Olg Олег: другие произведения.

Чужой в галактике "Масс эффект" Iv./новая жизнь?люди?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 9.51*24  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    После того, как Чёрный исполнил таки свою мечту и построил летающий Улей, прошло больше полуторы тысяч лет и в большую галактику ворвались люди. И вот что из этого получилось.


   * * * * *


  

Глава 1.


   -И так, следующий у нас будет отвечать... Сэмюэль Аткинс.
   Услышав, что вызвали не их, дети облегчённо зашевелились. История не тот предмет, который был бы интересен подрастающему поколению, так как на таких уроках даже про сражения рассказывали предельно скучно, что отбивало любую охоту интересоваться даже казалось бы такой привлекательной для подростков мужского пола темы. Впрочем, среди детей попадались и исключения, и Сэм как раз был одним из них. Вполне возможно учитель потому его и вызвал, что устал слушать меканье подростков в ответ на казалось бы простой вопрос.
   Вызванный мальчик выбрался из-за парты и прошёл к доске.
   -На чём мы там остановились? - сделал вид, что не помнит, преподаватель.
   -Новый рассвет космических программ. Активизация дистанционного изучения космоса. Возрождение пилотируемой космонавтики, - последовал краткий ответ, - Стэлла остановилась на космической программе китайцев - на пилотируемых полётах к Луне.
   -Вот с этого момента и продолжай.
   -В две тысяча тридцать третьем году были созданы новые материалы, обеспечивающие намного лучшую защиту от космического излучения, чем всё, что применялось ранее, - принялся рассказывать ученик, тихо вздохнув, - это открытие перевернуло всю космическую программу, которая ранее шла по пути дистанционного изучения, так как техника обладала большей живучестью, чем люди, и могла осуществлять разведывательную деятельность в космосе и на других планетах годами. Теперь же появилась возможность относительно безопасно слетать к той же Луне не на два-три дня, а на неделю или даже на месяц. Да даже пилотируемая экспедиция к Марсу уже не казалась фантастикой, хоть смысла в такой экспедиции по-прежнему не было, так как всю работу могли выполнить и роботы, а срок прибывания на Марсе людей ограничивался примерно неделей. Но, несмотря на все исследования, первыми рискнули отправить пилотируемую экспедицию именно в Китае и именно на Луну, как самое близкое к Земле небесное тело.
   -Естественное небесное тело, - поправил ученика учитель.
   -Ага, естественное, - кивнул тот. - Китайцы отправили несколько экспедиций, по одной экспедиции в год как минимум, и в сорок девятом году неожиданно заложили там научную станцию со сменным экипажем. На все вопросы, что они там изучают, был получен ответ, что они исследуют возможность использования лунных ресурсов, но настоящей причиной закладки станции были обнаруженные во время пробного бурения обломки инопланетного корабля. Правда, вначале они и сами не поняли, что нашли, но кусок сложного сплава, не применяемого на Земле, поднятый буром, вызвал закономерный ажиотаж. Над местом бурения и был развёрнут купол научной базы, которая была разделена на два сектора - в одном действительно занимались изучением лунного грунта и условий существования на Луне, а так же проводили эксперименты с растениями и животными, а во втором производили раскопки шахтным методом, так как карьер привлёк бы слишком много внимания. Вынутый же грунт использовался для создания различных строительных материалов и возведения экспериментальных построек. Найденные обломки оказались очень сильно фрагментированными и установить, как выглядел корабль в прошлом, можно было только примерно, а воспроизвести начинку вообще не представлялось возможным. Но даже так данная находка давала возможность изучить новые сплавы.
   Шесть лет китайцам удавалось поддерживать секретность и исключать утечки информации, но в пятьдесят пятом году информация всё же просочилась. Вначале никто особо не обратил внимание на эту информацию, посчитав очередной "теорией заговоров", которых в сети было великое множество, но через ещё три года внимание специалистов привлекло появление у китайцев новых сплавов и материалов, которые китайцы использовали при строительстве своих космических кораблей.
   Одновременно с этим, в пятьдесят первом году, НАСА запустило корабль с первым рабочим прототипом плазменного щита, защищавшего от космического излучения намного лучше, чем любой из известных материалов или их комбинаций. К пятьдесят пятому году технология была уже отработана и неоднократно испытана с живыми существами на маршруте Земля-Луна.
   Два этих фактора, создание рабочей технологии плазменного щита и распространение информации о найденном китайцами космическом корабле, послужили мощнейшим толчком для ускорения всех космических программ. Одновременно с этим, почувствовав, куда дует ветер, многие корпорации принялись активно вкладываться в космос, вплоть до финансирования собственных космических программ по примеру Илона Маска, компания которого на тот момент отжала значительную часть орбитальных запусков. Именно пятьдесят пятый год принято считать точкой отсчёта начала очередной космической гонки, в которую включились все государства, имевшие достаточный экономический и промышленный потенциал.
   -Молодец, можешь садиться, - похвалил ученика преподаватель, после чего бросил взгляд на часы: - На следующем уроке мы рассмотрим следующий этап - Международный скандал в связи с попыткой Китая утаить информацию о найденных обломках. Начало пилотируемых полётов к другим планетам. Закладку первых постоянных поселений на Луне, Марсе и спутниках Юпитера и Сатурна.
   Раздавшийся звонок возвестил об окончании урока.
   -На этом всё. Все свободны, - отпустил учеников преподаватель.
   Дети радостно загалдели, принявшись быстро собираться, ведь это был последний урок и теперь можно было заняться более интересным делом, чем слушать скучные рассказы о какой-то древности. Тем более что за пределами школы не работала блокировка и можно было поиграть на своём планшете или телефоне.
   Покачав головой, преподаватель так же начал собираться, но делал он это не спеша, как человек, познавший жизнь.


   * * * * *


   По улице небольшого городка шли три подростка. Их лица были скрыты за прозрачными забралами фильтрационных масок, которые в это время года носили все, так как летавшая в воздухе пыльца местных злаковых вызывала сильнейшую аллергическую реакцию при попадании в глаза или дыхательные отверстия.
   -Да фигня это всё, даже без этих сплавов всё равно начали бы летать, - убеждённо заявил один из мальчиков, - ты же сам рассказывал про плазменный щит.
   -Летать-то они бы летали, но вот постоянных колоний бы не было, так как над посёлком развернуть такой щит большая проблема, - не согласился с ним один из попутчиков, - это тебе не маленькая научная станция, где пять шесть космонавтов-учёных, занимающиеся какими-то своими экспериментами и живущие на всём привозном. Да и разомкнутый щит сам по себе это тот ещё геморрой. Вокруг корабля поле замкнутое и потерь почти нет, а за счёт движения происходит постоянный захват новых частиц, которые ионизируются и покрывают потери, а на планете разомкнутое поле даёт возможность для больших потерь плазмы, из-за чего его энергопотребление растёт скачкообразно.
   -А как же панели охлаждения кораблей, которые выводят за пределы плазменного кокона? - напомнил третий мальчик. - Они же рвут поле, и в этом месте должна быть утечка.
   -Нет, там всё хитрей сделано, так что магнитные линии поля не разрываются, а обтекают штанги-держатели панелей радиаторов, - мотнул головой второй мальчик. - На планете же так не сделаешь. В общем, проще закопать станцию под грунт, оставив на верху только шлюзы, антенны и камеры, но это можно сделать с научной станцией или небольшим посёлком, а большое поселение так строить слишком накладно. Так же я читал, что на тех же спутниках Юпитера имеется проблема с частыми лунотрясениями, а значит, чем больше подземная база, тем больше шансов обрушения конструкций, вот так вот.
   -Так что получается, без этих новых материалов летать бы летали, но ненадолго и только небольшими экспедициями? - уточнил первый мальчик. - И не было бы ни лунного города Армстронг, ни посёлков на Марсе?
   -Ага, а ещё не было станции "Нулевой скачок" - подтвердил второй мальчик, - и вполне возможно, что не нашли бы разрушенную станцию протеан.
   -Но нулевой элемент всё равно нашли бы, - напомнил третий мальчик.
   -Ну да, только его нашли русские, вроде бы на Титане, а на Марсе его обнаружили именно учёные в одном из долговременных поселений, которых не было бы без новых материалов, - отмахнулся второй мальчик. - Вот и получается, что пока другие нашли бы, где ещё есть НЭ, пока придумали, как его можно использовать, пока наладили добычу в поясе Койпера, к тому времени русские уже закончили бы свою программу и отправили несколько кораблей к другим системам. А глядя на них и другие начали бы свои программы по запуску сверхдальних экспедиций, чтобы не оказаться у разбитого корыта. В общем, не факт, что мы сейчас бы тут были, так как только-только начали бы осваивать корабли на эффекте массы. Ну и про Ретранслятор Харона мы бы не знали.
   Три подростка шли по улицам посёлка, продолжая спорить, привычно не обращая внимания на несомую ветерком пыльцу инопланетной пшеницы и продолжающее висеть высоко в небе инопланетное же солнце.


   * * * * *


   Хетис Дувириан смотрел сквозь иллюминатор на раскинувшийся далеко внизу мир, такой живой и такой практически бесполезный для турианцев. Ведь жизнь на планете была с неправильно закрученным ДНК, а потому обжить эту планету не представлялось возможным. А жаль, так как в этой системе имелся узел Ретрансляторов и иметь в ней колонизированную планету, которая могла бы обеспечить всем необходимым космическую инфраструктуру, было бы очень хорошо. Но из-за несоответствия направления закрученности ДНК приходилось довольствоваться только космическими строениями, а все ресурсы привозить из других систем. Так что единственное, на что эта планета была годна - добыча полезных ископаемых, но большую часть из них было удобней добывать на других планетах этой системы или их спутниках. Поэтому планета оставалась практически девственной, а внизу было только несколько добывающих комплексов на самых крупных месторождениях.
   По какой-то причине, на большей части планет с жизнью она развивалась с противоположнозакрученными ДНК, из-за чего только малая часть планет, находящихся в так называемой зоне комфорта, была реально пригодна к заселению, что создавало трудности. Понятное дело, что можно было очистить от неподходящей флоры и фауны нужную территорию и засеять её подходящими для турианцев растениями, но учитывая масштабы, это было бессмысленно, так как не гарантировало результата и требовало колоссальных трудозатрат на поддержания подобного чужеродного для планеты биома.
   Из-за этого турианцам приходилось очень много внимания уделять развитию космической инфраструктуры, возводя самые настоящие космические города. С одной стороны, это приводит к дополнительным расходам, так как содержание подобной инфраструктуры обходится дороже, чем содержание наземных баз и поселений. Но с другой стороны, подобный подход упрощает само строительство и делает более удобным логистику, когда не требуется вводить дополнительное плечо перевозки в виде шаттлов, спускающих ресурсы к заводу на планете и поднимающих готовые изделия обратно на транспортный терминал на орбите.
   Вообще, после Второго Исхода масштабное космическое строительство позволило избежать предыдущих ошибок, когда, из-за относительно малого количества подходящих для заселения планет, турианцам приходилось расселяться на большом пространстве, растягивая свои пути, что делало их уязвимыми. Но теперь, когда вся инфраструктура компактно сосредоточена в нескольких системах, вокруг неё можно было построить мощную оборону, чем турианцы, после Второго Исхода взявшие себе имя Верных Наследию, и занимались.
   Резко развернувшись, Хетис направился в свою каюту. Вскоре их корабль должен был отправиться для исследования нового направления, которое было выбрано после тщательного отбора. Этим Верные отличались от Новых турианцев, которые остались в системах, освоенных после Первого Исхода, и которые активно искали новые планеты и осваивали их. Кстати, насколько Хетису было известно, недавно Новые активировали найдены Первичный Ретранслятор, который перекинул их через один рукав галактики и позволил попасть в рукав, расположенный ближе к ядру галактики - "Рукав Щита", после чего одна из партий разведчиков нашла обитаемую планету с аборигенами, и эти аборигены уже вышли в космос. С нулевым элементом местные были незнакомы, так что Новые турианцы посчитали, что легко подчинят себе этот новый вид, вот только сбежали из этой системы впереди собственного визга сразу же после высадки десанта. Причина этого Хетису была неизвестна, так как он служил хоть и в разведке, но не агентурной, а флотской, да ещё и в лётном составе, но явно они столкнулись с чем-то не очень приятным, раз это так напугало этих ненормальных. А то, что они все там ненормальные, стало понятным после того, как Новые своей бесконтрольной активацией Ретрансляторов и освоением всех мало-мальски пригодных планет разбудили старого врага - они нашли кроганов. Нашли и сцепились с ними в очередной войне, ведомые желанием отомстить и понадеявшись на то, что через столько времени у заражённых генофагом кроганов больше нет возможности быстро восполнить потери.
   Вот только они ошиблись и проблем с подкреплением кроганы явно не испытывали, причём подкрепления уже хорошо обученного. Да и с кораблями никаких проблем у кроганов не наблюдалось. При этом корабли кроганов ни в чём не уступали кораблям Новых турианцев, а зачастую и превосходя их. Манёвренность, щиты, вооружение - всё это наглядно демонстрировало, что кроганы не сидели сложа руки и продолжали улучшать своё оружие. Возможно не сами, а с помощью тех же кварианцев или может быть саларианцев Листени, чьи хитрые рожи в последнее время выглядывают из-за любой появляющейся на рынке новинки в сфере медицины и вооружения. Последнее даже более вероятно, так как хоть сами Листени и прячутся где-то в системах Термина, но их представители регулярно появляются в ПЦ. А вот кварианцы отгородились от всех "Железным Занавесом", и что у них там происходит, неизвестно никому - все ведущие к ним Ретрансляторы находятся под охраной гетов, созданных кварианцами роботов. Геты же с желающими попасть во внутренние районы Кварианского союза не разговаривают, а дают предупреждение, после чего, если нарушитель не желает прислушиваться к гласу разума, обездвиживают корабль-нарушитель, берут его на абордаж и выбрасывают всех попавших в плен на одной из ближайших колоний.
   И да, Верные, как и Новые, были в курсе того, что происходит в большой галактике, ведь сеть экстранета поддерживалась с помощью Ретрансляторов, подключая к ним информационные буи, а строить эти самые буи турианцы не разучились, а так же знали параметры экстранета. Так что организовать себе скрытый вход в экстранет турианцам ничего не мешало, а потому они его себе и сделали. Правда, доступ в общий экстранет имели только обученные специалисты, которые могли обеспечить секретность своей деятельности, а остальным приходилось довольствоваться локальной сетью и той информацией, которую удавалось скачать из общей сети. Впрочем, по такому же принципу работали все кластеры сети, просто информацию в каждый кластер доставляли с помощью специальных кораблей-курьеров, которые имели огромные банки памяти. Но так как ушедшие в Исход турианцы были лишены возможности отправлять курьеров, то приходилось довольствоваться малым, но все свежие и важные новости скачивались исправно.
   Дойдя до дверей своей каюты, Хетис выкинул из головы лишние мысли, так как ему следовало отдохнуть перед заступлением на дежурство, и вошёл внутрь, приветствуя своих товарищей по разведывательному отряду - пилотов, навигаторов, связистов, бортстрелков и бортинженеров.


   * * * * *


   Джон Гриссом посвятил флоту всю свою жизнь, он даже с женой развёлся из-за этого, оставив ту с ребёнком одну. Можно было сказать, что он женился на службе, став не просто образцовым, но ещё и инициативным служакой, не боящимся брать на себя ответственность в сложных ситуациях. И его рвение заметили. Причём заметив взяли на заметку как перспективного кадра, а не будущий источник проблем.
   В какой-то мере Джону повезло - получив информацию о Ретрансляторе и оценив состояние обнаруженных руин марсианского аванпоста протеан, лидеры всех государств, имевших полный доступ к этой информации, озаботились реорганизацией космических вооружённых сил, ранее включавших в себя только средства ПРО и спутники слежения на орбите Земли. Но увидев руины, явно подвергнувшиеся бомбардировке, было решено создавать полноценный космический флот, с боевыми кораблями и десантом, а так же, работая на перспективу, было начато формирование колониальных вооружённых сил, в задачу которых будет входить несение службы на колониях и подавление возможных в будущем сепаратистских восстаний.
   Так что в морской пехоте САСШ Гриссом прослужил не долго, достаточно быстро получив предложение перевестись в космический флот, пройдя соответствующее обучение в новообразованной академии. Понятное дело, что человек, полностью решивший посвятить себя службе, не мог упустить такого шанса резко подняться по карьерной лестнице, ведь в кои то веки руководство страны поступило предельно разумно, назначив офицеров на высшие командные должности только временно, до того момента, когда новоиспечённые офицеры-выпускники академии наберутся опыта и им можно будет передать полномочия. Таким образом, к тому моменту, когда в космических силах появятся собственные "профессионалы пустоты", вся структура будет уже налажена опытными служаками и новым офицерам не придётся самим создавать флот с нуля, достаточно будет только внести коррективы на основе нового опыта. Понятное дело, что многие были недовольны таким решением, но под давлением обстоятельств непреодолимой силы были вынуждены согласиться на этот вариант, тем более что он не исключал возможности прохождения обучения и последующего перевода в новую структуру. Правда, делать это придётся уже после того, как новые офицеры заполнят вакансии.
   Одновременно с началом организации новой структуры космических сил было начато проектирование космических кораблей на эффекте массы. Опыта в этом направлении не было ни у кого, а потому все опирались на уже имевшийся опыт строительства классических космических кораблей и на опыт создания самолётов и морских кораблей, так как теперь требовалось создать не только грузовые или грузопассажирские безоружные корабли, но и полноценные боевые.
   Из-за того, что разные коллективы использовали разные школы проектирования, сразу же образовалось два направления - корабли, ставшие прямыми наследниками старых космических кораблей (как правило имеют осевую или радиальную симметрию), и корабли, являющиеся прямыми потомками самолётов с примесью эстетики морских кораблей (корпуса с зеркальной симметрией). Поначалу, когда нулевого элемента было мало, а корабли требовались только для перелётов внутри Солнечной системы, преобладала первая конструкторская школа, так как это была привычная для конструкторов школа с достаточно хорошо отработанными схемами. Так же на такой корабль было удобней ставить плазменный щит, предохранявший от космического излучения. Именно построенный по этой схеме корабль и стал первым кораблём, прошедшим через Ретранслятор с целью разведки. Но постепенно, когда добыча НЭ увеличилась и стало возможным создавать более мощные масс-ядра, верх взяла вторая школа, которая так же имела свои преимущества, а именно, отработанные схемы разнообразного размещения вооружения и методов компенсации отдачи при стрельбе (последнее особенно хорошо было отработано в авиации). Так же условно самолётная схема позволяла создавать корабли, способные без особых проблем садиться на поверхность планет "по-самолётному", то есть горизонтально, а не вертикально, как это приходилось делать кораблям классической конструкции с осевой симметрией. Данный факт позволял использовать для посадки любой аэродром, а то и вообще любую относительно ровную площадку, что особенно было ценно для военных, которым нужно было высаживать войска.
   Но корабли с осевой/радиальной симметрией не исчезли, а просто заняли свою нишу. По такой схемой по прежнему строились дальние автономные разведчики, а впоследствии, когда люди стали наращивать свой флот и осваивать новые планеты, первые крейсера и дредноуты, огромные лихтёровозы и различные крупные балкеры - в общем все типы кораблей не предназначенные для посадки на планеты. Корабли с осевой/радиальной симметрией имели более рациональное и равномерное перераспределение нагрузки, их было удобней эксплуатировать и обслуживать в космосе. Корабли же с зеркальной симметрией и имевших самолётного и морского предков были более гибкими в применении и могли без особых проблем садиться на планеты, а так же легче осваивались переучивающимися лётчиками и моряками, но имели значительные ограничения по размерам. Из-за этого в военном флоте сложилась ситуация, когда конструкторы первой школы сосредоточились на строительстве больших кораблей (крейсеров, дредноутов и носителей МЛА), а так же автоматических разведчиков и гражданских кораблей большого и сверхбольшого тоннажа, а конструкторы второй школы занимались кораблями малого тоннажа (фрегаты с эсминцами, корветы и различные МЛА), а так же гражданскими кораблями малого и среднего тоннажа.
   Как уже было сказано, Джон Гриссом успел послужить как на кораблях первой школы проектирования, так и на кораблях второй школы, и знал все их сильные и слабые стороны. Но всё же Джон не был флотским в полном смысле этого слова и по-прежнему оставался тем самым морпехом, каким был при начала своей карьеры. Вовремя поняв, что его будущее хоть и связано с флотом, но никак не с лётным составом, после завершения разведывательной миссии по ту сторону Ретранслятора Харона, он взялся помогать организовывать структуру аналогичную корпусу морской пехоты в морском флоте, надеясь занять не самое последнее место в ней в будущем. И как оказалось, его расчёт оказался верен и впоследствии он получил под свой контроль службу корабельного спецназа - программу N7. Прошедшие эту программу становились чем-то средним между "морскими котиками", специалистами групп "Альфа" и спецназа ЦРУ и были способны выполнить любую поставленную перед ними задачу в любых условиях любой планеты, где вообще можно было действовать без использования тяжёлой или специальной техники.
   И именно сейчас Джон Гриссом занимался отбором новичков для программы N7, для чего прибыл в один из лагерей космопехоты, из которой комплектовали десантные и контрабордажные подразделения.


   * * * * *


   Фрегат "Канны" привычно нёс конвойную службу, вместе с ещё двумя своими систершипами обеспечивая проводку двух гражданских судов, в задачу которых входила активация нового Ретранслятора, после чего им надлежало вернуться обратно на базу. Разведку ситуации по ту сторону ретрансляторной пары должна была проводить специализированная эскадра разведчиков-первопроходцев, которые оценят не только саму систему с той стороны, но и слетают к ближайшим звёздным системам, проведя первичную разведку планет. Такая очередность была связана с тем, что пара Ретрансляторов активируется не сразу, так что ждать, пока очнувшиеся от спячки агрегаты стабилизируют своё положение в пространстве, наведясь друг на друга, можно было долго. А раз так, то проще было разделить функции активации и разведки на разные группы кораблей, тем более что для проведения даже первичной, самой поверхностной разведки нужно намного больше кораблей, чем на активацию.
   Полёт проходил без эксцессов, скучно и привычно обыденно. Никто не ждал никаких проблем с уже неоднократно проводимой операцией, а потому, оставив гражданские корабли заниматься своими делами, фрегаты разлетелись по системе в поисках чего-нибудь интересного. Понятное дело, что официально они отправились на разведку, но на самом деле экипажи кораблей не желали изнывать от скуки, ожидая, пока научники закончат активацию. Возможно, будь тут корабли не подчинения ООН, то ситуация могла бы сложиться совершенно иначе, но как известно история не знает "сослагательного наклонения", а потому всё произошло именно так, как произошло.
   Фрегат уже отдалился от активируемого Ретранслятора на другой край системы, почти скрывшись за местным светилом, когда автоматика корабля вычленила из окружающего фона посторонний источник инфракрасного излучения, неожиданно появившийся совсем неподалёку по космическим меркам, и согласно протоколам взяла его на сопровождение инфракрасного лидара. Дежурный оператор систем контроля космического пространства, который в нарушение всех инструкций находился на посту сам, в этот момент решил подкрепиться, заварив кофе и достав шоколадный батончик. Поэтому вначале он проигнорировал сигнал автоматики, звук которого был прикручен на минимум, чтобы не мешал своим пиканьем при обнаружении очередного пролетающего мимо астероида. И только после того, как сделал первый глоток кофе, оператор соизволил бросить взгляд на монитор, увидев так и продолжающий мигать сигнал обнаружение предположительно искусственного объекта. За это время от появившегося источника инфракрасного излучения отделился ещё один источник, только очень маленький, относительно первого, и направился в сторону фрегата.
   Не смотря на царившую в экипаже разболтанность, оператор всё же вызвал своего непосредственного командира, доложив ей об обнаруженном НЛО. И да, старшим офицером среди операторов контроля была женщина, а потому она ничего не стала докладывать вахтенному офицеру, так же являвшемуся женщиной, так как только утром поругалась с ней, после чего они не разговаривали.


   * * * * *


   -Сближаюсь с неизвестным кораблём. Сенсоры по-прежнему фиксируют сопровождение инфракрасного лидара. Запускаю программу передачи пакета первого контакта.
   Несмотря на некоторую нервозность, вызванную тем, что именно ему выпал случай первым сблизиться с космическим кораблём неизвестного вида, который оказался практически в финишной зоне торможения их разведывательного крейсера, Хетис действовал чётко и без ошибок, выполняя все необходимые процедуры. Вот только реакция этого корабля заставляла нервничать ещё больше, так как кроме сопровождения лидара никаких других заметных действий тот не предпринимал, а это могло значить, что данный корабль был автоматическим зондом и на контакт с посторонними не был запрограммирован. А учитывая, что логика такого корабля могла быть какой угодно, то вполне можно было нарваться на автоматическую противометеоритную систему, которая не будет разбираться, кто перед ней - каменюка, кусок льда или космический корабль.
   Стараясь быть осторожным и лишний раз не провоцировать автоматические системы самообороны, если таковые на этом неизвестном корабле были, Хетис направлял движение своего истребителя по касательной, чтобы ни в коем случае не пересеклись маршруты движения неизвестного и его МЛА. Постепенно сближаясь, он посматривал на голограмму экрана, отображающего работу программы первого контакта, которая в данный момент облучала неизвестный корабль узким радиолучом, перебирая диапазоны с целью определения волны, на котором неизвестные поддерживают связь. Вот только произошла очередная случайность - один из диапазонов оказался в памяти бортового компьютера как частота наведения и сопровождения ракетного комплекса.
   Хетис не видел, как на борту корабля взревел базер боевой тревоги и как оператор комплекса противометеоритной защиты не глядя хлопнул по кнопке подтверждения активации стрелковых защитных комплексов, из-за низкого уровня подготовки перепутав сигнал боевой тревоги с предупреждением о метеоритной опасности. Зато он сразу же ощутил результат от этого действия, когда на его истребителе вначале сошлись лучи инфракрасных лазеров, а потом по нему хлестнули потоки вольфрама из кинетических орудий. В ответ автоматика истребителя отстрелила имитатор, который направился в сторону чужого корабля заставляя системы самообороны корабля перевести огонь на него. Хетис тут же придал своей машине максимальное ускорение, спеша как можно быстрей выйти из зоны поражения, одновременно с этим вдавливая тангету связи и сообщая о том, что его машина подверглась обстрелу.


   * * * * *


   -Догоня-ай!
   -Сто-ой! Так не честно!
   Если бы кто-то из разумных Пространства Цитадели оказался в данный момент тут, то его глазам предстала бы сюрреалистическая картина того, как по тёмному коридору Улья на четвереньках несутся два ксеноморфа, на плечах которых сидело по ребёнку: у первого мальчик кварианец, а у второго - азари. Мальчик был немного старше и постоянно подначивал отстающую азари, прекрасно зная, что его скакун быстрее и сильнее, а потому шансов догнать у "лошадки" азари минимальные, разве что его Чужой сделает какую-то критическую ошибку. Ну или он сам не сумеет удержаться и свалится.
   Неожиданно, оба ксеноморфа резко затормозили, из-за чего мальчик, не удержавшись, свалился с шеи Чужого, а девочка удержалась только с помощью биотики. Из-за одной из колонн вышел Преторианец, который походя отвесил по подзатыльнику всем четырём участникам забега и ухватил за шиворот обоих детей, поставив их перед собой на пол. Обе "лошадки" тут же рванули прочь, спеша исчезнуть из зоны досягаемости старшего сородича и надеясь, что ему будет лень про них вспоминать.
   -Мы больше не будем, - шмыгнув, повинился мальчик, принявшись ковырять носком правой ноги пол.
   -Ага, - поддержала его девочка, - мы так больше не будем.
   Склонив голову к плечу, Преторианец скептически изогнул хвост.
   -Я больше не буду кататься на фуражирах, - вздохнув, уточнил мальчик.
   Покачав головой, Преторианец указал рукой куда-то за спину детей, на что они переглянулись, синхронно вздохнули и, повесив голову, пошли в указанном направлении.
   -Это всё ты виноват, - тихонько прошептала азари, - и нам теперь влетит.
   -Не бойся, не влетит, - так же тихо прошептал в ответ кварианец, - сегодня тётя Агни дежурит.
   -Всё равно влетит, - не согласилась девочка, - только не так сильно, как от дядьки Раргона.
   -Говорю же, не влетит, - улыбнулся мальчик, - вчера кто-то из молодых съел её ремень, а новый ещё не сделали, но при этом она уже успела успокоиться.
   Хихикнув, девочка тут же зажала себе рот ладошками и воровато оглянулась на идущего сзади ксеноморфа.
   -Она, наверное, сильно ругалась? - поинтересовалась девочка после того, как успокоилась.
   -Ага, но я почти ничего не понял, так как ругалась она на разных языках, - на этих словах мальчик замолчал, так как они как раз подошли к почти незаметной на фоне стены мембране.
   Преторианец шикнул на замерших в нерешительности детей и подтолкнул их в спину, заставив пройти сквозь мембрану и оказаться в большой светлой комнате, которая хоть и была стилизована под архитектуру Улья, но даже первого взгляда было достаточно, чтобы понять, что это всё сделано не ксеноморфами. У дальней стены комнаты, за разделочным столом, стояла азари-матриарх с кожей невероятно тёмного оттенка, из-за чего она казалась чёрной и только при определённом освещении было видно, что цвет кожи всё же сине-фиолетовый. Из всей одежды на ней был фартук из водоотталкивающей ткани и мягкие тапочки из псевдокожи. Азари активно работала широким ножом, ловко нарезая мясо для какого-то блюда. Услышав, что кто-то зашёл в помещение, она оглянулась, а когда увидела, кто пожаловал, то развернулась полностью.
   -Ну и что вы на этот раз натворили? - поинтересовалась она очень добрым голосом.
   Вот только от её доброго голоса дети втянули головы в плечи, а Преторианец принялся затравлено оглядываться на вход, явно решая, не стоит ли ему исчезнуть, пока не стало поздно.


   * * * * *


  

Глава 2.


   -Что значит они ещё не решили? - президент Северо-Американских соединённых штатов был неприятно удивлён задержкой в решении вопроса по отправке флота ООН для защиты своих (читать американских) завоеваний.
   В связи с произошедшим вооружённым конфликтом с неизвестным видом, в ходе которого был повреждён американский фрегат, участвовавший под флагом ООН в миссии по активации очередного Ретранслятора, президент САСШ приказал собрать срочное совещание, в ходе которого предстояло решить, что им, как самому развитому и демократическому государству, надлежит делать в сложившейся ситуации, когда одна из их колоний подверглась риску нападения инопланетян.
   -Совбез ООН так и не пришёл к единому мнению по вопросу отправки объединённого флота в спорную систему, - пояснил представитель САСШ в ООН. - Китай и Бразилия подняли вопрос о том, что к возникшему конфликту с инопланетянами привела недостаточная подготовка нашего экипажа и отсутствие на корабле порядка.
   -Что вы можете сообщить по поводу того, под чьим командованием находился этот корабль и почему там царила такая атмосфера расхлябанности? - повернулся президент к министру обороны. - Почему нас сейчас поливают помоями и обвиняют в развязывании конфликта с неизвестным видом, а я даже ответить ничего не могу?
   -Насколько мне известно, этот корабль уже давно находится в подчинении объединённых сил ООН и выведен из структуры подчинения нашего флота, - видя, что министр обороны, будучи сугубо штатским человеком, только и может, что потеть и мяться, не зная, что сказать, подал голос командующий космическими силами САСШ. - И вообще, экипажи для службы в объединённом флоте ООН комплектовали исходя из представленных ООН требований, где были учтены требования всех политических сил, имеющих достаточный вес в обществе, от феминисток до других лиц нетрадиционной сексуальной ориентации. Потому у них там на кораблях и царил бардак, а на кораблях нашего флота выполняются все положенные инструкции и отрабатываются как борьба за живучесть, так и различные другие типы тревог, в том числе и учебно-боевые.
   -Кхем, кхем, - кашлянул представитель президента по связям с общественностью, - вы только это перед журналистами не ляпните, а то нас потом все эти общественные деятели с говном смешают.
   -Вы забыли, что про меня пишут? - поинтересовался командующий КС. - Я тупой солдафон, мне можно. Тем более что нас и так уже смешивают.
   -Но всё же...
   -Что мы будем говорить общественности, - прервал нарождающуюся перепалку президент, - мы решим потом, а сейчас нам нужно решить, что мы будем делать.
   -Чтобы собрать флот, нам потребуется как минимум три недели, - первый высказался глава КС, - забрать корабли из системы Арктура нам никто не позволит, так как "защита Земли превыше всего", - напомнил он выдвинутый в своё время самими же САСШ тезис, - а остальные наши корабли слишком сильно разбросаны по другим системам и потребуется время на их сбор, так как нужно будет определиться, какие именно корабли мы можем отозвать, какие из них готовы к походу, а кого необходимо будет направить для "демонстрации флага".
   -Понятно. Что у нас с Альянсом? - поинтересовался президент у сидевшего тут же представителя САСШ в НАТО.
   -Я прозондировал почву, но не заметил готовности поддержать нас в возможной стычке, - последовал ответ.
   -А они понимают что, кто бы не был виновен в намечающемся конфликте, отвечать придётся всем, а не только нам? - задал риторический вопрос президент.
   -Понимают, но основная часть их кораблей находится в подчинении ООН, а немногие оставшиеся задействованы в охране колоний. У них нет столько средств, как у нас, чтобы содержать большой флот.
   -А кто вообще заказывал активацию нового Ретранслятора? - задал вопрос вице-президент. - Насколько я помню, мы не посылали таких запросов, так как в том направлении у нас только две колонии, и то одна совместная.
   -Запрос подали китайцы, - сообщил глава МИДа. - Они планировали расширять свою сферу в ту сторону. И кстати, ближайшая к системе, где произошёл контакт, колония большей частью заселена именно китайцами. Наших городов там только два, против шести китайских, двух индусских, одного бразильского, одного русского и трёх в прямом подчинении ООН. Именно с этой колонии и отправилась та злополучная экспедиция, и на неё же вернулась для ремонта. И да, так как эта планета относится к классу планет-садов, то колония находится под эгидой ООН и гарнизон там стоит именно из "голубых касок".
   -Тогда почему мы должны за них расхлёбывать? - удивился президент. - Облажалась эскадра под командованием ООН, колония так же находится под их эгидой, а флот выставлять должны только мы.
   -Там два наших города, - напомнил вице-президент, - и избиратели будут недовольны, если мы их бросим.
   -А мы их и не бросим, но вы же сами слышали, что ООН отказался отправить объединённые силы по нашему запросу для прикрытия колонии, а сами мы будем как минимум месяц собирать свои корабли в единый кулак и подготавливать их к возможным военным действиям. А раз так, то вполне можно будет посмотреть, как будет развиваться ситуация, заодно проведя переговоры со всеми заинтересованными сторонами, особенно китайцами, - озвучил свою идею президент.
   -А им не наплевать? - поинтересовался вице-президент. - Миллион туда, миллион сюда - для Китая это вообще не цифры, тем более учитывая, что в колонии они отправляют самых бесполезных членов своего общества.
   -На людей им может и наплевать, но вот как на пересыльную площадку для дальнейшей колонизации очень даже нет, - не стал спорить глава МИД, - так что защитить вложенные средства они будут желать не меньше чем мы.


   * * * * *


   Фавиус Оптирил окинул взглядом занятый делом экипаж, после чего вернулся к изучению карты, пытаясь понять, что их может ожидать. Проблема была в том, что противник был совершенно неизвестен, так как произошедшее боевое столкновение даже не определило, с кем разведчики имели дело, с кораблём с экипажем или автоматическим боевым модулем, которыми, насколько Фавиусу было известно, баловались кварианцы в своё время, пока не закрылись от всех "Железным занавесом". Единственное, что немного помогало определить возможный технологический уровень развития, это оставленный чужаками и выловленный турианцами буй, который учёные очень быстро распотрошили, убедившись, что ничего необычного в нём нет - стандартный маяк с заранее записанным непонятным сообщением, которое включалось при получении определённым образом структурированного радиосигнала. Скорее всего сообщение о том, кто произвёл активацию Ретранслятора и предупреждение о том, что ситуация по ту сторону ещё не разведана.
   Судя по полученным при изучении буя-маяка сведениями, электроника у чужаков была развита очень даже неплохо, как минимум ни в чём не уступая турианским образцам. А если учесть, что в подобных изделиях редко используют последние достижения электронной промышленности, то можно было сделать вывод, что в некоторых направлениях чужаки вполне могут превосходить турианцев, что не было чем-то неожиданным. Возможно раньше турианцев и удивило бы, насколько далеко продвинулся этот новый вид только недавно вышедший в галактику (а по-другому и быть не могло, если они только сейчас добрались до других видов), но не после знакомства с изделиями кварианцев и сравнения их с вышедшими из-под рук тех же саларианцев и азари.
   Именно поэтому турианцы отреагировали практически мгновенно, собрав достаточно сильный флот и сразу же направив его в систему, в которой произошёл контакт, с заданием взять под контроль местный Ретранслятор и заодно обозначить своё присутствие. Отправив же первый флот, они занялись подготовкой второго флота, который должен был усилить первый, а заодно сопроводить в систему мобильную станцию, которая должна была быть развёрнута там, на орбите одной из планет, чтобы можно было организовать там точку снабжения для разведчиков, которые будут заниматься поиском системы, из которой пришли чужаки, если они до того момента так и не появятся. Если же чужаки таки явятся, то станцию должны будут провести через Ретранслятор, чтобы организовать базу на другой стороне, где никаких признаков присутствия разумной жизни обнаружено не было, а значит, она будет в относительной безопасности и её можно будет использовать в роли опорной базы для флота.
   Но несмотря на то, что первый флот прибыл в систему почти шесть стандартных суток назад, никаких следов чужаков за это время так выявлено и не было, и это заставляло напрягаться. Конечно, вполне возможно, что чужаки просто испугались произошедшего и не рискуют возвращаться в систему, где у них произошло вооружённое столкновение с неизвестным противником. Но учитывая, как агрессивно они отреагировали на приближение к ним явно искусственного объекта, есть большая вероятность того, что они заняты сбором флота. Если это так, то они могут нагрянуть в любой момент, а значит, турианцам нужно продолжать накапливать силы. Но если в течение ещё нескольких дней чужаки не заявятся, то будет необходимо отправить на поиски их ближайшей планеты разведчиков, которые как раз закончат исследования систем по ту сторону пары Ретрансляторов.


   * * * * *


   Омега. Огромный астероид, когда-то давно превращённый в исследовательскую лабораторию и ещё не называвшийся Омегой. В следующем цикле тут размещалась второстепенная база снабжения одной из эскадр. Затем, на целую сотню тысяч лет, она оказалась заброшенной, пока протеане не превратили её в станцию по переработке руды, на которой базировался целый шахтёрский флот. И вот теперь пережившая несколько перерождений станция-астероид получила своё название и превратилась в пиратский притон, куда стекались все отбросы со всей галактики.
   Но постепенно Омега превращалась из обычного пиратского притона, которых по всей галактике было довольно много, в крупную перевалочную базу как самих пиратов, так и контрабандистов. И всё это благодаря трём разумным, за каждым из которых стояли крупные пиратские флоты. Одна азари и два саларианца сумели навести относительный порядок и заставить остальных пиратов соблюдать новые правила. Ну а те, кто был не согласен с этим, были вынуждены или покинуть Омегу, или исчезнуть без следа, или с ними произошёл несчастный случай. Эта троица наладила поддержание порядка не только в прилегающих системах, но и на маршруте, ведущем в Пространство Цитадели... на одном из маршрутов и именно это стало их ошибкой.
   Не так давно, всего каких-то полторы тысячи лет назад, как-то неожиданно появилась ещё одна станция, только позиционирующая себя как биржа наёмников. Но на самом деле там можно было не только заключить контракт с самыми разнообразными наёмниками, в том числе и заказать откровенным пиратам налёт на колонию конкурентов, но и заключить контракт на поставку любого имеющегося в наличии товара. Так же на этой станции и имеющейся в той же системе планете со вполне комфортабельными условиями для проживания можно было отдохнуть, получить высококлассную медицинскую помощь, получить консультацию специалиста в любой области и даже заключить контракт на развитие собственной колонии или поселения. При чём всё это за вполне разумные кредиты и в устраивающие заказчика сроки, а так же со страховкой от владельцев станции, которые гарантировали не только возврат средств, если предложенные ими специалисты не справляются с задачей, но и берутся бесплатно выполнить проваленный контракт.
   В общем, условия предоставляемые этой новой станцией, носившей странное имя "Тортуга", были более привлекательные для большинства перевозчиков и потенциальных клиентов, чем могла предоставить Омега. Да и назвать Тортугу просто станцией можно было только по старой памяти, когда она действительно размещалась на одном космическом объекте. Теперь же это целый конгломерат космических построек, разбросанных по всей системе и выполняющих самые различные функции, от обслуживания транзитных кораблей, их экипажей и пассажиров, до ремонтных доков и стояночных эллингов для кораблей ожидающих подходящего заказа наёмников со всей полагающейся для комфортного ожидания инфраструктурой. Единственное, в чём Омега выигрывала у конкурента, это более свободные законы и контроль более удобного и короткого маршрута из ПЦ в системы Термина, а так же контроль за несколькими системами с узлами Ретрансляторов во фронтире, которые позволяли быстро добраться до многих свободных колоний. Вот только Тортуга намного эффективней защищала крышуемый маршрут, а потому он хоть и был более длительным, требуя большего количества переходов на ССД, но он так же был и более безопасным, что привлекало многих перевозчиков, ведь это позволяло сэкономить на дополнительной охране.
   Понятное дело, что хозяева Омеги не могли смириться с тем, что конкуренты уводят у них прибыль и несколько раз попытались разными способами надавить на них, а один раз даже организовали масштабный налёт объединённого пиратского флота на саму Тортугу и на крышуемый ей путь. Вот только этот налёт закончился колоссальным разгромом, после которого ни один из выживших капитанов не желал больше ввязываться в подобные авантюры. Оказалось, что хоть кораблей у Тортуги и меньше, чем могла собрать Омега, но вот по своим боевым возможностям они многократно превосходят тот хлам, что был у большинства пиратов, и каждый штатный корабль Тортуги вполне мог разогнать группу из трёх-четырёх кораблей пиратов аналогичного класса. Действуя же эскадрой, корабли Тортуги были способны справиться и с пиратским флотом, так как они не только имели лучшие тактико-технические характеристики, но и были более сбалансированные между собой, прекрасно дополняя друг друга, а их экипажи обладали великолепной выучкой, сравнимой с таковой у экипажей в регулярных флотах ПЦ. Да и кроме технологического преимущества у Тортуги было огромное преимущество в централизованном управлении и тыловом обеспечении, что делало долговременный открытый конфликт с ней изначально проигрышной идеей.
   К счастью для владельцев Омеги, хозяева Тортуги не стали развивать конфликт и когда Омега предложила им заключить мир они согласились, после чего конфликт перешёл в экономическую сферу, в которой у Тортуги изначально было преимущество. Но к счастью, Тортуга не планировала захватывать контролируемый Омегой маршрут, а так же предпочитала работать с наёмниками, а не откровенными пиратами. В результате этого обе станции поделили данный рынок услуг, только Тортуга специализировалась на относительно законных военных компаниях и так называемой чистой контрабанде, а Омега на полностью незаконных и основном объёме нарко-контрабанды. Владельцы обеих станций договорились не вмешиваться в чужой рынок услуг и даже договорились об открытии на Тортуге "подпольного" рынка услуг пиратов с Омеги.
   В общем, все оказались довольны сложившейся ситуацией, и во фронтире и системах Термина установился относительный порядок, так что даже залётные батарианские пираты и работорговцы предпочитали придерживаться установленных правил и официально регистрироваться на Омеге.
   Понятное дело, что время от времени конфликты всё же случались, так как некоторые банды и пиратские организации теряли влияние, а на их место приходили более молодые и рьяные, да и на Омеге не было единой власти, что зачастую приводило к конфликтам. А ведь из трёх боссов Омеги двое изначально были саларианцами, а потому достаточно быстро на их место пришли другие, а за ними ещё одни... и ещё. Каждая смена босса сопровождалась проверкой его на прочность со стороны других крупных преступных организаций, так как заполучить себе такое хлебное место желал каждый.
   Впрочем то, что во главе третьей группировки хозяев Омеги стояла азари, конечно, сокращало количество попыток проверки на прочность, но зато делало подобные попытки более агрессивными и хорошо подготовленными, что всегда оборачивалось большой кровью и настоящими широкомасштабными боями, как на самой Омеге, так и в контролируемых боссом-азари системах. Оборачивались, пока триста лет назад, как раз после очередного подобного наезда, на Омеге не появилась одна весёлая танцовщица, которая очень легко сходилась с разумными. Появилась, а через сотню лет вдруг оказалось, что все три группировки как-то естественно стали единой структурой, во главе которой стоит бывшая танцовщица.


   * * * * *


   Во мраке космоса, внутри небольшого чёрного корабля пробудился от спячки разум. Первым делом он огляделся вокруг, оценивая ситуацию, и только после этого, убедившись, что вокруг всё спокойно и место его отдыха всё так же охраняется от излишне любопытных, обратил внимание на пришедшее сообщение, которое и послужило причиной преждевременной побудки. Запустив программу дешифровки, он распаковал файл и углубился в изучение пришедшей информации.
   Разум носил имя Текунис и являлся наследником памяти и мышления одного древнего саларианца, который когда-то согласился на сохранение своей памяти и мыслительных способностей. На тот момент его жизнь подходила к концу, потомков, которым он бы мог передать свои знания и последнюю волю, у него не было, так как всю жизнь он посвятил служению своему виду, а потому, он принял предложение Короля сохранить свои знания и особенность мышления. Ведь кто-то же должен был озаботиться тем, чтобы спасти его вид от будущей опасности, от ожидающего в бездне космоса Врага, ведь кроме самих саларианцев это было никому не нужно.
   Текунис отлично осознавал, что он не является тем самым саларианцем, но наследованная от него память и особенность мышления привели к тому, что он считал этого саларианца своим отцом, и именно потому, после того, как осознал себя как личность, взял себе его имя. Но вместе с тем, хоть Текунис и не считал себя саларианцем, он решил выполнить желание своего отца и сделать так, чтобы его родной вид не исчез, как многие другие до него. Многое уже было сделано для этого, но ещё больше оставалось сделать, так как сами саларианцы, несмотря на всю свою разумность, обладали несколькими неудобными для долговременного выживания особенностями. Например, у них был слишком короткий жизненный цикл. Это, в свою очередь, приводило к отсутствию сверхдлительного планирования, то есть дальше чем на десяток лет саларианцы никогда не заглядывали, больше занимаясь решением сиюминутных задач.
   Но, как говорится, если утопающий не желает принимать помощи спасателя, то это его личная проблема, а спасатели будут делать всё, чтобы вытащить утопающего из воды, даже если для этого его нужно иммобилизовать или вообще оглушить. Так и Текунис, когда не был занят выполнением задачи от Короля, претворял в жизнь планы по спасению саларианцев. Таких планов (основных) у него было три. Первый - это спасение саларианцев как вида, для чего Текунис основал несколько институтов: Институт проблем гибернации, Институт изучения криосна, Институт клонирования и сохранения генетического материала, - а так же более мелкие институты различной направленности, которым передавали решение частных вопросов поставленных первыми тремя институтами. Второй план - это сохранение саларианцев как разумных, для чего были созданы институты и лаборатории, занимающиеся проблемами переноса сознания на другие типы носителей, от выращенных специально для этого органических тел, до созданных искусственно роботизированных платформ. Ну и третий план заключался в сохранении саларианского наследия, который подразумевал под собой копирование памяти и мышления на различные платформы: органические, неорганические, кибернетические и псевдоорганические.
   Конечно, большинство стоявших перед ним проблем уже давно были решены в Улье. Но это именно что в Улье, чьи "технологии", мягко говоря, не сильно подходили для остальных разумных, а потому требовалось разработать целиком новые технологии, которые саларианцы придумали бы сами, без явной помощи посторонних. К тому же, многие варианты применяемые Ульем выглядели, да и были, очень уж впечатляющими и у большинства разумных вызывали если и не ужас, то омерзение точно, а потому мало кто согласится опробовать их на себе. Да и чтобы получить доступ к возможностям Улья нужно было стать его частью, а удостоиться такой чести нужно было ещё суметь. По крайней мере абсолютное большинство саларианцев точно были недостойны, по мнению Текуниса.
   Но сейчас ему будет некогда заниматься своим проектом, разве что запросит отчёт, когда будет проходить мимо одного из информационных буев. В данный момент ему пришёл приказ произвести разведку в той части космоса, куда сбежали в своё время турианцы. Причина такого интереса к этим отщепенцам была Текунису неизвестна, но раз Король приказал, значит причина есть и она значительна, чтобы привлекать для этой задачи лучшего разведчика Улья.
   Что же, с задачей он ознакомился, проверку своих систем произвёл, осталось только подобрать могущих пригодиться на этой миссии помощников и определиться с необходимыми платформами, проложить маршрут и можно будет выдвигаться.


   * * * * *


   Галактика просыпалась. Не то чтобы в ней до этого было скучно, совсем нет, те же саларианцы в последние три сотни лет так вообще очень активно начали шевелиться после того, как в одном из институтов генетики сумели таки подобрать необходимый набор генов, чтобы сделать жизнь саларианцев длинней, при этом сохранив их скорость мышления и не добавив в геном вредных мутаций.
   Вообще, с генетикой в Пространстве Цитадели сложилась достаточно забавная и странная ситуация - лучше всего в генетике разбирались саларианцы, но не потому, что были какими-то сверхспециалистами в этой области, а потому, что остальные довольно сильно отставали от них в этой области. А ведь саларианцы, с их постоянной спешкой, были не самыми лучшим вариантом для изучения генетики, так как там требуется огромная усидчивость и многочисленные, затягивающиеся на года и даже десятилетия эксперименты. Азари же, несмотря на свою долгую жизнь настолько сильно боялись что-то менять в своём геноме, опасаясь напортачить и потерять своё природное преимущество, что эта отрасль науки у них находилась чуть ли не в зачаточном состоянии. Турианцы же после произошедшей трёпки от кроганов были вынуждены ограничить исследования в сфере генетики из-за нехватки кредитов, так как вначале требовалось восстанавливать промышленность, потом поднять уровень жизни до довоенного, потом на них нагрузили патрулирование части границ ПЦ, затем их стали привлекать для несения службы в СБ Цитадели и для охраны колоний. В общем, куда тратить кредиты, ресурсы и силы находилось всегда, а ведь кроме генетики нужно было вкладываться и в другие направления науки, особенно в связанные с созданием вооружения, так как у кроганов регулярно появлялись новые образцы оружия и кораблей. Остальных же можно было не учитывать, так как все свои ресурсы они направили на то, чтобы догнать виды успевшие освоить технологии масс эффекта раньше и продвинувшиеся в их использовании дальше.
   Конечно, оставались ещё кварианцы, которые в буквальном смысле были вынуждены выделить огромные средства для этого направления науки, но они давно уже отгородились от остальной галактики заслоном из гетов и напрямую ни во что не вмешивались, а за некоторыми их, уже успевшими для самих кварианцев стать устаревшими, технологиями, иногда появляющимися непонятно как на рынке, устраивались полноценные сражения, как экономические, так и с помощью оружия.
   Так же можно было бы вспомнить Листени, которые сделали генетические исследования своей специализацией, но они так же предпочитали не высовываться и не сильно распространяться о своих успехах в этом направлении. Им вполне хватало того, что они продавали всем желающим медигель-регенератор и несколько других медицинских препаратов.
   Так что появление в галактике людей должно было привнести во все сферы деятельности разумных изрядную долю хаоса, замаскированного под порядок. Оставалось только внимательно наблюдать за этими процессами, получая очередной повод для смеха...
   -И набрать побольше инкубаторов с новым геномом первым, - с этой мыслью Чёрный "дёрнул" за одну из нитей ментальной сети Улья.
   Получив отклик от абонента, он тут же сформировал и отправил мысль-приказ о подготовке рейдерской группы, которая должна будет выдвинуться в направлении места обитания людей сразу же, как только Текунис завершит разведку и отчитается. Чёрный на секунду задумался, пытаясь поймать промелькнувшую мысль, после чего отправил новый приказ: замаскировать рейдеры под батарианских пиратов-работорговцев, - не стоит будоражить людей раньше времени. Пусть они лучше обратят внимание на батарианскую гегемонию, которая пошлёт их далеко и надолго, в результате чего люди будут вынуждены ускоренными методами развивать свой флот и осваивать новые системы в направлении Скиллианского предела, чтобы они не достались батарианцам. Это создаст точку напряжения и вынудит заняться "гонкой вооружений" людей и батарианцев, что привнесёт в галактику новый стимул к развитию, а то в последние пятьсот лет как-то все вновь начали "впадать в спячку", привыкнув к регулярно происходящим с его подачи "случайностям". Да и действовали его агенты в основном в системах Термина, не особо суясь в тот же фронтир или "Аттический траверс", где до недавнего времени исследователями из Пространства Цитадели велись активные "археологические раскопки", в поисках сохранившихся от протеан "образцов технологий, которые можно было бы освоить и использовать". Настоящих же археологических экспедиций за всё это время было отправлено что-то около сотни, что для такого времени и такого объёма пространства звучит как полное отсутствие интереса к протеанскому наследию в историческом плане.
   Кстати, по поводу "Аттического траверса" нужно будет уточнить после того, как Текунис всё разведает в секторах людей. Ведь насколько Чёрный помнил, именно территории людей наиболее широко граничили с данной территорией и многие человеческие компании начнут закладывать там свои колонии. По крайней мере именно так было в доставшихся ему воспоминаниях. Сейчас-то ситуация сложилась немного по другому, но люди то об этом не знают, и если их никто специально не просветит, то действовать они должны будут примерно так же... ну, с учётом различных флуктуаций. Правда, есть достаточно большая вероятность того, что люди всё же будут действовать немного не так или совсем не так - всё же и контакт, скорее всего, произошёл совсем не так, как он помнил. Да и не факт, что у людей точно такая же ситуация, какая была по его воспоминаниям. На эту мысль его навело то, что остальные встреченные им разумные виды хоть и были очень похожи на то, что он помнил по игре, но одновременно с этим и отличались. Вполне возможно, что это было связано с тем, что он застал их во времена, намного предваряющие показанное в игре, а дальше они развивались уже в кардинально изменившихся условиях, но нельзя отрицать и того, что события тут всё же отличаются от того, что он помнил, тем более, что в игре Чужих как раз и не было.
   Правда, главные переломные точки тут всё же присутствовали - Ретранслятор Мю действительно оказался именно в такой ситуации, как она была описана, Илос так же был найден и там действительно имелся комплекс лабораторий, который приспособили под хранилище анабиозных капсул, и Страж, протеанский ВИ, так же оказался на своём месте, продолжая бессменно нести свою вахту и охранять покой мертвецов и доступ к Каналу - созданному протеанами Ретранслятору массы, ведущему прямо на Цитадель. Ах да, хранители Цитадели действительно оказались перепрограммированными, вот только очень грубо и примитивно - им, что называется, "по живому" отрезали приём внешних сигналов, из-за чего внести дальнейшие изменения в их поведение не представляется возможным без возвращения этой функции. Вот только если включить эту функцию, то Властелин сразу же получит доступ к их функциям и отдаст приказ на перевод Цитадели в режим ретранслятора, что хотелось бы избежать, по известным причинам.
   Вот, кстати, ещё одна странность. Почему Жнецы в таком важном вопросе полагаются на Хранителей? Почему на Цитадели нет дублирующего механизма, работающего независимо от системы Хранителей? Вопросов куча, но ответов на них нет, так как без доступа к механизмам Цитадели и изучения самих Жнецов получить их не удастся. Да и с самими Хранителями так же не всё так просто. Например, вывозить Хранителя с Цитадели не имеет смысла, так как он практически сразу... прекращает функционирование, а его структуры, как органические так и нет, начинают с ураганной скоростью разлагаться, что не позволяет проводить их изучение в нормальных условиях. Заниматься же изучением Хранителей на самой Цитадели не так просто, так как приходится скрываться от всех, а СБЦ, что бы про неё не говорили и писали в сети экстранета, всё же организация серьёзная и хорошо знает своё дело. По этой причине знаний, как про саму Цитадель так и про её Хранителей, очень мало и все они получены через третьи руки, а исследования проводились учёными-экстремалами, которые рискнули заняться этим вопросом в одиночку. Сам Чёрный на Цитадель не лез, так как отлично знал и себя, и остальных разумных, а потому понимал, что в этом случае начнётся. А если начнётся его прямое противостояние с образующими видами Цитадели, то Властелин получит отличную возможность для того, что организовать под шумок свою атаку на Цитадель. Учитывая же, что ему не нужна победа, а только лишь активация ретранслятора Цитадели, то у него это может и получиться.
   Так что Чёрный решил оставить всё как есть, только взяв под контроль Илос и ведущий к этой планете Ретранслятор да мониторя всё происходящее в галактике, для чего, правда, пришлось немного поднапрячься и найти того, а вернее тех, кто скрывался под именем Теневого Посредника*. Единственное, пришлось признать, что даже со всеми доступными ему средствами затраты времени на то, чтобы подчинить себе всю структуру Теневого Посредника, потребуется слишком много времени, настолько она была разветвлена и продублирована, и потому пришлось ограничиться всего двумя руководящими фигурами. Конечно, он мог захватить и всю структуру ТП, но только силовым методом, что привело бы к потере части структур, а значит и уменьшению возможностей по добыче информации, что было неприемлемо, да и привлекло бы повышенное внимание со стороны спецслужб. Ах да, за Теневым Посредником стояли именно спецслужбы, что было не удивительно и вполне себе ожидаемо, так как такая структура просто не могла бы существовать без контроля со стороны этих органов.


  _____________________


   *"Shadow Broker"/"Теневой Посредник"(в русском переводе "Серый Посредник", что не совсем верно, так как отражает только дин аспект деятельности этой группировки) - согласно оговоркам Барла Вонга это не один разумный, а целая группа занимающаяся сбором информации и её продажей. Так же из первой игры легко понять, что вся предоставляемая ТП информация никогда не даёт получившему её кардинального преимущества. Да и никакой конкретной информации получить таким образом нельзя, как и действительно секретную информацию касающуюся видов Цитадели - азари, саларианцев и турианцев, что приводит нас к выводу, что за этой структурой стоят спецслужбы. Так же на это указывает то, что ТП существует довольно долго и все, кому нужно, про него знают, но при этом то же ГОР не допустило бы существование подобной неподконтрольной структуры. То же самое относится к тем же СПЕКТРам, которые могут творить всё, что пожелают, а потому давно уже собрались бы и зачистили или взяли под контроль ТП.


   * * * * *


  

Глава 3.


   Фавиус Оптирил смотрел на транслировавшееся на общий монитор в рубке флагмана изображение и чувствовал, что несмотря на все попытки сохранять полную невозмутимость, его левый глаз начинает подёргиваться в нервном тике.
   После того, как турианцы собрали в конфликтной системе оба своих флота и начали собирать третий флот, а неизвестные так и не появились, для их поисков были отправлены разведывательные фрегаты, благо примерное направление поисков было известно. Достаточно быстро, всего за каких-то десять стандартных дней, искомая система была обнаружена. Ещё шесть дней было потрачено на сбор сведений о предполагаемом противнике - всё же турианцам не хотелось бы ошибиться и ввязаться в конфликт с ещё одним неизвестным видом. Шанс этого был мал, но всё же исключать подобное развитие ситуации было нельзя.
   Ну а пока шли поиски и проводилась разведка найденной системы, параллельно турианцы изучали системы по ту сторону активированного Ретранслятора, заодно разворачивая там пригнанную мобильную станцию в базу обеспечения флота.
   И вот убедившись, что это именно те, с кем столкнулся в огневом контакте разведчик, а заодно собрав о них максимально возможное количество информации и подогнав в систему с Ретранслятором ещё один флот, турианцы выдвинулись двумя флотами в систему, в которой обитал этот новый вид. Правда, сразу врываться в систему турианцы не стали, остановившись во внешней части "облака Оорта", что гарантировало задержку от обнаружения почти в "год". Впрочем, турианцам не требовалось столько времени, а пауза была нужна для выбора подходящего плана действий и окончательной его корректировки, а так же уточнения ситуации в системе.
   После того, как разведчики вернулись и стало понятно, что флот в системе достаточно скромный, было решено выдвигаться только одним флотом, оставив второй в резерве на случай, если аборигены решили устроить ловушку и отвели большую часть своих кораблей за пределы ближней сферы системы в ожидании появления турианцев. Правда в последнее, глядя на происходящее в системе, мало кто из офицеров верил, но было решено перестраховаться.
   И вот сейчас Фавиус стоял и смотрел на творящееся возле планеты, с трудом подавляя нервный тик, так как флот турианцев, опасаясь нарваться на неучтённый сюрприз, затормозил после короткого ССД перехода достаточно далеко от планеты и ещё даже не вышел на дистанцию хоть какой-то уверенной стрельбы, а противник уже потерял три своих корабля. Один фрегат, уклоняясь с траектории одного из множества взлетающих с планеты кораблей, пересёк курс начавшего с ускорением выходить на траекторию разгона сверхкрупного грузовоза, который просто отшвырнул относительно маленький, по сравнению с ним, военный корабль на проходивший неподалёку крейсер, в результате чего оба военных корабля столкнулись. В данный момент крейсер летел по инерции вокруг планеты, явно ведя борьбу за живучесть и непонятно было чем она закончится, а фрегат, отстреливая спасательные капсулы, рухнул на планету. Ну а с третьим кораблём, крупным фрегатом, судя по всему разрушителем, вообще непонятно что случилось, но глядя на то, в какой спешке экипаж покидает корабль, можно сделать предположение об аварии реактора. И это за каких-то десять минут с момента появления турианцев в системе!
   -Адмирал... - обернулся к Фавису командир флагманского тяжёлого крейсера.
   Ну да, в первом флоте турианцев не было ни дредноутов, ни тяжёлых носителей малоразмерных космических аппаратов, так как ставка делалась на манёвренность и "скорость", чтобы успеть выскользнуть из ловушки, если она есть. А вот во втором флоте, ожидавшем в "облаке Оорта", было сразу три дредноута последнего поколения и два тяжёлых носителя. В сочетании с сопровождающими их крейсерами и фрегатами это была грозная сила способная переломить ход любого сражения.
   -Вывести флот на дальнюю орбиту, за пределами дистанции эффективной стрельбы крейсеров, - после продолжительного обдумывания, в ходе которого флот турианцев продолжал приближаться к планете и сосредоточенному на его орбите флоту, начал отдавать распоряжения Фавиус. - Как только займём необходимую позицию, отправите к этим... аборигенам катер с переговорщиками, - судя по долгой паузе и шевелению мандибул, турианец явно хотел назвать местных как-то по-другому, но сумел сдержаться, - попробуем всё же установить контакт.
   Отдав приказание, адмирал мысленно добавил сам для себя: "Иначе меня же засмеют, что пришлось давать бой этим недоразумениям."
   Понаблюдав, как командир флагманского корабля передаёт его указания на другие корабли, Фавиус уже было вернулся к созерцанию передаваемой одним из разведывательных дронов картинке, когда раздался крик одного из операторов контроля космического пространства.
   -От флота противника отделилась и движется в направлении нашего флота быстро разгоняющаяся цель!


   * * * * *


   В последствии комиссия, разбирающаяся в причинах начала конфликта, получившего имя "Войны первого контакта", в которую входили представители обеих сторон конфликта, так и не смогла установить причину запуска тяжёлой противокорабельной ракеты одним из ракетных разрушителей людей по причине его гибели от бортового залпа одного из крейсеров турианцев. Большинство специалистов склонилось к выводу, что произошло фатальное стечение обстоятельств, в ходе которого халатность к своим непосредственным обязанностям и натянутые нервы одного из операторов наложились на технический сбой, произошедший из-за отсутствия своевременного должного обслуживания "электронных мозгов" прицельного комплекса. По этой же причине сигнал на самоуничтожение не прошёл и ракета, разогнавшись, на последнем участке траектории, до скорости в пять процентов от световой и нарастив свою массу до десяти тонн, прошла, практически не заметив, кинетический щит отчаянно пытавшегося уклониться турианского крейсера и влепилась в его борт, испарив почти треть корабля. Удар пришёлся в носовую часть, в результате чего погибли все старшие офицеры кроме стармеха, но оставшаяся часть корабля, пусть и получив сильнейшее облучение, уцелела, а благодаря уцелевшему масс-ядру сумела выжить и часть экипажа, что находилась в уцелевших отсеках корабля. В последствии всех выживших эвакуировали, отправив их в центральный госпиталь для проведения лечения от лучевой болезни, а останки корабля были оттащены на дальнюю орбиту планеты, где они впоследствии попали в руки людей.
   Но всё это было потом, а в тот момент турианцам ничего не оставалось, кроме как атаковать. Флот турианцев, оценив результат попадания всего одной ракеты, сразу же пошёл на сближение, одновременно с этим ведя интенсивный огонь из орудий главного калибра и выпуская свои истребители и торпедоносцы. Фрегаты мгновенно рассредоточились на фланги и собрались группами по семь-двенадцать единиц, после чего разошлись в стороны, совершая охват флота противника и создавая угрозу торпедной атаки. Торпедоносцы и истребители вначале держались за крупными кораблями, прикрываясь их кинетическими щитами, но как только ОГК крейсеров начали перегреваться, в результате чего те были вынуждены снизить интенсивность стрельбы, устремились вперёд, чтобы торпедировать крейсера людей или хотя бы заставить их выйти из артиллерийской перестрелки и озаботиться собственной безопасностью.
   Стремительная атака турианцев позволила им проскочить участок, на котором противокорабельные ракеты землян были наиболее эффективны, после чего ввязаться в артиллерийскую дуэль на ближнем расстоянии. Кинувшиеся же вперёд космоистребители турианцев перехватили МЛА людей и позволили торпедоносцам отстреляться практически безнаказанно - попадания лазеров ПОИСК можно было не считать, так как тяжёлая броня торпедоносцев была способна выдерживать достаточно длительный обстрел из них.
   Порядки людей смешались, некоторые корабли, в попытке уклониться от торпед, даже умудрились столкнуться, и сразу стало видно, что флот представляет из себя не единую структуру, а просто несколько групп кораблей разного подчинения. В сложившихся условиях каждая такая группа действовала обособлено и, судя по всему, не обговаривая свои действия с другими группами. Кто-то продолжал упорно вести огонь, положившись на свои средства ПРО, кто-то совершил манёвр уклонения, нырнув на более низкую орбиту, кто-то принялся действовать не как эскадра, а как случайная группа кораблей - каждый сам по себе, а кто-то вообще кинулся наутёк. В общем, разброд и шатание.
   Преследовать убегающих турианцы не стали, сосредоточив своё внимание на тех, кто продолжал огрызаться, очень быстро подавив сопротивление и уничтожив часть кораблей, а остальных принудив или к сдаче или к бегству. После пуска ракеты прошло меньше часа, когда сражение закончилось и турианцы приступили к оценке полученных кораблями повреждений и потерь среди личного состава эскадрилий МЛА.
   Погибшие среди пилотов истребителей и экипажей торпедоносцев были единственными потерями у турианцев, так как система самообороны кораблей оказалась на редкость эффективной и оборудована не только лазерными турелями, но и кинетическими скорострельными пушками и ракетами. Последние, как оказалось, отлично сбивали кинетические щиты и ослепляли сенсоры системы ККП, после чего МЛА становился лёгкой мишенью для кинетической турели. Так же, несколько турианских истребителей было сбито истребителями противника, часть из которых оказалась достаточно манёвренными и тяговооружёнными. Но большая часть МЛА людей оказалась всё же хуже, чем их собратья по классу у турианцев, а потому те, вначале, сумели связать их боем, не позволив помешать торпедоносцам выйти в атаку, после чего часть сбили, а часть вынудили искать убежища на планете, так как вернуться на свои корабли они уже не могли.


   * * * * *


   Небольшой чёрный кораблик удобно разместился в старом кратере на одной из лун третьей планеты системы, скрываясь в тени от склона этого самого кратера, из-за чего он был совершенно незаметен в оптическом диапазоне. Для тепловой же маскировки он отводил тепло в грунт, заглубив в почву специальный теплообменник. Пользуясь тем, что сейчас вокруг второй планеты было огромное количество искусственных объектов, как кораблей, МЛА, дронов и спутников связи, так и различного технологического мусора, а так же тем, что было непонятно, что там где и кому принадлежит, он отправил несколько своих спутников-шпионов, которые в одностороннем порядке транслировали ему информацию о происходящем на орбите планеты.
   Этот корабль оказался в этой системе немногим раньше, чем турианцы, и успел насмотреться на происходящее, а потому победа турианцев не стала для обитавшего внутри корабля разума чем-то неожиданным. Единственное, что привлекло его особое внимание, это применённые неизвестными инопланетниками дальнобойные торпеды, попадание одной из которых чуть не уничтожило турианский крейсер. Попади торпеда немного ближе к центру корабля и она вполне могла задеть ядро массы, после чего от корабля бы мало что осталось. А ведь корабли Верных были не самыми слабыми и не сильно уступали кораблям того же кроганского Ордена Стражей, будучи оснащёнными очень мощными ядрами массы они имели более прочные кинетические щиты, как для своих классов. Тот же их крейсер вполне мог в одиночку вести перестрелку с двумя кораблями аналогичного класса Новых турианцев. Понятное дело, что о победе речь не шла, но он бы и не проиграл, а продержался столько, сколько нужно. Правда нужно учесть, что речь шла про чистую артиллерийскую дуэль, а применение бортовых торпедоносцев кардинально меняло ситуацию, давая кораблям Верных преимущество, так как более мощное масс-ядро давало их кораблям повышенную манёвренность, а значит уменьшало шансы быть торпедированными.
   Но как уже говорилось, торпедное вооружение пока было единственным, что сумело привлечь внимание наблюдателя, так как всё остальное оказалось не то что на посредственном уровне, а скорее даже ниже нижней планки. Координации действий никаких - если в самом начале корабли аборигенов ещё как-то пытались действовать как единое подразделение, да и тогда было видно, что отдельные эскадры и корабли не слишком между собой сработаны, то с началом сражения стало ясно, что они вообще не умеют сражаться в составе единого флота. Орудия кораблей оказались невероятно низкого могущества. Пожалуй их можно было сравнить с таковыми времён если и не создания Совета Циатдели, то до времён войны с рахни уж точно. То же самое относилось к кинетическим щитам. Так же корабли местных были невероятно медлительные и неповоротливые, даже фрегаты по манёвренности не очень сильно превосходили крейсера турианцев, а ведь разница должна была быть значительной, учитывая такую разницу в классе. Все эти три фактора говорили о невероятно слабых ядрах массы, применяемых на кораблях, и с большой вероятностью указывало на отсутствие необходимости увеличивать боевой потенциал кораблей по причине того, что крупных вооружённых конфликтов этим видом не велось, а для решения задач подавления сепаратистских настроений хватало и таких кораблей.
   Но во всём этом был один момент, который следовало учитывать, данная колония явно не была основной - кроме небольшого грузо-пассажирского терминала никакой другой космической инфраструктуры на орбите планеты не было. А учитывая, что крейсера не могут сесть на планету, то в этой системе флот только нёс вахту, а базировался явно где-то не тут. Да и "солянка" из кораблей явно намекала на то, что эта планета колонизирована хоть и одним видом, но разными хозяевами. Вполне возможно, что местные имеют что-то общее в плане государственного устройства с азари, у которых так же имеется огромное количество республик, да и крупные корпорации так же зачастую осваивали свои собственные планеты, в одиночку или в складчину. Нечто подобное вполне могло быть и тут, и тогда становилось понятно, почему корабли действовали так разобщённо и имели настолько низкий боевой потенциал.
   Но это была всего лишь теория, которую следовало подтвердить или опровергнуть, а пока требовалось собрать как можно больше информации, в том числе и с планеты.
   На чёрном корпусе корабля открылся скрытый ранее люк, из которого наружу вылетело несколько не менее чёрных космических аппаратов, которые сразу же направились в сторону планеты. Преодолев примерно треть расстояния, каждый из аппаратов разделился на две половинки, одна из которых продолжила лететь вперёд, только уже по инерции, а вторая скорректировала свою траекторию полёта так, чтобы пройти в отдалении от флота турианцев, одновременно отвлекая на себя внимание, собирая информацию о полученных турианскими кораблями повреждениях и показывая им, что за ними кто-то наблюдает. Это должно заставить их шевелиться активней и ожидать возможных гостей, одновременно ведя активный поиск других планет, принадлежащих новому виду. Но как только к модулю-носителю приближался для разведки дрон или истребитель, тот сразу же уходил в ускорение, уклоняясь от встречи и покидая орбиту планеты.
   Сам же корабль, после того, как выпустил МЛА, отсоединил теплообменник, перешёл на внутренние тепловые накопители и покинул своё убежище, переместившись на гравитационной тяге на обратную сторону луны, после чего включил ракетный двигатель буквально на секунду, придавая себе ускорение и ложась на траекторию, которая должна будет увести его от естественного спутника планеты и скрыть от поиска.
   Отделившиеся от носителей и летящие по инерции капсулы, разгоняемые гравитационным полем планеты, чиркнули по верхнему слою атмосферы, сбросив скорость, и ушли на долгий виток вытянутой в эллипс орбиты. Так как капсулы двигались по инерции и не подавали никаких признаков жизни, оставаясь безжизненными "камнями", то были восприняты системами ККП турианцев и системой ПКО людей как случайные астероиды или куски технологического мусора, которого после короткого космического сражения летало вокруг планеты в достаточном количестве по самым различным траекториям. А так как скорость у них всё же была немного разной, а входили в атмосферу они хоть и примерно с одного направления, но в разных местах, то особого внимания они не вызвали.
   Капсулам потребовалось два витка, чтобы сбросить скорость окончательно и упасть-таки вниз. За это время турианцы разобрались с повреждениями своих кораблей, отправили отчёт ко второму флоту, так и продолжавшему ожидать в "облаке Оорта", и подготовили план десантной операции, после чего начали высадку десанта первой волны для захвата плацдарма. По "чистой случайности" все места падений капсул оказались в отдалённых, от городов людей и места высадки турианского десанта, районах и не привлекли к себе особого внимания, тем более, что все капсулы упали в воду, а потому искать их следы было бессмысленно, да и некогда. Впрочем, турианцы всё же направили разведывательных дронов к ближайшему к ним месту предполагаемого падения, так как в системе имелись неизвестно кому принадлежащие наблюдатели, и если бы место падения было не в воду, то по оставленному следу можно было бы понять, разведчик это или действительно космический мусор. Но поняв, что скорее всего "метеорит" упал в воду, прекратили поиски, ограничившись рассылкой предупреждения всем подразделениям о возможном присутствии в зоне боевых действий посторонних.
   Сами же капсулы после падения в воду раскрылись и трансформировались в вариант для подводного плавания, после чего покинули место своего приводнения. Им предстояло найти подходящее место и выгрузить на берег роботов-разведчиков, которые должны будут наблюдать за происходящим, передавая собранную информацию узконаправленной передачей на свою базу.


   * * * * *


   -Госпожа матриарх, - раздавшийся из динамика селектора голос секретарши заставил Бенезию оторваться от чтения, - вашу дочь доставили.
   -Пропусти их, - приказала матриарх, коснувшись сенсора микрофона.
   Через две секунду дверь в её кабинет открылась и внутрь вошла небольшая процессия из двух матрон и одной девы. Последняя явно чувствовала себя не в своей тарелке и не знала куда деть руки, то сцепляя их в замок, то пряча за спину, то делала ими движение, как будто хотела засунуть их в карманы, но не находя их, ещё больше смущалась и вновь сцепляла их в замок перед собой.
   -Госпожа... - слегка кивнула одна из матрон, одетая в лёгкое облегающее платье "в пол" лилового оттенка с открытой спиной.
   -Госпожа, - на секунду вытянулась в струнку вторая матрона, одетая в легкий бронескафандр "Призрак", который предпочитали носить азари, имеющие достаточно средств и связей, чтобы его приобрести, после чего расслабилась и встала свободно, расставив ноги на ширину плеч и сцепив руки в замок за спиной.
   -Мама... - смущённо пискнула явно очень молодая, лет семидесяти всего, дева.
   -Рассказывайте, - Бенезия отложила в сторону листы документа, который только что изучала, и откинулась на спинку кресла.
   -Мам, я... - начала говорить дева.
   -Помолчи, пожалуйста, немного, - остановила дочку матриарх, заставив ту занервничать ещё больше, - вначале я хотела бы выслушать твоих сопровождающих. Слушаю, - перевела она своё внимание на матрону в платье.
   -Всё прошло без эксцессов, - доложила та, - представитель Тортуги был очень вежлив и обходителен, а так же попросил "не сильно ругать девочку", так как ничего серьёзного не произошло и всё закончилось хорошо. Мисс Лиару тщательно проверили и никаких признаков наличия инородных включений не обнаружили. У меня всё.
   -Что ты скажешь? - повернулась Бенезия к матроне в броне.
   -Представители Тортуги явно были заинтересованы в том, чтобы передача вашей дочери прошла без эксцессов, - доложила та. - Всё время, с момента выхода из Ретранслятора во фронтире, нас сопровождала полноценная звезда из крейсера и четырёх фрегатов, судя по всему разрушителей.
   -Были какие-то поводы к этому? - поинтересовалась Бенезия.
   -Я не заметила каких либо отклонений от стандартной ситуации в тех местах.
   -Ясно. Что-то ещё?
   -Нет.
   -Хорошо. Можете быть свободны, полные отчёты жду завтра, - отпустила подчинённых матриарх.
   Дождавшись, когда обе матроны покинут кабинет, Бенезия коснулась сенсора микрофона.
   -Меня ни для кого нет.
   -Слушаюсь, - последовал ответ от секретарши.
   Посмотрев на нервничающую дочку, матриарх грустно вздохнула и поднялась из-за стола, обойдя который она подошла Лиаре и обняла ту.
   -Как же я испугалась, Маленькое Крылышко. А если бы с тобой что-то случилось? Если бы представители Тортуги не успели тебя отбить?
   -Извини, мам, - Лиара уткнулась матери в плечо, обхватив её руками, - я так увлеклась идеей узнать, что произошло с протеанами, что забыла про опасность.


   -И всё же, зачем ты отправилась на эту планету? - поинтересовалась Бенезия у дочери и сделала очередной глоток напитка из высокого стакана. - Ты же знаешь, насколько опасно посещать закрытые миры и какие меры предпринимают все разумные к тому, чтобы количество таких миров не увеличилось.
   Мать с дочкой сидели в небольшой комнате, которую матриарх использовала для краткого отдыха, когда было слишком много работы для того, чтобы сходить куда нибудь, и пили травяной настой, который её научила заваривать бабушка, в свою очередь научившаяся этому где-то в системах Терминуса, во время одного из своих посещений этого региона, во времена своей молодости.
   -Понимаешь, я узнала, что ксеноморфы намного более древний вид, чем протеане, - начала рассказывать Лиара, у которой, как только она начала рассказывать про то, что её интересовало, сразу же пропало любое смущение, - а ещё они имеют телепатическую связь между собой.
   -Как рахни, - понимающе кивнула Бенезия.
   -Похоже, но не совсем. Впрочем, это сейчас не важно, а важно то, что с помощью Объятий Вечности получить доступ к этой их связи можно через любую особь в Улье, а значит, и добраться до их общей памяти, где должно быть много всего интересного, в том числе и про протеан.
   -Так уж и через любую, - усомнилась Бенезия, которая прекрасно знала, сколько времени и усилий те же саларианцы и её сородичи потратили на изучение этого вида, но никто так и не сумел достучаться до разума ксеноморфов. Максимум, чего удавалось добиться, это временного обманчивого подчинения, пока ксеноморф не находил способ освободиться, а уж провести с ними Объятия Вечности было ничуть не лучше, чем добровольно выстрелить себе в голову из дробовика.
   -Через любую, - уверенно подтвердила Лиара, - но для этого нужно сделать так, чтобы выбранный тобой ксеноморф сам захотел провести с тобой Объятия.
   -И как ты себе это представляешь? - вздохнула матриарх. - Или ты думаешь, что до тебя никто не пробовал?
   -Пробовали, - согласилась Лиара. - Но пробовали силой, а тут нужно суметь заинтересовать. Показать, что ты не объект охоты, а... - девушка замолчала на несколько секунд, подыскивая подходящее сравнение, - а потерянный член Улья. Что ты такая же как они.
   -И как ты себе это представляешь?
   -Не знаю, - сразу же сникла дева. - Именно ответ на этот вопрос я и пыталась найти.
   И кто тебя на это надоумил? - поинтересовалась Бенезия. - Где ты набралась этих мыслей?
   -Ну-у... - Лиара смущённо опустила взгляд, уткнувшись в свой стакан с настоем, после чего призналась: - Я была на Омеге и пообщалась с Арией.
   -Ты ведь знаешь, какая у неё репутация? - уточнила матриарх, с трудом удержавшись, чтобы не вздрогнуть.
   Не то чтобы Бенезия не знала, что в своих поездках по галактике, её поздняя дочка зачастую умудряется попадать в такие места и контактировать с такими разумными, что у матери любого другого вида, узнай про такие ситуации, случившиеся с её ребёнком, вполне мог случиться сердечный приступ, совсем нет. Матриарх прекрасно знала про это, и хотя переживала за свою дочку, но подобное поведение было в порядке вещей для дев азари, разве что зачастую они влипают в такие ситуации, вступая в различные отряды наёмников или пиратские группировки, а потому оставалось только смириться. Но контакты с Арией, хозяйкой Омеги, причём не просто контакты, а личный разговор, находились за пределами разумного риска даже в понимании азари.
   -Мам, я может и молодая, но не дура, так что отлично понимаю, что нельзя стать во главе Омеги и при этом не запачкаться, - с осуждением посмотрела на мать Лиара.
   -Я не это имела ввиду, - вздохнула Бенезия. - Ходят слухи, что она имеет выход на всех влиятельных разумных или группы таковых разумных. Вроде как даже Серый Посредник не продаёт про неё информацию, а несколько СПЕКТРов, решивших копать под неё, просто пропали без следа. Говорят, что у неё даже есть выход на кварианцев.
   -Мама, но это же всего лишь слухи! - возмутилась Лиара. - Я понимаю, что "дыма без огня не бывает" и Ариа действительно имеет связи среди высокопоставленных и влиятельных разумных, без этого она просто не смогла бы удержаться как глава Омеги и добывать товары последнего поколения, но не нужно наговаривать на разумных лишнего только потому, что они тебе не нравятся. То же мне придумали, на кварианцев у неё есть выход, да их уже как тысячу лет никто в глаза не видел.
   -Ну-ну, не нужно так эмоционально реагировать, - успокаивающе подняла ладонь Бенезия, - и никто на Арию не наговаривает. Просто имей ввиду, что она намного более скрытная, чем многим кажется, а "скелетов в шкафу" у неё больше, чем у многих матриархов. А лучше вообще постарайся больше с ней не встречаться, да и в системы Термина больше не лезть.
   -Я постараюсь, - после короткого колебания пообещала Лиара.
   -Вот и ладно, - решила больше не поднимать этот вопрос Бенезия. - Лучше расскажи, что там с твоим докладом по протеанам, про который ты как-то упоминала. Готов уже?..


   Как только за дочкой закрылась дверь, с лица Бенезии пропала улыбка и она несколько секунд сидела неподвижно, обдумывая какую-то мысль, после чего решительно развернула голографический терминал и принялась писать письмо Арии. Матриарх очень любила свою младшую дочку, а потому старалась по мере возможности защищать её от различных опасностей. Ариа же была не просто опасностью, а потому следовало оградить Лиару от поползновений со стороны этой...


   * * * * *


   Мысленно хмыкнув, Чёрный свернул пришедший с Тортуги доклад и подключился к общему виртуальному пространству Улья. Конечно, можно было просто отправить сигнал Пании с Никой, что они ему вскоре потребуются, и подождать, пока они выберутся из коконов и прибудут к нему сами, но он предпочитал действовать лично. Да и с чисто психологической стороны это было полезно, так как повышало уровень доверия к начальству, то есть к нему любимому. Не то чтобы ему как-то требовалось повышать верность этих двух азари к себе, но это позволяло сохранять полезную привычку, да и тешило самолюбие двух матриархов.
   =Угу, они опять рубятся в "Искателей", - констатировал Чёрный, воспользовавшись своими правами администратора. - И не надоело им за столько-то времени?
   Игра, когда-то давно созданная в виде эксперимента и обкатки технологий совместными усилиями самого Чёрного, нескольких кварианцев и огромного количества гетов, давно уже не была похожа на то простейшее покорение подземного лабиринта, какой она была вначале. Теперь в ней было огромное количество планет с самыми различными погодными условиями на них, часть планет была пригодна для возведения собственного жилья, от небольших баз до целых городов для кланов, гильдий и орденов. Одиночный же лабиринт превратился в целые планеты с самими разными типами Лабиринтов, от огромных городов по типу протеанских, состоящих из километровых высотных зданий, до подземелий рахни и Ульев Чужих. Соперники так же в каждом Лабиринте были свои. Всё это требовало тщательно подготавливаться к каждому походу, составляя подходящую команду. А ведь были ещё и Лабиринты на лунах и в астероидах, до которых, в отличии от Лабиринтов на планетах, куда можно было нанять перевозчика, без собственного корабля было не добраться. Корабль же это не только соответствующая инфраструктура, но и пираты, которые могут напасть на тебя во время перелёта к выбранному Лабиринту, а это уже космический бой, так как соваться на высадку с пиратами на хвосте будет только самоубийца.
   В общем, игра давно уже превратилась из обычного покорения Лабиринта в полноценное космическое приключение, а многие игроки могли вообще ни разу так и не побывать в полноценном Лабиринте, ограничиваясь исследованиями "руин старых цивилизаций", охотой на экзотических животных, полётами в космосе и сражениями с пиратами или конкурентами, или занимались созданием разнообразных изделий, выступая в роли техников.
   =Ладно, раз вы так хотите повеселиться и поохотиться на Чужих, то будет вам веселье. Где там ближайший триггер на запуск малого мест-боса Улья...
   Чёрный настроил параметры подключения и генетическую ветку своего аватара, после чего вселился в одну из рабочих особей.
   Оказавшись в игре, Чёрный осмотрелся, после чего направился к одной из развилок, мимо которой возглавляемая Панией и Никой группа искателей, двигаясь этим маршрутом, не могла миновать, где и затаился в одной из складок, поджидая подхода игроков.


