Левин Александр: другие произведения.

Чёрный Демон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 5.95*39  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Общий файл для Чёрного Демона. Редактированная версия. 07.01.2013. Желающим отблагодарить автора - WebMoney: R791437752305 Заодно буду знать, что кому-то действительно интересно то, что я пишу.

   Часть 1.
  
   Чёрный Демон.
  
  
   Пролог.
  
  
   В пространстве между Мирами даже воля смертного может сотворить новую реальность. Но для этого нужно, чтобы смертный был в состоянии творить и был жив. Впрочем, даже сильнейшие маги живущих и неживущих смертных не в состоянии находиться тут. Междумирье не приемлет в себе что-то, кроме Хаоса. Его переменчивость разрушит любую структуру, и не важно, что это или кто это.
   Впрочем, сейчас в этом странном месте был создан кусочек реальности. Маленький зал, в котором сидели существа лишь притворяющиеся слабыми смертными. Все они не были врагами, равно как и союзниками. Возраст одних исчислялся возрастом вселенной, других - лишь немногим больше того мира, из-за которого они все здесь собрались.
   -Значит, если мы ничего не предпримем, то этот мир уйдёт в чертоги демонов? - властный мужской голос принадлежал сгустку света, слепившего своим сиянием.
   Существо одним своим присутствием давило на окружающих. Его свет обжигал, высушивая все соки жизни.
   -Да, Свет, - раздался мягкий женский голос, - и прекрати эти свои замашки. Мы не среди смертных. Перестань дразнить молодёжь!
   Говорила девушка в чёрной кожаной одежде, сидящая в кресле из обсидиана, сиденье и спинка которого оказались обшиты мягкой тканью. Глаза говорившей вызвали бы у любого смертного ужас - в глазницах колыхалась Тьма. Волосы девушки были длинными, прямыми и тоже чёрными. Кожа - белой, словно мел.
   Названный Светом, сократил интенсивность излучения, заставил всех облегчённо вздохнуть, и принял облик мужчины лет пятидесяти, с короткой русой бородой и такого же цвета волосами. Покосившись на девушку, он усмехнулся, демонстративно пробежав взглядом по стройной фигуре красавицы, особое внимание уделив глубокому декольте, практически не скрывавшему грудь, и уселся в кресло из мрамора. В отличие от своей собеседницы, сидевшей напротив, он был одет в блестящую броню, наличие которой вызывало у Тьмы ироничную улыбку. И Свет и Тьма прекрасно знали, что эти доспехи лишь бутафория, которая исчезнет в случае реальной схватки, которой между ними не будет никогда. Прочие же, кто присутствовал на этой встрече, вряд ли смогут причинить вред что Тьме, что Свету. Кажущаяся хрупкость девушки была обманчива - она в любую секунду могла распылить всех тех младших, что присутствовали здесь. И никто бы не смог ей что-то противопоставить.
   Впрочем, доспехи Свету так же были абсолютно не нужны. В них он появлялся перед своими порождениями - старшими. Те же, уже несли этот облик смертным, создавая свои культы, где образ отполированных доспехов, сверкающих на солнце, прочно укоренялся в виде ассоциации со Светом.
   Тьма же, предпочитая более комфортную одежду и не скрывающая то, что большинство светлых называли пороком, а она сама естественностью, любила обольщать и покорять не силой, а красотой.
   -Для чего нас позвали? - спросила Тьма.
   Один из младших, относящийся к порождениям отношений между светлыми и тёмными божествами, произнёс:
   -У нас проблема. И весьма серьёзная.
   -Говори, - произнесла Тьма.
   Младший покосился на неё и продолжил. При этом во взгляде божества читалось отнюдь не уважение или страх - бог Войны откровенно желал эту девушку, прекрасно, впрочем, понимая, что ему ничего не светит.
   -В мире Рейс назрели проблемы. Серьёзные. Из-за чрезмерного развития магии и сопутствующих ей наук, вера в нас иссякает. На фоне этого, появляются закрытые культы, в них смертные поклоняются демонам.
   -Вам так сложно явиться смертным и показать чудеса? - усмехнулся один из старших, - Вот уж не думал, что моему сыну, покровителю воинов, будет страшно явиться на поле боя и показать чего стоит искренняя молитва.
   Говоривший был одним из первых порождений Света и Тьмы. Их давний союз привёл к появлению Хроноса. Бога Времени. Он же, проведя ночь с Лимб, богиней Ночи, дочерью Тьмы и одного из лордов Бездны, стал отцом младшего бога - покровителя воинов Цергона.
   -Не всё так просто, отец, - ответило божество. - Моё место у воинов давно занял один из обитателей Бездны - Арох. А вместо Лайлы, бывшей в этом мире богиней любви, многие смертные теперь поклоняются Зане - одной из высших демонесс. Судя по нашим сведениям, раньше она была суккубой, но со временем набрала силу и стала одной из помощниц Ароха, который провёл её возвышение. И таких примеров много. Нас вытеснили.
   -И почему же?
   -Демоны давали в обмен на жертвы силу, долголетие, выносливость, скорость... Своих жрецов они наделяли несвойственными смертным возможностями.
   -Что мешало вам делать это? - спросила Тьма, вмешиваясь в разговор отца и сына.
   -У нас не хватило бы на это Силы при всём нашем желании. Мы же не в состоянии поглощать души! Да и не требовали от смертных жертвоприношений!
   -Это ты не требовал! - рыкнул на бога-воина демоноподобный бог. - Лично у меня всё и так нормально.
   -Это потому, что ты и для демонов свой! - ответил Цергон, схватившись за рукоять меча, - Тебе твои орки и тзены жертвы приносили не меньше, чем смертные этим демонам!
   -Да, - согласился бог, чьё тело было покрыто чешуёй, за спиной виднелись сложенные перепончатые крылья, а голову украшали шесть витых рогов, загнутых к затылку, - Кто мешал вам делать то же самое? Души вы тоже можете поглощать! Переварить вряд ли удастся, да и сделать с ними вы ничего не сможете, но вот на время обрести Силы - вполне. А этого хватило бы на трансформацию десятка другого жрецов, или пару сотен качественных благословений без преобразования смертных.
   -Как ты смеешь говорить о таких вещах?! Ты...
   Свет и Тьма наблюдали за своими потомками и творениями с улыбками на лицах. Однако, долго это не продолжалось. Обоих спорящих разделил Свет:
   -Прекратили оба!
   Божества мгновенно затихли. Тягаться со своими владыками они не могли.
   -Что вы от нас хотите?
   -Помощи! - коротко ответил за всех Бог Войны.
   -Вы допустили ослабление созданного нами мира, допустили проникновение туда демонов, допустили развитие там их культов. Причём вам противостоят не младшие лорды, а их полноценные собратья. Вы понимаете, что в случае прямого столкновения, вы обречены? За ваши ошибки мы не станем вмешиваться напрямую, - произнесла Тьма, - Для нас нет разницы, сколько миров в Срединном Плане. Одним больше, одним меньше... Не столь уж и важно... Да и вы сами... Вы думаете, что единственные наши творения? Таких как вы столько же, сколько нами создано миров.
   -Мы не просим прямого вмешательства, - ответил за всех Арим, Бог Мудрости, выглядящий старцем в хламиде зелёного цвета, с извечным посохом в руке и книгой на потёртом кожаном ремне, висящей на боку, - Пришлите своих аватар.
   Некоторое время стояла тишина. И Свет и Тьма обдумывали услышанное.
   Для обоих Сил всё это было лишь мелкой вознёй детей в песочнице. Создатель и Творец, ушедшие неизвестно куда многие сотни миллиардов лет назад так и не появились. И поддержанием порядка в оставленном мироздании занялись эти две Силы. Для них очередной мир, готовый провалиться в глубины Тёмного Плана был не более чем песчинкой. Однако, дерзость их порождений - младших богов, решивших пойти в обход своих родителей, отвечавших за сектор этого слоя, заставила задуматься. И Свету и Тьме нравились отчаянные поступки, Воля и готовность драться до конца.
   -Мы не станем вмешиваться напрямую или присылать аватар, - начала Тьма, - Вместо этого, мы пришлём эмиссаров. Они вмешаются в дела этого мира через влияние на правителей и магов. Кроме того, они создадут новые расы, из тех, что сейчас там обитают. Мы дадим нашим слугам достаточно Силы для этого. Новые расы станут тем фактором, что приостановит падение Мира в Нижние Планы. Это даст Вам отсрочку в несколько тысячелетий. Дальше всё будет зависеть от вас. Советую оказать максимальную помощь нашим слугам.
  
  
   -Ты уверена? Зачем это тебе, сестра?
   -Мне скучно. Думаю, будет интересно понаблюдать за происходящим. К тому же, я успела взглянуть на этот мир... Он... Знаешь, вроде бы и мало отличается от остальных, но в нём есть что-то своеобразное. Думаю, нам стоит дать ему шанс.
   -Смертные сами выбрали свой Путь. Они должны сами заплатить за свой выбор.
   -Возможно. Впрочем, не все же они поклоняются демонам, - хмыкнула Тьма.
   -Верно. Кого ты хочешь задействовать?
   -Пока не знаю. К тому же, я хочу и сама кое-что сделать. Думаю, несколько интересных, замаскированных от любого наблюдателя факторов нам будут на руку. Кстати, найди одного из своих любимцев. Он нам потребуется.
   -Кого же?
   -Думаю, Ярость нам подойдёт.
   -Этот мир и так собирается рухнуть во владения демонов, зачем тебе ещё один?
   -Для того, чтобы победить демонов, нужны другие демоны. Наши эмиссары создадут из смертных нечто похожее на демонов. Но некоторые из них должны стать настоящими демонами. Или почти настоящими. Эти одиночки, как и сами эмиссары, не должны знать как и почему это произойдёт. Важно, чтобы эти одиночки оказались в нужных местах. А уж подстроить их рост и вражду с нужными нам Лордами - вполне нам по силам.
   -Все женщины хитры, - усмехнулся Свет, - И все они похожи на тебя. Скольких смертных женщин я не встречал - все они рассуждают так же, как и ты.
   -Там, где не помогает грубая сила, должен помочь ум. Нам же запрещено напрямую вмешиваться в дела Нижнего и Верхнего Планов? Мы и не будем этого делать. И наши эмиссары, и аватары тоже. У демонов всегда кто-то кого-то убивает. Никто не обратит внимание на то, что пришлый демон не совсем обычен. В конце-то концов, случаи когда сами лорды создавали из смертных новых демонов не редкость... Почему бы нам самим этого не сделать? К тому же, если их будет несколько... Скажем, пара сотен, то вероятность успеха миссии возрастёт. Они пройдут естественный отбор в Нижнем Плане, а потом мы им организуем вражду с нашими новыми врагами.
  
  
   Придя в себя Френсис некоторое время пытался понять где находится и сколько времени прошло того с момента, как он погрузился в сон. То, что госпожа его разбудила, говорило о многом. Похоже, что предстоит весьма интересная работа. Именно такие вещи всегда нравились ему ещё при жизни.
   Я рада, что ты остаёшься прежним, - раздался в голове голос Госпожи, - Предстоит работа. Много работы. И тут нужен тот, кто умеет работать со смертными незаметно. Желательно, их же методами.
   Улыбка сама собой появилась на лице пробудившегося тёмного. Его глаза уже не первое столетие как заменены Тьмой. Ослепший от близкого разрыва гранаты разведчик, согласился служить Госпоже многие века назад. Ещё ни разу он не пожалел о том, что тогда сделал. Цена за зрение, долголетие и вечную молодость, если его, конечно, не убьёт кто-то более сильный, оказалась мизерной... Да её, по сути, и не было. Он так и продолжил заниматься любимой работой - внедряться в чужое общество, постепенно находить нужных людей, подсовывать им документы или изымать что-то лишнее, попутно устраняя неугодных.
   -Что я должен сделать в этот раз, моя Госпожа?
   Он ожидал любого ответа. И любой приказ своей госпожи был готов выполнить без раздумий о его смысле или целесообразности. Однако, услышанное, его удивило.
   -Ты должен спасти один из миров Срединного Плана.
   Обычно, Госпожа не отдавала таких приказов. Что же случилось в этот раз?
   -Приготовь своё сознание, - раздался голос Тьмы, - Я передам тебе всю информацию напрямую.
   Спустя несколько мгновений Френсис усмехнулся. Что ж, это не так уж и сложно. Хотя многое придётся сделать. Например, уничтожить нынешнюю цивилизацию в этом мире. А потом создать новую, в которой уже внедрить нужные ему для выполнения задачи государственные структуры. Зачем искать кандидатов самому? Гораздо проще сделать так, чтобы другие выполнили эту работу за тебя.
   -Действуй, - раздался голос Госпожи, - И не подведи меня. Эта Игра мне интересна.
  
  
   Френсис некоторое время наблюдал за парнем. Высокий, мускулистый. Коротко подстриженные светло-русые волосы. Светлые глаза. Модификант. Отличник строевой и магической подготовки. Модификации не подвергался в связи с наследственностью - семь поколений модификантов за спиной. Магический Дар, потенциально, на уровне Мастера второй категории. Прилично... По местным меркам. А пока, даже по местным непритязательным мнениям, он слабак. Впрочем... Нынешняя слабость и потенциал - разные вещи. Тёмный даже удивился тому, что этого парня ещё не заметили нужные люди.
   'Даже удивительно, что приёмная комиссия его прошляпила, - хмыкнул Френсис, - Либо они обленились, либо парень действительно подходит. Впрочем, это нужно проверить'.
   Судя по тому, что устроил этот парень около года назад, крови не боится. Более того, если будет необходимо - пойдёт по трупам. Подготовка для его возраста нормальная. Да ещё и сам к знаниям тянется. Будет интересно. Но как же его зацепить? В бою он достаточно осторожен. Судя по нескольким дуэлям, просто так его не выйдет искалечить. Разве что специально головорезов натравливать или самому выходить. А это риск - любая местная разведка следы заметит и попытается пройти по ним до конца. Нет, с ним им не тягаться - что их столетия рядом с его жизнью? Но лишний раз оставлять следы, а потом всё зачищать несколько не профессионально. Лучше действовать более аккуратно. 'С чего начнём? Студенты местной академии для обывателей несколько беспечны, - подумал тёмный, - С них и начнём! Да и способ устроить парню подходящий повод для знакомства есть. Женщины! Судя по взглядам на прекрасных дам, он явно нормальной ориентации и предпочитает девочек, а не мальчиков. Осталось найти достаточно влиятельную, но и достаточно глупую, чтобы оскорбить его. Причём в той степени, при которой он сдерживаться не сможет... Молодой больно...'
   Теперь дело за малым - свести парня с нужной девочкой, обеспечить им тёплую ночь, потом жестокое расставание и оскорбления, а потом...
   Внезапно Френсис остановился. Парень умён. Если он решит избегать опасности, то может и вовсе не выходить за пределы академического городка! Вот это будет плохо. Похоже, что придётся его выводить из состава курсантов. А сделать это можно одним единственным способом...
   Кого-то этот парнишка ему напоминал. Кого? Похоже, что встречаться с его родственниками тёмному уже доводилось. Впрочем, особой роли это теперь уже не играет.
  
  
   Ярость наблюдал за тёмным и изменённым. В какой-то мере, ему было жаль этого человека. Древнее божество понимало, Нижний План не самое лучшее место. Даже ему там будет неуютно. Этот же юнец... Впрочем, личностно он вполне подходит на роль демона. Пусть и не совсем обычного, но всё же демона.
   'Когда придёт время, - подумал Бог, - Я дам ему гораздо более развитый Дар и более сильное тело, чем того хотели Тьма и Свет. Пускай у него будет несколько больше шансов, чем у других'.
  
  
  
  
  
   Глава 1.
  
  
   Спускаясь по лестнице, я испытывал ни с чем несравнимое удовольствие и радость. Только что мне удалось сдать зачёт по тактике малых войсковых соединений. Во время зачета пришлось серьезно напрячься, выполняя на иллюзорной объемной карте поставленную задачу. Благо магофоны академии позволяли принимать экзамен подобным образом у всей группы сразу, фиксируя результаты курсантов без участия преподавателя. Если бы мы сдавали этот предмет по старинке, как это было каких-то восемь лет назад, то зачет мог затянуться на несколько дней. А так - у меня теперь есть допуск на прохождение практики в пограничных войсках! Осознание того факта, что мне больше не придется днями и ночами шататься по городу с отрядами стражи по трущобам, пропахшим грязью и нечистотами, рискуя наступить в самое настоящее г...мно, и участвовать в систематических облавах несказанно радовал. Все-таки, меня готовят в качестве мага для войск специального назначения - диверсанта иными словами. А служба в городской страже - не самое удачное решение для карьеры.
   -Лис! - раздался позади меня голос.
   Обернувшись, я увидел Обере. Такой же представитель военной аристократии, как и я. Разница лишь в том, что его семья служит Империи только три поколения, а моя - семь. В результате, прививаемые в Академии изменения тела уже стали наследственными, но передаются от отца к детям не в полном объеме, от чего бедолаге пришлось пройти целую серию генетических изменений, ведущих к укреплению костей, суставов, мышц и сухожилий.
   Раньше, на заре Империи, усилением анатомии занимались алхимики. Однако, природа брала свое и без вмешательства в гены все преобразования постепенно сходили на нет. С развитием магии жизни и открытием клеточной структуры и понятия нуклеиновых кислот, маги научились делать вносимые модификации постоянными. Правда, выяснилось, что часть из них передается по наследству. Тогда же были выявлены гены, отвечающие за магию.
   Первые искусственные маги оказались слабыми и практически не развивались. Впрочем, их дети уже обладали вполне ощутимым Даром. В тот же период Император и создал сословие военной аристократии. В него вошли первые модификанты, ставшие офицерами армии. Их потомки сохранили магические способности, и даже больше - дети первых модифицированных людей обладали естественным Даром, который развивался с течением времени практикой, чем отличались от своих родителей в лучшую для Империи сторону. А через три - восемь поколений большинство магов, не входящих в кланы или ордены, уже были потомками первых военных аристократов. В наши дни, большинство курсантов Офицерской Академии Прикладной Магии являются потомками тех самых военных аристократов или более поздних модификантов. Благодаря наследственности в наши организмы не требуется вносить тех изменений, что тогда совершали над нашими предками. Впрочем, бывают и случаи, когда появляются новоиспечённые модифицированные либо, если наследственные гены слабы, подобные операции производятся над организмом потомков военных аристократов. Обере относился ко второй категории.
   -Привет. Как зачет? - поинтересовался я у одногруппника.
   -Сдал, - усмехнулся Обере, - Правда, мне там кучу подлянок устроили, но это уже дело десятое.
   Обере, в отличие от меня, был огневиком и должен был по окончании офицерской академии стать магом-офицером пехоты. Это мой Дар вел меня другим путем - тени хорошее подспорье для диверсанта, но не для войскового мага.
   -Мне тоже неплохо влетело, но прорвался.
   -А куда мы денемся? - вздохнул мой одногруппник.
   В его голосе звучала грусть. И для нее были причины.
   В Империи было много магических учебных заведений. Среди них имелись как клановые или орденские, так и государственные. Там провал сессии грозил отчислением. Мы же учились в Офицерской Академии прикладной магии. Все наши факультеты делились не по цвету или стихийной принадлежности, а по армейской специальности. Например, на инженерном факультете учились артефакторы всех мастей, маги земли, рунисты и химерологи светлого и темного направлений. На медицинском факультете - целители и маги крови. А на нашем - темные всех видов, огневики и воздушники. При этом поголовно все проходили физиологические изменения, если таковые требовались, боевую подготовку и изучали массу засекреченных заклинаний и ритуалов. Естественно, что при таком обучении выпускать нас не в качестве армейских офицеров, а отчислять за неуспеваемость никто не собирался - при провале экзаменационной сессии курсанта попросту ликвидировали. И отказаться от обучения представителю рода военных аристократов было нельзя. Об этом прямо гласила вассальная клятва. Нарушить же ее - особо мазохистический способ суицида. Когда ее создавали древние маги, использовался сплав некромантии, магии крови и малефициума, от чего обязательства отца переходили к его потомкам по родовым линиям. В итоге, клятвопреступник мало того, что погибал весьма мучительной смертью, так ещё и в своём посмертии не знал покоя. Исключением были бастарды, коих за многие века набралось великое множество. Собственно, благодаря им и ряду прочих ошибок Империи магия уже давно перестала быть уделом единиц и ее отсутствие у человека теперь воспринимается дефектом. Такие люди обречены на жалкое существование и второсортную работу, ведь подавляющая часть специальностей для освоения требует даже минимального Дара. Без него нереально управлять промышленными контроллерами на заводах, добывающими дронами на заводах или сельскохозяйственными уборочными установками.
   -Куда ты сейчас? - спросил Обере, пока мы спускались по лестнице.
   -Для начала, в деканат, - ответил я, - Хочу сегодня сдать все индивидуальные ведомости и взять направление. Надеюсь, в пограничных войсках есть места для практикантов.
   -Торопишься в армию?
   -Мы уже в армии. Не хочу по окончании академии быть мальчиком на побегушках. А рекомендательные письма от столичной стражи не дадут мне пропуска в разведотряд.
   -Ну да... - хмыкнул огневик, - Ты ж у нас будущий диверсант и полевой разведчик... Наверняка уже и личное снаряжение подбираешь?
   Тут Обере был прав. Хоть я и закончил только три курса из шести, однако личным снаряжением уже обзавелся. Министерство обороны при зачислении выдало всем штатную амуницию, которую мы все старались освоить сразу же, чтобы при начале службы не тратить времени на изучение сложных артефактов и их функционала. Большинство моих одногруппников довольствовалось ими. Мне же, как тем двум моим коллегам, требовались более сложные и функциональные модели артефактов и оружия. Приходилось выкручиваться и тратить стипендию, не такую уж и маленькую, на покупку более совершенных магофонов и прочей амуниции.
   Например, стандартный магофон гражданской модели мог хранить в себе три сотни заклинаний, две сотни ритуалов и сотню алхимических зелий. Помимо того, там так же можно было держать сорок часов видео. При всем этом такой магофон не имел собственного источника и требовал периодическую зарядку. Собственного запаса энергии ему хватало на тридцать часов в ждущем режиме или пять часов при активном использовании.
   Армейская модель отличалась от него в лучшую сторону. Она могла хранить в пять раз больше информации, позволяла сканировать местность, выявляя магическую активность и даже создавала относительно приличную карту сканируемой местности. Кроме того, при работе этой модели пользователь уже не был вынужден подключаться к управляющим элементам - вся информация выводилась в виде объемной интерактивной иллюзии, что было удобно в полевых условиях. Помимо всех этих плюсов был и еще один - встроенный источник, который при выключении магофона производил зарядку его накопителей.
   Я же приобрел более новую разработку. Структура плетений в моей модели была гораздо более плотной и эффективной, что уменьшило и размер магофона и увеличило реальный КПД использования энергии. Как результат, магофон работал от источника напрямую, а не через накопители. Да и функционал был более серьезным. Объем хранимой информации в этой модели зависел от количества подключенных инфокристаллов, карта создавалась более детальной и охватывала большую площадь. Появившийся в этой модели аналитический модуль позволял получать детальную информацию о магической активности на сканируемой местности и количестве живых существ и их анатомических особенностях. Впрочем, последняя функция была доступна в радиусе двухсот шагов на открытой местности и пятидесяти в зданиях и подземных сооружениях.
   -Обере, - вздохнул я, - Ты же знаешь, таким как я это жизненно важно. Сам как вспомню, сколько денег потратил на все - тошно становится. Хорошо еще отец помог. А то совсем плохо было бы.
   Покосившись на меня, огневик промолчал. В чем-то он был прав. Темные, обучающиеся на факультете были единственными, кто тратил не маленькую стипендию на приобретение дорогостоящей амуниции, новейших видов оружия и частные уроки у наших преподавателей. В какой-то мере мы были параноиками-заучками. Вызвана такая ситуация была простым фактом - несмотря на то, что все мы имели возможность изучать дисциплины неродных стихий, что достигалось сильной связью с Тьмой, никто из нас не был действительно полноценным боевым магом. Например, моя стихия. Я изучаю магию теней в качестве основного направления, а так же некромантию и магию крови в качестве побочных. И, несмотря на то, что полноценным некросом или кровником мне не быть, азами я все же владею. Но даже с учетом этого мой боевой арсенал ограничен несколькими проклятиями, низшей нежитью и пятком боевых заклинаний смерти. Магия крови же служит мне скорее заменителем целительства, нежели реальной боевой силой. Тени де и вовсе не имеют полноценного боевого направления - ими я управляю за счет воли и объема резерва, который так же не выглядит выдающимся - самый обыкновенный, чуть выше среднего. По сути - норма для курсанта окончившего три курса академии. А тени... Они могут быть использованы для маскировки или атаки, но только штучно. Использовать эту магию для массовых убийств не реально. Более того, их можно применять лишь против живых существ, нежити или духов. Ворота крепости ими не выбить.
   Отвлекшись от грустных мыслей о нелегкой судьбе темного мага в современном мире, я вздохнул. Судя по хроникам, такая ситуация возникла в результате Войны Пепла, отгремевшей почти пятнадцать тысяч лет назад. Тогда пали почти все крупные государства, оставив после себя лишь блеклые тени былого, сохранившие лишь флаги да названия. В тот период погибли практически все обученные маги и большая часть разумных, четыре расы и вовсе исчезли, оставив после себя лишь руины и редкие артефакты.
   В те годы, если судить по общедоступному курсу истории и официальным хроникам, уцелели именно ученики, поскольку в боевых действиях между полноценными магами они не участвовали ввиду своей бесполезности и слабости. После той войны магия повсеместно скатилась до уровня многовековой давности, когда огненный шаг или щит теней были верхом мастерства, а если маг был в состоянии выпустить без остановки десяток заклинаний, то уже считался едва ли не богом.
   С тех пор прошли тысячелетия, магия вновь стала на научный путь и вновь начала проникать в массы. Сейчас, в отличие от старины, магические изделия были нормой. Магофоны гражданской модели уже давно стали обычным средством связи для любого обывателя, заменив собой Зеркала Связи - первые попытки восстановить древние системы связи довоенной Империи.
   Собственно, нынешняя Империя лишь осколок былой мощи. Она появилась в результате того, что из всего древнего государства уцелело лишь одно захолустное герцогство и прилегающие к нему территории. Эти края в глубокой древности избежали серьёзных боевых действий просто потому, что находились на противоположном от эпицентра боевых действий конце страны. Дальнобойные средства уничтожения не применялись в виду бессмысленности - согласитесь, никто не станет использовать во время активной войны ценные ресурсы на уничтожение захудалого слабозаселённого региона, где нет стратегически важных объектов.
   В итоге, тогдашний герцог присоединил к своим владениям прочие обрубки былого государства, а потом и части соседних стран, с которыми граничило герцогство. Те же, не менее разрушенные пронёсшейся войной, попросту не могли ничего сделать сразу, а потом стало поздно - уже через несколько десятилетий после окончания войны новоиспечённое государство уже было достаточно сильным, чтобы дать достойный отпор любому агрессору. Стянуть же значительные силы остальным странам не давали весьма веские причины - общая с вампирами граница. Ослабление воинского контингента в тех местах могло привести к интервенции клыкастых, что стало бы последним днём для любого государства.
   Так, за раздумьями об истории и бытие, я добрался до деканата, где сдал личную ведомость по предмету. Обере со мной идти не стал, заявив, что будет разбираться с этим после того, как примет душ и отоспится. Что ж, на нет и суда нет. С огневиком у меня всегда были сложные отношения. Открытого конфликта не было, но и дружбы так же не предвещалось - слишком уж у нас разные взгляды на жизнь, привычки и даже вкусы. Всё-таки, особенности Дара накладывают отпечаток на психику.
   -Здравия желаю, лэн капитан, - поздоровался с заместителем декана по учебной части капитаном Аркатом Войсли.
   В ответ на попытку соблюдать устав офицер скривился так, словно съел всё содержимое ночного горшка собственной тёщи, слухи о которой то и дело курсировали по академии. Судя по ним, бедолаге не повезло - любящая и надёжная красавица-жена и желчная и склочная тёща, больше похожая на помесь пожирателя душ и суккубы, чем на простую смертную женщину.
   -Прекращай это, Дарт! Сколько можно! - возмутился офицер, - Мы же не на плацу!
   Из всех преподавателей и прочих сотрудников нашего учебного заведения он был единственным офицером, что искренне ненавидел уставные заморочки с приветствиями, обращениями и прочими милыми сердцу штабиста прелестями плаца. Более того - он, как и большинство курсантов, ненавидел подавляющую часть преподавательского состава. Впрочем, ему отвечали взаимностью. В отличие от основной массы офицеров, что работали в академии, он был действующим офицером и находился на своей нынешней должности из-за серьёзных травм, полученных во время недавней кампании против вампиров. Опытный боевик, прошедший две войны с орденами, контролирующими небольшие государства прибрежной зоны материка и отрезающими Империю от океана, он лишился своего Дара. Выпускник Академии Общей Магии по специальности Малефик. Во время кампании против вампирского государства, в которой Империя выступила на стороне своего извечного союзника - Оркланда, он сцепился со своим коллегой-вампиром. Клыкастый оказался сильнее и опытнее, в результате чего Войсли едва удалось выжить, да и то лишь благодаря помощи подоспевших целителей.
   Несмотря на то, что он служит в Академии менее года, Войсли уважали все курсанты факультета. Спокойный, рассудительный и опытный боец. Так его характеризовал любой из нас. Достаточно циничный для офицера, но не озлобленный на весь мир. Как преподаватель, он заслуживал всяческое уважение - его лекции всегда отличались максимальной детальностью, практическими примерами из боевого прошлого и описанием личного опыта.
   В отличие от него, большинство офицеров академии были неудачниками, так и не прижившихся в рядах вооружённых сил. Чаще всего, к нам присылали тех, кто был достаточно ценным, чтобы не пойти под трибунал, но и не достаточно квалифицированным, чтобы продолжать служить в действующих частях. А армия Империи никогда не сидела на месте, - не слишком спокойные соседи с востока и юга постоянно давали о себе знать. При этом развязать большую войну у Империи попросту не хватало ресурсов - полезных ископаемых для изготовления орудия, амуниции и прочих, нужных во время военного похода вещей. Да и не так-то просто развязать полномасштабную войну - в случае открытого конфликта с любой из стран континента, остальные мгновенно выступят единым фронтом против Империи. Причина тому была проста - несмотря на малое количество залежей железа, угля и прочих металлов, золота, серебра и драгоценных камней в Империи добывают больше, чем в остальных странах вместе взятых. Причём эти месторождения и жилы были обнаружены лишь несколько столетий назад, из-за чего почти сразу прошли более десятка военных конфликтов между Империей и соседствующими с этими краями странами. Отстоять такую ценность стране удалось, однако с тех пор никто так и не собирался переставать пускать слюни на столь лакомый для экономики кусок. Постоянные игры разведок, пытающихся поднять восстания, периодически диверсионные операции и прочие прелести практически фронтовых условий жизни. Серьёзно способствует миру в этом регионе соседство с Оркландом - союзником Империи. Большинство богатых месторождений соседствует с границей с орками. Более того, именно через этот регион идёт подавляющая часть поставок магической продукции в Оркланд. Из Оркланда в Империю поставляют металлы, которых в нашей стране весьма мало.
   -Как прошёл зачёт? - спросил тем временем Войсли.
   -Да нормально прошёл, - улыбнулся я, - Я личную ведомость по предмету принёс. Ближе к вечеру остальные занесу. Пока хочу узнать, что с распределением на практику.
   -А куда ты собрался?
   -В пограничные войска. Мне нужно рекомендательное письмо и характеристика для того, чтобы потом сразу попасть в развед. отряд или спец. войска.
   -Вот оно что, - прищурился офицер, - В столичной страже не хочешь служить? Чем тебе не понравились силы быстрого реагирования стражи?
   -Меня ж учат здесь как войскового мага, хоть и специализированного. А в страже другая служба. Да и достало уже носиться по трущобам.
   -Думаешь, в лесу или джунглях тебе будет проще?
   -Там хоть ясно кто свой, а кто чужой. А тут даже от стражников можно удар в спину получить.
   -Ты всё о той же истории? - вздохнул Войсли, - Предатели везде есть. И в армии тоже. Причём там их даже больше, чем может показаться. Не зря же к каждой дивизии приставлен целый штат контрразведчиков и дознавателей.
   -В любом случае, здесь мне делать нечего, - ответил я, вспомнив обстоятельства произошедшего со мной около года назад.
   Тогда меня спасли две вещи - паталогическое недоверие людям и полный комплект армейского снаряжения, который был на мне. Такие комплекты нам так же выдавали с первых дней, и мы постоянно занимались в них на полигонах или же марш бросках в окрестностях академ. городка. Впрочем, как и всё своё снаряжение, я и амуницию заменил на несколько отличающуюся от обычной, используемой основной массой вооружённых сил. Это меня и спасло. Удар стилета попал ровно в металлическую пластину в подкладке форменной куртки. Если бы не это, мне и целитель бы не помог - с пробитой печенью живут не долго. А помощь, скорее всего, вовремя не успела бы.
   -В любом случае, я решение принял.
   -В таком случае, придётся тебе подождать пару дней, - ответил офицер, - Я пошлю сегодня запрос в штаб. Если будут вакансии на прохождение практики, то я тебе сообщу.
   Закончив дела в деканате, я направился в своё обиталище в местном общежитии. Назвать небольшую трёхкомнатную квартиру с собственным санузлом комнатой язык не поворачивался. Всё-таки, несмотря на массу недостатков, служба в армии и даже учёба в этом весьма жестоком заведении давала свои плюсы. Гражданские в Академии Общей Магии хоть и не платили за обучение, но стипендии не имели. Да и условия жизни у них были проще - одна комната в общежитии на двоих. И это несмотря на то, что потом ещё полсотни лет они обязаны перечислять своему учебному заведению четверть заработанных денег. В частных же магических заведениях цены были запредельными. Впрочем, учили там несколько иначе, чем у нас. Например, физической подготовки или рукопашного боя у них не имелось и в помине. Зато были не менее важные предметы, которых нам явно не хватало - теоретическая магия или конструирование заклинаний и ритуалов нам не преподавали, считая важным научить нас грамотно пользоваться ограниченным набором умений и быстро и качественно их применять. Да и резерв нам хорошо раскачивали. Например, студенты гражданских заведений, закончившие три курса, в плане развитости резерва явно уступали нам раза так в два. Зато и могли нас обойти за счёт весьма специфичных заклинаний, многие из которых делали сами.
   Войдя в свою квартиру, я взял чистые вещи, направился в душ. После зачёта по тактике я был больше похож не на потомственного аристократа и будущего офицера, а на портового грузчика. Наверняка потом от меня разило на пару метров.
   Приведя себя в порядок, я одел чистый комплект повседневной формы, прицепил ножны с мечом и кобуру с пистолетом, не забыв пристроить в поясные чехлы обоймы с боезапасом, а на предплечье устроился мой магофон.
   Касаемо пистолета, тут была отдельная история. Эти огнестрельные игрушки появились в армии и страже порядка двадцати лет назад. Их боеприпасом служил патрон, состоящий из пули и гильзы. В самой гильзе наличествовало алхимическое вещество, которые при выплеске в него специфичного вида энергии весьма быстро сгорало, создавая плотный поток раскалённых газов, толкающих пулю. В качестве источника энергии служили кристаллы, запитанные ею. Они не были такими уж хрупкими, но при ударе бойко разбивались, что и приводило к выплеску. Простой, но весьма эффективный способ. Уж как до этого додумались инженеры министерства обороны, я не знаю, но такое оружие стало едва ли не спасением для многих тёмных и светлых магов, чьи специальности редко давали реальную боевую мощь.
   Впрочем, я и тут смог выделиться. Помимо комплекта штатного боезапаса, за который каждый курсант отчитывался ежемесячно, я приобрёл ещё и два комплекта патронов с мифриловыми и серебряными пулями, на которые по моей просьбе пара моих знакомых из располагавшейся недалеко Академии Общей Магии нанесли некоторые чары. Как результат - у меня два типа боеприпасов. Мифриловые несут в себе заклинания магии огня, а серебряные - магии смерти. При использовании первого комплекта, активация чар приводит к возгоранию противника, а второго - к весьма быстрому преобразованию энергий жизни в организме в некротические, что ведёт к довольно мучительной смерти.
   Кстати, мифрил уже более пятидесяти лет производится в промышленных масштабах. Его изготавливают из глины, пропуская её через сложный химический и магический процесс. Эта технология относится к разряду засекреченных и на неё ведут охоту разведки всех государств континента и даже островов, ведь мифрил - один из трёх металлов, максимально приспособленных к внедрению различных плетений и наложению чар. В Империи его производят уже промышленно, но не в том объёме, чтобы обрушить цены на него - не более пятисот тон в месяц. Этого количества хватает для обеспечения армии амулетами, артефактами и оружием из сплавов на основе мифрила для специальных войск. Остатки же идут на продажу на внутренний рынок, откуда через перекупщиков, если те успевают, конечно, за пределы страны. Благодаря этой схеме цена на него так и остаётся неизменно высокой, а государство получает доход даже дважды - пошлина на вывоз мифрила действительно драконова - пятая доля золотом по массе вывозимого металла.
   Закончив приводить себя в подобающий вид, я взял кошелёк с парой пятью золотыми и парой десятков серебряных монет. Сегодняшний вечер я проведу в компании своих полных коллег - таких же курсантов и курсанток нашего факультета. Разве что светлых в нашей компании не будет. Не любят они нас. Слишком уж на них давят те энергии, что мы излучаем в пространство вокруг себя. Да и взгляды на мир у нас разные.
  
  
   Войдя в просторное помещение нашего излюбленного места для посиделок, я сразу направился к нужному столу. За ним уже уместились мои знакомые и друзья с факультета и пяток студенток, явно из гражданской академии. Проверив их на предмет способностей, я хмыкнул. Девочки погодницы, чьими основными направленностями были воздух и вода в равной пропорции, и ведьмочка с тёмного факультета, так и фонящая Тьмой. Проклинательница. Причём не такая уж и слабая. Учитывая тот факт, что обучение у гражданских отличалось и, вроде как, должны быть их сильнее, на деле выходило что весь наш более развитый резерв, высокая скорость плетений и их низкая энергозатратность бесполезны при реальном столкновении с такими вот гражданскими... Да ещё и девочками...
   Впрочем, грустные мысли о странностях войсковой подготовки быстро улетучились.
   -Дарт! - радостно заверещала одна из моих знакомых, что сидела напротив девочек из гражданской академии, - Мы тебя уже заждались!
   -Лина, - не смог сдержаться я от улыбки, - Не у всех предметы такие лёгкие. Некоторые вынуждены серьёзно попотеть, прежде чем сдать их.
   Пропустив мимо ушей мою отговорку, будущая дознавательница армейской контрразведки дождалась, пока я поздороваюсь со всеми сидящими за столом и выберу себе место, и придвинула наполненную доверху рюмку.
   -Штрафной! - без возражений заявила девушка.
   При этом выглядела она настолько забавно, что желания спорить у меня так и не появилось. Да и не собирался я этого делать - сегодня мы отмечаем экватор нашего обучения. Кстати...
   -Рик! - обратился я к сидящему в обнимку с одной из погодниц некросу, - А ты не соизволишь ли представить нас? А то не слишком красиво выходит - девушек ты пригласил, всех собрал, а познакомить не собираешься! Или ты такой кабан, что всех пятерых красавиц осилишь?
   Уже порядком выпившие девушки отреагировали на открытую пошлость вполне нормально - открыто засмеялись, покраснев вместе с ушами. Спокойной осталась одна лишь ведьма, но и у неё губы несколько растянулись в улыбке, а кончики ушей заалели.
   -Конечно! - наиграно схватился за сердце наш любитель розыгрышей, девушек и спиртного, - Как я мог забыть! Девушки! Это Дартлир Кравнис. Потомственный военный аристократ. Седьмое поколение. Как я понимаю, теперь уже курсант четвёртого курса Офицерской Академии Прикладной Магии. Дарт, сии милые красавицы, что скоро станут краснее вина от твоих пошлых номеров, студентки второго курса Академии Общей магии. Перечисляю по порядку с лева на право. Элла, Лиза, Тайи, Мила и...
   -Юлия, - закончила за него ведьма, - Приятно познакомиться, гроза стражников и криминала.
   За столом повисла тишина. Похоже, что обо мне стало известно широким слоям населения, а это не есть хорошо. Как бы в Академии мне чего лишнего не открутили.
   -И откуда ты осведомлена о моей скромной персоне? - постарался я спросить как можно спокойнее, но все присутствующие разом напряглись.
   'Неужели я столь страшен и опасен, по их мнению?' - с обидой подумалось мне.
   -Вообще-то, руководство вашей академии даже и не пыталось скрыть факт нападения на тебя и последующей зачистки, что ты провёл в компании с ещё несколькими курсантами. Скажу больше, если бы вас чаще выпускали на волю, а не на два дня в неделю, то ты был бы в курсе, что после произошедшего сменился начальник городской стражи, начальник управления служебного контроля и почти весь руководящий состав. Большинство из них теперь ждут суда. А по их делам до сих пор ведутся следствия. О том событии мало кто не осведомлён. Причём не только в столице, но и во всей Империи.
   Вздохнув, я залпом выпил всю рюмку, что налила мне Лина. Похоже, что на службе в специальных войсках можно ставить крест. С таким прошлым туда меня уже точно не пустят.
   -Юлия, а давай ты о себе расскажешь? - произнёс я, желая сменить тему и нарушить затянувшееся молчание.
   -Конечно, - улыбнулась девушка.
  
  
  
   Глава 2.
  
   Если вечером было хорошо, значит, утром будет плохо. Одна из форм закона равновесия работала безотказно. Особенно, если дело касалось похмелья. Пересилив головную боль, что после тренировок под руководством наших наставников было не таким уж и большим испытанием, я с удивлением осознал, что нахожусь не в своей кровати в общежитии. Да и на общагу Академии общей магии это место тоже не слишком смахивает.
   Опустив взгляд со стены и потолка, я увидел шёлковое постельное бельё красного цвета с чёрным рисунком. Оригинально. Судя по размеру кровати - бельё соответствовало. Впрочем, вспомнив события вчерашнего вечера и последовавшей за этим ночи, я усмехнулся. Юля...
   Иллюзий на счёт этой девушки у меня не было. Ждать меня она не станет. Да и зачем? В обозримом будущем я буду либо учиться, либо служить положенный срок, что автоматически ставит вето на любые мои попытки образовать семью. И дело даже не в том, что я буду разъезжать по всей Империи. Законодательство нашей страны запрещает курсантам военных училищ и Академий, а так же офицерам ниже майора создавать семьи. Так что не светит и не темнит мне в ближайшие годы стать чьим-то мужем. А просто длительные отношения у меня с этой девушкой не выйдут... А жаль. Умная красивая и бешеная в кровати. Эх... Не будь она ещё и герцогиней, так вообще цены б ей не было. А так... Скорее всего, у неё уже даже есть жених, за которого она выйдет по завершении обучения. И он уж точно не военный аристократ. Это мы лишь приравненные к реальному дворянству, а она - действительная герцогиня.
   Впрочем, пока я одевался, печальные мысли о том, что обладать такой драгоценностью мне не светит, улетучились. Приведя себя в подобающий вид, я вышел из комнаты и попытался понять, куда мне следует пойти. С одной стороны, есть хотелось ужасно. С другой - сталкиваться с родственниками герцогини мне не слишком хотелось. Да и здание надо как-то покинуть, а я не особо помню, каким именно путём мы попали в спальню и что творили по пути.
   Помощь пришла от самой Юлии. Пока я раздумывал, как поступить, девушка сама появилась в поле зрения.
   -Уже проснулся? - улыбаясь, произнесла она, - Пойдём, позавтракаем. Ты же не торопишься?
   Прикинув все свои планы, я хмыкнул:
   -На ближайшие сутки я свободен. Но завтра утром или днём мне придётся пойти в деканат академии. А так - пока ничего не запланировано.
   -Вот и славно, - промурлыкала девушка, - Раз такое дело, то почему бы не воспользоваться возможностью отдохнуть?
   'Либо я чего-то не понимаю, - подумалось мне, - либо Юлия относится к разряду тех девушек, что не особо стремятся соблюдать нормы приличий и вообще имеют тех мужчин, что им понравились ровно столько, сколько этого хотят. Если так, то сочувствую её будущему мужу'.
   Завтракали мы в небольшом зале. Помещение явно обставлялось женщиной, поскольку ни один мужчина не в состоянии принести столько уюта и тепла. И, судя по большому количеству розового и сиреневого, здесь отметилась моя новая знакомая. Во всяком случае, что вчера, что сегодня на ней была одежда, в которой преобладали именно такие цвета. Неплохо... Хотя, глаза режет жутко. Похоже, что у девочки ещё тот характер, если она любит такие цвета.
   -Как спалось, - начала разговор Юлия, - Надеюсь, кошмары на новом месте не снились?
   -Если и снились, то я их не запомнил. Всё твоя красота перебила. Все сны на неё сбивались, - отвечать колкостью мне не хотелось, потому и решил отшутиться в своём излюбленном стиле.
   -Мне казалось, что потомки модификантов должны быть менее...
   -Что? - такой поворот беседы меня несколько напряг.
   Не люблю я разговоров в подобном ключе. Среди аристократов до сих пор многие говорят, что мы все потомки изменённых или новые изменённые, недолюди.
   -Что вы не такие человечные. А оказалось что всё нормально. Даже лишних конечностей нет.
   -Не знаю, что ты ожидала, но мы все потомки людей, хоть и прошедших некоторые изменения. Если чем и отличаемся, то в лучшую сторону.
   -Например? - чуть приподняла правую бровь девушка.
   -Нас тяжелее убить, - усмехнулся я, - Кроме того, обычные люди против нас в открытом бою ничего не стоят. Хоть вы нас и не любите, но мы ваш щит. Пока вы сидите в столице, мы убиваем для вас. Или погибаем.
   -Ваших предков для того и меняли, чтобы мы могли жить спокойно. Это потом уже вас приравняли к нам...
   -Если ты так относишься к модификантам и их потомкам, то почему разделила со мной кровать?
   -Мне было интересно - правду ли про вас говорят девочки в академии. Оказалось, что они ни капли не врут.
   Вот тут меня перекосило. Оказывается, ей было интересно, каков. Девочка захотела экзотики. Неприятно осознавать, что для некоторых я являюсь лишь экзотическим зверьком, с которым было просто интересно.
   Шокированный словами Юлии, я перестал есть. Девушка смотрела на меня невинными глазами, в которых проглядывались превосходство и насмешка.
   "И не вызовешь ее на дуэль магов, - подумалось мне, - Закончи она третий курс легко, а так... "
   Кодекс магов запрещал ученикам, студентам вызывать на поединки тех, кто имеет меньший уровень подготовки. Это уже по окончании учебы защита собственной жизни становилась проблемой самого мага.
   -Спасибо за приятный завтрак, - произнес я, чем вогнал девушку в ступор, - Приятно знать, что в список услуг входят столь приятные и милые вещи. Оплата ночи на столике рядом с кроватью в кошельке, - пока я говорил, лицо герцогини постепенно окрашивалось в алый цвет, - Желаю приятной работы с новыми клиентами.
   Поднявшись из-за стола, я спроецировал сделанную им во время разговора карту здания на внутренний экран. Теперь следует как можно скорее покинуть здание.
   Выйдя из особняка Юлии, я направился к ближайшему извозчику. Несмотря на то, что кошелек с деньгами действительно остался в спальне, в куртке все же имелось некоторое количество серебра. Будем надеяться, что до академического городка этого хватит. Пешком же из этого района я до общежития разве что к вечеру доберусь - как оказалось, дом герцогини расположен аж в квартале от здания мэрии.
   Подойдя к потертой карете, я поинтересовался ценой проезда:
   -За сколько до академического города довезешь?
   Возница на секунду замялся, с опаской поглядывая по сторонам, вздохнул и ответил:
   -Три серебрушки.
   Цена была грабительской, но мне срочно требовалось попасть в Академию. На ее территории ни один аристократ не имел права вызвать меня на дуэль. Справиться с обычным человеком для меня труда не составит, но кровная месть со стороны родственников того смертника, что решиться вызвать меня на поединок, дело не шуточное. Могут и мага нанять, а если принять во внимание статус Юлии и ее родичей - даже модификантами не побрезгуют. А за большие деньги кто-то из отставных вполне может и согласиться. Не все мои собратья столь везучи, как моя семья. Это моему прадеду улыбнулась удача, и он смог во время одного из рейдов взять хорошие трофеи - две больших шкатулки драгоценных камней. В тот раз вся их группа прихватила подобную добычу. Их отряд перехватил на клановой территории караван, везущий из рудников еще не ограненные алмазы. Тогда все члены отряда взяли себе по две шкатулки, а оставшееся добро доставили в пограничную крепость. После этого дела моей семьи резко пошли в гору - прадед смог выкупить несколько деревень и построить небольшой замок, куда позднее съехались остальные члены рода. Еще позже мои родственники выкупили доли в золотом руднике, став его владельцами. Спустя десяток лет на их деньги тат же был построен деревообрабатывающий мини-завод и небольшое алхимическое производство, выпускающее женскую косметику. С тех пор прошло уже восемьдесят лет и благосостояние семьи только растет.
   Впрочем, большинство модификантов и их потомков такого богатства не имеют. Офицерская зарплата не позволяет скопить денег для выкупа владения или открытия крупного предприятия. В результате, большинство служат в армии до упора, а потом покупают небольшой особняк и довольствуются хоть и не малым, не позволяющим чего-то добиться пансионом. Так что риск нарваться у меня есть. И немалый.
   Еще меня нервировал возница. Обычно, все они люди разговорчивые, а тут - тишина. Да еще и эта грабительская сумма, в купе с явным нежеланием куда-то ехать.
   Откинувшись на потрёпанный диванчик двуколки, я проводил взглядом обогнавший нас мобиль. Еще одна новинка. Хотя какая новинка! Первые модели появились еще лет пять назад и мало кому были нужны. Несмотря на дорогой мощный источник и не слабую систему накопителей они могли перевозить небольшой груз, водителя и одного пассажира. Для торговцев они оказались бесполезны, а для обывателей - дороги. Тогда покупателями мобилей стали аристократы, падкие на пафосные вещи и желающие выделиться, да министерства, коим требовалось быстро доставлять важные документы между городами. Сейчас мобилей стало больше. Появились новые модели, в том числе и грузовые и даже версии для перевозки большого количества людей. Скорость их передвижения увеличилась, а надежность существенно возросла. Теперь приобрести грузовые мобили стараются крупные торговцы и предприятия, желающие снизить свои расходы на перевозки и содержание транспорта.
   Впрочем, до массовой доступности и повсеместного распространения еше далеко. В Империи не так уж все хорошо, как может показаться глядя на столицу и крупные города. Это здесь цены на артефакты относительно низкие и все улицы освещены, а в домах печи на магических источниках. Стоит оказаться в любой деревне, как уличные фонари исчезают, дорожная брусчатка уступает место грязи, а в домах вместо алхимических светильником используют свечи, а в некоторых местах и лучины.
   Даже в захолустных городах уже не так прекрасно обстоят дела с образованием. Несмотря на почти поголовное наличие Дара, пользоваться им умеют единицы. И это при том, что писать и считать обучены едва ли не треть населения, проживающего за пределами городов.
   Впрочем, в других странах обстановка не лучше. Проблему грамотности там даже не пытаются решать. Если у Империи банально не хватает ресурсов, от сего тормозится качество подготовки в школах и высших учебных заведениях, и, как результат, производства развиваются медленно, не успевая за потребностями армии и гражданского населения, что ведёт к росту цен, то в остальных странах такими вопросами не занимаются в принципе. Там безграмотность - норма. Даже в столицах более половины населения не умеют читать и писать, что уж говорить про инженеров, химиков, алхимиков, лекарей и прочих специалистов, связанных с магией опосредственно или не связанных вовсе.
   Вскоре показался выделяющийся своей чернотой забор академического городка. Высокий, в два человеческих роста. Толстые прутья из чёрного чугуна, обвитые лианами и листьями из того же металла. Каждые семь метров был столб, на вершине которого имелся светильник, обрамлённый всё тем же чугуном в виде лиан.
   Остановив извозчика возле проходной, я расплатился с ним и направился на территорию, желая вернуться в свою конуру и поправить нервы чашкой чая. Да и блокиратор снять не помешало бы. И лучше всего это делать в комнате для медитаций, чтобы избежать травм тонких тел.
   Эх... Вроде бы, всё отлично. Магия есть, здоровье отменное, жить, если меня, конечно, не убьют, я буду долго и хорошо. Но вот беда - алкоголь. Все маги пьют редко. Это вызвано простейшим фактом - стоит нашему Дару выйти из под контроля, и окружающим будет несладко. И хорошо если напился водник или земляк, а вот если огневик, воздушник или некромант... Тогда будут и разрушения, и жертвы и многое другое. Вот и придумали блокираторы. Причём их маги использовать не любят, ведь дело не только в том, что пока он активирован, даже истинным зрением не воспользуешься. Просто чем дольше его носишь, тем больнее будет после деактивации артефакта. Если же срок ношения превышает неделю, то снятие блокиратора проводят только под присмотром целителей - были уже летальные случаи.
   Пережив приступ острой боли, вонзившейся в голову сотней раскалённых гвоздей, я пошёл пить чай и обдумывать дальнейшие планы. Из-за герцогини их явно придётся менять. Заметив на столе записку, которой не было вчера вечером, я вздрогнул.
   Оказалось, что учебная часть рекомендует по завершении практики зайти для получения методических пособий по теоретической магии, методам конструирования заклинаний и ритуалов. Так же там уже от руки было дописано, что в дальнейшем мне стоит чаще появляться в их отделе, а не пытаться договориться со студентами гражданского учебного заведения, поскольку подобные вещи могут нарушить режим секретности, касающийся методик обучения в Офицерской Академии. В качестве наказания за произошедшее, на срок в два месяца мою стипендию урезают ровно пополам.
   Выругавшись, я залпом выпил чай и уселся в кресло. Глупо было бы ожидать, что служба безопасности не заметит моих попыток тайком развиваться несколько серьёзнее, чем того хотят в академии. Да и чему было удивляться. С гарантией в двести процентов можно сказать, что они осведомлены и о моих зачарованных боеприпасах. Как и о спрятанных в тайнике в городе капсулах, с записями по некоторым заклинаниям и ритуалам, которыми со мной поделились студенты их гражданского ВУЗа. Про закупки более качественной, нежели штатная амуниции, и говорить нечего - их я вообще проводил через отдел снабжения. Интересно, а какие есть закладки в моём магофоне? Скорее всего, все магофоны поголовно имеют что-то вроде маячка. Да и прослушивать СИБ их умеет. В наших же версиях, как я думаю, пакет следящих структур ещё больше. А уж моя игрушка и того более наворочена. Всё-таки, тёмных не слишком любят наши светлые коллеги, коих в управленческих структурах большинство. Да и держать под контролем целую толпу профессиональных военных и убийц с развитым Даром тоже им более чем надо. Несмотря на все те привилегии, что нам даёт служба, многое не нравится. Причём не нравится по делу. Например, смертность. Три года назад на факультет поступило восемнадцать начинающих магов. Сейчас же нас осталось лишь девять. И не факт, что к концу обучения все будут живы и здоровы.
   Вздохнув, я уставился на лежащий на краю стола конспект. Переписанный у гражданских. Тонкая тетрадь содержала в себе зарисовки плетений, модулей из которых они состоят, различные алфавиты и их описание.
   -Хорошо хоть не забрали, - пробормотал я.
   Действительно, хорошо. За эту тетрадь я отдал пять золотых, что по меркам обывателей целое состояние. На эти деньги можно месяц жить в столичной гостинице, да ещё и в ней же и питаться, не стесняясь в выборе блюд.
   Вздохнув, я решил заняться изучением этой самой тетради, из-за которой у меня теперь урезана стипендия. В принципе, терять половину стипендии - неприятно. Особенно, если учесть реальную сумму, которую нам платили. На эти деньги можно жить более чем припеваючи. Другое дело, что мне постоянные гулянки, балы в высшем обществе, больше похожем на клубок змей, и прочие прелести современной столицы были абсолютно ни к чему. Лучше я это время потрачу на увеличение шансов выжить на войне, нежели получу сомнительное удовольствие от алкогольного опьянения, за которое потом придётся платить болью от снятия блокиратора.
   Открыв первую страницу рукописи, я принялся изучать написанное. А было там довольно много интересного. Модули, из которых строились плетения. Рядом с каждым шло описание его свойств, назначение, и того, в каких рамках его можно видоизменять без потери основного направления действия. В конце небольшого списка из двадцати модулей, было описание методов их объединения в структуру, требуемой последовательности и даже несколько примеров.
   Дочитав этот раздел до конца, я начал обдумывать варианты создания боевых и защитных заклинаний. Уровень моей подготовки таков, что используя одни лишь тени и нанося удары неожиданно, я смогу уже сейчас, поймав нужный момент, убить даже мастера первой или, если повезёт, второй ступени. Проблема в том, что в прямом столкновении шансов у меня просто нет. Набор заклинаний изначально ограничен, а основной удар, как считает руководство, должен быть нанесён артефактом - клинком. Для диверсанта это нормально. Для мага, вступившего в открытый конфликт - самоубийство.
   После нескольких минут раздумий я составил и зарисовал несколько плетений, которые должны были стать фундаментом для будущих заклинаний. Исходя из того, что я знаю о магии, соотношении размера конструкции и затрачиваемой энергии, получалось, что на эти структуры у меня должно уходить до пятой части резерва для каждой. Не так уж и слабо. Особенно, если учесть, что позднее я буду дополнять их и улучшать, внося новые элементы или модифицируя уже существующие. Прикинув их работоспособность, я создал плетения, но энергией их запитывать не спешил, наполнив лишь на столько, чтобы не приходилось их постоянно удерживать в сознании. В таком состоянии через пару минут становится видно насколько устойчиво плетение. Если его начнёт размывать или деформировать, придётся создавать другое...
   Оба первых моих творения оказались... Неудачными. Впрочем, я на мгновенный результат и не рассчитывал - не с моим уровнем подготовки собирать с первой попытки эффективные и действующие без сбоев заклинания и плетения.
   Только к вечеру удалось создать первое устойчивое плетение. Провисев в течение двадцати минут, оно не деформировалось, не развалилось и не попыталось самопроизвольно изменить свою конфигурацию. Развеяв его, я направился в комнату для медитаций. В принципе, это было условное обозначение. Реально, у каждого курсанта была подобная комната - хорошо защищённая как от внешних, так и от внутренних повреждений. Большинство из нас в таких помещениях просто тренировалось, оттачивая свои навыки создания плетений, медитируя или раскачивая собственный резерв. Сейчас же, я собирался испытать свое первое заклинание. Оно было до дикости простым - всего-то из трёх основных и двух дополнительных модулей, скреплённых несущим каркасом.
   Создав перед собой плетение, я влил в него энергию, которой ушло аж четверть от моего резерва (я в этот момент ещё подумал, что если там учат столь мощным структурам, то и резерв у их студентов должен быть подходящим), и метнул в мишень, установленную заранее. На мишени болтался простенький защитный амулет, который я отобрал у одного из бандитов в трущобах, когда год назад проходил практику в отряде быстрого реагирования стражи.
   Не скажу, что заклинание оказалось эпохальным или гениальным. Наверное, в Академии Общей Магии за такое поставили бы 'неуд'. И были бы правы. Оба дополнительных модуля, служивших структурами наведения, сработали явно неправильно, в результате чего плетение, принявшее после активации форму сгустка темноты, попало в стену... Причём не позади мишени, а позади меня.
   Несколько минут я стоял в ступоре. Затем стены медитативной услышали много интересного. Да и сам я удивился некоторым вещам - всё-таки практика у стражи дала о себе знать и теперь я неплохо знаю лексикон криминального мира.
   Выговорившись, я направился в кабинет, желая разобраться в причинах произошедшего. Заодно дал себе зарок - никогда больше не испытывать новые заклинания без обеспечения собственной защиты.
   Усевшись в кресле, я начал разбираться в столь странном поведении моего творения, сравнивая модули в тетради и само плетение, заново созданное над столом. Пока ничего дельного не выявилось. Тогда я решил попробовать сравнить с моим творением что-то из моего скудного курсантского арсенала. Выбор пал на Копьё Теней. Плетение из разряда магии Теней. Оно, как и большая часть моей магии, было способно наносить вред разве что живым существам, либо уже не живым, но обладающим душой - нежити. Спустя несколько минут я уже пытался найти модули наведения в давно известном мне средстве убиения, заодно выявляя отдельные элементы всей структуры и сравнивая их с записями в тетради. Как оказалось, я допустил грубейшую ошибку. Я создал плетение гигантского размера. Реально, толщина каналов и размер модулей должны быть меньше раз так в десять. Вторым важным моментом было наличие не одного наводящего модуля, а сразу трёх - каждый из них контролировал движение плетения в разных плоскостях.
   Разобравшись с этим, я создал своё плетение уже в нормальном размере и с должным количеством структур наведения. Подождав ещё двадцать минут, желая проверить его надёжность, вновь отправился в медитативную. Покосившись на серьёзную выщерблину в центре потемневшего пятна на кремовой краске стены, я натянул на себя все четыре известных мне щита и активировал новую версию моего плетения. Небольшой сгусток Мрака полетел ровно в мишень, на которой всё так же висел защитный амулет и потух в нескольких миллиметрах от неё. Скорость полёта была... Слабоватой... Плетение, скорее, вальяжно плыло, чем летело. Да и эффект меня несколько возмутил - столько времени убить на составление и выявление дефекта, а в результате получить пустышку для пугания мелкой шпаны в подворотнях.
   Вновь вернувшись в кабинет, и воссоздав Копьё Теней, я принялся сравнивать боевые и двигательные элементы плетений. Оказалось, что боевая часть у моего детища была, откровенно, слаба. Равно как и тот модуль, что отвечает за скорость. Посмотрев на зарисовки модулей в тетради я выругался и перерисовал на чистый лист структуры из Копья. Уж для скорости они подойдут точно. Затем настал черёд боевого элемента. В тех жалких двадцати модулях ничего достойного не нашлось и тогда пришлось пойти на дублирование боевых элементов. Для этого потребовалось укрепить каркас плетения, внедрить в него сразу три модуля, обеспечивающих скорость и все их соединить со структурами наведения. Только после этого я влил капли энергии в структуру. Штатные двадцать минут на проверку его стабильности и поход в медитативную. Там заново создаю своё творение и вливаю энергию. В этот раз ушло не так уж и мало - раза в два больше, чем на Копьё Теней. Зато эффект оказался достаточным для моей задумки - чёрный сгусток с приличной скоростью, от которой даже малость размазался, полетел в мишень. Действия защитного амулета он, как мне показалось, даже не заметил. Сама мишень просто разлетелась на куски, а стена за ней получила мало что метровое тёмное пятно, так ещё и солидную, с мой кулак размером, дыру. Подойдя к стене и молясь Тьме, чтобы её не пробило насквозь, я заглянул в отверстие, после чего облегчённо выдохнул - дыра оказалась не глубокой и камни изоляции были повреждены не так уж и глубоко - на ладонь где-то.
   -Интересно, если изолирующий камень, имеющий высокую сопротивляемость к магии, получил такие повреждения от моего явно дилетантского плетения, то что же тогда на полигонах происходит? И какие материалы для безопасности они используют? - пробормотал я.
   Похоже, что мне придётся и без второй половины стипендии остаться. За повреждения собственности Академии по голове не погладят. Одновременно с этим до меня дошло, что мне банально повезло. Ведь тот магик, у которого я купил эту тетрадку, явно знал куда больше, чем там написано. Да и на словах он не захотел дать никаких рекомендаций по созданию плетений! А ведь первое из них я вообще сделал, нарушая все каноны и правила. Что ж, урок мне на будущее - более детально оговаривать условия сделки и следить за качеством их исполнения. А то могу в будущем и не так попасть.
   Внезапно раздался стук в дверь.
   -Курсант Дартлир Кравнис! Немедленно откройте! Что у вас происходит?!
   -Сегодня явно не мой день, - вырвалось у меня.
  
  
   Спустя час я был в кабинете декана, где присутствовали заместитель по хозяйственной части, заместитель по учебной части и сам декан. Ну и я, разумеется.
   -Я так понимаю, что ты испытывал в медитативной какое-то заклинание, - начал декан, - Может, соизволишь объяснить что именно? Насколько я знаю, заклинания и плетения способные повредить 'изолятору' преподаются уже перед самым выпуском - на шестом курсе.
   -Я испытывал своё заклинание, - ответил я, глядя на декана.
   Реакция пожилого мага меня удивила. Дайний Карлс не стал вдаваться в подробности касающиеся создания или источник моих знаний. Вместо этого он задумчиво посмотрел на Войсли. Офицер ответил ему кивком.
   -Ты понимаешь, что для оплаты ремонта тебе не хватит средств?
   -С чего вы взяли? - удивился я, - Скажите, сколько стоит ремонт, и я его оплачу.
   -Ты? Ты курсант, у которого недавно урезали стипендию, - усмехнулся декан.
   В это время в разговор решил влезть другой маг - Рорнер Ликс. Он занимал должность заместителя декана по хозяйственным вопросам.
   -Курсант Дартлир Кравнис, вы знаете цену того материала, из которого изготовлен изолятор?
   -Конкретно сейчас нет, но вполне могу узнать, - ответил я, глядя в глаза светлому.
   Кстати, интересная особенность - на факультете, где большая часть курсантов тёмные, а среди преподавателей разве что инструктора по рукопашному бою и физической подготовке светлые, в руководстве нет ни одного из моих коллег. Капитана считать явно не стоит - на ближайшие несколько лет он вообще обыватель, поскольку тонкие тела и психика серьёзно повреждены и восстановятся не слишком быстро.
   -Не стоит себя утруждать, курсант, - усмехнулся Ликс, - Стоимость тонны такого вещества - тысяча триста сорок четыре золотых и одиннадцать серебряных. Это если не считать транспортных расходов, обработки и добавки в материал алхимических препаратов. Всего выйдет свыше двух с половиной тысяч золотых за тонну.
   Мне чуть плохо не стало от услышанного. Две с половиной тысячи за тонну?! За эти деньги можно купить особняк на окраине столицы. Причём не в трущобах, а во вполне приличном районе. Стоп! Какая тонна?!
   -Вы хотите сказать, что я испортил тонну 'изолятора'?
   В кабинете повисла тишина. Ликс выглядел явно расстроенным, декан задумчивым, а Войсли - усмехался. Похоже, что решение о моей дальнейшей судьбе было принято ещё до того, как я вошёл в этот кабинет.
   -Дай, я же говорил, что он подходит, - нарушил молчание Войсли.
   -Ты много чего говорил, - пробурчал декан, - В любом случае, я против этого.
   -В любом случае, я могу тебя и не спрашивать, а показать значок, - всё так же усмехаясь заявил капитан, - Парень явно не подходит для того типа обучения, что у вас тут практикуется. Во всяком случае, я думаю забрать его к себе. Кадры с таким потенциалом не стоит отправлять в армию в качестве пушечного мяса - если уж и суждено умереть, пускай хоть с толком и пользой для страны это сделают, - цинично усмехнулся Войсли.
   -Тогда забирай его, - поморщился декан, - Пускай только ремонт оплатит и может забрать свои вещи.
   -Сколько я должен? - поинтересовался я.
   -Не так уж и много - сто двадцать четыре золотых и одиннадцать серебряных, - ответил вместо декана Ликс.
   После того, как я оплатил в кассе академии нужную сумму, оставшись практически без денег, Войсли повёл меня к двухместному мобилю последней модели, припаркованному недалеко от проходной. Глядя на это чудо современной техники мне стало не по себе.
   -Капитан, а мне есть смысл спрашивать, кто Вы?
   Посмотрев на меня, офицер усмехнулся:
   -Умный, - начал он, - Я твой куратор. Мой оперативный псевдоним - Капитан. Уровень допуска -G3. Ты теперь мой подчинённый. Дальнейшее обучение продолжишь уже в процессе выполнения поставленных задач.
   Сидя на пассажирском сидении, я обдумывал варианты своей дальнейшей судьбы. Уровни допуска нам давали - всё же мы будущие офицеры. Так вот - A1 - допуск младшего офицерского состава. B1 - среднего офицерского состава. C1 - полевая контрразведка и дознаватели. C2 - военная стража. D1 - Высший командный состав полевых войск. F1-4 - штабные офицеры. G1-4 - министерство обороны на уровне аппарата министра, армейской разведки и офицеров специальных сил. K1-4 - допуск министра и его замов, а так же ставка верховного командования - маршалы и их адъютанты, а так же внешняя разведка, СИБ и служба безопасности Императора - личная охрана.
   Выходит, что я сижу рядом с человеком, служащим либо в аппарате министра обороны, либо в армейской разведке, которая подчиняется ему лично. Специальные войска имеют допуск G2.
   -Тогда другой вопрос - зачем нужен я?
   -На этот вопрос я отвечу в защищённом от прослушивания месте, - ответил Капитан, - Пока скажу просто - мы периодически проводим отбор кандидатов в нашу службу среди курсантов и студентов гражданской академии. Собственно, это одна из моих обязанностей. А пока - добро пожаловать в специальные войска, Дарт. Ты ведь горел желанием служить у нас.
   Усмешка куратора мне очень не понравилась.
  
  
  
  
   Глава 3.
  
   Новое место жительства мало чем отличалось от прошлого. Разве что теперь это был не академический городок, в котором были как военные, так и гражданские учебные заведения, а неприметное здание со средних размеров участком, обнесённым двухметровым каменным забором у самой черты, после которой начинаются трущобы.
   Когда мы въехали на территорию особняка, моим глазам предстал вполне обычный ухоженный участок с парковкой для мобилей. При этом тут уже стояло два транспорта - один грузовой, доверху наполненный какими-то ящиками, и один четырёхместный.
   Здание особняка мало чем выделялось на фоне остальных построек в этом районе - серый камень в качестве материала для постройки. Деревянные зарешеченные окна, три этажа плюс чердак. Разве что на самом участке был ещё и гараж на пять мобилей, если судить по количеству ворот. Кстати, на въезде стояли двое парней, которых я, как мне показалось, уже видел в академии. Если мне память не изменяет - один из них был студентом инженерного факультета, а второй - медицинского. Проверив их ауры и тонкие тела, убедился в этом - земляк и целитель. Интересно...
   Впрочем, зачем задавать вопросы, если люди вполне могут сказать всё, что нужно и без прямого обращения? Да и не хотелось выставлять себя идиотом перед новым руководителем.
   -Судя по тем курсантам, я тут не один такой, - в полголоса, так, чтобы услышал Капитан.
   Посмотрев на меня, куратор хмыкнул, но произнёс:
   -Всё-таки, не зря мы тебя решили к нам взять... Да. В этом году мы взяли к себе шестерых курсантов твоей академии, четырёх студентов Академии Общей Магии и двух выпускников частной школы Аура Смерти. В одной команде вам, естественно, не быть. Отправлять группу из одних только новичков - убийство и провал задания. Разобьём вас между подразделениями или и вовсе проведём курс быстрой подготовки и начнём давать в начале задания минимальной сложности, с постепенным возрастанием категории допуска... Ну и риска, конечно.
   -Интересный подход, хотя и странный... А как же моё обучение? Я, ведь, академию не закончил. Да и по факту - слабенький из меня маг.
   -Ну, по уровню силы и качеству подготовки в использовании существующих знаний ты на уровне бакалавра боевой магии. А вот с общим уровнем твоих познаний явная беда... Кстати, а чем ты стену разворотил в общежитии?
   -Да, накропал плетение, одно из того, что попалось под руку, - ответил я, - Ну и вышел нехороший фокус. Материал мне подсунули отвратительный, о нюансах не поведали. Вот и получился результат.
   -Ты меня удивляешь. Обычно в результате просто вокруг только копоть остается да лёгкие ожоги, если плетение неправильное. А у тебя едва ли не полный пробой всего слоя 'изолятора'.
   -Так на первый раз у меня только копоть на стене и осталась. Причём даже не на мишени, а позади меня. Плетение сделало круг и влетело в стену. Это потом я уже начал изучать на предмет модулей Копьё Теней и использовал некоторые его модули.
   -А вот теперь подробнее. Откуда у тебя взялись материалы и какие?
   -Давайте выгрузимся и я Вам отдам и материал и даже записку из методического отдела.
   -Какую записку? - ещё больше удивился Капитан, - Давай-ка подробности.
   Пока куратор парковал машину, я коротко рассказал ему о приобретении у студента Академии Общей Магии части его конспекта, а так же о записке на столе. Выслушав меня, куратор вздохнул:
   -Интересно, эти подковёрные игры когда-нибудь закончатся?
   -Полагаю, записки не должно было быть?
   -Всё верно, - усмехнулся куратор, - Скажу больше - в вашей Академии уже лет так пять, если не больше, как уже должны вести именно те предметы, о которых говорилось в твоей записке. А если ещё больше - то никакого режима секретности для курсантов нет. Все методики подготовки устарели уже несколько столетий назад. Так что с тебя не имели права снимать половину стипендии. Да и уведомление об этом вручается куратором группы, а не в виде простой записки.
   -И что всё это значит?
   -А вот это мой отдел и пытается выяснить уже два года. Никто нам открыто не противостоит. Все мило улыбаются. Со всем соглашаются, но в результате мы всё так же получаем плохо подготовленных офицеров и массовые несчастные случаи среди курсантов. Причём на всех факультетах. Проверки, проводившиеся даже адъютантами Его Величества выявили все нарушения. Были составлены протоколы. Ректора поменяли... Но ничего не изменилось. Вообще. Причём смена ректора была далеко не одна. И самое интересное, что на прежних должностях назначенные справлялись прекрасно. Император одного потом даже вернул на раннюю должность - аналогично. Прекрасная роба, исполнительность и верность престолу. Но вот стоило им войти в стены академии - словно подменяли человека.
   -Может, какое-то воздействие?
   -Разве что магия крови, - скривился Капитан, - Но честно - работа с психикой не то. Маги крови больше по другой части. Либо тут что-то ещё, либо банальный подкуп. Но чтобы столько людей сразу...
   Так, обсуждая академию и ситуацию в ней, мы дошли до моей новой комнаты.
   -Располагайся, - хмыкнул куратор, - Разницы с академией ты не заметишь. Разве что не практикуй больше новые заклинания в медитативной комнате - она не полигон. Если захочешь что-то проверить или потренироваться - в подвале есть хорошо оборудованные стрельбище и полигон для магии. Там можешь вволю развлечься... Кстати, через два часа жду тебя на полигоне - хочу увидеть твоё детище. Вход - по той же лестнице, что мы поднимались, но до упора вниз. Там будет коридор с двумя дверями в конце - та, что справа - полигон.
   Когда за Капитаном закрылась дверь, я устало рухнул на кресло, оказавшееся ближе всего ко мне. Пару минут я сидел с закрытыми глазами, расслабляя мышцы и старательно выполняя дыхательный комплекс для контроля эмоций.
   Для меня сегодняшний буйный день стал слишком тяжёлым. Впрочем, долго так не сидел. У меня есть лишь два часа на то, чтобы разложить вещи, развесить на вешалках форму, разместить оружие в сейфе или стойке для клинков, привести себя в норму и спуститься на полигон.
   Быстро, но аккуратно разложив вещи по шкафам, я принял душ и направился к полигону. Там мне предстала следующая картина - Капитан и ещё один довольно странный маг отрабатывали скоростное построение плетений. При этом тонкие тела моего куратора были в полном порядке. Более того, если судить по ним о его уровне подготовки, Силе и прочим, важным для магов параметрам, то следовало присвоить ему ранг Мастера четвёртой ступени, который, как мне показалось, у него и так был.
   -Дарт! - обернулся ко мне Капитан, - Ты вовремя. Познакомься. Это твой наставник по магии. С сегодняшнего дня он будет учить тебя всему тому, что позволяет ему рассказать клятва о неразглашении.
   Повернувшись к новому учителю, я произнёс:
   -Приятно познакомиться. Курсант Дартлир Кравнис. До сегодняшнего дня - Офицерская Академия Прикладной Магии.
   -Взаимно, - улыбнулся мужчина, внешность которого не соответствовала его возрасту, - Мне тоже приятно с Вами познакомиться. Корн Травнис. Башня Теней. Мастер третьей ступени.
   'Ничего себе! - ошалело подумал я, - У нас в академии все ходили разве что с первой ступенью. И то, таких было не более половины. Остальные, хоть и имели дипломы выпускников, экзамены на получения ступени даже и не сдавали'.
   Между тем, маг продолжил:
   -Уважаемый Капитан поведал мне, что Вы смогли разработать плетение, пробивающее 'изолятор', но не требующее чрезмерного количества энергии. Плюс, что к Вам в руки попал довольно странный список модулей, часть из которых Вы и применили.
   -Да, - ответил я, покосившись на куратора, - Желаете взглянуть на записи? Там не только модули.
   -Это всегда успеется. Думаю, сейчас будет лучше увидеть Ваше плетение в действии.
   Вздохнув (ну не хотелось мне при посторонних применять это своё творение), я создал плетение и наполнил его силой, после чего нацелил на стоящую недалеко мишень и активировал. Как и в прошлый раз, моё детище понеслось к цели с невероятной скоростью, из-за которой выглядело размазанным. Спустя пару мгновений мишень вспыхнула странных серым коконом, повторяющим очертания манекена, а потом разлетелась на куски. Впрочем, полёт моего плетения на этом не закончился. Оно попало в стену за мишенью, оставив на ней ощутимую вмятину и чернеющее пятно копоти.
   Несколько секунд стояла тишина, которую нарушил вопрос Травниса:
   -Капитан, а какой амулет ты туда поставил?
   -Высшей категории. Хотел сразу проверить эффективность творения нашего подрастающего друга.
   Травнис обернулся ко мне и произнёс едва ли не шипящим голосом:
   -Ты не мог составить это плетение! Кто дал его тебе?
   -Вам нужна клятва? - спросил я, на всякий случай, готовясь к поединку с ним, - Или вы не доверяете моему слову? Если так, я принесу клятву. Тогда учить будете уже всех, кроме меня.
   -Дарт! - раздался за спиной голос Капитана, - Не горячись. Корн - прекрати свой концерт! Ты не с простым студентиком общаешься, а с человеком, у которого за спиной семь поколений военных и более десятка трупов. Да и вообще - не зарывайся. Он мой подчинённый, а не твой!
   -Как скажешь, Капитан, - мгновенно успокоился маг, - Раз так, то слушай - это плетение относится к разряду высокоэнергетических. Особенность этих структур в том, что энергия в них циркулирует с высокой частотой. За счёт этого, соприкасаясь с любой магической субстанцией, оно вступает в резонанс и уничтожает эту субстанцию. И не важно, что стало на пути твоего детища - магический щит или артефакт. От количества энергии, что вложено в плетение, зависит и результат резонанса.
   Выслушав лекцию о высокоэнергетических заклинаниях, я задумался.
   -Тогда вопрос. Почему их не разрабатывают для армии? Воевать нам было бы заметно проще.
   В ответ Травнис откровенно усмехнулся, а мой куратор горестно вздохнул.
   -Видишь ли, - начал Капитан, - Мы и сами хотим это узнать.
   -Совет Мастеров запретил разработку и внедрение в армии и всех академиях этого типа заклинаний. О причинах мы можем только догадываться.
   -А император? - удивился я, - Неужели он не в состоянии вмешаться?
   -Если бы император обладал всей полнотой своей номинальной власти, то большая часть этого Совета и подавляющее количество ректоров уже сгнило в пыточных камерах его фамильного замка.
   -Что-то я не понимаю.
   -Власть императора серьезно ограничена. Причем не законодательно, а физически. По сути, династия до сих пор не сменилась исключительно за счет равновесия и умения лавировать. Противниками нынешней династии можно считать аристократов старого розлива - наследных баронов, графов, герцогов и некоторых дальних родственников, желающих примерить корону. Так же не довольны положением дел и высшие маги. Усиление промышленности, алхимии и инженерии серьезно бьет по их влиянию на общество и власть над ним. Противовесом этому служит военная аристократия и выпускники академий и частных магических школ. Причем тут они и могут разве что численностью давить, либо бить в спину, чему учили тебя, например. Корпус убийц магов хорошо подготовлен и засекречен. Ну и поддержка армии, в которой старая аристократия отсутствует в принципе.
   -А Вы?
   -А я - такой же потомок модификантов. Только меня завербовали на втором курсе военного факультета твоей академии. Ну и доучивали более квалифицированные маги. Диплом гражданской академии выдали уже по прямому приказу министра образования.
   -Допустим, - вздохнул я, - Но сейчас что происходит?
   -Сейчас мы даже не представляем, что происходит, - вздохнул Травнис, - Империя все еще не атакована нашими соседями только за счет превосходства армии в этих огнестрельных игрушках. Спасибо алхимикам и инженерам. Другое дело, что армию продавливают отказаться от магов и полностью перейти на это оружие. Кроме того, имеют место попытки перехода от многих достижений магии или ее смеси с инженерией к сугубо инженерным разработкам.
   -То есть, кто-то пытается полностью выдавить магов из общества?
   -Скорее разделить магов и бездарей, разрушить зависимость страны от магии.
   -Чем это грозит?
   -Экономическим и промышленным кризисом, эпидемиями, снижением общего уровня достатка. Как результат - волнения среди населения, мятежи и восстания. Итог будет непредсказуем.
   В помещении полигона повисла тишина.
   -А каковы мои задачи?
   -Для начала, Травнис подтянет тебя в магической подготовке. Параллельно с этим я прикреплю к тебе наставника из действующих сотрудников. Нужно обучить тебя агентурной работе и прочим прелестям нашей службы. А в целом, ты будешь заниматься тем же, чем и вся наша структура - борьба со шпионажем, противодействие всему тому, что мы тебе поведали, выявление заговоров и вербовка новых сотрудников и агентов для заброски в соседние государства.
   -И все это по завершению подготовки?
   -Естественно, - усмехнулся Капитан, - Необученный сотрудник скорее дров наломает, чем выдаст положительный результат... Хотя, год назад ты справился отлично.
   -Вы о чем? - удивился я, - Я, вроде, ни чем таким не занимался.
   -А зачистку среди стражи кто провел? - хмыкнул Капитан, - Я потому и явился в академию, чтобы лично изучить тебя и еще парочку курсантов.
   -И каковы результаты?
   -Ты мне подошел. Без специальных навыков наладил контакт со студентами гражданской академии, по сути - завербовал. Благодаря чему пользовался их услугами в личных целях и приобретал информацию для собственного обучения. Подобрал довольно хороший и универсальный комплект личной амуниции и оружия... Много чего.
   -И этого оказалось достаточно? - хмыкнул я.
   -Нет, конечно, - усмехнулся Капитан, - Это только некоторые моменты. Явные, скажем так. Были и другие. О них ты узнаешь уже от наставника.
   -А кто он?
   -Я еще не определился. Никто не ждал столь быстрого развития событий и к твоему здесь появлению мы оказались не готовы.
   -Занято, - пробормотал я, - Что-то еще?
   -Пока больше ничего. До завтра можешь отдыхать и знакомиться с остальными курсантами. В будущем, вам придется часто вместе работать.
   -А этот конспект?
   -Отдай его Травнису. Он сделает копию для тебя, а оригинал будем изучать на предмет следов. Хотелось бы найти того, кто тебе его дал.
   -Я купил его у студента Академии Общей Магии.
   -Не факт, что он был действительно тем, за кого себя выдавал. Да и этот материал в их заведении не изучают. Там вообще другие методики и курсы подготовки. И подобных модулей студентам точно не дают. К завтрашнему дню в письменном виде предоставишь детальное описание этого человека и обстоятельств твоего с ним знакомства и приобретения материала.
   Вздохнув, я направился к себе - писать детальный отчёт. В период прохождения практики в страже, год назад, мне пришлось вдоволь написаться отчётов, протоколов допроса и многих других бумажек.
   Впрочем, важность свидетельских показаний для меня была понятна и ясна. В период прохождения практики в страже, нас ставили в качестве младших офицеров. Это означало, что нам приходилось не только заниматься патрулированием улиц во главе отрядов из пяти человек каждые четыре дня, но ещё и расследовать те или иные правонарушения. Поэтому я вполне спокойно отнёсся к приказу предоставить свои показания в полном объёме.
   Тут мне на руку сыграла ещё одна особенность одарённых - абсолютная память. Никто не знал, как и почему так. У всех, в ком есть хоть капля магии, память действительно абсолютна. Нам нет нужды даже напрягаться - достаточно подумать о событии или человеке, как сразу же выплывала вся информация, что хранилась в воспоминаниях.
   Войдя в свою квартиру, я направился в кабинет, где, усевшись за стол, принялся записывать все обстоятельства знакомства и общения с тем странным магиком. Закончив с этим и оглядев пяток исписанных листов, мне вдруг вспомнилось, что он был постоянным посетителем излюбленного заведения магов их академического городка - 'Крыло Дракона'. Значит, вполне можно опросить владельца заведения, выполняющего функции трактирщика, а так же взять у него кристаллы с записями нужных мне дней - во всех заведениях столицы стояли стационарные магофоны урезанной модели. Служащие для ведения визуальных записей. Это было вызвано частыми судебными разбирательствами со студентами и курсантами магических заведений, многие из которых пренебрегали блокираторами, когда шли напиваться.
   Выложив на бумаге свои соображения, а так же рекомендацию по установке наружного наблюдения за 'Крылом Дракона', я спустился на первый этаж. Там, когда я проходил по лестнице вниз, мне на глаза попалась табличка с надписью 'Куратор подразделения'. Думаю, это если и не квартира Капитана, то уж рабочий кабинет.
   Спустившись до нужного этажа, я постучал в дверь, из-за которой раздался голос моего нового руководителя:
   -Войдите!
   Войдя в помещение, я огляделся. Самый обычный рабочий кабинет. Окно на противоположной стороне. На подоконнике цветы. Под окном - тумбы. Две боковые стены почти полностью заставлены шкафами с папками для документов, на корешках которых имелись номера и даты. Спиной к окну сидел Капитан, уместившись в массивном кресле, обитом чёрной замшей. Стена слева имела дверь в ещё одно помещение. Входа в него из коридора я не видел. Стол моего руководителя оказался выполнен из дуба, если судить по цвету и текстуре материала. На нём стояла алхимическая лампа, дающая желтоватое освещение. На другой стороне - стойки для бумаг, карандашей, ручек и чернильница. Перед столом стояли ещё два кресла таких же, как и у куратора.
   -Что-то случилось?
   -Я закончил писать показания по магику.
   -Уже, - поднял брови Капитан, - Ладно. Садись и подожди пока, - указал он на одно из кресел, - Я прочитаю твой отчёт... Именно отчёт, а не показания. Заодно и дождёмся твоего наставника. Он прибудет через полчаса.
   -Так быстро?
   -Лучше бы медленно, - скривился Капитан, - Тут выяснилось, что один из наших сотрудников убит. Его нашли сегодня утром в собственном доме с перерезанным горлом. Жена и сын пропали. Их сейчас ищут отряды стражи и одна из наших групп. Плюс - туда отправился Травнис.
   -Он же не стражник, - вырвалось у меня.
   -В молодости, он был одним из лучших офицеров столичного управления городской стражи, - хмыкнул мой куратор. После перехода к нам, стал заниматься уже конкретно следственными мероприятиями. Так что если хочешь чему научиться на этом поприще - к нему. Он мастер в таких вопросах... Всё - не отвлекай. Если надо - в соседней комнате заварник с чаем и чашки. Можешь себе налить.
   -Ещё вопрос.
   -Да?
   -А где здесь можно поесть? У меня с самого утра во рту ни крошки не было, а уже темнеет.
   -Там же есть холодильник. В углу комнаты стоит печь. Модель алхимиков. Умеешь пользоваться?
   -Умею, - хмыкнул я.
   Пока я подбирал продукты и готовил себе ужин, Капитан закончил с моим отчетом и зашел во второе помещение.
   -В принципе, нормальный отчет, - прокомментировал он, - Лишнего нет, деталей хватает. Набраться тебе опыта и вообще сможешь по любому поводу отписываться, - улыбаясь, произнес куратор, - Если говорить серьезно, то ситуация неприятная и непонятная. Мы, в любом случае, проверим хозяина заведения и всех его сотрудников. Насколько нам известно, он закрывает глаза на подработку своих сотрудниц в нерабочее время с клиентами заведения. С учетом того, что большая часть из них студенты и преподаватели академического городка, получается удручающая картина. Если он связан с тем магиком, то становится страшно. Через официанток вполне могли завербовать или обработать невероятное количество одаренных. Хорошо еще, что студенты, курсанты и преподаватели связаны по рукам вассальной клятвой и предать Империю прямо или косвенно не могут. Но если их обработали... Они могут искренне верить, что делают благо для своей страны... Это еще хуже.
   -И какие варианты?
   -Открыто демонстрировать интерес нашей структуры мы пока не будем. Ты и еще несколько курсантов будете все так же там появляться. Для ваших сокурсников скажете, что вас перевели в другое учебное заведение, которое готовит офицеров бригады "Искатель". Об этой группе в общество уже давно пущены слухи. Наши сотрудники специально это сделали.
   -А что из себя представляет эта бригада в действительности?
   -Ее не существует. Это ширма для наших сотрудников. Реально, это подразделение существует лишь на бумаге. Это было сделано специально - миф о серьезных военных, занимающихся поиском артефактов древности на зараженных территориях удобен. Вербовка курсантов уже давно идет под этим прикрытием. Как и их дальнейшее нахождение в городе - обучение в специальном училище. Да и лишняя возможность использовать очередное пополнение в качестве наживки для агентов сопредельных держав.
   -Кстати, если студенты и преподаватели академий связаны вассальной клятвой, какой смысл в работе разведок? Клятва же распространяется на них и по завершении учебного заведения.
   -Видишь ли, - криво усмехнулся Капитан, - Частные магические школы такую клятву не дают. А клановые школы для нас и вовсе неподконтрольны. Так что не все преподаватели связаны клятвой. В промышленности и органах власти довольно много таких магов. Из-за сопротивления сословного совета, который в этом вопросе поддерживает и Совет Мастеров, Императору не удается продавить закон, обязующий всех государственных служащих давать наследную или личную вассальную клятву. А общая - слабая защита от предательства.
   -Я и не думал, что все так сложно в нашей стране, - вздохнул я.
   -Это ты еще в провинции не работал. Здесь еще культурные противники. Если уж хотят убить, то травят, вызывают на поединок или еще что-то в этом духе. Неприкрытые убийства редкость. Если в центральных районах кого-то убивают, стража для успокоения аристократии и купцов трусит весь город. А это не нужно криминальным авторитетам. Они могут и сами найти и наказать нарушителя спокойствия. Им не слишком нравится терять свои деньги и своих людей из-за политических разборок.
   -А что тогда за пределами столицы?
   -Беспредел, - выдохнул Капитан, - Старая аристократия в своих владениях держит дружины немаленькой численности. К тому же, у каждого рода есть свои спецы в области разведки. Так что контроль их деятельности серьезно ограничен. Официальные власти в коронных городах власть еще имеют, но за их пределами - только формально. По сути, старые рода разве что с армией и СИБ не связываются. А вот с нашей структурой могут пойти на конфликт.
   -А почему?
   -Нас не настолько много. К тому же, официально мы вообще являемся специальным подразделением службы внутренних расследований министерства обороны. В дела гражданских мы лезть, вроде бы, не должны, но Император уже давно дал нам нужные полномочия.
   -Занятная картина, - пробормотал я, проглотив очередной кусок.
   Пока Капитал читал мне лекцию, я успел разогреть отбивную и жареный картофель и теперь с превеликой радостью насыщался.
   -Как поешь - вымой за собой посуду, - посмотрел на меня Капитан, - Я в кабинете. Скоро твой наставник явится.
   Через десять минут я уже сидел напротив куратора, слушая его наставления по работе подразделения. Когда раздался стук в дверь, он как раз закончил лекцию о полномочиях нашей организации.
   -Доброй ночи, Капитан, - произнес вошедший в кабинет.
   Выглядел он своеобразно. Сероватая кожа, высокий рост, явно крупная кость и бугры мышц, проступающие под одеждой и острые уши. Помимо этого, происхождение моего наставника выдавали блеснувшие в сумраке кабинета, разгоняемого светом настольной лампы, глаза с вертикальными зрачками. Клыки изо рта у моего наставника не торчали, в отличие от его чистокровных сородичей. Полуорк.
   В столице таких было немало. Постоянные торговые отношения с Оркландом и наличие их посольства привели к тому, что в городе их черная кожа, высокий рост и мощные клыки никого не удивляли. А многие любительницы экзотики часто делили с орками свое ложе. Так что полуорков в городе было не мало.
   -Доброй ночи, Мглав, - ответил Капитан, - Познакомься со своим подопечным. Это Дартлир Кравнис. Дарт, это Мглав Карсич. Твой наставник на ближайшие два года.
   -Приятно познакомиться, - пожал я руку полуорку.
   Ладонь у него оказалась мозолистой, что говорило о частом использовании оружия или тренировках с ним. Не ящики же он разгружает.
   -Взаимно, - ответил Мглав, - Надеюсь, вместе работать нам обоим понравится. А то у меня напарники больше месяца не выдерживают. Сбегают к Капитану и просят замену.
   Я покосился на усмехающегося Капитана. Тот, заметим мой взгляд, пояснил:
   -У Мглава своеобразное представление о чувстве юмора и методах работы.
   -А в чем это заключается?
   -У меня юмор черный, а работаю я до тех пор, пока не получаю результат.
   -Думаю, мы сработаемся, - улыбнулся я.
   Шутки я люблю. Точнее, я люблю шутить над другими. А на счет работы... Отец, пока еще был жив, успел вбить в меня понятие результативности. Я не люблю бросать начатое на середине пути.
   Видимо, что-то в моей улыбке не понравилось Капитану. Он вдруг горестно вздохнул и произнес:
   -Похоже, я нашел себе вторую головную боль. Мне и Мглав покоя не дает, а уж если и ты такой же, то мне и вовсе тяжело станет.
   -Неужели так плохо?
   -А ты на время посмотри! Уже ночь. А Мглав, наверняка собирается сделать отчет о проделанной работе. И так постоянно.
   -Да ладно тебе, Капитан! Сегодня я тебя мучать не стану. Но утром готовься.
   -Так! - хлопнул по столу куратор, - Всем спать. Все дальнейшие дела завтра. Вы двое познакомились, Дарт свой отчет предоставил. На сегодня все.
  
  
  
   Глава 4.
  
  
   Работа с Мглавом мне понравилась. Он оказался вполне нормальным парнем. В меру ехидный, в меру жестокий, но умный и въедливый. Полуорк обладал умением подмечать и принимать в расчёт любую мелочь. Даже самую элементарную. Кроме того, он был увлекающимся. Если этот офицер брался за дело, то пока не завершал его - покоя не знал никто. Особенно это касалось Капитана. Впрочем, именно за это качество его и ценили.
   Второй особенностью полуорка было умение доходчиво объяснять. Он не читал нотации и не допекал сидением с ручкой и конспектированием. Метод обучения действующий сотрудник нашей организации избрал практический - хочешь научиться чему-то в нашей работе - учись на практике.
   Первые две недели полуорк гулял в своё свободное время по городу, а я старательно за ним следил. Приходилось действовать аккуратно - постоянная маскировка с помощью теней давалась тяжело - раньше мне не приходилось удерживать её столь долгий период, а тут возникла необходимость делать это многие часы. Всё это время он постоянно меня замечал. Каждый раз итогом были весьма болезненные ощущения - я терял Мглава из вида, а потом он появлялся рядом и наносил удар, от которого меня мгновенно скручивало. Такому методу вывода из строя противника нас не учили.
   После очередного такого рейда, мы с полуорком уселись в небольшой питейном заведении открытого типа, как недавно стало модно - столики с навесами стояли на улице, отделённые от остальной улицы лёгкой изгородью.
   -Как тебе у нас, Дарт? - спросил Мглав, когда нам принесли заказанный чай.
   -Честно говоря - странно. Я ожидал другого.
   -А чего ты хотел получить? Славу? Не в нашей среде. У нас слава появляется тогда, когда ты проваливаешь задание. А до того - тебя тихонько, так чтобы никто не видел, награждают в тёмном уголке затхлой подворотни медалюшкой и кошельком с монетами. Вот и вся награда.
   -Серьёзно?
   -Нет, конечно. Всё будет цивилизованно - в особнячке с чашкой чая и тихими вкрадчивыми разговорами о чести, гордости и служении Империи и тому подобной чуши.
   -Ты считаешь это чушью?
   -Дарт, давай честно - мне плевать на все эти пошлые разговоры о патриотизме и прочем. Я в нашей службе просто потому, что мне это нравится... А патриоты с идеалистами пускай покурят в сторонке. У них всегда мысли о подвигах и прочей ереси, - вздохнул Мглав, - Причём, если их допустить в нашу контору, то ничем хорошим это не закончится.
   -Тогда почему ты служишь?
   -Я уже сказал - мне интересно, - усмехнулся нелюдь, - Когда тебе перевалит за две сотни, за спиной будет толпа сопливых девочек, раздвинувших перед тобой ноги, да ещё и куча трупов в армии - единственным средством от скуки становятся интриги, расчёты и расследования, когда надо напрягать мозги, а от любой ошибки ты можешь умереть. И опыт с силой тут роли не играют - только ты и твой невидимый противник, который всегда бьёт из-за угла и в спину.
   Несколько секунд я обдумывал услышанное, после чего спросил:
   -Ты наслаждаешься этим?
   -Да. В этом и есть мой секрет. Для меня это всё - большая бесконечная игра, в которой ставка - жизнь.
   -А ты не задумывался о том, что есть и другие вещи в этой жизни?
   -Например? - хмыкнул Мглав, взгляд которого стал подозрительно острым и колючим.
   -Например, семья, - продолжил я, делая вид, что не заметил этого.
   Уж не знаю, почему я продолжал нарываться, хотя и так было ясно, что просто так он мне всего этого не скажет, но...
  
