне нужна история. Такая, в которую можно было бы поверить, а так мне и самой она кажется несколько легковесной. Хоть я и не собираюсь ни с кем говорить, но может возникнуть ситуация, когда молчание в ответ на вопрос будет выглядеть странно.
  - Что ж, давай попробуем. Родом ты с севера, из графства Керат - оно граничит с землями твоей настоящей семьи, так будет проще. Сирота, твой отец был... хм...
  - Экономом?
  - Подойдет. Он умер, когда тебе было четырнадцать, граф решил позаботиться о дочери верного слуги и приставил тебя в камеристки к своей старшей, Лиаре, ей тогда было пятнадцать. Через год Лиара эн Керат вышла замуж за графа эн Ринвер и, уезжая из родительского дома, взяла тебя с собой.
  - Графиня эн Ринвер? Я ее помню, она была на нашем представлении ко Двору. Слегка полноватая, русые волосы, серые глаза, довольно красивая, но слишком... фальшивая - так?
  - Блестящая характеристика, - искренне восхитился Ренальд, - и ты успела оценить ее за то время, что вы общались? Да это и продлилось минуты две! Или у вас были досье всех наших придворных?
  - Не на всех, - чуть усмехнулась девушка, - только на некоторых, самых важных.
  - Лорд Ирван был прав, у вас прекрасная подготовка, - покачал головой Ренальд.
  - Думаю, вы тоже озаботились сбором данных о нас! Могу я полюбопытствовать: среди наших сопровождающих ведь были агенты Тайной службы? Лорд Этвуд, к примеру...
  - Значит, и в этом он был прав - вы его разоблачили.
  - Это было не слишком сложно. Как только мы предположили, что такой агент есть, лорд Этвуд стал одной из наиболее подходящих кандидатур. А девушки-служанки тоже были агентами?
  - Нет.
  - Странно, я была уверена, что они работали на Корону.
  - На Корону работали, хоть и сами этого не знали, - усмехнулся Ренальд, - но по сути ты права. Так значит, о Лиаре эн Ринвер ты ничего не знала?
  - Нет. Кстати, а откуда ты знаешь, что я с ней только пару минут беседовала?
  - Наблюдал, должен же я был оценить, - Ренальд запнулся.
  - Свою возможную жену? - Элира кривовато улыбнулась, - не думаю, что ты обратил на меня внимание. Все всегда смотрят на Ирану, Алиссию, Риаллу, Тину - они яркие, необычные... Впрочем, мы отклонились от темы! Итак, я была камеристкой графини эн Ринвер. Что я должна о ней знать?
  - Неприятная особа, ты права. Муж старше ее на семнадцать лет, она ему изменяет. С равными и высшими слащава до патоки, со слугами - сурова, порой до жестокости. К тому же она жадна и не особо умна. Их сыну Карту семь месяцев, впрочем, мать из нее тоже так себе. Граф отнюдь не дурак, о поведении женушки знает, но поскольку сплетни не ходят - молчит. Впрочем, у него самого есть любовница, да и молоденьких служаночек он своим вниманием не обделяет.
  - Мерзость какая, - не выдержала Элира, - неудивительно, что я стремилась оттуда сбежать! Где и когда мы встретились?
  - На весенней ярмарке, подойдет?
  - То есть знакомы мы меньше полугода? Я не знаю, насколько это нормально для подобных браков.
  - Вполне нормально. Мы поженились, ты получила расчет, и мы уехали.
  - Откуда мое умение ездить верхом?
  - Родители графини, ее муж и она сама - заядлые охотники, так что ты не раз сопровождала леди на охоту.
  - Тогда последний вопрос, - Элира явно смутилась, - какие между нами чувства?
  - Я тебя люблю, раз женился, ты... Идеально играть влюбленную, иначе я буду выглядеть дураком: женился на не любящей и даже не дающей себе труда изобразить любовь бесприданнице. Вероятно, лучшим вариантом будет... влюблена, но еще смущаешься посторонних глаз. Пока так, сможешь?
  - Постараюсь, мне надо все это обдумать, - ответила Элира, снова замыкаясь в себе.