   * * * * *


   -Чёрный, так не честно, ты нам весь рейд запорол! - возмущённая Пания сидела на шее у виртуального образа Чёрного и лупила его по голове кулаками.
   =А нечего развлекаться, когда у вас работа наклюнулась, - спокойно сообщил Чёрный, никак не реагируя на удары.
   Да и какой смысл было на них реагировать, если его природная броня с пассивным псионическим усилением выдерживала даже выстрел из тяжёлой винтовки, что уж там говорить про какие-то удары кулаками, никак не усиленные ни псионикой, ни биотикой.
   -Что за работа? - поинтересовалась Ника, которая спокойно наблюдала за развлекающейся подругой.
   -А немного подождать, пока мы не пройдём Улей, нельзя было, - одновременно с ней спросила Пания, прекращая стучать по голове Чёрному. - Что за спешка такая?
   =Никакой спешки, мне просто тоже захотелось немного развлечься. А задача у вас будет простая - нужно будет наведаться на одну планетку и посмотреть, что там и как, - последовал ответ вначале Пании, а потом и Нике.
   -Всего-то? - удивилась Пания. - И для этого требовалось привлекать наш отряд?
   =Если бы там было всё так просто, то я бы вас и не трогал - всё-таки слишком сильно увеличить вашу продолжительность жизни я так и не сумел, а потому чем меньше вы покидаете коконы, тем лучше, - недовольно шикнул Чёрный. - А планетка интересна тем, что оттуда, впереди собственного визга, сбежали новые турианцы.
   -Так они это когда ещё сделали? - удивилась Ника, которая в отличие от подруги старалась регулярно следить за последними новостями, а не время от времени.
   =Раньше было нельзя, так как официально мы этого не знали, - наставительно сообщил Чёрный, даже поднял указательный палец вверх. - А если серьёзно, то только сейчас Орден оттеснил турианцев от ведущего туда Ретранслятора, а иначе туда бы пришлось добираться через системы саларианцев, а они в последнее время стали чрезмерно нервными и усилили пограничный флот.
   -Угу, "последнее", - буркнула Пания, - лет уже триста как.
   =Всего-то, - махнул хвостом Чёрный.
   -Ладно, мы поняли, - спрыгнула с шеи Чёрного Пания. - Когда выдвигаться?
   =Я скину вам всю необходимую информацию. Ознакомитесь, подготовите план, скинете его гетам и можете выбираться и приступать к подготовке. Во времени я вас особо не ограничиваю, но и слишком задерживаться с выдвижением не стоит.
   С этими словами Чёрный покинул виртуальное пространство.


   * * * * *


  

Глава 4.


   Над грунтовой дорогой, петлявшей между деревьев, пролетела двойка дронов-разведчиков. Некоторое время ничего не происходило, но вот в тени деревьев что-то шевельнулось, а через секунду стало понятно, что это была маскировочная накидка присыпанная опавшими листьями, из-под которой выбралась четвёрка людей в камуфляжной броне. Бойцы споро, но без суеты установили и замаскировали вдоль дороги несколько мин в пластиковых корпусах, как фугасных и осколочно-фугасных, так и кумулятивных, после чего собрали маскировочную накидку, привели место ожидания в естественный вид и покинули место минирования, скрывшись среди деревьев. Лес принял свой первоначальный вид, и только очень опытный следопыт смог бы заметить небольшие рукотворные изменения в облике придорожных зарослей.
   Через некоторое время над дорогой пролетела ещё одна двойка дронов, после чего показалась колонна техники. Впереди ехало три разведывательно-дозорные машины, в башнях которых были установлены лёгкие автоматические пушки и спаренные с ними пулемёты. Следом двигалось два армора, за которыми следовала тройка кинетических зениток на базе корпуса армора и два бронетранспортёра перевозивших легионеров, а уже за ними ехали штурмовые орудия. В центре колонны двигались взвод управления, на двух командно-штабных машинах и двух бронемашинах, и комендантская "рота", состоящая из взвода арморов, взвода самоходных кинетических зениток, двух взводов лазерной ПВО, отделения щитовиков и взвода легионеров на бронемашинах и бронетранспортёрах. Дальше вновь ехали штурмовые орудия, а замыкали колонну ещё два бронетранспортёра с легионерами, три кинетических самоходных орудия ПВО и два армора. Впрочем, всего этого нельзя было увидеть из головы колонны, так как дорога, как уже говорилось, петляла между деревьев и просматривалась только на два десятка метров в обе стороны от места, где человеческие бойцы устроили свою минную засаду.
   Разведывательно-дозорные машины были пропущены минной закладкой, так как были слишком лёгкими для примитивных, но от того надёжных, мозгов минного кластера. Но когда в минную ловушку втянулись тяжёлые машины грохнули фугасные мины, разряжая кинетические щиты, после чего сработали кумулятивные мины, которые прожгли борта арморов и двух из трёх самоходных зениток, а когда из бронетранспортёров высыпали легионеры, то сработали осколочно-фугасные мины, выкашивая занимавших оборону легионеров.


   * * * * *


   Не удержавшись, Фавиус осторожно помассировал глаза пальцами. Постепенно усталость начинала сказываться, но времени на отдых постоянно не хватало.
   Прошло уже больше месяца с того момента, как флот инопланетников был разбит и турианцы высадились на поверхность планеты, принявшись занимать многочисленные города и поселения на ней, а сопротивление инопланетников так и не было подавлено. Даже больше, чем дальше продвигались турианцы, тем сильней оказывалось сопротивление, а количество минных засад, как наземных, так и воздушных, в которых гибло больше турианцев, чем в прямом противостоянии, увеличилось до совсем уж неприличных значений. Казалось, что вся экономика местных только и делала что изготавливала наземные мины и зенитные ракеты.
   Эти инопланетяне вообще отличались каким-то патологическим нежеланием вести "правильный" бой, предпочитая либо артиллерийско-ракетные обстрелы, либо тактику минных или огневых засад. При этом не сказать, чтобы у местных отсутствовали средства для нормального боя, всё у них было, но они до последнего уклонялись от прямого столкновения. Но даже когда турианцы вынуждали их вступить в сражение, то инопланетяне всё равно применяли линейные части больше для сдерживания наступления легионеров, а урон наносили артиллерия и разнообразные летательные аппараты, как дроны, так и пилотируемые, а также небольшие, но хорошо подготовленные группы, проникающие в тыл и устраивающие диверсии. В общем, тактика местных чем-то напоминала тактику действий азари и саларианцев, которые так же предпочитали действовать небольшими группами спецназа, но при этом непосредственный огневой контакт сводился к минимуму, а воздействие производилось с помощью мин или наведения ракетных и артиллерийских ударов.
   К счастью для турианцев, среди инопланетников не было обнаружено биотиков, иначе ситуация могла бы стать ещё более сложной. В отличии от тех же азари, которые славились своим умением очень эффективно действовать небольшими группами десантников и коммандос, но при этом полагались только на лёгкое вооружение и свои биотические навыки, инопланетники активно использовали тяжёлое вооружение, что в сочетании с их тактикой засад и ударов исподтишка создавало большие проблемы, а добавить к этому биотические навыки, и ситуация сразу же стала бы ещё более сложной.
   Например, у местных имелись винтовки, стреляющие очень тяжёлыми пулями большого калибра, практически сверхлёгкие ручные пушки, по классификации самих турианцев, которые не только разряжали любой пехотный щит и убивали прикрытого им легионера, но и за один-два выстрела снимали кинетический щит с лёгкой техники. При этом дальность прицельной стрельбы у таких винтовок была выше, чем у привычных турианцам "гаусс"-винтовок на МЭ, а применение для выстрела химического метательного вещества, от чего в галактике отказались уже очень давно, делало такие винтовки более неприхотливыми. Конечно, у химического оружия, по сравнению с электромагнитным, были и свои недостатки, от чего все и переходили на хорошо зарекомендовавший себя принцип, но в данной ситуации, когда местные сражались на хорошо известной местности в привычных им условиях и стреляя из засады, химические винтовки продемонстрировали своё преимущество. Да и было заметно, что инопланетники отточили химическое оружие до совершенства, явно потратив на это не одно столетие, а потом затратили ещё несколько десятилетий на то, чтобы скрестить его с эффектом массы. Непонятно только зачем они потратили такие усилия, чтобы переделать химические метатели на эффект массы, когда намного удобней, эффективней и экономически выгодней сразу перейти на "гаусс"-винтовки, которые можно настраивать для применения в самых различных условиях, и не мучиться. Но мало ли, какими извилистыми путями пошла мысль инопланетников и к чему она вообще могла прийти. Вон, возможности своих торпед они уже продемонстрировали.
   Сами же инопланетники привлекали к себе внимание только тем, что внешне были довольно похожи на азари, пусть и прошли совершенно другой путь эволюции. Вернее, на азари, были похожи их женские особи, так как местные, как и большинство известных видов, имели два пола. В остальном же, они были настолько ничем не выдающиеся, что в некоторые моменты даже вызывали отвращение. Взять, к примеру, тех из пленных, кто сейчас активно сотрудничал с турианцами, помогая создавать словарь местного языка для переводчика. Точнее, одного из множества языков, но зато одного из самых распространённых. И ведь для этого не пришлось предпринимать каких-то особых усилий - желающих поработать добровольно и явно рассчитывающих получить "тёпленькие места" у турианцев оказалось больше чем достаточно. Нет, были и те, кто наотрез отказывался сотрудничать, но количество согласившихся помогать было настолько высоким, что заставляло задуматься. А уж проявляемый некоторыми энтузиазм вообще вводил некоторых турианцев в ступор, и их можно было понять, так как почти все представители встреченных ими ранее видов ставили интересы своего вида на первое место, всегда учитывая этот момент даже при заключении, казалось бы, вообще никак не затрагивающих эти самые интересы, контрактов. Стоит вспомнить хотя бы тот случай, когда саларианцы отстаивали у батарианцев право для своих соотечественников посещать бордели на территории батарианской гегемонии и что бы их там обслуживали наравне со всеми, хотя всем было известно, что секс саларианцев вообще не интересует. Казалось бы, зачем? Но это было дело принципа, так как азари такое право имели, а значит и у них оно должно быть. Ну и как место встречи бордели были вполне неплохим местом, где саларианец, маскирующийся под учёного, занимающегося изучением полового взаимоотношения инопланетников, вполне свободно может встречаться со своими агентами.
   Но и этого оказалось мало и на головы турианцев свалилась ещё одна проблема, с которой они столкнулись, как только предприняли штурм первого же поселения. Как оказалось, во всех городах инопланетян применялись системы РЭБ с дронами, которые серьёзно ограничивали их использование, из-за чего основная масса применяемых турианцами дронов, в любом поселении больше пяти-шести тысяч жителей, становилась бесполезной. В больших же городах даже специально сконструированные для действия в условиях РЭБ дроны превращались в удобные мишени. В то же время сами местные продолжали применять разнообразные беспилотники, как летающие, так и наземные. Несколько образцов подобной техники в приемлемом, для изучения, виде попали в руки турианцев и были исследованы, после чего военные инженеры только развели мандибулами, так как сходу понять, что тут намудрили местные, не представлялось возможным.
   Это сразу же многократно усложнило операции по захвату поселений и городов. К счастью, опыт прошлых столкновений с кроганами научил турианцев, что на дронов можно положиться далеко не всегда, и обучению легионеров сражениям на средней и близкой дистанции, а также в условиях сложно-пересечённой местности и городской застройки против массового живучего противника стали уделять намного больше внимания. Так что для выполнения поставленных по захвату поселений и городов задач без поддержки дистанционно управляемых боевых платформ, легионеры были подготовлены достаточно. А для того, чтобы не лишать бойцов поддержки тяжёлого оружия, была разработана целая линейка пилотируемых боевых машин, от разнообразных моделей наземных (колёсных, гусеничных и шагающих), до не менее разнообразных летающих. Ну, а для действий на открытой местности у турианцев хватало разнообразных боевых дронов и тяжёлой техники, представленной не только арморами и штурмовыми орудиями, но и другими боевыми машинами.
   Но как уже говорилось ранее, несмотря на всю подготовку легионеров и превосходство турианской техники над местными экземплярами, продвижение вперёд шло невероятно медленно. И именно поэтому Фавиус был вынужден мало спать и много работать, ведь командующий второго флота, который после захвата орбиты планеты переместился непосредственно в систему и завис на орбите газового гиганта, отправив в ближайшие системы своих разведчиков, только и ждал, когда же его коллега облажается, после чего уже ему самому можно будет взять инициативу в свои руки. С одной стороны, присутствие второго флота непосредственно в системе и взятая им на себя роль обеспечения безопасности проведения десантной операции позволяло полностью сосредоточиться на наземных боях, не переживая за свои тылы. Но с другой стороны, постоянно нависание за спиной конкурента очень сильно нервировало и не позволяло расслабиться ни на секунду.


   * * * * *


   Припав к прицелу своего "слонобоя" Джек наблюдал за мечущимися под взрывами пришельцами. Дистанция до накрытого артиллерийским огнём лагеря инопланетян была достаточной для вполне себе комфортного выстрела его охотничьего "слонобоя", чьего деда когда-то называли "антиматериальной винтовкой", но позволяла не бояться, что его лёжка будет накрыта случайно отклонившимся в сторону снарядом. Впрочем, если учитывать, что в данный момент артиллерия стреляла активно-реактивными корректируемыми снарядами с пассивной системой навигации российского производства, опасаться смерти от шального снаряда не стоило. И использовали их не потому, что они были лучше американских, просто на этом участке фронта не было американской артиллерии, только российская или китайская. А так как российскими АРК-снарядами нельзя было стрелять из китайских систем, то и огонь вели русские, чему Джек был по-настоящему рад, так как если нельзя использовать американское оружие, то пусть это лучше будет российское, за точность которого он был уверен, чем неизвестно где и из чего сделанного китайского. Как почти любой американец, пусть ни разу и не бывший в самих САСШ, а родившийся и выросший в колонии, он с большим подозрением относился ко всему китайскому, а слова "китайское" и "качество" произнесённые в одном предложении считал отличной шуткой. И его совершенно не смущало, что большинство товаров поставляемых на рынки практически всех колоний были произведены именно китайцами, при этом отличались приличным качеством, а китайские десантники совсем недавно сумели наглядно продемонстрировать одной из американских ЧВК (самой настоящей частной армии наёмников со своим небольшим флотом, которые работали в интересах той или иной корпорации), что регулярная армия крупного государства всё же и подготовлена получше, и вооружение имеет более разнообразное, вот такой вот выверт сознания.
   Наконец, короткий огневой налёт закончился и снаряды прекратили падать на головы инопланетян, после чего те принялись активно наводить порядок в разгромленном лагере, выискивая раненых и оказывая им помощь. Джек же продолжал наблюдать. В отличии от группы наведения, которая и сообщила артиллеристам координаты этого лагеря, у четвёрки Джека работа только начиналась, но спешить не следовало. Прежде чем открывать огонь, нужно было выявить подходящие цели, потеря которых сказалась бы на командной структуре инопланетян, а дорогой патрон не был бы потрачен зря. И вскоре такая цель появилась.
   В какой-то момент, Джек заметил инопланетянина, который двигался по разрушенному лагерю, а к нему подбегали другие инопланетяне и что-то явно докладывали, иногда получая указания и срываясь куда-то. Определившись с целью, Джек дал сигнал своему второму номеру, который тут же мигнул несколько раз лазером в направлении второго расчёта, сообщая о готовности к открытию огня. Сам же Джек едва заметно сместился, принимая более удобное положение для стрельбы в выбранном секторе, после чего замер, слившись со своим оружием. Короткая пауза и винтовка громыхает первым выстрелом, следом за которым следует ещё один, затем ещё. Пять тяжёлых пуль, способных пробить даже бронетранспортёр, а цель размером с человека вообще фрагметрирующие, ушли по направлению к целям за какие-то секунды. Где-то в стороне слышались выстрелы второй двойки, которая отстрелялась так же быстро.
   Закончив ведение огня, Джек не стал проверять результат стрельбы, а сразу же покинул свою позицию, спустившись с невысокого холмика и загрузившись вместе с напарником в ожидавший их багги. За прошедшее время люди успели убедиться, что инопланетяне реагируют на любую неожиданность очень быстро, так что все нападения необходимо производить по принципу "выстрелил - убежал" и если первого нужно делать как можно меньше, то последнее как можно быстрее. К счастью, в данный момент был высокий шанс того, что благодаря артиллерийскому налёту в ближайшее время других преследователей кроме дронов не будет, а с ними люди умели бороться очень хорошо, тем более, что модели захватчиков оказались до удивления плохо защищены, чего люди давно уже себе не позволяли.
   И действительно, багги не успел далеко уехать, как из-за холма показалось несколько летающих дронов, которые принялись быстро нагонять удаляющуюся машину. Оглянувшись, Джек только хмыкнул на это, а его напарник, который ехал в открытом багажном отсеке, взял в руки полицейский "анти-дрон" и принялся сшибать БПЛА одного за другим. В отличии от подобных аппаратов землян, даже гражданских, которые при облучении подобным нелетальным оружием максимум бы приземлились, дроны инопланетян теряли управление и сыпались на землю как подстреленная дичь.
   -Вот и всё, - Джек вновь перевёл внимание вперёд, - ничему эти идиоты не учатся.
   -Не скажи, в самом начале всё вообще было элементарно, как с детьми воевать, а сейчас приходится вот так вот извращаться, - не согласился с ним водитель. - Не было бы у них такого численного преимущества в технике и флота на орбите, мы бы их за неделю вытурили с планеты.
   На этих словах Джек только скривился, ведь слова водилы отражали реальность только частично, так как никакое преимущество в технике не помогло бы инопланетянам, если бы люди объединились и принялись защищать свой дом. Но несмотря на тяжелейшее положение, на отсутствие связи с остальным человечеством, на висящий на орбите флот агрессивных инопланетян, большинство людей продолжали кричать о своих правах, которые попирают военные, да использовали сложившуюся ситуацию для зарабатывания денег. Даже китайцы, у которых, как известно, тоталитаризм и диктатура, а за попытку протестовать против действий правительства вполне могут и расстрелять, далеко не все прилагают усилия для того, чтобы не дать инопланетянам захватить их планету.


   * * * * *


   -Докладывайте, - приказал Фавиус Оптирил, подходя к столу, где собрались старшие командиры третьего фронтового участка.
   Из-за очередной диверсии местных, в результате которой командующий третьего фронта больше не может выполнять своих обязанностей, да и сложно было бы их выполнять с дырой в груди в которую легко можно просунуть кулак, пришлось собирать срочное собрание командиров.
   -В этот раз наш противник не просто в очередной раз использовал свою любимую тактику "ударил-убежал", а объединил её со вторым своим любимым приёмом артиллерийского удара, - начал доклад начальник штаба этого самого третьего фронтового участка. - Вернее, они вначале нанесли артиллерийский удар по парку техники, после чего, когда легионеры принялись оказывать помощь раненым, тушить пожары и помогать разбирать обломки, сработали две двойки стрелков, подстрелив из своих ручных пушек несколько офицеров и наиболее активных бойцов, в том числе и командующего, который решил лично оценить последствия артиллерийского налёта. Все выстрелы были произведены в корпус, что учитывая расстояние, с которого производилась стрельба, вполне оправданно. Имевшиеся у всех турианцев кинетические щиты оказались неспособны выдержать попадание крупнокалиберной тяжёлой пули из оружия местных, как и броня на них.
   Докладывая, офицер демонстрировал слайды, на которых всё описанное было отлично видно.
   -После окончания стрельбы, противник покинул свои позиции и предпринял отступление на наземном колёсном транспорте, из-за чего легионеры не успели что-либо предпринять. Но операторы дронов среагировали оперативно и отправили за ними погоню, которая была очень быстро выведена из строя электромагнитным оружием местных.
   Последние слова заставили всех присутствующих сжать мандибулы, так как подобные средства широко применялись не только против дронов, а вообще против любой техники турианцев. Был случай, когда подобным боеприпасом вообще сбили несколько истребителей, которые выполняли штурмовку позиций местных. В результате этого не только были потеряны истребители, но и попали в плен их пилоты. Всё-таки турианские конструкторы сумели создать очень надёжные машины, позволяющие пилотам выжить даже при крушении с небольшой высоты. И главная проблемы была не в широком распространении подобного оружия у аборигенов, а практически полном отсутствии у турианской техники защиты от подобных средств. Нет, вся техника имела дублирование, благодаря чему легко перезапускалась после воздействия той же "перезагрузки", но вот против подобного типа воздействия она оказалась бессильна. При этом техника местных далеко не всегда поддавалась "перегрузке" и другим техническим атакам, а если и поддавалась, то зачастую всё равно сохраняла хотя бы частичную функциональность. Тяжёлые же дроны вообще оказались отлично защищены от всех имеющихся у турианцев средств РЭБ, которые позволяли максимум помешать выполнению дальнейшей задачи, но никак не сбить и тем более захватить их.
   -К сожалению, даже привлечение флота не позволило перехватить противника, так как когда наведённая с кораблей дежурная двойка истребителей всё же догнала уезжающий транспорт, то была встречена отлично организованной зенитной засадой. А потом противник добрался до прибрежной линии, где загрузился на ожидавший их и замаскированный летательный аппарат, который доставил их в зону контролируемую местными.
   -Что за летательный аппарат и почему его не сбили истребители, если полёт проходил над морем? - поинтересовался Фавиус.
   -Похож на атмосферного летуна, но крылья слишком короткие, а для флаера наоборот - слишком длинные. При этом он летел так низко, что при попытке истребителя атаковать этого нестандартного летуна, он имел все шансы разбиться. Плюс сам летун, судя по его внешнему виду, нёс на себе ракеты, а значит мог представлять для истребителей определённую опасность. Так же нужно учитывать, что маршрут летуна проходил мимо двух небольших островов, на которых легко можно разместить зенитные комплексы, что с учётом наличия у местных развитого подводного флота вполне реальный вариант, тем более, что они уже так делали ранее. Ну и времени на то, чтобы добраться и провести атаку было очень мало. Учитывая всё это, у истребителей было время только для одной попытки, но обстрел с дальней дистанции не принёс результата, цель активно маневрировала, а кинетический щит выдержал несколько попаданий, которые всё же пришлись в него, а сближаться для гарантированного поражения командир звена не рискнул, так как бортовые системы зафиксировали облучение радаром, который местные применяют при наведении ракет. Поэтому командир звена, получив данные, что вторая двойка не успевает, принял решение возвращаться на базу.
   -А почему они действовали только парой? Почему не было обеспечено прикрытие? - нахмурился Фавиус. - Мало им было сбитой дежурной пары?
   -К сожалению, у нас наблюдается острая нехватка атмосферных летунов, - поспешил доложить командующий авиацией фронта. - Мы понесли большие потери в аэрокосмической технике, а все подразделения требуют обеспечить им воздушное прикрытие. Использовать же в атмосфере планеты космические истребители вы запретили.
   -Ясно, - Фавиус немного помолчал, обдумывая ситуацию. - Приказываю, строжайше запретить аэрокосмическим аппаратам действовать отдельными звеньями, только в составе тактических групп не менее чем из шести машин. Подготовить ваши предложения по применению космических истребителей-трансформеров при штурмовке оборонительных позиций аборигенов и атакам по стратегическим и тактическим целям. Обеспечить взаимодействие трансформеров с корабельными десантниками. Согласовать все необходимые для этого мероприятия с командованием третьей эскадры поддержки десанта, чьи истребители и десантники будут задействованы в операциях.


   * * * * *


   -Рад, что вы нашли время для нашей встречи, - президент САСШ развернулся к вошедшему, сразу же шагнув вперёд и протягивая руку для приветствия.
   -Разве я мог пропустить возможность побывать тут? - иронично поинтересовался его визави, так же протягивая руку для приветствия.
   Мужчины пожали руки, после чего американский президент указал рукой на два стоящих возле панорамного окна кресла, между которыми стоял небольшой столик с напитками и фруктами.
   -Тогда прошу составить мне компанию. Вид, конечно, скучноват, но минут через десять освещение станет подходящим и откроется отличный вид.
   -Поверю на слово, всё-таки вы тут уже второй день ждёте, - посмотрев на раскинувшуюся за стеклом пустоту космоса, в которой угадывались элементы конструкций станции "Арктур", гость опустился в кресло, после чего дождался, когда президент САСШ так же усядется в кресло, и сообщил, как бы между прочим: - Я тут слышал, что китайцы собираются выйти из договора "об ограничении военного присутствия в космосе и совместном использовании космоса".
   -Этого следовало ожидать. На той колонии больше всего городов принадлежащих именно Китаю. И ладно бы население, надо будет привезут ещё, так там же заводы и самое главное, начата закладка верфи для кораблей второго ранга, а терять такие инвестиции китайцы не намерены, - усмехнулся президент, после чего сразу же стал серьёзным: - Так что вы думаете на счёт моего предложения?
   -Сразу берёте быка за рога? - пошутил гость, намекая на происхождение президента. - Одобряю. Тогда и я не буду тянуть резину. Россия согласна присоединиться к новосоздаваемому альянсу и обязуется выделить для предстоящей операции корабли и десант. Так же мы провели предварительные переговоры с бразильцами и венесуэльцами - они так же согласны, но на равных основаниях.
   -Мы, вы, Китай, Бразилия и Венесуэла, Япония и Южная Корея, Индия, Пакистан, Германия, Франция и Англия - очень неплохо.
   -Согласен, даже если другие страны не захотят присоединиться, то мы сможем достаточно быстро собрать кораблей на три полноценных флота.
   -Будем надеяться, что этого хватит для решения первичных задач, - согласился президент САСШ, - так как часть кораблей придётся оставить тут, для защиты станции "Арктур".
   -И для прикрытия Солнечной системы, - согласился с ним гость.
   Оба собеседника прекрасно поняли друг друга, так как на самом деле флот нужно будет оставить не для прикрытия Земли, а как раз наоборот, чтобы ООН и остающиеся без кормушки страны не попытались захватить станцию, обвинив ведущие государства в попытке узурпировать космос. И если бросить станцию без прикрытия, то такой вариант вполне возможен, а оставшись без базы, флот будет вынужден сдаться, ведь кроме "Арктура", который и создавался именно как база флота, доки имеются только в Солнечной системе. Атаковать же первым своих сородичей никто не рискнёт, поэтому если оставить тут прикрытие, то по той же причине можно будет не переживать, что корабли под флагом ООН захватят станцию. Ну а в течении двух-трёх месяцев можно будет подтянуть и остальные корабли. А после того, как страны новосозданного альянса объявят о выходе из "Договора" и самого ООН в частности, можно будет и отозвать свои корабли из этой ставшей бесполезной организации. Заодно и можно будет прошерстить все экипажи, убрав из флота всех не соответствующих критериям отбора, благо какая бы вонь не поднялась среди меньшинств, которые уже давно не меньшинства, на Земле, если у Альянса будет поддержка колоний на эти вопли можно будет наплевать. Так же можно будет ускорить вывод промышленности за пределы Солнечной системы, что обеспечит Альянсу полную независимость от различных активистов на Земле, которые могли бы блокировать выполнение контрактов или отправку грузов.
   -Я рад, что мы так хорошо понимаем друг друга, - улыбнулся президент, - давно уже стоило вот так вот встретиться и всё обговорить.
   -Согласен, ситуация уже давно изменилась, но мы по-прежнему ведём себя как и раньше, когда всё человечество было сосредоточено на одном маленьком шарике в бесконечном космосе, - улыбнулся в ответ и гость. - Тем более сейчас, когда человечество столкнулось с угрозой инопланетного нашествия, нам всем необходимо объединиться для противостояния этой угрозе, а ООН продолжает спорить и обсуждать бессмысленные вопросы. Да и правители многих стран ведут себя не как государственные деятели, а как какие-то царьки, что в корне неприемлемо в сложившихся условиях.
   -Что же, раз мы пришли к общему мнению, то предлагаю провести общее собрание всех будущих участников альянса, - президент САСШ на секунду запнулся. - Кстати, а как мы наш альянс назовём? Не НАТО же, в самом деле?
   -Нет, конечно, такое название совершенно не подходит для подобной организации, - согласился гость, после того, как отсмеялся. - Учитывая то, для чего мы его создаём и на кого собираемся опираться... предлагаю... Союз Независимых Систем.
   -Хорошее название... - обозначил улыбку президент, показывая, что оценил шутку, - но слишком пафосное. Предлагаю немного сократить - Альянс Систем.
   -Годится. Не лучше и не хуже любого другого, при этом вполне нейтральное и точно отражающее ситуацию, ведь некоторые системы уже вполне самодостаточны и по большей части не нуждаются в Земле. В общем, годится. Что же касается общего собрания, то провести его нужно как можно быстрей, пока остальные не поняли, что происходит.
   -Согласен. Я разошлю приглашения тем, с кем удалось договориться, вы же, со своей стороны, так же пригласите тех, с кем вы договорились. Встречу предлагаю назначить через неделю, как раз все успеют добраться, но помешать нам, если информация просочится, не успеют.


   * * * * *


   Недавний гость президента САСШ, спортивного телосложения мужчина лет сорока семи, чью выправку не скрывал даже гражданский костюм-двойка, с короткими тёмными волосами и внимательным, цепким взглядом, сидел за рабочим столом и что-то быстро писал, причём писал ручкой в бумажном блокноте. Судя по минималистичности обстановки и отсутствию прямых углов, действие происходило на борту космического корабля, скорее всего в каюте капитана, так как на большинстве кораблей подобные одноместные каюты, как правило, имелись только для них, остальной же экипаж размещался в более спартанских условиях. Звук открывшейся двери заставил человека оторваться от своего дела и развернуться вместе с креслом к вошедшему.
   -Господин президент, - козырнул вошедший, судя по нарукавной нашивке и являвшийся капитаном корабля.
   -Присаживайтесь, - указал названый президентом на вращающийся табурет, единственное место в каюте, куда можно было опустить свою пятую точку кроме кресла, так как даже кровать была складной и убиралась в стену.
   -Благодарю.
   Несмотря на то, что это была его каюта, офицер спокойно отнёсся к тому, что тут распоряжается другой человек, и спокойно уселся на предложенное место.
   -Что вы думаете об "Арктуре"? - немного помолчав, неожиданно поинтересовался президент. - Вы ведь тут раньше не были, насколько я знаю.
   -Станция очень впечатляющая. Настолько крупных космических объектов человечество ещё не строило, - не растерявшись, тут же доложил капитан.
   -Но, - "подтолкнул" президент собеседника.
   -Но как военный объект не выдерживает никакой критики, - закончил офицер. - Как административный центр и тыловая база обеспечения она может быть очень к месту, но не как основная база флота.
   -И почему же?
   -Слишком слабые кинетические щиты, отсутствие активных средств защиты от кораблей, нет даже ракетных пусковых установок, не говоря уже про орудия, а самое главное - слишком гражданская архитектура станции, не позволяющая обеспечить правильное размещение личного состава и всех необходимых служб.
   -Что же, поверю вашему суждению как специалиста, всё-таки вы в этом намного лучше меня разбираетесь, - едва заметно кивнул президент. - Но вернёмся к тому вопросу, по которому я вас вызвал...


   * * * * *


  

Глава 5.


   Улей никогда не спит. И даже если ты каким-то чудом оказался в Улье и в течении длительного времени никого не встретил, то это говорит только о твоём нереальном везении. И это обычный Улей, а что уже говорить про Улей Пустоты, принадлежащий Чёрному, в котором обитали не только ксеноморфы, но и другие виды, и не только органические. Вот куда-то целеустремлённо пробежала группа рабочих-рахни, вот прошли по своим делам геты, не отвлекаясь на проносящиеся у них над головой стремительные тени, а вот одна из этих самых теней перепрыгнула на стену, оказавшись рабочей особью Чужих, и скрылась в одном из боковых проходов, скрытого созданной правильной архитектурой визуальной иллюзией.
   А вот стайка детёнышей, состоящая из азари, кварианцев и кроганов, "незаметно" куда-то крадётся, укрываясь за различными выступами или прячась в нишах от пробегающих и проходящих мимо взрослых всех видов. Взрослые же делали вид, что не замечают их, хотя не заметить их было ещё той задачей, особенно детей кроганов, которые хотя и пытались подражать своим более ловким сородичам, но из-за особенности физиологии испытывали определённые трудности с незаметным перемещением. Ну и стоит добавить, что из-за царившего в Улье мрака одежда взрослых была оборудована не только оптическими системами обнаружения, а у ксеноморфов всё это было встроено в сам организм, и они вообще не испытывали проблем с обнаружением живых.
   Дети были одеты в облегающие комбинезоны, очень сильно похожие на лёгкую и среднюю броню взрослых, но не являвшиеся таковой, а их головы были закрыты шлемами, которые не только позволяли им ориентироваться в темноте, но и поддерживали закрытый канал связи. Ну а ещё эти костюмы обладали продвинутой системой маскировки, в том числе позволяющей на короткое время, не больше получаса, скрывать свой тепловой силуэт, для чего использовалась новейшая система охлаждения с накоплением тепла в термоаккумуляторах. Именно эта система в данный момент была активирована, так как никто из детей не был идиотом и все они прекрасно знали, что для ориентирования в полной темноте нужно использовать не оптические средства обнаружения, одно из которых основано на инфракрасном спектре.
   В данный момент они крались в сторону одного из ангаров, где стояли малые шаттлы, то есть самые маленькие корабли, предназначенные для межсистемных перелётов. Так-то перелёт можно было совершить даже на истребителе, но только если вы любитель особо извращённого вида экстрима, когда приходится в открытом космосе выполнять перезарядку системы жизнеобеспечения, загружать вручную топливо, пополнять из внешних контейнеров запасы продуктов в корабле и т.д., и т.п. А ещё ему нравится днями проводить в пусть и достаточно удобном, но при этом не предназначенном для этого ложементе пилота, в котором даже не вытянешь ноги и можно только сидеть выпрямив спину. А так как никто из детей не был извращенцем, то они выбрали для угона один из шаттлов, самый маленький из тех, которые имелись в Улье.
   И вот сейчас дети крались в направлении ангара с малыми челноками, а за ними, по потолку, крались две сливающиеся во всех диапазонах с общим фоном фигуры.


   * * * * *


   -Осталось десять минут, - оповестил всех Лин, проверив показания накопителей костюмов всей группы, - нужно ускориться.
   -Принято, - последовал ответ от Нуко, - успеем. Осталось недолго.
   Остальные промолчали, чтобы не забивать общий канал связи и уменьшить шанс их засечь.
   Данная группа детей была не только друзьями, которые росли вместе и вместе же обучались, но и отлично сработавшейся командой в "Искателях", прошедшей не один лабиринт и посетивший не одну планету. Средний возраст всей группы составлял четырнадцать лет, хотя кроганам было всего по десять, а некоторым представителям азари и кварианцев по шестнадцать, но как ни странно лидером выступала азари Нуко, которой было всего двенадцать лет. Именно она постоянно генерировала новыми идеями рейдов, постоянно находила ещё неразведанные их группой интересные лабиринты и планеты. Лин же, исполнявший в их группе роль сублидера и превращавший идею их лидера в полноценный, хорошо проработанный план, был кварианцем пятнадцати лет. В отличие от большинства его сородичей, делавших уклон в обучении в инженерное направление, он сосредоточился на изучении тактики и планирования. Именно по этой причине все приняли его роль в группе без возражений и всегда старались следовать разработанному им плану... ну, кроме тех случаев, когда их лидеру что-то стучало в голову и она, ориентируясь на свою интуицию, начинала творить какую-то дичь, которая впоследствии оказывалась наиболее правильным решением для имевшейся ситуации.
   Как не трудно догадаться, именно Нуко предложила угнать один из челноков из ближайшего ангара, куда, по её мнению, можно было пробраться незамеченными. Вначале большинство было против, но маленькая азари всегда умела настоять на своём и увлечь товарищей на очередную авантюру, так что пусть ей и потребовалось шесть дней на то, чтобы их убедить в возможности своей идеи, все "засучили рукава" и взялись за организацию угона. Понятное дело, что основная нагрузка по разработке плана легла на плечи Лина, но и остальным пришлось изрядно поработать, так как следовало более тщательно разведать путь, узнать, как там и что в самом ангаре, добыть необходимые ключи для доступа как в сам ангар, так и ящики с их тренировочными костюмами, плюс нужно было запасти пайки, медикаменты, оружие и кучу других мелочей, которые могут понадобиться в путешествии.
   И вот, всё было подготовлено и выждан нужный момент, когда в Улье оказалось немного меньше активных разумных, а большинство взрослых было занято чем-то другим, после чего вся компания приступила к исполнению задуманного. Вначале пришлось прокрасться в учебную зону, где и хранились тренировочные костюмы, имитирующие броню, которые были необходимы для дальнейшего плана. После этого нужно было забрать подготовленные и спрятанные имущество и продукты, которые по понятным причинам нельзя было хранить в спальном блоке. И только после этого они смогли двинуться к выбранному ангару.
   К счастью, в обычном режиме работы Улья его проходы не блокировались, а мембраны реагировали на правильную ментальную команду, так что для тех, кто обитал в Улье и чёй ментальный слепок хранился в общей сети Улья, а также прошёл соответствующее обучение, не представлялось проблемы для прохождения почти через любую мембрану.


   -Всё, дальше общаемся только жестами, - сообщила Нуко, останавливаясь перед мембраной, которая должна была вывести их в ангар, на один из балконов, идущих под самым потолком.
   Обычно этими мембранами пользовались только алины или геты, а остальные предпочитали использовать более удобные входы на уровне пола, но сейчас, когда в ангаре для малых челноков никаких работ не проводилось, этот вход был лучшим вариантом, так как войдя через основной вход они бы сразу же привлекли к себе внимание.
   Получив от остальных членов группы знаки, что они всё поняли и выключили связь, Нуко развернулась к мембране и шагнула вперёд, продавливая собой клапан входа. Все дети по очереди прошли вслед за ней, исчезая внутри. Замершие на потолке две тени несколько секунд не двигались, после чего одна из них рванула куда-то в сторону, исчезая в каком-то отнорке, а вторая так и осталась висеть на потолке неизвестно чего ожидая.


   * * * * *


   Чёрному было весело. И не потому, что ему удалось испортить кому-то настроение или сделать ещё какую гадость, совсем нет. Просто детишки в очередной раз отчебучили. И самое смешное, что как раз не те, на кого большинство взрослых делало ставку, а казалось бы группа вполне себе непроблемная, так как их интерес лежал немного в другой плоскости от различных шалостей, что дети устраивают просто "потому что". По крайней мере так считало большинство взрослых, не знакомых с деяниями данных детей в "Искателях", но Чёрный, имея административный доступ к миру игры, прекрасно знал обо всем, что там происходит. Всё-таки становление Королём давало не только усиление физических и психических способностей, но и позволяло разуму работать в режиме многопоточности, контролируя несколько процессов одновременно. Конечно, данная способность бралась не сразу вдруг из неоткуда, а впервые появлялась ещё у Бригадира, ну или Стража, а впоследствии получала своё развитие у Преторианца, но так как будучи на тех стадиях развития ему особо некем было управлять, то все плюсы этой способности он смог оценить только после того, как стал слишком большим для свободного перемещения по любым помещениям.
   В общем, в данный момент Чёрный не только смотрел за тем, как рахни с гетами собирают новый корабль второго ранга, судя по всему носитель истребителей рахни, но и через одного из своих рабочих наблюдал за проходившими через мембрану входа в ангар детьми. Конечно, он мог бы сообщить о происходящем кому-то из взрослых, но тогда бы исчез весь интерес, а ему и так в последнее время было невыносимо скучно, из-за чего большую часть времени он проводил во сне, только краем сознания присматривая за происходившим в Улье. Правда судя по всему вскоре должно будет появиться куча поводов для веселья, так как согласно полученной информации турианцы таки нашли людей, нашли и устроили с ними войнушку. Там, правда, нужно будет ещё посмотреть, кто был инициатором этого, так как столкнулись с людьми так называемые верные турианцы, а они, в отличие от новых турианцев, всё-таки менее агрессивные и милитаризированные. Точнее будет сказать, что они более осторожные, а военные у них выделились в отдельную... не касту, но что-то близкое. Стать военным вполне может любой турианец, но вот при наборе и продвижении в звании и должностях учитывают наследственность, а значит те, чьи предки были военными и показали свою пользу как военные, имеют больше шансов, чем те, чьи родители были гражданскими специалистами. При этом у всех трёх групп турианцев сохранилась обязательная для всех срочная военная служба, только если у оставшихся в пространстве Цитадели она была очень похожа на то, что было в турианской меритократии, то у Верных военная служба была нужна только для того, чтобы научить всех пользоваться оружием, и привить знания и навыки необходимые для выживания в случае стихийных бедствий или боевых действий. У Верных никто не собирался превращать свои миры в военные лагеря, но вот профессиональные военные проходили очень серьёзные тренировки, при этом среди военных шло разделение на различные категории, отличавшиеся уровнем подготовки. Новые же турианцы создали именно что военный лагерь, где каждый житель должен быть воином и по первому требованию явиться к месту базирования его части уже в броне и с оружием, которые хранились у него дома, плюс все взрослые регулярно призывались на военные сборы для обновления своих навыков.
   Но до появления людей в большом космосе должно будет пройти ещё прилично времени, если их специально не подталкивать, а учитывая их соседей никто специально этого делать не будет, скорее наоборот, постараются сделать всё, чтобы люди как можно дольше оставались в своей песочнице и не лезли в чужие. А раз так, то следует найти себе развлечение самому, чтобы не пропустить момент, когда начнутся активные действия со стороны Жнеца, который вот уже почти семь лет постоянно меняет своё место базирования, явно пытаясь понять, что произошло и почему хранители Цитадели не отвечают на его команды. К счастью, сам Жнец не может воспользоваться протеанским "маяком", так как там стоит простая, но достаточно действенная защита от постороннего вмешательства, приводящая к разрушению этого средства хранения и передачи информации. Поэтому Жнецу нужно найти подходящего разумного, который почти добровольно стал его марионеткой, а сделать это не так уж и легко, так как такой разумный должен обладать определёнными возможностями по перемещению по галактике и возможностью попадать в не самые доступные места, плюс у него должны быть определённые ресурсы. В противном случае марионетка Жнеца очень быстро "попадёт на карандаш" одной из спецслужб и очень быстро переберётся в чью-нибудь лабораторию. Понятное дело, что самому Жнецу это никак не помешает, найдёт себе другую марионетку, но вот задержать может сильно, да и спец.службы начнут копать и могут узнать про Жнецов. Не факт, что поверят, но их действия могут значительно затормозить процесс активации Ретранслятора-Цитадели.
   Но сейчас Чёрного интересовал не Жнец, который всё равно мимо Илоса не промахнётся, а группа детей, которая уже три минуты как проникла в ангар и теперь можно было направить следом за ними свои "глаза", в роли которых выступал один из солдат произошедший из саларианцев. Немного меньше своих собратьев из тех же азари и кварианцев и тем более кроганов, но зато очень юркий, сообразительный и самое главное очень ответственный и верный, что было очень важно, так как действовать ему предстояло в отрыве от плотного контроля со стороны Чёрного. Не то чтобы при нужде он не мог дотянуться до своего подчинённого через пол галактики, вполне мог, но, во-первых, зачем напрягаться самому, если твои подчинённые и так могут всё сделать, а во-вторых, ему что, заняться больше нечем, чем постоянно следить за детишками и за тем, чтобы его посланник не натворил чего лишнего? Поэтому лучше немного напрячься на этапе подготовки, зато потом можно будет только смотреть, что происходит и вмешиваться в самом крайнем случае, когда без этого никуда. А особую пикантность всей ситуации придавало наличие поблизости от детей ещё одного Чужого, только тот отправился за ними по своей собственной инициативе. Чёрный специально никак не демонстрировал свой интерес, позволяя тому действовать как ему заблагорассудится, только самым краем сознания, практически в фоновом режиме, отслеживая его перемещения и действия.
   В данный момент эта рабочая особь проникла в ангар через один из рабочих лазов и засела на потолку, наблюдая за действиями детей, которые к тому времени пробрались к одному из шаттлов и вскрывали его внешний люк. Так как шаттл находился в ангаре Улья, то его люки были закрыты по "домашнему", то есть на простенький электронный замок, отпирающийся стандартным ключом, который имели все пилоты. На проникшего в ангар через ту же мембрану, через которую вошли дети, собрата, рабочий не обратил особого внимание, только отметил, что тот уже тут.
   Вскрыть замок для детворы оказалось делом нескольких секунд, после чего они скрылись внутри, принявшись проводить предварительную подготовку к старту. Оба же Чужих воспользовались моментом и перебрались вначале на крышу шаттла, а потом и внутрь, причём воспользовавшись тем же люком, что и дети.


   * * * * *


   Кастани Дрешер был американцем. Не в том смысле, что родился в Америке, точнее в САСШ, так как по какой-то причине именно жителей этой страны называли так, хотя и в этом тоже, а в том, что был именно таким, каким их рисовали на старых пропагандистских плакатах - сильным, умным, храбрым, в меру симпатичным, а самое главное ценившим свободу, но при этом готовым поступиться своими правами ради общего блага и бороться за это самое благо народа, а так же готовым идти на радикальные меры и отвечать за свои действия. В общем, родись он в девятнадцатом веке, то вполне мог стать образцовым коммунистом, а в начале двадцатого угодить за решётку по обвинению в терроризме. Но он родился именно в то время, когда родился, и потому не стал ни коммунистом (и это было ничуть не странно, так как единственные известные ему коммунисты были китайцы и северные корейцы) ни террористом (исламисты так же не самый лучший пример для подражания для обычного американца), зато он стал военным моряком. К данному моменту он, несмотря на своё мировоззрение и склад характера, успел дослужиться до адмиральского звания, а потому стал практически единственной компромиссной фигурой при назначении на должность командующего объединённого флота. И если не знать его послужного списка и того, что именно он в своё время отказался подчиниться приказу ООН и организовать блокаду одной из колоний, то единогласное избрание его на данную должность могло вызвать удивление. Ведь даже китайцы согласились, что он лучший вариант из всех имеющихся, и сняли свою кандидатуру, хотя, учитывая количество выставленных ими кораблей, они имели полное право требовать, чтобы командовал операцией их адмирал.
   Но что сделано, то сделано, и сейчас именно ему предстоит командовать самым крупным космическим флотом, который собирался землянами когда-либо. И ладно бы только командовать, вначале нужно будет оценить возможности всех переходящих под его командование кораблей; их количество, ранговый и типовой состав, вооружение, обученность экипажей. Но самое главное - нужно наладить работу тыловой службы, что для такой разношерстной и такой крупной группы кораблей сделать будет не так то просто.
   К примеру, в отличии от ручного оружия в орудиях главного калибра кораблей второго и первого рангов применяют как правило только готовые поражающие элементы, а формовка боеприпасов используется только для бортовой артиллерии крейсеров, которая применяется против фрегатов на близких дистанциях, и там ювелирная точность уже роли не играет. Да, это сокращает максимальное количество боезапаса, но зато даёт уверенность в том, что пули будут лететь именно туда, куда ты целишься, так как они великолепно отцентрированы и отклонение реальной траектории от идеальной практически отсутствует. Последний показатель для корабельных орудий главного калибра особенно важен, так как стрельба из них ведётся на огромные расстояния и малейшее отклонение приводит к промаху на сотни метров. Не, понятное дело, что были модели кораблей в которых и для ОГК боеприпасы изготавливают на формовщиках (например, кроганские "таранные" крейсера, про которые люди пока не знали), но это были именно что немногочисленные отдельные модели.
   А ведь кроме кораблей линии и лёгких сил в составе его флота будут так же и десантные части, со всеми причитающимися им кораблями обеспечения, и хотя у десантников имеется свой командующий, но его фигура была не такой компромиссной, а потому ему, как командующему флотом, придётся заниматься разрешением споров среди командиров эскадр десантных сил, принадлежащих разным государствам. А ведь каждой такой эскадрой командует вполне себе заслуженный офицер своей страны, который считает себя ничуть не хуже любого другого командующего. Да и старые противоречия хотя и были отодвинуты в связи с появлением общего врага, но никуда не исчезли и в разгар спора вполне могут неожиданно вылезти.
   Ну ничего, ему не впервой решать трудные задачи и принимать не самые популярные решения, так что он справится, как справлялся уже неоднократно. В этой же ситуации жизнь себе можно облегчить, разделив весь флот на несколько флотов, объединяя более мелкие флотилии вокруг более крупных, только нужно будет учесть предпочтения той или иной страны в выборе союзников. К примеру, китайцев можно выделить в мононациональный флот, так как у них кораблей и так достаточно. Так же можно было бы поступить и с американским флотом, который хотя и уступает китайскому в численности, но превосходит его по носителям, носителям дронов и несущим крейсерам, а так же в американском флоте два из трёх имеющихся у людей дредноута, третий же принадлежит китайцам. Но тогда некуда будет деть корабли Японии и Южной Кореи, которые друг друга терпеть не могут и способны действовать сообща только под прямым руководством американцев. Разделять же их не имеет смысла, так как ни к кому их не пристегнёшь.
   А вот русские не могут выставить достаточно крупные силы. Вернее, кораблей третьего ранга и переходного между третьим и вторым (ну да, русские как всегда и тут отличились, решив изобрести очередное странное оружие) у них достаточно и даже больше, а вот с кораблями второго, а тем более первого ранга у них, как и всегда, наблюдается напряжёнка. Корабль первого ранга у них вообще один - универсальный носитель-ракетоносец, или как они называют подобный тип кораблей: тяжёлый ракетонесущий крейсер-носитель. Остальные же крупные корабли это корабли второго ранга и представлены они в основном ракетными крейсерами, десантными крейсерами и крейсерами поддержки десанта. Причём размерность у этих крейсеров скачет от самой низкой планки второго ранга, до самой высокой. Впрочем, для защиты своих немногочисленных колоний им вполне хватает, как и для демонстрации флага в солнечной системе и системе Арктур, а малые корабли обеспечивают регулярные патрулирования ближайших к русским колониям систем и маршрутов ведущих к этим самым колониям. Исходя из этого к русским стоит присоединить латиноамериканцев, венесуэльцев и бразильцев. Суммарно кораблей у них достаточно, но не хватает нормального флотского руководства, что им русские и обеспечат. Да и вообще, русские корабли будут выступать центрами кристаллизации флотской структуры и ударным кулаком этой флотской группы. Хотя не кулаком, а скорее рапирой, наносящей точечный неостановимый удар, в то время как остальные корабли группы будут связывать противника боем.
   Так же стоит объединить в единую группу все европейские флотилии, да и английские корабли к ним добавить. Всё-таки кораблей у европейских стран, если рассматривать каждую из них наособицу, не так уж и много, да и представлены они в основном фрегатами и разрушителями, плюс корабли обеспечения десантных операций (для контроля колоний такой состав самый оптимальный).


   * * * * *


   Отправив через Ретранслятор очередного роботизированного курьера, Текунис уже привычно проигнорировал попытки связаться с ним со стороны турианского фрегата и перешёл на ССД, вновь направившись в направлении системы, где происходил вооружённый конфликт Верных турианцев и новооткрытого вида. Подобных курьеров у него осталось всего два, так что если в ближайшее время не прибудет пополнение, то ему придётся отказаться от отправки регулярных подробных сообщений и ограничиться короткими сообщениями через общую ментальную сеть Улья. К сожалению, даже ему было сложно передавать таким образом большие объёмы информации, да и точность её хромала. Но если другого выбора нет, то можно ограничиться и этим, так как пользоваться информационной сетью Ретрансляторов, зная, кому эта сеть принадлежит, было не самым умным решением.
   За то время, пока он наблюдал за разгорающимся конфликтом, Текунис сумел собрать довольно много информации как про Верных турианцев, так и про этот новый вид. Если с турианцами всё было понятно, турианцы они и есть турианцы, как ты их не называй и как не пытайся изнутри изменить общество, то вот с новым видом всё было не так просто. Начать стоит с того, что эти разумные сумели выйти в космос, оставаясь разобщённым на множество народов и государств обществом. Конечно, можно привести пример кроганов, у которых до сих пор сохранилось разделение на кланы, но тут нужно учитывать, что их вытащили в космос саларианцы с азари, так как им нужна была сильная, массовая и очень живучая пехота, которой ни у одного из этих видов не было по вполне понятным причинам. Так же можно вспомнить про самих азри, которые даже сейчас остаются разделёнными на огромное количество республик, но данный пример так же не корректен, так как на Тессии полно нулевого элемента, а сами азари все поголовно биотики. Поэтому выбраться в космос для них не представлялось никакой сложности, да и имеется пока ещё непроверенные данные, что у них ещё и какие-то технологии протеан на планете сохранились, благодаря чему развитие прошло достаточно быстро, по сравнению с другими видами... если брать продолжительность жизни, понятное дело, а не само время, потребовавшееся на технологический прогресс.
   В общем, данные разумные под самоназванием люди сумели выйти в космос довольно рано. Возможно это как раз и позволило им не уничтожить друг друга в ходе атомной войны, но тут ещё стоит немного позже, когда можно будет получить к их сети нормальный доступ, более внимательно изучить их историю. Самое важное, что у них до сих пор существует большое количество различных стран, а потому почти все колонии принадлежат одной из этих стран, хотя встречаются и планеты, колонизированные сразу несколькими государствами. Например как та, вокруг которой и идёт сражение. И это сразу же кардинально меняет ситуацию. Если бы нападение произошло на колонию какого-то одного государства, то остальные вполне могли проигнорировать это, просто наблюдая со стороны, чтобы потом вступить в контакт с новым видом, а сейчас, когда затронули интересы сразу нескольких государств, причём государств не самых слабых, как понял Текунис, воевать турианцам придётся сразу против целого вида. И пусть в среднем этот вид прилично отстаёт в технологиях на эффекте массы, но некоторые их технические решения заставляют отнестись к ним с полной серьёзностью.
   Впрочем, всё это обычные теоретические выводы, так как расшифровать язык людей, а точнее несколько их языков, пока не получилось. Вроде как у турианцев есть какие-то подвижки в этом направлении, но чтобы скачать у них словарную базу для переводчика, нужно взломать их сеть, что во время боевых действий сделать незаметно не так просто. Проникнуть же на планету людей возможности у него нет. Вернее есть, но вот выбраться обратно уже не получится, а значит, теряется весь смысл, так как ему придётся ждать, пока турианцев не выбьют из системы, а потом ещё ожидать, пока появится возможность, а это время и утеря нужды в добытой информации. Ведь к тому времени, когда он сможет передать её, будет уже поздно, а как уже говорилось, через ментальную сеть не получится отправить такой сложный пакет образов, да ещё без критической утери их чёткости. Отправленные же на планету разведчики не обладали нужными алгоритмами для проведения лингвистического анализа. А раз так, то следует попытаться найти одну из колоний людей и взять в плен несколько человек, лучше всего захватить какой нибудь транспортный корабль, лучше всего рудовоз, там должен быть маленький экипаж с не самой высокой стойкостью.
   Приняв решение, Текунис принялся к изучению карты этого сектора, которую он составлял всё это время параллельно с проведением разведки - нужно было определить те системы, в которых с наибольшей вероятностью могут находиться колонии людей.


   * * * * *


   -Шаттл по маршруту "Сэндо - "Арктур" отправляется с третьей посадочной площадки через двадцать минут. Всем пассажирам, отправляющимся на станцию "Арктур", пройти на регистрацию. Регистрация на посадку заканчивается за пять минут до отправления.
   Ким Ки До встал из кресла, подхватил свой баул и лёгкой походкой тренированного человека направился к регистрационной стойке. Ки До был дисциплинированным человеком, что и не удивительно для военного, а потому на посадку он направился сразу же, как только была объявлена регистрация. Внешне Ки До имел настолько типичную корейскую внешность, что даже другие корейцы практически сразу же забывали его внешность, и если бы их попросили описать его, то они не смогли бы этого сделать. Одет он был в стандартную выходную форму корабельного пехотинца, что хотя и привлекало к нему некоторое внимание (в Южной Корее очень уважительно относятся к военным, в особенности к морпехам, которые служат на кораблях), но вместе с тем ещё больше делало его "человеком невидимкой". Не в том смысле, что его не видели или не замечали, а в том, что видели его форму военного, но не видели его самого как личность.
   Ки До на самом деле числился в рядах вооружённых сил Южной Кореи и прошёл не только полный цикл подготовки космопехотинца, но и с отличием завершил программу тренировок полевого разведчика-диверсанта, а так же дополнительный курс подготовки военного техника и краткий курс военного инженера, что позволяло более эффективно использовать навыки минно-взрывного дела. Но всё это было всего лишь прикрытием для его настоящей деятельности - Ким Ки До был северокорейским агентом влияния, ну и по совместительству разведчиком, ведь в его задачу входило подняться по служебной лестнице, заняв одну из руководящих должностей, что позволит получить не только рычаги влияния, но и доступ к ограниченной, а то и секретной информации. Вот только события приняли такой оборот, что ему, для гарантированного продвижения по службе, придётся серьёзно рискнуть жизнью.
   Появление инопланетян чуть не погубило всю его подготовку, заставив быстро принять решение и подать прошение на направление для прохождения специальной подготовки на "Арктуре" не проводя консультацию со своим куратором. Его работа вообще подразумевала большую свободу в принятии решений и проявление инициативы, но прежде чем принимать настолько серьёзные решения обычно он связывался со своим куратором, но в этот раз пришлось принимать решение в состоянии цейтнота, так как другой такой возможности могло и не появиться.
   И вот сейчас, после получения от непосредственного командира и вышестоящего командования одобрения и оформления всех необходимых бумаг, он в срочном порядке направлялся на станцию "Арктур", расположенную в одноимённой системе и на которой, в том числе, была организована база подготовки бойцов высших рангов, для прохождения этой самой подготовки. Единственная проблема возникла с транспортом, так как все немногие присутствовавшие в Солнечной системе военные корабли Южной Кореи по какой-то неизвестной причине (на самом деле Ки До знал, почему это произошло, но это было неофициальное знание) ещё неделю назад покинули систему, пройдя через Ретранслятор Харон. По этой причине он, как и ещё несколько претендентов, направлялся на "Арктур" попутным гражданским шаттлом, рейсы которых регулярно ходили с морского космодрома "Сендо", располагавшегося в Тихом океане.
   Вообще, Ки До было сложно определиться, как относиться к сложившейся ситуации, так как с одной стороны начавшаяся война нарушила такой отличный план по достижению поставленной задачи, но с другой стороны она же давала отличную возможность быстро подняться по служебной лестнице, да ещё и обзавестись полезными знакомствами... но для этого нужно было рискнуть своей жизнью, так как на войне случайности неизбежны, а на войне с неизвестным противником, который превосходит тебя технологически, в особенности. Впрочем, он ещё с детства привык не углубляться в самокопание, а использовать те возможности, которые были доступны, потому он быстро выкинул эти размышления из головы и "засучив рукава" взялся за осуществление нового плана, ведь его Родине требовалась любая помощь, так как она была одна против всего мира.


   * * * * *


  

Глава 6.


   Ютер Галсо привычно дремал в кабине своего истребителя, вполуха слушая трёп других пилотов дежурной группы, благо все машины были соединены кабелем в единую сеть и потому можно было болтать не опасаясь, что кто-то сможет засечь сигнал раций. Ещё какой-то час и их сменит другое дежурное звено, а им можно будет наконец-то выпрямиться и размять ноги, ну или развалиться на койке, вытянув ноги. Конечно, ещё бы не мешало снять броню пилота, но до конца дня этого сделать будет нельзя, вначале нужно будет дождаться, пока их сменят пилоты из другой эскадрильи.
   Две эскадрильи космоистребителей-шагателей куковали на этом грунтовом замаскированном аэродроме уже третий день, находясь в повышенной боевой готовности. Пилоты одной эскадрильи находились в своей броне пилотов, ожидая неподалёку от своих машин, а одно звено дежурило прямо в кабинах истребителей, сменяясь в течении дня через каждые два часа. Вторая же эскадрилья в это время отдыхала, при этом все пилоты были готовы в любой момент облачиться в броню и занять места в кабинах своих истребителей. Через сутки эскадрильи менялись местами. Таким образом летуны поддерживали достаточный уровень боевой готовности, при котором одно звено могло взлететь в течении нескольких секунд, остальная эскадрилья в течении минут, а вторая - в течении пятнадцати-двадцати минут (всё-таки одевание брони пилота не самое простое дело и требует некоторого времени). Одновременно с этим личный состав успевал отдохнуть и позаниматься теорией (да-да, несмотря на идущую войну занятия никто не отменял, пусть их количество и сократилось).
   Зачем они тут находились? Всё очень просто, командование планировало масштабное наступление, но помня предыдущие попытки, зачастую срывавшиеся ракетно-артиллерийским налётом со стороны местных, и получив от командующего разрешение на задействование в наземных операциях шагающих машин, решило поймать пусковые людей на живца. Кто-то мог бы сказать, что с этой задачей вполне могли бы справиться те же атмосферные истребители и штурмовики, но проблема была в том, что люди активно использовали зенитные засады, сбивая пытающиеся заниматься штурмовкой машины, а атаки с ходу, в следствии наличия у многих наземных машин кинетических щитов и правильного использования особенностей местности, были малоэффективными. Именно поэтому было решено использовать шагающие истребители, которые и добраться до места запуска ракет и артиллерийских позиций могут очень быстро, и им не требуется подниматься высоко в воздух, так как основную атаку они будут проводить с земли, а не с воздуха, что позволит избежать зенитных средств местных, так как сближение произойдёт на минимальной высоте за очень короткое время, после чего последует приземление в тылу или на фланге позиций местных.
   -Тишина на линии, - неожиданно ожило общее вещание, - нам сообщили, что колонна техники уже выдвинулась. В небе несколько раз были замечены дроны противника, так что наш враг уже знает про её маршрут, а погода вы и сами видите какая, поэтому уже скоро стоит ждать обстрела.
   Погода сегодня действительно была явно на стороне местных и плотные тучи затянули всё небо, из-за чего флот ничем не мог помочь наземным войскам и опираться можно было только на воздушную разведку, которую, при хорошо поставленной работе сил ПВО местных, организовать было не так просто, чем те и пользовались. Сами же инопланетяне привычных для большой галактики дронов почти не использовали, предпочитая модели движение которых основано на аэродинамических силах, зачастую даже замаскированных под различных птиц. Причём эти летающие дроны-птицы не только обладали схожим внешним видом, а зачастую даже умели взмахивать крыльями, что делало их визуально ещё более схожими, но так же и имели похожий на птичий тепловой силуэт. Это значительно затрудняло обнаружение подобных разведчиков, но к счастью для турианцев использовали подобные модели местные не так часто, судя по всему их было не так уж и много. Намного чаще применялись намного более простые дроны, которые было проще идентифицировать, но учитывая, из какого мусора эти самые дроны были зачастую собраны, очень часто сбивать их было дороже, чем строить, а клепать их местные могли в почти неограниченном количестве.
   -Учитывая всё сказанное, можно говорить о том, что вскоре нам предстоит, наконец-то, поработать, - между тем продолжил командир группы, - а потому переходим в готовность "один". На этом всё, - и уже исчезнув, голос командира неожиданно вернулся: - Ах да, за такой неожиданный подарок можете поблагодарить умников из штаба наземных сил - они с какого-то решили, что инопланетяне перехватывают наши переговоры и научились понимать, о чём в них ведётся речь. Теперь точно всё.
   Хмыкнув на последние слова командира, Ютер пошевелился, пытаясь немного размять конечности. Места в кабине было не так много, так что особо размахивать руками внутри не получится, но немного разогнать кровь было вполне возможно.


   * * * * *


   Колонна техники турианцев выдвинулась из места сосредоточения к участку прорыва. Из-за изрядно пересечённой местности продвигаться они могли только по двум маршрутам, так что как только техника выбрала направление люди сразу же об этом узнали благодаря своим многочисленным лёгким дронам, которые они постоянно держали в воздухе. Поначалу тураинцы пытались с ними активно бороться с помощью своих дронов, но учитывая, что основная масса их дронов была приспособлена для боевых действий на поверхности, а не в воздухе, эффективность этой тактики была достаточно низкой, тем более, что часть дронов людей так же несли бортовое вооружение, в том числе и ракетное (причём ракетное намного чаще, чем пушечно-пулемётное), а потому не всегда турианские дроны выходили из подобных столкновений победителями. Так же нужно не забывать, что иногда свои летающие дроны люди прикрывали зенитными засадами, с переносными ракетными комплексами. Да и мобильные ракетно-зенитные комплексы людей обладали значительной дальностью стрельбы, из-за чего летать вблизи линии соприкосновения было очень рискованно.
   В общем, борьба с дронами людей шла с переменным успехом и отнимала большое количество ресурсов. Понятное дело, что далеко не так много, как потери от артиллерийско-ракетных обстрелов, которые и наводились этими самыми дронами, но всё же вполне достаточно, чтобы озаботить турианское командование этой проблемой. К счастью для турианцев, запасы людей были не бесконечные, а имевшаяся на планете промышленность не позволяла быстро пополнять потери в сложной технике, а так же ракетах и качественных снарядах. Из-за этого частота подобных огневых налётов уменьшилась, а люди стали чаще использовать очень дешёвых дронов, у которых возможностей было меньше, а сбивать их было намного проще. Вот только из-за своей простоты их и клепали в ещё большем количестве из всякого хлама, по меркам турианцев, причём быстрее, чем сами турианцы подвозили новые дроны для замены сбитых. По этой причине турианцы были вынуждены уменьшить свою активность, а так же уделить огромное внимание маскировке и налаживанию ПВО непосредственной обороны.
   Но в этот раз турианцы решили воспользоваться сложившейся ситуацией и уничтожить таки артиллерию или мобильные ракетные системы (по обстоятельствам) людей. Для этого основная часть техники была обманкой, которую всё это время собирали в своих мастерских техники инженерного корпуса, которая для маскировки была накрыта чехлами скрадывающими их силуэты.
   Разведка людей сработала оперативно и вскоре информация про выдвижение колонны техники на передовую попала в штаб обороны данного участка. Понятное дело, что люди не могли не воспользоваться подвернувшейся возможностью сорвать возможное наступление (а тяжёлая наземная техника применялась турианцами только для прорыва укреплённой обороны, все же перевозки осуществлялись с помощью различных флаеров, поэтому в борьбе с ними рулили зенитные засады мобильных групп с переносными ракетными комплексами). Ведь небо было затянуто плотной облачностью, благодаря чему висящие над головой корабли не могли мониторить ситуацию на поверхности, как и наносить точечные удары, а значит выдвижение пусковых ракетных и артиллерийских установок обнаружено не будет.
   Оценив ситуацию, командование приняло решение провести огневой налёт с помощью самоходной артиллерии, так как ракет оставалось не так уж много. Тут же был разработан план, после чего во все подразделения, которые планировалось задействовать, отправились приказы. Пользуясь тем, что линия фронта не была сплошной, а представляла из себя прерывистую линию из укреплённых позиций, каждая из которых опиралась на какой-то населённый пункт, артиллерийские разведчики подобрали подходящую позицию, которую споро разметили, как и позиции для мобильных установок ПВО, которые должны были прикрывать артиллерию от возможного, хоть и маловероятного воздушного налёта. Для эвакуации так же был подобран участок, куда, после того как отстреляются, самоходки должны будут выдвинуться и откуда их должны будут забрать флаеры.
   Турианцы не были идиотами и столкнувшись с хорошо организованным противовоздушным противодействием редко когда пытались наносить воздушные удары по позициям артиллерии, а предпочитали высаживать поблизости десант, который и должен был атаковать отходящие пусковые установки. Организовывать же мощный заслон было нереально, так как высадиться турианцы могли в любом месте вокруг позиций артиллерии, плюс, связав боем заслон, турианцы могли высадить дополнительные силы, после чего уничтожить прикрывавших артиллерию людей. Именно по этой причине и было решено произвести эвакуацию самоходок с помощью флаеров.


   * * * * *


   "Паладины" выезжали на позицию, где их уже встречали артиллерийские разведчики, которые старыми добрыми флажками указывали, куда какой машине следует встать. Вдоль маршрутов движения и вокруг боевых позиций были установлены окрашенные колышки, а на каждом повороте стоял регулировщик, так что все боевые машины достаточно быстро заняли свои места и приготовились к открытию огня. Командно-штабная машина заняла позицию немного в стороне, двигавшиеся в конце колонны самоходные ракетно-пушечные зенитные установки разошлись в стороны, поднимая стволы в небо и приготовившись прикрывать артиллерию от возможного воздушного налёта. Регулировщики покинули открытое пространство, скрывшись в зарослях позади позиций. Стволы артиллерийских установок поднялись в зенит и замерли почти на минуту. Бортовые баллистические вычислители соединились с вычислительным модулем КШМ и получили от него все необходимые данные для стрельбы, после чего внесли корректировки в углы возвышения ствола и поворота башни, а так же в количество планируемого к заряжанию заряда.
   На несколько секунд всё замерло и только ветер продолжал шевелить ветвями деревьев. Но вот раздался гулкий и одновременно с тем хлёсткий звук множественного выстрела. Стволы артиллерийских установок шевельнулись, немного опускаясь, после чего последовал ещё один залп, за которым последовал ещё один, и ещё. Вслед за четвёртым залпом установилась оглушительная тишина, после чего всё вновь пришло в движение. Башни самоходок довернулись на ноль, стволы опустились в маршевые зажимы, которые автоматически защёлкнулись, и "Паладины", вслед за БТРом сопровождения и КШМ, споро двинулись прочь с засвеченной позиции. Хоть флот и не мог видеть, что происходит внизу, но он вполне мог отбомбиться по переданным с земли координатам, а потому не следовало задерживаться на одном месте после стрельбы, так как кинетические щиты боевых машин не способны были выдержать подобной атаки. Следом за артиллерией и зенитки снимались с места и вытягивались в колонну. Последней из леса выскочила колёсная дозорно-разведывательная машина разведчиков, которая пристроилась в хвосте цепочки машин.


   Обе колонны не успели далеко удалиться когда одна из самоходных зениток не останавливаясь крутнула башней и в небо сорвались две дымные стрелы. Обе ракеты унеслись к невидимому взглядом с земли дрону-разведчику противника. Тактика стрельбы двумя ракетами была стандартной, так как первая ракета должна была сбить с него К-щит, а вторая уже нанести критические повреждения цели, хотя чаще всего так перестраховываться не требовалось, ведь при скоростном полёте кинетические щиты использовать не представлялось возможным. Но иногда они выполняли своё предназначение, так как при стрельбе одиночной ракетой некоторые операторы, резко снижали скорость полёта контролируемого ими дрона, что позволяло включить К-щит и отразить одиночное попадание ракеты.
   Но это уже не играло роли, так как дрон успел засечь местоположения колонн техники и направление их движения. В тот момент, когда артиллерия добралась таки до точки эвакуации в срок и её экипажи уже видели заходящие на посадку грузовые флаеры, в небе мелькнули стремительные силуэты неизвестных летательных аппаратов, летевшие настолько низко, что казалось ещё немного и они начнут задевать верхушки деревьев. Башни зенитных установок развернулись, но открыть огонь не успели, так как летательные аппараты неожиданно изменили свою форму и приземлились, превратившись в треножники, которые принялись поливать всё вокруг потоками вольфрама из крупнокалиберных скорострельных пушек. Запоздалые же выстрелы зенитных автоматов людей увязли в развернувшихся кинетических щитах треножников-трансформеров.
   Попав под огонь зенитных автоматов треножники немного приподнялись над землёй и принялись быстро скользить из стороны в сторону, расстреливая наиболее опасные для них в данный момент зенитки из своих пушек. Покончив же с зенитками и уничтожив бронетранспортёр сопровождения, которые только и могли оказать им реальное сопротивление, треножники вернулись к уничтожению артиллерии. Сбить флаеры они не успели, так как пока были заняты борьбой с зенитками, те вовремя сориентировались и, заложив вираж, улетели.
   Уничтожив всю технику и проигнорировав разбежавшихся выживших, треножники подпрыгнули в воздух, трансформировались в лётную форму и унеслись прочь, вновь чуть ли не задевая верхушки деревьев, оставив за спиной дымящиеся и горящие остовы и обломки техники.


   * * * * *


   -Кажется, наша тайная операция оказалась не такой уж и тайной, - озвучил своё умозаключение Лин.
   -Да ладно тебе, подумаешь Отец узнал о наших делишках, он всё равно никому не расскажет, - беспечно отмахнулась Нуко, сидящая на корточках и почёсывавшая в основании черепа млеющего Чужого-Солдата, который развалился у её ног и помахивал хвостом.
   -Да? Ты уверена? - кварианец покосился на забившегося от толпящихся детей под лавку Чужого-Рабочего. - То, что он не поднял тревогу сразу же, позволив нам угнать шаттл, ещё не значит, что он оставит нас без своего пригляда... - и прежде чем Нуко успела что-то ответить, добавил: - а потом всё-всё расскажет мамам.
   Его слова вызвали опасливые шепотки среди детей и только трое кроганов остались спокойными.
   -Ты просто плохо его знаешь, - подал голос как раз один из этих кроганов по имени Прорр, - он на такие мелкие пакости не разменивается. Скорее он оставит всё как есть и будет смотреть, что получится. Ну а если мы помрём, то он, конечно, отомстит, но горевать не будет. Ну а когда обнаружится наша пропажа, вопросы он будет задавать нашим воспитателям, веселясь, наблюдая за начинающейся у них паникой.
   Окружающие подростки молча слушали крогана, а некоторые азари даже открыли рот от удивления. Да что говорить, если даже Чужой, которого Нуко не прекращала чесать, повернул в его сторону голову и казалось внимательно его рассматривает.
   -Ты не заболел, случайно? - поинтересовалась одна из азари, после того, как Прорр замолчал. - Такой умный стал, что мне уже страшно.
   Среди детворы раздались смешки, а два остальных крогана вообще натурально заржали, на что Прорр только презрительно фыркнул.
   -Не переживай, если он и болеет, то это не передаётся другим видам, - сквозь ржач сообщил один из кроганов, заодно подколов спрашивающую.
   -Просто в отличие от некоторых, я не только слушаю, что мне мои деды рассказывают, но и понимаю, о чём они говорят, - всё же соизволил пояснить Прорр, покосившись на ржущих сородичей.
   -Ладно, повеселились и хватит, - остановила перепалку Нуко, став неожиданно серьёзной. - Раз Отец нас не остановил, значит он не против нашей самодеятельности, а потому, - она хлопнула Чужого по голове и поднялась на ноги. - Ами, Киис, на вас контроль за нашими попутчиками, - обратилась она к двум азари, - отвечаете за их поведение и действия. Мне бы не хотелось, чтобы они испортили нам наше приключение, а они это могут, энтузиазма им не занимать.
   -Поняли, - кивнули, переглянувшись, названные, - сделаем.
   -Лин, - обратилась Нуко к своему заместителю-кварианцу.
   -Да?
   -Нам нужен новый план, так как теперь нет гарантии, что нас уже не хватились. Присмотри нам три-четыре новых маршрута, я потом посмотрю и выберу.
   -Куда их прокладывать и есть ли конкретные пожелания? - поинтересовался Лин.
   -Хмм... Нет, конкретных пожеланий нет, поэтому прикинь возможность попасть как в системы Термина, так и во фронтир и дальше вообще в Пространство Цитадели. Дальше загадывать не будем, так как придётся определяться на месте.
   -Что насчёт другой стороны, "Аттического траверса"?
   -В этом случае придётся идти через внутренние системы кварианцев, а это время и лишние вопросы, - не согласилась лидер.
   -Можно сместится ближе к центру галактики и пройти через пограничные системы, - предложил Лин.
   -Время, - напомнила Нуко, - а квантовые передатчики никто не отменял. Они, конечно, только на крупных станциях и стоят...
   -Не только на станциях, - перебил её один из кварианцев, - ещё их ставят на самые большие корабли.
   -Без разницы, - отмахнулась Нуко, - там всего лишь одна линия связанная со штабом флота, к которому приписан корабль, а на станциях они узловые и образуют информационную сеть, так что с каждой из таких узловых станций можно связаться с любой другой станцией, напрямую или по цепочке, - напомнила она, - поэтому, если про нас сообщат, то очень скоро все геты будут про это знать и как только нас заметят, то тут же вернут обратно домой. По этой причине мы если и попадём в "Аттический траверс", то только через Пространство Цитадели...
   -Я понял, - остановил увлёкшуюся объяснениями азари Лин. - Сделаю как ты хочешь. Но признайся, тебе просто интересно побывать на настоящих планетах Ульях?
   -Я не настолько тупая, чтобы не понимать последствия этого, - сделала обиженный вид Нуко, но увидев скептическое выражение лица кварианца стала задумчивой: - Ну не побывать, а посмотреть как это выглядит вживую, но это не считается, так как безопасно.
   -Угу, расскажешь это тем идиотам-учёным, которые так же говорили своему начальству, когда занимались изучением этих планет, а потом пропадали целые экспедиции, - насмешливо хмыкнул Лин.
   -Она им уже ничего не расскажет, - сообщила Моракиша, ещё одна из азари, - впрочем, как и они уже никому ничего не расскажут.
   Это заявление вызвало очередную волну смешков у подростков, которые, впрочем, быстро прекратились.
   -Я не они, - отмахнулась Нуко, - и вообще, у нас всего семь часов до выхода из ССД, а ты тут языком треплешься, вместо того, чтобы делом заняться.
   -Понял, уже исчезаю, - усмехнулся Лин, направляясь в сторону кабины пилотов, где имелся небольшой отгороженный закуток с рабочим столиком и терминалом, за которым пассажиры шаттла могли поработать.
   -А вы чего ржёте? - повернулась Нуко к оставшимся кроганам. - Ну ка, помогли девочкам вытащить этого несчастного, - она ткнула пальцем в жмущегося под лавкой Чужого, - и отвели его туда, куда они скажут.
   -Да, вождь! Сделаем, вождь! - дурачась, гаркнули оба крогана, после чего ухватили Чужого за хвост и рывком вытащили его наружу несмотря на сопротивление.
   Подхватив возмущённо шипящего Чужого под руки, они потащили его вслед за ушедшими вперёд азари в направлении инженерного отсека.
   Поняв, что развлечение закончилось, остальные так же стали расходиться по своим местам и в небольшом трюме осталась только сама Нуко и сидящий на полу Чужой-солдат, который, казалось, с интересом наблюдал за всем происходящим.
   -А сейчас, мы пойдём и ты мне всё-всё покажешь, - сообщила Нуко, смерив ксеноморфа подозрительным взглядом, - и отговорки не принимаются.
   Возмущённо шикнув, Чужой поднялся на ноги и всем своим видом изобразил праведное возмущение такой недоверчивостью, но послушно пошёл следом за девой к капитанской каюте, которую Нуко занимала на правах лидера.


   * * * * *


   -Ну что у нас тут? - спросила Пания, входя в рубку. - Есть что-нибудь интересное?
   -Система как система, - пожала плечами Ника, - разве что имеется планета в "зоне жизни", но это и так уже было известно. Вот разве что...
   -Что? - не дождавшись продолжения, поинтересовалась Пания у замершей с задумчивым видом Ники.
   -А? - отмерла та, удивлённо оглянувшись на подругу. - Ты про что?
   -Ты сказала "разве что", вот мне бы и хотелось узнать, что, - пояснила та.
   -А, ты про это, - Ника вновь развернулась к монитору, на который выводилась обстановка в системе, и в свою очередь задала вопрос: Скажи, ты ничего необычного не чувствуешь?
   -В смысле? - удивилась Пания, одновременно с этим вслушиваясь в свои ощущения.
   -Да вот как вошли в систему у меня какое-то странное чувство возникло, словно нас уже тут ждут.
   -Знаешь... что-то такое действительно есть... - задумчиво протянула Пания, - только... очень слабо. Я бы даже сказала, что этот ожидающий, или ожидающие, довольно качественно скрывают себя.
   -Вот и у меня такое чувство. А раз и ты почувствовала, значит мне не показалось, - заключила Ника. - Надо бы забраться в кокон да послушать, что тут есть интересного.
   -Так не интересно, - отрицательно мотнула головой Пания. - Лучше мы высадимся и сами всё посмотрим.
   На это заявление Ника только вздохнула, но ничего говорить не стала, так как отлично знала характер своей подруги и насколько она любит ввязываться во всякие авантюры. Взять, к примеру, тот случай, когда она подкинула в саларианский сегмент экстранета очень хорошо замаскированную децентрализованную программу имитации искусственного интеллекта. Точнее, найти то её было не сложно, но сделана она была так, чтобы было очень сложно понять, что это не ИИ, а немного необычный ВИ, который очень качественно имитирует наличие у него самосознания. И ладно бы она ограничилась загрузкой данной программы на окраинные сегменты сети, так ведь нет, ей обязательно было нужно загрузить её в центральные узлы, в том числе и в сеть Сур'Кеша. И ведь они сумели это сделать. И не просто сумели и не попасться, но они вообще остались незамеченными, несмотря на всю хвалёную саларианскую сеть раннего предупреждения и оборонительные системы их родного мира.
   -Ладно, это мы потом решим, - увидев реакцию подруги, с улыбкой решила Пания, - сейчас важней понять, какие у местных имеются средства обнаружения и есть ли у них тут оборонительные системы - вот не поверю, что турианцы сбежали бы от каких-то дикарей, даже если бы те продемонстрировали что-то неизвестное турианцам. Есть уже что-то? - посмотрела она на двух операторов систем контроля космического пространства, которые работали в связке с кластером гетов и потому управлялись всего вдвоём.
   -Всё чисто, - доложила одна из операторов-азари, - никаких следов целенаправленного сопровождения. На орбите обитаемой планеты имеется спутниковая группировка, но слишком маленькая для развитого мира. Геты оценили расположение спутников и вычислили, что она далеко не полная - очень много спутников отсутствует. Скорее всего предыдущие спутники были сбиты турианцами и сейчас аборигены восстанавливают спутниковую группировку на орбите своей планеты.
   -Значит они достаточно развились, чтобы самостоятельно выйти в космос, - заключила Пания, - но судя по тому, что спутники имеются только на орбите одной планеты, можно сделать вывод, что нулевой элемент им неизвестен.
   -Не факт, - не согласилась с ней Ника. - Они ведь уже сталкивались с турианцами и в предоставленной Чёрным подборке имеется информация о нескольких потерянных турианцами летательных аппаратах, как флаеров, так и шлюпок с катерами, и даже один корвет был потерян и брошен на планете. Да и потери в живой силе у них имелись, а значит в руки местных попали так же и образцы вооружения с экипировкой.
   -Хм-м... действительно. Если так, то они уже должны быть знакомы с НЭ, но не имея на планете своих залежей могут использовать только то количество, которое сумели захватить у турианцев, - заключила Пания, - тем более, что турианцы могли уничтожить часть обломков, чтобы они не достались аборигенам, и в этом случае количество нулёвки, которое попало к ним в руки, будет ещё меньше. Но это мы сможем узнать только после более тщательной разведки, а то и после контакта с местными, а пока мы можем видеть отсутствие использования эффекта массы в имеющихся на орбите планеты спутниках.
   -Согласна, но осторожность терять не стоит, как и отключать маскировку.
   -Думаешь? Мы же решили, что они и так знают, что мы тут, так какой смысл дальше скрываться? - в отличие от Ники, Пания не видела смысла дальше скрывать их присутствие в системе. - Да и тепловые аккумуляторы не бесконечные и через некоторое время всё равно придётся что-то решать.
   -Знать, что мы в системе, и знать, что мы вот именно в этом месте, это немного разные знания, - хмыкнула Ника, - и как по мне, то лучше пусть так оно и остаётся пока. А накопители мы можем и разрядить, к примеру на каком-нибудь астероиде или необитаемой планете.
   -Можем, - согласилась с ней Пания, - но это время, а мне не очень хочется затягивать с этим делом. Как по мне, то проще сесть где нибудь в глуши, захватить аборигена и посмотреть в его памяти всё, что нам будет интересно.
   -И что он может знать, этот твой дикарь из глуши? - не согласилась с ней Ника. - Вот если...
   -Нас ищут, - перебила их беседу вторая оператор-азари отвечавшая за контроль сенсоров основанных на "технологиях" ксеноморфов, - зафиксировано направленное внимание.