  
  
   Первым что я ощутил, когда пришёл в себя, было тепло. Оно разливалось по всему телу. От него веяло чем-то золотистым, ощущение леса, травы, солнца, чьей-то опеки и добра. Незнакомое ощущение.
   Через некоторое время ко мне начали возвращаться слух и обоняние. Тогда я услышал чью-то беседу. Разговаривали двое.
   -Надеюсь, ты понимаешь, что после этого, ему будет весьма тяжело продолжать работу? Месяц, а лучше, полтора, отдыха и никакой магии и физических нагрузок.
   -Он у нас всего две недели. Его надо было учить. Скоро придётся задействовать весь штат. Министру нужны новые агенты. Император его торопит.
   -А министру нужны живые агенты или мёртвые? Может позвать квалифицированного некроманта, чтобы тот его сразу убил, а потом и поднял? Зачем парня мучать...
   -Прекратить немедленно! - раздался голос.
   Всё, что я слышал, доносилось словно какую-то пелену. В ушах стоял звон.
   -А ты заткнись! Недоносок! Прошляпить нападение! И кого? Каких-то грёбанных гражданских! Теперь нам всем будет весело! Мало что потеряли только завербованного сотрудника! Мало что при этом была бойня в центре города, так ещё и убито трое дворян, один из которых дальний родственниц министра внутренних дел! А Дарт! Получить вместо потенциального кадра кусок прожаренного мяса! Причём на стадии стажировки!
   -Я виноват в том, что он оттрахал дочку герцога Валийского?!
   Мглав... Что же случилось? И почему я не помню ничего после нашего разговора в этом заведении?
   -Ты виноват в том, что прошляпил алхимическую бомбу, а потом атаку двух студентов гражданской академии!
   -Капитан! - раздался всё тот же женский голос, - Ты м...к! Сейчас надо о другом говорить! Что нам с парнем делать?! Я не могу полностью его вылечить...
   Снова провал. Волна боли накрыла меня очередным валом, от чего сознание померкло.
   Новое пробуждение было не менее жестоким, нежели прошлое. Я всё ещё ничего не видел. Впрочем, слышать стал несколько лучше. Однако, разговор над моей тушкой продолжался.
   -Следи за тем что говоришь! - это Мглав.
   -А то что? Ты снова проявишь чудеса героизма? И снова устроишь побоище с разрушениями?
   -Следи за языком! И вообще, что мне было делать? Смотреть, как они уходят?
   -Удавить одним ударом, схватить Дарта и двигать сюда. Может быть, нам бы удалось спасти ему глаза!
   Тут я начал ощущать чужую магию. Кто-то готовил заклинание. От чего-то, вдруг стало не по себе. Я ощущал внешние энергии неправильно, словно бы приглушённо. Складывалось ощущение, что меня что-то огораживало от потоков энергий... Более того, что-то было с телом. Попытавшись пошевелиться, я едва не закричал от боли, сумев заглушить свой несостоявшийся вопль стиснутыми зубами.
   -Он пришёл в себя!
   -Курсант! Не шевелитесь! Вам нельзя сейчас шевелиться! - это всё тот же женский голос.
   'Интересно, кто она? - мелькнула мысль, а следом за ней абсолютно дурацкая, - А она красивая? Может, выйдет познакомиться?'
   Впрочем, всю глупость последнего я понял сразу. Открыть глаза у меня не выходит. Я даже веки не ощущаю. Вокруг непроглядная тьма. Лицо тоже не чувствуется. Любое движение отдаётся жуткой болью и жжением. Что же со мной сделал этот чернозадый мерзавец?
   Первая попытка заговорить привела лишь к тихому хрипу и бульканьям.
   'Да что происходит?!'
   Во второй раз вышла уже лучше. Во всяком случае, я уже ощутил свой язык, и даже смог проверить им состояние рта. Оно меня не обрадовало - зубов у меня, видимо, теперь нет. Чего ещё не хватает?
   Постепенно, пытаясь двигаться и терпя от этого боль, я начинал ощущать своё тело. Болело оно всё. В прочем, судя по ощущениям, все мужские причиндалы на месте... Стоп! О чём я думаю?! Какие причиндалы? Тут бы сохранить жизнь и не стать калекой! А причиндалы уже подождут. Их новые целители могут сделать. А вот некоторые повреждения они не лечат. Особенно, нервных тканей. Если повреждён позвоночник - сразу можно себя убивать.
   Хотя, боль я, всё же, ощущаю. Это хорошо. Да и двигаться могу. Значит, шанс выздороветь и убить этого мерзавца у меня все же есть.
   -Сто... слуси..ось...
   Даже этих два корявых слова вызвали волну боли в моём организме. Да что со мной такое? И почему я ничего не вижу!!!
   -Дарт, это Капитан. Ты меня слышишь?
   -Дха...
   -У тебя серьёзные травмы. На несколько месяцев ты будешь вне строя. Эльва, наша целительница, будет лечить тебя.
   -Ни... се..го... нхе... ви... су...
   -У тебя повреждены глаза. Длительное время ты ничего и не сможешь видеть.
   Несколько секунд я пытаюсь осознать, что именно услышал. Потом пытаюсь задать новый вопрос.
   -Схолхо?
   -Всё остальное за несколько месяцев поправим. А глаза... Мы не знаем. Тут шансов поровну.
   Услышав ответ я завыл... Попытался завыть... От резких движений боль остро хлестнула по нервам, но мне было плевать - страх и дурнота перебили всю боль.
   Шансов поровну означает на сленге всех военных - если и выйдет, то лишь в сказке. Что ж, добро пожаловать во Тьму, Дарт! Ты теперь никто. Без глаз ты не видишь тени и не можешь ими повелевать! Ты даже ритуал никакой не проведёшь. Хорошо же ты послужил своей стране!
   В какой-то момент я отключился.
  
   Когда я снова пришёл в себя, то обнаружил, что тело уже не испытывает боли от каждого движения.
   -Проснулся? - раздался голос Мглава где-то сбоку, - Хорошо.
   Послышался звук приближающихся шагов, после чего я ощутил, как он уселся на кровать, на которой я лежал.
   -Не хорошо вышло... Парень, я прошу прощения за свою невнимательность и все её последствия. Я знаю, что тебя это не утешит, но большего сделать не могу.
   -Схаши... Шаншс хахой...
   Мглав понял меня правильно:
   -У тебя нет шансов стать на ноги. Мерзавцы хорошо всё рассчитали - алхимическая бомба сработала возле нашего столика. Дальше двое студентов атаковали нас. Ты был без защиты, не готов к бою, а я отвлёкся на тебя, потому бомбу и не увидел. Дальше я их разметал, схватил тебя и рванул сюда. Здесь тобой уже целительница занялась.
   -Сто меня штёт?
   -Не знаю. Буду откровенным - я даже не знаю что ждёт меня. Сейчас не то время, когда даже за меньшие оплошности сотрудники оставались в конторе. Могут и зачистить меня...
   Вздохнув, полуорк встал, некоторое время он стоял перед кроватью, после чего послышались его удаляющиеся шаги и скрип дверных петель. Сразу после этого я вздохнул. В голове роились мысли, одна веселее другой...
   'Интересно, зачем он приходил? - подумалось мне, - И почему я ещё жив?'
   -Потому, что они решают твою судьбу. Прямо сейчас, - раздался смутно знакомый голос.
   'Кто это? - подумалось мне, - И где он? Почему я не могу определить направление, откуда говорят?'
   -Мы с тобой уже встречались, мальчик, - усмехнулся невидимый мне собеседник, - А направление ты не определишь просто потому, что его нет. Сейчас я без тела.
   -Рик? - догадался я.
   -Да.
   -Сто тхебе нхао?
   -Сделка. Я хочу предложить тебе сделку.
   -Кхакхую?
   -Для начала, давай немного изменим наше общение в более комфортное, - усмехнулся мой собеседник.
   Почти сразу боль, что постоянно присутствовала, испарилась, а я вдруг почувствовал прежнюю лёгкость во всём теле, а затем, вдруг, оказался сидящим в кресле. Я снова видел. Моё тело было здоровым, зубы оказались на месте. Впрочем, одежда тоже имелась - курсантская форма.
   Напротив меня сидел тот самый магик, что продал злосчастные материалы по модулям. Впрочем, этот парень несколько отличался от памятного студента. Вместо глазных яблок у него были комья Тьмы. Ногти оказались чёрного цвета и больше походили на вампирские когти. Волосы так же претерпели изменения, став чёрным, как смоль.
   -Вот так-то лучше, - усмехнулся он.
   -Кто ты?
   -Хм... Ты можешь называть меня Фредериком.
   -Это не твоё имя?
   -Нет, конечно. Не дорос ты до такой чести, - хмыкнул он, - Ещё вопросы?
   -Это иллюзия?
   -Это сон. Я усыпил тебя, после чего проник в твой сон и подчинил его себе. Заодно ускорил его время - теперь несколько месяцев тут - лишь пара секунд там. Это особенно хорошо для тебя. В твоём-то положении...
   -Ты сказал, что прямо сейчас они решают мою судьбу?
   -Да. Ты стал пожизненным калекой. Для министерства обороны ты никто и ничто. Не доучившийся курсант, получивший травмы при стажировке. Пансион тебе не положен. Отправлять тебя к родным никто не станет - это будет против конторы - твой дед около месяца назад смог добиться получения титула. Теперь он уже полноценный барон. Как и ты, - хмыкнул мой собеседник, - Впрочем, недолго тебе им быть. Тот обрубок, в которого ты превратился, не нужен министерству. Да и секретность никто нарушать не станет. Ты уже знаешь излишне много. А клятву молчания дать ещё не успел, - уже открыто оскалился мой собеседник, - опасное сочетание - влиятельная родня с положением в обществе и связями в министерстве, при этом ты стал беспомощен, да ещё и угрозу представляешь. Как для Мглава, так и для Золла - твоего куратора. Как ты думаешь, о чём они сейчас думают?
   -Можешь не продолжать, - вздохнул я, - Что ты предлагаешь и что хочешь получить?
   -Хороший вопрос, - хмыкнул Фредерик, - Но сложный. Я не могу предложить тебе многое - моё влияние на этот мир уже давно ослабло. Сейчас мои возможности ограничены минимальными ресурсами этого тела и законами, изменившимися с момента окончания войны. Добавь к этому вмешательство извне. Картина неприятная получается.
   -Тогда зачем ты мне?
   -Я не могу вернуть тебе зрение - сейчас моих сил на это не хватит. Я не могу мгновенно тебя излечить - на это моих сил тоже не хватит. Но я могу дать тебе знания и частицу моей матери - Тьмы.
   -Что мне это даст?
   -Глаза себе ты не вернёшь. Они у тебя вообще сейчас отсутствуют. А если честно - у тебя и лица, считай, нет - ниже носа ещё сохранилось, а остальное - оголённые мышцы. И то потому, что ты нижнюю часть успел закрыть рукой с магофоном - он разлетелся в дребезги, но удар на себя принял. Остальной организм искалечен - нервные ткани повреждены. Мышцы практически не работают и разорваны. Повреждения тонких тел столь существенны, что выработка энергии практически не ведётся. По сути - ты уже труп. Просто твой организм с этим ещё не смирился. Если я дам тебе частицу Тьмы, то она станет твоим новым источником. Тонкие тела за пару лет восстановятся, а это ускорит твоё излечение.
   -А глаза?
   -Будь у меня полная сила - восстановил бы за пару минут. Но сейчас я этого сделать не могу. На всю планету носителей частиц Тьмы всего лишь трое. Если ты согласишься - станешь четвёртым. Будь носителей, хотя бы, сотня - я бы тебя восстановил полностью и без особого напряжения.
   -И как мне тогда пользоваться Даром, если я слеп?
   -А Дар тебе на что? Или тебе этот полукровка ещё и мозги попортил? - усмехнулся Фредерик, - Ты можешь видеть при помощи магии. Но не тем зрением, что тебя научили тут, а несколько иначе.
   -И когда ты сможешь вернуть мне глаза?
   -При нынешних условиях - никогда. Когда же носителей будет много - смогу.
   -Когда это будет?
   -Я тебе не оракул и не могу ответить на этот вопрос.
   -И какой мне смысл тогда в этом?
   -А ты подумай, - хмыкнул мой собеседник, - Торговаться здесь не уместно. Твоя жизнь, новые силы, толика новых знаний и возможность отомстить. На другой чаше весов - твоя смерть. Решай.
   -Ты бог?
   -Нет. К ним я отношения не имею. Скажем так, мне не нужны верующие. Я существую и без них.
   -Тогда зачем тебе носители Тьмы?
   -Это что-то вроде моего якоря. И чем больше якорей, тем мне легче тут быть и действовать.
   -Так кто же ты?
   -Знаешь, не в твоём положении можно задавать вопросы. Я предложил тебе сделку. Твой выбор?
   -Каковы последствия? Что я должен буду делать?
   -Жить, - усмехнулся мой собеседник, - А потом, когда придёт время, передать частицу своего нового Дара, развившегося и окрепшего, ученикам, которые у тебя, рано или поздно, появятся.
   -Хорошо. Что нужно делать?
   -Для начала - терпеть. Будет больно, - оскалился Фредерик.
   В следующую секунду я снова лежал на кровати в окружении темноты и боли. Она нарастала с каждым мгновением, раздирая моё тело. Странный, леденящий жар, полыхал в солнечном сплетении, постепенно распространяясь по всему телу. Вместе с тем что-то явно происходило с лицом и глазницами.
   Боль полыхнула в этих местах резко, словно удар кнута. Вместе с ней начало восстанавливаться зрение. В начале я начал различать очертания предметов, а потом и сами предметы. Первые мгновения всё было каким-то серым, бесцветным, но потом, проступили краски окружающего мира. По мере восстановления зрения исчезала и боль.
   Однако, всё остальное тело лишь подходило к пику - нечто похожее на холод, обжигающий подобно пламени, охватило его, причиняя невероятную боль. Она была столь сильна, что не было возможности даже завыть, не говоря уже о крике.
   Ещё несколько мгновений и всё, вдруг, закончилось. Боль исчезла. Вместе с ней исчезли слабость и дурнота, которых я не ощущал на фоне боли.
   -Добро пожаловать во Тьму, - раздался голос Фредерика, - А теперь прекращай разлёживаться. Найди одежду, оружие и деньги, а затем уходи отсюда. И учти - вместо глаз у тебя теперь Тьма. Так что позаботься о маскировке. И не применяй магию в ближайшие пару дней. Сейчас, пока твой новый Дар ещё не прижился, это может оказаться для тебя смертельно опасно.
   -Спасибо!
   -Действуй. Об остальном мы потом поговорим!
   Осмотревшись, я понял, где нахожусь - в своей квартире в здании конторы. Что ж, так даже лучше. Долго искать свои вещи не придётся. Следуя инструкциям Фредерика, я оделся, взял кинжал, кошелёк с деньгами, чековую книжку от банка и документы. Пока, у Капитана и министерства нет формального повода объявить меня в розыск. Значит, следует не нарушать законы как можно дольше. Да и сбежать из города с деньгами всё же легче, чем без них. Последними были мои записи по магии. В том числе и злосчастный конспект.
   Как только я собрался, встал в полный рост банальный вопрос - а куда мне теперь идти? Судя по отражению в зеркале, меня теперь даже дома не примут.
   -Я подскажу куда, - раздался в голове голос Фредерика. Уходи. Сейчас же. Через окно.
   -Но...
   -Нет времени! Они поднимаются по лестнице!
  
  
  
   Золл Корлс был в бешенстве. Из-за разборок с высокородными, у организации теперь начнутся проблемы. И не только у него, самой конторы или министерства. Слишком много свидетелей было на той площади. Замять дело уже не выйдет. Да и с трупами уже ничего не решишь. Вот если бы они пропали, то можно было бы что-то придумать, но откровенное убийство... Да ещё и студентов убил полноценный мастер второй категории... Плюс - личности убитых. В любом случае, придётся дать делу официальный ход. А это выйдет боком для всех. Нападение на офицера специального подразделения министерства обороны и курсанта при этом подразделении. Когда случится разбирательство, всплывёт многое. И личность Мглава, и тот факт, что в структуру набирают свежие кадры ещё до окончания обучения и многое другое. Да и родственники Дарта подольют масла в огонь. Если бы Мглав не допустил эту ошибку, а просто скрылся вместе с парнем, то и ему можно было бы спасти жизнь, и такого скандала не было бы. А теперь ещё не ясно чем всё закончится.
   Решение о судьбе парня было принято ещё минут десять назад. Но исполнить его должен был Золл. Он привёл его, он дал ему столь плохого наставника. И он в ответе за всё происходящее. Так что удар милосердия придётся выполнить ему. Уже поднимаясь по лестнице, он почувствовал неладное.
   В комнате парня что-то явно происходило. Оттуда так и несло магией.
   'Странно, - подумалось ему, - Если там есть магия, то почему мы её не заметили раньше?'
   Впрочем, долго он этим вопросом не задавался, поскольку услышал в комнате тихие шаги. Вот это было уже весьма плохо. Если кто-то проник через охранный периметр, то пора не только Мглава, который и так служит тут в обход закона, выдворять с насиженных мест. Дальше, офицер действовал на автомате - ворвался в комнату, вышибив дверь ударным заклинанием и...
   Никого!
   Комната была пуста. Как и кровать, на которой ещё совсем недавно лежал Дарт.
   Метнувшись к окну, Золл ничего не увидел. Ни следов, ни людей на участке вокруг дома. Пустота! Повернувшись к кровати, разведчик уставился на пятна крови на простынях. Парень не мог уйти сам. Ему помогли. Или похитили! Вот это уже более вероятно. Родственники не могли узнать о случившемся столь быстро. А вот товарищи этой герцогини - вполне. Влиятельных родственников у них хватает.
   Активировав магофон, он разослал всем, кто был в здании сообщение:
   -Внимание всем! Совершено проникновение на территорию объекта! Проникшие похитили раненого! Всем выйти на охоту!
   Закончив с этим, маг уставился на открытый шкаф, где до этого лежали вещи парня. Чего не хватает? Обычной гражданской одежды, чековой книжки, кошелька и плаща с капюшоном, висевшего в большой секции с вешалками. Форму оставили на месте. Направившись в кабинет, Золл уже подозревал что увидит. И ожидания его оправдались - сейф был пуст.
  
  
  
   Двигаться по ночной улице было так странно. С одной стороны, вокруг было темно, но с другой - я прекрасно видел! Тяжело это описать. Чёрное небо, обе луны - Зара и Ламия, а я прекрасно всё вижу!
   Тело двигалось так, словно и не было тех жутких травм. Сила его просто переполняла! Скорость бега была такой, что самому становилось жутко. Редкие прохожие, встреченные на моём пути, казались сонными мухами, ещё живыми в первые дни морозов. Что ещё я получил?
   -Мало что, - раздался в голове голос Фредерика, - Крохи, откровенно говоря. Впрочем, тебе и ими надо научиться пользоваться. Да и развиваться надо, иначе так и останешься глупым сопливым мальчишкой!
   -А ты думал, что я буду в потолок плевать?
   -А ты выживи для начала! Или ты в серьёз думаешь, что когда тебя найдут, то станут радоваться чудесному излечению?
   О нравах министерств, учёных и разведок я был прекрасно осведомлён. Так что наивных иллюзий я не питал. Если уж я и попаду к ним, то лучше сразу покончить с собой. В лучшем случае, меня убьют, а потом будут изучать. В худшем - не дадут умереть до тех пор, пока я буду им полезен.
   -Правильно мыслишь, мальчик, - раздался довольный голос Фредерика в моей голове, - А теперь слушай - через двадцать шагов будет небольшой переулок с левой стороны. Сверни туда и остановись. Надо направить тебя в нужное место. Тогда твои шансы увеличатся... Хотя, особо большими они не будут и в ближайшие пару столетий. Так что, не попадайся на глаза кому попало! А теперь сворачивай!
  
  
  
  
  
  
   Глава 5.
  
  
   -Прежде чем что-то делать и куда-то идти, хочу тебя предупредить - твое нынешнее состояние продлится пару часов. Затем ты отключишься.
   -Это еще почему? - возмутился я.
   -Сейчас Тьма влила в тебя свою Силу. Скоро избыточная энергия закончится, и ты останешься в естественном состоянии. А это, учитывая излечение, истощение и слабость. В ближайшие дни ты будешь беспомощен из-за слабости.
   -А откуда истощение?
   -А откуда бралось твое исцеление? - хмыкнул Фредерик. - Не будь таким тупым. Для лечения травм использовались ресурсы твоего тела. Больше не откуда было брать белки и нуклеиновые кислоты для формирования клеток мышц, сухожилий и перестройки выгоревших костей.
   Несколько секунд я обдумывал ситуацию и свои дальнейшие действия.
   -Значит, требуется надежное убежище на несколько дней, а потом придется уходить из города.
   -Ну, хоть думать начал. Уже что-то, - хмыкнул Фредерик, - А я уже начал думать, что зря на тебя время тратил.
   -Может, прекратишь ерничать и выскажешься по существу?
   -Двигайся по этому переулку. Тебе на встречу будет идти такая же приобщенная. Она в первое время тебе поможет и научит основам. Как только ты перестанешь быть таким беспомощным, Кира покинет тебя. У нее хватает и своих дел.
   -Хорошо, - покладисто согласился я.
   А что еще оставалось мне делать? Сейчас, получая все больше информации и осознавая как и во что вляпался, идея служить в разведывательных структурах и армии вообще уже не казалась мне столь заманчивой. Да и вся эта история с приобщением уже перестала нравиться. Постепенно, появлялось ощущение откровенного обмана.
   -Между прочим, - обратился ко мне Фредерик, - Я обещал тебе лишь излечение, зрение и каплю Силы. А вместо того, чтобы на этом и закончить, я веду тебя к другой приобщенной, прикрываю от поисковых заклинаний и городских систем слежения... Я даже перевыполняю свою часть договора.
   -Не нервничай, - ответил я, - Просто история эта странно выглядит.
   -И что же тут странного?
   -Например, нападение на меня. Перевод в разведку министра...
   -Дарт, - едва ли не смеясь, обратился ко мне Фредерик, - Ты идиот. А ты думал, что разведки оставят тебя без внимания и контроля? При том, чем владеет твоя семья, будь счастлив, что аристократы и им подобные не вырезали вас всех. А уж твои выходки в академии, резня в трущобах и зачистка стражи привела к такому шуму и разборкам в кулуарах, что ты остался жив только благодаря вниманию Золла. А в нападении ты тоже сам виноват. Зачем ты оскорбил юную герцогиню? Или ты думал, что тебе сойдет с рук то, что ты приравнял ее к портовой шлюхе, оставив кошелек с деньгами?
   -Ты хочешь сказать, что я сам во всем виноват?
   -Да. И в твоих травмах ты тоже сам виноват. Запомни - следи за поступками и словами. За каждое слово и каждое действие надо отвечать. Если ты не в состоянии ответить - молчи и сиди тихо. Ты не смог ответить за свои слова, что выдал герцогине. В итоге - заплатил за это. Будь ты не таким забывчивым и беспечным, бомба не причинила бы вреда. Но ты не соизволяешь даже амулеты носить для своей безопасности. Ты легкая добыча...
   Слушая его монолог в своей голове, я все больше и больше погружался в пучину депрессии. Фредерик был прав. Во всем.
   -Я смотрю, ты хоть осознавать начал, что натворил и как вляпался. Это хорошо. Эй! Прибавь ходу! Твой забег отнял много сил и Тьма в твоем организме теряет концентрацию!
   Я и сам уже чувствовал появление слабости. Мышцы начинали гудеть, дыхание постепенно становилось хриплым.
   -Чувствую. Где твоя приобщенная?
   -Двигается навстречу тебе. Через пару минут ты ее увидишь. Только учти, эта девочка старше тебя раз в двадцать. Так что не забывайся...
   В следующую секунду мир вокруг начал темнеть, а каменная брусчатка вдруг стала приближаться к лицу...
  
   "Похоже, просыпаться с болью во всем теле для меня теперь традиция, - подумалось мне, когда пришел в себя, - Буду надеяться, что эта Кира успела найти меня до того, как мою тушку нашли стражники".
   Все тело болело. В сравнение с болью приобщения или от взрыва, понятное дело, эта боль не шла, но тоже неприятно.
   Вокруг меня снова была Тьма, и я снова ничего не видел.
   "Я снова ослеп?!" - появилась паническая мысль.
   -Нет. Просто осознанно возжелай увидеть окружающий мир, - раздался справа от меня голос Фредерика.
   Последовав его указаниям, я вновь прозрел.
   Оказалось, что я лежу на средних размеров кровати, укрытый одеялом. Комната оказалась небольшой - примерно, три на три. Мебели мало - шкаф, кровать, стол, кресло и пара стульев. Все выполнено просто, но качественно, без бросающихся в глаза инкрустаций, резных узоров и прочей мути, столь любимой старыми родами аристократов и купцами, выбившимися на вершину финансовой цепочки Империи. Стены были из камня. Никто даже не пытался прикрыть его штукатуркой и обоями или краской.
   -С пробуждением, - хмыкнул Фредерик, - Может, закончишь осматривать окрестности и обратишь свой взгляд на меня?
   -Разве ты прекрасная дева, чтобы я на тебя пялился?
   -Чувство юмора на месте, - констатировал Фредерик, - Хорошо. Приводи себя в порядок и присоединяйся к нам. Мы в столовой на первом этаже.
   Произнеся это, Фредерик поднялся со стула, на котором сидел, и покинул комнату.
   Встать мне удалось не сразу. Слабость, боль и ломота в мышцах оказались невыносимы. Впрочем, я стиснул зубы и заставил себя действовать. Этот непонятный темный и так считает меня неудачником и слабаком. Открыто это не говорится, но подразумевается. И дело не в магической слабости или физической немощи. Здесь вопрос моей воли и моих поступков. Не стоит показывать ему, что какая-то боль станет для меня поводом лежать пластом и делать вид, что умираю, активно жалея себя. Приобщение было гораздо больнее.
   Пересилив себя, я все же поднялся с кровати, что далось нелегко. До шкафа с одеждой я и вовсе еле доплелся. Впрочем, постепенно двигаться становилось легче.
   К тому моменту, как мне удалось одеться, ломота и слабость почти прошли. Хорошо. Теперь надо спуститься к Фредерику и Кире.
   Спуск по лестнице оказался пыткой. Как выяснилось, передвижение на расстояния более пяти шагов вызывают головокружение и тошноту. Думаю, не стоит говорить в каком виде я добрел до столовой.
   -Похоже, из него все же выйдет толк, - произнесла черноволосая девушка при моем появлении. Она сидела за столом напротив Фредерика, попивая чай, - Спустился сам, помощи не просил, старается делать вид, что бодр и полон сил. Нормально.
   Я от такого приветствия ошалел. Похоже, что мне будет весело с ней.
   -Это была проверка, - посмотрев на меня, произнесла девушка, видимо, та самая Кира, - Я хотела понять, что ты из себя представляешь.
   -И что увидела? - спросил я, пытаясь дойти до ближайшего стула двигаясь прямо, а не петляя словно пьяный.
   -Гордый, спесивый, желающий всегда казаться сильным и самостоятельным даже тогда, когда это не нужно. Имеешь привычку доказывать свою самостоятельность всем и вся даже на ровном месте и тогда, когда это, бесполезно. Видимо, потому и отправился в военную академию, вместо обучения в замке деда у частных преподавателей и него самого.
   К тому моменту как она закончила говорить, я добрался до стула и с нескрываемым облегчением уселся на него.
   -Все это ты поняла только потому, что я спустился сам?
   -Я вчера тащила твою усохшую тушку на своем горбу. Если бы ты был умнее, то попросил бы Фредерика помочь или позвать меня. Смысл был так выпендриваться? Я сама проходила через приобщение, а Фредерик их часто проводит. Так что твое состояние нам вполне известно.
   Да уж. Я действительно дурак. Макнула меня эта Кира на полную катушку. Да и с обучением она попала в точку. Я действительно хотел доказать всем, что в состоянии добиться всего сам. Потому и отказался учиться в замке. Тогда мне казалось позором сидеть на шее у деда. Особенно это чувство обострилось после смерти брата.
   -Вижу, - вмешался в беседу Фредерик, - взаимопонимание уже достигнуто. Коли так, то я свой долг почти выполнил. Остались сущие мелочи. Кира, ты обучишь Дарта основам новой для него магии. Дальше он сам уже определится, как ему развиваться. Касаемо физического состояния и его сугубо воинской подготовки - в академии его относительно терпимо подтянули, но теперь ему надо освоиться с новыми возможностями и научиться их применять. Дашь ему азы. Он не маленький - сам поймет, как потом продолжить развитие. Далее... Я оставлю ему четыре кольца сокрытия. Объяснишь, как ими пользоваться. Нечего парню в таком виде на людях показываться. Ни ему, ни нам лишние проблемы не нужны. Комплект книг по азам магии для Дарта я оставил в твоей комнате. С ним будешь возиться до тех пор, пока он не станет способен сам себя защитить от мага или воина своего уровня. Думаю, обучение и восстановление займут не более пяти месяцев. База у него есть, мозги тоже. Так что по истечении пяти месяцев можешь плюнуть на него и заняться своими делами. Мы и так делаем больше, чем я ему обещал. Об оплате тебе за потерянное время поговорим отдельно.
   После ухода Фредерика, Кира некоторое время сидела неподвижно, думая о чем-то либо общаясь с ним тем странным способом, что и я. Затем Тьма в ее глазницах словно бы сфокусировалась на мне.
   -Ладно. Давай уже накормим тебя, а то вместо восстановления еще умрешь.
   -Спасибо.
   Ничего не ответив, девушка пошла на кухню, откуда спустя некоторое время начал доноситься звон посуды. Я же так и остался сидеть на своем стуле. Сил сдвинуться с места просто не было. Даже руку поднять и то было тяжело.
   Под звук позвякивающей посуды и начавшие появляться из кухни запахи, я не заметил как расслабился. Веки начали тяжелеть, голову клонить вперед. Первые несколько секунд я пытался сопротивляться, но затем запас упертости и силы иссякли и я отключился.
   -Дарт, проснись! Дарт! - кто-то явно хочет моей смерти.
   -Что?!
   Тело ощущалось сплошным куском дерева. Конечности и шея затекли, спину стреляло, мышцы откровенно болели.
   -Надо поесть, - произнесла Кира, стоящая рядом со мной, - Ты истощен.
   -Спасибо. Куда идти?
   -Сиди уж, - хмыкнула девушка, - Я же не зверь, что тебя в таком виде заставлять бегать. Кстати, пока не восстановишься, будешь еще и кровь пить.
   -Что?! - возмутился я.
   -А ты думал, будет просто? - хмыкнула девушка, - Ты больше не человек. Смирись с этим.
   -Мы вампиры?
   -А ты чувствуешь жажду? - спросила Кира.
   Прислушавшись к себе, я понял, что хочу есть, пить и спать.
   -Если бы мы были вампирами, то жажда не давала бы покоя. Особенно тебе. С твоим состоянием, ты уже носился в поисках жертвы. Жажда придает силу и скорость, но лишает разума.
   -Тогда зачем мне кровь?
   -Для более быстрого восстановления. Даже обычные темные в состоянии восстанавливаться при употреблении чужой крови. Просто у вампиров на нее зациклено все, включая резервуар с жизненной энергией.
   -Ясно, но... Пить кровь?!
   При одной только мысли об этом меня начинало выворачивать. Нет, я не боялся крови. Да и если во время боя вымажусь в ней - ничего страшного со мной не будет. Но пить...
   -Придется. Иначе ты долго будешь в нынешнем виде. А время у нас ограничено.
   -А как быстро я восстановлюсь, если буду пить кровь?
   -За неделю, примерно, - ответила девушка, прикинув что-то, - Так ты будешь есть?
   -Естественно, - хмыкнул я, - Не умирать же от голода?
   -Вот и хорошо. А то еда остывает. Да и я еще не завтракала.
   Завтрак прошел в молчании. Помимо обычной пищи, жареного мяса и картофеля, был еще и стакан с кровью. Чьей, и откуда она я не спрашивал. Кира вполне могла и пару-тройку человек убить.
   Против моих ожиданий организм не только не отторг полученную солоноватую жидкость, но и явно стал чувствовать себя лучше. Вместе с тем что-то происходило у меня во рту. Острая боль резанула десна и исчезла. Проведя по зубам языком, я понял, что стал обладателем солидного набора клыков. Почти сразу боль резанула пальцы. Посмотрев на руки, я обнаружил солидный набор черных когтей, на подобии тех, что имелись у Киры.
   -Что это значит? - спросил я.
   -Твой организм получил порцию энергии и материала и продолжил трансформацию, - спокойно ответила девушка.
   Еще раз посмотрев на руки, я вздохнул и продолжил есть, запивая кровью. При этом с каждым мгновением самочувствие улучшалось.
   После завтрака я откинулся на спинку стула и улыбнулся:
   -Спасибо Кира. Очень вкусно.
   Девушка улыбнулась. Все-таки, женщины одинаковы в любом возрасте и комплименты поднимают им настроение.
   -Не за что. Давай помогу тебе добраться до кровати.
   -Думаешь, не смогу? Самочувствие у меня явно улучшилось.
   -Думаю, даже с новой анатомией, тебе рано нагружаться. Так что прекращай игры в самостоятельность. Здесь они ни к чему.
   Вздохнув, я все же признал правоту девушки. Хоть самочувствие и улучшилось, но слабость и дурнота не исчезли совсем. Надеюсь, такое состояние продлится не долго.
   "Дарт! - одернул я себя, - Еще вчера ты был слепым и беспомощным обрубком человека, а теперь завтракаешь с красивой девушкой, зряч и идешь на поправку после сильного истощения! Будь благодарен и не наглей! Кира здесь только из-за Фредерика. Сам по себе ты для нее пустое место!"
   Кира помогла мне подняться в комнату, где я, улегшись на кровать, мгновенно отключился.
  
   Восстанавливался я почти неделю. За это время Кира многое мне поведала о новом Даре и его возможностях. Да и о целях Фредерика я многое узнал. Как выяснилось, этот странный темный создает что-то вроде новой расы, которая будет служить ему якорем в этом мире. Зачем ему это, девушка не знала. Однако, по поводу нашей дальнейшей судьбы оказалась вполне осведомлена. Фредерик хотел получить десять-пятнадцать кланов, каждый из которых обладал бы, по его задумке, собственной магией. Мы же, первые детища этого пришельца, будем чем-то вроде основателей. Особенностью нашей расы является механизм приобщения. Мы не можем продолжить свой род естественным путем, хотя сексуальное влечение и все возможности присутствуют. Вместо этого, достигнув определенного уровня развития, мы можем передать частицу своего Дара другим. И чем мы сильнее, тем сильнее окажутся наши птенцы.
   Слушая это, я тихо выпадал в осадок. Уж очень это напоминало древних вампиров, чьи описания я находил в хрониках. За прошедшие века их народ смог разработать ритуалы, позволившие эволюционировать, перестав быть классической нежитью и восстановив детородную функцию.
   Когда я уже твердо стоял на ногах, Кира выдала мне комплект тренировочной брони и мечей:
   -Пора учиться управлять телом, - произнесла она, - Да и владение оружием существенно поможет. Магию не всегда можно применять.
   -Хорошо. Где будем тренироваться?
   -Во внутреннем дворе. Там есть оборудованная площадка.
   Одевшись и выйдя во двор, я глубоко вдохнул. Это был мой первый выход на улицу с момента памятного пробуждения. Кира, наблюдавшая за мной, усмехнулась.
   -Наслаждаешься?
   -Да.
   -Когда я первый раз после приобщения увидела этот мир, не смогла сдержаться и плакала.
   -Как ты стала приобщенной?
   -Фредерик вытащил меня из трюма работорговцев. Я умирала. Он всех вытянул из могилы. Ты не исключение.
   Отвлекшись от воспоминаний, девушка вытянула из ножен клинок:
   -Приступим к первому уроку. Атакуй!
   Сказать всегда легко. А вот сделать... Несмотря на то, что владению клинком меня учили дед и прадед, а потом еще и в академии, достать девушку у меня не выходило в принципе. В первые минуты она действовала на той же скорости, что и я, выигрывая в технике. Затем она начала ускоряться. Некоторое время я еще мог за ней успевать, однако, затем ее движения стали настолько быстрыми, что девушка превратилась в размазанный силуэт. Теперь я был в глухой обороне, что не слишком помогало. Еще несколько мгновений и скорость Киры и вовсе стала запредельной - ее силуэт начал выпадать из поля зрения. Каждый раз девушка вдруг оказывалась то сбоку, то сзади, то вообще вплотную, нанося удары руками или ногами. Если бы не учебная броня, то я уже был бы отбивной.
   Когда спарринг закончился, девушка оказалась передо мной и произнесла:
   -Для приобщенного неделю назад, ты вполне прилично держишься. Хотя, если честно, ты не боец.
   -Прискорбно это слышать, - вздохнул я.
   Впрочем, Кира была права. Рядом с ней я выгляжу более чем жалко. Уж не знаю как остальные приобщенные, а лично мне стыдно уступать женщине в спарринге на мечах. И плевать, что она старше меня в двадцать раз.
   -Значит, буду подтягиваться, - хмыкнул я, - Что еще остается?
   -Хорошо. Теперь давай разберем, что к чему. Начнем с твоей техники. Она не просто хромает - ее, считай, нет. Твои движения слишком размашисты. Ты расходуешь силу и время впустую...
   Так начался очередной этап моего обучения. Странно. Большую часть своей жизни я постоянно чему-то у кого-то учусь. Потом, если судить по словам Киры, мне придется уже самому разрабатывать собственное направление магии, что является нетривиальной задачей, а потом и учить других...
  
  
   "Быстрее!"
   Кира движется с такой скоростью, что уследить за ней тяжело. Впрочем, я пытаюсь не только уследить - среагировать и поставить блок.
   "Быстрее!"
   Эта мысль бьется в сознании и не дает упасть на небольшой песчаный квадрат тренировочной площадки.
   "Еще быстрее!"
   В последний момент успеваю выставить клинок на пути ее меча и начать возвратное движение. Впрочем, девушка все так же быстро меняет свое положение, выпав из моего зрения, и оказывается за спиной.
   "Еще быстрее!"
   Уже ощущая боль в мышцах и суставах, я меняю траекторию движения своего меча и в последний момент успеваю отбить удар. Однако, девушка не останавливается.
   Замечаю ее смазанный силуэт, метнувшийся куда-то вбок. Она устала?
   Пот лезет в глаза. Руки уже дрожат, а сам я еще не упал просто из-за упрямства и желания выдержать, не уступить женщине.
   Заметив движение девушки, я так же делаю шаг, стараясь двигаться с максимальной скоростью, и разворачиваюсь к ней, успевая поставить блок, благодаря чему избежал новых синяков.
   Впрочем, и на этом бой не закончен. Кира продолжает атаковать. Теперь я замечаю смазанное движение к себе за спину и делаю шаг, одновременно разворачиваясь и пытаясь заметить движение ее меча.
   Ничего. Кира стоит в пяти шагах от меня. Она даже не запыхалась! Дыхание ровное, ни капли пота на лбу... Я же стою в середине площадки, едва держась на ногах. Меч в руке дрожит. Хотя, скорее, это сама рука дрожит.
   -Молодец, - произносит девушка, - С техникой у тебя пока туго, но хоть скорость появляется. Ты уже начинаешь замечать меня на моем пределе... Впрочем, я не самый сильный мечник в этом мире.
   -И, все же, я слабак.
   -А ты думал за три месяца стать машиной для убийства? - фыркнула девушка, - Ты быстро развиваешься. Скажи спасибо родственникам и наставникам академии. Мне, в начале пути, было сложнее. До приобщения меня не учили магии или бою на мечах.
   Вот уже пятый месяц, как девушка учит меня магии и боевым искусствам. Первое время мне было тяжело пересилить себя и действовать в полную силу. Кира выглядит хрупкой и беззащитной. Впрочем, это ощущение мгновенно исчезает, стоит ей взять в руки меч или начать плести заклинания.
   Касаемо магии, были сложности. Фредерик разрешил учить меня лишь азам, которыми владели все приобщенные. Дальше я должен был разбираться сам. Благодаря обучению в академии мне было проще, чем когда-то Кире. Простейшие приемы я освоил быстро. Да и заклинания с плетениями тоже проблем не вызвали. Другое дело, что серьезные вещи мне требовалось создавать самому. Интересно, зачем это нужно Фредерику? Да и кто он такой?
   Впрочем, кое-что мне всё же удалось сделать и самому полностью, даже без подсказок Киры. Телекинез и огонь. По какой-то причине вдруг удалось разжечь огонь в камине, пока девушки не было дома. Увидев это, я удивился. Всё же магия огня никогда не была моей сильной стороной по причине любых способностей к ней. Как? В начале, я не понял, а потом осознал - я очень хотел получить огонь в камине. Но, не найдя спичек, просто уселся в кресло и стал ждать прихода Киры, уставившись в камин. При этом я отчётливо представлял в нём языки пламени. В какой-то момент я даже почувствовал некоторое сопротивление, которое пришлось преодолеть. Получил, называется - от моего хотения все дрова, что были сложены в камин, просто выгорели за несколько мгновений.
   После нескольких часов экспериментов я так же понял, что в некотором небольшом объёме могу создавать нечто вроде классических огненных шариков. Разница была лишь в том, что они оказывались не простыми. Алыми! И всё, что в них попадало, сгорало почти мгновенно.
   С телекинезом вышло почти так же. Разве что я уже осознавал, что некоторые вещи надо проверять, а уже потом... Короче, я просто решил проверить, что ещё могу. Ну и проверил. Вилки и ложки у меня летали спокойно. Стул и стол так же, а вот шкаф я уже не мог поднять. Видимо, не так уж и силён я оказался, по сравнению с тем, что мне хотелось бы. Впрочем, и столица не сразу стала таковой.
  
  
  
   Глава 6.
  
  
  
  
  
   От стабилизации нового плетения меня оторвал голос Фредерика:
   -И что я вижу? Вместо того, чтобы изучать свои новые возможности, ты плодишь очередную стопку заклинаний... Не стыдно?
   Оторвав взгляд от мгновенно развалившейся структуры, я посмотрел на тёмного. Как обычно, если нет никого постороннего, в его глазницах плескалась теперь уже привычная Тьма. Впрочем, сейчас мой Мастер, выделялся даже не ею. Он оказался одет в костюм свободного кроя из неизвестной мне ткани. Брюки со стрелками, пиджак, рубашка, верхняя пуговица которой расстёгнута... Всё белого цвета. Этакий контраст между внешностью и наполнением.
   -Что не так? - спросил я, - Ты же хотел, чтобы я создал школу магии?
   -А ты считаешь, что с твоим уровнем познаний и подготовки, нынешние заклинания чего-то стоят? - хмыкнул Фредерик, усевшись на край стола, - Смешно. Через пару-тройку столетий, ты будешь смеяться над нынешними своими творениями.
   -Если ты не заметил, то у меня сейчас особого выбора нет. Любой серьёзный противник меня даже не заметит - прихлопнет, что того комара, и пойдёт дальше. А пары столетий у меня тоже нет.
   -Ну, тут ты прав, - хмыкнул тёмный, - Другое дело, что ты забываешь одну важную вещь - ты пытаешься действовать старыми методами, что были тебе доступны раннее. А нового ты не видишь.
   -Например?
   -Начнём с физических возможностей. Силу и скорость ты уже заметил. А остальное? Твой нынешний Дар позволяет достаточно быстро восстанавливать физическое тело. Ты это умеешь? Нет. Надо учиться.
   -И как мне это делать? - не выдержал я, - Резать себя?
   -Если это будет нужно, - серьёзно ответил Фредерик, - Или ты думал, что Сила и знания сваляться на тебя с небес, и ты мгновенно станешь сильнейшим?
   -Даже в мыслях такого не было. Но ты мог бы хотя бы подсказать, куда мне двигаться и к чему стремиться.
   Несколько минут Фредерик молчал, после чего вздохнул и ответил:
   -Тут ты прав. Впрочем, кое-что можно сделать уже сейчас. Пойдём на тренировочную площадку. Бронь не бери - она будет лишней сегодня... Да и не поможет.
   Спустившись во двор, мы стали на песчаной площадке.
   -Начнём с регенерации. Защищайся!
   В следующую минуту в руках Фредерика оказалась рапира, с которой он бросился на меня. Первые несколько секунд он действовал с той же скоростью, что мы с Кирой во время наших спаррингов. Сейчас, это был мой предел. Дальше мне не удавалось действовать быстрее. Однако, Фредерику явно показалось всё это излишне медленным. За несколько мгновений тёмный развил ещё большую скорость, от чего мне стало уже не до раздумий - если с Кирой я уже сравнялся в скорости, а временами даже начинал её опережать, то тут мне пришлось не сладко. Фредерик был быстрее в разы. Более того, он не сдерживал силу ударов, равно как и сами удары. Тело практически мгновенно покрылось порезами.
   'Хорошо ещё, что Фредерик не наносит колотые раны, - подумалось мне, - Если бы он не ограничивал себя мелкими порезами, что мне пришлось бы совсем плохо!'
   В технике тёмный превосходил меня в принципе. Я не смог заметить в его действиях и тени ошибки. Любые мои попытки перейти в наступление заканчивались провалом. А когда он взвинтил скорость поединка, шансов что-то сделать у меня не осталось в принципе.
   Это избиение младенца, в роли которого выступал я, закончилось довольно быстро. Фредерик попросту разорвал дистанцию и мгновенно оказался за пределами тренировочной площадки.
   -Лечись. Пока не затянутся раны, ты отсюда не выйдешь, - усмехнулся тёмный, - Будем считать это методом экстремального обучения!
   -Какого обучения? - не понял я.
   Периодически Фредерик навещал нас, проверяя мою подготовку и давая некоторые советы. Но каждый раз, я слышал от него слова и выражения, ставившие меня в тупик. Вообще, складывалось впечатление, что он не просто некая сущность, набирающая могущество, а бывший смертный, который когда-то жил в одном из человеческих миров. При этом, надо заметить, человеческое, да и не только, чуждым ему не было. Взять хотя бы некоторые подколки в адрес Киры. Несколько раз тёмный даже позволял себе распускать руки. Впрочем, дальше шлепков пониже спины или двусмысленных фраз дело не заходило. Кира к этом относилась спокойно. Видимо, подобный стиль общения у них был нормой.
   -Экстремального, - усмехнулся Фредерик, - Действуй!
   -Как?
   -Включай голову! Всё тебе разжёвывать я не стану! Учись думать!
   Несколько секунд я стоял в центре песчаной площадки, после чего уселся в медитативную позу. Порезы нещадно болели, мешая сконцентрироваться. Кровь медленно, но верно вытекала из ран, от чего я постепенно слабел. Всё это не прибавляло мне хорошего настроения, как и концентрации. Впрочем, зная замашки Фредерика, мне следовало торопиться. Кира уже просветила меня о судьбе трёх не слишком удачливых моих предшественников. Они оказались недостаточно усердными или же просто глупыми и не способными к самостоятельному развитию. Фредерик устроил нечто похожее. В итоге все они погибли, не сумев выполнить требования тёмного.
   'И как же мне вылечиться? - подумал я, - Я даже не знаю с чего начать! Стоп!'
   Один раз моё тело уже было излечено моим же Даром! Это было в ночь приобщения! А что если...
   Вспомнив ту ночь, я старательно пытался воспроизвести те ощущения, что испытывал тогда. Помимо боли в тот момент я чувствовал ещё что-то... Странно, словно бы часть меня проснулась и наводила порядок! Точно! Надо только найти это внутри себя и заставить восстановить тело!
   Зная, что надо искать, я приступил к поискам, которые ничего не дали. Тогда как?
   После секундного колебания я начал воспроизводить то, что ощущал при лечении своего тела в ту ночь. Одновременно с этим боль от ран начала исчезать, однако её место заняли голод и усталость. Открыв глаза, я посмотрел на усмехающегося Фредерика:
   -Неплохо. Я думал, что будет хуже. Ты уложился в минуту. Я сегодня ещё загляну. Дам тебе пару индивидуальных уроков, а потом поговорим о твоей дальнейшей судьбе.
   Сразу же перед ним из теней, собравшихся воедино, сформировалось нечто вроде дверного проёма, в который он вошёл. Почти сразу же тени разлетелись по своим обычным местам.
   'И как он это делает?' с завистью подумал я.
  
  
   -Смотрю, он решил ускорить твоё обучение, - произнесла Кира, когда я вошёл в дом, - Интересно, что он для тебя приготовил?
   -Ты о чём?
   -Ни о чём, - хмыкнула девушка, - Иди, приводи себя в порядок. Скоро будем есть. Кстати, а у тебя в последние дни нет каких-нибудь странных ощущений? Внутри? С Даром?
   -Нет, а что?
   -Ничего... Надо подумать, - ответила девушка, - Иди в душ.
   Пока я смывал с себя пот и кровь, некоторые мысли не давали мне покоя. Начать с того, что столь быстрое заживление ран смертным вообще не свойственно. Равно как и скорость. Какими бы сильным магом ни был любой смертный, анатомия накладывает свои ограничения. Как ни укрепляй кости, суставы, сухожилия, не изменяй мышцы - у них есть предел. Я удивляюсь уже тому, что сам могу развивать, без последствий для себя, ту скорость, при которой даже модификанты получают травмы, с некоторыми из которых не в состоянии справиться даже опытные целители. Фредерик же... Допустим, он не человек. И не смертный. Но кто же он? Бог? Нет. В таком случае он не вливал бы частицы Тьмы и не обучал нас, а плодил бы клириков и являл себя народу, для создания собственного культа. Кроме того, Боги используют несколько иные методы перемещения и не владеют классической магией... Насколько я помню некоторые пояснения студентов из Академии Общей Магии, Богам просто не нужны заклинания, ритуалы и прочее - они используют собственную Волю и те Силы, что им доступны. Этим они схожи с Демонами, чьи возможности не так уж и далеки. Может, он демон? Но зачем ему смертные? Зачем он возится с нами? Описание демонов несколько отличаются от того, что я вижу в нём.
   Закончив приводить себя в подобающий вид, я спустился на первый этаж. Кира уже накрыла стол и ждала меня. Сегодня к ней появились дополнительные вопросы. Похоже, что процесс изменений во мне до сих пор не закончен. Интересно, что ещё меня ждёт?
   Впрочем, ответ на этот вопрос я, похоже, не узнаю вплоть до того момента, пока всё само не раскроется. Как же меня это бесит! Постоянная неизвестность и угроза стать расходным материалом! Причём постоянная угроза. В начале - академия. Теперь - Фредерик.
   -Чтобы перестать быть пешкой, надо иметь Силу и Знания, - раздался за моей спиной голос тёмного, - А если у тебя нет ни того, ни другого - не выделяйся и выполняй приказы.
   Обойдя меня, Фредерик уселся за стол. Только теперь я заметил, что он сервирован на троих.
   -А получать ответы на вопросы так же прерогатива сильных?
   -Конечно, - хмыкнул Фредерик, - или ты думаешь, что маршал будет рассказывать о своих планах каждому рядовому и выслушивать в ответ умозаключения недалёкого человечишки, чей кругозор серьёзно ограничен как имеющимся умом, так и возможностями в получении информации? Да и опыта у простого рядового должного нет. Но, умничать он горазд. Право задавать вопросы надо не просто заслужить - его надо завоевать.
   -И как это сделать, если нет знаний о Силе и самой Силы?
   -Включить голову, - хмыкнул Фредерик, - Экспериментировать, Наблюдать за другими... Впрочем, скоро у тебя будет масса материала для размышлений и экспериментов.
   -Зная тебя, мне становится несколько не по себе, - усмехнулся я, садясь напротив тёмного, - К чему мне готовиться?
   -Для начала - к новому пакету знаний. Небольшому, но качественному. Дальше - я дам тебе ещё месяц на тренировки. После этого отправлю в весьма забавное место. Поток времени там в сорок раз быстрее, чем здесь. Так что ты вполне успеешь и обучиться, и знаний набраться, и Силы... Да и просто развлечься.
   -Почему-то, мне кажется, что ты забыл добавить фразу 'если выживешь'. Я прав?
   -Конечно! - оскалился Фредерик, - Как показывает опыт, большинство знаний, полученных в тепличных условиях, являются пустым балластом. Да и развитие в критических ситуациях идёт гораздо быстрее. По сути, чтобы стать действительно могущественным, надо большую часть своей жизни провести в боях, а чтобы обрести знания - в экспериментах. Но, ведь, никто не запрещает совмещать оба этих направления? - усмехнулся Фредерик.
   -Куда ты меня хочешь отправить?
   -Всему своё время, Дарт. Кстати, забыл тебе сказать - имя придётся сменить. Позднее узнаешь почему, - добавил он с едкой ухмылкой.
   От увиденного, у меня аж скулы свело. За последние месяцы я серьёзно пересмотрел своё отношение к Фредерику. Если раньше он вызывал удивление, недоверие и некоторый страх, то теперь мои чувства отличались в корне. Страх остался. Тут уж я даже себе врать не стану. Но вот к нему добавились ненависть и желание оторвать голову.
   Я уже успел избавиться от Чувства благодарности к нему - тёмный всегда действует исключительно в своих интересах. И если он решил вернуть мне зрение и дать новую Силу, значит, ему это было нужно. Если он со мной возится - ему это нужно. Впрочем, тёмный этого и не скрывает, откровенно заявляя, что мы для него не более, чем набор инструментов, которые он вполне может сменить в случае непригодности.
   Такая постановка вопроса вынуждала меня постоянно ставить перед собой новые планки, достигнуть которых постепенно становится всё тяжелее. Магия, владение оружием, теперь ещё и новые, неведомые раннее способности... Во что же он меня превратил? Или ещё превратит?
   -Ты сам превратишься, - произнёс Фредерик, - Не я тебя превращаю, - в голосе тёмного было столь много удовольствия, что мне пришлось стиснуть зубы, дабы сдержаться, - Давай, злись! Или ты думал, что такой слабак, вдруг сможет скрыть от меня чувства и мысли? - теперь в голове тёмного кроме удовольствия было ещё и ехидство, - Неужели ты так и не соизволишь меня атаковать? Показать на что способен? Или тебе нечего показывать? Судя по сегодняшнему уроку - действительно нечего! Твой отец, будь он жив, уже бы повесился от ужаса и стыда за свой род! Какое ничтожество он породил!
   В какой-то момент я перестал себя контролировать. Что-то с хрустом переломилось в моей личности, в моей сути, раскрыв не понятную мне грань Дара, которая оказалась пламенем! Но как? Ведь нельзя обладать сразу двумя противоположными Силами? Это невозможно!
   Впрочем, что-то с этим пламенем было не то! Оно не было таким, какое свойственно светлым. Алое, цвета крови, оно вдруг начало перемешиваться с Тьмой, внутри моего Источника, заполнять тело. Вместе с тем, я уже перестал думать. Боль, начала скручивать меня.
   'Похоже, что Фредерик решил избавиться от меня, - подумалось в тот момент, - Я горю! Весь! И как же больно! Ничего - я успею его прихватить с собой!'
   Уже не рассуждая, я рванул к проклятому тёмному! Сейчас, когда вся завеса жизни слетела с меня, пришло осознание - не могло быть столько случайностей! Не могло быть столько совпадений!
   Прав был Капитан, говоря, что некая сила вмешивается в развитие магии в Империи. Более того, он был прав, говоря, что все технологии, что появляются сейчас в нашем мире, пришли извне. Фредерик и ему подобные творят это! И даже всё произошедшее со мной - тоже его рук дело!
   Тело действовало само. Никаких прыжков - сопротивление воздуха и так слишком велико. В прыжке я замедлился. Сам не осознавая как, я вдруг ощутил что растекаюсь, превращаясь в нечто странное... Что-то вроде дымки. ЭТО тоже я...
   'Плевать!' - мелькнула мысль.
   Главное - разделаться с Фредериком!
   С максимально доступной мне скоростью плыву к нему. Впрочем, даже не понятно как плыву - конечностей нет - одно лишь желание! Впрочем. Хватает и его.
   Не знаю, сколько времени прошло, но Кира только начала двигаться, это я осознал, почувствовав колебания воздуха вокруг её ног. А где Фредерик! Его нет!
   Вынырнув из-под стола, я так же понял, что не могу видеть - моим органом чувств стал весь тот туман, которым я теперь являлся. Что ж, пора возвращаться в обычный вид. Как? Видимо так же. Главное, пожелать!
   Когда я осознал себя, то сразу же увидел Фредерика. Он стоял в дверном проёме. Кира успела лишь отодвинуть стул. На лице девушки читались испуг и удивление. Похоже, что подобного даже она не ожидала.
   -Это всё, что ты можешь? Ничтожество! - с презрением произнёс Фредерик.
   'Убью! - осознал я, - Либо он меня убьёт, либо я его!'
   Несмотря на понимание того, что он сильнее и быстрее меня физически, про магию я вообще не вспоминал, мне хотелось порвать его голыми руками. Ненависть полностью заполнила мой разум, после чего я погрузился в темноту.
  
  
   Пришёл в себя я от болезненных пинков. Кто-то упражнялся в пинании лежачих по рёбрам. Вспомнив последние запомнившиеся события, я удивился тому, что ещё жив. Как и глупости собственных мыслей. И что на меня нашло... Впрочем, если я ещё жив, значит, не всё потеряно.
   Открыв глаза, я поразился яркости окружающего мира. Каждая песчинка на земле была мне видна настолько чётко, что захватывало дух. Запахи и цвета так же оказались куда более насыщенными.
   -И что ты теперь со мной сделал? - спросил я Фредерика, поскольку Кира не имела привычки обращаться со мной подобным образом.
   -Не теперь, а тогда, хмыкнул тёмный, - Просто трансформацию следовало завершить. А то бы тебя в самый неподходящий момент скрутило.
   -Трансформацию?
   Впрочем, все вопросы мигом отпали, когда я посмотрел на свою руку. Когти длиной в пару сантиметров, более длинные, нежели прежде, пальцы в чешуе. Всё абсолютно чёрное.
   Повернув голову, я посмотрел на Фредерика. Тёмный спокойно стоял над моей тушкой, рассматривая с каким-то странным интересом. Словно бы он ожидал увидеть нечто другое.
   -Дарт, скажи, почему у тебя всё не через то место? Даже демоном ты стал неправильным!
   Хмыкнув, я встал с земли, ощутив при этом, что со спиной и копчиком явно что-то не то. Повернув голову и скосив глаза, я увидел крылья. Только теперь до меня дошло, что именно чувствовалось мне в процессе лежания - я воспринимал ощущения от них, но не осознавал.
   -Полагаю, что хвост в комплекте?
   -Именно, - хмыкнул тёмный, - Что-то ты подозрительно спокоен. Ты как?
   Заботы в его голосе не было в принципе. Скорее, любопытство экспериментатора, испытывающего новое лекарство.
   -Если не считать того, что теперь я весь в чешуе, с хвостом и крыльями, то вполне нормально. Я бы даже сказал - отлично, - ответил я, стараясь подражать его тону, - А должно быть иначе?
   -Вообще-то, я ожидал более... буйной реакции, - хмыкнул Фредерик, - Ладно, раз уж ты не ведёшь себя аки девица невинная, будем откровенны. Ты далеко не первый и не последний приобщённый. Более того, скажу ещё честнее, это приобщение второе. Первое прошли твои предки. Модификанты результат моих экспериментов. Точнее, я передал результат своих экспериментов местным магам.
   -Для чего?
   -Всё просто. Мне нужны слуги, воины и маги. Модификанты - первая ступень к эволюции от смертного, к тому, что в моём понимании должен представлять из себя тот, или иной мой слуга. Кира - хорошая слуга. Но она не маг и не воин. Ты же промежуточное явление. Тебе было надо стать воином или магом. Ты же застрял в промежуточном варианте. С одной стороны - сохранил магию и даже стал сильнее, а с другой - у тебя тело и ряд свойств воина.
   -Чем это плохо?
   -Для тебя - ничем. Одни плюсы. А вот для меня... Ты мне просто не нужен в таком виде.
   Услышав последнюю фразу, я мгновенно приготовился драться.
   -Успокойся! - рыкнул на меня Фредерик. Ты в таком виде мне не нужен ЗДЕСЬ! А вот в других краях... Принимай человеческий вид и приводи себя в порядок. Будем решать, что с тобой делать. Больно много времени я на тебя угрохал, чтобы просто так дать тебе умереть, - добавил он, проходя в дом.
   Когда Фредерик ушёл в здание, я принялся себя осматривать. Солидный набор клыков у меня точно есть. Языком это уже проверил. Кстати, он тоже поменялся, став длинным и раздвоенным на конце. На локтях и коленях образовались некие подобия костяных наростов, смахивающих на когти. На сгибах крыльев имеются несколько недоразвитых пальцев, так же заканчивающихся когтями. И всё Чёрное!
   Ещё одной новостью были рога. Целых четыре штуки. Два небольших, начинающихся чуть позади висков и уходящих назад. Плюс два растущих над лобной костью, так же загнутых назад.
   Осмотрев своё тело, покрытое чешуёй (единственным исключением были половые органы, сохранившиеся и в этом виде), я вспомнил, как управлял собой в виде тумана и попытался вернуть себе человеческий вид. Удалось это сделать минут через десять мучений. Оказалось, что мало пожелать, надо ещё и энергии влить в своё желание, да ещё и усилие приложить, удерживая своей волей процесс трансформации в нужном русле. Как же это было больно! Интересно, мне всегда придётся это испытывать? Или со временем такие ощущения пройдут?
   Когда трансформация закончилась, я обнаружил что одежды на мне не осталось. Печально. Похоже, что с этим надо будет что-то делать. Впрочем, не сейчас. Направившись в дом, я вдруг осознал, что чёткость восприятия никуда не делать. Более того, мне было слышно, о чём разговаривают в здании!
   -Что ты будешь с ним делать? - это голос Киры.
   -Я ещё не решил. В любом случае, вряд ли он мне здесь пригодится.
   -Ты говорил, что он может быть полезен в других мирах.
   -Возможно. Я пока даже не знаю чего он стоит в своем нынешнем виде... Поживём - увидим. Пока я не буду делать ничего. Пускай немного освоится со своей новой ипостасью. Дальше увидим.
   -Он стал сильнее... Не только физически... Его Источник увеличился. Да и структуры внутренних энергий стали заметно более развитыми.
   -Повторюсь, здесь он будет лишним. Наличие в этом мире подобных ему в мои планы не входит... Он вообще теперь не вписывается ни в какие планы...
   -Послушай...
   -Что? Кира, ты не забыла кто твой Мастер? Надеюсь, мне не нужно объяснять, что будет в случае неповиновения?
   -Нет, повелитель.
   -Хорошо. А что с ним делать... Знаешь, Кира, теперь он мне не подчиняется. У меня нет власти над ним. Вот это для меня опасно. В нём проснулось что-то, чего я ему не давал. И это меня пугает.
   -Надеюсь, он останется жив.
   -Это не тебе решать. Проследи, чтобы он вёл себя как прежде и проверь его возможности. Но не забывай - он теперь опасен.
   'Вот значит как! - удивлённо подумал я, - Всезнающий и всемогущий Фредерик вдруг испугался того, что его кукла вдруг обрела свободу! Похоже, что это мой шанс!'
   Войдя в дом, я уже было направился к лестнице, как вдруг остановился напротив зеркала. Мои глаза! Вместо ставшей привычной мне Тьмы, там были мои глаза! Целые! Те самые серые глаза! Да и волосы! Они вновь русые! Как и были! Кожа снова стала выглядеть нормальной, а не бледно серой, как после приобщения. Да и все шрамы от сегодняшнего общения с Фредериком исчезли! Вот это новость! Похоже, что мне в кои-то веки повезло! Причём повезло даже больше, чем всё это время хронически не везло! Можно сказать, что мне выпал настоящий подарок судьбы! Великолепно!
   Поднявшись в комнату, я оделся, распихав по карманам деньги, документы и чековую книжку, после чего отправился вниз, где меня уже ждали.
   Когда Фредерик увидел меня в человеческой форме, то не смог сдержать удивления.
   -Сегодня ты взялся меня удивлять, - выдавил он, справившись с собой, - Знаешь, этого не было уже несколько тысячелетий.
   -И что теперь? - осведомился я, - Решил избавиться от меня?
   -Для начала - изучу, - хмыкнул в ответ тёмный, - Если уж я потратил на тебя своё время и силы, то должен же с этого получить хоть что-то. Не поедать же мне твоё сердце? Да и толку с того - ты слишком уж слаб для меня.
   -А от поедания сердца есть толк? - поднял я правую бровь, как это делали аристократы старых родов.
   Ну не мог я себе отказать в некотором выпендреже. Да и на реакцию собеседника хотелось посмотреть. От того, как себя поведёт Фредерик, зависело многое, как в моём поведении, так и в моей же судьбе.
   -Для слабаков, вроде тебя - да, - серьёзно ответил тёмный, - Обычно, сердце сильного демона или бога, если его съесть сразу после смерти владельца, позволяет серьёзно увеличить собственную силу.
   -А для чего ты мне это рассказываешь?
   -Мне интересно знать во что ты превратился, - ответил Фредерик, - Раньше такого не случалось...Хотя, я раньше умирающих магов не приобщал. Так что, возможно, это одно из последствий твоего тогдашнего состояния.
   -А что из себя представляет моя вторая ипостасия?
   -Честно говоря, я не встречал таких, - вздохнув, ответил Фредерик, - Ты должен был стать либо демоном с минимальными магическими способностями, но развитым телом и сугубо физическими силами, либо гуманоидом с сильной магией. В твоём случае получился смешанный вариант.
   -Я так понимаю, что тебя это не устраивает?
   -Нет, конечно, - хмыкнул Фредерик, поднявшись из-за стола, он направился к шкафу, откуда достал бокалы и бутылку вина, - В этом мире мне нужно только несколько видов тёмных. Все они уже давно спроектированы. Они имеют чёткое разделение и иерархию.
   -Когда ты приобщал меня, говорилось о якоре.
   -А одно другому не мешает, - ответил тёмный, ища штопор, - Создаваемая раса будет для меня лучшим якорем в этом мире... Кира, куда дела штопор?
   'Он нервничает, - понял я, - Нервничает и скрывает это. Но почему? У меня даже нет понимания о том, кем я стал! Да и сил особых нет!'
   -Он в нижем ящике, - ответила девушка, с удивлением рассматривая Фредерика.
   Похоже, что его поведение удивило и её.
   На несколько секунд я окунулся в структуру внутренних энергий, желая посмотреть на то, что со мной стало. Увиденное объяснило многое. Если после приобщения у меня была лишь Тьма в Источнике, который особой силой не отличался, то теперь он мало что увеличился за счёт странной разновидности огня, так это пламя в нём преобладало. Похоже, что с этим подарком судьбы я вполне могу доставить ему проблемы. Стоп! Он говорил, что без якорей он становится слабее!
   Вынырнув в обычный мир, я встретился взглядом с Фредериком. Тёмный смотрел в упор.
   -А почему огонь?
   -Я даже не знаю огонь ли это, - ответил он, - Но никто не запрещает тебе экспериментировать. Кстати, у тебя на всё ровно неделя. После этого ты переселяешься.
   -Куда?
   -Я отправлю тебя в миры демонов. Надеюсь, ты здесь больше не появишься.
   -И как я покину этот мир? Вперёд ногами? - спросил я, готовясь атаковать.
   -Тебя переправит Кира, - ответил тёмный, - Она уже умеет.
   Затем Фредерик покинул нас тем же способом, что и днём.
   Несколько минут я задумчиво смотрел на место его исчезновения, после чего повернулся к девушке.
   -Рассказывай. Всё. И то, что я больше не на поводке я уже знаю. У меня теперь хороший слух.
   Кира вздрогнула, но затем ответила:
   -Это даже лучше. Мне не надо нарушать приказ.
   -Он узнает?
   -Я просто физически не могу это сделать.
   -Занятно. Полагаю, что пока не произошло сегодняшнее событие, я тоже не мог, но не знал об этом... Потому, что не пытался... Так?
   Девушка кивнула.
   'Занятно... Во что же я вляпался и кем стал?' - подумалось мне.
   -Давай начнём с того, что ты мне поведаешь о возможностях демонов и их самих. Я хочу знать максимум. И уж тем более, о том месте, куда мне предстоит попасть.
   -Хорошо, - вздохнула Кира, - Тогда слушай...
  
   Глава 7.
  
  
   Кира, вняв моим просьбам, поведала мне всё, что знала о Нижнем Плане и его слоях. От услышанного меня пробрала дрожь. Это был План демонов. Причём самых разных.
   В нижний план отправлялись некоторые души, из числа тех, что не имели возможности переродиться или попасть в Верхний План. Чаще всего это были повреждённые, по сути, не нужные богам, либо излишне чёрные сущности. К таковым относились те, кто при жизни был преступником, отличившимся излишней жестокостью, погибшие маги всех мастей, чьи души получили повреждения в момент смерти и просто неугодные. Ещё туда отправлялись сильные одарённые, ищущие покровительство могущественного демона.
   Всего существовало пять уже относительно изученных магами слоёв и неизвестное количество неизученных. К известным относились Ад, Преисподняя, Чистилище, Тартар и Бездна. Полностью непонятным для магов была Навь, откуда ещё не вернулась ни одна экспедиция.
   Кстати, если говорить о магах, изучавших Нижний План, то следует понимать отнюдь не тех, что живут в моём мире. На границе между тремя планами существует довольно своеобразное место - мир под названием Астрид. Через него можно попасть в любой из трёх планов известного бытия. Там располагаются местные учебные заведения и ордены магов. Этот мир тщательно охраняется тамошним Владыкой по имени Азаг-Тот. Будучи полукровкой, он обладает как демоническими, так и божественными способностями и силами, от чего справиться с ним тяжело даже Силе или кому-то из Владык Нижних Планов. Благодаря торговле и мощному транзиту через этот мир, местный повелитель в состоянии содержать неслабую армию из сильных магов, демонов, полудемонов и элементалей. Не редкими среди его воинов являются и гении стихий, которые хоть и слабее элементалей, но так же могут создать проблемы среднему по силе противнику.
   Сами по себе Планы не имеют некоей географической привязки, являясь, скорее, различными частотами реальности, от чего бывают самопроизвольные прорывы, в ходе которых части миров или они целиком могут проваливаться в другие Планы.
   В Верхнем Плане обитают Младшие и Старшие Боги, воплощения Стихий, Силы и Первосилы. О Создателе и Творце никто из тамошних обитателей не слышал уже многие миллионы лет.
   В краях, куда мне предстоит перебраться, существует два закона - закон Силы и закон Иерархии. Если с первым мне было всё понятно - сильному лучше подчиняться и не высовываться, то со вторым пришлось разбираться. Оказывается в Нижем плане, несмотря на разномастность заселяющих его существ, существует нечто вроде табеля о рангах.
   У демонов существует несколько кругов силы.
   Низший - по сути, полудемоны, появившиеся в результате смешения крови смертных и демонов. Чаще всего, они не обладают магией, либо слабы в ней. Физически лишь немного превосходят смертных. Представители этого ранга представляют большую часть населения Нижних Планов.
   Младший - в этот круг входят маги, полудемоны, чья сила и магические способности уже весомы. Или молодые демоны.
   Средний - это вотчина уже вполне сильных демонов и могущественных магов. Представители этого круга служат в дружинах Младших Лордов в роли офицеров. Связываться с ними станут лишь представители более высокого круга либо более сильные из их же круга.
   Старший круг - среда истинных демонов, в жилах которых нет ни капли чужой крови. Их возможности уже близки или равны тому, чем владеют Младшие Боги. Нередко подобные личности организуют свои культы в мирах Срединного Плана. Впрочем, Младшие Боги довольно быстро выявляют такое безобразие и, объединив свои усилия, изгоняют чужака. Но, если демон действует не один, или умён, то возможны и вариации. Например, вторжение в этот мир. Впрочем, те части Срединного Плана, что перешли под контроль демонических культов, став конвейером по поставке душ, не долго продолжают своё существование в привычном слое. Через несколько столетий после перехода под демонический контроль они проваливаются в Нижний План. Чаще всего, судьба таких миров предрешена - демоны не церемонятся с теми, кто оказался на их территории.
   Высший круг - это уже хозяева Нижнего Плана. Точное их количество не известно никому. Обычно, это Старшие Лорды и Повелители, которым подчиняются первые. Лорды, обычно, по своим возможностям равны Старшим Богам, а Повелители - Силам и Стихиям. Касаемо Владык - то о них мало что известно. Среди магов курсируют слухи, что это истинные хозяева слоёв Нижнего Плана, которым подчиняются Повелители и их вассалы.
   Перемещаться между слоями Нижнего Плана, как и в других Планах, можно либо через Проходы, которых предостаточно, либо используя технологии порталов. Демоны, начиная со старшего круга, могут телепортироваться без заклинаний, ритуалов и порталов. Причём дальность переноса и масса взятого с собой зависит исключительно от силы.
   Слушая девушку, я зверел. Фредерик, если уж откровенно, просто решил избавиться от меня чужими руками. Вряд ли я смогу долго продержаться в этих краях. Особенно, если учесть, что моя подготовка откровенно хромает, а возможности неизвестны, но не слишком впечатляют.
   Так же, Кира просветила меня на счёт тамошней валюты. Оказалось, что золото у демонов не в цене. Основной валютой в Нижнем Плане были драгоценные камни. Причём их цена варьировалась в зависимости от типа камня, его размеров и наполнения. Средними по цене считались изумруды. Пустые были самыми дешёвыми, а с душами - в зависимости от типа. Например, душа обычного смертного повышала стоимость такого камня в два раза. Душа мага - в четыре, а демона - в восемь раз. И чем сильнее был демон, тем выше была цена.
   По моей просьбе, Кира обналичила всю чековую книжку, приобрела на полученные средства изумруды. Таковых оказалось порядка сорока. Среднего размера с минимальными различиями, они подходили в качестве валюты в Нижнем Плане. Пока она занималась вопросом валюты, я предпочёл уделить время тренировкам с новыми возможностями. Оказалось, что если новую для меня энергию выпустить через руку и сформировать шар, то получится довольно опасная штука - 'фаер болл'. Оказалось, что я могу сделать шесть таких шариков размером с арбуз, после чего рухну без сил.
   -Похоже, что допускать такого истощения мне никак нельзя, - пробормотал я, когда пришёл в себя.
   Впрочем, скорость восстановления меня порадовала. Буквально через десять минут мой резерв уже не был пуст, а заполнился примерно на одну восьмую.
   С телекинезом тоже всё было не так просто, как хотелось бы. Нет, всего, по моим прикидкам, я мог удерживать либо один предмет массой около пятидесяти килограмм, либо несколько - скажем, пару по двадцать пять. Впрочем, два объекта сразу держать было тяжело. Из-за этого я решил тренироваться в телекинезе и, пока ещё в относительно безопасном месте, в работе с огнём. В принципе, это дало некоторые результаты - минимальные. Удерживать два предмета сразу, за прошедшие дни, стало несколько легче, но не более того. А вот с огнём вышло странно. После шестого фаер болла я уже не падал без сил, но в моём резерве оставались лишь крохи энергии, слабость придавливала к земле.
   На седьмой день, после памятного события с моим первым перекидыванием в демона, Кира поняла меня как можно раньше и потребовала сегодня не тренироваться:
   -Не хотелось бы, чтобы ты оказался в Нижнем Плане без магии и ослабленный, - произнесла она, - Сегодня я переправлю тебя. Готовься.
   Вечером, девушка начертила в заклинательной комнате рисунок портала, который я попытался запомнить.
   -Можешь не стараться, - заметила это Кира, - Часть символов означают координаты. Так что смысла в этом нет. Одни символы - изначальные, а вторые - места прибытия. Так что тебе смысла нет даже пытаться... Я отправлю тебя в Сухай. Это город на границе Тёмного плана и Астрида. Там у тебя будет больше шансов выжить.
   Вздохнув, я прекратил свои попытки обеспечить дорогу домой. В любом случае, рано или поздно я смогу вернуться сюда. И тогда Фредерик точно многое мне расскажет. У меня к нему накопилось немало вопросов.
   Когда всё было готово, Кира посмотрела на открывшийся проём портала и произнесла:
   -Удачи тебе, Дарт. И не забудь сменить имя. Называться этим, тебе теперь опасно.
   Кивнув ей, я сделал шаг в портал.
  
  
   Первым что я увидел, оказавшись в новом мире - грязная стена. Как оказалось, портал перенёс меня в какой-то грязный переулок. Запахи тут были соответствующими. На мощёной мелким булыжником улице валялись кучи мусора. Чуть вдалеке слышался гомон и прочие звуки оживлённой улицы. Оглядевшись, я направился к звукам. В подворотнях мне искать точно нечего. Пока я двигался к более оживлённым местам, в голове начал складываться план действий. Исходя из сведений, что мне дала Кира, за что ей огромное спасибо, мне следовало обзавестись артефактом твёрдой иллюзии. Он имитировал одежду. Причём делал это не только для окружающих, но и для меня, позволяя чувствовать себя комфортно. Причём тип одежды я мог задавать сам. Стоимости такого артефакта она не знала, но, исходя из того что им пользовались демоны начиная с Младшего Круга, обладающие возможностью менять свою внешность, дорогим он быть не должен. Вторым пунктом был поиск источника заработка. Впрочем, с этим надо будет разобраться уже после приобретения артефакта. Не слишком-то мне хочется постоянно лишаться одежды, да ещё и ходить потом голым, вызывая насмешки демонов. А в этом обществе подобные вещи дорого обходятся. Один раз, уронив свой престиж, потом его вернуть уже тяжело и опасно.
   Помня об этикете в этих краях, я вычленил из толпы тех, кто слабее меня, чему меня так же научила девушка. Грабёж и воровство в этом Плане были чем-то вроде презренных профессий. Демоны, опустившиеся до этого считались убогими. Одно дело - взять трофеи после битвы. Другое - ограбить слабого. К тому же, для демонов вопрос имиджа стоял и тут - если ты силён и могущественен, то у тебя есть богатство. И смысл тогда грабить? От этого самые могущественные из местных обитателей предпочитали покупать то, что им нужно, демонстрируя всем своё богатство, власть и силу. Такие действия часто останавливали наглецов, желающих покуситься на место того или иного демона в местной иерархии.
   Впрочем, такое положение дел было только в городах и манорах, где помимо этого правила было и другое - местный владыка не допустит анархии и беспорядков в своём обществе.
   Выявив подходящую кандидатуру, дабы в глаза окружающих не уронить своё достоинство, я схватил за шкирку пробегавшего мимо демона, который был хоть и слабее меня, но так же относился, если судить по ауре, к Младшему Кругу.
   -Как мне найти достойную лавку артефактов? - спросил я, изменив одни лишь глаза.
   Даже в человеческом облике, я обладал серьёзной физической силой, что, помимо глаз, чётко давало понять с кем общается мой 'новый знакомый'.
   -Дальше по улице, - махнул демон, указывая направление, - Вывеска - 'Крепость Духа'. Там хороший выбор.
   -Свободен, - ответил я, отпуская демона.
   Говорить 'спасибо', 'пожалуйста' и прочие вещи здесь не стоило. Такое поведение было лишь между высшими демонами, да и то редко. Право Силы. Если есть Сила - получи то, что тебе нужно. Если силы нет - молчи в тряпочку и не выпендривайся.
   Двинувшись в указанном направлении, я старался тихонько разглядывать местных обитателей. Основную массу здесь составляли полудемоны и их слабые чистокровные собратья. Основная часть увиденных мною местных обитателей не скрывала своей сущности или не могла этого сделать. Большинство было похоже на людей. Отличие заключались в наличии рогов, форме глаз и зрачков, у некоторых, в ком крови демонов было больше, или же у чистокровных, вместо кожи была чешуя. Её окрас вообще варьировался от телесного, до зелёного или алого. Впрочем, чёрных я пока не видел.
   Большинство, как я заметил, крыльями не обладало. Однако, более сильные демоны, которые так же попадались, их всё же имели. Впрочем, далеко не все.
   Кстати, местная архитектура меня удивила. Здания из серого камня. Самые обычные. Впрочем, размеры зданий разнились. Некоторые были ничем не отличимы от привычных мне, а некоторые чётко говорили, что их владельцы обладают гораздо большим ростом, нежели смертные.
   Найдя нужную мне лавку, я направился к ней. При этом мне приходилось внимательно смотреть на то, кто впереди меня. Если более слабые демоны и полудемоны расступались, чувствуя мой уровень, то более сильные на меня внимания не обращали. А чем может закончиться столкновение с более сильным я уже видел. Один из полудемонов, попавшийся на дороге какому-то крылатому великану, покрытому темно-зелёной чешуёй, вначале был избит и исполосован мощными когтями, а потом и просто убит. И демон был в своём праве даже на территории города - соблюдение иерархии кругов соблюдалось демонами чётко. И за её нарушение убивали мгновенно.
   Оказавшись в помещении лавки, я увидел длинную стойку, от которой так и несло активной магией.
   'Похоже на довольно мощную защиту' - подумалось мне.
   В магическом восприятии оказалось, что вся стойка покрыта сетью из энергии.
   -Чем могу помочь? - поинтересовался у меня явный полудемон, появившийся в помещении.
   -Мне нужен артефакт твёрдой иллюзии одежды.
   -Чем будете расплачиваться? - спросил он, пристально разглядывая меня.
   Судя по его ауре, демон был несколько слабее меня. Впрочем, если судить по возрасту, опыта у него за плечами имелось не мало. Об этом свидетельствовали, в том числе, и шрамы, покрывавшие лицо и кисти рук.
   -Такие камни подойдут? - спросил я, продемонстрировав один из изумрудов.
   -Вполне, - ответил полудемон, рассмотрев драгоценность, - Какой именно вам нужен артефакт?
   -А какие имеются?
   -Два варианта. Один обычный - создаёт твёрдую иллюзию. Выполнен в виде пояса. Второй - то же самое, но сделан кольцом, меняющим размер. Сколько стоит второй?
   -Если такими же камнями, что вы мне показали - семнадцать.
   -Беру.
   Расплатившись без торга, я одел на палец кольцо. Продавец сразу объяснил, как им управлять и каковы границы его возможностей. В ближайшем переулке задам ему программу. Не при нём же это делать.
   Вторым пунктом был поиск работы. Впрочем, пока я добирался до лавки, мне пришло в голову несколько идей.
   -Подскажите, а где здесь набирают наёмников для охраны караванов?
   -Если пройдёте по улице дальше, ответил полудемон, покосившись на меня, - То увидите щит с объявлениями. Там будет вся информация... - изучающе посмотрев на меня, он продолжил, - Если в походе появятся трофеи, то я могу их купить.
   -Хорошо, я это учту, - ответил я, кивнув ему.
   Не прощаясь, что в этих краях так же не принято, я направился по указанному адресу. Всё так же просчитывая свой путь в редкой толпе, я обдумывал ситуацию. Работа охранником в купеческом караване для меня, в моём нынешнем положении выглядит гораздо предпочтительнее, чем служба в дружине местного Лорда. Во всяком случае, платят явно больше, а опыта и знаний набраться можно не в пример больше.
   Найдя нужное место, где имелся большой металлический щит с листами объявлений, я начал читать. В большинстве случаев, искали группы охраны. Поскольку я был один, то мне такие варианты не подходили. Однако, хватало и тех объявлений, где требовались охранники в целом. Чаще всего, такие объявления имели подпись руководителя охраны. Похоже, что мне именно такие варианты и подходят.
   Запомнив несколько адресов, я направился искать их, по пути отлавливая подходящих демонов и, выясняя, куда надо идти.
   Первый адрес не дал мне результата. Точнее, меня откровенно послали, заявив, что такие слабаки им не нужны. Впрочем, доля истины в этом была - охрана расположения каравана действительно состояла из демонов, чей уровень Силы и возраст были в несколько раз выше моих.
   Второе объявление не принесло ничего особенно - меня так же послали.
   По пути к третьему адресу я заблудился. Причём весьма качественно. То ли я не там свернул, то ли мне специально дали такое направление, но оказался я в каком-то переулке. Впереди стояло трое полудемонов, а позади - ещё двое, один из которых оказался магом. Причём последнего я бы оценил как весьма посредственного и откровенно слабого.
   Без особых разговоров, демоны попросту атаковали. Причём первый ход сделал маг. Впрочем, к тому моменту, как до меня долетело его заклинание, я успел поднять сразу два щита - Теней и Тьмы. Первый развалился сразу, а второй выдержал, приняв на себя шаровую молнию алого цвета.
   Почти сразу с тем, как развалился мой первый щит, остальные демоны пошли в атаку. Впрочем, их пыл заметно снизился, когда они увидели, что второй щит цел. Похоже, что они попросту не проверили на кого решились напасть.
   С магом, несмотря на его щиты, я разобрался быстро. Памятное высокоэнергетическое заклинание порвало его защиту в секунду, после чего приложило о ближайшую стену.
   Пока он не пришёл в себя, я метнул ещё пару заклинаний из своего старого арсенала, выведя из строя ещё двоих, но уже со смертельным исходом, и принялся разбираться с оставшимися тремя уже мечом.
   Как оказалось, полудемоны мало чем отличались от модификантов моей родины. По силе и скорости они если превосходили моих былых товарищей, то не на много. Как результат, я, максимально ускорившись, смог разделаться со всеми тремя без потерь для себя. Поверив убитых на предмет сюрпризов, я обшарил их кошельки, обнаружив аж семь изумрудов и пару явно зачарованных кинжалов, и направился к магу. Тот в себя ещё не пришёл, что мне было и не нужно... Хотя...
   Связав и обыскав его, я создал два маленьких шарика их своего огня и выжег ими его глаза. Маг после этого мгновенно пришёл в себя.
   -Где ваша база?
   -Катись!
   Несколько ударов выпущенными когтями заставили его задуматься о совей судьбе.
   -Ещё надо? Или ты сам ответишь?
   -Хорошо.
   Похоже, связанный маг понимал последствия своего молчания. Впрочем, оставлять живым я его не собирался.
   В логове этой банды, несмотря на заверения связанного полудемона, всё же обнаружились и другие подельники. Благо хоть магов среди них не имелось. Всего в подвале здания засело трое - два полудемона и один чистокровный, но слабый. Это я видел отчётливо.
   -То, что ты меня обманул, мне и так понятно, - прошипел я, едва сдерживая ярость, - Теперь ты мне расскажешь, кто конкретно там засел. Причём детально! И не ври! Иначе я оторву тебе руки и ноги и выброшу в ближайшую канаву!
   Похоже, что полудемон проникся. Поскольку сразу ответил:
   -Двое такие же полукровки. А третий - шариз, но молодой. Ещё не набрал силы. Потому и с нами.
   -Был с вами.
   Сформировав сразу несколько плетений и огненных шаров, я выбил связанным магом дверь, после чего пошёл следом. Пролетевший несколько метров пленник врезался в стену напротив входа и утих. Аура его говорила, что теперь ему уже точно не помогут подельники - мёртвым редко требуется помощь.
   'Похоже, сломал шею, - мелькнула мысль, - Жаль. Можно было бы у него массу интересного узнать!'
   Подельники погибшего мгновенно вылетели мне на встречу. Все трое были окружены какими-то защитными коконами. Пробить их удалось только моим огнём. Впрочем, я особенно и не старался испытывать на них магию - хотелось проверить этого чистокровного демона на предмет возможностей.
   Шариз не подкачал. Двигался он явно быстрее полукровок, но вот в силе явно уступал. Среднего роста, но с развитой мускулатурой, он выглядел несколько забавно. Если бы не зеленоватая чешуя и пара рогов на голове, то его можно было бы принять за грузчика из портового квартала моей родины... Впрочем, клыков и когтей у грузчиков явно не бывает.
   После того, как я разобрался со своими фаер боллами с полукровками, дабы не путались под ногами, началась проверка моего противника. То, что он слабее я и так понимал. Но вот общие возможности... С демонами мне до сегодняшнего дня воевать не приходилось.
   Как выяснилось, стиль конкретно этого демона был прост - скорость и сила, да то, чему на улицах успел научиться. Некоторое время я над ним ещё издевался, пытаясь понять предел выносливости, после чего плюнул на это дело и прикончил. После этого началось откровенное мародёрство. В конечном итоге со всей банды я получил тридцать четыре изумруда, два камня, размером с грецкий орех, наполненные непонятной субстанцией, и два зачарованных кинжала. Остальное оружие было обычным. Даже мой меч, созданный далеко не самыми лучшими артефакторами, выглядел более серьёзно.
   Закончив с потрошением логова бандитов, я направился в обратном направлении - мне требовалось найти нужный адрес. Воюя с местными бандами, я много не заработаю и не смогу набрать Силу. В этих же краях, без Силы и богатства делать нечего.
  
  
   Нашёл я нужный адрес, когда уже смеркалось. Стоянка каравана находилась в приземистом, по местным меркам, двухэтажном здании, окружённом высоким каменным забором, по углам которого стояли высокие башни, в которых, судя по аурам, сидели демоны Младшего Круга.
   Пока меня вели к начальнику охраны, я успел заметить, что среди находящихся тут не было полукровок. Впрочем, ни выдающихся по Силе, или же излишне слабых тоже не имелось.
   Войдя в здание, сопровождающий повёл меня вверх по лестнице на второй этаж. Уже там находился кабинет местного начальника.
   -Значит, ты желаешь войти в состав охранной группы каравана, - начал он, - А что ты можешь?
   -Я маг и воин.
   -По мечу заметно. Полукровка?
   Изменив глаза, чего не могли делать полукровки, я усмехнулся.
   -Понятно, - удовлетворённо хмыкнул демон.
   Начальник охраны каравана сейчас находился в своём человеческом облике. Судя по ауре, это явно чистокровный демон, разменявший уже несколько столетий.
   -Мой помощник, - кивнул он на мужчину, сидящего на длинном диване возле одной из стен, от чего я его сразу не заметил, - Проверит тебя. Если ты слабак - ты нам не подойдёшь. Тогда катись от сюда. Если подходишь - берём. Оплата -за каждый рейс каравана сто камней.
   -Что включает в себя рейс?
   -Перевозка товара отсюда в пункт назначения, потом взятие товара там и перевозка их сюда, - ответил демон, - Ещё что-то?
   -Какое снабжение в пути? Провиант?
   -Провиант наш, - хмыкнул демон, - За кого ты нас держишь? За нищету?
   Отвечать я не стал, повернулся к помощнику и произнёс:
   -Пошли, проведём уже бой и на том закончим.
   Начальник каравана едва ли не засмеялся:
   -Судя по поведению, цену ты себе знаешь. Проводите проверку и возвращайтесь с результатами.
  
  
   Во дворе уже поставили круг, вбив в землю колья и протянув верёвку. Когда мы вошли в круг, один из воинов, ошивавшихся тут же произнёс:
   -Правила стандартные! Вышедший из круга проигрывает. Тот, кто не в состоянии продолжить бой - аналогично! Начали!
   Несколько минут мы оценивали друг друга, демонстративно нанося обманные удары или скользящие по кромке лезвий выпады. Это было что-то вроде игры - у кого нервы окажутся крепче. Тот, кто первым сломается или ошибётся, окажется в проигрышном положении.
   Впрочем, долго игру мой противник не стал поддерживать. Резко остановившись, он вдруг резко ускорился, стараясь нанести максимальное количество ударов. Все они, если бы достигли цели, смертельными не были. Однако ослабить меня могли. Постепенно, его скорость увеличивалась. Пока, я от него не отставал в скорости и периодически атаковал сам. Пройти через мою оборону он не мог, равно как и я через его. Либо этот поединок будет идти до того, как один из нас ошибётся, либо до падения от усталости.
   Впрочем, судя по силе демона, он от усталости в ближайшее время точно не упадёт.
   Когда мне надоел этот балаган, я резко пошёл в наступление, готовясь в нужный момент перекинуться, что и сделал. Сразу после этого моя скорость и сила увеличилась. Впрочем, мой противник последовал моему примеру через несколько секунд, поняв, что оставаясь в человеческой форме мне уступит. Теперь в круге явно стало тесно.
   Мой противник в своём демоническом виде оказался заметно крупнее меня - на голову выше, да и шире. По силе он так же превосходил, а вот в скорости...
   После трансформации я стал принимать его удары вскользь, старательно выполняя советы ещё мастеров академии - при уводе клинка противника надо определённым образом построить траекторию движения руки. Тогда противник будет уставать в разы быстрее. Сейчас это получалось раз так пять из ста, что при нынешней скорости и методе ведения боя выглядело чудом.
   Впрочем, демон на мои потуги внимания не обращал. Вместо этого, он решил задействовать крылья. Это было плохо для нас обоих. Для меня потому, что я не умел использовать свои крылья в бою. Для него потому, что он забыл про мой хвост, который оканчивался солидным шипом.
   Возможно, что в пылу схватки мой противник его просто не заметил - вокруг становилось темно, а демонические глаза хоть и позволяли видеть ночью, но всё же не могли показать всего того, что скрывает Тьма.
   В итоге, когда мой противник решил в очередной раз отвлечь меня своими крыльями, как можно быстрее вывел из-за спины хвост и ударил им руку с мечом. После этого, не останавливая движения, кончиком хвоста рассёк щёку и нос моего противника.
   -Стоп! - раздался голос главы караванной охраны, - Бой окончен. Карр, иди лечись, а тебя как звать?
   -Зови меня Реем, - ответил я, помня советы об имени.
   -Ты принят Рей, - улыбаясь, ответил демон - Меня можешь звать Лорном.
   'Похоже, что первый день в Нижнем Плане я пережил, - подумалось мне, - Даже с прибылью! Интересно, здесь всегда так? Если да, то я тут сойду с ума!'
   -Рей, - продолжил между тем Лорн, - Ночуешь у нас. Завтра вечером мы выходим. Так что никакой выпивки и развлечений. Зарг, - показал он на того бойца, что выступил перед поединком, - Покажет тебе твоё место. И не устраивай потасовки в казарме! Шкуру спущу!
   Оказавшись на койке в казарме, я изменил программу артефакта и вырубился. Во время моего сна он меня защитит, если это потребуется.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Чёрный Демон.
  
  
   Часть 2.
  
   Наёмник.
  
   Глава 1.
  