  Ренальд покосился на нее. Забавно, какой она становится всякий раз, когда ее что-то по-настоящему увлекает: яркой, нетерпеливой и эмоциональной... Одно это ее "мерзость какая" чего стоит! Впрочем, он нашел бы для этого слова и похуже... Жаль только, что эти вспышки столь редки, а потом она снова становится прежней: холодной, уверенной в себе, безупречной...
  
  Торен. Посольство Артиара, то же время.
  
  - Что-то лорд Итор мрачнее тучи, - негромко заметил Шартэн другу, провожая взглядом вышедшего из кареты посла, - интересно, что произошло?
  - Мне хотелось бы знать, что вообще происходит, - проворчал Дор, направляясь к зданию - они только что закончили дежурство - и обдумывая, как ему себя вести после обнаружения исчезновения Элиры.
  Посол медленно поднимался по лестнице, стараясь оттянуть момент, когда он покроет свое имя позором. Да, страна важнее, и у него приказ короля, но ведь это он, граф Итор эн Гарат, дал свое слово герцогу эн Арвиэр! Слово в том, что здесь, в посольстве, ему ничего не грозит...
  Проклятье, если бы не тот амулет! Увы, он оказался слишком сильным аргументом... Королева стала регентом при сыне, а герцог эн Арвиэр во всеуслышание был обвинен в покушении на короля. И никто даже не усомнился в его виновности! Может, только гвардейцы, но они-то как раз молчали. Зато придворные, особенно дамы, если и пытались скрывать злую радость, то лишь ради того, чтобы не навлечь на себя немилость королевы, искренне горюющей о муже. А ведь еще недавно они заискивали перед могущественным другом короля, и каждая незамужняя высокородная девица мысленно примеряла на себя диадему герцогини...
  Хорошо хоть, никто не знает, что герцог здесь! И очень плохо, что трое точно знают - он здесь был, и хуже всего, что это знает леди Элира. Эта девушка имеет на все собственное мнение и, даже выполняя приказы, руководствуется еще и своим пониманием о чести. Будет ли она молчать? Впрочем, если она и выскажет ему, что думает, то останется лишь молча это принять - что толку спорить с истиной? Ладно, не время для самокопаний, приказ короля должен быть исполнен. Позвонив, лорд Итор приказал практически мгновенно явившемуся слуге:
  - Пригласите ко мне лорда Бриарна.
  Боевой маг явился через несколько минут. Посол поднялся ему навстречу:
  - Лорд Бриарн, прошу садиться.
  Тот вскинул бровь, но молча опустился в кресло и уставился на посла. Лорд Итор вздохнул и начал:
  - Сегодня герцога эн Арвиэр во всеуслышание обвинили в покушении на короля. Отдан приказ о его розыске и аресте, причем велено захватить его живым, если невозможно - убить. Его земли и имущество конфискуют, род эн Арвиэр объявили пресеченным...
  Лорд Бриарн помрачнел и сухо спросил:
  - И что, это не вызвало возражений?
  - Увы, тот амулет оказался слишком весомым аргументом. У герцога есть сторонники в гвардии и армии, но они подчиняются приказам. К тому же сложно драться за того, кто не призывает тебя к этому.
  - И какова наша позиция в данной ситуации?
  - Именно поэтому я вас и пригласил. Дело в том, что герцог по-прежнему находится здесь...
  - Что?! - взгляд мага стал ледяным, - и вы не уведомили меня об этом?! У нас на территории один из сильнейших боевых магов нашей части Итравы, и вы молчали?
  - Приказ короля, - жестко ответил посол, - как и держать герцога в неведении относительно хода расследования.
  Лорд Бриарн дернул щекой и спросил:
  - И что вы будете делать сейчас? Продолжать прятать его или укажете ему на дверь? О, второй выход будет воистину достоин дипломатов!
  Лорд Итор отвел взор и глухо произнес:
  - Не знаю, что решил бы я. Однако приказ Его Величества однозначен: мы должны выдать герцога эн Арвиэр властям Вертана. Точнее, выдать его труп, представив всё так, будто его нашли и убили в стычке ваши подопечные.