   * * * * *


   Глубоко вздохнув, Барат открыл глаза. Они были здесь. Демоны, о которых предупреждали легенды, вернулись. И нет, шаман отлично понимал, что это не демоны, а инопланетяне, как были те, что совсем недавно пытались захватить их планету и которых они сумели прогнать, захватив многочисленные трофеи, которые сейчас изучаются в лабораториях. Но одно дело знания полученные в последние десятилетия, а совсем другое выученные ещё в детстве легенды, которые многие считали обычными мифическими сказаниями про богов и демонов, которые были у каждого народа в большом количестве. Да и если учесть имеющиеся изваяния в запретной долине, то становится понятным, что в глубокой древности их планету действительно посещали инопланетяне, которые оставили о себе неизгладимое впечатление у его предков. Так же уже не получалось скептически относиться к рассказам о первых истинных шаманах, имя одного из которых сейчас и носил Барат.
   В отличие от многих других верований, институт истинных шаманов прошёл практически неизменным через все прошедшие века и он оставался единственной официально признанной на всей планете верой, представителям которой разрешено получать любую информацию касающуюся космоса или любых нестандартных ситуаций, вроде необъяснимой пропажи разумных или нетипичных психических отклонений. Но одновременно это и накладывало на них обязанность помогать заинтересованным государственным структурам в изучении или расследовании подобных случаев. Как правило, даже самые, на первый взгляд, необъяснимые случаи оказывались вполне обычными преступлениями или природными явлениями, но помощь корпуса шаманов позволяла распутать подобные случаи или доказать, что это именно что природное явление, а не появление чужаков на их планете.
   И вот, в прошлом году, шаманы что-то почувствовали, что-то глобальное, о чём и предупредили глав государств. К сожалению, это предупреждение не сильно помогло, так как боевая мощь чужаков оказалась намного более превосходящей таковую у всех государств вместе. Поначалу спасало только то, что чужаков было не так много и они не могли контролировать всю планету сразу, разве что висящие на орбите планеты корабли позволяли им обнаруживать все крупные вооружённые формирования и оперативно наносить по ним удары. Из-за этого пришлось перейти к партизанской тактике, против которой пришельцы ничего не могли противопоставить, кроме террора местного населения, что только ещё сильней обозляло всех и привлекало на сторону сражающихся всё больше тех, кто поначалу решил остаться в стороне считая, что раз чужаки не уничтожают города прямо с орбиты, значит они планируют их захватить, а кто будет у власти что простому народу, что капиталисту, продающему свой товар всем желающим, без разницы.
   А потом совет шаманов решил, что им необходимо вмешаться, так как "демоны обязательно вернутся". Ведь основа всего обучения настоящего шамана заключалась не только в дисциплине, развитии силы разума и правильных упражнениях, но и в демонстрации хранившихся внутри древних пирамид статуй, вначале групповой композиции, а потом, после перехода на последнюю стадию обучения, и одиночную, изображавшую "Демона Ночного Убийства". Но и это ещё не всё. Для становления полноценным шаманом, после сдачи всех экзаменов, с претендентом проводилось первое слияние разумов, в котором демонстрировали передаваемые от одного шамана к другому кусочки воспоминаний первых шаманов о "встрече с демонами". Пережив же весь тот ужас, даже с учётом понимания того, что современные шаманы намного сильней первых шаманов, никто уже не мог отмахнуться от предсказания их возвращения и необходимости готовиться к этому моменту.
   Заставить пришельцев сбежать удалось на удивление легко, так как они мало того, что не имели защиты разума и даже старший ученик шамана при непосредственном контакте мог взять их разум под свой контроль, а опытный шаман мог это сделать даже на расстоянии. Да это требовало длительного воздействия, что не так просто было сделать из-за приличной зоны безопасности вокруг всех немногочисленных постоянных лагерей пришельцев, но результат того стоил, ведь это позволяло устраивать масштабные диверсии руками самих же пришельцев. Однажды даже удалось уронить на поверхность планеты один из кораблей пришельцев, пусть далеко и не самый большой.
   А ещё, как оказалось, эти пришельцы до обгаживания боятся "Демона Ночного Убийства". Стоило только в целях терроризирования и запугивания начать наводить на них сны с его участием, как там началась настоящая паника, а когда подобные сны начали повторяться, да ещё и во всех лагерях, а потом пошли самоубийства, как пришельцы очень быстро эвакуировали свои войска и покинули систему, бросив на поверхности много имущества, с которым сейчас разбираются учёные.
   А совсем недавно шаманы почувствовали, что вскоре их посетит кто-то очень похожий на "Демонов", после чего несколько шаманов постоянно находились в трансе, пытаясь ощутить момент их появления. И вот, буквально только что, они нашли их уже тут, совсем рядом. Невидимые и неслышимые они наблюдают за ними. Наблюдают и размышляют, что с ними сделать, при этом они полностью уверены в своих силах и в том, что легко могут уничтожить всю разумную жизнь на планете не прилагая к этому особых усилий. И единственные, кто может их найти, это шаманы. Найти и уговорить вступить в переговоры, ибо никто из шаманов не горел желанием лично познакомиться с "Демоном Ночного Убийства".


   * * * * *


  

Глава 7.


   Тусо сидел за единственным столиком в комнате их звезды и с интересом крутил в руках необычную винтовку, рассматривая её со всех сторон. Это был трофей добытый в ходе проведённой операции по уничтожению одной из снайперских групп и которую он не стал сдавать вместе с остальными трофеями, очень уж ему понравился элегантный и вместе с тем предельно функциональный дизайн винтовки. А ещё, её ложе было сделано из дерева. Из самого настоящего дерева. Не то чтобы дерево было каким-то редким материалом, совсем нет, просто его уже давно никто не использует для изготовления оружия, так как данный естественный материал во всём уступал всевозможным пластикам. А ещё, дерево очень плохо переносило различные условия окружающей среды, плюс его заменять было сложней, так как деревянные части требовали тщательной и длительной подготовки.
   Понятное дело, что все механизмы винтовки и её электроника были вполне себе современные, но всё было так качественно запрятано в дерево, что снаружи был только толстый ствол сверху ложа, с прицельными приспособлениями, спусковая скоба с другой стороны и... Турианец присмотрелся и убедился, что был прав, снизу так же можно было увидеть пятку магазина и механическую защёлку, которую он тут же отжал, вынимая этот самый магазин. Внутри находились тонкие иглы готовых поражающих элементов, что подразумевало под собой ведение прицельного огня на сверхдальние дистанции. А вот куда заряжается метательное вещество и батарея было не понятно, так как никаких других окно доступа он не обнаружил. Скорее всего для этого нужно провести частичную разборку винтовки, но без инструкции он бы не рискнул это делать, так как далеко не факт, что у него получится потом собрать всё обратно. А раз так, то стоит отложить этот вопрос на тот момент, когда он вернётся домой и можно будет произвести полное сканирование винтовки.
   Хмыкнув, Тусо посмотрел на выгравированную надпись Манул на ствольной коробке, которую его встроенный переводчик не сумел перевести, вогнал магазин в приёмник и спрятал винтовку в армированный пластиковый контейнер, который ему сделал на формовщике инженер их подразделения, за что пришлось отдать один из трофейных ножей. Именно для этой цели Тусо и собирал различные ножи, стараясь иметь по несколько экземпляров одного вида. А ножей у местных было огромное количество, и это при том, что пробить даже лёгкую броню в самом слабом месте ножом задача нетривиальная. Но возможно они их используют для чего-то другого, так как иногда встречались явно не военные образцы, например, с чисто рубящим клинком.
   Убрав контейнер с винтовкой в свой шкафчик, турианец покинул вначале комнату, а потом и жилой модуль, выбравшись на улицу. В данный момент в лагере было всё спокойно, так как никаких операций в ближайшие двое суток не планировалось, все трофеи и техника требующая капитального ремонта уже были отправлены в тыл, боеприпасы пополнены, а занятия начнутся только завтра. Ну и сам лагерь находился достаточно далеко от линии соприкосновения, чтобы не приходилось ожидать неожиданного огневого налёта. По этой причине личный состав мог спокойно отдыхать, ну кроме дежурного звена, занимаясь своими делами или играя в спортивные игры. Кто-то, правда, и в выходной не забывал о физических нагрузках и сейчас занимался на импровизированной спортивной площадке, которая была оборудована техниками, которых не допускали до лётных тренажёров. Ну а так как в выходной день и летуны не могли попасть в тренировочный модуль, то они так же шли на площадку техников.
   Постояв немного, Тусо уже решил присоединиться к игрокам когда над лагерем пронёсся звук ревуна боевой тревоги.
   -Всем пилотам в срочном порядке подготовиться к взлёту, - ожила система общего вещания.
   "Почему взлёту, а не вылету?" - промелькнуло в голове у турианца, в то время, как ноги уже несли его обратно в комнату, чтобы надеть броню пилота и взять личное оружие.


   * * * * *


   Кастани Дрешер молча сидел в адмиральском кресле, наблюдая за отображаемыми на его экране действиями флота. Слова не требовались, так как всё уже было неоднократно отработано и каждый командующий и капитан знали свои манёвры. Его вмешательство потребоваться только в том случае, если что-то пойдёт не так и нужно будет принимать нестандартное решение. До этого же ему остаётся только с невозмутимым видом молча наблюдать за действиями подчинённого ему флота, "Флота Возмездия", как зачастую начали называть его в прессе любящие громкие эпитеты и заголовки журналюги.
   До окончания торможения оставались какие-то секунды и вместе с этим уменьшался наблюдаемый эффект ускорения времени в приближающейся системе, а отображаемая системами ККП картинка всё меньше отставала от того, что происходило в системе в данный момент. И вот, визуально наблюдаемое течение времени в системе сравнялось с реальным, хоть и отставало на соответствующий дистанции коэффициент. Адмирал бросил взгляд на боковой экран, где отображалось состояние всех кораблей объединённого флота, разделённых на несколько флотов. Часть кораблей уже успела затормозить и сейчас продвигалась вперёд, одновременно с этим перестраиваясь. Часть же кораблей ещё не появилась и сколько их ожидать было неизвестно, так как сам корабль появится тут раньше, чем до них дойдёт свет от него. Это не позволяло заметить приближающийся флот противника, но и самому позволяло остаться необнаруженным.
   Дрешер не сильно беспокоился о запаздывающих кораблях, так как это было предсказуемо и всегда происходило при перемещении на ССД больших групп кораблей. Задержка в прибытии не должна была превысить час, а за это время их никто заметить не успел бы. Впрочем, их и за большее время не сумели бы заметить, так как остановились они на приличном расстоянии от контролируемой пришельцами зоны. Объединённому флоту было необходимо собраться вместе и перестроиться в отдельные флота, согласно предварительно составленному плану, прежде чем начинать атаку.


   * * * * *


   Несмотря на то, что турианцы ожидали появления флота людей, для чего разослали разведывательные фрегаты в соседние системы, это событие всё же оказалось для них неожиданностью, так как люди сумели уничтожить один из таких разведчиков, не позволив ему сбежать и доложить о появлении кораблей людей. Правда это стало возможным только из-за нарушения командующим вторым турианским флотом инструкций, который направил большую часть разведывательных фрегатов на поиск систем людей, в результате чего смена кораблей-разведчиков производилась с большой задержкой. Это и позволило людям произвести разрядку масс-ядер для всех кораблей флота и остаться не обнаруженными, после чего переместиться к атакованной турианцами системе.
   Благодаря проводимой разведывательной деятельности, Дрешерв общих чертах знал про ситуацию и исходил в планировании операции именно из этой информации. Первой целью для атаки он выбрал второй турианский флот, который на тот момент состоял из трёх дредноутов, трёх носителей и соответствующего количества крейсеров и фрегатов, и был заточен именно для противостояния другому флоту, в отличии от первого флота, который в своём составе имел большое количество кораблей обеспечения десанта и занимался блокадой планеты. На его выбор повлиял не только качественный состав второго турианского флота, но и его размещение на орбите пятой планеты системы, которая была безжизненной и потому позволяла произвести ракетную атаку по кораблям противника не опасаясь того, что промахнувшаяся ракета устроит на планете экологическую катастрофу.
   По этой причине, после того, как весь объединённый флот собрался в единый кулак и произвёл перестроение, первыми переместились на ССД в систему фрегаты-разведчики, в этот раз выступавшие в роли судов целеуказания, по данным с которых и отработали переместившиеся следом все ракетоносные корабли. А уже следом за ракетоносцами совершили короткий переход на ССД и остальные корабли объединённого флота.
   Тяжёлые противокорабельные ракеты, разогнанные до запредельных для привычных в Пространстве Цитадели торпед и обладающие манёвренностью только немногим уступающей таковой у тяжёлых космоистребителей, преодолели разделяющие корабли людей и второго флота турианцев за какую-то минуту, из-за чего находившийся на орбите пятой планеты турианские корабли первого и второго ранга не успели отреагировать должным образом и покинуть зону поражения, а ПОИСК не был предназначен для борьбы с такими целями. Фрегаты же хоть и имели возможность сбежать или банально скрыться за планетой, делать этого не стали. Отстреливая спасательные капсулы они закрывали своими телами более крупные и менее поворотливые корабли, пытаясь своей жизнью спасти их. Но ракет было слишком много, а их скорость была слишком большой... а за ракетами пришла волна космоистребителей, которые добили, вначале торпедами, а потом и своими пушками, то что сумело уцелеть после ракетной атаки.
   Одновременно с этим, получив сигнал о появлении в системе кораблей противника, Фавиус Оптирил, командующий первого флота турианцев, приказал вернуть с планеты на корабли все шагающие истребители, так как была опасность столкновения в космосе и он предпочитал иметь под рукой все средства для его ведения. Но это было до того, как пришла информация об уничтожении второго флота. Получив эти сведения он оказался перед дилеммой - дать сражение людям на орбите планеты и эвакуировать весь личный состав с поверхности планеты, или бросить десант на поверхности, но спасти корабли. Впрочем, очень быстро у него на выбор не осталось времени, так как корабли противника не стали задерживаться возле разгромленного второго флота и очень быстро оказались возле обитаемой планеты, разделившись на четыре крупные группы и беря его флот в клещи. Для эвакуации же находившихся на планете потребуется никак не меньше нескольких часов, даже если бросить на поверхности всю технику, так как на слишком большой площади находились подразделения легионов.
   Сделав трудный выбор, Фавиус приказал тем подразделениям легионеров, которые имеют возможность, сосредоточиться в городах, а остальным бросать технику и переходить к партизанской тактике, в ожидании, пока флот сумеет вернуться обратно. После этого он приказал флоту отступать на ССД, что и было выполнено.
   Флот же людей не стал преследовать турианцев, так как ситуация в том направлении пока была не известна и вполне можно было попасть в ловушку, попытавшись совершить переход на ССД в систему, находящуюся в том направлении куда улетели турианцы. Да и требовалось обезвредить оставшиеся на планете силы турианцев... ну и разобраться с трофеями.


   * * * * *


   Королева рахни пела. Не то, чтобы она в другое время переставала это делать когда бодрствовала, конечно же нет, но сейчас её песня изменилась и основное внимание в ней уделялось всего одному яйцу, яйцу, из которого должна будет родиться новая Королева. Это была не первая Королева, которая должна была появиться на свет, но каждый раз был как первый. Королева помнила, как ещё не родившись осталась совершенно одна в этом опасном мире, помнила, как холод подбирался к ней, стараясь вытянуть из неё всю жизнь, как её нашли и привезли на космическую станцию. А потом ей пел песню разума Король, рассказывая о происходящем в мире, о том, что она теперь не одна. После этого прошло уже довольно много времени и на свет появились и другие королевы, каждой из которых она пела лично, стараясь передать ей все накопленные ожидания.
   В первый раз, когда у неё появилась возможность отложить своё первое королевское яйцо, было намного сложней, так как она не могла оставить своих рабочих без внимания. Сейчас же было намного проще, так как она могла оставить контроль за ними на остальных Королев, а сама посвятить себя только воспитанию новой Королевы. Возможно Королевы прошлого посчитали бы её странной, так как никто так раньше не делал, но им не доводилось оставаться совершенно одной во всём мире... одной со скрывающимся где-то во тьме космоса Врагом. Несмотря на то, что тогда Королева ещё не родилась, и даже её разума ещё не существовало, она отлично помнила то ощущение холодного презрения и чувства собственного величия исходившее от Врага, Врага, который готовился вновь пожать всю высокоразвитую жизнь в галактике. И никто и ничто не могло остановить его, как не смогли остановить его все их предшественники, кого Враг уничтожил в прошлые Циклы. Но сейчас ситуация изменилась и появилась надежда. Надежда если и не уничтожить Врага полностью, то хотя бы задержать достаточно на долго, чтобы успеть подготовиться и может быть даже покинуть эту галактику, а то и вселенную.
   Но это всё дело будущего, а сейчас она была сосредоточена на одной единственной задаче - она пела будущей Королеве.


   * * * * *


   Санак шёл за гетом-провожатым и старался лишний раз по сторонам не смотреть. Из-за своей должности он неоднократно посещал Улей, но каждый раз чувствовал себя тут неуютно. Возможно проживай он тут постоянно, то относился бы к местной архитектуре по другому, но все батарианцы обитали в скоплении, где имелось аж две системы не просто с планетами находящимися в "зоне жизни", а с планетами где уже имелась своя, достаточно развитая биосфера. Благодаря этому на этих планетах не нужно было ходить герметично запакованным в скафандр и даже кислородная маска не требовалась.
   Конечно, кроме этих двух планет так же имелись колонии и на других планетах, но это были добывающие колонии, откуда добытые ресурсы переправлялись на космические производственные станции на орбитах двух обитаемых планет. Точнее, это были добывающе-обогатительные комплексы, где персонал работал вахтовым методом, так что называть их колониями не совсем верно. На самих же обитаемых мирах никаких крупных промышленных предприятий не было, только склады с товарами и мелкие частные предприятия. Благодаря этому ничего не нарушало экологию и в любом месте планеты ты мог чувствовать себя как на курорте, чему способствовало не только наличие различных климатических зон, на любой вкус и чистый воздух с богатой природой, но и очень высокий уровень жизни по меркам любой планеты. Понятное дело, что очень состоятельных личностей подобным было не удивить, но сколько тех богачей на общем фоне? Вот именно, основная то масса жителей большим количеством кредитов похвастаться не могут, а потому, о таком уровне жизни могут только мечтать.
   Сам батарианский анклав считался полностью независимым, но все, кому нужно, отлично знали, кому они обязаны возможностью жить шикарной жизнью, единственным недостатком которой, по мнению других батарианцев, было отсутствие рабов. Ах да, в отличие от освоенных кварианцами систем на планеты батарианцев был доступ, вернее на одну из них. Далеко не для всех, понятное дело, но имеющие достаточно кредитов могли сюда попасть. Для этого из Батарианской Гегемонии и обратно четыре раза в году совершал рейс высококомфортабельный лайнер, дизайн которого был разработан одним из конструкторских бюро азари, занимающихся разработкой моделей гражданских кораблей на заказ. Правда, для этого пришлось организовывать подставную фирму в Батарианской Гегемонии, но учитывая помощь службы внешней разведки БГ сделать это было достаточно просто и при этом сама фирма привлекла внимание спецслужб ПЦ не больше, чем любая другая батарианская фирма действующая в этом самом Пространстве. Построен же лайнер был на верфи Улья, после того, как его уровень безопасности был доведён до приемлемого, по мнению Чёрного, уровня. И под безопасностью понималось не только безопасность самих пассажиров, но и экипажа с кораблём от пассажиров, что не позволяло установить, по какому именно маршруту движется корабль и в какой системе находится.
   Неоднократно и саларианцы и азари пытались использовать этот рейс для засылки своих агентов в данный анклав, но отлично поставленная служба безопасности и тотальный контроль за всем происходящим с помощью многочисленных датчиков и камер позволил вычислить всех шпионов, после чего депортировать их обратно, оштрафовав за нарушение условий пребывания на планете, при этом изымая все носители информации, в том числе и на листах. Единственное, что сумели установить шпионы, так это тот факт, что анклав находится где-то в системах Термина, но вот установить более точное его местоположение так и не сумели. Маршрут же, по которому совершал свой перелёт лайнер, находился под охраной. Пару ретрансляторов ведущую из БГ охраняли сами батарианцы, дальнейший маршрут находился под контролем кроганов, а на последнем участке он пересекал контролируемое гетами пространство, куда никому хода не было.
   Ну и мало кто знал, что из этого анклава батарианцев имелось ещё две ветки Ретрансляторов, одна в системы Термина, а вторая уходила в "Аттический Траверс", в одну из отдалённых систем, до которой никому не было дела. Через эти маршруты батарианцы из анклава и совершали свои набеги. Не часто, только чтобы не потерять квалификацию либо для выполнения конкретного заказа от хозяина Улья. Для этого у них имелась отдельная эскадра различных кораблей, дистанционно неотличимых от используемых другими пиратами, но с самой совершенной начинкой. Всех пленников они либо сдавали в Улей, либо продавали в Гегемонию, так как, как уже говорилось, в анклаве полностью отсутствовали рабы, а все работы выполнялись или самими батарианцами или различными дронами, которые имелись практически на все случаи жизни.
   И вот сейчас Санак шёл к ангару со своим шаттлом, получив очередное задание от Чёрного, для выполнения которого придётся продемонстрировать всю свою изворотливость. Ведь сейчас требовалось добыть не просто очередную партию разумных, для чего достаточно было захватить очередной корабль с пиратами или совершить нападение на какую-нибудь колонию. Учитывая же, что всевозможных маленьких колоний, как и желающих их пощипать, всегда было в достаточном количестве, то выбор был широкий и сложность заключалась только в том, чтобы оставить после себя как можно меньше следов. Но иногда, когда приходилось захватывать вполне конкретный корабль или организовывать нападение на определённую колонию, нужно было как следует подумать головой, а слаженность у их команд всегда была на высоте, как и техническое обеспечение.
   Но возвращаясь к предстоящей операции. В этот раз им предстояло произвести захват представителей нового вида. И всё бы ничего, подобное им так же доводилось проворачивать, но в этот раз эти новенькие успели освоить значительный кусок пространства и по предварительным разведданным представляли из себя значительную военную силу, способную потягаться один на один с любым из трёх государств турианцев. И мало того, они не только могли поспорить, но и в данный момент пребывали в состоянии войны с той группой турианцев, что именовали себя Верными, а потому должны были очень внимательно следить за всеми ведущими за пределы освоенного пространства маршрутами, что значительно усложнит выполнение задачи. В общем, задача предстояла ещё та и отказаться от неё не представлялось возможным, а значит придётся приложить все усилия для её выполнения и при этом постараться перевести стрелки на кого-то другого.


   -Ну что там, Санак? - поинтересовался Брэй у вошедшего в кабину шаттла батарианца.
   -Задание, - моргнул тот, опускаясь в кресло второго пилота. - И я же просил, не называй меня этим именем.
   -Но ведь теперь это твоё имя, - напомнил Брэй, запуская предполётную подготовку шаттла, - мог бы уже и привыкнуть.
   -Я и привык, но не хотелось бы забывать своё настоящее имя.
   -Так и не забывай, - усмехнулся Брэй, - запиши его над зеркалом в туалете и вспоминай каждый раз, как будешь смотреть в него.
   -Всё бы тебе поржать, - наклонил голову Санак и одновременно дублируя действия товарища, который в этом полёте исполнял обязанности первого пилота. - И кто вообще придумал, что глава нашего анклава и одновременно командующий флота обязан брать имя первого главы?
   -Тот же, кто придумал передавать имя первого командующего космопехотой, - Брэй наклонил голову к плечу жестом, заменявшим у батарианцев пожатие плечами. - Тебе имя этого юмориста сказать, или сам догадаешься? - поинтересовался он, инициируя процедуру взлёта и выводя шаттл в открывшийся проём.
   -Не нужно, я и сам догадываюсь, кому было лень каждый раз запоминать новые имена.


   * * * * *


   -Внимание! Готовность две минуты, - сообщил приятный женский голос системы корабельного вещания.
   Услышавшие это сообщение десантники принялись перепроверять как зафиксировано оружие в держателях и состояние фиксирующих ремней своих ложементов. Закончив с проверкой одним из первых, Андерсон бросил взгляд по сторонам, благо для этого не требовалось даже поворачивать голову, так как "умная" ассистирующая система десантного бронескафандра уловила его желание и вывела изображение с боковых камер на стекло-экран шлема.
   -Ну что, кто-нибудь желает сказать напутствующую речь?
   Голос, раздавшийся во внутренней сети их взвода, принадлежал Джеку, главному юмористу их подразделения... по крайней мере он сам себя таковым считал, но по мнению большинства шутить он толком не умел, да и умом не блистал. Но так как данный индивидуум был отличным стрелком и когда это действительно требовалось умел быть молчаливым и терпеливым, а также в боевых условиях всегда сохранял холодную голову на плечах, его терпели и не переводили из штурмового взвода в линейный.
   -И зачем? Всё равно высаживаться будем в тылу, можно сказать в тепличных условиях, - хохотнул Логан, один из двух инженеров их взвода, - ни тебе зенитного противодействия, ни засад на земле, приземляться будем с комфортом, на катере, а не в тесной капсуле.
   -Это да-а, прошли уже те времена безумных атак с воздуха прямо на укрепления врага, - протянул Лестер, исполнявший роль стрелка-гранатомётчика, - теперь только что название осталось, а так обычная пехота, которую высаживают с кораблей за пределами зоны обстрела.
   -А ты что, так сильно желаешь совершить ещё один боевой прыжок? - поинтересовался Логан. - Ну так попроси перевести тебя обратно в колониальную пехоту, у них такое развлечение регулярно происходит при подавлении мятежей.
   -Не-не, меня всё устраивает, - сразу же открестился Лестер, - я этой романтики уже наелся до конца жизни. Просто забавно получается, что мы, вроде как элитный десант, опускаемся на поверхность с комфортом и почти в полной безопасности, после чего действуем почти как обычная пехота, а самые обычные колониалы как раз и выполняют нашу работу - падают на голову не ожидавшему подобного противнику.
   -То, что нам не приходится совершать боевые прыжки, - вступил в разговор и Андерсон, выделив голосом "нам", - ещё ничего не значит. Насколько я помню, буквально пять лет назад китайские десантники участвовали в подавлении сепаратистских выступлений и совершили боевой прыжок прямо с марша, практически без разведки.
   -Внимание! Отрыв через десять секунд, - вклинилась в разговор десантников система корабельного вещания.
   -Ну что, вы там готовы? - в наушниках бронескафандров раздался голос второго пилота катера.
   -Было бы к чему готовиться, - последовал ответ от командира взвода. - Это вы там смотрите не облажайтесь. Предупреждаю, если будет трясти, то пожалуюсь вашему туроператору.
   Слова командира были встречены дружным смехом всех десантников.
   -За это можешь не переживать, опустим вас нежно, как пёрышко, - хохотнул пилот.
   -Пять. Четыре. Три. Два. Один. Отрыв! - оповестила напоследок СКВ и окончательно замолчала, теперь все переговры можно был овести только по внутренней связи катера, так как тот отделился от причальной мачты и нырнул вниз, к поверхности планеты.
   И хоть преодолевать зенитное противодействие не предвиделось, а высаживаться предстояло на контролируемой людьми территории, привычка сыграла своё и все разговоры прекратились.


   * * * * *


   В явно подвальном помещении, в котором был установлен стол с голографической картой, собрался штаб и командиры структурных подразделений тринадцатого легиона. Шло обсуждение ситуации, в которой они оказались.
   -...Нам удалось эвакуировать почти всю тяжёлую технику и вооружение, что повышает нашу боевую устойчивость. Все подступы к городу заминированы, минные поля прикрываются перекрестным огнём тяжёлого вооружения, дороги перекрыты баррикадами и перекопаны рвами, - в данный момент докладывал префект (начальник лагеря легиона и одновременно начальник штаба). - В данный момент ведутся работы по замуровыванию окон нижних этажей домов расположенных на окраине города, а так же возведение нескольких внутренних колец обороны и отдельных укреплённых точек обороны, что должно будет позволить не дать противнику углубиться в город, при прорыве внешнего кольца обороны.
   С этими словами он посмотрел на архитектора (специалист по возведению инженерных сооружений и военному строительству) и либратора (землемер) сидевших рядом.
   -Работы во внешнем кольце почти закончены, - доложил архитектор. - Рубежи для возведения баррикад внутри города определены, подготовка материалов и создание огневых точек для прикрытия баррикад начата. Если местные дадут нам хотя бы четыре часа, то мы успеем создать два кольца укреплений на которых легионеры смогут закрепиться. А если нам дадут ещё два часа, то соорудим ещё два кольца. С долговременными же огневыми точками всё не сильно хорошо - у нас слишком мало переносных генераторов кинетических щитов, а без них любую огневую точку быстро подавят и уничтожат.
   -Используйте тяжёлую технику, для неё в городе всё равно манёвра нет, а дальность ведения огня очень маленькая, так что реализовать своё преимущество в огневой мощи они не сумеют, - подсказал префект, - а так хотя бы используем их мощные щиты для усиления огневой точки.
   -Сделаем, - поставил себе пометку в уни-инструменте архитектор.
   -Наличное продовольствие в виде армейских рационов, без учёта будущих потерь, позволяет нам продержаться до трёх месяцев активных действий, - продолжил зачитывать сведения префект. - Но так же было экспроприирована часть продовольствия местных, растительного происхождения, что позволяет принимать данные продукты питания в пищу без опасения, что или пронесёт или начнётся развитие аллергических реакций. Медики рекомендуют использовать данные продукты как добавку к основному рациону для не боевых подразделений, что позволит сократить потребление пайков и ещё больше снизит риск осложнений.
   НШ прервался, перелистывая страницы на экране планшета, но все терпеливо ждали, пока он найдёт нужную часть текста.
   -По наличным боеприпасам и материалам для формовщиков. Опций (управляющий арсеналом) уверил меня, что при ведении активных боевых действий запасов хватит на месяц, - продолжил префект.
   Увидев, что на него все смотрят, опций согласно кивнул.
   -Если исходить из стандартных норм потребления боеприпасов, то имеющихся в наличии сплавов должно будет хватить на месяц, - подтвердил он. - В данный момент мои подчинённые уже начали сбор металлолома для переработки его формовщиками в бруски, которые можно будет использовать для изготовления эрзац боеприпасов, - сообщил он о принятых мерах для обеспечения функционирования подразделений. - Эффективность их, скорее всего, будет значительно ниже, но для ведения боевых действий в городе вполне достаточна. Уже сейчас, проведя примерные предварительные подсчёты, можно сделать вывод о том, что таких боеприпасов нам хватит как минимум ещё на пол месяца для ведения активных боевых действий всем наличным составом легиона.
   -Благодарю за пояснение, - кивнул префект, после чего продолжил зачитывать с планшета: - К сожалению, с дронами всё не так хорошо. Тяжёлых наземных осталось всего сорок процентов штатного состава и сто двадцать повреждённых были эвакуированы силами мастеровых ремонтной роты и легионеров, и в данный момент находятся в развёрнутых в черте города мастерских. С лёгкими дронами всё немного лучше, их имеется восемьдесят процентов штатного состава, но вот восстановить их в случае повреждений будет сложно. Ну и последнее. Всё гражданское население укрыто в подвалах и убежищах в центральной части города, это позволит избежать обвинений нас в целенаправленном уничтожении гражданского населения... а ещё они не будут мешать нам вести боевые действия и помогать нашему противнику. У меня всё.
   Легат (командующий легиона) некоторое время молча сидел, обдумывая сложившуюся ситуацию.
   -Есть у кого-то ещё идеи того, как мы можем усилить наши шансы на выживание? - поинтересовался он у присутствующих.
   -Я считаю, что нужно заминировать дома перед баррикадами, чтобы максимально затруднить возможность противнику обойти укрепления, - после паузы вынес предложение один из замов командира - трибун "кавалерии", то есть командир над всеми дроноводами и пилотами наземной боевой техники. - Если уж мы решили устроить сражение в городе и многочисленных разрушений не избежать, то не стоит ограничивать себя в средствах ведения боя.
   -Не согласен, мы должны очень тщательно и осторожно подходить к выбору средств ведения войны, - высказался против второй трибун, трибун экзоскелетной пехоты, - но вот с вашей идеей заминировать некоторые здания на подступах к линиям обороны я согласен.
   -Что у нас по взрывчатке? - обратился с вопросом к опцию легат.
   -К сожалению, после минирования подступов к городу, мин и взрывчатки осталось не так много, так что максимум мы сможем прикрыть только баррикады планируемого внутреннего пояса укреплений и отдельные направления в ещё одном поясе, на большее не хватит, - последовал ответ.
   -Значит ничего не поделаешь, минировать будете только последнюю линию обороны и подступы к штабу, на случай проникновения диверсантов или высадки десанта, - принял решение легат.
   -Слушаюсь.
   -Что же, раз ни у кого больше нет предложений, то можете быть свободными и возвращаться к исполнению своих обязанностей, - дождавшись, пока присутствующие покинут зал планирования, легат повернулся к единственному оставшемуся, префекту: - Что слышно про соседей?
   -Одиннадцатый легион бывший на нашем правом фланге отошёл в соседний город и спешно укрепляется, - принялся докладывать тот, - при отступлении они неоднократно подвергались авианалётам и потеряли много техники и личного состава. Находившийся же на нашем левом фланге двадцать третий легион был вынужден разделиться на две группы и отходить по отдельности в два небольших города. Считаю,что из-за этого есть высокая вероятность того, что противник вначале займётся именно ими, как наиболее слабыми войсковыми группировками в нашем секторе. Так же стоит добавить, что позиция у них для обороны не самая лучшая - высотных домов мало, зато множество одноэтажных домов, что затрудняет организацию устойчивой обороны и возможности для активных действий. Плюс, противник так же как и мы имеет на вооружении тяжёлую боевую технику, а стрелять из крупного калибра в одноэтажном поселении и в крупном городе, среди высоток, это совершенно разные вещи.
   -Значит, с большой долей вероятности у нас будет время для укрепления, - в задумчивости шевельнул мандибулами легат, - нужно потратить его с пользой. Проследи, чтобы все свободные резервы были направлены на укрепление наших позиций - чем лучше мы укрепимся, тем больше у нас будет шансов дожить до возвращения нашего флота.


   * * * * *


  

Глава 8.


   Джек ужом проскользнул между обломками и затаился за очередным крупным бетонным обломком. Система целеуказания его бронескафандра привычно отрисовывала все потенциальные цели попавшиеся в зону действия камер любой боевой единицы включённой в общую тактическую сеть батальона, от различных разведывательных и боевых дронов в небе и на земле до последнего бойца подразделения. Так же, опираясь на полученные из всех доступных источников данных, интеллектуальная система его брони отмечала возможные места нахождения скрывшихся от визуального обнаружения противников. Последнее было особенно полезно, так как как и люди, их противники не стремились оставаться в зоне видимости, предпочитая прятаться, выжидая удобного момента, чтобы подловить кого-то из бойцов людей и подавляющим огнём быстро продавить его щит, после чего вывести из строя и самого человека. Впрочем, люди действовали аналогичным образом, так как наличие у всех участвующих в сражении кинетических щитов требует соответствующей тактики ведения боя.
   Оценив ситуацию, Джек выдвинул из наручного такт-кома гибкую камеру и осторожно высунул её из-за своего укрытия. С его позиции расположение противника просматривалось намного лучше, а потому...
   -Лестер, это Джек, закинь по подсветке одну "бочку", - вызвал он штатного гранатомётчика их отделения, на секунду подсветив выбранный участок.
   -У меня их всего три осталось, - напомнил Лестер, - поэтому только с разрешения командира.
   -Даю разрешение на использование, - тут же вклинился в разговор командир отделения, который, пользуясь секундным затишьем, мониторил ситуацию с помощью своего такт-кома, - но только по моей команде.
   -Принято, - тут же отозвался Лестер, - сейчас подготовлю выстрел.
   -Понял, ожидаю в готовности, - так же отозвался Джек, - жду команду.
   Немного повозившись, Джек устроился поудобней и принялся ожидать. Прошла почти минута, во время которой слышались постоянные стрельба и взрывы, прежде чем командир взвода вызвал Джека и Лестера.
   -На месте, - первым отозвался Лестер, - к стрельбе готов.
   -На связи, - доложил и Джек, - готов дать целеуказание.
   -Отлично. Джек, видишь вот эту группу обломков? - задал вопрос КВ.
   Система целеуказания брони подсветила контуры указанного объекта.
   -Так точно, вижу.
   -Замечательно. Первую гранату кладёшь по выбранной тобой цели, а вторую как раз за неё, с противоположной от нашей позиции стороны, с твоей позиции это можно будет сделать.
   -Там же никого нет, - удивился Джек, готовясь подсветить цели.
   -Это тебе так кажется. Мы тут покумекали и пришли к выводу, что там имеется укрытие. Неглубокое, но вполне достаточное, чтобы скрыть командную группу, так что "бочку" туда положить самое то, - пояснил командир взвода, после чего последовал приказ: - Готовность по команде.
   Джек вывел изображение с телевизионного прицела своего автомата на шлем и замер, ожидая команды.
   -Лестер, готовность, Джек, давай подсветку, - через несколько секунд последовала команда.
   Джек тут же выставил автомат, включая ультрафиолетовый лазер подсветки, которые начали применять не так давно, в связи с очень широким распространением тепловизионного оборудования и оснащения тепловизорами практически всех скафандров, даже гражданских, что делало использование для целеуказания инфракрасных лазеров делом смертельно опасным.
   -Целеуказание получил, - сообщил Лестер. - Выстрел.
   На вооружении современной космопехоты имеется самый широкий перечень вооружения и боеприпасов к ним, который ограничен только новыми условиями, в которых приходится вести боевые действия, и эффективно-переносимым весом космопеха в бронескафандре и в тюках робомулов, которые следовали за каждым подразделением при пешем перемещении. В их число входили и различные гранатомёты со всем имеющимся перечнем боеприпасов к ним, например термобарическими боеприпасами, которые из-за своего вида получили среди бойцов прозвище "бочка".
   Ранее, когда нулевой элемент ещё не был известен, а люди не освоили эффект массы, данный тип боеприпасов применялся только русскими, остальные ограничивались ОДАБами и ракетами для РСЗО, а с поражением укреплённых объектов и засевшего в домах противника отлично справлялась артиллерия. Но в последствии, когда появление кинетических щитов свело на нет применение осколочных гранат, начались поиски адекватной замены, которые и привели к появлению на вооружении практически у всех стран в том числе и термобарических боеприпасов, как ручного типа, так и для гранатомётов.
   Гранатомёты, кстати, так же сильно изменились и увеличили свой калибр с двадцати-тридцати миллиметров до шестидесяти-восьмидесяти, что было следствием как раз использования термобарических гранат. Понятное дело, что это не касалось надкалиберных гранатомётов, которым было без разницы, какой калибр и размер был у боевой части, главное чтобы хвостовик с зарядом входил в пусковую трубу. Но в то же время калиберные гранатомёты хоть и уступали надкалиберным в массе и объёме боевой части имели два режима стрельбы: прямой наводкой и навесом. Последний режим стрельбы позволял поражать не только видимые цели, но и работать по невидимым для гранатомётчика целям, ориентируясь по целеуказанию кого-то из соратников. В этом случае граната летела достаточно долго, бывало что и до пяти секунд, если цель была достаточно далеко, но с этим фактом было легко примириться. В этот раз всё ограничилось тремя секундами.
   Прилетевшую гранату можно было увидеть даже без подсвечивания её тактическим блоком брони, настолько медленно она летела, но чем и хороши гранаты, что мощность их воздействия никак не связаны со скоростью их полёта. В отмеченной Джеком области, за крупным завалом обломков, полыхнуло, раскидывая обломки бетона и тело одного из неудачников укрывавшихся там.
   -Готов, - одновременно со взрывом сообщил Лестер и Джек перевёл целеуказатель на следующую цель. - Вижу... Выстрел.
   Ещё три секунды и полыхнуло уже за указанным комвзвода укрытием, после чего люди открыли огонь на подавление, не позволяя обороняющимся высунуться и позволяя штурмовой группе подобраться на дистанцию броска гранаты. Джек так же не остался в стороне. Воспользовавшись тем, что противник отвлёкся, да и вообще не мог активно отстреливаться, Джек рывком переместился за другое укрытие, которое он присмотрел заранее и которое позволяло вести огонь почти вдоль баррикады, при этом само укрытие прикрывало его от фронтального огня. Заняв же удобную позицию он тут же поддержал своих соратников огнём.


   * * * * *


   Сидя за одним из столов в классе для самоподготовки, Ким Ки До прокрутил на мониторе новостную ленту вниз, бегло просматривая последние новости. Как он и думал, про начавшуюся войну реальных новостей не было, только пустопорожний трёп различных журнальных писак, политиков, да "диванных экспертов", которые ничего сами про имеющуюся ситуацию не знали, но у каждого из них имелось по этому поводу собственное, очень важное мнение. Показательно вздохнув, Ким свернул новостную ленту и переключился на справочник по ручным оружейным системам, открыв раздел автоматического стрелкового оружия, подраздел электромагнитных систем на эффекте массы.
   -Что вздыхаешь так тяжко? - поинтересовался сосед читавший что-то на своём мониторе, такой же кореец как и он, разве что не прикидывающийся южнокорейцем, а бывший им и откликавшийся на имя Квон Ёнг Джун.
   Не удивительно, что человек с таким именем оказался в армии (Ёнг Джун переводится как "доблесть/подвиг" и "армия"), как и то, что он сумел достигнуть определённых успехов в службе. Насколько Ки До было известно, служба в армии в семье Квон было не просто семейной традицией, а самым настоящим жизненным путём, и многие из этого семейства достигали значительных высот в армии Южной Кореи. Но сейчас, когда ситуация изменилась, им пришлось немного пересмотреть свои взгляды и члены этого семейства начали так же служить и во флоте.
   -Да новостей никаких нет про эту войну, - пояснил Ким. - А вдруг к тому моменту, как мы выпустимся, всё уже закончится?
   В учебке Ким отыгрывал настоящего служаку, который стремится как можно лучше выполнить свой долг, что для корейцев или тех же японцев было в порядке вещей, но вот у европейцев зачастую вызывало удивление и недоверие. Но так как среди "узкоглазых" он такой был не один, то на общем фоне не выделялся.
   -Да, неприятно получится, - согласился с ним Квон, - но я сомневаюсь, что за оставшийся месяц всё разрешится. Вот те, кто на N7 пошёл, могут и не успеть, а мы, скорее всего, успеем повоевать.
   -Хотелось бы надеяться, но не имея новостей сложно что-то понять, - ещё раз вздохнул Ким.
   -А откуда им тут взяться, если флот как ушёл, так пока ещё не возвращался, да и не вернётся он в ближайшие два месяца точно, даже если всё закончится - нужно будет демонстрировать флаг? - пожал плечами Ёнг Джун. - Курьеры же если и привозят новости, то все с грифом, а времени у нас, как и возможности, пообщаться с экипажем что-то не наблюдается.
   -Это да, времени ни на что кроме подготовки тут нет, - согласился с ним Ки До, - но ведь мы именно для этого сюда и прибыли, а не чтобы бить тут баклуши.
   -Именно. Так что нужно приложить все силы, чтобы оправдать оказанное нам доверие, - поддержал его Ёнг Джун.
   Оба мужчины немного помолчали, вернувшись к чтению, но через некоторое время Квон вновь подал голос.
   -Кстати, я тут слышал, что через неделю будет полевой выход, на котором будут производить предварительный отбор, - сообщил он негромко. - А ещё, ходит слух, что на выходе будут инструктора из секции N7. Вроде как им спустили план по увеличению количества выпускников и они присматривают кандидатов.
   -Думаешь попробовать? - поинтересовался Ким.
   -Пока ещё не знаю, но рассматриваю такую возможность. С одной стороны N7 это статус, а с другой вполне могут запихнуть в такую жопу... В общем, тут думать нужно. Да и не факт, что всё действительно так, как говорят, поэтому вначале посмотрим, будет ли там действительно кто-то из "семёрки", а потом уже и будем думать. Думаю, что если кто-то из них действительно будет наблюдать и мы себя хорошо покажем, то они и сами к нам подойдут с предложением.
   -Логично, - согласился Ки До, после чего с намёком добавил: - Но если всё так, как ты сказал, то вначале они посмотрят на результаты промежуточного теста, который будет совсем скоро, а в нём есть и теория.
   -Оу, действительно, - смутился Ёнг Джун и тут же уткнулся в свой монитор.
   Мысленно улыбнувшись, Ки До вернулся к изучению моделей, доступ к которым у него ранее отсутствовал по вполне понятным причинам.


   * * * * *


   Идя по улицам города, Ника без особого интереса, скорее из вежливости, оглядывалась по сторонам. За свою долгую жизнь она успела повидать столько различной архитектуры, как в реальности, так и в виртуале, где можно было повстречать чуть ли не вообще что угодно, что удивить её чем-то ещё было очень сложно. Но необходимость проявить вежливость вынуждала её изображать интерес, как к окружающему виду, так и рассказу гида, в роли которого выступал один из шаманов.
   Кстати, по поводу шаманов. Когда они, со всеми предосторожностями и включенной системой маскировки, прикрываясь небольшим астероидом, который направили в атмосферу планеты, сделав его метеором, всё же спустились к поверхности и пройдя на бреющем вышли к выбранному для посадки участку, то увидели там тройку азариподобных существ, которые спокойно ожидали на самом краю выбранной этой самой площадки. Появление заходящего на посадку фрегата они встретили совершенно спокойно, по крайней мере внешне никак не выразив своего отношения к происходящему. Решив не умножать сущностей, а может и просто захотев поразвлечься, с неё всего можно было ожидать, Пания приказала всё же садиться и первой направилась к шлюзу. Понятное дело, что Ника не могла допустить, чтобы Пания вышла к местным сама, так как в этом случае последствия были непредсказуемые, а потому быстро раздала команды экипажу и бегом направилась следом.
   Контакт, несмотря на все опасения Ники, прошёл как-то буднично и никто не пострадал. Оказалось, что тройка встречающих была шаманами, причём одними из лучших, а в их программу обучения входило и слияние разумов. Поэтому удалось очень быстро найти общий язык, а предельно уважительное и даже немного опасливое отношение со стороны местных исключило любые возможные конфликты. После этого они ещё несколько раз беседовали (когда перегнали фрегат на указанную шаманами площадку), но для Пании всё это было неинтересно, так как её привлекали только приключения, а всё остальное она скидывала на плечи других, например на ту же Нику, с которой они уже полторы тысячи лет удачно дополняют друг друга.
   И вот сейчас, Ника отправилась на экскурсию по закрытому городу шаманов. Город был очень старым, ему было ничуть не меньше, чем самой Нике. Понятное дело, что это был возраст не домов в нём, а именно самого города как места жительства, а так тут имелись дома совершенно разных эпох, от самых новых, до самых древних, располагаясь эдакими дугами, каждая из которых возводилась в своё время. Они же, постепенно продвигаясь дальше, могли наблюдать постепенное "старение" зданий, так как каждая последующая дуга зданий была возведена во всё более раннее время. В данный момент они шли между двухэтажных каменных построек, которые были возведены больше тысячи лет назад и имели достаточно странную архитектуру, в которой встречались элементы азарийской и ещё чего-то очень знакомого, но постоянно ускользающего. И это впечатление оставалось до тех пор, пока они не прошли очередную полосу зданий и не вышли к самой настоящей каменной стене, с башнями и навесом над ними, отстоявшей от последнего ряда зданий почти на сотню метров.
   -Это что? - поинтересовалась Ника у сопровождающего, после того как сверилась с изображением имевшейся в её уни-инструменте карты, которую она сфотографировала в центральном комплексе шаманов, где им предоставили жильё для проживания, и убедилась, что ничего подобного на карте нет.
   -Первая Крепость, - со странным выражением на лице сообщил гид, сумев голосом выделить заглавные буквы в словах.
   -В смысле, "Первая"? - переспросила Ника.
   -Самая первая, - последовал ответ. - Это вообще самая первая крепость из когда либо возведённых... на нашей планете, - не забыл уточнить гид.
   -Ого, солидно, - оценила строение азари, но всё же поинтересовалась, не сильно веря: - И что, сразу вот такое и построили? Минуя деревянные стены? Сразу со всеми этими башнями с навесами?
   -Согласно записям, всё так и было, - подтвердил сопровождающий, - и это же подтверждают археологические исследования - вся кладка действительно относится к одному времени, ну с учётом участков, на которых проводился ремонт после очередного нападения.
   -И часто нападали? - заинтересовалась Ника.
   -Сначала да, но потом им всем пришлось смириться и бросить это бесполезное занятие, тем более после того, как наши союзники получили лучшее, более новое оружие, а противники остались с устаревшим. После этого уже до всех дошло, что с нами лучше дружить, да и наши возможности в лечении заболеваний так же сыграли большую роль. После этого начали строить этот город, - абориген ткнул себе за спину, - где была открыта больница и несколько школ, куда вначале приезжали учиться дети лидеров, а после наиболее одарённые дети, где они получали такое образование, которое не могли получить больше нигде.
   -Вот так вот просто?
   -Это только на словах было просто, а так, понятное дело, это всё заняло больше сотни лет и нашим предкам пришлось приложить огромные усилия для такого развития ситуации, - пояснил гид, указывая рукой вправо, куда вела идущая вдоль домов дорога и где виднелась надвратная башня: - Нам туда.
   -Всего сотню? - хмыкнула Ника, направившись в указанном направлении. - Быстрые вы.
   -У нас было значительное преимущество перед другими - пожал плечами абориген, - мы знали к чему нужно стремиться и у нас было примерное понимание ситуации на несколько сотен лет вперёд. Ну и по мелочи удалось сохранить кое-какие знания.
   Последнее уточнение вызвало у Ники небольшое удивление, так как даже если бы кто-то в древности и посетил эту планету (а в том, что это действительно произошло, у неё уже не было сомнений), даже если бы это были азари, то никакие знания большой галактики не смогли бы помочь построить стену из обработанного камня и научить возводить каменные же дома, ибо никто уже из камня не строит, да и технологии применяют совершенно другие.
   Решив не пороть горячку и подождать, Ника решила вначале посмотреть, что из себя представляет эта самая "Первая Крепость".


   -А это наш центр медитации, который был построен на месте первого становища Первых Шаманов, - сообщил абориген, остановившись перед огромным куполовидным, немного вытянутым зданием.
   -А я смотрю у вас тут старых зданий и нет, - выдала оценку Ника, оглядываясь по сторонам. - А как же историческое наследие, про которое ты всё это время твердил?
   Обстановка за стеной действительно кардинально отличалась от внешнего города и тут не было ни одного старого здания, а только купола из новейших материалов с большими зеркальными окнами, через которые нельзя было рассмотреть, что происходит внутри.
   -Вы всё поймёте, когда мы окажемся внутри, - дёрнул головой гид. - Прошу, - указал он на вход в здание.
   Вход охраняло две фигуры в балахонах с капюшонами, из под которых можно было разглядеть только нижнюю половину лица... ну ещё носки мягких сапог на ногах, выглядывающие из под полы. Окинув их взглядом, Ника молча прошла внутрь, чтобы остановиться сразу же за ними, так как проход дальше перегораживала стена возвышавшаяся почти три метра вверх, после чего загибалась к стене, образуя потолок. Слева стена плавно загибалась к стене, образуя в каких-то трёх метрах тупик, а справа изгибалась вдоль стены купола метров на пять, заканчиваясь будкой вахтёра и вертушкой.
   -Идёмте, - приглашающе махнул рукой абориген, направляясь к проходу.
   Подойдя к пропускному пункту, гид остановился перед будкой вахтёра и несколько секунд они с охранником играли в гляделки, после чего тот едва заметно кивнул и сделал движение рукой, как-будто что-то нажал под столом. Скорее всего это так и было, так как вертушка свободно провернулась под рукой проводника и он прошёл внутрь, а следом за ним, бросив взгляд на внимательно наблюдавшего за ней вахтёра, и Ника. Как только они вошли, глазам Ники предстала странная картина в виде комбинации из невысоких каменных пирамид, покрытых шкурами шатров и обложенных камнями небольших костров, вокруг которых сидело по два три аборигена, кто общаясь, а кто и непонятно чем занимаясь.
   Пока она осматривалась, пытаясь понять, зачем нужно было накрывать археологический парк куполом, а судя по виду шатров это явно были реконструкции какого-то старинного жилья, один из аборигенов поднялся на ноги и направился к ним.
   -Приветствую, - поздоровался подошедший абориген, - рад видеть вас тут... самих.
   Склонив к плечу голову, перенятым у батарианцев вопросительным жестом, Ника ожидающе уставилась на аборигена.
   -Честно говоря, мы всегда ждали, что кто-то вроде вас появится, но каждое поколение надеялось, что это случится не при их жизни, - показательно вздохнул местный, после чего посмотрел на сопровождавшего азари сородича: - Ты можешь идти, я сам покажу нашей гостье что тут и как.
   Даже не попрощавшись, гид молча развернулся и направился к одному из шатров.
   -Я так понимаю, что у вас возникли вопросы, - вновь развернулся к азари абориген, - и я обязательно на них отвечу, но перед этим я хотел бы показать вам кое что. Это сразу же уберёт некоторые вопросы, как у вас к нам, так и у нас к вам. Ах да, меня зовут Барат и я тут вроде как старший, - он шевельнул рукой, указывая куда-то между шатров, - прошу.
   -Ну пойдём, посмотрим, - согласилась Ника, решив не накалять обстановку и всё же пройти и посмотреть, что же такого интересного ей хотят показать. - Но всё же, может хоть расскажите, что тут за лагерь реконструкторов, раз уж взяли на себя обязанность моего гида?
   Оба разумных двинулись по извивающейся между шатрами тропинке.
   -Как вы его назвали? - переспросил Барат.
   -Лагерь реконструкторов, - повторила Ника, после чего пояснила, догадавшись, что использовала слово на азарийском, так как не знала этого слова на местном: - Если перевести на ваш язык, то получится что-то похожее на: "восстановители", "повторители конструкций". У нас так называют тех, кто восстанавливает старинные изделия, от украшений и одежды до построек, с помощью старых же технологий.
   -Понятно. Но нет, это не то, о чём вы подумали, - последовал ответ. - Это действующий лагерь, где проходит обучение шаманов. Некоторые пытались организовать учебный процесс опираясь на новейшие теории обучения, но старые методы до сих пор остаются самыми действенными.
   -А накрыли вы его куполом...
   -Чтобы разные особо любопытные не совали свой нос куда не следует, - закончил за азари Барат.
   -Понятно.
   Некоторое время они молча шли между шатров и Ника, стараясь не слишком сильно крутить головой, всё это время рассматривала шатры и обучающихся шаманов, пока обходя очередной шатёр не обратила внимание на поднимающиеся над шатрами две острые макушки каких-то зданий как раз в том направлении, куда они шли.
   -Я так понимаю, что это цель нашего продвижения? - поинтересовалась Ника у своего спутника.
   -Совершенно верно, - подтвердил тот, - уже почти пришли.
   Мысленно хмыкнув, азари решила подождать с вопросами. И действительно, буквально через минуту они обогнули очередной шатёр и взгляду Ники предстала выложенная каменными плитками аллея, вдоль которой стояли каменные стелы метра по два высотой. В конце же аллея раздваивалась и оба рукава заканчивались у подножия двух невысоких пирамид.
   -Это Аллея Воспоминаний, - подал голос абориген. - Первая стела была установлена где-то через пять десятков лет после возведения Погребений. Но в традицию это превратилось намного позже, когда рисование по камню получило более широкое распространение среди обучающихся шаманов.
   Ступив на аллею, Ника остановилась возле первой стелы и принялась рассматривать достаточно схематичное изображение, не столько пытаясь понять, что же тут изображено, а рассматривая стеклоподобную прозрачную массу тонким слоем покрывающую рисунок.
   -Традиционно, используется минеральная краска сделанная самостоятельно, которая не отличается высокой стойкостью, даже с учётом того, что тут нет ни дождя, ни ветра, ни прямых солнечных лучей, и для её защиты используется одна из разновидностей стекла, - пояснил Барат, заметив её интерес.
   -И что тут нарисовано? - поинтересовалась Ника, рассматривая достаточно примитивный рисунок выполненный в красных и синих тонах.
   -Эта картина называется "Падение", - сообщил сопровождающий, - и на ней запечатлён момент падения на планету одного из кораблей пришельцев. Одна из последних работ, которую посчитали достойной быть тут.
   -А почему используется такая примитивная техника?
   -Традиция. В такой технике была разрисована первая стела, вот и повелось. Да и не картина это в привычном всем понимании.
   -В смысле? - посмотрела на аборигена азари. - А что тогда?
   -Эмоциональный якорь для воспоминаний о конкретном событии, - последовал ответ. - Работать с полученными из другого разума образами очень сложно и требует высокой организации сознания, но вот такие изображения, передающие соответствующую событию эмоцию, способны послужить толчком для вытаскивания из памяти нужных образов.
   Хмыкнув, Ника неспешно двинулась мимо стел, рассматривая рисунки и стараясь угадать, что на них изображено, прочувствовав передаваемую эмоцию, а шедший следом Барат давал свои пояснения в ответ на её вопросительные взгляды.
   -"Великая засуха", тогда на юге наблюдалось невероятно низкое количество осадков и несколько стран оказались на грани голода, но благодаря действиям шаманов удалось объединить всех для преодоления ситуации и не допустить смертей от голода... "Возвращение" - запечатлён момент возвращения тройки космонавтов международного экипажа побывавших на нашем естественном спутнике... "Первый" - первый полёт в космос пилотируемого корабля... "Мор" - тогда с южных островов привезли заразу, которая почти под ноль выкосила три города, которые пришлось закрыть на карантин, для предотвращения распространению болезни. В последствии лекарство было создано, но три города превратились в города-призраки... "Обуздание пламени" - испытание атомной бомбы...
   Они шли мимо стел, постепенно приближаясь к концу аллеи, и с каждой картиной перед азари в обратном порядке разворачивалась история аборигенов. И чем дальше в прошлое, тем менее масштабные события были запечатлены. Если вначале были деяния, нашедшие отклик во всём мире, то потом шли только те, которые касались только самих шаманов и их города.
   -А это? - остановилась Ника перед одной из последних стел.
   -"Купание".
   -Просто "Купание"? - не поверила азари, так как два гибких синих антропоморфных силуэта, на фоне голубой поверхности вполне различимого и узнаваемого озера и окружающих его зелёных ростков каких-то растений, вызывали вполне ощутимое ощущение влечения.
   -"Купание богинь", - бросив на неё короткий взгляд, признался Барат.
   -Кого-то они мне напоминают, - показательно задумавшись, протянула Ника, после чего так же показательно окинула взглядом спутника, после чего посмотрела на свои кисти.
   Ничего говорить дальше она не стала, уже догадавшись, что именно её сородичи посетили в древности эту планету, что подтолкнуло развитие местных. Но оставалось непонятным, почему это посещение не имело продолжения, учитывая способности аборигенов к "Слиянию" и относительно близкое расположение их звёздной системы к Пространству Цитадели.
   -Мы уже почти пришли и вскоре у вас исчезнут все вопросы, - указал рукой в сторону более крупной пирамиды Барат: - Прошу.
   Они подошли ко входу в пирамиду, перекрытого самой обычной металлической дверью.
   -Эта пирамида построена в более позднее время, чем стоящая там, - Барат кивнул на вторую пирамиду и открыл дверь, после чего подвинулся, пропуская азари внутрь первой.
   Ника по инерции сделала несколько шагов вперёд и застыла, глядя на скульптурную композицию из одного крогана и нескольких азари. Скульптуры были настолько реалистичны, что казалось, это на самом деле живые представители своих видов замерли на одном месте, позируя.
   -Это реплика, - раздалось из-за спины и атмосфера тут же разрушилась.
   Стало сразу видно, что это всё же скульптура, пусть и очень хорошо выполненная, даже цвет краски подобран идеально.
   -Эти скульптуры были сделаны специально для демонстрации высокопоставленным гостям, которые иногда всё же попадают сюда, - сообщил Барат, - настоящие же скульптуры выглядят не так хорошо, так как были сделаны из дерева, а это не самый устойчивый к времени материал.
   -Я могу взглянуть на оригинал? - поинтересовалась Ника, делая запись изображения скульптур.
   -Конечно, но только через стекло, - согласился Барат. - Как я уже сказал, дерево не самый долговечный материал.
   Они прошли за перегородку, делившую внутренний зал пирамиды поперёк, для чего шаман разблокировал ещё одну дверь. Глазам азари предстала ещё одна скульптурная группа, в точности повторявшая уже видимую ей, только выполненную из потемневшего от времени дерева и без каких либо следов краски. Местами дерево растрескалось, но сохраняло свою форму. Все скульптуры были залиты стекловидной массой и дополнительно помещены под стеклянные яйцеобразные купола вытянутые вверх.
   -Изначально они были вкопаны в землю, но очень быстро они были выкопаны и их основания залили в примитивный бетон, благо наши предки смогли найти необходимые для этого компоненты, - принялся рассказывать Барат, - а как появилось стекло, то их ещё и залили сверху для сохранности, после чего, по примеру ещё одной скульптуры, возвели над ними защитную пирамиду. Пирамида была примитивная, так что она скорее скрывала скульптуры от посторонних взглядов, чем защищала от внешних факторов. В последствии, когда мы научились нормальной кладке и разработали методику возведения больших построек, были сложены уже нормальные пирамиды. Через какое-то время кто-то предложил сделать реплики, чтобы лишний раз не беспокоить оригинал.
   Пока абориген рассказывал, Ника сканировала скульптуры, пытаясь определить, когда они были изготовлены, а на краю сознания скреблась мысль, что где-то она уже видела этих разумных.
   -Вы что-то говорили про ещё одну скульптуру, - развернулась к шаману Ника, после того, как закончила сканирование и сбросила результаты на вычислительный кластер корабля.
   -Да, есть ещё одна, она в соседней пирамиде, - подтвердил Барат. - Идите за мной.
   Они вышли из здания и по дорожке прошли ко входу во вторую пирамиду чуть меньшего размера. Дверь в неё была точно такая же и точно так же никем не охранялась. Попав же внутрь Ника была удивлена, так как никакой статуи не увидела, только какой-то грубо обработанный камень лежавший у противоположной стены.
   -Это алтарь, - пояснил Барат, проходя мимо, - мы его тут для атмосферы положили, ну и устраиваем для особых посетителей "тайные" службы, чтобы они почувствовали себя причастными к тайне. Разумные разные бывают и на некоторых это лучше всего действует.
   Мужчина подошёл к перегораживающей помещение кирпичной стене и провёл по ней левой рукой, после чего хлопнул по одному из участков правой. Раздался едва слышный щелчок и часть стены едва заметно утопилась внутрь. Абориген налёг на этот участок и тот провернулся, открывая тёмный проход внутрь, после чего мужчина скрылся внутри.
   -Заходите, - позвал Барат спутницу и темноту в проходе развеял мягкий жёлтый свет.
   Мысленно пожав плечами, Ника шагнула следом, чтобы замереть сразу же за порогом.
   -Охренеть, - было единственное, что она сумела произнести, глядя на довольно подробно выполненную статую Чужого, - а я то думаю, кого они мне напоминают.


   * * * * *


  

Глава 9.


   Кастани Дрешер в задумчивости рассматривал подборку, которую предоставил ему начальник службы разведки Флота, согласно которой кто-то внимательно наблюдал за всем происходящим в системе и на планете, и это были не уже знакомые птицеподобные инопланетяне. Данная подборка шла вместе с обеспокоенностью главного разведчика неспособностью подчинённых ему сил хоть как-то помешать этим разведчикам и тем более захватить хоть одного из них. И если с кораблями-разведчиками всё было понятно - даже повредить готовый к побегу фрегат не так просто, как это может показаться неспециалисту, а уж суметь захватить его можно только при невероятно-неудачном стечении обстоятельств для этого самого разведчика. В противном же случае можно только не давать ему вести разведку, выходя на его перехват ещё на окраине системы.
   Так вот, если с кораблём-разведчиком (а это был именно один корабль, о чём свидетельствовал анализ его выхлопа) всё было более-менее понятно, то были ещё и разведчики на планете, но и их никто так и не сумел захватить. Зато, в отличие от корабля-разведчика, имелись изображения этих наземных разведчиков. Их можно было разделить на три класса. Первый - крупный, но стройный, под три метра высотой, если считать и поднятый вверх блок сенсоров, двуногий (ноги худые, с пальцехождением, длинными голенью и стопой, и коротким бедром) и оснащённый реактивными прыжковыми двигателями, позволяющими ему очень быстро оторваться от преследования, а также, судя по изображениям, имеющий как минимум одно крупнокалиберное орудие, закреплённое в носовой части корпуса снизу. Второй - небольшой и летающий. Этих было замечено несколько разновидностей, как без оружия (по крайней мере визуально оно не определялось), так и с оным. Третьи же представляли из себя небольших наземных роботов, которые выглядели как шары размером с футбольный мяч. Правда, так и не удалось установить, были ли среди них различные модели или каждый из них обладал возможностью выдвигать для наблюдения штангу с блоком сенсоров, что давало им возможность выглядывать из высокой травы или заглядывать в окна и за препятствия, и трансформироваться в четырёхногого "паучка", который очень резво бегал по пересечённой местности, умело уходя от попыток их захватить, и был вооружён встроенным автоматом для самообороны.
   Судя по всему, все три вида разведчиков были роботами, так как внутри у них не оставалось места для размещения разумного, и они, как уже было сказано, не являлись машинами костемордых, так как ничего подобного у них замечено не было. При этом эти разведчики впервые были замечены людьми именно после высадки инопланетянами десанта, что явно указывало на какую-то связь с ними. Но раньше люди считали этих роботов разведывательными дронами захватчиков, так как им некогда было разбираться. Сейчас же, когда все организованные очаги сопротивления были подавлены и у людей дошли руки до более тщательного разбора собранных за время блокады данных, аналитики и обратили внимание на присутствие на планете наблюдателей, принадлежащих неизвестно кому. Вполне возможно, что за инопланетянами следил кто-то ещё, а когда те напали на планету, принадлежащую людям, то этот кто-то решил посмотреть, что тут на планете происходит. Если это так, то затягивать с войной не следует, иначе можно оказаться со спущенными штанами при появлении нового противника.
   -Кстати, я не заметил или никто не поинтересовался у инопланетян, что они знают про этих роботов? - возникла в голове у адмирала мысль.
   Он тут же перепроверил этот момент, пролистав отчёт, но действительно не нашёл никаких упоминаний про факт опроса инопланетян об этом вопросе, после чего сразу же вызвал к себе младшего контр-адмирала Драйера, начальника разведки объединённого флота. Вопрос присутствия неизвестных следовало решить, как можно быстрей, так как флоту нужно было выдвигаться дальше, но из-за постоянно крутящегося в окрестностях системы непонятно кому принадлежащему разведчику сделав это они оставят планету без достаточного прикрытия и уже ничего не помешает этому разведчику опуститься незамеченным на планету и забрать наземных разведчиков, а именно это он, судя по всему, и пытается сделать.


   * * * * *


   -Что вы так увлечённо изучаете? - поинтересовалась Тевос у Урсика, входя в переговорный кабинет Совета Цитадели.
   -Новые данные, - отрывисто бросил саларианец, на секунду отрываясь от экрана своего терминала. - Верные турианцы нашли новый разумный вид.
   -Вы же знаете, что Совет не может вмешиваться в их дела, если они, понятное дело, не несут угрозы Пространству Цитадели, - спокойно уточнила азари, опускаясь в своё кресло. - Они находятся в так называемых неисследованных регионах, куда наша власть не распространяется.
   -Не вмешательство. Наблюдение, - пояснил Урсик, после длинной, почти на две секунды, паузы, во время которой он не мигая смотрел на свою коллегу.
   -Ладно-ладно, не смотрите на меня так, как будто я у вас кредитов взяла, - благожелательно улыбнулась азари, - лучше расскажите, чем вас эта информация так привлекла, что вы даже на обед не ходили.
   Саларианец несколько раз быстро моргнул и бросил взгляд на часы на стене.
   -Заработался. Интересные данные, - признался он после этого и быстро пробежался пальцами по виртуальной клавиатуре, отдавая команду одному из своих секретарей организовать доставку обеда прямо в кабинет.
   -И что там такого интересного? Ещё один вид, каких мы видели уже много. Я не думаю, что наличие вассала сможет усилить Верных, - азари показательно криво улыбнулась, выражая своё отношение к этому наименованию, - настолько, что они будут угрожать стабильности.
   Оторвавшись от экрана терминала, Урсик сплёл пальцы рук в замок, положив их на столешницу, и молча уставился в лицо Тевос, заставив её вначале нахмуриться, а потом и занервничать.
   -Только не говорите, что они нашли кого-то вроде кроганов и сумели с ними договориться, - напряжённо уточнила она.
   -Повезло, нет. Но близко. Они начали войну. Кто виноват ещё не выяснили, но война идёт уже почти два месяца и турианцы были вынуждены отступить от осаждаемой ими колонии, бросив на ней почти весь свой десант, - сообщил саларианец.
   -Чем это может угрожать нам, - подобралась Тевос.
   -Пока неизвестно. У нас недостаточно возможностей для ведения разведки в том регионе.
   -И всё же, - принялась настаивать азари, - я не поверю, что вы не сделали предварительных выводов.
   -Судя по всему, эти новички обладают неплохим флотом и хорошими наземными войсками, раз турианцы столько возились всего с одной планетой. Так же, исходя из полученной из приближённых к руководству Верных кругов, можно сделать вывод о том, что турианцы попытаются заключить как минимум перемирие, а то и мир, вернув их отношениям нейтральный статус.
   -Вы сами-то в это верите? - скепсис так и сочился из слов азари. - Чтобы турианцы отказались от своей концепции тотальной войны...
   -Советую вам внимательней изучать военные концепции других разумных, - качнул головой саларианец. - Верные уже давно отказались от подобной концепции ведения боевых действий для большинства конфликтов, ограничив её применение только по общему решению верховного совета генералов и согласием с этим решением Примарха. В данный момент они придерживаются концепции ограниченного вооружённого конфликта, действия которого не распространяется дальше затронутых первыми столкновениями регионов. Это, с одной стороны, позволяет действительно ограничить конфликт отдельными регионами и исключить использование особо разрушительных видов вооружения, а с другой, позволяет все такие конфликты решать силами небольшой, хорошо вооружённой и экипированной войсковой группы, что значительно снижает потери среди наиболее подготовленного личного состава, вроде старших офицеров и специалистов флота и пилотов тяжёлой техники. Пехоту-то можно подготовить достаточно просто, особенно для турианцев, у которых все достигшие совершеннолетия проходят обязательную воинскую подготовку в своих легионах.
   -Вы думаете, что эти новенькие оценят такой подход турианцев? - усмехнулась Тевос. - Турианцы напали на одну из их планет, разрушили несколько промышленных регионов, пострадали города, погибли разумные. Вы считаете, что после этого аборигены ограничатся извинениями от турианцев?
   -Турианцы не расстреливали сильно повреждённые корабли, не сбивали спасательные капсулы, не устраивали орбитальных бомбардировок, - принялся, в свою очередь, перечислять Урсик, - не бомбили города, не устраивали геноцид гражданских, а потери среди них были только сопутствующими потерями. Турианцы вели только "правильные" сражения, то есть воевали только против военных и военных объектов... в которые промышленные объекты как раз входят, так как всегда используются для производства вооружения и сопутствующих товаров. К пленным турианцы так же относились согласно всем правилам ведения цивилизованной войны - поместили в нормальные условия, кормили и поили в достаточном количестве, обеспечили простейший досуг.
   -А если новички как кроганы? Если для них погибнуть в бою почётно?
   -Оставьте эту риторику для обывателей, - взмахнул рукой саларианец, - мы с вами отлично знаем, что кроганы не стремятся к почётной смерти в бою. Не бегут от неё, но и не стремятся. Они давно уже не дикари и научились ценить как свою так и чужую жизнь, особенно после того, как появились подвижки в лечении генофага, несмотря на все наши попытки замедлить и помешать им.
   -Да уже, ещё одна проблема на нашу голову, - согласно вздохнула азари, после чего задумчиво произнесла: - Кстати, а не получится ли столкнуть лбами кроганов и этих новеньких?
   -Сомневаюсь, - отрицательно мотнул головой саларианец. - Во-первых, слишком далеко их системы располагаются друг от друга, во-вторых, между ними размещаются две иерархии турианцев-беглецов, так что если турианцам не удастся договориться с новичками о мире, то скорее эти новички договорятся с кроганами о военном сотрудничестве против турианцев.
   -Не скажите. Если правильно подойти к этому вопросу, доказав, что кроганы могут угрожать занятым новичками системам, а они могут, так как именно в том регионе находятся системы этого их так называемого Ордена Чистоты и что там происходит нам узнать, так и не удалось, то они вполне могут сосредоточиться именно на этой угрозе, - принялась излагать свою мысль азари. - А если учесть, что кроганы из Ордена предпочитают вначале стрелять, а только потом разбираться, кто это и зачем к ним припёрся, то всё вполне может и получиться.
   -Но Орден воюет с Новыми турианцами, - напомнил ей саларианец, - так что вряд ли новички поверят их словам про агрессивных кроганов.
   -Значит нужно сделать так, чтобы новички получили эту информацию не от турианцев, - заключила Тевос.
   -Но и не от нас, - уточнил Урсик.
   -Согласна, это мало того, что будет выглядеть слишком подозрительно, так и сильно помешает нам в последствии.
   -Тогда кто?
   -Батарианцы, - предложила азари. - Как только они узнают о появлении нового вида, то в любом случае попытаются их прощупать.
   -Учитывая, чем именно они там будут заниматься, я сомневаюсь, что им поверят.
   -А кто сказал, что туда сразу направятся пираты? Напомню, что прямого Ретранслятора из Гегемонии туда нет и попасть в эти регионы они могут только через карантинные системы, а протащить там крупную эскадру нереально, насколько бы не любили кредиты отдельные капитаны и командиры. Одним же кораблём пытаться совершить нападение на настолько крупную колонию, где и турианцам дали по мандибулам, на это даже самый отмороженный из этой братии не пойдёт.
   -Тогда, контрабандист, - заключил саларианец. - Это уже реально. Тем более они и так посещают оба турианских анклава-отщепенца, и вполне могут узнать про новый рынок сбыта, а там и проболтаться о наличии поблизости кроганов, которые не преминут прощупать новеньких на предмет стойкости.
   -Вот ещё одно. Нужно подсказать нашим костелицым недрузьям, что стоит их агрессию списать на кроганов, мол мы тут воюем, вот и отреагировали излишне резко, - выдала идею Тевос.
   -Воюют Новые, а Верные пока в стороне, - напомнил Урсик. - Они потому и отделились, что устали от бесконечной войны, вот и отгородились оставшимися от кроганов.
   -Но это не мешало им готовиться к неизбежному конфликту, - усмехнулась Тевос, - так как кроганы ничего не забыли и только три вещи их сдерживает от того, чтобы добить беглецов - закрывшиеся от всех кварианцы, что не позволяет теперь воспользоваться их промышленным потенциалом, договор с нами и СПЕКТРы, которые в любой момент готовы начать то, что им не позволили закончить во времена Восстания.
   -Подведём итог, - саларианец вновь сплёл пальцы рук. - Перво-наперво, нужно направить в этот регион на разведку кого-то из СПЕКТРов, придумать повод для этого будет не сложно...
   -Нужно, чтобы СПЕКТРа сопровождал кто-то из турианской разведки, - перебила коллегу азари, - лучше всего из флотской. К своему они отнесутся лучше, чем к азари или саларианцу.
   -Согласен. Шансов не умереть при "несчастном случае" в этом случае будет больше, - кивнул саларианец. - Дальше. Вмешиваться в происходящий конфликт СПЕКТР не должен. Пусть воздействует самим фактом своего там нахождения, но намекнёт на вариант списать всё на проблемы с кроганами. Это подстегнёт Верных к скорейшему принятию нужного нам решения. За то время, пока Верные заключают с новенькими перемирие или мир, мы находим, среди подконтрольных нам батарианских контрабандистов, подходящих индивидуумов и подготавливаем их к предстоящей операции по дезинформации. Контрабандисты же получат то, что сумеют сами урвать в этих рейсах. Это пойдёт на пользу их "легенде". Полученная из двух независимых источников информация должна будет подтолкнуть новеньких в нужном нам направлении. Так же не стоит забывать, что на них не распространяется закон об активации новых Ретрансляторов, а потому нужно быть готовым к тому, что они в любой момент могут открыть путь из своего региона куда-то ещё. Для этого нужно взять под ещё более плотный контроль все неактивные Ретрансляторы на подконтрольной нам территории, а также, на сколько это возможно, в "Аттическом траверсе", куда от них вполне могут вести отдельные Ретрансляторы.


   * * * * *


   Если бы Текунис был полноценно живым, то скорее всего испытывал бы раздражение. К счастью, процессы, протекавшие в его теле, не подразумевали подобной функции как раздражение, которое было не только не нужно разведчику, но и даже вредно, так как могло привести к ошибкам. Потому он только пробовал снова и снова подобраться достаточно близко к планете, чтобы снять хотя бы часть информации со своих гетов-разведчиков, которых он вот уже почти две недели не мог забрать с поверхности планеты. А всё из-за тормознутых аборигенов, которые никак не отправятся с ответным визитом к турианцам. А ведь те уже их конкретно так заждались.
   Хотя называть разумных обитателей этой планеты аборигенами будет неправильно, так как они так же были тут пришлыми, основав колонию не так давно по меркам потенциально бессмертного существа, в смысле способного жить неопределённо долго, если его тело не будет разрушено принудительно. Но даже за такое малое время они успели отстроить несколько крупных городов и ещё больше мелких, из-за чего эту планету вполне можно было спутать с материнской планетой, недавно вышедшей в космос молодой цивилизации. Этот факт заинтересовал Текуниса, и он, за то время, пока шло сражение на поверхности планеты, не только сортировал собранную наземными разведчиками информацию, но и несколько раз посещал другие системы людей, как себя называли эти инопланетяне, проследив за их фрегатами-разведчиками. Много, таким образом, он не узнал, всё же пытаться разобраться во внутренней кухне разумных, не зная их языка, это то ещё извращение, но даже предварительные выводы позволяли сделать заключение о разобщённости людей на отдельные государства. Насколько Текунис разобрался, их структура взаимоотношений больше всего походила на таковую у азари, где многие планеты являются отдельными республиками, а иногда несколько государств вообще делили одну планету, не имея достаточно влияния и средств для колонизации собственной планеты. Нет, были у азари и довольно крупные республики, занимавшие сразу несколько систем, но и республик размером с одну планету так же хватало. Скорее всего были и отличия, но опять же, без знания языка понять, насколько всё похоже или непохоже, было невозможно, так как зачастую вроде бы одинаковые ситуации и действия проистекают из совершенно различных стартовых условий и действий.
   Но сейчас разуму внутри псевдоживого корабля было не до политических и экономических раскладов людей, ему срочно требовалось изъять с планеты все следы своего тут прибывания. Причина для этого была до банальности примитивна - у него заканчивалось топливо, несмотря на то, что его запасы занимали значительную часть его корпуса. А оставить наземных разведчиков на поверхности он не мог, так как, пока его не будет, могло произойти всё что угодно. А потому ему только и оставалось крутиться в окрестностях системы да поджидать удачного момента.


   * * * * *


   Подавив смех, Чёрный послал своему юркому шпиону ментальную волну одобрения. Этому мелкому удалось повеселить своего Короля, и потому он был достоин небольшой награды, а учитывая кто он, то ему хватит и моральной.
   После того, как он раздал приказы в связи с появлением новых точек приложения сил, да понаблюдал за побегом детишек на угнанном челноке, его жизнь вновь вернулась в спокойное русло, из-за чего ему пришлось погружаться в полудрёму, только изредка просыпаясь, чтобы пообщаться с кем-то из его многочисленных потомков от азари. Вернее, дочек у него было не так уж и много, да и те в основном обитали в коконах и постоянно находились в общей сети Улья, только иногда выбираясь наружу для дежурства наравне с другими обитателями Улья. Но вот уже их потомки жили вполне привычной для азари жизнью, ну, с учётом особенностей существования на Улье Пустоты и подвластных ему планетах. При этом у них сохранялась традиция рожать на центральном корабле Улья, которая появилась из-за необходимости сделать ребёнка частью Улья, чтобы он получил защиту от нападения рабочих, которые с большим удовольствием утащили бы постороннего в родильную камеру на роль инкубатора. Ведь несмотря на все старания Чёрного, большинство его сородичей продолжали относиться ко всем за пределами Улья предельно утилитарно, воспринимая их только как пока ещё не инкубаторы и никак иначе. Конечно, под контролем правильно замотивированного Преторианца рабочие и солдаты вполне могли сдерживать свои благородные порывы в плане обеспечения Улья новыми инкубаторами, причём могли настолько, что их можно было отправлять даже на населённую разумными планету для помощи этим самым разумным (был у Чёрного такой опыт однажды). Но вот стоит только Преторианцу отпустить ментальный контроль, и все окружающие очень быстро познакомятся с невероятно настойчивым характером его деток.
   Так вот, после того, как все приказы были розданы и его посланцы отправились на задания, оставалось только ждать, пока поступят отчёты, и единственное, что развеивало скуку, это были приключения детишек, за которыми он наблюдал через своего миньона и которые уже успели дважды нарваться на пиратов, позарившихся на их корабль, с закономерным результатом для пиратов, понятное дело, и два раза высадиться на необитаемые планеты, одна из которых оказалась не такой уж необитаемой, и им пришлось во все лопатки удирать от вылезшего поинтересоваться, кто это появился, молотильщика, а на второй они нашли какие-то торчащие из земли останки явно древней постройки. Подростки даже предприняли попытку откопать что получится, но учитывая, что из всего подходящего оборудования у них были только две складные лопаты (да-да, этот ультимативный инструмент теперь входил в набор для выживания каждого корабля Улья), а биотические навыки подростков-азари были не самыми лучшими, много они не достигли.
   Судя по тому, что никаких других построек в окрестности не наблюдалось, Чёрный сделал вывод, что это один из неработающих маяков, которые понаставили протеане где попало. А может это вообще постройка, принадлежавшая какой-то другой цивилизации, руины которых так же можно было найти в достаточном количестве. Другое дело, что современные историки приписывали все найденные постройки протеанам, но это уже их личные проблемы и Чёрный не собирался указывать им на эту ошибку.
   В данный же момент эта компания оказалась в обжитой системе, и аборигены не нашли ничего лучшего, чем потребовать у пролетающего по своим делам челнока лечь в дрейф для досмотра. Такая самоуверенность связана с тем фактом, что эта цивилизация работала на Омегу, от которой и получила все технологии эффекта массы и к которой можно было попасть всего через две пары Ретрансляторов и двух коротких перегонов на ССД. Первый перегон нужен был для того, чтобы добраться до соседней, ближайшей системы, где и располагался первый Ретранслятор, а второй для перелёта между финальным Ретранслятором первой пары и стартовым второй, которая приведёт как раз к Омеге. А являясь одним из поставщиков продовольствия, алкоголя и разнообразных наркотиков для крупнейшего центра неправительственных сил в регионе, да ещё и имея неплохой собственный флот, очень легко начать считать себя большой лягушкой на болоте.
   И вот, получив доклад о вышедшем в системе из "сверхсвета" челноке, капитан патрульного фрегата решил, что это отличная возможность провести боевые учения команде своего корабля и отработать перехват нарушителя, ну и проверить того на предмет возможности получить взятку. При этом он был полностью уверен, что никуда этот челнок не денется, так как навигатор проверил направление трассы, по которой совершал этот челнок переход на ССД, и вычислил звёздную систему, из которой тот явился. Расстояние там было почти предельное для гражданских судов подобного класса, а значит, масс-ядру челнока требовалась разрядка, что можно было сделать только в мощном магнитном поле, то есть, на орбите или поверхности планеты. Да и просто сбежать гражданское судно от военного корабля не могло, если тот действовал достаточно энергично и не давал экипажу перехватываемого судна времени на разгон М-ядра в режим ССД. В отличие от военных кораблей, ядра массы гражданских судов были значительно слабей и требовали значительного времени для запуска режима ССД, чем и пользовались некоторые пираты, которым было лень сидеть в засаде и дожидаться, пока судно встанет на разрядку М-ядра.
   Челнок, как и было предсказано, не стал рыпаться и отключил маршевые двигатели, позволив патрульному фрегату приблизиться и пристыковаться с помощью выдвижного аварийного рукава. И сделали это подростки не потому, что не могли сбежать от этого фрегата, могли и без особых проблем, так как их челнок был производства Улья и отличался от корвета только обводами, отсутствием кинетического орудия основного калибра и повышенным, по сравнению с военным кораблём, комфортом. Ядро массы же у него ничем не уступало таковому на стандартном корвете... корвете постройки Улья. То есть, М-ядро челнока хоть и уступало ядру патрульного фрегата, но было значительно мощней устанавливаемых на корветах даже Пространства Цитадели, не говоря уже о кораблях в такой глуши, а уж если учесть, что масса челнока была ниже массы фрегата, то нетрудно догадаться, что по манёвренности и разгонным характеристикам вроде как гражданский челнок производства Улья превосходил любой известный фрегат. Но так как подростки планировали использовать для дальнейшего перемещения Ретранслятор в этой системе, то они решили не устраивать гонки с патрульными, а воспользоваться случаем и получить коды для относительно свободного перемещения в ближайших к Омеге звёздных системах (имеется в виду ближайшие в плане времени, затрачиваемому на перемещение к Омеге, а так, благодаря Ретрансляторам, эти системы могли располагаться и в сотнях световых лет).
   Досмотровая партия, во главе со старшим помощником, беспрепятственно прошла через рукав и, после обязательной обработки в шлюзе, попала на корабль, где была встречена детишками. Понятное дело, что отсутствие на корабле взрослых слегка озадачило старпома, но он быстро взял себя в руки, мгновенно увидев возможность немного заработать. Да и от командира, с которым он сразу же связался, он получил команду проверить данный факт, и если он подтвердится, то прощупать детвору на предмет изъятия у них "лишних" кредитов. И всё бы прошло хорошо, так как детвора предварительно озаботилась закрыть обоих ксеноморфов в выделенной им кладовке, строго-настрого запретив выходить оттуда. Но, во-первых, они не могли запретить ксеноморфам оборудовать своё жилище в привычном им стиле, а во-вторых, ничего не говорили по поводу чужаков, пожелавших зайти к ним. Плюс, у мелкого ксеноморфа была вполне конкретная установка от Чёрного по защите детей.
   В результате, когда бойцы досмотровой партии, совершая обязательный обход корабля, проходили мимо закрытой каморки с ксеноморфами, те вскрыли замок и, не выходя наружу, втащили оказавшегося прямо возле двери бойца внутрь, обезоружив его и принявшись деловито приклеивать его к стене. В первое мгновение, произошедшее вызвало ступор у всех присутствовавших, так как не только среагировать никто не успел, но и рассмотреть, что же затянуло их товарища в тёмный проём открывшейся двери. После чего началось самое веселье, когда гневные вопли бойцов наложились на возмущённые крики Нуко, которая очень обстоятельно принялась объяснять Чужим, что их ждёт за их выходку.
   И опять, на этом всё могло бы и закончиться, так как Чужие ещё при их обнаружении на борту челнока признали за Нуко право командовать и вскоре бы вернули захваченного обратно. Ну подумаешь он был бы слегка заплёванный и заикался от пережитого, но зато живой. Ну пришлось бы немного поубеждать злых вояк, что произошедшее всего лишь случайность и результат недопонимания, и что их боевые звери ничего такого не хотели да дать взятку, благо после столкновения с пиратами у них имелось немного кредитов. Ну, возможно, даже пришлось бы кому-то из азари раздвинуть ножки перед кем-то из офицеров патрульного фрегата, благо они могли стать привлекательными для любого другого вида, и некоторые девы, из наиболее старших, даже успели немного позаигрывать с прибывшими к ним на борт бойцами. Но у одного из бойцов сдали нервы и он принялся стрелять. А стрелять на борту космического корабля очень не рекомендуется, если ты, конечно, не берёшь этот самый корабль на абордаж или не защищаешь его от оного, когда у тебя просто нет другого выхода. Пробитые стены, благодаря наличию газового щита, особой угрозы не несут, но вот повреждение жизненно-важных органов и узлов корабля было вполне возможным, а уж повреждение ядра массы вообще ставит крест на дальнейшем функционировании корабля.
   Как не трудно догадаться, оба ксеноморфа вполне однозначно отнеслись к стрельбе, тем более что стрельба велась в дверь их каморки, а ведь у маленького солдата был ещё и вполне однозначный приказ от Короля. В результате, зависшие под самым потолком Чужие дождались, пока стрельба прекратится, и мгновенно атаковали посторонних, выбивая у них оружие и нанося несмертельные ранения, после чего солдат, не отвлекаясь на захват инкубаторов, оставив эту задачу на своего сородича-рабочего, рванул к соединяющему оба корабля переходному рукаву. Пока Нуко пыталась вбить в голову рабочего, что все захваченные инкубаторы нужно вернуть обратно, с чем тот был категорически несогласен, ведь те сами первые напали, а значит, были законной добычей, а остальные подростки помогали молодой азари отнять этих самых пленников, солдат успел не только проникнуть на патрульный фрегат, но и взять его штурмом, тем более что он уже успел получить опыт обратных абордажей при столкновении с пиратами.
   Понятное дело захват сопровождался жертвами и разрушениями, так как перепуганный экипаж активно сопротивлялся и использовал личное оружие для самообороны. И да, большинство жертв были результатом дружеского огня, так как Чужой не стремился никого убивать специально, но вломившиеся в БИЦ корабля космопехи, принявшиеся стрелять в него из автоматов, не оставили ему выхода, и убитые им так же присутствовали.
   Легко представить себе лица подростков, когда они закончили отбивать у рабочего пленников и узнали, что патрульный фрегат не отвечает на вызовы, а потом до них дошло, куда подевался солдат. А уж как они были рады, когда попали на фрегат и увидели устроенный там погром, про это можно вообще не упоминать. Хорошо ещё, что все события происходили на окраине системы и до ближайшего корабля или базы было порядочно, так что сигнал до них дойдёт хорошо если за полчаса, что давало им достаточно времени, чтобы разобраться с произошедшим и спрятаться на поверхности ближайшей необитаемой планеты, заодно перегнав туда и патрульный фрегат. Понятное дело, что будь они в более развитой системе, их манёвр никак не помог бы им спрятаться, так как хорошо налаженная система контроля космического пространства очень быстро проследила бы их путь до планеты, а там прячься не прячься, но их всё равно бы нашли с помощью различных сканеров и сенсоров. Вот если бы у них на челноке стоял бы геолого-разведывательный сканер, то они могли бы найти крупные залежи металла и спрятаться в этом районе, тогда их поиски могли бы занять не один месяц, а так, спрятать два корабля на поверхности безводной планеты задачка ещё та.
   Но как уже говорилось, местная цивилизация была достаточно примитивна и сама строить космические корабли не могла, как и наладить нормальную систему ККП, ограничиваясь контролем за ближайшими окрестностями. Окраины же своей солнечной системы контролировали с помощью отдельных патрульных фрегатов, которые нужны были скорее для отлова контрабандистов, чем для предупреждении о появлении противника, так как главной защитой для местных была "крыша" в виде Омеги. Поэтому, когда было обнаружено исчезновение патрульного фрегата, то найти его не сумели, хоть и пытались, но не слишком долго, быстро списав его исчезновение на то, что команда корабля дезертировала, подавшись пиратствовать, что уже несколько раз происходило.
   Понятное дело, что подросткам это было неизвестно и они активно занимались мелким ремонтом на своём челноке, а так же пытались восстановить случайно захваченный фрегат до степени, достаточно для перелёта. Ксеноморфов же они заперли в той самой подсобке, только на этот раз запретив не только выходить, но и открывать дверь, при этом отобрав у них всех пленных, с которыми так же предстояло решить, что делать.