  
   Алое солнце этого слоя Нижнего Плана обжигало. Хорошо ещё, что у меня хватило ума не перекидываться в демоническую форму. С её чёрным цветом, мне стало бы совсем туго. Пить хотелось невероятно. Причём, как я заметил, не только мне. Все демоны из группы охраны, принявшие человеческий вид, то и дело прикладывались к флягам с водой. Слишком уж они были похожи на смертных. Жажда, усталость, поведение... Разве что здесь не было лицемерия. Тот же самый закон Сильного, что правил на родине, в Рейсе, тут был лишь оголён и доведён до нормы. Впрочем, сила здесь была одна - могущество и опыт. Если в мирах Срединного Плана правили бал деньги и власть, созданная ими, уступив место реальной, магической и физической силам, то тут всё так же, как и многие миллионы лет назад, право сильного было неизменным и зависело от личности, а не от кошелька и положения в обществе. Во всём остальном - всё то же самое... Если сделать скидку на расовую принадлежность.
   За полторы недели нашего пути случилось две вещи. Первой было нападение. Группа странных людей, что вызвало у меня некоторое удивление, атаковала караван. Впрочем, они оказались не так уж и просты. Ни один смертный не сможет на равных драться с демонами Среднего круга. И, хотя, ни один из нас не относился к сильнейшим представителям этой ступени иерархии демонов, всё же столь жёсткий бой казался чем-то нереальным.
   Как потом я узнал у магов, сопровождавших караван, а они являлись чистокровными людьми, но с весьма сильными способностями, это были так называемые грешники. Материализовавшиеся души тех, кого не пропустили в Верхний План и кто оказался не востребован в Нижнем. Физически сильные, выносливые, но абсолютно не способные к магии. Разума в них не было в принципе. Единственное что ими двигало - жажда убийства. Каждая смерть любого существа приводила к выплеску энергии, которая служила этим существам чем-то вроде средства для поддержания этой псевдожизни.
   Во время боя я узнал и вторую новость - чем глубже мы уходили от границы Плана, тем слабее становилась магия Теней. Уже на четвёртый день я остался исключительно с магией Тьмы и демоническими способностями, что меня нервировало. Привык я как-то к этой магии.
   Кстати говоря, ещё одним интересным нюансом было воздействие моего огня на грешников - они вспыхивали от него мгновенно, даже если их лишь слегка задевало. Именно это явление и стало причиной моего знакомства с магами охраны, возжелавшими купить у меня заклинание, столь быстро убивающее эту напасть всех караванов.
   Узнав, что это исключительно моя способность, а не заклинание, маги огорчились, но выпытывать детали не стали. Именно тогда я и познакомился с одним из них.
   -Странный ты демон, Рей, - в который раз произнёс Риик, - Ведёшь себя как демон, выглядишь демоном... А пока в человеческом виде - ни капли не похож... Ты жил среди людей?
   -Да, представь себе, - ответил я, идя рядом, - Даже больше, чем можно подумать, если смотреть со стороны.
   -И как же местные боги тебя терпели? - удивился парень.
   -Я не пытался организовать собственный культ, не устраивал кровавые побоища и не захватывал власть в государствах.
   -Тогда чем ты там занимался? - покосился на меня парень.
   -Жил, - коротко ответил я.
   По меркам моей родины, этот Риик был могущественным магом. Однако, по его собственным словам, для здешних обитателей он мелочь, которую сотрут в порошок без особого напряжения.
   Как оказалось, парень лишь несколько недель назад окончил местное заведение по подготовке магов. Получив местную категорию, а таковых тут имелось аж одиннадцать, парень убыл зарабатывать деньги себе на жизнь, рискуя ею же. Ведь души магов для демонов более ценны, чем обывателей.
   Впрочем, любой разумный, не обладающий Силой и рискнувший в одиночку пересечь пространство между манорами местных лордов, рисковал не только жизнью, но и душой. Если души смертных просто могли стать источником энергии, то демонические уже использовались для создания весьма могущественных артефактов.
   Познавая этот слой Плана, я всё больше и больше удивлялся тому, что здесь до сих пор нет полной анархии, популяция демонов не только не сокращается, так ещё и растёт из столетия в столетие. Постоянно появляются полукровки, носители различной крови...
   Даже смертные маги, прекрасно зная опасность и печальную статистику смертности своих коллег, большая часть которых погибла в этих краях, всё равно рвётся сюда, ища способы быстро обрести могущество и богатство. Впрочем, те немногие, что возвращаются из этих негостеприимных мест в Срединный План, действительно являются выдающимися личностями и занимают у себя на родине весьма солидные должности и имеют немалый вес в обществе.
   Всё это Риик успел поведать мне за те часы, что мы были знакомы, в перерывах между моими обходами каравана.
   К слову о караване. Вместо сотни вьючных животных, как мне казалось в начале, мы охраняли пятерых гигантских демонов, которые, по своей сути, разумом не обладали. Одомашненные существа имели массу в несколько десятков тонн каждое. Шесть толстых ног, на которых они передвигались, в диаметре были более метра каждая. Туловище имело длину порядка пятнадцати метров. На этих животных были установлены конструкции в виде основной платформы с подвозчиком и грузом на спине и боковых с пассажирами. Демоны назывались скаргами. Тупые и медлительные. Однако, в этих опасных краях только они были способны переносить на себе тонны грузов и при этом оставаться живыми. Гигантские, но тупые демоны часто встречались в глубинах Нижнего Плана на самых разных его слоях, однако атаковать их мало кто отваживался - живучие и сильные, они были реальной угрозой для слабых и, ввиду полного отсутствия каких бы то ни было способностей, бесполезны для сильных обитателей этой грани реальности.
   Сейчас мы везли рабов. Первые двое животных на своих наспинных креплениях несли клетки с людьми. Третье животное, как водится, несло сам груз - эльфийки. Последние два скарга несли клетки с человеческими женщинами.
   Покосившись на клетки, Риик вздохнул. Уроженец Астрида, он спокойно относился к рабству, воспринимая его как должное. Лишь одно его беспокоило в жизни - как бы самому не попасть в такую клетку или на стол мастеров работы с душами - маги и слабые демоны, став пленниками таких спецов, быстро отправлялись в драгоценные камни, некоторые из которых использовались именно как хранилища для подобных субстанций.
   Сейчас взгляд молодого мага то и дело начинал гулять по клеткам на спине третьего животного. Эльфийские женщины, несмотря на кажущуюся хрупкость и небольшие размеры, не превышающие габариты подростков двенадцати-тринадцати лет, были действительно красивы и экзотичны. Впрочем, красота их была отнюдь не человеческой - если смертные женщины людей ценились за стройность ног, крепкую грудь и попу, то эти - за изящество и хрупкость. Впрочем, лично мне забавы с этим нелюдями казались чем-то педофиличным. Ну какой мужчина, если у него нет проблем с головой, предпочтёт нормальной женщине, с большой грудью, упругой попкой и округлыми бёдрами, эти подобия детей с глазами стариков? Не знаю. Меня такое не прельщало.
   Впрочем, в этих краях, многое было иначе. Нижний План всё же отличался от моей родины не только тем, кто его населяет, но и устоями жизни, законами.. А мораль... Здесь её просто не было. Единственное, что отличало демонов от обычных жестоких бандитов моей родной планеты - Слово. Даже самый слабый демон всегда выполнял данное обещание или просто высказанное желание что-то сделать. Более того, демоны отличались паталогическим выполнением заключённых договоров. Каждая буква и запятая выполнялись ими неукоснительно. Впрочем, по выполнении своих обязательств, им не мешало разорвать того, кто ещё мгновение назад был компаньоном. Так что быть осторожным требовалось всегда. Подлость тут так же процветает - слабые, если не могут справиться с сильными, бьют в спину или сбиваются в стаи. А сильные... Они тоже умеют объединяться. Впрочем, по какой-то причине, набираясь опыта и сил, они не предают своих сюзеренов. Почему? Я не знал. Может быть, из-за каких-то клятв. А может - из-за чего-то ещё. О чём я не знаю.
   -Внимание! - раздался в голове голос Лорна, - Приготовиться отразить атаку!
   Внезапно, песчаная почва чуть в стороне от того направления, куда двигались скарги, начала вздыбливаться, а потом из неё и вовсе принялись вылезать довольно странные существа. Такие же чёрные, как и я, но бескрылые, передвигающиеся на всех четырёх конечностях. Их тощие фигуры казались хрупкими и даже несколько комичными. Передние конечности были раза в полтора длиннее передних, от чего корпус существ во время движения был под углом к земле. Голову венчали тонкие прямые рога, вблизи оказавшиеся витыми. Вместо глаз, у этих существ было пламя едко зелёного цвета. Вообще от них словно бы несло чем-то смердящим. Не на уровне запахов. Для этого, твари должны были подойти гораздо ближе. Нет. Энергии, разливающиеся в пространстве, вызывали ощущения сточной канавы или чего-то более неприятного.
   -Что за твари? - едва сдерживая отвращение, пробормотал я.
   -Бесы. Обитатели Чистилища, - коротко ответил Риик, готовя щиты и боевые плетения и заклинания.
   Я последовал его примеру, достав к тому же меч. Лишившись возможности манипулировать тенями, я остался с небольшим набором заклинаний и плетений, да весьма скудными возможностями в демонической магии - как оказалось, мой огонь является одним из проявлений демонических способностей. При таком раскладе меч, сила, скорость и физическая сила становились моими главными средствами выживания.
   Спрыгнув с пассажирской платформы, я присоединился к группе демонов, что готовилась отражать атаку незваных гостей. Эта часть отряда сконцентрировалась со стороны атакующих. Ещё несколько групп взяли остановившийся обоз в кольцо.
   Когда между нами и бесами оставалось менее тридцати метров, Лорн приказал идти в атаку. Почти сразу все, кто мог использовать магию или демонические способности, применили свои навыки дальнего боя, метнув всё, что было в доступном арсенале. Маги же, не спускаясь с платформ, задействовали плетения и заклинания.
   После четвёртого огненного шара, я прекратил свои атаки и стал ждать, пока остальные закончат своеобразный отстрел - глупо лезть под чужие атакующие воздействия. Всё это время бесы летели на нас не останавливаясь, и, не обращая внимания на то, что передние ряды уничтожены почти полностью - их основная масса была ещё далеко. Из-за того, что на поверхности они появлялись из одного прохода, твари бежали к нам, растянувшись в длинную колонну, что явно играло нам на руку. Впрочем, через несколько секунд вся наша группа перестала сыпать огненными шарами, заклинаниями и прочими средствами дистанционного убийства. К этому времени между нами и бесами осталось метров десять, которые те преодолели мгновенно.
   Первых наших противников встретили передние ряды отряда. На каждого демона навалилось сразу несколько бесов. Правда, из-за явного превосходства в силе и скорости, особого проку от этого не было. Завалить на землю демона весьма не просто, а без этого справиться с ним проблематично - скорость и сила позволяют любому из нас быть сложным противником, способным справиться с двумя, а то и тремя более слабыми врагами. Так произошло и тут. Пока первая волна пыталась сделать хоть что-то, вторая обошла связанных боем демонов и навалилась уже на нас - вторую линию. Только теперь я понял, что из себя представляют эти твари.
   В скорости они уступали в разы. Тонкие руки и ноги, щуплое тело и небольшая скорость реакции. Однако, справиться даже с одним из них было сложно. Во всяком случае, мне. Первого атаковавшего меня беса я насадил на клинок случайно - он попросту вывалился на меня, оббегая свалку на первой линии демонов. Тварь заметила меня лишь в последний момент, от чего не успела погасить скорость и, попросту, насадилась на мой меч.
   Быстро вырвав клинок из заваливающегося на бок тела, я отрубил бесу голову, чтобы потом не получить какой-нибудь сюрприз в спину. Практически мгновенно появились ещё два его сородича, решившие атаковать именно меня. В скорости они мне уступали, да и оружия не имели, из-за чего я решил атаковать первым. Максимально взвинтив своё восприятие, я метнулся к первому, стараясь действовать на границе своих возможностей, но не доводя тело до истощения и усталости, и нанёс удар по голове первому из своих новых противников. Тот среагировать не успел и мгновенно обмяк. Однако тут удача явно развернулась своей мягкой частью, что часто попадает под любопытствующие и заинтересованные взгляды мужчин на обычных девушек. Меч застрял в черепе! Выпустив рукоять, я схватил другой рукой оставшегося беса за горло и, приподняв над землёй, стал полосовать его когтями и наносить удары хвостом. Костяной коготь на его конце оказался в этом плане шикарным оружием - уже со второго удара он проломил грудную клетку беса.
   Разобравшись с этим противником, я поставил ногу на грудь того, в чьём черепе застрял меч и, схватившись за рукоять, потянул. Раздалось противное чавканье, и клинок освободился. Оглядываясь, я так же отрубил ему голову. С третьим разобраться подобным образом не вышло, поскольку на меня вылетела ещё одна троица бесов.
   'Они тройками нападают?' - мелькнула мысль, но тут же угасла - не до того стало.
   Снова ускоряясь, я опять решился на атаку - ускорившись, я метнулся к крайнему справа и нанёс удар мечом в правое плечо. Метил в шею, но бес в последний момент успел среагировать и чуть сместился. Одновременно с этим я попытался ударить второго противника хвостом. Эта моя атака оказалась более результативной - её итогом стал проломленный череп у беса. Первый же, откатился назад, держась за почти отрубленную руку. Третий противник атаковать не решался, однако я предпочёл не ждать появления новых гостей, а метнул в него слабенький шар огня, надеясь, что энергетическое истощение не свалит меня с ног. Так и вышло - последний целый противник получил шар в грудь и загорелся, а первый попытался сбежать, мгновенно получив мечом в спину. Быстро оглядевшись, я понял, что у остальных демонов дела идут так же, как и у меня - потерь нет, вокруг трупы бесов. Реже пришельцы ещё дёргались, но это были уже конвульсии - даже самые могущественные обитатели Нижнего Плана не могут жить с отрубленной головой.
   В какой-то миг среди нападающих появился довольно странный бес - он был явно крупнее остальных, обладал солидными крыльями и магией - иначе нельзя объяснить тот факт, что он спокойно раскидывался сгустками зелёного пламени. На его шее, на золотой цепи, висел кулон с чёрным бриллиантом, размером с грецкий орех. От камня в энергетическом зрении исходили волны всё той же зеленоватой энергии, вызывающей рвотные позывы. Самое печальное, что непонятный бес, за то время что я его рассматривал, успел убить троих демонов и теперь летел ко мне. И если левой рукой он метал свои зелёные сгустки, то в правой держал полуторный меч из чёрной стали, на клинке которого алым цветом светились руны. На поясе у него висели ножны от меча.
   Решив не ждать его атаки, я так же поднялся над землёй и полетел навстречу ему. На моё счастье, щиты, что я создал перед началом боя, не подвергались атаке и сохранили всю вложенную в них энергию. Благодаря этому те два зелёных сгустка, что он выпустил в меня, не смогли пройти их, хотя и посадили процентов так на девяносто. А дальше ни у него, ни у меня времени на магию уже не было - мы наконец-то столкнулись уже физически.
   В первое мгновение, я едва не выпустил меч, такой была сила столкновения. Спасли меня лишь демоническая сила да собственная скорость. Утешал тот факт, что моему противнику пришлось ещё хуже. Несмотря на то, что он был явно крупнее своих собратьев, моя масса всё же была больше. Дальше мы попросту упали, оказавшись чуть в стороне от основной свалки. В первое мгновение я едва мог шевелиться, поскольку падение выбило из меня весь воздух. Впрочем, осознание того факта, что меня сейчас убьют резко подстёгивало и буквально заставило встать и атаковать. На моё счастье бес чувствовал себя не лучше меня. Видимо, он не ожидал, что мои щиты выдержат его магические атаки, а потому и не собирался устраивать фехтование в воздушном пространстве.
   Первая моя атака показала, что этот бес-переросток превосходит своих собратьев в скорости и почти равен мне. Благо хоть в силе он от меня отставал. Однако, опыта у него явно больше - несмотря на моё превосходство в скорости, атаки он блокировал правильно и явно понимал, как и куда я могу ударить. Решив узнать его возраст, я изменил восприятие и посмотрел на ауру своего противника. Лучше бы я этого не делал - знать, что дерёшься с воином и магом, которому более трёх сотен лет, не слишком приятно.
   Вторым неприятным фактом были его более слабые товарищи. Группа бесов уже отделилась от основной массы и сейчас неслась к месту нашей схватки. Если я не смогу с ним справиться достаточно быстро, то меня попросту задавят массой - одновременно фехтовать с ним и при этом убивать его медлительных и слабых сородичей у меня уже не выйдет. Не тот ещё уровень.
   Впрочем. Кое-что можно сделать!
   Одной из недавно открывшихся способностей было умение разделять сознание на несколько потоков, каждый из которых мог действовать самостоятельно и выполнять не связанные между собой задачи. Решив рискнуть, я отделил часть своего разума и нацелил на выполнение одной единственной задачи - поднять горсть здешнего песка и метнуть в глаза бесу. Можно, конечно, попытаться вырвать меч или задержать какое-то движение, но меня останавливали руны на клинке. Не факт, что такая попытка не приведёт к травмам для меня.
   Как только песок полетел в морду беса-переростка, я решился атаковать. Как оказалось, не зря. Песок на моего противника подействовал так же эффективно, как и на смертного - бес разорвал дистанцию и попытался удерживать её, одной рукой протирая глаза, а другой, раскручивая свой полуторник так, чтобы я не мог подойти близко. Впрочем, мне это сейчас было и не нужно. Хвост у меня имел достаточную длину для атаки даже в такой ситуации.
   Действуя с максимальной скоростью, я ударил костяным кончиком хвоста поверх мельтешащего клинка, мелькавшего вокруг беса, но не закрывавшего сверху. Почти сразу скорость движения меча упала, а я смог ударить уже мечом. Как только клинок погрузился в живот беса, я тут же ещё больше сократил дистанцию и ударил когтями свободной руки по шее, едва ли не оторвав ему голову. В следующее мгновение я уже подхватил его меч и развернулся к прибывающим бесам. Те, заметив гибель своего вожака, притормозили. Однако, я не мог дать им уйти, и атаковал сам - сократив дистанцию до удивлённых тварей, начал наносить удары. Новый меч оказался гораздо лучше моего старого, сделанного ещё на родине. Этот клинок буквально разрубал конечности и тела тварей.
   Как только с троицей противников было закончено, я посмотрел в сторону места основной бойни. Там всё было нормально. Хмыкнув, я вернулся к странному бесу. Мне были нужны ножны для меча. Да и содержимое кожаного кошелька, висевшего на поясе твари, я очень уж сильно хотел увидеть. И не зря - там обнаружилось аж три золотых кольца, от каждого из которых несло магией.
   Сняв с трупа цепь с камнем, и, забрав кольца и ножны, я полетел к каравану. По пути вспоминая, было ли что-то ценное у остальных тварей. Вроде бы, нет.
   На подлёте к каравану я заметил тела нескольких демонов из охраны. Не всем сегодня повезло выйти живыми из этого боя.
  
   -Первый рейс, а ты уже с трофеями, - усмехаясь, произнёс Зарг, когда все вернулись на свои места.
   -Хочешь сказать, что это редкость?
   -Ну, смотря что, - хмыкнул демон, - Гораздо чаще нападают другие личности. Обычно это полукровки и низшие или младшие. Они сбиваются в группы и пытаются грабить караваны. Иногда среди них попадаются маги. В таких сворах, презрительно скривился демон на последнем слове, - трофеи слабые. Хорошо если на десятом трупе найдёшь что-то стоящее.
   Прикинув количество убитых сегодня, я хмыкнул:
   -Я сегодня десятерых и уложил. Девять бесов и десятым был этот крылатый.
   -Это был чёрт, - прокомментировал Риик, - Обычно, они ходят главными в таких отрядах... Правда, не понятно почему они появились тут, а не на границе слоёв... И как они здесь появились. Их должны были заметить другие... Такая большая группа, да ещё и чёрт в качестве офицера, но их пропустили почти на границу Плана...
   -Может они маскировались?
   -Рей, ты чувствовал их энергии?
   -Да.
   -Даже старшие, что уж про высших говорить, чувствуют вокруг себя всё на километры. А если специально местность проверяют - десятки километров. Как ты думаешь, могли бы они проскочить через границу и незамеченными пройти так далеко?
   -Мдам... Выходит, что нет.
   -Малец, - вдруг произнёс Зарг, - а ты откуда свалился? Чертей и бесов в первый раз увидел... Элементарных вещей не знаешь...
   -Из Срединного Плана, - решил я не скрывать место, откуда меня выгнали.
   -Очередной изгнанник? - с интересом спросил Риик, - То-то твоя демоническая форма знакомой показалась! Я пару лет назад видел группу таких же. Только они слабее были! Их какой-то могущественный тёмный толпой выгнал сюда, на Нижний План!
   -Группу? - напрягся я, - А что ещё можешь рассказать?
   -Да ничего. Я только раз их видел, потом про них слухи ходили, о происхождении. Больше ничего.
   -А когда это было?
   -Да, года три или четыре назад, - наморщив лоб, произнёс маг, - А что?
   -Ничего, - ответил я.
   Внимательно посмотрев на меня Зарг и Риик больше вопросов не задавали. А вот у меня они появились. И в большом количестве. Причём я знал только одно существо, что могло дать мне ответы на них. Подозрения в его отношении у меня имелись. Причём весьма сильные. Один раз в мою голову даже пришли откровенные мысли о некоторых вещах, но потом я посчитал это бредом. Сейчас же, в свете открывшейся информации, они не выглядели столь уж бредовыми.
   Впрочем, пока я слаб и не могу справиться с Фредериком, мне остаётся только скрипеть клыками, которые вот уже несколько дней как продолжают сохраняться у меня даже в человеческой форме. Хорошо ещё, что не столь большие, как в демоническом облике. А то бы и говорить не мог.
   Отвлёкшись от мыслей о грядущем, я принялся изучать свои трофеи.
   -Риик?
   -Что?
   -Ты умеешь распознавать свойства зачарованных предметов?
   -Конечно, - усмехнулся маг, - За все твои трофеи возьму один изумруд.
   Вспомнив городские цены, я хмыкнул. Это почти даром.
   -Держи, - ответил я, выдавая ему камень, - Приступай.
   Спрятав камень в свой кошель, Риик уселся поудобнее, и принялся водить рукой над мечом. Вокруг пальцев и кисти появилось бледно-голубое сияние, а в воздухе запахло дождём.
   -Меч сильный. Он обладает чарами, изменяющими центр тяжести клинка в момент удара, что придаёт ему дополнительную силу. Плюс - несколько плетений для заточки и крепости - материал обладает теперь изменяемыми параметрами твёрдости и вязкости металла. Кроме того, в нём есть что-то вроде собственной сущности. Благодаря этому клинок в состоянии разрушать чужие щиты.
   -Кольца, - продолжил он, - боевые артефакты. Самозарядные. Каждое создаёт атакующие плетения. Огненный шар, молния и воздушный таран, - перечисляя характеристики колец, парень раскладывал их по порядку.
   -Камень... Это слабый источник энергии... Причём грязной и враждебной для обитателей этого слоя. Так что рекомендую выбросить его, а то потом тебе же плохо будет... Да и всем нам, заодно.
   Вздохнув, я последовал совету парня, сделав одно маленькое исключение. В место падения артефакта, я метнул огненный шар. Почти сразу над этим местом поднялся грибок зелёной энергии, похожий на столбы пыли от взрывов алхимических бомб.
   Отвернувшись от этого зрелища, я стал прикреплять ножны от нового меча на поясе. Старые я уже снял и завернул в одну из своих рубашек, после чего привязал к рюкзаку. Даже если я его не стану больше использовать, этот клинок никогда не достанется кому-то другому. Это одно из немногих напоминаний о моей родине. Он будет у меня до того момента, когда я смогу вернуться домой. А это произойдёт только тогда, когда Фредерик не сможет справиться со мной. В этот момент он не только ответит на мои вопросы, но и вообще станет закуской для местных жителей. Эту встречу я ему после длительной беседы обеспечу.
   Воспоминания о доме и этом странном тёмном вызвали волну ярости, разгоревшейся в моём теле. Подняв руку к лицу, я увидел алую дымку вокруг неё.
   -Что же это за мир такой, - спросил Риик, с интересом наблюдавший за мной, - Если демоны, живущие там, не знают, что злость и ярость их усиливает.
   Сказав это, парень подмигнул мне.
   Надеюсь, что понял его правильно. При остальных демонах я о подобных вопросах говорить не стану. Похоже, что в этом мире у меня появился если не друг, то уж не враг точно.
  
  
  
  
  
  
   Глава 2.
  
  
   До Мгарда, как назывался пункт назначения, караван прибыл через пять дней. За это время на нас никто больше не нападал, что меня несколько бесило. Вынужденное безделье, без возможности применять свои силы приводило к тому, что особого развития и не было. Тренироваться же в условиях постоянной угрозы нападения было откровенной глупостью, влекущей за собой смерть. Кроме того, я, откровенно говоря, не испытывал желания демонстрировать окружающим свою слабость - как в плане владения клинком, так и в уровне познания своего Дара. Единственной доступной мне тренировкой оказался телекинез. Стараясь делать это незаметно, я во время отдыха на платформе удерживал перед собой свои кольца и кинжалы, используя одну лишь Волю, как научился делать это ещё в доме Киры. Не скажу, что это давало ощутимые результаты в плане роста Дара, но уж манипулирование предметами явно улучшилось. Во всяком случае, больше они не пытались сбиться в одну кучу и подчинялись моим желаниям.
   Только теперь, столкнувшись с суровой реальностью этого мира во всей её красе, мне стало ясно, что пока у меня не появится собственного дома, где можно будет спокойно тренироваться и отдыхать, не беспокоясь о постоянной опасности нападения, никакого развития не случится. А с моими нынешними возможностями меня любой более-менее серьёзный противник, откровенно говоря, убьёт без особого напряжения. И хорошо если просто лишит жизни, а не захватит душу или не превратит в собственного раба.
   За прошедшие дни Риик многое мне поведал о моих непонятных сородичах. Оказывается, я далеко не первый чёрный демон в этом Плане. Вот уже несколько столетий как тут появляются подобные мне. Некоторые из них сильнее, а некоторые слабее. Несколько лет назад он увидел группу таких демонов. Они проходили через его родной город в Астриде в направлении Нижних Планов. Куда именно, он не знал, а гадать не собирался. Позднее, до него дошли слухи, что они все погибли. Как потом выяснилось, спустя несколько месяцев после их появления в пограничном мире, группа подвязалась охранять какой-то караван, идущий транзитом через этот слой в Чистилище. Именно там купец, нанявший их, его сотрудники и вся охранная группа погибли, столкнувшись с группой высших демонов - балгоров. Что заставило столь могущественных обитателей этого слоя покинуть свои твердыни и направиться в Чистилище - непонятно. Как и не ясно, почему они действовали сообща, уничтожая караван.
   От Риика, я так же узнал, что некоторые демоны живут не в городах или манорах своих могущественных покровителей, а строят собственные обиталища в пустошах, предпочитая затворничество. Обычно, это древние существа, связываться с которыми не рискуют даже Повелители, под чьим контролем находятся правители городов и демоны рангом выше.
   В Мгарде караван разгрузился, получив за рабов и рабынь немалые деньги. Впрочем, большая их часть тут же отправилась в карман местных металлургов, чьи грузчики практически сразу начали загружать скаргов слитками из чёрного и алого металла.
   За всем этим процессом наблюдал сам купец, а охраняли его, соответственно, мы. Не скажу, что этак уж скучно или весело - работа есть работа. Однако, накопившиеся вопросы меня беспокоили всё больше и больше. Впрочем, до возвращения обратно, мне их решать не придётся. Да и в караванной охране можно остаться. Не идти же мне в дружину местных лордов? Хотя, если верить словам Риика, там не так уж и плохо... Для сильных. А я к таковым пока не относился. И потолка собственного развития не знал. Может быть, мои нынешние возможности и есть тот самый потолок... О такой возможности думать не хотелось, ведь если это так, то ничего хорошего мне в этом мире не светит. Разве что постоянно охранять караваны да надеяться, что меня постоянно будут обходить могущественные противники.
   Кто-то скажет, что меня заклинило на этом. Возможно. Однако, когда за спиной постоянно маячит костлявая, а её дыхание щекочет затылок, начинаешь понимать, что жизнь, даже в этом мире, прекрасна, а умирать слишком рано, да и вовсе это лишнее.
   После окончания погрузки нам дали сутки отдыха в местном аналоге гостиницы, чем мы воспользовались с великой радостью - после пустынной пыли и сухих пайков, горячая ванна, вкусная еда и мягкая постель казались мне верхом наслаждения. Пока мы поднимались на этаж с номерами, какой-то человек-раб пел на небольшой эстраде в конце зала песню, которая меня задела:
  
   Рухнул мир, сгорел дотла
   Соблазны рвут тебя на части
   Смертный страх и жажда зла
   Держат пари
  
   Встав на лестнице, я замер, ощущая странность. Парень был рабом, но при этом у него имелся слабый Дар к магии Смерти. Если бы ему больше повезло, то он мог бы стать некромантом... Пропустив остальных, я спустился в начало лестницы, став так, чтобы не мешать проходящим и не огрести проблем от более сильных демонов, принялся слушать. Песня цепляла. Простой струнный инструмент выдавал жесткую, но печальную мелодию, бравшую за душу. Не дослушав песню, я поднялся на второй этаж. Меня отвлёк голос Лорна, интересовавшегося, почему я не получил ключ от номера.
   Закинув вещи в комнату, я спустился в общий зал, где выступал уже другой певец - почти голая девушка, такая же рабыня, разве что без магических задатков.
   Поймав пробегавшую мимо демонессу-официантку, я спросил:
   -А где прошлый певец?
   -Он не понравился одному из старших, - показала она взглядом на группу демонов, сидевших за одним из столов, - Они его разорвали...
   -А откуда он был? - спросил я, пытаясь понять, где можно найти других таких.
   -Из какого-то техногенного мира, - пожала плечами демонесса, - Какая теперь разница?
   Уже вечером, когда местное светило вплотную подошло к горизонту, в дверь моего номера постучали.
   -Кто? - спросил я, взяв в руки свой новый меч.
   Не стоит забывать, что это не Рейс, а мир демонов. Здесь нет понятия паранойи - предосторожность и готовность отразить атаку тут норма. Смешно, но даже в ванной я был с мечом и кольцами-артефактами, благо Риик объяснил, как ими пользоваться.
   -Обслуживание! - раздался женский голос.
   Вспомнив, что последний раз я был с женщиной более полугода назад, я воспрял духом. Похоже, что вынужденный целибат для меня закончится.
   Проверив гостью энергетическим зрением, я удостоверился в её поле и отсутствии других визитёров. За дверью оказалась довольно симпатичная девушка небольшого роста с каштановыми волосами. Далее мне не удалось разглядеть её внешность по причине того, что мой взгляд прилип к глубокому декольте, открывающему весьма аппетитную грудь солидного размера.
   -Мне можно войти? - спросила девушка.
   -А... да, конечно, - улыбнулся я, выходя из ступора.
   Всё же, длительный целибат не слишком хорошо сказывается на моральном и психическом здоровье. Да и анатомически так можно привести к деградации мужского достоинства.
   Впустив красавицу, я закрыл дверь и уставился на неё, абсолютно не скрывая своего интереса к её фигуре, которая, надо сказать, отличалась правильными пропорциями и изяществом.
   -Кто Вы? - спросил я, пытаясь поддержать хоть какой-то разговор.
   -Набух, владелец заведения, послал меня, и других девушек, обслужить охрану Вашего каравана. Ваша группа постоянно останавливается у нас, и он периодически делает такие подарки.
   -Видимо, он дальновидный че... демон.
   -Да, - не обратила внимания на мою оговорку девушка.
   В ней явно была демоническая кровь. Об этом говорили и её аура, структура внутренних энергий и многое другое. Впрочем, сейчас мне было несколько не до этого. Всё внимание занимал глубокий вырез и его содержимое.
   Через несколько минут такой односложной беседы, мы оказались в постели и без одежды. Где-то на краю сознания билось чувство опасности, которое почему-то быстро угасло, уступив место желанию овладеть этой обольстительной красавицей.
   В какой-то момент я ощутил острую боль и почувствовал, что ослабеваю. Боль шла из шеи, в которую вцепилась девушка. Это произошло в самый приятный момент, когда я был в девушке и уже подходил к пику... Открыв глаза, я пришёл в ужас.
   Ещё мгновения назад, на постели лежала изящная красивая девушка, а сейчас - покрытая чешуёй демонесса, вцепившаяся в мою шею. Кровь уже начала заливать простыни, а руки, на которые я опирался, дрожали. Перекинувшись, я оторвал от себя демоницу и спрыгнул с кровати, максимально выдвинув когти и на остатках резерва, оказавшегося практически пустым, создал огненный шар.
   Демонесса зашипела как разъярённая кошка и так же явила свой богатый арсенал. Хвоста у неё не имелось, а вот когти впечатляли. Даже в своей нынешней форме, он вызывала желание. Гибкая и изящная. Зеленоватая чешуя, покрывающая тело, ноги и руки, не уродовала её, а придавала экзотичность. Даже в нынешнем виде, формы девушки впечатляли.
   'Суккуба! - дошло до меня, - Вот же я дурак! Расслабился!'
   Впрочем, рефлексировать дальше я не стал - не до того было. Демонесса явно не собиралась останавливаться на достигнутом и отступать.
   Плюнув на сохранность номера, я метнул в неё огненный шар и бросился следом. От огня она увернулась, а от меня уже не смогла - кулаком правой руки я ударил в живот, от чего суккуба согнулась пополам, а когтями левой полоснул по спине, стараясь оставить максимально глубокие раны.
   Получив удар по спине когтями, который распорол чешую и мышцы, дойдя до костей, демоница зашипела и попыталась отпрыгнуть от меня, что оказалось для неё проблематичным - я не собирался давать ей шанс выжить. Мой хвост ударил ей по ногам, от чего прыжок демонессы прервался, ещё не начавшись.
   Кровь из ран на спине демоницы уже заливала ковёр, лежащий на полу.
   Навалившись сверху, я начал бить её и плосовать когтями, сдабривая свои действия ударами хвоста по голове. Через несколько минут моя гостья лежала на полу без сознания, истекая кровью.
   Внезапно, дверь номера слетала с петель и в комнату ввалились Карр, Риик и Зарг.
   -Что здесь произошло? - спроисл Карр, осматривая комнату.
   -Сглупил, - коротко ответил я.
   -Неплохо развлёкся, - прокомментировал Зарг.
   Риик, внимательно посмотрев на меня, вдруг произнёс:
   -Вырви её сердце и съешь. Хоть восстановишься. А я пока поговорю с хозяином этой забегаловки на тему произошедшего. Раньше Набух не позволял суккубам такого беспредела.
   Последовав совету мага, я взял кинжал и вскрыл грудную клетку демонессы, от чего та вскрикнула, и обмякла, так и не придя в сознание. Её сердце, бывшее явно больше человеческого, даже в обычном зрении испускало алое свечение, выходящее за пределы тканей в виде всполохов, похожих на танец огня в костре.
   Схватив его рукой, я ощутил волну энергии, перетекающей ко мне. Впрочем, просто наслаждаться поступающей энергией мне не улыбалось. Маг не просто так посоветовал съесть сердце. Вырвав его из груди моей гостьи, я вгрызся в него, ощущая странные вещи - мой резерв восстановился почти сразу. Кроме того, рана на шее начала затягиваться. Слабость исчезла, а чешуя на мне начала меняться, равно как и сама демоническая ипостась.
   Полностью поглотив сердце демонессы, я стал прислушиваться к изменениям в себе. Мой резерв несколько увеличился. Не слишком сильно, но весомо - примерно на одну десятую. С учётом отсутствия тренировок это был весомый прирост. Тело моё так же претерпело изменения. Чешуя, покрывающая его, стала явно толще. Само тело изменилось в сторону увеличения массивности. Все эти изменения были минимальны, но заметны.
   -Вот теперь ты больше смахиваешь на нормального демона, хмыкнул вернувшийся Риик.
   Посмотрев на него, я вздохнул. Сколько же всего мне ещё предстоит узнать.
   -С развитием, все демоны либо достигают своего потолка, что зависит от их родословной, либо развиваются бесконечно долго... Если их не убивают. Чем ты старше и сильнее, тем больше внешних изменений твоей демонической формы, - произнёс маг. Глядя на меня, - Не удивляйся моей помощи, - добавил он, - В этом мире тяжело одному. А мне нужны союзники. Надеюсь, в будущем, ты оценишь мою помощь.
   -Поверь, - ответил я, - Оценю. Сейчас мне нечем отплатить за неё, но когда будет возможность - положись на меня.
   Усмехнувшись, парень подал мне руку:
   -Значит, я в тебе не ошибся.
   Осторожно пожав его руку, поскольку не менял своей формы, я ответил:
   -Спасибо, какие бы не двигали тобой мотивы.
  
   Спустя час, когда я привёл себя в порядок, меня переселили в другой номер. В качестве компенсации, хозяин заведения привёл мне двух человеческих рабынь, предназначенных для удовольствий.
   -Если вы причините им вред или убьёте в процессе отдыха, - произнёс демон, - никто не будет иметь к вам претензий. Это моя компенсация за произошедшее.
   Говоря это, Набух косился на Лорна, демонстративно державшего руку на мече, и Риика, перекидывавшего из ладони в ладонь шаровую молнию бледно-алого цвета - одно из весьма опасных плетений здешних школ магии.
   'Интересно, а что они потребовали себе в качестве оплаты за беспокойство? - подумалось мне, - Видимо, не только рабынь!'
   Когда они ушли, я посмотрел на двух девушек, сидевших на краю большой кровати, про которую у меня дома сказали бы одним словом - траходром. Впрочем, в этом мире, где большинство предпочитало спать в демонической форме, отличавшейся весьма солидным размером, подобные лежбища являлись скорее небольшими тахтами, чем роскошью.
   Девушки сидели молча, уставившись в пол. Одна была русоволосой. Её возраст явно не превышал двадцати лет. Вторая - брюнетка. Значительно моложе первой, но уже, судя по формам, давно созревшая для постельных утех.
   Несколько минут я смотрел на них, обдумывая ситуацию. С одной стороны, мне жутко хотелось секса. Поглощённое сердце вызвало жуткую волну желания, которая, откровенно говоря, сводила с ума. С другой стороны, воспитание, данное мне ещё в период человеческой жизни, сопротивлялось насилию над ними.
   Впрочем, посмотрев на свою руку, покрытую чешуёй, я хмыкнул. Пора привыкать к новому миру. Вряд ли я смогу в ближайшие годы вернуться домой. Да и глупо бежать от своей новой сути. Как пел тот бард?
  
   Стань таким, возьми свое
   Или умри
  
   Вот и не будем выделяться. Решив для себя небольшую дилемму, я принял человеческий облик и свернул иллюзию одежды, создаваемую артефактом. Девушки, заметившие это, несколько расслабились, но поз не поменяли.
   -Мне специально полудохлых подсунули? Видимо, ваш хозяин меня не уважает... Придётся с ним поговорить.
   Рабыни вздрогнули и посмотрели на меня. Поняв, что мне от них надо. Они начали раздеваться.
   -Вот так-то лучше, - хмыкнул я.
  
  
   Ночью мне стало ясно что имел в виду Набух, говоря о вреде или смерти. Во время секса я разошёлся. Первую девушку я отпустил, не причинив ей вреда, от чего та была несказанно рада, а вот второй не повезло. Уже подходя к очередному пику, я вдруг перекинулся. Забыв про хрупкость человеческого тела и то, что так делать, если уж честно, нельзя, я продолжил. Тут стоит заметить, что размеры моей демонической формы и раньше были внушительными. Во всех смыслах. А уж после поглощения сердца, несмотря на небольшие изменения... В общем, рабыне хватило. Когда я снова стал осознавать, что делаю, девушка уже даже не кричала. Кровь из её промежности всё так же текла, а сама она ещё дышала, но лежала без сознания. Впрочем, туман в моей голове ещё не развеялся. Мне хотелось ещё. Даже не перекидываясь в человека, я сбросил безвольное тело второй рабыни с кровати и, схватив первую, завалил её на живот и приступил к продолжению активного отдыха уже в другой позе. Ощущения от секса в демонической форме были в разы насыщеннее и ярче, чем в человеческой, что сводило с ума и будоражило...
  
  
   Утром, выйдя из номера, я встретил Риика, спускавшегося по лестнице с довольной улыбкой.
   -Судя по звукам, ты неплохо развлёкся, - ухмыльнулся он, - Мне до вас, демонов, далеко.
   -Это как глянуть, - ответил я ему в тон.
   Ночью, где-то на грани восприятия, я слышал и другие женские крики, прерываемые его голосом. Похоже, что маг, как и большинство местных жителей, не отличался пиетом к рабам. Что ж, оно и к лучшему. Мне не придётся оправдываться за два женских трупа. Особых угрызений совести я не испытывал. Как ни парадоксально, но в моём сознании не было даже тени чувства вины. Наоборот - где-то на задворках разумной части моего Я плескалось некое удовлетворение.
   Вспомнив ощущение от прошедшей ночи, я не смог сдержать довольную усмешку. Впрочем, дела быстро выбили из головы все мысли эротического содержания - тяжело вспоминать секс, глядя на клыкастую физиономию демона, на две головы возвышающегося над моей персоной.
   Как выяснилось, Лорн нанял в городе двух местных, желая восполнить потери среди бойцов, возникшие после столкновения с бесами. Одним из них был Руах - чистокровный демон из слоя Преисподней. Тамошние твари отличались большими размерами и колоссальной физической силой. Из недостатков были небольшая скорость, не на много превосходящая человеческую, и полное отсутствие у низших и младших демонов любых магических способностей. Вторым новеньким была... Суккуба!
   Когда это выяснилось, я не смог удержаться от комментария:
   -Риик, а для каких именно обязанностей её наняли?
   -Зря ты так, - оглядевшись, ответил парень, - Найра, хоть и суккуба, но сильный боевой маг. Да и в ближнем бою с ней просто так не справишься. Это не та дура, что решила с тобой связаться. Та была довольно слабым демоном, хотя и относилась к среднему кругу...
   -К среднему кругу? Мне она сильной не показалась.
   -Ну, ты и сам не слабак, хоть и по иерархии находишься в младшем круге... Нет. Та - просто была не готова к противостоянию. Плюс - ты прервал её в процессе поглощения. А в таком состоянии суккубы не могут применять магию или мыслить сколь-нибудь адекватно. С Найрой такой номер не пройдёт - она убивает врагов, не выпивая силу и жизнь во время секса, а магией.
   -Интересная личность, - хмыкнул я.
   -Более чем, - ответил Риик, - Я смотрю, ты теперь стал больше в демонической форме проводить?
   -Да. Приятно, - ответил я, стараясь увести тему в другое русло.
   -Ага, - кивнул Риик с видом знатока, - Кстати, ты изменился... подрос и явно стал крепче... Не проверял, насколько усилился?
   -Когда б я успел? - хмыкнул я в ответ, - Хотя в плане магии я явно стал сильнее. Остальное пока не ясно.
   -Думаю, в пути нам представится возможность это проверить.
   -С чего ты взял?
   -За нами наблюдали несколько полукровок, - ответил парень, Лорну я уже сказал, как и Карру. Они предупредят остальных.
   -А ты решил меня сам уведомить?
   -Почему нет? - улыбнулся маг.
   Либо я стал подозрительным, либо с ним не всё чисто. Хотя, он уже назвал причины своей помощи. Впрочем, возможно, во мне проснулась паранойя.
   -Ладно. Что можешь сказать о потенциальных нападающих?
   -Ничего особого, - ответил маг, - Я видел только двух наблюдателей. А кто за ними стоит - не ясно. Может, нападения и не будет. Мы, всё же, не самая лёгкая добыча.
   -Что ж, хочешь мира - готовься к войне, - ответил я, направляясь к нашей платформе.
   -Хорошее выражение, - произнёс Риик, следуя за мной, - Только не здесь - тут в любом случае будет война.
   -Я знаю. Иногда это напрягает... Хотя бой позволяет набраться опыта и сил.
   -Главное, чтобы тебя не обломал кто-то более сильный, - серьёзно произнёс Риик.
   -Надеюсь, такого не случится.
   Дальше мы занимались делами молча. Каждый думал о своём. О чём размышлял маг, я не знаю. Мне же в голову лезли довольно странные мысли. Касались они той группы моих сородичей. Что погибли от когтей балгоров. Их смерть выглядела странной. Может быть, не зная местных реалий, я и ошибался, но вопросы появлялись довольно неприятные. Кому их задавать было непонятно. Не тем же демонам? Тогда я разделю судьбу своих сородичей. Значит, надо искать тех, кто такой же, как я, но всё ещё жив и находится тут дольше меня. Но кто же это? И где искать? Действуя наобум, я ничего не добьюсь. Может быть, кто-то из нужных мне личностей ходит где-то рядом, но мы уже несколько раз разминулись, попросту не узнав друг друга. Такое вполне возможно.
   Плюнув на подобные размышления, я устроился в кресле на нашей с Рииком платформе. Мой черёд патрулировать местность вокруг размеренно движущегося каравана придёт ещё не скоро.
   -Чем будешь заниматься? - спросил маг, устроившись в кресле напротив.
   -Хочу потренироваться в телекинезе, - ответил я, наблюдая за его реакцией.
   -Ты им владеешь? - удивился Риик.
   -Ну да, - удивился теперь уже я, - А что?
   -Просто, обычно, эта способность либо проявляется у тех, кто проживёт пару столетий и сможет развить свой Дар и Волю до нужного уровня, либо является врождённой особенностью высших... Балгоров, например.
   -Ну, у меня он недавно... Несколько недель назад проявился.
   Внимательно на меня посмотрев, маг задумался. Впрочем, я сейчас понимал его. При взгляде Риика, я заметил волны зуда, прошедшиеся по чешуе. Странное ощущение. Оно говорило, что меня сканируют. Похоже, что маг пытался сопоставить мой возраст, силу Дара и те способности, что имеются на данный момент. Будем надеяться, что он придёт к нужным мне выводам.
  
   Как ни опасался Риик, но обратный путь прошёл тихо. Никто не напал на караван, ни какие аномалии не встретились на нашем пути, даже периодических бурь, присущих этому Плану, не было. Если бы так было всегда, то такая работа могла считаться хорошей и вольготной...
   По прибытии на памятный двор, Лорн рассчитался с каждым из нас. Мне он предложил остаться в его группе, поскольку я в этом рейсе показал себя достаточно хорошо.
   -Только суккуб больше не пытайся трахнуть, - заржал Карр, стоявший рядом со столом Лорна, как раз отсчитывавшего мне камни.
   -Разве что когда они буду связаны. Да и зубы им надо выбить, и тогда можно и в рот пользовать, - в тон ему ответил я, - Говорят, у смертных в Срединном Плане, женщины сами любят так доставлять мужчинам удовольствие подобным образом.
   Карр, на чьём лице была ехидная ухмылка, вдруг прекратил смеяться, и серьёзно спросил:
   -И как? Действительно приятно?
   -Ну, если женщина всё делает добровольно и опытна в этом деле, то ещё как... А так - как нарвёшься... Лорн, - резко сменил я тему, я остаюсь в группе. На сколько не знаю. Но ещё пару-тройку рейсов с вами сделаю.
   -Хорошо, - ответил ошарашенный демон, - Слушай, а ты потом поведаешь на счёт таких развлечений?
   -Ну не прямо сейчас же, - хмыкнул я, - Позже... Кстати, а Риик остаётся?
   -Человек, с которым ты сдружился? Да. Но он уходит после следующего рейса...
   -Ладно. Моё место прежнее?
   -Да. Если хочешь, Зарг может заняться твоими тренировками.
   -Хорошо. Учту.
   Оставив задумчивых демонов, я спустился на первый этаж и направился во двор. Сейчас я был в демонической форме. За время путешествия, мне стало приятно находиться в своём новом облике. Ощущения от силы собственного тела пьянили. Особенно, если сравнивать с сугубо человеческими возможностями.
   -Зарг, - окликнул я демона, наблюдавшего за тренировкой нескольких других охранников, - Лорн с Карром дали добро на то, чтобы ты занялся тренировками со мной.
   -Они так и сказали? - фыркнул демон, прищуриваясь.
   -Можешь пойти спросить.
   Покосившись на окна второго этажа, Зарг вздохнул и ответил:
   -Хорошо. Бери в арсенале учебный меч. Ты со своим младенческим опытом скорее порежешься во время тренировок, чем действительно чему-то научишься...
   Фыркнув в ответ, я направился по указанному адресу - похоже, что хотя бы владение мечом мне удастся несколько подтянуть.
  
  
   Глава 3.
  
  
   Постоянная работа в караванной охране оказалась своеобразной, но поучительной. Во всяком случае, я получил возможность тренироваться с другими демонами, получая опыт и знания не только в бою. Да и в магии я смог несколько расширить свои возможности. Во всяком случае, остатки магического дара, изменившегося на демонический, начали усиливаться. Да и мои возможности именно как демона тоже возросли.
   Тренировки с Заргом и Карром привели к тому, что я смог увеличить свою максимальную скорость движения. Да и в плане владения клинком несколько подрос. Во всяком случае, теперь я мог драться с ним на равных в течение длительного отрезка времени. И при этом я отчётливо понимал, что если бы не особенность демонов - абсолютная мышечная и психологическая память, то так и оставаться мне на уровне местного мальчика для битья.
   Всё это происходило не в течение недели или двух. В караванной охране я задержался на четыре месяца. За это время мне довелось побывать в семи рейсах. Из них два раза наш обоз стоял на грани смерти. Даже сейчас я не понимаю, как нам в те разы удалось уцелеть. Должно быть, удача и упёртость. Иных объяснений я не вижу.
   Первый такой случай произошёл на третьем моём рейсе. Наш караван двигался в направлении Шухрая, куда мы снова везли рабов и рабынь. Ни Лорн, ни Карр не смогли заметить приближение того, кто едва не лишил нас наших жизней и душ.
   Балгор. Эти демоны относятся к Высшему кругу с момента рождения, обладая чудовищным могуществом. И чем старше Балгор, тем хуже для тех, кого он желает убить. Они не имеют потолка своего развития, которое не останавливается ни на мгновение. С возрастом и обретением Силы, они увеличиваются в размерах, их чешуя становится крепче, а магия перестаёт воздействовать на них. Обладая естественной сопротивляемостью к магическим воздействиям, пересекая планку в пять столетий, они практически полностью защищены от магов. Единственное что может причинить им вред - оружие, выкованное из металлов с глубоких слоёв Нижнего Плана.
   Нам повезло. Балгор, атаковавший нас, оказался молодым и слабым, если судить относительно его старших родичей. Ростом он был выше меня на две головы точно. Массивное тело и гигантские крылья. Не менее большие рога на голове, которых оказалось аж восемь. Чешуя демона переливалась на солнце, меняя свой цвет от багрового к чёрному.
   Когда до Шухрая оставалось несколько дней пути, в небе над караваном открылся портал из багровых энергий, откуда вылетел этот балгор. Он, сделав круг над нами. Пошёл в атаку, начав её с метания огненных шаров, состоявших из такой же энергии, что и мои. Разница была лишь в том, что я в тот момент мог создать лишь семь шариков размером со средний арбуз, после чего либо был ещё один и я падал без сил, либо рукопашная схватка. Этот же демон легко швырял огненные шары размером превышающие мои раза в три. Причём делал он это без остановки и признаков усталости ни я, ни остальные не замечали.
   Некоторое время маги удерживали большой щит, растянутый над караваном, однако, под ударами балгора он истощался, постепенно теряя свои свойства. В конечном счёте, все демоны, обладавшие крыльями, взлетели в небо, покинув щит. Это был единственный шанс дойти до Шухрая. Тамошний Властелин собственноручно выдал купцу Мхагу, который и нанял нашу группу, разрешение на проход и торговлю. Такой документ, выполненный в качестве платиновой таблички с магической печатью Младшего Лорда, служит не только пропуском, но и гарантией безопасности. Впрочем, пока до нас доберутся стражи, балгор вполне может с нами расправиться и скрыться.
   Оказавшись в воздухе, без прикрытия общего щита, я стал уворачиваться от огненных шаров, метаемых противником. Из-за того, что в небо поднялось более десятка охранников, на каждого из нас приходилось не так уж и много атак. Впрочем, это не делало ситуацию лучше - подобраться к нему всё так же было проблематично. Однако, воспользовавшись тем, что основная масса охранников отвлекала балгора со стороны каравана, мы с Заргом пролетели по широкой дуге к нему за спину. Уверенный в своей безопасности высший даже щитов не поставил, что стало его ошибкой - заклинания Зарга и мои огненные шары одновременно ударили ему в спину, заставив отвлечься от остальных. Нескольких мгновений хватило выжившим демонам для того, чтобы сократить дистанцию и вцепиться в балгора когтями. Мы с Заргом отставать не стали.
   Впрочем, вскоре сила высшего демона всё расставила по своим местам - большинство атаковавших пришельца оказались на земле с ранениями различной степени тяжести, а на высоте нескольких десятком метров остались лишь трое против него - я, Зарг и Карр.
   В диалог балгор вступать так и не собрался, однако свои усилия сосредоточил на мне. Видимо, посчитал меня самым опасным противником. В чём-то, он был прав - я единственный обладал той же способностью, что и он. Другое дело, что сила и навыки у меня находились на уровне плинтуса подвального пола.
   Когда высший сцепился со мной, Карр и Зарг попытались ударить ему с боков, что привело к тому, что один получил серьёзные ожоги и улетел под защиту магов, уже прекративших безуспешные попытки справиться с пришлым демоном, а второй безвольной тушей свалился на поверхность пустыни.
   'Где Лорн? - мелькнула паническая мысль, - Он сильнейший из нас и тоже имеет крылья!'
   Мелькнула и пропала. Балгор, несмотря на свою молодость, был крупнее, сильнее и быстрее меня. Даже не вступая в тесный контакт, он полосовал меня когтями и наносил удары крыльями, на сгибах которых имелись довольно массивные когти.
   Осознание собственного бессилия перед этим демоном вызвало ярость. Она затопила моё сознание и во мне что-то переломилось. Какая-то часть моего Я умерла, сгорев в пламени ненависти и ярости. Однако, появилась другая, злая, хищная, жаждущая крови и смертей. Ярость, мгновенно усилившая, вдруг заполнила меня всего. Одновременно с этим, мой резерв, вдруг, стал заполняться с бешеной скоростью. Вместе с тем, что-то происходило и с телом - оно явно увеличилось, а вокруг моих когтей заплясали всполохи алого пламени.
   Уже не воспринимая ничего, я метнулся к балгору, прекратившему атаковать меня, и с удивлением рассматривавшего. Эта его заминка и стоила ему жизни. Когти, ранее едва царапавшие его массивную чешую, вдруг вспороли её, словно раскалённый нож масло. Затем я начал буквально рвать его, даже не понимая, что делаю. Удивлённый и шокированный резким изменением обстановки, он ещё пытался сопротивляться, однако, долго этого сделать не смог - в какой-то момент я почувствовал присутствие Лорна. Судя по исходящим от него эмоциям, тот был ранен. Впрочем, демону это не помешало нанести один единственный удар, который снёс голову высшего. Уже втроём мы упали на песок, после чего сознание покинуло меня.
  
   Пришёл в себя я от того, что от моих губ по всему телу распространялась энергия. При этом что-то солёное, с металлическим привкусом попало в рот. Вызвав острое желание получить ещё этой живительной влаги. Открыв глаза, я увидел Мхага. Купец держал над моим лицом кусок какой-то плоти.
   -Ешь, - коротко распорядился он.
   Не став спорить, тем более, что от непонятного источника крови несло Силой, я вцепился клыками в предложенный кусок. Почти сразу по телу разлилась волна энергии и начались уже знакомые изменения.
   'Чьё-то сердце! - мгновенно определил я, - Похоже, что с балгором всё же разделались!'
   Среди демонов было два правила. Первое требовало всегда подбирать своих раненых и оказывать им помощь. Это было вызвано тем простым фактом, что в этом воинственном крае все рано или поздно оказывались в такой ситуации. У демонов не возникало желания служить тем, кто слабее и тем кто бросит их на поле боя, где рано или поздно до них доберутся либо местные твари, либо другие демоны. Вторым правилом, вытекавшим из первого, был запрет на добивание собственных раненых и поглощение их сердец. И, хотя, были реальны случаи, когда умирающих демонов добивали, поскольку помочь им возможности не было, равно как и тащить за собой, однако сердца, какими бы сильными они ни были, никто не трогал.
   Когда изменения закончились, я встал и огляделся. Караван представлял собой жалкое зрелище - один из скаргов был мёртв - его бок оказался разворочен, и внутренности лежали на песке вокруг него, среди барханов, образовавшихся при движениях конечностей - видимо, существо долго умирало и билось в конвульсиях.
   'Похоже, что во время нашего небесного боя, пара-тройка огненных шариков всё же долетела до каравана и проломила щиты, - подумалось мне, - Хорошо ещё, что балгор не успел выпустить ещё больше своего огня по нам!'
   Недалеко от меня приходили в себя Зарг, Карр и Лорн. Других крылатых демонов я не видел. Вокруг сновали оставшиеся члены отряда, но все они были пешими.
   -А остальные где? Те, кто атаковал этого урода?
   -Выжили только вы четверо, - ответил купец, - Остальные погибли. Я разделил сердце балгора на четыре части и раздал вам. Иначе в охране вообще не было бы летунов.
   Это было печальной новостью. Впрочем, как посмотреть. Оглядев своё тело, я понял, что этот бой не прошёл для меня бесследно. Если начать с изменений, то теперь я точно был гораздо выше и крупнее. Чешуя, покрывающая меня, стала заметно толще. Длина когтей увеличилась. Расправив крылья, я увидел, что их размах так же стал заметно больше. Мой резерв так же подрос. Не скажу что так уж сильно, но на треть точно.
   'На базе проверю, сколько теперь могу огня создавать, - подумалось мне, - Да и чем-то новым надо обзаводиться. Зарг, во время воздушного боя, получил огнём отнюдь не тем же способом, что балгор атаковал до этого - демон просто плюнул своим пламенем в атаковавшего!'
   Впрочем, кроме положительных изменений, были и отрицательные. Несмотря на все регенеративные возможности демонов и поглощённое сердце, на моём теле остались следы этого боя. В местах, где были раны, чешуя изменила свой цвет, став серой.
   Заметив мой взгляд, Мхаг произнёс:
   -Когти балгоров оставляют после себя шрамы, которые никогда потом не сходят. Можешь гордиться - не многие демоны могут похвастать такими вещами - выжить после схватки с подобным противником сложно...
   Как потом выяснилось, клетки с рабами, благо это были чистокровные люди, а не какие-нибудь экзотичные в этих краях существа, оказались раздавлены тушей упавшего скарга. Из всех, кто находился в металлических конструкциях, выжило всего трое. Их распределили между другими клетками.
   Сняв с убитого существа все вещи, караван продолжил путь. Добравшись до Шухрая, мы остановились там на целую неделю. За это время Лорн набрал новых бойцов, а мы с Заргом тренировались. У этого демона, в отличие от Лорна или Карра, проявился Дар огня. Он теперь тоже мог швыряться огненными шарами, однако резерва этого демона хватало лишь на три небольших шарика, после чего он сваливался от истощения. Так же в нём проснулись способности к телекинезу. Карр, который подобного развития не получил, бесился, но ничего, естественно, сделать не мог.
   Обратный путь прошёл так же спокойно.
   Оказавшись на базе, охранная группа принялась окончательно зализывать раны. Демоны тренировались, маги восполняли потраченные артефакты, использованные для постановки того самого гигантского щита, и сами лечились - на одной из платформ того самого скарга было аж двое волшебников, получивших серьёзные раны при попадании огненного шара балгора.
   Без рейсов и каких-то важных дел мы просидели почти месяц. Всё это время я и Зарг, а так же Лорн, ставший периодически участвовать в наших занятиях, тренировались как могли. Тут выяснилось, что после получения четверти сердца балгора я теперь мог создать десяток огненных шаров и не упасть от истощения. Сколько всего я мог их создать, мне было не ясно - мой резерв восполнялся теперь достаточно быстро.
   В телекинезе возникли существенные подвижки. Теперь я мог поднять один тяжёлый предмет массой в сотню килограмм, либо четыре, но их общая масса так же не превышала центнера. У Зарга в этом плане дела были явно хуже, однако он не унывал, говоря, что всё придёт с опытом.
   Спустя месяц, после памятной бойни, мы вновь вышли в рейс, ведя охраняемый караван.
   Всё это время я не просто так ходил с караванами. В каждом походе мне удавалось составить кроки, для моих последующих передвижений. Сделать это удавалось не часто, поскольку большую часть времени я находился в полёте вокруг каравана. Однако, решение пришло быстро - высчитав скорость скаргов и время движения, я прикидывал расстояние. Создаваемые кроки, по моей задумке, должны были пригодиться позже, когда я создам собственный отряд. Впрочем, до этого еще далеко - у меня ещё долго не будет должной силы и богатства для подобных дел.
   Перед выходом в очередной рейс мы, по уже сложившейся традиции, купили рабынь. Не стоит пренебрегать общением с противоположным полом. У нас, демонов, с этим особая проблема. Смертные не просто так называют нас детьми порока. Потребность в женщине у нас гораздо выше, чем у людей. Эта расовая особенность обеспечивает выживание нашего вида в тех условиях, что существуют в Нижнем Плане, где смертность колоссальна. Да и не хотелось выходить в путь, будучи неудовлетворёнными - большую часть времени члены группы были заняты тренировками, старательно повышая свои шансы на выживание в условиях пустыни, наполненной опасностями.
   Новый рейс, в сравнении с прошлым, оказался легкой прогулкой. В этот раз мы дважды сталкивались с грешниками. Оба раза, заметив их издали, Лорн отправлял сильнейших бойцов группы, каковыми после столкновения с балгором стали я, Зарг и Карр.
   Найдя двигающихся наперерез каравану грешников, мы, не приземляясь, атаковали их магией. Лично я предпочитал использовать свои возможности попеременно, чередуя плетения и пламя. Впрочем, магический резерв истощался достаточно быстро, поскольку после памятного преобразования существенно уменьшился, превратив меня в недомага, от чего приходилось довольствоваться огненными шарами и одним из недавно придуманных вариантов применения моей демонической силы - Потока Пламени. Эту идею я черпнул из схватки с балгором, когда тот буквально плюнул в напавшего демона огнем. Повторить этот прием у меня не выходило, однако, все же удалось создать аналог - поток демонического огня выходил из моих рук, расходясь конусом.
   Зарг, пользуясь своим Даром, метал по три Шара и прекращал атаки, Карр же и вовсе был ограничен магией.
   Когда с группами грешников расправлялись, мы возвращались к так и не остановившемуся каравану.
   Второй случай, при котором мы прошли по кромке, произошел уже в конце моей службы в группе, став причиной ухода. В тот день караван возвращался из рейса в Хухк. Этот город располагался почти на границе с Чистилищем, от чего риск нарваться на тамошних обитателей был велик как никогда.
   Двигался караван медленно. Скарги, доверху нагруженные сразу несколькими видами товаров, едва переставляли ноги. Лорн, видя это, шипел сквозь клыки. С такой скоростью, мы доберемся до базы не раньше, чем через месяц. Кляня жадность купца, демон рвал и метал. Счастье, что торгаш додумался взять большее количество припасов, вес которых скаргам скорости не прибавил.
   Через три дня после выхода из города, я стал замечать странности. Появилось ощущение чьего-то присутствия. При этом, гости испускали до боли знакомые тошнотворные энергии. Бесы!
   Осознав, кто явился по наши души, я передернулся. Эти твари вызывали у меня ненависть и омерзение. Оглядевшись, я понял, что остальные члены группы тоже на взводе. Демоны заметили появление тварей.
   Когда вокруг каравана почва начала вздыбливаться, открывая проходы, мы уже были готовы к бою. Впрочем, такого количества атакующих, никто не ждал. Несколько сотен бесов, под предводительством чертей, шли на нас пятью группами. Увидев их численность, я едва не застонал. Несмотря на усиление меня, Лорна, Карра и Зарга, а так же найм не самых слабых демонов, способных летать, с такой численностью нам не справиться. Даже в разы более могущественный балгор погиб, столкнувшись с противником более слабым, но превосходящим числом. А в нашей ситуации были еще черти, равные нам по силе, либо превосходящие нас.
   Приготовив плетения, мы стали ждать действий магов. Те не подвели. Их удар по площадям, выглядевший волной ало-черного потока, круговой волной разошедшегося от каравана, создал множество прорех в атакующих группах, сократив их численность почти на треть. Сразу после этого черти ответили своей магией, испускающей тошнотворные эманации.
   Щит, создаваемый артефактами магов, выдержал, но существенно ослаб. Почти сразу мы с Заргом атаковали ближайшего к нам черта. Оба огненных шара достигли цели, от чего летящую над землей тварь попросту разорвало при детонации. Атакующие на нашем фланге замедлились, а один из чертей и вовсе неподвижно завис в воздухе, чем мы сразу же воспользовались, сократив число наиболее опасных противников еще на одного. На этом наши успехи закончились, а Госпожа Судьба окончательно развернулась к нам своей филейной частью.
   Окутавшись дополнительными щитами, черти ответили целым потоком плетений и заклинаний, отвлекая магов на усиление собственной защиты, тем самым давая возможность бесам подойти вплотную и вступить в рукопашную, избежав весомых потерь. Впрочем, это им удалось лишь частично. Многие бойцы охранной группы тоже владели магией. И, хотя столь массовых заклинаний и плетений никто из нас не мог применить, однако, проблем бесам мы создали немало, старательно сокращая их численность.
   До оборонительного строя добралось не более трети бесов и только трое чертей. Остальные погибли еще на подступах. Впрочем, и тех, кто смог дойти до нас, хватало с головой. Пока пешие демоны дрались с бесами, поддерживаемые магами, Лорном и Карром, мы с Заргом сцепились с троицей чертей.
   С одним из них удалось справиться достаточно легко, заставив отвлечься на удары хвоста и пустив из руки пламя, мгновенно испепелившее его левую руку и крыло. Еще в воздухе добив падающую тварь, я получил рану в левую руку от второго черта, воспользовавшегося моей оплошностью и отвлекшегося от Зарга, который устраивал небесные пируэты сразу с двумя противниками.
   Начав поединок с новым противником, я пропустил появление нового участника боя. Четырехметровая крылатая тварь, чьи спина и хвост оказались покрыты массивными шипами. Внешне, пришелец соответствовал описанию дьявола. Алая чешуя, мощные крылья, на сгибах которых имелись длинные когти, и солидный костяной шип на конце хвоста. Глаза твари пылали зеленым огнем.
   К моменту его появления, почти все бесы, оставшиеся без прикрытия чертей, которых заняли мы с Заргом, оказались истреблены. Да и противник моего напарника тоже едва справлялся - хоть они и были равны по силе, демон оказался опытнее твари Чистилища.
   Появившийся дьявол серьезно изменил расстановку сил. Двумя ударами, к счастью лишь задевшими нас, он попросту расшвырял меня и Зарга, отправив на землю, а сам, вместе с оставшимися чертями атаковал группу Лорна. Пока мы пришли в себя и взлетели, от отряда уже осталась четвертая часть. Щит был уничтожен, а все скарги лежали мертвыми.
   Пока мы подлетели к месту схватки, обороняющимся удалось убить одного из чертей и ранить дьявола, что не особо повлияло на расстановку сил. Тварь из Чистилища практически не поддавалась воздействиям магов или ударам зачарованных клинков, от чего в ход пошли когти. Демоны старались действовать сообща, избрав тактику, при которой одни отвлекают внимание, а другие атакуют. После каждого такого нападения охранники старались разорвать дистанцию, не желая попасть под ответный удар, который гарантированно убивал. Трупы тех, кто не смог увернуться лежали вокруг дьявола, служа подтверждением смертельности этой твари.
   Подлетев к месту схватки, мы атаковали оставшегося черта, не ожидавшего этого. Он неподвижно висел недалеко от группы выживших магов, старательно поливая их заклинаниями, чем мешал разделаться с остатками бесов, так же вносивших свою лепту в эту резню.
   После того, как у магов оказались развязаны руки, они принялись добивать более слабого противника, а мы переключились на дьявола.
   Крылья твари уже были порваны во множестве мест, от чего пришелец не мог взлететь и воспользоваться всеми своими преимуществами. Зато мы своей мобильностью воспользовались сполна. Уже восстановивший свой пламенный резерв Зарг метнул четыре огненных шара, после чего отлетел в сторону - восстанавливаться. Я же предпочел начать кружить вокруг дьявола, стараясь попасть в его уродливую морду. Демоническое пламя, как выяснилось, прекрасно причиняло вред этому колоссу, не взирая на его иммунитет к обычной магии.
   Поняв, что я хочу ослепить дьявола, оставшиеся демоны начали действовать более нагло. Двое из них быстро расплатились за это своими жизнями, не успев увернуться от удара твари. Несмотря на множество ран, которые теперь затягивались не столь быстро, как это было в начале боя.
   В какой-то момент мне удалось попасть дьяволу в морду, от чего тот ослеп. Издавая дикий рев, тварь начала хаотично дергаться и скакать из стороны в сторону. Наткнувшись на труп одного из скаргов, дьявол упал на живот, растянувшись на раскаленном песке. Почти сразу, все выжившие бросились на него, быстро обступив и дав мне и Заргу задействовать наше пламя - хвост еще живого противника попросту смел первых трех напавших, превратив их тела в груды мяса и костей, отлетевших на несколько метров. Пока дьявол пытался встать, размахивая когтистыми руками и хвостом, мы с Заргом атаковали его огненными шарами и Потоком Пламени, поражаясь живучести напавшего на нас противника.
   Вновь выбывший из схватки Зарг снова отлетел на безопасное расстояние, а я продолжил атаки.
   Уже когда мой резерв оказался почти пуст, а дальнейшее продолжение магических атак стало опасным даже для меня, я спикировал на спину еще шевелящегося противника. Прижав своим хвостом хвост дьявола, я стал рвать клыками и когтями шею твари, желая оторвать голову. В этом мне стали помогать оставшиеся в живых демоны, которых оказалось лишь пятеро. Впрочем, даже в своем нынешнем виде уже умирающий дьявол остался опасен, что продемонстрировал, убив одного из нас. Вырвав правую руку у одного из бойцов, он полоснул того по грудной клетке, вскрыв ее своими когтями и выворотив внутренности. В следующее мгновение мне удалось добраться клыками до шейных позвонков и, вцепившись в них во всю силу своих челюстей, которые уже болели от напряжения, резко дернуться назад.
   Раздался противный хруст, и туша дьявола обмякла, испустив протяжный вздох.
   Оторвавшись от шеи твари и выплюнув отвратительную на вкус кровь, я распорядился:
   -Быстро переворачиваем его! И вырвите сердца у чертей. Их было пятеро! По одному на каждого из нас! Сердце этой твари тоже разделим!
   Быстро распотрошив поверженных противников и поглотив их сердца, от чего по нашим телам прошла волна изменений, мы принялись искать раненых, складывать убитых и решать, что делать дальше.
   Как выяснилось, из всей охранной группы выжило пятеро демонов-воинов да четверо магов. Из караванщиков уцелеть удалось лишь купцу и двум погонщикам. Все скарги погибли, а товар, что они везли, был испорчен.
   Распотрошив вещи противников и своих убитых, мы стали обладателями солидных средств. Причем в сумке дьявола было двадцать два камня душ, заполненных не известной субстанцией, принадлежащей явно не смертным. Кроме того, у него имелся запас пустых камней. Разделив все между выжившими членами группы, мы приступили к менее приятной работе.
   Собрав в небольшую кучу все то, что удалось спасти, маги активировали артефакт телепортации, перенеся нас на базу отряда.
  
  
   Подсчёт потерь привёл к печальному выводу. Мхаг, в результате нападения дьявола и его свиты, получивший весомые убытки, был вынужден серьёзно сбавить обороты в своей торговле. На ближайший месяц он собирался залечь на дно, желая приобрести новых скаргов, нанять бойцов и магов.
   Всё это время мы сидели на базе, периодически покупая рабынь. Из-за изменений в анатомии демонического тела, я был вынужден довольствоваться сексом в человеческой форме, старательно контролируя себя, поскольку мне не улыбалось вместо секса заниматься вскрытием девушек и получать на простыни фонтаны крови. Впрочем, привычка контролировать себя во время секса, позволила мне увеличить свой самоконтроль, что дало возможность расслабляться и получать удовольствие даже таким образом.
   Кстати говоря, я уже несколько месяцев, как окончательно перестал воспринимать себя человеком. Теперь, демоническое тело было для меня более удобным и привычным, от чего большую часть времени я проводил именно в этой своей ипостаси.
   Спустя месяц после бойни, я принял решение уйти. К этому времени Зарг, принявший на себя командование группой, что было вызвано смертью Лорна и Карра, смог набрать вполне приличных бойцов и магов, чему способствовал уровень уже имевшихся демонов, серьёзно усилившихся после употребления сердец чертей и дьявола.
   Поняв, что здесь мне больше делать нечего, я принялся обдумывать свою дальнейшую судьбу. Мне уже давно следовало получить метку круга, говорящую окружающим о моём положении в местной иерархии. Без этой метки с моей силой считались, но особых прав я не имел. И если в первые месяцы, когда я ещё был слаб, это особой роли не играло, поскольку ко мне, в любом случае, относились характерно, то теперь следовало позаботиться о собственном статусе.
   Задавшись этим вопросом, я начал расспрашивать выживших после памятной бойни демонов. Как оказалось, для получения метки требовалось сделать вполне элементарную вещь - отправиться в составе крупного войска на любую из границ Плана и там, в боях, доказать своё право на метку более сильным демонам.
   Такие походы редкостью не были, поскольку победители тех боёв получали весьма весомые трофеи в виде возможности поглотить сердца сильных чертей или, если демон изначально был более чем силён, то и дьяволов, либо в виде богатства, поскольку многие черти обладали внушительным арсеналом артефактов, продажа которых приносила неплохие средства в кошель победителей.
   Впрочем, риск расстаться с жизнью и душой, во время подобного мероприятия, был велик, от чего отправляться на границы мало кто рисковал. Из-за этого, владельца метки местной иерархии уважали, считая по статусу выше того, кто имел такую же силу, но вот меткой не обзавёлся. У демонов это считалось показателем не только силы, но и смелости и живучести и говорило о том, что даже более сильный демон рискует получить проблемы, связавшись с более опытным противником, прошедшим серьёзные пограничные бои.
   Без такой метки демонов не брали в дружины местных Лордов и крупные охранные отряды. Узнав это, я едва сдержал мат. Оказывается, когда я пытался найти себе работу в самом начале своего пути в Нижнем Плане, именно из-за отсутствия метки серьёзные личности не испытывали желания иметь со мной дела.
   Прикинув все за и против, я решился. Сейчас, когда я не столь слаб и неопытен, как это было в начале моего пути, шанс выжить в пограничном бою у меня гораздо выше. Да и метка у меня будет отнюдь не какого-нибудь слабака из низшего круга. Прикидывая свои возможности, я надеялся на средний круг.
  
  
   Узнав, где в городе находится пункт найма воинов для походов в приграничные районы, я распрощался с Заргом.
   -Если захочешь вернуться, - хмыкнув, ответил он после известия о моём уходе, - буду рад тебя видеть. Мне пригодятся сильные бойцы. А если ты выживешь в этом походе, то станешь ещё могущественнее.
   Покидал базу я спокойно и без проводов. У демонов такие вещи вообще не приняты. Никто не жалел о моём уходе и никто не радовался. Для здешних обитателей всё было просто - ты принял решение, ты за него и ответишь. Впрочем, прощаться и говорить спасибо, тут тоже было не модно и считалось слабостью.
   Весь путь от базы до пункта найма я прошёл в демоническом облике, от чего большинство окружающих демонов, значительно мне уступавших с силе и росте, предпочитало уступить дорогу. Более могущественные демоны, глядя на серые и алые полосы, оставленные на моей шкуре когтями балгора и дьявола, тоже не всегда продолжали свой путь. Некоторые из них, предпочитали не связываться с тем, кто смог выжить после столкновения с такими существами.
   На пункте найма меня встретил... балгор. Окружённый четвёркой абадонов, крылатых демонов, так же как и балгоры рождавшихся изначально могущественными, он заставил меня задуматься о вероятности выживания в грядущем походе. Однако, уже войди в пункт найма и выйти из него ни с чем, значило уронить свой престиж в Нижнем Плане. Слухи о чёрном демоне, покрытом следами столкновений с балгором и дьяволом, струсившим в этом месте, мгновенно станут достоянием демонической общественности и мне уже никогда не занять здесь достойного места.
   -Здесь записывают в пограничные походы? - спросил я, желая начать разговор.
   -Здесь, - кивнул балгор, внимательно меня изучая, - Смотрю, опыта у тебя хватает. Как моего собрата грохнул?
   -Он был молод и слаб. Опыта у него не было. Потому и удалось его убить.
   -Хм... Допустим. А Дьявол? - спросил демон, продолжая меня изучать.
   -Мы его толпой завалили, - не стал я кривить душой, - Правда, он был не один, а с пятью чертями и несколькими сотнями бесов, но нам тогда удалось вырезать большую их часть ещё до столкновения - маги постарались. А потом уже резня пошла. А с дьяволом справились, скоординировав действия и задавив массой.
   -Сколько вас было в отряде?
   -Семьдесят демонов и двадцать магов.
   -А выжило?
   -Пять воинов и шесть магов.
   -Не врёшь, - довольно кивнул балгор, - это хорошо. Ты принят в войска. Пойдёшь под рукой Кнеха, - показал он на абадона, стоящего справа, - Он отведёт тебя в казармы.
   -Как мне тебя звать?
   -Варнх, - назвался балгор, - Я владетель Бриима.
  
  
  
  
   Глава 4.
  
  
   Служба в войске балгора началась так же буднично, как и в охранном отряде покойного Лорна. Утром - завтрак в местной столовой, что располагалась недалеко от казармы. К слову сказать, казарма оказалась несколько просторнее, чем у караванщиков. Видимо, балгор, тем самым, показывал, что имеет большие возможности, чем какой-то купец.
   Впрочем, основной моей заботой вновь были тренировки. Здесь мне было куда проще развиваться, ведь с Заргом я уже давно сравнялся в силе, а вопрос владения клинком - дело опыта.
   В войско к высшему приходили достаточно сильные демоны. Кто-то из них был слабее меня, кто-то сильнее, кто-то таким же. Однако, надо заметить, здесь не было ни одного бескрылого. Все обитатели казарм, каждое утро выходящие на плац тренироваться с клинком, обладали довольно развитыми крыльями.
   Помимо возможности отточить свои навыки во владении мечом, балгор и абадоны установили щиты из материала, поглощающего магию. Так что теперь, помимо танцев с клинком, я мог и в магии тренироваться. Это было как нельзя кстати, поскольку давало серьёзные преимущества в будущем. Это на ранних этапах, когда нет ни силы, ни опыта, лучше уделять время чему-то одному. Однако, если суметь выжить в это несладкое время, то дивиденды окажутся весьма весомыми.
   Тренировались мы как на камнях плаца, так и в небе над ним. Так продолжалось почти три недели. За это время я успел узнать и начать оттачивать несколько новых приёмов в магии и владении клинком, хотя в совершенстве ими овладеть не успел, что и не удивительно - за такой короткий промежуток времени это не реально для любой расы.
   В конце третьей недели, когда все три казармы оказались забиты бойцами и магами, Варнх дал команду выдвигаться.
   Выход прошёл буднично и как-то незаметно для города - мы попросту построились в походный порядок вокруг каравана с припасами, состоявшего из трёх скаргов, и направились к воротам города, где нас пропустили без проволочек...
  
  
   Во время марша никто не рисковал нападать на четыре с лишним сотни не самых слабых демонов, ведомых пятью высшими. Впрочем, случись обратное, все скорее удивились бы. До границ этого слоя было далеко, а те шайки бандитов или грешников, что обретаются в пустынных районах между городами и их манорами, ну никак не могли представлять нашей небольшой армии какой бы то ни было угрозы - скорее лёгкую разминку.
   За время, прошедшее после бойни, учинённой дьяволом каравану, в котором я находился, мне удалось освоиться с новыми возможностями, от чего уверенность в высоких шансах на выживание и победу в грядущей компании у меня была отнюдь не иллюзорна. И, пускай, до высших мне ещё одень далеко, однако и нынешних сил вполне хватит для того, чтобы на равных драться с чертями, даже если их будет несколько.
   Подобный настрой был во всём отряде.
   К слову о нашем формировании. Нас разделили на четыре сотни, каждой из которых командовал один абадон. Моим командиром был Кнех. Он же занимался нашей подготовкой в период, когда мы сидели в казармах. За это время я смог узнать о нём не так уж и много. Достоверным было лишь то, что его возраст давно перевалил за отметку в тысячу лет, о чём свидетельствовали и его размеры, и аура и магический источник, переливавшийся как алым огнём демонической силы, так и Тьмой.
   Свой истинный характер этот демон нам не показывал, однако, один раз он всё же проявился, когда Кнеху в руки попал пленник. Откуда Варнху удалось раздобыть чёрта, было большой загадкой, однако, наш командир над этим не слишком раздумывал. Ещё на плацу, куда приволокли пленника, он устроил ему настоящий ад, если такое применимо к обитателю Нижнего Плана. К концу танца демона, черт был исполосован когтями. На его шкуре не осталось ни одного живого места. Впрочем, абадон прервал занятия и поволок уже изуродованную тварь в свою комнату, откуда ещё несколько дней раздавались дикие крики пытаемого.
   Этот эпизод стал для меня очередным напоминанием, о том, что я нахожусь не среди людей. Здесь и сейчас все мы подчиняемся балгору и его слугам, которые строжайшим образом следили за соблюдением порядка. Однако, это вовсе не значит, что по возвращению в город, все эти демоны будут со мной такими же приветливыми и спокойными в общении. Даже сейчас нет-нет, да и мелькали в рядах нашего воинства недовольные взгляды, наполненные ненавистью и злостью, то тут, то там раздавалось недовольное порыкивание или открытые тумаки. На эти мелочи абадона и балгор внимания не обращали, однако, для меня, это был повод задуматься. В последнее время я излишне расслабился, забыв, где нахожусь...
   До границы слоя мы добрались через пять недель. За это время наша небольшая армия успела зайти в несколько городов, в каждом из которых численность войска увеличивалась на сотню. Каждую новую группу вёл очередной абадон. В составе каждой такой группы имелся скарг, нагруженный припасами. В конечном итоге, к тому моменту, когда мы прибыли на границу слоя, нас было более семи сотен. И это не считая абадонов и нашего предводителя - Варнха.
   Построив демонов, наш командир, Кнех, начал давать инструктаж:
   -Сейчас мы пересечём границу, - начал он, - С этого момента быть в максимальной готовности. Чистильщики патрулируют свои приграничные районы, так что добрая встреча нам обеспечена в любом случае. Тем, кто владеет магией - рекомендую натянуть щиты. Остальным - использовать амулеты и артефакты.
   Последовав его совету, я натянул на себя сразу три щита, мгновенно опустошив магический резерв и оставшись с демонической силой. Впрочем, особого огорчения я не испытывал, поскольку энергии быстро восстанавливались. Здесь, в приграничном районе, помимо собственного источника, этому способствовали ещё разлитые в пространстве эманации Тьмы. Демоны вокруг меня так же спешно строили защиты. Тут-то и выяснилось, что большинство бойцов, в той или иной мере, владело магией.
   Удостоверившись, что все готовы, абадон подал сигнал балгору, ждавшему завершения приготовлений. После этого последовало новое построение - уже в боевой порядок. Теперь скарги с припасами шли в центре нашей миниатюрной армии, прикрываемые артефактами и сразу двумя абадонами и самим Варнхом.
   Спустя несколько минут после завершения всех передвижений, перед нами уже раскручивалась воронка гигантского портала, откуда веяло всё той же тошнотворной энергией.
   Не особенно торопясь, наше войско постепенно входило в образовавшийся проход. Первыми вошли два абадона и самые сильные бойцы их сотен, вслед за ними двинулись остальные воины. За каких-то десять минут мы перешли границу.
   Чистилище встретило нас чёрной землёй и гнилостным запахом. Воняло серой и чем-то похожим на сточную канаву. Скривившись, я предпочёл уменьшить возможности своего обоняния, чему не так давно научился. Сразу стало легче. Впрочем, большинство моих собратьев этого не умели и страдальчески кривились.
   Когда воронка портала захлопнулась, мы уже успели пройти несколько километров. Зачем балгор продержал его столь долго, мне было непонятно. Строить же догадки при столь скудном количестве информации я не решился. Тем более, что образ мышления у таких существ разительно отличался от понятного мне.
  
  
   Первые несколько часов наша армия двигалась без столкновений с местными. Однако, когда на горизонте показались стены какого-то местного поселения, нас всё же атаковали. Уже привычные мне бесы при поддержке чертей. Впрочем, в этот раз их было много. Не меньше восьми сотен. И, хотя, эти твари были в разы слабее, их численность всё же вызывала опасения. Да и черти явно были не новичками.
   Ещё издали заметив противника, войско перестроилось из атакующего порядка в оборонительный. Абадоны расположились в центре своих сотен, а Варнх остался с группой магов возле скаргов, служа нашим последним резервом.
   Схватка началась на правом фланге. Именно туда раньше всех успело одно из подразделений бесов. Впрочем, особого толка в их атаке не было. Если смотреть правде в лицо, то даже без абадонов и балгора у нас были весьма неплохие шансы с ними разделаться. Если, конечно, на горизонте не появится пара-тройка дьяволов. С ними нам будет весьма сложно справиться даже при нынешней численности и силе участников похода.
   Атака первого отряда бесов захлебнулась ещё на подходе. Сотня, стоящая на этом фланге, попросту применила весь доступный магический арсенал. Учитывая численность владеющих магией, а соотношение таковых здесь было, примерно, девять одарённых из десяти бойцов, урон, который удалось нанести противнику, оказался кошмарен. Три четверти атакующих остались лежать на чёрной рыхлой земле этого слоя. Оставшиеся бесы вступили-таки в рукопашную, но шансов справиться у них не было. Точно так же произошло и на прочих направлениях - везде мы атаковали магией. После чего встречали противника мечами.
   Среди демонов начали раздаваться крики о лёгкости похода, тупости бесов и чертей и трусости тех, кто не присоединился к нашей армии. Впрочем, абадоны быстро пресекли эти выходки. И было от чего - к нам летело больше сотни чертей. Вслед за ними грузно плыли в местном небе, цвет которого был мутно-серым, дьяволы.
   Помня прошлую свою схватку с одним из них, я приготовился взлететь, однако, абадоны приказали использовать магию против чертей и не мешать им разбираться с дьяволами.
   Прикинув соотношение сил, и, посчитав количество атакующих дьяволов, я вздохнул. На нашей стороне семь абадонов, а вот дьяволов оказалось десять. Уверенность наших командиров, конечно, серьёзно всех успокоила, однако нервозность осталась. Если любая из этих тварей доберётся до основной массы, то при такой плотности строя нам конец. Одного взмаха его громадной руки хватит для того, чтобы пяток-другой демонов превратился в груду мяса и костей. А двигались эти твари быстро. Даже удивительно, что при такой массе, они обладали подобной скоростью и не получали травм и увечий при излишне резких движениях.
   Как только до столкновения армий осталось порядка ста метров, абадоны взлетели в грязно-серое небо, атакуя дьяволов, а остальные демоны начали метать плетения и заклинания в чертей. Тут случилось то, чего я так опасался - один из дьяволов не стал устраивать небесные танцы с нашими высшими, а полетел к нам. Более того, он летел именно в ту часть строя, где был я!
   Прикинув все за и против, я подпрыгнул, использовав как всю силу имеющихся мышц, так и хвост, послуживший аналогом пружины, и, распрямив крылья, постарался с максимальной скоростью полететь ему навстречу. У меня был только один шанс справиться с ним - ослепить. Причём сделать это нужно с первой попытки, поскольку потом он уже не даст мне второй возможности.
   Ещё на подлёте я стал метать в него заклинания, старательно опустошая свой резерв. Однако, когда между нами оставалось всего несколько взмахов крыла, резко выпустил Поток Пламени, целя в уродливую морду дьявола. Сработало!
   Чувствовавший себя безнаказанным из-за неспособности моих плетений причинить ему вред, он даже не пытался увернуться от любых других атак. Усыпив обычной магией его бдительность, мне удалось подлететь достаточно быстро для настоящего удара. И он удался!
   Ослепший дьявол, получивший, ко всему прочему, ожоги рук и крыльев, камнем упал на рыхлый грунт, успев своей тушей создать неслабую по глубине борозду. Пользуясь тем, что бесы были заняты магическим боем с остальными демонами, я спикировал на него сверху, на ходу добивая огненными шарами и вторым Потоком Пламени. От моих атак, мышцы на спине, руках и хвосте у этой твари попросту выгорали. Добившись нужного эффекта, я окончательно приземлился и, перевернув тушу дьявола, вскрыл ему грудную клетку. Сейчас мне стоило воспользоваться прикрытием остальных демонов и поглотить его сердце. Потом оно уже потеряет свои свойства.
   Едва живая тварь даже не пыталась сопротивляться - нечем было это делать. Прогоревшие до костей конечности не слишком способствовали боевым возможностям любого демона. Вскрыв грудную клетку, я вырвал сердце дьявола и вцепился в него зубами, стараясь поглотить максимально быстро. Первые несколько секунд я буду беззащитен. Надеюсь, что никто не сможет воспользоваться моей слабостью - бесы схватились в магическом поединке с остальными демонами, а дьяволы заняты абадонами.
   Уже привычная волна преобразования с головой накрыла меня. Чувствуя, как изменяются кости, мышцы, чешуя, крылья и сухожилия, я испытывал невыносимую боль. Стиснув клыки, чтобы своим криком не привлечь ненужное внимание, я терпеливо ждал завершения процесса, затронувшего не только тело, но и внутреннее содержание. Это я сразу понял, как только смог внутренним взглядом окинуть свой резерв и источник. Не скажу, что стал самым сильным демоном этого Плана, однако подрос солидно.
   Как только процесс изменения подошёл к концу, я вылетел из-за дымящейся туши дьявола, прикрывавшей меня от его сородичей и основной массы бесов. Картина, увиденная мною, заставила резко передумать лезть вперёд и вернуться в строй.
   Абадоны и не думали уступать дьяволам, откровенно расправляясь с ними. В небе оставалось уже не девять, а лишь трое этих тварей. Остальные бесформенными кучами лежали на здешней земле.
   Как только я приземлился на своё прежнее место, демоны вокруг меня расступились, оставляя мне большее пространство. В глазах некоторых я видел удивление.
   Впрочем. Вопросов не последовало - в нынешней обстановке было не до того. Остатки чертей уже улетали в направлении города, а последнему дьяволу абадоны, так и не понёсшие потерь, давать уйти не собирались. Окружив его, они по очереди метали молнии, состоящие из огня. Приглядевшись к этому процессу, я сделал себе зарубку в памяти о том, что надо будет разобраться и попытаться повторить такой приём.
   Оставшийся дьявол долго не продержался. Его убили ещё в воздухе. Почти сразу. Абадоны разлетелись к тушам убитых дьяволов, начав вырывать сердца. Нам же никто не предлагал. Впрочем, никто и не лез - высшие были в своём праве, как до них я.
   Мой командир, Кнех, увидев разделанную тушу одного из дьяволов, покосился на целый строй, но ничего делать не стал.
   Кстати, кроме сердца, у своего противника я забрал ещё и кошелёк. Ещё в полёте, мне удалось его проверить, что вызвало прилив хорошего настроения. Пять полных камней душ. По местным меркам, это не так уж и мало. Приличный дом в любом городе стоит четыре таких камня. С учётом остальных моих накоплений - в скором времени мне удастся обеспечить себе надёжную базу, куда можно будет возвращаться. Главное, чтобы никто другой не мог там бывать...
  
  
   Посёлок местных тварей встретил нас плетениями и заклинаниями, которые метали местные маги со стен и башен. Как оказалось, здесь тоже имелись люди и нелюди. Большинство из них были магами достаточно высокой категории. Похоже, что мы нападём не на какой-нибудь заштатный никому не нужный городишко, а на что-то весьма важное для местных властей. Иначе бы тут не было такого количества охраны.
   Штурм города начался довольно своеобразно. Маги войска начали продавливать стационарную защиту, что было довольно проблематично. Вряд ли местные жители не использовали для обеспечения собственной безопасности Источники. К тому же, войсковым магам старались помешать защитники города, старательно рушившие все каналы энергий, пытающиеся найти бреши в куполе. Некоторое время ничего не происходило, но затем абадоны начали метать свои огненные молнии и сгустки демонического пламени в щит. Почти сразу несколько щупов магов смогли проникнуть внутрь, и в защите стали появляться бреши. В них мгновенно полетели заклинания и плетения остальных бойцов.
   Начавшаяся атака оказалась неожиданностью для защитников. Судя по всему, они искренне верили в надёжность щита. Что ж, сегодня я увидел очередное подтверждение извечной поговорки магов Рейса - идеальной защиты не бывает.
   Спустя ещё несколько минут, что-то произошло с основным каркасом щита. В него проник один из щупов наших магов, а затем тот попросту развалился. Почти сразу последовала команда атаковать.
   Тут-то и стало ясно, что из себя представляет армия демонов в атаке. Справиться с этим ни один мир Срединного Плана не сможет в принципе, какими бы ни были его маги. Семь сотен демонов, большая часть которых могла летать, рванула к стенам, защитники которых метали заклинания и плетения в атакующих. Впрочем, попасть в демона сложно. Особенно, если он умеет летать, а заклятие мага не имеет самонаведения. Наш строй не был настолько плотным, чтобы пущенные наобум плетения могли попасть хоть в кого-то. В тех же случаях, когда здешним магам везло, вдруг выяснялось, что у демона имеется либо своя защита, либо артефакт, создающий надёжный щит.
   Навстречу нам в воздух поднялись черти, однако, их было значительно меньше. Основную массу местных разумных составляют бесы, не обладающие крыльями. Среди взлетающих защитников обнаружилось и несколько дьяволов, однако, абадоны весьма быстро с ними расправились, не дав уничтожить простых бойцов. Впрочем, по какой-то причине, наш командир особенно сильно и не старался отвлечь на себя местных высших. Похоже, что смерть одного из дьяволов, произошедшая во время первого боя, дала ему понять - не так уж и беззащитна его сотня.
   С защитниками стен мы расправились достаточно быстро. Чертей тут было не меньше пяти сотен, а дьяволов почти два десятка. Однако наша численность и сила абадонов сделали своё дело. Да и не могли здешние твари атаковать нас всей своей массой сразу. Из-за растянутости обороняющихся по стенам, нам удалось избежать столкновения с крупным отрядом, состоящим из сильных противников.
   Как только удалось захватить ворота, наземная часть войска вошла в город.
   Дальше была зачистка города. Нашей задачей было вырезать как можно больше местных жителей. При этом никто не запрещал присваивать их богатства себе. Впрочем, в процессе обыска был риск получить в спину что-то смертоносное от противника сумевшего подобраться незаметно. Из-за этого, большинство демонов предпочитали провести зачистку, а уже потом заниматься грабежом.
   Я же, в числе немногих, направился в центр города к дворцу местного правительства. Там, как мне казалось, должна быть сокровищница и шанс вновь отведать сердце какого-нибудь сильного противника. Черти в этом плане мне уже не подходили. Прирост в силе дают лишь те, кто при жизни был значительно старше и могущественнее.
   Как оказалось, кроме абадонов и балгора, в центр направилось лишь четверо демонов. Варнх, увидев нас, усмехнулся и произнёс:
   -Не мельтешите под ногами. Если станете мешать - оторву голову на месте.
   Не верить его слову было тяжело. Впрочем, никто из нас и не собирался переть напролом, опережая высших. Впереди были такие противники, в прямом столкновении с которыми, у нас шансов на победу практически не было. Надеяться же на собственную хитрость или везение означало лишь одно - смерть.
   Оказавшись на центральной площади этого поселения, наша группа столкнулась с шестью дьяволами и каким-то странным высшим. Рост его демонической формы превышал шесть метров. Черная с алым переливом чешуя и характерные эманации выдавали в нём обитателя Чистилища. Но...
   -Проклятье! - вырвалось у одного из моих спутников, - Местный владетель! Силён, урод!
   Прикинув расстановку сил, я принялся готовиться к серьёзной драке. Для этого я сразу подвёл в своём теле максимально большой сгусток огня в левую руку, желая приготовиться к созданию Потока Пламени, а в правую поместил сгусток меньшего размера - для огненного шара. Остальные демоны убрали мечи и выпустили когти. От клинков тут проку не будет - не то у нас оружие, чтобы причинить вред даже дьяволам, не то что местному Лорду.
   Все приготовления заняли считанные мгновения, после чего заминка сменилась жестким поединком. Несмотря на присутствие местного владетеля, первым объектом атаки стал не он, а один из дьяволов, которого балгор вывел из строя одним плевком своего Пламени. Впрочем, сразу после этого он переключился на Лорда.
   В это время абадоны начали драку с дьяволами. Однако, несмотря на численный перевес, справиться не могли. Им мешали периодические атаки местного градоначальника, часто позволявшего себе отвлечься от Варнха на них.
   Видя такой расклад, я решился влезть в гущу этого сражения. Терять нам было абсолютно нечего - открыть портал обратно, без балгора и абадонов, никто не сможет. И если их убьют - нам в любом случае, придёт конец.
   Покружив некоторое время между дерущимися, я смог выявить самую подходящую для себя цель - один из дьяволов стоял достаточно далеко от местного Лорда. Он дрался с одним из абадонов. Рядом же лежали тела ещё двоих.
   'Похоже, что потери среди нас всё же есть!' - подумалось мне.
   Впрочем, сторонние мысли довольно быстро исчезли - им сейчас не время и не место.
   Подгадав момент, я метнул в выбранного дьявола огненный шар, а затем резко ушёл в сторону, уворачиваясь от сгустка непонятной смеси зелёного огня и Тьмы, который в меня кинул Лорд, заметивший вмешательство в ситуацию ещё одного противника. Однако, несмотря на его попытку избавиться от меня, моя атака всё же достигла цели - трёхметровый дьявол мало что получил серьёзную травму, так ещё и отвлёкся от абадона, мгновенно воспользовавшегося ошибкой противника.
   Я же, продолжая передвигаться по площади хаотично, явно раздражал и нервировал местного Лорда. Он всё чаще и чаще отвлекался на меня, от чего Варнх уже несколько раз смог нанести ему довольно весомые ранения. Впрочем, пока ситуация продолжала сохраняться патовой. Я не могу атаковать ни одного из дьяволов, не подставившись под удар Лорда, а он не может целиком сосредоточиться на Варнхе, поскольку тогда очередной дьявол окажется убит более многочисленной свитой балгора.
   Такое положение сохранялось в течение нескольких минут, однако, затем в бой вмешались и остальные демоны, пришедшие сюда вместе с высшими. Причинить существенный вред они не могли, однако внимание Лорда от меня отвлекли, что позволило метнуть огненные шары сразу в двух дьяволов. Одному повезло - ему опалило лишь крыло, а вот второму досталось гораздо больше - мой снаряд из демонического огня, попал ровно в затылок, от чего огонь попросту охватил его голову, причиняя боль и ослепляя. Рёв раненого дьявола, прерванный ударом Кнеха, который с ним дрался, резанул по ушам. Однако, дальше началось именно то, чего, как мне кажется, опасался местный властелин. Оставшихся дьяволов добили достаточно быстро, пока я и Варнх отвлекали внимание Лорда. После этого весь наш отряд атаковал его.
   Возможно, будь здесь на одного дьявола больше или нас несколько меньше, он бы справился. Однако, всё сложилось именно так, как сложилось. Скоординировав действия, мы начали свои атаки. Я и абадоны, били огнём, стараясь попасть в глаза. Регенерация этой твари была чудовищной, хотя её скорость постепенно падала. Впрочем, для смертельного удара хватило бы и мгновения ослепления. Этого самого мгновения Лорд нам давать не собирался.
   Порядком ослабевший и уже не такой быстрый, как это было в начале боя, он продолжал сопротивляться. Мы едва успевали уворачиваться от его атак. Впрочем, наш противник не мог уйти с траектории полёта всех огненных шаров и молний, что мы отправляли в его тушу. Тут его размеры играли явно против обитателя Чистилища.
   В какой-то момент, балгору удалось поднырнуть по руку лорда и нанести удар в район подмышки этого колосса. Причём он было не просто физическим - уже почти коснувшись тела противника, кулак Варнза окутался демоническим пламенем, а потом пальцы выпрямились, выпустив при этом длинные когти. Почти сразу же, тварь издала дикий рёв, а балгор отлетел от неё на несколько метров, уворачиваясь от удара локтём, на котором имелся тридцатисантиметровый шип. Постояв несколько минут, Лорд рухнул на камни площади. Почти сразу же, балгор спикировал на его спину и начал что-то делать. Приглядевшись к его манипуляциям, я усмехнулся. Демон изымал душу у ещё живого врага. Как оказалось, удар лишь парализовал Лорда, сохранив жизнь. Похоже, что именно этого и добивался наш вожак.
   Как только душа местного властелина оказалась в камне душ, который был больше моих раза в четыре, балгор посмотрел на нас и произнёс:
   -По возвращении, мы с тобой поговорим отдельно! Ты меня заинтересовал... Кстати, ты же за этим пришёл?
   С протянутой руки демона сорвался сгусток багровой энергии, мгновенно прилипший к моей ауре и растворившийся в ней. В следующую секунду меня уже во второй раз за сегодня скрутила боль. Однако, по сравнению с первым случаем, она не была такой уж сильной.
   Постаравшись держать себя в руках, я произнёс:
   -Это был чудесный бой! Благодарю за оценку моих действий.
   -Хорошо, - ещё шире улыбнулся демон, - Ты получил метку старшего круга. Твоих нынешних сил вполне хватает. Остальные, кто пришёл сюда, будут средним кругом!
   Вместе со словами, демон отправлял остальным бойцам такие же сгустки. В чём была разница, я не понимал, однако, в ауре после её изменения, багровых оттенков оказалось заметно меньше.
   -Рей, - окликнул меня балгор, - После того, как мы вернёмся на наш слой, ты отправишься в Бриим. Жди меня там, произнёс высший, - Вот кольцо-пропуск. Без него тебя не пустят в мой дворец. Тсах, мой генерал, определит тебя в казармы.
   -Как прикажешь! - коротко наклонил я голову, показывая, что уважаю его, и признаю старшим, но не собираюсь лебезить.
   После того, как балгор и абадоны покинули площадь, оставив нам тушу местного лорда, я вздохнул и, посмотрев на остальных демонов, произнёс:
   -Ну что, сердце будем делить. А то кого-то одного просто разорвёт.
   Естественно, что никто не стал возражать. В этих краях, благородно отказываться от подарков могли лишь дураки. А особенно, если вопрос касался приобретения могущества.
  