  - Что?! Вы предлагаете мне и моим ребятам играть роль палачей?! Не бывать этому!
  - Это приказ, - ответил посол и поморщился - за дверью раздавался какой-то шум.
  - Вы не имеете права мне приказывать! - отрезал лорд Бриарн.
  - Я - нет, однако таков приказ Его Величества. Если желаете, мы можем связаться с ним, и вы услышите это из его собственных уст. Поверьте, я прекрасно понимаю ваши чувства, и сам испытываю подобное, но долг превыше всего. Да что там такое? - посол гневно обернулся к распахнувшейся двери.
  - Милорд, простите, он, - чуть не плача, слуга указал на Дориата, - меня отшвырнул и...
  - Ступайте, Норвис. Лорд Дориат, что вы себе позволяете?!
  Тот дождался, когда слуга закроет за собой дверь, и глухо произнес:
  - Элира пропала.
  Мужчины онемели. Лорд Бриарн нахмурился, глядя на своего ученика: глаза лихорадочно блестят, скулы побелели, на виске бьется жилка - картина ярости, смешанной со страхом. Посол судорожно втянул воздух и спросил:
  - Что значит пропала?
  - Разве я говорю не по-артиарски? Исчезла, пропала, растворилась в тенях, провалилась сквозь землю... Что вы хотите узнать?!
  - Сядьте и говорите толком, - рявкнул лорд Бриарн. - Что произошло? Когда вашу сестру видели в последний раз?
  - Вчера вечером, уже темнело - где-то около девяти вечера было - Шартэн и леди Ларика ее встретили, она как раз возвращалась с прогулки по саду. Они предложили Эли присоединиться, но она сказала, что ее ждет очень интересная книга. Когда сегодня утром ее не увидели, то решили, что она допоздна зачиталась и проспала. Потом я был на дежурстве, а когда оно закончилось - узнал, что Эли так никто и не видел. Ее комната была заперта изнутри, так что я попросту Воздухом сломал засов и зашел, - он вздохнул и закашлялся.
  - И что вы обнаружили? - посол взглядом указал лорду Бриарну чуть в сторону.
   Маг кивнул и, поднявшись, налил из стоящей в шкафу бутылки вина и протянул кубок Дориату. Тот выхлебал вино в несколько глотков, кивком поблагодарил и продолжил:
  - Комната была пуста, окна закрыты, дверь, как я уже говорил - заперта изнутри. Постель не смята, то есть Эли явно не ложилась. На полу осколки стакана, разлитый сок, кресло сдвинуто - похоже, что она чего-то испугалась и резко вскочила, выронив полный стакан.
  - Проклятье, - посол смертельно побледнел, - это... Еще что-нибудь?
  - Да. На всякий случай я проверил одежду... Думаю, кто-то рылся в ее сундуках - вещи перевёрнуты, но я не стал копаться, подумал, что это может оказаться полезным в поисках, - Дориат наклонился вперед и, вперив в посла ледяной взгляд, прошипел, - а теперь я хочу услышать о ваших подозрениях относительно того, что произошло, и где моя сестра!
  - Оставайтесь здесь, - коротко скомандовал посол, поднимаясь, - лорд Бриарн, вы со мной!
  - Но, - начал было Дориат, привставая, тут же снова рухнул в кресло и яростно блеснул глазами на куратора, примотавшего его нитями Воздуха к сиденью.
  - Сказали - сиди, так сиди и жди, - рыкнул тот и вслед за послом почти выбежал из кабинета.
  Дверь хлопнула. Дор усмехнулся вслед: бегите-бегите! Птички давно упорхнули из клетки... Интересно, что Эли еще придумала? Сестренка умница, не знай он правды, сам был бы уверен: она кого-то очень сильно испугалась! Наверное, похитителя, так ведь? Даже о книге подумала: путевые заметки Эртала эн Ротина были интереснее любого романа, хотя блюстители морали могли бы расценить их как не самое подходящее для юной леди чтение. А грубо перерытые сундуки окончательно подтверждали: да, это было невероятно дерзкое похищение! При всём волнении о сестре и злости на нее Дор не мог не восхититься тем, как блестяще все это проделано. "Но герцога я всё равно потом вызову на поединок и убью, - подумал он, - ну или хотя бы попытаюсь! Хотя если Эли вышла за него замуж... Ох, Эли-Эли, зачем тебе все это понадобилось? Выйти замуж за обвиняемого в преступлении, помогать ему! Неужели мало, что ты спасла ему жизнь?"