   * * * * *


  

Глава 10.


   -Эх-х, а ведь я так надеялась на приключение... - грустно протянула Пания.
   Азари раскинулась на кровати, раскидав руки и ноги в стороны, и бездумно смотрела в потолок. Все её надежды на весёлое приключение были обломаны реальностью, в которой шаманы ни в какую не желали отпускать кого-то из прилетевших к ним в гости инопланетян гулять по планете в одиночку, а сбежать от них не получалось несмотря на все старания неугомонной азари. Куда бы она не пошла и как бы не скрывалась, она всегда сталкивалась с кем-то из шаманов, который ожидал именно её. На вопросы о том, как они это делают, они что-то пытались объяснить, но при отсутствующем, в языке азари, понятийном аппарате, сделать это было не так просто.
   То есть, с помощью Слияния азари изучили язык местных и вроде как знали все необходимые слова и связанные с ними образами, вот только... как объяснить то, что сродни дыханию? Если одна азари говорит другой про дыхание, то получающей информацию прекрасно понятно, о чём идёт речь, так как для них дыхание является одним и тем же процессом. То же самое будет при изучении языка другого вида имеющего легочное дыхание через точно такие же нос и рот. Все понятия обоих языков соответствуют друг другу если и не полностью, то почти. Но если про дыхание говорит кто-то вроде ксеноморфа, вододышащего существа или вообще ханара? Изучение языка с помощью Слияния тут уже не поможет, так как само понятие дыхания у этих видов хоть и имеет ввиду тот же процесс, насыщение организма необходимым газом, но вот механизмы его обеспечения уже отличаются. А ведь и необходимый для дыхания газ может быть совершенно другим, как у тех же волусов, что так же вносит значительные изменения в смысл слова и образа "дыхание".
   Вот и в этом случае произошло то же самое - в понятийном аппарате азари не было необходимых слов и смыслов, а потому, при Слиянии они не получили нужных образов, опираясь на которые могли бы понять о чём идёт речь. Все же попытки использовать уже знакомые азари слова приводили только к тому, что становилась понятна необходимость полноценного обучения "путям шамана". Но учёба займёт слишком много времени, а слишком долго задерживаться на этой планете никто не планировал - всё, что нужно, они уже узнали, а значит их тут больше ничего не держало и можно было возвращаться домой.
   -И чем тебе не приключение? - наигранно удивилась Ника, оторвавшись от чтения подаренной ей книги по истории, написанной коллективными усилиями шаманов и в которой отображалась в том числе и секретная история самих шаманов, про которую за пределами их сообщества было неизвестно.
   Сама Ника развалилась в глубоком кресле, закинув ноги на "журнальный" столик, иногда отвлекаясь от чтения, чтобы переброситься с подругой несколькими фразами.
   -Да какое это приключение? - лениво возразила Пания. - Прилетели, спокойно поговорили, нам всё показали, устроили экскурсии по разным интересным местам, даже подраться ни с кем не пришлось. Да и самостоятельно гулять не дают.
   -Так потому и не дают, что ты же сразу же найдёшь себе экстремальное приключение, а расхлёбывать его последствия придётся им, - пояснила Ника.
   -Вот я и говорю - скучно.
   -Кому как, - пожала плечами Ника, - мне вот совсем не было скучно, особенно после того, как мне показали те статуи.
   -Это да, это было неожиданно, - согласилась с ней Пания, - Чёрный никогда не рассказывал, что они тут были. Да и остальные помалкивали про свои приключения.
   -А ты спрашивала?
   -А как же.
   -Значит не хотели вспоминать этот период, - предположила Ника. - Вспомни, что нам рассказывали местные про то время.
   -Возможно, но я сомневаюсь, что Чёрного это как-то трогало и он будет стыдиться, что кого-то съел, - усомнилась Пания.
   -Он нет, но у кого-то из тёть могли остаться не самые приятные воспоминания об этом периоде, а раз молчали они, то и Чёрный мог, за компанию, - высказала предположение Ника.
   -Это да, это он мог, особенно с учётом его слов про то, что издеваться над своими имеет право только он сам, - вынуждена была согласиться Пания, после чего резко села и обличительно ткнула указательным пальцем в подругу, вытянув в её сторону левую руку: - И вообще, мы собираемся возвращаться или как?
   -А ты куда-то спешишь?
   -Мне нечем тут заняться, - призналась Пания. - Ни приключений, ни сети, скукота невероятная. Ещё немного и я могу начать посматривать на окружающих с весьма хищными намерениями.
   -Жаль, я хотела всё же попробовать изучить шаманизм местных, - вздохнула Ника, откладывая книгу, - но если всё так, как ты говоришь, то ничего не поделаешь, возвращаемся. Завтра прикажу провести предполётную подготовку да попрощаюсь с местными, а послезавтра можно будет отправляться обратно.
   -Вот и отлично, - Пания вновь упала на кровать, раскинув руки, - а по поводу обучения, то попроси Чёрного разрешения вернуться сюда после доклада, не думаю, что он будет против, ибо "Что идёт на пользу любому из нас"...
   -"То идёт на пользу Улью, а значит и мне", - закончила за подругу Ника цитировать негласный лозунг Улья.
   -Вот именно. Так что вернёшься ещё и никто не помешает тебе обучиться тому, чему хочешь.
   -Если только у Чёрного не найдётся нам нового задания, - напомнила Ника. - Сама ведь читала последнюю выжимку про обнаружение нового вида, а значит сейчас будет происходить много чего интересного.
   -Да сколько их уже было, - отмахнулась Пания, - вот только в результате все они скатывались в технодикость. Ведь покупать высокотехнологичные товары оказывается проще и дешевле, чем налаживать собственное производство, а для ремонта точно так же можно покупать готовые блоки и запасные части на замену. Кредиты же можно зарабатывать сельским хозяйством и дешёвым туризмом.
   -Значит ты плохо читала, иначе бы знала, что новички уже вполне себе неплохо освоили эффект массы и столкнулись с турианцами в ходе своей экспансии, а не их нашли, так что веселье точно будет, - заключила Ника. - Гарантированно начнутся экономические и территориальные тёрки, а в ПЦ уже давно научились решать многие вопросы в том числе и так называемыми ограниченными вооружёнными конфликтами.
   -Ну да, у отдельных корпораций свои флоты и наземные силы в техническом плане не хуже Флота Цитадели, а то и лучше, - согласилась с ней Пания, - и даже пираты сейчас летают не на развалюхах времён открытия Цитадели, а на вполне себе современных кораблях, некоторые из которых способны поспорить по боевым возможностям с флотскими и корпоратскими.
   -Вот именно. Ведь не обязательно устраивать полноценную войну с кем-то, всегда можно представить это как разборки между корпорациями.


   * * * * *


   -Завершение торможения через пять, четыре, три, два, один, приехали, - сообщил голос пилота экипажу разведывательного фрегата людей. - Ближайший космос... чисто. Все системы... в норме. ПОИСК активирована. Заряд ядра... тридцать процентов. Тепловые накопители... заполненность на шестнадцать процентов. Оба пилота в порядке. Корабль выведен на заданную орбиту. Дрейф - одиннадцать и три. За бортом солнечно, но загорать не советую, так как можно почти мгновенно прожариться до хрустящей корочки, поэтому если пожелаете прогуляться за бортом, то не забудьте защитные очки и зонтики.
   -Шутник, блин, - буркнул себе под нос старпом, активно раздавая приказы подчинённым с помощью голографического интерфейса своего терминала.
   На самом деле старший помощник разведывательного фрегата "Кросс-Кейс" не имел ничего против подобных объявлений, так как прекрасно понимал, что они направлены на психологическую разгрузку экипажа, большинство из которого могло только догадываться, что происходит за бортом их корабля, а многие даже про состояние самого корабля могли догадываться. Из всех членов экипажа только капитан, старпом и пилоты имели доступ ко всем показателям корабля, ещё специалисты отдельных боевых частей имели доступ к данным своей службы, остальные же могли только вслушиваться в звуки сопровождающие работу систем корабля и на их основе делать выводы. Впрочем, флотским к подобному было не привыкать, так как в море всё было точно так же и от того, что теперь люди летали в космосе, особенно ничего не изменилось.
   Но то, что старпом понимал и был не против подобного поведения первого пилота, совсем не значило, что он не устроит тому очередной выговор. Устный, понятное дело, без занесения в личное дело и без каких либо служебных последствий для пилота. Что поделаешь, но образ немного ворчливого и предельно педантичного служаки вырабатывался старпомом не один год, и теперь тот приносил свои плоды, как положительные, вроде нежелания подчинённых оказаться объектом пристального внимание с его стороны, так и отрицательные, вроде необходимости распекать подчинённых даже если он сам был в принципе согласен с подобным незначительным отступлением от должностных инструкций. По этой же причине он сейчас и ворчал, тихо, чтобы никому не мешать, но в то же время достаточно громко, чтобы его слышали сидевшие рядом.
   После того, как пилот закончил говорить, посыпались краткие устные доклады от операторов ККП, оружейных систем, и систем РЭБ и связи. Понятное дело, что капитан и так видел на голографических экранах своего терминала состояние корабля и ситуацию в окружающем пространстве, но служебные инструкции требовали коротко дублировать цифровые доклады голосом. Иногда это даже приносило пользу, так как позволяло капитану или старпому обратить своё внимание на какое-то событие, которое могло пройти мимо их внимания, например, на нестандартные действия какой-нибудь цели.
   -Мы в расчётной точке, - закончил общий доклад навигатор, подтвердив, что пилот доставил их именно туда, куда они и нацелились. - Траектория движения корабля соответствует расчётной.
   -Фиксирую объект, - тут же доложил один из операторов ККП. - Объект соответствует заданным параметрам.
   -Отлично, - капитан быстро пробежал пальцами по одному из голографических экранов. - Передать кодированный сигнал.
   -Есть, передать сигнал, - последовал ответ от начальника смены узла связи. - Сигнал отправлен.
   Потянулись напряжённые секунды ожидания, каждая из которых приближала момент, когда им будет необходимо покинуть занятую орбиту.
   -Есть ответ, - встрепенулся связист, до этого напряжённо всматривавшийся в экран своего терминала. - Дешифровка завершена, ответ правильный.
   -Послать сигнал на дезактивацию заряда, - тут же последовали команды от капитана: - Инженерной группе подготовиться для приёма груза через грузовой люк. Навигатору - подготовить варианты отхода после принятия груза на борт.


   * * * * *


   Прежде чем начинать наступление, вначале нужно узнать, что происходит у противника, но разведка в условиях открытого космоса задача нетривиальная. Вернее, провести обычную разведку достаточно просто, так как вышедшие из "сверхсвета" корабли, благодаря эффекту запаздывания сигнала, всегда будут иметь в запасе некоторое время для оценки ситуации в системе. Причём это остаётся верным даже в случае торможения неподалёку, в космическом масштабе, понятное дело, от флота противника, так как информации о твоём появлении ещё нужно дойти до сенсоров противника, а ты имеешь возможность сразу же после окончания торможения собрать необходимые тебе данные. Так что в любом случае у тебя будет несколько секунд, пока твоё появление хотя бы заметят, не говоря уже про то, чтобы до тебя добраться - даже истребители, самые быстрые космические аппараты из существующих, не могут перемещаться мгновенно, а более крупным кораблям потребуется ещё больше времени.
   Другое дело, что никто так не делает, так как чем ближе ты окажешься к вражескому флоту или планете, тем больше у тебя шанса нарваться на случайного патрульного или даже патрульную группу, а это уже может привести к торпеде в борт или нескольким металлическим болванкам влепившимся в твой корабль на приличной скорости. Да и время реакции у противника тем выше, чем ближе ты окажешься от него, а значит и времени на изучение системы будет намного меньше. Поэтому большинство разведывательных фрегатов предпочитают выходить из ССД на окраине системы, где шанс встретить патруль минимальный.
   Но что делать, если нужно знать не только текущую ситуацию в системе, но и развитие её во времени? Если вам нужно проследить, куда и откуда перемещаются корабли предполагаемого противника или просто противника? Каждый вид решал эту задачу по своему, но большинство сходилось на том, что нужно заспамить систему небольшими автоматическими спутниками-разведчиками, которые запускать через интересующую тебя систему с различных направлений, и надеяться, что противник не сможет перехватить их все, тем более, что такие спутники-шпионы могли включаться на короткое время, это затрудняло их обнаружение. Был ещё вариант с кометами, которые и так фонили в тепловом диапазоне, из-за чего в них было удобно прятать работающее оборудование. Там, правда, были свои сложности, например, в достаточно давно освоенных системах периодичность прохождения комет была известна и появление неучтённой кометы вызывало закономерный повышенный интерес, что могло привести к обнаружению прячущегося разведчика.
   Люди так же искали решение этой задачи и они его нашли. Правда они подошли к её решению немного с другой стороны. Фрегат-разведчик выходил из "сверхсвета" на близкой орбите светила в изучаемой системе, где выпускал небольшой спутник-разведчик, который разворачивал солнечный парус, выступавший так же и в роли солнечных батарей, и в тени паруса радиаторы системы охлаждения, после чего корабль переходил на ССД и покидал систему. Спутник-разведчик же скользил вокруг звезды, скрытый его тепловым и световым силуэтом, и с помощью различных пассивных сенсоров собирал информацию про ситуацию в системе. Иногда могли запустить сразу несколько таких спутников, но это только в том случае, если нужно интенсивно следить за конкретным сектором в звёздной системе. Но так делали очень редко и в абсолютном большинстве случаев одного спутника было вполне достаточно.
   Но любому разумному было ясно, что мало незаметно вывести и замаскировать спутник-шпион, ещё и нужно суметь снять с него информацию. И если в ситуации с пролетающими через систему разведчиками всё было просто - влетели с одного края системы а вылетели с другой, по вполне предсказуемой траектории, где их и подбирал фрегат-разведчик, то вот спутник с ближней орбиты звезды сам уже никуда деться не мог, а значит снимать с него информацию нужно было точно так же - переместиться на орбиту звезды, желательно на орбиту с теми же самыми параметрами, чтобы избежать длительного перестроения для сближения со спутником. Ну а чтобы спутник нельзя было взломать, то из внешних каналов связи он имел только пассивный автоответчик, который при получении правильного сигнала отключал установленный внутрь него заряд системы самоуничтожения, иногда даже ядерный. Если же нужный сигнал не поступал, а кто-то попытался бы выловить спутник, то его бы ждал яркий и незабываемый привет от хозяев спутника.


   * * * * *


   -Ну и что мы будем с ними делать? - поинтересовалась Нуко, рассматривая спелёнутых слюной Чужих пленников.
   -Ты меня спрашиваешь? - удивлённо поинтересовался Лин, после того, как показательно покрутил головой, якобы оглядываясь. - Вообще-то это ты у нас тут лидер и придумываешь планы, а я так, напильником работаю.
   -Да-да-да, ты у нас всегда не при чём, - отмахнулась азари, - но стоит как следует копнуть и оказывается, что ты со своим напильником как в том анекдоте.
   Присев на корточки, Нуко принялась рассматривать захваченных в плен инопланетян, первых из инопланетян, которых она видела в живую. Как-то в момент встречи у неё особенно не было времени, чтобы как следует их рассмотреть, тем более, что в тот момент они были в скафандрах и оценить она смогла не так много. Высокого роста, почти на полторы головы выше любого из подростков, даже кроганов, худые, но с очень широкой грудной клеткой, шестипалыми конечностями и кожей схожей с кожей ящерицы. Сейчас же, когда она могла посмотреть не только на бойцов из досмотровой партии, но и на других членов экипажа, она не только подтвердила свои выводы, но и смогла рассмотреть их телосложение более подробно. Скорее не худые, а стройные, с широкой и довольно длинной стопой с длинными пальцами, молочных желез не замечено, что может говорить как о том, что они яйцекладущие, так и о том, что в экипаже корабля не было ни одной особи женского пола... Ах да, ещё был вариант, что у этого вида вообще нет разделения на пол, всё-таки два подобных вида ей уже были известны, так что не стоило исключать и такой вариант.
   -Вот не нужно наговаривать, - кварианец присел рядом и уставился в глаза одного из инопланетян, от чего тот явно начал нервничать. - И чем они тебя заинтересовали? - поинтересовался он, после нескольких секунд игры в гляделки.
   -Да особо ничем, - пожала плечами Нуко, - просто пытаюсь подобрать для них классификацию... ну и заодно придумать, что с ними теперь делать. Не скармливать же их нашим алинам.
   -Да они, вроде как, и не против будут, - заметил Лин, после чего поинтересовался: - А что за классификация-то?
   -Я сомневаюсь, что среди них имеются желающие быть съеденными, - усмехнулась Нуко, показывая, что шутку оценила. - Классификация же... это из одной из тех историй, что мне рассказывала мама, а она узнала её от своей мамы...
   -А та откуда узнала? Или они так вот из поколения в поколение передавались?
   -Нет, что ты, - отмахнулась азари и поднялась на ноги, отворачиваясь, - подобных историй в мифологии азари нет.
   -Так что за история? Чья она, если не азари? И что, всё-таки, за классификация? - кварианец так же встал, но продолжил смотреть за пленниками, не желая оставлять их без присмотра, несмотря на то, что они были надёжно зафиксированы застывшей слюной Чужих.
   -Да история там длинная, но если в двух словах, то про космический госпиталь, на котором оказывали помощь существам самых разных видов. Оттуда и классификация, завязанная на уровень физиологической эволюции, внешний вид, тип и распределение конечностей и сенсорных систем, метаболизм и предпочтительные условия обитания, - последовал ответ. - Ладно, пошли отсюда, я решила куда мы их денем.
   -И куда же?
   -На "Омеге" сгрузим. Всё равно это ближайшее обитаемое известное нам место, если не считать эту систему, но сюда нам теперь хода нет, а нам нужно пополнить запасы еды, если ты не забыл, мимо этой станции мы не пролетим.


   * * * * *


   Небольшой ксеноморф-солдат проследил, как его подопечные покинули помещение, после чего завозился, протискиваясь между слоями стен и переплетения различных труб и кабелей. В отличие от своего сородича-рабочего, он мог игнорировать даже прямые приказы подростков, на что у него было разрешение от Короля, "глазами" которого он и выступал в этом путешествии. Поэтому он и не сидел сиднем в выделенной им для проживания каморке, а путешествовал в межпереборном пространстве, наблюдая и собирая информацию. Вот и сейчас он получил новые данные о следующей точке назначения, которые нужно будет передать Королю и получить в ответ соответствующие указания. Для этого, понятное дело, нужно было вернуться обратно в их логово, которое у него и мысли не появилось назвать даже микроульем, настолько оно было убогое, по его мнению. Впрочем, несмотря на всю убогость, выполнять роль антенны и усилителя даже имеющаяся структура уже могла, так что устанавливаемая из него связь с Ульем была достаточно стабильной и позволяла передавать простые образы достаточно чётко, чтобы их могли понять правильно. Правда сложные образы по-прежнему передавались с искажениями, но учитывая, что их тут всего двое, да и то он сам был солдатом и строить хоть и умел, но намного хуже, чем любой рабочий, а ресурсы были очень ограниченны, это уже было довольно неплохим результатом.
   -Эх, а ведь сколько ресурсов пропадает зря, - промелькнула в голове Чужого грустная мысль. - Ну вот что стоило пустить несколько пока ещё неинкубаторов на обустройство их логова? Всё равно их там больше, чем всех членов Улья на корабле. Хорошо ещё, что удалось припрятать несколько уже неинкубаторов и пустить их в переработку, а то и того, что сумели не смогли бы сделать.
   Так же повезло, что Старшая не додумалась запретить им использовать лишние элементы конструкции корабля для переработки. Тут, конечно, пришлось действовать очень аккуратно, так как если бы она узнала, что они изъяли некоторые ненужные элементы, то пришлось бы выслушать о себе очень много неприятного, что в сочетании с эмоциональным посылом было достаточно неприятно. Так что пришлось очень осторожно обследовать весь корабль и найти те элементы конструкции, которые не только можно было изъять без потери кораблём его функциональности, но и содержали нужные им для строительства вещества, что без пробы на зуб сделать было не так уж и просто. Это рабочий мог "на глаз" определить, пусть и не с высокой точностью, из чего состоит то или иное изделие, всё-таки специализация была соответствующая, а солдатам подобное было недоступно и даже по запаху не всегда получалось понять, есть ли нужное вещество в найденном материале, и приходилось пробовать на вкус, что закономерно приводило к порче пробуемого изделия.
   Ну ничего, судя по подслушанному, вскоре они прибудут в место, где будет очень много самых разных пока ещё неинкубаторов, количество которых никто не контролирует, так что можно будет наловить их на всё необходимое, а может быть даже... Чужой мысленно одёрнул себя, даже помотал головой, чтобы вытрусить из неё пришедшую туда мысль. Король явно будет недоволен, если они сорвутся и заложат новый Улей, так как это приведёт к нарушению его планов, что недопустимо. Хотя-а... если никому ничего не говорить и не мешать сородичу, то тот может и сам дойти до мысли обзавестись собственным Ульем, ну зачем-то же он решил отправиться в это путешествие, а значит явно планирует сам стать кем-то большим, чем обычный рабочий. Ведь ему Король точно не давал никакого задания и не показывает ему своего внимания к происходящему, а значит хочет посмотреть, что тот будет делать без присмотра. И вот если дать рабочему возможность делать что пожелает, в пределах разрешённого Старшей, понятное дело, а чтобы возможности позволяли обойти любые запреты он сумеет проследить. Так вот, если дать сородичу возможность делать что пожелает, то есть большая вероятность, что тот попытается эволюционировать в более старшую особь, и вот тогда можно будет воспользоваться этой возможностью, перекусив более глупым сородичем и самому получить улучшение организма.
   -Нет-нет, - Чужой вновь мотнул головой, - выкинуть эти мысли из головы, ведь я правильный член Улья и потому не могу планировать бессмысленное убийство сородича... до того момента, пока всё не случится именно так, как задумано. А пока, пусть всё идёт так, как идёт, а то ещё почует что-то, а оно мне надо?
   Добравшись до замаскированного лаза, ксеноморф протиснулся внутрь и осмотрелся. За время его отсутствия ничего не изменилось, а сородич дремал, умастившись под самым потолком в углу справа от двери и никак не отреагировал на его появление. Ну, спит да и спит. Солдат перебрался на левую от двери стену и забрался в имевшийся там, под самым потолком, нарост, который он использовал для своего отдыха, так как он позволял остаться незамеченным, когда кто-то входил в их каморку. Ну или позволял скрыть своё отсутствие, если бы кто-то решил проверить, чем они тут заняты.
   Погрузившись в состояние полудрёмы, Солдат направил свой разум в имевшуюся структуру ментальной связи и осторожно протянул ниточку своего разума к сияющей звезде Улья, предстояло передать отчёт о последних событиях и получить новые распоряжения от Короля.


   * * * * *


   -Ну и уроды, - протянул Джек, рассматривая проходившую мимо них колонну пленников.
   -А ты что, раньше этого не замечал? - поинтересовался Лестер, так же с интересом рассматривая инопланетян.
   -А было когда? - отреагировал Джек на вопрос товарища. - Если ты забыл, то мы в них, как правило, стреляли, не до разглядываний было. Тем более, что они все были в броне, а там только силуэт и видно, да цвет крови и внутренностей ещё.
   -Зато теперь можешь смотреть сколько влезет, - хохотнул Логан, оторвавшийся от какой-то приблуды, которую он подобрал на поле боя и в нарушение всех инструкций не сдал как трофей, а таскал с собой и ковырялся в ней при первой же возможности уже который день, и так же принявшийся разглядывать пленников. - Ну и как они тебе?
   -Говорю же, уроды, - сплюнул Джек, - если бы такого с бодуна встретил, то точно бы пить бросил.
   -Как по мне, то инопланетяне как инопланетяне, - подал голос Сэм, ещё один стрелок их отделения. - Ну рожи костяные, ну разрисованные некоторые что твои дикари, так мало ли какие у них там порядки и правила, может это у них что-то вроде наших знаков отличия.
   -Да если бы только рожи, - не согласился Джек, - ты посмотри на их ноги-руки - худющие же до жути.
   -Это тебе так только кажется, - вступил в разговор и Андерсон, - просто у них грудная клетка очень широкая по сравнению с талией, да ещё и этот горб. В броне то это было не так видно, мало ли как у них там кираса устроена и что туда напихали, может у них там генератор щита стоит или встроенный рюкзак, а как с них броню стянули, так сразу и стали заметны непривычные нам пропорции тела. Да и ходят они не как мы, на всей стопе, а на пальцах, из-за чего ноги кажутся ещё длинней. В сочетании же с тем, что они вполне себе гуманоиды, у некоторых людей это может вызывать подсознательное отторжение, вот как у тебя.
   -Ты ещё скажи, что и мне они не нравятся по этой же причине, - подал голос Гварниеро, их пулемётчик откликавшийся на кличку "Нейро", так как не каждый мог выговорить его имя.
   -Не, ты их не любишь по вполне прозаичной причине, и твоя нелюбовь пропорциональна количеству разбитых вражеским огнём пулемётов и дырок в твоём теле, - хохотнул Джек, - это даже я знаю. Так что ты их всего лишь слегка не перевариваешь.
   -Ну да, всего один разбитый в хлам пулемёт и два повреждённых но поддающихся ремонту, да два лёгких ранения в руки, - кивнул Андерсон, - это даже не серьёзно, учитывая твою обычную удачу.
   -Зато я до сих пор живой и ещё ни разу не плавал в баке, - парировал Нейро, - в отличие от некоторых.
   -Эй, кто же знал, что эти уроды так активно пользуются зажигалками? - возмутился Таннер, марксман отделения, обычно вооружавшийся лёгкой винтовкой, но прекрасно умевший обращаться и с тяжёлыми, которую так же таскал с собой на случай пересечения с техникой.
   Его лицо с левой стороны отличалось изрядной бледностью, что выдавало только недавно восстановленную кожу, а отсутствие волос с этой же стороны головы только подтверждало вывод, что недавно этот человек проходил процедуру восстановления кожного покрова головы в следствие какой-то обширной травмы. Если же учесть, о чём он только что говорил, то легко было сделать вывод, что он банально обгорел, попав на прицел огнемётчику инопланетян.
   -Расслабься, не ты один оказался удивлён этим фактом, а для кого-то это удивление вообще стало последним, - подал голос Руди, штурмовик их отделения, предпочитавший тяжёлые дробовики, но неплохо стрелявший и из автоматов, которые так же предпочитал калибра покрупней.
   На его замечание бойцы немного помолчали, кто вспоминая погибших, некоторые из которых сгорели заживо, а кто и, как он сам, чуть не оказался на их месте.
   -О, командир идёт, - разбил возникшую паузу Джек, первый заметивший приближение сержанта, - сейчас он нас обрадует очередным гениальным решением командования и мы как наскипидаренные понесёмся в очередную жопу мира.
   -Да вроде тут уже всех успели зачистить, - как-то лениво удивился Сэм.
   -Вот именно, тут, - усмехнулся Джек, - а сколько у нас впереди ещё таких жоп. Нам ведь ещё планеты этих костемордых штурмовать и я сомневаюсь, что высадки будут происходить в таких комфортных условиях.
   -Про условия я с тобой полностью согласен, но сомневаюсь, что это будет планета, - задумчиво протянул Андерсон. - Я тут немного пообщался со знакомыми и узнал, что где-то неподалёку, возле Ретранслятора, инопланетяне держат мощный флот. Некоторые предполагают, что он может вести как раз к ним. Так вот, ходят слухи, что умники наверху захотели заполучить себе в руки как можно более целые образцы инопланетных технологий. Надеюсь вы догадываетесь, что это означает для нас?
   -Дай-ка подумать... - Логан показательно потёр гладко выбритый подбородок изображая задумчивость: - Большой флот охраняющий Ретранслятор, а значит не могущий сбежать, умники, желающие заполучить новые технологии... Знаю - нам придётся брать на абордаж корабли противника, - мужчина вскинул руку вверх, как какой-то школьник.
   -Молодец, двенадцать. Можешь садиться, - усмехнулся подошедший сержант, который отлично слышал последние слова разговора, после чего он стал серьёзным и обвёл своих подчинённых внимательным взглядом: - Надеюсь мне не нужно говорить вам, чтобы вы держали эти свои измышления при себе?
   -Командир, да мы что, не понимаем? Проблемы с контриками никому не нужны, так что будем немы как рыба, - ответил за всех Андерсон.
   Все активно закивали, подтверждая сказанное.
   -Рад, что вы это понимаете, - удовлетворённо кивнул сержант. - А сейчас, слушаем сюда. У нас есть неделя на подготовку, но через три дня нас всех вывезут вначале на полигон, где мы будем отрабатывать работу в узких коридорах, а ещё через два дня отправимся в космос, вспоминать работу уже непосредственно на кораблях. Тогда и объявят о следующей цели. Так что до тех пор чтобы от вас ни слова про это. Понятное дело, что все и так будут знать, но наше дело маленькое - раз начальство хочет соблюдать секретность непонятно от кого, то значит мы будем её соблюдать.
   Эти слова вызвали смешки у бойцов, но они быстро успокоились, под серьёзным взглядом сержанта.
   -Так что, слушай приказ, - сержант ещё раз обвёл всех взглядом, на секунду задержавшись на Андерсоне: - Сейчас вы перепроверите своё снаряжение и вооружение, после чего упаковываете и сдаёте всё каптернамусу. За отличное выполнение поставленной задачи вам всем даётся один день увольнения, которое я перенёс на завтра. Завтра с утра будет грузовой флаер в город, так что сможете провести свой законный выходной с комфортом. Цените мою доброту.
   Бойцы дружно выразили своё полное одобрение решением сержанта и как они ему за это благодарны.
   -Всё, успокоились, - разговоры сразу же прекратились и сержант смог продолжать дальше: - По возвращению из увольнения, с утра пораньше получаете своё снаряжение обратно и самостоятельно отправляетесь на стрельбище, где находите остальных и присоединяетесь к ним. Меня не ждёте, скорее всего буду занят. Всем всё понятно? Отлично. Тогда чего сидим? Подорвались и бегом в расположение - каптернамус лично вас ждать не будет.
   -Андерсон, задержись, - окликнул названного сержант, когда бойцы вскочили на ноги. Дождавшись, когда остальные достаточно удалились, сержант обратился к ожидающему бойцу, показательно посмотрев на его профессиональный код на груди: - Значит так, капрал, с тобой хотят поговорить, так что как сдашь снаряжение топай в штаб, доложишься дежурному.
   -Есть, сэр, - вытянулся Андерсон.
   -Всё, свободен, - отпустил сержант бойца и тот сорвался с места, побежав догонять товарищей.


   * * * * *


  

Глава 11.


   Оболо был батарианцем. Самым обычным батарианцем. Но не тем, который честно трудится на благо Гегемонии, а тем, который посчитал, что государство слишком много хочет. Нет, он совсем не был против того, чтобы отстёгивать часть своей прибыли, но вот определять, сколько нужно отстегнуть и когда это делать, он должен сам, а не платить сколько скажут и когда скажут какие-то бугры, сумевшие занять тёплое местечко. Именно поэтому он и подался на другой край галактики, во фронтир, где с налогообложением всё было намного проще, и если кто и платил, то за вполне конкретные услуги. Понятное дело, что даже в своих мыслях Оболо немного лукавил, ведь зачастую во фронтире кредиты с тебя трясли просто за то, что ты ведёшь бизнес на территории подконтрольной какой-то банды, а когда у тебя возникают проблемы, то никакой помощи от них не дождёшься. Но когда разумные ставили себя на место проигравших? Нет, были и такие, но большинство считает себя более умными или хитрыми и уверены, что уж с ними подобное точно не произойдёт. Вот и Оболо был из таких, разве что он был менее принципиальным и потому отлично понимал, чем ему придётся заниматься в таком месте.
   На удивление, тогда ещё молодому батарианцу повезло и ему в попутчики попался действительно разбирающийся в раскладах фронтира и Систем Термина сородич, оказавшийся возвращавшимся из отпуска членом одной из пиратских группировок базировавшихся на "Омеге". Он не только просветил его, но и даже взял под своё крыло, заметив у него достаточно гибкий ум и желание заработать, а также спокойное отношение к насилию. То есть, он обратил внимание на то, что Оболо не просто спокойно относился к самой идее насилия, что было в общем-то в порядке вещей среди народа-рабовладельца, но вместе с этим и не испытывал никакого стремления доставлять это самое насилие другим. Данное знакомство сыграло большую роль в дальнейшей судьбе Оболо и он не стал ни обычным братком в пиратской группировке, ни толкателем дури на одной из колоний, ни каким другим расходным материалом. Вместо этого он был пристоен в причальной зоне "Омеги", набираться опыта и обзаводиться знакомствами.
   Некоторым могло бы показаться странным, такое достаточно доброжелательное участие пирата в жизни какого-то подростка, но не все живут сегодняшним днём, а пиратские группировки состоят не только из тупых братков, которые только и умеют, что стрелять, в кого укажут, грабить, бухать да ходить по бабам. Во главе всех группировок стояли не самые глупые разумные, которых, в первую очередь, волновал вопрос денег, а уж методы их получения стояли на втором месте. Другое дело, что чаще всего все ниши уже были поделены и если бы кто-то попытался туда влезть, то скорее всего отхватил бы от всех участников дела, так как серьёзным людям нужна стабильность, а передел рынка всегда нарушали эту стабильность и приводил к убыткам. Конечно, иногда можно было и неплохо обогатиться, поучаствовав в переделе уже давно поделённого пирога, но шанс потерять часть того, что уже имеешь, был даже больше, а потому это было никому не нужно. Но то, что крупным группировкам лишние переделы были не нужны, совсем не значило, что более мелкие не пытались получить немного от этого пирога.
   И вот именно с прицелом на такую возможность и была оказана помощь молодому, но довольно перспективному батарианцу. Понятное дело, что никто не ждал результата сразу же и потому его не трогали чуть больше четырёх лет, не забывая оказывать ему незначительные услуги, вроде предоставления доступа к более дорогим шлюхам или приобретения электроники, которую тот не мог себе позволить на текущем этапе заработка. Часть из этого времени он выполнял обязанности обычного "принеси-подай", то есть мальчика на побегушках, зато потом его стали привлекать в роли помощника контролёра при приёме прибывающих кораблей и погрузочно-разгрузочных работах, а вскоре и доверять приём не самых важных кораблей. И вот тут-то про него и "вспомнили", предложив неплохо заработать. Всего-то и требовалось, что впустить на "Омегу" некоторых пассажиров без досмотра, выдав им регистрацию.
   Ах да, нужно сказать, что после того, как Ариа взяла "Омегу" в свои нежные, но невероятно цепкие пальчики, она озаботилась наведением на ней относительного порядка. Ведь где есть порядок, там можно посчитать кредиты, которые, если их не считать, очень быстро утекают из рук. А с чего начинается контроль на космической станции? Правильно, с учёта прибывшего и убывшего населения, а также их груза. Возможно подобная инициатива могла бы встретить изрядное сопротивление со стороны других влиятельных глав группировок, которые с "воцарением" на "Омеге" Арии никуда не исчезли, распределив между собой внутренние и внешние рынки, но данный учёт не предусматривал никакого налогообложения для пребывающего товара... товара, принадлежащего либо самой Арии, либо тем самым группировкам. А вот все остальные, кто желал торговать своим товаром самостоятельно, без посредничества распределивших рынки сбыта группировок, обязаны были отстегнуть процент в общую кассу "Омеги", откуда средства шли на усиление безопасности станции от внешних угроз. При этом посещение станции не с целью торговли не требовало оплаты, так что приток свежих рабочих сил был постоянным, как и количество желающих отдохнуть после набега или сдать награбленное оптом, либо договориться о продаже за пределами "Омеги".
   Как не трудно догадаться, подобное положение вещей устраивало всех, кроме тех, кто не получил свою долю пирога, но сделать они ничего не могли, так как любая попытка кардинально переиграть ситуацию наталкивалась не только на противодействие со стороны Арии, но и группировок имевших свою нишу в этом социуме. Но вот если ты не замахивался на кардинальный передел сфер внимания, а всего лишь хотел слегка пощипать "падающие крошки со стола", то Ариа закрывала на это глаза, делая вид, что не замечает, как некоторые её служащие берут взятки и помогают провезти на станцию контрабанду. Она считала, что это помогает держать в тонусе конкурентов, не позволяя им слишком расслабиться и начать не просто поглядывать в её сторону, но и активно шевелиться в этом направлении.
   Вот Оболо и оказался одним из таких служащих причальной зоны, на действия которого закрыли глаза и позволили стоявшей за ним группировке заполучить свой маленький гешефт на станции. Но то, что его поступки вроде как никто не замечал, совсем не значило, что его не "взяли на карандаш". Служба безопасности Арии следила за подобными личностями, не вмешиваясь до поры до времени в их деятельность, иногда показательно беря кого-то из них за жабры, чтобы остальные не расслаблялись и слишком не наглели. Заодно они присматривались к пользующимся услугами подобных товарищей группировкам, оценивая их полезность и адекватность. Некоторым, после этого, предлагали сотрудничество, некоторые попадали в засады или в самом обычном налёте нарывались на хорошо укреплённое поселение со своим флотом, а то и просто исчезали с концами, не оставив никакой информации о произошедшем, некоторых сливали той группировке, в чей бизнес они вмешались, ну а часть на время оставляли в покое, так как мясо всегда было нужно, ведь кто-то же должен был выполнять самую грязную работу и быть источником прибыли для более крупных группировок.
   Но как всем известно, большинство разумных не обладает достаточным уровнем этой самой разумности, чтобы понимать границ дозволенного. Вот и Оболо решил, что ему слишком мало платят за риск, а раз так, то стоит добрать недостающее с помощью новоприбывших, которые незнакомы с местными условиями и правилами. Ведь, когда за твоими плечами стоит вооружённая сила, способная любого прибывшего пустить в расход, ты начинаешь чувствовать свою силу, а оказавшегося перед тобой законной добычей. Понятное дело, что для того, чтобы всё так и оставалось, приходилось делиться с начальством. Но ведь необязательно же отдавать процент со всей добычи? Вполне можно утаить часть прибыли, если правильно подойти к этому вопросу.
   Вот и сейчас он увидел возможность немного подзаработать, когда из опустившегося на причал челнока, который ему приказали встретить, намекнув, что это новенькие и с них явно можно что-то поиметь, вышло несколько подростков-азари, принявшихся с интересом оглядываться по сторонам. Сколько их таких уже прилетало на "Омегу" было не сосчитать, а вот количество вернувшихся обратно было в разы меньше и основную массу из них составляли наиболее адекватные из этой братии, то есть не ставшие искать удачи в роли боевиков, а устроившиеся работать в многочисленные бары и клубы станции, куда приходили спустить заработанное пираты, контрабандисты, наёмники, а так же ходившие под группировками различные старатели, добывавшие полезные ископаемые как на астероидах, так и безжизненных планетах, и просто жители и работники "Омеги". Понятное дело, что все эти заведения разделялись по уровню "крутизны", а некоторые вообще были закреплены только за членами какой-то конкретной группировки, так что сколько бы у тебя не было кредитов попасть ты мог далеко не везде и многое решали личные связи и известность. Но при некоторых условиях, и обычный старатель или вообще новичок на "Омеге" могли попасть даже в "Загробную жизнь" - самый лучший клуб-бар на станции, который любила посещать сама Ариа.
   -Приветствую, - Оболо не стал дожидаться, пока девы насмотрятся и сам подошёл к ним.
   -Привет, - тут же отреагировала одна из них, радостно улыбаясь.
   Присмотревшись, батарианец понял, что перед ним не просто девы, а натуральные подростки-азари, и этот факт заставил его задуматься. Впрочем, задумался он буквально на пару секунд, после чего решил начать с самого простого.
   -Я представляю администрацию порта, - представился он, после чего попросил: - Позовите капитана корабля, нужно зарегистрировать посадку.
   -Я капитан, - заявила та самая улыбающаяся дева.
   -Ты? - закономерно удивился мужчина.
   -Ну да. Какие-то проблемы? - прищурившись, поинтересовалась азари.
   -Никаких, - успокаивающе поднял руку батарианец, - просто немного удивился. Обычно, настолько молодые азари посещают нашу станцию только с охраной, а таких молодых капитанов я пока не встречал.
   -Охраной? У вас тут настолько всё плохо? - поинтересовалась дева.
   -Да не сказал бы. По крайней мере на верхних этажах за порядком следят и особо разгуляться всяким дебоширам не дают. Да и на нижних всё более-менее цивильно, так как мы в космосе, а стрельба в любой момент может привести к всеобщим проблемам, расстраивать же Арию тут никто не хочет, а она расстроится, если на станции начнутся проблемы с оборудованием. Но приставать к молоденькой деве охрана запретить не может, а когда дело примет более серьёзный оборот, то охрана может и не успеть вмешаться, - пояснил Оболо.
   -Ясно. Но мы и сами можем за себя постоять, так что не вижу проблемы, - пожала плечами азари и на секунду окуталась биотической аурой.
   -Ваше дело, но как по мне, то проще вообще не доводить до подобного, для чего заплатить за охрану кому-то из наёмников с подходящей комплекцией, - склонил голову к плечу батарианец, уже прикидывая, с кем ему нужно будет связаться и какой процент можно будет взять за посредничество.
   -То есть, ты советуешь, чтобы нас сопровождала парочка мордоворотов, дабы они отбивали желание лезть к нам всяким-разным? - покивала дева. - Тогда не вопрос, охрана у нас есть, - она обернулась к открытому грузовому люку челнока и крикнула: - Мальчики, покажитесь!
   Из люка послышался шум и в его проёме показалась массивная фигура.
   -Чего тебе? - поинтересовался облачённый в лёгкую броню кроган, у которого на поясе вместо пистолета висел сложенный дробовик.
   -Такие охранники пойдут? - поинтересовалась азари у Оболо, ткнув пальцем в крогана.
   -Пойдут, - сглотнул тот, радуясь, что не стал сразу же "брать быка за рога", а завёл с этими азари разговор о всяком разном.
   Репутация у этих ящеров была достаточно специфическая и с ними предпочитали лишний раз не связываться, чтобы не нажить себе проблем, так как в узких коридорах станции, благодаря своей живучести, массе, скорости и боевым навыкам, они могли справиться и с десятком бойцов.
   -Ну и отлично, - радостно заключила азари, после чего спросила: - Так что там с регистрацией?
   Кроган хмыкнул и вернулся обратно в трюм.
   -Ах да, регистрация, - проводив взглядом исчезающую в люке тушу, батарианец протянул азари планшет, который до этого держал в руках: - Заполни короткую анкету. Предупреждаю сразу, если вы надумали заняться тут торговлей, то придётся уплатить портовый сбор. Обманывать не советую, так как в этом случае, в зависимости от того, сколько вы успеете продать, до того, как ваш обман обнаружится, у вас могут не только конфисковать товар или даже корабль, но и вас самих продать в рабство.
   -Сурово у вас тут, - кивнула дева. - Так что, торговцам ловить нечего?
   -Ну почему? Если вы будете вести дело с кем-то серьёзным со станции, то сбор платить не придётся, его платят только в том случае, если хотят торговать сами.
   -Понятно, защита собственных бизнесменов, - дева уткнулась в планшет и принялась тыкать указательным пальцем в экран, ставя отметки в анкете. - А всех членов экипажа обязательно указывать?
   -Конечно. Как иначе мы сможем проследить, кто убыл со станции, а кто остался или потерялся?
   -М-м... а животных?
   -Желательно, но если вы не собираетесь их выпускать с корабля, то можете не отмечать, - сообщил Оболо. - Правда, если они всё же сбегут и тем более от них начнутся неприятности на станции, то придётся заплатить штраф.
   -Не, если наши сбегут, то платить уже никому не придётся, - непонятно ответила дева, заканчивая заполнять анкету и протягивая планшет обратно. - Надеюсь, это всё?
   -Да. Приятного пребывания, - пожелал Оболо, а сам подумал: - Ну его нафиг с ними связываться, найду ещё на ком заработать.
   Уходя, он не заметил насмешливые взгляды азари, некоторые из которых даже начали посмеиваться.


   * * * * *


   Небольшой ксеноморф-солдат раздражённо шикнул на своего сородича-рабочего, который принялся ворочаться, чуя присутствие в окрестностях большого количества пока ещё неинкубаторов. Хорошо ещё, что Старшая однозначно приказала сидеть в каморке и никуда не выходить без её личного разрешения, в противном случае, Солдат был в этом уверен, Рабочий бы уже сорвался на охоту, неспособный сдержать своих порывов.
   -Тупое животное, - промелькнула мысль в голове у Солдата. - Это как нужно себя не контролировать, чтобы быть неспособным сдерживаться, когда пока ещё неинкубаторы находятся так далеко?
   Сам Солдат довольно спокойно относился к тому, что столько ресурсов простаивали без дела, ведь он не собирался организовывать тут Улей, так как перед ним была поставлена другая задача. Ну и насколько он понял, Старшая с остальными собирались провести тут некоторое время, а значит, у него ещё будет время, чтобы набрать материала на улучшение своего жилища, например, провести ещё несколько линий-сенсоров, позволяющих наблюдать не только за тем, что происходит на корабле, но и в его окрестностях снаружи, а может быть даже удастся воспользоваться несдержанностью сородича и...
   Солдат прогнал лишние мысли из головы, так как они мешали наблюдению, и сосредоточился на происходящем за пределами корабля. К его большому сожалению, встречающий не выразил никаких агрессивных намерений, а значит, в ближайшее время нападений на них можно было не ждать, что немного отодвигало приближение возможности для своего улучшения. Ну ничего, терпения ему не занимать, а потому он подождёт. Тем более, что он уже обнаружил столько возможностей покинуть корабль незамеченным и вернуться обратно с грузом, что просто диву даёшься, насколько же слабо тут налажена охрана. Вернее, у кого-то другого подобное могло бы вызвать удивление, а ксеноморф только отметил этот факт и взял на заметку. Сейчас же, убедившись, что новых гостей не предвидится, а его подопечные пока никуда не собираются, Солдат устроился поудобней и приготовился ждать, а терпения ему было не занимать.


   * * * * *


   Во вспышке молнии возле Ретранслятора затормозил корабль. Корабль был абсолютно чёрный и в оптическом диапазоне практически необнаружим. Другое дело, что с помощью оптических систем никто в космосе корабли и не ищет, для этого есть более надёжные средства, например, инфракрасные сенсоры и радары, последние использовали для контроля ближней сферы. И вот в инфракрасном диапазоне корабль светился как новогодняя ёлка. Размерами корабль значительно не дотягивал до крейсера, но был крупней основной массы фрегатов и только отдельные разрушители могли с ним поспорить в этом плане. Возможно данный корабль и можно бы было принять за один из таких разрушителей, но только до тех пор, пока он не скользнул вбок с ускорением истребителя уклоняющегося от столкновения, что говорило о невероятно мощном ядре массы, установленном на данном судне. После этого неизвестный корабль полыхнул маршевыми двигателями, оставив за собой длинный факел быстро рассеивающейся плазмы, и, уйдя в ускорение, исчез с экранов систем ККП дежурившей возле Ретранслятора эскадры, принадлежащей турианцам, из группы именовавшей себя Новыми.
   Выслушав доклады подчинённых, командир эскадры ненадолго задумался, после чего приказал передать в место базирования флота, к которому была приписана эскадра, закодированное сообщение, что гость покинул карантинный сектор, на контакт не выходил, присутствие патруля проигнорировал. После этого он оставил все дела на старшего помощника и удалился к себе в каюту, так как его вахта закончилась уже больше часа назад, а на мостике он задержался только лишь для уточнения некоторых вопросов со штурманом. Никаких действий по отношению к незваному гостю без приказа сверху он предпринимать не планировал, оставив это сомнительное удовольствие на менее дальновидных сородичей.


   * * * * *


   -Домой, мы едем домо-ой! - пропела Пания, входя в их с Никой каюту и плюхаясь в кресло, после чего развернулась к сидящей за рабочим столом подруге, которая быстро набирала на превращённом в сенсорную клавиатуру участке столешницы какой-то текст на экране терминала.
   -Не знаю, я тебе уже говорила или нет, но ты ужасно поёшь, - сообщила Ника, не отрываясь от набора текста.
   -Вот так всегда, только соберёшься выразить свои душевные переживания, как тебя сразу обламывают, - насквозь фальшиво огорчилась Пания, даже умудрившись выжать слезу из левого глаза, которую вытерла сгибом указательного пальца, - никто меня не любит.
   -За любовью, это к Отцу, он нас всех любит...
   -Только потом от его любви задница болит, - перебила подругу Пания, - так что я как-нибудь обойдусь.
   -Ну-ну, обойдётся она, - усмехнулась Ника, акцентированным движением прикоснувшись к клавише сохранения в файл и развернувшись к подруге лицом, - а кто всё время, когда приходится ночевать вне кокона, спит у него на руках?
   -Это другое, - нахохлилась Пания.
   -Да ладно тебе, - выбравшись из кресла, Ника подошла к подруге и обняла её, прижав к своей груди, - что я, не понимаю? Ай! - подскочила азари на месте.
   -Хи-хи, - Пания проказливо усмехнулась и ещё раз ущипнула подругу за задницу.
   -Больно же, дурочка, - в этот раз Ника отпрыгнула от подруги, потирая пострадавшую часть тела.
   -А вот не будешь дразниться. И вообще, ты сама, когда в последний раз спала с кем-то кроме меня или Отца? - Пания обвиняюще наставила указательный палец на подругу. - Я то ладно, пока себя контролирую могу провести Слияние с кем угодно без вреда для него, но стоит мне перевозбудиться и за здоровье и жизнь партнёра даже сраного кредита не дам. Да и я сама не хочу взрослеть. Но ты то, ты уже сколько времени колеблешься? Может пора решиться? Или ты боишься, что я тебя меньше любить буду после этого?
   -Я боюсь, что без меня влезешь в какую-нибудь заварушку, - буркнула Ника, отвернувшись с независимым видом, - а нам, потом, придётся вытаскивать оттуда твою задницу.
   -Как была ты маленькой и боящейся влипнуть в неприятности девчонкой, когда я тебя встретила, так ей и осталась, - мягко выскользнув из кресла, Пания шагнула к подруге, прижавшись к её спине и обняв руками за плечи.
   -А ты как была язвой и "в каждой бочке затычкой", так ей и осталась, - вздохнула Ника, после чего решительно завозилась, пытаясь освободиться из кольца рук подруги: - И вообще, хватит мне зубы заговаривать. Признавайся, зачем ты такой маршрут выбрала? Мы вполне могли пройти через сектор кроганов, точно так же, как мы летели сюда.
   -Но так же не интересно было бы, хи-хи, - пояснила Пания, не выпуская подругу, - а ещё, я хотела посмотреть, чего тут эти беглецы достигли.
   -Я что-то сомневаюсь, что они смогут тебя чем-то удивить или впечатлить, особенно, если учитывать, что они планомерно отступают от не слишком то и наступающего Ордена, - освободиться из хватки подруги Нике не удалось, зато она сумела развернуться к ней лицом. - Да и что ты сможешь увидеть, если ни к одной планете нас не пустят?
   -Больно нужно, - скривилась Пания. - Я и так уже поняла, что смотреть там нечего. Вспомни только, на каких неповоротливых утюгах летала та патрульная группа, что мы встретили возле Ретранслятора.
   -Ну так а я тебе о чём говорю? Ну и какой смысл теперь туда лететь? - поинтересовалась Ника. - Или тебе просто не хочется признаваться, что совершила глупость?
   -Ну-у-у-у...
   -Так, колись, давай, что ты уже опять задумала? - насторожилась Ника.
   -Да я тут подумала, что раз мы всё равно уже тут, то почему не сделать небольшой крюк и не посмотреть на этих новеньких, с которыми столкнулись отщепенцы? Тут ведь лететь-то всего ничего, - пояснила Пания. - С нашей скоростью задержка на какую-то неделю всего.
   Её предложение вызвало тяжкий вздох у Ники, которая даже в таком неудобном положении сумела выполнить перенятый у Отца жест "рука-лицо".


   * * * * *


   Текунис наконец-то дождался и флот людей покинул орбиту планеты. Теперь он мог забрать своих разведчиков и вернуться домой. Осталось самое муторное - забрать этих самых разведчиков, для чего нужно было как можно незаметней попасть на орбиту планеты. Для этого черный корабль летел в сторону планеты по инерции на второй космической, что должно было занять примерно сутки, после чего нужно будет затормозить с помощью эффекта массы до первой космической и выйти на нужную орбиту. Параметры орбиты были рассчитаны так, чтобы собравшиеся на неконтролируемой системами ПКО территории разведчики при взлёте вышли как раз на эту же орбиту, что позволит подобрать их не совершая излишних эволюций и не тратя драгоценное время, а их траектория полёта так же пролегала вне зоны действия ПКО людей. Ведь то, что флот людей отправился в гости к турианцам, совсем не значит, что система осталась без прикрытия, да и на планете люди ускоренно восстанавливают ПКО, так что можно быть уверенным, что вскоре вообще нельзя будет без разрешения взлететь с планеты, чтобы не быть сбитым.
   Понятное дело, что сам взлёт будет зафиксирован и даже если на начальном этапе полёта люди сделать ничего не смогут, то вот запустить противоспутниковую ракету на встречном курсе им ничего не помешает, а значит подобрать разведчиков нужно будет буквально на ходу, нырнув в верхние, разряженные слои атмосферы. Это требовало не только идеальной синхронизации всех действий Текуниса и его наземных разведчиков, но и готовности уйти в ускорение, как только разведчики будут на борту. Причём уйти в ускорение ему придётся в любом случае, так как с того момента, как он начнёт входить в соприкосновение с атмосферой температура его обшивки начнёт возрастать, а это приведёт к исчезновению маскировки. Исходя же из имеющихся знаний и того, с какой настойчивостью его пытались поймать до этого, Текунис сделал вывод, что люди будут просто обязаны попытаться его перехватить, а лучше всего это делать именно в атмосфере, где кинетический щит, на тех скоростях, на которых корабль входит в атмосферу, и так перегружен и не способен защитить даже от противоспутниковой ракеты, снаряжённой готовыми кинетическими поражающими элементами. В крайнем случае это можно сделать на низкой орбите, где корабль испытывает определённые трудности с маневрированием, но там уже потребуется использовать специализированные противокорабельные ракеты или ракето-торпеды.
   Закономерно, что подвергать себя излишнему риску живой корабль не желал, а потому, действовал хоть довольно нагло и быстро, можно даже сказать стремительно, но вместе с тем предельно осторожно и максимально выверяя каждый свой шаг. Совместить эти, казалось бы, противоречащие друг другу критерии, мог только такой свободный от оков тела и не способный забыть или упустить из виду любую мелочь разум, каким был Текунис.


   * * * * *


   Джон Гриссом с удобством разместился в кресле в самом конце пассажирского салона армейского челнока на базе корвета, который специально был выделен для перевозки будущих курсантов учебного центра, где они будут проходить подготовку по программе N, то есть, подготовка флотского спецназа. Несмотря на сложившуюся ситуацию, контр-адмирал был скорее доволен, чем нет, так как удалось не только набрать желающих в свою программу, но и найти несколько действительно интересных кандидатов, у которых есть все шансы не только пройти всю программу подготовки, но и после практики получить максимальный, седьмой уровень профессиональной подготовки, тот самый N7, к которому пока ещё ни один из проходящих подготовку так и не приблизился. Конечно, и среди уже обучающихся есть несколько достойных кандидатов, но все они выделяются отсутствием двух необходимых способностей - креативности и выживаемости, то есть умения подойти к любой задаче с выдумкой, использовав нестандартные способы для её решения, и выжить в любой ситуации.
   Пока он устраивался, в салон начали заходить будущие курсанты, выбирая себе понравившееся место, благо свободных кресел было больше, чем пассажиров. Челнок был оборудован как вагон пригородного поезда, то есть только креслами рядами с достаточно широкими промежутками между передним и задним рядом, что позволяло размещаться с относительным комфортом даже имея намного более высокий, чем средний, рост. Да и сами кресла явно учитывали, что их пассажиры могут быть одеты не только в стандартные комбинезоны, но и в броню, в том числе тяжёлую, а потому были шире тех, что устанавливались в пассажирских салонах гражданских судов.
   Понаблюдав немного за тем, как рядовые, сержанты и офицеры, которые за короткое время ожидания транспорта успели перезнакомиться и сойтись на неформальном стиле общения во внеслужебное время, с шутками рассаживаются по местам, Джон опустил с потолка держатель и закрепил в нём свой рабочий планшет, после чего подключился к специально выделенному для пассажиров серверу, никак не связанному с электронными системами самого челнока, и включив голографическую клавиатуру, продолжил работу с документами, в частности, нужно было рассортировать личные дела кандидатов по категориям.
   Отбор в программу осуществлялся по очень гибкой системе, так как Гриссом считал, что не важно, как именно специалист решает стоящую перед ним задачу, главное - результат. А потому, среди кандидатов были не только офицеры и уорен-офицеры, но и унтер-офицеры с сержантами, и даже капралы и рядовые - главное, как уже говорилось, было умение мыслить нестандартно, брать на себя ответственность в принятии решения и уметь выживать. Причём кандидаты были не только из десанта, но и из корабельного состава. Последних, понятное дело, было не так много, но всё же присутствовали.
   Кроме этого нужно было учитывать, что кандидаты разделялись не только по званию и месту службы, но и по специальностям. Закономерно, что основная масса была представлена боевыми офицерами и солдатами, но были среди претендентов, и инженеры с техниками, и даже один оператор дронов и один специалист электронного противодействия. Это могло бы вызвать удивление, так как спецназу в первую очередь требуются физические кондиции, но, во-первых, зачастую специалистам приходилось сопровождать десант, так что физическая подготовка у них была на должном уровне, а во-вторых, генетическую коррекцию ещё никто не отменял. Да, во взрослом возрасте она будет не так эффективна, да и потребует значительного периода времени на её проведение, но контр-адмиралу был дан карт-бланш и он собирался им воспользоваться по полной, используя все средства, которые позволят подготовить специалистов по решению любых задач. А для этого ему были нужны специалисты самых разных направлений.
   Погрузившись в работу, Джон даже не заметил старта, настолько он был погружён в работу и настолько мягко оторвался от посадочной площадки челнок. Заметил он это только тогда, когда падающий через иллюминатор свет резко сменил направление, попав зайчиком прямо ему в глаз. Впрочем, "умный" материал "стекла" иллюминатора почти сразу произвёл затемнение. Оторвавшись от работы, контр-адмирал выглянул в иллюминатор. Как он и предполагал, земля была уже далеко внизу, скрываясь за хвостом челнока, который после плавного взлёта в горизонтальной плоскости наконец-то задрал свой нос почти в зенит, но из-за работавшей системы искусственной гравитации никто этого даже не почувствовал, как и возросшее ускорение. Мысленно кивнув сам себе, Джон вернулся к работе, лететь предстояло не один час, а до перекуса он ещё успеет разобрать хоть часть дел. А после, можно будет начать приглашать к себе претендентов для личной беседы - психологи психологами, а личная беседа зачастую давала намного больше информации о собеседнике, чем любая прочитанная в личном деле информация.


   * * * * *


  

Глава 12.


   Первыми, впрочем как и всегда, появились фрегаты-разведчики людей, которые тут же принялись сновать по системе, оценивая ситуацию и уклоняясь от огневого контакта со своими коллегами по рангу. И только после них в системе завершили торможение корабли авангарда, примерно половина которого была представлена ракетными крейсерами и ракетными пусковыми платформами - кораблями размерами превосходящие крейсера, но всё же не дотягивающие размерами до дредноутов и космоносцев.
   К моменту появления в системе авангарда флота разведчики уже успели уточнить диспозицию и передали все необходимые данные на основные корабли. Получив целеуказание, ракетоносцы и ракетные платформы внесли необходимые коррективы в полётные данные, после чего произвели массированный пуск тяжёлых противокорабельных ракет тремя волнами. Выпущенные ракеты разошлись широким фронтом, чтобы увеличить свои шансы на преодоление систем ПРО, после чего перешли в режим разгона. Из-за достаточно слабого ядра массы разгонялись ракеты относительно медленно, а небольшие запасы топлива не позволяли разгоняться до совсем уж больших скоростей, но даже так скорость их полёта на момент отключения маршевых двигателей была в разы выше, чем у пуль, выпущенных из ОГК дредноутов. Учитывая же, что на последнем участке полёта масс-ядра ракет, после перераспределения целей между ракетами и окончательной коррекции траектории, начинали работать в режиме увеличения массы, то не трудно догадаться, что урон от попадания такой ракеты был выше, чем от орудийных выстрелов. К сожалению людских адмиралов, несмотря на все великолепные показатели огневой мощи ракет, применять их можно было только по ограниченному в манёвре противнику, например, кораблям на орбите планеты или станциям, так как скорость ракет хоть и была выше, чем у пуль корабельных орудий, но всё же была недостаточной, чтобы от них нельзя было увернуться, особенно при сверхдальнем пуске.
   К тому моменту, когда последняя волна ракет ушла в разгон, в системе стали появляться корабли основной части флота людей. Из-за того, что флот представлял из себя сборную солянку из кораблей нескольких стран, боевые порядки, после торможения, оказались расстроены и людям пришлось потратить почти пять минут на перестроение. За это время ракетные пусковые установки авангарда перезарядились и отправили в сторону турианцев ещё три волны ракет. На особый успех никто не рассчитывал, но даже если удастся добить подранков, которые каким-то чудом сумеют пережить попадание ракет из первой партии, и не дать турианцам вновь составить оборонительный ордер, дав этим преимущество флоту людей, уже хлеб.
   После того, как отстрелялись во второй раз, пусковые платформы отошли за спины основной группы флота, которая, в свою очередь, начала продвигаться вперёд, удерживая построение для линейного боя, а космоносцы, державшиеся за спинами линейных кораблей, принялись выпускать, звено за звеном, которые собирались в эскадрильи и уходили на фланги построения, свои истребители и торпедоносцы. Ну, а как только все эскадрильи взлетели и заняли свои позиции, то так же устремились вперёд, расходясь широким фронтом, но не перекрывая директрису огня артиллерийских кораблей, из-за чего их построение напоминало тор.
   Пока происходили все эти события, турианцы так же не сидели сложа руки. Вначале они организовали активное противодействие разведывательным кораблям противника с помощью своих лёгких сил, а после того, как в системе появились корабли авангарда людей и в их сторону были отправлены ПКР, начали прилагать все усилия для перехвата этих самых ракет и уклонения от поражения ими.
   Так как турианцы уже сталкивались с подобной тактикой, а задержка людей в наступлении дала им немного времени для выработки контрмер, то эти самые контрмеры и были созданы. Конечно, для выработки оптимальной тактики времени всё же не хватило, но некоторый предыдущий опыт, ещё времён Восстаний кроганов, и сами условия предстоящего сражения позволили создать вполне действенную стратегию. По мнению турианских офицеров штаба, данные меры должны были дать возможность крупным кораблям избежать попаданий ракет людей, которые у турианцев получили называние "длинные торпеды". Сама тактика противодействия строилась на двух особенностях предстоящего сражения - сражение происходило возле активного Ретранслятора и турианцам не требовалось защищать планету или станцию. Висевший же в космосе, в окрестностях Ретранслятора, объект не был станцией, а только лишь имитировал крупное искусственное космическое тело, выступая в роли наживки. Хотя, это будет не совсем верное определение, так как у данного объекта, кроме функции приманки, была и другая функция - на нём, в специальных одноразовых пусковых блоках размещались готовые к старту торпедоносцы и дроноводы, со своими дронами. Для экипажей МЛА, внутри этой станции-ловушки, были оборудованы жилые помещения казарменного типа для проживания лётного состава. Немногочисленный обслуживающий персонал, при первых же сигналах тревоги, должен был погрузиться на скоростной корвет и покинуть станцию вместе со стартующими торпедоносцами.
   Перечисленные обстоятельства позволяли совершить манёвр всем флотом, уклоняясь от обстрела ракетами, для чего достаточно было одномоментно пройти через Ретранслятор, после чего, дождавшись прохода ракет, вернуться на свою позицию. Сделать это, для великолепно обученных экипажей турианских кораблей, было не так уж и сложно, хотя и требовало очень высокой согласованности действий. По этой причине флот турианцев "дрейфовал" в стартовой зоне Ретранслятора и только ждал сигнала к началу операции.
   Но просто уклониться от обстрела было мало, требовалось ещё и вынудить корабли противника сблизиться. Для этого решено было применить палубные космоистребители и сверхмалые торпедоносцы, эффективность которых, в своё время, всем продемонстрировали кроганы. Как уже говорилось, торпедоносцы и должные сопровождать их в атаке дроны размещались во временной базе, а на кораблях флота находились только истребители, как стандартные, так и трансформирующиеся, которые так же были готовы взлететь по первой же команде. Это значительно сокращало время старта и позволяло кораблям вовремя покинуть опасный район.
   Когда в системе начали массово появляться фрегаты-разведчики людей, турианцы объявили полную боевую готовность. Все крупные корабли, от крейсера до дредноута и космоносцев, приготовились в любой момент начать разгон для перемещения через Ретранслятор, в то время как фрегаты занимались охотой за одноклассниками людей, стремясь помешать им. Одновременно с этим пилоты заняли места в кабинах своих МЛА, а часть из них даже вылетела, чтобы "организовать периметр безопасности" вокруг крупных кораблей. Понятное дело, что это было сделано не для этого, так как с задачей защиты флота от торпедных атак силами фрегатов прекрасно справлялись специализированные корабли как на базе крейсеров, так и разрушители, фактически относящиеся к фрегатам, но выполнявшие функции охотников на эти самые фрегаты и корветы, а потому и сами, как правило, были крупней, и ядра массы имели более мощные для компенсации увеличившейся массы.
   Скорое появление кораблей авангарда людей было воспринято турианцами даже с некоторым облегчением, ведь им теперь не нужно сидеть в напряжении и ждать, появятся главные силы врага или это была ложная тревога. Истребители сразу же принялись покидать трюмы своих кораблей-носителей и выстраиваться в боевые порядки. А вот торпедоносцы не спешили покидать свои пусковые блоки - нужно было дождаться, пока люди произведут запуск своих "длинных торпед" и только после этого начинать взлёт. Всё равно торпедоносцы могли покинуть свою временную базу практически все одновременно, и даже корабли дроноводов со своими дронами не слишком задержали бы процедуру вылета.
   Но вот люди запустили первую партию ракет и на встречу им, с задержкой на получение сигнала, понятное дело, рванули истребители, в задачу которых входило повредить как можно больше ракет противника, для чего каждый истребитель на внешней подвеске, вместо двух положенных по штату торпед, нёс по две пакетные пусковые установки ракет со "шрапнелью" в боевой части, которые должны были создать облако из поражающих элементов на пути "длинных торпед" людей. На тех относительных скоростях, на которых должно будет произойти столкновение, повреждение, а то и разрушение ракеты было неминуемо. Понятное дело, что сбить подобным образом все ракеты никто не надеялся, так как все помнили, сколько было выпущено людьми ракет в сражении за неизвестную колонию. Да и слишком мало для этого было у турианцев истребителей, а самое главное, противоракет - промышленность не успела поставить нужное количество. Но так как избежать столкновение с ракетами корабли турианцев должны были другим способом, то никто не переживал о невозможности перехватить даже половину расчётного количества ракет.
   Вторая волна ракет стала неприятным сюрпризом для турианцев, так как демонстрировала, что они неверно оценили возможности противника, но ничего кардинально в планах не меняла, а потому истребители продолжали разгоняться навстречу летевшим по инерции ракетам людей, а из временной базы стартовали торпедоносцы, а за ними и дроноводы с дроидами. Последними обречённую станцию покинули корветы, эвакуировавшие обслуживающий персонал, которые сразу же направились к Ретранслятору. Торпедоносцы и дроны так же начали разгоняться в направлении флота людей.
   Не трудно догадаться, что люди, сами любившие использовать массовые налёты МЛА, не стали игнорировать такую опасность и выдвинули навстречу свои истребители, в задачу которых входило точно то же самое, что истребители турианцев собирались совершить с ракетами людей - создать на пути следования вражеских истребителей плотное облако из высокоскоростных поражающих элементов. Понятное дело, что сбить подобным способом истребитель задача не то чтобы нереальная, но довольно сложная, кинетические щиты никто не отменял, плюс, современные средства обнаружения и высокая манёвренность истребителей позволяют уклониться от большинства кинетических средств поражения, но вот повредить и заставить уйти с атакующего маршрута и начать торможение для возвращения на корабль носитель - вполне возможно. После этого истребители людей должны были продолжить полёт и совершить налёт на корабли турианцев.
   В отличие от ситуации в атмосфере или старой фантастике, в реальности сражения между малоразмерными космическими аппаратами типа "истребитель" не возможны по причине невероятно высокой их относительной скорости. Ведь в космосе нет атмосферы, которая бы могла ограничить максимальную скорость полёта и перенаправить импульс движения в другую плоскость, а потому все манёвры совершаются методом разгона и торможения. Но при встрече с космоистребителем противника, пока ты будешь тормозить и снова разгоняться, только уже в другом направлении, противник успеет улететь далеко, и ты его ничем не достанешь. Поэтому все сражения между МЛА происходят по одному сценарию - сближение на ускорении, обстрел друг друга ракетами и кинетическими орудиями, прохождение через строй противника, и последующая атака на корабли противника, с преодолением уже ПКО непосредственной обороны самих кораблей, и прохождение строя вражеского флота насквозь. Затем большой крюк, чтобы не попасть в зону действия ПКО кораблей противника с обязательным торможением и разгоном в обратном направлении, и вероятное столкновение с космоистребителями противника, так же возвращающимися после атаки на уже твои корабли.
   Как видно, при стандартной тактике сражениям между истребителями в духе второй мировой в космосе просто нет места. Единственная возможность для чего-то, могущего сойти за такой бой, может появиться только при очень длительном сражении возле массивного тела, из-за чего на его орбите появляется много крупногабаритного мусора, среди которого можно маскироваться для неожиданной атаки, либо при схождении флотов на сверхблизкое расстояние, по космическим меркам, понятное дело, из-за чего истребитель банально не успевает набрать слишком высокую скорость и вынужден совершать многочисленные заходы на цель, прежде чем идти в настоящую атаку. Но даже в этом случае столкновения истребителей всё равно не похожи на бои второй мировой, они всё равно остаются слишком мимолётными и заключаются в интенсивном обмене огнём из своих кинетических орудий, чтобы успеть нанести максимальный урон за краткое время контакта. Да и в этом случае истребителям больше нужно смотреть за целостностью абляционной брони и двигателей, чем за противниками-одноклассниками, так как из-за низкой относительной скорости им приходится проводить в сфере эффективного огня ПОИСК значительные периоды времени, а лазеры практически не промахиваются, да и кинетический щит от них не защищает.
   Итак, отстрелявшись по ракетам людей, турианские истребители продолжили ускоряться, идя на сближение с истребителями людей. Часть ракет они сохранили как раз на этот случай и, как только оказались на достаточном расстоянии, тут же произвели их пуск. Истребители людей аналогично обстреляли турианцев, а когда две волны истребителей сблизились ещё больше, в ход пошли кинетические пушки, изрыгавшие из себя длинные очереди на перегрев. Всё равно сделать больше одной двух очередей не выйдет - слишком малое время контакта на такой относительной скорости.
   Проскочив мимо друг друга, истребители понеслись дальше, направляясь к вражеским кораблям и готовясь встретиться с очередной волной МЛА. Турианцам предстояло встретиться со второй волной истребителей людей, которая образовалась из-за невозможности поднять все истребители сразу, и потому они вылетали волнами. Да у людей никто поначалу и не спешил с выпуском истребителей, поднимая их спокойно, в плановом порядке, ведь согласно плану турианцы должны были быть заняты борьбой с противокорабельными ракетами. Но так как турианцы заранее готовились к подобному развитию ситуации, то они не только разделили свои МЛА на две группы, но и сумели выпустить в космос значительную их часть заранее. Вот и получилось, что людям пришлось в спешном порядке выпускать свои МЛА, отправив на встречу противнику вначале одну волну, потом вторую, третья же в это время только формировалась.
   Истребителям же людей предстояло встретиться с волной турианских торпедоносцев и дронов, а ведь свои немногочисленные ракеты они уже израсходовали, без которых, только с помощью кинетических орудий, даже на тех скоростях, пробить кинетические щиты более тяжёлых, чем истребители, торпедоносцев было почти невозможно. А вот торпедоносцы, имея больше места под вооружение, даже с учётом боезапаса в десяток торпед, несли большое количество различных ракет, которыми они и встретили истребители людей. А ведь были ещё и ракетные дроны, которые так же отправили часть груза навстречу противнику.
   Потеряв несколько машин, истребители людей миновали торпедоносцы и обнаружили, что корабли турианцев дружно стартовали через Ретранслятор, улетев в другую систему. Оставшиеся же без целей ракеты подкорректировали свою траекторию полёта и устремились к единственной оставшейся цели, подходящей под граничные параметры - станции-ловушке. Ретранслятор, по понятной причине, они проигнорировали - никому не нужны были проблемы с подрывом изделия, содержащего столько нулевого элемента и имевшего неизвестный источник энергии. Понятное дело, что Ретрансляторы имели невероятно мощные щиты, да и сам корпус обладал невероятными прочностными характеристиками, но попадание сверхскоростной тяжёлой противокорабельной ракеты, это попадание сверхскоростной тяжёлой противокорабельной ракеты, и играть в "русскую рулетку", пробьёт или не пробьёт, никто не горел желанием, а потому на всех прицельных комплексах и ракетном вооружении стояли ограничители на атаку Ретрансляторов.
   Оценив ситуацию, командующий приказал вернуть истребители обратно к флоту и прикрыть его от атак вражеских МЛА. Ведь если тем теперь некуда возвращаться, значит они будут атаковать корабли людей так долго, насколько смогут. Поэтому, осталось только не дать им нормально отстреляться торпедами, сведя повреждения своих кораблей к минимуму, а автоматические пушки МЛА кинетические щиты даже фрегатов не пробивают, если эмиттеры щитов целые, понятное дело, не говоря уже про щиты крейсеров и тем более дредноутов.
   Вот только если МЛА противника не представляли опасности, по мнению Дрешера, то исчезновение кораблей противника уже было неприятным сюрпризом, так как никто не знал, что противник приготовил на той стороне. Да даже не было известно, вёл ли данный Ретранслятор к системам противника или это был ложный след. Единственное, что было известно, так это то, что у инопланетян есть системы по эту сторону от Ретранслятора, так как разведчики зафиксировали трафик кораблей между той стороной и системой, или системами, по эту сторону. По этой причине он приказал занять позицию, позволяющую обстреливать корабли в финишной зоне Ретранслятора. Одновременно с этим он приказал разослать по всей системе разведчиков, чтобы появление вражеского флота, если инопланетяне задумали нанести удар так сказать с тыла, не прошло незамеченным.
   Но они не успели, так как в финишной зоне вначале затормозило несколько эскадр фрегатов, которые сразу же разлетелись во все стороны, а на их место прилетели крейсера, которые начали неспешно разгоняться, уходя прочь от Ретранслятора. И как раз в этот момент до флота людей добрались турианские торпедоносцы, разогнавшиеся до приличной относительной скорости. И если истребители турианцев вообще не несли торпед, так как их заменили на пакеты ракет, то вот торпедоносцы отстрелялись по шесть торпед и принялись смещаться в сторону, чтобы не оказаться в секторе стрельбы, когда люди начнут пытаться сбить выпущенные снаряды. Занятые противодействием торпедной атаке, люди не успели отреагировать на появление крейсеров и те покинули финишную зону без противодействия.
   Уже начавшие тормозить истребители людей первой волны оказались перед дилеммой - продолжить торможение, после чего вернуться к своим кораблям, но в этом случае они подставятся под огонь уже приближающихся к ним фрегатов, либо вновь начать разгоняться, чтобы отстреляться хотя бы по крейсерам, если уж дредноутов и космоносцев, в секторе пригодном для атаки, нет. Выбор был небольшой, а потому они выбрали вариант с атакой на крейсера, так как это давало больше шансов для выживания.
   Проскочив фрегаты турианцев, которые обстреляли их из лазеров ПОИСКа, МЛА людей вышли на траекторию атаки крейсеров и запустили свои торпеды. Вот только крейсера оказались специализированными кораблями противоистребительного прикрытия и больше половины их бортовых орудий представляли из себя дробовики. Развернувшись бортом к атакующим МЛА, они принялись лупить по ним картечью, создавая плотное облако поражающих элементов, и чем ближе подлетали истребители и торпеды к крейсерам, тем плотней было каждое последующее облако и тем больше было попаданий. Кинетические щиты МЛА не справлялись с подобным и те, кто из них не успел уйти в сторону, оказались разрушены, как и многие торпеды. Часть торпед так же была сбита лазерами ПОИСК, а от части корабли хоть и с трудом, но уклонились, так что попаданий было не много. Учитывая же, что относительная скорость истребителей, а значит, и торпед, была не такая уж и высокая, то и повреждения, вызванные попаданиями, в основном затронули внешние сектора кораблей, что не сильно сказалось на их боевой эффективности.
   А вот у людей так хорошо проредить выпущенные турианскими торпедоносцами торпеды не получилось, а уклониться за оставшееся время такие крупные корабли как дредноут и космоносцы не могли, а потому получили несколько попаданий. Учитывая же намного большую скорость столкновения, повреждения были значительными, особенно на космоносцах, так как, в отличие от дредноута, у них основной объём занимают ангары для МЛА и склады с топливом и боеприпасами для них же. А так как ракеты и торпеды имеют собственные запасы топлива и окислителя, то закономерно, что в дополнение к разрушениям на поражённых космоносцах разгорелись пожары. Понятное дело, что пожары достаточно быстро изолировали и потушили, но пилотам истребителей от этого было не сильно легче, так как значительной части машин теперь не было места на борту, а перезарядка занимала намного больше времени.
   И вот именно в этот момент, когда люди были заняты борьбой с полученными повреждениями, а уцелевшие истребители первой волны остались без торпед, отстрелявшись по крейсерам ПИП, в финишной зоне Ретранслятора появился флот турианцев в полном составе, и в нём было значительно больше кораблей, чем ушло из системы до этого, в том числе и четыре дредноута, которые начали неспешно разворачиваться в направление на продолжавший приближаться флот людей.
   А в это время торпедоносцы турианцев, начали тормозить, готовясь к атаке на прячущиеся в тылу кораблей линии ракетные платформы людей, которые несли главную угрозу их кораблям.
   -У нас нет права на отступление, - сообщил всем присутствующим в рубке флагмана адмирал Кастани Дрешер перед тем, как он приказал идти на сближение с флотом противника, чтобы нивелировать его преимущество в самом тяжёлом артиллерийском вооружении.