  
  
   Глава 5.
  
  
   В казармах войска Варнха я провёл две недели, прежде чем он появился. За это время мне удалось повторить молнию, что метали абадоны. Да и с местными бойцами вышло потренироваться на мечах. Когда же появился местный властитель, я сильно удивился. И было от чего!
   Сила балгора выросла почти на четверть, что для любого демона казалось несбыточной мечтой. Как именно он это сделал, для меня было и остаётся загадкой.
   Через два дня после приезда в город, высший принял меня в своё рабочем кабинете.
   -Итак, - без предисловий начал балгор, - мне требуются воины. Опытные, сильные и достаточно умные, чтобы уметь использовать собственные возможности и чужие слабости. Таковых среди демонов не так уж и много. Большинство жителей нашего слоя не отличается умом и сообразительностью, предпочитая выживать за счёт грубой силы и соблюдения иерархи. Во время боя я заметил, что ты отличаешься от большинства.
   -Да, высший, - ответил я.
   -Может, пояснишь? Мне любопытно кто ты.
   -Я родился не в Нижнем Плане, а в Среднем. И прожил среди людей большую часть своей жизни. При этом мне довелось учиться на офицера одной из тамошних армий.
   -Но ты здесь, - хмыкнул Варнх, - Что у вас там произошло? Ты не первый чёрный демон, что появляется в нашем Плане. Однако, большинство появившихся здесь подобных тебе, уже мертвы. У кого-то не хватило Силы, у кого ума, а кому-то не повезло нарваться на более сильного противника... Впрочем, ты тоже нарывался, но выжил и стал сильнее.
   -Я не знаю, что именно произошло, но демоном я стал не так давно.
   -А вот с этого момента ты всё будешь рассказывать максимально подробно, - напрягшись, произнёс балгор.
   Решив не скрывать свою историю, я поведал ему о своих злоключениях, что произошли в последние месяцы моей человеческой жизни. Смысла скрывать что-либо я не видел - Варнх был не тем демоном, с которым возможно подобные игры.
   Выслушав меня, высший на долго задумался.
   Весь разговор проходил в его рабочем кабинете. Здесь, он находился в человеческом облике. Я же, чтобы беспрепятственно попасть внутрь, так же был вынужден перекинуться. Благодаря этому, мне удалось увидеть эмоции на его лице. Демонические физиономии были малоподвижны и особой мимикой не обладали.
   -Знаешь, у меня складывается впечатление, что в твоём родном мире идёт большая игра, в которой участвуют самые разные силы, - начал балгор после долгих раздумий, - Изменения, что ты описал, для смертных и вовсе невозможны. Ни один маг не в состоянии провернуть такое. Превратить смертного в иную форму жизни, да ещё и более развитую... Изменить характеристики Дара... Это могут либо Силы и их слуги, либо архидемоны, которых в нашем Плане не так уж и много.
   Прервавшись, балгор вышел из-за стола и направился к окну. По пути он не выпускал из рук палочку-стило, служившую в этом мире аналогом ручек для магических самописцев. Крутя её между пальцев, Варнх стал у окна и, глядя на город, продолжил:
   -Судя по услышанному, всех вас, изменённых, кто-то целенаправленно отправляет сюда. Причём открыто никто цели и задачи никому не ставит и никакой помощи не оказывает, действуя по принципу - будем работать с теми, кто выживет.
   -Кто-то из моих собратьев смог дожить до сего дня?
   -Этого я не знаю, - ответил демон, повернувшись ко мне, - Я не лезу в дела Срединного Плана. У меня и здесь хватает дел.
   -Тогда зачем ты мне всё это рассказываешь?
   -Я хочу предложить тебе договор, - усмехнувшись, ответил высший, - Ты в течении тысячи лет служишь мне, после чего ещё на столько же остаёшься союзником. В качестве платы, я дам тебе знания и возможность за время службы стать в разы сильнее.
   -Для чего тебе это? - не доверять слову высшего значило оскорбить его.
   Впрочем, ситуация была своеобразна. Он мог выпытать у меня моё настоящее имя, после чего подчинить.
   -Если я тебя подчиню, - словно прочитав мои мысли, - то получу хорошего слугу, который никогда не станет союзником и не сможет развиться до той степени, когда станет действительно полезен. Всё потому, что подчинение тоже можно сбросить, если иметь достаточно могущества. С другой стороны, ты нуждаешься в силе и знаниях. При этом, твой потенциал в будущем мне не известен. Даже сейчас, ты, будучи моим добровольным слугой, станешь действовать лучше. А при твоём развитии, я получу ещё и весьма могущественную боевую единицу. Дивиденды же от союза с тобой, дадут мне многое...Если ты выживешь. А даже если и погибнешь - твоя служба сама окупит всё.
   -Что нужно делать? - спросил я, когда он закончил свою речь.
   -Порежь ладонь и не давай ране затянуться, - ответил демон, делая то же самое, - Мы проведём ритуал малой клятвы крови и Пламени. Он наложит на нас обоих обязательства, исполнить которые придётся в любом случае.
   Мы оба слили кровь в стоящий на столе кубок, после чего высший перемешал её своим кинжалом, а затем кровь тонкой нитью начала подниматься из сосуда и образовывать в воздухе сложный узор из рун, пентаклей и прочих символов, вовсе неизвестных мне.
   -А теперь повторяй за мной, - произнёс Варнх...
  
  
   Когда в глазах прояснилось, я всё так же стоял перед высшим. Крови нигде не было, а кубок был пуст. Впрочем, кое-какие изменения я в себе ощущал. В моей ауре появилась какая-то инородность. Изучив её, я понял, что это структура клятвы.
   -Завтра начнём тобой заниматься, - произнёс Варнх, - Судя по тому, что было в Чистилище, твоя подготовка отличается слабостью и хромотой.
   На следующий день Кнех и Варнх занялись моей подготовкой. Первый давал уроки фехтования, а второй владения магией. Сразу же стало ясно насколько я слаб в сравнении с высшими.
   Кнех учил меня довольно интересным методом. Он не показывал всей своей скорости, однако, двигался чуть быстрее меня, вынуждая прикладывать усилия для того, чтобы сравняться с ним. Однако, каждый раз, как я проходил очередную ступень в овладении своим телом и клинком, он тут же взвинчивал темп учебных поединков, вновь становясь быстрее.
   В плане техники Кнех высказался лишь один раз:
   -Учили тебя хорошо, но твои учителя не были демонами. То что ты знаешь рассчитано на смертных. Учить тебя с нуля бесполезно. Я просто буду вбивать это знание на уровень привычки и опыта. Других вариантов тут нет.
   Варнх же занимался со мной вечерами. Эти редкие уроки давали мне больше, чем все мое обучение в академии. Несмотря на то, что уделить мне время высший мог не чаще двух раз в месяц, скучать не приходилось. Знания давались сжато и коротко. Демон объяснял принципы той или иной техники и несколько раз показывал ее. Остальное время я практиковался в тренировочном зале, доводя применение полученных знаний до автоматизма.
   Так же мне удалось узнать, что же со мной случилось во время памятной схватки с молодым балгором.
   -Ярость, - начал Варнх, - Это одна из отличительных особенностей всех демонов. Она служит нам дополнительным источником магической и физической силы. Однако, не всякая ярость такова. Тебе повезло - в том бою это умение пробудилось весьма вовремя. Однако, обычно, все не так просто. Для того, чтобы повторилось все то, что ты поведал, нужна именно Демоническая Ярость. Чаще всего, спонтанно, она проявляется в ситуациях, когда твоя смерть близка как никогда, а отступить некуда. Подсознание снимает оковы разума с тела и души, давая на некоторое время силу, способную тягаться даже с высшими. Однако, в этом есть опасность.
   -В чем она заключается? - спросил я.
   -В состоянии Демонической Ярости расходуется энергия твоей души, - усмехнулся Варнх, - И если ты израсходуешь ее всю, то погибнешь.
   -А это можно тренировать?
   -Да, - ответил демон, - И саму ярость и резерв души можно развить. Впрочем, - добавил он, - Тебе еще долго не придется заниматься этим. Сейчас ты погибнешь, войдя в транс.
   Касаемо самой магии, то и тут были подводные камни. Оказывается, во время штурма города в Чистилище я видел лишь часть битвы - то, что имело внешние проявления. А была и другая часть. Когда Варнх принялся обучать меня азам этой магии, мои мозги едва не начали вылезать из черепа, где им резко стало тесно, а по чешуе прошелся холодок осознания того, что я не однократно был в миллиметрах от смерти.
   В какой-то момент я задал высшему давно интересовавший меня вопрос:
   -А почему ни ты, ни абадоны не стали брать сердце местного Лорда в Чистилище?
   -Просто потому, что в этом не было смысла, - ответил демон, - Достигая определённого уровня, мы уже не можем резко возвышаться за счёт такого способа. Это вызвано тем фактом, что для прироста могущества необходима разница в силе хотя бы в половину. То есть, убитый демон должен быть сильнее тебя как минимум на половину. В нашем же случае, такого не было и близко.
   -Тогда почему с ним удалось справиться с таким трудом?
   -Потому, что он был весьма опытным. И в силе нас превосходил не на пустом месте. За его спиной было несколько тысячелетий боёв, магически поединков и просто саморазвития. Рхаг, так его звали, был нашей главной целью. Сам по себе город не имел никакого смысла, равно как и его жители. Мне было приказано уничтожить его и забрать душу, чтобы он не смог позднее возродиться.
   -Да. Здесь, даже смерть может быть непостоянной. Если у тебя достаточно могущества, то после смерти ты можешь возродиться в качестве слабого демона, но с хорошим потенциалом. И если у тебя есть могущественные союзники или покровители, то тебе помогут восстановиться.
   Прикинув всех тех, кого мне довелось убить, я вздохнул с облегчением. Из могущественных существ этого слоя реальную опасность мог представлять разве что памятный балгор, оставивший на моей шкуре серые полосы.
   -Не стоит так дёргаться, - заметил мои метания Варнх. - те, кого ты уже успел здесь угробить, возродятся не ранее, чем через пять-десять лет. К этому моменты, ты уже будешь не таким уж простым противником. Да и они из-за смерти и возрождения окажутся не столь могущественными, чтобы сразу лезть в драку. А к тому моменту, как убитые тобой дойдут до нужной кондиции, ты уже и без меня с ними сможешь справиться.
   Успокоенный им, я продолжил занятия.
   Помимо обучения, я не прохлаждался в казарме. Группа, в которую меня включили, занималась патрулированием границ манора Варнха. Рутина, которая разбавляла мои ученические будни. Впрочем, периодически, она прерывалась на поимку одиночных демонов, досмотра караванов, чьи владельцы не имели специального маячка, оповещавшего о том, что у них есть разрешение на проход, либо убийства банд грешников, периодически забредающих в любой манор.
   Однако, идиллия, насколько она возможна в этом мире, была прервана очередной войной. В этот раз напали на Бриим. Началось всё довольно стандартно для этих мест - на пограничный патруль напали. К несчастью для меня, это был именно тот патруль, в котором я находился. Что ж мне так 'везёт'?
   Спасли нас две вещи. Во-первых, мы заметили их раньше. Во-вторых, напало на нас не всё войско, а передовой разъезд. Численность атаковавших была не такой уж и большой - всего-то двадцать демонов. Все они были крылатыми и обладали магией.
   -Отродья Чистилища! - выругался Мрар, один из демонов группы, выполняющий обязанности командира, активирую щиты, - Похоже, что сегодня повеселимся!
   Веселье нам было гарантировано. Наш отряд состоял из десятка летающих демонов. Все мы обладали магией. Впрочем, сейчас я не хотел устраивать воздушный бой, грозящий затянуться на неопределённое время... Хотя. Чего греха таить, было жуткое желание проверить свои нынешние возможности в таком бою. Однако, пересилив себя, создаю сразу десяток Пламенных Молний, как я назвал недавно созданное плетение на основе демонической силы, и бью по ближайшим к нам противникам. Сразу же создаю ещё десять огненных шаров и отправляю уже к новым целям, но атакующие нас пришельцы резко сменили траектории движения, а элементов самонаведения у моих примитивных творений попросту нет. Впрочем, сейчас не требовалось их убивать - противники, поняв, чем именно их атакуют, развернулись в том направлении, откуда прилетели.
   С обидой покосившись на меня, Мрар отдал приказ лететь к городу, попутно активируя амулет связи. Его обязанностью было сообщить о произошедшем ещё до нашего прилёта в расположение войск. Подтверждением того факта, что это будет именно нападение на город служило наличие иерархических меток. Демоны, обладающие ими, крайне редко опускаются до разбоя. В большинстве своём, они за большие суммы служат влиятельным высшим.
   Уже когда мы оказались в казарме, Кнех, появившийся крайне неожиданно, выдал короткое распоряжение:
   -Рей! Тебя вызывает Лорд!
   Явившись к Варну, я увидел высшего в компании остальных абадонов, которых в войске насчитывалось аж восемь, и троих неизвестных мне демонов. Это были хорки. Они так же относились к высшим. Сейчас все присутствующие имели человеческий облик и кто есть кто я смог определить лишь по аурам. К слову сказать, хорки так же были крылатыми, хотя в демонической форме больше смахивали на драконов, от чего перекидывались только тогда, когда возникала необходимость вступить в бой.
   Увидев меня, Варнх явно обрадовался. Махнув рукой на один из свободных стульев, он произнёс:
   -Присаживайся. Как только закончим, расскажешь о том, кто атаковал твой отряд и что вообще произошло.
   Высшие, сидевшие в кабинете на меня покосились, но никто не прокомментировал моё присутствие. Абадоны и так знали, кто я и почему буду тут присутствовать. А хоркам было откровенно плевать.
   После того, как драконоподобные демоны закончили свой доклад о магической безопасности, Варнх кивнул мне. Встав, я постарался рассказать всё достаточно сжато, описав кто, в каком количестве, с какими аурами и метками на нас напал и какими были их действия после нашей атаки.
   Выслушав меня, высший погрузился в раздумья. В этом ему никто из присутствующих не мешал. Варнх здесь главный, и ему принимать решения.
   -Рей, у меня для тебя есть задание, - произнёс демон, выйдя из задумчивости, - Ты отправишься в Шухрай. Тамошний Лорд мой союзник. Передашь ему послание. Скажешь, что тебе приказано получить у него ответ. Готовься к отправке. Кнех выделит тебе четвёрку в качестве свиты Вестника. Жезл и письмо получишь перед отправкой.
   -Сделаю! - коротко ответил я, поднимаясь.
   Отправившись в казармы, я решил взять с собой все свои скудные вещи и уже немалые накопления. Не известно, что может произойти в моё отсутствие, так что рисковать теми средствами, за которые я заплатил своей кровью и чужими жизнями, мне не улыбалось.
   Из казармы я отправился в кабинет Варнха, а потом, получив у него Жезл Вестника и конверт с посланием, в главную башню полуденных врат города. Там меня уже ждали Кнех и четвёрка крылатых полудемонов с метками Младшего Круга. Это были бойцы, принятые в дружину во время последнего набора. Кровь какого именно смертного народа текла в их жилах, я не знал, но наличие крыльев говорило о силе и возможностях их демонических предков. Магически все четверо были одарены, хотя и не обладали такой уж и выдающейся силой. Впрочем, для Свиты Вестника - вполне достаточно.
   -Кнех, - произнёс я, - Постараемся управиться быстро. До Шухрая полдня полёта. Если всё будет нормально - к вечеру вернёмся.
   -Хорошо, - хмыкнул демон, - Учти - связь у нас теперь только в пределах города. Кто-то блокирует работу амулетов при попытке связаться на больших расстояниях. Так что учитывай возможность перехвата.
  
   Полёт прошёл без эксцессов. Нас никто не перехватил, и никакой погони не было. Добравшись до границ Манора Шухрай, мы двинулись к самому городу. Уже на подлёте нас остановил отряд местной пограничной стражи.
   -Плохо работаю, - прокомментировал один из полукровок, - У нас бы за такое уже шкуру сняли.
   -Судя по слухам, местный Лорд столь могущественная личность, - ответил ему другой, - Что на него просто не рискуют нападать.
   -А как же грешники и бандиты? - возмутился первый.
   -Учитывая наличие здесь металлической жилы, городу плевать на караванщиков. Те кто хотят купить здесь металлы сами заботятся об охране своих тушек, - хмыкнув, произнёс второй.
   'Надо бы узнать их имена, - мелькнула мысль, - Впрочем, скорее всего они погибнут в будущем сражении. Так что смысла особого нет!'
   Приземлившись, оба наших отряда сошлись:
   -Кто вы и зачем прибыли сюда?
   Прежде чем ответить, я достал Жезл Вестника:
   -Я посланник Лорда Варнха. У меня срочное послание для вашего Владыки.
   Старший патруля кивнул и достал амулет связи:
   -Сообщите Лорду! К нему вестник из Бриима! Срочное послание! - убрав амулет, демон посмотрел на меня, - Мы проводим вас до врат. Дальше будут другие стражи!
   В чём нельзя упрекнуть демонов, так это в скорости решения проблем. По своей натуре эти существа агрессивные и нетерпеливые. Возможно, это вызвано анатомией и большим количеством гормонов, что постоянно бурлит в нашей крови, а, быть может, чем-то другим. В любом случае, в Нижнем Плане не существовало такого понятия, как бюрократические проволочки и всего того, что с этим связано. Срочные послания шли напрямую нужному лицу, а решением возникающих проблем занимались именно те, кто и должен это делать. Вызвано это всё было системой наказаний. А они были неотвратимы независимо от того, кем был провинившийся. Приказ главного не подлежал обсуждению и за его невыполнение, в лучшем случае, убивали. В лучшем потому, что смерть здесь являлась, скорее, избавлением, нежели наказанием - мастера по причинению боли и страданий знают своё дело более чем прекрасно. Наказуемые не получают непоправимых травм, чтобы не перестать быть полезными Лорду, однако, боль, которую им причиняют, в разы превосходит всё то, что в состоянии выдержать любой смертный. Из-за этого желающих прогневать властелина попросту нет, а любые срочные донесения или гонцы оказываются пред его глазами незамедлительно.
   Лордом Шухрая оказался хорк. Его аура говорила о том, что он уже давно пережил рубеж десяти тысячелетий. Могущество этого демона поражало даже несмотря на то, что, как и прочие представители его народа, он принимал нас в человеческом облике, сидя на обсидиановом троне.
   -Я слушаю, Вестник! - произнёс он.
   -Лорд Варнх передаёт Вам это письмо. Он приказал мне дождаться Вашего ответа, высший.
   Вскрыв конверт, хорк стал читать написанное. Лицо его сохраняло бесстрастность, хотя глаза пылали яростью. Похоже, что его чем-то задели. Вопрос - чем? И во что это выльется для нас?
   -Я услышал твоего господина, Вестник, - ответил после прочтения хорк, - Передай ему, что моя армия будет у стен его города уж сегодня вечером. Добавь, что я не упущу шанса закончить давно начатое. Варнх поймёт, о чём идёт речь. А теперь ступай, - произнёс он и взмахом руки открыл портал рядом с троном.
   Поклонившись Лорду, мы прошли через портал, который перенёс нас к вратам Бриима.
   -Вот это сила! - выдохнул один из полукровок, - Не напрягаясь сделать такой проход!
   -Когда тебе будет одиннадцать тысяч лет, посмотрим, как ты будешь такое делать, - хмыкнул другой.
  
  
   Отправив четвёрку полукровок в казармы к Кнеху, я направился в заклинательную комнату дворца Варнха. Благодаря клятве, я был в курсе, где он находится. В отличие от подчинения через Истинное Имя, клятва давала множество преимуществ обоим сторонам.
   -Что ответил лорд Аргах? - спросил мой господин, когда я вошёл.
   -Его армия будет у нашего города уже сегодня. Ещё он добавил, что не упустит возможности закончить давно начатое. Сказал, что ты поймёшь.
   Усмехнувшись, Варнх ответил:
   -Так и знал, что старый змей захочет разделаться с нашим общим врагом. Отлично.
   -Что-то ещё?
   -Да. Брось свои вещи в углу. Сегодня я буду учить тебя работать с душами и создавать горнов. Ты до этого уже дорос.
   Вот это было уже весьма и весьма хорошо. Горны - демонический аналог гомункулусов, создаваемых смертными магами. Естественно, что горны имели явные преимущества перед творениями из Срединного Плана, однако, сути это не меняло.
   Искусственные существа, созданные из тел смертных, в которые вселяется душа, подвергшаяся обработке. До сего дня мне даже близко было не ясно как протекает весь этот процесс.
   -Начнём мы с захвата душ и их поглощения, - произнёс Варнх, втолкнув в заклинательный круг одного из рабов, что кучей жались в углу комнаты, - Для этого надо обхватить своей Волей душу, как ты делаешь при использовании телекинеза. Смотри и запоминай. На следующем ты будешь практиковаться сам.
   Показав, что и как надо делать, Варнх удерживал душу в пространстве перед собой.
   -Повторяй!
   В точности выполнив всё показанное уже с другим рабом, который, как и первый, завис на силовых нитях в заклинательном круге, я так же стал удерживать душу перед собой.
   -Теперь помести душу в свою ауру, а затем создай там кокон вокруг души. Иначе, она будет пытаться вырваться.
   Следуя указаниям высшего, я поглотил душу, мгновенно ощутив образование постоянной подпитки.
   -В бою это тебе пригодится. Особенно в том, что скоро случится, - произнёс Лорд, - Чем ты старше и сильнее, тем крепче твоя аура и тем больше душ ты можешь удерживать одновременно. Они будут подпитывать тебя, пока не разрушатся. Этот процесс зависит от того, насколько много энергии ты расходуешь, и каковы сами души.
   Закончив, с душами, Варнх начал следующий этап.
   -Теперь о горнах. Для того, чтобы создать достойную оболочку требуется много материала. Тела смертных вполне для этого подходят. У нас уже есть два образца, - хмыкнув, добавил он, - Смотри. Их плоть подчиняется нашей Воле. Пропитай ею их ткани и они будут податливы тебе. Наблюдай и запоминай, как я это делаю!
   Тут два тела, под воздействием Воли Варнха сблизились и начали срастаться. В начале кожа, затем мышцы, кости и сухожилия. Потом настал черёд органов и нервных тканей. Всё это я наблюдал благодаря ещё одной демонической особенности, открывшейся во мне недавно. Мы можем видеть все тела живых существ насквозь в буквальном смысле этого слова. Возможность изменить восприятие даровала нам так же и умение наблюдать за всеми процессами тел смертных даже на уровне клеток. Подобными возможностями обладают в Срединном Плане лишь маги жизни. Однако, им это удаётся исключительно за счёт весьма сложных заклинаний или дорогостоящих артефактов.
   -Теперь попробуй изменить конечность, - распорядился мой учитель, когда закончился процесс слияния двух тел.
   Последовав его указаниям, я пропитал своей Волей конечность даже на клеточном уровне, после чего стал делать её короче, но массивнее. В конечном итоге у меня ничего не вышло - плоть расползлась в ... нечто непонятное.
   -Это нормально. Для создания полноценного существа важно учитывать всё в его организме. Законы анатомии никто не отменял. Это нам, демонам, дозволено нечто большее, - хмыкнул он, - Но это вызвано высокой плотностью слияния душ и тел. Здесь иначе.
   Вспомнив академический курс анатомии, я вздрогнул:
   -Каким же должен быть разум, чтобы удерживать столь сложный образ?
   -А не нужно его удерживать, - усмехнулся высший, - Образ может быть составным. При этом его можно делать весьма долго, оттачивая будущее творение до идеала. Хранить же образы можно в кристаллах.
   -Как же использовать эти образы? - спросил я, глядя на висящий в центре заклинательного круга кусок плоти.
   -Нужно пропускать свою Волю через этот образ, проецируя его на плоть. Тогда ты получишь задуманное. Попробуй создать образ того, что ты хотел получить и сделать всё уже более приемлемым образом.
   Последовав совету, я сотворил образ ноги. Достаточно короткой, но толстой. В образе были прорисованы сосуды, нервные узлы, мышцы, сухожилия, кости и кожный покров.
   В этот раз получилось значительно лучше.
   -Хорошо. Практика и заблаговременная подготовка - два ключа к созданию полноценных существ. Однако, это был первый способ. Второй заключается в том, что существуют готовые заклинания, позволяющие делать всё то же самое, но создавая лишь типовых существ. Эти же заклинания позволяют влиять на души, - в следующее мгновение в его руке появилась небольшая книга, - Это пример таких заклинаний, прочитаешь в свободное время, - передал он мне книгу, - Теперь дальше. Можно влить в заготовку кровь демона. Тогда создаваемая тварь будет в разы сильнее. Более того, велика вероятность, что используемая душа приобретёт качества демонической. Впрочем, этот процесс можно сделать полноценным, если знать некоторые нюансы. Например, если душа уже будет в теле, когда его станут пропитывать кровью. Прежде чем я покажу тебе это, мы поработаем с одной душой.
   Достав камень с довольно сильной душой, Варнх произнёс:
   -Этот смертный при жизни был магом огня. Его душа обладает качествами, позволяющими гарантировать способности нашего творения к магии огня. Однако, если я сейчас вселю душу в этот кусок мяса, пропитаю кровью демона и закончу изменения, то он станет обладателем полного комплекта демонических способностей. В первое время, они будут слабы и не развиты, однако, с практикой, станут довольно сильными. Впрочем, сейчас не о том речь. Протяни свою Волю в виде тонкой нити внутрь души. Только аккуратно - если ты будешь слишком неаккуратен, то душа может разрушиться.
   Выполняя инструкции Варнха, я стал проникать в душу. Как только процесс закончился, моё состояние изменилось. Я ощущал себя, свою душу, всё, что в ней хранится, своё тело и пленённую душу со всем её содержимым.
   -Отлично, - хмыкнул демон, - Теперь сотри его память. Оставь только навыки работы с огнём. Это ему пригодится.
   Ощутив едва заметное сопротивление, я выполнил указание учителя.
   -Теперь скопируй свои навыки движения, полёта, владения мечом, ухода за собой и знания о Нижнем Плане.
   Теперь действовать было сложнее. Внутри меня сопротивления не было, а вот в пленной душе... Впрочем, оно довольно быстро исчезло.
   -Навыки владения мечом я залью ему сам, - произнёс Варнх, - Да и на уровень мышечной памяти установлю. Это ты ещё долго сделать не сможешь. Теперь смотри что будет происходить дальше!
   С полки одного из многочисленных шкафов к нам полетел хрустальный графин, наполненный чёрной кровью демонов. Когда он оказался внутри заклинательного круга, кровь тонкой струёй поднялась из него, образовав в воздухе неподвижно висящую каплю.
   -Запоминай, Рей, - произнёс Варнх, - Это очень важное знание. Особенно для тебя!
   Да. Демон знал, о чём идёт речь. Ещё не закончившееся обучение этому умению, чётко дало понять - Фредерик обманул меня. Он мог вылечить мои глаза, но не стал этого делать. Почему? Пока, я не знаю. Впрочем, здесь ключевое слово 'пока'. Когда у меня будет достаточно сил, я задам ему ряд неприятных вопросов.
   Между тем, Варнх вселил душу в заготовку, после чего кровь покрыла её тонким слоем, постепенно проникая в ткани и пропитывая их. Спустя несколько мгновений, процесс изменений продолжился. У существа появились крылья, на пальцах проступили массивные когти, позади отрастал хвост. Через несколько минут на пол, на колени опустилось существо, похожее на молодого абадона, хотя размером оно не превышало меня в самом начале моего пути в Нижнем Плане.
   -Нарекаю тебя Стахом! - произнёс Варнх, вписывая в ауру получившегося существа это имя.
   -Да, мой господин! - ответил новоиспечённый слуга высшего.
   Повернувшись ко мне, демон произнёс:
   -На сегодня твоё обучение закончено. Готовься к грядущей битве.
  
  
  
   Глава 6.
  
  
   Выйдя из заклинательной комнаты, я направился в лавку артефактов. Мне требовалась сумка с пространственным карманом. В условиях потенциального краха этого города и его нынешней власти, унести тяжёлый рюкзак, набитый драгоценными камнями и артефактами, добытыми в боях, будет сложнее, чем небольшую сумку с пространственным карманом. Такой артефакт стоит не дёшево, однако, лучше потратиться на него, нежели потом лишиться всего.
   Найдя искомое, благо в Бримме за это время уже удалось научиться, вполне самостоятельно, ориентироваться, я вошёл внутрь.
   -Какие демоны! - произнёс полудемон, сидящий за стойкой, - Я рад видеть Вас, старший! Вы всегда приносите мне радость!
   Торгаши везде остаются торгашами. Даже здесь, в мире демонов, они верны себе. Можно сказать, что это профессиональная черта, перебивающая даже наличие рогов на голове и когте на пальцах.
   -И вам не хворать. Младший! - оскалился я в ответ.
   Причём мой оскал был явно натуральнее - я ненавидел этого торгаша. Не знаю почему, но с того момента, как увидел его в первый раз, в моей душе кипела жуткая ненависть к нему. Вроде бы, и причин нету, да поди ж ты - ненавижу. То ли всё человеческое во мне окончательно умерло, то ли ещё что-то... Но ненависть эта искренняя и ничем не замутнённая. И Нарим это чувствовал и старался не нарываться.
   -Мне нужен довольно дорогой артефакт, - начал я, - Причём срочно.
   -Смотря что, - осторожно ответил Нарим, - Некоторые вещи только под заказ могу достать. Прямо тут их просто нет.
   Предлагать мне что-то из списка запрещённого Варнхом он не рисковал - знал стервец, что я его ученик. Как и тот факт, что в дружине состою. Хотя со знаками отличия я по городу не ходил. Впрочем, с учётом того, что среди стражников мне часто доводилось наводить порядки, равно как и участвовать в зачистках местных трущоб (да, представьте себе, даже тут такие есть), не удивительно. Мест, где я засветился в качестве должностного лица, было много.
   -Мне нужна сумка с пространственным карманом. Можно кошелёк с изменяемым размером клапана или поясная сумка на изменяющим размеры поясе.
   Несколько минут Нарим обдумывал что-то. В это время я, в очередной раз, пытался понять причины своей ненависти. Что-то же её вызывает!
   -У меня есть то, что вам нужно, Рей, - произнёс он спустя несколько минут.
   -Судя по продолжительности размышлений, Вы за это что-то хотите очень много, - хмыкнул я, - Печально.
   Дёрнувшись, торговец побагровел.
   -Вы не так меня поняли! Просто по моим сведениям у Вас есть источник, захваченный у одного из чертей.
   Я задумался. Тот источник я так и не продал - лишь заблокировал, используя магию Тьмы. Несмотря на то, что после становления в качестве демона, тёмная магия стала во мне слабой и мало доступной, а в глубине этого слоя и вовсе исчезала, кое-что я всё же мог. Собственно, благодаря этому и удалось свести на нет излучение источника. Тогда я обдумывал способы его использования в качестве образца для своих опытов в создании огненных аналогов.
   -Значит, тебе нужен источник? - прошипел я, даже не пытаясь сдерживать себя.
   -Да, - сдавленно проблеял Нарим.
   В глазах полудемона, никогда не числившегося среди могущественных магов или великих воинов, плескался страх, ставший для меня настоящим бальзамом. Впрочем, избавиться от источника я собирался в любом случае. Раньше или позже - это был вопрос времени и не более того. Однако, раз уж выпал такой шанс...
   -Я захватил его в бою. И собираюсь исследовать.
   -Просто, столь ценный артефакт искомая сумка...
   -Ничто в сравнении с источником, - хмыкнул я, - Ты за кого меня держишь?
   -Я... Я вас не держу, - ответил опешивший Нарим.
   -Хочешь получить источник - отдашь мне сумку, доплатишь сверху. Причём полноценно. Можешь часть оплаты сделать одной-двумя рабынями. Не более. А цена его, если за вычетом сумки, остаётся ещё десять камней душ. Полных.
   Торговец очень качественно пытался симулировать судорожные попытки вдохнуть и возмущение. В принципе, я даже несколько снизил цену. Реально, он стоил в восемь раз дороже. Однако, и сумочка была не дешёвой. Обычно, такие артефакты стоили порядка сотни пустых камней душ. На такую сумму можно небольшую армию нанять. Оставшаяся часть камней - не самая страшная потеря. Главное - сохранить то, что у меня уже есть. А то я этот источник если и буду продавать, то долго и мучительно, поскольку покупатели для него вряд ли найдутся. Уж очень редкая это вещь.
   -Вы согласны? Или мне оставить источник себе? Мне он тоже пригодится.
   -Я согласен, - пробурчал Нарим, - Кроме камней, я предоставлю вам рабыню.
   -Только не надо говорить, что она будет стоить все десять камней, - усмехнулся я, - Ты прекрасно знаешь какова истинная цена источника. Так что не жульничай.
   Всё это я говорил, схватив торгаша за шиворот его рубашки. Возмущаться он не рисковал - знал, чем может закончиться. Правила иерархии никто не отменял, а если он начнёт брыкаться, я буду в праве его убить на месте, забрав всё содержимое лавки.
   Откровенно беспредельничать я не собирался, да и не мог. Ни Кнех, ни Варнх по голове не погладят за откровенный разбой в городе. Но приструнить завравшегося торгаша я вполне мог. Тем более, что особо криминального здесь ничего и не было.
   -Вечером я зайду за расчётом и принесу тебе источник.
   -Хорошо, Рей.
   Усмехнувшись, я покинул лавку. Страх торговца, источаемый им в тот момент, когда я схватил его за шиворот, доставил невероятное наслаждение. Не скажу, что мне нравилось доставлять кому-то боль или пугать. Нарим был исключением. Наверное, меня поймут если не все, то многие мужчины - бывают такие личности, которых грешно не вытрусить лишний раз и не напугать до кишечных колик. Они словно бы сами провоцируют такие ситуации своим поведением, внешностью и личностными чертами. И это не зависит от того является ли мужчина садистом или нет. И чем вызвано подобное явление я не знал, а строить версии не хотел. У меня и так хватало забот.
   Прикинув свои действия на ближайшее время, я усмехнулся. Амуниция готова. В ауре висят заготовленные и наполненные энергией заклинания, которые там остались ещё с момента дежурства. Между ними неподвижно завис кокон с душой, захваченной и поглощённой под руководством учителя. А всю методику его работы с горнами я запомнил. Благо, память демонов абсолютна, как, впрочем, и всех, в ком есть хоть капля магических способностей. Осталось лишь практиковаться. Но, как ни печально, у меня в ближайшее время попросту нет возможности практиковаться в этом направлении.
   Подумав, я отправился к суккубам. В Брииме эти демонессы содержали бордель. Девочки там были опытные и сильные, способные выдержать даже размеры моей нынешней демонической формы, чем я и собирался воспользоваться.
   Свернув в нужную сторону, я направился к борделю. Если в скором времени война, на которой меня могут убить, то лучше умереть удовлетворённым.
  
  
   Аргах со своим войском прибыл на закате. Я, довольный жизнью и суккубами, как раз вошёл в казарму, когда туда же явился Кнех и остальные абадоны. Увидев меня, он махнул рукой:
   -Рей! Смотрю, ты время не теряешь, - оскалил в подобии улыбки клыки этот демон, - Мы с тобой малость разминулись. Перед твоим прилётом Варнх дал мне возможность расслабиться.
   -А смысл перед хорошей дракой ходить с мыслями о женщинах? Лучше их хорошо отыметь, после чего спокойно сносить головы нашим врагам.
   -Тоже верно, - хмыкнул демон, - Не мужским же достоинством им по голове бить? А то мешать без женщин будет!
   Тупые и плоские казарменные шуточки, отпускаемые демонами, несколько подняли настроение обитателей казарм. Сейчас, в предверии крупной битвы, они очень даже помогали. Во всяком случае, смеющиеся демоны всё же лучше, нежели нервозныеи готовые начать драку сразу и без любого повода.
   Пока бойцы развлекались, я подошёл к Кнеху:
   -Я хочу отправиться в город. Нужно забрать у торговца артефакт и деньги.
   -У тебя пара часов есть. Аргах только что закрыл портал и теперь строит свою армию.
   -Аргах? Портал?
   -А... Ты не знаешь, - кивнул демон, - Он недавно создал переход для своей армии. Несколько минут назад они закончили переброску и теперь часть разбивает лагерь, а часть готовится к объединению с нашими подразделениями. Так что уже ночью выдвигаемся. Да... Варнх распорядился дать тебе отделение. Так что ты уже не рядовой. Плата и содержание тоже поменяются. Амулет-ключ получишь перед переброской. Так что готовь вещи к переезду, старшина.
   Старшина - звание в армиях демонов. И его аналог у людей тяжело найти. Армейская цепочка здесь проста. Рядовой, потом старшина потом десятник, потом полусотник, потом сотник, потом генерал, потом командующий. Командующий - властелин в маноре, кому, собственно, армия и принадлежит. При этом лестница подчинения была своеобразна. Старшине подчинялось отделение из четырёх воинов, десятнику - два старшины. Полусотнику - пять десятников. Сотнику - десять десятников. Генералу - десять сотников. А командующему столько генералов, сколько позволяла армия.
   -Тогда как вернусь - покажешь, кто будет в отделении.
   -Хорошо, - согласился демон, - Но с сегодняшнего дня ходишь со всеми регалиями даже вне службы.
   Кивнув Кнеху, я направился к выходу. Полученная новость приятно грела мою прогнивающую в этом мире душу. Хотя, как душа может прогнить? Не знаю. С другой стороны, не стоит обманывать себя. Мне здесь нравится. Местные законы и суровая жизнь дают возможность быть собой. Если будучи смертным, я был ограничен кучей правил и условностей, то здесь всё оказалось иначе. Нижний План отличался от того, что про него рассказывали жрецы культов моей родины. Какие котлы для грешников? Какой хаос? Какое Вселенское Зло? Какие планы о захвате вселенной?
   Ничего этого тут нет и в помине. Жизнь как жизнь. Такая же, какой она была у смертных многие века назад, до появления аристократов, торговых компаний, правовой системы... Здесь есть лишь два закона - Силы и Слова. В этом мире каждый может ровно столько, сколько может дать ему его могущество. Но при этом надо отвечать за свои слова и поступки. И если ты не достаточно силён для этого - сиди тихо и не рыпайся.
   Дойдя до лавки Нарима по остывающим после дневного жара улицам, я остановился, вдыхая всё ещё раскалённый воздух. Всё же, тут хорошо. Пускай даже воздух тут не понятен и странен, но он хорош. Возможно, это из-за того, что я научился ценить жизнь. Постоянно двигаясь по кромке, когда смерть дышит в затылок, жизнь уже не кажется столь плохой, как кажется всем эти бесящимся с жира аристократкам и сопливым малолетним дурам из моей родины. Это они чуть что - сразу режут себе вены. Сами лезут к мужчинам, потом же, когда вместо выдуманной любви получают только секс, начинаются истерики и нежелание жить... Дуры. Не понимающие всю её ценность, дуры. А все эти пафосные аристократки, утверждающие, что у них депрессия и им тяжело жить? Ах да, у них тяжёлая работа! Они устают на балах и прочих светских раутах! Глухо зарычав, я встряхнулся. Похоже, что прошлое во мне отмирает, уходя в лету вместе с тем, кем я был когда-то. Уже почти год как я живу в Нижнем Плане. И глупо не понимать и отрицать очевидное - я теперь демон. Не вампир, понятное дело, но демон. А если какой-то урод вздумает меня приравнять к этой мелкой кровососущей падали - сам на лоскуты порву!
   В лавке Нарима было странно. Какой-то непонятный мне фон говорил о том, что здесь побывал кто-то светлый. Или даже находится. Впрочем, в торговом зале пока никого, кроме меня, не наблюдается. Решив привлечь внимание Нарима, я провёл кончиком когтя по металлическом столу, вызвав жуткий скрежет, который даже меня вывел из себя. Впрочем, к моему удовольствию, Нарим его тоже услышал. Выскочивший в зал полудемон выглядел напуганным и удивлённым. В руках у него имелся самовзводный арбалет.
   -В кого ты стрелять собрался? - спросил я, - Решил забрать источник не рассчитавшись?
   При этом я создал в правой ладони шар из демонического пламени.
   -Ни в коем случае! - затараторил Нарим, - Сейчас много бродяг, которые могут меня ограбить! Вот я и беспокоюсь!
   -Убери свою игрушку!
   Торговец мгновенно выполнил указания и с видом смертника стал наблюдать за тем, как я погасил своё пламя.
   Успокоившись, торгаш произнес:
   -Я все приготовил. Сумка и камни у меня. Вы принесли источник?
   -Да. Или ты сомневаешься в моем слове?
   Нарим съежился. Еще одно слово в таком ключе могло привести к проблемам. Ни один демон не потерпит подобного недоверия к сказанным словам.
   -Я не сомневался в Ваших словах, старший, - произнес полукровка, - Мы друг друга не поняли.
   -Хорошо. Тогда приступим к обмену.
   Сумка с пространственным карманом мне понравилась. Будучи поясной, она легко была прикреплена на пояснице. В ткань, помимо массы неизвестных плетений, были еще и чары укрепляющие ее. Чудесная работа.
   Отсчитав десять камней душ, торговец уставился на меня. Я же, хмыкнув, достал из рюкзака кристалл с источником и снял с него кокон, от чего тошнотворные энергии начали разливаться вокруг нас.
   -Верните изоляцию, - сморщившись, попросил Нарим, - Иначе сюда весь город сбежится.
   Не став спорить, я выполнил его просьбу, мельком подумав, что эманации света, видимо, остались тут точно таким же образом.
   После завершения сделки мне требовалось не только переложить все свои вещи, но и закончить дела по переезду в новую комнату и получению всего того, что связано с должностью старшины - регалии и отделение.
   В казарме, куда я прибыл довольно быстро, царило оживление. Воинам выдавали зачарованное оружие, новую броню, а маги выкатывали на плац колесные стенды с тяжелыми стационарными артефактами, используя для этого рабов-орков.
   Покосившись на последних, я хмыкнул. Орки, в отличие от людей, обладали высокой массой тела, развитой мускулатурой и несли в своей крови частицы демонической силы. Их народ вообще создавался в качестве слуг одним из древних лордов. Тот мастер вел захватнические воины, присоединяя к своему манору целые миры, избрав политику вооруженного нейтралитета в Нижнем Плане и активной экспансии в Срединный План. В тот период, народ орков активно заселялся в миры смертных, неся с собой культ своего создателя. Тогда ему удалось утянуть в наш слой более десятка миров, убив их младших богов и усилившись за счет их сердец.
   Успехи сопутствовали ему более тысячи лет. Причем союзники, привлеченные возможностью захвата множества душ, сырья, золота и драгоценных камней, оказывали существенную поддержку, позволяя тому Лорду не беспокоиться о безопасности манора в Нижнем Плане и участвовать в боях с богами. Впрочем, после переноса в Нижний План целого слоя Срединного Плана, Стихии и Силы, совместно со старшими богами, начали с ним войну. Ее итогом стал крах древнего Лорда и его союза. Впрочем, та война дорого обошлась обитателям Верхнего Плана. Половина старших богов погибли еще во время битвы с Лордом и его союзниками. Остальная армия светлых подверглась атаке со стороны прочих маноров нашего слоя - демоны оказались возмущены столь наглым вторжением в свою вотчину и устроили настоящую резню. Двадцать четыре Младших Лорда, семь Повелителей и один Хозяин напали на двигающихся к границе плана светлых. С учетом того, что их армия состояла из людей-паладинов, аватар и эльфов, серьезно ослабевших после первой битвы, результат оказался закономерным. Из полутора миллионов смертных и двухсот богов и Стихий, в верхний план вернулись лишь стихии, семеро ослабевших божеств и лишь несколько аватар. Ни один смертный не смог покинуть Нижний План.
   После этого был заключен договор, согласно которому демоны не лезли в Верхний План, а боги, Силы и Стихии в Нижний. Срединный же План оказался нейтральной территорией, где каждый народ сам решал, кому поклоняться.
   Напоминанием той эпохи служат эльфы и орки. Обе эти расы были созданы для поглощения миров и распространения культов. Разве что первые являлись творениями одного из светлых.
   Сейчас, глядя на орков и вспоминая эту историю, я понял, что они являются идеальным материалом для создания достаточно сильных горнов.
   "Надо будет узнать у Варнха все детали по этому вопросу, - подумалось мне, - Не один я такой умный. Наверняка уже были подобные попытки".
   В казарме я нашел Кнеха, следившего за выдачей его сотни оружия и амуниции из комплектов боевого времени.
   -Ты вовремя, - начал разговор высший, увидев меня, - Вот амулет-ключ от комнаты. Быстро переноси вещи. Твое отделение будет тебя ждать на плацу у входа. Символ - Коготь Неба.
   -Понял, - ответил я, забирая ключ.
   На артефакте красовалась руна Уруз. Поднявшись на второй этаж офицерского корпуса, и, найдя дверь с такой же руной, я вошел в свое новое место жительства.
   Оказалось, что даже простой старшина живет в разы лучше рядового. Первой комнатой оказался кабинет с тремя дверями. Первая вела в спальню, вторая в санитарный узел - спаренные туалет и ванна, а третья в заклинательную комнату.
   Кабинет оказался обставлен довольно качественно. Стол в форме буквф "тау". С широкой стороны было массивное кресло, напротив него, вокруг длинной части стола, имелись четыре тяжелых стула. Вдоль одной из стен стояли пустые книжные шкафы, такие же массивные, как и вся мебель в этой комнате.
   Бросив на один из столов пустой рюкзак и одев браслет с гравировкой в виде когтистого крыла, я покинул помещение. Не стоит опаздывать.
   Отделение, как и сказал Кнех, ждало меня на плацу. У каждого так же были браслеты с символом Небесный Коготь. Вся четверка оказалась крылатыми демонами Младшего Круга без примесей чьей-то крови. У всех были слабые способности к темной магии, а у одного еще и демонические возможности оказались неплохо развиты.
   -Отделение! - начал я, - Меня назначили вашим старшиной. Вы можете звать меня Реем. Теперь назовитесь.
   -Эрохг, - произнес самый сильный из них.
   -Тхамх, - представился второй.
   -Эрног.
   -Рсух.
   -Отлично, - ответил я, - Сейчас ждем старших. По поводу небоевых вопросов и тренировок будем разбираться после грядущей битвы. Во время боя держитесь рядом со мной. Действуем по схеме "Пик". Если я сцеплюсь с кем-то сильным для вас - прикрываете мне тыл и фланги от слабых.
   -Мы тебя поняли, - ответил за всех Эрохг.
   Спустя десять минут ожидания появились старшие и высшие. Демоны Старшего Круга были полусотниками и десятниками. Высшего - сотниками. Каждый отдавал приказы своим подчиненным, а те передавали их по цепочке ниже.
   Тут нас ждал сюрприз - к нам подошел Кнех:
   -Рей, - произнес высший, - Ты подчиняешься напрямую мне. Это приказ Лорда.
   -Я понял. Какова наша основная задача?
   -Вы должны будете выявить и ликвидировать войсковых магов по левому флангу. До начала активной части сражения держитесь вдалеке и не проявляйте себя. Как только основное войско сойдется в рубку - сразу приступайте.
   -Трофеи?
   -Не особенно увлекайтесь - просто так вам веселиться явно не дадут.
   -Ясно. Когда и куда нам выдвинуться?
   -Через двадцать минут отправляйтесь. Вот карта. Место ожидания уже отмечено. Ориентир - Башня Павших. Только в нее не суйтесь - там уже установлены ловушки.
   -Понял, - ответил я, - Готовьтесь к отправке, - обратился я уже к своим подчиненным...
  
  
   Прибыв на место, мы залегли в песок, использовав телекинез для того, чтобы прикопать себя. Амулеты сокрытия, присутствующие в комплектах амуниции боевого времени, надежно спрятали наши ауры и энергии от магического сканирования. Дышали мы через специально взятые с собой трубочки, кончики которых на локоть выходили из песка. Началось ожидание.
   Лежать в песке, ожидая нужного момента, тяжело. При этом ещё тяжелее делать это, зная, что где-то рядом бьются другие, а ты сам не можешь вкусить этот жар битвы, упоение яростью и злостью, придающих силы и скорость.
   Сейчас, я как никогда понимал урождённых демонов. Вкусив все чувства настоящего обитателя этого Плана, каковым я теперь являюсь, уже не хотелось от них отказываться. Сила и могущество опьяняют, а жизнь становится яркой, когда ходишь по кромке. И, хотя, нет ничего романтичного в битвах и смертях, но сам факт того, что ты выжил, даёт невероятные ощущения.
   Через несколько часов ожидания вдалеке послышался шум нарастающего сражения. Когда он перестал усиливаться, я дал команду вылезти из песка. Сейчас, когда основное внимание магов и войсковых командиров сосредоточено на сражении, мы вполне можем подобраться к магам и ударить. Главное суметь незаметно приблизиться к ним и удрать с места сразу после их ликвидации, не дожидаясь аплодисментов благодарных зрителей со стороны вражеского войска.
   Выбравшись из песка, который, к счастью для нас за вечернее время успел остыть, мы поползли в направлении места битвы. Иным методом нам не пробраться к магам.
   Почти сорок минут мы добирались до основного лагеря противника. Именно там и засели войсковые маги атакующих. Впрочем, просто так к ним было не подобраться - вокруг ходили патрули, а каждые двадцать шагов стояли дозорные. Палатка магов, выделяющаяся из общего их числа усиленным магическим светом, стояла в самом центре. Впрочем, стоило нам проползти под купол, установленный над лагерем, как сразу стало ясно - защиты на самих магах просто нет! Общий купол имеет потрясающую мощь, вокруг лагеря бродит несколько сотен патрульных группу по пять демонов, а сами маги, сидящие в центре всего этого - беззащитны, аки младенцы!
   Устроившись недалеко от лагеря, между барханами, мы начали обдумывать, что делать. Лично я был за то, чтобы ударить по магам с дистанции чем-то мощным и уйти.
   -А, может, их алхимической бомбой порадовать? - поинтересовался Эрохг, - Кидаем такие бомбы. Они мощные. Для улучшения полёта используем телекинез. На том разговор закончен.
   Некоторое время я обдумывал услышанное. Эрохг предложил дельный вариант. Магию, ведь, засекут сразу. А вот низко летящие бомбы - вряд ли. Подкинуть их телекинезом повыше... Вот только всплеск демонической силы засекут быстро. Впрочем...
   Оглядевшись, я понял, что ситуация для нас очень даже выигрышна. Маги заняты войском Бриима и союзниками, охрана состоит из далеко не самых сильных демонов, большинство из которых всплеск Воли не увидят... Почему нет?
   -Достаём бомбы! - распорядился я, - Метаем одновременно. Я подхвачу Волей и наведу.
   Подождав, пока все бойцы приготовятся, я произнёс:
   -Давай!
   Как только снаряды оказались в воздухе, я захватил все пять коробов с алхимической начинкой, мимоходом отметив, что взрыватели тут такие же, как и на родине, направил их по дуге к палатке магов, отпустив на середине полёта.
   В этот момент один из охранников увидел их и открыл рот, чтобы закричать, но Тхамх метнул один из своих кинжалов, попав тому в горло. Звук падающего тела был уже не слышен - палатку с магами, как и всё в радиусе двадцати шагов, просто разнесло. Пятеро демонов, стоявших вокруг неё и имевших метки старшего круга, так же прекратили существовать.
   Бледно-голубое пламя алхимического взрыва озарило пустыню, выхватив из уже наступившей темноты массу деталей - охранников, падающих на остывший песок, загорающиеся палатки, кострища рядом с шатрами, какие-то ящики... Спустя несколько секунд после первого взрыва, одна из загоревшихся палаток так же взорвалась. Видимо, там было чему детонировать.
   Несколько мгновений я наблюдал за мельтешением демонов и полудемонов, возникшем в лагере, где часть шатров и платок уже загорелась. Скарги, стоявшие недалеко от второй взорвавшейся палатки, вдруг взбесились и начали топтать всех, кто попадался на их пути.
   -Удачно вышло, - хмыкнул Рсух, - Может, порезвимся, командир?
   Прикинув варианты развития событий, я отрицательно покачал головой:
   -Нет. Сейчас уходим. Нам надо помочь основному войску.
   В этот момент в другой части лагеря начался бой. Кто-то применял демоническое пламя и тёмную магию, а в ответ ему, судя по моим ощущениям, летело что-то светлое. Это было уже сюрпризом. Светлые маги смертных не суются на Нижний План. Максимум что их тут ждёт - рабство. И это в лучшем случае.
   -Планы меняются, - произнёс я, - Надо вмешаться. Светляков, по возможности, брать живьём!
   Как только мы вскочили, на нас сразу же обратили внимание охранники. Впрочем, их хватило ненадолго. Демоническое Пламя с боевыми плетениями быстро привели их в нужное нам состояние - горизонтальное и без признаков жизни.
   Впрочем, особо сильного сопротивления мы не встречали - бойцов в лагере сражающейся армии было мало. Большинство из них оказались лишь обозниками, которых в бою редко кто использовал по причине малого боевого опыта и несколько хромающей подготовки.
   Когда мы добрались до места магической схватки, магический бой ещё продолжался, что меня удивило. За такой промежуток времени средний маг точно бы выдохся. К тому же, все группы, которые были отправлены на поиск и ликвидацию войсковых магов, состояли далеко не из слабаков. С кем же надо было сцепиться, чтобы поединок продолжался до сих пор?
   Как оказалось, что наши соотечественники дрались... С обитателем Верхнего Плана! Неслыханно! Прямое нарушение древнего договора!
   От удивления, я не рассчитал количество энергии, вложенной в очередное плетение демонической направленности и попросту снёс сразу несколько палаток, задев и ту, в которой находилась ещё одна группа магов.
   Светлый был Архоном. С большими, смахивающими на стальные, крыльями. Высокий рост - выше двух метров точно, и нечеловечески правильное лицо... Эта правильность и бесчеловечность делали архона невероятно жутким существом. Полное отсутствие эмоций вызывало отвращение, а отсутствующий взгляд и вовсе говорил о том, что с его психикой не всё в порядке. Впрочем, вменяемый архон не оказался бы тут - в полевом лагере демонической армии, где ему быть, вообще-то, не положено.
   Самое интересное, что обитатели лагеря его не атаковали... Хотя, они и нас уже не атаковали.
   Когда моё несколько неудачное плетение подпалило палатку с магами, Эрохг метнул в неё оставшуюся у него алхимическую бомбу, а я сцепился со светлым. Остатки второй группы, с которой и сцепился непонятный светляк, так же не сидели в стороне. К моему удивлению ими командовал Кнех.
   Увидев нас, он явно обрадовался. Во всяком случае, на его невозмутимом лице появилось некое подобие улыбки. Вместе с тем, пока группа высшего активно пробовала на зуб щиты архона, он сам готовил что-то из того арсенала, что мне ещё предстояло освоить - незримые для простых демонов плетения Демонической Воли, которая и сама по себе являлась мощным оружием.
   Когда из рук Кнеха вырвался луч багрового света, от которого так и исходили волны Ярости и Ненависти, я приказал своим бойцам залечь. Это было ещё хуже. Магия высших демонов, помноженная на Демоническую Ярость. Страшнее этого плетения мне видеть ещё не доводилось.
   Щит архона лопнул со звуком разбитого стекла. Затем луч разворотил грудную клетку выходца из Верхнего Плана. Вместе с тем, он начал проникать в его тело и разрушать организм. Спустя несколько секунд, светляк рухнул на раскалённый от буйства алхимического пламени и магии песок. Его тело продолжало разрушаться. В какой-то момент я понял - он ещё жив. Возможно, будь здесь кто-то подобный ему, архон выжил бы. А так... Непонятное плетение Кнеха рушило организм и тонкие тела светляка, а вокруг него расплывались энергии боли и запах страха и страдания. Похоже, что светляк только теперь понял, что таким как он в этом месте не стоит появляться.
   -Ты вовремя, - произнёс высший, подходя к нам, - Думаю, тут нам делать больше нечего. Пора к основному войску! - Произнеся это, высший распрямил крылья и взлетел в ночное небо Нижнего Плана.
   Такое же алое, как и всё тут. Даже ночью...
  
  
  
  
   Глава 7.
  
  
   Сражение основных сил уже подходило к концу, когда мы вмешались в ситуацию. Особой роли в разгроме интервентов это не играло - без двух вспомогательных групп магов, войско понесло существенные потери. Оба фланга оказались смяты под ударами магии. Демоны противника на этих направлениях отступали, неся потери.
   Не столь радужной обстановка оказалась в центральной части сражения. Здесь меня ждал далеко не самый приятный сюрприз - вместо демонов тут было полно абсолютно не знакомых тварей, от которых несло смертью и гнилью.
   Наибольшую часть вражеского войска здесь составляли непонятные твари, передвигающиеся на четырёх конечностях. Внешне и по размерам они походили на людей. Однако, у смертных не бывает серой кожи, чёрных, похожих на ветошь, волос и такой ауры. Изменив своё восприятие, я вгляделся в ряды противника, из-за чего едва не рухнул на землю, забыв от удивления махать крыльями. Лица этих существ оказались почти человеческими. Возможно, когда-то они даже были людьми... Но явно не сейчас. Губы тварей были странной формы, открывающей ровные ряды серых массивных зубов. Носы отсутствовали, а глаза... Серое вещество вместо белка глазного яблока и чуть более тёмный большой зрачок.
   Эти существа составляли большую часть вражеского войска в его центральной части. Несколько меньше было других. Вторые имели серую с зеленоватым оттенком кожу и длинные когти. Передвигались они уже на двух конечностях. Нижняя часть тела была закрыта набедренными повязками. В руках некоторых из них были бедренные кости, сточенные с одной стороны. На них полыхали серым маревом энергий руны.
   'Жезлы! - подумал я, - Печально, если это не для контроля основной массы тварей, а для магии!'
   У многих обладателей этих самых жезлов имелись и кожаные повязки с металлическими пластинами, закрывавшие живот и нижнюю часть грудной клетки. Глаза этих существ были полностью серыми без зрачков.
   Ещё часть войска составляли твари на четырёх конечностях, покрытые светло-коричневой кожей, с витыми, закручивающимися к затылку рогами. Глаза их так же были серыми. Эти существа вообще вызвали шок - их щёки имели дыры! Более того, из ртов этих созданий капала слюна, которая падая на песок, начинала шипеть и растворять его!
   В центре этого войска была группа из явно могущественных существ. Однако, из них выделялся лишь один. Он не обладал крыльями и имел вполне человеческие пропорции и рост. Его тело и голова оказались закрыты доспехом из тёмной стали, отливающей фиолетовым. Наплечники и массивный рогатый шлем имели золотые инкрустации, а сами доспехи были покрыты резным орнаментом и отливающими серостью рунами.
   Рядом с этим высшим, если судить по его возможностям, стоял другой пришелец. Крылатый. Его вид вызывал и вовсе странные мысли... Крылья твари оказались покрыты перьями, блестящими под ночным небом алой ночи этого слоя.
   'Перья из металла? - с удивлением подумал я, - Это невозможно! Да и зачем?!'
   Существо было практически голым. Единственной его одеждой были набедренная повязка да пояс с перевязью для полуторного меча. Голову этого существа венчали два загнутых кверху рога, похожих на бычьи.
   'Кнех! - позвал я демона телепатически, что умели все демоны, достигшие Среднего Круга силы, - Что это за твари?'
   'Выходцы из Тартара! - ответил высший, - Не лезь к их высшим. Ни тебе, ни мне там делать ничего. Пускай хорки разбираются. Они не просто так здесь оказались!'
   И действительно - из-за основной массы войска поднимались драконоподобные туши. Самый большой из них, длиной под двести метров, имел ауру Аргаха. Этих демонов оказалось одиннадцать. Все они полетели в центр наступающей армии, буквально выкашивая непонятных тварей вырывающимися из клыкастых пастей потоками багрового с черными вкраплениями пламени.
   Внезапно, в центре вражеского строя, от которого мы, к счастью, были на большом удалении, облетая эпицентр битвы по дуге, что-то полыхнуло. Алое небо вдруг пошло рябью и в нём начали появляться тучи! Тёмно-серые, с зелёными прожилками, бьющие в хорков молниями серебристого цвета. Впрочем, особо сильно никто из драконоподобных не обращал на них внимания. Их туши были закрыты мощными щитами, энергии которых светились в ночном пространстве алыми отблесками даже тогда, когда магически атаки в них не попадали.
   В центре войска Варнха и его союзников начала зарождаться небольшая звезда, поднимающаяся над армиями. Набирая высоту, она увеличивалась в размерах. Даже на таком расстоянии я ощущал переполняющие её энергии. Достигнув высоты нескольких километров, сравнявшись с тучами, созданными тварями Тартара, она стала и рванула к ним с большой скоростью. Когда заклятия обоих сторон столкнулись в небе над ночной пустыней, полыхнуло зарево магического взрыва. Алый свет осветил обе армии и всё вокруг них. Поскольку столкновение и взрыв произошли ровно над высшими вражеской армии, именно им и досталось больше всего. Не знаю, выжили ли они, но вот их слуги и свита, находившиеся поблизости, превратились в пылающие факелы. Основная масса армии так же пострадала. Большинство тварей лежали на покрытом множеством следов песке без движения. Некоторые обладатели жезлов ещё шевелились, но выглядели вялыми. Та часть вражеского войска, что находилась далеко от эпицентра взрыва, продолжала битву, хотя и уже проигрывала сражение - без постоянных подкреплений они не могли сдержать напор демонов.
   Когда мы подлетели к месту сбора всех диверсионных групп, там уже стояли Лорды - Варнх и Аргах. Оба они выглядели уставшими, но весьма довольными. Во всяком случае, на лицах их человеческих ипостась были улыбки. Наши с Кнехом подчинённые сразу же отстали, сообразив, что будут лишними.
   -... можно отдыхать, - услышал я завершение их беседы, когда приземлился.
   Посмотрев на Аргаха фыркнул:
   -Этого малого держи на коротком поводке и не позволяй усилиться ещё больше. И так слишком сильный для твоей хватки, - произнёс он, указывая на меня, - Иначе, он тебя предаст. Слишком своевольный и слишком умный для слуги.
   -Это не простой слуга. Нас связывает клятва, а не подчинение.
   Хорк удивлённо уставился на меня. Похоже, что он не ожидал такого поворота.
   -Ты меня удивляешь, - хмыкнул драконоподобный демон, - Впрочем, это твоё дело. На каких условиях он тебе служит?
   -Сейчас он служит мне и выполняет мои приказы, я же его обучаю. Взамен, после завершения срока службы, он становится моим союзником на тысячу лет.
   Аргах некоторое время буравил меня взглядом, после чего ответил:
   -Умно, Варнх, очень умно. Вот только следи за тем, чтобы он не влип во что-то, что повредит тебе. Не забывай, что союз - понятие двустороннее.
   Высказавшись, высший открыл портал и ушёл.
   -Не обращай внимания, - произнёс Варнх, - Он своеобразен. Как у вас всё прошло?
   -Мы встретили светлого, - произнёс Кнех, - Из высших. Он был один и без свиты. Его атаковали только мы. Бойцы Мхенха его считали своим.
   -Это плохо, - произнёс мгновенно помрачневший Лорд, - Ладно. Отправляйтесь в город. Об остальном позаботятся другие офицеры. И не трепите языком. Своих бойцов предупредите сами.
   Получив указания, мы отправились в город - в казармы. По пути я при помощи телепатии отдал своим бойцам приказы. Ответить они не смогли, но уже в моём новом кабинете мы успеем поговорить нормально.
   В полёте я наблюдал за тем, как основное войско добивало остатки напавших на город тварей и их союзников. Демонов, что встречались во вражеском войске, брали в плен. Возможно, после прохождения подчинения Лорду, они пополнят ряды нашей армии, возмещая собой потери. Впрочем, не редки и другие варианты - большинство сдающихся в плен, как я видел, были слабы и не имели Дара. Скорее всего, Лорд или кто-то из высших сделают из них горнов - тела и души демонов для такого рода действий плохо приспособлены, однако, если иметь достаточно силы и опыта, вполне реально получить очень даже сильных созданий, уже обладающих серьёзным набором знаний об этом мире, войне и многом другом. Ну а верность... Кто сказал, что она должна быть добровольной?
   Оказавшись в расположении дружины, мы направились в мою квартиру, предоставленную на время службы лорду в одном из зданий охранного комплекса.
   -Во-первых, всех поздравляю с возвращением, - начал я разговор, - Эрохг, за дельный совет и подобающее отношение к службе и судьбе города, я поговорю с Лордом о премировании тебя помимо трофейной части военной награды. Во-вторых, по поводу остальных будет отдельный разговор с Лордом. Думаю, премия за проведённую операцию стоит того. Не гарантирую, что Лорд согласится на мою просьбу, но сделаю для этого всё от меня зависящее. В-третьих, касаемо сегодняшнего сражения. Приказ прост - никто в городе или в казармах не должен знать о наличии светлого в рядах противника. Вы его не видели. Вопросы?
   -Да, - ответил Рсух, - Вы ученик Лорда Варнха?
   -Да.
   -Вы действительно ещё до прихода в дружину и получения метки убили балгора? - спросил Тхамх.
   -Да.
   -Вопрос несколько не корректный, но не могу удержаться, - начал Эрног, - А...
   -Заткнись! - прошипел на него Эрохг, - Не слишком хочется из-за тебя нарваться на проблемы!
   -Пускай спрашивает, - хмыкнул я, с интересом глядя на негласного лидера моих подчинённых, - Если он будет нарушать иерархию - ответит сам. Ты не пострадаешь за него.
   Сейчас отделение имеет своего негласного лидера и вожака. Это Эрохг. Они будут подчиняться ему с большей охотой, чем мне. В принципе, если бы не моё наличие, то, как я полагаю, он бы уже стал старшиной. Однако, в его судьбе сложился неприятный поворот - моё появление.
   Эрног, прежде чем задать свой вопрос, покосился вначале на Эроха, потом перевёл взгляд на меня.
   'Похоже, что они были командой ещё до того, как попали в дружину, - подумалось мне, - Весело!'
   -Я хотел спросить - откуда Вы? В нашем слое нет таких демонов. Похожих на Вас я видел, но не таких. В них не было демонической силы... Во всяком случае, столько, чтобы она играла какую-то роль в их жизни. Тьма имелась, но полноценными демонами я бы их не назвал. Вы отличаетесь, хотя и похожи на них.
   Я некоторое время смотрел на этого полукровку. Молодой. Глупый... Судя по ауре, ему лишь двадцать лет... Для демона - детство. Впрочем, если его взять под опеку, то он станет верным союзником. Демоны, несмотря на многие свои недостатки, никогда не забывают чью-то помощь.
   -Я - изгнанник. Этого достаточно. На будущее, не задавай вопросы, на которые тебе не станут отвечать. Ты будешь выглядеть глупо, а твоя репутация окажется под угрозой. Потому, прежде чем задать вопрос, подумай, ответят ли тебе на него и чем может обернуться для тебя ответ.
   -Как прикажете, старший, - склонил голову Эрног, - Этого больше не повторится.
   -Хорошо. Ещё вопросы ко мне есть? Желательно, по существу, а не о моём прошлом.
   -Больше вопросов нет, - ответил за всех Эрохг.
   Посмотрев на него, я демонстративно обвёл взглядом остальных.
   -Про вашего товарища я понял. А вы?
   Нарушить лидерство Эрохга решился именно Эрног:
   -У меня есть. Что на счёт тренировок?
   -Каким был ваш график до того, как меня назначили вашим старшиной?
   -Этим занимался Эрохг.
   -Ты был старшиной отделения? - спросил я полудемона.
   -Нет. Мы тогда не состояли в дружине.
   -Занятно, - хмыкнул я, - Вашими тренировками займусь я. Как и развитием магических способностей. А ты, - указал я на Эрнога, - будешь подготавливаться по особому курсу. Я хочу развить в тебе кое-что интересное, - моя усмешка вызвала улыбку у означенного полудемона.
   Впрочем, его бывшему вожаку это не слишком понравилось. Ещё бы, кому будет приятно видеть, как лидерство в группе уходит из когтей? В принципе, я его понимал, однако, позволять появиться в отделении двоевластию я не собирался. А этот молодой демон мне будет ой, как полезен. Служить Лорду Варнху мне ещё долго, а собирать свою партию надо уже сейчас, когда есть вариант найти действительно верных, а не в будущем, пользуясь силой и находясь в положении самого балгора, который принял меня к себе не потому, что я такой выдающийся воин, а по причине отсутствия самостоятельных демонов, способных быть ему верными не из-за его силы и могущества, а из благодарности или общих с ним интересов.
   Касаемо самого Эрнога, то на него у меня появились далеко идущие планы. Развить в нём демонические силы вполне возможно. Он, как и любой демон, несёт в себе частицу этой силы. Разница между ним и мной в том, что во мне, в отличие от него, эта частица превратилась в пока ещё маленький уголёк, который, с течением времени, превратится в мощный пожар того, что называется Могуществом.
   -У остальных есть вопросы? Нет? Значит, на сегодня вы свободны. Завтра после полудня ждите меня возле этого здания.
   Подождав, пока демоны покинут кабинет, я расслабленно откинулся на спинку кресла. Руководство даже этой четвёркой оказалось не самым простым делом. Возможно, это из-за моей молодости. Я не на много старше только что ушедших демонов. Возможно, я просто не имею должного опыта. А, быть может, это из-за того, что я не готов к этому морально. Не знаю. Однако, одно могу с уверенностью для себя сказать - командовать кем-либо не самая простая задача. Сейчас я понимаю Лорда Варнха как никогда. Он отвечает не только за себя, но и за массу демонов, что живут в городе и всём маноре. И, хотя, вряд ли он особо сильно печётся именно об их благополучии, однако, понимание связи между достатком подданных и собственным богатством у него явно имеется.
   Некоторое время, я ещё сидел в кресле, расслабляясь после долгого дня. Потом, мне удалось победить собственную лень и пойти в душ. Не стоит плевать на свой внешний вид и гигиену. После того, как горячая вода смыла с меня песок пустыни и запах гари от подпаленных моими заклинаниями и алхимическими бомбами палаток, я едва доволокся до кровати и рухнул на неё, не забыв приказать своему телу проснуться в назначенное время.
  
  
  
   Утром я отправился на поиски Кнеха. Найти его удалось рядом с резиденцией Варнха.
   -Скажи, с кем мне надо поговорить о премировании моих бойцов? С тобой или с Лордом?
   Хмыкнув, абадон посмотрел по сторонам и отвёл меня в более тихое место:
   -Вообще, с Лордом, но будет лучше, если это ты сделаешь по возвращению из нового похода.
   -А раньше никак?
   -Раньше, конечно, можно, - фыркнул высший, - Только вряд ли ему это понравится. Ты этим его оторвёшь от важных дел.
   -Ну, он сам меня назначил старшиной. Так что понравится или нет, но я это сделать должен.
   -Как знаешь, - усмехнулся Кнех, - Тогда двигай к заклинательным покоям. Он там. Создаёт горнов.
   -Понял тебя, - ответил я, - Слушай! А куда поход? Мы же только-только с этими противниками разобрались!
   -Как куда? - удивился абадон, - В Тартар. Карательная экспедиция. Все детали тебе скажет Лорд.
   Варнх действительно был в заклинательных покоях. Более того, он оказался в весьма неприятном для меня состоянии - злости. В таком виде разговор с ним мог для меня закончиться печально. Впрочем, выбирать не приходилось - я вчера пообещал своим демонам решить вопрос с премированием.
   -Разрешите спросить, Лорд Варнх, - начал я, дождавшись завершения формирования очередного горна.
   -В чём дело, Рей? - повернулся он ко мне.
   -Я вчера обещал своим бойцам, что поговорю с Вами по поводу премии за вчерашнее задание по ликвидации фланговых ма...
   -Я уже понял, - рыкнул балгор, - С чего ты взял, что я выполню твою просьбу?
   -Потому, что мои бойцы выполнили ваш приказ и помогли высшему расправиться с архоном.
   В следующую секунду Варнх уже был в демонической форме и держал меня за горло, сдавив его, на высоте метра над полом. В принципе, захоти я его сейчас убить - ничто бы мне не помешало. Высший был в ярости и не контролировал своё поведение. Та позиция, в которой он сейчас находился, позволяла мне убить его пятью разными способами. И каждый из них состоял в одном лишь ударе. Однако, меня связывала клятва верности. Нарушь я её, ничего хорошего со мной не будет - только плохое. Впрочем, то же самое можно сказать и о Лорде.
   Видимо, Варнх тоже вспомнил о клятве, поскольку выпустил меня и принял человеческий облик. Во взгляде его серых глаз, появляющихся только в этой ипостаси, читались злость и усталость.
   -Свободен.
   -Лорд Варнх, необходимо решить...
   -Почему ты ещё здесь? - мгновенно развернулся ко мне высший, - Тебе надоело жить?
   -А вам нужны сильные союзники?
   От моего вопроса высший замер. На лице Лорда проступило удивление.
   -С этого момента детальнее, - после продолжительного молчания произнёс демон, - Почему ты затронул эту тему?
   -В моей группе есть перспективный демон. Я хочу заняться его подготовкой. Если я это сделаю, то в будущем получу надёжного бойца, а в перспективе, надёжного помощника. Без таких кадров мне не стать тем, кем Вы хотите меня видеть. Ведь Вы заключили со мной договор и скрепили его клятвой. Разве не для этого всё затеяно?
   Пока я говорил, высший несколько раз начинал перекидываться, но, замерев на середине процесса, возвращался в человеческую форму. Похоже, что мне удалось заставить его думать.
   -Хорошо, - вздохнул Лорд, - Что именно ты хочешь?
   Спустя двадцать минут я уже спускался по лестнице. Этот разговор дался мне тяжело. Мало того, что я рисковал. Варнх вполне мог плюнуть на клятву и убить меня или же и вовсе отправить к палачам за неповиновение. Это не было бы нарушением клятвы, ведь я пока ещё служу ему и обязан подчиняться. Впрочем, не зря он Лорд этого города и прилегающего манора. К моим доводам Варнх прислушался, пообещав за повторение такого разговора отправить меня к палачам. Что ж, на будущее мне будет урок - прежде чем что-то пообещать, удостовериться в возможности выполнить своё обещание. А то мне начало казаться, что Лорд попросту решил не ронять мой престиж в глазах новых подчинённых.
   Отделение ждало меня возле здания, как я вчера им и приказал. Выделенный мною Эрног едва ли не слюни пускал от предвкушения. Похоже, что мне его удалось зацепить. Отлично.
   -Сегодня у нас первая тренировка. Ничего особенного не ожидайте, но я должен знать, кто из вас чего стоит. После этого будем определяться с программой подготовки. Эрног пойдёт помимо основной программы выполнять и дополнительную. Будем развивать в тебе демоническую Силу, - произнёс я короткую речь перед отделением.
   Эффект был именно такой, какой я и ждал. Эрохг нахмурился, а остальные члены отряда были поражены. И только означенный Эрног был рад. Для него новость о шансе научиться тому, что умеют более сильные демоны была весьма кстати. Если при лидерстве Эрохга он был обречён быть слабым, то при моём командовании - ему дали шанс быть сильным. Надеюсь, остальные быстро поймут, что при их нынешнем вожаке, к счастью, негласном, им ничего хорошего не будет в этом мире. Только сильный может дать возможность слабому стать сильнее. И не из великодушия, а из прагматичного и циничного расчёта - сильные союзники и подчинённые дадут шанс выжить. А слабые - станут балластом. Эрохг - слаб. Откровенно говоря, будь он вожаком банды грабителей - вытянул бы руководящую роль. Но не в дружине. Тут другие правила. Здесь важно подтянуть более слабых, чтобы на поле боя выжить и самому стать сильнее. Наличие дыхания в затылок тех, кто может сбросить тебя с пьедестала, весьма качественно способствует само мотивированию к развитию. А в бандах сила должна быть лишь у главаря.
   Как оказалось, моим подчинённым требовалось развивать скорость движения, магическую силу и ставить технику. С техникой, стараниями Кнеха, у меня всё было нормально. Со скоростью - тоже. В плане магии была сложность - знания у меня имелись. Но вот показать их... Хотя...
   Проверив свой Дар, я едва не закричал в голос. Способности к Тьме начали возвращаться. Если раньше от них остались жалкие крохи, поскольку мой источник превратился в демонический, то теперь эти остатки былой роскоши возвращались.
   После часа разминки и спаррингов с каждым бойцом, я вынес вердикт:
   -Эрохг, после завершения всех тренировок я с тобой поговорю уже без посторонних. Это по поводу качества подготовки группы.
   Указанный полукровка дёрнулся. Что ж, ещё один удар по его самолюбию с моей стороны и вполне явный повод для остальных членов отделения задуматься.
   В принципе, таким образом разбивать сложившуюся пирамиду отношений не стоит, но иного пути, по крайней мере в данной ситуации, у меня не было. Да и не испытывал я желания сюсюкаться с ним. Этот демон, пускай и не чистокровный, специально не развивал своих боевых товарищей, хотя сам владел нужными знаниями - иначе бы не обладал хоть и слабыми, но всё же развивающимися демоническими способностями.
   По завершении проверки, я начал тренировку. Поставив Эрнога в пару с Эрохгом, принялся натаскивать Рсуха и Тхамха. У них с техникой всё было в порядке, а вот скорость хромала. Одновременно с этим, я старался отслеживать ситуацию у первой пары. Если там что-то произойдёт, то мне понадобится вмешаться.
   Через час тренировки, я оставил Рсуха и Тхамха заниматься самим, и начал натаскивать уже первую пару. Эрног, к моему удивлению держался гораздо увереннее Эрохга. Во всяком случае, он делал выпады грамотно и старался действовать нагло. Его бывший вожак же наоборот, потерял гонор и спесь. С одной стороны, это хорошо для меня. С другой - это плохо для отделения в целом.
   В бою его неуверенность может стоить жизни либо ему, либо кому-то из членов отряда. Потратив ещё час на отработку метода повышения скорости у моих бойцов, который мне уже с успехом продемонстрировал Кнех, в первые несколько месяцев моей же подготовки, я перешёл к обучению Эрнога.
   Объяснив своему подчинённому суть упражнений, я стал наблюдать за его действиями. Несмотря на наличие ошибок, парень справлялся. Естественно, что слабость демонического Дара не позволяла ему показывать выдающиеся результаты, но уж кинжал он в воздухе держал. Пока, впрочем, только один. Огненные Шары у него метать не выходило, как парень ни старался. Пока мы с ним обсуждали упражнения и различные методы применения телекинеза в бою, выяснилась интересная деталь. Оказывается, вся четвёрка была родом не из Нижнего Плана. Ранее, они обитали в Астриде. И свои метки парни получили случайно. Им банально повезло, если это можно назвать везением. Во время движения между манорами, их группа, а на тот момент их было заметно больше, аж одиннадцать, столкнулась с войском Варнха, двигавшимся в очередной поход в иные слои Плана, с которыми у демонов нашего слоя идут постоянные конфликты. Естественно, что парням предложили присоединиться к войску. Учитывая личности предлагавших, командир группы согласился, резонно опасаясь за своё будущее, равно как и будущее членов отряда. Дальше войско попало в Чистилище, где и началась битва. В её процессе группа серьёзно сократилась, а её бойцам дали метки Младшего Круга. Впрочем, один из абадонов почти сразу предложил им служить в дружине Лорда. Уж не знаю, что им двигало, но лично я бы таких не взял. Глядя на них и сравнивая с собой, я отчётливо понимал, что даже в начале своего пути в Нижнем Плане представлял собой гораздо большую угрозу для местных обитателей, нежели мои подчинённые.
   'Похоже, что повышение было скорее наказанием за что-то или уроком для меня, подумалось мне, когда я услышал эту историю, - Интересно только, для чего?'
   Закончив основные дела, я отпустил группу, оставив рядом с собой только их бывшего, что теперь окончательно стало ясно, вожака. Эрохг выглядел потерянным и подавленным.
   -Гадаешь, для чего я поступил подобным образом, - хмыкнул я, - А не думал, что командир в военном подразделении должен быть один? Да и в любом коллективе?
   Эрохг посмотрел на меня, но промолчал. Похоже, что придётся его воспитывать весьма жёстко.
   -Парень, ты в мире демонов. Здесь понятие дружбы относительно и зависит исключительно от наличия общих интересов, врагов или необходимости выживания в целом. А ещё здесь не выживают одиночки либо те, кто пытаются сохранить свою власть не путём усиления себя, а путём сохранения слабости собственных подчинённых. Ты делал всё для того, чтобы оставаться вожаком. Но делал это глупо. И цена твоей глупости - их жизнь. И твоя. За половину из того, что произошло вчера и сегодня я спокойно могу отправить тебя к палачам. Как минимум, за нарушение иерархии. Либо самому разобраться. За это же. Добавь к списку ещё и тот факт, что я твой непосредственный руководитель. Я старше тебя по званию, силе и опыту.
   -В любом случае, ты мразь, - ответил Эрохг.
   Вот с такого я съезжать не собирался. Мгновенно перекинувшись, я схватил наглеца за горло и поднял над землёй. В глаза полукровки появился страх. Впрочем, он попытался оказать сопротивление, сформировав слабый огненный шар.
   Глядя на него, мне стало противно. Причём это чувство вызывал как Эрохг, так и я сам. Нет ничего хорошего в том, чтобы причинять вред слабым. Другое дело, что бывает так, что слабые того заслуживают. Или нарываются сами.
   Без замаха я впечатал его в стену. Сразу же послышался хруст костей, а глаза парня закатились. Впрочем, судя по ауре, он жив и скоро придёт в себя. Глядя на его упавшее тело, я заметил, что повреждены только крылья. Хорошо, значит есть ещё, что ломать!
   -Рей! - вдруг раздался рядом со мной голос Кнеха, - Помнится, ты ему награду выбивал, премию...
   -Одно другому не мешает, - хмыкнул я, - Воспитательный процесс.
   -Ладно. Но без особых увечий. Через две недели он должен быть в строю.
   -Хорошо, - ответил я и, повернувшись к лежащему Эрохгу, произнёс, - Прекращай делать вид, что потерял сознание.
   Полудемон нехотя поднялся. Глядя на него, я всё больше и больше удивлялся. Неужели в Астриде такая лёгкая жизнь? Или это мне такой дурак попался?
   -Как видишь, начальство спокойно относится к воспитанию подчинённых, - продолжил я, глядя в глаза Эрохга, - Так что помощи ждать тебе неоткуда. Ты сам виноват.
   Парень всё так же буравил меня взглядом. В глазах полудемона были ненависть и злость.
   -Ладно, - хмыкнул я, - Пошли в мой кабинет, жертва произвола. Будем решать твой вопрос. Как добровольно попрыгаешь? Или мне тебя за шкирку волочь?
   -Добровольно, - пробурчал парень.
   В целом, такая упёртость могла бы вызвать уважение... У глупых и недальновидных. Вот зачем вести себя как баран на скотном дворе? Неужели нельзя включить ум? Будь этот Эрохг более умным, он бы уже со всем согласился и не стал хамить, а принялся копить силу и опыт, чтобы позднее занять моё место и отплатить за сегодняшнее унижение. Но он либо дурак, либо больной на голову. Первое среди демонов явление частое, но такие не доживают до возраста этого полукровки даже в Астриде - там заменой высших служат маги высоких категорий. Ну а вторые... Что-то я не припомню рассказов о душевно больных демонах. Да, пусть даже, полукровках. Возможно, демоны их каким-то образом ещё при рождении выявляют и убивают... Кто знает, но в Нижнем Плане я разве что людей с нездоровой головой видел - нормальные и вменяемые смертные ни за какие деньги не полезут в обиталище демонов.
   Войдя в мой кабинет, я запер дверь и повернулся к Эрохгу. Восстановить его я смогу очень даже быстро - в соседней комнате заклинательный круг, а технология создания горнов позволит, при её частичном использовании, быстро восстановить этого наглеца.
   -Назови своё истинное имя, - произнёс я, - Иначе тебе же будет хуже.
   Говоря это, я создал огненный шар и перекидывал его из ладони в ладонь. Пламя не причиняло мне вреда. Глаза Эрохга следили за моим творением.
   -Нет!
   Вместо огненного шара, в моего подчинённого полетела Плеть Боли, от которой он завыл и принялся создавать щиты. Вот это было уже глупостью. Несколько импульсов энергии, как меня научил Варнх, и поднимающиеся щиты рухнули, не успев накрыть собой Эрохга.
   Дальше мы говорили. Вместо слов, Эрохг пытался атаковать магией, а я не особенно торопясь шёл к нему. Затем, схватив за горло, пустив через руку пламя, я заставил полудемона рухнуть на пол и уселся верхом на его спину.
   -Либо ты назовёшь Истинное имя, либо я сделаю из тебя калеку, но всё равно получу это имя! И учти - я могу восстановить тебя из любого состояния.
   Поскольку Эрохг не ответил, я обжёг уже его спину.
   -Хватит! Хиссм! Моё имя Хиссм!
   -Вот и хорошо.
   Сдавив его душу и ауру своей Волей, я начал произносить слова подчиняющего заклятия. Когда весь процесс подчинения оказался закончен, я встал со спины уже полноценного подчинённого и произнёс:
   -Иди в заклинательную комнату. Будем приводить тебя в порядок...
   Только теперь до меня дошло, что я сделал. У меня появился первый подчинённый лично мною демон.
  
  
  
  
   Глава 8.
  
  
  
   Новость о подчинении Эрохга Варнх воспринял спокойно.
   -Вообще, тебе следовало это сделать сразу после полевой операции, - произнёс он после моего доклада, - Касаемо Эрнога - тебе решать. Учти на будущее - абсолютных союзников нет. И строить отношения с демоном только на основании того, что ты ему помог, и он тебе благодарен - глупость. Все союзные отношения должны строиться на основании договорённости, скреплённой ритуалом.
   -Это ещё впереди. Пока, я хочу сделать всё, для того, чтобы он имел для такой договорённости причины и поводы.
   -Глупо, - хмыкнул мой учитель, - Он несёт в себе кровь демонов, влияние которой будет усиливаться с возрастом и развитием его демонической Силы... Впрочем, это твоё решение и тебе за него отвечать.
   Неделю спустя армия Бриима отправилась в Тартар. Наша группа не участвовала в этом походе. По мнению Лорда, мне требовалось освоиться с теми знаниями, что он давал мне. В результате, я получил задание - изготовить двадцать горнов по проекту Варнха. Кристаллы с образами и емкости с кровью он мне оставил. Впрочем, ритуал привязки к артефакту, который позволит моему Лорду контролировать их, так же был предоставлен.
   В конечном счёте, мой распорядок дня выглядел так - утром я тренируюсь с Кнехом, днём натаскиваю своё отделение, а вечером создаю горнов, тренируя собственные навыки в этой работе и набираясь опыта.
   Вместе с тем, я начал задумываться о создании небольшого отряда из горнов. Пускай, до полноценных демонов и даже полукровок Среднего и Младшего Кругов они не дотянут, поскольку свои силы я оценивал трезво, но уж с Низшим Кругом справятся спокойно. А, при наличии такой силы, я смогу прибрести в городе дом, где у меня будет возможность проводить эксперименты и развиваться уже более полно, сохраняя в тайне некоторые свои изыскания и возможности. В том, что казарменные здания и дома офицерского состава находятся под наблюдением тайной службы Лорда, я не сомневался. В моём же доме делать это им будет гораздо тяжелее. Да и наличие собственной недвижимости в городе существенно поднимет мой статус как демона. В будущем, это пригодится.
   Впрочем, судьба распорядилась несколько иначе. По возвращении из похода в Тартар, Варнх вызвал меня к себе. Войдя в его рабочий кабинет и усевшись за стол для совещаний, я принялся ждать, пока Лорд закончит читать отчёты о положении города. Вид у Варнха был уставший и вымотанный, что говорило о тяжести похода. Похоже, что он не зря не захотел брать меня и мою группу в эту экспедицию.
   -У меня для тебя есть задание, - произнёс он, закончив разбираться с документами и сделав какие-то пометки в рабочей тетради, - У нас есть сложности в одной из пограничных зон. Лорд Ниис периодически пытается пощипать наши войска и взять под контроль караванный путь. Не скажу, что он столь важен, но отдавать его не собираюсь. Это и влияние, и деньги, и статус лично мой и моего города. Отправить туда полноценную группировку, у меня возможности нет. Как и оторвать кого-то из абадонов или хорков от их дел. Да и тебе пора набраться опыта в командовании и ведении самостоятельных действий, - произнеся это, он встал из-за стола и махнул мне рукой, чтобы я последовал за ним, - Вот здесь, - ткнул он пальцем в какой-то значок на карте, к которой подвёл меня, - располагаются руины одного из Павших Городов. Он не утянул к нам весь тот Мир, но сам оказался в пограничной зоне моих владений. Это произошло порядка трёхсот лет назад. Используешь эти руины для постройки укреплений. Твоя задача сделать аванпост. Хорошо укреплённый, усиленный магически и контролирующий окружающее пространство. В качестве поддержки ты получишь двух скаргов для перевозки туда средств постройки, двадцать рабов, десять из которых гномы-строители, восемь - орки и два - человеческие женщины. Это ваша обслуга. Так же выделю вам инструменты и некоторое количество материалов - строительные растворы, крепежи, и прочее, чего на месте вы не найдёте. В остальном - камни возьмите в руинах. Они расположены удачно - на небольшом каменистом возвышении. Оно перенеслось вместе с городом. Для усиления можешь создать собственных горнов. Сколько сможешь. На подготовку у тебя две недели. За это время делай что хочешь, но приготовь группу и всё необходимое. Бумаги для хозяйственной службы я сделаю.
   -А обеспечение безопасности воздушного пространства? Одних только моих бойцов и горнов не хватит, сколько их не создавай.
   -Хорошо, - хмыкнул Лорд, - Вам так же выделю два стационарных орудия. Магических. Кстати, возьми это, - тут в его руках появились книга и кристалл, - Это материалы по созданию Источника. Думаю, тебе они пригодятся. Сверх оговоренных рабов, я могу выделить тебе только сорок людей. Они пойдут на горнов. Если захочешь больше - покупай за свой счёт. По амуниции и оружию - то же самое. Те, что будут в рамках моего приказа - за счёт казны вооружишь. Остальных - за свой счёт.
   -Я понял. Я могу приступать немедленно?
   -Ты обязан приступить немедленно, - ответил Варнх.
   И началась круговерть. Как только Лорд оформил все необходимые бумаги, я распределил задачи между членами отряда. Не зря же они мои подчинённые? Вот и пускай вкушают все прелести получения приказов и их выполнения. Договариваясь с нужными демонами, я оставлял своих подчинённых на контроле, а сам занимался изготовлением горнов. Купив кристаллы с образами летающих демонов, часть из которых были суккубами, я так же приобрёл дополнительные три десятка людей-рабов, часть из которых были женщинами. При этом я отдавал предпочтение тем образам, в которых у будущих горнов имелись детородные органы, способные обеспечить потомство. Я уже составил планы превращения аванпоста, в котором надеялся отхватить должность интенданта, в небольшое поселение, в котором торговцы, идущие по охраняемой караванной тропе, будут вести торговлю. Да и скальный массив, формирующих каменное возвышение, что перенёсся вместе с Павшим Городом, вполне могут содержать руды. Пускай в небольшом количестве, но и этого должно хватить на первое время.
   Создав из купленных и предоставленных Варнхом для трансформации рабов тридать пять горнов, я так же купил дополнительного скарга и ещё шестерых рабов орков и двух рабов-людей с магическими способностями, в результате чего остался практически без накоплений. Хорошо ещё, что моих средств хватило на оружие и амулеты для моих эксклюзивных горнов. Надеюсь, Лорд не забудет вовремя платить мне, поскольку сидеть без гроша в кармане не слишком приятно.
   Попутно я изучал книгу и кристалл, содержащие в себе материалы по созданию Источников. Надо сказать, что в ближайшее время мне не светит сотворить такое. Процесс создания Источника требовал двадцать демонов в качестве жертвы. Ведь именно их души пойдут в основу будущей конструкции. В ближайшее время подобная возможность у меня явно не появится. Хотя, кое-что для этого сделать можно. Например, приготовить камеры для содержания пленных демонов. Судя по словам Лорда, в том районе будет не слишком спокойно, и подобное приготовление будет не лишним.
   Наконец, после каждодневных головных болей о приготовлениях и подготовке моих бойцов, наступил день, когда мы выдвигаемся. Ничего эпического или пафосного в этом не было. Караван из трёх скаргов и их охраны.
   Основная масса горнов состояла из бесполых тварей, в которых я не особенно и вкладывал Силу или самостоятельность. Практически стандартные, они больше подходили для обеспечения охраны зданий, чем для ведения открытых боёв. Таких оказалось два десятка. А вот те, кого я создал уже из специально приобретённых рабов, имели половые органы, и искры демонической силы и вполне развивающийся интеллект. Пока они ещё довольно слабые, но тренировки дадут им развиться. Кроме того, из пятнадцати созданных мною горнов, обладающих полом, десять были суккубами, которые так же обладали задатками к демонической силе. Рабы же, которые пока ещё в составе отряда и куплены лично мною, станут демонами позже. На них у меня другие планы.
   Глядя на вереницу из трёх демонических животных, я, в который раз, задумался о своём будущем, вновь ставшем весьма туманным. Летящий рядом со мной Эрног сплюнул и, воспользовавшись телепатией, передал мне свои мысли:
   'Какую же нам Лорд Варнх сделал подлянку! Ну не мог он подождать хотя бы пару недель? Мы бы за это время ещё сил набрались!'
   Понять его я мог. За время постоянных тренировок его возможности существенно возросли. До меня ему, понятное дело, было далеко, однако вес поднимаемых предметов уже достиг нескольких килограмм, а демоническое пламя начало становиться доступным - уж свечи мой подчинённый научился зажигать. Пока, это его предел, однако, помня о быстром развитии на ранних этапах, ещё несколько недель практик и тренировок позволили бы ему стать несколько сильнее в этом плане. Да и банальные тренировки во владении оружием лишними не бывают.
  