  Он вздохнул и придал лицу прежнее выражение - тревога, смешанная с гневом. Кто знает, когда дверь снова откроется?
  Посол стремительно шагал по коридорам, направляясь в крыло, где жили постоянные сотрудники посольства. Он шел так быстро, что лорд Бриарн еле поспевал за ним, а встречные подчиненные лорда Итора и слуги прижимались к стенам, провожая их ошарашенными взглядами. Наконец они остановились перед совершенно обычной на вид дверью. Лорд Итор с силой толкнул ее, что-то прошипел, когда та не шелохнулась, и коротко приказал:
  - Ломайте!
  Короткий удар Воздухом, и дверь распахнулась. За ней взгляду мага предстала просторная комната, с виду ничем особо не примечательная. Разве что тем фактом, что здесь были закрыты все окна, заперта изнутри задвижка и не было ни единой живой души. "Совсем так, как рассказывал мальчишка о комнате леди Элиры", - подумал лорд Бриарн. Разве что идеальный порядок... И прямоугольник письма на пустом столе - его явно оставили так, чтобы любой вошедший в комнату не смог его не заметить. Ярко-алые буквы на белой поверхности сразу бросались в глаза - четким, явно мужским почерком выведенное имя адресата: "Графу Итору эн Гарат".
  Посол схватил письмо, издав низкий горловой рык - лорд Бриарн никогда не слышал, чтобы человеческое горло издавало такие звуки - и оглядел комнату. Взгляд у него был просто бешеный.
  - Правильно ли я понимаю, что это была комната герцога? - лорд Бриарн очень старался говорить спокойно и сдержанно, не выдавая своего облегчения: ни ему, ни его парням не придется участвовать в этих мерзких политических игрищах! То ли дело честный бой: друг есть друг, враг есть враг, и не надо бояться, что тебе воткнут кинжал в спину. Или самому нападать со спины, что стократ омерзительнее...
  - Да, - почти выплюнул посол, - как он ухитрился сбежать?! А он ведь явно сбежал! И почему?!
  - Думаю, объяснение у вас в руках, - осторожно ответил лорд Бриарн, - может, стоить прочесть? Мне очень не нравится схожесть обстановки здесь и в комнате леди Элиры, а также ее исчезновение... Или вы сразу об этом подумали?!
  - Вернемся в кабинет, - лорд Итор явно попытался взять себя в руки, только желваки на лице выдавали его волнение.
  В кабинете лорд Бриарн сурово зыркнул на открывшего было рот для вопроса Дориата. Тот понятливо кивнул и притих, переводя взгляд с мага на посла. Последний опустился в кресло, вскрыл письмо и попросил:
  - Лорд Бриарн, поставьте защиту.
  Письмо лорд Итор читал медленно, явно обдумывая каждое слово. И хотя лицо его превратилось в маску - взяли верх привычки дипломата, лорд Бриарн почти физически чувствовал, как нарастает напряжение в комнате. "Хорошо, что лорд Итор не маг, иначе мы все были бы в нешуточной опасности", - подумал он.
  Дочитав, лорд Итор аккуратно сложил письмо. Очень-очень медленно и крайне аккуратно, точно каждое движение давалось ему с трудом или, что вернее, пытаясь упорядочить мысли. Отодвинув получившийся прямоугольник, он заговорил, проговаривая каждое слово чересчур четко:
  - Прошу вас дать клятву молчания о том, что вы услышите здесь, или же удалиться.
  - Я не дам такую клятву и не уйду, - резко ответил Дориат, - поскольку это касается моей сестры. Семья эн Таронн имеет достаточный вес при дворе Его Величества, чтобы призвать к ответу даже вас! Я могу лишь поклясться, что никто не узнает от меня ничего, что прямо не касается Элиры, политика же меня совершенно не интересует.
  - Вы уж