   * * * * *


   -Внимание! Завершение торможения через пять минут, - мягким голосом матроны-воспитателя оповестил своих пассажиров корабль через систему общекорабельного вещания, - экипажу и пассажирам занять места согласно штатному расписанию по второму варианту.
   Две раздевающиеся азари замерли, выслушивая сообщение.
   -Упс, опаздываем, - с этими словами Пания стала активно стаскивать свой комбинезон, - давай быстрей, а то не успеешь нормально подключиться.
   -Успею, - в отличии от подруги, Ника не сильно спешила, раздеваясь неспешно и даже немного провокационно. - Мы всё равно затормозим на краю системы, так что будет время сориентироваться.
   -М-м-м... - из-за того, что в этот момент стояла на одной ноге, стягивая с другой штанину комбинезона, задумавшаяся Пания чуть не потеряла равновесие, - демон.
   Стянув, таки, комбинезон, азари встряхнула его, заставив распрямиться, и повесила в шкаф, оставшись совершенно голой.
   -У меня странное предчувствие, не могу понять только, приключений или проблем, - сообщила она подруге, после чего всунула ноги в мягкие тапочки без задников и пошла к двери, - так что ты лучше не задерживайся, чем раньше подключимся, тем лучше.
   -Странно, я ничего не почуяла, - Ника, всё так же спокойно, наклонилась, стягивая штанины комбинезона сразу с обеих ног, после чего в два движения освободила из них ступни.
   Распрямившись, она точно так же, как и Пания, встряхнула свою одежду, от чего та сразу же приняла вид только что выглаженной, и отправила её в шкаф. Её ноги так же оказались обуты в мягкие тапочки, и она двинулась следом за подругой.
   -Может быть ты не то пыталась почуять? - улыбнулась Пания, поджидая подругу стоя в проёме двери. - Ты же знаешь, как это всё странно работает - не всегда получается почуять именно то, что хотела.
   -Точнее, чаще всего получается не то, что хотела, - вздохнула Ника. - Пошли уже, - легонько толкнула она подругу в плечо, - сама говоришь, что нам нужно поторопиться.
   -Угу.
   Выйдя из каюты, девушки оказались в коротком коридоре, на одном конце которого была дверь в их каюту, на другом створки лифта, соединявшего все четыре палубы корабля, а на боковых стенах можно было увидеть ещё две двери. Одна дверь вела на лестницу, так же шедшую через все палубы, а вторая открывалась в совсем маленькую, два на два метра, комнату с гладкими стенами и дырой в полу, через которую проходил шест. Именно эту дверь азари и открыли, после чего скользнули по шесту вниз, во тьму.
   Впрочем, внизу оказалась не такая уж и тьма, даже после того, как дверь, через которую азари попали внутрь, закрылась. Таковой она казалась только на фоне яркого освещения в коридоре, а так там был хоть и довольно тёмный, но сумрак, в котором вполне можно было рассмотреть окружающую обстановку. Вернее, можно было бы, если бы эта обстановка была чуток посветлее, а так темные стены, а так же потолок с полом, растворялись в сумраке, создавая ощущение безграничной пустоты, и только само ощущение того, что ты на чём-то стоишь, и то, что из пола поднимались овальные коконы, высотой до груди взрослого мужчины, очень напоминающие своим внешним видом овоморфы Чужих, которые пусть и не отличались от всего остального цветом, но всё же каким-то образом выделялись на общем фоне, давали понять, что ты всё же всё ещё в помещении на корабле.
   Подойдя к одному из коконов, Пания прикоснулась к нему рукой и после нескольких секунд ожидания его верхняя часть раскрылась четырьмя лепестками, от чего его схожесть с овоморфом ещё больше усилилась. Перешагнув через край, азари погрузилась в прозрачную слизь, приняв позу эмбриона, после чего кокон закрылся. Ника повторила все действия подруги и зал вновь погрузился в тишину, даже звук работы ядра массы практически не ощущался.


   * * * * *


   Шёпот на грани слышимости, непонятные образы, появляющиеся на границе зрения на фоне пустоты космоса, но при попытке сосредоточиться на них постоянно ускользающие, ощущения тепла и прохлады, неожиданно щекотавшие кожу в самых разных местах, постоянное пропадание ощущения гравитации, вернее, ощущения ускорения, которое чувствуют все, находящиеся на поверхности любой планеты. Но вот, подключение стабилизировалось и всё пришло в норму... норму для корабля. Круговой обзор, со способностью видеть всё сразу в нескольких диапазонах, от оптического до радио, от которого, правда, на данный момент никакого толку не было, так как попадающие на огромной скорости по кинетическому щиту частицы, пылинки и микроастероиды создавали непроницаемые для взгляда переливы цветов во всех диапазонах. Звуки переговоров экипажа, как органического, так и псевдоорганического, и неорганического. Ощущения от работы всех систем корабля, от реакторов, ядра массы и двигательной системы, до "кофе"-аппарата в кают-компании. Ну и ощущения рядом разумов других членов экипажа.
   -Одна минута, - пришла мысль-образ от кластера корабельных гетов, выполнявших роль БИУС, сообщившего об оставшемся до завершения торможения времени.
   -Успели, - появилась мысль от Ники, - а ты переживала.
   -А если бы ты ещё немного дольше провозились, то могли и опоздать, - подумать в ответ.
   -Да ладно тебе, я всё контролировала, - пришёл ответ.
   -Контролировала она... Лучше приготовься, на тебе системы самообороны. Я беру общее командование, - разделить задачи.
   -Принято.
   -Десять секунд, - промелькнула на краю сознания мысль кластера.
   Откинуть все лишние мысли. Сосредоточиться. После торможения редко возникают проблемы, но когда выходишь в системе, где должны идти боевые действия, ожидать можно всего, от случайно пролетающей мимо болванки, выпущенной из главного калибра дредноута, до торпеды в борт, так как затормозил между этой самой торпедой и его целью, были такие случаи. Пусть всего два, за всё время полётов, но они были запротоколированы и про эти случаи даже сняли несколько фильмов, так что про них помнили, а потому инструкция по безопасности требовала в зоне боевых действий тормозить в полной боевой готовности.
   Прошли последние секунды и мир вокруг изменился. Исчезли переливы кинетического щита, чтобы тут же смениться множественными тепловыми сигнатурами вокруг.
   Манёвр уклонения. Отстрел тепловых ловушек. Постановка тепловой завесы. Отстрел имитаторов. Активация системы тепловой маскировки. Сброс на обшивку охладителя. Вывод М-ядра в режим сверхкороткого перехода на ССД. Сброс за борт перегретого жидкого термонакопителя. Ускорение-торможение. Оценка ситуации. Гравитационное скольжение "вверх".
   -Искусственных объектов в ближне-средней сфере не обнаружено, - озвучили результат оценки геты.
   -Фух, ушли.
   -Вот это выскочили, - пришла мысль от Ники. - Никогда не думала, что попаду в этот невероятно малый процент вероятности подобного.
   -Согласна, очень неожиданно получилось. Но отреагировали они быстро, были бы на нашем месте цитадельские, уйти бы не успели.
   -Скорость реакции предположительно турианских кораблей указывает на нахождение их в состоянии полной боевой готовности, - доложил кластер гетов.
   -Ещё бы, они тут всё же воюют. Но вот что они там делали, если Ретранслятор находится в четырёх астрономических единицах (кварианских) от них?
   -Возле Ретранслятора наблюдается большое скопление искусственных объектов, - тут же пришла мысль от гетов.
   -Действительно, - приблизив нужный участок неба увидеть большое количество тепловых сигнатур, размещавшихся так плотно, что разобрать, кто там, было невозможно, но кое что всё же можно было понять: - Насколько я вижу, там недавно было сражение, но сейчас никто не сражается... по крайней мере полчаса назад точно ещё не готовились.
   -Хочешь сказать, что турианцы тоже только появились в системе? - поинтересовалась Ника.
   -Возможно, но тогда вероятность случившейся с нами ситуации вообще стремится к невозможному... Хотя Отец всегда говорил, что вероятность подобных случаев всегда пятьдесят процентов - либо случится, либо нет, и я начинаю ему верить.
   -Наблюдаю тепловую сигнатуру в средней сфере, - появилась мысль от кластера. - В среднюю сферу вошли неопознанные малоразмерные космические аппараты. Движутся по маршруту нашего движения на ССД.
   -Наблюдаю. Веду пассивными методами, - тут же пришло от Ники.
   -Судя по всему, они нас не видят, маскировка работает штатно, так что пойдём, потихоньку, к Ретранслятору, посмотрим, что там случилось и кто победил. Тем более, что туда вскоре и отщепенцы заявятся.


   * * * * *


  

Глава 13.


   -Ши-ши-ши-ши-и, - вынырнув из мыслей-доклада своего наблюдателя за детьми, Чёрный засмеялся своим шипящим смехом.
   Да уж, детишки его в очередной раз позабавили. Уже третий раз пытаются продать захваченный корабль - ничему их жизнь не учит. И ладно бы они были сами по себе глупыми, но ведь нет, мозги у них варят очень даже неплохо, но вот третий раз попасться на один и тот же развод, это нужно уметь. Нет, понятное дело, что ничего им эти "пираты", а по факту обычная толпа мелких бандюков, сделать не смогут, как и две предыдущие шайки, но они на одном топливе разорятся, летая туда и обратно. Хорошо ещё, что у этих недоношенных не хватает терпения дождаться, пока они доберутся до спрятанного корабля, а пытаются захватить подростков чуть ли не сразу же после того, как челнок отстыковывается от "Омеги" и переходит на ССД, хоть возвращаться не так далеко.
   А вот малышка Ариа зря решила устроить себе развлечение и подождать, чем это всё закончится. Ну что же, пусть теперь сама на себя пеняет, когда рабочий начнёт выбираться на охоту в туннели станции, судя по докладам наблюдателя терпение у того уже заканчивается. Впрочем, её можно понять, она уже давно не возвращалась домой, лет тридцать, наверное, и немного отвыкла, потому, скорее всего, и не почувствовала присутствие младших. А может просто не обратила внимания, ведь до этого она провела много времени в Улье и является его частью, так что ощущение присутствия стало для неё привычным... Не, последнее вряд-ли, так как после стольких лет вне сети Улья она сразу бы обратила на подобное внимание, так что скорее всего банально отвыкла и не почуяла.
   И самое смешное, что детвора пленников то сдала именно Арии. Ну и что им мешало ей же загнать и корабль? Вот именно, только желание почувствовать себя "крутыми пиратами". Вот только кто же из действительно серьёзных группировок будет иметь дело с толпой только прибывших на "Омегу" малолеток? Серьёзные люди имеют дело только с проверенными клиентами, которые поставляют им товары на регулярной основе. А вот такие сделки, это удел всякой шушеры, у которой и денег-то на покупку такого корабля по легальным, полулегальным и нелегальным каналам тупо нет. Конечно, захваченный корабль можно продать и крупным группировкам, но, во-первых, для этого его нужно пригнать на станцию, а во-вторых, приобретут его по бросовой цене, так как нужно же ещё и навариться на перепродаже, и навариться как следует. Есть ещё вариант продать судно каким нибудь новичкам, например толпе дев, решивших податься в свободные регионы, но не в роли шлюх, танцовщиц или официанток, а чтобы создать собственную группировку. Да и батарианские молодёжные банды, подавшиеся подальше от Гегемонии, так же регулярно появлялись, и некоторые даже имели стартовый капитал, чтобы приобрести себе небольшой кораблик. В общем, при желании, а главное наличии времени, продать захваченное судно можно было и самому, но только если ты сам уже достаточно давно тут вращаешься и знаешь, кому можно предложить имеющийся у тебя товар.
   -Ладно, пусть детвора развлекается, заодно обеспечивая окружающим проблемы, мне же стоит плотней заняться жизнью Улья, а то народ за последнее время расслабился, да и посмотреть стоит, что кварианцы ещё придумали, - Чёрный вызвал голографический интерфейс и погрузился в изучение всей поступившей за последние десять лет информации, время от времени задавая своим ассистентам из Голосов уточняющие вопросы, чтобы не отвлекаться на поиск дополнительной информации.


   * * * * *


   -... и так каждый раз, - плакалась поддатая молодая дева сидевшему напротив здоровенному крогану, - кого не встретим - сплошные придурки. Вот почему так?
   Эта колоритная парочка сидела в одном из баров "Омеги", "Пьяном варене", который числился независимым, что было большой редкостью, вернее, он был один такой на всю станцию. Это произошло из-за того, что в нём любили зависать немногочисленные, в этих краях, наёмники-кроганы. Понятное дело, что были тут и наёмники других видов, но именно кроганы стали теми, кто позволил владельцам данного заведения сохранить свою независимость и не лечь под одну из местных группировок. Даже подчинённые Арии не вмешивались в происходящее в данном заведении и его ближайших окрестностях, а подчинялись правилам, гласным и не гласным, которые были установлены тут. Правда и владельцы бара не наглели, только контролируя порядок на прилегающих территориях, но не вмешиваясь в дела окружающих.
   Чем данный бар так привлёк кроганов, что они даже помогли ему остаться независимым? Боями. Кулачными боями и боями различной живности. Для последнего имелся специальный загон в середине бара, арена которого находилась на три метра ниже уровня пола бара и была огорожена решёткой, чтобы гости не падали вниз. Кулачные же бои проводили на отдельной площадке наоборот приподнятой на пол метра, чтобы всем всё было видно прямо из-за столов. Сверху, кольцом вдоль стены, располагался второй ярус, с которого можно было наблюдать как за происходящим на ринге, так и в боевой яме, не вставая со своих мест. Понятное дело, что эти места считались элитными и, в отличие от мест на первом ярусе, за них нужно было платить, а часто и делать заказ заранее, особенно во время проведения некоторых запланированных боёв, в которых участвовали местные звёзды, как разумных, так и животных. Правда чаще кулачные бои происходили спонтанно, когда кто-то из наёмников решал почесать кулаки, но и постоянные бойцы имелись, из постоянных жителей станции, которые таким образом зарабатывали себе на жизнь. Но кулачные бои всё же были небольшим дополнением, а основной развлекательной программой были схватки животных, в основном варенов, как наиболее распространённых и легко адаптирующихся к самым разным условиям обитания. Но встречались и более экзотические варианты, например бои некоторых видов птиц, ящеров, ящериц и насекомых. А вот привычных для любого другого бара или клуба танцовщиц азари тут не было, но огорчённых данным фактом среди посетителей "Пьяного варена" не было, так как они приходили сюда совсем не за этим.
   Правда в данный момент никаких боёв не происходило, да и народу было не так много, всё же на станции сейчас было условное утро и народ, если никуда не отправлялся, предпочитал отдыхать. По этой причине появление молодой девы не осталось незамеченным, и вызвало у немногочисленных присутствующих некоторое любопытство и капельку удивления, но именно что капельку, так как девочка явно была из новеньких и вполне могла не знать местных порядков. Конечно, никто из завсегдатаев бара не принял её за соискательницу на должность танцовщицы, возраст явно был не тот, скорее посчитали ребёнком кого-то из экстремальных туристов, которые, пусть и в очень небольших количествах, но достаточно регулярно, появлялись на станции.
   Впрочем, действия азари заставили посетителей бара поумерить внешние проявления любопытства, так как перешагнув порог азари явно привычно шагнула в сторону, чтобы не закрывать проход, и быстро обвела всё помещение взглядом. При этом её правая рука так же привычно висела, зацепившись большим пальцем за пояс, готовая в любой момент воспользоваться висевшим на поясе пистолетом. И только убедившись, что никто не проявляет в её сторону агрессии, она немного расслабилась и двинулась в направлении стойки бара, за которым сегодня стоял Гудрах, бывший ещё одной местной достопримечательностью, только уже другого толка, да и появился он тут именно потому, что тут проводились бои животных.
   Гудрах был кроганом. Сколько ему лет мог бы сказать только кто-то из его сородичей или его любовница азари, но первым вообще было плевать на возраст сам по себе, а потому они этого вопроса никогда не касались, а азари, уже несколько десятилетий бывшая матроной, явно планировала стать данному представителю кроганского племени кем-то большим, чем просто удобным инструментом сбросить напряжение. Да и опасно это было, делиться с посторонними полученными от кроганов сведениями. А от их недовольства не спасали ни заступничества матриархов, ни бегство на Цитадель, ни в никому неизвестную дыру в ПЦ или любом другом регионе - кроганы всегда и везде находили подобных деятелей. Да и тем, кто получил от них сведения, так же редко когда удавалось воспользоваться полученной информацией для своей пользы. В этом вопросе кроганы всегда были однозначны и все кланы объединялись в устранении желающих воспользоваться их доверием, а переть против всей кроганской конфедерации желания не было ни у кого. А ведь нужно учитывать, что те же батарианцы всегда были готовы поделиться имеющейся по поводу разыскиваемого информацией, за соответствующее вознаграждение, понятное дело. Да и среди азари не было единогласия, а потому конкурентки всегда были готовы помочь в поисках оступившейся, особенно с учётом того, что за информацию кроганы платили и не всегда кредитами. Обещание предоставить по требованию полноценный отряд стоило намного больше, чем любые кредиты. И ведь этим обещанием можно было воспользоваться и через несколько сотен лет, были уже прецеденты, в которых имевшие подобное обещание матриархи сумели выйти из очень сложной ситуации именно благодаря им.
   Но возвращаясь к Гудраху. Про него было известно, что раньше он был довольно известным в узких кругах командиром небольшого наёмного отряда, который нанимался для решения специфических проблем. Примерно сотню лет назад он решил осесть, но возвращаться домой не захотел, вот и остался на "Омеге", вначале просто живя в своё удовольствие и посещая бои животных, а потом вообще принял предложение владельцев бара и стал подрабатывать тут барменом и смотрящим за охраной. Именно смотрящим, а не начальником охраны, за последнего тут был пронырливый саларианец, ранее исполнявший обязанности начальника охраны в одной из многочисленных секретных лабораторий Саларианского союза, но вовремя успевший сделать ноги при очередном провале какого-то эксперимента. За ним, понятное дело, отправили одну из команд ГОР, но те предпочли не искушать судьбу, после того, как им сразу же по прибытию на "Омегу" непрозрачно намекнули, что Ариа будет очень недовольна, если они начнут убивать полезных ей разумных. Покивав, ГОРовцы убрались со станции, но только для того, чтобы вернуться немного позже и под другими личинами, и продолжить выполнение задания. Но после того, как их опять взяли, а командира группы ещё живого выпотрошили в присутствии его подчинённых, и посоветовали всё же прислушаться к голосу разума и отправиться домой, они согласились, что обознались и очень извиняются. А чтобы уже у них не возникло проблем, да и ещё кого не прислали, заодно передали карту памяти с сообщением для их непосредственного начальника, зашифрованным личным кодом этого самого начальника, где напомнили ему о кое-каких его делишках, о которых явно не стоило знать далатрессам.
   И вот, подойдя к барной стойке и перекинувшись к барменом несколькими фразами, дева заказала себе выпивку и закономерно получила отповедь, что детям тут не наливают, и вообще, шла бы она в другое заведение. На возмущение, что она, вообще-то, платит, кроган пожал плечами и сообщил, что народ в Пространстве Цитадели налоги тоже платит, но вот соразмерный результат получают единицы, а те, кто пытается что-то возникать, по этому поводу, оказываются за решёткой, а то и проданы в рабство. Слово за слово и между молодой, миниатюрной азари и матёрым, здоровенным кроганом завязалась перепалка, в ходе которой в руках девы каким-то образом всё же оказался стакан с выпивкой. А после они вообще переместились за отдельный столик, вместе с выпивкой, где и продолжили разговор, благо у крогана всегда был на подхвате помощник, готовый подменить его за барной стойкой.
   -И вот ладно бы это произошло в первый раз, но уж после того, как мы одних придурков прибили, можно было же догадаться, что ничего у них не получится, - продолжала плакаться азари, - но нет, они продолжают с упёртостью "барана" пытаться захватить наш корабль.
   -Это потому, что вы не среди тех ищите, - со знанием дела прокомментировал кроган. - Среди этой братии нет никого, кто может себе позволить приобрести даже подержанный корвет, не то что фрегат.
   -Думаешь? - азари уже нетвёрдой рукой подняла свой стакан и с подозрением посмотрела на жидкость внутри.
   -Знаю. Я тут уже давно кручусь, так что в местных раскладах разбираюсь.
   -Тогда может посоветуешь, кому сбагрить это корыто? - поинтересовалась дева, после того, как всё же опрокинула в себя свою порцию и закусила непонятным маринованным овощем фиолетового цвета.
   -Сначала на него посмотреть нужно, - пожал кроган плечами, - насколько он целый, сколько потребуется средств на ремонт, ну и пробить его по базам, чтобы знать, где предпочтительно на нём не появляться некоторое время.
   -Да он почти целый, только внутреннюю отделку местами поменять, да несколько блоков кое-какой электроники, которую команда при обороне сама же и повредила, - отмахнулась азари, - ну ещё застывшую кровь отмыть в некоторых местах, но её там не много, так как... абордажник старался всех брать живьём. Тела же мы убрали, так что вонять там не должно.
   Неизвестно, обратил ли кроган внимание на небольшую паузу в словах девы, так как в тот момент его взгляд был обращён на появившуюся в баре компанию, состоявшую из двух азари, крогана и... кварианца. Последнего, судя по всему, кроме него никто не узнал, в чём он убедился быстро взглянув по сторонам, что было не удивительно, так как этот вид уже давно не показывался в большой галактике. Осмотревшись, компания сразу же направилась к столику с азари и кроганом, и чем ближе они подходили, тем яснее было видно, что все они так же подростки, как и сидевшая за столом дева.
   -Нуко... - голос кварианца звучал явно укоризненно.
   -Ну чего тебе, Лин? - повернулась к подошедшим сидевшая азари. - Я, между прочим, уже почти договорилась о продаже того корыта, а тут ты.
   -Прошу прощения, - посмотрел на Гудраха кварианец, - наша подруга иногда слишком... - он покрутил кистью руки в воздухе, вроде как подбирая слова, но заканчивать фразу не стал.
   -Нормально, - усмехнулся кроган и представился: - Меня зовут Гудрах, Клан Райк. Я тут барменом подрабатываю, в свободное время, ну и могу дать разумный совет, так как знаю тут всех нужных разумных.
   -Тогда что, она действительно?.. - поинтересовался кварианец. - И да, я Лин из рождённых в пустоте, - представился он после короткой паузы.
   -Эй, ты что, мне не веришь? - возмутилась дева, обвиняюще ткнув указательным пальцем в грудь кварианцу.
   -Ну-ну, малышка азари на самом деле сумела убедить меня посоветовать ей тех, кто действительно купит у вас корабль, - примиряющим голосом произнёс Гудрах. - Правда для этого ей пришлось изрядно постараться и она сильно устала, - а вот на этих словах его голос стал насмешливым.
   -Я заметил, - кивнул кварианец и погладил деву по голове, от чего она обижено нахохлилась, уставившись в свой стакан, - прошу прощения, что она доставила вам беспокойство.
   -Да говорю же, нормально всё, хех. Но я так понимаю, что вы пришли забрать свою подругу... - Гудрах бросил ещё один внимательный взгляд на стоявших за спиной кварианца азари и крогана, - тогда запиши мой контакт, если вам действительно нужно продать корабль, то свяжись вечером, по станционному времени, само собой, поговорим.
   -Ещё раз благодарю, - кивнул Лин и забрал визитку, - обязательно воспользуюсь вашим предложением. И да, дайте нам с собой пару бутылок вот этого, - он кивнул на стоявшую на столе бутылку, - оно ей вечером явно потребуется.
   Слова кварианца были встречены громким смехом Гудраха.


   * * * * *


   -И кто это был? - поинтересовался у вернувшегося за стойку Гудраха подменявший его батарианец, ставя идеально чистый стакан, который он до этого безостановочно протирал, на полку под стойкой.
   -Ты что, несмотря на запасные глаза не смог рассмотреть моего сородича и азари? - хмыкнул кроган, засовывая использованные стаканы в посудомойку.
   -Всё я прекрасно видел, - уже привычно сдержался батарианец, который за то время, что общался с кроганами, успел привыкнуть к их непритязательному юмору, а так же тому, что обижаться на них себе дороже, так как те на попытки наезда сразу били в лоб, а удар у них у всех был поставлен как следует, - но вот того, что был с ними, не признал.
   -Ну ещё бы, мал ты ещё слишком, чтобы про них знать, хе-хе, - подколол батара Гудрах. - И вообще, хватит лясы точить. Лучше возьми двоих в помощь и сходи на третий причал забрать посылку. На "Потрошителе" должны были привезти. Только осторожней с ней, если разобьешь, то я вам все осколки засуну в самые глубины ваших глубин, ещё и протолкну ломом как следует, а потом ещё и владельцы бара от себя добавят.
   -А что в посылке? - поинтересовался батарианец, вешая полотенце.
   -Бухло мне ребята с "Тортуги" передали, - сообщил кроган и добавил: - Ну и какого-то элитного вина запихнули для подарка Арии. А то владельцы бара хотели немного расшириться, но так как они ни под кем не ходят, то сам понимаешь, без её слова никто им территорию не уступит. Идти же к ней без соответствующего подарка... - он покачал головой.
   -Понял, доставлю всё в лучшем виде, - засуетился батар.
   -Скажешь, что от меня, - бросил в спину убегающему батарианцу Гудрах.
   Хмыкнув в след умчавшегося помощника, кроган взял в руки один из стаканов, сдёрнул с вешалки полотенце и приступил к извечному во всех барах галактики занятию - протиранию этого самого стакана. Одновременно с этим он не забывал наблюдать за немногочисленными клиентами и обдумывать произошедшую встречу.
   В отличие от представителей других, короткоживущих видов, кроганы лучше помнили историю, а потому он не мог не узнать кварианца. Конечно, когда те закрылись от остальной галактики "Железным занавесом" Гудрах был ещё совсем мелким и потому плохо помнил как выглядел единственный виденный им вживую кварианец, но в принятой в его Клане учебной программе, в том числе и высшего образования, значительный объем занимала история. Это было сделано по причине попыток азари и саларианцев переписать историю Восстания, сделав кроганов виновными в ней. По этой причине в школьный курс истории входило не только ознакомление с событиями прошлого, но и разбор вражеских подтасовок и передёргиваний фактов. Поэтому даже самый тупой кроган из молодых знал, что тогда происходило на самом деле и кто виноват во всём этом, а так же кто помогал кроганам в той войне.
   Но кроме этого Гудраху так же была известна малораспространённая даже в кроганском секторе информация про четыре клана, которые основали колонии в кварианском секторе. Эти кланы и сейчас оставались наиболее закрытыми, не допуская на свою территорию даже представителей других кланов, кроме некоторых отдельных кроганов, не говоря уже о представителях других видов. Вот только никакой информации про то, что после "поднятия Железного занавеса" колонии этих кланов были эвакуированы, он найти не смог. Не то, чтобы он её так уж искал, но всё же. А раз так, то в секторе кварианцев должны были остаться его сородичи. Соединив же эту информацию с появлением этой команды подростков, среди которых был как кварианец, так и кроган, можно было сделать вывод, что они были как раз выходцами из кварианских систем.
   Правда его смущало наличие среди этой компании азари, что может говорить о том, что эти подростки являются результатом проекта кого-то из матриархов азари. И вот этот вариант уже мог стать угрозой для кланов. Сам он эту цепочку вряд ли сможет размотать, чтобы докопаться до истины, а потому следует передать полученные сведения и свои выводы в Клан. Но и самому не стоит упускать эту компанию из виду, собирая любую доступную ему информацию, для чего нужно будет привлечь свои связи, но сделать это так, чтобы не привлечь к ним излишнее внимание. Вернее, чтобы не привлечь к ним внимание больше того, что они сами к себе привлекают своими действиями.


   * * * * *


   -Буэээ...
   -Держи, выпей ещё, - Лин протянул кружку тёплой воды страдающей Нуко.
   -Не надо, я уже всё, - азари со стоном отлипла от унитаза, после чего попыталась на четвереньках выползти из туалетной кабинки.
   -Ну куда ты? - перехватил её кварианец, вновь развернув лицом к унитазу. - Умойся вначале, - он всё же всунул ей кружку с водой и проследил, как страдающая дева вначале умылась, а потом прополоскала рот.
   -Всё, на, - ткнув не глядя кружку в сторону товарища, Нуко вновь попыталась покинуть туалет, но была подхвачена на руки: - Эй, пусти, я сама могу, - вяло попыталась опротестовать она действия кварианца, но силы явно были не равны.
   -Ну да, сама она, как же, - недовольно проворчал Лин, - а что потом остальные будут говорить после того, как ты в таком состоянии проползёшь перед всеми до своей каюты.
   -Я уже ползла, - напомнила дева.
   -Тогда ты была в неадекватном состоянии вызванном алкогольным отравлением и потому все отнеслись к этому с пониманием, но сейчас, после детоксикации, ты не можешь поступать так же, - Лин был неприклонен и не собирался отпускать подругу.
   -Признайся, тебе просто хочется потаскать меня на руках, - проворчала Нуко, поудобней устраиваясь и закрывая глаза, - вот ты и придумываешь всякую фигню.
   -Тебе что-то не нравится? - преувеличено добрым голосом поинтересовался кварианец.
   -Не-не, неси давай, а я пока посплю.
   -Какое спать, - возмутился Лин, - вначале поясни, зачем было так напиваться.
   -Вот же... - открыв глаза азари недовольно взглянула на парня: - И как ещё я, по твоему, могла разговорить бармена? Так что пришлось немного выпить.
   -Немного? - скепсис в голосе кварианца так и сочился.
   -Немного-немного, - буркнула дева, вновь закрывая глаза и делая вид, что не заметила, как они подошли к дверям её каюты. - Если ты забыл, то напомню, что мой отец Преторианец, так что я многое могу съесть, что вроде как не совсем съедобное.
   -Оно и видно, что ты блевала как в первый раз, - подначил Лин, открывая дверь.
   Зайдя внутрь он сгрузил тело на кровать, не забыв укрыть её простынью. На корабле была вполне себе комфортная температура, но работа систем жизнеобеспечения создавала постоянные сквозняки, от которых никуда было не деться.
   -А я и пила в первый раз, - тихонько проворчала дева, натянув простынку повыше и почти скрывшись под ней с головой.
   Молча постояв несколько секунд, Лин покачал головой и, прежде чем уйти, достал из холодильника бутылку воды, поставив её на тумбу возле изголовья кровати.


   * * * * *


   -За что мне это-о? - голова азари впечаталась лбом в столешницу.
   Посмотрев на страдающую подругу, Ника только усмехнулась, но ничего говорить не стала. В данный момент они находились на борту дредноута людей, в одной из офицерских кают-компаний, и предавались ничегонеделанью. Ну, по крайней мере Ника старалась этим заниматься, но Пания своими страданиями портила спокойную атмосферу созданную раздававшимися из динамиков негромкими звуками музыки, которую она нашла в памяти местного проигрывателя. Музыка, кстати, была очень даже неплохая. Правда именно такой там было мало, в основном там было что-то бодрое и по большей части танцевальное или вообще что-то непонятное, но так же ритмичное, но даже так найденного хватало для расслабления и успокоения нервов, а это им сейчас требовалось.
   -Ну чего ты молчишь? - поинтересовалась Пания, оторвав лоб от стола.
   -Ну ты же хотела приключений? - усмехнулась Ника. - Вот и получи. Тебя никто сюда не гнал, ты сама придумала сделать крюк и посмотреть, что тут и как. Вот и смотри сколько влезет.
   -Издеваешься, да? Я хотела посмотреть, а не оказаться в центре драки двух "петухов" за право первым орать с забора.
   -Так не нужно было приближаться к Ретранслятору, - пожала одним плечом Ника, - посмотрели бы издалека и улетели домой. Но тебе же хотелось получше рассмотреть, как они будут друг дружку испарять.
   -Да кто же знал, что эти ненормальные костемордые примут нас за представителей Цитадели?! - взвыла Пания. - Да и люди ничуть не лучше, придумали себе что-то там, а нам теперь разгребай их конфликт.
   -Во-первых, это была твоя идея ответить на пришедший от турианцев вызов. Во-вторых, это опять же ты отвечала так, что понять, кто мы такие, не было возможности, зато было очень легко обмануться и предположить что угодно. Ну и в-третьих, опять же ты согласилась помочь турианцам переговорить с людьми, - напомнила Ника. - И вообще, я не понимаю, чего ты возмущаешься, благодаря тебе прекратилась война и теперь разумные могут вступить в переговоры. Да и с кораблей спасли много народу, в том числе и раненых. Так что ты теперь геро-ой.
   -Смейся - смейся, вот привезу в Улей новый геном, посмотрим, кто будет смеяться громче.
   -Да его и без тебя привезут. Вернее, если исходить из добытой Текунисом информации, они сами припрутся, в попытке разведать, что у нас там и как, - усмехнулась Ника, потянувшись и поднявшись на ноги: - Тебе что-нибудь налить? - поинтересовалась она, направившись к небольшому бару.
   -Завари чай, - попросила Пания, откинувшись на спинку дивана, - у тебя хорошо получается. Только покрепче, мне сейчас нужно немного взбодриться.
   -Ладно, сделаю.
   Ника нажала кнопку нагрева воды на кухонном комбайне, встроенном в бар, и достала принадлежности для заваривания чая, выставив их на стойку, после чего налила себе холодный сок в широкий стеклянный стакан с толстыми стенками и развернулась лицом к подруге.
   -И всё же, что нам теперь со всем этим делать? - задала вопрос Пания.
   -Да всё то же самое - побудем нейтральной стороной на переговорах, после чего доберёмся до одной из колоний людей и покопаемся в их сети, должна же она у них быть. Ну и окружающих поспрашиваем. Не сами, понятное дело, кого-то из подчинённых направим, но проблем с этим не будет, думаю.
   -Ну да, репутация у азари среди двуполых видов специфическая, а отщепенцы обязательно поделятся всеми мифами про наш вид, - согласилась Пания. - Тогда что, сгружаем всю добытую инфу Текунису и отправляем его домой, чтобы данные в любом случае не пропали, а сами продолжаем строить из себя важных шишек?
   -А мы, разве, не такие? - изобразила удивление Ника. - Мы очень даже важные и у нас очень много контактов с различными влиятельными разумными не только в системах Термина, но и в Пространстве Цитадели, которые могут за нас замолвить словечко - экстранет рулит. А ещё, за нами стоит очень даже могущественная личность и целая высокоразвитая цивилизация, которые местную песочницу могут привести к миру силами одного флота... ну или загеноцидить местных ещё быстрее.
   -И последнее возможно даже с большей вероятностью, чем первый вариант с замирением, - понимающе покивала Пания, после чего поинтересовалась: - Где там мой чай?
   -Не бурчи, сейчас всё будет, - последовал ответ и Ника вновь развернулась к комбайну, занявшись завариванием чая.
   -И да, выключи глушилку, а то местные безопасники уже, наверное, всю шерсть себе повырывали на голове, пытаясь понять, почему не получается нас подслушать.


   * * * * *


   Адмирал Кастани Дрешер закончил читать совместный отчёт служб безопасности флота и разведки и устало помассировал переносицу. Выводы были неутешительные, но к счастью он лично вовремя успел среагировать и теперь можно было не опасаться, что возглавляемый им флот потерпит поражение и им придётся отступить из этой системы. А ведь кроме его флота на данный момент имелся только ещё один нормально укомплектованный флот, Первый, который остался в системе Арктура, чтобы не только прикрыть Солнечную систему, обеспечив ей безопасность, как было официально заявлено, но и чтобы не дать излишне горячим головам в ООН, которые неожиданно для себя оказались без добрых трёх четвертей флота, который весь перешёл под командование штаба флота на "Арктуре". А они обязательно попытались бы, так как из их рук уплывала власть над колониями, а значит и над деньгами, которые эти колонии приносили. Если же учитывать, что сама Земля уже давно не могла принести никакой прибыли, слишком много было на ней нахлебников не желавших работать, которым необходимо было выплачивать субсидии на жизнь, то потеря колоний, как источника пополнения бюджета, приведёт к закономерному роспуску этой организации, давно уже превратившейся в наднациональное правительство... коррумпированное по самое не могу. Впрочем, чего ещё ожидать от потомственных чиновников, которые выросли на взяточничестве и лоббировании чужих интересов.
   Хорошо ещё, что такое положение вещей не сильно нравилось отдельным группам промышленников и потому они уже давно искали способа изменить положение вещей, продвигая своих представителей во власть в своих странах. А ведь основную прибыль современные корпорации получали так же за счёт колоний, так как там можно было не платить большую часть налогов на производство, а народ не требовал чрезмерных зарплат за свой труд. Да и от кучи контролирующих организаций, которые только искали повод, чтобы срубить немного денежки, уход за пределы Солнечной системы избавлял. Вот только офис всё равно было необходимо держать на Земле, в противном случае никто не дал бы за твои активы и ломаного гроша, так как в этом случае твоей фирмы как будто и не существует, а значит и доступ на Землю будет закрыт, вместе с силовой защитой, а пираты не дремлют и такие фирмы подвергались атакам в первую очередь, так как за тобой не прилетит в ответ флот ООН. Вот только содержание офиса на Земле обходится в приличную сумму. В общем, типичная конкурентная борьба и хапанье бабла.
   Так что когда произошёл конфликт с турианцами плотину прорвало и лидеры самых экономически развитых государств решили действовать, воспользовавшись представившимся моментом для возврата себе власти. Ведь кто контролирует вооружённые силы, тот и главный, а в современном мире власть даёт контроль флота, так как именно он обеспечивает возможность перелёта между колониями и ведение на них бизнеса. Правда бизнесменам и чиновникам было невдомёк, что военные уже давно были недовольны сложившейся ситуацией и тоже искали возможности изменить ситуацию, тем более, что многие уже давно перевезли свои семьи в колонии и благополучие Земли, как рая для бездельников, уже не имело для них значения. Нет, защищать Землю, которая являлась их родиной, они были готовы, но вот защищать всех этих нахлебников желающих уже не было. По этой причине военные давно уже вели переговоры между собой и даже рассматривали варианты установления хунты, как единственной возможности отодвинуть от власти чинуш, не способных оперативно решить ни один вопрос. Останавливало их только понимание, что жители большинства колоний пока не готовы поддержать подобные изменения и могут начать бунты, а сражаться с теми, для блага кого они и планировали захват власти, было не только не правильно, но и контрпродуктивно.
   И тут случилась война, а чиновники ООН продемонстрировали свою полную несостоятельность в решении этого кризиса, за месяц так и не сумев принять хоть какое-то решение. И даже за ещё один месяц, пока новообразованный флот стягивал силы и готовился к контрудару, они всё так же не смогли прийти к хоть какому-то результату. Так что на данный момент вся власть находится в руках старших офицеров флота и космодесанта, который к этому самому флоту привязан, хоть стоящие за спинами лидеров государств и считают, что это они теперь у власти.
   Вот только на данный момент всё это не играло абсолютно никакой роли, так как человечество столкнулось не просто с ещё одним видом, а с несколькими видами, которые заняли уже большую часть пространства галактики. Системы же людей занимают такой маленький участок, что некоторые пиратские бароны контролируют даже больше систем. Понятное дело, что подобных разумных исчезающе мало, но сам факт. да и с противниками людям повезло, так как это оказались отщепенцы, которые отделились от более крупного объединения, поэтому и сил, как экономических, так и военных, имели в соразмерном с людьми количестве. Вот только качество этой техники, как оказалось, да и подготовка личного состава у турианцев были на более высоком уровне, чем у людей. Так что при затягивании конфликта, особенно учитывая внутреннюю ситуацию у людей, турианцы имели все возможности для победы. Да что говорить, если прибывший в систему флот вполне мог уничтожить флот людей, если бы тот решил не отступать, а принялся удерживать бесполезный для него Ретранслятор. А ведь хоть количество кораблей у турианцев и не превышало таковое у людей, зато вот собрать их в единый кулак они могли намного быстрее, в то время как у людей они раскиданы по всему пространству и подчиняются разным группам. Большая часть, конечно, уже подчинена высшему комсоставу флота, вот только направить для противодействия турианцам всех их нельзя, часть всё ещё подчиняется ООН, пусть там экипажи и не самые лучшие, и меньшая часть подчиняется различным корпорациям, у которых имеются средства на собственные флотские подразделения для охраны своего бизнеса.
   И вот в такой ситуации у людей не было шансов на победу, если только, конечно, не переходить к тотальной войне, но тут уже шансы победить такие же как и проиграть, что даже суммарно меньше, чем шансов на взаимное уничтожение. Поэтому появление представителей некоего Пространства Цитадели, согласившихся выступить в роли посредников для ведения переговоров, оказалось очень кстати и позволило избежать новых жертв. Турианцы, как оказалось, так же не горели желанием продолжать идущий конфликт, разгоревшийся из-за действий отдельных идиотов и криворуких мудаков, так что они так же были рады появлению тут представителей независимой стороны. причём, представителей неофициальных, насколько Дрешер понял. Так же сказалось, что эти самые представители принадлежали другому инопланетному виду, представительницы которого, из-за особенностей своей физиологии, умели ладить с любым другим видом, вне зависимости от его внешнего облика.
   Но одновременно с этим появление этих азари и настораживало, так как их корабль был слишком похож на того неуловимого разведчика, который был замечен ранее. Да и продемонстрированная их кораблём манёвренность больше соответствовала истребителю, но никак не фрегату, что так же вызывало опаску. Ведь это значило, что технические возможности этой цивилизации были намного выше, чем у людей, а значит им кровь из носу требовалась пауза на развитие, без которого человечество так и останется на задворках космической цивилизации, выступая в роли дикарей, на которых будут прилетать посмотреть как в какой-то зоопарк.


   * * * * *


  

Глава 14.


   Система Борха - система-полигон, где учёные кварианцев и Улья проверяли созданные ими орудия убийства или опасные для окружающих изобретения, которые можно было использовать как для уничтожения разумных и разрушения инфраструктуры, так и для мирного применения. Большую часть времени тут висела только пустующая мобильная станция, которую последние улетающие переводили в автоматический режим, и несколько корветов-гетов, которые регулярно прочёсывали пространство на предмет присутствия посторонних. Но примерно трижды в году тут становилось очень оживлённо от налетевших кораблей, принадлежащих различным структурам. Кто-то прибывал для испытания очередной новинки, кто-то для демонстрации заказчикам своих изделий, кто-то был этими самыми заказчиками, а кого-то приглашали, чтобы продемонстрировать очередное изобретение или прототип изделия, которые могут их заинтересовать.
   Один из трёх испытательных периодов тут был выделен для проверки наземного и атмосферного вооружения и техники, испытания которых проводили на третьей из шести планет, на которой условия были близки к условиям обитания на Ранохе, разве что свободной влаги там было побольше, так что имелись разные условия обитания, от холодных регионов на полюсах, до жарких пустынь в глубине материков и непроходимых джунглей ближе к экватору. Благодаря этому технику и вооружение можно было проверить в самых разных погодных условиях. Для испытаний же наземной техники в условиях безатмосферного использования и в условиях пониженной гравитации замечательно подходил единственный естественный спутник этой планеты. Второй же и третий испытательные периоды выделялись для испытаний космических техники и вооружения. Но иногда, когда конструкторские бюро демонстрировали прототипы возможным заказчикам и главам правительства, демонстрация проводилась как в космосе, так и на планетах.
   Вот и в этот раз намечалась демонстрация различных изделий, как уже обкатанных, так и прототипов, самого разнообразного предназначения. В связи с этим в систему начали прибывать корабли. Вначале появилась эскадра фрегатов во главе с двумя крейсерами, которые сделали запрос на сервер станции о ситуации, после чего уже самостоятельно произвели осмотр системы, как самими фрегатами, так и с помощью истребителей и большого количества дронов, не забыв проверить и планеты. Затем появился корабль техников, в чью задачу входила расконсервация станции и приведение её в жилой вид, чтобы прибывшие учёные, наблюдатели и гости могли разместиться с комфортом, а также "пробуждение" наблюдательных станций на поверхности планет-полигонов. И только после того, как всё было проверено и перепроверено, а станции подготовлены к приёму персонала и гостей, в системе начали появляться транспортники самого разного размера с кораблями сопровождения, на которых доставлялись для показа изделия.
   Почти трое суток не прекращалось движение кораблей, но постепенно все вопросы были решены, вся техника доставлена в систему и заняла свои места, а научно-технический персонал немного успокоился и перестал устраивать внеочередные проверки своих изделий. И только тогда в системе появилось несколько кораблей доставивших наблюдателей и "покупателей", которые скрылись в огромных ангарах станции. Но и после этого никто ничего не начинал, явно ожидая ещё кого-то. И этот кто-то прибыл.
   Огромный, в десятки раз больше любого дредноута, корабль чёрного цвета появился вместе со вспышкой света от плазменного выхлопа работающих на торможение ядерных ракетных двигателей. По крайней мере так бы это увидел сторонний наблюдатель. Как только относительная скорость корабля снизилась до приемлемых величин, многометровые плазменные факелы тут же схлопнулись, оставив только едва заметное свечение плазмы, перешедших в плазменно-ионный режим двигателей, после чего огромный корабль... распался на десяток кораблей меньшего размера, только немного крупней стандартного носителя первого ранга кварианцев. В свою очередь, половина кораблей так же распалась на ещё более меньшие корабли, корабли второго ранга, или в более привычной классификации - на крейсера. Пока крейсера занимали свои позиции вокруг более крупных кораблей, несколько последних выпустили из своего нутра ещё более мелкие корабли - фрегаты и корветы, которые так же встроились в общую структуру флота, после чего тот двинулся в сторону станции.


   * * * * *


   Нервно оглянувшись по сторонам, Ромос сцепил кисти в замок и постарался успокоиться, начав делать дыхательное упражнение. Молодого конструктора можно было понять, так как он, обычный изобретатель-конструктор, который занимался придумыванием всякого разного в свободное от работы время, оказался в очень представительной компании, состоящей не только из конструкторов, учёных и техников, но и представителей Флота, Сил самообороны и правительства, даже президент всего кварианско-гетского конгломерата миров стоял тут же, в первых рядах. И мало того, что ему приходится стоять среди таких знаменитых и влиятельных кварианцев, так ещё и повезло оказаться среди встречающих в ангаре Короля. Сам он никогда ранее это существо вживую не видел, но зато он отлично был знаком с возможностями этого вида по производству материалов с самыми разнообразными свойствами, которые он неоднократно использовал при создании очередной своей поделки. Не то чтобы эти материалы встречались повсеместно, совсем нет, в магазинах их было не приобрести, но являясь официальным изобретателем вполне можно было заказать их для изготовления очередного образца своего изделия, но потом получившееся требовалось в обязательном порядке предоставить для изучения. Понятное дело, что таким образом всегда можно было сэкономить часть материалов и пустить их на что-то, что ты сейчас не хочешь демонстрировать.
   -Волнуешься?
   От неожиданно раздавшегося из-за спины тихого вопроса молодой кварианец чуть не подпрыгнул. Резко оглянувшись, он увидел одного из Голосов, безглазое лицо которого было направлено прямо на него.
   -Не стоит так нервничать, - кивнув ему, Голос шагнул вперёд и встал рядом.
   -Вам легко говорить, - Ромос отлично знал, что эта платформа гетов на самом деле представляет из себя комбинацию из нескольких гетов, потому и обращался к ней во множественном числе, - я же впервые в таком окружении.
   -Привыкнешь, - гет поднял руку и похлопал кварианца по плечу.
   -Честно говоря, - Ромос поёжился, - не сильно-то и хочется, привыкать. Я, лучше, как-нибудь обойдусь без всего этого.
   -Сомневаюсь, что теперь у тебя это получится, так что придётся привыкать.
   Кварианец покосился на собеседника, пытаясь понять, действительно ли он услышал в голосе гета усмешку или ему показалось.
   -Что ты на меня так смотришь? - поинтересовался Голос.
   -Ничего, - Ромос отвернулся и уставился сквозь бронированное стекло на так вовремя начавшие открываться ворота ангара.
   Створки ворот отошли практически бесшумно и вскоре в проёме, затянутом плёнкой газового щита, показался чёрный нос заходящего на посадку представительского корвета. Хотя признать в этом корабле, размерами не сильно уступающему стандартному фрегату, именно корвет было достаточно сложно, но Ромос имел кое-какие познания в особенностях кораблестроения, как кварианского, так и Улья, а потому всё же мог определить ранг корабля, а также его примерный класс. Вот и в этом обтекаемом, с зубилообразным носом судне он сумел признать специализированный корвет для внутрисистемных перелётов высшей иерархии Улья. И то, что это судно числилось внутрисистемным никого не должно было обманывать, так как ядро эффекта массы на нём стояло вполне себе крейсерское, да ещё и дополненное биотической разнесённой структурой, что позволяло ему совершать внутрисистемные рывки практически без подготовки, а межсистемные переходы на ССД выполнялись с ускорением превышающим таковое даже на истребителях и тяжёлых торпедоносцах, самых малых и самых манёвренных космических кораблях. Насколько Ромосу было известно, внутренний обитаемый объём судна был довольно скромен, так как основной внутренний объём занимали технические сектора, вроде тепловых накопителей, конденсаторов кинетического щита, систем активной и пассивной самообороны, в том числе тяжёлых дронов прикрытия и охранной партии платформ гетов-стражей, двигательных установок и топлива к ним, машинного зала с реактором и М-ядром. Именно по этой причине судно и числилось корветом - очень уж маленький у него был экипаж, размещавшийся в небольшой кабине размером с одну только рубку пилота на фрегате, и слишком малый обитаемый объём выделялся для пассажиров. Впрочем то, что внутри корвета было достаточно тесно, никак не мешало представителям Улья, большая часть которых была представлена всё теми же гетами, которые иногда сопровождали кого-то из живых. Да и сами перелёты на таких кораблях редко когда затягивались больше чем на час, так как все дальние перелёты они совершали внутри ангаров более крупных своих собратьев, зачастую вместе с целым флотом сопровождения, как было в этот раз, но это было и не удивительно, учитывая кто прибыл.
   Пока Ромос вспоминал всё, что знал про представительские корветы Улья, тот успел не только полностью войти в ангар, но и развернуться носом к начавшим закрываться створкам внешнего люка, после чего мягко опустился на покрытие палубы. Как только двигатели корвета выключились, тут же заработала система обеззараживания. Дождавшись же окончания её работы все встречающие потянулись к внутренним воротам ангара, готовясь встречать гостя.
   -Не отставай, а то не успеешь, - поторопил замершего в нерешительности кварианца Голос.
   В ответ тот только и мог что тяжело вздохнуть, выражая своё отношение к необходимость куда-то идти, и последовать следом за остальными.


   * * * * *


   Выбравшись через открывшийся грузопассажирский люк корвета наружу и не обращая внимания на рассыпавшихся вокруг гетов охраны, Чёрный повёл головой, делая вид, что осматривается. Так-то ему это было не нужно, так как и так мог видеть всё вокруг не поворачивая головы, это если забыть, что прежде, чем покидать свой транспорт, он успел всё как следует рассмотреть через сенсоры корабля. Так что это действие нужно было для большего психологического комфорта встречающих. Оно, конечно, приятно ощущать чужой страх и опаску, но при более близком общении эти чувства у собеседника больше мешают, чем приносят пользу, поэтому лучше сделать так, чтобы твой образ был чуть менее чужеродным. В конце концов утолить свою страсть к запугиванию можно и на других разумных, не входящих в его окружение, пусть и дальнее, например, на пленных пиратах, которых время от времени доставляют на Улей для экспериментов или создания очередного узла логистической сети.
   -Приветствую тебя на станции "Полигон", - шагнул вперёд кварианец-"младший контр адмирал", который вот уже пять лет занимал должность начальника полигона и отвечал за всё здесь происходящее. - Мы подготовили твою каюту. Оттуда же, если есть желание, можно наблюдать за ходом испытаний.
   =Не стоит. Управлять Роем для меня так же естественно, как для вас дышать, а потому полёт меня не утомил, - отмахнулся Чёрный, не забыв пояснить своё решение.
   -Тогда я прикажу подготовиться к первому этапу испытаний, - кивнул кварианец. - Тут вся программа, - он протянул планшет, - если есть желание, можно внести свои пожелания по очерёдности или процедуре.
   Шагнувший вперёд гет-охранник взял планшет и, после короткой проверки, разместил его в приёмном гнезде такт-кома Чёрного. Чёрный же кивком головы отпустил собеседника и повернулся к остальным встречающим.
   =Ну и зачем опять этот цирк? - поинтересовался он у стоявшего впереди всех президента.
   Вернее, со стороны было не понятно, к кому конкретно он обращается и обращается ли он именно что к кому-то, а не просто задавая вопрос "в воздух", но вот президент чётко почувствовал, что вопрос был адресован именно ему. Оглянувшись, кварианец сделал рукой жест, чтобы остальные отошли назад, а сам шагнул ближе к Чёрному.
   -Я приношу свои извинения за это. Это была моя идея, чтобы дать приглашённым конструкторам и учёным чувство причастности, - пояснил президент негромко, - меня-то они регулярно видят, кто в новостях, а кто и вживую, а тебя они только вот в такие моменты и могут увидеть. Ну и для хроники будет полезно.
   =Вы ещё и киношников притащили? Пф-ф... Глупости это всё, - последовал такой же негромкий ответ, - но ладно уж, поработаю немного звездой экрана. Но если какая падла из киношников попадётся под руку, то пусть потом не обижается.
   -Они проинструктированы и снимать будут со стороны, а после весь отснятый материал перепроверит служба безопасности.
   =Вы лучше проверьте, что они там потом намонтируют, - посоветовал Чёрный, - или тебе напомнить о том фильме про восстание кроганов "снятый по историческим материалам", который эти деятели выгрузили в сеть Раноха?
   -Про это можешь не переживать, - заверил собеседника президент, - подобное больше не повторится.
   =Да мне-то чего переживать? - удивился Чёрный, - это вам потом пришлось снимать несколько дополнительных фильмов на эту тему и вводить дополнительный курс в программу обучения, а у меня в Улье идиотов, которые могут поверить в подобную чушь не водится, ибо не выживают.
   -Да у нас таких тоже уже нет, - пожал плечами кварианец.
   =И давно? - лениво поинтересовался Чёрный.
   -Да уже думаю лет как "пятьсот".
   =Всего-то? Может просто флуктуация какая?
   -Надеюсь, что нет. По крайней мере мы над этим активно работаем.
   =Хотелось бы верить, - понимающе взмахнул хвостом Чёрный, после чего спохватился и понимающе покивал "на камеру". - Ладно, думаю мы достаточно уже напозировали и наш бравый адмирал уже успел всё подготовить, так что можно прекращать вести светскую беседу и заняться, наконец-то, тем, ради чего я сюда и явился - смотром новинок.
   -Согласен. Позволь мне побыть хозяином и провести тебя на смотровую галерею.
   =Валяй, - милостиво разрешил Чёрный.
   Обе высокие встретившиеся стороны развернулись к открытым внутренним воротам ангара и очень неспешно, по мнению Чёрного, двинулись на выход, вновь ведя беседу ни о чём. Как только посторонние покинули ангар, в нём тут же появились техники, которые быстро подключили корвет к станционному питанию.


   * * * * *


   Развалившись в специально для него поставленном тут ложементе, Чёрный с ленивым интересом слушал пояснения происходящему на обзорном экране во всю стену, из-за которого данное помещение и получило своё название "смотровая галерея". Так-то этот зал находился глубоко внутри станции и до поверхности отсюда было чуть больше двухсот метров, но экраны высокого разрешения, которые занимали не только стены, но и потолок с полом, могли создавать визуальную иллюзию нахождения в космосе. Из-за его органов чувств подобный аттракцион только заставлял мысленно морщиться, так как оптическая картинка не совпадала с тем, что демонстрировали другие органы чувств, но вот на разумных ориентирующихся на глаза это должно было производить впечатление. По крайней мере те, кто попадал в подобные смотровые залы впервые, как правило реагировали очень живо.
   Впрочем, сейчас работали только те экраны, которые размещались на одной стене, напротив которой и размещались места для гостей. Да и работали они не в режиме панорамы, а в роли тактического экрана, на котором выводится не только изображение, но и соответствующие пометки, плюс само изображение не обязательно является результатом компиляции данных от оптических средств наблюдения, могут быть и от тепловых сканеров, ультрафиолетовых камер, рентгеновских или вообще магнитных сенсоров. В данный момент экран делился на несколько секторов, каждый из которых демонстрировал с разных ракурсов прикрытую кинетическим щитом мишень и готовившийся к стрельбе испытательный крейсер. Этот корабль только назывался крейсером, так как общего с ними у него были только размеры, а так это была так называемая открытая испытательная платформа, с помощью которой проверяли новые модели вооружения, отстреливая их по самым разнообразным мишеням. Для этого корабль был напичкан всевозможным измерительным и фиксирующим оборудованием, и из постоянного имел только специальный каркас, на который можно было навесить всё, что угодно практически в любой комплектации.
   -... Учитывая всё сказанное, вы, наверное, уже догадались, что у нас наконец-то получилось повторить гравитационную катапульту, более известную как ретранслятор-массы, - вещал представитель института проблем виртуальной массы и конструкторского бюро при нём. - К сожалению, мы пока не смогли сделать катапульту, позволяющую разогнать физические объекты до сопоставимых с Ретрансляторами скоростей, но вот как оружие она уже вполне может быть использована и сейчас мы вам продемонстрируем её эффективность.
   На той части экрана, которая находилась в самом центре его и демонстрировала общий вид корабля с дистанции примерно в полкилометра, загорелся минутный таймер, который сразу же начал отсчитывать время до нуля. Когда же на экране высветились полные нули в носовой части корабля что-то сверкнуло, после чего, через какую-то долю секунды, экраны, отображавшие мишень, ненадолго оказались засвечены вспышкой взрыва.
   -Стрельба производилась болванкой в сто килограмм, которую разогнали до скорости почти в половину от скорости света, - прокомментировал произошедшее представитель разработчиков орудия, - результат вы можете видеть сами - от натуралистичной мишени почти ничего не осталось. Небольшие куски носовой и кормовой частей сейчас разлетаются в разные стороны и за ними отправились ловцы, возможно что-то и поймают. Ну, а пока ловят останки мишени и наша испытательная платформа возвращается в ангар, я могу ответить на некоторые вопросы. Задавайте.
   Присутствующие переглянулись и дружно повернулись к Чёрному, но тот только отмахнулся, разрешая им спрашивать.
   -Тогда я буду первым, как самая заинтересованная сторона, - привычно поднялся со своего места командующий флота. - У меня несколько вопросов. Первый. Какое ядро массы использует эта ваша катапульта? Второй. Какова её скорострельность и сколько времени необходимо на подготовку к стрельбе? Третий. Затраты энергии в соотношении к орудиям главного калибра стандартного артиллерийского крейсера? Четвёртый. Какова точность орудия и его надёжность? Пятый...
   -Хватит-хватит, - перебил его представитель улыбнувшись, - я не запомню столько вопросов. Что же касается ответов на вопросы, то отвечу как смогу. По ядру эффекта массы. Мы используем для катапульты отдельное ядро кольцевого типа и специального ранга, которое по своей мощности на уровне ядра истребителя. Скорострельность у орудия пока недостаточная, всего один выстрел в десять секунд, а вот точность стрельбы очень высокая. На дистанции в "миллион километров" мы добились гарантированного попадания в линейно и равноускоренно двигающийся относительно стрелка корвет. Подготовка к первому выстрелу требует, при полной зарядке всех конденсаторов с нуля и подаче пули из арсенала в обойму - двадцать две секунды, при нормальной готовности, когда конденсаторы заряжены по походному, а пуля уже в обойме - те самые десять секунд. По энергии же да, её требуется много. Если приводить в сравнении, то энергии необходимой на один выстрел хватит на шесть полных залпов ОГК стандартного артиллерийского крейсера...
   Пока присутствующие задавали вопросы и выслушивали на них ответы, Чёрный лениво листал предварительные результаты испытания представляемой сегодня катапульты и пытался прикинуть, где и как её можно использовать, а то, что использовать нужно, было понятно однозначно. Да, высокое энергопотребление не позволяло впихнуть много таких орудий в корабль, да и скорострельность у него была довольно маленькая. И ведь даже точность стрельбы была у него не сверхвысокой, а вполне себе на уровне нормального орудия, но вот благодаря невероятно высокой, по сравнению со стандартными орудиями, скорости полёта пули, точность попадания была намного выше, что делало орудие на базе гравитационной катапульты сверх эффективной именно на больших дистанциях. Из-за очень высокой скорости полёта пули "на срезе ствола", время, между выстрелом и попаданием, было минимальным, а значит, у противника почти не будет времени на маневрирование, что и приведёт к высокому проценту попаданий.
   Исходя из всего выше перечисленного, а также учитывая, что могущество орудия на основе гравитационной катапульты было выше даже целой батареи орудий главного калибра дредноутов, то как только кто-то начнёт использовать орудия подобного типа, так сразу же все дредноуты можно будет выбросить на свалку. И тот, кто первый начнёт перевооружение, окажется в выигрыше. И кстати, кораблям-гетам не требуется экипаж и обитаемое пространство, а значит подобное орудие-катапульту можно было установить не только в крейсер, но даже в крупный фрегат, а у них манёвренность будет повыше, а значит и космоносцы оказываются под ударом, если они попытаются приблизиться к флоту противника. Размерами то они не уступают дредноутам, как и манёвренностью, а значит уклониться от огня у них не получится. Получается, что выпускать свои истребители они будут вынуждены на очень большом расстоянии, а значит и удлиняется время прибытия МЛА на поле боя, а также увеличение времени их перезарядки. Это уменьшает эффективность применения МЛА и делает это применение рискованным, так как даже небольшая эскадра кораблей сможет уничтожить все носители и оставить МЛА без кораблей базирования.
   Но тут есть ещё один момент, который не позволяет все корабли переоснастить на новый класс орудий, а именно цена. Да, в Улье и у кварианцев с этим всё намного проще, так как сам смысл цены там совершенно другой, чем в остальной галактике. Цена тут, это трудозатраты и расход необходимых материалов, так что если переводить всё в стоимость, то есть оценке готового изделия в кредитах, то она окажется в десятки, а то и сотни раз ниже, чем стоимость такого же изделия в Пространстве Цитадели. Но всё это не отменяет того факта, что на каждую такую катапульту потребуется использовать дополнительное количество НЭ, который можно было бы использовать для создания новых или переоснащения старых кораблей, например. Да и не нужны такие орудия на обычных патрульных кораблях, задача которых ловить контрабандистов, пиратов и других нарушителей. А раз так, то и оснащать данным классом орудий все корабли не будут, только некоторые, которые, по своей сути, заменят устаревшие дредноуты.
   Но всё это верно только для уже сложившейся ситуации в галактике, когда кто-то имеет больше дредноутов и экономику для их содержания, а потому может навязывать остальным свою волю. Но вот в случае возвращения в галактику Жнецов вся картина меняется, так как эти орудия позволят отразить первую, самую наглую атаку. Вот только потом нам придётся самим иметь дело с этими самыми орудиями, так как начнёт действовать самое главное оружие Жнецов - индоктринация, и на их сторону начнут переходить целые флоты. Основная опасность от Жнецов, это не их суммарная прочность и живучесть, и даже не возможность клепать из органиков хасков в промышленных масштабах, совсем нет. Основная опасность это именно их промывание мозгов. И если у Улья и гетско-кварианского конгломерата имеются средства и методика обнаружения индоктринированных, то вот у остальной галактики этого нет, а значит, "заражённые" начнут занимать руководящие посты, после чего сдавать целые системы в щупальца врага, а всё имеющееся захваченное вооружение будет использовано против тех, кто сумеет сопротивляться воздействию. Так что самим Жнецам даже воевать особо не понадобится и потери если и будут, то только при первом столкновении. Да и потерями это назвать будет сложно, так как даже подбитый, но не уничтоженный Жнец, это источник воздействия, а значит, вскоре появятся и их приверженцы среди изучающих их учёных и охраняющих учёных вояк. Ну а там пойдёт как и всегда - вначале персонал лаборатории, потом высшее командование и члены правительства, и вот уже вся планета подвергается воздействию, после чего радостно идёт уничтожать тех, кто сумел избежать такой участи.
   =Мда, получается, что данную технологию не стоит распространять за пределы закрытого сектора, - почесал хвостом затылок Чёрный, - но собственный флот перевооружить всё же нужно. Только не все корабли, а отдельную группу фрегатов... Нет, не фрегатов, а мониторов, да, такое название им подойдёт больше - небольшой корабль с орудием способным одним выстрелом вынести корабль первого ранга.
   Вообще, не стоит показывать наличие такого оружия, по крайней мере до тех пор, пока в нём действительно не появится необходимость. Тем более, что исследования в этом направлении всё ещё не закончены и вполне возможно, что учёные таки вскоре сумеют повторить как минимум то, что сумели сделать протеане. Корабли же стоит разделить на три основных типа - корабли линии, те самые мониторы и корабли их прикрытия, корабли для показухи, дредноуты и корабли их сопровождения, двух флотов будет достаточно, и патрульные корабли, представленные крейсерами, фрегатами и корветами пограничной службы, имеющими повышенную манёвренность и автономность, но вместе с тем сниженную огневую мощь. Им ведь не требуется противостоять кораблям линии противника, зато необходимо долго патрулировать отдалённые системы и очень быстро добираться из одной системы в другую.
   Пока Чёрный занимался своими делами, представитель разработчиков гравитационной катапульты закончил отвечать на вопросы, а на его место вышел ещё один кварианец.


   * * * * *


   Стоя перед иллюминатором обзорной галереи, примарх Верных турианцев смотрел на затянутую облаками поверхность планеты, проплывающую где-то далеко внизу. Ну как, далеко, по космическим меркам так вообще сразу же под ногами. Можно даже сказать - станция вообще чуть ли не на самой планете находится, что в какой-то мере даже правда, так как на этой высоте условно всё ещё была атмосфера. Очень слабая и создающая минимальное сопротивление летающей на орбите планеты станции, но всё же это всё ещё можно было считать атмосферой, а значит было частью планеты. Впрочем, самого примарха этот вопрос никак не волновал, а его мысли были заняты совсем другим.
   Никому ненужный, в данный момент, конфликт с новым инопланетным видом наконец-то завершился. Хотя нет, говорить о его завершении пока рано. Скорее было заключено перемирие, которое вполне может перерасти в полноценный мир. Конечно, после боевых действий останется много обиженных, да и некоторым этот мир так же был не слишком нужен, так как война значительно увеличивает военные заказы, а потому, если война идёт где-то далеко, она является источником сверхприбыли. Причём, судя по полученным о людях данным, у них ситуация должна развиваться аналогичным образом. Хорошо ещё, что он делегировал адмиралу Натаниану право принимать решение по любому вопросу, от ведения боевых действий, до заключения мира. Учитывая же, что этот адмирал относился к умеренной партии, не имел интересов в тяжёлой промышленности и ни разу не был замечен спецслужбами в лоббировании заказов какого-либо производителя, всегда обращая внимание только на качество предлагаемого флоту изделия, то можно было быть уверенным, что он не пойдёт на обострение отношений, а приложит все усилия для заключения мира. Так же стоит учитывать, что в разгромленных флотах не было родственников Натаниана, так что его эмоции так же не сыграют отрицательной роли на результаты идущих переговоров.
   Вообще, контакт с человечеством произошёл очень даже вовремя. Политическая ситуация приблизилась к тому уровню, когда некоторые генералы начали, пусть пока и только между собой, поднимать вопросы о излишней осторожности примарха. Предложение о смене правителя пока не прозвучало, за этим спецслужбы следили внимательно, но всё к этому шло. И ведь как всё красиво обосновывали. Мол их братья новые турианцы сражаются с кроганами, а они тут прячутся за их спинами и никак не помогают. А ведь можно направлять экипажи добровольцев, которые помогли бы братьям в войне с их общим врагом, при этом основная масса турианцев никак бы не пострадала, так как война по-прежнему шла бы где-то там, а на неё отправлялись бы только добровольцы. Но на самом деле, всё это было обычной демагогией, так как все эти генералы имели участие в концернах занимающихся военными заказами, а правильная пропаганда, которой особенно сильно подвержена молодёжь, способна превратить вполне себе рациональное общество в толпу бегущих на убой пыжаков. И ведь никто из них даже мысли не допускает, что кроганы специально сдерживаются и давно уже могли уничтожить как Новых турианцев, так и их, Верных, если бы по каким-то причинам искусственно не поддерживали определённый уровень напряжённости и не распространяли зону боевых действий за пределы определённых систем.
   И вот это самое появление людей сыграло роль выпускного клапана, а заодно показало всем, что такое война и чем она грозит их планетам. Да и большая часть генералитета, которая продвигала идею ещё большей милитаризации общества и вступления в войну против кроганов, отправилась на эту самую войну, планируя быстро продвинуться вверх путём военных побед и заработать популярность среди молодых офицеров, да там и сгинула, попав в плен или погибнув. Так что сейчас партия войны немного поутихла, лишившись основной части своих лидеров среди военных, и у него оказались полностью развязаны руки в назначении старших офицеров на освободившиеся посты, чем он и воспользовался.
   В общем, ситуация с людьми немного стабилизировалась и начала приходить в деловое русло, что конечно же хорошо. Вот только было во всём этом и кое-что заставившее примарха озаботиться дальнейшим. А именно, продемонстрированная кораблём азари манёвренность. Насколько примарху было известно, ни в общедоступной информации, ни в добытой его разведкой не было ничего о подобных кораблях. Конечно, это ничего не значит, так как если это какая-то сверхсекретная разработка, то про неё и не будет знать большинство, но вот только появление такого корабля тут ясно указывает, что он хоть и секретный, но далеко не прототип. Скорее всего данная модель корабля уже прошла весь цикл необходимых испытаний и её уже начали выпускать серийно, на что указывает так же замеченный ранее разведчик, который так же наблюдали в спорной системе. И вот это уже заставляло напрячься, так как подобные фрегаты были намного опасней МЛА, так как при такой же, если не большей, манёвренности они несли намного больше торпедного вооружения, что делало даже один такой корабль опасным для дредноута. Уничтожить не уничтожит, но вот повреждения способен доставить большие. А учитывая, что фрегатам, в отличие от МЛА, не требовались носители, эта опасность повышалась ещё больше, так как ты никогда не будешь знать, имеется ли среди замеченных тобой фрегатов один из таких юрких. Да и про продемонстрированные системы тепловой маскировки забывать не стоит. Такому замаскировавшемуся кораблю ничего не стоит подкрасться к ничего не подозревающему космоносцу и всадить несколько торпед прямо в открытый створ ангара, что гарантированно если и не уничтожит его, то точно выведет из строя.
   Единственное, что обнадёживало, это именно что отсутствие данных про такие корабли в разведсводках. Если корабли имеются, но про них молчат, да и используют явно непростые азари, то это может значить, что они или стоят невероятно много, так что направлять их в линейные части никто не будет, или сложность производства у них зашкаливает и тогда опять же их будут использовать только для спецопераций, или это разработка только одного вида, а конкретно азари, и они не хотят делиться ей со своими союзниками.
   Кстати, у Цитадели же есть специальное подразделение под названием СПЕКТР, члены которого не отчитываются ни перед кем, кроме Совета, но каждый из его агентов может самостоятельно заниматься обеспечением себя всем необходимым, в том числе и приобретать корабли. И если одна из лидеров этих азари, а возможно, что и обе, являются СПЕКТРами, то вполне возможно, что они работают не только на Совет Цитадели, но и на Совет матриархов, и тогда понятно становится, откуда у них такой корабль.
   Но это всё пока только лишь предположения, которые ещё нужно подтвердить или опровергнуть. А для этого необходимо пообщаться с этими азари, желательно, конечно, лично, но это будет возможно только в том случае, если переговоры с людьми пройдут как задумано. В этом случае можно будет устроить встречу глав государств прямо в той системе.
   Звуковой сигнал вызова прервал размышления примарха.
   -Слушаю, - бросил тот, активировав свой нарукавный терминал, позволяющий установить канал связи, в том числе и зашифрованный, с любым абонентом из любой точки станции.
   -Прошу прощения, что отвлекаю, но тут поступил доклад от пограничников, с пометкой "Важно", - сообщил голос одного из секретарей раздавшийся из динамика, вшитого в воротник кителя примарха.
   -Что за доклад?
   -Они задержали странного батарианского торговца, который по всем признакам является конрабандистом. Этот батар направлялся как раз для контакта с людьми - якобы он узнал о нашем с ними контакте от своих высокопоставленных знакомых, которым оказал некую услугу.
   Примарх задумался почти на минуту, так как информация была очень интересной и позволяла сделать определённые выводы. Но спешить с решением так же не стояло, так как переговоры с людьми уже шли и шли вроде как успешно, так что появление неучтённого элемента могло всё испортить. Но вот мягко допросить, а после всё же позволить этому "торговцу" проследовать в нужную ему систему, под плотным контролем службы безопасности, понятное дело, стоило обязательно. Но вначале стоит всё же ознакомиться с докладом лично.
   -Доклад ко мне на стол. Через десять минут буду, - сообщил примарх, разворачиваясь уходить.
   -Понял.


   * * * * *


  

Глава 15.


   Молодой саларианец прошмыгнул мимо охранника и юркнул в щель между двумя контейнерами, которые тут стояли уже не первый десяток лет. Протиснувшись по ней до самого конца, он максимально вытянулся вверх, чтобы нащупать на стенке контейнера две выемки, за которые так удобно ухватиться трёхпалыми руками. Подтянувшись, саларианец выбросил левую руку вверх, ухватившись за край контейнера, после чего аналогично поменял точку опоры и для второй руки. Выбравшись на крышу контейнера он осмотрелся, убеждаясь, что страже всё так же нет дела до происходящего у них за спиной, да ещё и где-то наверху, после чего быстро снял имевшуюся тут вентиляционную решётку, открывая вид на достаточно узкий воздуховод. Уперевшись руками в контейнер внизу, саларианец просунул в воздуховод вначале ноги, а потом и туловище, вскоре скрывшись внутри весь. Оказавшись же внутри, он закрыл за собой вход решёткой и тихий щелчок известил, что фиксаторы встали на место. Включив извлечённый из кармана фонарик, саларианец пополз ногами вперёд, пока не достиг более широкой линии, где уже смог развернуться и двинуться дальше хоть и на четвереньках, но головой вперёд, нормально подсвечивая себе путь фонарём.
   Через некоторое время, миновав несколько развилок и вертикальных шахт, саларианец, постоянно моргая из-за дувшего в лицо ветра, достиг очередной развилки, где и свернул, в этот раз двигаясь за ветром, а не против него. Несмотря на то, что данный участок вентиляционных каналов пролегал в нежилой зоне, где постоянный гул работы механизмов жизнеобеспечения создавал своеобразный звуковой фон, скрывая посторонние звуки, двигаться он старался как можно бесшумней. В последнее время по нижним секторам станции стали ходить нехорошие слухи, о появлении какого-то маньяка, нападавшего на обитавших в заброшенных туннелях представителей отбросов общества, которые даже тут, на "Омеге", не сумели найти себе нормальное занятие и перебивались разовыми подработками, грабежом или воровством.
   Понятное дело, что два последних варианта всегда сопровождались большим шансом нарваться на пулю, так как на станции все имеющие деньги носили с собой оружие и умели им пользоваться, а у некоторых ещё и охрана могла присутствовать неподалёку или он банально мог ходить "под крышей" у группировки, контролирующей его район. Первый же вариант так же был не самым безопасным вариантом, так как зачастую из отбросов набирали "пушечное мясо" для какого-нибудь налёта, на котором можно было как неплохо заработать, так и не вернуться с него. Конечно, если у тебя есть хоть какие-то навыки техника, то можно было наняться для ремонта устаревшего оборудования, но и там был шанс стать лишним свидетелем. В общем, жизнь у таких пропащих была та ещё, хорошо ещё, что им не требовалось платить за коммунальные услуги, так как у них даже официального места жительства не было.
   Но возвращаясь к появившемуся вроде как маньяку. Молодой саларианец сильно сомневался, что это действительно маньяк, так как судя по полицейским сводкам, которые можно было найти в сети станции в приходивших из Пространства Цитадели новостных статьях, они либо не убивали так часто, постоянно меняя место охоты, либо очень быстро попадались. Но чтобы один из таких маньяков сумел добраться аж до "Омеги", при этом сдерживая свои порывы, да и тут не сразу начал свою охоту, а долго и тщательно изучал станцию, причём её нижние зоны, где нормально охранялись и контролировались отсеки с системами жизнеобеспечения, а в остальных секторах царила анархия, это было маловероятно. Да и оставаться незамеченным всё это время для такого маньяка, даже при доскональном изучении всех путей перемещения, было нереально, так как для этого нужно иметь большие технические возможности, что обычный маньяк себе позволить не может, а необычному тут делать было нечего. Намного вероятней было то, что кто-то из его сородичей-учёных изобрёл очередное суперлекарство/стимулятор/наркотик и, не желая тратить большую часть своей жизни на проведение правильно организованных испытаний, отлавливает неудачников и предлагает им побыть "добровольными испытуемыми".
   Мерно перебирая конечностями, саларианец лез вперёд, стараясь не пропустить нужную отметку на стене, когда вляпался левой рукой в какую-то липкую слизь.


   * * * * *


   Когда Рабочий вернулся, Солдат делал вид, что дремлет, хотя на самом деле только его тело находилось в заторможенном состоянии, но мозг, подключённый к одному из выращенных логистических узлов, продолжал бодрствовать, переложив на этот самый узел основную нагрузку по контролю окружающего пространства. Сейчас же, когда его сородич снова нарушил приказ и вернулся с очередной охоты, явно подзакусив кем-то из пока ещё неинкубаторов, разум скинул оцепенение и принялся оценивать состояние Рабочего. Судя по признакам, ждать осталось недолго и вскоре Рабочий начнёт готовиться к линьке, для становления Бригадиром. А раз так, то теперь нельзя упускать его из вида.
   Последние несколько дней Солдат только и делал, что создавал вид своей незаинтересованности в происходящем с сородичем, и одновременно с этим не позволял проверявшим их время от времени малым членам Улья что-то заметить, для чего изображал активность и "подлизывание", а также демонстрировал своё желание покинуть выделенную им каморку. Но если у него всё получится, а по-другому и быть не может, то все его страдания окажутся не напрасными, и он получит возможность получить вполне себе официальное усиление. Солдат чувствовал, что Король доволен им и не имеет ничего против того, чтобы он стал Стражем. Правда, в этом едва заметном одобрении будущего изменения присутствовало ещё менее заметное пожелание в направлении развития. Король явно намекал, что стоит сосредоточиться на скорости и способностях проникновения и незаметного устранения, а не наращивать массу, силу и броню, как это сделало бы большинство его сородичей. Что же, его будущее зависит только от него самого. Справится, и продвинется выше по иерархии Улья, а то и сможет ещё больше привлечь к себе внимание Короля, что очень перспективно для дальнейшего роста, не справится - станет кормом для своего сородича, который явно имеет дефектный разум, раз подумал, что может обмануть Короля. Главное, запастись терпением и не прогадать нужный момент для атаки - ждать осталось недолго.


   * * * * *


   -... Я не знаю, какой объём пространства освоило человечество, но даже если вы заняли все системы в Неизведанных регионах на условный восток от занятых Верными турианцами территорий, то это будет примерно сопоставимые с занятыми Верными и Новыми турианцами объёмы.
   Первый этап переговоров между турианцами и людьми был завершён, благодаря чему данная система была признана территорией совместного использования Верных турианцев и Альянса Систем. Это позволило сделать присутствие тут обоих флотов не только законным, но и необходимым, что дало флотскому командованию обоснованное право контролировать все пути к этой системе и не допускать в неё посторонних. Посторонними же назначали всех, кто хоть как-то мог дестабилизировать ситуацию или помешать предстоящей встрече на высшем уровне для подписания мирного договора.
   -Но не нужно забывать, что тут имеются системы принадлежащие и другим видам, например, кроганам.
   Но сейчас, обеим договаривающимся сторонам требовались консультации с вышестоящим командованием и время на подготовку предстоящей встречи. И пока была возможность, адмирал Дрешер решил заняться тем, чем нужно было бы заниматься с первого дня знакомства с новым видом, носившим самоназвание азари, а именно, узнать про галактическое сообщество как можно больше и про то самое Пространство Цитадели в особенности. Для этого он пригласил одну из азари-командиров, наиболее адекватную, по его мнению, посидеть с ним в кают-компании флагманского дредноута за стаканчиком чего-нибудь. Никаких намёков на что-то, обычная вежливость и желание побеседовать с представительницей инопланетного вида. Ведь что может быть естественней, чем желание понять, чем живут встреченные тобой инопланетяне. А то, что эти инопланетяне представлены вполне себе симпатичными, на мужской и не только взгляд, особями женского пола, то это даже к лучшему, так как не придётся пересиливать себя, чтобы сдержать отвращение, раздражение или ещё какое не самое подходящее для контакта чувство.
   -С ними, правда, имеется проблема, так как у Пространства Цитадели не имеется информации, сколько именно и каких систем было ими освоено. Есть знания только о месте контакта с ними Новых турианцев и саларианцев, которые, как вы уже знаете, являются вторым членом Совета Цитадели и занимают сектор, расположенный ближе к центру галактики.
   На удивление, разговорить азари оказалось довольно легко. Понятное дело, что рассказывала она далеко не всё, но он уже услышал много информации, которой сейчас ему было больше неоткуда взять. В данный же момент она, не имея под рукой карты, пыталась "на пальцах" объяснить, кто у людей оказался в ближайших соседях, при этом она явно старалась никого не выгораживать и опускала любую информацию, могущую хоть как-то повлиять на мнение людей о том или ином виде. Это было немного странно, но вполне могло быть следствием обучения данной азари и её профессии.
   -Рукав галактики лежащий ближе к центру галактики, официально считается нейтральным, но неофициально входит в зону интересов Пространства Цитадели. Это связано с тем, что раньше этот большой сектор соединял само Пространство и ещё один высокоразвитый вид, который на данный момент находится вне сферы контакта. Если же смотреть во внешнюю часть галактики, то там располагается так называемый Скиллианский предел и на него претендует Батарианская гегемония, родная система которых находится во внешнем рукаве.
   И всё было бы хорошо, но вот тот момент, что рассказывала она всё это сидя возле него на диване, совершенно не замечая, как он по-хозяйски обнял её за талию, её левая рука лежит у него на бедре, в то время как правой, в которой был зажат стакан с принесённым ей же вином, бутылка которого стояла на столе, она размахивала в воздухе, пытаясь изобразить все эти сектора и регионы. А самое главное, что по какой-то причине он совсем не был против подобного. Определённо, нужно запретить офицерам употреблять азарийское вино во время похода... утром. Да, точно, утром и выпустить запрет, а пока нужно проверить, насколько же его собеседница на самом деле готова углубить взаимоотношения между двумя видами.
   -Дорогая Ника, у меня есть предложение, - адмирал чуть сильней прижал азари к себе: - Почему бы нам не перебраться ко мне в каюту? Там и беседовать намного удобней, и другим офицерам мешать отдыхать мы не будем.
   -А у тебя там душ есть? - поинтересовалась девушка.
   -Конечно, - заверил её мужчина, - там даже вдвоём можно мыться,
   -Оу-у, - явно заинтересовалась азари, после чего спросила: - А вино?
   -Вино? Вино нужно обязательно забрать с собой, - уверенно заявил мужчина, - ведь кто-то может его найти и попробовать, нарушая, таким образом, правила устава, а этого я допустить не могу.
   -Точно, -девушка поставила уже почти пустой стакан на стол и схватила правой рукой бутылку за горлышко: - Тогда вперёд, к душу!


   * * * * *


   Король подавлял. Стоя перед ним, можно сказать лицом к лицу, Ромос чувствовал, как дрожат его колени, а по спине катится холодный пот. Руки всё время непроизвольно пытались нашарить на поясе хоть какое-то оружие, а в голове билась только одна единственная мысль: Если я скажу что-нибудь не то, то мне пиздец. И совершенно не имело значения, что перед этим с данным существом вполне себе непринуждённо общался президент. Да и некоторые офицеры и учёные подходили к нему, чтобы что-то сообщить или поделиться идеей. Ужас, распространяемый Королём заставлял цепенеть и вышибал из головы любую мысль о сопротивлении, а критичность восприятия ситуации вообще уползла куда подальше и сдохла в муках.
   Нависший над дрожащим от страха молодым кварианцем Король Чужих наклонился, приблизив свою безглазую морду к лицу Ромоса, и открыл полную острейших зубов пасть.
   =И зачем ты его так запугал? - раздался вопрос, заданный слабо эмоционально выраженным голосом, что было свойственно большинству платформ гетов, имевших настроенный на кварианскую речь вокабулятор.
   -Это не я, - последовал ответ откуда-то сзади, - это ты сам.
   =Да? - голова Короля едва заметно сменила своё положение, из-за чего у Ромоса создалось впечатление, что он смотрит своей безглазой мордой на кого-то другого, а не на него. - Да я, вроде как, ничего такого не сделал, - в синтезированном голосе чувствовался ничем неприкрытый сарказм и где-то даже лёгкая издевка.
   -Точно говорю, это ты сам виноват, а ведь такой перспективный изобретатель был, - сообщили всё так же из-за спины кварианца.
   =Думаешь, испортился? - поинтересовался Король, теперь Ромос, который за время этого обмена мнениями немного пришёл в себя, в этом был уверен, выпрямляясь. - Тогда что, в утилизацию его?
   -Н-нет! Н-не нужно меня в утилизацию! - "подбодрённый" такой перспективой молодой кварианец нашёл в себе силы подать голос. Правда, тот больше был похож на писк, но очень эмоциональный писк.
   -Не нужно его в утилизацию, - поддержал его голос из-за спины, - он уже починился.
   =Так у него ещё и функция автопочинки есть? - поинтересовался Король, с явно наигранным удивлением в голосе. - Тогда действительно, не будем выбрасывать, пригодится.
   -Я, вообще-то, хотел своё изобретение показать, - обиженно сообщил Ромос, до которого наконец-то дошло, что над ним просто смеются.
   За время беседы, создаваемое Королём давление как-то незаметно сошло на нет и тот больше не воспринимался как угроза всему живому, хоть и по-прежнему вызывал своим видом закономерное опасение за свою жизнь. Да и просмотренные как-то Ромосом кадры того, что происходит на планетах, куда попали представители этого вида, заставляли постоянно ожидать, что на тебя сейчас набросятся, и хорошо если сразу убьют, а не утащат в Улей. Конечно, регулярные столкновения с этими существами в "Искателях", и не только в роли врагов, позволяли привыкнуть к их внешнему виду, так что при встрече с ними вживую ты уже не обделаешься от испуга и даже сможешь что-то противопоставить. Но вот встреча с Королём вживую, это совсем не то же самое, что столкновение с виртуальным образом Королевы, так как какой бы качественной подделкой под реальность "Искатели" не были, но они всё равно остаются подделкой. Несмотря на все усилия учёных, виртуальность так и не позволяла передать все ощущения, хотя это становилось заметно только при личном знакомстве с некоторыми существами, а так в ней сейчас даже биотики могли использовать свои навыки, тренируя их.
   =Изобретение? Как интересно, - задумчиво протянул Король, после чего спросил, с легко читаемой угрозой в голосе, явно намекая на последствия для того, кто решил совершить глупость: - И что же это за такое изобретение, что стоило меня отрывать от заслуженного отдыха?
   От, казалось, упавшей на плечи реально ощутимой тяжести угрозы, Ромоса чуть не пригнуло к полу. А ведь он не собирался сегодня никому ничего рассказывать и показывать, собираясь дождаться своей очереди на завтрашней демонстрации, которая должна была проходить на поверхности планеты, но Голос ничего не слушая потащил его на встречу с Королём и вот результат.
   -Он создал дезинтегрирующий клинок, - ответил за кварианца всё тот же голос из-за спины, после чего его владелец шагнул вперёд и встал рядом с Ромосом, оказавшись тем самым Голосом Улья.