  
   До нужного места мы добрались без приключений. На наш небольшой караван никто не напал - даже шайки грешников и те не встречались на пути. Подобное затишье меня, равно как и всех остальных, настораживало.
   Представшие нашим глазам руины удручали. Ещё издали увидев их, я оставил горнов и Эрохга с Рсухаи и Тхамхом на охране каравана, а сам, взяв с собой Эрнога, полетел туда - провести разведку. Остальным я не доверял - не было в них должной чувствительности и должного опыта в подобных делах. Я же, помня свои походы с караваном под началом покойного Лорна, сейчас чувствовал себя в своей стихии. Мои же подчинённые нервничали и были в себе не слишком уверены в собственных действиях, хотя боевой опыт, пускай и не богатый, всё же имели.
   В руинах были грешники и глазех - мелкие демоны этого слоя, не обладающие магией и разумом. Чаще всего они использовались в качестве источника пищи, поскольку обладали потрясающей скоростью размножения и неприхотливостью, питаясь всем подряд. Здесь же, популяция их колонии контролировалась довольно крупной бандой грешников, засевших в наиболее сохранившемся здании. Им оказался какой-то храм, стены которого так и фонили остатками тёмных и демонических энергий.
   Грешники, что им было не свойственно, даже сподобились провести некое подобие ремонта и создания укреплений - площадь перед храмом была очищена от мусора, небольшие окна в самом здании оказались закрыты большими каменными блоками, а вокруг входа имелись две насыпи из смеси песка и камней, создающих укрытие для стрелков, как раз стоящих там.
   Глядя на эту картину, я задумался. Подобное поведение грешникам было не свойственно. Обычно. Они полны ненависти жестокости и вменяемости от них не дождёшься. Ничего творить или восстанавливать они явно не в состоянии. А уж проводить ремонт или очистку улиц - и подавно.
   'Похоже, что их кто-то контролирует, - подумал я, - Но кому это нужно? В качестве воинов грешники слабы и уступают демонам и полукровкам по всем статьям. Если говорить об их магических способностях - их попросту нет. Зачем? И кто?'
   Впрочем, ответ на этот вопрос появился сам.
   'Командир! - раздался телепатический импульс от Эрнога, - Смотри!'
   Впрочем, я и сам уже видел, что к чему. И представшая нам картина радовала наши тёмные души, наполненные пламенем ярости. На моих губах появилась улыбка, которую сейчас не могло стереть никакое другое событие, каким бы плохим оно ни было.
   Из здания вышли двое - грешник и маг. Причём маг был явно смертным, хотя и подвергшимся переделке. Классический тёмный. Грешник, стоявших рядом с ним, к моему удивлению, обладал магией. Но не это меня поразило - маг контролировал тварей через ошейники, одетые на их шеи. Вот оно что!
   Проведя сканирование, я оскалился. В здании не было грешников. Все они сейчас собрались на очищенной площади. Маг же стоял перед ними и что-то говорил! А в самом же здании были смертные! Мужчины и женщины! Живые!
   'Какой подарок судьбы! - едва ли не скалясь, подумал я, - С магом справиться вполне можно. А уж грешники и вовсе проблем после его смерти не доставят!'
   Оценив ситуацию и численность грешников, я передал Эрногу приказ:
   'Атакуй грешников, а я займусь магом и его помощником из этих тварей. Всё надо сделать быстро!'
   Без ответа, мой подчинённый сложил крылья и рухнул вниз. Я же сделал то же самое. Уже на подлёте к земле мы раскрыли крылья, гася скорость, и атаковали магией, а я ещё и демоническим пламенем. Не ожидавшие такого поворота маг и его переделанный помощник погибли сразу. Одновременно с этим, грешники, ставшие бесконтрольными, кинулись на нас. Эрног метал заклинания тёмной магии, которой вполне неплохо владел, а я добивал остатки этой банды своим огнём. За несколько минут мы расправились с грешниками и принялись осматриваться.
   Вокруг здания имелись магические ловушки, довольно слабые, если уж откровенно, но способные доставить сложности нашим скаргам. Впрочем, использовать забытый храм я не собирался. В качестве укреплений он явно не подходил, хотя его стены и были довольно массивными. Проблема тут заключалась в том, что они собирались из мелких каменных блоков, а нам, для создания нормального аванпоста, требовались именно что крупные. Позже, когда мы приступим к постройке уже полноценно, можно будет и этот памятник Павшего Города разобрать. А сейчас - наша безопасность гораздо важнее.
   Рабов оказалось не мало. Точнее, это для меня они уже были рабами. А так - пленных. Четыре десятка измученных и израненных мужчин и два десятка перепуганных и явно пользованных грешниками женщин.
   Оглядевшись, я хмыкнул и позвал Эрнога:
   -Оставайся здесь. Смертных пока не трогай. Мне они нужны живые. Следи, чтобы не разбежались. Я за подкреплением. Вернусь с парой-тройкой горнов.
   Выйдя из здания, я взлетел над руинами города и направился к медленно ползущему каравану. Оставлять Эрнога одного - не самая лучшая идея, но и бросать такой подарок судьбы - глупо. А смертные разбегутся мгновенно, если их оставить как есть.
   Остальные члены отряда восприняли новость о прибавке рабов и возможных трофеях довольно спокойно. Разве что Эрохг напрягся. Судя по ауре, ему было несколько не по себе при мысли, что я ослаблю охрану каравана.
   Впрочем, возражать в своём нынешнем состоянии он не может. К слову о состояниях, я запретил ему сообщать о произошедшем остальным членам отделения. Не стоит их беспокоить раньше времени. Если они проявят неповиновение - тогда можно и подчинить. А так - незачем пока зверствовать.
   Взяв четверых горнов, я направился обратно. Эрохгу я приказал сделать облёт местности вокруг руин и приглядеть максимально удобное для нас место. Подготовку к постройке аванпоста требуется начинать как можно быстрее. В этой местности мы постоянно находимся под угрозой, а наличие укреплений даст хоть какой-то шанс, даже если эти укрепления будут хлипкими и без магической поддержки.
   Вернувшись к рабам и Эрногу, я отправил свои творения на охрану, а сам, вместе с моим бойцом, принялся расчищать дорогу от магических ловушек, а в некоторых местах, и завалов. Как грешники их сюда провели - не понятно. Вполне возможно, что большинство пленных просто погибли, пока их сюда затащили. Как-никак центр города, превратившегося в рассыпающиеся руины. Здесь всё рушится и представляет угрозу для жизни даже для демонов, что уж говорить про людей.
   Магические ловушки я сносил демоническим пламенем, а вот с завалами дело обстояло гораздо туже. Впрочем, я придумал весьма простой способ, который, к тому же, пригодится и на поле боя - Таран Воли. Используя тот же механизм, что был у телекинеза, я создавал своей волей таран, который сносил груды камней с нашего пути или сшибал крупные камни, которые могли угрожать продвижению группы.
   Закончив с расчисткой ближайшей улицы, ведущей к выходу из города, мы принялись разбирать трофеи. Как выяснилось, нам повезло весьма не слабо. В здании храма мы нашли четыре кошеля с камнями душ. Причём заполненными. К этому следовало добавить дневник мага, зачарованное оружие, запас провианта и массу других, полезных в быту вещей. Всем этим мы нагрузили пленных. Нечего им просто так расхаживать.
   До врат мы добрались без приключений. Видимо, грешники, ведомые магом, контролировавшим их, очистили эту часть города от мелких тварей, часто поселяющихся в подобных местах. Во всяком случае, на нашем пути не встретилось никакого движения или признаков активности.
   Уже на подходе к выходу из города, со мной связался Эрохг:
   -Я нашёл подходящее! Рядом с городом есть полуразрушенная башня. Судя по остаточному фону и тому, что нашлось в руинах - там располагалась резиденция какого-то мага. Есть засыпанный спуск в подвальную часть, но я его не проверял. Сохранившиеся стены крепкие. Не хватает только крыши на третьем этаже. Рядом с башней есть несколько построек. Их можно использовать для создания внешней стены.
   -Возвращайся к каравану. Как только приведу пленных, отправимся изучать это место.
   Что ж, всё складывается отлично! Ещё не успели прибыть - уже есть трофеи. Да какие! Даже один кошель с камнями душ, кстати говоря, полными, компенсирует все мои личные затраты на эту экспедицию! Да и дневник мага - полезная вещь. Даже если я не смогу применить его знания сразу или в чистом виде, переделать что-то под себя - вполне реально. Да и продать потом эту находку тоже можно - торговцы в Брииме дают за подобные вещи весьма неплохие деньги.
   Доставив наш миниатюрный, в сравнении со скаргами, караван, мы с Эрохгом отправились изучать его находку. В целом, башня меня не впечатлила. Если уж быть откровенным, то я бы выбрал что-то более массивное. Да, тут с одной из сторон имелись несколько зданий, тыльная стена которых оказалась массивной и состояла из довольно больших каменных блоков. Но, как ни печально, сами здания выглядели убого. Крыши давно обвалились, превратившись в груды мусора, лежащие на земле внутри развалин. Да и внутренние стены не вызвали доверия. По большому счёту, если здесь останавливаться, то придётся снести всё, кроме тыльной стены этих руин, и строить всё с нуля.
   Сама башня выглядела не менее убого. Все этажи были одинаковой площади и не отличались большими размерами. С каждым метром высоты, толщина стен уменьшалась. В итоге, на третьем этаже, она представляла собой скорее перила, чем остатки стены.
   Оглядев всё это, я обрадовался тому, что не стал сразу отправлять сюда отряд. Это было пустой тратой времени и сил.
   -Не подходит. Мало что неудобно расположена, так ещё и слишком много тут надо перестраивать. Разве что снести тут всё, да начать нормальное строительство. А на это у нас времени точно нет.
   -Больше я ничего подходящего не видел, - произнёс Эрохг.
   'Похоже, что всё гораздо хуже, чем я предполагал, - подумалось мне, - Впрочем, никто не мешает мне всё проверить ещё раз, но уже самому'.
   Отправив Эрохга к каравану, я взлетел над руинами и приступил к облёту. Первые несколько минут ничего существенного или отличного от того, что я видел раннее, мне не попадалось. Однако, вдруг обнаружилось довольно странное строение.
   Круг из гигантских камней. Они лежали горизонтально на одной из узких граней. Длинные прямоугольники. Диаметр круга составлял пару сотен метров. С одной из сторон имелся проход, в который могло протиснутся и три скарга, абсолютно не мешающих друг другу.
   Всё сооружение находилось чуть в стороне от города на небольшом каменном возвышении, от чего всю окружающую местность было видно, как на ладони. Высота камней составляла порядка семи метров, а длина каждого - порядка пятнадцати. При взгляде на эту постройку, источающую ароматы древности и могущества её создателей, я задумался. Кем бы ни были авторы этого непонятного места, они были весьма и весьма серьёзными личностями, с которыми мне не хотелось бы столкнуться. Сам я сейчас телекинезом могу поднять не более чем полтонны, что среди демонов не считается чем-то выдающимся - наиболее могущественные высшие в состоянии перемещать десятки объектов по паре тонн веса каждый. Здесь же каждая такая плита весила по сотне тонн.
   Спустившись к непонятной постройке, я начал её изучать. Увиденное с близкого расстояния поразило меня ещё больше. Все плиты были сплавлены между собой. Причём узнал я об этом только по магическим следам, которые были мощными даже сейчас, хотя, их 'вкус' говорил о древности постройки и тех процессах, что тут протекали при строительстве. За всё время моего нахождения в Нижнем Плане, где достаточно могущественных персон, я не слышал о ком-то, кто смог бы сделать подобное. А следы, обнаруженные здесь, говорили о том, что строительство заняло менее дня и производилось одним разумным. Может быть, из-за давности лет, разница в месяца или годы и перестала быть видимой, однако тот факт, что магией здесь пользовался лишь один обладатель Дара, была видна.
   В центре каменного круга была плита. Простая круглая плита. На ней имелись остатки энергий боли и смерти. Кого-то на ней зарезали. Более того, это делалось не один раз.
   'Алтарь? - подумалось мне, - Может тут проводились жертвоприношения?'
   Впрочем, что бы здесь не происходило, это было более чем давно - самым свежим следам, на мой взгляд, было порядка пятисот лет. Так что гостей нам ждать явно не придётся. Хотя... Маг ведь держал пленников. Может, он и собирался принести их в жертву.
   Ещё раз осмотрев древние камни, я пришёл к выводу, что сейчас для нас никакой угрозы нет. Ничего могущественного тут нет, и не будет. А то, что было - давно кануло в лету. Вряд ли у кого-то из моих подчинённых хватит ума прирезать на алтаре десяток другой рабов. Иными средствами заставить сработать алтарь после стольких лет запустения просто не реально.
   Поднявшись в небо, я полетел к каравану. Пока ещё не наступила ночь, надо успеть разбить лагерь внутри круга. Не хочется мне ночевать рядом с руинами без даже такого прикрытия. Потом уже, мы сможем натаскать сюда камней из Павшего Города, а сегодня надо разбить лагерь.
  
  
  
   Вечер прошёл без проишествий. Караван, пополнившийся нежданной добычей, спокойно добрался до найденного круга и стал на стоянку. Скарги, хоть и с трудом, но уместились. Эти гиганты отличались немалыми габаритами, и нам пришлось повозиться, прежде чем эти твари расположились внутри круга.
   По-хорошему, следовало оставить их снаружи, ведь в случае нападения они вполне могут выйти из под контроля и передавить весь лагерь.
   -Что скажешь, на счёт этого места? - спросил я у гнома-строителя из рабов, - Насколько быстро вы сможете застроить тут всё под наши нужды?
   Гном с ответом не спешил. Вместо этого он осмотрелся и произнёс:
   -Завтра мы проверим глубину грунта внутри круга и за его пределами. Если не слишком глубоко копать, то достаточно быстро. Ограничение будет только из-за материалов и скорости застывания строительных смесей. А так... Нас мало. Так что на быструю стройку не надейтесь, хозяин.
   -Посмотрим. Думаю, что скаргов мы все же будем использовать в качестве транспорта для камней. Да и горны вполне могут помочь. Плюс - новые рабы. Утром будем ставить им клейма.
   С состраданием посмотрев на пленных, жавшихся в кучу рядом с одним из шатров, гном произнёс:
   -Как прикажете, хозяин.
   Тут надо заметить, что гномов в Нижнем плане редко использовали для производства горнов или получения душ. Эти мастера работы по камню были самыми ценными рабами, что встречались во всём множестве слоёв этой реальности. Более того, этим коротышкам прощались многие их слабости в поведении, и даже некоторое хамство, которое они себе позволяли при работах, доказывая демонам их неправоту.
   Вздохнув, я отправился в свой шатёр. Похоже, что мне долго не придётся здесь нормально отдыхать. Сейчас, следует распределить горнов между моими подчинёнными и определиться с очерёдностью дежурств. В этих краях беспечность может дорого обойтись.
   -Командир! - вскочил Эрног, когда я вошёл в шатёр.
   Как оказалось, всё отделение уже было на месте и ждало моего появления.
   -Что-то срочное?
   -Можно сказать, - хмыкнул демон, - Мы тут кое-что нашли. Думаю, тебе это будет интересно.
   -Показывай.
   Находка моих подчинённых заставила меня задуматься. Ритуальный кинжал из чёрного материала даже отдалённо не напоминающего сталь. Клинок словно поглощал свет уже садящегося светила. Рукоять заканчивалась головой кобры, а гарда была выполнена в виде крыльев, напоминающих демонические или драконьи.
   Издали кинжал заметен не был, однако, при более близком изучении, выяснилось, что у него имеется и собственная душа. Причём она находится не в каком-то кристалле, а в самом материале.
   -Занятно, - произнёс я, осмотрев находку, - И я не рекомендую вам резать им друг друга. Эта штука опасна. У неё даже душа есть. И чем может закончиться ваше знакомство с ней - я не знаю.
   Услышав это, демоны явно осунулись. Похоже, что они рассчитывали на что-то.
   -Кто его нашёл?
   -Я, - ответил Рсух.
   -Оставь себе, но используй аккуратно. И не порежься.
   Распределив между членами отделения очерёдность дежурств, я отправился спать. Не скажу, что я устал, но вот моральная нагрузка давила. Я до сих пор не освоился с командованием другими демонами. А ещё, меня очень интересовало, как мне теперь наводить справки о своих сородичах - прочих чёрных демонах, что попали сюда. Да и попадут. Благо, я попросил Варнха оказать мне услугу и отправлять явившихся в его город моих собратьев ко мне.
   Впрочем, пока у меня ещё нет должной силы, чтобы справиться с Фредериком и теми, кто стоит за ним. Ведь одиночке, каким бы могущественным он ни был, не провернуть всё то, что творилось в Дауре уже многие века.
   Улёгшись на раскладушку, я задумался о будущем. Строительство аванпоста затянется. Это ясно уже сейчас. В руинах нет подходящих зданий для нас. Да и времени на зачистку города и снос прилегающих строений уйдёт много. Остаётся укрепляться здесь. Впрочем, до города не так уж и далеко. А если смотреть в противоположную от него сторону, то видна караванная тропа, которую и должен охранять аванпост. Что ж, буду надеяться, что мне удастся выполнить приказ моего повелителя и учителя и закрепиться здесь. Иных вариантов я попросту не рассматривал. Уж слишком большие надежды у меня имелись на всё это мероприятие.
  
  
  
   Глава 9.
  
  
   Строительство шло туго. Вот уже месяц как мы возимся в этой местности, а конца этому процессу всё не видно. Хорошо ещё, что у нас есть скарги и захваченные рабы. Иначе бы процесс шёл ещё медленнее.
   Первым,что стали делать гномы - расчищать внутреннюю площадь каменного круга от песчаного грунта. Тут-то и выяснилось, что как таковой почвы тут нет - сплошные камни. Песка тут оказалось не более метра. Потому, первые несколько дней рабы, под присмотром горнов и основной части отряда убирали его из круга. Я, Эрног и Эрохг в это время занимались приготовлением камней. На скаргах были установлены небольшие краны, до того бывшие в разобранном виде. С их помощью мы загружали на боковые платформы каменные блоки, которые я вынимал телекинезом из стен. Для этого приходилось прилагать немалые усилия, ведь они были закреплены строительными растворами, которые, хоть и серьёзно пострадали от времени и ветров, но, всё же, держали камни вместе. Потому я пропитывал каждый камень своей Волей, что оказалось гораздо сложнее, чем делать то же самое с живой плотью, расшатывал его в кладке и выдёргивал. Все эти действия производились исключительно телекинезом, что существенно ускоряло процесс работы.
   Неожиданным эффектом стало развитие Воли и способностей к телекинезу. Вторым открытием стало умение влиять на материю с её помощью. Как оказалось, полностью напитав камень собственной Волей, я в состоянии изменить его форму, цвет и даже придать некоторые свойства.
   Открытые возможности заставили меня задуматься о том, как их можно использовать во время строительства. Ведь если пропитать моей Волей если не все, то большинство камней будущей Башни и основные камни круга, то я, находясь внутри укреплений, получу неоспоримое преимущество. Почему? Да потому, что в месте, полностью пропитанном моими энергиями и Волей, я становлюсь сильнее. Это я заметил только тогда, когда оказался рядом со сложенными камнями для строительства.
   К слову сказать, Эрохг так же стал сильнее. От чего так вышло, я даже не брался гадать.
   Первую неделю именно такие блоки мы и перетаскивали. Большей частью они пошли на то, чтобы увеличить высоту круга и начать закладывать арку ворот будущего аванпоста. Учитывая, что каждый скарг мог нести на себе до двух десятков таких камней, а мы делали до десяти рейсов в день, то выходило не такое уж и большое количество строительного материала. Впрочем, я прекрасно понимал, что с нынешними силами мы нужные нам здания не построим. Хорошо если относительно скоро укрепим каменный круг и поставим арку ворот.
   С питанием, благодаря колонии глазех, что обитает в руинах, мы не испытывали проблем в продовольствии, а вот строительные смеси, крепежи и прочие важные для постройки зданий вещи уже находились в дефиците. Хорошо ещё, что через три недели после начала строительства прибыл караван из Бриима. Как оказалось, Варнх отправил нам пополнение в виде двух отделений демонов Низшего Круга, каждым из которых командовал демон Младшего Круга, и двадцать рабов. При этом меня повысили до десятника, обладающим правом на личную свиту, привезя браслеты-регалии. Вместе с ними нам так же отдали ещё одного скарга и выгрузили на очищенной площадке внутри каменного круга всё необходимое для строительства. Впрочем, особого ускорения работ это не вызвало. Хорошо ещё, что прибывшие демоны были крылатыми. Это хоть как-то упрощало дело. Во всяком случае, проблем с мобильностью не возникло.
   На пятой неделе нашего нахождения в этом месте, когда удалось заложить фундамент центральной башни, а отделения своими усилиями и благодаря двум постоянно курсирующим скаргам, уже достраивали несколько казарм, в окрестностях стройки появился отряд Лорда Нииса. Сам он, естественно, в этой экспедиции не участвовал. Да и войском это явление назвать я бы не взялся.
   Группа нарушителей, командир которой нёс регалии старшины, состояла из четвёрки демонов Низшего Круга, а их вожак - Старшего. Подняв два отделения, я вылетел на перехват. Сегодня я хотел несколько помочь своему выкормышу возвыситься. Причём сделать это на глазах у всех. А для этого требовалось сделать это не просто наглядно, а пафосно и качественно.
   К слову сказать, вот уже неделю, как нас связывает клятва союзников, скреплённая Ритуалом Истины. Так что в верности Эрнога я более не сомневался, равно как и он уже чётко понимал все мои намерения и желания - их я ему назвал чётко и недвусмысленно.
   На подлёте к группе противника, мы разбились на три пятёрки, беря их в кольцо. Сейчас важно, чтобы этот отряд не ушёл. Как только до Нииса дойдёт информация, что здесь ведётся строительство укрепления, он тут же пришлёт сюда серьёзный военный корпус. А с такой напастью мы не справимся. Вот когда строительство будет готово - тогда ещё можно будет подумать, да и то с большой оглядкой.
   Подлетая к нарушителям, я заметил что магией, равно как и демоническими силами, обладает лишь лидер отделения. Остальные - даже Волей пользоваться не могут.
   Осознав этот факт, я телепатически приказал всем атаковать Низших, а сам, в сопровождении Эрохга и Эрнога взялся за их командира. Тут-то и пригодилось недавно обнаруженное свойство Воли - с её помощью можно блокировать другие живые существа и рушить чужие заклинания и плетения. Главное, чтобы противник в этом плане оказался слабее. А тот демон, что имел такую же метку, что и я - был гораздо слабее. Сейчас важно ослабить его и не дать уйти. Остальных его подчинённых, скорее всего, убьют. Если же кто-то и останется жив - будет подчинён мною. Мне как раз не хватает воинов.
   Действуя по оговоренному плану, мои подчинённые атаковали первыми, старательно отвлекая внимание нашего противника. Я же стал обволакивать его своей Волей, стараясь замедлить движения, заблокировать магию и его собственные демонические силы. В первые несколько мгновений демон, видимо, не понял что происходит. А когда осознал всю опасность происходящего - стало поздно. Я уже успел добраться до источника и заблокировать его.
   Медленно опустив демона на песок, я позвал своего будущего союзника:
   -Эрног, немедленно сюда. Эрохг, доложи обстановку.
   -Двое Низших убиты, один ранен и без сознания, четвёртый сдался сам, - произнёс полукровка, оглядев окружающее пространство.
   В принципе, можно было бы и не интересоваться у него, но каждому из моих подчинённых следует знать своё место.
   -Эрног, слушай меня внимательно. Ты в курсе как можно экстренно усилиться?
   -Нет, командир, - несколько удивлённо ответил мой протеже.
   -Сейчас узнаешь, - хмыкнул я, - Вырежи его сердце и съешь. Это позволит тебе стать сильнее. Не на много, но всё же.
   Услышав меня, Эрног оскалился. Ещё бы. Ведь я дал ему возможность практически сразу стать сильнее. До моего уровня он ещё не скоро дойдёт, однако уже сейчас станет весомой боевой единицей в моей свите, которую я сейчас хотел сформировать.
   Выхватив кинжал, полукровка несколькими движениями вскрыл грудную клетку пленного и вырвал сердце, в которое тут же впился клыками. Учитывая, что его рот, как и у любого демона, был значительно больше человеческого, на поглощение сердца ушли считанные секунды. Почти сразу Эрнога охватила волна изменений. Он, так же как и я, начал становиться крупнее. Не на много, но весомо. Ко всему прочему, полудемон менялся и в плане тонких энергий.
   Почему древние демоны в своей нечеловеческой ипостаси столь громадны? Всё дело в душе. У нас душа и тело чрезмерно тесны. А душа - это Сила и энергия. Трансформируясь в свою демоническую ипостась, мы передаём часть энергии, что хранится в душе, в физический мир. Здесь она уплотняется до состояния материи, из которой и состоят все материальные тела. Фактически, наше демоническое тело - отражение нас самих, наших душ. Того, что все смертные скрывают глубоко внутри себя. В нас же это всё снаружи. Мы не скрываем своё нутро, как в прямом, так и в переносном смыслах.
   Когда изменения в Эрноге закончились, я вгляделся в его Дар. Не скажу, что мой протеже стал таким уж могущественным, но Эрохга уже превзошел, даже с учётом его усиления в процессе строительства.
   Остальные демоны, наблюдавшие за всем процессом, едва ли не облизывались, но со своих мест не двигались. Я, как их командир, решил поступить именно так. Законы иерархии дали мне право повелевать ими и никто из них сейчас не в праве опротестовать моё решение.
   -Как ощущения от приобретённой Силы? - спросил я Эрнога.
   -Потрясающе, - выдохнул полудемон.
   Впрочем, сейчас влияние крови смертных заметно убавилось. Чешуя стала крепче, рост несколько увеличился, а крылья расширились, что было заметно даже при том, что они были сложены у него за спиной. Раньше парень выглядел заметно слабее.
   -Вот и хорошо, - хмыкнул я, - В лагере потренируешься с тем, что приобрёл. Берите пленных - летим обратно! - развернувшись к остальным, скомандовал я.
   Сейчас, когда мы столь уязвимы и слабы, усиление Эрнога играет на руку не только лично мне, но и будущему аванпосту. После сегодняшнего события шансы на выживание и успех миссии у нас существенно выросли.
  
   Оказавшись на территории строящегося аванпоста, я занялся пленными. Первым шёл тот, кто сдался первым. Самый обычный представитель Низшего Круга, однако, довольно матёрый. Его возраст перевалил за отметку в сотню лет. Чешую пленного украшали шрамы. Большинство из них были алыми или бронзовыми, что говорило об опыте столкновений с бесами и чертями.
   Отослав своих подчинённых как можно дальше, я посмотрел на своего будущего бойца и спросил:
   -Как тебя называть для всех?
   -Руумх, - коротко ответил пленный.
   -Ну что, назовёшь Истинное Имя сам или будем пытать.
   -Сам, - хмыкнул демон.
   Страха в нём я не ощущал в принципе.
   -А чего ж ты не сопротивляешься?
   -А смысл из себя героя строить? - фыркнул демон, - Под пытками сломается кто угодно. Это вопрос лишь времени и опыта палача. А ты, судя по шрамам, опыт имеешь. Завалить балгора и дьявола - дело не простое. Да и силы в тебе хватает.
   -Тогда говори...
   Весь процесс прошёл быстро. Второй пленный, когда пришёл в себя, так же не стал геройствовать, благодаря чему в моей небольшой армии появилось первое пополнение из полностью подчинённых мне демонов.
   Когда всё было закончено, я приступил к допросу, который дал весьма полезные результаты. Как оказалось, через несколько дней мимо нашей базы будет лететь вторая подобная группа. Только в этот раз они будут везти ценный груз - подарок для союзников Нииса. Причём группа столь малочисленна именно из-за того, что её поход является тайным. Перехваченное же нами отделение - отряд зачистки местности или разведки. Если бы мы не смогли их остановить, то они вернулись бы к главной группе и те сменили бы маршрут.
   Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы сложить два и два и получить характерное четыре. Тот факт, что Ниис уже не первый месяц устраивает вылазки своих отрядов на территории Бриимского манора, известен всем. А попытка найти союзников ничто иное, кроме как создание коалиции против моего Лорда. Учитывая связывающие нас обязательства, мне, в любом случае, придётся не только устранить группу, но и отправить вестника к Варнху.
   -Когда будет следующая группа? - спросил я своего нового подчинённого, - И каков её состав?
   -Четверо демонов Младшего круга, один - Старшего Круга. Плюс усиление из двойки таких же - Старших. А лететь они буду через час.
   Некоторое время я обдумывался ситуацию. После чего спросил:
   -Они буду лететь тем же маршрутом?
   -Да.
  
  
  
   Когда ожидаемые нами демоны появились на горизонте, мы уже устали ждать их. Потому, едва дождавшись пока гости не достигнут запланированной нами точки, я с огромной радостью дал команду атаковать их. Младших убили сразу - плетения и заклинания сработали без осечек, превратив наших противников в падающие на землю куски горящей плоти и костей. А вот со старшими пришлось повозиться. Чтобы вырубить таких демонов нужно не просто дать им по голове, а нанести удары, которые приведут к полной потере сил. Учитывая, что их было трое, ситуация и вовсе была весьма неприятной. Мне хотелось взять их всех живыми - уж очень было необходимо усилить Эрнога и Рсуха, которого так же пришлось подчинить. Он, выполняя переданные ему моим протеже упражнения, начал видеть метки на аурах. И, естественно, узрел и метку подчинения, что вызвало бурю эмоций и жажду сбежать. Впрочем, не долгую - горны и Эрохг с Эрногом его достаточно быстро остановили. И если первый действовал по прямому приказу, не имея возможности ослушаться, то второй именно из-за того, что не далее как за сутки до того мы заключили союзный договор.
   Помимо него, у меня имелись планы и на одного из новичков. Того самого Руумха. Если сейчас он разве что просто опытный воин, то после возвышения через употребление сердца демона Среднего Круга станет довольно серьёзным противником. Главное - научить. А именно это я и собирался сделать.
   Выписывая пируэты в небе над пустыней, мы обменивались магическими ударами. Где-то это были заклинания и умения чистой магии, а где-то - демонические возможности. Впрочем, сейчас добраться до меня было весьма проблематично. Щит Воли, которому меня научил Кнех, прекрасно справлялся со своей задачей, поглощая энергию внешних воздействий.
   Первый демон Среднего Круга вышел из боя после того, как мне удалось резануть его крыло Плетью Шааба - плетением на основе одних лишь демонических способностей, состоящим из смеси Воли и Пламени, которому меня научил Варнх. Причиняя невероятную боль, эта структура, имеющая форму плети, не просто причиняла страдания и наносила вред плоти, но ещё и выпивала энергию того, в кого попал удар.
   'Руумх! - передал я телепатически, - Сердце! Немедленно его съешь!'
   В этот же момент, мой подчинённый камнем полетел к земле. Дальше я не стал наблюдать - мои противники воспользуются любой моей оплошностью. Не стоит так рисковать жизнью.
   Оставшиеся двое демонов, видя, что их заклинания пролетают мимо или поглощаются, а Воля не срабатывает, принялись искать выход. Хорошо, что я поднял даже часть горнов, иначе бы эта парочка точно ушла бы. Сейчас, чтобы вырваться из кольца, моим противником надо хотя бы на мгновение отвлечься от меня и сцепиться с теми, через кого они должны прорваться. А при таком раскладе я успею нанести удар одному из этой двойки. И какому - не берусь судить даже я. Зная демоническую натуру, я прекрасно понимал ход мыслей противников - ни один из них не хотел оказаться на месте того, по кому придётся удар, в то время как второй будет улетать на максимальной скорости.
   Второй противник умер ещё в воздухе. Он решился сформировать то, что Варнх называл Местью Мертвых. Основанное на Воле и демонических энергиях, это плетение активировалось только после смерти создателя, превращая в пепел всё, что попадало в радиус взрыва. Дать ему возможность завершить формирование этого плетения я не мог. В конечном итоге, мне пришлось войти в близкий контакт, резко сократив дистанцию и начав бой на мечах, что в воздухе весьма проблематично. Отвлёкшись от создания смертоносной конструкции из энергий, мой противник решил разобраться со мной, сосредоточившись ещё на фехтовании и атаках Волей. В этот момент он пропустил удар Эрнога, пришедшийся по голове.
   Кивнув на падающее тело, я телепатически приказал Эгнору поглотить сердце.
   Последний демон всё же попытался прорваться, метнувшись на одного из наиболее слабых бойцов. За это он получил от меня вновь сформированной Плетью Шааба. Этого противника я отдал Рсуху.
   После боя, мы принялись изучать трофеи. Как выяснилось, Лорд Ниис не скупился на подарки. Усиленное отделение несло шкатулку с крупным черным алмазом, содержащим в себе мощный Источник. Его мощности хватит для создания купола над половиной Бриима, который является далеко не самым маленьким городом в нашем слое.
   Прикинув варианты его использования, я едва не засмеялся в голос. Если я решу применить объявившуюся силу для помощи в строительстве, то оно ускорится в разы. Во всяком случае, крупные камни я смогу спокойно перетаскивать, что в нынешних условиях весьма важно.
   Среди прочего, к нам в руки попали три качественно зачарованных клинка из алой стали. Судя по клеймам и внешнему виду, их создал один мастер.
   Помимо оружия у убитых нами демонов Среднего Круга имелись и кошельки с драгоценностями, среди которых обнаружились и заполненные камни душ.
   После некоторого колебания я отдал мечи Руумху, Эрногу и Рсуху, поглотившим сердца убитых демонов. Учитывая их усиление, моим подчиненным требовались несколько более качественные мечи, нежели те, с которыми они ходили до сего дня.
   Оставив себе камни душ, остальные драгоценности я разделил между моими подчиненными. Даже если у меня не выйдет остаться здесь главным, по возвращении демоны разнесут слухи о том, что я не скуплюсь на трофеи для своих - каждый демон получил по пятьдесят драгоценных камней. Учитывая, что моих подчиненных было шестнадцать... Богатый был отряд.
  
   Получение Источника существенно облегчило процесс заготовки строительного материала, в котором мы испытывали жесточайшую нехватку. Достаточно крупные каменные блоки, что подходили для строительства врат и башни, теперь доставлялись заметно быстрее. Во всяком случае, сборные каменные колонны, в которые орки под руководством гномов и моей помощью, вмуровывали массивные петли для будущих дверных створов, уже стояли. Вместе с тем облегчилась и работа по монтажу блоков в строящихся зданиях. Делая перерывы в добыче стройматериалов, я помогал рабам ставить камни. Иначе бы процесс затянулся на длительный период времени.
   Одновременно с этим вторая группа рабов и горны уже заканчивали первый этаж башни.
   Когда колонны входных врат и казармы со складом были завершены, а это произошло быстрее просто потому, что они строились из небольших каменных кирпичей, добычей которых занималось аж трое моих подчиненных, вернулся гонец, отправленный в Бриим с новостями о произошедшем здесь. Причем произошло это через две с половиной недели с момента его отправки. За это время я успел известись, думая, что с ним что-то случилось. Однако, все было гораздо проще. Демон двигался вместе с караваном, что и привело к задержке.
   В этот раз мое подразделение никто усиливать не стал. Вместо этого Лорд Варнх прислал рабов-орков для ускорения строительства и людей для изготовления горнов. Естественно, что в составе груза были и строительные материалы.
   Впрочем, кое-что интересное происходило и без этого. За время нашего строительства по караванной тропе двигались купцы. И если первые двое торговцев не стали к нам заворачивать, что и не удивительно в тот период, то третий уже заглянул на огонек.
   Звали этого купца Олафом. Обычный смертный, обладающий разрешением Владыки на свободное передвижение в этих краях. Не самое редкое явление в Нижнем Плане. Сюда смертные могут попасть не только в виде рабов. Сильные маги или умелые строители и артефакторы - в нашем слое к смертным относятся точно так же, как и они друг к другу в Срединном Плане. Ведь в их мирах есть рабство, убийство и многое такое, от чего у большинства демонов чешуя посереет. Вообще, сравнивая поведение демонов и смертных, я все чаще задумывался кто же действительно чудовище.
   Обитатели Нижнего Плана далеко не святые. Для нас убийство или пытки не являются чем-то особенным. И это не потому, что подобные вещи доставляют удовольствие. Отнюдь! Большинству вообще плевать на все, а причинение боли для подавляющего числа демонов лишь инструмент на пути к цели. Впрочем, исключения бывают. Есть и те, кто получает именно что удовольствие, наблюдая за страданиями других.
   Люди же... Смертные спокойно продают нам своих сородичей, прекрасно зная, что их ждет. На полях сражения бросить раненного - норма людских миров.
   У нас в этом плане иначе. Мы либо воюем друг с другом, либо не воюем. Однако, еще никто не слышал о демоне-рабе. Даже подчинение своей Воле более слабого не является рабством - лишь гарантией верности. Да и бросать собственных раненых - последнее дело... Мало того, что учишь их, тренируешь и сколачиваешь из одиночек армию, так еще и ни один демон не пойдет на службу к тому, кто бросает своих. Люди...
   Олаф, узнав, чей именно здесь строится аванпост, обрадовался. Почти сразу он поинтересовался возможностью открытия здесь торгового поста. Пришлось ему ответить, что я всего лишь строю укрепления, а комендантом пока не являюсь. Вопрос организации торговли надо решать с Лордом Варнхом. При этом я намекнул Олафу, что ответ моего повелителя будет положительным. И действительно, Лорду выгодно превращение этого захолустья в еще одно поселение на территории манора. А торговля - лучший способ обеспечить развитие любого поселка. Тем более, что в руинах в диком виде обитает множество тварей, используемых демонами в качестве одного из источников пищи.
   Пообещав навестить Лорда Варнха, торговец покинул строящийся аванпост, а я вернулся к транспортировке камней. Даже используя трофейный Источник, я все же уставал, хотя и значительно медленнее, чем без него. А ведь строительство не завершено и на половину.
  
  
   Башню и врата мы закончили после третьего каравана с поставками. Всего, их строительство заняло почти четыре месяца. К этому моменту демоны, решившие ускорить процесс постройки всего комплекса и появления приемлемых условий жизни, успели возвести три казарменных корпуса. Сделано все было довольно грубо, но достаточно крепко. Во всяком случае, под открытым небом бойцы и горны ночевать перестанут. Позже, когда будет закончено увеличение высоты стен и постройка башен, будут построены уже нормальные здания, куда гномы проведут канализацию и водоснабжение.
   Завершение строительства самых трудоемких и сложных зданий позволило перераспределить рабов и изменить дежурство, что ускорило строительство складов, башен и стен. Дверные створки, привезенные из Бриима установили и вовсе без проблем.
   Монтировать кристалл Источника в специальной конструкции в башне я пока не спешил. Несмотря на то, что гномы уже собрали бронзовый постамент, а я провел все энергетические каналы в нем, делать это было еще рано. До тех пор, пока высота каменного кольца не достигнет десяти метров, мне придется заниматься разборкой руин крепостной стены Павшего Города, которая существенно уменьшилась за эти месяцы.
   Четвертый караван мы встретили уже в относительно укрепленном месте. Стену удалось поднять до нужного уровня, построить первую башню и начать вторую.
   Новый караван из Бриима вел Кнех.
   -Решил проветриться? - спросил я высшего, когда тот оказался внутри наших укреплений.
   -Не только, - фыркнул демон, - Лорда интересует обстановка на границе.
   -Тишина. Отрядов Нииса не видно. Караванов было три. В последнем был торговец Олаф. Он должен был побывать в Брииме. А так - ничего.
   -Это радует и беспокоит Лорда, - ответил абадон, - После исчезновению группы с подарком, - усмехнулся Кнех, - у Нииса испортились отношения сразу с двумя манорами. Криип и Духарс. Насколько я знаю, он собирает войско для атаки. На его стороне выступает один из Младших Лордов из Инферно.
   -Не слабо, - прокомментировал я.
   -Это как посмотреть, - ответил Кнех, - Инферналы сильные демоны. Другое дело что с численностью у них сложно.
   -И что им мешает расплодиться?
   -Например, тот факт, что их маноры являются островами, плавающими в инферно. Размер острова зависит от силы Источника. А у них источники отличаются от наших. Это Колодцы Душ. А их объем зависит именно от могущества отдельного Лорда. Отсюда и численность населения в маноре и размер армии и многое другое.
   -Занятная картина, - произнес я, - А какая у них магия? Демонические способности?
   -Вот тут все гораздо сложнее. Если мы владеем Волей и Пламенем, то они Голодом и Инферно. Причем если последнее имеет такое же применение, что и наш огонь - боевое, то с Голодом не все ясно. Как средство атаки он превосходит Волю. Но в плане высшего применения - никто не в курсе. Добавь к этому весьма специфичную магию рун и навыки работы с собственной аурой. Причем они создают плетение именно с ее помощью. Заклинательное направление им не доступно в принципе.
   -Еще что-то особенное?
   -Да. Их демоны Старшего и Высшего Кругов могут создавать Удар Инферно. Если верить слухам, то это они делают за счет своей постоянной связи с Инферно. Деталей я не знаю. Ах, да! Они не имеют человеческой формы и с ростом силы их габариты не меняются.
   -Занятная информация. И, как я понимаю, у Нииса есть в союзниках такая машина смерти.
   -Ну, на счет машины смерти ты погрешил против истины. С Младшим Лордом из инферно ты вполне можешь справиться. Такие личности относятся к верхней границе могущества Старшего Круга. А ты уже подошел к тому, чтобы Лорд Варнх изменил метку. Он же тебя для того сюда и направил, чтобы ты набрался опыта и силы.
   -А я думал, что чем-то перед ним провинился, раз он меня сюда сослал.
   В ответ на мои слова Кнех едва ли не пополам от смеха сложился. Несколько минут он продолжал смеяться, после чего вытер выступившие слезы, которые, к слову сказать, дымились, произнес:
   -Рей! Если бы ты чем-то разгневал нашего Лорда, то был бы сейчас не здесь, а в пыточной камере.
   Хмыкнув, я не стал отвечать. Да и что было сказать? Кнех был прав. Я вновь забылся и принялся рассматривать поступки высшего так, словно он правитель государства смертных в Срединном Плане.
   Через два дня после отъезда каравана к нам прибыли торговцы во главе с Олафом.
   -Приветствую, уважаемый, - решил я проявить вежливость.
   Реакция смертных в ответ на мои слова была странной. Трое купцов сжались и побелели. Я же между тем продолжил:
   -Рад видеть вас на территории аванпоста дружины Лорда Варнха. Я Рей, здешний комендант.
   Поскольку я замолчал и никаких дальнейших действий не предпринял, Олаф, успокоившись, ответил:
   -Спасибо за приветствие и радушный прием. Мы тоже рады вас видеть, Рей. Лорд Варнх разрешил постройку торговых построек на территории аванпоста. Вместе со мной прибыли еще два купца. Это мои компаньоны. Гардис. Он занимается торговлей рабами. А это Валдис. Его сфера - артефакты. Я буду заниматься продажей спиртного и покупкой провианта. Если вы не против, то через два дня прибудет Гарса. Она суккуба и хочет построить здесь бордель и гостиницу.
   -Я только за. Появление здесь невоенных объектов серьезно облегчит жизнь моих подчиненных и мою лично. Особенно это касается борделя и питейного заведения.
   Это было полнейшей правдой. За проведенное здесь время демоны, как и я сам, уже едва ли не лезли на стены. Те суккубы, которых я сотворил перед путешествием из рабов, уже шарахались от меня и моих бойцов. А отсутствие выпивки и вовсе бесило. Снять стресс в условиях постоянного напряжения было попросту нечем. Да и отсутствие душа и нормальных кроватей выводило из себя всех. Даже в убогих казарменных домиках, собранных демонами из мелких камней и свободного от строительства дерева, имелись лишь лежаки да спальники бойцов. Кроватям было попросту неоткуда взяться.
   -Что ж, - произнес торговец, давайте обсудим, какие именно места вы выделите под наши постройки и жилые здания...
  
  
  
  
   Глава 10.
  
  
  
   Мой полёт в Бриим состоялся через пять месяцев после появления на территории аванпоста торговых постов и борделя, который стал самым популярным местом. К этому времени нам удалось полностью закончить все постройки. Из города нам привезли стационарные установки по выработке воды и утилизаторы. После их появления проблема водоснабжения и канализации исчезла, освободив аж пятерых рабов от работы золотарей.
   К моменту завершения последней башни, прибыл караван с магами, которые занялись постройкой полноценной магической защиты и блокировки порталов на внутренней территории аванпоста.
   Параллельно, они устанавливали кристаллы и сеть маяков вокруг укреплений, создавая систему выявления живых и не живых существ, перемещающихся вокруг наших укреплений, которая позволит существенно облегчить работу патрулей на близкой к аванпосту дистанции. А вот дальние патрули пока поблажки не получат - мощности имеющегося Источника на такие дистанции попросту не хватит.
   Пока шло строительство, мне приходилось постоянно применять демонические способности для перетаскивания камней. И если раньше, до прибытия сюда, я с большим трудом мог манипулировать объектами массой не более пятисот килограмм, то теперь этот показатель увеличился в два раза. Да и качество владения Волей возросло, равно как и понимание некоторых методов её применения.
   Тренировки с магией, которые я возобновил по завершении самого острого периода строительства, давали не столь радужные результаты. Видимо, процесс изменения во мне шёл до сих пор. Во всяком случае, мой внутренний источник менялся. Если в Брииме, когда я только стал старшиной, сила Тьмы начала возвращаться ко мне, то теперь она отливала Смертью. Почему так происходит, я не понимал. Прямой связи между Тьмой и Смертью не существует. Более того, взаимосвязь между этими двумя направлениями Сил весьма условна и придумана скорее смертными, нежели имела реальные факты. Потому, сейчас я испытывал серьёзные сложности с классической для меня магией.
   Подлетая к Брииму, я обдумывал причины вызова к Варнху. Вот уже месяц, как наше новоиспечённое поселение не съедает деньги из казны манора, а само приносит их. Олаф и прочие торговцы, достаточно быстро распустили слух об обеспечении Лордом безопасности на этом караванном пути и наличии аванпоста, где можно остановиться. Потому и недели не проходило, чтобы к нам не заглядывали очередные путешественники - как одиночки, так и целые караваны. Все эти личности оставляли в кошельках торговцев немалые средства, а те, помня о налогах, вываливали драгоценные камни нам. Если первые два месяца получаемые суммы были смешными, от чего форт всё равно требовал дополнительного финансирования, то месяц назад мы не просто смогли отказаться от финансирования из центра, но и сами выплатили аж двадцать камней душ в казну столицы манора.
   Бриим встретил меня суетой и пеклом. И если первое имелось в крепости, то второе вызвало некоторое раздражение - отвык я от толп демонов и смертных. Всё же, у нас захолустье.
   Решив не откладывать своё общение с Лордом, что может и негативно сказаться на здоровье и положении в местной иерархии, я направился во дворец.
   Варнх, как и обычно в это время, находился в своём кабинете. Лорд занимался какими-то расчётами, сверяя информацию из двух отчётов, если я правильно рассмотрел шапки документов.
   -Лорд, - произнёс я, входя в кабинет, - Вы хотели меня видеть?
   Оторвавшись от бумаг, Варнх посмотрел на меня и произнёс:
   -Присядь. Как закончу - поговорим.
   Устроившись на привычном месте, я стал ожидать, пока Варнх освободится. Почти год как я не появлялся в этих стенах. Даже отвык как-то.
   Пока я разглядывал несколько поменявшуюся обстановку кабинета, Лорд закончил свои дела и внимательно посмотрел на меня:
   -Я смотрю, что мой план сработал полностью. Даже несколько перевыполнен.
   -План? - удивился я.
   -Да. Лорд Ниис не собирался захватывать этот участок моего манора. Его интерес к той местности был не большим, чем к любой другой. Да и караванная тропа была весьма дохлой. Твоя деятельность её оживила.
   Несколько минут я переваривал услышанное. Похоже, что некоторые аспекты проблемы от меня ускользали.
   -Тогда зачем всё это было нужно?
   -Как и всякое действие, твоя задача решала сразу несколько проблем. Во-первых, увеличила силу манора. Во-вторых, твой аванпост скоро будет приносить в казну достаточные средства, для того, чтобы сказать - его постройка окупилась. Тем более, что обошлось всё в минимальные суммы. В-третьих, твоё усиление. Вряд ли бы ты смог столь качественно познать методы работы со своей Волей, если бы не постоянное её использования в условиях строительства и гипотетической угрозы нападения. Да и своих бойцов ты возвысил.
   Некоторое время я сидел молча, стараясь переварить поступившую информацию. Услышанное не радовало. С одной стороны, полученная информация давала ответы на целый ряд вопросов. Начиная с того, что караванная тропа, в том виде, что была до появления аванпоста, не несла доходов манору, являясь транзитной, от чего бороться за неё Ниису смысла не было, и, заканчивая отсутствием нападений с его стороны. Будь он столько сильно заинтересован в этой местности, как говорилось в начале, нас бы смели в считанные дни. Во всяком случае, войска этого Лорда точно навещали бы сию местность.
   -Значит, моей задачей было не строить аванпост, а развиваться?
   -Отнюдь, - хмыкнул Варнх, - Ты должен был построить аванпост. Причём быстро. Кроме того, твоей задачей было и оживление транспортного пути в моих землях, и обеспечение их доходности. Ты с этим справился. Более того, твои действия привели к усилению войска. Касаемо лично твоего развития - оно было одной из основных задач, хотя и не самой главной.
   -Что я должен делать теперь?
   -Всё просто. Сегодня мы проведём ритуал изменения метки. Обычно, с развитием и возрастом, она меняется сама, но я хочу ускорить этот процесс. После ритуала, я обучу тебя некоторым методам применения Воли, Пламени и работы с аурой.
   -Разве с аурой могут работать не только инферналы?
   -Не только, - усмехнулся Варнх, - Мы тоже, хотя и не в таком виде. У нас есть весомые ограничения.
   -Ещё вопрос. Что происходит с моими магическими способностями? Раньше я владел магией теней. После изменения - Тьмой. Сейчас во мне Дар Смерти. Как это возможно?
   -Понятия не имею. Это нужно к твоим создателям обращаться. Какие процессы происходят в тебе, я не знаю и не могу прогнозировать, что будет происходить дальше и чем всё закончится. Вообще, я бы на твоём месте, не стал особенно сильно рассчитывать на магию - она тебя подводит. Лучше доверься тому, что теперь течёт в твоих жилах - демоническая сила теперь твоя и останется с тобой навсегда. Она не хуже магии смертных, а в ряде моментов её превосходит.
   -В любом случае, эти процессы настораживают и напрягают, - ответил я, стараясь сохранять спокойствие хотя бы внешне, - О том, чтобы кто-то сменил Тип Дара я и вовсе никогда не слышал.
   -А что ты мог слышать и видеть сидя всю свою короткую жизнь в одном из недоразвитых миров Срединного Плана?
   Вот тут Варнх меня уел. Я действительно не имею достаточного опыта и знаний, чтобы кидаться подобными заявлениями.
   В наступившей тишине, высший поднялся из-за стола и направился к одному из шкафов. Достав из него прозрачный графин с золотистой жидкостью и пару хрустальных бокалов, демон вернулся на своё место и продолжил, разливая содержимое сосуда:
   -Старшие демоны похожи на Младших богов, - начал он свою речь, двигая ко мне бокал от которого исходили ароматы дорогого виноградного вина, - Всё дело в Даре. Даже смертные, несущие в себе магию, обладают абсолютной памятью. Чем выше развитость способностей, тем больше отличие разума и психики от того, что доступно их обывателям. Это вызвано тем фактом, что при развитии поток информации, обрабатываемый разумом, увеличивается. Вспомни, как ты научился влиять на материю во время строительства. И вспомни, что из себя представляет материя на уровне атома... Тебе же знаком этот термин?
   -Да, знаком, - кивнул я и принялся прикидывать процессы, что происходят с кристаллической структурой веществ, при изменении их свойств.
   Постепенно, с процессом осознания, какие именно происходят изменения, и на каком уровне, до меня начало доходить, что не всё так просто, как могло бы показаться на первый взгляд.
   -Вот именно, - вырвал меня из размышлений Варнх, - Ты даже лицо не соизволяешь контролировать. Касаемо магии и возможностей. Психика демонов, особенно старых и могущественных, работает далеко не так, как у молодых. Опыт, сила и знания меняют нас. Скорость и количество обработанной информации возрастают. Часть психики, именуемая подсознанием, выполняет подавляющее количество расчётов и действий. А осознанная часть - всего лишь говорит, что надо делать. Благодаря этой особенности, демоны и боги в состоянии разговаривать на любом языке любого Мира. Подсознание попросту выполняет функцию дешифровщика и быстро всё переводит, после чего заставляет мышцы работать именно так, как требуется для отсутствия акцента.
   -Почему Вы мне рассказываете всё это именно сейчас?
   -Потому, что когда мы проведём ритуал изменения метки, говорить будет поздно.
   -И что тут такого плохого? - удивился я.
   -Плохо то, что ты ещё не готов, а меня весьма жёстко торопят события, - нахмурившись, произнёс Варнх, потому я и вынужден был отправить тебя на строительство аванпоста. Да и ритуал надо провести экстренно. Кроме того, я хочу научить тебя делать собственные алтари и ритуальные предметы. К тому же, тебе потребуется научиться создавать аватар и паладинов. А это не горны - это полностью самостоятельные существа, которые требуется изменить без их смерти.
   -Может объясните, зачем мне алтари, ритуальные клинки и аватары с паладинами?
   -Потому, что без этого, тебе не стать членом Высшего Круга, - ответил Варнх, глядя мне в глаза, - И без этого ты не сможешь собрать должное количество душ и воинов...
  
  
  
   Ритуал был болезненным. Даже боль от ожогов, что когда-то лишили меня глаз, не шла ни в какое сравнение с тем, что я испытывал в процессе изменения метки. Физически, со мной ничего не происходило, однако, изменения в ауре поражали. Став ещё более насыщенной, она приобрела багровые оттенки.
   Несколько дней я отдыхал, привыкая к изменениям. Затем, Варнх принялся за моё обучение. Теперь, помимо развития демонических Сил, он уделял время и владению телом. Как выяснилось позднее, скорость реакции, сила и выносливость для магических существ, к которым я уже давно отношусь, являются чем-то вроде одного из проявлений Воли и ограничены лишь ею и психикой. Сбрасывая психологические блокировки, можно развиваться дальше.
   Касаемо самого обучения демоническим способностям и методам их применения, то это было более чем занимательно. Началось всё с изучения алтарей и их создания. Затем были ритуальные принадлежности и метки, после них Варнх начал обучать меня создавать паладинов. До аватар мы с ним так и не дошли, поскольку сил на их создания у меня не хватит ещё долго. А вот с прочими вещами вышло забавно. Как оказалось, телепортироваться можно разными способами. Один из них - через стационарные порталы или путём создания рисунков, которые попросту сгорали при использовании. А второй - за счёт Воли.
   Для применения второго способа требовалась немалая Сила и ещё больший резерв энергии. Кроме того, требовалось хотя бы раз побывать в месте, куда будет произведён перенос. Ограничения при использовании такого способа, заключались лишь в массе и количестве переносимых вместе с телепортирующимся объектов. Так же, немаловажную роль играл и тип объектов. Если это живые существа, то, что они из себя представляют - магов и магических существ переносить гораздо тяжелее, нежели обычных смертных.
   Ещё одним важным для меня знанием был Колодец Душ. Подобные артефакты были в доменах Лордов Инферно. Варнх, как и многие другие Младшие Лорды, владел технологией создания подобных вещей. Технологию скопировали после Войны Крови. Этот военный конфликт произошёл порядка двадцати тысяч лет назад, после чего здешние Лорды получили в своё распоряжение массу артефактов и пленных.
   Колодец Душ в слое Инферно служил для любого домена чем-то вроде основы, снабжая плывущий в Инферно остров магией и удерживая его в равновесии. В нашем же слое, ему нашли схожее применение - замена Источников. Полностью, ввиду разницы в законах мироздания, подобные артефакты не могли заменить плоды здешних мастеров, однако для комплексов, аналогичных аванпосту, их вполне хватало. Кроме того, использовать Колодец Душ можно было и более интересными методами. Например, если в нём хранится более тысячи этих субстанций, объединённых в одну большую сущность, что собственно Колодец и делает со всеми, кто в него попадает, то он превращается в весьма мощное средство изменения самих высших, позволяя им модифицировать свои тела и развивать собственный Дар.
   Всё это заняло каких-то четыре недели, во время которых на территории аванпоста распоряжался Кнех. Когда основной этап обучения закончился, Варнх произнёс то, чего я не ожидал от него услышать:
   -По возвращении в аванпост займись созданием колодца. Сейчас он будет не лишним. Рабов у тебя хватает. Но учти - чем сильнее душа, тем быстрее будет развиваться этот артефакт. К тому же, без него тебе будет тяжелее создать собственный культ.
   -Мне бы ещё понять, как это сделать, - вздохнул я, - И где. Вряд ли Боги того мира куда я явлюсь, будут мне рады.
   -А тебе нет нужды использовать для создания культа людей. Используй нелюдь. Любые тёмные народы, - ответил Варнх.
   -У Вас тоже есть свой культ?
   -У любого Младшего лорда есть свой культ, - усмехнулся Варнх, - Я не исключение. Через пару месяцев навестишь меня. Займёмся перемещениями между мирами и Планами. Я дам тебе координаты миров, куда можно наведаться с такой целью. В будущем, тебе это пригодится.
  
   После отбытия Кнеха я вплотную засел за выполнение поручения балгора. Сейчас мне потребуется создать сразу несколько достаточно мощных и трудоёмких в изготовлении артефакта - Колодец Душ и личный алтарь, которые должны быть связаны между собой. Для этого мне требовалось найти сразу несколько крупных плит из чёрного мрамора. Первые несколько дней я попросту посылал разведывательные группы из одного-двух отделений в Павший Город. Результатов это не дало, поскольку состояние этого места не располагало для подобного рода поисков.
   После осознания бесплодности таких попыток, я вспомнил про торговцев. Олаф и его компаньоны сами отсутствовали в аванпосту, однако их помощники оставались тут и имели амулеты связи, на случай непредвиденных событий.
   Торговые дома, представителями которых были эти купцы, являлись довольно крупными организациями, с которыми приходилось считаться даже Лордам. Ведь стоило подобным объединениям прекратить торговлю на какой-то территории, как приток денег в казны маноров там падал. Закономерным итогом становилось сокращение расходов по всем статьям и ослабление армий. Учитывая, что и в Срединном Плане соседи всегда пользовались подобными условиями, то уж тут и вовсе опасность из категории 'гарантировано' переходила в категорию 'до вторжения осталось столько-то'. Потому, мало кто считал целесообразным чинить препятствия купцам. Высшие, понятное дело, и сами способны обеспечивать доход своих маноров, однако, без торговли, не выживет ни один населённый пункт или манор. Здесь не Инферно, где главный товар - кровь, камни душ и сами души, и, что гораздо реже, рабы.
   Вместо Олафа, на территории аванпоста был его младший сын и помощник - Грэг. Являясь смертным, наделённым способностями к магии огня, которые активно развивал, он уже давно рассматривался мной в качестве кандидата в изменённые. Другое дело, что если это сделать не добровольно, то придётся его подчинять, а это чревато проблемами с Олафом и его торговым домом, что вызовет проблемы уже у меня и моего аванпоста. А вот если добровольно...
   Впрочем, до того, как Варнх научил меня изменять разумных без их превращения в горнов, этот вариант был для меня закрыт. Теперь же...
   Теперь же, мне требуется создать два мощных артефакта, без которых все эти облизывания так и останутся пустыми фантазиями.
   -Доброго дня, Грэг, - поздоровался я с парнем, войдя в помещение их торгового поста, который уже давно стал напоминать самый настоящий магазин из жанра 'всё и вся в одном месте', что водились в Рейсе, - У меня к тебе дело.
   -Что-то случилось? - напрягся парнишка.
   'Когда же я отучу их бояться меня? - подумалось мне, - Это мешает с ними нормально работать!'
   Впрочем, будь на моём месте тот же Кнех, что Олаф, что Грэг уже давно бы сидели в камнях душ в виде полуматериальной субстанции. Так что опасения торговцев имели под собой все основания.
   -Мне нужно, чтобы ты связался с отцом и попросил его привезти сюда один важный для меня заказ.
   -Хорошо, - ответил парень, - Вы сами хотите использовать амулет?
   -Я доверяю тебе, - ответил я, глядя на парня, чей возраст не превышал двадцати лет.
   Олаф, оставляя его здесь, рисковал. Хорошо ещё, что Кнех внял моим просьбам и не принялся устраивать тут свои порядки. Видимо, Варнх инструктировал его весьма детально. Обычно столь юные смертные - лакомая добыча для демонов. Молодой, сильный и выносливый. Да ещё и с Даром. Да ещё и к огню. Либо потенциальный горн, либо раб на магическом поводке. Так привязывали к себе магов, ставших чьей-то собственностью.
   -Мне нужна плита из чёрного мрамора. Размеры - два на два и высота в полметра. Без отверстий, колец, цепей и прочего. Кроме того, требуется чан из чёрного обсидиана, литров так на пятьдесят. Со стойкой-треногой под него из чёрного чугуна.
   -Как прикажете! - ответил мальчик, в глазах которого мелькали страх и удивление.
   Ни один демон на моём месте не стал бы ему доверять подобный разговор. Впрочем, если бы не мои планы на него, то и я бы такой глупости не совершил.
   Ответ Олафа меня обрадовал - заказ будет доставлен через полторы недели. Получив требуемое, я отправился в свои покои в башне. Здесь у меня уже были и рабочий кабинет, и заклинательная комната, и собственная спальня с санитарным узлом. У старшин условия были несколько хуже - комнаты отличались меньшим размером и располагались в небольшом корпусе для офицеров. Рядовые же бойцы жили в двух больших казарменных зданиях, заполненных едва ли на половину, поскольку они строились для большего гарнизона, который я планировал создать позже. Оставлять же пустующими эти помещения было большой глупостью. В Нижнем Плане такое чревато печальными последствиями в виде появления различного рода тварей, способных доставить массу неприятностей.
   По пути к собственным покоям я вызвал Эрнога. За прошедший год этот полукровка сильно изменился. Благодаря памятным для него поглощениям сердец, мой подопечный стал заметно сильнее. Уже постоянное применение демонической силы и вовсе развило его способности, делая парня опасным противником для подавляющего большинства демонов Младшего Круга и практически всех представителей Низшего. Про тех же, кто не входил в иерархию и говорить не стоило.
   -Эрног, - начал я, остановив поздоровавшегося демона, - пришли ко мне гномов и орков. Хочу начать некоторые перестановки на первом уровне башни. Плюс - приготовь оборудование для подземного строительства. Надо начать создавать под аванпостом подземелья и укреплять их магией.
   -Как прикажешь, - ответил парень, ни чуть не удивившись приказу, - Только это долго будет. Все основные строительные агрегаты уже отправлены на склад и находятся в разобранном виде.
   -Срочно и не требуется, но пускай поторопятся. За сегодня надо разобраться с планом будущих подземелий и их строительства. Через полторы-две недели я займусь созданием артефактов, которые потребуется устанавливать именно в подземных сооружениях. Первые три-пять помещений надо успеть приготовить за полтора-два месяца.
   -Хорошо, я позабочусь о рабочих, - кивнул Эрног, - Что-то ещё?
   На мгновение задумавшись, я ответил отрицательно.
   Патрули работали уже полноценно, ближний радиус был прикрыт магами и их системой обнаружения. Вмешиваться же в уже отлаженный механизм крайне глупо - ничего, кроме хаоса, это не принесёт.
   -Пускай ищут меня в заклинательной комнате - я тренируюсь.
  
  
   Телепортация в пределах видимости была далеко не самым лёгким делом. Для развития любого навыка или способности требуются годы. Я в этом плане не являюсь исключением. Даже несмотря на абсолютную память и те самые отличия в психике, о которых мне говорил Варнх, для получения весомых результатов в применении искусства телепортации уйдут годы. И хорошо, если не десятилетия. И это только для того, чтобы научиться перемещаться. А, ведь, мне предстоит освоить умение блокировки телепортации и порталов вообще. А уж про то, чтобы повторять фокусы моего Учителя, когда тот легко менял точку выхода, мне и вовсе ещё столетия тренировок и практики предстоят. И хорошо если меня не убьют.
   Со строителями вопросы удалось решить относительно быстро. Типовые чертежи для строительства подземных сооружений у гномов имелись. Другое дело, что из-за каменистой почвы просто так под башней ничего не выроешь. С одной стороны это играет на руку нам, поскольку нет необходимости в воздании массы укрепляющих растворов и использовании крепежей едва ли не на каждом шагу. Другое дело, что камень - это камень. Он имеет дефекты, которые даже гномы могут пропустить. Маленькая трещинка, толщиной с волос, способна разрастись в гигантский провал или привести к обвалу.
   После ухода строителей я задумался. Аванпост скоро придётся развивать и достраивать. Сейчас наш комплекс не такой уж и большой. Несколько скаргов, полтора десятка построек и укрепления. Вот, собственно, и всё. Торговцы строят рядом с аванпостом ферму по выращиванию глазех, которых, по их просьбе, наши демоны перевезли в загоны. Сейчас полностью функционирует лишь четыре загона из десяти запланированных - остальные в стадии постройки. Рядом с фермой строится инкубатор для производства уже мхазе - эти твари, так же используемые в качестве пищи, обладали заметно меньшими размерами, хотя, по вкусу, превосходили глазех. Третьей постройкой был небольшой комплекс по выращиванию местных мхов, растущих на камнях - хучхи. Эти субстанция, похожая на смесь плесени и мха, отличалась неплохой питательностью и вкусовыми качествами. Однако, из-за того, что в данном слое камней было несколько маловато, производство массовым не являлось. Здесь же, вокруг Павшего Города, почвы представляли собой скорее кусок того мира, из которого тот сюда попал, от чего камней хватало за глаза. Да и сами руины, потенциально, могли стать местом разведения этого местного растения. Впрочем, отношение хучхи к растительности было несколько спорным. Если какой-то дурак решится отведать эту 'травку', то его ждёт неприятный сюрприз - без специальной обработки она больше напоминает хищника, нежели растение. Тот, кто окажется рядом с колонией хучхи без специальной одежды, защищающей тело и голову с лицом, то порция вещества, разъедающего даже чешую высших демонов и Повелителей, обеспечена. А уж растворить тело неудачника эта дрянь сможет быстро. И проблема передвижения для неё не стоит - хучхи передвигается очень даже быстро.
   Впрочем, торговцы, выращивающие эту мерзость, уже давно имеют артефакты, мешающие этой твари откалывать свои фокусы, полностью парализуя её.
   Две уже функционирующие постройки, отчислениями с торговли, уже сейчас давали неплохой доход аванпосту, позволяющих не только полностью содержать всю структуру, но и дающие возможность делать выплаты в главный город манора - Бриим. Когда будет закончена третья, доходов хватит на строительство внешней стены и закладку жилых кварталов.
   Открыв сводные отчёты по доходам и расходам, я принялся считать. Доход аванпоста от торговли и производства провианта составлял восемьдесят камней душ, если считать крупными драгоценностями. Из них сорок уходило на содержание бойцов, магов, скаргов и рабов. Двадцать пять - на выплаты в Бриим. По прогнозам торговцев и моим, запуска всех структур фермы и инкубатора для мхазе, доход аванпоста поднимется до ста камней душ. При этом я должен буду отправлять в Бриим уже сорок камней душ.
   'И как я могу увеличить доходы аванпоста? - подумалось мне, - Разве что заняться работорговлей. Можно пойти и по другому пути, хотя и менее быстрому. Можно разводить рабов!'
   Такой вариант был удобен, хотя и медлителен. Люди, как и другие смертные, имеют свойство размножаться. Если заняться селекцией рабов, то выйдет не просто наладить их продажу, а ещё и специально их выводить.
   'Докатился! - подумалось мне, - К людям отношусь как к животным, которых надо разводить!'
   Впрочем, других вариантов у меня и нет. Разведение и селекция процессы медленные, растянутые во времени и дающие доход не сразу, а в будущем. Однако, прибыль от этого будет солидной. А с её помощью можно создать серьёзное войско, с которым мало кто рискнёт связываться.
   Однако, прежде чем закупать рабов для будущего разведения и селекции, следует создать для этого инфраструктуру, обеспечить снабжение водой и едой. А это всё требует денег. Как и постройка зданий и даже обеспечение их безопасности.
   Исходя из стоимости строительных материалов и инструментов, которые так же имеют дурную привычку изнашиваться, получилась солидная сумма в сто тридцать камней душ. Ни у меня лично, ни у аванпоста в ближайшие месяцы таких средств нет, и не предвидится. И где их взять - загадка.
   От расчётов по этому вопросу меня отвлёк Рсух, влетевший в кабинет:
   -Рей! Командир! Мы задержали троих демонов!
   -Это настолько важно?
   -Очень! - ответил полукровка, - Они по твоей части. Это чёрные демоны. Такие же как и ты!
  
  
   Троица моих собратьев стояла перед центральной башней аванпоста. К слову сказать, в процессе строительства, когда я узнал что могу менять свойства материи, камням был придан чёрный цвет. Изменились и параметры поверхности. Теперь башня выглядела своеобразно - пять высоких этажей, по четыре метра каждый, и смотровая площадка на вершине и блики на поверхности - материал, несмотря на свой цвет, был глянцевым. Вход так же сделали качественным и солидным - небольшая лестница в три ступени, с двух сторон от которой были невысокие широкие каменные перила, на концах которых стояли чаши с плещущимся в них чёрным огнём, создаваемым плетениями магов, подпитываемыми энергией Источника.
   Вся троица выглядела жалко. Все они были гораздо слабее, чем я перед схваткой с молодым балгором. Минимум снаряжения, обычные рюкзаки и примитивные клинки, что выдавались курсантам военной академии в Дауре. Меток иерархии у всех троих не было.
   Глядя на них я сейчас понимал, почему со мной в начале пути не желали иметь дела серьёзные личности. Будь я на их месте - поступал бы точно так же.
   -Начнём с простого, - произнёс я, - Вы, как я думаю, родом из Даурской Империи, мира Рейс. Я прав?
   Ошеломление, проступившее даже на демонических мордах, подтвердило мои предположения.
   -Вижу, что да. Вы попали сюда вместе?
   -Да, - коротко ответил один из троицы моих соотечественников, - Что Вам надо и кто Вы?
   -Здесь вопросы задаю я, - произнёс я, подхватываю говоруна Волей, - Тебе понятно?
   Висящий над землёй даурец судорожно закивал.
   -Отлично. Отвечайте на вопрос.
   -Нас отправили сюда группой. В составе отряда нас было семеро.
   -Как вы попали в эту местность? И где остальные?
   -Мы нанялись в охранный отряд...
   -Кто командир отряда?
   -Мастер Зарг.
   Я замолчал. Зарг... Я был в его караване до того, как пошёл на службы к Варну.
   -Почему вы не с караваном? Я знаю Зарга. Просто так вы бы не ушли из каравана.
   -Каравана больше нет. На нас напали трое дьяволов. Они распотрошили караван в секунду. Мы успели сбежать. Остальные погибли.
   Тот факт, что троица этих даурцев сбежала с поля боя был возмутителен. Как для демонов, так и для армии моей родины.
   -Судя по клинкам, вы были курсантами Офицерской Академии Прикладной Магии. При этом вы сбежали с поля боя, бросив своих товарищей.
   -Мы не могли справиться с тремя дьяволами! - возмутился один из даурцев, до того молчавший, - Вы бы их видели!
   -Видел. И убивал.
   'Слабаки! - мелькнула у меня мысль, - Неужели я был таким же? Или мне везло?'
   В любом случае, придётся провести полноценный допрос.
   -Эрохг, - обратился я к стоящему рядом полукрвоке, - Отправь их в камеры с блокировкой магии. Вечером я займусь их допросом и подчинением.
   Зная себя и тот потенциал в развитии, что вполне возможен для них, я не собирался упускать шанс получить в своё распоряжение троицу подобных демонов. Местные, понятное дело, довольно сильны и во многом могущественнее моих будущих воинов, но отказываться от даурцев глупо. Пускай, у меня уйдёт немало времени, прежде чем они станут реальной силой, но и упускать их не стоит. Тем более, что мне, в любом случае, придётся увеличивать свои вооружённые силы.
   -Стоп! - рявкнул я, - А где произошло нападение?
   -В трёх часах полёта отсюда. Мы сразу сюда и полетели!
   -Эрног! Эрохг, Рсух, Все свободные группы в воздух! Нужно перехватить дьяволов!
   Три дьявола для меня нынешнего не станут столь весомой угрозой, как это было год назад. Сейчас, обладая большей силой и знаниями, я вполне могу справиться с ними без столь серьёзного риска, как это было до начала службы Варнху. Да и усилиться мне не помешает. Как и усилить свою армию. Что уж говорить про трофеи. Зарг, помня его планы, не ходил с плохими купцами. Так что риск того стоит.
  
  
  
  
   Глава 11.
  
  
   Остатки каравана мы нашли быстро. Дым от горящих трупов было видно издали, а повышенный магический фон чётко говорил о том, что здесь была серьёзная битва.
   Подлетая к месту побоища, я вглядывался в окружающее пространство, надеясь увидеть хоть кого-то из выживших. Быть может, кто-то из опытных бойцов, кого я знал, смог выжить или спрятаться. Да и Зарг, после памятных событий, был не столь уж и слабым демоном. Вряд ли он остался на прежнем уровне, при котором я его видел более года назад, покидая стены базы охранной группы.
   Однако, уже подлетая к месту схватки я понял - здесь выживших не будет. Троица дьяволов хозяйничала в остатках каравана, перемещаясь между распластанными на песке тушами скаргов.
   Выходцы из Чистилища выглядели потрёпанными. Один из дьяволов охранял кучку демонов и людей с ошейниками рабов, собранных недалеко от остатков разгромленного каравана.
   Увидев их, во мне зажглась надежда увидеть моего былого командира, которая, впрочем, быстро угасла. Дьяволы никогда не брали в плен тех, кто оказывал им сопротивление, добивая раненых и убивая тех, кто прекратил сражаться. Только сдавшиеся сразу имели шансы на выживание. Зарг же, помня его характер, никогда не сдавался, сражаясь до упора.
   Как только дьяволы заметил мою небольшую армию, в нас сразу же полетели сгустки зеленоватого пламени, разбавленные массой заклинаний и плетений классической магии. Глядя на всё это безобразие я воспользовался одним из тех приёмов, что приобрёл во время обучения у Варнха - Щит Воли. Только в этот раз он был большим, закрывающим мой отряд от атаки.
   Как и ожидалось, пущенные в нас сгустки зелёного огня разбились о щит, а сами дьяволы замерли. Похоже, что подобная реакция на их атаку была неожиданной. Впрочем, давать им возможность придумать что-то ещё мы не стали. Нашей целью были их жизни, а не возможность поработать мишенями для вражеских заклинаний.
   В ответ я, посчитав, что пленников надо оставить в живых, стал бить точечно. Да и особого смысла в излишне объёмных атаках не было. Впрочем, сейчас моими основными средствами атаки были Пламя и Воля. Заблокировать трёх дьяволов сразу у меня возможности не было, однако ограничить их арсенал мне оказалось вполне по силам.
   Когда обычная магия оказалась заблокирована, я атаковал ближайшего дьявола, приказав остальным отвлекать оставшихся. Первые мои атаки по дьяволу, выбранному в качестве начальной цели, особых результатов не дали. Впрочем, я на них и не рассчитывал - мне требовалось отвлечь его и не дать атаковать чем-то, что сможет пробить мою защиту. Оказавшись уже почти вплотную к нему, я пустил в когти смесь Воли и Пламени и ударил по уже занесённой лапе. Эффект, как и говорил Варнх, оказался весьма впечатляющим. Конечность дьявола отлетела на несколько метров, а меня отнесло от него на такое же расстояние - соприкосновение моих когтей и его чешуи сопровождалось небольшим взрывом. К счастью, на мне был Щит Воли, благодаря которому удалось избежать травм.
   В этот момент схватка вокруг нас остановилась. Оба дьявола уставились на рухнувшего на колени и воющего от боли демона Чистилища, держащегося за обрубок руки. Я же, стараясь не дать ему шансов, повторил этот трюк, ударив уже по голове.
   'Руумх! - передал я по телепатической связи, - Немедленно вырежи его сердце! Половину поглотишь сам! Вторую сохрани!'
   Означенный демон мгновенно полетел к павшему дьяволу, а я рванул к оставшимся двум, ещё в полёте метая в них Огненные Молнии и Стрелы Воли. Причём Стрелы внешних эффектов не имели, повреждая лишь тонкие тела моих противников. Будем надеяться, что они и не заметят и первая, видимая обычным зрением атака их отвлечёт.
   Финт удался только с одним дьяволом. Он получил повреждения тонких тел в районе шеи и стал падать. Защиту от атак Волей он не ставил. А вот второй окутался видимым лишь мне коконом и смог устоять под спаренной атакой.
   Послав Эрнога ко второму убитому дьяволу, я приблизился к оставшемуся противнику. Этот выходец из Чистилища, был в разы опытнее и сильнее. Если первые двое являлись молодняком, то этот имел немалый опыт и контролировал бой сразу во многих плоскостях. Да и арсенал этого демона был заметно шире. Во всяком случае, он метался не только сгустками зеленоватого пламени или заклинаниями классической магии. Среди моих подчинённых уже имелись раненые, которые покинули близкую схватку, находясь чуть позади основной группы сражающихся и метая заклинания и плетения издали.
   Оказавшись рядом с ним, я вновь напитал когти уже привычной смесью Воли и Пламени и, глядя на быстрые изменения в защите моего противника, нанёс удар заготовленным в полёте плетением из Воли - Сферой Отторжения.
   Защита демона рухнула сразу, поскольку не была рассчитана на столь отличную атаку. Сразу же, не давая опомниться, я ударил когтями, целя в шею. В последний момент демон постарался уйти с траектории удара или атаковать самому, но времени ему уже не хватило, от чего он получил когтями в основание шеи.
   От ощутимого взрыва меня отнесло от противника на несколько метров. Всё же, для демона Старшего Круга это излишне могущественное знание и применять его надо более осмотрительно.
   -Эрохг! - произнёс я уже без помощи телепатии, - Вырежи его сердце. Сердца остальных - сюда же.
  
   После завершения процедуры усиления меня и избранных бойцов, которых, в конечном итоге, оказалось четверо, мы принялись разбираться с остатками каравана и его охраны. Выживших демонов набралось одиннадцать. Помимо них в живых осталось трое магов-людей и рабы. Купец и остальные караванщики погибли. Груз, который они везли, оказался практически уничтоженным и ровной шеренгой стоял пред нами - это были рабы. Вопрос что делать не вставал в любом случае - добраться в таком составе до места назначения они не смогли бы в любом случае, а мне и моему аванпосту развитие ох как необходимо.
   Однако, моим планам было не суждено сбыться.
   Когда мы уже оказались на территории аванпоста, что произошло только через три часа моих постоянных метаний между местом схватки и моей миниатюрной крепостью, в процессе которых я использовал одну лишь телепортацию, произошло то, чего мне даже в страшном сне не могло присниться.
   Совершив последний перенос я, уже едва не падая, вдруг ощутил странное шевеление в своей ауре. Оно не было физическим и напоминало скорее фантомные ощущения. Настроившись на свои тонкие тела, я ужаснулся. Что-то происходило с меткой клятвы. Что связывала меня с Варнхом. Высший умирал! Причём умирал медленно и испытывая дикую боль!
   Едва не рыча от злости, я схватил стоящего рядом раба и вырвал его душу, стараясь как можно быстрее уместить её в своей ауре и заключить в кокон. Если я ничего не предприму, то клятва меня убьёт! Варнх мой сюзерен и будущий союзник! По условиям клятвы я должен сделать всё зависящее от меня, чтобы он уцелел! Если сейчас я не приду ему на помощь, то мне конец! И пусть меня убьют, но это будет лучше, чем лишиться всего, включая посмертие!
   Когда душа заняла положенное место в ауре, я уже собрался было телепортироваться к Брииму, прихватив наиболее сильных демонов, как вдруг метка исчезла!
   Несколько мгновений я стоял молча, осознавая случившееся.
   -Я жив? - спросил я сам себя, однако, получил ответ от Рсуха:
   -Внешне, да, - ухмыляясь, ответил он, - Что случилось?
   Несколько мгновений я стоял молча, после чего произнёс:
   -Всех, на ком нет моей метки в мой кабинет. Соблюдать очередь в алфавитном порядке. Быстро! Рабов в заклинательную комнату! Магов на охрану! Быстро!
   Варнх был мёртв. Если я сам не явлюсь к новому хозяину Бриима, то он прибудет сюда сам или пришлёт сильных демонов, с которыми мне уже не справиться! И что меня ждёт? Скорее всего, пару дней он будет занят подчинением остатков войска в лице Высших, Старших Кругов и, может быть, Среднего. Остальные - мелочь, на которую никто и сил тратить не станет. Затем, ещё недели полторы-две на создание каравана и прибытия сюда. Порталом много бойцов не перенесёшь, а здесь мы справимся с небольшим отрядом даже высших. Оборонительная позиция будет играть нам на руку. Впрочем, это будет до тех пор, пока к нашим стенам не подойдёт основное войско. Тогда тут камня на камне не останется.
   Оказавшись в своём кабинете, я экстренно складывал в сумку с пространственным карманом все драгоценные камни и записи, которые вёл, стараясь делать это быстро, но аккуратно. Спешка при отходе может обернуться для меня проблемами позднее. Если я забуду здесь что-то из своих вещей, то ещё не известно, чем мне это аукнется в будущем.
   К тому моменту, как первый демон постучал в дверь кабинета, я успел сложить все свои вещи и нетерпеливо ждал гостей.
   -Входи!
   В дверях показался один из моих бойцов.
   -Слушай внимательно! Времени у меня нет. Либо ты называешь истинное имя, либо я изымаю твою душу. Горном ты будешь не худшим.
   -Как прикажешь! - демон, слышавший мои слова, даже не удивился - видимо, давно ждал чего-то подобного.
   Опустившись на одно колено, он произнёс:
   -Рахм...
  
  
   К вечеру, я закончил с подчинением. Трое демонов всё же стали начинкой для камней душ. Я сдержал слово и возиться не стал. Сейчас для меня важным были время и скорость. Пока есть фора во времени, надо воспользоваться ею.
   Как только с демонами было закончено, я приказал собирать караван, перегружая на имеющихся скаргов всё, что можно увезти. Торговцы, видя происходящее, недоумевали, однако, после моих пояснений, так же принялись за лихорадочные сборы. От новых властей манора можно ожидать всего, потому купцы предпочли последовать моему примеру. Впрочем, в отличие от меня, они уходили, используя артефакты или магов из охраны, что владели ритуальной формой порталов.
   Всю ночь я занимался переносом душ горнов и рабов в кристаллы. Если моя задумка удастся, то мне такая собственность в ближайшие годы не потребуется, а если не удастся, то мне вообще ничего не потребуется.
   К утру мы покинули выстроенные нами стены. Демонтировав всё ценное и забрав всё, что можно унести, мы заложили в постройки купцов магические мины. Когда в них кто-то войдёт, произойдут взрывы. Даже эта собственность заберёт с собой наших врагов. Башня и прочие здания так же превратились в ловушки. Особенно, Башня. Не зря пропитывал каждый её камень своей Волей.
   Тот высший, что окажется в ней, окажется в ловушке. Башня будет тянуть из него силы, укрепляя себя и строя свою защиту. Более того, каждый внешний удар так же будет усиливать её, поскольку я привнёс в постройку, пропитанную моим духом, ещё одно умение - впитывать чужую магию.
  
   Мы направлялись в Шухрай. Моей целью было добиться аудиенции у Лорда Аргаха. Более года назад, после сражения с тварями Тартара, он ошибся, считая, что я доставлю проблемы Варнху. Не я убил его союзника - кто-то другой. Интересно, кем же нужно быть, чтобы иметь возможность пытать балгора? Не самого могущественного, но опытного и весьма сильного. Лично для меня этот вопрос был отнюдь не праздным - если я узнаю об этом на своей шкуре, то моя жизнь не будет стоить и того песка, что покрывает этот слой Нижнего Плана.
   Было ли мне страшно? Да! Только глупцы ничего не боятся. Мне было страшно до такой степени, что я гнал своих подчинённых как мог. Если бы я имел возможность телепортировать весь караван, то сделал бы это не раздумывая, но, увы. Сил на такой финт у меня не имелось. Далеко не все высшие могут позволить себе подобные вещи. А уж я-то, с моими скромными талантами, и подавно не в состоянии провернуть такое.
   Уже на границе манора нас перехватил отряд местной стражи.
   -Кто вы и что делаете на нашей земле? - спросил один из демонов с меткой Младшего Круга.
   -Моё имя Рей, - ответил я, - Мой отряд бежит от убийц союзника Лорда Аргаха. Я надеюсь, на аудиенцию твоего властелина.
   -Несколько минут демон молчал, после чего связался с кем-то по амулету связи.
   Примерно пять минут ничего не происходило, после чего небольшая серьга в остроконечном ухе демона вновь заблистала алым:
   -Вы можете проходить. Рея Лорд примет сразу. Ваш караван встретят на воротах и проводят куда следует.
   На воротах нас действительно встретили. Мой караван отправили в район стоянок, а меня провели к Аргаху.
   Тронный зал древнего хорка не изменился с того момента, как мы в последний раз виделись. Однако, в этот раз, тут были и другие высшие. Балгоры и хорки, абадоны и риихсы. Последние выпадали из привычной анатомии демонов. Эта разновидность здешних обитателей пришла в наш слой из Инферно, от чего с возрастом они не менялись внешне, однако, человеческой формы не имели. Существа небольшого роста, чуть ниже человеческого плеча, с бурой чешуёй и Бездной в глазах. Судя по их аурам, слабаков в этот зал не пригласили, от чего я сделал вывод, что стремление пообщаться со здешним Лордом может закончиться для меня печально.
   -Зачем ты пришёл? - спросил Аргах.
   -Твой союзник, Лорд Варнх мёртв. Кто его убил - я не знаю. Знаю лишь то, что метка клятвы, что нас связывала, говорила о мучительности его конца. Его пытали. Пока я смог обеспечить возможность явиться ему на помощь, Варнх умер.
   -Что ты хочешь?
   -Мой сюзерен и учитель позволил мне развиваться и становиться сильнее. Я прошу разрешения оставить моё войско в твоём маноре до моего возвращения или же не препятствовать их работе с одним из купцов, с которым у меня дружественные отношения.
   -Зачем мне это нужно?
   -Чтобы они уцелели и остались моими бойцами до того момента, как я накоплю силы для мести.
   -Ты хочешь мести? - задумчиво спросил хорк, - Почему? Варнх тебе никто.
   -Хотя бы потому, что Варнх мне многим помог, - отвтеил я, - Может, он мне и никто, но он хотел получить союзника, для чего и обучал меня. Хотя бы как его союзник, я хочу отомстить. Прямо сейчас у меня возможности нет, но если я смогу накопить достаточно сил, то она появится... Вы же были его союзником! Вы должны понимать!
   -Это будет долго, - усмехнулся Аргах, впервые за весь разговор, проявляя сколь-нибудь сильные эмоции, - Но я соглашусь только на безопасность твоих бойцов при охране караванов важного для тебя торговца. Решай этот вопрос с ним. Касаемо союзников... Да, я был и остаюсь его союзником, однако пока, даже у меня нет возможности вернуть Варнха. Хотя я и хочу это сделать. Потому я и дал тебе согласие. Но учти, другие, на моём месте, уже бы тебя подчинили.
   -Благодарю, Аргах.
   Из тронного зала меня выпустили без проблем. Теперь оставалось лишь связаться с Олафом. На этого купца у меня имелись особые планы.
  
  
   -То есть, как это в охрану мне?! - удивлению торговца не было предела, - Просто так? Демонов с метками иерархии?
   -Не просто так, - усмехнулся я, - Все они подчинены мне. Кроме того, у пятерых из них есть более-менее развитые демонические силы. Как ты думаешь, что я захочу взамен?
   -И что же? - с подозрением спросил купец.
   -Ты выстроишь для меня крепость. Вроде того аванпоста, но несколько иную. Позже я дам тебе чертежи и средства на это.
   -Позже, это когда? - хмыкнул смертный, - Мы люди. Мы смертны. И имеем привычку стариться и умирать.
   -А это моя забота, - усмехнулся я, - Я в состоянии помочь тебе долгожителем. Да и твоему сыну, что был в аванпосту торговцем. Заодно усилим его магические способности. Так как?
   -Согласен, - усмехнулся Олаф, - Всё же, ты настоящий демон. Либо уговоришь, либо силой возьмёшь. Как мы закрепим наши отношения?
   -Мне нужна вассальная клятва.
   Это было серьёзное требование. Носители метки вассалитета были большой редкостью в Нижнем Плане. Больше частью, ими являлись маги, сильные демоны и редкие торговцы. Таких мало кто задевал, ведь в метке вассалитета нет информации о том, кто именно придёт разбираться с покусившемся на вассалов. Впрочем, обычно, на разборки являлись весьма серьёзные личности, после визитов, которых могли исчезнуть целые города Нижнего Плана. Однако, на носителя таковой метки возлагались весьма весомые обязательства и он уже не мог предать своего владыку физически.
   'Интересно, что перевесит? - подумалось мне, - Жажда наживы и долгой жизни или желание быть свободным? Да и сын его тоже не малый вес имеет у торговца... Посмотрим!'
   -Я согласен! - выдохнул Олаф после долгой паузы.
   -Хорошо, зови своего сына. Не будем откладывать выполнение наших обязательств на потом.
   -Он будет через двадцать минут, - ответил Олаф, после вызова паренька по амулету связи.
   К моменту начала этого разговора такие метки были уже у всех моих демонов. Появление вассальной метки стирало подчинение, меняя взаимосвязь между сюзереном и его вассалами. Если раньше мои демоны были скорее рабами, хоть и не столь ограниченными, как смертные, то теперь - нечто иное. Что? Трудно объяснить разницу, но в их верности, которая могла исчезнуть вместе с набором ими силы, я теперь не сомневался.
  
  
   После завершения всех дел с Олафом и его сыном, я отправился в глубину пустыни. Амулет связи я для торговца и его сына оставил. Мои бойцы теперь в надёжных руках. За время моего отсутствия они успеют набраться опыта и сил... Если их не убьют. Я же хотел найти в пустыне место, координаты которого смогу использовать в ритуальных порталах при перемещениях между Планами. Из этого же места я хочу сейчас уйти несколько не стандартным способом. Демон я или кто?
   После десяти часов полёта я увидел подходящее местечко. Небольшое каменистое возвышение, появившееся в самом начале предгорий, виднеющихся чуть далее. Опустившись на камни, я расслабился. Столько летать без остановки и с максимальной скоростью мне ещё не приходилось.
   После небольшой передышки, я позволил себе взяться за артефакт-навигатор. Именно через него я и хочу получить координаты этого места. Определять их вручную слишком долго. Такой процесс требует длительного и весьма затратного ритуала, на который у меня нет времени.
   Как только над хрусталиком появилась иллюзия с рунами, я стал их записывать. Эти координаты теперь для меня более чем важны. Возможно, что именно тут и будет моя будущая крепость - время покажет. Пока же, это, всего лишь, небольшой каменистый кусок этого слоя, откуда я ухожу в Срединный План, где буду весьма долго. Иного пути приобрести Силу у меня просто нет. Здесь меня убьют гораздо быстрее, чем я успею что-то предпринять. Новый Лорд Бриима не оставит мой побег без внимания. Равно как и потери в аванпосту, которые неминуемо возникли после нашего ухода.
   Разобравшись с координатами, я стал прямо, сложил крылья и опустил руки. Меч покоился в ножнах на поясе, сумка с пространственным карманом на нём же, но за спиной.
   Медленно погружаясь в транс, я старательно вспоминал уроки Варнха о том, как демонологи смертных вызывают в свой План. Именно так я и хочу покинуть этот мир. Мне нужен собственный культ в мире смертных, и я его создам. Ещё мне нужны знания, которых у меня не хватает. Ведь Тьма в моём Даре исчезла, уступив место Смерти. Пора осваивать эту науку. Среди демонов некромантов нет, значит, остаются лишь люди.
   Сколько прошло времени, я не знаю. Возможно, мгновения, а возможно и часы. В таком состоянии не выходит замечать, что творится вокруг. Фактически, я беспомощен, и любой враг порвёт, меня не напрягаясь. Однако, в какое-то мгновение, я почувствовал Зов. Тихий шепоток, в который я старался вслушаться, манил меня к себе, тянул куда-то. Направление, куда меня звали, определить было тяжело - его словно бы и не было. Впрочем, откуда же оно может взяться, если зовут меня из другого Плана?
   Когда стало отчётливо слышно отдельные слова, перед моими глазами проявилось лицо человеческой женщины. Длинные тёмные волосы, карие глаза, чуть вздёрнутый нос и смуглая кожа. Она словно бы звала меня. Именно её шёпот я и слышал. Одновременно с этим, мне стало видно и путь, по которому надо пройти.
   Тот факт, что там, в конце этой тропы, меня ждёт пентаграмма вызова и кучка смертных, готовых подчинить вызванного демона своим прихотям, сомнения не вызывал. Однако, и я не был глупцом. Придя к ним, я буду готов.
   Сделав шаг на появившийся путь в Срединный Мир, я ощутил, как исчезли ощущения Нижнего Плана. Его привычный мне жар, чувство Пламени и Ярости, что правят там. Вместо них были лишь пустота, что окружала тропинку к смертным.
   В шёпоте демонолога начали появляться нотки беспокойства и нетерпения. Похоже, что придётся поторопиться - иначе они прекратят призыв, а оставаться между Планами мне не хочется. Даже для демонов тут не уютно.
   Уже подойдя к проходу, что открылся на конце тропы, я ощутил знакомые чувства. Именно их я испытывал в свой последний день в Дауре. Что ж, насладимся ощущениями мира смертных. Едва сдерживая смех, я сделал шаг в проём.
  
   Комната, в которой я оказался, не отличалась оригинальностью или чистотой. Небольших размеров помещение, стены которого были выложены самым обычным серым камнем. На высоте головы человека среднего роста имелись держатели для факелов, в которых сейчас находились эти примитивные источники освещения.
   Пол тут оказался таким же каменным. Разве что круг призыва местные додумались нанести на белое полотно, чтобы не было нарушений целостности линий. Жаль. Придётся пробиваться грубой силой или умом.
   Пока осматривал помещение, краем уха вслушиваясь в слова женщины-демонолога, что проводила призыв, психика услужливо переводила её язык. Впрочем, осмотр комнаты мне быстро надоел, и я принялся изучать магичку. Вот тут меня ждал облом.
   Короткая чёрная юбка в складку, едва закрывающая ягодицы. Высокие сапоги ботфорты на тонком каблуке с немаленькой платформой, короткая чёрная маечка, открывающая живот и алый плащ с капюшоном, накинутый на плечи. В руках магички был какой-то кинжал, источающий слабые чары.
   Ноги, надо заметить отличались явной рыхлостью. На внутренней стороне излишне худых бёдер имелся целлюлит. Да и живот у дамочки, которой, на мой взгляд, было примерно тридцать, отличался рыхлостью. Во всяком случае, никаких кубиков пресса, как у студентов Академии Общей Магии в Дауре, у неё не имелось и в помине. Учитывая, как он выпирает над юбкой, она вообще физической подготовкой пренебрегала.
   Лицо, при детальном рассмотрении, вызывало смешаные чувства. Возможно, в юные годы, она и была милой, однако, тот период закончился, оставив после себя короткий вздёрнутый нос, излишне широкие высокие скулы, небольшие, чуть косящие к носу, глаза и небольшой, но выдающийся вперёд подбородок.
   'Меня вызвала проститутка? - удивлённо подумал я, - Так. Ведь, одевались именно проститутки в столице Даура! Вот это позор! Потасканная проститутка вызвала демона! Хорошо ещё, что я сюда объявился один! Ходили бы потом шутки по всему Плану про то, как победителя балгоров и дьяволов вызвала вышедшая в тираж проститутка!'
   Как только психика закончила перевод местного диалекта, я смог понять речь этой... Хм... Магички.
   -... имя! Или познаешь боль!
   'Ну и пафос! - подумалось мне, - разве что ноги не задирает от усердия!'
   -Ну, про боль ты зря. Её я терпеть умею. А вот ума тебе набраться явно не помешало бы.
   Магичка замерла. Глаза женщины расширились от удивления и возмущения.
   Пока она изображала из себя статую, я попросту погасил свечи в углах пентаграммы, тем самым, превратив её в простой рисунок, уже не способный сдержать меня. Вся конструкция была завязана именно на них, в чём я убедился, прощупав её Волей, осматривая магичку и помещение.
   Вот какой дурак её учил? Огонь - одна из сил демонов. И если демон достаточно силён для того, чтобы откликнуться на призыв и прибыть в пентаграмму, то уж справиться с простыми свечками он точно может.
   Впрочем, глупость этой горе-магички мне была на руку. Будь вместо свечей набор кристаллов, пришлось бы гораздо хуже. Во всяком случае, использовать голую силу для преодоления пентаграммы не так приятно, как видеть донельзя удивлённые и перепуганные глаза этой проститутки в хламидообразном плаще, полы которого вытирали пол, что и вовсе выглядело отвратительно.
   Схватив женщину щупом из Воли, я поднял её над полом под самый потолок, в который едва ли не упирался собственными рогами, поскольку в демонической форме ростом был уже более трёх метров.
   -Так что ты там верещала про боль? - спросил я, глядя в глаза женщины, в которых плескались ужас и отчаяние.
   Надо отдать должное, она молчала. Не просила пощады, не умоляла, а молчала. Впрочем, возможно, я её молчание могу истолковать и превратно. Ведь есть личности, которые молчат не из гордости, а от страха. Сомневаюсь, что эта потасканная шлюха была из смелых и гордых. Достойные женщины не работают проститутками и не ходят по рукам. Выбирая себе стоящих мужчин.
   -Как я могу выкупить свою жизнь и свободу? - вдруг спросила она.
   Несколько мгновений я молчал, обдумывая ситуацию, после чего ответил:
   -Информацией. Причём в большом количестве и без лжи. Последнюю я увижу и договор будет аннулирован.
   -Тогда опусти меня на пол и спрашивай.
   Швырнув её в угол помещения, я сошёл с надоевшего полотна и принял человеческий облик, вызвав вздох удивления.
   -А ты думала, что мелочь и слабаки смогут прийти на твой Зов? Только сильные демоны способны на такое... Как называется этот мир?
   -Ройл, - коротко ответила женщина, не вставая с пола, - Королевство Тея.
   -С каких пор потасканные проститутки, чья внешность теперь отталкивает мужчин, вдруг стали вызывать демонов?
   -Я не проститутка! - вспыхнула женщина.
   Похоже, что вопрос я задал правильно. Ничто так не выводит женщину из себя, как активное вытирание ног об её внешность и приравнивание к древней профессии всех миров. Причём, даже сами проститутки не любят такое название, предпочитая чтобы их назвали жрицами любви, ночными бабочками или путанами.
   -А кто же ты? - хмыкнул я, - Именно так шлюхи и одеваются. Да и выглядишь ты потасканной. Хоть бы следила за своим телом!
   -Я бакалавр малефициума! - взъярилась женщина, - И я не проститутка! И внешность у меня нормальная! Козёл!
   'Похоже, что пора ей напомнить, кто есть кто, - подумалось мне, - А то эта дамочка стала забываться!'
   Создав вокруг неё кольцо из демонического Пламени, я усмехнулся:
   -Кажется, ты забыла, с кем ведёшь беседу. Или твоя жизнь того не стоит?
   Закрыв лицо руками, женщина сжалась в комок, а я ощутил, как к моей ауре начали прикасаться тонкие нити чьей-то силы. После перехода на энергетическое зрение стало ясно, что моя собеседница желает что-то со мной сделать. Не удивительно, в её-то положении. Вскрыв ауру, я наполнил её энергетические структуры Пламенем, которое их попросту сожгло.
   -Ещё раз попробуешь колдовать, вырву глаза и оторву руки и ноги. Всё понятно?
   -Да! - коротко ответила магичка.
   -Твоё имя и титул.
   -Райна Войск. Титула у меня нет.
   -Хорошо, Райна, - произнёс я, - А теперь расскажи мне об этом мире. Всё что знаешь. Местную политическую структуру, религии, сословия, нормы поведения и одежды...
  
  
   Чёрный Демон.
  
  
   Часть 3.
  
  
   Адепт.
  
  
   Глава 1.
  
  
   Вдыхая воздух этого мира, я наслаждался уже позабытым ощущением человеческой жизни. Воздух был наполнен целым букетом запахов, которых не имелось в Нижнем Плане. Находясь там, я и не подозревал, как соскучился по этому. Тёплое утреннее солнце, чьи лучи уже окрасили в розово-золотистый цвет верхушки деревьев, не обжигало, как это было в Ярости, где я провёл всё это время, а ласкало моё лицо.
   Впрочем, моя демоническая натура и тут проявила себя. Как выяснилось, резерв Пламени восстанавливался в этом мире в разы медленнее, чем в Нижнем Плане. Кроме того, незримая нить связывала меня с Яростью. Настроившись на неё, я мог понять не так уж и много, но кое-что всё же стало ясно. Если мне удастся её расширить, превратив в мощный канал, то восстановление энергий Пламени ускорится. Этим я и занимался, пока шёл по дороге от особняка этой дамочки к ближайшему городу - Митгарду.
   Вообще, несмотря на позорность ситуации, мне повезло. Эта озабоченная магичка вызывала инкуба и ожидала увидеть перед собой далеко не могущественного демона. Если бы я попался на Зов опытного демонолога, который жаждал заполучить себе боевика, то расправиться с ним было бы значительно сложнее.
   Впрочем, об этом эпизоде своей жизни я буду молчать. Расправа со слабой дамочкой-демонологом не самая выдающаяся вещь, и среди моих соплеменников вызовет разве что смех и ехидные вопросы.
   Информации эта Райна дала не так уж и много. Сутки допроса этой неудачницы породили массу дополнительных вопросов, ответов на которые магичка попросту не знала. Как выяснилось, я нахожусь на территории не самого большого и развитого государства этого мира, который, к слову сказать, назывался Ройл. Это королевство носит название Тея и является восьмым по размеру человеческим государством на континенте, относясь к категории захолустных придатков более сильных соседей. А таковых тут аж двадцать. Причём девять из них - крупные страны, а оставшиеся одиннадцать - самостоятельные герцогства, подчинить которые не выходит по причине их удачного географического положения. Все они находятся за горной грядой, разделяющей континент на две неравных части. В одной - девять крупных человеческих государств, два государства вампиров, одно эльфов, одно дроу, два - гномов, и одно орков.
   Все нечеловеческие страны довольно велики и занимают такую же площадь, что и девять крупных королевств людей. Человеческие страны тут разобщены и ни о каких империях и сопутствующих системному подходу развитых технологиях речи не идёт в принципе. В каждой стране более десятка различных магических школ, имеющих своё направление. Разделение у них идёт согласно одарённости. Например, в Тее наибольшее распространение получили малефики и демонологи. В Дакриде - некроманты и химерологи... К этой ситуации, которая и так не способствует развитию магической науки, следует добавить ещё и постоянные конфликты и конкуренцию между различными направлениями магических школ.
   Странный мир. Мне, привыкшему к другому положению дел, оказалось трудно понять логику местных жителей.
   Само же государство Тея меня разочаровало. Никакой серьёзной промышленности, если верить магичке, тут не было. Учитывая, что о полноценных заводах и фабриках, привычных мне с Даура, тут речи не шло в принципе, я ориентировался во время допроса на мануфактуры или хоть что-то приближённое к ним. Как выяснилось, о сколь-нибудь весомой систематизации производства мало кто слышал. Единственной сферой, выделяющейся на этом фоне, была металлургия. Здешние Мастера Стали, как тут их называли, были единственными относительно цивилизованными производителями. Постоянные военные конфликты породили нужду в массовом производстве сталей и оружия, со всеми сопутствующими элементами амуниции и брони. Благодаря этому, добыча руд и угля оказалась довольно неплохо налажена, равно как и переплавка их в металлы с последующим изготовлением всего необходимого для военных нужд. Впрочем, и тут имелись свои нюансы. Производства-то были. И даже вполне приличные, по здешним меркам, но клановые. Семьи Мастеров Стали полностью контролировали все свои секреты. Их альянс позволял не допускать утечек технологий и средств производства брони и оружия во вне.
   Именно кланы и составляли самую большую конкуренцию гномам, занимающим второе место на рынке торговли оружием. Впрочем, к полному его захвату коротышки и не стремились, предпочитая изготавливать дорогие обмундирование и средства убийства. Малый объём производств компенсировался высоким качеством изделий и их магической начинкой, которой могли похвастаться разве что кланы Дакрида, где некромантские группировки полностью контролировали государство и большую часть промышленности и добычи полезных ископаемых. Причём для работы в карьерах и на рудниках Мастера Смерти использовали нежить среднего уровня, благодаря чему себестоимость добываемых материалов оказывалась минимальна.
   О банковской системе тут никто не слышал. Единственным приближением к ней был торгово-кредитный дом Аслера. Эта контора ростовщиков контролировалась полукриминальным кланом Аслеров, существующим уже несколько десятилетий, что для здешних жителей, чей срок жизни не отличался высокой продолжительностью, было весьма солидным достижением. Эта организация занималась ростовщичеством и хранением денег. Причём чеки, что они выдавали в одном отделении, клиент мог обналичить уже в другом отделении. Впрочем, безопасность клиентов сама организация не гарантировала. Потому, если эти бумаги похищались или их владелец был убит, то преступники могли спокойно обналичить чек. Ведь единственными документами, что тут ходили, являлись персональные грамоты, владельцами которых являлись лишь аристократы, да офицеры их дружин или городской стражи. Купцы же могли рассчитывать разве что на подорожные. Правда, особого смысла в них не имелось, поскольку действовали они лишь в двух самых крупных государствах Дакриде и Алазу. В остальных же краях, торговцев откровенно грабили самыми разными дорожными поборами практически все аристократы, через земли которых проходили караваны с товарами.
   Слушая свою пленную, я всё больше и больше хотел отсюда убраться обратно в Нижний План. Уж очень захудалым оказался этот мир. Если судить по одним лишь этим фактам, то здесь мне будет весьма проблемно работать из-за одних лишь условий жизни. Анархия - не самый лучший помощник в тех делах, которыми мне придётся заняться.
   Впрочем, были и другие неприятные стороны. Как оказалось, о душе, бытовых артефактах, полноценной гигиене и прочих прелестях цивилизации тут знали мало. Во всяком случае, люди. Хорошо ещё, что несколько столетий назад у женщин пошла мода на диеты и поддержания себя в несколько худощавом, по местным меркам, виде. До того, встретить здесь привычных мне стройных красавиц было несколько проблематично, поскольку тогдашние эталоны красоты отличались весьма монументальными пропорциями и не менее впечатляющим весом.
   Учитывая всё вышесказанное, не трудно сделать простой вывод - о нормальной косметике и специальных заклинаниях для поддержания красоты здешние магини и не слышали. Да и сколько этих магичек тут может набраться? Это в Рейсе едва ли не две трети населения континента имели Дар. И это с учётом орков и тзенов, среди которых магия была не частым явлением. А тут, если уж откровенно, то хорошо, если один человек на пару сотен будет иметь хоть какой-то Дар. А уж сильные способности проявляются только у единиц.
   В процессе допроса магичка несколько раз пыталась атаковать меня, когда считала, что я терял бдительность. К этому следовало добавить и периодические попытки обмана, так что уже на втором часу пришлось перейти на пытки, в ходе которых женщина-демонолог стала куда более откровенной и разговорчивой - не каждый рискнёт врать демону, откусывающему пальцы и потихоньку выдирающему душу, от чего живой человек испытывает гораздо большую боль, нежели от физических травм. Впрочем, последний метод я применял уже в конце нашего общения, вытягивая остатки нужной мне информации. Интересно, этой магичке говорили о том, что демоны опасны и лучше с ними, без крайней необходимости, не связываться? Судя по результату - нет. Либо, если судить по этой женщине, она пропускала эти лекции мимо ушей...
   В конечном итоге я вырвал её душу и поместил в один из ещё свободных камней душ. Несмотря на то, что женщина, личностно, не отличалась качеством в виде наличия гордости, чести, достоинства и ума, в плане использования души она подходила как нельзя лучше, чем любой бродяга с большой дороги. Если уничтожить её личность и создать новую, то будущий горн окажется весьма неплохим демоном с магическими задатками.
   До Митгарда я добрался только к вечеру, когда до закрытия городских ворот оставалось несколько часов. Артефакт твёрдой иллюзии, который был при мне, создавал видимость дворянской одежды, которую подтверждал и мой полуторник, и далеко не крестьянская наружность. Будем надеяться, что проблем, с которыми я не смогу справиться, не возникнет. Со смертными у меня проблем быть не должно, а вот появления кого-то из местных божеств мне не пережить - не тот ещё у меня уровень, чтобы иметь возможность вступать с ними в открытый конфликт.
   -Стоять! - раздалось вдруг над ухом, когда я проходил через ворота, - Покажи документы, оборванец!
   От такой ласковой встречи я опешил. Мгновенно повернувшись к наглецу, я сформировал над ладонью небольшой, размером с кулак, Шар Пламени. Одновременно с этим, вокруг тела появился Щит Воли, способный защитить как от магических, так и от физических атак.
   -И кто тут отличается недостатком ума? - спросил я, глядя на пятёрку стражников, что стояли в паре метров от меня.
   Двое из них держали наготове арбалеты, а третий лук. Остальные двое медленно шли ко мне, держа ладони на рукоятях мечей. Увидев сгусток Пламени, они остановились.
   -Ко мне есть претензии?
   -Нет, господин маг, - ответил их старший, - Проходите!
   Молча развернувшись, я направился в глубину города. Не хватало мне ещё устраивать светские беседы с этими горе-вояками, основным орудием которых были власть и карцер для тех, кто отказывался платить им входную дань.
   Митгард оказался довольно своеобразным городом. С одной стороны, тут встречались довольно красивые здания, на центральных улицах имелись масляные фонари, один из которых, у меня на глазах, зажег старик в потрепанной ливрее с городским гербом на спине. С другой стороны, тут царили грязь и убогость. Лишь на центральной улице имелась каменная мостовая. Да и то она была покрыта слоем жидкой грязи, источающей характерные запахи отходов жизнедеятельности. Когда же я хотел сойти с главной улицы, выяснилось, что делать это придется вплавь. И дело тут не в погоде или общей влажности климата.
   Прямо передо мной из окон невысокого здания высунулась дородная женщина и, не глядя, вылила из ведра мутную жидкость с характерным запахом
   Резко передумав углубляться в подобные кварталы, я вернулся на главную улицу.
   "Похоже, о канализации тут и не слышали, - с грустью подумал я, - В Даурской Империи такой проблемы никогда не было - сыграло свою роль культурное и технологическое наследие древней прародительницы, чьи традиции продолжила моя родина..."
   Еще учась в школе, я читал о похожем периоде в истории древнего государства. В учебнике говорилось, что страна прошла его задолго до своего становления в качестве Империи. Автор той книги утверждал, что историки называли это время Эрой Свиней. Глядя на окружающий меня город и его жителей, чьи одежда и тела не видели мыла и порошка месяцами, я был полностью согласен с таким названием.
   "Интересно, - подумалось мне, - В городе найдется хоть одна гостиница, в которой не будет клопов и вшей?"
   Глядя на местных жителей, казалось, что нет. Благо хоть магия у меня никуда не делась. Заклинания общего раздела, которым я обучился еще в замке у деда, не требовали какой-то специальной энергии и все так же оставались мне доступны.
   По-хорошему, мне следовало отправляться в королевства, где главную роль играют некроманты. Однако, существовал ряд проблем. Самой первой из них была карта. Вернее, ее отсутствие. Я попросту не знаю, куда мне ехать. Вторая проблема - отсутствие местных денег. Покойная магичка особым богатством не отличалась. В ее доме я обнаружил тайник с двадцатью золотыми и пятьюдесятью серебряными монетами. Учитывая произведенный допрос, на эти деньги тут даже приличную лошадь не купишь. О длительном путешествии и речи не идет. Продавать же имеющиеся у меня драгоценные камни я не собирался. Моей целью здесь является обучение, приобретение душ и накопление богатства, а не растрата всего того, что я смог заработать в Нижнем Плане потом и кровью. Потому, вопрос финансирования моей жизни в этом мире надо решить сразу.
   Касаемо самого обучения у Мастеров Смерти, то тут имелись нюансы. Касались они, в первую очередь, моего прошлого и настоящего. Начать стоило с того, что ещё обучаясь в Академии прикладной магии, я уже осваивал основы этой тонкой и опасной науки - некромантии. У меня, как и у любого тёмного, имелись задатки Дара магии смерти. Однако, они были минимальны и моим потолком были вызовы душ или их фантомов, допросы отделённых от тела голов, использование части тел для поиска убийц или чего-то ещё. Самым серьёзным знанием было создание простейшей нежити. Став демоном, и освоив технологию создания горнов, я отказался от мыслей по использованию зомби. Любое моё творение на основе демонической магии было в разы сильнее и умнее простейшей нежити. Да и с точки зрения эстетики выглядело гораздо лучше - уж точно не источало ароматов разложения и не разваливалось на куски.
   Другое дело, высшая нежить. Порождения сильных некромантов отличались высокими физическими и умственными показателями, а некоторые представители и вовсе обладали Даром Смерти, благодаря чему являлись весьма сильными боевыми единицами.
   Да и боевое направление магии Смерти, состоящее исключительно из различного рода плетений и ритуалов, мне в Академии не было доступно. Сейчас же, когда мой новый Дар стабилизировался и более меняться не собирался, обучиться этому полезному арсеналу стоило. Смерть в качестве боевой силы даже в Нижнем Плане являлась весьма опасной Силой...
   Потому-то мне и требовалось найти себе достойного Мастера.
   Найдя заведение, подходящее под понятие гостиницы, о чем свидетельствовала вывеска "Трактир Ночной Приют", я вошел внутрь.
   Лучше бы я этого не делал. Во-первых, главный зал этой забегаловки освещался четырьмя чащами с горящим маслом, стоящими на каменных постаментах. Из-за этого атмосфера в помещении, и без того не самая приятная, оказалась наполнена ароматами этой горящей жидкости. Потолок был покрыт солидным слоем копоти. Во-вторых, запахи того, что здесь именовали едой, меня несколько обескуражили. Уж больно сильно они напоминали смесь выгребной ямы и попытки готовить из тухлятины. Во всяком случае, иных объяснений тем ароматам, что исходили из-за стойки, я не видел.
  
   В самом зале посетителей оказалось не много. Какая-то уже подвыпившая компания в потрепанной одежде устроилась в одном из углов помещения за большим деревянным столом. Вид у них был донельзя потрепанный, а продувные рожи недвусмысленно говорили о главном источнике дохода - разбое.
   В другом конце зала сидела троица мужчин, одетых несколько лучше. Во всяком случае, одежда не несла на себе явной грязи и не имела массы грубо сделанных заплаток. Эти люди сидели тихо, можно сказать, чинно. У всех троих на поясах имелись мечи и кинжалы, а в одежде преобладали вишнёвые и синие ткани - камзолы и брюки вишнёвого цвета, а рубашки под ними - синего. Явные аристократы.
   В центре помещения расположились пятеро стражников, спокойно уплетающих какие-то блюда. Возле стойки, что находилась в самом конце зала, за небольшим столиком, сидели двое индивидов в черных плащах. Даже на таком расстоянии я ощущал исходящие от них магические энергии.
   Эти двое были магами. Причем, судя по аурам, их направлением была кровь.
   Пройдя в глубину зала, я уселся недалеко от стойки, ожидая пока появится прислуга. Ждать пришлось минут пять. Затем появилась женщина неопределяемого возраста, чему способствовали солидные жировые запасы, и с явной неприязнью спросила:
   -Что будете есть?
   -То, чем не отравлюсь, - ответил я, - Что есть свежее из мясного и овощей?
   -Баранина, каша и грибы, - фыркнув, ответила местная пародия на официантку, - Это из свежего.
   -Каша из чего?
   -Из гречки, - коротко ответила женщина, едва сдерживая себя в рамках приличия.
   Видимо, мои вопросы и необходимость отвечать на них культурно, были ей не привычны. Глядя на посетителей и то, в каком виде всё здесь находится, можно было предположить, что подавляющее большинство местных жителей, являющихся посетителями этого заведения, культурой и воспитанностью не отличались.
   -Тогда баранины, порцию, и каши. И что есть выпить? В крепком пока не нуждаюсь.
   -Вино, пиво и квас.
   -Неси квас. Комнаты сдаются?
   Несколько мгновений, женщина удивлённо на меня смотрела, после чего хмыкнула и ответила:
   -Да. Пять медяков за ночь, парень. Помывка за отдельную плату.
   -Хорошо. Включи и помывку. Вместе с едой и ключи принеси. Сколько с меня всего?
   -Двадцать три медяка.
   Отсчитав нужную сумму, я отдал ей монеты:
   -Держи. И неси все быстро.
   "Буду надеяться, что местная кухня не убьет меня. После пищи Нижнего Плана это сомнительно, конечно, но люди отличаются умением испортить даже воду!" - подумалось мне.
   Пока я делал заказ, компания из явно разбойного вида личностей, заметила меня. За их столом появилось оживление. Личности начали о чем-то спорить, периодически поглядывая на меня.
   Хмыкнув, я создал над рукой Шар Пламени, несколько секунд подержал его, наблюдая затем как поскучнели их физиономии, после чего впитал выпущенную энергию.
   Маги, наблюдавшие за всем этим представлением, фыркнули и вернулись к прерванной беседе. Стражники и вовсе не стали обращать на всё происходящее внимания, сделав вид, что их не существует в этой точке пространства вселенной.
   А вот троица прилично одетых воинов явно заинтересовались моей скромной персоной. За их столом начался тихий спор, по завершении которого один из них поднялся из-за стола и направился ко мне. Пока он приближался, я успел его рассмотреть.
   Чуть выше среднего роста, жилистый. Темно-русые волосы собраны в хвост. Двигался мужчина плавно. Я бы даже сказал, вальяжно. Одежда незнакомца, что направлялся ко мне, отличалась от одеяния его спутников в лучшую сторону - она была чистой, и на ней не имелось грязи и дорожной пыли.
   'Похоже, что это представитель местной аристократии, - подумалось мне, - Интересно, а здешние дворяне такие же отмороженные мерзавцы, что и у меня на родине или всё же обладают интеллектом?'
   -Доброго вечера, нек, - обратился ко мне мужчина, - Позвольте присесть?
   -Дорого, нек, присаживайтесь, - ответил я, кивнув своему собеседнику.
   Судя по вежливому началу беседы, ему от меня что-то надо. Да и обращение 'нек', как я узнал от покойной магички, было уважительным обозначением равности у аристократов этого мира. Похоже, что вжиться в роль местного дворянина у меня вышло.
   -Я Владий, виконт Корист.
   -Рей, барон Кравнис, - ответил я, вспомнив свой титул в Дауре, но изменив имя на то, каким пользовался в Нижнем Плане.
   Из-за моей демонической природы влияние настоящего имени на возможные последствия было непредсказуемым. Потому рисковать, называя его, я не собирался.
   -Иностранец, как я понимаю, - произнёс мой новый знакомый, - В Тее нет таких баронств.
   -Да, иностранец. Издалека, - согласился я, - Чем обязан знакомству?
   -Вы маг, - произнёс мой собеседник, - Огневик.
   -Скорее, учусь, - ответил я, следя за его реакцией.
   -Судя по огненному шарику, которым Вы успокоили эту банду, учиться осталось не так уж и долго.
   -Мы учимся всю жизнь, познавая себя и окружающий мир... Нет предела совершенству.
   -Именно так и говорил мой наставник по фехтованию, - хмыкнул виконт, - Чему Вы учитесь сейчас, если не секрет?
   -Хочу найти Мастера Смерти, который согласиться обучить меня своему искусству.
   -Некромантам не свойственно владение огнём, - задумчиво произнёс виконт, - Вы двуталант?
   -В некотором роде, - ответил я, прикидывая, что он хочет узнать и что ему можно говорить.
   -Огнём, как я понимаю, Вы уже овладели, - задумчиво произнёс аристократ, - И, как я понимаю, Вы собираетесь отправиться в Дакрид. Иного пути у Вас попросту нет, если ищете действительно хорошего Мастера Смерти.
   -Всё так... Но Вы не ответили мне на мой вопрос - что Вам нужно?
   -Дорога до страны некромантов долгая и не самая безопасная, - начал говорить виконт, - На это путешествие нужны деньги. А мне на несколько месяцев потребуется телохранитель. И маг огня для этого подходит.
   -Если оплата будет соответствующей, то я могу рассмотреть Ваше предложение.
   -Оплата будет щедрой, - произнёс виконт, - Задержка в Вашем путешествии окупится с лихвой.
   -И так?
   -Я готов оплатить три месяца Вашей службы мне пятью чёрными алмазами по двадцать грамм каждый.
   -Всё настолько плохо? - спросил я.
   Райна, во время допроса, просветила меня на счёт здешней денежной системы и цен на драгоценные камни. И пять чёрных алмазов такого размера составляли трёхлетний бюджет герцогства в более развитой стране. И если виконт предлагает мне такую оплату, то либо он не собирается со мной рассчитываться, либо он настолько нечист на руку, что действительно может выполнить свои обязательства и при том не останется в долгах по гроб жизни.
   -Вы даже не представляете насколько, - грустно вздохнул он, - Я не покидаю это заведение уже неделю, поскольку за мной следят. Открыто со мной расправляться не станут, но в удобный момент лишат жизни.
   -И что же Вы натворили? Если это не секрет, конечно.
   -Не секрет. В моих владениях обнаружилось месторождение чёрных алмазов. Причём, весьма богатое месторождение. Герцог, чьим вассалом я являюсь, узнал об этом и теперь мне светит разве что смерть. Как и моей семье. Пока король ещё не в курсе этой ситуации, однако, если он узнает, то меня и мой род уже ничто не спасёт. По законам Теи за несовершеннолетними детьми погибших вассалов следит их сюзерен, управляя опустевшим манором. Если же погибает вся семья, то земли отходят короне. Герцог хочет убить меня. Женщины здесь не имеют права правления манором, а дети у меня совсем юные - самому старшему пять лет.
   -Тут нужен не телохранитель, а хорошо укомплектованная армия с поддержкой магов.
   -Через два месяца она у меня будет, - ответил Владий, - Другое дело, что мне требуется дожить до этого момента. Открыто меня убивать не станут. Если король или герцог сделают такую глупость, то аристократы поднимут мятеж - беспредела со стороны власти никто не потерпит. Потому сейчас меня пытаются убить ядами, бандитами или отрядами наёмников за пределами городов.
   -Маги будут выступать против Вас?
   -Сильные - вряд ли. А слабые - да. Бакалавры или подмастерья точно будут. На счёт магистров и мастеров - маловероятно. А уж про магов высшей категории я точно могу сказать - им такие вещи не интересны.
   'А вот мне ещё как интересны, - усмехнулся я, - Пока я тебя трогать не стану. Буду холить и лелеять. Твоё месторождение чёрных алмазов мне ещё послужит. Как и ты сам! Потому я тебе помогу. Заодно и первым паладином обзаведусь... Может быть даже и не одним!'
   -А за Вашим столом сидят Ваши спутники...
   -Это мои дружинники. Капитан и один из лейтенантов. Они путешествуют со мной... Это всё, что осталось от отряда в полсотни воинов.
   'Похоже, что у меня сейчас появится сразу трое потенциальных адептов, - мысленно облизнулся я, - Похоже, что роль исполнителя желаний и мудрого мага тут может оказаться полезной. Главное, всё сделать качественно и не предлагать ничего в лоб. Пускай сами подойдут к нужному мне решению. А я буду их подталкивать. Медленно, постепенно. Давая советы и направляя мысли в нужное русло. К тому же, я, ведь, не собираюсь с ними заключать Договор'.
   -Я согласен на Ваше предложение, виконт, - произнёс я, - Думаю, после завершения трапезы мы обсудим все детали нашего сотрудничества. Полагаю, мне удастся Вам помочь даже в несколько большем объёме, чем Вы рассчитываете.
  
  
  
  
   Глава 2.
  
  
  
   Утром, когда мы покидали трактир, я заметил слежку. Опыт Даура, где мне уже приходилось сталкиваться с работой специальных служб и даже несколько недель брать уроки у одного из зубров разведывательной деятельности, сразу подсказал, кто решился устроить за нами наружное наблюдение. Бандиты. Кто-то из местного криминала, как я предполагал, получил заказ на голову виконта. В том, кто является заказчиком, сомневаться уже не приходилось.
   Рассказав Владию и его офицерам о наличии хвоста, я принялся готовиться к атаке. Старые знания в области общей магии, плюс демоническое Пламя, плюс Воля. Должно хватить на местных, но кто знает. Судя по рассказам Кнеха, который не раз попадал на вызовы магов из недоразвитых миров, ждать стоит любых сюрпризов. Высший утверждал, что чем ниже общий уровень развития цивилизации, тем изощрённее маги в своих методах ведения войны. Часто недостаток силы они компенсируют умением и богатой, под час больной, фантазией. Потому я и готовился по полной программе, стараясь предусмотреть максимально возможное количество вариантов развития событий и при том прекрасно понимая, что всего я учесть не смогу в принципе.
   Двигались мы по местному торговому тракту в направлении манора виконта. По его словам, надёжные люди уже нанимали воинов для обеспечения защиты владений Владия. Найм происходил в нескольких регионах страны, чтобы не привлекать внимание герцога и короля. Малые группы наёмников должны были сосредоточиться в маноре Корист уже после того, как будет собрано как минимум четыреста бойцов.
   Услышав эту цифру, я обтекаемо осведомился о полной численности собираемого войска, а получив ответ, выпал в осадок. Оказывается, что максимальный размер армии на континенте - чуть более пяти тысяч бойцов. Причём, это у самого крупного государства - Дакрида. Прочие же страны довольствовались гораздо меньшими силами. А уж дружины аристократов никогда не превышали пары сотен бойцов, чаще всего оставаясь на цифре в сотню или полторы.
   Вспомнив армии Бриима и Даура, я едва сдержался, чтобы не фыркнуть. Небольшой городок в Нижнем Плане мог позволить себе армию в несколько тысяч демонов различного уровня силы и магов, а тут государства не в состоянии создать даже приблизительно похожие воинские соединения. Про Даурскую Империю я и вовсе молчу. Там численность вооружённых сил давно исчислялась сотнями тысяч, вплотную приближаясь к отметке в миллион бойцов, подавляющая часть которых имела различной степени развитости Дар.
   Впрочем, судя по количеству и качеству населения, мне будет гораздо легче добиться поставленной цели, нежели это могло бы произойти в более развитом мире. Во всяком случае, местные боги не являются такими уж могущественными, чтобы заметить мою деятельность на её ранних этапах. А потом уже будет поздно. Главное, действовать не торопясь, аккуратно и не допускать ошибок в планировании своих действий. Второго шанса мне никто не даст.
   До владений Владия мы добрались без приключений. На нас не нападали разбойники, не останавливали дружинники прочих аристократов, через чьи маноры мы двигались. Даже погода оказалась, на редкость, приятной для этого времени года. Из разговоров офицеров, я понял, что тут уже конец осени и в скором времени начнутся дожди, а потом дороги станут. Услышав это, я начал подозревать, что меня обманывают. Учитывая специфику здешней цивилизации, зимой войну никто вести не будет. Выдавать своё иномирское происхождение, показывая незнание местных реалий, я не хотел, потому не стал открыто задавать вопросы. Их время придёт несколько позже. Сейчас важнее другое - добраться до замка Владия и начать там осваиваться и брать нити контроля в свои руки. Уж очень удачно складывается ситуация. Прямо само всё в когти идёт...
  
  
   Замок виконта меня не то чтобы не впечатлил - ужаснул.
   Во-первых, за ним многие годы никто не следил. Косметический ремонт, понятное дело, проводился, но кардинальных работ явно не велось. Во всяком случае, трещины во внешних стенах, вываливающиеся из-за раскрошившегося строительного раствора блоки, практически засыпанный ров открыто свидетельствовали о том, что крепость находится в плачевном запустении. Серьёзный хозяин свято соблюдает главное правило аристократов - на безопасности не экономят. Даже в Дауре, самые захудалые и бедные дворяне старых родов могли ходить едва ли не в обносках, но с качественным оружием и иметь всегда готовые к осаде стены жилища. И не важно, что дружины или крепостных может не хватить для обороны - стены должны быть в идеальном состоянии, а ров глубок и наполнен водой.
   Во-вторых, энергетический фон крепости внушал сомнения в безопасности проживания внутри неё. Складывалось впечатление, что здесь обосновался не самый слабый маленький клан магов крови. Причём направление магии они избрали отнюдь не целительское.
   Даже в Нижнем Плане я не встречал пыточных камер, столь сильно пропитанных болью, страданием, страхом и отчаянием. Здесь же даже камни источали их. При всём при этом, старая крепость едва ли не источала Зло. Даже для таких, как я, нечто, обосновавшееся здесь, было чуждым, омерзительным и опасным. Что-то в нём мне казалось знакомым. Понять бы ещё что... Словно я уже встречал Это.
   Так и не сумев разобраться со своими ощущениями, я продолжал делать вид, что всё хорошо, и я радую жизни. Обычные маги, не обладающие теми возможностями, что присущи богам и демонам, не могут заметить всё то, что я увидел и ощутил.
   -Виконт! - позвал я Владия, - А сколько лет этой крепости?
   -Честно говоря, достоверных данных нет ни у кого, - ответил аристократ, - Когда мой род захватил её, что произошло порядка трёхсот лет назад, она уже давно считалась весьма древней постройкой. Первые упоминания об этом месте и вовсе относятся к периоду старого государства, когда Тея была в составе Незима. А это вообще порядка тысячи лет назад... Так что, я понятия не имею, - пожал плечами Владий.
   'Мог бы просто сказать - без понятия, - раздражённо подумал я, - И зачем было столько воды в простой ответ лить?'
   Над воротами крепости, как я заметил по следам, постоянно открытыми, имелся металлический щит, вмурованный в стену. На нём был далеко не тот знак, что несли на себе камзолы Владия и его спутников.
   -Над воротами не Ваш знак, нек, - обратился я к виконту, - Не соизволите объясниться?
   -А Вы думали, что я в нынешней ситуации стану путешествовать в цветах своего рода и с гербом на спине? - ответил вопросом аристократ, - Может мне ещё мишень для лучников организовать на лоб? А то им, бедным, тяжело целиться. Мало что поправку на ветер делай, так ещё и голову же нужно мою заметить! А так - совсем просто им, болезным, будет. Так что ли?
   -Я не хотел Вас оскорбить, Владий, однако, Ваш замок меня несколько настораживает.
   -В каком смысле? - спросил виконт, - Вы про его обороноспособность? Я вижу всё и не слепой. Прекрасно понимаю всё, что Вы думаете о его состоянии, но месторождение нашли недавно и рабочие для восстановления крепости прибудут лишь через несколько недель. Раньше у меня просто не хватало денег на решение этого вопроса...
   -Я не в том смысле, виконт, - перебил я Владия, - Я говорю о магической стороне.
   -Вот Вы о чём... Я Вас для того и нанял, чтобы Вы помогли нам обеспечить его обороноспособность в том числе и магией, - ответил Владий, открыто улыбаясь.
   Эта его улыбка, которую я уже не первый день наблюдаю при любом вопросе, уже бесит. Что-то он от меня скрывает. И как бы мне это не вышло боком. Решив не тянуть с проверкой, я изменил восприятие и едва не задохнулся от возмущения, удивления и осознания собственной глупости.
   Расслабился, называется. Посчитал, что если оказался среди людей, то будет безопаснее. Как же... Хотя, кто мог предположить, что мне доведётся столкнуться Этим.
   Паразиты Хаоса. Единственные существа, что обитают в Первозданном Хаосе. Эти твари, чуждые всему в упорядоченной вселенной, периодически проникают в Срединный План. Здесь они начинают менять всё, что попадётся им на пути, постепенно извращая задумки Творцов и Создателя. Порождения их непонятного нам разума представляют собой невероятные вещи. Представьте себе организм. Он состоит из клеток. Но у порождений Паразитов Хаоса каждая клетка организма самостоятельна, обладает собственным разумом и инстинктами. Проникая в тела живых существ и растений, они начинают поглощать их клетки, создавая свои копии. До определённого момента, эти твари маскируются под тех, кого захватили, а потом становится поздно. В нижний и Верхний Планы эти твари не суются - демоны и боги, в отличие от смертных, в большей степени состоят из энергии собственных душ, которая контролирует плоть. Другое дело, что тут, среди людей и прочих местных обитателей, которые не являются столь серьёзными противниками для Паразитов, хаоситы творят невообразимые вещи.
   Мне не повезло наткнуться на логово одной из таких тварей. Причём, судя по тому, что я вижу, тварь эта появилась в здешних краях не так уж и давно. Не больше нескольких месяцев. Энергии боли и страдания - результат массового захвата живых существ. Я ошибся, думая, что здесь многие века пытали смертных. Нет - драма, что предстала перед моими глазами, развивалась быстро и стремительно. Ведь после того, как твари копируют более четверти клеток организма, большая часть которых относится к нервным волокнам (мозг имеет большую связь с душой и захватить его сложнее), объекты захвата начинают испытывать невообразимую боль, которая нарастает со временем - хаосам и их порождениям нет более нужды маскироваться от носителя и они сжирают организм практически открыто, сохраняя лишь внешность человека. Проявить же свои боль и страдания несчастные не могут - их двигательные функции уже в руках захватчика.
   Владий, которого я изначально принял за человека, был одним из порождений такого Паразита. Как и его спутники. Глядя на сам замок, и прикидывая состояние прочих его обитателей, я вдруг понял - если кто и остался ещё человеком, то это ненадолго. Да и вряд ли им уже кто-то сможет помочь. Те редкие твари, что оказывались в Нижнем Плане, подвергались захвату и тщательному исследованию. Варнх, участвовавший в изучении одного подобного существа, утверждал, что повернуть ситуацию вспять можно лишь в том случае, если у разумного заменено не более десятой части организма. В ином случае - шансов нет.
   Второй особенностью Паразитов Хаоса и их тварей было изменение душ. При захвате тел разумных, закончив с телом, они приступали к душе, которая, по каким-то причинам, не могла отделиться от тела и отправиться к тому богу, которому поклонялся смертный. Потому, хаосы и могли многие года и десятилетия действовать практически открыто - пока боги не узреют перед собой душу, чьё тело было убито такой тварью, им не ведомо о происходящем. А падение веры редко их волнует.
   Сейчас я видел перед собой ауры не пятерых человек - двух стражников и трёх моих спутников, а порождений одного из Паразитов. Причём все пятеро не были людьми довольно давно.
   'Похоже, что мне придётся драться и тут, - подумалось мне, - А я уж надеялся на тихий захват замка через подчинение разума и воли его владельца'.
   Учитывая угрозу заражения, которая после моего прибытия сюда и ограничения доступа к энергиям Нижнего Плана, серьёзно возросла, я не стал играть с тварями в шпионские театры, а попросту атаковал, используя демоническое Пламя...
  
  
   Шум схватки Дания услышала задолго до того, как неизвестный проник в подземелья. Кто-то активно использовал странный вариант огненной магии. Энергии были похожи на классический огонь, но как-то отличались.
   Неведомый маг методично истреблял тварей, что населяли этот замок, начав делать это, как показалось магичке, ещё во внутреннем дворе. Во всяком случае, вспышки энергии шли с того направления, а их приглушенность говорила о разделяющем их расстоянии.
   'Похоже, что кто-то смог раскусить этих тварей, - подумалось девушке, - Хорошо! Во всяком случае, я погибну человеком, а не одной из этих...'
   Дания хорошо помнила, что из себя представляют эти существа. Под оболочкой её старого друга Владия, оказался жуткий монстр, показавший своё отвратительное нутро... Девушка никогда не забудет как голова того, что заменило Владия вдруг раскололась надвое. В первые мгновения магичка решила, что их кто-то атаковал, и создала сразу несколько щитов, что её и спасло от мгновенной смерти. Вскочившая с колен своего друга и любовника, девушка оказалась в метре от тела, закутанная щитами, и стала искать противника, но атака пришла от виконта. Вместо ошмётков мозга и костей, глазам девушки предстали несколько рядов зубов и непонятных зеленоватых сгустков, оказавшихся чем-то вроде тонких щупалец, метнувшихся к её лицу. Если бы не щит, то её не спасло бы и наличие Дара. А так... Как только резерв девушки закончился, твари, заполонившие кабинет, схватили её и приволокли сюда. Тут ей в рот ввели какую-то жидкость, от которой по телу начал распространяться жар.
   Дания не была наивной дурой и прекрасно понимала, что ни чем хорошим для неё это всё не закончится. Потому, изучив происходящее со своим организмом, и поняв, что именно происходит, старалась бороться до последнего, старательно вытравливая энергиями из своего Источника и резерва чуждые организму клетки. Периодически, энергия заканчивалась, и захватчик начинал брать верх, однако, пока везло - резерв восполнялся достаточно быстро, от чего удавалось выжечь чужие клетки в крови и органах. Хорошо ещё, что количество единовременно уничтожаемых клеток пришельца было не критическим, иначе бы она умерла. Организм не мог обеспечить быстрое деление собственных клеток, чтобы в случае возникновения полостей в органах или нервных тканях заполнить их.
   Кристаллы накопители, с помощью которых Дания смогла бы справиться с этой заразой, оказались захвачены. Потому, двуталант по направлениям Жизнь и Воздух, сейчас и сидела в камере подземного уровня ветхого замка небогатой семьи виконта и ждала собственного финала.
   Когда шум схватки и вспышки магических энергий достигли тюремного уровня, девушка уже была в отчаянии. Сил сопротивляться у неё практически не осталось. А надежды на то, что неведомый маг владеет целительской магией, были малы. Такой удачи Дании ожидать не стоило. Впрочем, действительность оказалась в сотни раз хуже.
   После прекращения битвы с тюремщиками, что стало ясно по исчезновению постоянных вспышек магии огня и криков, неизвестный маг начал обходить камеры. В некоторых из них он применял магию.
   'Избавляется от заражённых, - с горечью подумала Дания, - Похоже, что шансов у меня нет!'
   Впрочем, прекращать борьбу с захватчиком своего тела она не спешила. Возможно, с пришлым магом удастся договориться, и он предоставит ей кристалл с энергией. Шансы на такой исход не велики, но существуют.
   Когда огневик подошёл к двери её камеры, Дания почувствовала неладное. Шаги пришельца были слишком тяжёлыми для человеческих. Кроме того, аура пришельца возвышалась на добрых три с лишним метра, едва не задевая высокие потолки подземного уровня. Да и непонятные отростки на спине мага, сильно похожие на сложенные крылья...
   Насыщенность энергией говорила, что невидимый ей огневик серьёзно потратился - аж половину своего резерва он точно использовал на эту бойню.
   Вторым открытием для девушки стали особенности Дара пришельца. В ауре чётко было видно, что маг относится к двуталантам. И вторая сила - Смерть. Редкое сочетание. Затем произошло нечто непонятное. Аура вдруг уменьшилась, приобретя вполне человеческие размеры и очертания.
   Когда глухая металлическая дверь камеры распахнулась, впустив в помещение запах гари и палёной плоти, выяснилось, что в коридоре стоял довольно молодой человек, с русыми волосами и серыми глазами. Фигуру скрывала довольно свободная одежда аристократа средней руки - барона или виконта. Большего девушка рассмотреть не смогла, поскольку дым и необходимость постоянно следить за организмом не давали сосредоточиться на его внешности.
   Внимательно посмотрев на девушку, маг хмыкнул и, подойдя к ней, опустился на одно колено и произнёс:
   -Если ты всё ещё борешься, то шансы у тебя есть... Считай, что тебе повезло. Кстати, кроме тварей, которые заменили людей, надо найти ещё одну - ту, что их создала... А пока - прекращай дёргаться - ты мешаешь...
   Пока непонятный маг говорил, его руки окутались алым сиянием, которое начало растекаться по телу девушки. Сил что-то ответить у неё уже не было. Как только стало ясно, что маг решил помочь и вполне на это способен, сознание оставило Данию.
  
  
   Когда молодая магичка отключилась, я вздохнул с облегчением. Теперь можно работать свободно. Эта девочка мне пригодится. И как источник информации, и как возможный союзник. Делать из неё горна - глупо. Довольно сильный Дар сразу к двум областям магии Жизнь и Воздух. Делать из неё демона - бессмысленно. Да и Пламенем она не овладеет ни при каких раскладах и потугах с моей стороны. Жизнь - слишком капризная сила. Да и воздух... Зато как союзник - девчонка подойдёт как нельзя лучше.
   Использовав Волю для уничтожения клеток хаосита, я принялся латать тонкие тела магички. Она мне будет нужна боеспособной. А с повреждённой аурой, боец из неё будет не слишком хороший.
   Быстро залатав дыры и нарастив ещё по одному слою для каждого направления Дара, я влез в душу девушки. Менять что-то в ней я не мог, как впрочем, и не собирался. Пока душа не покинет тело - власти над ней у меня нет. В целом, уже внесённые изменения существенно её усилили - увеличить мощность Источника я не могу, а вот наращивание слоёв ауры позволило увеличить её резерв энергий. Этому научил меня Варнх, пока ещё был жив.
   Сделать из простого обывателя мага таким образом, не возможно, но усилить уже имеющиеся способности вполне реально. Другое дело, что для этого приходится использовать энергии самого изменяемого, поскольку ни Воздуха, ни Жизни в моём арсенале способностей попросту нет.
   Узнав из памяти личности всё то, что мне требовалось, я выругался. Похоже, что Паразит Хаоса забрался куда-то в глубину подземелий. Ну и как мне его выколупывать? Скорее всего, эта мерзость успела трансформировать и материю - в непосредственной близости, подобные фокусы хаоситам вполне по силам. Хорошо ещё, что они не могут на ранних стадиях своего существования в мирах Срединного Плана изменять целые регионы.. Хотя, чем больше их порождений бегает по планете, тем им проще это делать.
   Пока девушка продолжала находиться без сознания, я принялся прощупывать Волей окружающее пространство. Повсюду были распылены клетки хаоситов. Даже в воде, что имелась в колодца замка... Да и вода ли это?
   Паразит обнаружился на нижних уровнях замковых подземелий. Используя свою природу, он изменил их и законы реальности в получившемся лабиринте. Теперь вектор гравитации в разных его частях был направлен в самые разные стороны - где-то придавливая к полу с десятикратной силой, где-то, заставляя двигаться по потолку, а в каких-то местах - по стенам.
   Помимо этого, в этом хаотичном нагромождении проходов и тоннелей, что получился после изменения подземных сооружений, имелись и ментальные конструкции, и зоны, в которых классическая магия попросту не работает, если судить по тому, что представляют собой тамошние информационные поля. Кроме того, я заметил ещё и несколько пространственных карманов. Не будь я демоном, ни за что бы не смог их засечь. Сил на управление Пространством и Временем у меня ещё не хватает, но вот ощущать и видеть я уже в состоянии. Подозреваю, что в пространственных карманах какие-то ловушки, справиться с которыми будет несколько проблематично. Да и о возможности выбраться из этой конструкции явно никто не задумывался.
   Ко всему этому следовало добавить ещё и массу хаоситов, кишащих в тоннелях и готовых атаковать любого визитёра.
   Похоже, что справиться с этой тварью будет проблематично, - подумалось мне, - Мало того, что эта мерзость тут не первый день, так ещё и сильна - молодые особи не могут так быстро менять окружающую среду.
   Пока я прикидывал способы разделаться с Паразитом Хаоса, магичка пришла в себя. Вид у неё был болезненный, усталый, но уже не тот, что имел место, когда я вошёл в камеру.
   Открыв глаза, девушка посмотрела на меня, потом на несколько мгновений прикрыла глаза. Энергетическое зрение показало, что она обратила своё внимание на собственный организм. Затем, оно переместилось на состояние тонких тел, которые раньше были серьёзно повреждены. Брови девушки поползли вверх, а в ауре начало читаться удивление.
   -Благодарю за помощь, - произнесла магичка, спустя несколько минут, - Это ты меня усилил? Раньше я не обладала столь развитой аурой.
   -Ты о чём? - пришлось сделать вид, что я удивился.
   Говорить первой встречной об этой своей способности я не испытывал желания. Да и не так уж и легко далось мне это изменение. К тому же, магичка вполне может начать просить усилить её ещё больше, что окажется опасным для её тонких тел - нынешние преобразования ещё должны успеть прижиться и стать неотъемлемой частью её сути. Затем, под воздействием более развитой ауры, разовьётся её Источник. Вместе с ним произойдёт преобразование психики, подстраивающейся под более полный поток информации, что теперь присущ магичке. Лишь через несколько месяцев можно будет говорить о том, чтобы вновь вмешаться в развитие её ауры.
   Из-за столь серьёзных сложностей ни один бог или демон не в состоянии мгновенно создать армию магов и вложить в их память должные навыки и знания. Подобные эксперименты проходили в глубокой древности, когда Творцы только-только создали нынешние Планы и их слои и Миры. Единожды обжёгшись на таких экспериментах, могущественные сущности более не пытались повторить подобные номера и действовали более медленными, но и более безопасными для адептов методами.
   -Я всего лишь залатал повреждения и устранил хаосита из твоего организма. На большее меня уже не хватило, - произнёс я, - А если ты и усилилась, то это результат того, что ты некоторое время работала с магией на пределе своих сил.
   -Возможно, - задумчиво ответила девушка.
   Только теперь я обратил внимание на её внешность. Несмотря на синяки и ссадины, которые она сейчас активно сводила, магичка оказалась довольно симпатичной. Несколько высоковатая даже для Даура, и довольно крупной костью, она не выглядела излишне массивной. Хорошая фигура, о которой можно сказать 'всё на месте', светло- русые волосы, серые глаза, светлая кожа. Облегающая одежда, не свойственная женщинам этого мира, давала возможность любоваться стройными ножками, тонкой талией, довольно привлекательной попкой и грудью не слишком маленького, но и не излишне большого размера.
   Одежда магички была кожаной и состояла из облагающих брюк светло-коричневого цвета, куртки той же расцветки, доходящей до поясницы, но не прикрывающей пояса, и салатного цвета рубашки с довольно глубоким вырезом. На изящных ножках девушки оказались сапоги на небольшом каблучке, доходящие ей до коленной чашечки.
   На поясе магички висели пустые ножны от кинжала и подсумок с пустыми гнёздами. Похоже, что при захвате она имела при себе амуницию.
   -Где твои вещи? Да и кто ты? - спросил я.
   -Где вещи - понятия не имею. Со мной тут информацией не делились... А кто я... Дания Дарнко. Бакалавр магии Воздуха и младший магистр магии Жизни.
   -Можешь называть меня Реем. Собственно Рей барон Кравнис.
   -Ты маг, - коротко произнесла девушка, - И каков твой ранг? Аура говорит, что ты силён, хотя и не дотягиваешь до старшего магистра.
   -Считай, что я самоучка, - хмыкнул я, - Двуталант. Огонь и Смерть. По первому я худо-бедно обучен, а вот по второму - минимальные знания.
   -А ещё менталист, - добавила девушка, - Иначе бы не залатал мою ауру. Только целители и менталисты такое могут.
   Я не стал добавлять, что демоны, боги и прочие высшие могут и не такое. Не зачем вызвать лишние вопросы.
   -Ты в курсе, что в нижних уровнях замка обитает тварь, что переделала всё население этого замка?
   -На счёт твари не знала. А вот про население и так понятно. Никто из существующих рас не в состоянии превратить человека в то, что я здесь увидела.
   -Спешу тебя обрадовать - если мы не разделаемся с тварью, то за пару-тройку десятилетий она захватит этот мир и превратить его в то, что ты тут успела узреть.
   -Может, стоит отправиться за помощью? - предложила девушка, - Я знаю других магов. При такой угрозе они в стороне не останутся.
   -Мысль здравая, - ответил я, - Другое дело, что после сегодняшней бойни тварь успеет подготовиться. И каковы будут потери при штурме - не понятно. Как и его финал. Сейчас она была не готова к схватке. А к моменту прибытия магов - создаст целую армию монстров. И чем больше мы будем тянуть, тем их окажется больше.
   -Значит, надо действовать сейчас? - нахмурилась девушка, - Я не в лучшей форме. Да и у тебя резерв восстанавливается медленно.
   -Хочешь сказать, что у нас есть выбор? - хмыкнул я, - Не смеши. Кстати, один я не справлюсь.
   -Я уже поняла, - фыркнул магичка, - К слову, как будем действовать?
   -Я сделаю для тебя специальную маску, которая позволит избежать заражения. Твари распылили на нижних уровнях споры, в которых содержатся ткани хаоситов. Если там ходить без защиты, то ты снова будешь заражена.
   -Я могу поставить щит... Стоп! А ты?
   -Со мной несколько иной случай. Таких, как я, ей тяжело заразить, - ответил я, усмехаясь, - Только не спрашивай, кто я. Это будет лишним. А на счёт щита... Он будет тратить твой резерв. А внизу нам понадобится вся доступная энергия.
   -Хорошо, - усмехнулась магичка, - Уговорил.
  
  
  
  
   Глава 3.
  
  
  
   Двигаясь вслед за непонятным магом, Дания обдумывала ситуацию. То, что он соврал, говоря про изменения в её тонких телах, девушка поняла сразу. Несмотря на кажущуюся юность, ей было уже далеко за сорок и опыт прожитых лет, в купе с магическими способностями, чётко говорили, перед ней далеко не человек. И свои навыки и знания он осознанно принижает в её глазах.
   Впрочем, до секретов этого Рея магичка докапываться не собиралась, хотя и сгорала от извечного женского любопытства. Нынешняя ситуация, в которой она оказалась, и вовсе не располагала к долгим расспросам и попыткам отделить правду ото лжи.
   Обстановка вообще выбивалась из привычных рамок. Начать стоило с того, что Дания была боевым целителем. Магия жизни, кажущаяся для простых смертных милой работой лекаря, подразумевала гораздо больше, чем заживление ран и лечение болезней. С помощью Жизни можно убивать. Причём, способов отправки в некрослой невероятное количество. Начать стоит с разрушения каналов внутренних энергий, по которым к органам и мышцам текут реки энергии, и закончить уничтожением ауры и прочими шалостями боевиков. Однако, в случае с местными тварями ни один из этих вариантов не работал.
   Каналов внутренних энергий не существовало в принципе. Складывалось ощущение, что каждая клетка организма имеет собственную структуру таких каналов. Единой ауры так же не имелось - всё вновь опускалось на уровень клеток. Да и сами внутренние энергии этих существ магичке не были подвластны.
   Использовать же Воздух, в обращении с которым девушка была заметно слабее, оказалось проблематично. Инертность этой Стихии, в купе с мирной направленностью подготовки, не давали воспользоваться этим направлением Дара в боевых целях.
   В конечном итоге, Дания оказалась в роли отнюдь не боевой единицы в их миниатюрной группе. На её долю остались лишь Воздушные Стены, тараны и Волны, отбрасывавшие на расстояние противников. Рей же расправлялся с ними и вовсе странными способами. Молнии из алого пламени били исключительно по единичным целям, благодаря чему в замкнутом пространстве подземелий не началось задымление. Кроме того, этот странный маг применял ещё и редкие плетения из раздела некромантии. Их стиль был абсолютно незнаком магичке. Впрочем, назвать их самодельными она не могла - чёткие, выверенные и экономные, они говорили о том, что учителя этого Рея были Мастерами.
   Помимо Огня и Смерти, которые уже вызывали массу вопросов, маг применял и что-то ещё. Это был незримо для Дании, что её бесило и беспокоило. Впервые за двадцать лет магического опыта она не могла определить, что применяет другой маг. А посмотреть имелось на что.
   В плетения из огня добавлялось это Нечто, существенно меняющее качество воздействия. Более этого, непонятная сила периодически отрывала куски стен или пола и швыряла в противников, прибивая тех к окружающим конструкциям и не давая быстро сменить позицию. Такие возможности были у воздушников, которые применяли для подобных приёмов сгущенный воздух. Однако, быстро сотворить такое они не могли. Да и следы бы остались весьма ощутимые. Кроме того, подобными навыками обладали маги Земли, меняющие вектор силы притяжения в нужном направлении.
   Благодаря не столь разнообразному подходу и применению подручных средств существа попросту усыхали и чернели, рассыпаясь в прах. Впрочем, были моменты, когда прибитые к стене твари разваливались на части, каждая из которых пыталась сбежать или атаковать уже отдельно от тела.
   После очередной такой мерзости, девушка вдруг поняла, что тут происходит. Существа были составными! Каждая клетка их организма являлась самостоятельной особью, способной принимать решение и действовать отдельно от общей их массы. Потому-то и не выходило просто так с ними расправиться... Всё равно что стрелять из арбалета по муравейнику!
   Впрочем, Рей действовал спокойно и сосредоточенно, словно бы зная, с чем имеет дело. Да и методы его работы говорили об опыте боёв как с магами, так и с теми, кто Даром не обладал. Об этом говорил и полуторный меч из чёрной стали, на клинке которого имелись светящиеся алым символы, и даже то спокойствие, с которым маг действовал. Впрочем, в человечности своего спутника Дания начала сомневаться уже после фразы о том, что заразить его не столь просто.
  
  
   К месту нахождения Паразита мы двигались слишком медленно. Толку от магички практически не было. Несмотря на то, что вторым её направлением был Воздух, оказалось, что она всего лишь погодница. А целительство на хаоситов не особенно хорошо действует. Да и не лечить их надо, а убивать.
   Ещё большее беспокойство вызвал сам Паразит.
   Эти существа не обладают конкретной оболочкой. Для того, чтобы закрепиться в Срединном Плане им требуется материальный носитель. Причём, в нём не должно быть клеток хаоситов. В них самих же Паразит Хаоса вселиться не может. Следовательно, это должен быть кто-то, кто был тут до начала всего этого кошмара.
   Через четыре часа после начала нашего похода в глубину подземелий, мы все же добрались до нужного места. К моему удивлению, своё логово, в отличии от пути к нему, тварь изменять н стала.
   Перед нашими глазами была простая деревянная дверь, обитая стальными полосами. Что меня удивило - на ней даже магической защиты не имелось! Либо это существо не нуждается в подобных вещах и прекрасно понимает, что мы с ним не справимся, что вполне вероятно, либо до сих пор не поняло, что за противник ему попался. Если имеет место второй вариант - просто великолепно. При подобном раскладе у нас есть шанс справиться с ним. В крайнем случае, магичка вполне сможет отвлечь его на себя, пока я буду им заниматься. Её выживание, при подобном раскладе, окажется маловероятным, но... Разберёмся.
   За дверью оказался хорошо обустроенный кабинет, с дверью, ведущей во вторую комнату. Здесь же имелись кристаллы накопители, сундуки, от которых несло энергиями драгоценных камней.
   'Занятно, - подумалось мне, - Потому-то я и не выявил лжи в словах той твари, что назвалась Владием. У них действительно полно драгоценностей'.
   Не найди противника в этой комнате, я направился в следующую. Тварь, что выдавала себя за виконта, говорила о жене и двух детях. Дочерях. Детей в замке я не обнаружил.
   Учитывая обстановку, в душу начали закрадываться нехорошие подозрения о том, кто именно стал вместилищем Паразита. И хорошо, если я ошибусь.
  
  
   Во второй комнате сидела девочка. По виду, ей не исполнилось и десяти лет. Одетая в платье до пола, вишнёвого цвета, с синим отворотом, она выглядела беззащитной. Дания, метнулась было к ней, но я вовремя её остановил. Не хватало ещё на ровном месте терять магичку.
   -Не подходи к ней.
   -Ты сказал, что тут будет Паразит Хаоса. Его тут нет! - возмутилась девушка, - Или ты считаешь, что...
   -Разве могла маленькая девочка выжить среди этих тварей? - спросил я.
   Ответа на вопрос не требовалось. Дания тут же успокоилась, хотя сомнение в её взгляде ещё были. Впрочем, я быстро понял, в чём делом. Магичка лишь выглядела юной девушкой. Реально, ей было не меньше сорока человеческих лет. И её опыт должен был предостеречь целительницу от поспешных шагов. Однако, этого не произошло. Почему? Просто по комнате была разлита Воля этой твари, что сейчас притворялась беззащитным ребёнком.
   Создав кокон из своей Воли вокруг Дании, я заметил, как меняется её аура. Вслед за тем, изменился и взгляд. В нём читались удивление и страх. Похоже, что до магички начало доходить, что всё не так просто, как может показаться.
   -Зачем ты влез в это дело, демон? - раздался детский голос.
   От того, как это было сказано, у меня волосы встали дубом. Казалось бы, что может быть пугающего в голосе маленькой девочки? Разве что его безжизненность да Сила, что начала проникать в окружающее пространство с каждым звуком, испускаемым телом ребёнка.
   -Мне нужен этот мир. Целым и невредимым. У меня на него большие планы.
   -Найди себе другой. Этот уже занят мною.
   Отвечать я не стал. Тем более, что пока шёл разговор, эта тварь явно готовила удар.
   Не желая дать Паразиту шансов, я ударил Волей, Пламенем и Смертью одновременно. Причём в этот раз я действовал на голой силе, не желая тратить время на создание плетений. Пускай они экономичнее, но здесь и сейчас не место Искусству. В этом замкнутом пространстве в ближайшие секунды всё решит голая сила...
  
  
   Сидя на ступенях главной башни, Дания молча наблюдала за действиями демона. Используя свою способность передвигать предметы, он выносил на улицу сундуки с алмазами. Чёрные алмазы... Двадцать три сундука, набитых ими. Ради такой добычи стоило так напрягаться и рисковать своей жизнью.
   А сам демон... Сейчас, глядя на него, девушка не могла понять, стоит ли ей бояться это существо или нет. С одной стороны, он выходец из нижнего Плана, о жестокости и зверствах жителей которого ходят легенды. С другой - Рей спас её. Более того, он устранил угрозу, которая могла привести к гибели всего живого не только в этом маноре или на континенте, а вообще и в мире... Двоякое чувство опасения и... Чего? Наверное, благодарности...
   Бой Рея с Паразитом, как он называл эту тварь, девушка запомнила на всю оставшуюся жизнь. В первые секунды, они разговаривали, однако, затем началось нечто странное. Пространство начало идти волнами. Казалось, сама реальность меняется. Неизменными оставались лишь они трое - Дания, Рей и девочка, обнаруженная ими в конце пути.
   Впрочем, назвать это существо ребёнком было трудно. Глаза твари, бывшей когда-то юной девочкой, не имели ничего общего с человеческими. В них плескался Хаос. В первые мгновения, когда схватка только началась, это существо ещё пыталось сохранить видимость своей человечности, однако, после того как Рей чем-то атаковал, оно прекратило эти попытки. Жуткая сметь Смерти Пламени и этой непонятной магичке силы ударила тварь в грудь, когда та в последний момент обернулась. Именно тогда серые глаза ребёнка сменились на Нечто. Это не имело постоянной формы. Из глазниц существа шло нечто вроде сияния, в котором было всё - Тьма, Свет, Жизнь, Смерть... Дания едва смогла заставить себя оторваться от этого зрелища. Впрочем, как ей казалось, не без помощи Рея. В первый раз, когда она едва не попалась в примитивную ловушку, он едва сдержал её, а потом...
   Потом в разум ввалился целый поток мыслей, говорящих о том, что она женщина, что у неё тоже могут быть дети, которые точно так же будут нуждаться в защите, и что это всего лишь девочка... Беззащитная и маленькая...
   В какую-то секунду, Дания едва не набросилась на Рея, желая убить его. Ведь он утверждал, что ребёнку не выжить в этом месте, хотя девочка была именно жива... Что он сделал, магичка так и не разобралась. Однако, поняла - в этом бою всё гораздо сложнее, чем может показаться. И оказалась права.
   Как только пространство пошло волнами, целительница едва не запаниковала. Твёрдый камень был покрыт рябью, словно вода в море, но при этом оставался твёрдым! Свет факела, горящего на одной из стен, вдруг превратился в алый цветок. Раскрывшись, его бутон продемонстрировал жуткий набор зубов, которыми порождение этой твари явно желало воспользоваться. Спрыгнув с деревянной основы факела, цветок, всё так же источая свет, пополз к девушке, с явно не дружелюбными намерениями. При этом он оставлял след - полосу пламени, постоянно меняющую цвет. Поставив Щит Воздуха и Щит Жизни, девушка обернулась к Рею и остолбенела. Вместо человека она увидела сгусток алого пламени, в котором то тут, то там проскакивали жилы серебристого цвета - Сила Смерти.
   Это постоянно изливало непонятные сгустки и потоки в тварь, убить которую они пришли. Энергии, распылённой в помещении, становилось всё больше и больше. При этом вся она к смертным отношения не имела. Пламя явно было присуще далеко не классическим магам огня.
   Посмотрев на цветок, Дания решилась на отчаянный шаг - заклинание изгнания. Этому учат всех, кто живёт в районах, прилегающих к государству некромантов. И если здесь имеет место вселение какой-то твари в человека, то оно должно если не сработать, то уж отвлечь или ослабить противника Рея. А тогда и этот проклятый цветок исчезнет.
   Впрочем, пока девушка думала, выяснилось, что кроме цветка имеют место и другие опасности - кровать, стоящая у одной из стен, вдруг пошла рябью и начала меняться. Вместе с ней менялось и постельное бельё.
   Пока ситуация не зашла слишком далеко, девушка начала произносить заклинание...
  
  
   Вмешательство магички было своевременным. Если бы не удар её заклинания, отвлёкший от меня тварь, то не известно, чем бы всё закончилось.
   Издав жуткий вой, Паразит вдруг прекратил атаку и принялся едва ли не впихивать свои тонкие тела в упавшую девочку... Упавший труп девочки, если уж точнее. Как только его вырвало из него волной, что сотворило заклинание Дании, вложившей в него едва ли не весь свой резерв, ребёнок попросту умер, а Паразит оказался вне тела. Вселиться же в целительницу у него не вышло бы при всём желании, которого имелось вдоволь. Мало того, что на Дании висели сразу два щита, так ещё и мой кокон и собственный Дар, создававшие серьёзное препятствие на пути к захвату тела.
   Осознав, что старый носитель мёртв, а в новых войти не получится, Паразит издал нечто вроде крика, слышимого лишь тем, в ком есть Дар. В нём был столь много дикой ярости, разочарования и ненависти, что мне стало не по себе. Освободившись от оков физического тела, мешавшего использовать всю свою мощь, Паразит вполне мог атаковать нас уже не сдерживаясь. Оставалось надеяться, что, не имея материальной привязки, ему не удастся долго продержаться в этом мире. Да и его нахождение тут должно начать отбирать силы. Иначе нам придёт конец!
   К счастью для нас, Паразит решил уйти. Похоже, что не всё Варнх знал об этих тварях. Про меня и говорить смешно.
   В какой-то момент, мне удалось вглядеться в тонкие тела Паразита. Увидев состояние его структур, я едва ли не засмеялся в голос. Тонкие тела были столь сильно повреждены, что продолжать бой тварь уже не могла. А дальнейшее нахождение во Владениях Порядка вполне могло закончиться для неё плачевно. Крикнув ещё раз, Паразит создал энергетическую воронку, из которой порхнуло Ветром Хаоса, против которого я едва успел поставить на себя и Данию Щит Воли. Ни что другое не смогло бы сдержать этот поток первозданного Хаоса.
   Как только Тварь исчезла, частицы хаоситов, распылённые в воздухе опали на каменные плиты помещения. Вместе с ними исчезло и постоянное давление Воли этого существа. Одновременно с этим рухнули и наши щиты. На меня тут же навалилась усталость, а ноги стали подгибаться. Спустя несколько мгновений, я вдруг увидел перед лицом каменный пол, а нос резанула острая боль. В следующее мгновение мир вокруг меня померк, оставив один на один с Тьмой, которая что-то шептала. Понять бы ещё что...
  
  
   Придя в себя, я посмотрел на небо, под которым лежал. Видимо, Дания вытянула меня наружу. И это зная, что я демон. Интересно, почему она меня не убила?
   -Потому, что ты разделался с тварью, которая захватила замок, - раздался рядом голос магички, - Ты говорил вслух, - добавила она.
   Повернув голову, я посмотрел на целительницу.
   Девушка сидела на ступеньках главной башни, через которую и шёл спуск в подземелья. Сейчас она выглядела гораздо лучше, чем в момент завершения драки с Паразитом. Волосы оказались мокрыми. Видимо, пока я лежал без сознания, она занялась гигиеной. Впрочем, мне тоже не стоит забывать об этом.
   -Какие у тебя дальнейшие планы? - спросила магичка, - Не поделишься?
   -Всё такие же, - ответил я, принимая сидячее положение, - Мне нужен учитель для освоения магии смерти. Потом можно будет говорить о чём-то ещё.
   -А эти слова о твоих планах на наш мир?
   Несколько мгновений я смотрел на неё, после чего улыбнулся и ответил:
   -А разве обучение у Мастера Смерти не может быть таким планом?
   -У демона? Не смеши, - усмехнулась Дания, - Так как?
   Вообще, у меня сейчас было стойкое желание ответить какой-нибудь колкостью, в стиле 'Это моё дело!' или что-то в подобном роде. Однако, я сдержался. Во-первых, если бы не её вмешательство, то не известно, чем бы всё обернулось. А во-вторых, если она не убила меня, когда имела такую возможность, и не сбежала, то уж поговорить с ней точно стоит.
   -Для чего это тебе?
   -Во-первых, ты меня изменил. Причём весьма существенно, - начала девушка, - Во-вторых, ты угробил тварь, с которой не смогли бы справиться и десяток магов. А, если быть честными, то и подойти бы к ней не смогли бы. Ну и напоследок - ты мне ничего не сделал. При этом, ты мог спокойно убраться в Нижний План или другой мир, но, вместо этого, остался тут и принялся наводить порядок. Возник вопрос - для чего это тебе нужно.
   -У меня есть встречный вопрос - для чего это нужно уже тебе? Учитывая всё выше перечисленное, ты должна понимать, что у меня тут свои дела, которые большую часть населения этого мирка не касаются.
   -Ты хочешь сказать, что тебе не нужны души смертных, рабы или сокровища?
   -Сокровища я уже нашёл. Аж несколько сундуков. Причём ровно тех, что ценятся в Нижнем Плане. Души... Возможно, но только не сейчас. В данный момент у меня есть вполне конкретная цель. А вот что нужно тебе? Не боишься влезать в мои дела?
   -Боюсь, - серьёзно ответила, - Только мне что-то подсказывает, что если ты меня к ним допустишь, то я смогу приобрести больше, чем, если уберусь отсюда с максимальной скоростью.
   -И что же ты хочешь приобрести? Могущество? Облом. В ближайшие месяцы менять тебя нельзя - это только навредит тебе. Богатство? Всё, что я буду здесь скапливать, станет уходить в Нижний План. У меня там не всё так просто, как хотелось бы. Долгую жизнь? Ты целительница. При должном развитии и сама можешь жить столько, сколько захочешь.
   -Ты забыл про знания, - фыркнула девушка, - Да и ещё пара моментов есть... Я слышала, что могущественные демоны могут менять смертных по своему желанию. Это так?
   -Почти, - ответил я, - Тут есть свои нюансы, но, в целом, да. Можем.
   -И ты хочешь сказать, что я не могу рассчитывать на такую награду?
   -А за что награда? - не сразу понял я.
   -Я предлагаю свою службу.
   Некоторое время я смотрел на неё, обдумывая услышанное.
   -Ты целительница и воздушница. Как боевик - не самый лучший вариант. В крайнем случае - учить тебя ещё придётся. А в качестве целительницы - ты мне не нужна. Я и сам могу залечить собственные раны... Да и вообще, ты не боишься служить демону?
   -А что в этом такого? - удивилась девушка, - Одни служат богам, другие демонам... Разница лишь в цвете... Адепты обоих направлений получают одинаковые выгоды. Причём у тех, кто служит вам и, зачастую, больше.
   -Хорошо. Посмотрим, чем ты можешь оказаться полезна, - хмыкнул я, - А пока давай приводить себя в порядок и думать, что делать с замком и округой. Наверняка эта тварь успела заразить кучу народа. И хорошо, если они все погибли.
   Через несколько часов, за которые мы обследовали постройки в замке, удалось обнаружить библиотеку в башне мага, оказавшуюся давно заброшенной, несколько ларцов с золотыми монетами и кучу зачарованного оружия. Животных и растений в крепости я больше не наблюдал. Хотя, помня как лошадь, на которой ехал Владий, вдруг стала меняться, превращаясь в нечто непонятное и бесформенное, меня пробрала дрожь. Не хотел бы я столкнуться с подобными тварями вновь. Даже несмотря на весь свой боевой опыт и магические способности, мне было не по себе при мысли о повторной встрече даже с хаоситами. Про Паразитов Хаоса я и вовсе молчал.
   После завершения обыска, я принялся переносить из подземелий во внутренний двор замка сундуки с алмазами. Двадцать три больших сундука, набитых чёрными алмазами. Как они попали в этот замок, мы уже никогда не узнаем. А вот для чего - мне было понятно и так. Паразиты Хаоса использовали их для создания своеобразных ретрансляторов, позволяющих передавать их Волю на большие расстояния, чем они могут сами. Если бы мы не убили эту тварь, то через несколько месяцев она бы уже наклепала столько таких игрушек, что хватило бы на весь континент. Впрочем, несколько уже готовых нашлись в той самой комнате, где лежало тело девочки, в которую и вселился Паразит...
   Мельком глянув на трупик, я вдруг замер, поражённый одной мыслью.
   'Теперь это не особенно важно, - подумалось мне, - Но если эта девочка сохранила в памяти момент захвата, то есть шанс пополнить свои и не только свои знания! В таком случае, их можно не только использовать самому, но и предложить тому же Аргаху в обмен на что-то!'
   И действительно. За годы в Нижнем Плане я успел забыть некоторые аспекты некромантии, что успел узнать в Академии в Дауре. Пускай душа девочки уже давно поглощена Паразитом, но тело... Для некромантов души практически не доступны. Разве что убить человека самому, проведя при этом массу трудоемких ритуалов, что позволят после смерти запереть столь важную и неуловимую субстанцию в артефакт. А вот вызывать их из некрослоя, мало кто может. Потому многие века назад были придуманы заклинания и плетения, что накладывались на пленников, позволяя привязать душу к телу ещё до смерти. Сейчас такой номер не проскочит, но ведь некроманты существа изворотливые. Зачем пытаться вернуть душу, если оболочка точно так же хранит память человека. Правда, не всю, а лишь ту, что касается конкретно этой жизни. Труп даже 'поднимать' не надо. Достаточно его головы...
   Отрубив детскую голову, я подхватил Волей последний сундук и направился наверх. Там, на воздухе, я проведу весь ритуал. Благо, на кухне найдётся подходящая посуда, а недостающие элементы можно изготовить и на месте из подручных материалов. Некромантия относиться к тем видам наук, что непритязательны в инструментах, отвратительны в работе, но опасны для практиков. Тут любая ошибка может стоить не только жизни, но и посмертия, ибо некрослой так же не относится к безопасным местам.
  
  
   Когда Рей вышел на улицу с отрезанной головой девочки в левой руке, Данию едва удар не хватил. Уж чего-чего, а вот сбора трофеев она не ожидала. Особенно таких.
   -Зачем она тебе? - справившись с первым позывом желудка избавиться от только что съеденных продуктов, спросила магичка, - Я, конечно, всё понимаю, но это уже перебор!
   -Я же демон, - хмыкнул Рей, - Не забыла? Вообще, мне эта голова нужна для допроса, в котором ты будешь мне помогать.
   -Я? - удивилась целительница, - Я же не некромант!
   -Зато ты женщина! Потому на кухне сможешь сориентироваться гораздо быстрее меня, - усмехнулся Рей, - Мне требуется глубокое медное блюдо диаметром сантиметров сорок или более. Спицы и несколько крупных кусков осины. Ну и вода, конечно. Будем проводить допрос усопшей...
   Успокоенная такой постановкой вопроса, девушка направилась в указанном направлении, приготовив щиты и несколько плетений воздуха. Помня своё прошлое поражение, девушка сделала должные выводы и теперь не собиралась повторять ошибок.
   Найдя спицы, блюдо и ёмкость с водой, которую целительница сразу проверила на предмет заражений, девушка направилась обратно. Похоже, что отвертеться от неприятной работы ей не светит.
   'Сама подписалась, - одёрнула себя магичка, - Теперь поздно!'
   Во дворе замка Рей уже что-то мастерил, активно применяя магию. Как оказалось, он где-то успел найти осину и быстро выточил из небольшого её куска несколько тонких палочек, на поверхности которых вырезал какие-то символы. Рядом с головой девочки уже лежали ещё более тонкие - считай щепки.
   -Что ты будешь с ней делать? - не выдержала магичка.
   -Допрашивать, - хмыкнул демон, - А ты что думала? Не любоваться же мне на неё. Я педофилией не страдаю. Да и среди некрофилов не замечен.
   Проглотив готовые сорваться с языка комментарии, Дания положила на каменное покрытие двора принесённые вещи.
   -Я ещё нужна?
   -Да. Поможешь устанавливать голову.
   Закончив с палочками, демон взялся за более массивные куски осины и быстро их превратил в нечто вроде планок, концы которых были срезаны по диагонали. На срезах он сделал несколько символов, начавших светиться. Затем, Рей попросту сложил планки вместе, соединив диагональными разрезами. Только теперь до девушки дошло, что он делал - треугольник. Причём места стыков в момент соединения засветились алым, а потом и вовсе исчезли, оставив после себя лишь едва ощутимый след энергий. На этом демон не остановился, продолжая дополнять конструкцию. В углы получившегося треугольника он под углом воткнул принесённые девушкой спицы, а затем насадил на них голову, в результате чего та оказалась зафиксирована с трёх сторон в районе обрубка шеи. Проверив глубину вхождения в мёртвую плоть спиц, Рей придавил голову ещё раз и остался доволен.
   Закончив эту часть работы, демон наполнил водой принесённое блюдо и установил всю конструкцию в ней. В итоге, шея местом среза едва ли не касалась воды, но всё же, в неё не погружалась.
   -Зачем всё это? - не выдержала магичка.
   -Затем, что вода будет выполнять роль фильтра, - ответил Рей, - При проведении подобного ритуала через место отреза выходит масса энергии, образуемой разлагающейся плотью.
   -Погоди... Она ж недавно убита. Чему тут разлагаться? Рано ещё...
   -Пока не начался ритуал - да. Но вся беда в том, что нам надо успеть провести ритуал за несколько минут. Не больше десяти, как я думаю. Это всё же был ребёнок. Потом её плоть станет очень быстро разлагаться, испуская весьма солидный объём энергий.
   -А почему место среза не касается воды?
   -Потому, что в ином случае, могут быть печальные последствия. Если какая-то тварь решит вселиться в голову, а та будет иметь доступ к воде, то ещё не известно чем всё закончится для нас. Многие обитатели некрослоя могут управлять всем, в чём есть вода, но для этого им требуется непосредственный контакт.
   -Слушай, ты точно ищешь учителя среди Мастеров Смерти? - засомневалась девушка, - Похоже, что это тебе их учить надо! Лично я о таких штуках, как допрос головы даже не слышала.
   -У меня на родине такие примочки - самый минимум, который изучают тёмные. Да и то, только потому, что большего не могут. Это вроде дополнительной подготовки. Все тёмные имеют некоторые возможности в смежных сферах. У меня это была некромантия. Потом случилось так, что я переквалифицировался, и моя прежняя сила ушла, превратившись в Смерть. Вот и приходиться пользоваться крохами знаний, что были доступны когда-то в виде дополнительных занятий.
   Несколько минут девушка смотрела на демона, обдумывая услышанное, после чего произнесла:
   -Не хотела бы я воевать с магами твоей родины. Если у вас те, кто к некромантии прямого отношения не имеют, изучают её, как ты говоришь, азы, то что же тогда могут ваши Мастера...
   -Многое... Очень многое... Жаль, только, не всё...
  
  
   Когда все приготовления были закончены, я начал читать заклинание. В некромантии лишь боевой раздел имеет плетения, да техники привязки души. Всё остальное построено лишь на фонетических конструкциях. Уж чем это вызвано я, когда имелась такая возможность, не интересовался, а потом и вовсе попал в Нижний План.
   Как только веки девочки дрогнули, я быстро помог им открыться и воткнул в хрусталики приготовленные щепки из осины. Если этого не сделать - нежить вполне может оказаться опасной. Во всяком случае, в Академии, троих курсантов подобная головка загипнотизировала в секунду, когда те забыли проткнуть глаза. Подчинённые учащиеся успели натворить не мало шороха, убив пятерых своих товарищей, абсолютно не ожидавших атаки от собственных одногруппников. Тогда удалось избежать массовых жертв исключительно благодаря тому факту, что всё происходило в стенах академии на офицерском факультете. Будь это где-то в городе, пятью трупами дело бы не обошлось. Трое подготовленных тёмных, которых целенаправленно учили убивать и прятаться могли сотворить много дел. И городская стража, подавляющая часть которой не отличалась столь качественной выучкой или опытом, могла бы разве что массой задавить. Причём трупов - умерли бы бедолаги от того, что их попросту придавило горой дохлого одоспешенного мяса с запахом перегара.
   Как только осиновые щепки оказались в глазных яблоках, опасность миновала. Теперь важно помнить, что над блюдом руками лучше не водить.
   -Кто ты?
   -Мерла, - хриплым ровным голосом прошептала голова.
   Ввиду отсутствия тела, говорить нормальна она не могла, потому заклинание, которое позволило начать допрос, генерировало и звуковые колебания, имитирующие речь.
   -Кто твой отец?
   -Владий, виконт Корист.
   -Ты помнишь, как была под контролем Паразита?
   Тишина. Похоже, что она не знает о чём идёт речь.
   -Помнишь, как была под контролем чего-то плохого?
   -Да.
   -Когда это началось?
   -Четверть назад.
   -Три месяца! Лихо, - прокомментировала Дания, - Шустрая тварь оказалась. Так быстро целый замок захапать.
   -С чего это началось? Как чудовище оказалось внутри тебя?
   -Его позвал дядя с крыльями...
   Наступила тишина. Вот это было уже очень плохо. И если здесь побывал кто-то из демонов, то это весьма и весьма плохо. Призывать и контролировать Паразитов решаются лишь самые отмороженные из демонов. Никакого могущества не хватит на удержание в узде таких тварей. Их можно лишь распылить. Но подчиняться кому-то...
   -А какими крыльями?
   -Большие. С серыми перьями.
   Вот тут я впал в ступор. Дания, сидевшая рядом, начала материться.
  
  
  
   Интерлюдия 1.
  
  
  
   Архон смотрел на пылающий замок. В груди светлого клокотала ярость. Некто разрушил все его планы и скрылся, оставив после себя лишь пустой замок и горы пепла, оставшиеся от хаоситов. В помещениях, где обитал паразит, лежало лишь обезглавленное тело.
   По договорённости, светлый отдавал этот мир твари Хаоса, а та изготавливала чёрные алмазы, делая раз в месяц поставки по тридцать сундуков. Используя этот важный во всех Планах ресурс, можно было создать полноценную армию и закончить долгую вражду с некоторыми демонами.
   Последние военные неудачи серьёзно подорвали авторитет светлого в Верхнем Плане. Если эта чёрная полоса не закончится, то ему будет весьма не сладко.
   В начале, кто-то сорвал оккупацию Бриима, вырезав фланговых магов войска, а потом и убив его эмиссара. Вслед за этим произошло и вовсе неприглядное событие - курьеры Нииса, лояльного светлому, вдруг исчезли. Вместе с ними пропал и Источник, что они везли. И всё бы ничего, если бы не одно 'но' - он обнаружился в недавно появившемся аванпосте, что был построен по приказу Варнха.
   Проклятый балгор, поддерживающий их главную цель Аргаха, не просто вмешался в это древнее противостояние, но ещё и серьёзно подгадил, сорвав заключение союза между несколькими Младшими Лордами и вызвав войну между ними.
   Устранить этого выкормыша Ярости удалось только хитростью, использовав негарий - вещество, вызывающее у демонов жуткую боль и ведущее к остановке сердца. А вот его ученик оказался хитрой тварью.
   Четыре отделения по пять архонов, прошедших множество конфликтов и разменявших по тысяче лет каждый, прибыли к аванпосту, чтобы разделаться с этим Реем, но опоздали. Источник исчез, постройки оказались пусты. Лишь в глубине башни да на фермах и инкубаторах, что стояли брошенными рядом с аванпостом, имелась какая-то магическая активность.
   Решив, что там засада, архоны пошли в атаку. Учитывая их силу, это был вполне нормальный ход - на территории недавно построенного аванпоста не должно было быть сильных демонов. Единственный относительно достойный противник - Рей, но он явно уже успел уйти, оставив тут кого-то из горнов.
   Лишь когда штурмовые группы оказались внутри построек, стало ясно, что командиры допустили непростительную ошибку.
   Внутри было пусто. Ни одного демона не оказалось на территории заброшенного аванпоста. Вместо них тут были ловушки. Как только архоны проникли внутрь построек, что произошло одновременно со штурмом башни, раздались взрывы, в результате которых погибла большая часть карательного отряда.
   Так бездарно и глупо ещё ни один светлый не терял своих бойцов!
   Теперь же, стоя перед собственноручно подожжённым замком, архон думал о том, кто мог разрушить его планы. Единственными зацепками оказались Пламя и Жизнь. Кто-то активно убивал хаоситов демоническим Пламенем. При этом у него была спутница, обладающая двумя сторонами Дара - Воздух и Жизнь.
   Сканируя информационное поле, архон хмыкнул. Эту магичку он найдёт. Она ушла вместе с демоном, что побывал тут и унёс сундуки с алмазами. Найти их следы теперь не представляется возможным, но это и не требуется. В этом мире есть только две организации, в которых учат боевому направлению целительства.
   Считывая описание того, как девушка пыталась атаковать хаоситов боевыми плетениями магии Жизни, архон усмехнулся. Не зря он в былые годы потратил столько сил на устранение здешних богов. После их краха, его группировка полностью контролировала развитие магии в этом мире. Стиль, которым пользовалась магичка, чётко указывал на вполне определённую организацию - Стальное Сердце. Клан целителей-боевиков. Эти адепты магии Жизни научились использовать её в военных целях, превратив то, что даёт жизнь, в средство убийства.
   Оставалось лишь понять - что же это за демон, что не только разделался с Паразитом, вместо того, чтобы попросту убраться в Нижний План, а потом вернуться с подмогой, но и взявший смертную женщину в спутницы. Ни клятвы верности, ни подчинения здесь не произошло. Что же их связывает?
   Ещё большие вопросы принес факт открытия портала в Нижний План уже после схватки. Судя по следам, демон перенёс туда несколько десятков тяжёлых предметов. И это он сделал уже после допроса головы, которую светлый увидел сразу же, как только вошёл во внутренний двор крепости. Эта мелюзга видела его. И не факт, что Паразит удосужился стереть эти знания из её памяти.
   Узнать ответы на эти вопросы архон мог одним единственным способом - найдя эту странную парочку. Впрочем, первый шаг он сделает уже сейчас.
   Тело крылатого светлого начало меняться и уменьшаться, принимая человеческие формы. По завершении процесса, вместо могущественной сущности, на дороге стоял человек заурядной внешности. На вид ему было не более тридцати. Не сопливый юнец, но и не глубокий старик. Такого не рискнут сразу послать, но и не будут излишне напрягаться. А незапоминающаяся внешность позволит ему оставаться незамеченным.
   Направившись по дороге прочь от замка, человек закатал рукав крутки и, надавив пальцем на обнаружившийся браслет, произнёс:
   -Примите сведения. На их основании составьте портрет женщины и мужчины и пошлите запрос в клан Стальное Сердце. Жду ответ.
   Прервав связь светлый побежал. Конечно, лучше было бы лететь, но существовал риск того, что его заметят. А маскирующими плетениями он никогда не пользовался. Раньше ему не приходилось действовать скрытно. Ведь если раньше он действовал в рамках того, что можно было назвать рамками законов, то история с Паразитом была лишь его инициативой. И узнай об этом обитатели Нижнего или Верхнего Планов... Даже если демон ещё не сообщил своим союзникам о происходящем, то он сделает это, когда окажется в безопасном месте. А тогда... Скорее всего, весть о том, что кто-то из архонов вызвал в Срединный План Паразита быстро дойдёт до Лордов. А те, плюнув на вражду с обитателями Верхнего Плана, быстро сообщат его сородичам о происходящем. А уж на родине архона прекрасно знают, кто именно обосновался в этом мире. И тогда за его головой начнётся охота. Скорее всего, в ней примут участие и демоны, и его сородичи. Паразит Хаоса, впущенный в Срединный План - преступление, за которое не убивают, а приговаривают к вечности пыткой выдирания, когда специальный артефакт держит душу на грани, между выходом из тела и нахождением в нём.
   Подобная пытка причиняет в сто крат большую боль, нежели порезы, ожоги и переломы. Выдержать такое и не сойти с ума не может никто.
   -Найду, тварь, и убью! - вырвалось у светлого.
   Сейчас им двигало не желание завершить давнюю вражду с некоторыми обитателями Нижнего Плана, а страх за собственную жизнь и душу. Это чувство он уже давно не испытывал, привыкнув к собственной силе и могуществу, которыми стал обладать за многие тысячи лет своей жизни.
  
  
  
  
  
   Глава 4.
  
  
  
   Покидали замок покойного виконта в большой спешке. По большому счёту, мы и так тут задержались. Пока я переправил в Нижний План Олафу сундуки с чёрными алмазами, чему тот несказанно обрадовался и удивился, книги из библиотеки мага, чьи помещения обнаружились в замке и прочий полезный в Нижнем Плане товар, Дания собирала по замку всё то, что могло пригодиться.
   Закончив с переброской, я снял с помощью своего артефакта координаты замка. Сейчас он для нас будет опасен. А вот позже...
   Учитывая отсутствие лошадей, пришлось идти пешком. По этой причине первые несколько часов мы попросту бежали, старательно увеличивая дистанцию между нами и замком. Мне удалось вынести такой темп благодаря своей природе, а Дания применяла целительские методы быстрого восстановления сил.
   Мои слова о том, кем нужно быть, чтобы осознанно обеспечить проход в этот мир подобной твари, девушка восприняла правильно. Потому и не возражала против столь длительного забега.
   Оказавшись в паре десятков километров от крепости, мы устроили привал. Несмотря на близость оставленного укрепления, нам всё же пришлось остановиться. Дании нужен был отдых, а я собирался связаться Олафом. Его связи в Нижнем Плане позволят получить доступ к библиотекам, что сейчас стало весьма важным.
   -Ты быстро, Рей, - произнёс Олаф, как только образовалась нить связи, - Что-то случилось?
   -В прошлый раз я только успел переправить сундуки, - ответил я, - А нужно ещё кое-что. Выясни всё, что удастся про Паразитов Хаоса. Заодно попробуй узнать, зачем им чёрные алмазы и откуда они их берут. Меня гложат смутные сомнения по поводу того, что они используют эти камушки только в качестве ретрансляторов.
   -Я тебя понял. Буду искать. Кстати, я тут обнаружил неплохие руины в глубине пустошей. Они ровно между несколькими манорами, но сами расположены в нейтральных землях. Пока я ими не занимаюсь, но как только найму больше демонов, смогу приступить к их восстановлению.
   -Только не в ближайший период. Не забывай, что нам ещё надо набрать силу для защиты будущих укреплений. А нанять ты нормальных бойцов не сможешь. Те же, что есть сейчас серьёзному противнику на один удар.
   -Я это прекрасно понимаю, - усмехнулся торговец, - Потому и не тороплюсь с началом работ.
   -Вот и хорошо, - ответил я, - Действуй.
   По завершении связи с Олафом, я занялся расспросами своей новой спутницы.
   -Дания, скажи, а как в этом мире с Богами в действительности? А то мне начинает казаться, меня дезинформировали.
   -А что ты хочешь знать?
   -Просто мне интересно, почему здешние Боги не отреагировали на Паразита? Он изменил нижние уровни подземелий в замке. Такие возмущения уже нельзя не заметить.
   -Ну... Боги не проявляли себя довольно давно, - задумавшись, ответила магичка, - Я бы сказала, что уже несколько столетий.
   -А их культы? Что с ними?
   -Постепенно исчезают, - ответила девушка, - Силу сохраняют культы Орса и Верна. Первый - церковь некромантов. Они поклоняются Смерти. Но там не обычный культ. Это больше смахивает на магический орден с религиозным уклоном. А второй - держится на старых паладинах и жрецах. Это воинский культ. Его паладины отличаются нечеловеческой силой и скоростью. Сколько они живут - не понятно. Своей смертью не умер ни один из них. Самому старому из них сейчас уже больше трех столетий.
   -А жрецы этого культа?
   -Сейчас видно лишь старых. Им больше двух столетий. О наборе новых уже давно не слышно. Те же что есть - переделки. Их бог, в период активного вмешательства в человеческие дела, дал им какие-то особые силы. Потому жрецы умеют залечивать раны, придавать воинам силы и увеличивать их выносливость, обеспечивать ночью хорошее зрение... Да много чего. Но всё это имеет исключительно военную направленность. Взять, хотя бы, клинки. Их орудие считается лучшим в нашем мире. Другое дело, что в последние лет так сто его производство свёрнуто.
   -С этим всё ясно. А остальные культы?
   -Если ты про богов, то они пропали. Сейчас много тотемных культов. Там поклоняются животным-тотемам. Они начали распространяться около века назад. Да и то, большей частью в степях и у нелюдей - в местах, где сильно шаманство и тотемная магия. Ну и оборотни. У тех культ Зверя был всегда. Велес, повелитель зверей и животных. Он покровитель оборотней. Но в дела людей этот бог никогда не вмешивался. К тому же, оборотни куда-то уходят. Похоже, что их божество переправляет эту расу в другой мир. Ничем другим массовый уход этих блохастых я не могу объяснить. В городах появились одиночные алтари Стихий и Сил, но особого распространения они не получили... Люди уже давно отвыкли поклоняться огню. Сейчас, многие считают такую традицию дикостью и варварством...
   Наступила тишина. Магичка думала о своём, а я о том, что богов, скорее всего, кто-то попросту уничтожил. Причём сделать это одиночка не мог. Каким бы сильным он ни был, но любого можно задавить массой. Исключения в этом вопросе есть, но таковые сущности не станут расправляться с пантеоном богов из задрипанного и слабозаселённого мира - скорее создадут свой. Многие Властелины в Нижнем Слое именно так и делают. В таких мирах обитают исключительно тёмные расы, духи, и полукровки и Нижнего Плана. Как Властелинам удаётся удерживать эти миры от падения в Нижний План загадка для всех, на которую те не собираются давать ответа. Равно как и о причинах создания подобных мест...
   Впрочем, сейчас важно другое
   -Дания, - начал я, - А тебе не кажется, что с местными богами что-то не то?
   -Это кажется всем и уже давно, - хмыкнула целительница, - Только никто с этим ничего не может сделать. Да и желанием особым не горит. Наши боги были весьма деятельны и часто вмешивались в дела смертных. С их исчезновением многим стало заметно проще. Магам уж точно. Боги запрещали нам многие исследования и эксперименты.
   -Занятная картина, - ответил я, - Интересно, что еще я тут узнаю и увижу.
   Переход в Срединный План уже сейчас дал мне гораздо больше, чем я надеялся. Если учесть отсутствие здешнего пантеона, то выходит, что при должном старании и удаче у меня выйдет достаточно быстро создать свой культ. Главное, правильно выбрать первых адептов. Если ими окажутся лесные разбойники, то толку будет мало. Да и направленность культа... Тут есть над чем подумать.
   Впрочем, следует учитывать и тот факт, что местные боги исчезли. Сам по себе такой факт далеко не редкость. Когда вера в них падает, боги уходят в более подходящие миры. Другое дело, что здесь исчезли все боги. Если добавить к этому еще и наличие Паразита и помощь ему со стороны какого-то архона, то возникают вполне обоснованные вопросы по поводу связи между этими событиями. Вполне может оказаться, что кто-то все провернул специально.
   Пока я обдумывал услышанное и прикидывал, как именно вся эта ситуация может сказаться на моих планах, начал вибрировать амулет связи.
   -Что-то Олаф быстро... - проворчал я, - Неужели что-то случилось?
   Однако, на связь вышел не он.
   -Здравствуй, Рей, - произнес Аргах, - Я слышал, что ты в Срединном Плане и сцепился с Паразитом Хаоса. Это так?
   -Приветствую, высший, - ответил я, - Да, это так. Причем ему помог появиться в этом мире архон.
   -Откуда эта информация? - спросил хорк, - Насколько она достоверна?
   -Я допросил при помощи некромантии голову ребенка, что служил вместилищем твари. Паразита в тело вселило существо с пернатыми крыльями. Перья были похожи на стальные. Рост - порядка четырех метров. На левой щеке серый шрам. Волосы на голове белые. Был одет в доспехи из мифрила, если судить по описанию. Вооружен двусторонним топором, пропорциональным его росту. Судя по показаниям допрашиваемой, на левом наплечнике был символ - топор, объятый пламенем.
   -Ты уверен в этом? - в голосе Аргаха появились нотки угрозы, за которой я увидел нечто большее - ярость и жажду убить.
   'Похоже, что этот пернатый уже давно стал врагом этого Лорда. - подумалось мне, - И вражда у них идёт давно. Возможно, выйдет воспользоваться этой ситуацией!'
   -Это показания нежити под воздействием ритуала допроса. Она не могла врать.
   -Если все так, как ты говоришь, то у пернатых завелась паршивая овца. Причем весьма могущественная и имеющая сильных союзников. Возьми этот амулет, - добавил Аргах, и рядом со мной материализовался артефакт связи, - Докладывай о любых изменениях обстановки или столкновениях со светлыми. Я же свяжусь с их верхушкой и сообщу о произошедшем. Думаю, им будет интересно узнать о том, что происходит в этом мире и что творят их сородичи. Если обнаружишь других тварей хаоса - вызови меня. Я пришлю сильных демонов для захвата.
   После завершения разговора я остался сидеть в глубокой задумчивости. Похоже, что мои мысли о вмешательстве пернатых в дела этого мира не столь ошибочны, как может показаться.
   -Это был твой владыка? - спросила Дания, слышавшая весь разговор.
   -Это был очень могущественный демон, интересы и цели которого совпадают с моими... Во всяком случае, пока совпадают...
   -Своеобразные у вас, в Нижнем Плане, отношения, - хмыкнула девушка.
   -Он имеет право так разговаривать. Таковы законы нашей иерархии. Ее все демоны соблюдают свято.
   -А каково твое положение в этой иерархии?
   -Я в Старшем Круге. А тот, с кем я сейчас говорил, уже давно вышел за пределы иерархии.
   После завершения привала, мы направились к ближайшему городу. Там, по нашей задумке, планировалось приобрести лошадей и провиант. Хорошо ещё, что до него не так уж и далеко - полдня пешим ходом. Всё же, этот регион Теи был заселён куда гуще, нежели полуденная часть королевства. Это там города разделены неделями пути, а деревень не столь много, как тут. Всё-таки, каменистая почва не располагает к земледелию.
  