   * * * * *


   =Какой клинок? - Чёрному показалось, что он ослышался, а потому переспросил.
   -Дезинтеграционный, - повторил Голос.
   На несколько секунд наступила пауза, во время которой Чёрный пытался осознать, что он сейчас услышал и...
   =И зачем мне меч? - спросил Чёрный.
   -Не слушай его, он всё перепутал! - подал голос кварианец, которого слова Голоса явно так же заставили потерять речь, в попытке понять, что нужно ответить: - Это никакой не меч!
   =Ты меня успокоил, - взмахнул хвостом Чёрный, - а то я уже начал сомневаться в твоём здравом уме. Так что же ты всё-таки изобрёл?
   -Ну-у... в одной из своих форм, со стороны это действительно может показаться чем-то похожим на меч, - начал пояснять Ромос, - но на самом деле я сумел повторить частично контролируемый эффект области нестабильной гравитации, создаваемой при "взрыве" дезинтеграционной торпеды. Только у меня не происходит разрушение М-ядра. Сам же эффект можно формировать в нужном тебе объёме, в том числе и в виде эдакого очень вытянутого и тонкого эллипса, который этот... - кварианец покосился на невозмутимо стоявшего рядом Голоса, - который этот Голос назвал клинком.
   -Вот такой.
   С каким-то удовлетворением в голосе сообщил этот самый Голос, доставая из-за спины какую-то трубку, которую выставил перед собой вертикально и нажал на имевшуюся возле верхнего конца кнопку, после чего над трубкой зажёгся самый настоящий "световой клинок".
   -Дезинтеграционный клинок, - озвучил Голос..
   -Ты всё-таки взял его с собой, - простонал кварианец, после того, как смачно приложил себя по лбу ладонью.
   В комнате установилась тишина, которую нарушали только звуки работы систем жизнеобеспечения станции и тихое гудение светло-зелёного энергетического клинка, выходящего из удерживаемой Голосом рукояти.
   =И почему он зелёный? - неожиданно спросил совсем не то, чего от него ожидали, Чёрный.
   -Эмм... вообще-то плазма тут жёлтая, - смущённо пояснил Ромос, - но так как поля эффекта массы добавляют синий, то вот и получается вроде как зелёный.
   =Понятно, - покивал головой Чёрный. - А плазма там откуда берётся?
   -Воздух. Находясь в созданной полями эффекта массы области гравитационной аномалии, где гравитация по всему объёму области в многочисленных точках постоянно хаотично меняет свой вектор и силу воздействия, его молекулы начинают очень интенсивно двигаться, из-за чего происходит нагрев. В вакууме такого эффекта не будет, только слабое свечение полей эффекта массы, - объяснения кварианца были предельно упрощены, но вместе с тем вполне понятны даже неспециалисту.
   =Я так понимаю, что он может разрезать практически любой материал... - высказал предположение Чёрный.
   -Совершенно верно. Плазма, и соответственно свечение, это ведь побочный эффект, а воздействие производится дезинтеграционной аномалией, которая аналогична той, что создаётся при срабатывании дезинтеграционных торпед, только без разрушения ядра массы, в конкретном ограниченном объёме и растянутое на любой заданный отрезок времени, главное, чтобы энергии хватило. Так же этой области можно придавать нужный тебе объём и, с некоторыми ограничениями, задавать форму.
   =А почему, всё-таки, меч?
   -Ну-у... у меня на тот момент не было некоторых необходимых материалов, а ждать доставки нужно было дней шесть, так как на складах нужное мне закончилось, вот я и решил обойтись тем, что можно было найти у меня в мастерской, а найденного хватало на что-то очень небольшое. Впихнуть же в такой объём ещё и модулятор, для изменения формы и размера активной зоны, уже не получилось, так что я решил сделать эдакий резак... А потом, когда я выложил демонстрацию его возможностей на нашем сайте конструкторов, пришёл Голос и обозвал это мечом.
   На это заявление Чёрный молча повернул голову к Голосу.
   -Так меч же, - пояснил Голос. - Мы его проверили - ультимативное оружие в закрытом пространстве, например, в помещениях корабля.
   Его заявление вызвало очередной стон со стороны кварианца.
   -Не могу понять, что тебе не нравится, - заявил гет, - это ведь действительно очень удобный и незаменимый инструмент при абордаже или контрабордаже. Им можно как рубить противников, так и прорезать запертые люки и переборки.
   -Но это всего лишь недоделанная поделка, - возмутился Ромос, - я уже сделал нормальное оружие!
   -Для корабля, - напомнил Голос, - а тут оружие абордажников-штурмовиков.
   -Но оно и не предназначалось для пехотинца!
   -Вот именно, - невозмутимо парировал возмущение кварианца гет, - а им что-то такое очень нужно.
   =Я подозреваю, что ты приготовил видео с испытанием... светового меча? - остановил начавшийся спор Чёрный, заодно давая официальное название для подобного ручного оружия.
   -Да, Король, - тут же переключился на серьёзный тон гет, выключая меч и пряча его куда-то за спину, а обратно доставая флеш-карту - Вот, - протянул он её.
   =Что же, давай посмотрим, что вы там опять учудили, - указал на открывшуюся в стене напротив панель, за которой скрывался большой экран с приёмным гнездом для флешек под ним, - показывай.
   -У меня вопрос? - дал знать гет, направляясь к экрану.
   =Задавай, - разрешил Чёрный.
   -Почему световой меч?
   =Но он же светится, - дал ответ Чёрный, - это же логично.
   -Принято, - гет вставил флешку в приёмник и отошёл в сторону, запуская воспроизведение.
   На включившемся экране пошли кадры абордажа стандартного фрегата саларианцев силами платформ гетов, которым противостояли многочисленные дроны самого разного типа и конфигурации, в том числе и кварианоподобного типа. Вначале шли кадры, снятые камерами идущего на абордаж корабля, который быстро, но плавно подошёл к борту условно обездвиженного фрегата, у которого якобы были выведены из строя внешние узлы ПОИСКа, а потом демонстрировались кадры как с оптических систем самих гетов, так и с камер дронов и установленных на штурмуемом корабле.
   Подойдя к борту цели, корабль-гет выпустил магнитные захваты, которыми зафиксировал медленно вращавшийся до этого фрегат. После этого, из открывшихся в борту корабля-гета люков, на поверхность штурмуемой цели перелетело несколько платформ гетов в сопровождении различных дронов. Быстрый осмотр, с целью выявления наиболее подходящего места для проникновения, а также выведения из строя ещё работающих сенсоров системы контроля космического пространства, через которые противник мог наблюдать за происходящим на броне, после чего геты и дроны собрались возле грузового люка. Несколько платформ достали из пазов на спине, которые крепились там вместо дробовиков, рукояти световых мечей, взяв их в правую руку, а в левую по пистолету. Активировавшиеся клинки в безвоздушном пространстве действительно светились очень слабо и синим, но броню на люке они взрезали с лёгкостью.
   Вскрыв грузовой люк, геты очень быстро пролезли внутрь, где были встречены огнём турелей самообороны. Но вступать с ними в перестрелку геты не стали. Вместо этого вооружённые мечами платформы рывком сократили расстояние и в два взмаха решили проблему, после чего сразу же направились к дверям во внутренние помещения корабля. Дальнейшие сражения происходили практически по одной и той же схеме. Вскрытие очередного препятствия, короткая перестрелка, которая сразу же переходит в сшибку, в которой дезинтеграционные клинки демонстрировали свою невероятную эффективность, так как их не останавливали кинетические щиты, сразу же схлопываясь при любом ударе. Таким образом захват корабля завершился за какие-то минуты, при этом сами абордажники потеряли только несколько дронов, сбитых огнём обороняющихся, и отделались незначительными повреждениями, в основном при столкновении с кварианоподобными дронами, в прямом смысле этого слова, так как те, при попытке перейти в ближний бой, начали бесхитростно таранить собой нападавших. Против органических противников в лёгкой и средней броне это даже могло принести бы успех, если эти органики не кроганы, понятное дело, так как те и сами очень часто прибегали к подобному приёму.
   =Неплохо, - оценил продемонстрированное в видео Чёрный. - Особенно эффектно выглядело проникновение в БИЦ, куда абордажники проникли через потолок, воспользовавшись технологическим пространством между переборок. Так что подобные световые мечи действительно будут полезны, и я даю добро на их доработку и введение на роль штатного оружия для штурмовиков и биотиков. Но ты сказал, что это побочный продукт, - он повернул морду к кварианцу.
   -Ну, не совсем побочный, скорее ранняя и очень упрощённая модель, - поправил Ромос, - на которой я проверял возможность сделать гравитационный резак. Но да, полностью это выглядит немного не так и предназначено для использования как минимум на тяжёлой технике. С увеличением же самой установки возрастают и её дальнобойность с поражаемым объёмом, а так же появляется возможность создавать аномальные зоны сразу в заданной области на расстоянии от генерирующей установки. Думаю последнее будет очень полезно для использования на кораблях.
   =Демонстрация, я так понимаю, запланирована на завтра?
   -В самом конце, - поморщился мужчина, - и то только потому, что у меня собственные мех и трёхосный вездеход для демонстрации, а так хотели перенести на третий день, когда будут показывать всё, не вошедшее в основную программу. Мне для этого выделили грузовой флаер и старый атмосферный штурмовик, которых не жалко.
   =А в космосе?
   -Не в этот раз, - вздохнул Ромос. - Организаторы сказали, что вначале хотят посмотреть на меньшей модели, и если их удовлетворит результат, то тогда уже можно будет говорить о постройке и испытании крупного образца.
   =Вот оно как... - Чёрный несколько секунд задумчиво молчал, покачивая хвостом, после чего поинтересовался: - Демонстрация наземной модели, по сравнению с её корабельным аналогом, будет как-то отличаться?
   -Конечно, - уверенно заявил кварианец. - Как я уже говорил, на корабельной установке можно будет реализовать создание гравитационной аномалии на удалении от корабля, так что её выстрел не будет походить на обрезанный луч света.
   =С этим разобрались. И последнее. Ты знаком с бионической нервной системой ВБК-биотиков?
   -Конечно! - возбудился Ромос. - У меня в "Искателях" один из лучших варитеков, который я собрал сам, от начала и до конца, установив на него в том числе и БНС. Правда, небиотику сложно её использовать, потому я и задумался о создании, для начала, какого-нибудь аналога деформации, не зависящего от биотических навыков пилота.
   =То есть, твоя установка это аналог той части биотической нервной сети, которая отвечает за создание деформации?
   -Да я бы не сказал. Скорее это было прообразом того, чего нужно достигнуть, а так там пришлось создавать всё практически заново...


   Дождавшись, когда за спиной кварианца закроется дверь, Чёрный прошёл к своему ложу, в котором и разместился с удобством. Прошедшая беседа прошла интересно и продуктивно, и тут даже важно не то, что именно изобрёл и собрал этот кварианец, а сам его подход к воплощению своей задумки в реальность.
   =Что скажешь? - поинтересовался он у вернувшегося Голоса.
   -Мы внимательно изучили его биографию и считаем, что у него, как у конструктора-изобретателя, есть большой потенциал, - последовал ответ.
   =Пожалуй... соглашусь. Идеи он выдвигает действительно интересные. Не скажу, что совсем уж революционные, но то, что у нас это как-то прошло мимо нашего внимания, тоже очень полезно.
   -Наши учёные не могут заниматься всем и сразу, а потому им приходится сосредотачиваться на каких-то определённых направлениях, - напомнил гет. - Поэтому мы, по твоему приказу, и выискиваем новые идеи в сети.
   =Это-то понятно, но как же данный факт заставляет иногда беситься. Но ладно, возьми данного разумного под негласный контроль. Обеспечьте ему режим благоприятствования. Но не перестарайтесь, не хотелось бы, чтобы он утратил былой задор и креативность, - распорядился Чёрный.
   -Сделаем, - подтвердил получение приказа гет.
   =Что у нас там по завтрашним испытаниям запланировано?
   -Новые модели ручного стрелкового оружия. Всё то же самое, но с небольшими улучшениями и дополнениями. Испытание новой модификации колёсного армора. По нашему мнению, ничего интересного ждать не стоит. Конструкторы сумели усилить кинетический щит, увеличить скорострельность орудия, доработали систему принудительного охлаждения, поставили быстросъёмные накопители тепла, - начал перечислять запланированные мероприятия Голос. - Их "конкуренты", - гет изобразил пальцами кавычки, - собираются представить новую модель ручного противоарморного рельсового метателя. Повышенная скорость вылета снаряда, соответственно увеличилась дальность прицельной стрельбы и бронепробиваемость, что должно компенсировать увеличение мощности щита на новом арморе. На четверть секунды увеличили скорость зарядки конденсаторов и немного повысили ёмкость батареи, что в теории должно увеличить скорострельность с сохранением количества выстрелов до замены батареи. Далее у нас демонстрация новых моделей атмосферных летунов и космоистребителей. По нашему мнению, из действительно интересного только новая модель вариабельного боевого кокона. Всё остальное имеет привлекательность только для кварианских военных. Ну и в конце разработки непрофессиональных команд изобретателей-конструкторов и частников, которые сумели не только представить проекты, но и действующие модели своих изобретений. В основном это разные улучшения к уже существующим моделям вооружения и оснащения, но есть и достаточно интересные идеи. Дезинтегратор, различные варианты лучевого оружия, новые модели дронов и роботов, лёгкая колёсная техника и даже один атмосферный летун, который, по задумке авторов, можно использовать в роли разведчика и лёгкого штурмовика, причём как в пилотируемом варианте, так и в виде дрона.
   =Что-то из этого, ну кроме дезинтегратора, представляет для нас реальный интерес сами по себе?
   -Разве что лучевая пушка, которая после небольшой доработки хорошо подойдёт на роль дополнительного вооружения для ВБК. Всё остальное только как основа для собственных разработок.
   =Хорошо. Тогда займитесь и этим вопросом так же, - удовлетворённо кивнул Чёрный. - Но вернёмся к дезинтегратору. Сколько вам нужно времени, чтобы собрать действующий прототип корабельного класса?
   -Уже. Мы оценили потенциал данного типа вооружения, а потому, собрали по имевшейся схеме два рабочих прототипа, - доложил гет. - Один, для испытаний, был установлен на тяжёлый штурмовой дрон, а для второго переоборудован один из фрегатов. Пытаться собрать более мощные установки мы не стали, так как там обычным масштабированием не обойтись и требуется всё пересчитывать и возможно дорабатывать.
   =И сколько вам потребуется времени, чтобы перегнать прототипы сюда? - оживился Чёрный.
   -Если не случится ничего неожиданного, то ориентировочно тут они будут через сорок семь часов.
   =То есть, тут они будут завтра ночью, - констатировал Чёрный. - Насколько вы уверены в их надёжности?
   -Мы провели предварительные испытания. Всё было в расчётных пределах.
   Голос был как и всегда в официальной ситуации предельно серьёзен и невозмутим, но тонкий слух Чёрного уловил нотки возмущения тем, что они, геты, могли представить на рассмотрение неработающее изделие.
   =Отлично. Тогда пригоните их сюда, - Чёрный оскалился в улыбке: - Думаю, стоит показать отдельным умникам, что они упустили. Заодно и этому Ромосу сделаем приятный сюрприз. Но к завтрашнему вечеру он уже должен дать своё согласие на работу непосредственно на Улей.
   -Будет сделано.


   * * * * *


  

Глава 16.


   Голубой луч чиркнул по мишени изображавшей армор, практически разваливая её на две половины, и тут же погас, просуществовав какие-то десятые доли секунды и оставив после себя марево горячего воздуха. Выпустивший этот луч двуногий четырёхметровый мех, у которого вместо предплечья левой руки был установлен стандартный универсальный орудийный слот, в котором и был смонтирован дезинтегратор, быстро перебежал на следующую стрелковую полосу. На новой позиции его ожидало уже три цели, две из которых он поразил одним выстрелом, точно так же "чиркнув" по ним лучом, а третью после секундной паузы.
   Мех ещё дважды сменил позицию, уничтожая мишени, но в конце концов он прекратил стрельбу и длинными прыжками, с помощью реактивных двигателей, переместился на стартовую линию, откуда быстрым шагом прошёл на площадку ожидания. Когда же он замер, приняв стояночную позицию, к нему тут же подскочили геты-техники, принявшись проверять состояние машины и помогать пилоту выбраться наружу.
   Передняя пластина бронированной кирасы корпуса меха отошла вперёд, после чего её нижняя часть пошла вверх, открываясь как раковина моллюска. Под бронёй скрывался внутренний корпус, который точно так же открылся одной пластиной, только не вверх, а вправо, предоставляя доступ в тесную кабину, из которой выпрыгнул затянутый в контактный комбинезон кварианец. Сказав что-то гетам, он пошагал в сторону командной башни, где размещались руководитель стрельб и зрители.


   * * * * *


   Чёрный стоял перед панорамным бронестеклом и делал вид, что рассматривает выстроенную на стояночной площадке перед башней технику, вокруг которой суетились геты-техники, проверяя её и фиксируя появившиеся после стрельб неисправности. На самом деле техника его особо не интересовала, ведь мало того, что он уже успел рассмотреть всё, что хотел, так ещё и имел возможность в любой момент получить от гетов отчёт по заинтересовавшему его образцу или образцам техники и вооружения. Но он хотел оценить реакцию остальных присутствующих на демонстрацию последних образцов - лёгкого дезинтегратора, которым был вооружён мех, и тяжелого, смонтированного на трёхосном вездеходе.
   Выстрел лёгкого дезинтегратора был похож на то, как часто изображают в кино выстрелы лазеров - светящийся луч, вспыхивающий максимум на секунду, а так, обычно, выстрел длится где-то около трети секунды. Максимальная дальность стрельбы у этой установки не такая уж и большая, где-то около километра. Но наибольшую эффективность она демонстрирует на дистанции до шестисот метров, на этом расстоянии ядро массы даже самого тяжёлого армора было не способно нивелировать воздействие гравитационной аномалии. В общем, эффективное оружие ближней сферы для различных типов боевых коконов, в особенности лёгких, которые имеют всего одну форму, двуногого меха, а в атмосфере могут только прыгать на своих реактивных двигателях, но не полноценно летать. По своей сути, это скорее даже не боевой кокон, а что-то среднее, между коконом и мобильным доспехом десантников.
   А вот для вариабельных боевых коконов лучше подходит тяжёлый вариант дезинтегратора. Благодаря повышенной, по сравнению с лёгкой моделью, мощности, у него и дальность боя была выше, до семи километров, с эффективной дальностью стрельбы, по арморам чуть больше шести километров, по ВБК - около пяти, а по корветам и фрегатам в три и один километр соответственно. Выстрел из этого агрегата в атмосфере уже не походил на киношный выстрел лазера, а скорее напоминал выстрел киношного же бластера - светящийся отрезок летящий в цель. Понятное дело, что летел он не так медленно, как зачастую изображают в фильмах, а очень даже быстро, но всё же это был далеко не выстрел лазера, достигавший цели практически мгновенно, а потому вспышку произведённого по тебе выстрела ты заметишь всё же раньше, чем тебе прилетит.
   К тому же, тяжёлая модель отличалась не только названием и большей мощностью с габаритами, но и появившейся возможностью изменять форму гравитационной аномалии, что позволяло использовать данный тип изделия не только в роли орудия, но и как щит. Причём щит мог работать в нескольких режимах, как по способу постановки, так и по его мобильности. Первый фактор влиял на то, насколько долго просуществует установленный щит и где ты его можешь развернуть. И да, дезинтеграционный щит можно было поставить не только возле своего варитека, но и на некотором отдалении, например, прикрыть от выстрела противника своего напарника. Но если ты хотел, чтобы щит просуществовал немного дольше, чем секунду-другую, то его требовалось постоянно подпитывать, а это, либо ограничивало твою манёвренность, либо делало невозможным удержание такого щита в отдалении от себя. То есть, ты мог или создать постоянный щит, который требовал постоянной же подпитки, или произвести выстрел, создав в определённом месте гравитационную аномалию в форме щита, но такой щит просуществует очень недолго. Понятное дело, что первый вариант позволял манипулировать таким щитом, а во втором получался не мобильный вариант, который либо продолжал движение по той же траектории, по какой был произведён выстрел, только с намного меньшей относительной скоростью чем у самого выстрела, либо фиксировался в относительной неподвижности по отношению к одному из наиболее массивных объектов. Закономерно, что на планете таким объектом выступала именно она, а потому щит зависал на определённом месте, смещаясь вместе с создающей гравитацию материей. В космосе же можно было принудительно выбрать, к чему именно привязать щит, для чего подходили корабли с мощными ядрами массы вроде тех же дредноутов или космоносцев, на худой конец в этой роли мог выступить крейсер.
   Кстати, уже сейчас Чёрный видел, каким образом эти дезинтеграционные щиты можно было использовать в роли оружия, создавая их на пути движения космоистребителя или варитека. Ведь щитом он называется достаточно условно, а так это всё та же гравитационная аномалия с постоянно меняющимися множественными потоками гравитационных воздействий. Так что если кто-то врежется в такой щит, то мало ему не покажется.
   Впрочем, на данный момент эта дезинтеграционная пушка требует доработки, а на это нужно время, которое у них, к счастью, пока есть. Но нужно будет ещё завтра посмотреть на возможности корабельных дезинтеграторов. Они и дальнобойность имеют значительно большую, и мощность у них не чета своим младшим собратьям. Вот только применять их в атмосфере скорее всего так же не стоит, так как взрывная волна от перегретого воздуха и превратившейся в плазму цели должна быть очень даже приличная.
   А ведь на самом деле сам по себе дезинтегратор не так уж важен. Важен принцип, с помощью которого Ромос сумел создать заменитель сложной биотической сети, пусть и с предельно упрощённым функционалом, направленным на всего лишь один... ну пускай два, если учитывать возможность устанавливать Д-щит, приёма. Именно это наиболее важно в сегодняшней демонстрации, а не возможность создать ещё одно, пусть и очень мощное, оружие.
   Но нужно заканчивать с размышлениями и наконец-то обратить внимание на присутствующих, которые уже успели не только обменяться мнениями, но и приступить к допросу изобретателя, который лично демонстрировал своё изобретение. А заодно, обломать тех, кто вознамерился заполучить себе перспективного изобретателя. Вот только раньше нужно было думать, а сейчас, как говорится, "поезд ушёл".
   Мысленно улыбнувшись, Чёрный неспешно развернулся, чем привлёк всеобщее внимание.
   =Меня впечатлила устроенная тобой демонстрация, Ромос, - озвучил он свои впечатления и игнорируя факт присутствия тут командующего полигоном, который и отвечал за проведение испытаний. - Даже примерно представляя, чего стоит ожидать, я вынужден признать, что несмотря на то, что придуманный тобой аппарат пусть, пока, и не доработан, но имеет огромный потенциал. Я рад, что ты теперь работаешь на меня. Улей обеспечит тебя всем необходимым для продолжения твоей работы и окажет любую помощь в этом деле.
   Огорчение и тщательно подавляемое раздражение вояк, у которых из рук уплыла такая замечательная игрушка, можно было, что называется, черпать ложкой, и это заставляло Чёрного веселиться. То ли ещё будет, когда они завтра увидят работу корабельных дезинтеграторов.


   * * * * *


   Когда Ника, ближе к обеду по корабельному времени, вернулась к себе в каюту, её там встретила сидящая на двухспальной кровати и хитро улыбающаяся Пания, от которой так и тянуло ожиданием... ожиданием вопроса от подруги, что было немного странно, так как всё должно было быть наоборот - она должна ожидать рассказа от Ники. Хмыкнув, Ника прошла мимо, на ходу снимая комбинезон. Перед тем, как уходить от адмирала, она приняла душ, но вот ощущения от несвежего комбинезона, не смотря на все встроенные системы самоочистки, были не самые лучшие, так что его требовалось засунуть в "стирку", прежде чем начинать разговор. Закончив с этим и накинув на плечи лёгкий, из тончайшей паутины, длинный халат, азари опустилась в одно из кресел, после чего вопросительно подняла нарисованную бровь.
   -У меня получилось! - радостно сообщила на это Пания, получив, наконец-то, так нужное сейчас ей внимание.
   -Я, конечно, рада за тебя, - кивнула Ника, - но может ты, для начала, хотя бы объяснишь, что именно у тебя получилось?
   -Я предсказала момент твоего появления! - победно ткнула указательным пальцем в подругу Пания.
   -Ты имеешь ввиду?.. - протянула Ника.
   -Именно. Я сумела понять методику предсказаний, - подтвердила Пания.
   -И?
   -И я предсказала, когда именно ты вернёшься.
   -А это не могло быть следствием нашей связи? - выразила сомнение Ника. - Всё-таки мы с тобой постоянно ощущаем друг друга, и ты могла подсознательно почувствовать, что я собираюсь обратно.
   -Ты не поняла, - отрицательно мотнула головой Пания, - я предсказала время твоего появления ещё когда ты спала. Вот, - она протянула подруге листик пластиковой бумаги, - это я записала время, когда совершила предсказание и когда всё произойдёт.
   Глянув на цифры, Ника на несколько секунд прикрыла глаза, укладывая в голове новую информацию. Они уже давно пытались освоить методику шаманов, которая, в том числе, позволяла совершать предсказания событий, о которых ты никак не можешь знать. Там, понятное дело, были свои сложности и особенности, например, нельзя было увидеть то, что ты никогда не видел, даже если видел нечто аналогичное, при этом можно было понять, что что-то необычное произойдёт и узнать направленность этого события. Подобное произошло у шаманов, когда они предсказали прибытие посланцев Улья, связав их с теми, кто посетил их более тысячи лет назад, но при этом они не смогли увидеть, кто прибудет, только ощущения по этому поводу.
   Вздохнув, Ника открыла глаза и уставилась на ожидающую её реакции Панию.
   -Насколько это сложно?
   -Очень сложно, - последовал ответ от Пании, - я только благодаря имеющемуся опыту регулярных Слияний с Чёрным и сетью Улья сумела разобраться, что там и как. Это какие же нужно иметь вывернутые мозги, чтобы до такого додуматься?
   На это Ника только пожала плечами, так как сказать ей было нечего, ведь они обе были на планете шаманов и общались с ними, в том числе и проводили Слияние, а потому имели одинаковое представление о том, как эти конкретные представители нового вида мыслят.
   -Эх, вот чего ты такая скучная? - поинтересовалась Пания, вставая с кровати и подходя к подруге. - У меня тут, можно сказать, настоящий прорыв произошёл, а ты...
   -Я просто устала, - призналась Ника. - Пришлось действовать очень тонко, чтобы не оставить никаких следов в памяти адмирала и не дать ему что-то заподозрить, - она глубоко вздохнула: - Ох, сейчас бы поспать как следует...
   -Так в чём проблема? - не поняла Пания, которая, как правило, не отказывала себе в исполнении своих желаний. - Ложись и спи. Я прекрасно и сама справлюсь с разговорами. Уж что-что, а договариваться с другими разумными я умею.
   -Угу, знаю я, как ты справишься, - усмехнулась Ника. - У тебя же только два метода, или запугать до мокрых штанов, или запутать так, что собеседник уже и не помнит, о чём вообще шла речь.
   -Неправда, я умею убеждать без всего этого, - Пания сделала левой кистью вращательный жест в воздухе. - Я же не виновата, что за пределами Улья в основном мне приходится иметь дело с различными пиратами и работорговцами, а они понимают только язык силы и обмана. Честной и доброжелательной с ними можно быть только когда они у тебя на операционном столе лежат, да и то только в том случае, если их потом отправят на утилизацию.
   -Вот и я о том же. Но сейчас-то мы имеем дело не с отдельными личностями, пусть и сбившимися в стаю, а с двумя государствами, имеющими свой собственный флот, - напомнила Ника.
   -И в чём разница? Что те ищут свою выгоду, что эти, только последние прикрываются красивыми фразами про защиту интересов своего вида - никакой фантазии.
   -Вот в этом и разница. Если пропадут несколько пиратов или даже целых группировок, то мало кто почешется по этому поводу, а если что-то случится с представителем космического государства, то поднимется такая вонь, что придётся на пару сотен лет затаиться, пока всё не утихнет. А подобным поворотом событий Чёрный может быть недоволен. Так что пока мы не узнаем, что он решил в отношении этой ситуации, нам нужно быть предельно осторожными, чтобы случайно всё не испортить, - заключила Ника. - Ты же, когда у тебя заканчивается терпение, легко идёшь на простейшее решение проблем. В смысле, нет разумного - нет проблемы.
   -Ты из меня совсем какого-то маньяка делаешь, - сделала обиженный вид Пания, но по смешинкам в глазах было видно, что она банально веселится, а проблем со своим поведением не видит.
   -Именно про это я и говорила - ты вечно впутываешь нас в очередную авантюру, а получаем потом мы обе. А ведь мы уже далеко не девочки, и получать по заднице не только больно и обидно, но и стыдно. Так Чёрный потом ещё и не поленится напомнить, как проводил очередную экзекуцию.
   -Всегда ты так, - вздохнула Пания, - постоянно припоминаешь мне наши залёты. Но ведь были же и удачи.
   -Были, - согласилась Ника, - но за большую их часть мы получили не меньше, чем за неудачи. Мало сделать так, чтобы с нами было всё хорошо и мы достигли поставленной цели, нужно ещё и чтобы Чёрный был удовлетворён нашими действиями.
   -Ладно, убедила, без тебя я опять устрою веселье, за которое нам потом влетит, - Пания вернулась на кровать, завалившись на неё животом и подгребя под грудь подушку, - так что я тогда посплю за тебя, а ты можешь идти работать.
   -Ах так! Никакого отдыха! - Ника вскочила с кресла и принялась со смехом стягивать за ногу отбивающуюся подругу с кровати. - Мы идём вместе и никакие отмазки не принимаются!


   * * * * *


   Сато Хирото оторвался от начавшего всё-таки вырисовываться образа нового шарнирного узла для манипулятора, предназначенного для оснащения эвакуационных машин спасательной службы, и с удивлением посмотрел на ворвавшегося в помещение их конторы Имаи Бидзо, отличного специалиста по шагающим шасси и огромного фаната боевых человекоподобных роботов. Впрочем, он был не одинок в своей реакции, и остальные сотрудники их отдела оторвались от мониторов и уставились на товарища, который, не останавливаясь и даже не поздоровавшись, добежал до своего рабочего места, включил свой компьютер и всунул в приёмное гнездо флеш-карту. И только после этого он заметил, что стал объектом всеобщего внимания.
   -Эмм... Прошу прощения... - немного смутился молодой мужчина. Поднявшись, он изобразил быстрый приветственный поклон: - Всем доброго дня.
   Плюхнувшись обратно в своё рабочее кресло он тут же нацепил наушники, вывел на монитор какой-то ролик и погрузился в его просмотр, игнорируя все вопросительные взгляды.
   -Ого. Это что за фильм? - первым не выдержал и подошёл посмотреть, что такого интересного смотрит их коллега, Мацуока Додзин, ведущий специалист по энергетическим системам.
   -Это не фильм, - отмахнулся Бидзо, - реальная съёмка реальных событий.
   Оба мужчины замолчали, явно погрузившись в происходящее на экране. Постепенно к ним начали подтягиваться и остальные, пока за спиной у Имаи собралась такая толпа, что остальным просто не было места.
   -Всё, что ли? - удивился кто-то.
   -Действительно, как-то коротко, - высказался ещё один голос.
   -Что там было? - поинтересовались из-за спин.
   -Да, что там было? - поддержали спросившего те, кто не смог увидеть ролика.
   -Боевые мехи. Это были шагающие боевые мехи! - сообщил всем Додзин.
   -И это было круто! - поддержал его из первых рядов смотревших.
   -Эй, мы тоже хотим увидеть! - возмущался кто-то.
   -Да, точно, мы тоже хотим! - поддержали их остальные из тех, кому не посчастливилось что-то рассмотреть.
   Слушая возмущённые крики, Хирото неодобрительно качал головой - ну нельзя же быть такими. Тем более, что ничего не мешает вывести изображение на общий проектор, размещённый в соседнем помещении, который использовался для постановки нового задания всему отделу или просмотра результатов этой работы, ну и для совместного просмотра фильмов или соревнований во время коллективных празднований. В какой-то момент ему надоело это всё слушать, и он решил прекратить этот балаган. Для чего подключился к системе общего вещания и встал из кресла, чтобы его было хорошо видно.
   -Уважаемые коллеги, попрошу немного вашего внимания, - произнёс Хирото в микрофон, после чего подождал, пока на него обратят внимание, и удовлетворённо продолжил: - Я предлагаю, раз этот ролик так всех заинтересовал, устроить совместный просмотр в смотровом зале, после чего обменяться мнениями. Благодарю за внимание.
   Предложение Сато было встречено гулом одобрения, после чего народ быстро рассосался от рабочего места Имаи, потянувшись к дверям в просмотровый зал. Имаи же извлёк флешку и пристроился в конце очереди, где к нему и присоединился Сато, который решил не отрываться от коллектива, тем более начальника отдела сегодня не будет, а его заместитель был нормальный мужик, никогда не путал работу с отношением в коллективе, и сейчас находился в первых рядах, желающих посмотреть принесённый Бидзо ролик.
   -Так что там за мехи такие, что народ так возбудился? - негромко поинтересовался Хирото.
   -Ты не поверишь, но это настоящие шагающие боевые мехи! - умудрился шёпотом прокричать Бидзо.
   -Не поверю, - согласился с ним Хирото. - Кому придёт в голову использовать шагающее шасси? Уже давно доказано превосходство над ним, для боевых машин, гусеничного и колёсного.
   -Вот только инопланетянам про это забыли сказать, - довольно усмехнулся Имаи.
   -Инопланетянам?
   -Именно!
   -Ты про этих, которые напали на какую-то нашу колонию? - уточнил Сато.
   -Про них самых, - подтвердил Бидзо.
   -Но как? СМИ передают, что якобы для обеспечения безопасности Флот заблокировал любые сношения с этой колонией и информация оттуда не поступает.
   -СМИ могут передавать что угодно, особенно, если им прикажут, - презрительно скривился Имаи, - а особенно, если этого потребуют ООН. Флот же ничего не блокировал, просто там инфраструктура вся разрушена и все спутники посбивали, так что наладить нормальную связь не успели. Своего же Ретранслятора там нет, а потому прямой канал в наш сегмент не сделаешь. Но на тот же "Арктур" информация всё же поступает, а оттуда уже контрабандой попадает и на Землю. Ну а если есть связи среди таких же увлечённых чем-то как я, - мужчина ткнул себя большим пальцем в грудь, - то всегда можно добыть что-то интересное из официально недоступного и что в интернет не выложишь, дабы не быть обвинённым в терроризме или пиратстве.
   -Ладно, поверю, - был вынужден согласиться Хирото, пытаясь уложить у себя в голове только что полученную информацию, - но эти мехи что, действительно оказались эффективными?
   -Сейчас сам всё увидишь! - глаза у Бидзо прямо загорелись от сдерживаемых эмоций.
   Все сотрудники уже скрылись внутри и Сато с Имаи были последними, кто прошёл в двери, так что Имаи сразу же направился к проектору, а Сато закрыл двери и опустился в ближайшее свободное кресло.


   -Ну что, коллеги, что вы об этом думаете? - поинтересовался, вставая и разворачиваясь лицом к залу, Имаи Бидзо.
   Короткий, всего несколько минут, ролик, в котором были собраны небольшие нарезки атак летающе-шагающих пилотируемых трансформеров на трёхногом шасси на оборонительные порядки людей, закончился. Все показанные атаки были стремительными и завершались практически полным уничтожением техники людей, после чего трансформеры меняли шагающую конфигурацию на летающую и быстро покидали поле боя.
   -А почему они на трёх ногах? - последовал первый вопрос.
   -Это нужно спрашивать у их создателей, когда сможем с ними пообщаться, - отмахнулся Бидзо. - Лучше высказывайтесь по существу.
   -А есть ещё что-то, кроме этой короткой подборки видео? - поинтересовался Додзин. - Ну там, тактико-технические характеристики, какая-то спецификация, хотя бы общий принцип конструкции?
   -К сожалению, нет, - покачал головой Бидзо, - ни одну из этих машин так и не удалось подбить. Так что кроме их внешнего вида и примерных боевых возможностей, ничего другого неизвестно.
   -А кстати, где это всё снимали? - задал само-собой напрашивающийся вопрос Миура Каджиро, материаловед, конструктор пространственных ферм и один из двух старейших работников их конструкторского бюро. - Это ведь реальные боевые действия, насколько я понял, а не испытания на полигоне... - то ли спросил, то ли констатировал он.
   -Совершенно верно, уважаемый, это реальные боевые действия... - подтвердил Бидзо, - боевые действия с инопланетянами, про которые СМИ Земли умалчивают.
   Слова Имаи вызвали удивлённые восклицания одних и напряжённое молчание других, в зависимости от того, кто как отнёсся к данному заявлению. Почти три месяца назад появилась первая информация о столкновении с инопланетянами. Вначале это вызвало закономерный взрыв активности всех пользователей "мировой паутины", но постепенно, в следствии отсутствия хоть какой-то новой информации и постоянного пережёвывания официальными СМИ одного и того же сообщения на разные лады, что "ООН провело очередное заседание направленного на выработки плана по решению возникшей проблемы", примерно через месяц уже мало кто помнил о произошедшем. А вскоре СМИ даже упоминать перестали про сам факт нападения инопланетян на одну из колоний. Казалось, что ничего такого вообще не было. Удивляться этому не стоило, так как Землян уже давно не интересовало происходящее в колониях - ресурсы поступали и хорошо. Намного больше всех интересовало, не урежут ли субсидии, на которых сидела основная масса населения, кто из киберспортсменов победит в этом году, выйдут ли очередные продолжения Колды и Батлы, и кому в конце приближающегося года не повезёт оказаться в числе не совсем добровольцев для отправки в одну из колоний. Впрочем, последнее затрагивало больше жителей Китая, Индии или ближнего востока, в остальных регионах предпочитали всё же брать именно добровольцев, заманивая их различными бонусами для отправляющихся в колонии.
   -Насколько мне известно, Флот уже отбил эту колонию и ведёт бои в чужих системах, - между тем продолжил Бидзо: - Но нас должно интересовать не это, а то, будем ли мы готовы к тому моменту, когда военные потребуют предоставить им подобные боевые мехи. Будет у нас хоть что-то готово или мы будем как все остальные придумывать на ходу из того, что имеется на тот момент?
   Слова Имаи заставили всех глубоко задуматься, так как высказанная им мысль могла быть очень даже верной. Если применённые противником боевые мехи-трансформеры действительно продемонстрировали своё превосходство в наземных боях над всеми остальными видами боевой техники, то военные однозначно захотят заполучить себе нечто подобное, и тот, кто сумеет продемонстрировать наилучший результат, будет иметь преимущество перед конкурентами. И тут даже привычное лоббирование интересов различных компаний не сильно поможет, так как подобная техника нужна будет военным "прямо вчера". И если у одного будет только красивый рисунок, а у другого хоть какая-то, но работающая модель, а то и прототип, то военные без сомнения выберут уже рабочую версию. В крайнем случае, можно будет договориться с тем концерном, у которого будет больше денег, и продать свою модель с документацией ему. Так же не стоит забывать, что среди японцев культ человекоподобных мехов процветал с намного большей плотностью, чем среди любого другого народа. Да что говорить, если во многих школах даже были клубы робототехники, в которых собирали свои версии пусть и небольших, но вполне себе функциональных мехов. Да, все эти мехи по-прежнему оставались игрушками, а строившие их подростки уходили в обычную робототехнику, например, создавать очередные модели робомулов для военных и путешественников и робопсов для муниципальной полиции, но сама мысль создать полноценного человекоподобного боевого меха никогда не оставляла очередных энтузиастов.
   -Позвольте высказаться мне, - поднялся со своего места Хирото.
   -Говорите, Сато.
   -Конечно, почему бы и нет.
   -Мы с удовольствием вас выслушаем.
   -Давай, братан, скажи что-нибудь умное!
   Сато в коллективе уважали, так как он старался говорить только по делу и был с каждым, что говорится, на его волне - с одними коллегами, особенно немногими женщинами и старшими коллегами, всегда приветливо-вежлив, с другими общался легко и непринуждённо, с третьими был профессионально вежлив. Поэтому его желание высказаться было встречено всеобщим одобрением.
   -Благодарю, я постараюсь не слишком затягивать, - Хирото слегка поклонился, проявляя вежливость к собеседникам. - То, что мы увидели, наглядно демонстрирует узость мышления современных военных. Возможно раньше шагающие человекоподобные мехи и уступали другим, более классическим типам и моделям боевой техники, но после освоения человечеством эффекта массы такие показатели, как давление на грунт и общая масса машины, уже не играли такой критической роли, как раньше. Но так как все конструкторские бюро по-прежнему располагаются на Земле, где добыть достаточное количество нулевого элемента для незапланированных разработок затруднительно, работы энтузиастами в этом направлении не ведутся. А так как спроса со стороны военных на человекоподобные пилотируемые мехи нет, то и оружейные концерны не выделяют средств на разработки в этом направлении.
   Сделав небольшую паузу, оценивая реакцию слушателей на свои слова.
   -Понятное дело, что как только информация о наличии такого типа техники у инопланетян получит более широкое освещение, то все корпорации озаботятся началом разработок в этом направлении, так как, как верно заметил Имаи, военные обязательно захотят исправить такое положение вещей, когда у противника имеется высокомобильная, хорошо защищённая техника, а у них её нет, - продолжил он свою речь. - Но как я уже сказал, основная проблема, это отсутствие доступных запасов нулевого элемента, ведь на Землю он поступает только в количестве, необходимом для производства стрелкового вооружения и техники, ну и для проектирования нового оружия этого же класса, а вот лишнего НЭ, который бы можно было быстро выделить на эксперименты по созданию нового типа техники, банально нет. Основные же запасы НЭ остаются в космосе и поступают на верфи. Это к вопросу о том, на кого нам нужно будет делать ставку, если мы действительно займёмся работой в этом направлении.
   Ещё одна пауза, чтобы дать коллегам обдумать высказанную им мысль.
   -Теперь переходим к следующему вопросу, - получив несколько одобрительных кивков от слушателей, Хирото продолжил излагать свои мысли: - У нашего конструкторского бюро и непосредственно нашего отдела в частности есть большой опыт в разработке различных манипуляторов и корпусов роботов, а также кабин управления. А вот опыта в создании высокотоннажных шагающих шасси у нас нет, - заметив возмущённое выражение лица Бидзо, он поправился: - у большинства из нас нет, а у тех, у кого он всё же есть, в основном ограничен участием в школьных клубах или частных работах отдельных энтузиастов, что накладывает определённые... ограничения на применимость этих знаний и навыков. Поэтому, опять же в случае, если мы всё же будем участвовать в подобном проекте, мне кажется будет правильным заручиться поддержкой тех отделов, кто занимается именно двуногими шагающими роботами, пусть и малыми, а также привлечь к этой работе тех самых энтузиастов, пока это не сделал кто-то из конкурентов. Причём энтузиастов нужно привлекать не только из Японии. Тут важно даже не столько, насколько они нам помогут, а они в любом случае что-то да сумеют привнести в наши работы, тут важно, что они не будут помогать другим, что даст нам дополнительный отрыв от всех остальных.
   И опять Сато прервался, чтобы слушатели обдумали его предложение и составили своё мнение.
   -Ну и последнее, но по важности наоборот стоящее на первом месте, - Хирото едва заметно улыбнулся, - в начале нам следует показать этот ролик уважаемому Симадзу и изложить свои мысли по его поводу.
   Последнее предложение было встречено одобрительным гулом, так как мало того, что их глава отдела происходил из древнего и уважаемого рода, так ещё и не кичился этим, сумев поставить себя как строгого, но справедливого начальника. И даже несмотря на то, что у них в отделе он был явно временно, набирая необходимый стаж для продвижения на более высокую должность, он никогда не забывал о своих подчинённых, одновременно с этим не мешая им работать, предпочитая отсутствовать на рабочем месте, оставив все вопросы непосредственно конструирования на своих неофициальных заместителей. Одновременно с этим он никогда не забывал устроить праздничную вечеринку по поводу окончания работ на очередным проектом и поинтересоваться проблемами своих подчинённых, помогая в их решении. В общем, всеми уважаемый Симадзу вёл себя как профессиональный руководитель, который отлично знает, когда нужно проявлять свою волю и давить на подчинённых, а когда можно дать им послабления для улучшения обстановки в коллективе. И это приносило свои плоды.


   * * * * *


  

Глава 17.


   Одаск Чамфакк официально был перевозчиком. Понятное дело, что будучи батарианцем он, одновременно с этим, был и контрабандистом. Вполне себе уважаемая профессия, но с одной небольшой особенностью - пограничники и службы безопасности колоний и объектов даже родной Гегемонии данную категорию разумных, в смысле контрабандистов, слегка недолюбливали. И ведь все всё понимали, в контрабандистах были заинтересованы абсолютно все стороны во всех государствах, но всё равно пограничники и безопасники делали вид, что активно борются с разумными, способными доставить любой товар в любое место...
   Ну, не любой, так как были вещи, с которыми не хотели иметь дело даже самые законченные отморозки, например с ксеноморфами. Понятное дело, что это самый крайний случай, но это не отменяет того факта, что даже контрабандисты, регулярно занимаясь перевозкой наркотиков и рабов, знали, где заканчивается заработок и начинается нечто другое, для чего даже среди искателей удачи имеются только матерные выражения. Конечно, всегда можно было надавить и заставить провезти что-то против своей воли, особенно, если в команду ввести контролёра, но это уже другой разговор.
   Тоже самое касалось и места доставки. Перевозками ведь зачем занимаются? Чтобы заработать, а не найти себе приключение на одно место. Поэтому, есть места, куда не рискуют соваться даже самые отчаянные. И нет, разговор не про планеты заражённые ксеноморфами, ведь там не с кем торговать, а потому и делать там нечего, но если кого-то туда нужно закинуть, то почему бы и нет - способов высадить посетителей не совершая посадку было достаточно. Речь идёт про системы за Железным Занавесом. Бодаться с гетами дураков нет.
   Но как уже говорилось, перевозчиком уже немолодой батарианец был официально, а контрабандистом не официально, но реальный доход он получал от сотрудничества со спецслужбами Пространства Цитадели, выполняя для них специфическую работу, которую может выполнить только такой вот опытный перевозчик. Понятное дело, что работодатели не сильно ему доверяли, да и кто будет доверять мало того, что батарианцу, так ещё и батарианцу работающему на чужаков? Поэтому, в его экипаже постоянно присутствовало два наблюдателя-вроде-как-раба, саларианец и азари, которых он вроде как приобрёл напрямую у какого-то работорговца. Саларианец, по легенде, был куплен как специалист по реакторам и генераторам, а азари была оператором малых разведывательных дронов, без которых не путешествовал ни один уважающий себя перевозчик и тем более контрабандист, ну и постель, понятное дело, грела. И нет, на самом деле он с ней не спал, но конспирация требовала исполнять роль, так что приходилось мириться с присутствием в своей каюте посторонних. Но учитывая, сколько ему платили за его работу, такие ограничения и постоянная слежка воспринимались уже совсем по-другому. А если к этому добавить, что эта работа всё равно прикрывалась официальной деятельностью перевозчика, а значит, и доставкой различной контрабанды, что создавало гарантированное прикрытие для деятельности, приносившей ему основной доход, то смириться с определёнными неудобствами становилось ещё проще.
   Вот и сейчас с ним связались и сообщили о необходимости выполнить ещё одну работу. И всё бы ничего, но мало того, что предстояло отправиться в Неизведанные регионы, а именно, к так называемым Верным турианцам, так ещё и проследовать дальше, для контакта с новым, ранее неизвестным видом, который самостоятельно вышел в космос и уже успел сцепиться с турианцами за какую-то заштатную систему. И вот это уже заставляло нервничать. Да и отсутствие хоть какой-то дополнительной информации про этот новый вид не делало задачу проще. Хорошо ещё, что хоть что-то было известно про них, например, внешний вид, немного о биологии, снимки городов и транспорта, это позволяло всё же надеяться на благоприятный итог этого путешествия.
   К счастью, к тому моменту, когда они добрались до окраин турианского сектора в НР, ситуация изменилась к лучшему - были прекращены активные боевые действия и турианцы с новичками приступили к переговорам. Вот только так же стало известно, что к этому приложил руку экипаж одного корабля, состоящий из азари. Учитывая же, что Совет не стал бы посылать ещё одного представителя до того, как не получит результаты от работы первого, это было не самая лучшая новость. Ведь это значило, что кто-то из матриархов, или группы матриархов, затеял свою игру, в обход как Совета Цитадели, так и Малого Собрания матриархов.
   Учитывая всё это, ему изменили задачу, немного подкорректировав легенду, так что теперь он не тайком пробирался к новичкам, а летел туда почти в открытую, во всю ширь удивлённо открыв верхнюю пару глаз, когда турианцы заявили, что это невозможно. Ведь сам Чамфакк являлся представителем нейтральной стороны, а потому ему нельзя было предъявить обвинение в предательстве. Так же он не был пойман на перевозке запрещённых к торговле товаров. Вот и получается, что по законам ПЦ и тем более Гегемонии задерживать его не было никаких причин. Понятное дело, что данные турианцы не входили ни в какой из этих государственных конгломератов и не обязаны были выполнять их законы, но и ссориться с ними так же не было повода, а задержание добропорядочного перевозчика обязательно вызвало бы вопросы со стороны обеих.
   Вообще, в ситуации с Одаском Верные турианцы оказались в очень странном положении, так как из его слов получалось, что про происходящее тут известно как в Пространстве Цитадели, так и Батарианской Гегемонии, а значит вскоре им в любом случае придётся иметь дело с официальными представителями данных образований, то есть самоизоляция больше не работала и вскоре им предстояло на официальном уровне вновь контактировать с большой галактикой. Поэтому задерживать батарианца было не самым правильным решением, но и пропустить его дальше турианцы не могли, оказавшись в очень неприятном положении, из которого не было устраивающего всех выхода. По крайней мере так размышлял сам Чамфакк, коротая время на одной из станций турианцев, пока где-то там наверху решалась его судьба. Но дальнейшее показало, что в отличие от своих сородичей Новых, бодавшихся с Орденом кроганов, и Старых, присоединившихся к ПЦ, Верные стали намного более гибкими и сумели найти выход из этого положения.
   В один из дней его пригласил к себе для беседы генерал Луквус Тангатус, исполнявший обязанности управляющего станцией, где извинился за задержку, объяснив её необходимость заботой о безопасности уважаемого перевозчика. Ведь с людьми, этим нововстреченным видом, шли боевые действия, а попасть к ним можно было только через одну единственную систему, где шли активные боевые действия и обе стороны сбивали всё, что не соответствовало их нормам, не разбираясь, корабль это или просто случайно залетевший камень. Но теперь, когда с новенькими удалось вступить в переговоры, он может продолжать свой путь. Правда, дальше ему придётся лететь в сопровождении двух фрегатов, иначе его корабль опять же могут повредить, при попадании в ранее упомянутую систему, так как она объявлена зоной, закрытой для полётов на время проведения переговоров.
   Понятное дело, что он не стал протестовать, тем более что подобное сопровождение ускоряло продвижение и по контролируемым турианцами системам, так как не придётся каждый раз плотно общаться с немногочисленными во внутренних системах патрулями. И нет, после того, как его идентификационные данные были бы загружены в сеть патрульной службы, проблем с определением, кто он такой, не возникло бы, но сам факт появления во внутренних системах чужака, вызывал бы закономерный интерес, а потому, пришлось бы со всеми встречными-поперечными долго и нудно общаться, рассказывая, что там и как в большой галактике. А так, он быстро добрался до нужной системы, не задерживаясь нигде, и беспрепятственно вступил в контакт с представителями человечества.
   И вот сейчас он сидел в кают-компании флагманского дредноута людей и с интересом рассматривал сидевших напротив двух азари, по внешнему виду которых было сложно определить, на какой именно стадии развития они находятся. Сами азари смотрели на него с не меньшим интересом, который никак не пытались скрыть, вообще никак не заботясь о том, как их поведение будет воспринято окружающими. Свою "рабыню"-азари батарианцу пришлось оставить на корабле, так как ему передали языковую базу знаний людей, а потому её присутствие нельзя было никак объяснить, чему она была явно недовольна, но ничего сделать не могла.
   -Наверное, для начала стоит представиться, - решил проявить инициативу батарианец, видя, что его визави не спешат углублять контакт, ограничившись наблюдением, - меня зовут Одаск Чамфакк и я являюсь свободным перевозчиком.
   -Я Ника, - улыбнулась одна из азари, после чего представила свою соседку: - А это моя подруга Пания. Мы путешественники. Любим находить ещё неизвестное, но из-за отсутствия усидчивости нигде надолго не задерживаемся, так что изучают найденное нами, а значит, и получают всю славу, уже другие.
   -Галактические проходимцы мы, - радостно добавила эта самая Пания, - всю галактику прошли уже не один раз.
   -Ну, можно и так сказать, - согласилась с ней Ника. - Мы много где побывали, со многими интересными разумными познакомились, недавно побывали у этих, как их... - азари пощёлкала, неизвестно где перенятым жестом, пальцами, - точно, Новых турианцев. Теперь вот сюда добрались, когда узнали про новеньких. А ты какими судьбами тут оказался? Или про новичков уже стало повсеместно известно?
   -Нет, что ты, эта информация пока остаётся в узком кругу и пока там, - Одаск ткнул пальцем в потолок, - на верху, не определятся, что делать дальше, распространения она не получит.
   -Оу, тогда могу поздравить, у тебя имеются отличные контакты, если ты смог достать её, - понимающе покивала Ника.
   -Как и у вас, - моргнул батарианец. - Любая экспедиция всегда требует больших вложений и без достаточного финансирования имеет все шансы завершиться в первой же ближайшей системе.
   В ответ на его слова азари переглянулись и звонко засмеялись, подтверждая его предположение.
   -Ты даже не представляешь себе, насколько у нас отличная крыша, - сообщила Ника, использовав незнакомый Одаску оборот речи, но при этом остававшийся совершенно понятным любому, - так что с обеспечением у нас действительно никаких проблем. Но разговор не о нас, - улыбка сошла с лица азари, а её взгляд стал похож на бездонные провалы в бездну, такой же безразличный, но одновременно с тем и безжалостный, - а совсем даже о тебе. На кого ты работаешь?
   Взгляд Ники вызывал ужас, заставлявший цепенеть, а в сочетании с продолжавшей весело улыбаться Панией он подавлял всякий разум, буквально принуждая вспоминать всё, касающееся того, как он узнал про людей. Звук открывшейся двери сбросил наваждение и батарианец сумел наконец-то вздохнуть, разорвав зрительный контакт.
   "Неужели мне не повезло нарваться на одну из них?" - проскочила в его голове мысль, вызвавшая у него холодный пот.
   Даже в мыслях он не позволил себе произнести слово "Демон", предпочтя перестраховаться, чтобы не привлечь к себе ещё больше не нужного ему внимания.
   -Прошу извинить за ожидание, но нужно было решить несколько вопросов, - произнёс вошедший в кают-компанию человек-мужчина в строгой, но вместе с тем явно созданной хорошим дизайнером одежде, судя по всему аналогом батарианского мундира, на что указывало так же присутствие на одежде различных знаков, что могло выдавать в нём высокопоставленного военного.
   Направившись к столу, за которым сидели азари и батарианец, мужчина кивнул всем присутствующим, на что Ника обворожительно улыбнулась в ответ, заставив его едва заметно сбиться с шага, что не осталось незамеченным Одаском и заставило его ещё больше испугаться. Если этим... этим азари удалось получить влияние на представителей местного командования, то у него могут возникнуть проблемы.
   Следом за мужчиной в мундире вошёл ещё один, на этот раз уже в другой одежде, хоть и чем-то похожей на мундир военного, на взгляд Одаска изготовленной из довольно качественной ткани, а за ними в каюте появилось две особи женского пола, одна так же в мундире, только с другими знаками, а вторая была одета аналогично второму мужчине, так же в брюках и строгом закрытом кителе, который не скрывал, а даже подчёркивал тонкую талию и подчёркивал очень даже заметную грудь.
   "Если покрасить её в синий, а волосы сильней зачесать назад, то она станет похожа на азари, - оценил увиденное Одаск, бросив короткий взгляд на Панию, после чего сразу же вернул своё внимание к вошедшим. - Интересно было бы с ней поработать и посмотреть, какая рабыня из неё получится, а заодно оценить, каким спросом подобный типаж пользовался бы среди гегемонов."
   То, что новые рабы будут пользоваться спросом, сомнения не возникало, но вот насколько долго будет удерживаться ажиотаж на них и какой уровень интереса сохранится через некоторое время, это уже был другой вопрос, который требовал вдумчивого изучения, для чего требовалось оценить возможность дрессировки представителей нового вида, сложность и затратность применяемых методов, и как хорошо будут сохраняться вбитые в них директивы.
   "Слишком рано делать любые предположения, - заключил Одаск, - не хватает информации."
   Пока батарианец размышлял подобным образом, мужчины прошли к столу и заняли третью сторону стола, оказавшись как-бы между батарианцем и азари, причём военный сел ближе к азари, а второй, соответственно, к батарианцу. Женщины садиться не стали, а замерли за плечами мужчин, которых сопровождали, позволяя всем желающим оценить разницу между ними. Если женщина в форме всем своим видом демонстрировала, что она в первую очередь именно военная, а уже далеко потом женщина (скорее всего о своём поле она вообще вспоминает только дома, после службы), то вторая наоборот, старательно подчёркивала свою самочковость. По крайней мере именно такое впечатление появилось у Одаска, после того, как он тщательно сравнил их внешность и то, как они себя держат, сравнив их поведение с поведением известных ему азари и батарианок, а так же прикинув, исходя из того немногого, что ему было известно про этих людей и своего богатого опыта, какое впечатление они должны производить на мужчин своего вида.
   -Для начала, думаю, стоит представиться, для тех, кто меня ещё не знает, - военный оглядел сидящих за столом и, не увидев, чтобы кто-то был против, продолжил: - Я адмирал Кастани Дрешер. Командующий Вторым Флотом Альянса Систем. Я представляю тут одновременно и Флот, который взял на себя обязательство по защите всех входящих в Альянс систем, и эти самые системы.
   "А вот это уже заставляет задуматься, - сразу же начал анализировать слова военного Одаск, - если у них есть союз систем, значит эти системы, во-первых, имеются в наличии, а во-вторых, как минимум несколько из них имеют различное управление, а то и собственные правительства. То есть, турианцы столкнулись не с только что вышедшим в космос видом, а с уже основательно укрепившимся в нём. Но также, судя по оговорке, имеются системы, не входящие в этот союз, и вот это уже интересно, так как открывает огромные возможности."
   -Это Денис Сэнд, - представил офицер своего сопровождающего, - мой советник на этих переговорах по экономическим вопросам.
   "Стоит понимать, что военных не подпускают к экономике? - сделал предположение батарианец: - Или наоборот, они подмяли под себя всю экономику и этот советник на самом деле именно советник, а своего голоса не имеет? Что-то не похоже на последнее, так как в этом случае вряд ли его пустили бы за стол. Да и собственная помощница всего лишь советнику не положена, а значит скорее всего экономические рычаги находятся не в руках военных. Но всё же, судя по тому, что системы всё же представляет адмирал, власть у военных значительная и с ними считаются."
   -А как зовут ваших прекрасных сопровождающих? - задал вопрос Одаск, заметив, что на этом адмирал решил закончить с представлениями.
   Батарианец открыто-оценивающим взглядом пробежался по фигуре гражданской самочки, прекрасно зная, как они умеют подобное чувствовать, и даже правильное количество глаз их с толку не сбивает в этом случае.
   -Маргарет, - даже не дожидаясь реакции адмирала на вопрос батарианца, представилась гражданская, вызвав у Пании смешок, которая отлично знала, какие мысли бродили в голове у батарианца, и месту всяким глупостям, вроде "затащить эту самку в кровать," там не было.
   Военная же никак не отреагировала, так и продолжая стоять с совершенно пофигистическим выражением лица, наглядно демонстрируя, что без команды старшего по званию она не то что отвечать, а вообще обращать внимание на присутствующих не собирается. В глазах же её плескалось такое море спокойствия, что всем понимающим сразу же становилось понятно, она отлично знает, что находится на дне бездонной пропасти ствола, смотрящего тебе в лицо автомата.
   "А вот её я бы трогать поберёгся, - оценил увиденное Одаск, которому от спокойного взгляда человеческой женщины даже стало немного неуютно.
   Глядя в глаза этой спокойной на вид женщине, сразу же становилось понятно, что она даже с рабским ошейником вначале тебе отрежет всё, что посчитает ненужным, потом заставит всё это "ненужное" съесть, после чего, прежде чем содрать с тебя, ещё живого, кожу, медленно выдавит все глаза, один за другим. И не потому, что будет получать от этого удовольствие, а просто потому, что так нужно. Как говорится: "Ничего личного - просто бизнес," - и от этого было ещё страшней.
   "Не-ет, как-то задевать её я точно не желаю," - сделал окончательный вывод Одаск.
   -Это мастер чиф флота Гарнет Лидстер, мой непосредственный помощник как командующего, - представил свою подчинённую адмирал, проигнорировав самодеятельность гражданской. - Если сравнивать с офицерским званием, то примерно соответствует кэптену. Но так как это всё же старшинское звание, то закономерно, что командовать кораблём она не имеет права.
   -Рад знакомству, - Одаск прищурил верхнюю пару глаз, чтобы снизить дискомфорт собеседника, и изобразил на своём лице что-то вроде улыбки, старательно пряча зубы.
   Так-то батарианцы не улыбаются, в привычном тем же азари смысле, но ведя бизнес с большим количеством разумных ему приходилось сталкиваться с самыми разными привычками... сталкиваться и учиться им подражать. Учитывая же, что внешне люди достаточно сильно походили на азари, то легко было предположить, что и улыбки у них имели такие же значения. А раз так, то стоит использовать этот приём, для освоения которого он потратил несколько десятков часов реального времени, подбирая нужное выражение лица, чтобы оно воспринималось азари именно как улыбка, и нарабатывая моторику, чтобы эта самая улыбка получалась естественно.
   -Кхем... - привлёк общее внимание покашливанием мужчина-гражданский, - раз мы закончили знакомиться, то может пора перейти к теме нашей встречи?
   -Действительно, вы уже, я смотрю, познакомились, - кивнул батарианцу адмирал, - а мы ваше имя и так знаем, как и род деятельности, поэтому не вижу смысла затягивать...


   * * * * *


   =Что значит: "Они отправились к людям?" - удивился Чёрный.
   -Пания и Ника передали мне всю собранную во время своего рейса информацию, чтобы я доставил её в Улей, с их слов там есть очень интересные данные, после чего отправились знакомиться с людьми, - повторил Текунис.
   =Бардак, - шикнул Чёрный, выражая своё отношение к произошедшему.
   -Нам начинать готовить флот? - поинтересовался стоящий рядом с Чёрным Голос номер тридцать пять, который сегодня выполнял обязанности помощника и был подключён к ведущемуся через сеть разговору.
   =Не нужно, обойдёмся отправкой одной эскадры лёгких сил, - отмахнулся Чёрный, - этой группы вполне хватит для их эвакуации, если возникнет нужда.
   -Мы имели ввиду, для спасения от них людей, - уточнил Голос.
   Чёрный на несколько секунд задумался, даже принявшись по старой привычке почёсывать себе "корону" кончиком хвоста.
   =Не нужно, - наконец-то решил он, - но на всякий случай, заготовь однозначный, не допускающий двоякого толкования приказ возвращаться на Улей. Этого должно хватить.
   -А если нет?
   =Значит людям не повезло, и они оказались тупиковой веткой развития разума, - взмахнул хвостом Чёрный.
   -Принято к исполнению, - кивнул Голос.
   =Так, возвращаясь к тебе - ты всё сделал правильно, хвалю, - Чёрный послал волну одобрения Текунису. - Все полученные от наших гулён данные передай на закрытый сервер, вначале нужно посмотреть, что они там нарыли. Всё остальное, вместе со своими выводами, сбрось центральному кластеру, пусть разбираются.
   -Сделаю.
   =Сам, после этого, отправляйся в третий сектор и посмотри, чем ты себя можешь улучшить, - приказал Чёрный. - Для этого даю тебе карт-бланш на использование любых наработок, в том числе и группы Кейна. Чувствую, что вскоре наш Враг начнёт шевелиться и нам потребуются все наши возможности.
   -Слушаюсь.
   Полученный приказ и одновременное разрешение, залезть в полный сборник всех доступных технологий, даже самых сомнительных, вызвал у Текуниса самый настоящий эмоциональный подъём. Вот только слова о скором вступлении их противостояния с Врагом заставили его мгновенно собраться.
   -Дозволено ли мне будет привлекать для работ по своей модернизации членов группы Кейн? - всё же решил уточнить он, так как эта группа была одной из самых закрытых во всём Улье и состояла целиком и полностью из кварианцев... ну, они ими когда-то точно были, но не так, как Текунис был ранее Саларианцем.
   Каждый из группы Кейна, во-первых, использовал на себе тот или иной способ продления жизни, так что большая часть этого коллектива представляет из себя тех ещё "мамонтов", во-вторых, они все использовали один из методов разработанного ими... совмещения, так как назвать это киборгизацией язык не повернётся ни у кого. Ведь что такое киборгизация? Это слияние живой плоти с машиной. А как назвать слияние органической, кварианской части с биомеханической частью созданной на основе "технологий" ксеноморфов? При этом подключение ко всему этому ещё и чистых электроники и механики никто не отменял, так что каждый представитель данной группы выглядел очень... впечатляюще, как для любого разумного, причём каждый по-своему. Исходя из этого становилось понятно, почему данные разумные ведут довольно затворнический образ жизни, предпочитая не выползать (а некоторые и натурально) из своего института, занимаясь поиском новых решений поставленных перед собой задач. И как, при такой жизни, они ещё и умудрялись регулярно находить желающих вступить к ним, для Текуниса оставалось загадкой. Нет, понятно, что поиск кандидатов вёлся через всекварианскую информационную сеть, которая поддерживалась квантовыми серверами на орбитах населённых планет, что устраняло такую проблему, как задержка сигнала. Но каким нужно быть ушибленным на всю голову, чтобы согласиться не только пообщаться с подобными деятелями лично, но и присоединиться к этому дурдому? И как ни странно, но подобные деятели находились. Находились и вливались в этот коллектив, позволяя ему не застаиваться и привнося новый взгляд на некоторые вещи, что иногда давало возможность сдвинуть с мёртвой точки давно и прочно замёрзший проект. Впрочем, учитывая, кем прототип Текуниса был раньше, и кем Текунис являлся сейчас, не ему что-то говорить про кварианцев, которые хоть и изменились, зачастую до неузнаваемости, но всё же оставались кварианцами... И возможно, что именно это станет решением так давно решаемой им проблемы выживания его сородичей. Ведь в группу "последователей Кейна" отбирались только те, кто что-то из себя представлял и был готов изменяться, а это сразу же снижало вероятность различных проблем, например сумасшествия или отторжения.
   =Если они согласятся, то почему бы и нет, - дал разрешение Чёрный, использовав один из своих невозможных ни на одном языке галактики оборотов, но которые тот, несмотря на это, с успехом применял на любом же языке. - Заодно подумай о формировании своей собственной полноценной эскадры разведчиков. Присмотрись к возможным кандидатам, и не только из числа уже действующих кораблей, прикинь количественный и качественный состав, посчитай, какая понадобится база для базирования эскадры и её обеспечения. В общем, сам должен понимать, а если возникнут вопросы или что-то будет непонятно, то сам знаешь, где искать ответ на любой вопрос.
   -Принято.
   Собственная, подчиняющаяся только ему лично эскадра, это было не просто повышение. Если сравнивать с опытом службы его прототипа, то это перепрыгивание сразу через два, а то и три звания сразу. И не формальное, года ты как сидел в штабе, перебирая бумажки, так и продолжишь сидеть, а реальное, когда вместо корабля третьего, максимум второго ранга тебе вручают под командование арьергард флота. Конечно, Текунису и раньше доводилось командовать крупными соединениями разведчиков и координировать проведение целых разведывательных или диверсионных операций, но это всё были приданные силы, которые давались только на время операции, а сейчас у него будут собственные корабли, которым он будет сам ставить задачу, понятное дело исходя из приказов вышестоящего командования, но и сообразуясь личным выводам и выбранным задачам. В общем, ему будет проще решать свои собственные задачи, для которых ранее приходилось изыскивать средства, к примеру, на слежку за своими бывшими сородичами в саларианском Союзе.
   =Есть что-то добавить, - поинтересовался Чёрный, - или просьбы?
   -Нет.
   =Тогда можешь быть свободен, - отпустил подчинённого Чёрный, после чего обратился к Голосу: - Эскадру отправите по готовности. Меня по пустякам не беспокоить, буду разбираться с тем, что Текунис привёз. Ах да, отправьте за нашими потеряшками на "Омегу" корабль. Челнок пусть отдадут Арии, вроде как плата за причинённое беспокойство. Будет весело посмотреть, какой вокруг него поднимется кипиш. И напомни ей, что она давно уже не появлялась дома. Не хорошо - подруги волнуются.
   -Сделаем, - подтвердил получение задачи Голос, после чего поинтересовался: - А что делать с батарианцами?
   =Пусть продолжают как начали. Людям будет полезно сразу узнать, с кем они столкнулись. Только проследите, чтобы Панию с Никой успели забрать раньше, а то ещё умудрятся стать героями для людей и начнут те давать своим детям их имена, а я этого...


   * * * * *


   -Приветствую всех. Я рад, что вы приняли моё приглашение и согласились на эту встречу, - поприветствовал собравшихся президент Соединённых Североамериканских Штатов.
   После того, как боевые действия с турианцами завершились и начались мирные переговоры, правители всех участвовавших в формировании соединённого флота государств обнаружили, что никто не собирается не то чтобы приглашать их на эти самые переговоры, но даже поинтересоваться их мнением никто не озаботился. Понятное дело, что подобный поворот событий никого из них не устраивал, но сделать что-то никто не мог. Конечно, они могли попытаться приказать кораблям своей страны вернуться, но... были большие сомнения, выполнят ли флотские этот приказ. Ведь в данный момент у флота была вся власть в руках, да и война хоть и перешла из активной фазы в фазу переговоров, но официально продолжалась, а значит, подобный приказ мог рассматриваться как предательство. И никто не хотел проверять, как вояки поступят в этом случае.
   Тут ведь нужно понимать, что с самой Земли во флот шло минимальное количество рекрутов, основное же количество экипажей было набрано именно в колониях или на космических объектах, где и к самой Земле относились как к вытягивающему из них ресурсы нахлебнику, и к своим официальным государствам отношение было не лучше. Так же не стоит забывать, что часть колонистов была не совсем добровольцами, а потому к выпнувшим их на другую, иногда довольно опасную для проживания обычного человека планету имели не самые тёплые чувства. Если же к этому добавить, что результат выборов очередного правителя определялся всегда на Земле, то в колониях и отношение к ним было не как к своим правителям, а как к людям, представляющим интересы именно землян, а никак не выходцев из колоний. В общем, хоть официально колонии и принадлежали тому или иному государству и там даже квартировали гарнизоны колониальных сил, но во-первых, без контроля космоса это ничего не значило, а контроль был как раз у флота, контроль над которым сейчас был полностью в руках военных, а во-вторых, все предприятия в колониях принадлежали различным концернам, которые мало того, что имели собственные вооружённые колониальные силы, так ещё и давно уже искали способ получить немного больше свободы.
   Закономерно, что решение флотских взять контроль космоса в свои руки встретило горячую поддержку у этих самых корпораций, так как это сулило намного больше прибыли, чем попытка сбыть свои товары на Земле. Да, перенаселённая планета всасывала в себя практически всё, что могли предложить колонии, но это только пока. Ведь численность населения Земли уже давно стабилизировалась и прекратила расти, так как излишки начали отправлять на колонии, а значит увеличить рынки сбыта можно было только путём жесточайшей конкуренции, что подразумевало под собой огромные траты на ведение конкурентной борьбы всеми доступными способами. В то же время население колоний постепенно росло, а их благосостояние повышалось, что приводило к значительному увеличению колониального рынка сбыта.
   В общем, всё было настолько же просто, насколько и запутано, а потому эта ситуация требовала вдумчивого подхода к её решению. И именно для нахождения этого самого решения президенты крупнейших государств лично посетили подвергнувшуюся нападению турианцев колонию. Понятное дело, что официально они прибыли, дабы воочию увидеть "результаты зверств" инопланетян и следы героической борьбы выживших войск ООН и местного ополчения, ну и медали раздать щедрой рукой, демонстрируя, что в отличие от этой самой ООН государства своих граждан не бросили. Ко всему этому прилагались выступления перед народными массами ни о чём, посещения различных официальных мероприятий, онлайн трансляции с выслушиванием проблем местного населения и пожеланий, а так же "слов благодарности от жителей колонии" - обычный стандартный набор при посещении главы государства колонии, только тут помноженный на количество этих самых президентов. Но на самом деле они прибыли сюда для проведения этой самой встречи, на которой они в данный момент присутствовали и на которой планировали найти возможность вернуть в свои руки основные рычаги власти.


   * * * * *


  

Глава 18.


   Ариа, одетая в белое, с вертикальными чёрными вставками, облегающее платье с широким левым рукавом, скрывающим руку почти до середины кисти, и короткой юбкой, не скрывающей великолепные стройные ноги хорошо тренированного бойца, обтянутые "кожаными" лосинами тёмно-синего цвета, настолько тёмного, что практически чёрного, привычно восседала на диване в своей ВИП-зоне, закинув ногу на ногу и глядя на развлекающийся в клубе народ. В её правой руке покачивался единственный на станции настоящий бокал на высокой ножке на треть наполненный "Ностальгией", неизвестным в Пространстве Цитадели сортом лёгкого алкогольного напитка. Впрочем, на "Омеге" про него так же никто не знал, кроме того, что его пьёт Ариа, а откуда его ей привозят оставалось загадкой вот уже которую сотню лет. "Вино" обладало лёгким, немного терпким, но со сладостью, освежающим вкусом и тонким ароматом, который нельзя было испортить даже нагреванием. Сам бокал, как уже было сказано, так же был настоящий и его сородичи на станции хранились только в личном баре Арии. Имевшиеся же у некоторых её приближённых сосуды подобной формы были уже подделками, которые были созданы в попытке подражания хозяйке "Омеги". Где Ариа нашла сосуды подобной формы так же оставалось одним из её многочисленных секретов, которые за прошедшие столетия стали уже чем-то вроде местной мифологии. Точнее, не сами секреты, а придуманные вокруг них теории, постепенно превратившиеся в легенды и мифы. Сама Ариа никак не реагировала на эти образцы местного сказительства, загадочно улыбаясь при их упоминании.
   Но сейчас хозяйку станции всё это не заботило и могло показаться, что её вообще ничего не заботило, а она предавалась отдыху. На это так же намекали звуки лившейся из динамиков аудиосистемы ВИП-зоны спокойной и плавной музыки, идеально подходившей чтобы расслабиться и отвлечься от всего: от тупости большинства окружающих разумных, от постоянных косяков подчинённых, от новостей про очередного "горячего парня", который впервые прибыв на станцию решил продемонстрировать всем свою крутость. Впрочем, пробивающийся даже через великолепную звукоизоляцию комнаты "тынц-тынц", игравшей в общем зале клуба музыки наглядно демонстрировал, что на самом деле расслабиться тут не получится, а вся обстановка нужна для чего-то другого. Ариа же, скорее всего, не отдыхала, а просто ожидала чего-то.
   В какой-то момент атмосферу ВИП-комнаты прорезал звук сигнала вызова, заставивший азари пошевелиться. Она неспешно поднесла бокал к губам и сделала небольшой глоток, после чего сложила левую ладонь в знак активации уни-инструмента, который крепился у неё на левом предплечье и был скрыт широким рукавом платья.
   -Да, - ответила она на вызов спокойным, расслабленным голосом, - пусть заходят, - разрешила она, выслушав неслышимый никому другому, даже если бы тут ещё кто-то находился, доклад от охраны на входе в ВИП-зону.
   Некоторое время ничего не происходило, а азари продолжала с ленивым интересом смотреть вниз, в общий зал, время от времени делая небольшие глотки из своего бокала. Но в какой-то момент раздался шелест открывающейся двери и звуки ритмичной музыки, доносившиеся из общего зала, стали громче. В открывшуюся дверь с явной опаской вошло несколько подростков разных видов, которые, судя по их поведению, не знали зачем их вызвали к самой Арии, о которой они были хорошо наслышаны. На появление посторонних азари поначалу никак не отреагировала, продолжая расслабленно рассматривать развлекающихся внизу разумных.
   -Знаете, почему я одинаково не люблю как внешние, так и самые нижние сектора "Омеги"? - неожиданно поинтересовалась Ариа, вроде как ни к кому конкретно не обращаясь, а размышляя вслух.
   -Из-за пытающихся найти себе там пристанища различных отбросов? - предположил парень-кварианец, после того, как в течение нескольких секунд никто из подростков не мог придумать, чтобы такого ответить.
   -Надо же, угадал, - Ариа наконец-то соизволила обратить своё внимание на гостей и окинула кварианца внимательным взглядом: - Лин, если я не ошибаюсь?
   -Совершенно верно, это моё имя, - подтвердил кварианец.
   -А это, как я понимаю, ваш неофициальный лидер...
   -Нуко. Меня зовут Нуко, - правильно интерпретировала сделанную старшей азари паузу молодая дева.
   -Хм. Хреновый из тебя лидер, - неожиданно сообщила ей Ариа.
   Ариа закинула левую руку за спинку дивана и принялась что-то там нащупывать, из-за чего ей даже пришлось немного привстать.
   -Как думаешь, что это такое? - она наконец-то нашла то, что искала, и шлёпнула это что-то на самый центр стеклянного столика, смахнув этим с него бутылку с вином, которая с глухим стуком упала на ковёр, разливая по нему остатки.
   Вот только никто даже не обратил внимание на случившееся, так как их взгляды были прикованы к лежащему на столике существу, вооружённому восемью тонкими суставчатыми конечностями и мощным, мясистым хвостом
   -Пиздец, - произнёс кто-то из подростков.
   Стоявшая впереди всех Нуко сглотнула ставшей вдруг вязкой слюну. Она отлично понимала, что раз внешне неповреждённый лицехват никак не реагирует на такое обращение, значит он уже выполнил свою главную задачу и где-то на станции сейчас ходит разумный, заражённый эмбрионом алина. Это в лучшем случае, а в худшем грудолом уже выбрался наружу и вскоре на станции начнут происходить очень интересные события, которые те, кто не успеет сбежать, не переживут. В голове молодой азари метались мысли, среди которых она пыталась найти то, что необходимо было сделать в первую очередь.
   -Нам... Нам срочно нужно вернуться на корабль, - наконец, определилась она.
   -Решила сбежать от ответственности? - усмехнулась Ариа, вновь обманчиво расслабленно сидевшая на диване и рассматривавшая оставшуюся в бокале жидкость на свет.
   -Н-нет, просто нужно кое-что срочно сделать... - попыталась объяснить Нуко, но при этом не сказать ничего лишнего.
   -О, можешь не переживать, - остановила её Ариа, - ваш корабль взят под плотный контроль, так что с него больше никто не выберется без моего разрешения. Носителя же я собственноручно пристрелила и проследила, чтобы его тело утилизировали в печи. Есть у нас тут одна, специально для подобных случаев. Овоморфа мы так же нашли и уничтожили, напихав вовнутрь взрывчатки, которую подключили к таймеру, и выбросили через шлюз в космос.
   -А?.. - захотела узнать об их дальнейшей судьбе Нуко.
   -А вам сейчас, придётся понести наказание, - но Ариа не дала ей и слова сказать.
   Поставив бокал на столик рядом с лежащим там лицехватом, она взяла с дивана не видимый ранее подросткам предмет, оказавшийся свёрнутым ремнём очень знакомого вида.
   -Видно, я действительно слишком долго не была Дома, - проговорила Ариа, сложив ремень очень известным всем подросткам способом, после чего, взяв его в правую руку, легонько шлёпнула по левой ладони: - Ну что, начнём, пожалуй, с тебя, как самозваного лидера этой шайки, - ткнула она ремнём в Нуко.
   Дева ещё раз сглотнула, бросила затравленный взгляд на стоящего рядом кварианца и шагнула вперёд, с трудом удержавшись, чтобы не прикрыть свою пятую точку руками.
   -Вот это попали, - прокомментировал происходящее Прорр, один из кроганов, почесав ногтями щёку, но прокомментировал достаточно тихо, чтобы случайно не привлечь к себе излишнего внимания.
   -А я предупреждал, - так же тихо ответил Лин, глядя на оттопыренную попу молодой азари, которую перегнула через своё колено её более взрослая сородич, - но меня, как всегда, никто не послушал.
   *Шлёп* - разнеслось по комнате.


   * * * * *


   Солдат был доволен, всё прошло просто идеально. Рабочий так увлёкся выращиванием второго овоморфа, что не успел даже среагировать на атаку. Плавное, почти незаметное сближение, затем стремительный рывок и удар наконечником хвоста в основание головы. Даже сворачивать голову не пришлось, что было просто замечательно. Король явно будет доволен.
   Подхватив тело живого, но не способного сейчас пошевелиться сородича, Солдат закинул его на спину, закрепив там хвостом, и двинулся в обратный путь на корабль. К сожалению, перемещаться как раньше, быстрым бегом, он не мог и приходилось красться, тщательно выбирая маршрут и очень внимательно следя за перемещением появившихся многочисленных патрулей, а также, обходя не менее многочисленные посты и появившиеся даже в некоторых вентиляционных каналах камеры. Но так как он уже успел изучить, и маршруты патрулей, и места размещения постов и камер, то особых проблем всё это не вызывало.
   Причина всех произошедших изменений ему была понятна, но никак не трогала, так как Король не приказывал не трогать местных, да и следить, чтобы не появились новые инкубаторы он так же не приказывал. По этой причине Солдат даже не стал проверять, на какой стадии роста находится овоморф и сумеет ли он вырасти с имеющимися запасами ресурсов - теперь это были проблемы местных пока ещё неинкубаторов. Его же в данный момент заботила только необходимость как можно скорее добраться до своего уютного уголка на корабле, которое совместными усилиями вот с этим самым Рабочим они обустроили. Ведь добравшись, он сможет приступить к самому главному - вдумчивому поглощению неудачливого сородича, который посчитал себя самым умным и пошёл против воли Короля, а теперь станет его ступенькой к переходу на новую стадию развития. Да и Рабочий постепенно регенерирует и если слишком задержаться, то может восстановиться достаточно, чтобы начать оказывать сопротивление и привлечь ненужное сейчас внимание.


   Миновав выставленные на причале посты, Солдат пробрался в выделенную им каморку и залез в построенное под самым потолком ложе, которое заранее было сделано таким образом, что заметить его снизу было невозможно. Вдвоём с телом сородича там было тесновато, но Чужие не умели жаловаться, да и функциональность данного укрытия компенсировало его неудобство, а потому он только потрудился разместиться таким образом, чтобы Рабочий оказался внизу, а он наверху. Не то чтобы ему нужно было от кого-то скрывать свой запах, никого, от кого было бы необходимо скрывать запах крови тут не было, но привычка, направленная на сокрытие своего запаха от потенциальных жертв и возможных врагов, полученная им в наследство, сработала на рефлексах, как говорится.
   Прислушавшись и убедившись, что на корабле по-прежнему никого нет, Солдат приступил к трапезе, вдумчиво выбирая куски, содержащие самые нужные для будущей линьки элементы. Эмоции же бессильной ярости и обречённости, доносившиеся от остававшегося в сознании, но не способного хоть как-то повлиять на происходящее сородича, послужили отличной приправой, добавляющей в, итак, отличный вкус нотку совершенства.