  
   Путь к Метрису, наиболее близкому к замку виконта городу, оказался ещё тем приключением. Я опасался принимать истинный облик, поскольку архоны вполне могли наблюдать за этим миром с помощью каких-то мощных артефактов. И появись тут этакая пташка, под три метра с кепкой, летящая над поверхностью планеты, да ещё и с довольно красивой девушкой в лапах, гости нагрянули бы быстро. Причём, не только пернатые светляки, но и местные, для которых подобное явление не является чем-то обыденным, вроде вечерней пьянки.
   Да и на ровном месте таскать на своём горбу магичку я желания не испытывал. Нет, красивая стройная девушка вполне заслуживает такого, хотя бы, своей красотой. Однако, не те у меня с Данией отношения, чтобы она могла претендовать на подобные вещи в обычной ситуации. Вот если будет реальная угроза, при которой придется уходить с максимальной скоростью, то да. Прихватим магичку. А так... Увольте! Я не ездовое животное, из разряда копытных.
   Метрис, равно как и Митгард, оказался ещё тем клоповником. Особых различий между обоими городами я не заметил. Те же нечистоты, что и в первом увиденном мною поселении людей, те же запахи, и такое же убогое существование местных жителей.
   Трущобы, как я прекрасно понимал, были, есть и будут во все века и времена во всех городах и при любых цивилизациях. Исключений тут нет. И дело не в человеческой природе, а в том, что в любом обществе есть социальное неравенство. Психология любого разумного такова, что пятая часть всего общества контролирует четыре пятых всех финансовых ресурсов, постоянно увеличивая своё благосостояние. Те, кто относятся к подавляющей части социальных элементов, будут влачить жалкое существование, постепенно беднея и скатываясь вниз. Минимальная часть этих разумных сможет вырваться из замкнутого круга и несколько изменить свою судьбу, научившись распоряжаться собственными средствами более грамотно. Например, не пропивая их. В тех же случаях, когда рады бы вырваться вверх, но не могут, шанс тоже, но минимальный. Разве что повезёт выдать дочку за более обеспеченного жениха, но кому надо жениться на нищебродке? Никому. Может быть, с годами, они и смогут подняться выше, чем сейчас, но не факт. Потому-то везде и всюду будут трущобы, нищета и беднота.
   Глядя на местный образец центра цивилизации, я едва сдерживался, чтобы не начать плеваться во все стороны. Не стоит лезть в чужой монастырь со своим уставом. Тем более, когда ты гость, а не новый жилец...
   Впрочем, помня мои планы на создание культа, то как посмотреть. Вполне возможно, что мне придётся всерьёз заняться местным обществом, чтобы создаваемая религия действительно приносила мне дивиденды, а не отнимала время на решение проблем верующих для повышения их верноподданнических настроений. Знать бы ещё как и что делать... А то можно и дров наломать, от чего станет только хуже. Во всяком случае, мой дед часто говорил - 'Не знаешь, что делать и как делать - не берись. Бывает так, что лучше оставить всё как есть, чем сломать то, что уже имеется и, пускай плохо, но работает!'
   Здешняя пародия на цивилизацию уже существует и довольно жизнеспособна. И не известно, чем для неё может закончиться моё вмешательство. Возможно, что мне действительно стоит ограничиться созданием культа и на том успокоиться... Но как же чешутся руки навести тут порядок... Но, увы и ах...
   Приказами, убийствами и увещеваниями не переделать человеческое нутро. Если люди свиньи, привыкшие жить в собственном говне и каждое мгновение нюхать запахи мочи и говна, то от моего приказа, даже отданного с угрозой лишения души, они не избавятся от старых замашек.
   Но как же противно тут быть! А эта вонь! Тьма и Бездна! Уж работорговлю я точно смогу наладить. Во всяком случае, самых одиозных я отправлю к Олафу. А тех, кто для рабских рынков Нижнего Плана не подойдёт - запихну в камни душ. Кстати, у меня осталось только два десятка пустых камушков, так что придётся ещё и их искать.
   Добравшись до постоялого двора, мы заказали пару одноместных номер, вызвав недоумённый взгляд официанта и вышибалы, слышавшего нас, и нормальный ужин - к тому моменту, как нам удалось найти эту забегаловку, наступил вечер.
   -Какие у тебя планы на будущее? - спросила Дания, - Надеюсь, поделишься?
   -Вполне можно поделиться, - хмыкнул я, - Не секрет это. Я хочу отправиться в Дакрид.
   -А как же архоны? - удивилась магичка, - Разве ты не будешь их искать?
   -Сомневаюсь, что придётся. Скорее они меня найдут, чем я их. Я тут чужак, а они - хозяева. В роли дичи сейчас я. Возможно, действия Аргаха и изменят ситуацию, но после расправы с виновником торжества, светляки примутся за меня.
   -А зачем им это делать? - после паузы спросила целительница, - Ты здесь не собираешься устраивать Конец Света, рушить здешние цивилизации... Да ты до сих пор ничего плохого не сделал...
   -А тот факт, что архоны и демоны находятся в состоянии вооружённого нейтралитета, который начался после уничтожения армии пернатых порядка пятидесяти тысячелетий назад, тебе ни о чём не говорит? Может, местным я ничего плохого пока и не сделал, но вот светляки на это плевать хотели. Я их враг. К тому же, я собираюсь создать в этом мире собственный культ. А это, если не появится равновесной стороны, приведёт к его падению в Нижний План. Не сразу, но через пару-тройку тысячелетий. Им это несколько не выгодно. Нижний План усилится, а Верхний - ослабнет.
   -Так... Основную массу я поняла, - подняла ладонь Дания, - Но почему мой мир должен попасть в Нижний План, и как это связано с усилением или ослаблением Планов в целом?
   -А откуда берётся энергия, за счёт которой существуют Планы? И из чего они состоят? Из материи, что попала туда из Срединного Плана. Да и с энергией не всё так просто. Природные Источники, попадая в другой План, меняются, приобретая те характеристики, что присущи местам, в которых они оказались.
   -Вот оно как... А теперь скажи почему мой мир должен оказаться в Нижнем Плане?
   -Ну, не обязательно должен, но такая вероятность есть. Если верующих окажется слишком много, то мир точно рухнет. Тут в чём дело - жрецы и паладины несут в себе частику своего покровителя. Как и артефакты культа. И чем их больше в определённом мире, тем он более близок по своим характеристикам к тому месту, в котором обитает этот самый хозяин культа. А в магии не просто так существует принцип похожести и целое направление магии - магия симпатических связей и подобия.
   -Хочешь сказать, что это просто вытянет мой мир в Нижний План?
   -Может быть. А может и отдельные города или страны. Кто знает.
   -Ничего себе...
   -Вот-вот, - хмыкнул я, - Теперь всё ясно?
   -Более чем... - задумчиво произнесла девушка, уткнувшись в чашу с местным вином.
  
  
   Лимс наблюдал за Данией и её спутником уже минут десять, пока они сидели в общем зале и ужинали. Внешне они разительно отличались. Дания - усталая, с растрёпанными волосами и грязной одежде, в то время, как её спутник, которого она, если судить по нескольким услышанным Лимсом фразам, называла Реем, сохранял невозмутимость и казался вполне себе полным сил. Чистая одежда, гладко выбритое лицо, серые глаза и русые волосы. На поясе висят кинжал и полуторный меч. Маг? Да. Во всяком случае, аура чётко говорит об этом. Двуталант - Смерть и довольно странная разновидность Огня. Однако, наличие меча несколько сбивает с толка. Адепту такой силы попросту не требуется холодное оружие. Тем более, подобные артефакты. А меч и кинжал были именно артефактами. Причём весьма сильными.
   Прикинув возможности этих образчиков колюще-режущего оружия, Лимс невольно поёжился. Выходило, что большинство известных ему щитов не смогут выдержать удара этим оружием.
   К тому же, этот маг не соответствовал тому, как должен выглядеть человек, равный по силе младшему магистру хотя бы в одной из своих стихий. Мускулистый, с прямой спиной, аккуратный... Большинство магов уровня магистра прекращает уделять внимание мечу и физическим нагрузкам вообще, из-за чего довольно быстро превращаются либо в толстых свинообразных существ, либо в сгорбленных сухих рохлей. Этот же человек явно за собой следил. Меч на поясе висит правильно и не создаёт проблем при движении. Да и по тому, как несколько раз рука ложилась на его рукоять, когда в зал входили посетители подозрительного вида, быстро стало ясно, что пользоваться им этот маг умеет и делал это далеко не один раз.
   Ситуация вышла довольно странная. Задержать их Лимс не мог, поскольку один с целителем-боевиком и опытным огневиком он справиться не сможет. А вызвать подкрепление возможности нет - амулеты связи весьма дороги и находятся только у руководства клана и старших в отделениях городов. Бросить же всё и бежать к ближайшему патрулю клана - не вариант. Не факт, что эта парочка не сменит постоялый двор. А упускать их из вида... К тому же, если они уйдут, а Лимс придёт сюда с подмогой для задержания, то ничего хорошего его ждать не будет.
   Пока агент клана Стального Сердца обдумывал ситуацию, Рей и Дания поднялись в комнаты на втором этаже здания.
   Увидев это, он мгновенно подлетел к вышибале и, выдав серебряную монету, спросил:
   -В каких они номерах? Эти двое - парень аристократ, и дамочка что с ним?
   -Шестой и седьмой, - ничуть не удивившись, ответил верзила, - Они до утра остановились.
   -Хорошо, спасибо! - буркнул в ответ Лимс, и едва сдерживаясь, чтобы не побежать, направился к выходу.
   Лишь пройдя за угол здания, где его уже не могли видеть из окон, агент клана рвану к одному из патрулей, состоящих из целителей-боевиков.
  
  
   Когда шпик исчез за углом, я фыркнул. Должно быть, ему едва хватило выдержки, чтобы не побежать. Хотя нет - почти сразу припустил, едва посчитал, что мы уже не сможем его заметить. Самое забавное, что найти нас могли лишь одним единственным образом - по описанию Дании.
   Покосившись на девушку, сидящую на кровати, я фыркнул уже не сдерживаясь. Мои предположения о том, что магов тут специально разбивали на кланы со специализацией или одиночек, имели под собой вполне определённую почву. Первые ордены и кланы, со слов Дании, появились порядка двух сотен лет назад. Примерно за век до этого перестали объявляться местные боги. В чём связь? Вроде бы её и нет, да только архоны и Паразит... Будь в этом мире хотя бы несколько крупных группировок магов, состоящих из разно профильных специалистов, деятельность этой твари засекли бы если не сразу, то за пару недель точно. И не потому, что царила бы всемирная благодать - отнюдь. Имело бы место противостояние крупных объединений магов, которые вынуждены были бы создавать системы наблюдения за магическим пространством. Потому их и разбили на мелкие ничтожные группки. А чтобы никто не мешал создавать удобную среду для работы светляков, им пришлось устранить местных богов.
   Впрочем, теперь это уже не столь важно. Хозяева этого мира начали свою охоту. И дичь в ней мы. Интересно, а что будет, если поменяться местами? Начать охоту на них? Ведь никто не гарантирован от того, что охотник не превратиться в добычу? Волки тоже убивают тех, кто ищет способ лишить их жизни и забрать шкуру себе. Чем мы хуже?
   -Дания, собирайся. Мы покидаем этот клоповник, - произнёс я, посмотрев на девушку.
   Мысли оставить её здесь у меня не возникло. Она не только помогла мне разделаться с Паразитом, но ещё и сама напрашивается на службу ко мне. Такими людьми не разбрасываются.
   В глазах девушки были тоска и боль. Она уже поняла, что её клан был подконтролен тем, кто стоял за появлением в этом мире Паразита. Тяжело и неприятно, когда привычный мир рушится, оставляя после себя лишь горький осадок и боль от осознания того факта, что всю жизнь вокруг были ложь и обман.
   Покинув постоялый двор, мы направились в противоположную от наших потенциальных преследователей сторону, петляя по грязным улицам и уворачиваясь от главной традиции этого мира - выливания содержимого ночных горшков на голову прохожих.
   Оказавшись в паре кварталов от несостоявшегося места охоты, нам пришлось остановиться. Дальше начинались трущобы, лезть в которые лично я желания не испытывал. Убить меня простым железом будет весьма проблематично. Даже если не брать в расчёт магические способности, обычная сталь, без вложенной магии, не способна причинить мне существенного вреда - душа, благодаря весьма тесной связи с физическим телом, быстро залечит ранение. Другое дело, что мою спутницу убить не в пример легче. Несмотря на то, что она целительница и обладает навыками боевика, полноценного боевого опыта у неё нет. А трущобы - не самое лучшее место для девушки. Даже опытного воина в таких местах ждут проблемы - в трущобах нет честных поединков. Удар всегда наносится сзади и так, чтобы убить сразу и наверняка. И не важно кто цель - маг, воин или просто обыватель, что по глупости забрёл в подобный район. Это особенность криминала во всех мирах. Те, кто не относятся к серьёзным людям, чьё слово имеет вес, поскольку они привыкли отвечать за сказанное, в том числе и кровью, не обладают моральными ценностями и принципами. Воры, грабители и насильники - тот контингент, из которого получаются грешники, столь часто появляющиеся в Нижнем Плане. Ещё при жизни эти твари многократно хуже любого демона. Если у нас ещё есть хоть какие-то нормы и понятия, то у них подобного не существует в принципе. Поворачиваться к таким личностями спиной - величайшая глупость.
   Идти в район, где обитают подобные люди, мне не хотелось. Сам я выйду из него живым, но вот Дания... Я не всемогущ. У меня нет Дара быть везде и сразу, равно как и нет возможности оживлять мёртвых. Ни богам, ни демонам такое не подвластно.
   -Почему мы остановились? - спросила девушка, оглядываясь назад, - Разве нам не надо идти дальше?
   -В трущобы? Не смеши.
   -Не знала, что ты такой брезгливый, - фыркнула магичка.
   -Я не брезгливый, а осторожный... - пришлось объяснять ей некоторые моменты, стараясь контролировать обстановку вокруг.
   Впрочем, Дания быстро поняла, почему я не испытываю желания лезть в места, изобилующие малинами бандитов и притонами наркоманов. Похоже, что отсутствие опыта общения с таким элементом социума, как криминал, едва не сыграло с ней злую шутку, как это часто бывает с молодыми магами. Таковые часто забывают, что Смерть всегда дышит нам в затылок - кому-то на поле боя, а кому-то - в мирном городе. Чувство собственного могущества кружит юным дарованиям голову, а молодость и гормоны бурлят в крови. Потому, мало кто задумывается о том, что простая полоска плохо заточенной дешевой стали, оказавшаяся в печени, убьёт не хуже, чем иное боевое плетение или заклинание. Молодые маги часто прекращают видеть в обывателях угрозу своей жизни, рассматривая в качестве противников одних лишь коллег.
   Ещё в Даурской Империи, в трущобах столицы, я множество раз видел трупы молодых магов. Тогда я проходил практику в городской страже и успел повидать немало убитых людей и нелюдей. Даже опытные маги и воины часто погибали из-за удара в спину. Некоторых банально травили газом или ядом. Один раз мне пришлось лицезреть труп студентки Академии Общей Магии. То ещё было зрелище. Юное дарование, которому не исполнилось и двадцати, уверовав в свою силу и мощь, отправилось в трущобы разбираться с обидчиком сестры, который украл кошелёк. На следующий день мы и нашли её. Кто-то имел артефакт-блокиратор бесконтактного действия, из-за которого девушка лишилась магии. Как только это произошло, бандиты мгновенно скрутили студентку. Затем её неоднократно изнасиловали, а потом, после нескольких часов пыток, убили.
   Услышав эту историю, Дания серьёзно задумалась. Видимо, в её прошлом было не мало исчезновений или смертей тех, кто учился магии вместе с ней. А, может быть, она и сама участвовала в подобном походе на обидчиков кого-то из родных и близких.
   Сейчас это уже не важно. Оглядывая местность, я пытался понять, что нам делать. Самым разумным будет спрятаться там, где нас искать не станут. Вот только где?
   Размышления и рассказ историй не мешал мне проверять окружающее пространство. Благодаря этому, мне удалось заметить момент появления гостей. Их оказалось четверо - трое явные целители. А третий... Последнего визитёра я не мог определить. Что-то в его ауре было неправильным, но до боли знакомым... Конечно! Нежить!
   Даже удивительно, что маги Жизни спокойно шли рядом с этим существом. Интересно, кто это и чего нам ждать? Сказав Дании не влезать в разборку, я пропихнул её в один из тупиков, предварительно убедившись, что там никого нет, а сам принялся ждать гостей.
  
  
  
  
  
   Глава 5.
  
  
  
   Преследователи, которых я заметил ещё издали, выглядели весьма своеобразно. Трое целителей оказались одеты в довольно практичные одежды из чёрной кожи. Увешанные ремнями, на которых висело солидное количество ножен с метательными кинжалами, они должны были выглядеть устрашающе... Наверное. Лично для меня подобный наряд и чрезмерное количество оружия выглядели несколько комично. Если ты не справишься с противником при помощи меча, то десяток кинжалов тут точно не поможет.
   Интерес в этой компании вызывал субъект с аурой нежити. Двигался он вполне по-человечески. Походка не напоминала дёрганые движения простейших зомби. Да и аура его говорила о довольно развитом разуме. Интересно, что это?
   Лица этого существа я разглядеть не мог. Плащ из серой ткани с глубоким капюшоном представлял собой довольно сильный артефакт, одной из функций которого было стягивание теней к лицу носящего. Впрочем, руки этого существа всё же не были подвержены такому методу сокрытия, благодаря чему моему вниманию предстали довольно изящные мужские кисти с длинными пальцами, заканчивающимися чёрными когтями.
   -Стоять! Покажи своё лицо, нежить! - приказал я, усиливая свой голос Волей.
   Все четверо моих противников остановились. Фактически, они уже мертвы, только ещё не осознают этого. Архон, как я понимаю, решил проверить с кем столкнулся.
   Маги, к которым я и не обращался, замерли. На них висели Щиты Жизни, которые оказались бесполезны в данной ситуации. Магия этого мира не могла выявить Волю демона. Нежить подняла руку и сбросила капюшон. Вампир. Алые глаза, клыки, виднеющиеся меж приоткрытых белёсых губ... Я слышал о том, что многие некроманты создавали вампиров при помощи своего мастерства. Получившаяся нежить была лишь бледной тенью настоящих, но и она могла создать проблем многим магам. Скрутив души целителей Волей, я обезопасил себя от потери столь ценного ресурса, как души троих магов. Обычно заполучить их не столь просто.
   Не став заморачиваться, я окутал сердца магов своей Волей и приказал им остановиться, после чего принялся за клыкастого. Этот образчик местного искусства Смерти будет гораздо более полезен. Упокоить его не так-то просто - кровь внутри него не течёт, сердце не бьётся. Остаётся разве что спалить его, но мне не улыбается привлечь внимание половины города видом горящего кровососа.
   Изучив ауру парализованного моей Волей упырёныша, я хмыкнул. Похоже, что его старались сделать достаточно защищённым от различного рода атак. Фактически, упокоить эту мерзость можно лишь двумя способами - лишить доступа к крови на долгий период - не менее месяца - или спалить. Магическое оружие тоже может нанести ему существенный вред, однако не убьёт. Более того, это порождение неизвестного мне гения, если и будет расчленено, то сможет собраться месяцев так за пять, если, конечно, всё сложить рядом. Пообщаться бы с его автором, да не выйдет. Вряд ли мне дадут такую возможность.
   Ещё раз глянув на него, я фыркнул и вцепился в душу вампира. Уж её-то никто не может просто так изменить. Даже мы способны делать это лишь в некоторых пределах, а уж какие-то некроманты...
   Как только душа вампира оказалась отделена от тела, на грязную мостовую упал распадающийся на части труп. Уже на земле он окончательно истлел.
   К слову о душе этого кровососа. Она, всё же была странной. От неё исходили ощущения какой-то сухости и жажды. Словно даже сейчас она требовала крови. Вот это да! Неужели нашёлся кто-то, способный так обработать душу человека? Если так, то придётся мне этого гения найти. Он пригодится мне в Нижнем Плане. Нечего здесь свет коптить.
   Поместив все души в камни и забрав плащ-артефакт, я направился к Дании. Девушка наблюдала за всем из переулка. Естественно, что заметить Волю она не могла. Хотя... Пока не может. Думаю, это надо исправить. Иначе толку с неё в ближайшее время не будет.
   -Сейчас нам придётся найти безопасное место, а там я тобой займусь, - произнёс я, подойдя к девушке, - Мне не нравится уровень твоей подготовки. Рано или поздно он приведёт к твоей смерти, а это явно лишнее.
   -Мне тоже так кажется, ответила девушка, - Только давай в начале решим где именно мы будем ночевать... Я хоть и целитель, но всё же нуждаюсь во сне и отдыхе. Да и тебе они не помешают.
  
  
  
   Лимс едва сдерживал себя от того, чтобы не начать кричать в голос. Группа из трёх боевиков и вампира, созданного одним из лояльных их клану некромантов, погибла, не оказав сопротивления. На месте их смерти не было следов магии вообще. Выяснить что привело к смерти возможно лишь в лаборатории клана, куда тела уже отправили. Самого же шпика ждал серьёзный разговор с начальством.
   Трупы членов группы обнаружили утром стражники. Они находились на самом краю более-менее спокойного района и трущоб. Естественно, что близость криминального района сыграла свою роль и умерших раздели до нитки, да и само место происшествия затоптали как смогли. Впрочем, Лимс, побывавший на месте убийства, сам изучил округу на предмет магических следов.
   Стражники, успевшие осмотреть трупы, выдали не менее странный результат -трое целителей и вампир умерли сами, сиречь, без чьей-то помощи. На телах не обнаружилось следов внешних воздействий.
   Направившись к региональному координатору, Лимс был готов услышать что угодно. От смертного приговора, до отправки в лаборатории клана в качестве подопытного. Однако, вместо этого, произошло невиданное.
   -Младший Агент Лимс Крайн прибыл по вашему распоряжению! - отрапортовал шпик, войдя в кабинет координатор.
   Сидящий за массивным деревянным столом маг двуталант по Жизни и Огню улыбнулся вошедшему шпику и произнёс:
   -Присаживайся. Разговор у нас будет долгий. Кара пока принесёт грога.
   Удивлению Лимса не было предела. Похоже, что он влип гораздо хуже, чем ему предполагалось в начале. Однако, на этом странности не закончились. В одном из больших кресел, выделанных бархатом, обнаружился среднего роста мужчина с довольно неприметной внешностью. Попытка агента разглядеть его сколь-нибудь внимательно привела к тому, что обнаружился интересный факт - взгляд соскальзывал с лица и фигуры человека, оказываясь на кресле или полу.
   'Высокое начальство? - удивился Лимс, - Неужели всё столь серьёзно, что они вылезли из штаба?'
   -Это он видел лицо спутника вашей сотрудницы? - спросил странный человек.
   -Да. Он же осматривал трупы наших боевиков.
   -Отлично. Нек Крайн, расскажите нам об этом маге. И чем подробнее, тем лучше.
   -Как прикажете, - ответил Лимс, - Мужчина. Возраст довольно тяжело определить, но не более тридцати лет. Рост чуть выше среднего. Мускулистый, но не громила. Умеет пользоваться мечом...
   Во время рассказа, агент начал изучать ауру этого странного человека и удивился. В ней не было ни грамма склонности к Жизни. Сидящий в кресле был магом, что не подлежало сомнению. Другое дело, что его Дар был направлен на Свет и Огонь. Как такой человек мог быть членом клана? Второй особенностью ауры собеседника была её мощь. Ещё ни разу Лимс не видел столь сильных магов. Источник был невообразимо развит. Каналы внутренних энергий и вовсе выглядели странно. Словно бы их специально ужали и скрутили, чтобы они уместились в излишне маленьком для них теле.
   И этот человек командует региональным координатором так, словно бы тот его подчинённый!
   Уже завершая рассказ, Лимс вдруг понял, что живым его отсюда не выпустят. От собеседника не укрылись сканирования агента и он прекрасно знал, что целитель увидел перед собой отнюдь не человека и не члена клана.
   -Значит, его имя Рей? - спросил маг, когда Лимс замолчал.
   -Во всяком случае, так его называла Дания.
   -Спасибо, на этом хватит, - ответил мужчина. В следующую секунду его глаза засветились, а лицо, в которое агент, наконец-то, смог посмотреть, потекло...
  
  
   С убежищем вышла проблема. В самом городе нам бы не удалось укрыться при любом раскладе - всюду рыскала стража и отряды целителей-боевиков из бывшего клана Дании. Даже если бы я сохранил возможность полноценно манипулировать тенями, то это не дало бы нам шансов проскочить незамеченными. А убивать всё на своём пути... По такому следу пройдёт и слепой. А уж архоны... Впрочем, звать на помощь Аргаха я не собирался. Во-первых, поблизости не было ни одного из пернатых. Во-вторых, подобные действия привели бы к тому, что мой имидж в Нижнем Плане упал бы дальше некуда. Потому я нашёл простой выход из сложившегося положения - телепортироваться в домик той самой магички неудачницы, через призыв которой я и оказался в этом мире. Хорошо ещё, что я тогда удосужился прибрать за собой, удалив все следы пыток и само тело, да повесил на особняк пару заклинаний из общего раздела магии, что позволяют сохранить своё имущество и отпугнуть незваных посетителей.
   Оказавшись в памятном доме, я показал Дании, где находится спальня, а сам направился на кухню. Под воздействием заклинаний Райны, продукты могут храниться годами... Или пока не иссякнет вложенная в энергетические структуры энергия. Впрочем, магичка, несмотря на всю свою глупость, была хозяйственной. Её дом стоял весьма удачно - ровно в середине природного Источника. Не самого сильного, но позволяющего поддерживать в рабочем состоянии все бытовые плетения и заклинания. К тому же, я и привязал к нему ещё и свои заклинания. В ином случае, мы рисковали нарваться на шайку мародёров, решивших тут поживиться.
   Проверив состояние мгновенно отключившейся девушки, я приступил к тому, что задумал. Сделать из неё демонессу не выйдет - проще сменить ей тело, чем превратить её нынешнюю в нечто большее. Да и Дар Пламени в ней не проявится никогда. Другое дело, что мне по силам даровать ей возможность применять Волю. Это не так уж и сложно - многие люди, развивающиеся как мистики, а не маги, владеют этим умением. Другое дело, что такой Дар достаточно редкий и встречается один раз из пары тысяч магов. А те единицы, что всё же осознают его в себе, ещё реже находят себе Учителя. Что демоны, что архоны позаботились о том, чтобы смертные не могли противостоять им и весьма качественно уничтожили знания древних мистиков. Ну не улыбалось моим сородичам, равно как и пернатым, периодически сцепливаться на равных с каким-нибудь сильным мистиком, который вдруг решил получить себе слугу из иного Плана. Собственно, демонология - обрубок той древней школы. Технологии призыва демонов и архонов были сохранены - нужно же обоим Планам получать свежие души и рабов. А вот прочие знание тех мастеров, оказались утеряны.
   Для того, чтобы Дания обрела Дар мистика, мне придётся привить его искусственно. Не самое простое занятие. В любом случае, особого выбора у меня нет. Оставлять её тут - подписать девушке смертный приговор. Это, по большому счёту, предательство. Кто как, а лично я к такому не привык.
   Если же рассматривать вариант её переноса в Нижний План, то даже с моей меткой вассалитета она долго не протянет. Потому мне, при любых раскладах, придётся изменять Данию. Да и особого выбора у нас обоих нет. В скором времени сюда явится толпа архонов и демонов, желающих расправиться с тем, кто приволок в Срединный План Паразита Хаоса. После этого тут будет весьма весело для всех. А, учитывая связь девушки со мной, ей здесь оставаться ну ни как нельзя. Потому-то и придётся мне корпеть до утра над стеклянной склянкой, куда я помещу собственную кровь. Руны, которые я нанесу на стекло, несколько изменят её свойства, чтобы эта жидкость не навредила Дании. Хорошо ещё, что у демонов абсолютная память, иначе бы я долго мучился, вспоминая нужные символы и их последовательность. Да и Варнху огромнейшее демоническое спасибо за столь важную и полезную науку, что, в конечном итоге, мне пригодилась. Был бы ещё опыт... Впрочем, он придёт со временем.
  
  
   Проснувшись, Дания не сразу осознала где находится. Комната оказалась абсолютно не знакомой. Кроме того, девушка не имела привычки спать в одежде и с кинжалом на поясе. Впрочем, события вчерашнего вечера достаточно быстро всплыли в памяти не до конца проснувшейся магички, заставив окончательно вынырнуть из царства сновидений.
   Пустой желудок резво напомнил о том, что в него периодически требуется поставлять пищу, а прочие органы о необходимости посещения уборной.
   Чуть прихрамывая из-за онемевших после ночи в неудобной позе конечностей, магичка спустилась на первый этаж. Как она помнила со слов Рея, там находились туалет и кухня. По пути, Дания увидела демона. Он спал, сидя на стуле и опустив голову на руки, сложенные на столе. Перед ним стоял графин, покрытый едва светящимися рунами. Внутри него находилась алая жидкость, сильно напоминающая кровь.
   В начале девушка не стала придавать этому значения, однако, удовлетворив естественные потребности организма и вернувшись на кухню. Задумалась.
   'Похоже, что Рей что-то задумал, - подумала магичка, - Несмотря на внешнюю молодость и простоту в общении, это существо скрывает множество секретов и просто так ничего делать не станет'.
   За то недолгое время, что Дания провела в компании этого демона, она успела понять несколько вещей. Он опытен. И за свои знания Рей часто платил кровью. Где он мог служить в страже, магичка не понимала, но опыт общения с криминалом он имел. Причём этот опыт был отнюдь не дружеским. Уж очень характерным было его отношение ко дну общества.
   Второй гранью этой странной личности было отношение к ней. О каких-то чувствах тут речи не шло. Однако, что-то не давало ему попросту бросить её. До вчерашнего вечера она не представляла угрозы для выполнения целей Рея. Однако, когда выяснилось, что через нее, их компанию спокойно вычислят, демон не бросил её, чего Дания ожидала и к чему готовилась. Более того, он учёл её возможности и опыт, когда они уходили от преследования. Почему так?
   Дания прекрасно понимала, что сейчас, со своими нынешними возможностями она будет скорее балластом, нежели помощником. Однако, Рей не бросал её. Возможно, он отвёл ей какую-то роль в исполнении собственных задумок. Какую? Время покажет. Однако, вряд ли он принесёт её в жертву или заберёт душу. Это он мог сделать сразу.
   Пока демон спал, девушка решила приготовить завтрак. Оказавшись в серьёзной зависимости от своего спутника, Дания посчитала, что если ей не быть боевой единицей, то уж хозяйственные вопросы она в состоянии решать.
  
  
   Проснулся я от запаха еды. Причём, в кои то веки, это была нормальная еда. За время нахождения в этом мире, я уже отвык от запаха и вкуса полноценной пищи. Даже твари Нижнего Плана, что используются демонами в качестве провианта, и то лучше того, что готовят в местных трактирах и постоялых дворах. А тут такие ароматы.
   Подняв голову, я увидел Данию, расставляющую тарелки с жареной картошкой и запечённой курицей. Ни чего себе! Вот уж не думал, что Дания вдруг станет готовить!
   -Что случилось? - спросил я, - Очень приятно, конечно, что ты так любезно приготовила завтрак, но зная женский характер, мне становится страшно.
   -Неужели демоны чего-то боятся? - удивилась Дания.
   -Смотря кого и в какой ситуации, - улыбнулся я приступая к еде, - Спасибо, очень вкусно!
   -Не за что, - ответила девушка, - А что за жидкость в графине? И что за символы?
   -Я же обещал усилить тебя... Только вот один момент есть...
   -Какой?
   -Дело в том, что это усиление превратит тебя в мистика. А их что архоны, что мы, демоны, в былые годы истребляли. Эти одарённые принесли немало хлопот что Верхнему, что Нижнему Планам. Потому, если ты решишься стать мистиком, то для собственной безопасности придётся провести клятву вассалитета. После неё в твоей ауре образуется метка, которая станет гарантией того, что просто так тебя никто не тронет.
   Несколько минут девушка обдумывала услышанное, после чего спросила:
   -Как это отразится на моей судьбе?
   -Учитывая текущую ситуацию, то в лучшую сторону. Во всяком случае, у тебя будет больше возможностей выжить в тех событиях, что нас ждут впереди.
   -Я согласна! - произнесла Дания после секундного колебания.
  
  
   Заклинательная комната Райны, хоть и была убогой, однако вполне могла выдержать грядущие ритуалы и не выпустить в окружающую среду колебания энергий, что создаются ритуалами преобразования. Усилив её, я приступил к созданию ещё одного важного компонента грядущего действа - Заклинательный Круг. Без него провести весь процесс без риска для жизни и здоровья магички было бы проблематично.
   До того, что я имел в Нижнем Плане, этому убожеству, понятное дело, весьма и весьма далеко, однако, учитывая обстоятельства, сойдёт и это. Вообще, занимаясь приготовлениями к ритуалу, я всерьёз задумался о том, что мне будет гораздо проще создать очередной клан - клан мистиков с религиозным уклоном. В таком случае он не станет причиной обрушения этого мира в Нижний План, но создаст мне достаточно мощный приток Силы.
   Вообще, вопрос культа для демонов и богов весьма своеобразен. Дело в том, что Вера - довольно сложная штука. Эта энергия даёт гораздо больше, чем захваченная душа. Сила этой энергии отличается ещё и тем, что усиливает объект культа, создавая ему то, что демоны называют Атрибутом. Причём, чем больше верующих, и чем выше их качество, тем сильнее и этот самый Атрибут и тем быстрее он развивается.
   Говоря о качестве паствы, следует понимать как личностные аспекты, так и магические. Например, от разбойников с большой дороги толку почти нет. Они слабы морально и физически. Их Воля - ничтожна. Мелочные и алчные, омерзительные в своём поведении и полном отсутствии принципов. Они не дадут своему богу ничего, кроме головной боли. А вот воины, имеющие кодекс чести, гордость, волю к победе и многие другие качества, окажутся гораздо эффективнее и полезнее. Их Вера даст гораздо больше. Маги в этом плане, если их грамотно воспитать, и вовсе окажутся настоящим кладезем для своего покровителя. Однако, в сравнении с мистиками, и они будут лишь жалкими крохами. Ведь важнейшим аспектом Веры является Воля. Чем более развитой будет эта часть личности у верующего, тем больше он даст своему покровителю во время молитвы или мессы.
   Самым печальным для меня является тот факт, что подменить своей персоной кого-то из ушедших попросту не реально. Дело тут не только в том, что придётся являть свой лик народу, а ещё и в том, что алтари, изображения, ритуалы и артефакты настроены на конкретную персону, обладающую рядом параметров, таких как аура, ментальные структуры, Атрибут и многое другое. Энергии Веры попросту будут уходить по прежнему адресу, ничего не давая тому, кто решится на подмену.
   Ещё одной сложностью моей ситуации является отсутствие базы для будущего клана. Если не считать проблемы с кадрами, то уж вопрос безопасного места, где смогут жить и развиваться мистики в этом мире, практически не решаем. Охота на меня и Данию со стороны архонов, угроза вторжения демонов из Нижнего Плана и практически мгновенная атака со стороны ныне существующих кланов на новоиспечённую организацию сводят на нет любые мои потуги создания открыто действующей группировки, которая станет моим культом.
   'Стоп! - одёрнул я себя, - А почему новый клан должен открыто заявлять о своём существовании? Да и никто не запрещает использовать подобную структуру, в том числе, и для работорговли, скупки в этом мире драгоценных камней и провианта для продажи в Нижнем Плане! Тем более, что пищи из Срединного Лана, а особенно выпивка, среди демонов ценятся не меньше, чем души простых смертных или артефакты!'
   Едва не совершив ошибку в одной из конструкций Заклинательного Круга, я перевёл дух и продолжил работу, попутно размышляя над тем, где мне стоит создать базу для будущего клана и кого в него набирать... Выходило, что Дания как никто другой подойдёт для роли главы новоиспечённой организации. Пока я создам все условия и разберусь с нынешней угрозой для нас обоих, девушка сможет развить новый Дар до приемлемого уровня и набраться опыта.
   Закончив Заклинательный Круг, я позвал магичку.
  
  
   Сам ритуал девушка запомнила слабо. Боль, нахлынувшая почти сразу, помешала ей что-то понять. Единственное, что пробилось через пелену этого чувства, было обеспокоенное лицо Рея. Затем Данию обступила Тьма, избавившая от боли.
   Пришла в себя девушка уже лёжа в кровати. Мышцы не болели, что удивило магичку. По какой-то причине, ей казалось, что после столь жёсткого ритуала тело должно ныть, однако этого не случилось.
   Откинув одеяло, Дания обнаружила, что демон не только отнёс её в спальню, но и раздел. Впрочем, ощущения, что он воспользовался ситуацией, не было.
   'Какой, однако, мне попался культурный демон, - подумалось магичке, - Даже удивительно... Интересно, они все такие? Или Рей особенный? Или всё дело в том, что я для него, всего лишь, очередной инструмент, которым нужно пользоваться в строго отведённом направлении?'
   Одеваясь, Дания задумалась о мотивах Рея. Временами, он пугал её своими взглядами и жесткостью в отношении людей. С другой стороны, он был ни чуть не хуже любого известного ей мага или аристократа. Во всяком случае, его поведение в отношении неё ещё ни разу не перешло грани партнёрства. Да и поводов не доверять демон не давал... Разве что сам факт его расовой принадлежности...
   Одевшись и причесавшись, Дания начала анализировать свои ощущения и изменения в тонких телах. Что-то в ней изменилось. Однако, отследить что именно не выходило. Какая-то новая черта, изменившая восприятие и Дар, постоянно ускользала. Это раздражало и бесило магичку, не привыкшую к подобным шуткам своего организма.
   Так и не разобравшись в себе, девушка покинула спальню, желая поговорить с демоном. Уж он-то точно объяснит, что к чему.
   Почти сразу обнаружилась странность - Дания ощутила присутствие Рей на кухне! Более того, от него исходили жесткие нити непонятной субстанции, которой он пропитывал какой-то предмет. Встряхнув головой, магичка отогнала полученное видение.
   'Похоже, что это и есть проявление того, что привил мне Рей, - подумала Дания, - Интересно, что ещё я получила?'
   Спустившись на первый этаж, девушка действительно обнаружила демона сидящим на кухне за столом со статуэткой в виде... Демона! Крылатое существо с четырьмя рогами и довольно длинным хвостом, заканчивающимся шипом. В одной руке этого демона был полуторный меч, а в другой сгусток пламени. Фигура и меч оказались выполнены из чёрного вещества, а шар огня из алого. Внутри этого артефакта, под воздействием Рея, что-то росло. Это нечто, словно бы пронизывало каждый грамм материи, из которой состояла предмет. С каждой секундой статуэтка всё больше и больше казалась живой.
   -Что это? - спросила Дания, когда Рей оторвался от статуэтки.
   -Один из артефактов будущего культа.
   -Культа? Ты всё же решил создавать здесь религию?
   -Да, - усмехнулся демон, - разве ты против? Тем более, что я нашёл вариант предотвратить негативные последствия существования подобной религии. Заодно и совместим его с возможностью покупать здесь рабов, провиант и скупать драгоценные камни.
   -А вот с этого момента ты мне будешь рассказывать подробно!
   -Подробности ты узнаешь только после того, как я проверю результаты ритуала и дам тебе упражнения для развития, - жёстко произнёс Рей, - И не думай, что тебе удастся изучать мистику такими же методами, как магию. В ней всё гораздо сложнее.
   -Как прикажете, Учитель, - ответила девушка.
   Сейчас Рей был в своём праве. Как только она согласилась на ритуал, демон, автоматически, стал её Учителем. И в таком виде он имел полное право распоряжаться её временем и тем, что она делает. Оставалось надеяться, что демон будет воспринимать её возможности адекватно, а не так, как привык делать в Нижнем Плане.
   -Вот и отлично, - произнёс Рей, - Начнём с диагностики!
   Пройдя в заклинательную комнату, они приступили в работе. Первые несколько часов демон попросту сканировал тонкие тела девушки, периодически заставляя работать с энергиями, менять восприятие или представлять какие-то символы, значение которых и вовсе от неё ускользало, хотя все они и создавали довольно странные завихрения информационных полей.
   Закончив проверку, Рей произнёс:
   -Поздравляю тебя. Ритуал прошёл успешно. Теперь у тебя есть зачатки Дара мистика. Осталось превратить его в реальную силу и научить тебя пользоваться ею.
   -Это хорошо, - ответила девушка, - Только без еды я скорее умру, чем чего-то добьюсь. Может, мы позавтракаем?
   -Хорошая мысль, - улыбнулся демон, - Заодно расскажу тебе массу интересных вещей о мистике и сферах её применения. Ну а потом и к культу вернёмся. Тем более, что этот вопрос и тебя касается.
   -Мне придётся бить тебе поклоны и молиться по ночам? - фыркнула магичка.
   -Зачем? - улыбнулся Рей, - Всё будет гораздо интереснее. Тебе понравится. Заодно обсудим и твои будущие отношения с кланами. Это тоже входит в вопрос о появлении культа. Кстати, та статуэтка - первый артефакт для них - твоего будущего клана и моего культа, - добавил Рей, после чего первым покинул комнату, оставив Данию с удивлением смотреть на открытую дверь.
  
  
  
  
   Интерлюдия 2.
  
  
  
   Аргах с раздражением изучал отчёт группы разведки из того мира. Где сейчас находился этот Рей. Юный демон смог разворошить осиное гнездо, заставил группировку пернатых, действующую там более чем нелегально, проявить себя и показать все те организации и страны, что находятся под их контролем.
   -Умеет этот юнец нарываться, - усмехнулся Лорд.
   Первоначальное впечатление, что он произвёл более полутора лет назад, оказалось обманчивым. Умный, хваткий, удачливый и верный. Редкое качество среди любых разумных, не взирая на то, в каком Плане они живут. Уже самим фактом своего существования этот юнец принёс не мало пользы как Варнху, которого теперь надо вызволить из камня душ и вселить в новое тело, так и ему лично - Аргаху. Начать стоило с аванпоста. Во время строительства этого укрепления Рей умудрился перехватить курьеров Нииса, собиравшегося строить крупный союз. Исчезновение группы и подарка привело к обострению отношений и началу войны между несколькими группировками. Намечающийся союз канул в лету, так и не успев появиться, а Аргах и его бывшие ученики в лице Варнха и Херна, получили отсрочку. Впрочем, удачное покушение на первого разрушило все планы хорка по привлечению в их союз ещё нескольких Лордов. Однако, даже в этой ситуации, Рей смог принести пользу. Когда группа разведки явилась к аванпосту, который в спешке покинул этот юнец, успев забрать всё самое ценное, вдруг обнаружились изуродованные трупы архонов. Причём не одного или двух, а полусотни! Аргах не был дураком и мгновенно понял, откуда несёт перьями - аванпост, формально, входил в манор Бриим, который оказался захвачен одним из ставленников Нииса. Если на аванпост явились демоны - ничего необычного бы и не случилось. Однако, боевая группы сильных выходцев из Верхнего Плана серьёзно меняла ситуацию. Тут и дурак догадается что Ниис и его свора тесно связаны с пернатыми. Даже появление одного из архонов в войске Тартара было не столь ярким показателем их интересов в Нижнем Плане, как эти трупы.
   Разведчики, хвала Бездне, не стали разгребать завалы и собирать трупы, а замаскировались и принялись ждать. И каково же было их удивление, когда вместо демонов из Бриима явилась десятка других архонов. Уже это заставило Аргаха спешно начать собирать войска. Однако, Рей преподнёс ещё один подарок Бездне и свинью себе самому.
   Через несколько дней после обнаружения архонов в руинах аванпоста, появился купец Олаф, сообщивший о просьбе Рея дать доступ к библиотеке манора по вопросу изучения Паразитов Хаоса. При этом он нёс на себе метку этого юного демона и утверждал, что тот столкнулся с одной из этих тварей.
   Вызвав через амулет связи чёрного демона, Аргах удивился ещё больше. Как выяснилось, Паразита в Срединный План впустил один из пернатых! В достоверности информации Лорд не сомневался. Зная повадки этого юнца, о котором Варнх отзывался более чем хорошо, можно было не сомневаться, что Рей, прежде чем что-то говорить, успел провести достаточно серьёзную работу по сбору фактов.
   Теперь, когда у Аргаха было столько информации сразу, мозаика начала складываться. В неё внесли свою лепту и разведчики, что отправились в тот мир, где сейчас находился Рей. Принесённая ими информация не просто добавила пищи для размышлений, но и серьёзно изменила планы Лорда. Если после разговора с Реем ему хотелось пообщаться с одним из Лордов из Верхнего Плана, который выступал посредником в дипломатических отношениях с демонами, то доклад разведки заставил отказаться от этой идеи. Даже если этот странный архон и действует самостоятельно, то уж покровители у него точно есть. И не факт, что они решат убрать все следы, устранив свою пешку, провалившую задание. Вполне возможно, что целью окажется Рей, а этого допускать было ни как нельзя. Что Аргах, что Варнх имели на него собственные планы. Да и Ярость...
   Именно по просьбе Ярости, явившегося к Лорду за несколько часов до памятного визита Рея, хорк согласился лишь гарантировать юнцу безопасность его купца и воинов. Если бы не это, то он постарался бы переманить его к себе на службу. До тех пор, пока не удастся вернуть в строй Варнха, он мог бы пригодиться и тут... Однако, Ярость настоял на довольно жестких для юнца условиях, что удивило Аргаха. Если такие персоны уделяют своё внимание, то, обычно, их действия направлены несколько в другую степь. Впрочем, вполне возможно, что этот древний всё сделал целенаправленно. Ведь не просто так Рей оказался именно в этом мире... Слишком уж сильно всё смахивает на тщательно спланированную акцию. Вопрос лишь в том кто именно за всем этим стоит, и каковы их цели. Ведь Ярость личность своеобразная. Он дружен не только с Хозяевами, но и со многими Богами, Стихиями и Силами... В какую Игру он влез в этот раз без дополнительной информации понять не выйдет.
   Сейчас, на столе лежал второй доклад разведчиков. Судя по нему, архоны рискнули задействовать все свои структуры в этом мире. Появляться там открыто они, пока, не рискуют, поскольку это будет считаться нарушением древнего Договора. А подобные шутки ни один из Хозяев или Лордов не воспримет с юмором и улыбкой. Давняя война весьма ощутимо сказалась на обоих Планах. И если демоны тогда отделались потерей лишь небольшой группы Лордов и их вассалов, то Боги, Архоны и Стихии лишились своих аватар, нескольких рас и десятка миров, которые после завершения войны уже без чьего-либо участия рухнули в Нижний План - оставшись без богов, местные жители быстро вспомнили о демонах, которые весьма успешно захватили местный пантеон, так и не появившись в самом мире во плоти.
   Нынешняя ситуация, вообще попахивала чем-то запредельным. Ничем иным, кроме как подготовкой к серьёзной войне, всё это нельзя было назвать. Ослабление Лордов из Нижнего Плана путём стравливания местных Лордов и устранения сильнейших из них, использование Паразита, который смог бы просочиться в Нижний План вместе со своим новым обиталищем, поскольку мир без богов обречён на падение при любых раскладах...
   -Вовремя ты уничтожил эту тварь, - пробормотал Аргах, - Ещё пара лет, и нам бы пришлось туго - её наличие в мире без богов в сотни раз ускоряет процесс его падения...
   -Впрочем, кое-что Лорд сделать всё же собирался. За его долгую жизнь, хорку удалось обзавестись самыми разными знакомствами. Среди них имелись и Младшие Боги. Один из них вполне мог помочь удержать этот мир в нужном состоянии. Да и Рей, который теперь был нужен Аргаху как воздух, нуждался в помощи.
  
  
  
  
   Глава 6.
  
  
   Вообще, заниматься созданием клана в условиях охоты на собственную тушку дело не самое лёгкое. Учитывая наличие описания внешности и параметров ауры, появляться на людях собственной персоной несколько проблематично и рискованно. Кроме того, требовалось обналичить имеющиеся средства. После памятных сундуков с чёрными алмазами, необходимость трат уже не выглядела столь жуткой и не вызывала желания кого-нибудь ограбить.
   Вспомнив уроки менталистики, я принялся искать подходящего мне человека, способного выполнить требуемую задачу. Когда-то, ещё обучаясь в Академии, я чётко знал, что этот раздел магии для меня никогда не будет основным. Силы моего разума попросту не хватало для того, чтобы суметь кого-то подчинить, прочитать чью-то память или стереть фрагмент воспоминаний. Сейчас, после существенной перестройки психики и увеличения её мощности, проблема Силы отпала. Её место занял недостаток знаний и опыта. В период обучения менталистике у меня не хватало силы для освоения серьёзных приёмов, а теперь сила есть, но именно тех самых знаний и не хватает.
   Впрочем, отсутствие опыта и знаний я решил компенсировать количеством и экспериментами. Общие понятия и механизмы я прекрасно понимал, а уж детально и на месте можно разобраться. Потому, уже седьмой человек, оказавшись в моих загребущих когтях, либо сходил с ума, либо погибал ввиду сгорания нервной системы. Ну и что я делаю не правильно?
   Решив не брать очередного подопытного под контроль, я внёс в его психику набор желаний, исполнение которых не блокируется ни чем иным. Для этого пришлось создать связь между ними и инстинктом выживания, а мысли об отказе от них со страхом смерти. Подействовало. Правда, перед этим, мне пришлось телепортировать этому смертному мешок с несколькими камнями, иначе он бы попросту не смог физически выполнить поставленные задачи - тяжко обналичивать драгоценные камни, которых нет.
   Дабы моего подопечного не ограбили и не убили, я точно так же обработал десяток головорезов, которых придал ему в качестве охраны. Увы, но сейчас, учитывая мой уровень знаний и опыта в менталистике, я не смогу сделать из них полноценных слуг. После исполнения этих программ, мне придётся внедрять новые. В ином случае, человек вернётся к повседневной жизни.
   Вообще, создание клана процесс трудоёмкий и длительный. Тут не стоит торопиться - слишком велик риск наломать кучу дров. К тому же, Дания, светлая голова, дала весьма дельный совет - разделить будущие структуры на несколько частей. Одна - сам клан, выполняющий для меня ещё и функцию культа. А другая - опытные боевики и торговцы, которые и будут заниматься поставками в Нижний План нужных мне вещей и рабов.
   Параллельно с обналичиваем моих денежных ресурсов, я занялся поиском оптимального места для будущей базы клана. Как ни парадоксально, но мне требовалось нечто невзрачное, окружённое массой жилых и торговых построек, обладающее серьёзной сетью подземелий. Использовать же уже существующие - колоссальный риск. Рано или поздно, но их решат проверить. И если в них обнаружится моя будущая организация, то последствия могут стать непредсказуемыми. Потому я хотел договориться с местными умельцами о постройке подземелий с учётом моих задумок и потребностей будущего клана... Только после появления таких строений можно будет начать заниматься вопросом подборки кадров. Причём, я уже понимал, где буду искать. Смертники из тех магов, что отказались входить в кланы и пошли своим путём. Здесь они, официально, не являются преступниками, однако политика местных магических организаций весьма красноречива и ведёт к вырезанию подобных 'вольных стрелков'. Уж очень не нравится архонам, что на их территории могут появиться самостоятельные игроки. Для пернатых такой расклад может привести к печальным последствиям. И, пускай, этот момент настанет на завтра, а через несколько столетий, однако светляки активно стараются не допустить даже малейшего шанса для подобного развития событий.
   В конечном итоге, я сейчас сидел недалеко от места встречи моих кукол с гномами, которые и станут строителями будущей твердыни. Используя обострённые Волей чувства, я старательно вслушивался в речь обоих переговорщиков. Хорошо ещё, что я умел манипулировать собственной аурой и смог на время изменить её параметры. А по одному лишь описанию внешности меня узнать будет весьма трудно. Другое дело, что общение с гномом затягивалось, принимая несколько не удобную мне форму. Возможно, будь у меня больше знаний и опыта, ситуация сложилась бы иначе. А так...
   -Ты меня удивляешь, - хмурился гном, задумчиво поглаживая бороду, - Зачем тебе такие подземелья? И то при совсем невзрачной наземной постройке... Может тогда уж уличный туалет поставишь? Зачем уж мелочиться?
   -Я плачу тебе деньги не за твои вопросы, а за выполненную работу и отсутствие вопросов.
   -А вот мне интересно, откуда у смерда вдруг взялась такая охрана и столько денег, - откинулся на спинку деревянного стула гном, - Может, тебя властям сдать? Вдруг ты чернокнижник?
   Оба собеседника прекрасно знали, что никаких чернокнижников в природе не существует, а охота на них - прикрытие для ловли одиноких магов, что скрываются от кланов. Этой самой охотой, кроме магических организаций, часто прикрывались и различного рода купцы, аристократы и просто мошенники. Одного лишь обвинения хватало для костра или пыточной камеры. Об этом знали оба собеседника, однако, это знание не освобождало их обоих от одной важной проблемы - если их сейчас кто-то возьмёт, то обоим обвинение в чернокнижии покажется мелочью жизни. Постройка незаконных укреплений во всех государствах каралась смертной казнью через скармливание нарушителя голодным крысам.
   Услышав о смердах и прочих вопросах, я поспешил выйти на арену, явив подозрительному гному свои дворянские одежды и перстни барона, к слову, настоящие, сохранившиеся у меня со времён жизни в Даурской Империи. Сделанные из золота высокой пробы с натуральными рубинами, они чётко говорили о социальном статусе собеседника даже несмотря на то, что символика была различна.
   Усевшись за их стол, от чего гном несколько опешил и схватился за кинжал, я улыбнулся ему и произнёс:
   -Я настоящий заказчик. И укрепления будут вполне законные, поскольку это заказ короны.
   -Тогда почему король или кто-то из министров не делает такой заказ? К чему такая скрытность? - осведомился бородатый строитель.
   -К тому, что существует подозрение о предательстве среди высшей знати и министров. Потому такие укрепления и будут строиться тайно. На случай войны. Если ты не заметил, то твой заказ расположен не далеко от границы с Дакридом.
   Схватившись за бороду, гном стал обдумывать услышанное, а я старательно вливать в его психику установки на доверие мне и желание выполнить заказ. Если бы я действовал точно так же, как и с первым исполнителем, то всё могло закончиться фатально. При отсутствии внешней мотивации и конкретных факторов, заставляющих разумного действовать, мои воздействия имеют гораздо меньшую силу. И если с простым смердом это не играло большой роли, поскольку его психика слаба и неразвита ввиду малого объёма личного опыта и знаний, то с гномом требовался более тонкий подход. Тут я ничего поделать не мог - не тот у меня уровень знаний в менталистике.
   Через несколько минут яростных почёсываний бороды и сведения бровей, гном ответил:
   -Хорошо, я берусь за это дело. Только требуется предоплата. Треть стоимости строительства.
   -Идёт, - усмехнулся я, - Когда и куда привезти деньги?
   -Через четыре дня в один из филиалов нашей организации. Всё оформим как частный заказ по постройке плавильного цеха с корректируемым техническим заданием и проектом. Ну и оформим договор о сохранении неразглашения на основании коммерческой ценности информации о конструкциях в производственном комплексе.
   -Это меня устроит, - ответил я, - Через четыре дня мы к вам приедем.
  
  
   Гном сдержал своё слово, и никто в строительном товариществе даже не стал вопросов задавать о целях строительства и прочих, касающихся этого проекта вопросов. Всё моё общение свелось к работе с самим строителем и его подчинёнными.
   Утвердив основные моменты в проекте, я оставил Гранду амулет связи, а сам отправился заниматься вопросом создания проблем для архонов. Сейчас они существенно ограничили меня и Данию в свободе передвижения. Кроме того, влияние подконтрольных им кланов на королевские семьи так же осложняло ситуацию. В таких условиях спокойно заниматься собственными делами будет весьма и весьма проблематично. Потому я решил несколько поправить положение в свою пользу.
  
  
   Сидя в зале одного из трактиров Митгарда, я ждал момента, когда в здание напротив явятся нужные мне личности. Их появление я устроил сам, отсветившись в нескольких точках города с настоящей аурой и аккуратно уйдя от преследования местных шпиков при помощи телепортации. Потому, в штаб-квартиру местного отделения клана Стального Сердца должны были прибыть несколько сильных магов и высокое начальство. Таким было поведение уже в трёх городах, где мне довелось побывать и устроить резню. Причём в последнем я едва успел уйти от прибывшей на место схватки пятерки архонов. Они опоздали на каких-то несколько минут, но их оперативность навела на мысль о том, что стоит всё же воспользоваться дисциплинированностью и едва ли не дословному следованию инструкций со стороны агентов и руководителей среднего звена клана. Потому я и решился на довольно авантюрный шаг.
   Заблаговременно создав несколько одноразовых боевых артефактов и с десяток специальных подавителей для блокировки амулетов связи, на что у меня ушло более месяца, я приготовился устроить капкан для охотников. Подавители придётся раскидать перед атакой на штаб-квартиру, чтобы архонов не вызвали раньше времени. А то, что они ошиваются где-то поблизости и так понятно. Те четыре месяца, что я веду с ними партизанскую войну, пернатые уже поняли, что если я начинаю появляться в каком-то городе, то вслед за этим происходит атака на штаб одного из местных кланов.
   Впрочем, в этот раз их ждёт сюрприз. Причём весьма качественный. А то чувствуют себя вольготно в этом мире, словно это их собственность. Делиться надо. К тому же, даже без моего вмешательства или Паразита Хаоса, этот мир вполне мог провалиться... Причём, учитывая их деятельность, в Верхний План. И если кто-то лелеет надежды на райские пущи, то зря - там со смертными поступают точно так же, как и в Нижнем Плане - в лучшем случае, отбирают души или продают в рабство. В худшем... Там тоже есть аналог Горнов. Да и питаться чем-то надо тамошним обитателям. Даже боги, обладая материальной оболочкой, нуждаются в пище. И дело тут не в человечности, которой эти сущности могли обладать разве что с ментальной точки зрения. Отнюдь! Причина была проста - любой разум в нашей части вселенной требует материального носителя. В других краях иные законы, позволяющие обходиться без еды и воды, но в те места мне, равно как и здешним богам, путь закрыт.
   Дождавшись нужного момента, я начал телепортировать амулеты. Помимо блокировки связи, они имели вторую функцию - двери и окна зданий в радиусе их действия окажутся запечатаны. Уж сколько я пучился, пока задавал нужную программу и высчитывал все векторы их работы, даже вспоминать противно. Подобные вещи в моей жизни, в последний раз, были на втором курсе академии, когда пришлось писать курсовую по закладке алхимических бомб в конструкцию моста.
   Как только сеть активировалась, я телепортировал ещё один артефакт из моего арсенала, которым озаботился за прошедшее время. В этот раз это была смесь твёрдой иллюзии, накопителя и целого пакета боевых плетений. Оказавшись рядом с представителями клана Стальное Сердце, артефакт активировался. Почти сразу здание начало содрогаться от всплесков магии - моя имитация начала бой с боевыми целителями. Теперь оставалось ждать архонов и надеяться, что артефакт выдержит до их появления. Выдержал!
   Две полных пятёрки пернатых светляков, не сумев войти через двери, попросту проломили одну из стен, оказавшись внутри здания. Уж как они узнали о начале атаки, мне было не ведомо. Похоже, что они ошивались где-то поблизости, ожидая нападения. Что ж, пришла пора задействовать сюрприз. Все одноразовые артефакты были телепортированы внутрь здания, а вслед за ними отправился и ещё один.
   Алхимик из меня всегда был плохой. Но вот с артефактами, за время обучения у Варнха, я научился работать. Потому и смог сейчас создать магический аналог бомбы. Как только он оказался внутри здания клана, я покинул трактир. Лучше быть как можно дальше от взрыва - уж очень много энергии я влил в артефакт и...
   Столб пыли, камней, битого стекла и кусков дерева, сдобренный ошмётками чьей-то плоти и крови, поднялся над городом на несколько десятков метров. Вслед за этим раздался грохот, а потом улицу, по которой я шёл, накрыло ударной волной, протащив меня по мостовой несколько метров.
   'В следующий раз надо убираться телепортацией, - подумалось мне, - А то так и меня заденет!'
   С момента разговора с гномом прошло уже шесть месяцев. Из них два я готовился к началу партизанской войны с архонами. В это время Дания активно тренировалась в овладении новой для неё науки, попутно помогая мне в сборе информации. Прогресс в её развитии был что на лице, что на лицо. Девушка изменилась как физически, став сильнее, быстрее и выносливее. Магические возможности у неё возросли на порядок. Со мной или кем-то близким ко мне по силе она не справится, что и так понятно, а вот с местными магами у неё теперь будет уже весьма серьёзный разговор, что ей удалось проверить в нескольких стычках, прошедших под моим контролем.
   Пока я занимался активным уничтожением живой силы клана Стальное Сердце, попутно выясняя, насколько активно участвуют в поисках наших тушек прочие магические организации, девушка не только обучалась владению Волей, но и контролировала строительство будущей штаб-квартиры клана. Тут нам пришлось пойти по долгому пути, который вылился в копеечку, и привёл к появлению второго члена нашей небольшой группировки.
   Мартин. Двадцатилетний брюнет, мечтающий о магии, но полностью лишённый даже её зачатков стал идеальной фигурой на доске этой Игры. Неплохо владеет мечом, но не воин. Сын купца, погибшего во время захвата корабля пиратами, на котором был как сам торговец со своим товаром, так и старший брат парня. Использовать такой кадр оказалось на редкость легко и просто. Жажда мести, в купе с мечтами о магии и подвигах, открывали для мастера манипулирования широчайший простор. Я к мастерам не относился, но воспользовался ситуацией не хуже.
   Через месяц после начала подготовки к строительству, мне пришлось явиться к нему в истинном облике и предложить сделку. Я предоставляю ему силу мистика, обеспечиваю обучение, а он, взамен на это, не только становится членом моего клана, но и выполняет ряд обязательных пунктов для любого окультиста пунктов - раз в шесть месяцев проводит мессы, отдавая дань своей веры и уважения мне, а так же производя подношения к моей статуэтке. Как только договор был заключён, а парень изменён, на сцену вышла Дания, заявив, что она является моей первой ученицей и подчиняется напрямую мне. О её появлении парня я так же предупредил. В результате, его сопливое личико стало ширмой для нас и нашего строительства.
   Базу клана, по договору с гномами, строили рядом с Дакридской границей, чуть в стороне от крупного торгового тракта. В качестве прикрытия, мы спонсировали парня на строительство постоялого двора и нескольких жилых домов, обнесённых частоколом. Небольшое поселение имело деревянную вышку, на которой, впрочем, никто не дежурил, и колодец. Рядом с постоялым двором поставили сарай для запасов сена, а под ним самим организовали погреб.
   На первое время этого вполне хватит. Особенно если учесть тот факт, что строительство базы клана шло через небольшой тоннель, начинавшийся в нескольких километрах от трактира и направленный к нему. Зачем? Всё просто. Одно из жилых зданий рядом с трактиром будет иметь вход в подземную часть. Второй вход будет вести к подвалу постоялого двора. Вывоз же земли будет производиться именно через тот самый туннель, что сейчас используется для строительства. Никак иначе не скрыть столь большое количество грунта, что окажется на поверхности в процессе подземных работ.
   Сейчас, когда все работы в самом разгаре, я попросту отвлекаю внимание наших врагов и не даю им возможности заняться глобальным поиском. Пускай они ожидают удара по своим объектам и усиливают патрульные и поисковые группы в городах, чем устраивают массовые проверки в новых постройках, строительных организациях и банально проводят сканирование планеты.
  
  
   Вернувшись в дом Райны, который так и использовался нами в качестве базы, пока на новом месте не завершатся строительные работы, я обнаружил весьма странную картину. Дания находилась в зале на первом этаже, расположившись в одном из массивных кресел. Напротив неё устроился... некто. Большего мне понять не удалось. Существо не просматривалось мною, что несколько удивило и насторожило. Как бы к нам в гости не пожаловали архоны. Они вполне могли найти это убежище. Не столь уж оно и надёжное.
   Решив не затягивать с развязкой, я направился в зал. Бросать Данию я не собираюсь. Да и с незнакомцем придётся разбираться. Если это враг, то придётся с ним сцепиться, а если потенциальный союзник, то уж договориться и подавно нужно.
   -Приветствую, Рей, - поднялся из кресла гость, протягивая руку для пожатия, - Надеюсь, ты не в обиде за то, что я несколько задержал твою помощницу?
   -Если ты не причинил ей вреда, то и обижаться особо не за что, - ответил я, пожав протянутую ладонь, - Кто ты и чем я обязан знакомству?
   -Можешь звать меня Мор. Я Младший Бог из Мира Крид. Моя специализация - наказания и справедливость. Аргах связался со мной, когда выяснилась вся ситуация, что тут имеет место. По его мнению, нам с тобой стоит познакомиться и начать действовать сообща.
   -Демон Старшего Круга и Младший Бог? - удивился я, - Не ожидал такого поворота.
   -Ну, по силе мы с тобой равны. Другое дело, что свою ты получил в боях и тренировках, а я от верующих. За тобой боевой опыт, а за мной - несколько столетий в роли судьи для смертных и опыта воздействия на них.
   -И как же мы будем сотрудничать?
   -Я и сам пока не знаю. Есть лишь предположения, - усмехнулось божество, - Думаю, несколько месяцев я буду тут осваиваться и изучать состояние местной Обители. Пока я туда лезть не стану. Если уж архоны смогли справиться со всем здешним пантеоном, то я один буду им на один удар. Кстати, ты там не был?
   -Смеёшься? - фыркнул я, - Ты не забыл, что разговариваешь с демоном, который менее года как выполз из Нижнего Плана?
   -Всё ясно, - фыркнул Мор, после чего перевёл разговор в телепатическую форму:
   'Давай сменим обстановку. Телепатия штука хорошая, но не факт, что твоя подопечная не сможет нас подслушать. А поговорить у нас есть о чём'.
   'Согласен. Куда направимся?'
   'Давай на твоё усмотрение'.
   В действительности, я хотел увести это существо подальше от Дании, чтобы в случае драки иметь возможность действовать без оглядки на неё. Правда, существовала вероятность, что гость оставил в здании своих подельников, но, учитывая его силу и маскировку, такой вариант развития событий был маловероятен. Хотел бы он ей что-то сделать - уже бы сделал.
   'Тогда есть вариант направиться в одно из мест этого мира. Там пустынно и никто не станет нам мешать'.
   'Веди!' - ответил Мор.
   Охватив его своей Волей, я телепортировал нас обоих в небольшую пустошь, недалеко от одного из посещённых мною городов этого мира. Сейчас, ввиду завершения торгового сезона, здесь никого нет. Хотя, ещё какой-то месяц назад тут стояли палатки торговцев и царила суета. Это место издавна использовалось местными в качестве площадки для ярмарки, куда свозились товары с окрестных городов.
   -Что ты хотел обсудить без свидетелей?
  
  
   Возвращаясь в свой манор в Слой Небес, Мор обдумывал состоявшуюся беседу. Рей, помочь которому просил Аргах, вызывал противоречивые чувства. С одной стороны, в отличие от большинства демонов, он задумывался о будущем. Его план создания смеси магической и религиозной организации вызывал удивление и восхищение. Клан, прячущийся от магов и состоящий из мистиков... Идеальный вариант, который позволит избежать падения мира в Нижний План, но обеспечит нужный приток силы. Мало кто из демонов задумывался о таком способе приобретения могущества. Пойти не через количество, а через качество.
   Да и личностно этот Рей вызывал уважение. Достаточно циничный и расчётливый для того, чтобы не наломать дров и не превратиться в очередную машину смерти, но, в то же время, обладающий внутренним стержнем, позволяющим притягивать союзников. Редкое качество, коим не обладают и многие боги. А уж их-то Мор успел повидать за свою жизнь.
   Оказавшись в Твердыне Закона, бог направился в свой кабинет. Замок, выстроенный им за века жизни, мог впечатлить любого смертного, попади он сюда. Вся внутренняя отделка была выполнена из мрамора, а статуи - из слоновой кости. Каждая фигура обладала начинкой из Воли и души кого-то из высших жрецов, служивших когда-то божеству. Наказание? Отнюдь. Для верующих такой финал был честью.
   В отличие от других, Мор был богом Наказания и Справедливости. Жрецы этого божества обладали возможностью видеть ложь и наказывать. Причём наказание было отнюдь не в виде тюремного срока или плахи. Человек, в последующем, получал ровно столько же, сколько натворил сам. Если же человек старательно избегал прямого наказания, то в его жизни начинались проблемы. Сгорал дом, умирали родственники и исчезали друзья. Затем начиналась полоса неудач, в завершении которой виновник оказывался без работы, дома и средств к существованию.
   Редко, когда преступление оказывалось чрезмерным, жрецы молились Мору, и тот, видя чрезмерность преступлений, вмешивался сам. Тогда расплата за совершённое становилась жестокой и вызывала ужас даже у матёрых уголовников - фантазией Мор обделён не был.
   Войдя в свой кабинет, божество дёрнуло за шнурок, вызывая слуг.
   -Доброго Вам дня, повелитель, - произнёс мужчина средних лет, появившийся на вызов.
   -И тебе доброго дня, Льюис, - ответил Мор, - Пригласи сюда посыльного, мне нужно отправить несколько писем.
   Когда дверь за слугой закрылась, Мор принялся писать сообщения для своих союзников. Увиденное им в Срединном Плане не радовало. Из-за деятельности архонов назревала новая война между Верхним и Нижним Планами. И если в прошлый раз удалось обойтись малой кровью, то в этот раз это будет настоящий кошмар. Возможно, в случае начала боёв, не удастся избежать и появления армии демонов в пределах Верхнего Плана. Тёмные, свято соблюдающие букву и дух древнего договора, будут в бешенстве. И их можно понять.
   С момента завершения прошлой войны ни один мир не оказался в Нижнем Плане из-за самих демонов. Их Лорды действуют осторожно, предпочитая обладать небольшими культами, не влияющими на состояние того мира, в котором находятся. Большинство же случаев падения - результат деятельности самих людей.
   Сейчас же ситуация кошмарна. Деятельность архонов не только ведёт к тому, что из-за неё многие миры окажутся вытеснены в Верхний План, что уже нарушение древнего договора, так ещё и решились на диверсии. Примером тому служит Паразит Хаоса, которого обнаружил Рей.
   Действия юного демона отсрочили изменение этого мира в Срединном Плане, но не остановили их. Паразит слишком сильно повлиял на состояние мира и его законы. Потому требуется появление новых божеств. И чем больше, тем лучше. Да и сохранить равновесие, для того, чтобы этот клоповник продолжал исправно поставлять души в оба Плана, требовалось весьма быстро.
   К тому моменту, как посыльный вошёл в кабинет, три письма были готовы.
   -Доставишь эти письма по указанным на конвертах замкам, - произнёс Мор, - Ответов не жди.
   -Как прикажете, повелитель!
   Когда дверь за посыльным закрылась, Мор откинулся на спинку кресла и задумался. По словам Аргаха, к Рею проявляет интерес Ярость. Древний демон, ставший покровителем берсеркеров. Сила и могущество этого древнего существа вызывали страх даже у многих Старших Богов, от чего с ним не связывались и старались не перечить. Даже боги войны и те не строили из себя героев и уступали дорогу его личности.
   -Похоже, что ты, Рей, оказался пешкой в некоей Игре, - пробормотал Мор, - Интересно, каковы ставки и кто цель?
   Впрочем, сейчас это не имело столь важного значения. Следовало начать работать по этому загаженному мирку. Для этого требовалось найти подходящих смертных в качестве будущих жрецов и паладинов, начать искать кандидатур на роль аватар. Да и о славищах и храмах надо озаботиться.
   -Думаю, в качестве небольшого прикрытия для Рея подойдёт строительство миниатюрного храма рядом с базой клана, - усмехнулся бог, - Вряд ли архоны сообразят искать демона рядом с богом справедливости и наказания. Да и отвлечь от юнца надо их, заодно показав, кто есть кто. А то возомнили пернатые о себе невесть что...
  
  
  
   Разговор с богом принёс не только массу вопросов, но серьёзную коррекцию планов. Если раньше я мог рассчитывать только на себя, то появление Мора должно отвлечь архонов от моей деятельности. Уж прибытие в этот мир божества тяжело не заметить. Тем более, что в Верхнем Плане не всё так гладко и спокойно, как мне казалось изначально.
   По словам божества, деятельность местных светляков была их инициативой, которая оказалась не выгодна никому из тамошних Лордов. И причиной тому являлось прямое нарушение древнего договора, заключённого после разгрома светлой армии в Нижнем Плане. Если этот факт вылезет на всеобщее обозрение, то Повелители Нижнего Плана не станут писать ноты протеста или искать виновных, как это делают смертные - война начнёт практически сразу. Демоны всегда держат хорошо подготовленные и боеспособные войска в состоянии готовности, что вызвано постоянным войнами между Лордами. Потому удар по светлым будет если не мгновенным, то быстрым. В такой ситуации никто не станет разбираться, кто из богов и архонов находится в дружеских отношениях с некоторыми Лордами, а кто замарался во всей этой ситуации по самую маковку.
   Кроме того, объединённая армия Лордов и Повелителей - не та сила, с которой можно бороться на равных. Если в столкновениях один на один отдельные пернатые и божества ещё могут биться на равных с представителями Старшего и Высшего Кругов Силы, то при полномасштабной войне они окажутся каплей в море. В Нижнем Плане слишком много опытных демонов, обладающих достаточным могуществом, чтобы расправа с очередным пантеоном божеств не заняла много времени. И причиной тому была жизнь в Нижнем Плане - суровая и жестокая, в то время, как Верхний План - гораздо более спокойное место. Да и боги бывают разные - воинских культов не так уж и много, чтобы они играли сколь-нибудь весомую роль при полномасштабном конфликте, а остальные божества имеют несколько иную специализацию и, как результат, меньшие силы и боевой опыт.
   Решив сосредоточиться на двух направлениях, я принялся подбирать следующую цель для атаки, попутно приглядываясь к местным смертным. В этом мире, погрязшем в дикости, грязи и разложении, порой попадались настоящие самородки, для которых нужен лишь небольшой толчок, после которого они сами наберут скорость и влетят в мои объятия.
   Самое смешное, что сейчас я действовал примерно так же, как и большинство богов - искал подходящих кандидатов, создавал удобные для их привлечения ситуации и одарял силой.
   Итогом поиска стали несколько юнцов, оказавшихся весьма неплохими кандидатами в будущие члены клана. Одному из них было лишь пятнадцать, а второму семнадцать. Первого звали Кайлом. Выходец из трущоб, отличающийся от своих сверстников тягой к знаниям и наличием неплохого ума.
   В отличие от большинства ровесников, подросток обладал незаурядными, для своего положения, умом, хваткой и жаждой вырваться из того замкнутого круга, в котором крутился всю свою короткую жизнь.
   Являясь вожаком небольшой шайки из таких же молодых зверёнышей, как и он сам, Кайл отличался от них грамотностью, расчётливостью и чистоплотностью, что вызывало некоторое удивление. Покопавшись в его голове, я узнал, что таким он стал после того, как увидел нескольких эльфов. Произошло это знаменательное событие случайно. Остроухие проводили свою спецоперацию и, скрываясь от возможного преследования, уходили через трущобы. Это я понял из того, что было в воспоминаниях подростка. Естественно, что с ними он не общался, иначе бы по земле уже не ходил. Однако, внешний вид светлых сыграл свою роль. Брошенная куртка одного из раненых оказалась грязной лишь от крови да того, что налипло при падении ушастого на мостовую. От неё исходили запахи духов, как я понял из воспоминаний юнца. Именно после этого случая, Кайл старался во всём походить на этих нелюдей.
   По трущобам он передвигался исключительно с длинным кинжалом, которым владел весьма неплохо для обывателя, чему способствовал опыт уличных драк и разбойных нападений на пьяных гуляк, задержавшихся допоздна во время посиделок с друзьями.
   Считать и писать парень обучился у одного из местных жителей. Старый писарь, практически ослепший от постоянной писанины при свечах и лучинах, спившийся и опустившийся на дно местного общества, стал неплохим учителем для Кайла.
   Наблюдая за юнцом, я всё больше и больше понимал, что он мне подходит как нельзя лучше. Однако, изучив его тонкие тела, я и вовсе пришёл в восторг. Искра Дара мистика едва тлела в груди юноши. Мне даже не придётся его менять!
   Мистические способности появляются не врождённо, отнюдь. Это качество, базирующееся на воле человека и его личностных качествах. Наличие магических способностей не гарантирует развития в человеке мистика. А вот обыватель имеет большие шансы на такой поворот событий. И Кайл попал в эту редкую кагорту смертных, что обрели искру мистики в себе.
   Решив действовать не на пролом, а более аккуратно, я подкинул в рюкзак одного из ограбленных шайкой Кайла книгу. Ничего особенного, если бы не одно маленькое 'но'. Это был сборник ритуалов и методик развития мистика. Посмотрим, как поведёт себя подопечный.
  
   Второй же юнец... Семнадцатилетний Руст, в отличие от менее удачливого Кайла, родился в семье аристократов. Урождённый граф, он изначально обладал неплохим образованием, чистоплотностью, поскольку его прадед, ещё живой, к слову сказать, был эльфом, юноша не столько получал удовольствие от жизни, сколько старательно развивал себя и лелеял планы занять в этом мире более высокое положение, нежели его род. Древний, но несколько обедневший, лишённый давних привилегий после участия в неудачной попытке смены династии. Всё, что осталось у этой семьи - небольшая крепость, несколько деревень да титул. Большую часть графства конфисковали в пользу короны ещё около пятидесяти лет назад, почти сразу после раскрытия заговора. Дед юноши был казнён, а отец отлучён от столицы.
   В роду Руст являлся младшим сыном, от чего не мог рассчитывать на наследство и по исполнении двадцати лет должен был начать искать себе место в жизни. Несмотря на кажущуюся легкость жизни молодого аристократа, юнцу не повезло во многом. Он родился от уже довольно немолодого отца и третьей жены. В результате, ещё будучи ребёнком, осознал, что физически слабее своих братьев. Слабое здоровье не давало Русту на равных участвовать в турнирах для молодых аристократов, а постоянные издевательства братьев привели к тому, что Руст попросту сбежал, прихватив с собой два десятка золотых, коня и короткий меч. Однако, мало приспособленный к самостоятельной жизни, юнец оказался в печальном положении. Отсутствие денег, которые украли карманники на одном из рынков и исчезнувшая из стоил трактира лошадь, не вели к облегчению жизни. А уж накатившие проблемы со здоровьем... Всё же, спать в кустах недалеко от дороги несколько хуже, чем в замке в тёплой постели с юной служанкой под боком.
   Решив испытать и его, я воспользовался жаром и бредом и направил юнца к руинам одного из бывших охранных постов, что остались после изменения границ Теи. Там его жала книга, в которой имелись знания о том, как излечить себя при помощи мистики. У него есть дар мистика. Если справится, то тогда я буду приглядываться к нему более серьёзно. Если нет - книгу ведь всегда можно вернуть...
  
  
  
  
   Глава 7.
  
  
  
   Осматривая товар, привезённый Койлом, я едва сдерживался от смеха. Похоже, что придётся мне пересмотреть свою политику по закупке рабов. Уже три месяца, как я не могу добиться от работорговцев нужного мне товара. Причём дело тут не в их тупости или жадности. Всё просто - в этом мире весьма тяжко с женщинами, соответствующими понятиям красоты у демонов.
   Здесь худыми считаются те девушки, что в Нижнем Плане относятся к категории пышек. А уж о действительно стройных и красивых говорить нечего. И если среди магинь ещё попадаются вполне симпатичные экземпляры, то подобное явление вызвано не столько модой, сколько тем фактом, что большинство здешних магов ведут весьма неспокойную жизнь, при которой владение мечом и возможность быстро унести ноги, не дожидаясь оваций благодарных зрителей, могут спасти жизнь и свободу.
   От того и выходит, что отправлять в Нижний План реально можно разве что мужчин. Да и то не всех - здешний уровень здравоохранения находится на отметке - подвал. Потому качество этих самых рабов и оставляет желать лучшего. Хорошо ещё, что реальная цена смертных в этом мире в разы меньше, чем их же стоимость в Нижнем Плане, даже в качестве провианта или сырья для ферм. Иначе бы пришлось хвататься за голову.
   Впрочем, ситуация не на столько критична... Как я успел заметить, в этом мире попадаются и вполне подходящие экземпляры. Вот только Койл их, почему-то, ну ни как не видит и не желает приобрести. Похоже, что придётся несколько разъяснить обстановку этому купчине.
   -Койл, - обратился я к торговцу, - Скажи, а у тебя есть что-то более качественное? Или хоть как-то более соответствующее запросам? Просто я даже рисунки тебе делал... Ты же везёшь какой-то второсортный товар. Ты решил меня обидеть?
   Купец Койл был одним из немногих смертных, кто сотрудничал со мной на абсолютно добровольных началах, прекрасно зная, кто я и для чего мне столько рабов.
   -Рей, поймите, я и так выискиваю даже этот товар по всем закоулкам страны! - начал заламывать руки купец, - Он и так обходится мне едва ли не во всю цену, что я за него ставлю! Скоро я в убытки пойду!
   -Койл, давай мы с тобой договоримся, - начал я проникновенную речь, - Ты мне не врёшь, мы продолжаем вести дела дальше, ты привозишь мне качественный товар, а не крестьянок, которых подобрал по пути ко мне. Договорились?
   Купец побледнел. Похоже, что такой осведомлённости он от меня не ждал:
   -Так вот, этот товар я отправлю своим родичам на пищу, но если ты ещё раз привезёшь мне что-то подобное, то отправишься вместе с ними, а я буду искать себе другого партнёра. Тебе всё понятно?
   -Конечно, мне всё понятно! Яснее некуда! - затараторил мгновенно изменившийся в лице торговец живым товаром.
   Я же, видя, что клиент практически созрел, решил добить его окончательно, изменив глаза и посмотрев на него. От увиденного, Койл сдулся ещё больше.
   Завершив дела с работорговцем, я создал портал к Олафу, который уже ждал товар в условленном месте, и переправил рабов в Нижний План.
   Этот нехитрый способ заработка позволял довольно неплохо отбивать расходы на недавно завершившееся строительство базы для моего клана, который был назван простейшим образом - Воля. Клан Воля. Что конкретно хотела этим показать Дания, я не знаю, а выяснять специально желания не испытываю. Это её дело. Для меня важно, чтобы клан исправно обеспечивал мне Веру от его членов, которых, пока что, не так уж и много - всего-то десяток. Впрочем, если уж говорить о количестве и качестве, то тут выяснилось, что жалкий десяток мистиков давал больше силы, нежели пара тысяч искренне верующих торгашей, ремесленников и просто воинов... Прикинув уровень развитости культов многих Лордов, я давно начал сомневаться в реальной отдаче тех затрат времени и сил, что вкладывались ими в создание этих религиозных организаций. Похоже, что в Нижнем Плане собственный культ является, скорее модой, нежели реальным источником силы и могущества. Разве что души... Большинство Лордов предпочитало создавать весьма кровавые культы, где одним из периодических ритуалов было жертвоприношение, в процессе которого на алтаре убивали того или иного разумного, чья душа, естественно, отправлялась в загребущие лапы демонов. Если точнее, что в Колодец Душ. Такой артефакт давал неплохое количество энергии, если создавался и использовался грамотно.
   К слову о последствиях направления Веры на меня. Собственным Атрибутом я пока не обзавёлся, во всяком случае, явным он не стал, но вот сила... Уж не знаю что именно сказалось на моём развитии, но уже после пятого мистика, что считал Чёрного Рея своим покровителем, тонкие тела начали как-то меняться. Причём если раньше изменялись какие-то вполне понятные параметры, то теперь рост шёл не только в сторону моего усиления, но и появлялись и вовсе непонятные структуры. Кроме того, изменилось восприятие. Все предметы окружающего мира стали более яркими, чёткими, насыщенными. Тактильные ощущения усилились в разы.
   Касаемо магии, то тут и вовсе были странности. Воля, которую я уже давно научился применять гораздо лучше магии, вдруг сменила свои свойства, став охватывать весьма весомый спектр магии - тени, мёртвые и кровь оказались для меня теперь подвластны едва ли не лучше, чем магам, что специализируются в этих направлениях. К тому же, качество работы с душами сильно скакнуло вверх. Теперь я мог не только их выдирать из тела и несколько изменять. Если раньше я не имел возможности влиять на душу пока она в теле смертного, то теперь подобное мне доступно в полной мере. Да и измение душ в плане их трансформации в бестелесных существ теперь получались всегда и без использования дополнительных инструментов, хотя до того я мог проворачивать подобное исключительно с помощью довольно сложных артефактов. Вот только питаться душами... Это мне так и не стало доступно.
   Вообще, известные мне могущественные личности в определённый период своей жизни не только использовали души в качестве батареек, но и поглощали их полностью, что приводило к достаточно весомому их усилению. Как проходил этот процесс я понятия не имел - всё же мне ещё ни разу не доводилось проворачивать подобное. То ли силёнок не хватает, то ли знаний, однако ни маги, ни обыватели перевариваться моими тонкими телами не желали. И что было тому причиной, я не понимал.
   После переправки рабов, я направился в штаб клана. Вот уже два месяца, как подземная постройка, созданная гномами, полностью закончена. Сейчас я занят тем, что несколько меняю свойства камней, что использовались при строительстве, укрепляя стены. Да и процесс создания Заклинательных Комнат довольно трудоёмок и отнимает немало времени и сил.
   Вообще, с момента памятной встречи с Мором прошло шесть лет. За это время, трактир и несколько построек рядом с ним, что заложили ещё в начале строительства базы клана, превратились в небольшой посёлок, основным источником доходов жителей которого были торговля и мелкое ремесло, вроде пошива одежды или ремонта транспорта караванщиков, проходящих через него. Три десятка жилых домов, две кузни, несколько торговых лавок, пара небольших храмов - Мора Наказующего и Ланы Лицедейки. Эта богиня, с которой мне удалось неплохо поладить, специализировалась на покровительстве торговцам и лицедеям. Собственно, основной её паствой стали актёры и скоморохи, которых в этом мире было не столь много, как в прочих краях.
   Архоны, по неизвестной мне причине, прекратили действовать открыто, начав использовать в качестве своей основной силы местных магов. Во время моих последних операций пернатые более не появлялись. То ли приход в этот мир сразу двух богов, то ли резко возросшие потери при попытках взять меня или Данию, стали причинами затишья, мне ясно не было. Впрочем, подобная ситуация оказалась как нельзя кстати.
   Процесс поиска новых членов клана серьёзно облегчился, равно как и ликвидация полностью подконтрольных светлякам организаций, благо такие уже были засвечены во время поисков моей скромной персоны.
   Телепортировавшись в помещение, что пока что использовалось в качестве моего кабинета, я расслабленно уселся в кресло и принялся обдумывать свои дальнейшие действия.
   Согласно договору с Мором и Ланой я уже могу спокойно отправляться в Нижний План - их культы уже начали распространяться по этому миру, равно как и церковь Велеса Копьеносца - покровителя воинов. С этим богом у меня едва не дошло до прямого конфликта. Положение спасли Лана и Мор, вовремя вмешавшиеся в назревающее противостояние. Уж как они уговаривали Велеса прекратить нападки на мой культ и меня лично - не ясно, однако божество успокоилось, хотя отношения так и остались напряжёнными. С тех пор рядом с базой клана его храма так и не появилось, да и моим подопечным появляться рядом с его храмами не стоит. Открыто, понятное дело, никто воевать не станет, но от мелких пакостей он вряд ли удержится.
   Составив план действий, я направился в свою комнату. Хотя, откровенно говоря, это была скорее квартира. При строительстве гномы постарались на славу. В отличие от здешних людей они знали, что такое канализация и нормальное водоснабжение. Потому в моём распоряжении, равно как и во всех здешних квартирах, имелись нормальные унитазы, души и ванны. Для подогрева воды в них я создал небольшой источник, использовав для которого порядка сорока рабов, чьи души пришлось сплавлять в одну и встраивать в артефакт, снабжающий энергией водопроводную систему и лифты, которых имелось аж три.
   С этим Источником я намучался. Взяв за базу ритуал, позволяющий создать стационарный Источник, используемый в городах Нижнего Плана, я несколько его видоизменил и подогнал под души смертных. В итоге, получившийся Источник оказался не столь мощным, как демонический, но для тех нужд, что он создавался - вполне подходил.
   Приведя себя в порядок, я вызвал Данию.
   -Привет, - произнесла девушка, появившись на пороге квартиры, - Как успехи с рабами?
   -Придётся искать нового поставщика. А лучше нескольких, - вздохнул я, - Койл поставляет такой товар, что его можно использовать разве что в качестве удобрений на инкубаторах и фермах в Нижнем Плане.
   -Если хочешь, я этим могу заняться, - предложила девушка, - Времени на это у меня хватит.
   -Не стоит. Клан к этому не должен иметь никакого отношения. Я в скором времени, покину эти края, а торговлей с Нижним Планом займётся демон или смертный, которого я сюда привезу. Возможно, что и сын Олафа. Я пока не определился.
   -А что ты будешь делать там?
   -Мне требуется постоянная база там. Хорошо укреплённая и охраняемая.
   -Понятно всё с тобой, - хмыкнула Дания, - Как часто ты будешь появляться в нашем мире?
   -Даже не представляю, - честно ответил я, - Но буду. Иных вариантов у меня в любом случае нет. Да и отбирать некоторых мистиков для трансформации в демонов мне тоже понадобится. Лично для меня такой подход выглядит более надёжным, чем искать сильных демонов с самомнением и подчинять их - гораздо легче собственных верующих и вассалов трансформировать. Тем более, что после подготовки в клане у них и так будет неплохой опыт и развитый Дар...
   Говорить с Данией о будущем клана и её собственном я не желал. Девушка боялась моего ухода. И оснований для этого была масса. Магичка не годилась на роль главы клана. У неё не было ни опыта, ни характера, ни желания. Потому её судьба была предрешена. Не в ближайшие годы, и не в ближайшие десятилетия, но Кайл займёт пост главы клана Воля. В отличие от Дании, он урождённый мистик. Это в девушке нет той жилки, что свойственна этим тёмным, а вот этот юнец...
   Он, в период, когда я его проверял и вёл по жизни, показал себя не просто с лучшей стороны - Кайл оказался великолепен. Ещё не войдя в клан, парень создал команду из четверых, таких же, как он, юнцов, что обладали схожим даром, сумев откопать их в глубинах трущоб. За три года, что я вёл его, парень не просто развился, но и смог сполна воспользоваться всеми преимуществами мистики. Старая банда, усиленная новыми кадрами, стала одной из самых опасных криминальных группировок города, в котором я его нашёл.
   Парень создал сеть осведомителей в страже, других группировках и даже смог выстроить небольшую базу... И это к восемнадцати годам! Я в его годы не отличался столь цепкой хваткой.
   Оказавшись в клане, куда я привёл его, вместе с четвёркой остальных юных мистиков, Кайл получил доступ к создаваемой моими усилиями библиотеке. В неё входили как те методики, что я адаптировал под людей, так и книги, выкупленные Олафом в Нижнем Плане у коллекционеров и в библиотеках Лордов. Благодаря всей этой литературе, выходец из трущоб начал набрать силу, попутно подтягивая своих подчинённых.
   С этого момента клан и стал существовать в качестве организации. Для неё я разработал иерархию, которая являлась далеко не статичной структурой и позволяла членам организации не только изменять своё положение внутри клана, но обладать весьма весомой степенью свободы, создавая собственные группы. Кроме того, были учтены и специализации. Например, имелась должность Руки Клана - мистика, что брал на себя руководство кланом в период боевых действий. Другой важной персоной должен был стать Уста - по сути, дипломат. Главы клана, как такового, я делать не собирался. По хорошему, следовало создать совет из трёх-пяти сильнейших и опытных мистиков, стоящих в основе организации, однако, пришлось отказаться от этой идеи - кандидатов на роль членов такого совета мне найти не удалось.
   Так что Дания не просто так опасалась моего исчезновения - Кайл не тот мистик, что станет долго терпеть неумеху в качестве своего руководителя. Судьба магини же меня не слишком волновала - она уже выполнила свою роль и теперь всё зависело исключительно от её усилий и возможностей, ведь контролировать клан я не буду в принципе. Как только в его состав войду ещё двое новых членов, Кайл сам начнёт подбирать кадры, а позднее, когда уже имеющиеся мистики станут достаточно сильны и опытны, и они сами - мне самому будет вовсе не с руки заниматься кадровыми вопросами и развитием клана. Достаточно того, что я уже дал им шанс. Если не справятся - создам другой в ином мире.
  
  
   Возвращаться в Нижний План до того, как не будет налажена поставка рабов, я не собирался. Один лишь Койл проблемы финансирования моей деятельности в тех местах не решал. Тем более, что его живой товар не отличался качеством.
   Потому и приходилось мне сидеть здесь, а не строить собственную крепость в алой пустыне Нижнего Плана.
   Впрочем, кое-какие плюсы у моего нахождения тут все же имелись. Пока Дания занимается подготовкой будущих мистиков, я создаю для клана шпионскую сеть. Ее создание существенно увеличит живучесть моей организации. Да и охота на мастера по созданию вампиров отнимает немало времени. Хотя, надо отдать должное этому тёмному - он действительно гений. Душа одного из его детищ, если это, конечно, является душой, доставила мне массу хлопот. Мало того, что эта дрянь испортила камень, в котором находилась, так еще и присосалась к другим кристаллам, в которых находились мои трофеи. Налопавшись энергии и усилившись, она даже меня попыталась атаковать. Хорошо в помещении в тот момент никого больше не было - еще неизвестно, чем бы все закончилось.
   Распылив эту пародию на душу, я решил всерьез заняться поисками этого гения, что создает столь выдающиеся шедевры некромантии. К слову сказать, настоящие вампиры ведут на него охоту уже несколько столетий, считая сам факт существования этой пародии на настоящих ночных охотников оскорблением всей расы.
   Впрочем, особых успехов на этом поприще вампиры пока не добились. Деятельность клыкастых в человеческих землях существенно осложнена тем фактом, что они в людских странах находятся вне закона и за набор зубов вампира положена весьма серьезная награда. Потому-то они мне тут и не встретились. Ехать же через половину континента ради того, чтобы поглазеть на них я не собирался.
   Следов некроманта, столь сильно заинтересовавшего меня, ни криминал, ни завербованные осведомители, ни купленные или обработанные чинуши не нашли. То ли он неплохо заметает следы, то ли живет в Дакриде, куда я не собираюсь ехать ни за какие души.
   Причиной тому служит отношение некромантов к выходцам из других Планов и их возможность поставить на место кого угодно. То ли их покровительница все же проявляет себя, то ли они сами смогли разработать методы борьбы с высшими сущностями, но ни боги, ни архоны там власти не имели в принципе, а проверять на своей шкуре возможности демонической силы я не хотел. Мор, попытавшийся было сунуться к ним, чувствительно получил по носу, даже не сумев понять, кто именно его атаковал. Хорошо еще, что бог успел перенестись в помещения моего клана, куда пока ещё имеет доступ, где попросту рухнул на пол - сил на переход в другие Планы у него не было.
   Вообще, окажись он где-нибудь в кустах - пострадала бы разве что гордость - даже ослабленного бога весьма сложно убить. Сущности такого порядка вообще очень живучи. Обычное оружие их даже не поцарапает, а зачарованное разве что причинит некоторый дискомфорт. Чтобы действительно нанести вред тому же Мору, нужен весьма могущественный артефакт. Причем металлы, что будут использоваться при создании, весьма редки. Лично я знаю, что в Нижнем Плане их добывают всего в трех местах. О Верхнем мне и вовсе ничего не известно.
   Придя в себя, ослабленный и злой бог долго матерился, кляня Мастеров Смерти. Их покровительницу в своей проникновенной речи Мор благоразумно не затрагивал - эта особа отличалась злопамятностью, изощренной, богатой фантазией и возможностью укоротить жизнь подавляющей части разумных во вселенной. Впрочем, от одной из Первосил, обладающей не малой властью во всех Планах, несколько глупо было ожидать чего-то иного.
  