   * * * * *


   Портовая зона бурлила. Мало того, что на станции орудовал какой-то маньяк, похищая разумных и не оставляя никаких следов (к счастью, пока исчезали только всякие неудачники, обитавшие в самых задрипанных районах станции), мало того, что там появилось куча очень нервных патрулей, ловивших непонятно кого (да они и сами не знали, в кого им нужно стрелять, потому и были такими нервными), так ещё появился слух, что в этом самом портовом районе видели личный флаер самой Арии. А ещё, ходили слухи о какой-то стрельбе (ну, этим обитателей "Омеги" было не удивить) и задействованию одной овеянной различными мифами печи ( а вот это слух вызывал определённое оживление и гадания о том, кого там сожгли, что закономерно должно было привести к скорому появлению самых разнообразных слухов). Так же, некие очень информированные разумные, которым, конечно же, рассказали их лично всё видевшие знакомые, рассказывали о том, что члены группы Арии отправили в космос какой-то контейнер, который через некоторое время взорвался, и теперь все гадали, кто же этот "счастливчик", сумевший так впечатлить Арию, что она расщедрилась для него на такое.
   Впрочем, совершенно не важно было, являлся ли ходившие среди разумных слухи реальными событиями или, как всегда, кто-то немножко, самую малость, приврал, а то и просто это выдумал. Важно было то, что деятельность портовой зоны начала страдать, а это не нравилось никому, а потому всё требовалось разрешить как можно быстрей, иначе мог возникнуть очередной бунт, только в этот раз поддержанный всеми крупными игроками на станции, которые могли бы посчитать, что королева ослабла и можно попытаться её скинуть. Последнее, понятное дело, не нужно было уже самой Арии, так как разбираться с пытающимися её подвинуть претендентами она предпочитала без крупномасштабных боевых действий - это было полезно для идущего на "Омеге" бизнеса, а значит и для прибыли самой Арии.
   Именно по этой причине Ариа лично занялась возникшей проблемой и участвовала в облаве на "маньяка". По крайней мере это была официальная версия для подчинённых, а какова была истинная причина это было её личное дело. Может она просто захотела размяться, может посчитала нужным напомнить окружающим, что она не только отдавать приказы умеет да запугивать собеседника (про умение крутиться вокруг шеста если кто и вспоминал, то только мысленно и ни в коем случае не озвучивая эту мысль вслух), но и с какой стороны нужно браться за оружие ещё не забыла. А может это стало следствием недавнего получения "привета" от одного из загадочных знакомых Арии, в этот раз переданное здоровенным кроганом, закованным в тяжёлую, даже по меркам кроганов, броню, но которую он носил с лёгкостью, как будто не замечая её веса, и в которой он с трудом протискивался в стандартные проёмы дверей, но это, как говорится, были не его проблемы.
   В данный же момент Ария, одетая в плотную, серую куртку с длинными рукавами, облегающие тёмно-синие штаны и высокие, мягкие сапоги чёрного цвета на низком, удобном каблуке, сидела на диване своего личного флаера представительского класса, производства Завод Фал Три. Данный завод на самом деле представлял собой конгломерат производственных мощностей целой планеты, а именно частной планеты Фал Три. Самое же забавное, что, находясь на территории Саларианского Союза, данная планета имела право экстерриториальности, как частная собственность. Причём она была не собственностью какого-то клана, а собственностью концерна, разместившего на ней свой промышленный мега-комплекс. Сколько и кому занесли представители этого концерна за подобное, до сих пор оставалось загадкой даже для саларианской ГОР, от чего у отдельных далатресс, что называется, подгорало в одном месте, но сделать они ничего не могли, так как лобби себе в Совете далатресс этот концерн обеспечил сильное.
   Данный концерн в основном специализировался на производстве, модернизации и продаже космических кораблей, но и про другие направления не забывал. И именно одним из таких направлений и было создание шикарнейшего флаера представительского класса, который собирался индивидуально под каждого заказчика. И самое главное, что Фал Три очень ценили свою репутацию производителя дорогих и очень качественных вещей, а потому можно было быть уверенным, что ничего непредусмотренного проектом в приобретённом тобой изделии нет.
   Понятное дело, что флаер не стоял без дела, а очень даже летел, и летел он как раз в портовый район, следуя по одной из специально для этого выделенных зон. Так же понятно, что летел он не один, а в сопровождении машин охраны. Это были вполне себе добротные модели, можно даже сказать - "рабочие лошадки", если забыть про небольшой допиллинг от личных мастерских Арии, в которых на эти флаеры установили бронирование, усилили двигатели, заменили ядро эффекта массы на более мощную модель, ну и другое по мелочи. Так же грузовые и грузо-пассажирские "микроавтобусы" имели точки крепления для установки тяжёлого вооружения, что позволяло использовать эти флаеры в роли машин поддержки.
   -Подлетаем, - сообщил сидевший напротив азари секретарь-батарианец.
   Не то чтобы это было нужно, всё-таки весь полёт Ариа смотрела в боковое стекло своего транспорта, то ли любуясь проплывающими мимо видами, то ли размышляя о чём-то. Но в любом случае она не могла не заметить, что они приблизились к причальной зоне, так как именно с той стороны, в какую она смотрела, открывался вид на посадочные и причальные площадки. Вот только в обязанности секретаря входила необходимость следить за временем и напоминать своей работодательнице о приближении очередной встречи, поэтому он предпочитал перестраховаться и напомнить, чем не напомнить и стать объектом недовольства самой влиятельной личности в этом секторе космоса.
   Ариа никак не отреагировала на слова мужчины, но как только флаер опустился на покрытие посадочной площадки, а его дверь открылась, как надкрылья какого-то фантастического жука, она тут же гибким движением выскользнула из салона, опередив своего секретаря. Впрочем, бойцы, выполнявшие роль охраны, отлично знавшие характер своей хозяйки, уже успели приземлиться, заняв позиции и контролируя периметр, а также, оттеснив в сторону всех случайных прохожих.
   Посмотрев направо, Ариа махнула рукой выбиравшимся из машин подросткам и направилась прямиком к стоящему немного в стороне челноку непривычных даже для "Омеги", где встречались самые различные корабли, в том числе и не из Пространства Цитадели или Батарианской Гегемонии, очертаний.


   * * * * *


   Нуко переполняли эмоции и эмоции эти были ни разу не приятные. Во-первых, у неё болела задница, по которой качественно прошлись узким ремнём из хорошо выделанной кожи варена. Во-вторых, она была зла на этих двух утырков-алинов, которые не смогли сделать самого элементарного - выполнить прямой и понятный приказ, и сидеть тихо, пока они не уберутся с этой станции. В-третьих, ей пришлось стоять во время полёта на флаере, так как у неё болела задница, ведь как оказалось, качественный крепкий и узкий ремень в сильной руке Арии способен пробить даже материал плотных штанов учебных комбинезонов, которые вполне могли выполнять функции лёгких скафандров и в них спокойно можно было сидеть на острых камнях. В-четвёртых, она была зла на этих двух клуш, Ами и Киис, которым она поручила присматривать за алинами, а те не сумели справиться с такой простой задачей. И ведь не отчитаешь их сейчас, слишком много вокруг посторонних, а необходимость не выносить за пределы коллектива внутренние проблемы она усвоила, так как не смотря на заявление хозяйки "Омеги", она всё же была не самым плохим лидером. В-пятых, плотно облегавший её симпатичную попку учебный комбинезон оказывается не такой мягкий и удобный, как она думала раньше, из-за чего её походка была, что называется, "деревянной". В-шестых... это уже не имело значения, так как они таки добрались до портовой зоны и вскоре всё закончится, осталось только совершить подвиг и дойти до корабля, где можно будет скинуть комбинезон и обработать явно имеющийся на пятой точке синяк... Но как же она болит, а садюга Ариа ещё и приземлиться приказала чуть ли не на другом краю причала!
   С трудом выбравшись из грузового флаера, в котором какой-то самодельщик установил откидные сидушки, но которыми никто из подростков не воспользовался, даже кроганы, но они это сделали только для того, чтобы продемонстрировать свою поддержку остальным, Нуко закрутила головой, пытаясь оценить обстановку.
   -Нас зовут, - сообщил Лин, который вместо того, чтобы глазеть по сторонам, определяясь с общей обстановкой, сразу же попытался засечь Арию, что было не сложно, так как флаер представительского класса был тут один-единственный.
   -Угу, - буркнула в ответ Нуко и осторожно пошагала в направлении двинувшейся к их челноку Арии.
   Остальные подростки потянулись следом, распространяя ауру страдания. Ну, кроме кроганов, у которых и чувствительность к боли была пониженная, и заживало на них всё настолько быстро, что любые синяки переставали доставлять неудобство уже через "полчаса". Но они старались держаться позади группы, чтобы своим здоровым видом не портить им ещё больше и так упавшее ниже некуда настроение. Впрочем, несмотря на уже переставшие их беспокоить последствия порки, настроение у кроганов было хоть и лучше, но ненамного, хоть и по другой причине. Дело в том, что, как и любой другой кроган, они пытались оказать сопротивление... которое Ариа даже не заметила, скрутив каждого из них за секунду, после чего перегнула через своё колено и выпорола как и всех. Так что им было не столько больно, как стыдно, ведь их выпорол не отец и не дед, а какая-то неизвестная им азари. И пусть, по всем признакам, она явно родилась и выросла в Улье, но она всё равно оставалась азари, а так же была на пол головы ниже и килограмм на сто легче любого из кроганов-подростков.
   Догнать Арию у Нуко не вышло, что и понятно с такой-то походкой, но это и не требовалось, так как та всё равно остановилась перед закрытым люком челнока, поджидая подростков. И Нуко сомневалась, что сделала она это потому, что не могла попасть на борт судна самостоятельно. Скорее всего могла и даже несколькими путями, от дистанционного взлома электронного мозга центральной управляющей системы, до выламывания непосредственно люка с помощью биотики.
   -Ну что, открывай, давай, и пошли посмотрим, чем там ваши попутчики заняты, - бросила ей Ариа.
   На это Нуко могла только вздохнуть, поморщиться и активировать свой универсальный инструмент, отправив кодовый сигнал на корабль.
   -Заходите, - ещё раз вздохнула Нуко, зайдя первой в шлюз и приглашая Арию внутрь.


   Дошли до места обитания алинов довольно быстро. Да и что там того челнока? Это ведь даже не фрегат, не говоря уже про что-то более крупное, так что идти там было каких-то два десятка метров по всем коридорам и лестницам. Правда даже за эти два десятка метров они успели потерять по дороге почти всех подростков, которые воспользовались возможностью и побежали лечить свои синяки, и только тройка кроганов и взявший на себя обязанности старшего помощника Лин остались для моральной поддержки своего капитана.
   -Это тут? - поинтересовалась Ариа, которую сопровождала только одна азари, облачённая в лёгкую броню, которую обычно предпочитали азари, а всю остальную охрану она оставила снаружи, даже своего верного секретаря не взяла.
   -Да, - подтвердила Нуко, - мы их туда поместили когда обнаружили на борту.
   -Как они тут оказались, я спрашивать не буду, ничего удивительного, что вы их не заметили, - хмыкнула Ариа, - но почему вы не вернулись обратно, когда обнаружили их на борту? Или вы прогуливали уроки по правилам контакта с другими видами?
   -Не прогуливали, - буркнула Нуко. - Просто мы посчитали, что уж простейшие приказы они должны выполнить.
   -Вот как? - усмехнулась Ариа. - А мне кажется, что ты всё же плохо слушала, иначе бы знала, что младший член Улья не может приказывать старшему.
   -Они не старшие, - насупилась Нуко, - и они нас слушались.
   -Ну да, ну да, - покивала Ариа, после чего бросила короткий взгляд на невозмутимо стоящего рядом Лина. - Ладно, открывай уже. Посмотрим, как они тут обосновались и чем заняты.
   -Хорошо они обосновались, - всё же оставила за собой последнее слово Нуко, чем вызвала ещё одну, но в этот раз едва заметную улыбку на губах своих старших сородичей.
   Молодая азари коснулась голограммы замка, снимая блокировку, после чего повернула кисть и открыла дверь.
   -Да уж, действительно неплохо устроились, - оценила внутреннее убранство сопровождавшая Арию азари, первой заглянув внутрь.
   -Она у вас бессмертная? - последовал неожиданный вопрос от Лина, обращённый к Арии, во взгляде которого легко можно было прочитать неодобрение.
   -Малыш, я уже сталкивалась с этими существами, - последовал весёлый ответ от безымянной азари, правда прежде чем дать ответ, она вначале посмотрела на свою хозяйку, - я знаю, чего от них можно ожидать.
   -Ясно. Тогда я надеюсь, что эта ошибка не станет для тебя последней, - с совершенно серьёзным видом пожелал ей кварианец и резко добавил: - Не трожь бяку.
   -Бля!! - резко отпрыгнула назад азари, полыхнув биотической аурой, вызвав мимолётную улыбку у Арии и откровенно злорадную усмешку у Нуко.
   И всех их вполне можно было понять, ведь опустившаяся откуда-то сверху голова Чужого, с которой ты встречаешься лицом к лицу, совсем не то, что способствует спокойствию, но для разумного, знающего, что он в полной безопасности, реакция азари действительно могла развеселить. Впрочем, судя по всему, Чужой и не собирался нападать, как-то своим разумом догадавшись, что в этот раз данный чужак не агрессор, а присутствует тут по приглашению одного из членов Улья. Да и настроение у него было явно не охотничье, что он и продемонстрировал, широко зевнув.
   -Успокойся, - бросила Ариа своей подчинённой, - ничего тебе не угрожает. Ведь не угрожает же? - посмотрела она прямо в безглазую морду Солдата и получила неопределённое движение головой: - Вот и замечательно, - который она, судя по всему, интерпретировала как подтверждение.
   -Второго не хватает, - констатировал Лин, который успел, пока все остальные смотрели на общение Арии с Чужим, заглянуть внутрь и понять, что Солдат тут один.
   -Та-ак, я разве не приказала вам сидеть тут и никуда не лезть? - протянула Нуко, первая отреагировав на замечание её зама. - Или может быть вам что-то было непонятно? - ткнула она пальцем в Солдата. - И вообще, слезай оттуда и сядь нормально!
   Услышав её Чужой вначале втянул голову, явно приготовившись к тому, что его будут отчитывать, но после приказа спускаться он отцепился и свалился вниз, извернувшись в воздухе как кот и приземлившись на все четыре конечности.
   -А ну иди сюда, - Нуко схватила Солдата за голову двумя руками и прижалась к ней лбом: - Показывай, давай, куда этот гад делся.


   * * * * *


   Ровные "коробочки" курсантов выстроились на плацу и приготовились внимать. По крайней мере они всем своим видом демонстрировали готовность слушать речь начальника училища столько, сколько потребуется. Другое дело, что если бы вы спросили, что они думают про всё это, то услышали много чего интересного про себя лично и про свои взаимоотношения с различными живыми существами, а иногда и не живыми и не всегда существами. Что поделаешь, фантазия у военных всегда была довольно богатая, но очень уж специфическая. Вполне возможно, что они озвучили бы своё мнение прямо там, даже без всяких вопросов, а просто делясь мнением друг с другом, но их сержанты стояли вместе с ними и потому все предпочитали молчать, так как даже случайно проскочившие сито отбора идиоты уже давно отсеялись и остались только те, кто в голову не только ест.
   Но наконец-то ожидание завершилось и со стороны штаба показалась командирская машина, которая остановилась за трибуной и вскоре из-за неё показался начальник училища в сопровождении нескольких офицеров.
   -Смирно! - разнеслось над плацем и мастер-комендор-сержант бегом отправился на доклад.
   Выслушав доклад, начальник отдал команду: "Вольно!" - которую продублировал МКС, и поднялся на трибуну.
   -Курсанты! Поздравляю вас с окончанием второго этапа курса подготовки! Я горжусь, что многие из вас закончили его с отличием, что показывает вашу волю и желание быть лучшими! Всем вам даётся неделя для отдыха и возможности слетать домой и пообщаться с родственниками или близкими вам людьми. Советую всем воспользоваться этой возможностью, так как следующий этап подготовки будет насыщен полевыми выходами, и любые письма и сообщения до вас будут доходить с большим запаздыванием. Так же вас ждёт сюрприз, но про него мы вам расскажем только после начала третьего этапа подготовки. Ну а сейчас, прежде чем вас распустят по казармам, мы проведём награждение отличившихся курсантов!..


   -Поздравляю! - Ёнг Джун дружески хлопнул по плечу Ки До.
   -Спасибо, - довольно улыбнулся тот в ответ.
   -Когда проставляться будешь? - поинтересовался Ёнг Джун. - Всё-таки получить B6 на втором курсе очень многого стоит.
   Литера "B" означала структурную принадлежность в войсковой структуре к корпусу космопехоты, а цифра "6" обозначала уровень подготовки военнослужащего. Учитывая же, что таких уровней было всего семь, то не трудно понять, что получение шестёрки по окончанию второго этапа подготовки офицерских курсов космопехоты являлось реально великолепным достижением. Если же добавить к этому, что таких курсантов на их курсе было всего шестеро (очень символично получилось), то его достижение начинало выглядеть ещё весомей. Так же стоит добавить, что стандартный такой сержант в среднем имеет уровень подготовки B3, а B5 это уже уровень подготовки комендор-сержанта или первого лейтенанта, то есть уже нормального офицера имеющего опыт несения службы в роли офицера не менее двух лет, которого можно смело поставить командовать взводом не заморачиваясь подыскиванием ему очень опытного сержанта, как приходится поступать с назначением второго лейтенанта. И да, хоть цифра и отображает именно уровень подготовки - количество полученных знаний и навыков, но в отдельных случаях перейти с одного уровня на другой можно только после получения богатой практики. Например, с B4 на B5 как правило можно перейти после тех самых двух лет реальной службы, которые требовались для получения звания первого лейтенанта, а B7 вообще достаются только тем, кто именно на практике продемонстрировал высокий уровень использования всех полученных знаний и навыков. По понятной причине чаще всего такого уровня достигают именно сержанты, но и среди офицеров встречались боевые офицеры, получившие наивысший ранг. При этом напрямую к званиям профессиональный код не был привязан, но так как, например, для командования взводом не требовалось уметь управлять полком, то и получалось, что новые ранги ПК военнослужащие получали при достижении определённого звания, проходя регулярную переподготовку на специальных курсах.
   Исходя их всего этого было нетрудно догадаться, что получение Ки До ранга B6 было связано именно с наличием у него опыта службы и высоким уровнем подготовки, который он регулярно демонстрировал при каждом полевом выходе. Но так же было нетрудно догадаться, что это скорее было именно что наградой, которые подобные ему получили за свои достижения, сильно выделяясь даже на фоне других отличников подготовки, а серьёзно к их рангу будут относиться только после выпуска их из академии и прохождения полноценной полевой практики, с участием в хотя бы одном реальном бою.
   -Сегодня вечером и проставлюсь, - пообещал Ки До, - я заказал автобус до города на пять вечера, так что не опаздывай.
   -Оу, и куда поедем?
   -В "Ресторан пекинской утки дядюшки Джао", нам накроют столы во внутреннем дворике, так что сможем оторваться по полной.
   -А девочки?
   -И девочки будут, дядюшка Джао обещал десяток симпатичных пригласить, но тут уже кому как повезёт, так как это будут не проститутки, а ученицы местного медицинского училища.
   -Супер! - радостно засмеялся Ёнг Джун и тут же заорал на всю казарму: - Народ! Ки До сегодня вечером проставляется! Автобус в город отправляется в пять после полудня! Место встречи - "Ресторан пекинской утки дядюшки Джао!
   Объявление было встречено радостными гвалтом и криками одобрения.
   -Внимание! - но Ёнг Джун ещё не закончил: - Там будут девочки!
   Последнее заявление вызвало настоящий взрыв эмоций среди мужской части военнослужащих.
   -А мальчики?! Мальчики будут?! - поинтересовался кто-то из женщин, что вызвало взрыв хохота и ответные шутки.


   * * * * *


  

Глава 19.


   Небольшая эскадра, из десятка кораблей второго ранга и трёх десятков третьего, стремительно пронеслась по кратчайшему маршруту через весь Аттический траверс, распугав по дороге всех немногочисленных пиратов в этом районе и перепугав не таких редких извозчиков, которые доставляли грузы в имевшиеся в этом секторе космоса колонии и забиравшие из них товары для реализации в Пространстве Цитадели. И их можно было понять, так как тепловой силуэт кораблей этой эскадры отсутствовал в гражданских базах данных, а такое могло быть только если это корабли откуда-то из Систем термина, так как конструкторская школа каждого вида имеет свой легко узнаваемый почерк и потому, даже если ты не можешь опознать сам корабль, то какой именно вид приложил руку при его постройке узнаётся сразу же.
   Впрочем, экипаж попавшегося на пути эскадры патрульного фрегата саларианцев всё же имел более полные базы данных, а потому система опознавания вычленила отдельные элементы теплового рисунка схожего с кораблями гетов. Но это знание не прибавило им спокойствия, так как геты, это кварианцы, а ни первые, ни вторые не появлялись в большой галактике уже более тысячи лет. По этой причине фрегат сразу же отправился к ближайшему информационному бую, чтобы передать эту информацию, а также вектор движения встреченной эскадры, в штаб патрульного флота. Понятное дело, что как только в штабе получили эти данные, то подняли по тревоге все свободные экипажи, а также поставили в известность штаб флота Союза. Вот только эскадра не стала входить в саларианскую зону ответственности, а воспользовались Ретранслятором ведущим в кроганский регион, где её и потеряли.
   В дальнейшем эта эскадра обнаружилась в системе, принадлежащей Новым турианцам. В этой системе имелся Ретранслятор, через который можно было легко добраться до Ретранслятора ведущего в пространство Верных турианцев. Размещавшийся в системе флот Новых попытался перехватить неизвестные корабли, но те уклонились от боя, воспользовавшись превосходством в манёвренности и не обращая на попытку обстрела, сразу же проскочив к Ретранслятору и уйдя на ту сторону. На той же стороне было только несколько корветов, которые не несли эскадре никакой угрозы, а потому были проигнорированы и корабли-нарушители начали разгоняться в направлении к окраине системы, да ещё и с превышением эклиптики. Когда турианский флот прошёл через Ретранслятор, то он успел засечь только переход кораблей эскадры на ССД, которая отправилась к системе с Ретранслятором, который вёл к Верным турианцам. Учитывая разгонные характеристики чужаков, пытаться их догнать было задачей явно нереальной, о чём и было сообщено в штаб флота. Учитывая все обстоятельства, надеяться на то, что неизвестную группу кораблей получится остановить у дежуривших возле Ретранслятора пограничников, не стоило, а потому, им передали приказ не пытаться мешать чужакам, а ограничиться слежением и сбором максимально возможного объёма информации про корабли чужаков.
   Не встретив сопротивления, неизвестная эскадра воспользовалась Ретранслятором и оказалась в системе контролируемой Верными турианцами. Там их, что закономерно, встретили пограничники, которых неожиданное появление чужих кораблей чуть не бросило в панику. Совсем недавно завершилась война с людьми, да и то переговоры идут до сих пор, а со стороны Новых могли прилететь только кроганы, поэтому ничего удивительного, что командир группы чуть не отдал приказ на открытие огня. К счастью, Примарх Верных турианцев уже оценил сложившуюся ситуацию и ожидал, что вскоре могут появиться вполне себе официальные гости из Пространства Цитадели, а потому, всем пограничникам был разослан приказ не препятствовать появившимся на границе кораблям, а ограничиться отсылкой послания с помощью лазерной и радиосвязи. Ну и, понятное дело, сразу же доложить о появлении гостей вышестоящему командованию.


   * * * * *


   -Есть отклик! - возбуждённо сообщил оператор систем связи: - Подтверждение получения сообщения получено!
   После этого сообщения, царившая всё это время на борту флагмана пограничной эскадры напряжённая атмосфера стала чуть менее напряжённой. Всё-таки осознание того, что прибывшие корабли как минимум услышали твоё обращение, а значит, протокол передачи был правильный.
   -Наблюдаю снижение интенсивности теплового излучения факела, - тут же последовал доклад оператора космического пространства, - неизвестные корабли прекратили ускорение. Какие-либо эволюции не наблюдаю.
   А вот после этого сообщения находившиеся в рубке и слышавшие его члены экипажа испытали облегчение. Всё-таки когда неизвестный не только слышит, что ты ему говоришь, но и реагирует как минимум нейтрально, а прекращение ускорения после получения пусть и очень вежливого, но вполне себе официального запроса, и отсутствия попыток изменить построение на более выгодное для нападения, однозначно говорит о не враждебном настрое.
   -Ну или о том, что тебя не воспринимают всерьёз, а раздумывают, как с тобой поступить, - именно такая мысль проскочила в голове у помощника капитана, - но об этом лучше никому не говорить, - закончил он свою мысль так же про себя и покосился на капитана, с невозмутимым видом стоявшего на возвышении и имевшего возможность наблюдать за всей вахтой сразу.
   -Отмена ускорения, - приказал капитан и тут же подтвердил мысли старпома: - Не расслабляемся. Мы не знаем, что наши гости решат. Ждём их действий. Всем кораблям оставаться в строю и не предпринимать действий, которые могут быть расценены как агрессия.
   -Получил ответ, э-э... - замешкался оператор узла связи.
   -Что там? - поторопил его старпом, чтобы этого не сделал капитан и тогда вахтенному связисту точно от наряда вне очереди не отделаться, а так можно будет отправить его проверить средства связи спасательных капсул.
   -Сообщение зашифровано личным шифром капитана, - взял себя в руки связист, но голос у него всё же немного дрогнул.
   -Перешли на мой терминал, - приказал капитан, никак не выразив своего удивления перед подчинёнными.
   Личный капитанский шифр потому так и называется, что на всём корабле его может расшифровать только лично капитан. Так же эти коды имеются в штабе, но доступ к ним имеют только специально обученные шифровальщики и даже командующий всего пограничного флота не имеет к ним доступа. Благодаря этому обеспечивается секретность передаваемого сообщения и невозможность его расшифровки тем, кому оно не предназначено. Так же это гарантирует, что данное сообщение точно прибыло из штаба флота. Но сейчас-то сообщение было получено с борта другого корабля. И ладно бы это был прибывший в систему собственный курьер, но это был чужой корабль, который прибыл из-за границ турианского сектора. И что команда могла думать после такого?
   -Пересылаю, - подтвердил исполнение приказа связист.
   -Что там гости? - решив дать капитану время на ознакомление с пришедшим сообщением, старпом подошёл к оператору ККП.
   -Продолжают движение по инерции, - доложил тот, - изменения тепловой сигнатуры так же не наблюдается.
   -Галриан, - неожиданно обратился к старпому по фамилии капитан, - у тебя ведь есть бумага?
   -Эм-м... Да, у меня она есть, - подтвердил старпом, которому просто нравилось писать на пусть и не настоящей, а синтетической, но бумаге.
   Весь документооборот давно уже был переведён в электронную форму, а бумага, даже искусственная, давно вышла из употребления, перейдя в разряд анахронизмов. Но вместе с тем среди некоторых родов продолжались сохраняться традиции письма на бумаге, что якобы стимулировало определённые центры мозга и помогало в его развитии. В какой-то мере это было правдой, так как на бумагу нельзя было установить словарь, который укажет на допущенную ошибку, а то и сразу автоматический корректор, который вообще исправит допущенные ошибки. Так что как минимум умение писать правильно это упражнение вырабатывало.
   -Мне нужно два листа бумаги и чем писать. Можете одолжить? - попросил капитан.
   -Конечно. Сейчас принесу, - пообещал старпом.
   -Буду благодарен, - невозмутимо кивнул капитан, после чего добавил: - И прикажите подготовить катер для передачи сообщения.
   -Будет сделано, - коротко кивнул старпом, после чего продублировал последнюю команду и быстрым шагом покинул рубку.
   -Передайте нашим гостям, что для перемещения по нашей территории им необходим сопровождающий, - приказал капитан дежурному узла связи.
   -Слушаюсь.
   На некоторое время установилась тишина, развеиваемая только тихими звуками работы систем корабля.
   -Есть ответ, - оповестил связист, - интересуются, кто их будет сопровождать и когда он к ним присоединится.
   -Сообщи им, что сопровождать их будем мы, - приказал капитан, не обращая внимания на удивлённые взгляды подчинённых. - Сопровождать их мы будем готовы через пятнадцать минут.
   -Слушаюсь, - откликнулся связист, чтобы через несколько секунд доложить: - Они интересуются нашими параметрами разгона, ССД и ёмкости ядра массы.
   Капитан молча кивнул, показывая, что услышал и в рубке вновь установилась тишина, которую на этот раз прервал вернувшийся старпом.
   -Капитан, я всё принёс, - он протянул капитану два стандартных листа бумаги, явно ручной работы деревянный планшет и допотопную ручку.
   -Благодарю, - взял тот принадлежности для письма и, положив бумагу на планшет, а планшет на свой терминал, принялся писать. Закончив, он сложил оба листа и протянул их старпому: - Возьмите и передайте их катером на вице-флагман с приказом ознакомиться после того, как мы покинем систему, после чего подготовьте наши ходовые ТТХ.
   Слова капитана удивили старпома, ведь его не было в рубке, когда капитан общался с чужаками и потому не знал о его решении сопроводить их, но он никак не выдал своего состояния.


   * * * * *


   -Корабли чужаков, в сопровождении флагмана, перешли на ССД...
   Выслушав доклад оператора системы ККП, старпом вице-флагмана повернулся к капитану, который увидев его взгляд кивнул, демонстрируя, что всё слышал, после чего принялся отдавать приказы.
   -Подтвердить по группе флагманские полномочия. Отменить полную боевую готовность по группе и перейти в режим повышенной готовности. Провести тщательную проверку системы на наличие неучтённых разведывательных аппаратов. Подготовить курьерский корвет. Вызовите капитана курьера на борт флагмана для получения приказа и сообщения.
   Закончив отдавать приказы, капитан ещё раз перечитал полученное от бывшего флагмана сообщение, написанное на бумаге... Это было странно, так как уже давно все приказы передавались с помощью электронных систем связи и даже "пакеты" выглядели как файл на инструментроне или такткоме, в крайнем случае на отдельной "флешке". Но странно это выглядело только если не знать, кому принадлежали посетившие их корабли.
   Геты. Роботы созданные кварианцами, которые охраняли границы занятого кварианцами пространства и до этого ни разу не покидавшие своих систем, кроме как для того, чтобы высадить на какой-то из ближайших колоний нарушителей, пытавшихся проникнуть за "Железный занавес". Даже несмотря на то, что Верные больше тысячи лет были отрезаны от остальной галактики, благодаря имевшемуся доступу в экстранет они были в курсе основных событий большой галактики. И хоть информации про кварианцев и гетов у них было предельно мало, это не мешало понимать, каким опасным противником может оказаться машинный разум. А продемонстрированные гетами возможности по получению очень закрытой информации, делали их противником ещё более опасным. Поэтому, не было ничего удивительного в том, что флагман решил перестраховаться и передал приказы в письменном, а не электронном виде. Так же капитану нового флагмана было понятным и то, почему бывший флагман приказал сохранить эту информацию в секрете от остальных - лишняя паника никому не нужна. А даже если паники удастся избежать, всё-таки выучка у турианских офицеров флота была на высоте, то это знание всё равно будет давить на их сознание и может привести к ошибкам или даже к преднамеренной провокации. Учитывая же продемонстрированное гетами относительное миролюбие и согласие выполнять определённые правила, пока они находятся на территории Верных, лучше их лишний раз не провоцировать. А со сложившейся ситуацией пусть разбираются в штабе.
   С этими мыслями капитан сложил свой лист бумаги, сунув его в карман кителя и сделав заметку в памяти, поместить его позже в капитанский сейф, после чего вернулся к наблюдению за подчинёнными, занятыми выполнением отданных им приказов и своими прямыми обязанностями.


   * * * * *


   Кастани Дрешер пребывал в не очень хорошем настроении и причиной этого были инопланетяне, которые со вчерашнего дня были настолько заняты, что даже не явились на очередной раунд переговоров. На попытки связаться и выяснить причину такого резкого изменения плана проведения переговоров он получил предельно короткий, но от этого не ставший более понятным ответ: "Геты". Что за геты и почему их появление вызвало такой ажиотаж у турианцев? На этот вопрос он так и не получил ответа, так как никто даже не стал слушать этот самый вопрос, а сообщив, о этих самых гетах, разорвали связь, а при повторной попытке связаться дежурный связист ответил, что начальство занято и ответить не может.
   Впрочем, а чего он зациклился на этих турианцах? У него же есть два других независимых источника информации, которые как минимум работают на разных разумных, настолько батарианец не желал встречаться с азари и при этом, когда ему всё же доводилось встречаться с ними на борту флагмана, он всегда едва заметно вздрагивал. И это несмотря на то, что в его команде была собственная азари, которая точно так же пыталась всеми силами не попадать тем азари на глаза. Это было странно, так как сам адмирал ничего такого не заметил, кроме, понятное дело, умения быть очень привлекательной в любом состоянии, но это к делу не относится.
   Так вот, у него ведь есть два других источника информации, а значит про этих самых гетов он может узнать у них. Нужно только выбрать, с кого начать, так как от этого будет зависеть, какие вопросы он будет задавать второму собеседнику, перепроверяя полученные от первого опрашиваемого данные. И лучше, судя по всему, начать всё же с батарианца, который вроде как свободный перевозчик, а значит должен знать много чего интересного, но вполне может рассказать кучу баек, которые любят заливать своим собеседникам лю... разумные вроде него, сидя за кружкой пива или рюмки бренди... или что они там пьют в своих барах. В то время как Ника с её подругой хоть и стараются рассказывать про остальных поменьше, одновременно с этим избегая давать личные оценки, но предоставленная ими информация имеет более высокий уровень доверия.


   -Геты? - переспросил Одаск, никак не показывая своего удивления. - А почему вы спрашиваете?
   Сказано - сделано. Дрешер тут же послал с вестовым приглашение Чамфакку пропустить по стаканчику виски из адмиральских запасов и через каких-то пол часа они уже сидели в кают-компании.
   -Да вот, от турианцев услышали, - пояснил адмирал.
   -И что они говорят? - поинтересовался батарианец.
   Было заметно, что эта информация его немного... взволновала. Слишком сложно было определить, что чувствует четырёхглазый инопланетянин, который и улыбался-то только ради вежливости, а так его мимика была той ещё загадкой.
   -Ничего, - последовал ответ, - только сообщили, что у них случились геты, вот мы и пытаемся понять, чем это может грозить и что это вообще такое.
   -Хм... Знаете, так сразу и не объяснишь, - Одаск задумчиво склонил к плечу голову, покачивая стаканом и наблюдая за плавающим в стакане льдом, явно находясь в замешательстве и обдумывая, что ему делать дальше, - но если коротко, то геты - это роботы.
   -Роботы? - удивился Дрешер. - У вас там есть и искусственный вид?
   -Нет-нет, что вы, - взмахнул батарианец свободной рукой и вежливо улыбнулся, насколько это у него получалось, - это не какой-то отдельный вид. Эти роботы принадлежат кварианцам.
   -Вы меня успокоили, - немного преувеличено вздохнул адмирал. - Но почему тогда турианцы упомянули именно их? И кто такие кварианцы?
   -Сложно сказать, так как для понимания нужно знать, где они этих гетов увидели, - сообщил Одаск. - Ну а вам, чтобы разобраться, почему они так переполошились, нужно разбираться в галактических раскладах, кто там с кем в союзе, с кем отношения у них не самые лучшие, а самое главное, кто такие кварианцы и что такое геты. В общем, вам нужно узнать историю самых крупных государств - Батарианской гегемонии, Пространства Цитадели, Кроганской независимой зоны, Турианских осколков и Кварианского союза хотя бы за последние полторы тысячи лет, от Восстания кроганов, возведения Железного занавеса и до нашего времени.
   -Из-за срыва плана переговоров и переноса на неопределённое время следующей встречи, у меня появилось много свободного времени, - сообщил Дрешер, - так что если у вас есть свободное время, то я был бы благодарен, если бы вы меня немного просветили по этому вопросу.
   -Я бы мог вам помочь в этом вопросе, но... - Одаск прямо взглянул в глаза Дрешера, что с его четырьмя глазами выглядело очень необычно, заставляя человека чувствовать себя неудобно, - что я с этого получу? Напомню, что я перевозчик и надеялся получить какую-то прибыль с того, что первый сумею наладить с новым видом, то есть с вами, торговые отношения, но пока мне приходится сидеть у вас на корабле и тратить своё время на какие-то разговоры, за которые мне даже не заплатят. А ведь содержание корабля стоит достаточно много, а я пока даже потраченное топливо не отбил.
   -Понимаю, но и вы меня поймите, - вздохнул адмирал, который очень не любил все эти вопросы, так как был военным до мозга костей и привык так же и решать вопросы снабжения, - пока не подписан договор хотя бы с турианцами я не могу позволить попасть в принадлежащие нам системы посторонним кораблям. Так же мы обязаны были вас задержать, так как вы вошли в закрытую для полётов зону.
   -Но у меня ведь было разрешение от турианцев! - возмутился батарианец.
   -Верно, было, - подтвердил адмирал, - но это совместно закрытая зона, так что для посещения её требуется ещё и наше разрешение, а его у вас нет. Но что-то мы отвлеклись. Возвращаясь к вашему вопросу об оплате, то... - человек на несколько секунд замолчал, обдумывая варианты, - могу предложить вам пополнить топливо для вашего корабля из флотских запасов, а также посетить одну из наших колоний, где вы сможете распродать свои запасы и закупиться заинтересовавшим вас товаром.
   -Только одну? - скривился батарианец. - Скорее всего какую-нибудь окраинную, где и свободных денег у народа толком и нет, а приобрести можно только что-то устаревшее.
   -Колония действительно будет не самая развитая, - подтвердил адмирал, но тут же успокоил собеседника: - Но я заранее сообщу эту новость некоторым своим подчинённым, а уже они распространят её среди корпораций выпускающих различное вооружение и оснащение для флота и космодесантников. Это позволит вам продать часть своих товаров напрямую заинтересованным в изучении инопланетных изделий, а также закупить у них то, что вас заинтересует.
   -Ладно, я понимаю, что вы не губернатор, а адмирал, и ваши возможности ограничены вашим положением, поэтому принимаю ваше положение, - кивнул батарианец. - Что же, тогда слушайте...
   -Секунду. Я включу диктофон, так как полагаться в таком вопросе только на память не стоит, - адмирал активировал свой тактком и включил функцию записи голоса: - Можете начинать.
   На самом деле запись всех разговоров на корабле и так велась, но адмирал хотел создать соответствующую атмосферу, для чего и предупредил собеседника о записи и показательно её включил.
   -Кхм... Да, конечно. Так вот, - прокашлялся Одаск и принялся рассказывать: - Как вы уже знаете, Пространство Цитадели было образовано азари, первыми нашедших Цитадель, и саларианцами, оказавшимися на Цитадели вторыми. Эти два вида очень быстро договорились и, воспользовавшись своим удачным расположением в космосе, тут же принялись строить из себя "альтруистов", - батарианец явно привычным жестом пальцами изобразил кавычки, - и помогать другим видам выйти в космос. Вот только как-то так всегда получалось, что эти виды оказывались очень благодарны своим благодетелям и во всём их поддерживали. Но было два вида, которые сами вышли в космос и к моменту встречи были уже развитыми не меньше, чем сами азари и саларианцы, и отказались признать своё подчинённое положение. Это были Батарианская гегемония, гражданином которой я имею честь быть, и Кварианский союз, который находился на другом краю галактики и до которых при всём желании самозваные правители галактики добраться не могли. Мы же имели достаточно сильный флот, чтобы вести свою собственную политику, не обращая внимания на все попытки навязать нам чужеродный способ жизни, постепенно осваивая наиболее удобные для колонизации системы в секторе, который мы объявили своим, с чем так называемый Совет Цитадели ничего сделать не мог. Кстати, именно нас вы должны благодарить за то, что всё ещё остаётесь свободными и не стали одним из видов-сателлитов Цитадели, ведь ваша родная система находится в той части космоса, которую мы объявили зоной своих интересов и куда ни азари, ни саларианцы не посмели сунуться...


   * * * * *


   Ника нервничала. Не так, когда она с Панией давным-давно утащили с кухни кусок пирога, который предназначался гостям. За это потом они обе как следует получили от Чёрного, а самое главное, что им пришлось собственноручно, без использования любых приспособлений, кроме миски и мочалки, вымыть всю посуду после случившейся через неделю попойки с кроганами. Посуды тогда было много, а учитывая, что попойка продолжалась три дня, то состояние этой посуды можно было себе представить. Так вот, даже того, когда пропажа обнаружилась и Чёрный пообещал им весёлую жизнь, она так не нервничала, как нервничала сейчас. И нет, её состояние было вызвано не тем, что Кастани вдруг позвал её на беседу, совсем нет. Нервничала она по совсем другой причине - Чёрный послал к ним целую эскадру гетов. И самое главное, что они не знали, какой у гетов был приказ, а попытки почувствовать, что задумал Чёрный, натыкались только на образ насмешливого оскала. А тут ещё Кастани со своими вопросами. Но ничего не поделаешь и придётся отвечать на вопросы... по крайней мере до тех пор, пока они не узнают, какую задачу получили геты.
   -Так что ты можешь рассказать о гетах? - повторил свой вопрос Дрешер.
   -Тут всё сложно. По своей сути геты являются искусственными созданиями с довольно специфической организацией разума, - начала отвечать Ника, решив пока отложить свои переживания в сторону, всё равно она пока ничего не могла сделать: - Если сравнивать их с известным в галактике разумным видом, то наиболее близким аналогом будут рахни, но только приблизительно, так как разница всё же значительная.
   -И в чём же эта схожесть?
   -Ульевая система принятия решений, когда желания одной платформы не играют особой роли, а все решения принимаются общим... решением. Это наиболее близкое понятие для того, как они выбирают дальнейшие действия.
   -То есть, каждая платформа сама по себе не разумна, но собираясь вместе они становятся разумными? - озвучил то, как он понял сказанное, адмирал.
   -Нет, конечно, - отрицательно мотнула головой азари, - каждая платформа вполне себе разумна и осознаёт себя. Даже их оружие можно признать ограниченно разумным, так как оно содержит точно такой же нейрочип, какой обеспечивает функционирование разума любого гета. Но ты же понимаешь, что понятие разума вещь очень специфическая и некоторые животные вполне себе обладают довольно развитым разумом, который при определённых условиях вполне может эволюционировать в высокоразвитый разум на подобие любого разумного вида галактики.
   -Ты хочешь сказать, что каждая отдельная платформа разумна, но на уровне высокоразвитого животного?
   -Это мы с тобой высокоразвитые животные, - со вздохом пояснила Ника, - а геты, это машины, а потому к ним этот термин не применим в принципе. Каждая платформа вполне нормально решает простейшие задачи, к примеру, может определять врага и стрелять в него, или управлять подъёмным краном. То есть решать задачи, не требующие... нестандартного подхода и сложных, не шаблонных манипуляций. Но объединившись в сеть, геты способны даже вести философские диспуты на различные темы, так как расчётные мощности всех платформ принимают в этом участие, выступая сопроцессорами и решая задачи не последовательно, а параллельно. Это если на самом примитивном уровне объяснять, а за более точным, но одновременно ещё более сложным, это тебе к их создателям, а я настолько в этот вопрос не погружалась.
   -Понятно, что ничего не понятно, - хмыкнул адмирал.
   -Да что тут непонятного-то? - удивилась азари. - Чем больше гетов объединено в сеть, тем более сложные задачи они могут решать без контроля со стороны других разумных. У них даже появляется что-то вроде... - Ника пощёлкала пальцами, подбирая нужное слово на языке людей, на котором и шёл разговор: - Творчество? В общем, они могут даже создавать что-то новое, что не имеет прямого продолжения из имеющегося ранее. К примеру, они не только могут улучшить уже имеющуюся модель флаера, но и разработать на основе всей имеющейся у них информации новую модель, которая будет серьёзно отличаться от образца. Конечно, всё ими создаваемое всегда имеет какие-то аналоги и ничего совершенно нового они придумать не могут, но это уже особенности самого машинного разума, зато имея на руках хоть какой-то образец они могут доработать его так, что ты и не узнаешь в их детище то самое изначальное изделие.
   -Ясно. Один гет против одного разумного проигрывает в интеллекте, но группа гетов против такого же количества разумных уже вполне способна поспорить, - сделал вывод Дрешер, после чего поинтересовался: - А флот гетов?
   -Флот... Флот, если он имеет опыт сражения, даже на одинаковых кораблях он победит тактически, если только не нарвётся на какого-то гения тактики космических сражений. Но это... слабая надежда, - усмехнулась Ника, - как на гения, так и на то, что корабли гетов не будут лучше, чем имеются у тебя.
   -И насколько они лучше? - насторожился мужчина.
   -Скажем так. Если исходить из того, что мне довелось увидеть, то в техническом плане вы проигрываете даже Верным турианцам, которые, в свою очередь, проигрывают в этом плане видам Цитадели, из которых самые лучшие корабли у элкоров, хотя и считается, что у азари. Но даже линейный флот элкоров проиграет пограничникам гетов, а что у тех в линейных флотах имеется, никто не знает.
   -Мда, проблема, - вздохнул адмирал.
   -А тебе-то чего переживать? Геты не были замечены в нападениях на кого-то за пределами Железного занавеса, и я глубоко сомневаюсь, что они пёрлись через пол галактики только для того, чтобы устроить тут бойню или сорвать ваши переговоры, до которых им дела как до войны двух муравейников глубоко в лесу, - Ника на секунду задумалась, вспомнив старую шутку Чёрного, и поправилась: - Хотя нет, с муравьями сравнение не совсем верное, так как от этих ребят всего можно ожидать. Корректней будет сравнить с гнездом ос на другом краю планеты. Вроде осы и ужалить могут, но они где-то там далеко, а если нужно на них посмотреть поближе, то имеется достаточно плотная одежда, которую жала ос не проколят, так что и проблем с этим не предвидится.
   Было заметно, что сравнение с насекомыми человеку было неприятно, но он сдержался.
   -И что им, тогда, могло тут понадобится? - поинтересовался он. - И почему турианцы так озабочены их появлением?
   -Что им тут понадобилось я тебе сказать не могу - я же не гет, - ну не признаваться же, что скорее всего они прилетели забрать домой экипаж корабля излишне загулявших азари. - Турианцы же... до этого они с гетами вообще дел не имели, а потому не знают, что от тех ожидать. Да и сам факт того, что самые большие затворники галактики выбрались не просто куда-то, а именно к ним, вынужденным затворникам, которые так же уже больше тысячи лет официально не контактируют с остальными государствами, заставляет их нервничать. Но повторяю, геты - это машины, и если бы они решили напасть, то сделали бы это сразу, максимум отправив одно сообщение с причинами нападения.
   -Ладно, всё ещё много непонятного, но хоть становится ясно, что лишний раз паниковать не следует и скорее всего они тут по каким-то своим делам, - сделал заключение адмирал. - Тогда оставим гетов в покое и перейдём к их создателям - кварианцам.
   -Давай перейдём, - согласилась Ника, про себя же мысленно посмеявшись, что если бы Кастани узнал, кто же приложил руку к появлению гетов, то его, наверное, хватил бы удар. - Что ты хочешь узнать? Но предупреждаю сразу - много я тебе про них не расскажу, так как это довольно закрытое сообщество и предпочитают не распространяться про себя. Да и в Пространстве Цитадели большую часть информации про них из общего доступа удалили, оставив только кучу всякого мусора, чтобы не смущать умы обычных жителей.
   -Они настолько отличались от остальных обитателей галактики? - заинтересовался адмирал.
   -Если рассматривать внешность, физиологию и особенности генетики, то ничего особенного - что-то среднее между турианцами и азари. Но у них был полностью отличный от привычного в галактике социальный строй, с одной стороны направленный на максимальное развитие личности, а с другой - превалирование общества над индивидуумом. В общем, если ты хорошо работаешь на общество, то общество обеспечивает тебя всем необходимым, чем бы это необходимое не было бы. Тебе нужен космический корабль для отправки на планету с интересной биосферой, которую ты желаешь изучить? Не вопрос, вот тебе корабль, команда на него, ну и всё остальное, что может понадобиться в экспедиции. Хочешь участвовать в гонках? Обращайся к создателям этих самых машин, и если ты покажешь достаточные способности как пилот, то тебе сделают самую лучшую машину из возможных. Но чтобы приносить хороший вклад, ты должен быть высокообразованным и владеть хотя бы одной специальностью, а лучше несколькими, а потому, будь добр обучиться в любом учебном заведении или на домашнем обучении, после чего сдай экзамены на владение профессией. В общем, Кварианский союз, это государство, предоставляющее максимальные возможности для саморазвития, но при этом требующее от тебя работы на благо окружающих. Вот только вся черновая работа у кварианцев давно уже передана гетам, так что кварианцам приходится приложить максимум интеллектуальных усилий, чтобы найти себе востребованное занятие. Это та информация, которая была известна на момент возведения Железного занавеса.
   Дрешер нахмурился, задумавшись и явно пытаясь что-то вспомнить, но в конце концов мысленно махнул рукой и вернулся к вопросам.
   -Поднятие Железного занавеса, как я понимаю, это тот момент, когда кварианцы отгородились от остальной галактики гетами? - уточнил адмирал.
   -Совершенно верно.
   -А известны причины того, что они решились на такой шаг?
   -Так это же элементарно - кварианцы были более технически развитые, а способ их производства позволял поставлять любой товар по намного меньшей цене, поэтому концерны ПЦ не желали видеть их на своих рынках сбыта, для чего предпринимали всё возможное, вплоть до лоббирования в советах своих государственных объединений законы ограничивающие распространение кварианской продукции и обложении её высокими налогами. Одновременно с этим другим видам нечего было предложить кварианцам, так как те не гнались за роскошью, а всё, что им могло потребоваться, выращивалось, добывалось и производилось собственными силами, да ещё и качеством лучше, чем у любого концерна ПЦ. А потом мои сородичи напали на одну из колоний кроганов, что послужило причиной того, что в последствии получило название "Восстание кроганов". В этом конфликте кварианцы поддержали кроганов, а после разгрома турианцев и заключения мирного договора, они и отгородились от галактики гетами. Наверное решили, что жить рядом с существами, которые только и заняты, что попытками воровства их технологий, им не сильно хочется, но тут можно только гадать, так как это событие произошло совершенно неожиданно для ПЦ и кварианцы никаких заявлений не делали.
   -Хорошо, с этим немного разобрались - кварианцам до нас дела нет, как и гетам, хотя последние зачем-то сюда и летят, - подвёл итог адмирал и устало помассировал переносицу, пробормотав себе под нос: - Как же меня это всё достало.
   -Ты выглядишь слишком устало, - заметила Ника, - тебе бы отдохнуть немного.
   -Я бы и рад, но меня постоянно дёргают сверху, требуя результат, - мужчина ткнул указательным пальцем в потолок: - От того, как закончатся переговоры с турианцами, зависит весь расклад в Альянсе. Ладно, вернёмся к вопросам. Что ты можешь рассказать про батарианцев...


   * * * * *


  

Глава 20.


   Кастани Дрешер устало откинулся на спинку стула и прикрыл глаза. Полученные из обоих источников информации данные не радовали. В первом приближении получалось, что Пространство Цитадели было многовидовым государством, которое даже можно было назвать демократическим, так как у двух государствообразующих видов глав государства вроде как выбирают. Вот только никто из других видов, входивших в ПЦ, так и не сумел стать полноправным его членом, что уже заставляло задуматься. При этом, данное государственное образование пыталось диктовать свою волю всем остальным, даже если они не входят в состав их государства в роли так называемых ассоциативных членов. Они даже на другом краю галактики, в так называемых системах Термина, пытаются командовать, но это у них получается из рук вон плохо. Да что говорить, если даже в прилегающих к границам ПЦ секторах их слово хоть и имеет некоторый вес, но намного меньше, чем у любого руководителя имевшихся там поселений. А уж если колония оказалась в удачном месте, то на все заявления со стороны Совета Цитадели они могут класть имеющийся или не имеющийся у них прибор.
   Подобное положение вещей могло бы вызвать вопросы у посторонних, какими и были для галактики люди, так как имея превосходящие, как качественно, так и количественно, вооружённые силы, можно диктовать свою волю кому угодно. Но тут всё упиралось в то самое Восстание кроганов, которое по факту было самой настоящей галактической войной, с орбитальными и атомными бомбардировками миров, с огромными и многочисленными флотами сходящимися в сражениях, зачастую до полного уничтожения одной из сторон, с рейдерскими операциями на путях снабжения противника. На фоне той войны, противостояние людей и турианцев выглядело как очень небольшой пограничный конфликт, и это касается не только задействованных сил, но и продолжительности. В противовес каким-то считанным месяцам турианско-человеческого конфликта, там это всё продолжалось несколько лет и на самом деле окончательно ещё ничего не закончилось, так как только одна часть турианцев объявила полную капитуляцию, а другая либо сбежала, либо была полностью уничтожена. И именно с потомками сбежавших людям и довелось столкнуться... с одним из двух осколков. И даже сейчас второй осколок продолжает воевать с кроганами вот уже которую сотню лет. Там, конечно, всё намного скромнее, так как воюют турианцы не со всеми кроганами, а только с неким Орденом, который оказался ближе всех к ним расположен, но даже так масштаб конфликта впечатлял и заставлял относиться к победным настроениям в штабе с большим скепсисом.
   А если вспомнить откровение батарианца о высокой агрессивности кроганов, которые вначале стреляют, а только потом интересуются, кто это там к ним заявился, то такое соседство заставляет задуматься о том, куда следует продолжить экспансию человечества. И с этим так же возможны проблемы. Если посмотреть на карту галактики, разместив её привычным образом, так, чтобы Солнечная система оказалась внизу от центра галактики, то получится, что на условном западе находятся системы занятые кроганами и турианцами-беглецами, кроганы немного выше к "северу", а турианцы к "югу". Причём турианские системы располагаются дугой, которая загибается с "запада" на "юг", частично охватывая уже освоенные людьми системы. Системы кроганов уходят дальше на "запад", занимая значительное пространство, разделённое на зоны влияния отдельных Кланов и клановых союзов. Если смотреть на "север, северо-запад", то не так далеко, по галактическим меркам, можно обнаружить территории Саларианского союза, которые не будут рады гостям из-за пределов ПЦ. К "югу" находятся системы волусов, одного из ассоциированных видов Цитадели, и системы ранее принадлежащие турианцам, но сейчас по какой-то причине заброшенные. Вроде там кроганами было использовано какое-то биологическое оружие, из-за чего этот сектор был объявлен зоной ограниченного перемещения. К "востоку" же от волусов лежит сектор батарианцев, которые заявили права на системы Скиллианского предела - системы лежащие к "востоку" и "юго-востоку" от освоенных людьми. Вот и получается, что вроде как полностью свободным остаётся только "северо-восточное" направление, но эти системы объявил своей зоной интересов Совет Цитадели, что полностью перекрывает возможность закладки там колоний Альянса. В Аттическом траверсе можно закладывать только независимые колонии, но там были проблемы с пиратами, а отправить свой флот для патрулирования у Альянса возможности не будет. Флот же Цитадели там хоть и патрулировал, но как-то лениво и с большой неохотой, а облавы на пиратов совершал только когда те начинали слишком уж наглеть и устраивать нападения на основных торговых маршрутах. Вот и получается, что осваивать можно либо Аттический траверс, либо Скиллианский предел, но в любом случае придётся ограничиться независимыми колониями и то не факт, что это не вызовет напряжения с одним из галактических государств, которые претендуют на эти сектора.
   Батарианцы эти ещё. Крупное галактическое государство, с которым вынуждены считаться все окружающие, но которых, при этом, так и не приняли в Пространство Цитадели, хоть те и просились. Освоили приличный участок космоса, имеют достаточно мощный флот, чтобы с ними предпочитали не связываться, что уже говорит о многом, со слов Ники имеют довольно хорошую агентурную разведку и ничуть не хуже Группу Особого Реагирования - особое подразделение включающее в себя как разведчиков и диверсантов, так и штурмовые отряды и отряды захвата. В общем, батарианцы создают вполне себе достойную конкуренцию саларианцам и азари, с их ГОР и СПЕКТРами.
   СПЕКТРы... Ещё одна головная боль для человечества. Специальные агенты Совета Цитадели, с особыми правами, и разрешением на любые действия и меры. В теории, даже если они взорвут планету, выполняя своё задание, то максимум их немного пожурят, посетовав на уничтожение потенциально полезной планеты. И если эта планета будет принадлежать другому государству, то это ничего не изменит. То есть, если после такого СПЕКТР сумеет сбежать и вернуться в ПЦ, то требовать его выдачи будет бессмысленно, так как по законам Цитадели они абсолютно чисты перед законом и были в своём праве. Единственный плюс, что инопланетяне всё же слишком отличаются от людей и нужно только все институты, лаборатории и производственные мощности вынести подальше от жилых районов, сделав места их размещения закрытыми зонами, куда попасть можно только по пропускам и только людям. Правда, останется ещё агентурная разведка и подкуп различных граждан с пониженным уровнем гражданской ответственности, но это уже проблемы контрразведки, а не флота.
   Но самая проблема даже не в этом вот всём, всё же не ему одному принимать решение, как дальше будут развиваться отношения с инопланетянами и куда направить развитие человечества, для этого есть совет адмиралов. Самая большая проблема на данный момент, это как эту всю информацию донести до всех остальных, да ещё и так, чтобы они восприняли её с полной серьёзностью. Ведь у него имеются только слова, но нет никаких других доказательств, а пока их будут собирать, может многое произойти, что переиграть уже не получится.
   Впрочем, всё это меркнет перед информацией о существовании где-то на другом краю галактики закрытого от посторонних общества. И не просто закрытого, но высокоразвитого закрытого общества, которое в техническом плане было самым развитым. Что они за это время сумели там у себя понаизобретать никому неизвестно, и что там творится сейчас такая же загадка для остальной галактики, как и то, что происходит внутри "Чёрной дыры". И ладно бы они сидели там и не высовывались, варясь в собственном соку, но нет, они отправили своих роботов сюда, и чем это всё аукнется неизвестно. А ведь подобный демонстративный полёт обязательно привлечёт к себе внимание ПЦ, которые с большой вероятностью направят сюда своих агентов, если уже не направили, заинтересовавшись очередными новичками. Да и батарианцы, если они действительно настолько сильны, что с ними считаются остальные, так же могут заинтересоваться людьми. И если заявление Одаска о том, что данный сектор закреплён именно за батарианцами, окажется верным, то обязаны будут это сделать, а это обязательно вызовет споры по поводу того, сколько и каких систем будет доступно людям для освоения.
   И вот что теперь со всем этим делать? И что делать, если эти геты решат лететь дальше, в глубь человеческих территорий? Судя по тому, что турианцы без вопросов пропустили их через свой сектор, гетов они опасались, явно предпочитая не связываться. Причина этого была непонятна, так как, судя по всему, турианцы ни с гетами ни с их хозяевами кварианцами сами не сталкивались, а потому, не могут знать, на что те способны. Исходя из этого можно сделать предположение, что Одаск и Ника сказали ему далеко не всё, утаив часть информации, но также можно предположить, что решение турианцев основывается на чём-то другом. Например, они могли оценить экономический потенциал кварианцев, когда те занимались ремонтом и строительством кораблей для кроганов, и сейчас, будучи разделёнными на три огрызка, они тем более не желают связываться с теми, кто находится на неизвестном уровне развития. Любой из этих вариантов был достаточно неприятным, так как нёс с собой проблемы.
   И ведь решение принимать ему, при этом посоветоваться не с кем, ведь с гетами, как уже было сказано, люди никогда не сталкивались.
   -Эх, напиться бы сейчас, да нельзя, - мысленно вздохнул адмирал.
   Отключив терминал, за которым он работал, Дрешер встал из-за стола, оправил китель и вышел из каюты. Предстояло подготовиться к прибытию роботов, для чего требовалось произвести проверку всех кораблей и личного состава, а также заинструктировать всех капитанов, чтобы не случилось ничего непредвиденного, что станет причиной новой войны.


   * * * * *


   Зайдя в рубку, Ника покрутила головой, оценивая ситуацию.
   -Я успела? - поинтересовалась она у подруги, падая в своё кресло.
   -Да, ты вовремя. Как раз установили стабильный канал с БИЦ дредноута и теперь мы получаем от них всю нужную нам информацию, - последовал ответ от Пании, которая кивнула на опустившийся с потолка голографический экран.
   Начавшее транслироваться на экран изображение синтезировалось псевдоразумом корабля, на основании всех активных на данный момент у дредноута сенсоров и сканеров, так что они получали самую полную информацию, понятное дело с поправкой на задержку сигнала в зависимости от дистанции до наблюдаемых объектов. Подсоединиться было не сложно, так как в ангаре дредноута, в котором их корабль разместили, были стандартные точки доступа в сеть корабля, а техники и операторы ангарной палубы были настолько счастливы лицезреть симпатичных азари, что поделились своими кодами доступа в сеть. Сразу было видно, что если турианцы и поделились информацией по возможностям азари, то этому или не поверили, посчитав обычным преувеличением, или не так поняли, или не донесли эту информацию до личного состава. На самом деле самим азари было как-то без разницы, чем была вызвана причина такой халатности, главное, что имея коды доступа в сеть их корабль сумел обойти имевшуюся защиту и получил доступ к актуальной информации. Ну а так как они не лезли в закрытые области, то и обнаружить их в ближайшее время не смогут.
   -Я так понимаю, они будут в зоне уверенного приёма минут через десять? - уточнила Ника, оценив отображаемое местоположение эскадры гетов и прикинув, где они могут быть сейчас, учитывая стандартный протокол сближения и задержку сигнала.
   -Скорее всего, - подтвердила Пания, тут же коснувшись пальцами нескольких сенсоров, на засветившейся под правой рукой голографической панели, и возле значка эскадры появилось несколько цифр.
   Одна цифра отображала величину ускорения, а вторая, которая постоянно убывала, текущую скорость эскадры.
   -Сейчас они уже должны двигаться по инерции и минут через пять начать второй этап торможения.


   * * * * *


   Тепловая отметка эскадры гетов появилась на всех сенсорах совершенно неожиданно, как и происходит с любым кораблём, который переходит из режима ССД на внутрисистемный, когда их относительная скорость снижается ниже порога "скорости света" - вот их не было и вот они появились. Тут же по всем кораблям обоих флотов прокатились сигналы тревоги и их корабли начали перестроение, на всякий случай занимая оборонительные формации. Понятное дело, что и турианцы и люди абсолютно не желали начинать новый конфликт, тем более что ещё с предыдущим до конца не разобрались, но на всякий случай следовало подстраховаться.
   Перейдя на внутрисистемный режим движения, эскадра гетов некоторое время двигалась по инерции, продолжая двигаться из самых окраин системы к её внутренней зоне. Удостоверившись, что полученные от Текуниса данные полностью верны и все постоянные объекты находятся именно там, где они должны быть согласно "законам небесной механики", геты включили двигатели и немного изменили траекторию движения, после чего совершили первый этап торможения. Это должно было вывести эскадру прямо к Ретранслятору, возле которого и размещались оба флота, людей и турианцев. Ещё один полёт по инерции и второй этап торможения, после чего геты оказались в пределах устойчивой связи с задержкой в какой-то десяток секунд. С этого момента начался активный обмен сигналами сопровождающего гетов крейсера турианцев с турианским флагманом.


   * * * * *


   Кастани Дрешер замер в своём адмиральском кресле живой статуей и всем своим видом излучал невозмутимость. Глядя на него, и другие офицеры, старшины и матросы брали свои нервы под контроль и старались не демонстрировать свою нервозность. Капитан флагманского дредноута не мог себе позволить такой роскоши, как сидеть и ничего не делать, ожидая, пока происходящее начнёт касаться и людей, а не только турианцев, а потому ему приходилось активно работать, контролируя и координируя работу экипажа. Особенно, его внимание было уделено службе связи и РЭБ, так как только от них зависело, что они смогут узнать о происходящем. Понятное дело, что от связистов именно его экипажа ничего тут не зависело, но через них он поддерживал связь с фрегатами разведки, которые сумели раскидать в районе расположения турианского флота несколько спутников разведки. Эти спутники были одноразовыми, выполненными по хорошо отработанной технологии "невидимка", когда покрытие рассеивает и поглощает радиоизлучение, установленный на спутнике холодильник отводит тепло от обшивки к термонакопителю, а двигатели у него газовые, так что практически не оставляют тепловой след. Легко догадаться, что накапливать тепло бесконечно нельзя, а потому, у таких спутников был довольно ограниченный срок работы, из-за чего их использовали не так часто, как многим флотским хотелось бы.
   -Получено подтверждение активного обмена информацией с помощью лазерной связи группы "Б" с кораблями группы "А", - последовал доклад от связиста.
   Многие из обывателей, не знакомые со свойствами света или забывшие школьный курс оптики, могли бы возмутиться, что перехватить сигнал лазера не представляется возможным, так как лазер - это узенький лучик света. Вот только свойство света таковое, что любой лазер будет постепенно расширяться, из-за чего на достаточном расстоянии этот луч будет накрывать площадь в квадратные метры. Так что достаточно разместить свой спутник-шпион за кораблём, принимающим сигнал, и можно без особых проблем читать переписку... Точнее, одного адресата, так как для чтения отправляемого сигнала нужно разместить спутник-шпион уже за вторым кораблём, а сделать это почти невозможно, если заранее не знать, где он будет в конкретный момент времени. Ну и нужно иметь коды, чтобы суметь прочесть сообщения, но если вам нужно всего лишь подтвердить сам факт наличия активного обмена данными, то последнее не обязательно.
   -Пусть продолжают наблюдать, - приказал капитан, бросив взгляд на никак не отреагировавшего на доклад адмирала.
   -Группа "Б" меняет направление движения, - практически сразу же доложил один из операторов контроля космического пространства, - новый вектор движения... на наш флот.
   -Сохраняем строй, - подал голос адмирал, - не вздумайте их спровоцировать.
   -Наблюдаю включение тормозных двигателей, - вновь последовало сообщение от оператора ККП.
   -Уравнивают скорость, - озвучил очевидную вещь старпом.
   -Скорее всего, - согласился с ним Дрешер.
   -Входящее сообщение, - через несколько секунд тишины оповестил связист. - Сообщение зашифровано. Шифрование нестандартное. Ключ отсутствует.
   Эти слова заставили офицеров удивлённо переглянуться.
   -Зачем посылать сообщение, если адресат не сможет его прочесть? - озвучил появившийся у них в головах вопрос старпом.
   -Если только это сообщение не кому-то другому, - нахмурился адмирал, после чего последовал приказ: - Провериться на сторонние подключения! И посмотрите, чем занимаются наши гости!


   * * * * *


   Проснувшись, бывший Солдат выбрался из кокона и зевнул во всю пасть, после чего принялся потягиваться. Линька прошла вполне успешно и теперь можно было возвращаться к своей задаче по присмотру за младшими членами Улья. Тут, правда, была одна проблема, так как запрет на покидание временного дома был сформулирован более точно и не оставлял двоякого толкования. Конечно, приказ Короля всегда имел приоритет, перед приказами других членов Улья, но Король сейчас был далеко, а Эта была тут, где-то поблизости, и в её способности оторвать ему хвост, даже после того, как он стал Стражем, сомнений не было никаких. Как и в том, что она выполнит своё обещание, если его или его следы заметят за пределами дома. И если с тем, чтобы не попасться на глаза обитавшим на этом доме в пустоте пока ещё неинкубаторав проблем не было, то вот сокрыть свои следы было уже проблематично. Как выйти из этого положения у него не было никаких мыслей, да и думалось после такого глубокого сна, которым всегда сопровождалась очередная линька, с большим трудом. Хотелось просто полежать, посматривая по сторонам и наслаждаясь новыми ощущениями, но несмотря на то, что срочно бежать никуда пока не было нужды, всё же стоило озаботиться хотя бы оценкой общей обстановки. Да и ощущение было, что если он продолжит прохлаждаться, то получит направляющего ментального пинка от Короля, а это отрицательно скажется на его статусе в будущем.
   Прислушавшись, Страж скользнул в один из неприметных, теряющихся в тенях лаз, который вёл в межпереборное пространство. Направленность эволюции оказалась очень удачной (А как могло быть по-другому, если это было пожелание от Короля?) и позволяла ему по-прежнему перемещаться теми же самыми привычными путями. Его размер увеличился очень незначительно, даже во внешности почти не было изменений, что было очень полезно для разведчика. Зато его органы чувств стали ещё более чувствительными, а способность к ориентированию, с которой и раньше у него было всё в порядке, поднялась на недосягаемую ранее высоту. Теперь он мог не только построить у себя в голове трёхмерную модель всего пройденного лично или его сородичами, но и по малейшим признакам построить такую же схему для ещё "не виденного" ранее участка. В сочетании с обострившимся ощущением жизни, которое теперь позволяло не только определить, что где-то там, примерно в том направлении имеются пока ещё неинкубаторы, но и точно определить направление и достаточно верно оценить расстояние, можно было сразу понять, где находится твоя цель и определиться с путями к ней. Понятное дело, что в данный момент никаких плюсов его новые возможности не давали, так как в таком маленьком временном доме он и так уже знал все ходы и кто где из младших членов Улья бывал.
   Очень быстро оказавшись возле помещения, где в свободное время собиралось большинство из младших, да и большинство вопросов они решали тут, чем всегда очень веселили бывшего Солдата, Страж замер, стараясь ничего не упустить, так как разговор внутри явно касался и его в том числе.
   -Ты уверена, что правильно всё поняла? Может он каким-то образом сумел тебя обмануть?
   -И как можно обмануть при слиянии разумов и отвечая на прямой вопрос?
   -Не знаю. Я в этом вашем Слиянии ни в зуб ногой.
   -Вот именно. А раз не понимаешь, то и не неси чушь. Рабочего нет на корабле, это я установила точно. Где он сейчас ему не известно. Чем тот занимался, он знает, но сам ему не помогал. Что тут ещё можно не понять?
   Судя по запаху и звукам разговор вели двое младших членов Улья - кварианец Лин и азари Нуко. Исходя из услышанного, у них явно возникли какие-то проблемы, связанные с недавней деятельностью Рабочего. Ещё бы понять в чём проблема.
   -Не знаю, но он явно тебя как-то провёл.
   -Зачем ему? Я не нашла у него желания куда-то с корабля деваться, так что к проделкам Рабочего он не имеет отношения. И вообще, если бы Ариа согласилась его выпустить, то он давно уже со всем разобрался - и беглеца нашёл и всех овоморфов.
   -Угу, тебе прошлого раза было мало, хочешь ещё получить?
   -Не напоминай. До сих пор кожа чешется, - на несколько секунд установилась тишина, после чего прозвучал вопрос: - Так что делать тогда?
   -Да ничего не делать. Это не наша проблема, а Ариа отлично умеет сама с ними справляться.
   -А обычных разумных тебе совсем не жалко? Если остались овоморфы, то вскоре тут может стать весело, а многие погибнут.
   -Каких, обычных? Тут сплошь пираты да работорговцы, либо контрабандисты и наёмники, что не сильно-то и отличается. Так что мне на их проблемы класть большой и толстый. Тем более, когда проблемы действительно начнутся, то большинство отсюда сдриснет быстрее, чем наступит критическая ситуация.
   -Что-то я сомневаюсь, что у этого самого большинства это получится, так как владельцы кораблей сбегут ещё быстрее, когда узнают, что за проблемы возникли.
   -Тоже вариант, но нас-то это каким боком касается? Мы в любом случае отобьёмся и спокойно улетим, а гостей нам бояться нечего, на них у нас свой страж есть.
   -Это если никто не прознает, откуда на "Омеге" взялись алины. Если же узнают, то мы можем не успеть сбежать. Хорошо ещё, что тут всем Ариа управляет, а то у нас бы уже начались проблемы.
   Страж напрягся, так как азари начала целенаправленно двигаться.
   -А ну вылазь, давай! - требование сопровождалось стуком кулаком в стену. - А не вылезешь, так я тебя сама достану!
   "Упс, попался," - к своему собственному удивлению сконфузился Страж.
   Отжав крепления панели, он отодвинул её в сторону и выбрался в каюту.


   * * * * *


   -Мне кажется, или он действительно изменился? - задумчиво поинтересовался Лин. - Вроде как немного больше стал...
   -И не только это, - согласилась с ним Нуко, рассматривая сидевшего перед ними алина, который всем своим видом изображал смущение, что смотрелось, конечно, комично, но с его новой внешностью уже никак не мило.
   Явно догадавшись, какое впечатление он произвёл, чужой как-то весь сжался, став визуально меньше, и попытался принять ещё более несчастный вид.
   -Ну ты только посмотри на этого обормота, - ткнула в него пальцем азари, обращаясь к своему собеседнику.
   -Мне кажется, мы теперь знаем, куда подевался второй, - сообщил кварианец, походив немного вокруг ксеноморфа.
   -Думаешь?
   -Ты же сама сказала, что он не участвовал в деятельности Рабочего, а разумных пропало не так уж и много, даже с учётом того, что про девять из десяти никому не известно, - пояснил Лин. - Да и о пропаже редких элементов нет никакой информации. Зато у нас пропал один из алинов, которого никто больше не видел.
   -Похоже... что ты прав, - на секунду задумавшись, согласилась Нуко, после чего посмотрела на чужого грозным взглядом (ну, она его таким считала): - Признавайся, ты своего сородича сожрал?
   На это Страж активно отрицательно замотал головой, даже хвостом несколько раз взмахнул, выражая своё возмущение подобным предположением.
   -Не поняла, - азари перевела вопросительный взгляд на кварианца, - твоя догадка не верна?
   -Мне кажется, что ты немного не так спросила, - кварианец присел на корточки перед занервничавшим чужим и посмотрел в его безглазую морду: - Скажи-ка, ты Рабочего съел?
   Страж согласно шикнул и "повесил голову", но сразу же выпрямился, всем своим видом изображая свою полную правоту.
   -Тебя ведь Король послал за нами присматривать? - поинтересовался Лин. - Как я и думал.
   -А говорил, что не понимаешь их, - усмехнулась Нуко.
   -Я этого не говорил, - открестился от обвинения кварианец. - Я говорил, что не смыслю в этом вашем Слиянии, а в невербальном общении алинов я кое-что понимаю.
   -Ладно, шутки-шутками, но что мы теперь делать будем? - озадачилась азари. - Если Ариа узнает, что всё это время они ловили воздух по вентиляции, то нам может вновь влететь.
   -И что ты предлагаешь? - усмехнулся кварианец, поднимаясь на ноги. - Да и овоморф где-то там есть, только его найти не могут.
   -А почему ты думаешь, что он там один? - уточнила Нуко.
   -Было бы больше, то и лицехваты появлялись бы чаще, - пожал плечами Лин, - а так как раз с одним циклом рождения совпадает, если у овоморфа питания в достатке.
   -Хм-м... вполне может быть, - согласно кивнула азари, - но тогда там должно быть достаточное количество питательных веществ, а это довольно специфичный запах.
   -Говори уже прямо - мертвечиной там вонять должно, так как будь там захваченные живьём, по станции уже бы бегала куча алинов. Но если тела были спрятаны в коконы, то вонять не будет.
   -Думаешь, за такое короткое время Рабочий успел бы создать нормальный Улей? - усомнилась Нуко.
   -Ты права, скорее всего там обычный эрзац, а заняться постройкой Улья он планировал позднее, когда появятся помощники, - вздохнув, Лин направился к дверям. - Ладно, я расскажу Арии о наших выводах и о том, что Рабочего уже искать не нужно.
   -А я постараюсь всё-таки узнать правду, что у них там произошло, что один перестал считать другого сородичем и съел его, - согласно кивнула Нуко, разворачиваясь к Чужому.


   * * * * *


   Лениво перебирая экраны, Чёрный не менее лениво размышлял. А размышлял он о том, что как-то всё происходящее не требует его участия. Овоморфов в стазисе было более чем достаточно, чтобы в случае нужды резко повысить количество своих подчинённых. Рахни вполне себе успешно освоили уже четвёртую планету с не самой здоровой для других видов атмосферой, а Первая Королева сейчас нянчится со своей новой дочкой, хотя той, честно говоря, особо присмотра и не требуется, так как она и так имеет генетическую память прошлого. Кварианцам так же присмотра не требуется, тем более что все они регулярно наведываются в "Искатели", кварианский сектор этого виртуального мира, так что геты имеют полное представление о протекающих в кварианском социуме процессах. Сами геты давно уже определились со своим предназначением и наличием у них души, и это несмотря на то, что они разделены на два независимых конгломерата - гетов Улья и кварианских гетов. Впрочем, вначале курьеры-сервера, а потом станции квантовой связи сделали это разделение достаточно условным и оно проходит по месту изготовления той или иной платформы, а представление о мире у них достаточно цельное и не зависит от места обитания той или иной группы гетов. Можно сказать, что благодаря структурной организации того, что заменяет им мозг, геты являются самым сплочённым в мире народом, так как информация среди них распространяется почти без препятствий и любая новая мысль обдумывается сразу целой группой платформ, с возможностью в любой момент присоединить к нахождению решения почти любое количество гетов. Плюс, они в любой момент могут обратиться с вопросом к огромному количеству разумных, большая часть из которых имеет достаточно отличное от остальных видов мировоззрение, что сказывается на всё ещё продолжающем развиваться разуме этих необычных роботов.
   В остальной галактике всё так же текло своим чередом и полностью соответствовало расчётам, выполненным специализированным институтом прогнозирования, который он организовал чуть более тысячи лет назад. Он тогда в очередной раз решил осчастливить разумных пришедшей ему в голову "гениальной" идеей, в результате чего чуть не началась новая галактическая война, для предотвращения которой пришлось задействовать многие из имевшихся в его распоряжении ресурсов. Это немного прочистило ему мозги, и он озадачился возможностью заранее просчитывать последствия своих вмешательств в жизнь разумных. Понятное дело, что задействовал он этот институт далеко не всегда, иногда продолжая совершать поступки по наитию или на основании памяти прошлого (так он назвал доставшуюся ему память человека), что приносило как свои плюсы, так и минусы. Но отказаться от этого было выше его сил, поэтому только что-то действительно серьёзное он отдавал на изучение последствий в институт, а что попроще он творил самостоятельно, опираясь только на свои ощущения.
   И по идее то, что его внимания ничего не требовало, должно было успокаивать, но на самом деле заставляло напрягаться и ждать какой-нибудь подлянки. Да и их Враг что-то затаился, хотя по ощущениям он явно какую-то гадость задумал, если уже не начал её воплощать. Но и это было бы ничего, если бы не ощущение, что Враг свою гадость задумал примерно в том же секторе космоса, где сейчас находятся его азари. Не хотелось бы, чтобы они попали под раздачу, если там начнётся какая-то фигня. А ведь оттуда до Цитадели не так уж и далеко, имея же контроль над Ретрансляторами можно обойти освоенные системы и нанести удар сразу по Цитадели. Вот только сам Жнец ничего сделать не сможет, а значит ему нужен флот поддержки и самое главное - диверсионная группа, которая осуществит нападение непосредственно на Президиум.
   Согласно имевшимся у Чёрного воспоминаниям, Жнец планировал воспользоваться Каналом, для чего и устраивал весь сыр-бор с нападением на колонию людей и посещением других мест. Но если бы у него были под контролем не геты, которых никто на Цитадель не пустил бы в любом случае, а представители одного из видов Цитадели? Например, турианцы, которых мало того, что сейчас три государства, так две группы ещё и очень обижены на кроганов и азари, на одних за поражение, а на других за то, что те их кинули. Учитывая же, что турианцы могут попасть на Цитадель без особых проблем, как и доставить туда оружие, то нападение можно будет совершить и без всего этого геморроя с поиском Канала... А флоту Улья добираться до Цитадели через пол галактики, да и это не будет играть никакой роли, если Ретрансляторы будут заблокированы точно так же, как было в воспоминаниях.
   И вот как теперь относиться к этой идее? Действительно Жнец задумал что-то подобное, или это так паранойя у него разыгралась? Проблема. Но зато вся ленивость слетела как будто её и не было.


   * * * * *


  

Глава 21.


   Двое разумных стояли напротив друг друга и молчали. Не потому, что им нечего было сказать, как минимум у одного из них было много чего высказать своему визави, скорее наоборот, чтобы не сказать чего-то лишнего. Но как всем известно, молчать бесконечно нельзя.
   -Ну и зачем это всё нужно было? - первый нарушил тишину Дрешер. - Почему сразу было не сказать, что ты не из Цитадели?
   -А зачем? - улыбнулась Ника. - Если ты припомнишь, то я вообще никогда не говорила откуда мы. Это вы сами, наслушавшись турианцев, почему-то сделали такой вывод. И ведь вы знали, что это отщепенцы, которые отгородились от остальной галактики сразу же после Восстания кроганов, а значит у них информация не самая точная, но предпочли навесить на нас стандартный ярлык. А ведь во фронтире имеется множество свободных колоний, которые не входят ни в одну из Республик азари. Та же центральная колония на Иллиуме настолько крупная, что способна поспорить со многими столицами Республик, а влияние её матриархов во фронтире в разы большее, чем у любой из матриархов Цитадели.
   -Опять пытаешься заговорить мне зубы, - на секунду скривился адмирал.
   -Ладно-ладно, - выставила перед собой ладони Ника, - я действительно не имею отношения ни к Пространству Цитадели, ни к колониям фронтира. Но повторяю, я это никогда и не утверждала, а что вы там сами себе придумали, вместо того чтобы спросить, это уже ваши личные проблемы и не нужно свои ошибки перекладывать на меня.
   -Пожалуй... ты права, мне не следует обвинять тебя в своей ошибке, - вздохнул адмирал после долгой паузы. - Но тогда спрошу сейчас, пусть уже и поздно: откуда ты? Где твой дом?
   -Ты ведь уже догадался. Где ещё мы можем жить, если за нами прилетели геты? - обворожительно улыбнулась Ника.
   -Значит...
   -Да. В кварианском секторе живут не только кварианцы, но и азари... и кроганы, - подтвердила азари. - Учитывая последние события, это теперь не тайна и вскоре Совет Цитадели про это узнает, если уже не знает.
   -Вы собираетесь выйти из-за "Железного занавеса"? - поинтересовался Дрешер.
   -Я сомневаюсь, что кварианцам есть до остальной галактики дело, иначе они бы не отгораживались от них гетами, - покачала головой Ника. - Но то, что кого-то не пускают за кордон, совсем не значит, что обитающие с той стороны так же не имеют доступа наружу. Что же решит наш лидер, этого не знает никто.
   -То есть, у вас собственный лидер, отличный от кварианцев? - задал вполне логичный вопрос адмирал.
   -Извини, но мне пора, - развела руками азари, - Прощай. Постарайся не сильно зацикливаться на всём произошедшем.
   Ещё раз улыбнувшись на прощанье, Ника развернулась и вышла из каюты адмирала. Оставшись один, Дрешер некоторое время продолжал стоять на месте, но вскоре встрепенулся, привычно оправил форму и так же покинул каюту, так как ему необходимо было быть на мостике, чтобы проконтролировать, как пройдёт отбытие эскадры гетов, а про то, что ему сказала Ника, он может подумать и потом.


   * * * * *


   -Ну и зачем оно тебе было нужно? - лениво поинтересовалась Пания у вошедшей в рубку их корабля подруги. - Понятно же уже, что люди Чёрного интересуют не больше, чем любой другой вид, так что как-то выделять их не стоит.
   -Верно, люди интересуют Чёрного не больше, чем представитель любого другого вида, вот только все остальные, кто может принести пользу Улью, у него уже есть, а людей ещё ни одного, - вроде как согласилась с подругой Ника, - Кастани же выглядит достаточно разумным, чтобы представлять интерес.
   Опустившись в своё кресло Ника активировала свой терминал.
   -Учитывая его патриотизм, интереса для Улья он не представляет, - отмахнулась Пания, после чего отдала приказ команде: - Отправляемся.
   -Для Улья возможно, но для азари... - Ника развернула несколько голографических экранов, чтобы можно было наблюдать за происходящим без прямого подключения к сети корабля.
   -Ну если только так, - вынуждена была согласиться Пания. - Но я сомневаюсь, что он согласится посетить одну из наших планет, как и то, что кого-то из наших отпустят посетить этот их Альянс Систем.
   -А почему нет? - удивилась Ника. - Дождаться, когда будут установлены дипломатические отношения Цитадели с АС и откроют пассажирские маршруты, после чего через системы Термина, например через "Омегу", добраться до Иллума. А уже оттуда можно попасть куда угодно в ПЦ. Любые документы можно сделать там же.
   -Скорее всего, вскоре тут начнётся хорошо спланированное веселье, раз нас отсюда забирают, - скривилась Пания, - так что я сомневаюсь, что в ближайшее время будет всё так просто. Да и шаманы выглядят более перспективно, с какой стороны не смотри, так что если делать выбор, то абсолютное большинство выберет полёт к шаманам, а не в АС.
   -Тут ты права, шаманы действительно выглядят перспективней, - Ника поменяла местами несколько экранов, располагая их более удобным образом, после чего растянула один из экранов, на который демонстрировалась синтезированная картинка общего вида, - но и у людей есть много чего интересного.
   -М-м-м?.. И что же такого интересного ты нашла?
   -Да всего понемногу. Тут нужно более глубоко копать, так как Кастани всё же военный до мозга костей, потому и сфера интересов у него вполне определённая. Поэтому, прежде чем делать окончательный вывод, необходимо более тщательно изучить людской социум.
   -Возможно, но это пусть Чёрный решает, будет Улей заниматься людьми или нет, - отмахнулась Пания. - Те же турианцы кроме генетического материала и отдельных сильных личностей никакого интереса как вид не представляют.
   -Но для этого нужно более тщательное изучение этого самого вида, - напомнила Ника. - Вспомни, сколько собирали информацию про упомянутых тобой турианцев, сколько пришлось за ними наблюдать, даже несколько поселений пришлось вывезти до последнего разумного, и всё ради того, чтобы сделать заключение о их бесполезности для нас.
   -Есть такое, но тут, как я сказала ранее, уже решать Чёрному - как он решит, так и будет.


   * * * * *


   Странное существо, выглядящее как какая-то помесь Чужого непонятно с кем, быстро шло на задних конечностях по туннелю Улья. Пробегавшие и проходившие мимо ксеноморфы, рахни и геты позволяли оценить размеры существа, рост которого составлял около трёх метров, а сегментный хвост тянулся сзади метра на четыре. В редких источниках света, мимо которых проходило существо, было заметно, что у него имеются дополнительные конечности, одна пара сложенная на груди, а вторая на спине. На спине так же можно было увидеть два гибких щупальца-хлыста, которые лежали вдоль спины, сложившись в несколько раз. В свою очередь, привычные для Чужих спинные выросты у существа отсутствовали, а само тело было не таким худощавым. Лицо существа было вполне привычным для кварианцев, но верхняя его часть была прикрыта полупрозрачным щитком, через который что-то рассмотреть можно было только при определённом уровне и направлении освещения. Сама голова была не такой удлинённой и более широкой, чем у ксеноморфа, из-за чего в сочетании со щитком на лице была больше похожа на шлем. По всему телу были различные "наросты" и "наплывы", предназначение которых сразу было и не понять.
   Путь существа закончился перед широкой мембраной, в которую без особых проблем мог бы проехать большегрузный грузовик. Существо сложило пальцы левой руки в знак активации уни-инструмента, а правой рукой быстро набрало на загоревшемся голографическом экране какой-то текст. На стене, возле мембраны, мигнул огонёк и в воздухе развернулась голо-панель, в область работы которой существо поместило правую кисть. По голо-панели пробежал лучик света и она погасла, а существо, ненадолго застыв на месте, преувеличено грустно вздохнуло и прижалось лбом к поверхности мембраны, которая с секундной задержкой раздвинулась в стороны, ровно на столько, чтобы в неё мог протиснуться прибывший.
   =Ну и чего ты так долго возился? - раздался вопрос на кварианском синтезированным голосом, как только существо оказалось по другую сторону мембраны.
   -А зачем было вводить все эти проверки на каждой двери? - недовольно проворчало существо мужским голосом.
   Вокруг царила почти полная темнота и только тусклый источник света возле мембраны выхватывал из темноты какие-то силуэты.
   =Это геты натурно проверяют новый протокол безопасности, так что все вопросы к ним, - последовал ответ.
   -Ты ещё скажи, что они этим занялись без твоего разрешения, - несмотря на темноту, существо уверенно шагнуло вперёд, к одному из силуэтов, оказавшимся ложементом, в который оно и залезло.
   Под потолком медленно разгорелось несколько ламп, в свете которых стало возможным лучше рассмотреть обстановку в зале, а также нависающую над всем конструкцию, в которой удобно лежал Чёрный.
   =Ладно, Кейн, признавайся, зачем тебе так срочно потребовалось со мной поговорить, - ложемент Чёрного опустился вниз, благодаря чему его голова оказалась не сильно выше Кейна.
   -Ты помнишь, чем моя группа в последнее время занималась? - поинтересовался Кейн, прежде чем начинать рассказывать.
   =Конечно, - подтвердил Чёрный, - вы вновь вернулись к изучению нервной системы азари.
   -Верно. И на этот раз у нас имеется значительный результат... правда не тот, который мы ожидали, - признался Кейн. - В этот раз мы сосредоточились на способности азари считывать и усваивать чужие воспоминания во время Слияния...
   =Так, давай попроще и покороче, - перебил его Чёрный, - а то знаю я тебя, начнёшь сейчас рассказывать весь путь, который привёл вас к результату, но время-то не резиновое. И вообще, начни с конца, а если будет нужно, то я задам вопросы.
   -Эх, вот всегда ты так, - вздохнул Кейн, - а ведь мы такую работу проделали, столько теорий выдвинули и откинули, даже несколько добровольцев сейчас в коконах восстановления лежат, пока их мозги восстанавливаются после неудачного эксперимента... Ну да ладно, попроще, так попроще. В общем, мы сумели разработать новый псевдоорганический нейроимплант, который позволяет загружать информацию напрямую в мозг. Понятное дело, что там куча ограничений, а после загрузки знаний необходимо потратить время на их сознательное усвоение, иначе почти всё забудешь через несколько дней, но даже так скорость обучения возрастает многократно.
   =Побочные эффекты? - тут же задал самый важный вопрос Чёрный.
   -Куда же без них, есть и побочные эффекты, вроде головной боли, при слишком активном изучении, или не самого лучшего понимания выученного, при экспресс-обучении, - вздохнул Кейн, - так что эта методика подходит только для двух категорий разумных - учёных, имеющих высокую организацию разума и способных с большой эффективностью раскладывать новую информацию "по полочкам", и для быстрого обучения технического персонала, при необходимости за короткий период подготовить большое количество специалистов чтобы заткнуть образовавшие вакансии.
   =Это всё?
   -К сожалению, нет. Главная проблема, это возможность, при определённых условиях, постепенно прививать обучаемым другое мировоззрение. Поэтому, кто будет владеть технологией создания этого нейроимпланта и доступом к формированию баз знаний, тот сможет влиять на мировоззрение тех, кто будет пользоваться этой разработкой.
   =Это... очень опасная разработка, - задумчиво произнёс Чёрный.
   -Потому я и напросился к тебе на приём лично, а не передал файлы как обычно, через курьера, - пояснил Кейн. - За своих-то я спокоен, они точно её никому не сольют, но вот рисковать возможностью того, что хотя бы идея и возможность подобного утечёт куда-то на сторону... нет, так рисковать я не намерен.
   =Я так понимаю, тестировали имплант вы на себе? - после долгой паузы задал вопрос Чёрный.
   -Не совсем, - отрицательно качнул головой Кейн и пояснил: - Мы отлично понимаем, что не с нашими организмами тестировать разработки для общего пользования, но у нас было двое чистых, последняя партия желающих присоединиться к нам, вот они и тестировали на себе окончательный вариант.
   =Слишком мало, - заключил Чёрный. - С такой маленькой выборкой точной статистики не соберёшь.
   -Математическое моделирование показало приемлемый уровень риска. Проверка же на добровольцах подтвердила, что методика установки импланта рабочая, а сам он достаточно безопасен, - пожал плечами Кейн.
   =Хорошо, отложим пока вопрос безопасности. Что по возможностям подобного нейроимпланта? Ограничены ли они только возможностью быстрого обучения или у него имеются и другие функции? - поинтересовался Чёрный.
   -Ты же нас знаешь, мы никогда такой примитив бы не стали выпускать, - усмехнулся Кейн. - Там, правда, всё сложней, и сам по себе имплант обладает только перечисленными функциями и, как побочный результат, немного улучшает работу мозга, но он легко интегрируется с другим псевдобио-нейроимплантом, обеспечивающим подключение к мысленному управлению техникой или подключению к капсуле виртуальной реальности.
   =Говоришь, к вирт-капсуле можно подключаться? - переспросил Чёрный. - А скажи-ка, можно создать такой комбинированный нейроимплант не для кварианцев, а для другого вида?
   -Если вы предоставите нам представителя того вида, для которого нужно его сделать, то не вижу проблем, - последовал ответ. - Сами по себе оба импланта полностью нейтральны, так что отторжение если и будут вызывать, то у ничтожно малого числа отдельных разумных и будут связаны с индивидуальными патологиями организма. Подогнать же их под необходимую физиологию достаточно просто, даже азари можно будет ставить, но они, понятное дело, не согласятся... а жаль, столько всего интересного можно было бы узнать.
   =Тебе мало того, что они нормально подключаются к кокону или могут пользоваться для подключения нейрокомбинезоном? - напомнил Чёрный.
   -Это не то. Там всё работает на другом принципе, да и комбезы разрабатывались специально для них, так как нейроимпланты они не устанавливают, а мысленное управление эффективней, чем ручное, - пояснил Кейн. - Мне же, хотелось бы изучить возможности их мозга при совмещении с нашими нейроимплантами. Это открывает такие возможности, особенно при совмещении с мобильными доспехами, ВБК или кораблями-биотиками. Только представь себе, что настоящий, природный биотик может ощутить свой доспех, кокон или корабль как продолжение своего тела и точно так же им управлять! Причём это относится и к биотическим возможностям, только усиленным, благодаря искусственной нервной сети, в несколько раз!
   =А разве до этого было не так? - удивился Чёрный. - Корабли-биотики уже давно вошли в обиход и на некоторых даже есть пилоты-азари.
   -Ну-у, оно как бы да, но это всё немного не то, - начал объяснять Кейн: - Понимаешь, ни искусственная биотическая структура кораблей, ни даже БНС у ВБК не являются полноценными аналогом нервной системы, а потому оперирование ей всё же отличается от пользования реальным аналогом. Если же добавить, что азари-пилоты подключаются к ней не напрямую, а посредством кокона или нейрокомбинезона, что значительно урезает возможности, то становится понятна ограниченность возможностей подобных структур. У других же видов биотикам приходится использовать различные биотические импланты, что так же ограничивает их возможности. Тут же у нас имеется возможность создать настоящую искусственную нервную систему биотика с возможностью её прямого включения в естественную нервную систему даже азари.
   =Всё с тобой понятно, - заключил Чёрный, после чего на несколько секунд задумался. - Значит так, возвращаясь к твоему вопросу. Подготовь версию для подключения к вирт-капсуле предназначенную для батарианцев, протестируем возможности твоей разработки по перевоспитанию на них, а заодно оттестируем методику обучения путём загрузки баз данных и последующего закрепления результата в виртуальности. Я направлю к тебе специалиста по "Искателям", чтобы у вас прошло всё как нужно, заодно он тебе доставит спецификации для настроек импланта. Если потребуются подопытные для тестирования, то пришлёшь заявку - отправлю сколько нужно... или организую испытательный цент в другом месте, но тогда тебе придётся наладить там выращивание и установку имплантов.
   -Понял. Сделаем.
   =Дальше. Вскоре должны будут доставить образцы нового вида, эскадра за ними уже отправилась. Нужно будет посмотреть, на что они годятся по твоему мнению и мнению твоих коллег, и стоит ли с ними возиться. Ну и последнее. Я подумаю, что можно сделать по поводу добровольца из азари.
   -Эм-м... не хотелось бы, чтобы подопытная начала буянить, - напомнил Кейн о причине, почему до сих пор нейроимпланты не испытывались на азари.
   =Разве я что-то говорил про подопытных? - поинтересовался Чёрный. - Я же сказал, что попробую договориться с добровольцем.
   -Всё, понял, буду ждать, - явно возбудился бывший кварианец.
   =Сильно не надейся, но шанс, что кто-то согласится, всё же имеется, - успокоил его Чёрный. - Не сильно большой, но достаточный, чтобы я решил попробовать, тем более, что имеются потенциально могущие согласиться.


   * * * * *


   Беседа с Кейном дала много новой информации для размышления, а также дополнительные возможности. И нет, возможность быстрого обучения путём загрузки нужной информации прямо в мозг Чёрного не заинтересовала, так как это открывало огромную уязвимость и снижало естественные способности к обучению, да и саму привычку упорно учиться. Так что нет, эта сторона нового нейроимпланта была обоюдоострым мечом, поэтому про неё лучше никому не сообщать, оставив эту возможность для экстренного случая, например для обучения специалистов в новом, отрезанном от остальных поселении, когда обученных разумных не хватает, а ждать года, пока они закончат обучение, возможности банально нет. Зато вот вторая, производная из первой, возможность, незаметно влиять на мировоззрение разумного, могла быть использована для пользы Улья. Там, правда, нужно будет провести полноценные испытания, для чего батарианцы и люди подходят идеально, причём с людьми, если они действительно такие, какими он их помнил, это получится даже ещё проще и не привлечёт внимания спецслужб. Вернее, привлечёт не больше, чем любая другая инопланетная фирма, решившая начать свой бизнес в пределах Альянса Систем.
   Впрочем, вначале нужно дождаться, когда группа Кейна закончит испытания и только после этого начинать то, что в имевшейся у него памяти носило название "реморализации". Может получиться интересный эксперимент, который со своими союзниками проводить не будешь. В то же время батарианцы идеально подходят, чтобы проверить возможность массово изменить настолько устоявшуюся традицию, как рабовладение, без изменения социально-экономической базы. Если получится изменить отношение большого количества батарианцев к рабству, то может получиться забавная ситуация. Для этого, правда, нужно наладить возможность подключения к игре на большинстве же планет, что даже технически сделать предельно сложно, банально не хватит станций квантовой связи, которые ещё требуется построить и доставить. Так что замахиваться на это не стоит, тем более, что для эксперимента этого не требуется и вполне достаточно будет тех нескольких планет уже имеющих станций подключения к "Искателям".
   Вообще, Чёрному было даже немного стыдно, что идея запустить сервера "Искателей" для жителей остальной части галактики, а не только кварианцев и обитателей анклавов и Улья, принадлежала не ему. Ведь это отличная возможность для сбора информации и контроля настроений среди молодёжи, которые по определению всегда были первыми в опробовании всех новинках. Но так как выхлоп был больше, чем затраты, да ещё и возможность заработать кредиты на ровном месте появлялась, что было полезно для обеспечении деятельности в ПЦ, то проекту был дан зелёный свет. Там, конечно, было много сложностей, требующих решения, вроде введения невозможности получить чертежи, создания отдельных, закрытых секторов, где и происходили события игры для игроков остальной галактики, да ещё и под каждую планету, на которой планировалось разместить станцию квантовой связи, создавать якобы отдельный сервер игры, но даже так они все были решены за каких-то три десятка лет.
   Понятное дело, что такая очень обрезанная игра предлагала меньше возможностей, всё-таки нужно было придерживаться легенды и доступные для игры области космоса были достаточно ограничены, что накладывало ограничения на количество доступных для посещения планет. Да и главный для кварианцев интерес не подходил для подростков других видов, а потому пришлось придумывать другие причины, чтобы у них появилось желание заходить в игру снова и снова.
   С батарианцами всё было просто и достаточно было желания почувствовать себя крутым, уйти от скучной и серой реальности, если ты из обычных обывателей, или законную возможность уклониться от посещения различных вечеринок и отказаться от употребления разнообразных психотропов, если ты принадлежишь к так называемой "золотой молодёжи", но подобное времяпрепровождение тебя не устраивает. Тем более, что навыки обращения с различным оружием и техникой были вполне реальными, так что назвать погружение в виртуальность "Искателей" бесполезной потерей времени не получилось даже у самых упоротых игроненавистников. На удивление, подобные разумные, везде орущие о вреде виртуальных игр, но при этом не замечающие повсеместного распространения игровых автоматов-казино, имелись у всех видов, у которых идея игр получила распространение.
   Понятное дело, что этим всё дело не ограничивалось и события в игре постоянно обновлялись, появлялись новые события, новые локации, новая техника и вооружение. В общем, благодаря тому, что настоящие сервера "Искателей" находились в одной из систем принадлежащих Улью, а на выбранных планетах размещались только станции квантовой связи, замаскированные под сервер игры, обновления загружались достаточно оперативно, а все изменения, заранее обкатанные в симуляциях гетов, были без багов. Так же стоит добавить, что игра хоть и была платной, но цена была вполне себе приемлемой, а оплату можно было производить внутриигровой валютой, что при нормальной игре позволяло вообще не вкладывать реальные средства. Это делало игру доступной для батарианцев любого социального статуса, кроме рабов, понятное дело. Закономерно, что вокруг игры сложилась своя сфера услуг, в которую официальные владельцы серверов, в роли которых выступали нанятые Ульем через своих батарианцев аборигены, не вмешивались, пока это всё происходило за пределами игры. Но вот в случае попыток рекламы или любых других не игровых действий в самих "Искателях" таких нарушителей сразу же банили, благо конгломерат гетов имел возможность оперативно отслеживать подобные действия. Хочешь торговать игровыми предметами и валютой? Торгуй в реале, но в самой игре ты можешь пользоваться только игровыми методами и сделки заключённые в реальности не имели в виртуале силы. В любом другом обществе это могло привести к появлению большого количества мошенников, но в батарианском обществе у бедных не было денег, чтобы покупать за них игровые предметы, а богатый мог и дать заказ на кидалу наёмникам.
   У азари всё было немного по другому, так как ставка делалась на то, что молодых азари постоянно тянет на приключения. Вот только для многих эти приключения заканчиваются совсем не так, как они мечтали. Тут же тебе давали те самые приключения, только ты мог быть уверенным в своей безопасности. А учитывая, что специально разработанная для азари капсула виртуального подключения позволяла отрабатывать даже биотические навыки, то покидать свою планету уже не было никакого смысла. Впрочем, сильно наглеть и привлекать к себе внимание так же не стали, а потому "Искателей" у азари почти не рекламировали. Но даже так на тех немногих планетах, где был открыт доступ к игре, вокруг неё сложилась определённая субкультура, в которую посторонним хода не было.
   Но тут нужно учитывать, что у тех же азари на одной планете редко когда было больше одного крупного города, так что количество игроков было очень ограничено. У батарианцев с этим всё было немного лучше и планеты были более населены, но и там, из-за нежелания Чёрного привлекать лишнее внимание на основные батарианские планеты его проект даже не замахивался, всё же было относительно не так много начавших играть. С людьми же всё может получиться намного интересней. Если у них на Земле действительно такое перенаселение, как он помнил, то организовать массовое подключение будет достаточно просто. В крайнем случае можно будет организовать вывоз будущих игроков на одну из колоний, где они смогут играть и жить на всё то же пособие.
   Впрочем, заниматься этим вопросом будет не сам Чёрный и тем более не сейчас, а специально обученные для этого разумные, которые договорятся обо всём, в том числе найдут нужных работников среди людей, дабы они организовали набор желающих попасть в "Искатели" и, в случае необходимости, их выезд в выбранную колонию. Сейчас же ему стоит заняться более насущным вопросом, который так же был связан с недавно ушедшим Кейном и его группой, а именно, с данным ему обещанием подыскать добровольца для его эксперимента с подключением нейроимпланта азари. Ведь если всё получится, то это сулит значительную пользу, так как позволит получить намного более сильных биотиков, чем любая азари, даже если она Демон.
   "Хм-м... а если собрать все самые последние наработки и использовать их для создания совершенно нового типа космических кораблей, и боевых коконов с мобильными доспехами, то что может получиться?" - озадачился Чёрный.
   Мысль была настолько интересной, что он чуть не проговорил её вслух, вернее, чуть не прошипел, так как по уже устоявшейся привычке отключил своё устройство голосового общения, как только в нём отпала надобность, так как его гость покинул центральный зал Улья. Если так подумать, то даже для полноценного флота непосредственно азари ему понадобится не так уж и много, а на роль полноценных пилотов-биотиков ВБК вполне подойдут те из его сородичей, кто родился из этих самых азари, особенно, если каждый вариабельный боевой кокон будет представлять из себя конгломерат гетов.
   Нет, флот из кораблей-биотиков у него создать не получится, так как он всё равно не наберёт нужного количества азари на роль пилотов для них. Всё-таки страх потерять свои природные способности у них выше, чем даже его внушение. Конечно, если усилить воздействие, то можно даже его преодолеть, но тогда это будет похоже на то, что судя по памяти человека делает Жнец, а это снижает адекватность мышления и инициативность, да и агрессивность повышается, на фоне снижения интеллекта. Так что нет, лёгкое воздействие, чтобы ослабить страх перед ним или постепенно, плавно привить им преданность, это ещё куда не шло, ведь на умении адекватно мыслить это практически не сказывается, а вот такое вот кардинальное воздействие погубит весь потенциал. Так что нет, придётся обходиться теми немногими добровольцами, которых удастся уговорить.
   Что же, идею с особым флотом всё равно стоит обдумать как следует, так как не обязательно чтобы в нём все корабли были биотиками, вполне хватит только нескольких. Остальные вполне могут быть судами уже отработанной концепции корабля с "биотической нервной системой", что так же отличается от предложенного Кейном варианта, как тот же биотик-турианец с биотическим имплантом отличается от специализирующейся на биотике матроне-азари. Вроде бы и там и там биотик, вот только первый ограничен достаточно скромным набором биотических приёмов, да ещё и сила воздействия хоть и может быть увеличена биоусилителем, но имеет вполне известные пределы, а вторая даже без биоусилителя способна выдать стабильно значительно более сильные техники, ещё и этот самый набор приёмов у неё значительно более обширный и ничего не мешает ей относительно быстро освоить что-то новое, как и нестандартно применять и комбинировать свои приёмы. Но если основа флота будет из кораблей-биотиков, то таких эрзацев будет вполне достаточно для функционирования флота именно как флота, а не набора кораблей. Или вообще можно построить несколько огромных кораблей-биотиков, которые будут выступать в роли носителей для остальных кораблей и ВБК, и тогда ему вполне хватит того небольшого количества добровольцев-азари, которое он сможет уговорить.
   Что же, решено, он обдумает пришедшую в голову идею вначале сам, а потом полученные идеи отдаст параллельно гетам и своим конструкторам-органикам, чтобы посмотреть, что они смогут на это сказать и что на их основе у них получится. А пока следует заняться обещанием и поговорить с первой претенденткой на роль добровольца для становления пилотом для корабля-биотика.
   "Где она там сейчас обитает?.." - с этой мыслью Чёрный погрузился в сеть Улья.


   * * * * *


   На белом песчаном пляже, омываемом бирюзовыми водами ласкового, в этот момент времени, океана, скрестив ноги перед собой, сидела азари неопределённого возраста и с улыбкой смотрела на играющих возле воды детей. От яркого солнца её прикрывал широкий пляжный зонт, воткнутый рукоятью в песок, а дувший со стороны воды прохладный ветерок обдувал максимально открытую кожу азари, на которой были только минимального размера плавки лилового цвета. В какой-то момент улыбка исчезла с губ азари и она бросила быстрый взгляд по сторонам, но что-то предпринять не успела.
   =Так вот где ты прячешься, - раздавшийся из-за спины "электронный" шёпот, сопровождаемый тихим шипением, явно не стал для азари неожиданным, но и радости на её лице не прибавилось.
   -Здравствуй, - так же тихо ответила она, не став разворачиваться, так как все её чувства говорили ей, что за спиной никого нет, а значит обернувшись она никого не увидит. - Зачем я тебе понадобилась?
   =Ну и что ты вот так сразу? - в синтезированном голосе даже появился намёк на обиду. - Может я просто зашёл посмотреть, как ты устроилась? Узнать, не нужно ли тебе чего.
   -Ты-то? Сомневаюсь, - насмешку в голосе азари не услышал бы только глухой.
   =И чего ты такая злая? - удивился её собеседник. - Только что была такая счастливая, а сейчас так и норовишь обидеть. Была бы ты змеёй, так уже забрызгала бы ядом.
   -Ну да, и с чего бы мне так тебя не любить? - показательно задумалась азари, даже приложила указательный палец правой руки к губам. - Может быть из-за того, что моя любовь больше не со мной?
   =Я же уже извинился и объяснил, что это было целиком её решение, - говоривший издал протяжный вздох-шипение. - Да и у тебя остались ваши дети.
   -Дети... У меня уже пра-пра-сколько-то там-правнуки есть.
   =Так и я о том же. Сколько уже времени прошло, а ты всё дуешься.
   -Дуются, это когда ребёнка вечером заставляют помыться и укладывают спать, не дав ему доиграть, а я на тебя злюсь, - хмыкнула азари.
   =Да не злишься ты уже, я же знаю, - вздохнул невидимка, - скорее из принципа продолжаешь от меня скрываться.
   -Так и знала, что он к тебе попёрся, - неожиданно раздался ещё один шёпот, только на этот раз явно женский. - Опять он тебя подбивает на какую-то глупость?
   =Эй, ни на что я её не подбиваю! - синтезированный голос умудрился прокричать фразу шёпотом.
   -Значит, пока не подбиваешь, но обязательно во что-то впутаешь, - припечатал женский голос.
   -Серина... - азари покачала головой, а на её губах появилась слабая улыбка, - здравствуй. И как ты его терпишь?
   -Это он меня терпит, так как теперь отделаться от меня не может, а я буду следить, чтобы он остальным не досаждал, - сообщила названная Сериной.
   =Вот как знал, что не стоит твоё сознание копировать, а теперь мучаюсь, - вздохнул разговаривающий синтезированным голосом.
   -И что бы ты без моего присмотра делал? - поинтересовалась Серина. - Тебя же оставь без присмотра и ты снова организуешь какую-нибудь фигню, последствия которой мы все будем разгребать не одну сотню лет. Геты же тебе поперёк и слова не скажут, а из тех, кто был с тобой с самого начала, только мы вот с Ириссой остались, да Дракх, но ему уже давно на всё пофиг, так как он столько за свою жизнь повидал, что с его непрошибаемостью я даже не знаю кто может поспорить. А так как только я постоянно возле тебя, то и остановить от совершения очередной глупости могу только я.
   =Это да, Дракх у нас стал тем ещё мерилом спокойствия, даже не верится, что он кроган, - хохотнул "электронный" голос, - хоть ставь его магистром Ордена...
   -Чего это ты замолчал? - с явным подозрением в голосе спросила Серина.
   =Да так, забавная идея появилась, но воплощать я её, скорее всего, не буду, иначе у людей крыша уедет далеко и надолго, - уклонился тот от ответа.
   -Люди? - поинтересовалась Ирисса. - Это кто?
   =Да появились тут в галактике новенькие. Уже успели навести шороху и немного вляпаться, но со временем вольются в дружную капиталистическую семью народов Цитадели.
   -Новый вид вышел в космос и уже самостоятельно освоил технологии на нулевом элементе. Они с турианцами немного повоевали и сейчас заключают мир, а Совет Цитадели уже планирует направить к ним своё посольство, - расшифровала фразу Серина.
   -Это с ними связана твоя просьба? - спросила Ирисса.
   =Нет, к ним это отношение не имеет, - словесно отмахнулся синтезированный голос. - Сейчас я тебе всё объясню...


   * * * * *


   Раздавшийся сигнал оторвал дежурившую деву-азари от чтения и заставил с удивлением посмотреть на сигнал подготовки раскрытия кокона, который последний раз открывался почти шесть сотен лет назад. Замерев в попытке осознать происходящее почти на три секунды, дежурная подскочила на ноги, и кинулась к кокону, одновременно активируя свой уни-инструмент и в первую очередь запуская все необходимые протоколы, после чего отправила сигнал действующей главе семьи о пробуждении матриарха матриархов.
   С влажным хлюпаньем вершина кокона разошлась четырьмя лепестками. Заполнявшая его жидкость очень быстро впиталась в стенки и лежавшая внутри, обхватив колени, азари подняла голову, посмотрев на почтительно застывшую возле кокона деву. Лицо азари скорее походило на лицо ожившей скульптуры, выполненной величайшей художницей, или на лик богини, чем на лицо живого существа.
   -Матриарх Ирисса, - поклонилась дева, - душ подготовлен. Ваши апартаменты распечатывают и через час они будут готовы вас принять.
   -Хорошо, - Ирисса нереально плавно поднялась на ноги и шагнула из кокона. - Передай, чтобы подготовили мой корабль, - приказала она и направилась к ведущей в душевую двери, демонстрируя идеальные пропорции тела и невозможную даже для азари пластику движений.
   -Слушаюсь, - подтвердила получение приказа дежурная, во все глаза глядя на ту, кого большинство живущих сейчас азари видели только в виртуальном пространстве, да и то только в детстве.
   Когда за спиной матриарха закрылась дверь, дева осознала, что даже забыла дышать. Она ощутила, что её колени дрожат и, с трудом добравшись до своего рабочего места, она плюхнулась в ложемент, после чего несколько секунд приходила в себя.
   "Даже глава семьи так не умела воздействовать на окружающих," - появилась в её голове мысль. - "Я тоже хочу так уметь и когда-нибудь научусь!" - решила она про себя, прежде чем приступить к исполнению отданного матриархом приказа.


   * * * * *


  

Глава 22.


   На дворе стояло немного прохладное весеннее утро. Солнце хоть и достаточно высоко поднялось над горизонтом, так что крыши невысоких, всего в два-три этажа, домов уже не могли помешать ему ярко освещать улицы, но грело ещё недостаточно сильно, чтобы можно было обойтись только самой лёгкой одеждой. Да и свежий ветерок со стороны моря так же не давал излишне расслабиться и заставлял гуляющих по набережной одевать что-то более серьёзное, чем футболка с шортами или лёгкое платьице. Вдоль набережной располагались различные магазинчики, лавочки, ларьки и кафе, где отдыхающие могли приобрести сувениры, купить замену для забытой дома или сломавшейся вещи, найти какую-нибудь экзотическую для другого региона безделушку или просто посидеть, наслаждаясь видом. Именно в одном из таких кафе две молодые азари сидели за столиком и ели красиво оформленные пирожные, отламывая от них кусочки маленькой ложечкой и запивая горячим "чаем".
   Одна из дев была одета в лёгкую синюю курточку, под которой можно было увидеть красный топик прикрывающий небольшую грудь, её ноги обтягивали спортивные штаны, из пусть и плотного, но "дышащего" материала, а ступни были спрятаны в удобных кроссовках на средней подошве. На её левом запястье был одет серебристый широкий браслет, в котором скрывалось устройство, заменяющее собой мобильный телефон, рацию и переносной персональный компьютер. Это была хоть и гражданская модель, но из так называемой экстрим-партии, то есть предназначенная для любительниц экстремального отдыха и её можно было дополнительно комплектовать различными устройствами, вплоть до превращения в полноценный универсальный инструмент. Даже в своей "голой" комплектации такая вещь стоила немало и сразу демонстрировала знающим разумным статус своей хозяйки.
   Вторая азари была в закрытой футболке с длинными рукавами, с немного провокационными рисунком морды взрослого ксеноморфа на груди и подписью: "Мы ждём тебя!", и облегающих брюках, стилизованных под выходную военную форму десантниц, но из более дорогого материала. На руках девы отсутствовали какие-либо украшения, даже совмещённые с электронными прибамбасами, зато в набедренном кармане брюк угадывался прямоугольник коммуникатора.
   -Извини, Лиара, но матриарх Бенезия запретила тебе помогать, - виноватым голосом сообщила "спортсменка", - так что из наших тебе никто не поможет. Я, конечно, сама этого не слышала, но к нам приходили от неё и предупредили, что если мы опять организуем тебе поездку на "Омегу", то нам очень повезёт, если мы сами успеем туда сбежать.
   -Так я же и не прошу, чтобы вы меня на "Омегу" доставили, да и не собираюсь я туда, - начала горячо возражать Лиара.
   -И куда же ты хочешь попасть? - поинтересовалась "спортсменка".
   -На Тортугу, - сообщила Лиара и уставилась на собеседницу взглядом ждущего подарка ребёнка.
   -А там ты что забыла? - удивилась дева.
   -Понимаешь... - Лиара бросила по сторонам осторожный взгляд, - мне тут попалась в руки информация, про найденные в одной из систем Термина древние руины. Нашли их уже давно, но на планете имеется своя фауна, так что без отряда наёмников туда соваться глупо...
   -Да в сами эти системы соваться без сопровождения глупо, а не то что куда-то высаживаться, - перебила её собеседница, после чего спросила: - Но где ты возьмёшь средства, чтобы нанять нормальный отряд, который вас не кинет, как только вы найдёте что-то стоящее, что можно неплохо продать коллекционерам?
   -Кредиты имеются. Со мной связался профессор Укс из археологического института Сенокула, мы с ним раньше уже общались через почту, когда я разместила на их сайте свою теорию, и сообщил, что получил финансирование на организацию экспедиции в системы Термина, предложив поучаствовать, - пояснила Лиара, - а я уговорила его немного подкорректировать цель экспедиции и посетить заинтересовавшие меня руины.
   -А почему, тогда, ты занимаешься вопросом найма, а не этот саларианец? - задала вполне закономерный вопрос дева.
   -Ну, у меня уже есть знакомства среди этой братии, так что мне будет проще подыскать нужную нам команду, - смутилась Лиара. - Да и нужно же как-то отрабатывать то, что меня официально включат в штат экспедиции, а значит и оплатят всё время, которое я проведу в ней.
   -Саларианец мог нанять охрану у себя в Союзе, - не сдавалась "спортсменка". - Почему это должна делать именно ты, да ещё и нанимать кого-то на Тортуге?
   -Ну-у... я, конечно, профессору Уксу доверяю... - смущённо пробормотала Лиара.
   -Но он саларианец, - поняла недосказанное её собеседница. - Сам он скорее всего ничего такого не планирует, но мало ли что кто-то из его сородичей придумает.
   -Ну да, то есть нет... Понимаешь, у них в институте учатся не только саларианцы, а и представители других видов, даже батарианцы, и экспедиция так же будет многовидовой. Поэтому, мне будет спокойней, если защитой будут заниматься нанятые лично мной специалисты, - пояснила Лиара. - Профессор со мной согласился, так что на Иллиуме они наймут сопровождение до Тортуги, а уже оттуда мы отправимся к нужной системе.
   -Тогда и корабль нужен свой, чтобы в случае чего можно было экстренно взлететь.
   -Думаешь? - озадачилась Лиара.
   -В последнее время ощущается какая-то напряжённость, - последовал ответ. - Во фронтире пока ещё спокойно, но народ уже начинает готовиться, договариваясь с наёмниками о длительных контрактах на защиту. В системах Терминуса какое-то странное шевеление началось и... ходят всякие-разные слухи, в том числе и про "Омегу". Совет с турианцами что-то мутят, позволив им сформировать ещё один флот. Возможно, это связано с подготовкой некоторых кланов кроганов непонятно к чему, но у кроганов постоянно какие-то движения происходят, так что не факт. Батарианцы так же оживились, и уже этот факт заставляет очень многих нервничать, так как ребята они только внешне тормознутые, а так, очень даже резкие и шутки у них не смешные. В общем, лучше перестраховаться, как по мне, чем потом жалеть, что так неудачно всё получилось.
   Собеседница Лиары замялась и бросила короткие взгляды по сторонам.
   -Говорят, - сообщила она тихо, наклонившись над столом, чтобы уменьшить расстояние, - что в "Аттическом Траверсе" видели гетов.
   -Но они же там иногда появляются? - не поняла Лиара. - Идиоты, желающие пробраться мимо них, регулярно находятся, вот и вывозят их потом на какую-нибудь колонию.
   -Ты не поняла. Это была полноценная эскадра, которая летела куда-то в сторону Цитадели, - всё так же шёпотом пояснила "спортсменка". - Но куда они делись, никто не знает, ну или не распространяется об этом.
   -Да ладно тебе, где "АТ", а где Тортуга, это же совсем разные концы галактики, - отмахнулась Лиара. - Лучше скажи, поможешь мне или мне придётся искать кого-то другого?
   -Тебе же в обход Иллиума маршрут нужен? - уточнила "спортсменка".
   -Да. Не хочу там светиться.
   -Ладно, я посмотрю, что можно сделать, после чего свяжусь с тобой.
   -Спасибо! - обрадовалась Лиара.
   -Не спеши радоваться, - поспешила успокоить её собеседница, - вначале мне нужно будет посовещаться с остальными. Но результат я тебе в любом случае сообщу.


   Попрощавшись с азари, которая уже неоднократно помогала ей добраться до различных интересных мест, как в Пространстве Цитадели, так и за её пределами, Лиара медленно направилась вдоль по набережной, наслаждаясь чистым, морским воздухом и тёплым солнцем. Пригревать уже стало сильней, но раздеться рискнули пока только единицы, самой же Лиаре снимать было нечего, так как под футболкой у неё ничего не было. Впрочем, несмотря на установившуюся прекрасную погоду, Лиара не столько отдавалась отдыху, как была занята обдумыванием результата прошедшей встречи.
   На самом деле, для того чтобы попасть на Тортугу, не требовалось прилагать таких усилий, достаточно было посетить одну из столиц республик азари и сесть на маршрутный пассажирский челнок до Иллиума. Ещё можно было сесть на круизный лайнер, следовавший по маршруту, приводившему туда же. А уже из Иллиума регулярно ходили пассажирские корабли на Тортугу, да и частника всегда было можно найти, который за вполне себе умеренную плату довезёт тебя до биржи наёмников. Вот только Лиаре не нужно было на Иллиум, а как раз наоборот, она хотела избежать его посещения, так как именно там, в первую очередь, её будут ожидать, когда она опять отправится на свои поиски.
   Плюс, её появление там так же отрицательно скажется на дальнейшей судьбе экспедиции. Одно дело, когда информация о ней появится вместе с самой экспедицией, когда она прибудет на Иллиум для найма сопровождения на Тортугу, а совсем другое, когда информация про неё появляется задолго до этого момента. Из-за этого и цену могут загнуть, так как будут знать, что им это очень нужно, и подготовить захват, с целью потребовать выкуп. Поэтому, если можно этого избежать, банально отправившись вперёд другим маршрутом, то лучше так и поступить.
   Но как уже говорилось, основная причина для Лиары была в том, что последователи её мамы будут искать её в первую очередь именно на этой свободной колонии, являющейся неофициальными вратами во фронтир, через которые идёт почти весь товаропоток. Понятное дело, что о её появлении на Тортуге им станет известно достаточно быстро, но если предпринять некоторые меры, то отложить этот момент можно на достаточно большой срок. К счастью, комплекс станций Тортуга расположен в системе без Ретранслятора, а значит, наладить прямое сообщение с Пространством Цитадели не представляется возможным и даже после её раскрытия у неё будет достаточно времени, чтобы покинуть станцию до того, как за ней явятся. А если ещё и сделать всё достаточно быстро, не распространяясь о месте назначения экспедиции, то можно гарантировать, что её не найдут, и она сможет заняться раскопками.
   А ещё, на Тортугу стекается самая разная информация, в том числе и про ксеноморфов. Так что пока она будет дожидаться прибытия остальной части экспедиции, сможет заняться сбором этой информации, а если повезёт, то и поговорить с кем-то знающим.
   На этой мысли на губах Лиары появилась довольная улыбка и она направила свои стопы в сторону от побережья, к отелю, в котором она снимала номер, вроде как находясь на отдыхе.


   * * * * *


   При обнаружении этой планеты разведывательным кораблём людей, входившим в объединённый флот ООН, согласно стандартному протоколу, ей был присвоен идентификационный номер. У разведчиков не было лишнего времени, так как за этот рейс им было необходимо обследовать ещё три десятка систем. Но даже так, обнаружив потенциально пригодную для колонизации планету, разведчики собрали не только стандартный набор данных, но и произвели забор материала в атмосфере планеты и на её поверхности, ну и повесили наблюдательный буй на орбите, чтобы тот продолжал собирать данные об изменении погоды на планете. Понятное дело, что в последствии все анализы были сданы в соответствующую службу, занимающуюся проверкой анализов и вынесением вердикта. Данные о результатах были внесены в общую базу данных, откуда их, за соответствующее вознаграждение, могла получить любая группа или организация, подавшая заявку на создание собственного поселения на другой планете.
   Через какой-то год на орбиту вокруг планеты вышел ещё один разведчик. На этот раз это был небольшой челнок, принадлежащий частной инициативной группе, которая проверяла выбранную планету в плане пригодности для заселения. Челнок провисел на орбите планеты больше месяца, изучая собранные оставленным разведывательным кораблём ООН буем данные и проводя более полные исследования биосферы планеты, сбросив вниз автоматические станции и несколько дронов, с помощью которых брались дополнительные пробы для анализа. Закончив со сбором информации, челнок покинул систему, оставив на поверхности планеты разведывательные станции, которые продолжали анализировать окружающую среду и собирать данные.
   Во второй раз отсутствовали люди не так долго и уже через два месяца в системе появилось несколько гражданских судов, имевших достаточно скромные размеры, позволяющие им опуститься прямо на поверхность планеты, чьё притяжение не превышало двукратного от земного. Корабли вышли на орбиту планеты, после чего начали принимать собранную автоматическими разведывательными станциями информацию, анализом которой люди занимались почти неделю. И только удостоверившись, что предварительно выбранный для закладки своего поселения регион действительно подходит, корабли начали опускаться вниз, в заранее выбранную точку, где планировалось заложить колонию.
   Не смотря на то, что все колонисты прошли предварительную генную терапию и вакцинацию, на поверхность они ступили облачённые в лёгкие скафандры, некоторые даже в полноценные бронескафандры, а не гражданские модели. Прежде чем люди начнут свободно ходить по планете, им предстоит пройти период акклиматизации, а биологам ещё раз проверить микрофлору на патогенность для человека и привезённых с собой животных.
   Не смотря на то, что люди в космосе появились не так давно, даже один единственный трагический случай, с появлением так называемого "синего мора", почти выкосившим маленькую частную колонию, где не было своей серьёзной лаборатории, способной достаточно быстро разработать подходящую вакцину, заставил людей очень серьёзно относиться к соблюдению протоколов колонизации. И даже то, что в процентном соотношении этот случай не давал и сотой части процента, а сам шанс того, что инопланетные микробы, бактерии или вирусы смогут поразить человеческий организм, теоретически настолько мал, что его можно почти не учитывать, не играло никакой роли, так как даже одна такая болезнь, сумевшая попасть на Землю, могла вызвать настоящую пандемию, приведя к миллионным жертвам.
   Конечно, работать в скафандрах было не так удобно, как в нормальной рабочей одежде, но присутствовавший на начальном этапе колонизации контролёр ООН не позволял расслабиться и скинуть неудобную одежду или нарушить протокол. Да и лаборатория у колонистов была достаточно современной, как и привезённый с собой ВИ, который планировалось установить в роли помощника, так что все проверки не заняли и восьми дней, подтвердив безопасность окружающей микрофлоры для пришельцев. После этого колонисты, успевшие к тому времени возвести не только центральный бункер, но и несколько жилых и рабочих куполов вокруг, начали постепенно выходить наружу без средств защиты органов дыхания. Это сразу же ускорило скорость работ и повысило настроение, снизив напряжение среди вынужденных на первых порах ютится в тесных жилых блоках колонистов.
   Постепенно колония росла, появлялись новые постройки, закладывались шахты для добычи полезных ископаемых, вырастали животноводческие фермы и гидропонные теплицы, в которых выращивались не только различные фрукты и овощи для питания колонистов, но и для прокорма животных, которых выращивали на тех самых фермах. В общем, жизнь наладилась, колония росла, а на орбите даже появился терминал, который использовался для загрузки грузовозов, следующих к Земле или добывающим колониям.
   Начавшаяся где-то там война с инопланетянами по началу воспринималась как очередная утка от жёлтой прессы, но резко уменьшившееся количество патрулей, в следствии чего пираты стали наглеть, продемонстрировало, что это не чья-то глупая шутка, а реальность. Впрочем, достаточно скоро, через каких-то три месяца, пришло сообщение, что война завершилась и начаты переговоры о мире. Это позволило, конечно, вздохнуть спокойней, но вот на количество и наглость пиратов это никак не повлияло, так как флот не мог выделить необходимого, для патрулирования всех маршрутов, количества кораблей. И если при атаке на планету ещё можно было надеяться на быстрое прибытие тревожной эскадры, благо Ретранслятор и имевшийся возле него информационный буй, имевшиеся в системе, позволяли оперативно отправить сигнал тревоги, то вот ушедшим по маршруту грузовозам помочь уже было некому. К счастью, на рынок услуг очень быстро вышли частные охранные агенства, предлагавшие защиту именно для кораблей, что значительно снизило риски при перевозе крупной партии груза, что было очень важно для сельскохозяйственных планет, которые торговали относительно лёгким, но при этом объёмным товаром.
   Казалось, что жизнь наладилась, а перспектива, посмотреть на чужую жизнь, заставляла молодёжь становиться активней. Но как известно, будущее формируется из множества действий, о многих из которых чаще всего даже не догадываются. Вот и будущее этой колонии уже было предрешено всего одним приказом.
   Началось всё с появления неизвестного корабля, который первым делом выпустил звено МЛА из четырёх машин. Размеры корабля значительно не дотягивали до крейсера, но были намного больше фрегата, а тепловой силуэт отсутствовал в имевшихся у колонистов базах данных. Если бы это был корабль людей, то можно было бы предположить, что это переделанный из гражданского корабля носитель МЛА. Сами МЛА сразу же отправились к бую связи и расстреляли его из своих кинетических орудий, так что к моменту появления в системе ещё четырёх кораблей различного тоннажа колония утратила даже ту ограниченную связь, которую позволял поддерживать подключённый к Ретранслятору буй.
   Самый первый из прибывших кораблей, как уже было сказано, был крупней фрегата, но меньше крейсера. Ещё два были размером примерно со стандартный фрегат, а два близки по размерам к крейсеру, один немного больше другого. "Фрегаты" на максимальном ускорении рванули к планете, в то время как оба "крейсера" разгонялись неспешно, явно не торопясь. Первый же корабль-носитель остался возле Ретранслятора, скорее всего его оставили на случай появления незваных гостей.
   Прибыв к планете, на которой располагалась колония, "фрегаты" высадили абордажные партии на космический терминал, с которого успели сбежать далеко не все. Захваченные пленники стали источником информации о ситуации как в самом поселении людей на поверхности, так и на добывающих комплексах, разбросанных в пределах одного перелёта загруженного рудой флаера. Из-за некоторой беспечности колонистов, которые за прошедшее время успели немного расслабиться, так как пираты не нападали на них, ограничиваясь попытками захвата кораблей с грузом, не был отключён доступ с грузового терминала в местный сегмент экстранета. Пользуясь этим нападавшие успели скачать планы колонии и посмотреть на происходящее внизу через установленные на улицах поселения камеры, прежде чем внизу спохватились и отключили связь. Полученных данных было вполне достаточно для планирования высадки.
   План операции был составлен к тому моменту, когда оба "крейсера" вышли на синхронную орбиту над планетой, со смещением от оси колонии на шестьдесят градусов на условный запад. Это было сделано для безопасности кораблей, так как согласно полученной информации колонисты не ограничились стандартными противодесантными комплексами кинетических орудий, которые чаще всего располагали на колониях, но установили и несколько шахт для запуска ракет ПКО. Подобные ракеты могли заставить понервничать даже экипаж крейсера поддержки десанта, не говоря уже про экипажи переделанных из гражданских судов кораблей на которых обычно летали пираты.
   Как уже было сказано, колония озаботилась собственной системой ПКО, причём двухуровневой. У них имелись как тяжёлые ПКР, так и кинетические системы ПВО, которые должны были не дать пиратам высадиться прямо на головы защитникам. А так как эти системы предназначались для отражения именно пиратского налёта, то и располагались они внутри поселения. Ведь пираты нападают ради ресурсов, а все их, вне зависимости от того, на чём именно специализируется колония, свозят на склады, которые размещаются между поселением и космопортом. Поэтому подавить противокорабельные и противодесантные системы ударами из космоса не представлялось возможным, так как в этом случае был высок риск уничтожить то, за чем ты сюда прилетел, и оставалось только высаживаться в отдалении и штурмовать по земле. Именно поэтому пираты предпочитали пытаться подловить грузовоз в космосе, на одном из перегонов, чаще всего при разрядке ядра массы, а не атаковать непосредственно сами колонии. Но если собиралось достаточно народа, то могли и напасть, так как в этом случае куш всегда был больше, чем с любого грузового судна... Если это только не огромный лихтёровоз, который собирает баржи из нескольких систем, курсируя по замкнутому маршруту, но такие суда редко когда следовали без охраны.
   Возможно будь нападавшие обычными пиратами людьми, то у колонистов даже получилось бы отбиться, но нападавшие принадлежали к инопланетному виду, который уже не первое столетие занимается пиратством и работорговлей, а потому методы захвата даже укреплённых колоний у них были давно уже отработаны. Из двух "крейсеров" вывалилось несколько десятков десантных катеров, которые доставили на поверхность как личный состав нападавших, так и бронетехнику, чьи кинетические щиты без особых проблем выдерживали обстрел из любого имевшегося у колонистов ручного оружия. Так же на поверхность была доставлена станция контроля дронов, как и сами дроны, в основном небольшие летающие разведчики вооружённые лёгким автоматом и имеющие слабый щит. Но этих разведчиков было много и они обладали высокой манёвренностью, благодаря чему могли легко обходить любое укрепление и обнаруживать занявших оборону.
   Пираты провели разведку дронами, выявив наиболее слабые участки обороны, после чего нанесли три стремительных удара, сметая сопротивление. Один был направлен на захват космопорта и резервного источника питания, второй на жилую зону колонии и основную электростанцию, а третий удар наносился по выявленному центральному узлу обороны. Мощная глушилка нарушила связь, а разобщённые отряды колонистов быстро стали жертвами пиратов, которые, впрочем, не стремились убивать сопротивляющихся и намного чаще использовали шоковые средства, выводя людей из строя и захватывая их в плен. Только небольшой отряд профессиональных охранников сумел оказать хоть какое-то сопротивление, но даже они не сумели долго обороняться и были задавлены атакой со всех сторон, при поддержке бронетехники и большого количества дронов.
   После подавления сопротивления пираты занялись отловом колонистов, которых собирали в лагеря, а затем, партиями грузили на катера и отвозили на "крейсера", оказавшиеся специализированными рейдерами, предназначенными для перевоза большого количества разумных. Только на борту кораблей люди сумели рассмотреть своих пленителей, которые оказались неприятного вида человекообразными инопланетянами с четырьмя глазами. На поверхности все нападавшие находились в броне и не снимали шлемы с непрозрачными забралами, так что их легко было принять за людей, если бы они не использовали технику неизвестной конструкции, а шлемы не были бы более вытянутыми вверх, чем у людей. На борту же кораблей пленники иногда видели членов экипажа, облачённых только в комбинезоны, а потому сумели рассмотреть инопланетян достаточно хорошо. Вернее, некоторые из людей рассмотрели своих пленителей, большинство же только отметило сам факт того, что их захватили инопленетяне, а так они находились в подавленном состоянии и им было не до наблюдений за захватчиками.
   Было заметно, что инопланетяне имеют богатый опыт в отлове и содержании других разумных. Всех пленников они сразу же разделили на группы - самые маленькие дети с матерями, дети, подростки, молодые люди и старшие люди, при этом они так же разделили всех по полу, женские особи отдельно от мужских. Правда один раз отлаженная система разделения дала сбой, когда им впервые попался трансвестит, но таких людей они отделили от остальной массы пленников, то ли посчитав их психически нестабильными, то ли банально как неких экзотических зверушек. По крайней мере определённое оживление нахождение каждого подобного человека вызывало.
   Закончив погрузку части пленных, среди которых основную массу составляли дети и подростки, захватчики погрузились на свои катера и покинули планету, бросив остальных пленных в огороженном забором пространстве, для контроля которого перепрограммировали центральный ВИ колонии. Из-за этого людям пришлось ждать, пока их не освободят те, кому повезло на момент пиратского налёта оказаться на вахте на отдалённой шахте или он успел сбежать из колонии до того, как выходы из неё были перекрыты. Пираты не стали выискивать всех, так как даже захваченных в плен было больше, чем они могли погрузить в свои корабли.
   К тому моменту, когда в систему прибыла патрульная эскадра, проверить, почему колония не вышла на запланированный сеанс связи, бывших пленников уже успели освободить, а самих инопланетных пиратов уже и след простыл. И только следы их пребывания на планете, в виде отметин на месте посадки множества десантных катеров и следов боя, да исчезновение большой части колонистов, остались как напоминание о том, что излишняя расслабленность в глубинах космоса ни к чему хорошему не приводит.


   * * * * *


   Звук пришедшего сообщения отвлёк Чёрного от набрасывания концепта нового флота-Улья на базе кораблей-биотиков, идея которого пришла ему в голову после новостей принесённых Кейном.
   =И что у нас тут такого срочного? - озадачился Чёрный, открывая пришедшее сообщение.
   Когда Чёрный работал, то он отсекал все контакты, кроме самых важных, а потому, если уж чьё-то сообщение всё же дошло до него, значит это было действительно что-то важное. Открыв файл, Чёрный почти секунду смотрел на пришедшее от непонятного адресата извещение о том, что гости выехали, но планируют заехать по пути к бабушке. И только через эту самую секунду до него дошло, что это было закодированное сообщение от батарианцев о том, что налёт на одну из колоний людей прошёл штатно, пленные захвачены, и сейчас они летят на "Омегу", чтобы скинуть часть пленников своим сородичам-перекупщикам, дабы появившиеся на рынке рабы-люди не позволили бы подумать, что в этом налёте замешан кто-то другой, а не пираты батарианцев. Ведь если никто из похищенных нигде не появится, то могут возникнуть закономерные вопросы о том, кто же стоял за нападением и для какой цели были захвачены пленники. А так, начавшиеся продажи рабов-людей наглядно продемонстрируют, что это был обычный налёт за рабами, а видовая принадлежность нападавших уберёт все могущие возникнуть сомнения. Ну а то, что на рынке оказалась меньшая часть пленников, так мало ли кому они продали остальных. Среди батарианцев всегда имеются любители приобрести представителей нового вида, так как это подчеркнёт их статус и возможности, при этом открыто хвастаться подобной покупкой будут далеко не все, ведь им хватит того, что про эту покупку будет знать ограниченный круг знакомых и соперников.
   Ну что же, раз у них всё получилось, то осталось только дождаться прибытия пленников и распределить их по запланированным направлениям. Часть нужно отдать Кейну, чтобы он мог правильно настроить нейроимплант. Часть отправится в лабораторию к гетам, на них проверят как они переносят различные методы подключение к виртуальности. Ну и сколько-то нужно оставить себе, посмотреть, что из них вылупится и имеет ли смысл с ними возиться как с инкубаторами, или никакой пользы для Улья это не принесёт. Заодно, кстати, нужно будет покопаться у них в голове и определиться, насколько имеющиеся у него знания соответствуют реальности. Хотя, ещё стоит отобрать несколько человек и воспитать из них своих разведчиков, а то и агентов влияния, но это уже нужно будет смотреть по тому, кого именно привезут. Так-то Чёрный верил, что среди людей должны быть подходящие личности, но одно дело знать из памяти, которая неизвестно откуда у него взялась ещё при рождении, а совсем другое увидеть это самому. Тем более, что если учитывать невозможность путешествия во времени, то его память может быть из какого-то параллельного мира, а значит, знания из неё могут быть не актуальными в этом мире, или иметь неточности, так что следует этот момент уточнить.
   Но всё это может и подождать, так как только до "Омеги" батарианцам добираться почти неделю, если двигаться соблюдая осторожность. Ему же стоит заняться более важным вопросом, вопросом противостояния Жнецу. При этом нужно учитывать, что из-за отсутствия доступа к гетам, Жнец может выбрать другую стратегию нападения, например воспользоваться турианцами. В общем, нужно учесть, что Жнец может не явиться к Илосу, так как пусть и не сразу, но до Чёрного дошло, что идея с Каналом могла принадлежать не Жнецу, а Сарену. То есть, самому Жнецу могло быть абсолютно без разницы, какой метод для получения доступа к Цитадели использует его марионетка, а все попытки Сарена затянуть исполнение плана даже могли вызывать у него аналог веселья. Если всё именно так, то стоит иметь запасной план, вроде расположенного поблизости флота, который может отвлечь возможных помощников Жнеца. Да И Канал не мешало бы подготовить к запуску в любой момент, чтобы иметь возможность в случае атаки Жнеца на Цитадель перебросить на неё своих бойцов.
   Так что нужно наладить дежурство группы десанта состоящей из азари, батарианцев и кроганов на Илосе, для чего отобрать в эти группы бойцов, и разместить флотскую группировку в окрестностях Цитадели, не дальше двух-трёх световых лет, чтобы можно было оперативно добраться до Цитадели, состоящую из немного устаревших кораблей, которые ещё несут признаки принадлежности к этим видам. Мало ли какие у Жнеца имеются возможности по передаче информации. Может он поддерживает постоянную связь со своими "сородичами", ведь они как-то же оказываются готовы именно в момент активации Ретранслятора-Цитадели, сразу же начиная атаку, а ведь время атаки определяет именно Жнец-наблюдатель. И если так, то Жнец-наблюдатель имеет возможность зафиксировать параметры кораблей и передать их другим Жнецам. Не факт, что это так, так как связь, к примеру, может поддерживаться только при подключении к Цитадели, а остальные Жнецы могут просыпаться только после получения сигнала, что Цитадель начинает активацию. Чёрному ведь не было известно, сколько нужно Цитадели времени, чтобы переключиться на режим Ретранслятора, в его памяти этой информации не было.
   Впрочем, для подстраховки так же нужно будет подготовить и флот из новых кораблей, на случай если произойдёт такой маловероятный вариант, что первый флот не будет справляться.


   * * * * *


  

Глава 23.


   -Я же уже объяснил, что понятия не имею, откуда эти пираты узнали про людей и расположение ваших колоний, - в очередной раз повторил Одаск, устало прикрыв верхнюю пару глаз. - Поймите, что пираты, это независимые группировки активных разумных, которые занимаются незаконными силовыми деяниями. Они никому не подчиняются, но при этом зачастую их нанимают для решения проблем, если кто-то хочет официально остаться незамаранным в силовом решении проблемы. Нанимателем может выступать кто угодно - кто-то из моих сородичей, что решил обзавестись рабами нового вида (встречаются у нас вот такие эстеты, которым подавай нечто такое, чего нет у других), саларианцы, решившие изучить новый вид (несколько раз их в этом уже обвиняли, но доказать не смогли, так как все следы были уничтожены), азари, решившие подзаработать на продаже рабов нового вида (молодые азари очень часто организовывают свои пиратские или наёмничьи банды, зарабатывая себе стартовый капитал или утоляя свою жажду приключений). В общем, без более тщательного изучения ситуации я не могу сказать что-то конкретное.
   -Допустим, что всё именно так, как вы сказали, - согласно кивнул сидевший напротив человек, в мундире офицера флота со знаками различия капитана, - но как они могли узнать про эту колонию?
   -Ну мне-то откуда знать? - вопросительно склонил к плечу голову батарианец. - Напоминаю, что я сам узнал про вас через третьи руки, а значит, информация уже какое-то время циркулировала среди определённых групп разумных. Просто я успел первым, как я думал, воспользоваться ей. Судя по всему, за вами уже давно наблюдают, но пока вы оставались отрезанными от остальной галактики это никого не волновало. Сейчас же ваши действия, скорее всего контакт с турианцами и получение знаний о ситуации в галактике, и Пространстве Цитадели в частности, могут привести к изменению баланса сил, и кто-то решил действовать на опережение. Но так как я не вхожу в число власть имущих, то могу только предполагать, а так причина может быть какой угодно, вплоть до того, что кто-то из матриархов или далатресс специально сдал координаты одного из ваших миров пиратам, чтобы подставить своего политического противника... или союзника.
   -Понятно. А скажите, если людей похитили для продажи, то куда их могли вывезти? - поинтересовался офицер.
   -Сложно сказать - слишком много мест, где имеются крупные рынки рабов. - задумчиво протянул батарианец.
   -А почему именно крупных? - уточнил офицер. - Если их могли захватить по заказу, да и пока люди в галактике являются экзотикой, как вы сказали, не лучше ли будет содержать пленников где-то ещё, пока идут переговоры с потенциальными покупателями.
   -Это было бы возможным, если бы не озвученное вами количество, - насмешливо склонил голову к плечу Одаск. Впрочем, этот жест остался непонятым, но его это совершенно не расстроило. - Столько рабов можно продать только там, где имеется оптовый покупатель.
   -Перекупщики, - понимающе кивнул человек.
   -Верно, - подтвердил батарианец, - торговцы покупают рабов оптом и продают в розницу, получая своё скромное вознаграждение на разнице в цене, которая иногда может доходить до тысячи процентов. Такое, понятное дело, бывает редко, так как это должен быть не только редкий раб, но и обладать он должен очень полезными навыками, что встречается не так часто. Намного чаще разница в цене составляет около трёхсот-шестисот процентов, но стоит учитывать, что торговцу зачастую приходится изрядно потратиться на приведение раба в товарный вид, так как многие пираты очень попустительски относятся к условиям содержания пленников. Но даже так конкуренция в этой сфере деятельности высокая и постороннему влезть в неё очень и очень не просто, а зачастую и смертельно опасно.
   -У вас большие познания в этом вопросе.
   -Что вы, так, по верхам нахватался, - сделал вид, что смутился Одаск, - просто при моём образе жизни подобные знания являются залогом здоровья. Ведь перевозчику очень легко вляпаться в какую-нибудь историю, если не знать, где тебя может ожидать подстава.
   -Но всё же, я так понимаю, что ваших знаний достаточно, чтобы определить, куда с большей вероятностью могут отвезти людей?
   -Если прикинуть количество захваченных и направление, с которого могли появиться пираты и куда они, скорее всего, и убрались, то самый вероятный вариант - "Омега".
   -Что за омега? - уточнил офицер.
   -Самая крупная независимая станция в системах Термина, где не только можно продать и купить почти всё что угодно, но и договориться об охране, - качнул головой батарианец жестом, аналогичным пожатием плечами у людей.
   -Вы имеете ввиду "крышу"?
   -Прошу прощения, но у меня в переводчике нет этого оборота, - моргнул Одаск.
   -Я имею ввиду, когда преступники берут за пребывание на их территории деньги за якобы охрану и защищают тебя от себя самих, - пояснил человек.
   -А, нет, я имел ввиду наём отряда для охраны, - последовал ответ. - "Омега" поддерживает плотные контакты с "Тортугой" - биржей наёмников. Ариа, хозяйка "Омеги", каким-то образом сумела договориться с Биржей и теперь те держат на "Омеге" свой филиал, а на "Тортуге" имеется филиал "Омеги". Очень, знаете ли, удобно, так как эти станции расположены на разных маршрутах и контролируют не только разные сферы деятельности, но и разные товаропотоки.
   -И они не пытаются выдавить конкурента? - заинтересованно поинтересовался офицер.
   -А зачем? "Омега" контролирует пиратов и контрабандистов, а также поток запрещённых предметов и веществ, ну и подержанными кораблями торгует. "Тортуга" же обеспечивает найм отрядов, которые не являются пиратами в полном смысле этого слова. Да, они могут участвовать в пиратских налётах, но только как наёмники, которым за это заплатили, сами же в налёты они не ходят. Но чаще их нанимают для охраны или разборок конкурентов, так как многие из них имеют отличную подготовку и снаряжение, вплоть до тяжёлой техники. Так же на "Тортуге" имеется возможность приобрести новый корабль, только с верфи. В основном там торгуют гражданскими кораблями и их, скажем так, нелицензионными модификациями, но можно заказать и сверхдорогую яхту, хоть на базе стандартного челнока или даже крупного лайнера, хоть на базе военных кораблей, от корвета до крейсера. Сами военные корабли так же можно приобрести, но на месте только корветы и фрегаты, а что-то крупней уже только под заказ, но зато в любой конфигурации. И даже если нужного вам нет в базе данных, вы можете высказать пожелания и вам скомпонуют именно то, что вам нужно. Как видите, каждый из них занял свою нишу и не пытается влезть на чужую территорию.
   -И всё равно, как-то это... - офицер постучал пальцами по столу, подыскивая подходящее слово, - неправильно, что ли. Насколько мне известна психология преступников, они всегда пытаются влезть везде, куда им дают доступ, а уж отжать чужой бизнес или в крайнем случае пролезть в него своими деньгами, это вообще классика.
   -Возможно так бы всё и было, и хозяйка "Омеги" попробовала бы нечто такое провернуть, но у неё имеется наглядный пример предыдущих владельцев станции, которые уже пытались задавить "Тортугу", но чуть сами не потеряли весь бизнес, - ощерился батарианец, имитируя улыбку. - Всё-таки пиратам сложно конкурировать с почти полноценной армией, у которой, к тому же, имеются и достаточные производственные мощности для обеспечения всем необходимым, вплоть до кораблей. Владельцы же "Тортуги" не желают связываться со слишком... замазанными способами заработка, так как благодаря своей репутации имеют обширные связи среди самых разных слоёв населения, в том числе и в Пространстве Цитадели. Иногда к ним вынуждены обращаться даже пограничники ПЦ, а будь они замазаны в чём-то совсем незаконном, то большая часть заказов могла бы пройти мимо.
   -Кстати, вы сказали, что наёмников с "Тортуги" могут нанять для налёта, в том числе и на колонию... - человек сделал паузу, чтобы оценить реакцию батарианца.
   -Верно, - подтвердил тот.
   -А могли налётчики на нашу колонию быть из таких наёмников?
   -В теории, если налёт был организован по заказу, могли, - качнул головой батарианец, - но я не видел кадров налёта и потому не могу сказать, насколько они похожи на пиратов, а насколько на наёмников.


   * * * * *


   Произошедший налёт инопланетян на одну из колоний людей привёл к очередной активизации ксенофобских настроений. И если во время столкновения с турианцами эти настроения не сумели развиться, так как ООН предпочитало замалчивать проблему, не допуская появления в СМИ информации о ходе конфликта, то в этот раз новости про налёт разлетелись достаточно быстро и широко, а потому некоторые политические партии решили оседлать эту волну. Впрочем, из-за того, что эти самые партии существовали только на Земле, так как именно там ранее располагался центр политической жизни, а сейчас центр власти переместился на станцию "Арктур", а она принадлежала коллегии адмиралов, особых проблем это не принесло. Ну произошли несколько шествий с сожжением фигур зелёных человечков, ну разогнала полиция эти сборища, но всё это происходило на Земле, пусть и родине человечества и наиболее заселённой планете (кстати, не входящей в Альянс Систем), но на остальных планетах особых волнений это не вызвало, так как на большей части из них правили корпорации или военные власти, а значит и порядок был соответствующий. Да и работать людям было нужно, а бездельничать было некогда, потому и никаких выступлений не происходило, максимум повозмущались в барах, за кружкой вечернего пива.
   Другое дело, что наличие партий, опирающихся на ксенофобию, могло стать проблемой в будущем, но спецслужбы в очередной раз почесали свои виртуальные головы и решили, что с этого можно поиметь свой профит. Ведь под личиной подобных партий так легко организовывать карманные террористические ячейки, пользу которых осознали уже давно. Даже более того, с прицелом на будущее разведка Альянса Систем организовала "собственную" террористическую организацию, которая должна была действовать за пределами АС и заниматься незаконными исследованиями, которыми нельзя было заниматься в официальных лабораториях, даже самых секретных. Название организации было дано достаточно претенциозное и со скрытым смыслом - "Цербер".
   Кроме этого, было решено, что умеренная ксенофобия может быть полезна и в плане сохранения целостности, так как при любой попытке колонии выйти из-под влияния АС всегда можно заявить, что требующие этого продались инопланетянам, а то и вообще планируют торговать своими сородичами. После этого никто не удивится, если данные деятели погибнут от рук террористов-ксенофобов. Одновременно с этим, лёгкая опаска в отношении инопланетян отличный повод для создания сильного флота, на что требуются средства, то есть налоги. Самое главное во всём этом, это не переборщить и удерживать уровень агрессии в определённых рамках, так как контактировать с инопланетянами всё же придётся, так как более развитые в техническом плане инопланетные государства являются источником новых технологий, а капитализму всегда нужны новые рынки сбыта, так что полная закрытость общества противопоказана. Вот и получается, что с одной стороны нужно удерживать людей от излишне близких контактов с инопланетянами, а с другой, обеспечить достаточно плотные контакты для приобретения выгоды и получения, в будущем, преимущества.
   Но это что касается обычных людей и политических деятелей, а также спецслужб, перед флотом же стояла совсем другая задача - обеспечить безопасность уже основанных колоний. Вот только учитывая, что занятый людьми участок космоса только с одной стороны примыкал к освоенному космосу, а с трёх других располагалось множество неизученных систем, сделать это было не так просто. В космосе нельзя построить забор, а имеющихся кораблей не хватит, чтобы охватить патрулированием всю границу. Так же не стоит забывать, что скорость связи так же имела большие ограничения, ведь люди не имели собственные средства мгновенной связи и для передачи сообщения нужно было отправить корабль. Был, конечно, и другой вариант - подключиться по определённому протоколу к Ретранслятору и отправить сообщение адресату, который в это же самое время точно так же подключился к тому Ретранслятору, на который отправляется сообщение. Понятное дело, что сделать это одновременно можно только в заранее оговоренное время, а в остальное время ты можешь отправлять сообщения сколько угодно, их всё равно никто не примет.
   Люди нашли частичное решение этой проблемы, они подключали к Ретрансляторам так называемые информационные буи, которые работали на постоянный приём, чтобы, как только на него поступит соответствующий сигнал сразу же отправить предназначенное передавшему код сообщение. Вот только все Ретрансляторы вращаются по своим орбитам вокруг звезды, как и все остальные планеты в системе, а потому расстояние от него до планеты, на которой размещалась колония, было значительным и вполне могло составлять до сорока условных единиц от орбиты планеты до орбиты Ретранслятора, а это до шести часов на прохождение сигнала в одну сторону. Из-за этого, если требовалось отправить срочное сообщение в парную систему, то намного быстрее было отправить туда корабль с сообщением, а если нужно было отправить сообщение куда-то далеко, то корабль доставлял сообщение до информационного буя, на который и скидывал сообщение, в надежде, что возле инфобуя, на который отправилось сообщение через сеть Ретрансляторов, окажется патрульный корабль, который и примет тревожный сигнал, иначе придётся ждать, пока излучённый инфобуем сигнал дойдёт до приёмника на орбите планеты или базы флота, а это опять же несколько часов.
   Исходя из всего этого, было принято решение организовать двойную схему обеспечения безопасности. Первая часть заключалась в налаживании регулярного патрулирования всех прилегающих к колониям систем, а также прохождение патрульных групп по самым важным маршрутам. Вторая часть схемы заключалась в организации тревожных групп флота, которые должны будут размещаться в ключевых системах и мгновенно реагировать на все поступающие через информационные буи тревожные сигналы или исчезновение связи с буями систем входящих в зону ответственности дежурной группы.
   Но принятие подобной схемы обеспечения безопасности требовало наличия трёх разных типов кораблей. Первый тип, это патрульные корабли, которые в первую очередь должны обладать большой автономностью, так как им много времени придётся проводить на своих маршрутах. Патрульная группа должна состоять из двух крейсеров, корабля обеспечения и группы фрегатов и корветов различного назначения. Второй тип - скоростные корабли-перехватчики, которые должны очень быстро прибыть по сигналу тревоги в нужную систему и перехватить корабли пиратов. Такие тревожные группы так же должны состоять из крейсеров и фрегатов, но все крейсера должны иметь уменьшенное количество бортовых орудий, вместо которых они должны нести ангары с МЛА, как пилотируемых, так и дронов. Третий же тип, это уже привычные корабли для ведения войны - дредноуты, космоносцы, и всевозможные крейсера, разрушители и фрегаты.
   Понятное дело, что на подобное перевооружение требовались средства, что подразумевало под собой изменение налогообложения. Требовалось перенаправить налоговые потоки, переведя их от Земли на командование Альянса Систем. Необходимо было договориться с работающими в колониях компаниями, чтобы они приняли гражданство АС. Нужно было превратить Альянс Систем из полностью военизированной структуры в нормальную государственную надстройку, со своим правительством и парламентом. Причём последнее было нужно не только для нормализации внутренней ситуации, но и для контактов с инопланетянами. Это с турианцами в данный момент можно было вести переговоры на уровне командующих флотов, так как у них у самих организация управления была достаточно военизированная, но если люди собираются контактировать с другими инопланетными государствами (хотя, тут скорее не "собираются", а будут вынуждены, так как людям нужно закладывать новые колонии и значит, их в покое не оставят), то необходимо иметь нормальное правительство и законодательно-контролирующий орган. Вот только чтобы парламент АС не превратился в точно такую же говорильню, как ООН, нужно было подобрать правильные критерии выбора депутатов и рычаги давления на них со стороны военных.


   * * * * *


   -И что вы об этом думаете? - поинтересовалась Тевос у своего коллеги, закончив ознакамливаться с последним докладом от корпуса СПЕКТРов и откинувшись в кресле.
   -Если люди сцепятся с батарианцами, то из этого можно будет извлечь определённую выгоду, - протараторил Урсик, на секунду оторвав свой взгляд от своего доклада.
   -Сможем, но мы-то хотели совсем другого, - напомнила азари.
   -Нужно понять, откуда батарианцам стало известно про людей, - вынес предложение саларианец.
   -Думаете, что наш агент мог слить информацию на сторону? - поинтересовалась Тевос.
   -Это возможно, но подтвердить мы не сможем. Тем более, что наблюдатели не докладывали о посторонних контактах после получения им задания, - высказал своё мнение Урсик. - Выдвигать же ему необоснованные претензии нерационально. Тем более, что вы можете приказать проверить его.
   -С этим не так всё просто, и вы об этом прекрасно знаете, - едва заметно скривилась азари, - да и приказать я ему не могу. Так что нам остаётся только действовать, опираясь на случившееся.
   -Что вы предлагаете? - саларианец наконец-то оторвался от своего планшета и прямо посмотрел на собеседницу.
   -Нужно как можно быстрее направить полноценную дипломатическую миссию к людям. Даже если они сами не собираются в ближайшее время устанавливать с нами дипломатические отношения, нам всё равно следует поставить их в известность о границах дозволенного и о принятых международных положениях, вроде применения оружия массового поражения всех типов и обстрела планет из орудий дредноутного класса.
   -Согласен.
   -Так же нужно что-то решать с турианцами - три отдельных государства, два из которых нам не подчиняются, нам не нужны.
   -А как же кроганы? - напомнил Урсик. - Они будут недовольны таким решением и могут посчитать, что это отличный повод возобновить боевые действия. Да и батарианцы будут опять возмущаться, что мы их в очередной раз подвинули. Они ведь так и не признали за беглецами прав на занятые ими системы, считая их своей зоной интересов.
   -Системы занятые Новыми и Верными турианцами находятся намного ближе к системам людей, практически на их границах, поэтому батарианцам придётся ограничиться тем, что Пространство Цитадели не собирается осваивать Скиллианский Предел. А если у них имеются какие-то претензии, то пусть предъявляют их людям. Что же касается возможного недовольства кроганов... - азари сделала секундную паузу, - то нужно организовать встречу с их лидерами и объяснить, что мы не собираемся вводить беглецов-турианцев в Пространство Цитадели, а только лишь хотим знать, что у них там происходит. Тем более, что они оказались соседями нового вида, с которым ещё и умудрились повоевать, а значит, зная милитаристские наклонности турианцев, нужно проконтролировать, чтобы ситуация не переросла в критическую и не разразилась ещё одна полноценная война.
   -Сомневаюсь, что кроганы в это поверят, - вынес критическое замечание саларианец.
   -А нам и не нужно, чтобы они поверили в то, что мы именно из-за этого всё затеваем, - усмехнулась Тевос, - нам достаточно того, что в это поверят массы, так как мы будем активно освещать всё это в экстранете.
   -Тогда, это может сработать, - кивнул Урсик. - Кроганы не дураки и из-за такой мелочи возмущаться не будут. Ну разве что отдельные кланы могут организовать налёт, но поддержки они не получат даже от этого их Ордена Чистоты, так что турианцы должны будут справиться.
   -А если Верные ещё и успеют договориться с людьми, то подобное нападение только подтвердит переданную людям Одаском информацию об агрессивности кроганов, - довольно закончила азари, после чего нахмурилась: - Но остался вопрос с батарианцами. Будем ли мы делать какое-то заявление или, как в большинстве случаев, спустим всё на тормозах?
   -А нам нужно что-то предпринимать по этому поводу? - сделал удивлённое выражение лица саларианец. - Согласно имеющейся у нас информации налёт совершили пираты-батарианцы, да и то не факт, что там были только батарианцы. Налёт был совершён на вид, не входящий в Пространство Цитадели, так что к нам никаких претензий быть не может, это дело людей и пиратов, которые национальности не имеют.


   * * * * *


   Стоя в общем строю Ким Ки До делал вид, что смотрит строго перед собой, но при этом внимательно следил краем глаза за прохаживающимся перед строем сержантом, который явно был чем-то очень сильно озабочен. Впрочем, глядя на его привычно всем недовольную морде лица этого сразу и не скажешь, но Ки До хорошо умел разбираться в людях, а потому его это не обмануло.
   Сегодня у них должны были быть занятия по полевой подготовке, действия в составе усиленной роты при пониженной гравитации, но вместо этого их отозвали из раздевалки, где они уже начали облачаться в тяжёлые бронескафандры, и выстроили перед одним из множества эллингов, в ожидании неизвестно чего. А ведь вскоре ожидались зачёты, от результатов которых зависело какой код при выпуске кто получит. Но за время нахождения в этом учебном центре Ким уже успел убедиться, что дело своё местные инструкторы, среди которых не было никого званием ниже мастер-сержанта, знают туго и потому не будут отвлекать своих подопечных от занятий без особой причины. И кстати, вполне возможно, что нервозность инструктора вызвана именно тем фактом, что он был вынужден сдёрнуть курсантов с занятий.
   -Смирно!
   Но любое ожидание когда-нибудь да заканчивается, как закончилось и их. Из открывшихся дверей эллинга вышел командир их роты в звании майора и направился к ним.
   -Вольно, - отмахнулся майор.
   -Вольно! - продублировал сержант, после чего подошёл к командиру роты и доложился: - Сэр, четвёртая отдельная учебная тяжёлая рота космодесанта построена по вашему приказу, сэр! - после чего отшагнул в сторону и развернулся лицом к строю курсантов.
   -Курсанты, наша рота оказалась в числе наиболее хорошо показавшего себя подразделения, а потому была выбрана для освоения новых техники и вооружения, - обведя строй внимательным взглядом, сообщил майор. - Скажу сразу, что техника совершенно новая и ещё даже не поступила на вооружение, а потому... - он сделал паузу, - любой из вас может отказаться от участия в, по факту, испытании новой техники. Вам даётся пять минут на размышления, после чего согласные стать подопытными кроликами должны будут зайти в этот эллинг, - офицер ткнул себе за спину большим пальцем. У меня на этом всё. Можете распустить строй, - кивнул он сержанту и направился обратно к двери, из которой до этого вышел.
   -Вы всё слышали, - гаркнул сержант, дождавшись, пока майор скроется внутри эллинга, - у вас есть пять минут! Разойдись!
   Строй сразу же сломался и курсанты начали кто кучковаться, желая обсудить сделанное им предложение, а кто, наоборот, отходили в сторону и даже присаживались на бордюры, погружаясь в размышления.
   -Ну и что ты об этом думаешь? - к Ки До подошёл Квон Ёнг Джун.
   -Думаю, что нужно соглашаться, - безразлично ответил Ким.
   -Это-то понятно, - отмахнулся Ёнг Джун, - я немного про другое спрашиваю.
   -Скорее всего, нам сейчас покажут то, что придумали наши умники на основании выводов о прошедшей войне, - так же безразлично ответил Ким. - Вспомни, какая техника была замечена у инопланетян, а потом вспомни, что у нас поступало в колониальную пехоту и что было на вооружении у нас на Земле.
   -Это да, сразу видно, что они готовились к нормальной войне, а не как большинство земных армий, к стрельбе по дикарям, - покивал Квон. - Хорошо ещё, что на складах было много старой техники, которую и списывать вроде как жалко, и вроде как пригодиться ещё может, потому только на слом и не пустили.
   -Не стоит так уничижительно отзываться о нашей технике, - негромко одёрнул соратника Ким, - как минимум у нас в Корее от тяжёлой техники никто не отказывался.
   -Это да, наша армия по-прежнему сильна, но это наша, ведь северяне никуда не делись и всё так же мечтают нас захватить, но это в Корее, а если посмотреть на колонии, то там из техники только бронетранспортёры, и те в большинстве случаев на вооружении ничего крупней пулемёта не имеют, - вздохнул Ёнг Джун. - Не знаю, интересовался ли ты, но я проверял и обнаружил, что на флоте отсутствует тяжёлая техника кроме тех самых БТРов, разве что некоторые могут нести лёгкую автопушку. В сети этой информации нет, но если поискать, то найти можно - большая часть тяжёлой техники на атакованную колонию была доставлена китайцами и русскими. Американцы поставили много самоходной ствольной артиллерии со своих складов, но уже танков было всего какая-то тысяча, так как больше они не успевали привести в порядок при снятии с долговременного хранения, да и так большая часть танков была взята из действующих частей. Остальные вообще в основном ограничились колёсными боевыми машинами, самоходными зенитными комплексами, и тяжёлыми армейскими грузовиками и тягачами.
   -Закономерный результат перехода на оружие на эффекте массы, - пожал плечами Ки До. - Когда пехотинец с винтовкой может уничтожить любую бронетехнику не прикрытую кинетическим щитом, а мощность щита никак не зависит от толщины брони, то вполне логично, что военные начали делать ставку в пользу более мобильных машин, чья скорость уменьшает шанс попасть по ним, а значит, повышает их живучесть. Да и смысла в тяжёлой технике раньше не было, так как в колониях только гражданская техника имеется, а её даже пистолеты берут, не говоря уже про автоматы и тем более винтовки. Да и вспомни, сколько понаделали разных дронов, которые могли выполнить почти любую боевую задачу, от открытого боя, до патрулирования и караульной службы, а пехота была нужна только для окончательной зачистки и патрулирования улиц, ну или если нужно было кого-то в плен взять. Ладно, что-то мы заговорились.
   -Так ещё три минуты, - напомнил Ёнг Джун.
   -И что? - делано удивился Ки До. - Или тебе не интересно посмотреть, что эти умники нового нам там приготовили?
   -Спрашиваешь ещё! Конечно интересно! - возмутился Квон.
   Два корейца переглянулись, кивнули друг другу и решительно направились к открытым дверям эллинга. Глядя на них, следом потянулись и остальные курсанты, явно так же устав ждать и желая побыстрей увидеть новинку.


   -Работы над боевыми костюмами на базе экзоскелетов военного назначения велись уже давно, но после обнаружения нулевого элемента и выявления его свойств финансирование этих работ военными прекратилось. В дальнейшем над ними работали только энтузиасты, но в основном все разработки перенеслись в гражданскую сферу, где уже неплохо отработанные модели приспособили под погрузчики. Вы должны были видеть потомков тех первых погрузчиков при посещении складов, - представитель разработчиков боевого доспеха мобильного пехотинца, как он представился, расхаживал вдоль строя курсантов и рассказывал, с чем им придётся иметь дело. - Если вначале подобные экзоскелетные костюмы не сильно превышали по габаритам человека, то в последствии появилось много моделей увеличенного размера. К счастью, после начала активного освоения других планет разработки экзоскелетных боевых костюмов военного назначения были продолжены, но уже в рамках программы возможного противодействия опасным хищникам. Ну а так как в гражданском секторе спрос на подобные изделия не может быть большим, то были разработаны и варианты для армии, но их не приняли на вооружение. Но после начала конфликта с турианцами и появления первой информации о технике и вооружении нашего бывшего противника, военные вернулись к идее экзоскелетного боевого костюма, но с требованием обеспечить ему высокую мобильность. И мы сумели решить эту задачу, создав их, - разработчик махнул рукой в направлении стоящих перед строем высоких, под три метра, гуманоидных фигур без головы и с гордостью произнёс: - Позвольте вам представить - боевые доспехи мобильного пехотинца!
   Ки До с интересом рассматривал доспехи, которые явно весили не меньше тонны, а то и нескольких тонн. Даже внешне доспех производил впечатление надёжности, а замеченные стандартные крепления для различного оборудования и вооружения, а так же, стойки с самым разными оружейными модулями за спиной доспехов, явно намекали на возможность превратить доспех в машину уничтожения всего живого.
   -К сожалению, у нас не было достаточно времени для доводки, а потому вам придётся не столько осваивать их, сколько сообщать нам, что, по вашему мнению, стоит в них доработать, - между тем продолжал представитель разработчиков. - Каждый доспех подгоняется под конкретного человека, что требует времени, так что за каждым испытуемым будет закреплён собственный доспех. К каждому доспеху прикреплена тройка техников, которые будут помогать вам облачаться в них, проводить обслуживание и разбираться с мелкими проблемами, поэтому советую познакомиться со своими техниками, так как именно от них будет зависеть, насколько хорошо ваш доспех будет подогнан и насколько удобно вам в нём будет. Ну и прежде чем начнётся распределение хотелось бы добавить: Каждый, кто обнаружит настоящую проблему, влияющую на надёжность и боевые возможности доспеха, а также те, кто смогут сделать дельное предложение по их модернизации или комплектации, получит от компании премию.


Оценка: 9.51*24  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Робский "Убийца Богов"(Боевое фэнтези) В.Чернованова "Попала! или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) Грейш "Кибернет"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) К.Кострова "Кафедра артефактов 2. Помолвленные магией"(Любовное фэнтези) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) А.Тополян "Механист 2. Темный континент"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "К бою!" С.Бакшеев "Вокалистка" Н.Сайбер "И полвека в придачу"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"