  
   Вспомнив о делах высоких, я вернулся на грешную землю из дебрей воспоминаний и принялся готовиться к телепортации на место встречи с еще одним торговцем живым товаром.
   Торм, работорговец с которым я собирался встретиться, был гномом. Пожилой коротышка отличался деловой хваткой, острым умом и невероятной циничностью, граничащей с подлостью. Иметь дела с ним следовало максимально осторожно, соблюдая все меры предосторожности. Такой разумный, как этот Торм, весьма опасен, если повернуться к нему спиной. Кроме того, я уже был осведомлен о его вкусах. Любитель детей обоего пола, он был изгнан из кланов подгорного народа с клеймом позора. Оказавшись среди людей, гном своим привычкам не изменил и продолжил портить детей, попутно продавая похищенную малышню в рабство. Со временем его деятельность приобрела системный характер и превратилась в настоящий синдикат, поставляющий людей даже в государства вампиров.
   Работать с этой личностью было сложно, ввиду его изворотливости и хитрости, но можно. Особенно, если учесть его умение найти для продажи представителей абсолютно любых рас. Собственно, потому я и вел с ним дела, закупая столь ценных в Нижнем Плане эльфиек, орков и даже его сородичей - гномов.
   Прихватив мешочек с золотом, я телепортировался к месту встречи. До назначенного времени оставалось не более десяти минут. Впрочем, беспокоиться о своевременности появления Торма не стоило - любитель детишек отличался изрядной педантичностью, которая касалась как внутренних дел его небольшой, но весьма развитой организации, занимающейся похищениями и торговлей людьми, так и общения с клиентами. Гном никогда не опаздывал, не переносил встречи и исполнял заказ максимально точно.
   Вторым качеством, ввиду которого я с ним работал, была его неспособность сдать меня или тех, кто меня сменит, власть имущим. В случае начала сотрудничества со стражей или кем-то более серьёзным, вплоть до магов, прошлое и настоящее Торма обязательно выплывет, поскольку его будут проверять. От того, работать с ним довольно безопасно, если, конечно, соблюдать меры предосторожности и обладать силой, которую изгнанник уважает.
   Как и ожидалось, купец появился ровно в назначенное время. Чуть вдалеке виднелся его караван, охраняемый тремя десятками вооружённых людей.
   -Доброго дня, Рей, - произнёс бородач, спешившись, - Я не опоздал?
   -Ты вовремя, - успокоил я его.
   Работорговец своей внешностью больше напоминал старого дедушку, ещё крепкого и бойкого, но уже не столь шустрого, для того, чтобы угнаться за молодёжью. Не сходящая с губ улыбка, широкий, вечно красный, нос и аккуратно подстриженная и расчёсанная борода, в купе с полным отсутствием заметного со стороны оружия, создавали впечатление весьма добродушного разумного, не способного причинить вред физически. Однако, внешность бывает обманчива, как было и с Тормом. Гном никогда не выходил из дома без отравленных спиц в рукавах, которые метал мастерски. А уж наличие в голенищах сапогов стилетов и вовсе гарантировано. Мягкость и плавность движений скрывали за собой готового к бою хищника, которому рано ещё на покой.
   Глядя на купца, я в который раз благодарил Тьму и Бездну за то, что стал работать с ним сам. Будь на моём месте Дания, то не факт что купец не стал бы пытаться её захватить. Даже полное отсутствие магических способностей не делает его менее опасным, чем он есть. А наличие Дара не превращает человека в неуязвимую и всемогущую машину смерти. Глядя в глаза гнома и помня Данию, я прекрасно понимал, что с ним она работать не станет. Уж её-то он точно попробует на зуб. И девушка, скорее всего, не выдержит проверки.
   Эта встреча, равно как и понимание беспомощности нынешней главы клана, окончательно утвердили меня в мыслях о том, что с Данией пора решать вопрос. Другое дело, что мне не хотелось её убивать. Всё же, на её развитие было потрачено столь много времени и усилий... А выпроваживать из клана - слишком уж многое она знает. Брать же девушку в Нижний План - ещё хуже, чем оставить её главной здесь. Учитывая, что по уровню развития мистических способностей, Дания не дотягивает даже до демонов Среднего Круга, то говорить о её полезности там весьма сложно.
   -Как добрался, Торм? - спросил я, - Стражи или разбойники не донимали в пути?
   -Стражи - нет. А вот на вторых мы напоролись... На мерзавцев пришлось потратить несколько амулетов, что ты нам дал... Правда, восьмерых мы все же захватили, так что они компенсируют мои потери... А ты как добрался?
   -Прекрасно, - усмехнулся я, - У меня сложностей в перемещениях не бывает.
   -Мне был так, - опечалился гном, - А то время и деньги на охрану уходят... Впрочем, о чём это мы? Давайте к делу.
   -Конечно, - улыбнулся я, - Дело всегда превыше всего.
   -Ваш заказ, - начал гном, - Прибудет через несколько минут - вон там, - указал он, - идёт караван. Думаю, вы заметили его раньше, чем меня.
   То, что в караване рабы и продукты я видел уже давно. Проверить щупом Воли на таком расстоянии - плёвое дело.
   -Хорошо, - ответил я, приглядевшись к веренице телег, - Здесь оговоренная сумма.
   Достав из кармана мешочек с золотыми монетами, я положил его на землю, поскольку гном такой вес не выдержал бы - кожа, из которой был сделан мешок, несла на себе символы укрепления, позволяя ему не разрываться от золота. Этот металл, обладая высокой плотностью, при малом объёме впечатлял своим весом.
   Через десять минут караван был на месте из клеток, смонтированных на телегах, уже выгоняли рабов. Молодые мужчины, многие из которых оказались весьма юными, и женщины. Все они подходили под то описание, что я дал торговцу. Вторыми шли эльфы. Эльфийки мало чем отличались друг от друга внешне. Их лица, не имеющие выдающихся черт, были практически одинаковы, и различить, кто есть кто, у меня не выходило.
   Последними шли гномы. Их оказалось меньше всего - десяток. Если ушастых девушек было не так уж и мало, то с подгорным народом явно вышли сложности. Впрочем, по этому поводу я предпочёл давать заказ размыто - максимально доступное в разумном времени количество пленных.
   Уже собираясь начать открытие портала, я замер. Кое-что явно не вписывалось в привычную картину этого мира. Среди рабов был мистик. Не самый сильный, но и не слабак. Более того, он пытался использовать свой дар для побега! Оттого-то и шли колебания в общем фоне этой поляны.
   Выявив паренька, я хмыкнул. Шестнадцатилетний юноша активно воздействовал на кандалы и магические ошейники. Причём, не только на свои, но и на те, что несла на себе одна из девушек в рабском строе.
   -Его и её выведите из строя! - распорядился я гному, - Они отправятся со мной.
   Забавно было наблюдать, как остолбенел парень, а начавшая зарождаться тень надежды у девушки мигом исчезла с лица. Я же, наблюдая за объектами моего внимания, заблокировал юнца, попутно установив с ним телепатическую связь.
   'Не дёргайся, смертный! - пришлось едва ли не рыкнуть в его сознании, что казалось довольно странно при прямой передаче мыслей, - Будешь вести себя покладисто, ни ты, ни твоя женщина не пострадаете. Слово демона!'
   Сказать, что юнец был шокирован, значит, не сказать ничего. Выпученные глаза, побелевшая кожа и затрясшиеся руки. А тот факт, что его Дар вдруг отказал, ещё больше ужаснул парня. Да и девушка вдруг увидела состояние своего мужчины и начала нервничать.
   Впрочем, сделать они ничего не могли. Кандалы им, при любом раскладе, не дали бы шансов на побег, а Дар, единственный шанс на свободу, я заблокировал.
   Вглядываясь в лицо паренька и его ядро, я всё больше и больше понимал, что в этом мире мне придётся задержаться. Такой самородок нельзя оставлять на попечение Дании, которая вполне может начать убивать ценных кадров, дабы сохранить своё нынешнее положение и обеспечить безопасность собственной шкуры.
   Переведя взгляд на девушку, я едва ли не выругался! Только при пристальном взгляде я понял почему парень столь сильно беспокоился за неё. Тварь! Мерзкая. Подлая тварь! Чтоб в её крыльях блохи из Чистилища водились!
   Серафима! Причём из павших, тех, кого изгнали из Верхнего Плана. Лишённая крыльев, магии и силы, но сохранившая женскую красоту и вечную жизнь... Способности светлых у неё заблокированы, а вот смертную магию ей сохранили. Во всяком случае, менталистикой это мерзость владеет.
   'Нет, - мелькнула мысль, - Мне ещё рано в Нижний План. Следует разобраться с тем бардаком, что тут развели архоны. Да и их самих надо найти. А то они притихли - возможно, ждут удачного момента, когда меня и моих подопечных удастся подловить и нанести один единственный удар, лишающий жизни и души!'
  
  
  
  
  
   Глава 8.
  
  
  
   Серафиму пришлось не просто блокировать - используя Волю я уничтожил ее ментальное воздействие на парня и, обратившись к ярости внутри себя, метнул ее в виде сгустка в разум светлой. Павшая, издав тихий всхлип, рухнула на землю без сознания. Из носа и ушей девушки текла кровь.
   Судя по тому, как искусно она подчинила мистика, в ментальном противостоянии у меня шансов было мало, Воля... Любой раздел магии, при мастерском его овладении, способен дать магу возможность на равных бороться с теми противниками, что относятся к иным школам. И я не говорю о стихиальных или сугубо боевых аспектах. Та же мистика или менталистика не являются классической магией в прямом смысле этого слова, являясь скорее естественными возможностями, которые можно развивать. И если с мистикой и так все ясно, то менталистика весьма сложная вещь. Мало кто понимает, что полноценный менталист в состоянии не только влиять на сознания разумных или считывать знания из информационного поля. Пирокинез, телекинез, криокинез и многие другие вещи, достойно заменяющие классическую магию, подвластны сильным менталистам.
   Эта серафима была опытной менталисткой. Более того, не будь ее мистические способности заблокированы, у меня, даже при поддержке всех моих демонов и мистиков, шансов на победу не было бы в принципе. Она бы, попросту, не допустила их появления.
   Парень, пребывающий в ступоре после снятия подчинения, даже не пошевелился при падении девушки. Что ж, так даже лучше. Не потребуется применять силу и против него.
   Торм, наблюдавший за всем этим, удивленно поднял брови:
   -Я, конечно, плохо знаю обычаи демонов, но... Что это было?
   -Среди рабынь находилась менталистка, - ответил я, - Основной ее Дар заблокирован, но и того, что осталось вполне хватило бы на нас всех.
   Гном, услышав это, занервничал.
   -Торм, - повернулся я к нему, - Как она к тебе попала?
   -Мне продали ее в Алузе, - вздохнув, ответил торговец, - Целители из клана зеленой крови...
   -Он так и называется?
   -Нет, что ты, - отмахнулся гном, - Их так прозвали за цвет глаз и кожи. Они из-за этого последствия своих ритуалов даже не могут без масок и капюшонов на улицу выйти.
   -О том, что ты здесь увидел никто знать не должен, - обратился я к Торму, - Среди твоих рабов была серафима... Лучше нам заблокировать ей и оставшуюся магию, в ином случае, шансов справиться с ней у нас будет мало.
   -Но почему она не убила всех раньше? - удивился гном.
   -После допроса узнаем, - ответил я, - Строить догадки при таком малом объеме информации я не буду.
   -Рей, - обратился ко мне гном, - Если выяснится, что кто-то таким образом решил избавиться от меня, то...
   -Я тебе сообщу, - успокоил я гнома, - Хотя я в этом сомневаюсь.
   Говорить, что целью мог быть именно я, мне не хотелось. Торм, после этого, вполне мог прекратить работать со столь опасным клиентом. А мне услуги этого выродка ох как нужны.
   Торм, несмотря на свою профессию, был трусом. Любые похищения, перекупки рабов и прочие махинации всегда совершались им с величайшей осторожностью, а сам он весьма редко показывался на глаза покупателей и заказчиков. Мне с большим трудом удалось наладить с ним прямой контакт. Причём, для этого пришлось задействовать все мои навыки и знания.
   С одной стороны, такую политику стоит назвать мудрой, ведь она позволяет оставаться на свободе, будучи живым и здоровым. Однако, страшась собственной тени, никто не сможет добиться чего-то выдающегося или сколотить себе состояние. Бывают ситуации, при которых приходится рисковать. И часто бывает так, что на кону может оказаться жизнь, свобода или душа.
   Закончив все дела с гномом и, оставив ему очередной заказ, я телепортировался на базу клана, прихватив с собой и будущего мистика и серафиму.
   -Кайла ко мне! - распорядился я Дании, как только она появилась в моем кабинете.
   Юный мистик, взращённый мною, смог самостоятельно разработать методику применения Воли в качестве замены менталистики. Более того, ставя эксперименты на рабах и нескольких пойманных слабых менталистах, он активно развивал это направление. Потому сейчас мне будет помогать именно он. Дания, чья психика так и не претерпела никаких весомых изменений, так и не смогла создать что-то свое или улучшить то, что я ей давал.
   "Еще один повод более не вмешиваться в ее судьбу, подумалось мне, - Впрочем, ожидать иного от магини было трудно".
   -Вы хотели меня видеть? - произнес Кайл, появившись в помещении.
   -Да. Эта женщина серафим и опытный менталистик. Ее возможности сейчас ограничены, но разум остался при ней. Нам нужно обезопасить себя от ее воздействий и провести допрос.
   -Я понял, - улыбнулся парень, - А что с человеком?
   -Он был под ее воздействием. Когда я снял с него эту дрянь, парень впал в ступор. Кстати, он твой будущий коллега и соклановец.
   -Понял. Думаю, за пару часов я справлюсь с серафимой. А вот паренька лучше оставить на потом. В его разуме уже есть проторенная дорожка для нее и всякое может случиться.
   -Действуй, как считаешь нужным.
   Наблюдать за работой мистика - невероятное удовольствие. Нити и каналы Воли складываются в причудливые узоры, постоянно меняющиеся, переливающиеся всеми возможными цветами и оттенками. К тому же, мистика, это не просто возможность использовать собственную Волю. Отнюдь. Это целая философия и отношение к себе и окружающему миру, отличающееся от привычного для простых смертных.
   Фактически, мистики и не являются людьми в прямом понимании этого слова. Дар меняет их тела, превращая в нечто странное и неожиданное. Уже не живые существа, но не мёртвые. Они способны пьянеть от вина, чувствовать холод и тепло, продолжать свой род, но живыми уже не являются. В хрониках, что раскопал Олаф в Нижнем Плане, описывались случаи, когда мистикам отрывали руки, а те, не взирая на это, продолжали бой, по завершении которого приставляли оторванную конечность на место и та прирастала.
   Если в большинстве религий и магических школ интересы большинства ставятся выше интересов личности, порождая философию служения, то в мистике все гораздо сложнее. Тут личность служит фундаментом всего, напрочь отрицая философию служения и подчинения. У мистиков древности существовали свои организации, однако, они были построены по кардинально отличным от магических принципам. Те объединения являлись результатом потребности выживания или достижения конкретных целей. В ряде случаев мистические организации появлялись на почве объединения специализированных практиков, но такое было скорее исключением, нежели правилом.
   Если маги, сохранившиеся до сих пор, чаще всего ставят во главу угла Силу, Власть или благосостояние, то для мистиков всё это - тлен, ради которого не стоит напрягаться. А если и возникает необходимость, то лишь для того, чтобы использовать полученные возможности в качестве инструмента в достижении иных целей.
   Глядя на действия Кайла, я старательно запоминал все, что он творил с серафимой. Несмотря на больший опыт применения Воли, мне до этого гения мысли было далеко. Его уровень манипулирования разумом серафимы превосходил все то, что я видел раннее.
   Вот она, очередная грань мистики. Эти мастера относятся к своему развитию так, словно бы это искусство. Для них каждое воздействие - новое произведение искусства. От того, ни демоны, ни архоны не могли вести себя с ними так же, как с обычными смертными. Мистики, несмотря на разницу в силе, одерживали победу за счет искусности и несколько иного отношения к собственным действиям и реальности в целом. Как они обходят законы творца и что им для этого нужно - я не знаю. И ответа на эти вопросы в тех книгах, что находил Олаф, не было. Однако, не обладая мощью богов и высших демонов, мистики меняли реальность и её законы, изменяли материю и работали с пространством. Разве что время им не было подвластно...
  
  
   Спустя несколько часов серафима была готова к диалогу. Кайл постарался на славу - павшая теперь не могла использовать силу своего разума, оставаясь при этом вменяемой и способной давать показания при допросе.
   Усталый, но довольный мистик отправился отдыхать, а я принялся за серафиму.
   -Имя!
   -Айли, - ответила светлая.
   -Как ты оказалась в караване работорговцев?
   -Меня продали, - голос серафимы был безжизненным и глухим, хотя в глаза читалось отчаяние.
   Что именно с ней сделал Кайл, я не понял, но работа оказалась мастерской - пленная не могла не ответить на вопрос, хотя всё прекрасно понимала. Будь её речь хоть немого более информативной, так цены бы не было таким методам обработки. Впрочем, всё приходит с опытом. Я уверен, что со временем молодой мистик научится и не такое вытворять.
   -Кто?
   -Демоны из Нижнего Плана.
   Вот это новость!
   -Как тебя захватили демоны? Почему это произошло?
   -Захватили в Нижнем Плане. В Ярости. Я пыталась скрыться среди тёмных. Шла через Астрид. Там архоны и потеряли след. Потом нарвалась на высших и те меня скрутили. Заблокировали способности и магию. Им удалось это из-за моей беспечности. Я забыла, что в Нижнем Плане всегда война и нельзя передвигаться между манорами одной.
   -Почему тебя не взяли ни в одном из городов?
   -У меня была регалия, дающая право свободного прохода.
   'Всё интереснее и интереснее, - подумалось мне, - Похоже, что в Нижнем Плане наблюдаются либо предатели, либо те, кто имеет возможность завербовать светлых. Ещё одна проблема на мою голову!'
   -Откуда у тебя была эта регалия?
   -Мне её выдали.
   -Кто?
   -Лорд Ниис.
   Вот теперь всё стало на свои места. Мор, во время некоторых с ним бесед, неоднократно делал вид, что оговорился, сливая мне довольно интересную информацию. Почему бог так стремился отвести от себя подозрения, мне было не понятно, однако, большое ему демоническое спасибо за предоставленные сведения.
   По словам Мора, аванпост, выстроенный мною, подвергся штурму архонов, которые погибли в результате срабатывания оставленным ловушек. Почти полсотни пернатых тогда погибли. Учитывая, что аванпост входил в манор Бриим, эта информация чётко говорила, кто помог неизвестным мне демонам расправиться с Варнхом. Кроме того, становились понятны и тот архон, что обнаружился в войске из Тартара, атаковавшем город и даже следы светлой магии в лавке торговца артефактами. Мозаика событий и фактов, произошедших тогда, постепенно складывалась в единый рисунок, который дополнял Паразит Хаоса. По словам Олафа, во многих источниках говорилось о способности этих тварей создавать чёрные алмазы. А, учитывая связь одного из светлых с этой тварью и всеми теми событиями, что происходили в Нижнем Плане... Кто-то нуждался в финансировании своей деятельности и заключил договор с Паразитом - тот производит алмазы, а взамен получает целый мир в Срединном Плане. Гадать для чего были нужны такие средства, как сундуки со столь редкими и дорогими камнями явно не стоит. Война в Нижнем Плане. Иных вариантов просто нет. Вот только павшая...
   -Ты уже была изгнана из Верхнего Плана, когда тебя скрутили высшие демоны?
   -Да.
   -Что обещал тебе Ниис?
   -Безопасность и возможность возвыситься и стать сильнее.
   А говорят, что светлые и святые - синоним. Как же... Все и везде одинаковы. Разница между нами лишь в цвете да месте жительства.
   -Ты знаешь о его связи с архонами?
   -Да.
   -Они обеспечили вашу связь?
   -Да.
   -Чем ты занималась в Верхнем Плане в рамках союза с Ниисом и архонами?
   -Собирала информацию о деятельности богов. Выявляла возможные интересы к проектам архонов.
   'Чудесно! - радостно подумал я, - Столь удачного случая и быть не может!'
   -Почему тебя изгнали?
   -Боги и высшие узнали от кого-то о Паразите и прочих нарушениях договора с лордами Нижнего Плана. Чтобы избежать войны, были убиты или изгнаны те, кого удалось поймать. Оставшихся ищут. Я была в числе пойманных.
   Теперь стало понятно то затишье, что началось в этом мире. Некому стало отдавать приказы. Кланы продолжали действовать в соответствии со старыми указаниями, а новых попросту не получали. Впрочем, если некоторые из этих пернатых мерзавцев ещё на свободе и весьма опасны. Слабаки и неумехи не смогут сотворить всё то, что удалось провернуть этой группировке. Потому мне придётся соблюдать осторожность и продолжать свою политику скрытной и тайной деятельности.
   -Ниис знает о твоём аресте?
   -Мне это не известно.
   -Он мог организовать твоё пленение?
   -Да.
   -Это было в его интересах?
   -Да.
   -Что тебе известно о демоне по имени Рей?
   -Его демонический облик имеет чёрный цвет, шесть рогов, крылья и хвост. Высокий - свыше двух с половиной метров.
   -По словам архонов и Нииса - весьма опасен, представляет угрозу для выполнения планов. Они хотели взять в плен и допросить. Подобные ему личности уже давно появляются в Нижнем Плане. Многие из них доставляют множество проблем задумкам высших.
   Выходит, что не только меня так подставляют. Мор говорил, что ко мне проявляет интерес Ярость, один из древнейших и могущественных демонов, за время существования множества культов которого, превратившегося в нечто среднее между демоном, старшим богом и Силой.
   Учитывая количество подобных мне и тот факт, что все они вышли из Даура... Занятная Игра, и теперь важно разобраться, какой в ней главный приз, и предусмотрен ли он в принципе. Если авторы не озаботились об этом, то стоит самому подумать. Ведь в любой Игре можно стать не просто участником, но и соавтором. Да и правила всегда можно пересмотреть.
   Отвлёкшись от весёлых размышлений, я продолжил вытягивать из светлой информацию. Сейчас для меня важнее всего знать как можно больше о происходящем, для того, чтобы иметь возможность влиять на грядущие события. Причём делать это не в качестве пешки, а в роли равного игрока.
  
   После допроса серафимы, я связался через амулет с Аргахом.
   -Давно тебя не было слышно, - спустя какое-то время ответил он, - Что-то срочное? А то я всё же иногда сплю... Пока некоторые наглые юные демоны не будят меня.
   -Оно того стоит, - усмехнулся я, - У меня в камере сидит павшая серафима. Причём её Дар был заблокирован в Верхнем Плане после выявления деятельности группы архонов и серафимов, имеющих связи с Ниисом. Причём эта дамочка двигалась к означенному Лорду с регалиями неприкосновенности.
   -Что?! - едва ли не рявкнул Аргах, - Вот это новость! Рей, ты меня всё больше и больше радуешь. Когда ты сможешь её ко мне переправить? И в каком она состоянии?
   -Переправить я её могу разве что Олафу, но не раньше, чем через десять дней. До того момента он не сможет прибыть к точке переноса - я и так ему аж две партии товара слил. Так что он сейчас в пути. Если мне никто не даст координат в Шухрае и не даст допуск для создания порталов, то придётся ждать оговоренное время.
   -Сожги тебя свет! - выругался демон, - Ладно... Вот лист с координатами. Через час можешь строить портал.
   -Хорошо... Кстати, Какие известия идут из Бриима?
   -Моя разведка докладывает о том, что там собирают войско. Старое - практически не существует - все высшие сидят в казематах, а старшие успели разбежаться, - ответил Аргах, - Но я бы воздержался от атак - слишком уж нынешнее положение города похоже на ловушку. Скорее всего, там сейчас обретаются те архоны, которых не поймали в Верхнем Плане. Кстати, ещё момент - Ниис снова пытается найти союзников. Правда, уже не из-за своих аппетитов, а потому, что на него точат зубы несколько Лордов - я обнародовал его связь с архонами и Верхним Планом в целом. Так что тут сейчас как никогда жарко. Только в этот раз не от Ярости и Пламени, а от интриг и смертей. Устоявшаяся система союзов и противовесов уже рухнула, а новая пока ещё не появилась. Несколько группировок Лордов уже сцепились между собой, но это лишь Младшие Лорды. Серьёзные личности пока сидят тихо и наблюдают.
   -Всё понятно. Тогда буду ждать, пока не дадите допуск для создания портала.
   -Жди-жди... Смотри, чтобы твои мистики эту светлую не порвали на лоскуты. А то знаю я их - успел застать в глубокой юности. На их счёт, учти одну важную вещь - ни светлым, ни многим здешним не понравится возрождение древних врагов. В былые годы мистики попили изрядное количество крови у всех. Что у нас, что у богов - их мир, место в котором зародилось это знание, до сих пор никому не доступен. Сам понимаешь, что никто из ныне живущих не заинтересован в возрождении древних знаний. Причём это касается обоих сторон. Так что готовься к тому, что за твоей головой начнётся охота.
   -Мор и его компашка могут меня сдать?
   -Тогда я сдам их, - фыркнул хорк, - У этой троицы есть свои души за щекой. Не в их интересах совершать такую глупость.
   -Это радует. А остальные? Кого мне ждать в гости?
   -Ну... Сразу к тебе никто не нагрянет. Для того, чтобы найти твой клан надо постараться. Тут уж тебе надо отдать должное - ты постарался. Другое дело, что рано или поздно, кто-то достаточно сильный и умный, всё же объявится в этот мир и тогда - жди проблем. Когда это случиться - я понятия не имею. Может завтра, а может - никогда.
   -Уже лучше.
   -Конечно, - хмыкнул высший, - Кстати, а ты в курсе, что у мистиков не было религии?
   -Я об этом понятия не мел. Но теперь точно есть.
   -Знаешь, у меня складывается впечатление, что если тебе не говорить о каких-то законах и ограничениях, то ты их и не заметишь.
   -Законы созданы, чтобы их нарушать, - усмехнулся я, вызвал удивление у Аргаха.
   -Тьма и Бездна, - фыркнул высший, - Только этого для полного счастья мне не хватало... Ты в курсе, что любой культ приведёт к формированию Атрибута?
   -Естественно. Мой, пока ещё, не сформировался.
   -Можешь радостно плеваться Пламенем и прыгать от счастья - уже. И это дар мистика. Ты стал одним из них... Куда катится вселенная, - продолжил ворчать Аргах, - Демон-мистик...
  
  
   После отправки серафимы, я задумался над словами Аргаха. Похоже, что он прав. Моя психика и отношение ко многим вещам серьёзно изменились. Если раньше я к своему Дару относился сугубо утилитарно, да и всю окружающую реальность воспринимал в качестве поля битвы, то теперь... Как что? Довольно своеобразное восприятие и отношение к новой информации, вызвавшее уже не Ярость, которую я давно научился контролировать и использовать в качестве оружия, а... Азарт?
   Да! Азарт! Именно азарт. Азарт охоты и возможности поучаствовать в Большой Игре, где ставки столь высоки, что и представить себе сложно. Да... Именно так мистики воспринимают любое препятствие на своём пути и любую проблему - игра. В которой есть приз. И не важно, что это, но его можно добиться. И пути достижения этой цели различны и тернисты, порой столь странны, что их можно назвать узором - Узором Судьбы.
   Встряхнув головой, я отвлёкся от того, куда меня начало заносить...
   Что ж, не самый худший вариант. Во всяком случае, я теперь буду иметь некоторое преимущество перед теми, кто решится устроить со мной Игру и попытаться использовать. Уж поведения мистика от демона вряд ли кто-то ждёт.
  
  
   Через несколько часов, после отправки Айли, в мою квартиру вошёл Кайл.
   -Доброй ночи, - начал он разговор, - Я поработал с этим новичком. Он теперь в норме. Скоро с ним можно будет нормально общаться. Пока я погрузил его в сон. Мои ребята за ним приглядывают, чтобы не отмочил ничего. Сила у него есть, а вот искусности - нет.
   -Это придёт с опытом и знаниями, - ответил я, - Когда он проснётся?
   -Я распорядился подключить его к тем установкам, что привезли торговцы из Ярости. Пока он на подпитке от этих машин. Думаю, пары дней хватит, чтобы он оклемался после рабства и смог вменяемо относиться к происходящему.
   -Отлично. Кто его будет обрабатывать?
   -Могу и я, - хмыкнул парень.
   -Вот и займись этим.
   -А как же Дания? Она же глава клана.
   Посмотрев на Кайла, я фыркнул - волчонок рвётся к власти. Хотя, другого ожидать и не стоило. Дания была полезна в роли исполнительницы на определённых направлениях. Например, при строительстве базы клана. А сейчас, когда необходимость в этом отпала, девушка оказалась несколько не в своей роли.
   -И что?
   Несколько мгновений Кайл смотрел на меня, после чего кивнул, а я решил пояснить.
   -Мне нужен действующий клан, выполняющий к тому же, функции религиозной организации для меня. Ты прекрасно об этом знаешь. Как прекрасно знаешь, что я не стремлюсь делать из него монолитную и статичную структуру. Если кто-то справится с ролью главы клана лучше неё - хорошо. Главное, обойдись без трупов... по возможности. Вас пока слишком мало, чтобы устраивать такие игры. Да и не стоит бороться за власть среди своих подобными методами.
   -Хорошо, - усмехнулся парень.
   -К слову о смене власти - дождись пока я не уйду. Не испытываю желания наблюдать все эти дрязги.
   -Я понял, - кивнул Кайл, - А по поводу набора новых членов клана...
   -Считай, что это теперь твоя обязанность. Я, пока тут, продолжу приводить тех, кто ко мне попадёт, но особо сильно заморачиваться на этом не желаю. Касаемо пути развития клана - не делай его специализированным. Пускай все создают что-то своё. И библиотеку не забывайте пополнять. Я буду периодически вас навещать и изучать её содержимое. Некоторые разработки интересны и мне.
   Когда за Кайлом закрылась дверь, я некоторое время продолжил сидеть на месте, обдумывая ситуацию, после чего направился в одну из заклинательных комнат. Там я собирался тренироваться в методах работы с пространством. Если в момент моего появления в этом мире подобные вещи мне доступны не были, то теперь наметился явный прогресс. И чем он был вызван, я не знал. То ли влиянием культа на меня и проявлением возможностей мистиков, то ли ещё чем-то... Кто знает. Во всяком случае, не я. Однако, как бы там ни было, не использовать такой козырь глупо и беспечно. А я себе не мог позволить ни первое, ни второе. Не то у меня положение и не те у меня враги, чтобы вести себя подобным образом. К тому же, каждая йота силы приближала меня к возвращению на родину. А ведь времени прошло уже не мало - почти десять лет... Что меня встретит там? Изменившаяся родина? Да. Но насколько она изменилась? Когда меня переправили в Ярость, прогресс двигался с невероятной скоростью. И что я увижу теперь - не ясно. Да и живы ли мои родственники? И ждут ли они меня? Или я увижу на месте замка своего деда лишь руины? Да и Фредерик... Уж с этим мерзавцем я очень хочу поговорить. Если учесть всю ту информацию, что у меня есть сейчас, то выходит, что памятная бомба, что так круто изменила мою жизнь, была результатом его деятельности. И то состояние всепонимания, что накатило в момент перестройки, не соврало, говоря о причинах произошедшего. Уж очень походила моя история с ранением и появлением тёмного... Как две капли... Все черные демоны повторяли одну и ту же песню про тяжёлые травмы, угрозу смерти или пожизненную инвалидность...
   Сам того не заметив, я не просто увлёкся очередной тренировкой, а обозлился. И эта злость дала мне возможность сделать то, что раньше не выходило - сотворить полноценный пространственный карман. Глядя на его структуру, я ощущал, как во мне что-то ломается. Некий барьер, что мешал творить такое раньше. Вместе с этим чувством нарастала головная боль. С каждой секундой она становилась всё сильнее и жестче. Вместе с тем, открывалась новая часть меня и моего Дара... Боль! Она могла стать источником Силы, позволяющим творить невероятные вещи.
   Словно во сне, я начинаю делать то, чему меня никто не учил и о чём я раньше и не знал - Шар Боли! Овеществлённая суть этого чувства, что приносит страдание. Сгусток тёмно-коричневого цвета, постоянно меняющий свои очертания... Он висел между моих ладоней, источая ароматы Боли и Страдания, так и просясь применить его в деле. Что же ещё подвластно мистикам? Если они умеют такое, то кем они станут со временем? И не выпускаю ли я в реальность новую Силу, что станет диктовать свои условия окружающим мирам наравне с демонами, архонами и богами? Возможно. Но я и сам теперь такой. А все знания моих порождений будут доступны мне всегда. Непрямая клятва вассалитета на тех, кто присоединится к клану после моего ухода из этого мира и прямая на нынешних - этого достаточно для того, чтобы обеспечить собственную безопасность и возможность контролировать эту силу. Однако, что-то мне подсказывало, что в контроле мистики не нуждаются. По крайней мере, защитить они себя в состоянии от кого угодно. Даже Мор, глядевший на моих воспитанников с некоторой долей неприязни, опасался их. И это при том, что они ещё не набрали силу...
   А я, как мне кажется, смогу воспользоваться ими и своими новыми умениями в полной мере. Тем более, что интуиция давно говорит о скорой возможности испытать новые навыки в деле.
  
  
  
  
  
   Глава 9.
  
  
  
   Поиск оставшихся архонов грозил затянуться на неопределенное время. Опытные твари, успевшие поднатореть в искусстве заметания следов и скрытой деятельности, уже давно хозяйничали в этом мире и имели массу возможностей для того, чтобы спрятаться от тех, кто решится искать их. От того обычные методы поиска, как мне казалось, результатов бы не дали. Да и кого следовало искать? Сильно сомневаюсь, что пернатые станут разгуливать в своем истинном облике.
   Решение подсказал Кайл. Во время обсуждения с ним и Данией возможных вариантов поиска светлых, мистик выдал довольно оригинальную идею. По его словам можно было повторить фокус с твердой иллюзией, однако, не использовать артефакт, но наводить вручную. Группа из пяти-шести мистиков с этим справилась бы на отлично. Созданная структура, по мнению Кайла, должна была устроить резню в одном из региональных отделений кланов, привлекая внимание светлых. Даже если они и не объявятся сами, то уж место в котором начнется наибольшая активность среди магов и будет объектом первоочередной проверки. Уж если архоны где и прячутся, так это место явно будет среди их подчиненных в этом мире. Собственно, теперь они будут отдавать приказы напрямую, от чего активность начнется рядом с ними и будет распространяться волнами, словно круги на воде от упавшего камня.
   Выслушав мистика, я фыркнул. Юному темному не терпелось побывать в настоящем деле и испытать свои навыки в реальной схватке с живым противником. Что ж, дадим ему такую возможность.
  
  
   В качестве объекта атаки был выбран клан Лесного Пламени. От чего он носил столь странное название, никто не интересовался. Возможно, тому были причины, канувшие в лету, а возможно кто-то из его основателей решил выпендриться. Сейчас это особой роли уже не играло.
   Выбранная организация привлекла наше внимание тем фактом, что не участвовала в облавах вообще. Пока остальные кланы выводили на улицы своих шпиков и пытались найти наши следы, огневики сидели тихо, словно бы всей этой суматохи и не существовало в принципе. Будь они независимы, то попытались бы выяснить причины столь буйного поведения своих конкурентов. Однако даже этого не происходило.
   Создав перед дверями из резиденции твердую иллюзию, мои мистики повели ее в бой, а я, расположившись на крыше одного из соседних зданий, принялся наслаждаться грядущим зрелищем. С некоторых пор звуки битвы и звон клинков стали доставлять мне удовольствие.
   Как только иллюзорный демон проник в резиденцию светлых, начались всплески огненных энергий - бойцы атакованного клана пытались справиться с порождением мистиков. Особого успеха они не имели, поскольку пятерка моих темных хорошо знала свое дело и применяла не только те приемы, что доступны демонам, но и собственные разработки. То тут, то там пространство начинало сходить с ума, меняя свои законы или же идя волнами. Вот на пути одного из плетений огневиков возникло искривление, куда влетел сгусток энергии, обличенный в стрелу из пламени. Однако, спустя мгновение, он вывалился обратно, изменив свое направление - теперь плетение летело в своего создателя.
   В другом месте материя вдруг пошла волнами, от чего те светлые, что попали в эпицентр колебаний, страшно закричали - их кости ломались, мышцы и сухожилия рвались, а тонкие тела выворачивались наизнанку, превращаясь в бесформенную кашу.
   Глядя на разворачивающееся зрелище, я испытывал гордость. Мои ученики не просто справлялись с магами - это было форменное избиение. Конечно, со временем, светляки найдут способы борьбы с моими мистиками, однако, пока, до этого далеко. А к тому моменту, как наступит этот момент, клан успеет сполна воспользоваться предоставленной форой и укрепиться в этом мире. Возможно, когда-нибудь, от него отделятся новые ветки или даже произойдет раскол. Но это уже будет не столь важно. Главные события происходят здесь и сейчас!
   В какой-то момент пространство вдруг замерло. Посреди пылающего сражением здания возник портал из которого стали выходить архоны.
   Ощутив их появление, я поспешил вмешаться. Если их окажется слишком много, то ни я, ни мои мистики ничего не сможем им противопоставить. Настроившись на работу с пространством, я начал скручивать портал - из него должны были выйти еще несколько пернатых, но дать им возможность вступить в схватку я не желал.
   Окутав структуру портала своей Волей, я начал ломать ее, скручивая и извращая законы пространства в том тоннеле, что образовался для перехода светлых. Практически сразу окно перехода схлопнулось, оставив после себя лишь гору изломанных трупов.
   Троица архонов, появившаяся первой, с удивлением замерла, дав моим мистикам и мне несколько мгновений для подготовки удара. Этого времени хватило для того, чтобы Кайл со своей командой сформировали сразу несколько атакующих структур, изрядно меня удививших. Шар, так и пышущий Смертью, несколько странных пространственных вихрей, поглощающих материю, и сгустков чего-то и... Химеры! Порождения пространства снов!
   В пространстве перед светлыми появились полуматериальные существа, источающие Нечто. Казалось, они вышли из ночных кошмаров с ума сошедшего живописца. Вызывающие ощущение нереальности происходящего и порождающие ужас даже у меня.
   Магия химер - магия не доступная обитателям что Верхнего, что Нижнего Планов. Мы не видим снов, от чего и не можем владеть этим опасным искусством. Лишь смертным доступен прекрасный и ужасный мир снов, откуда некоторые мистики могут черпать свое могущество. Порождения их магии не являются материальными. Их воздействие скорее иллюзорно, но, в тоже время, реально. Раны, наносимые порождениями этого направления мистики, причиняют реальную боль и вполне могут быть смертельными. Справиться с мистиком, что владеет подобным умением, весьма сложно.
   Несмотря на удивление, я все же приготовил два удара - Боль и Ярость. Овеществленные чувства, способные убить неподготовленного противника и доставить массу проблем мастеру.
   Атаковали мы одновременно. Что архоны, что и мои мистики. Впрочем, у каждой стороны оказался свой результат. Пернатым удалось разрушить иллюзию, от чего они впали в ступор, явно не ожидая от прямолинейного юного демона такой хитрости.
   А вот наш удар оказался куда результативнее. Один из архонов погиб на месте, превратившись в груду испускающего странное свечение мяса и костей, сдобренных металлическими перьями. Второй потерял сознание, справившись с атакой мистиков, но пропустивший удар болью. А вот последний и самый сильный светлый оказался крепким орешком. То ли он уже имел дело с мистиками, то ли химеры оказались слишком слабы для него, однако цели достигли лишь удар яростью, да шар из смерти, разрушившие его защиту и изрядно его потрепавшие.
   Ярость попросту срезала одно из крыльев и кисть пернатого, а смерть принялась разъедать грудную клетку. Спешно восстановив защиту, архон принялся сбивать с себя воздействие мистика и останавливать кровь, текущую из ран, попутно активируя какой-то артефакт.
   Химеры продолжали атаковать его, не обращая внимания на щиты, но, не нанося ощутимого урона.
   "Похоже, что он понимает природу этих существ и знает, как с ними бороться, - понял я, - Что ж, внесем в картину схватки новые мазки, добавляя в палитру красок новые цвета!"
   Повинуясь интуиции и внезапно нахлынувшему вдохновению, я настроился на кровь мертвых архонов и, подчинив ее своей Воле, собрал в конструкты в виде спрутов. Получившиеся твари, повинуясь моему желанию, метнулись к светлому, удивленно уставившемуся на представшую ему картину.
   Я не успел на считанные мгновения. В последний миг сработал артефакт, что активировал архон, исчезнувший во вспышке телепортации. Потерявшие цель спруты опали потоком крови на пол разгромленной резиденции огневиков.
   Несмотря на побег пернатого, в наших руках все же оказался пленный, что не могло не радовать. Его память содержит в себе массу полезной информации. Да и в качестве подопытного, он вполне сгодится. Потом, если он выживет, я обменяю его у Аргаха на проведение ритуала изменения метки иерархии. Изменения, что произошли со мной, уже давали мне возможность претендовать на статус высшего. А подобная метка позволяла иметь гораздо большие возможности в Ярости, нежели у меня имелись сейчас.
  
  
   Возвращение в подземелья клана было триумфальным. Трупы пернатых разместили в специальной комнате, больше напоминающей большой артефакт, позволяющий хранить вещества в неизменном виде
   По словам Малика, того самого мистика, что создал Сферу Разложения, как он назвал шар Смерти, кости светлых можно использовать для создания весьма могущественных артефактов.
   Тот светлый, что находился в бессознательном состоянии, был отправлен в камеру. Его Дар мы заблокировали сразу же по возвращению в стены клана, отрезав заодно крылья.
   После завершения всех этих нудных и рутинных действий состоялся разбор полетов, на котором я хотел похвалить своих подопечных за удачную операцию и обсудить дальнейшие действия. Кроме того, произошедшие события поставили ребром вопрос о том, кто же будет главой клана. Схватка в резиденции огневиков четко показала, что Дания более не может занимать свой пост.
   Кайл, окрылённый произошедшей схваткой, едва ли не светился от счастья. Ему не только удалось поучаствовать в настоящем сражении и проверить себя и своих товарищей в деле, но и взять пленного. Члены его группы так же испытывали явную радость и некоторый мандраж от случившегося. Для них, в отличие от Кайла, ещё до попадания в клан успевшего испытать на своих врагах среди криминала мистику, это был первый реальный бой.
   Единственной мрачной персоной в моём кабинете была Дания. Девушка прекрасно осознавала своё шаткое положение и его причины, но сделать что бы то ни было, не могла. В качестве управленца она оказалась не столь выдающейся личностью, как Мартин, который прекрасно справлялся со своими хозяйственными обязанностями. Поиском новых кадров принялся заниматься Кайл со своими подопечными - уж он-то, со своим криминальным прошлым, имел неплохой опыт вербовки людей, которым воспользовался ещё вне стен клана, создав собственную команду мистиков.
   Руст, имевший ещё до прихода в клан, своеобразные взгляды на окружающий мир, вполне прилично справлялся с должностью хранителя знаний, попутно экспериментируя в лабораториях, часть оборудования которых пришлось доставать через контакты Олафа в Нижнем Плане.
   Физической подготовкой и обучением владению оружием занимался я, постепенно готовя себе замену в лице Рейла, ещё одного молодого мистика, коего привёл собственноручно. Этот парень, обладая нужными задатками, оказался в весьма щекотливой ситуации - пользоваться своими возможностями в полной мере он не успел научиться, однако характер всё же подвёл его к проблемам с криминалом. В результате чего, молодой воин в свои двадцать пять лет стал калекой. Бандиты отрубили ему обе ноги по колено и выставили служить им на паперти. Однако, несмотря на это, он вынашивал план мести и старательно тренировал свой мистический Дар. Наблюдая за его мытарствами, я не спешил вмешиваться, появившись на арене действий, в последний момент, когда выяснилось, что парню попросту не хватило сил, чтобы убить всех своих противников. Последний из них, на которого и не хватило юнца, как раз собирался прирезать обессиленного мистика.
   В итоге, парень вошёл в состав клана, будучи калекой, но, моими стараниями, приобрёл новые ноги и стал развиваться с ещё большим усердием. Теперь я готовил из него Мастера Боя. Эта должность представляла собой смесь тренера для новых мистиков и командира боевого крыла клана, совмещающего в своих навыках и умениях как саму мистику, так и владение оружием. На этом поприще Рейл оказался весьма талантлив и уже в первые несколько месяцев смог разработать пока ещё примитивные, но уже эффективные приёмы боя, дающие мистикам преимущество перед теми, кто предпочитал делать ставку либо на клинок, либо на магию. Даже не пытаясь совместить их.
   На фоне юных мистиков Дания, чей возраст уже подошёл к полусотне лет, выглядела бледно. Она пыталась развиваться в мистике так же, как до того в классической магии. Однако, результативность от этого выглядела жалко. Кроме того, девушка не блистала и боевыми талантами. Её попытки участия в боевых операциях против бывших коллег приводили к тому, что мистиками приходилось прикрывать магиню. И это несмотря на её опыт!
   В конечном счёте, Кайл не просто так завёл разговор о положении Дании в клане. Пока, она нужна для численности культа, роль которого выполняет клан, однако, в будущем, проблему, порождаемую самим фактом существования магини, придётся решать. И хорошо если она окажется достаточно умной, чтобы не пытаться удавить кого-то из мистиков. Лишняя кровь в стенах клана, учитывая его численность, будет более чем лишней. Это понимали и сами мистики. А вот Дания... Девушка вцепилась в свой пост и, откровенно говоря, не желала его покидать, прекрасно понимая, что своими неумелыми действиями всё портит.
   По большому счёту, мои ученики и сами справляются, почти не ставя её в известность о своих действиях. Однако, ситуацию портит тот факт, что она пытается завязать все потоки информации в клане на себя, став своеобразной перемычкой между мной и тем же Кайлом. Хорошо ещё, что мистику хватает ума попросту напрямую обращаться ко мне, не дожидаясь её действий. Ведь уже имелись случаи, когда магиня осознанно пыталась скрыть несколько довольно провальных дел, когда в результате ошибок погибло несколько потенциальных членов клана. Тогда Кайл, ещё не понявший ситуации с Данией, попытался объяснить ей, что при следующих операциях, пока у клана ещё нет столь большого количества адептов, придётся обращаться за помощью ко мне. Девушка пообещала обо всём поговорить со мной... Чего так и не сделала. До причин столь странного поступка я докапываться не стал, устроив ей выволочку и несколько часов довольно неприятных и болезненных ощущений, используя уже испытанный метод удержания души на грани между её отрывом от тела и продолжением жизни. Урок Дания усвоила, однако, у меня начали закрадываться весьма неприятные подозрения на её счёт. К её счастью, они не оправдались и девушка осталась жива и на своём посту... Номинально. Фактически, с этого момента она превратилась в сугубо декоративную фигуру, нужную лишь для массовости. Однако, учитывая её прошлое среди магов и нынешнее поведение, вопрос о сохранении её жизни оставался открытым даже сейчас...
   -Что ж, - начал я, - Позвольте поздравить вас с успешно проведённой операцией. Все сработали более чем отлично и смогли впечатлить даже меня. Полагаю, что вы сделали это специально. Не так ли?
   -Конечно, - улыбнулся Кайл, даже здесь стараясь выступить в качестве вожака своей небольшой группы, - К тому же, нам требовалось испытать наши возможности в реальной схватке, прежде чем сообщать о них Вам.
   -Не выкай, - фыркнул я. - Продолжим... Качество вашей работы на высоте. Координация и работа в команде просто прекрасны. А направления вашего развития меня порадовали.
   Похвалить мистиков было более чем нужно. Не стоит быть слишком требовательным к подчинённым и желать невозможного - это озлобит их. Но и не стоит хвалить их за каждую мелочь. При таком отношении они расслабятся и начнут халтурить. А это, учитывая нашу специфику, может привести к печальным последствиям. Впрочем, сейчас парни заслужили похвалу. Проделанная ими работа была действительно титанической.
   -Теперь к вопросу о пленных и трофеях. Рассказывайте, что удалось захватить.
   Тут настала очередь Мартина. Главный завхоз клана был весьма полезен в вопросах снабжения и закупки самых разнообразных вещей. Используя связи отца, доставшиеся ему по наследству, и обзаведясь своими, он имел возможность тайком приобрести практически любой существующих на континенте товар. Исключением, ввиду специфики его работы, были рабы.
   -Клану удалось вывезти из резиденции огневиков следующие вещи: двадцать два чёрных алмаза по двадцать грамм каждый, тридцать шесть рубинов и одиннадцать гранатов, сорок семь книг с различными материалами по магии, двадцать три книги художественного или публицистического содержания, артефакты, в количестве ста семи единиц, но назначение и свойства пока не выявлены. Позже будем разбираться. Так же имел место захват серебряной и золотой посуды, украшений и оружия с драгоценной инкрустацией. Полного подсчёта пока не произведено. По пленным - один архон, четыре боевика огненных, два целителя, четырнадцать рабынь и шестеро рабов.
   -Отлично. Теперь по дальнейшим действиям... Кайл, на тебе подбор новых кадров. Сам заканчивай с новеньким, что сейчас отлёживается, а своих парней направь на основную работу. Пока я тут - можешь спокойно обращаться за помощью. Руст, книги огневиков на тебе. Потом передашь Мартину список захваченного. Он поймёт, что с ним делать. Рейл, обеспечь физическую подготовку членов клана. Можешь передать, что это теперь входит в устав клана. Любой член нашей организации должен владеть клинком и не быть развалиной. Пускай в минимальном объёме, не доходя до уровня мастера меча, но постоять за себя без использования Дара обязаны уметь все...
   -Рей, - подала голову Дания, - Я полагаю, что такой подход навредит...
   -Что? - остановил я её, - Дания, давай так. Свои предположения оставь при себе. Мне нужны факты, а не твои домыслы. У тебя есть, что сказать по факту?
   Девушка молчала, с удивлением и опаской глядя на меня.
   -Давай я кое-что поясню. Клан - не твоя вотчина. Это моё детище. И он нужен мне для конкретных целей во вполне чётких условиях. По этой причине организация мистиков должна быть максимально боеспособной. А потому вопрос качественности и комплексности подготовки не обсуждается в принципе. Если ты боишься, что МОИ ученики тебя обойдут, то прими меры. Например, набери своих учеников. Обучи. Создай то, что создал Кайл - команду, которая станет тебя поддерживать. Докажи, что ты имеешь право голоса в этом клане. Докажи, что ты чего-то стоишь без моей поддержки. Пока же я не вижу смысла в твоём существовании. Ты и жива-то только благодаря моему хорошему отношению. Не будь его - тебя следовало убить уже после того, как ты не соизволила донести до меня важную для выживания и развития клана информацию. Потому как выставить тебя отсюда - значит подставить клан, ведь ты, наверняка, решишь отомстить мне и Кайлу. А это неприемлемо... Кстати, если ты вздумаешь устранять перспективных мистиков, чтобы удалить с игровой доски фигуры, угрожающие тебе, то, в лучшем случае, тебя ждёт роль подопытного животного в наших лабораториях. В худшем - рабыни в Нижнем Плане. И, поверь, первое гораздо лучше. Во всяком случае, ты умрёшь гораздо быстрее.
   Дания сидела в кресле с побелевшим лицом. Её колотила крупная дрожь, а в глазах плескались ярость и желание удавить меня собственными руками. Ещё бы! Ведь моё появление, если не учитывать факт спасения её филейной части от хаоситов, впутало её в серьёзные проблемы в виде разборок со всеми кланами сразу. Теперь же, когда гроза миновала, а Дания осталась на своём месте, исполняя роль помощницы, выяснилось, что эффективность этой самой помощницы в изменившихся условиях для неё уже не подходит. Тем более, что Дания начала проявлять самостоятельность в тех вопросах, что её не касались, либо и вовсе ей не давались. Например, в подборе новых кандидатов. Девушка, от чего-то, искренне считала, что в мистики надо набирать уже подготовленных магов, которых я должен изменять, как поступил когда-то с ней самой. А тех парней и девушек, что приводили Кайл и его люди, равно как и я сам, Дания откровенно ненавидела и презирала. Девушка, будучи урождённой магиней, считала, что право обладать магией должно быть доступно от рождения, а развивать в себе какие-то качества искусственно - недопустимо и мерзко. При этом она относилась к разумным без классического Дара магов как к существам третьего сорта, напрочь игнорируя личностные качества. Не удивительно, что она так и не смогла достигнуть в своём бывшем клане, который моими стараниями уже практически уничтожен, сколь-нибудь весомых успехов. От того Дания и была любовницей сразу нескольких аристократов, пудря им мозги. Иного способа приобрести влияние и богатство девушка попросту не видела.
   Несколько лет назад, когда клан начал формироваться уже в качестве организации, магиня попыталась использовать секс в качестве способа сохранения своего положения и приобретения большего. Тогда я попросту выгнал её из спальни, попутно прочитав в её душе все намерения и желания. Такой подход казался мне омерзительным... Унижаться, деля ложе и позволяя мужчине войти в себя ради материальных благ... Отвратительно, унизительно и мерзко! Фактически, Дания, равно как и подобные ей, занимались скрытой формой проституции. И если путаны были честны, сразу называя свою цену, то тут имел место другой подход - опутать словесной паутиной, привязать удовольствием и чувствами, которых женщина сама не испытывает... Нет, секс между взрослыми разумными, которые и чувств друг другу не испытывают - одно лишь желание получить удовольствие - не предосудителен. Это норма везде и всюду. Но когда его пытаются использовать для того, чтобы пробудить чувства... А потом и использовать их... Возможно, во мне говорят остатки моего человеческого Я. Возможно, так думают все... Не знаю. Но подобные вещи я никогда не понимал и не считал нормальными.
   Фактически, возможность убийства Дании я стал рассматривать именно после истории с попыткой соблазнения. Именно тогда девушка показала, что не желает уступать тёплое место в создаваемой организации. И именно тогда она отчётливо дала понять, что считает любые методы дозволенными. А это уже было опасно... От того и возникла потребность в столь резком разговоре.
   -Тебе понятно? - спросил я, по завершении монолога.
   -Да, - коротко ответила магиня, справившись с собой.
   -Хорошо. У тебя месяц, чтобы найти двух кандидатов на вступление в клан. Они не должными быть даже потенциальными магами. Их родословная не имеет никакой роли. Через четыре месяца введёшь их в клан. Прививать им мистические способности искусственно я не стану. Помни об этом. С сегодняшнего дня объявляю о создании правящего совета клана. В его состав входят Рейл, Кайл, Руст, Мартин и Дания. Пока я ещё нахожусь в этом мире, я буду выполнять роль главы совета. Позже, вы станете принимать решения сами. Как вы это будете делать - меня уже не волнует. Если оплошаете - ответите передо мной лично. Разговор закончен. Всем приступить к выполнения приказов и обязанностей.
   Теперь оставалось заниматься своими делами и следить за тем, чтобы Дания не натворила глупостей. Не испытываю желания потом заметать за ней следы. Впрочем, была и ещё одна проблема с девушкой. Дания вполне могла и сбежать. Мстить, понятное дело, у неё возможности нет - всё же между нами существует вассальная клятва, которую она произнесла. А вот Кайл с его командой вполне могли пострадать. Хотя... Парень он умный и прекрасно понимает, что к чему. Так что, буду надеяться, что мне действительно не придётся её убивать. Слишком уж много в неё вложено сил и времени, хотя толку от этого вышло мало - гораздо больше проблем.
  
  
   Допрашивать архонов - ещё то удовольствие. Для того, чтобы выбить из этой твари хоть какие-то показания у меня ушло почти трое суток. За это время я успел вспомнить и менталистику, и методы причинения боли при помощи Воли и даже простые пытки.
   К слову о пытках. Выяснилось, что эмоциональные энергии, что испускают вокруг себя существа под воздействием боли, оказываются для меня весьма полезны. Во всяком случае, мой организм впитал их с превеликой радостью. Другое дело, что вылезла одна странность. Мне уже приходилось, в бытность демоном, пытать разумных. Тогда подобных явлений не было. То ли сработали те изменения, что происходили со мной после появления культа, то ли таковой была особенность архонов. Как бы там ни было, но пернатый начал говорить лишь в конце третьих суток пыток. И полученная информация ввела меня в ступор.
   Мало того, что информация от серафимы подтвердилась полностью. Были и другие сведения, повергшие меня в шок. Оказалось, что пернатые действовали не сами по себе, а при поддержке целого ряда божеств и светлых Лордов, Стихий, элементаией и стихиальных гениев. Их главной целью был Аргах! Варнх был учеником древнего хорка. А сам драконоподобный демон успел весьма серьёзно насолить обитателям Верхнего Плана, от чего многие из них имели к нему личные счёты. Убийство одного из учеников с последующем захватом души, должно было серьёзно ослабить Аргаха, что в принципе и произошло. Однако, в дело вмешался неучтённый фактор в моём лице. Деятельность группы светлых, жаждущих расправиться с давним врагом, требовала немалых средств. А неоднократно нарушенные моими усилиями планы, и вовсе жрали дикие суммы в бюджетах пернатых и их союзников. От того и возникла идея привезти сюда Паразита и заключить с ним договор, согласно которому тот создаёт в большом количестве чёрные алмазы и отправляет их светлякам. Взамен светлые гарантируют ему защиту от Верхнего Плана. Кроме того, архоны занимались в этом мире ещё и похищениями смертных, которых продавали куда угодно - в другие миры, в Нижний План и у себя. Как выяснилось, и у них имело место рабство.
   После массовых арестов пернатых и их союзников, вызванных информацией о появлении тут Паразита, части этой группировки удалось спастись. Кто-то попросту был среди миров Срединного Плана, кто-то бежал с боем, а кто-то и вовсе ускользнул хитростью. Парочка даже нашла прибежище у союзников среди демонов. Более того, оказалось, что в этом мире должно находиться семеро архонов и трое серафим. Кроме них сюда так же явились и парочка богов, что, хотя и не помогали открыто, но уж точно прикрывали группировку среди своих сородичей, исключая появление в столь благодатном месте возможных желающих приобретения верующих.
   Полученная информация требовала осмысления и анализа. От того я оставил пернатого на попечение Кайла, как раз закончившего с новичком, и отправился отдыхать. Остальное мистик выдерет из архона уже без моего участия. А что спрашивать он додумается и сам - Кайл умный парень.
  
  
  
  
  
  
   Глава 10.
  
  
  
   После нескольких часов отдыха, я связался с Олафом. Уж очень странной получалась та картина, что вырисовалась после допроса. И все бы ничего, но меня серьезно беспокоило неоднократное вмешательство в мою судьбу весьма могущественных персон. И ладно бы оно было открытым... Но все делалось у меня за спиной. Не удивлюсь, если вызов инкуба из инферно, что мне удалось перехватить годы назад и переправиться в этот мир, тоже спланирован и исполнен кем-то могущественным. От того и требуется внести ясность в некоторые вопросы.
   -Как дела Олаф?
   -Не скажу что прекрасно, но гораздо лучше, чем хотели бы мои конкуренты, - ответил купец, - У тебя что-то срочное?
   -Да. Во-первых держись как можно дальше не только от Бриима и владений Нииса...
   Проинструктировав купца на тему связей целого ряда Лордов со светлыми, я перешел к другим, не менее важным делам.
   -Помнится, ты говорил о каких-то руинах в Алой Пустыне. Расскажи детали.
   -Вообще, довольно странное место, - начал рассказывать купец, - Эрног и вовсе сказал, что там все больше смахивает на незаконченные укрепления периода войны между Нижним и Верхним Планами. Я ему в этом склонен доверять - парень учился в Астриде и имеет неплохое образование. Да и при мне он часто бывал в библиотеках.
   -Вам удалось определить возраст постройки и ее происхождение?
   -Мы сравнивали архитектуру с записями и рисунками о различных периодах. Больше всего она похожа на детище Квида. Это был один из военных архитекторов того самого периода. Расположение руин совпадает с пограничной зоной одного из тогдашних маноров. Мы и это проверяли. Только...
   -Что?
   -У меня... Да и у твоих бойцов возникло впечатление, что нам эти руины подсунули. Многие даже считают, что как только мы тут все разом окажемся, то это место станет нашей могилой.
   -С чего такая уверенность? - спросил я.
   -С того, что руины слишком далеко от владений твоего союзника... Да вообще слишком далеко от любого манора. Я их нашел просто потому, что делал крюк, чтобы спасти караван от столкновения с песчаной бурей...
   Несколько мгновений я обдумывал услышанное. Уж очень все вписывалось в ту картину, что вырисовалась после допросов светлых и получения информации от Мора. Кто-то старательно меня использовал, периодически подкидывая то какие-то возможности, то лишая их и создавая все условия для того, чтобы я послушно следовал по тому пути, что мне наметил неведомый живописец, создающий сию картину.
   -Знаешь что, Олаф, - произнес я, - А давай-ка, мы немного спутаем все карты нашим противникам.
   -И что для этого потребуется?
   -От тебя - сделать вид, что мы заинтересовались руинами. Ну и их координаты для меня. А я устрою все остальное.
   -Хорошо. Что-то еще?
   -Да. Как у тебя дела в целом? Как прошла продажа товара?
   Когда разговор зашел о любимой теме торговца, он сразу повеселел. Похоже, что торговля действительно является его любимым делом.
   -Торговля идет на "ура"! Рабы расходятся практически мгновенно. Причем все. Даже те, что идут как кормовые для ферм и инкубаторов. А провиант из миров Срединного Плана тут и вовсе редкое дело. Так что заработать выходит прилично. И это не считая тех поступлений что ты сам создаешь...
   Закончив разговор с купцом, я пошел в лабораторию. Мне требовалось создать сразу несколько артефактов. Причем несколько из них придется делать с использованием драгоценных камней, выполняющих роль хранилищ энергии...
  
  
   От создания артефактов меня отвлек Кайл.
   -Рей! Я пока закончил разбираться с архоном.
   -Удалось выяснить что-то интересное?
   -Детальную информацию по иерархии пернатых, структуре общества, реальных боевых возможностях Верхнего Плана... И о Паразите.
   -И как? Интересно?
   Кайл некоторое время молча смотрел на меня, словно бы изучая.
   -Почему ты расправился с ним? - спросил мистик после молчания, - Ты же мог уйти в другой мир.
   -Ну не ушел же, - хмыкнул я, - Давай сойдемся на том, что я и сам не знаю. До сих пор не понимаю как я мог без подготовки, с одной только Данией за спиной, попереться в те подземелья. Впрочем, девчонка тогда помогла своим заклинанием изгнания.
   -С тобой была эта...
   -Без выражений мне тут! Мы в лаборатории. Контролируй эмоции и слова.
   -Я понял... Зачем ты создал совет? Какой в нем смысл?
   -В конкуренции смысл, - ответил я, - Мне нужен развивающийся клан, а не болото. Вот я создал вам течение, чтобы не заплесневели.
   Некоторое время Кайл смотрел как я собираю физическую основу для артефакта, обдумывая услышанное.
   -К слову о Дании... Она покинула стены клана.
   -Я в курсе, - усмехнулся я, - Благодаря некоторым моментам, я в состоянии узнать о каждом из вас если не все, то многое. И Дания отнюдь не исключение.
   -Но если она решит предать, то...
   -Уже решила, - фыркнул я, - Причем сделала она это почти сразу после учиненной выволочки... Я как раз с архоном разбирался. Было забавно наблюдать женскую истерику в стиле сопливых малолеток от дамочки полувекового возраста... Все же правду говорят - гормоны играют важную роль в психике человека...
   -Но ее надо поймать!
   -Успокойся. Никого ловить не надо. Дания сама приползет. Уж в этом ты можешь мне поверить... И запомни - никогда не думай что являешься самым умным. Всегда найдется кто-то умнее, хитрее и опытнее тебя. Так что если не выходит переиграть противника ни силой, ни хитростью - начни действовать так, как противник не ожидает. Чаще всего нас всех просчитывают. А поступки, выбивающиеся за рамки твоего обычного поведения окажутся неожиданными и собьют с толку твоих противников. И никогда ни кому не показывай всего того, что ты можешь. Всегда оставь что-то, о чем не знают другие. Это серьезно увеличит твои шансы на выживание.
  
  
   После ухода Кайла я, в который уже раз, задумался о том что выпустил на волю. Мистики - опасные противники даже для старших богов и высших демонов. Тому же Варнху пришлось бы не сладко в битве даже с одиночным мистиком. Про Аргаха мне тяжело судить, поскольку в деле я его не видел... Впрочем, демоны подобного уровня не являются чем-то обыденным. Про Хозяев Нижнего Плана я и вовсе ничего не знаю.
   Глядя на того же Кайла и прочих членов клана, уже сейчас было ясно, что в скором времени в этом мире появятся и одиночки и другие кланы. Откуда? Кто-то откажется войти в состав клана, предпочтя идти своим путем, кто-то отколется и создаст свою организацию. А потом, спустя века, мистики научатся перемещаться между мирами. Тогда и магам, и богам, и демонам станет грустно. Создать портал между мирами даже в рамках одного Плана - задача не для слабых. И искусность тут роли не играет - лишь сила практика, что рискнет познать всю палитру многообразия миров. Это магам в этом вопросе тяжело, поскольку они сильно зависят от вариации законов бытия в тех краях, куда направляются. Мистикам плевать на все - их сила не зависит от внешних факторов.
   Вернувшись к процессу создания артефактов, я задумался о Дании. Девушка решила поступить глупо. Она искренне верит, что какой-то маг крови в состоянии разрушить клятву вассалитета. Нет, теоретически это возможно, но, де факто, мало реально. Для подобного явления требуется отнюдь не маг крови, а кто-то из старших богов или демонов, переросших иерархию. А к таковым не относится даже Аргах со своими одиннадцатью тысячами лет жизни и опыта.
   Хотя, сама попытка заслуживает внимания и... Смерти! Теперь, после того, как я практически воочию наблюдал реакцию магини на свою выволочку, окончательно стало ясно, что с ней придется закончить. Никто ее не заставлял пытаться навязать мне и моим мистикам те правила игры, что присущи кланам магов. Уж где-где, а именно в нашей среде им не место. Тут правят иные законы. Мистики не имеют свой Дар от рождения, а вырабатывают его в течение жизни, под гнетом внешних факторов. Их философия, мировоззрение и понимание людской и не только природы значительно отличаются от того, что привычно магам.
   Дания же, будучи урожденной магиней, не только не смогла перестроиться, но еще и попыталась играть со мной в привычные ей игры, используя не самые достойные методы...
  
  
   Когда артефакты оказались готовы, я расслабленно откинулся на спинку кресла. Вот теперь, когда вся информация в сознании улеглась, можно поговорить с Мором о его родичах, что прибыли в этот мир в качестве подельников мятежных архонов.
   Представив бога, я послал ему телепатический сигнал:
   "Надо встретиться! Есть важная информация! Там же, где и всегда, через двадцать минут!"
   То, что Мор услышал меня, я не сомневался. После изменений, что произошли во мне благодаря появлению культа, достучаться до божества уже не составляло труда.
   Прежде чем отправляться на встречу с Мором, я направился в свою квартиру. Не стоит передвигаться в этом мире с голыми руками. Учитывая наличие здесь враждебно настроенных светлых, подобные фортели могут закончиться печально.
  
  
   -Что стряслось, Рей? - поинтересовался Мор вместо приветствия, появившись на небольшой площадке в горах, что использовалась нами для встреч.
   -Да много чего, - усмехнувшись, ответил я, - Начать стоит со столкновения с архонами, в результате которого возникли четыре трупа и пленный. Один пернатый смог сбежать при помощи артефакта, но получил серьезные травмы. Пленный уже дал показания в нашей пыточной.
   -Веселые новости! - воскликнул Мор, - Теперь понятно что происходило... Несколько дней назад были столь сильные колебания полей, что я начал подумывать о вторжении чьей-то армии... Рассказывай подробности.
   -Особых подробностей нет. Нам удалось заманить пернатых в ловушку. Один потерял сознание во время боя, а другой ушел. Пленного удалось разговорить. Выяснилось, что тут ошиваются несколько богов из той своры, что заварила кашу в этом мире и Нижнем Плане. Так что будь готов к боевым действиям на своем фронте.
   -Вот это плохие новости. Ни я, ни мои союзники, не успели тут закрепиться. И если пришельцы обладают большей личной силой, то мы можем и не справиться.
   -А твой вояка?
   -Он в том же положении. Наши культы в этом мире слабы и не дают особого могущества...
   -А если я вмешаюсь? И не один, а при поддержке моих мистиков?
   Несколько секунд Мор обдумывал мое предложение, после чего покачал головой:
   -Не знаю. Слишком много неизвестных факторов. Начиная с того, кто именно сюда явился, и, заканчивая, твоими личными возможностями и уровнем силы и подготовки твоих мистиков.
   -Три с лишним дня назад мои мистики, впятером, справились с тремя архонами. Я вмешивался только дважды. Перед этим, они разнесли резиденцию клана огневиков.
   -Вот оно как... - протянул бог, - Занятно... Тогда это меняет дело. Хоть и не сильно, но в лучшую для нас сторону.
   -Каковы шансы при таком раскладе? Кстати, тут еще несколько серафим и пара архонов остались.
   -Вот это плохо. Что первые, что вторые умеют убивать не только демонов, но и богов. И если с ними не расправиться до схватки с богами, то у нас будут проблемы.
   Некоторое время я обдумывал ситуацию, после чего озвучил возникшую мысль:
   -А если я вызову сюда нескольких своих демонов? Из тех, что сильные.
   -Скольких?
   -Четверых или пятерых точно, остальных надо проверить на предмет развития способностей.
   -Ну... Уже лучше, хотя и не сильно обнадеживает... Впрочем... Как думаешь, Аргах согласится участвовать в этом сражении?
   -Ты его знаешь дольше, чем я... Хотя, это в его же интересах. Особенно, если учесть, что Варнх пленен ставленником пернатых. Да и поддержку он мне обещал.
   -Тогда выбивай из пленного как можно больше информации и связывайся с Аргахом. А я соберу своих союзников в этом мире... К слову о них, мне удалось наладить контакт с несколькими здешними элементалями. Думаю, мне удастся уговорить их принять участие в будущей схватке.
   -Нам до этого еще успеть создать для нее условия. Лично я хочу, чтобы грядущая встреча прошла по моим правилам, а не спонтанно или, что еще хуже, по воле наших врагов.
   -Хорошо. Тогда готовим союзников, а потом создаем западню.
  
  
   После общения с Мором, я вернулся в катакомбы клана, где принялся готовить ловушку в Нижнем Плане. Кто бы ни пытался устроить в руинах могилу для меня и моих демонов, сам же там и останется. Понятно, что повторить тот номер, что прорезался с аванпостом уже не выйдет, но создать кое-что похожее мне вполне по силам. Впрочем, пока разборки в Нижнем Плане подождут. Пускай Олаф и дальше создаёт видимость моего грядущего переезда в руины древних укреплений, что кто-то пытался всучить мне и моей небольшой армии - это лишь укрепит противников в моём искреннем желании там обосноваться, создав видимость качественной подготовки. Пока же, я лишь закончу набор проекторов твёрдых иллюзий. Большего до момента схватки с архонами, серафимами и богами мне не успеть.
   Закончив с артефактами для Нижнего Плана, я вызвал Кайла.
   -Приготовьте комнату порталов и пять квартир для приёма гостей. Сюда прибудут мои слуги из Нижнего Плана.
   -Хорошо. Что-то ещё? - спросил Кайл.
   -Да. Отбери пятерых мистиков, включая тебя для боя с теми противниками, о которых говорил пленный. Вместе с нами будут выступать трое союзных мне богов и несколько элементалий и гениев стихий... И те демоны, что скоро тут появятся.
   -Я всё сделаю. Что на счёт Дании?
   -Думаю, стоит послать Рейла... - после некоторого раздумья ответил я, - Пора заканчивать этот балаган с Данией. И подбери нашему мастеру меча напарника из тех, кто специализируется на владении как таковой мистикой. Пускай они дополняют друг друга и работают в паре. Проинструктируй их от моего имени. После моего ухода, как ты понимаешь, он станет членом совета. Кстати, перед тем, как я оставлю вас на собственном обеспечении, поясню кое-что о вашей дальнейшей политике по набору кадров и разделению туда.
   -Это будет сложно - подобрать пару, - пробормотал Кайл, - Хотя, думаю, найдётся кандидат. Кстати, как нам быть с новичком? Ты так и не принял его присягу, так что он в гостевых покоях уже несколько дней. По поводу остального - я понял, и наличие всех на месте обеспечу.
   -Что ты сам о нём скажешь?
   -Скорее универсал. Хорошо владеет мечом и кинжалом. Мистика у него идёт вровень с владением оружием. Даже свой довольно скудный набор навыков смог унифицировать под совмещение фехтования и атаки или оборону с помощью мистики. Для его нынешнего уровня не так уж и плохо...
   -Тогда объясни ему всё о нашем клане. Если он согласится стать членом моего культа, проводя периодические мессы и считая меня своим богом-покровителем, то примешь в ряды клана. Если нет - выдай ему несколько книг, на вроде тех, что я тебе подкидывал в твоей юности. С месяц может побыть у нас, а потом я его перенесу как можно дальше от клана и оставлю - если он не с нами, то пускай выживает, как может и умеет.
  
  
   Связавшись с Олафом, я обрисовал ему ситуацию в Ройле, где сейчас находился. К счастью, торговец, как и все мои демоны, которых я оставил на его попечении, сейчас располагались в городе Аргаха, благодаря чему, переправка ко мне пятёрки самых сильных бойцов не принесёт проблем. Приказав приготовиться Руумху, Эрохгу, Эрногу, Тхамху и Рсуху к переносу, на что дал им час времени, я принялся готовить портал между двумя точками, благо Аргах так и оставил за мной допуск для создания порталов в Шухрай.
   В назначенное время я активировал готовый рисунок портала, создав переход между Ройлом и Яростью. Почти сразу из него вывалилась пятёрка моих сильнейших, из всего имеющегося контингента, демонов. Кайл, стоявший рядом со мной, не стал внешне проявлять каких бы то ни было эмоций, хотя его аура говорила о том, что мистик сгорает от любопытства.
   Как ни странно, но все они не только уцелели за годы моего отсутствия, но и усилились. Похоже, что кто-то озаботился о качественной подготовке моих бойцов. Интересно, кто бы это мог быть? Уж не шутки ли Аргаха?
   -Я смотрю, вы не только воевали, но и тренировались и даже новые знания черпали, - обратился я к Эрногу, - И кто был учителем?
   -Лорд Аргах выделил нам несколько хорков и абадонов для тренировок и обучения, - ответил полукровка, подтверждая мои догадки, - Да и Олаф старался - находил для нас книги и манускрипты, в которых были довольно полезные знания.
   -Человеческий облик, как я понимаю, никто из вас, пока ещё, не может принять.
   -Именно, - ответил Эрног, - Хотя и жаль. Мы бы с большим удовольствием прогулялись по этому миру. Не каждый день выпадает шанс посетить Срединный План.
   -Не забудь, что наши возможности здесь несколько ограниченны. Энергии Пламени восстанавливаются через связь с Яростью. А она слаба, если её не раскачать. На то, чтобы её хоть как-то усилить я дам вам пару дней. Кстати, это Кайл. Мой здешний помощник. Пока вы находитесь в стенах клана - слушаться его. Поскольку вы местного языка не понимаете, то наденьте амулеты-переводчики и не снимайте вплоть до момента ухода в Ярость.
  
  
   Решив этот вопрос, я связался с Мором.
   'Как успехи с твоими потенциальными союзниками из здешних обитателей?'
   'Они готовы помочь, - не скрывая ехидства, ответил бог, - Скажу больше, они и сами бы атаковали пришлых, если бы не тот факт, что сами местные не организованны, а по одному эта свора их попросту перебьёт, что сейчас, собственно и происходит. Так что особого выбора у здешних разумных попросту нет'.
   'Вот уж не думал, что светлые станут вести себя подобным образом!'
   'Ты плохо знаешь нравы Верхнего Плана, - фыркнул Мор, - У нас, конечно, не так опасно как у вас, но и не столь тихо, как в Срединном Плане. Слабых точно так же жрут, не гнушаясь самыми разными методами, торгуют рабами и точно так же изымают души смертных... Ничего особенного, хотя и гораздо тише, чем у вас... Потому, впрочем, и серьёзных личностей меньше. Да и у светлых среднего уровня силы нет столь большого боевого опыта'.
   'Вот это сейчас и плохо. Ведь нам будет противостоять группа опытных боевиков, участвовавших в массе сражений. А реальным опытом такого рода обладаю я, да твой друг-вояка'.
   'Рей, ты несколько недооцениваешь меня, - фыркнул Мор, - Я, хоть, и не столь опытен, как тот же Варнх или Аргах, но для божества у меня хватает и битв за спиной, и знаний и, даже, силы'.
   'Будем надеяться, что их хватит и на наших противников, - усмехнулся я, - Пока мы тут наводим порядок на своей территории, кое-кто их мистиков приготовит ловушку в нужном месте. Хочу заманить светлых в удобное для нас место'.
   'Почему ты думаешь, что они купятся? Считаешь себя самым умным и хитрым?'
   'Нет. Но я хочу создать у них иллюзию того, что мистики решились на проведение ритуала закрытия. Уж это точно заставит их вылезти из своих щелей - вряд ли архонам со всей их сворой так хочется навсегда оказаться запертыми в мире с развивающейся мистикой, демоном и троицей враждебно настроенных богов и всеми местными магическими существами!'
   'Как бы не пришлось реально закупоривать этот мир, - фыркнул Мор, - Уж очень мне не нравится информация о наших противниках'.
   'Что-то серьёзное?'
   'Более чем, - ответил бог, - Их лидер - архон Лайм Разящий. Его возраст свыше шести тысяч лет. Опытный воин. Обладает весьма солидным набором знаний в области магии и применения всех способностей архонов. Остальные в его команде - пешки. Даже божества и те не столь могущественны, как он сам. Как бы нам не пришлось уходить от сюда на всех парах'.
   'Как бы не пришлось создавать ему особую могилу, - ответил я, - Он был среди тех пернатых, что участвовали в бойне в резиденции огневиков?'
   'Именно его вы и упустили, - усмехнулся Мор, - Так что, если он ещё не восстановился после той схватки, что весьма маловероятно, то участвовать в будущей драке не станет'.
  'Ладно. Будем готовить место для драки. Надеюсь, они явятся все и сразу. Не хочу потом их по одному годами ловить. Мне и так уже пора заняться другими делами, а не в этом мире рассиживаться!'
  
  
   Несмотря на хорошие новости от Мора, на душе было неспокойно и муторно. Дело обострялось вестями от пары мистиков, что отправились за Данией. Магиню они нашли и ликвидировали, однако, та успела что-то передать магу, которого мои бойцы упустили, разбираясь с ней. Хорошо, если это была просьба о помощи. Если же в сообщении находилась информация о базе клана... Вообще, вассальная клятва вполне могла и заблокировать Данию в такой ситуации, но насколько это получилось...
   Вторым поводом для беспокойства были светлые, которых мы собирались убить. Опытные и могущественные бойцы, участвовавшие в боях в Нижнем Плане и междоусобных воинах светлых, они представляли опасность. Если в резиденции огневиков с ними удалось расправиться по причине их неготовности к появлению такого противника, то в грядущей схватке элемента неожиданности не станет. И чем это закончится абсолютно не понятно.
   В качестве места для решающего сражения, куда следует выманить светляков, мы выбрали плато Тамое. Безлюдная местность в предгорьях Перенейского хребта. Ни одного города в близи этого места и полное отсутствие дорог или мелких поселений. Идеально для будущего боя.
   Группа из трёх мистиков, при поддержке пятёрки моих демонов, отправилась туда для приготовления ловушки. Мы хотели создать видимость проведения ритуала закрытия мира, который уж точно заставит светлых зашевелиться.
   В назначенный день, мы, оставив в стенах клана лишь наименее подготовленных мистиков и Эрохга в качестве охраны, расположились вокруг гексаграммы, построив маскировку, позволяющую быть незримыми для посторонних наблюдателей. Мор, со своими союзниками, спрятались в нескольких часах пешего хода от нас, поскольку столь близкое присутствие порождений стихий не сможет спрятать ни один артефакт.
   Внутри гексаграммы стояли иллюзии мистиков и меня, а центре структуры алел кристалл-источник, созданный при помощи душ рабов, купленных специально для этой цели и принесённых в жертву на особом алтаре.
   После совещания с Мором, мы решили не звать Аргаха на помощь, чтобы не ронять свой престиж в иных Планах и не делиться возможными трофеями, на которые высший смог бы претендовать, будучи среди нас.
   Возможно, мы и совершили глупость, однако, пути назад больше нет. Гексаграмма, имитирующая ритуал закрытия мира, уже активирована, источник в ней пульсирует, постепенно увеличивая мощность своих излучений, а мы собрались для схватки.
   Как мы и ожидали, наши противники появились в тот самый момент, когда информационные поля Ройла начали вибрировать с характерной частотой, которая, обычно, предшествует схлопыванию мира. Не трудно представить ужас выходцев из Верхнего Плана, когда они поняли, что именно происходит.
   Сразу три портала открылись одновременно. Из них начали выходить светлые - двое архонов, трое серафим и два божества. Иллюзии, работающие в гексаграмме, начали имитировать реакцию на появление противников. Реально, это мы создавали все то, что творили наши двойники, но посторонний наблюдатель этого понять не мог - артефакты дистанционного управления позволяли избежать обнаружения.
   Вокруг гексаграммы возник мощный щит, в который полетели заклинания, плетения и сгустки света или пламени, создаваемые нашими противникам. Пока они пытались проломить защиту, подвергаясь ответным атакам со стороны иллюзорных существ, мы готовили свой удар. Артефакты, находящиеся внутри гексаграммы, были запрограммированы на целый ряд действий, что позволяло нам не слишком напрягаться и не терять время на постоянный контроль марионеток.
   Пока шла схватка между светлыми и иллюзорными мистиками, мы подали сигнал Мору и его союзникам, и стали ждать пока светлые выдохнутся. Их попытки сломать щит с каждой секундой становились всё ожесточённее и опаснее, а злость и страх на лицах проступали всё отчётливее. Ещё бы - оказаться в закрытом мире более чем опасно. Магия в таких местах исчезает довольно быстро, так что магов, реши мы действительно поступить подобным образом, тут бы не осталось достаточно быстро. Да и богам оказалось бы более чем трудно проникать сюда. А уж покинуть столь радушное место и вовсе практически не реально. А жертвенные методы, когда приходится ритуальным методом убить пару тысяч смертных для создания перехода, им попросту не доступны - их тонкие тела были бы разрушены от тех энергий, что используются в подобных технологиях.
   Как только источник в центре гексаграммы перешёл в режим максимального энерговыделения, светлые и вовсе начали сходить с ума, едва ли не бросаясь на щит. Пора!
   Подав сигнал Мору, мы атаковали всем тем, что приготовили для этой схватки. Демоны, включая меня, принявшего свой истинный облик, поднялись в небо, сбросив маскировку, а мистики, встав с земли, принялись атаковать. Спустя несколько мгновений, к нам присоединились элементали, гении стихий и троица младших богов, в лице Мора и его союзников. Светлые, только теперь понявшие,, что попали в ловушку, попытались было уйти с помощью порталов, однако тут у них возникла проблема. Гексаграмма, помимо всего прочего, серьёзно искажала пространство и сбивала потоки энергий. От того, создать безопасный переход было практически не возможно. Телепортироваться же напрямую - ещё более опасно. Для подобного маневра пришлось бы раскрыть ауру, а это, в условиях, когда энергии колеблются с постоянно меняющейся частотой, словно бы сходя с ума, может привести к травмам, лишающим возможности телепортироваться. Идеальная ловушка для магических существ.
   В первые несколько секунд схватки на поле боя был паритет, однако, кто-то из мистиков, дал команду иллюзорным существам, что ещё находились в гексаграмме, атаковать, расходуя энергию источника, подпитывающего и те артефакты, что использовались для поддержания самого существования этих самых иллюзий. Оказавшись меж двух огней, светлые ещё пытались что-то предпринять, а архоны и серафимы, имеющие неплохой опыт войны с демонами, даже рискнули атаковать врукопашную. Это была их ошибка, поскольку они покинули пределы щита, созданного теми богами, что являлись их союзниками.
   Оказавшись за пределами защиты, светлые стали лёгкими мишенями для химер и тех ударов, что наносили мои мистики - искривления пространства, удары Сферами Распада и прочими прелестями новой для этого мира науки - мистики. Одна из серафим ударила чем-то незнакомым, стараясь снизить температуру на плато до абсолютного нуля. Возможно, она решила уйти сама и забрать с собой нас. Однако, я этого позволить ей не мог.
   Выявив светлую, что рискнула применить холод, я ударил по ней Яростью, стараясь отвлечь её и прекратить снижение температуры. Впрочем, эффект оказался куда сильнее - серафима погибла сразу. Для того, чтобы применить столь жестокое умение, она сбросила свои личные щиты и раскрыла ауру, стремясь уже не выжить, а уничтожить нас всех, даже ценой своей жизни. Сгусток Ярости пресёк её полёт - в момент соприкосновения, она словно бы столкнулась с воздухе с невидимой стеной, мгновенно замерев на месте, а потом камнем полетела к земле. При этом я увидел, что её тело было изломано ещё при столкновении с моим воздействием.
   После смерти серафимы, дела у светлых пошли куда хуже. Вторым погибшим оказался тот самый архон, что лишился в резиденции огневиков крыла и кисти. Сейчас он передвигался над землёй не за счёт крыльев, а за счёт своей Силы. Впрочем, особо значения это уже не имело. Кто-то из мистиков прервал его жизнь вовсе странным воздействием - пространство вокруг светлого вдруг покрылось рябью, из которой появились щупальца из пламени. Они обвились вокруг щита архона, полностью скрыв его от наших взглядов, а затем раздался странный звон, словно бы лопнуло стекло. Одновременно с этим щупальца схлопнулись вокруг светлого, а затем раздался его крик, быстро прервавшийся.
   Оставшиеся противники вернулись под защиту своих союзников и более на наши атаки не отвечали.
   Решив, что пора заканчивать, мы с Мором и его товарищами-богами, начали плести комплексное воздействие. Теперь, когда численность противников сильно уменьшилась, а оставшиеся ослаблены, можно применить недавно разработанное плетение, для которого требуются как светлые, так и тёмные сущности и энергии.
   Звезда Заката. Детище моих мистиков, разработанное ещё несколько лет назад. Эта структура, выглядящая как шар из смеси Света, Пламени и Воли, могла уничтожить противников вместе с их защитой простейшим, хотя и весьма жестоким способом. Хаос. Лишь Силы и Первосилы могут там находиться и перемещаться. Боги и прочие сущности могут лишь следовать за ними, но сами там не выживут. И мы собирались при помощи этого плетения отправить наших противников в Хаос. Вряд ли они смогут выбраться от туда. А если это и произойдёт, то сомнительно, что они вернутся сюда и примутся мстить - в этом мире они прятались от своих врагов из Верхнего Плана, а возвращаться туда, где не менее опасно, чем попасть в когти погони, для любого беглеца бессмысленно. Впрочем, шансы на выживание у светлых не столь велики, как может показаться.
   Как только плетение оказалось закончено, мистики, под прикрытием постоянных атак моих демонов и элементалей, начали отходить, а мы дожидаться нужного момента. Плетение отправит в хаос не только светлых, но и часть плато, так что позаботиться о безопасности наших тоже стоило.
   Как только наши бойцы оказались на безопасном расстоянии, мы активировали плетение, нацелив его на светлых. Эффект превзошёл все ожидания - подлетая к щиту, сфера раскрылась, словно бутон цветка, и превратилась в гигантский портал, из которого повеяло Хаосом. Почти сразу он накрыл сим щит и пространство вокруг него, после чего закрылся, оставив после себя котлован диаметром метров сто, от которого исходили волны холода. Пространство вокруг этого следа разгоревшейся здесь битвы, до сих пор колебалось, вызывая ощущение нереальности всего этого места.
   Можно, конечно, было и попытаться взять их в плен или не применять столь серьёзное плетение, но желания затягивать схватку никто не испытывал. Кроме того, слишком долго поддерживать вибрации информационного поля, пространства и энергий в этом мире, что мешали нашим противникам уйти порталом или телепортацией, было попросту опасно. Риск самопроизвольного закрытия этого мира возрастал с каждой секундой, от чего продолжать бой далее становилось всё опаснее и опаснее.
   'Всё! - подумалось мне, когда пространство вокруг успокоилось, а информационные поля пришли в своё естественное состояние, - Осталось решить вопросы по поводу клана и Мора с его союзниками, и можно возвращаться в Нижний План. Главные мои проблемы тут решены!'
  
  
  
  
  
  
   Эпилог.
  
  
  
   Наблюдая за суетой во внутреннем дворе собственной крепости, я наслаждался краткими днями покоя. В последние семь лет подобные явления редки в моем рабочем графике. Быть властелином собственного манора, пускай небольшого, не самая легкая задача. И, хотя, у меня уже давно есть вассалы, весьма неплохо справляющиеся со своими обязанностями, многие вопросы, все же, приходится решать самому. И дело не в их глупости или недостаточной квалификации. Отнюдь! Все гораздо сложнее.
   Часто приходится принимать решение о том, что важнее. Сию минутная выгода, выливающаяся в тактическое преимущество в текущей ситуации или стратегические цели, результатом реализации которых будут весьма весомые, но, увы, отдаленные дивиденды. И не выльется ли упущенный сейчас шанс в грядущие спустя года проблемы? Быть может, именно нынешняя, тактическая победа, окажет весомое влияние на те события, что произойдут спустя годы, десятилетия или века?
   Будь у меня больше возможностей, я бы не столь сильно беспокоился об этом. Однако, суровая правда жестокой реальности такова, что мне часто приходится делать весьма неприятный выбор. Проблемы с качественным финансированием, кадровый голод, масса разногласий с соседями и опасность оказаться марионеткой в цепких когтях более сильных и опытных союзников - вот далеко не полный список тех сложностей, с коими мне приходится постоянно сталкиваться. А что еще следовало ожидать в моем положении?
   Титул Младшего Лорда лишь кажется чем-то важным и дающим одни лишь преимущества. На деле все куда сложнее. Оставаться вне политических интриг здесь не выйдет в принципе. Если у тебя нет союзников, то сколь бы сильным ты не являлся, рано и поздно, наступит момент, когда под стенами города окажется вражеская армия. А у меня и особой силы-то нет.
   Если в плане личного могущества, знаний и некоторых индивидуальных возможностей я еще могу создать проблемы многим Младшим Лордам, большинство из которых старше меня в разы, то численностью войска и его выучкой я им не ровня в принципе. И хорошо еще, что мой манор не относится к разряду сколь бы то ни было важных. В ином случае, ветра Судьбы уже давно принесли бы мне массу хлопот, с которыми не справились бы ни Варнх, ни Аргах.
   Вздохнув, я отвернулся от окна и направился к рабочему столу. Без моей визы несколько проектов не могут быть запущены. Остается выбрать который из них оставить на более поздний период. Моих финансовых ресурсов попросту не хватит на все три дела, каждое из которых принесет свои плоды. При этом не стоит забывать о финансировании моей не слишком большой армии и продолжающемся строительстве. Да и долевое участие в делах некоторых моих торговцев так же требовало некоторых денежных вливаний - без этого целый ряд доходных проектов попросту не сможет начать работать и приносить прибыль.
   После памятной схватки с остатками группировки архонов и их союзников мне пришлось задержаться в Ройле аж на шесть лет. Клан мистиков продолжал требовать повышенного внимания, поскольку маги, оставшиеся без своих хозяев, словно бы с цепи сорвались. Без моей помощи мистикам, несмотря на их явное преимущество, попросту не хватало ни опыта, ни численности. Риск того, что их задавят массой превышал все допустимые пределы. Да и Мор оказался весьма своеобразным союзником. Уже через несколько месяцев после убийства светлых он принялся приводит в Ройл выходцев из иных миров. Да и сторонние боги, обнаружившие столь лакомое место решили внести свою лепту. И всем им мешали мои мистики!
   И если в прямом столкновении даже с самым неопытным из моих подопечных им было не избежать проблем, то интриги, удары в спину из-за угла или толпы озверевших фанатиков вполне могли сократить численность моего клана до нуля. Ко всему этому следовало добавить и вовсе уж удручающее меня желание светлых облагодетельствовать род людской и подвести смертных обитателей Ройла к запрету рабства.
   В альтруизм и человеколюбие, учитывая мои познания о Верхнем Плане, я не верил категорически. А вот в попытку выдавить меня и моих эмиссаров из Ройла - вполне. Ведь поставки живого товара, провианта и драгоценных камней, равно как и редких в Нижнем Плане алхимических реагентов, давали моей скромной казне весьма ощутимый доход. И если его исчислять в привычных демонам валютах, то он превышал пять сотен чёрных алмазов в месяц. Даже для крупного манора - весомая сумма, что уж говорить про мои фонды?
   Да и мой клан, выполняющий еще и функции религиозной организации, не только весомо усиливал меня, но и мешал богам развернуться во всю ширь. Мистики, по сути своей, отличались от магов, архонов и демонов. Их мышление было чем-то чуждым привычному мирозданию, а методы, несмотря на ряд недостатков, позволяли открыто противостоять выходцам как из Нижнего, так и из Верхнего Планов. Гордые, независимые... Они признавали договор и свято его соблюдали. Именно они, чем-то схожие с демонами, стали главной проблемой богов.
   Выходцам из Верхнего Плана не нужны сильные личности, способные отвечать за слова или готовые отстаивать право на жизнь до последней капли своей и чужой крови. Божествам требуется паства, состоящая из слепых, слабых и глупых животных, именуемых овцами, слепо бредущими за своим пастырем, ведущим их на бойню, даже не догадывающихся о том, что им уготовил их покровитель.
   Сам факт существования моих мистиков стал в обоих Планах той бомбой, что разорвала застоявшееся болото. Весть о возрождении давнего врага, с которым когда-то удалось справиться, истребив во всех мирах даже намёки знаний о мистике, всколыхнула бытие и его обитателей. Давняя война со смертными, что выбрали свой Путь, отличный от того, что даровали им демоны и боги, обескровившая что первых, что вторых, вновь замаячила на горизонте.
   Хорошо еще, что я додумался дать возможность ряду личностей приобрести неплохие мистические знания вне стен моей организации и идти своим путем. Сейчас, спустя двадцать лет после памятных событий на том плато, они не просто развились, но и создали собственные организации, вступившие в противостояние с магами и богами. Впрочем, моим подопечным тоже достается. Те мистики, что не стали присоединяться к клану Воля, пошли и вовсе отличным путем, практикуя мистический вариант работы со стихиями и их производными. Это мои ученики предпочли более темные направления.
   "Как бы не пришлось устраивать в Ройле резню и закрывать этот мир, - подумалось мне, - Тогда он будет приносить пользу лишь благодаря мистикам и культу, а про торговлю придется забыть."
   Этот вариант я рассматривал уже не в первый раз. Уж очень много там стало появляться незваных гостей, приносящих сплошные хлопоты. Решение же я откладывал по целому ряду причин.
   Во-первых, мне требовалось обеспечить себе источники дохода здесь. Без поставок рабов, провианта, драгоценных камней и алхимических реагентов мои финансы получат по истине кошмарную прореху, которая заставит меня отказаться от целого ряда проектов. Да и с финансированием моей куцей армии возникнут явные проблемы. И если после запуска ферм и инкубаторов пищевой промышленности города еще удастся восстановить финансирование армии, то про остальные проекты придется забыть на неопределенный срок. А среди них есть такие, что откладывать никак нельзя. Тот же храм Змея, что сейчас строится рядом с моей крепостью, и вовсе жизненно важен.
   Даже здесь, в Нижнем Плане, есть свои культы и боги. Темные боги, коим поклоняются демоны. Будучи наемником в караванной охране или воином и офицером на службе Варнха, я не сталкивался в подобными явлениями, мало внимания уделяя обыденной жизни рядовых демонов. Однако, когда семь лет назад строительство моей крепости и оборонительного кольца вокруг нее, внутри которого довольно быстро появились жилые и торговые объекты, подошло к концу, мне доходчиво объяснили необходимость столь важного объекта, как храм Змея. И остановить его возведение никак нельзя. Последствия подобного поступка могут вылиться во что угодно...
   Взяв в руки листы с кратким описанием всех трех проектов и тех средств, что нужны для их выполнения, я едва ли не застонал. Подросшие дети Олафа отличались богатой фантазией, деловой хваткой и явной тягой у нестандартному решению проблем. Причем творческий подход у них шел рука об руку с предварительными исследованиями в тех вопросах, что их интересовали.
   Взять, хотя бы, идею с созданием ферм для выращивания некоторых растений, что используются алхимиками для производства целого ряда реагентов, полезных не только им самим, но и артефакторам. Парни предлагали переправить из Ройла сюда почвы, что необходимы для создания ферм, а в качестве удобрений использовать результаты пищеварения рабов, селекция и выращивание которых тут уже шли полным ходом. Причем сыновья Олафа даже договорились с Кайлом, коего я взял с собой в Нижний План, обучив методу создания порталов в Ройл, чтобы тот помог им в эмпирической проверке их гипотезы о возможности ведения сельского хозяйства в мире демонов. И, что самое смешное, их идея оказалась вполне жизнеспособной. Растения росли даже быстрее, чем в Ройле, но нужных свойств не теряли.
   Вторым проектом была постройка сети внутригородских укреплений для установки магических орудий, необходимых для усиления безопасности воздушного пространства.
   На закуску был третий проект. Создание алхимического производства, которое смогло бы перерабатывать поставки реагентов в более дорогостоящий товар. В принципе, здравая мысль, хотя, без ряда побочных производств и наличия, хотя бы, нескольких ферм и инкубаторов, что выращивали бы часть необходимых растений и демонов...
   Обдумывая ситуацию, я вспомнил события минувших дней, приведших меня в разряд демонических аристократов.
   Все началось с засады.
  
  
  
Оценка: 5.95*39  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Ваниль "Доминант 80 лвл. Обнажи свою душу" (Романтическая проза) | | Галина Осень "Начать сначала" (Фэнтези) | | А.Оболенская "Правила неприличия" (Современный любовный роман) | | С.(Юлия "Каркуша или Красная кепка для Волка" (Современный любовный роман) | | Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | Н.Волгина "Мышь Љ313" (Любовное фэнтези) | | Л.Летняя "Магический спецкурс" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Логвин "Сокол и Чиж" (Современный любовный роман) | | А.Анжело "Сандарская академия магии. Перерождение" (Любовная фантастика) | | С.Суббота "Свобода Зверя. Кн.3" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"