Киров Ян: другие произведения.

Я - чудовище

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Оценка: 6.85*21  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Чудовище разрывается между новой жизнью и старыми привычками

  
  
  
  Оглавление:
  Глава 1 Где тебя носило?
  Глава 2 Спящий дракон
  Глава 3 Что-то вроде любви
  Глава 4 Свободное падение
  Глава 5 Герои и злодеи
  
  
  Глава 1 Где тебя носило?
  
  Жил-был человек. А потом он умер. И вот тут-то у него и начались настоящие проблемы. Данте плыл в бесцветной вязкой пустоте. Вокруг него порхали тени, которые пели свои страшные песни. Звук их голосов пронзал Данте, словно острый нож. Он корчился от ослепительной боли, разрывавшей его изнутри. Эта пытка длилась целую вечность. Внезапно где-то вдалеке вспыхнул огонёк. Рай? Или ад? Был лишь один способ узнать это. Данте стремительно полетел навстречу крошечному солнцу.
  
  В тот день началась война. Но даже это печальное событие не смогло омрачить свадьбу. Зал храма был богато украшен венками и лентами. Собрались сотни гостей со всех концов империи. Они с нетерпением ждали, когда молодая пара наконец обменяется клятвами верности. Ческа, одетая в длинное ярко-красное платье, стояла напротив своего жениха. На лице девушки застыла фальшивая радостная улыбка. Проводивший ритуал жрец обратился к толпе гостей.
  - Перед тем, как священное пламя навечно скрепит союз, - сказал он - я хочу задать последний вопрос. Все ли считают, что эти узы угодны Свету?
  - У меня есть небольшое замечание, - раздался насмешливый голос с задних рядов - Я не уверен, важно ли это. Но я просто не могу промолчать.
  Сотни человеческих голов повернулись одновременно. Все взгляды присутствующих моментально обратились на говорившего. Человек медленно поднялся со скамьи и лениво потянулся. На мужчине была надета потрёпанная кожаная куртка. Из тех, что носили пилоты летучих кораблей.
  - Я спал с невестой, - громко и отчётливо произнёс Данте по прозвищу Снеговик - И... Не знаю, что ещё добавить. Я уже всё сказал.
  - Он говорит правду? - жрец строго взглянул на Ческу.
  Девушка была бледной, словно мел.
  - Это было всего лишь однажды, - с трудом выдавила она из себя.
  - Это было целых три раза, - уточнил Снеговик - Я точно знаю. Я считал на пальцах. Ну ладно, если уж быть до конца честным, то два с половиной. Не всегда всё идёт по плану. Ну вы меня понимаете.
  По залу прокатился ропот возмущения. Наблюдавший за происходящим жених скрипнул зубами. После этого он развернулся и вышел из храма. Жрец замер, не зная что ему делать дальше. Ческа в отчаянии закрыла глаза. То, чего не смогла омрачить начавшаяся война, смог сделать всего один человек. Впрочем, ему это было не впервой.
  
  Данте слонялся возле входа в храм. Свадьба была сорвана и гости стали разъезжаться по домам. Глядя на их недовольные лица, Снеговик ослепительно улыбался. Немного погодя к нему подошла несостоявшаяся невеста. Ческа молча сверлила взглядом землю. Данте любовался на ползущие по небу рваные облака.
  - Хватит уже обиженно сопеть, - первым не выдержал Снеговик - Лучше скажи что-нибудь.
  - Что-нибудь, - разлепила губы Ческа.
  - Неплохое начало для беседы, - оценил Данте - А что за раскрашенный ящик стоял у ног жреца?
  - Это свадебный сундук, - машинально ответила девушка - В нём храниться моё приданное.
  - Довольно небольшой сундучок, - сделал вывод Снеговик - Ты так и не бросила играть в карты?
  - Ты хотя бы понимаешь, что ты натворил? - тихо спросила Ческа.
  - Я спас тебя от незавидной участи, - отозвался Данте - От участи замужней дамы. И чтобы ты без меня делала?
  - Жила бы в роскоши и удобстве, - отозвалась девушка - Зачем ты это сделал?
  - А почему ты мне подыграла? - отозвался Снеговик - Могла бы просто сказать, что я лгу. В конце концов, ты - благородная госпожа, а я - чужак. Закон в любом случае на твоей стороне.
  - Зачем ты это сделал? - повторила вопрос Ческа.
  - Я был должен тебе за подарок, - Данте задрал рукав куртки и постучал пальцем по наручным часам - Это главная причина.
  - А есть и другие? - заинтересовалась девушка.
  Разговор неожиданно прервали. К Снеговику приблизился празднично наряженный лакей.
  - Мой хозяин просил передать вам это, - слуга протянул Данте пухлый конверт и быстро удалился.
  - А вот и ещё одна причина, - Снеговик помахал в воздухе своей добычей - Твой жених отвалил мне целую кучу денег. За то, чтобы я расстроил вашу свадьбу.
  У Чески отвисла челюсть.
  - Вас обручили, когда вы были совсем детьми, - объяснил Данте - Ты что думаешь, что он столько лет только спал и видел, как бы ему на тебе женится? У него давно есть другая женщина. Он не мог взять её в жены, потому что дал слово родителям. Когда я предложил твоему жениху сделку, то он долго жал мне руку. Бедолага готов заложить последнюю рубашку лишь бы избавиться от тебя. Весьма понятное желание. У тебя в высшем обществе такая же репутация, как у меня в трущобах. Мягко говоря, спорная.
  - Вот ведь прохвост! - протянула девушка.
  - Почему ты злишься? - удивился Снеговик - И вообще ты выглядишь какой-то измождённой. У тебя проблемы со здоровьем?
  - Я бросила курить, - созналась Ческа.
  - Что же, всё в мире меняется, - философски произнёс Данте.
  - Ты не изменился, - заметила девушка - К моему величайшему сожалению.
  - Меняться сложно, - признался Снеговик - Но оставаться собой - ещё сложней. Особенно, когда ты столько всякого повидал.
  - Кстати, об этом, - Ческа внимательно посмотрела на Данте - Где ты пропадал все эти месяцы? Ты так внезапно исчез. По городу ходили разные слухи. Поговаривали, что тебя пристрелил какой-то жрец.
  - И это чистейшая правда, - сообщил Снеговик - Мой тебе совет - держись подальше от церковников. Может это и вредно для души, но зато полезно для тела.
  - И как же ты выжил? - полюбопытствовала девушка.
  - Ты как-то сказала, что у меня много шрамов, - обронил Данте - Помнишь?
  Ческа растерянно кивнула.
  - Так вот...- продолжил Снеговик - Их стало ещё больше. Гораздо больше.
  - Срочные новости! Срочные новости! - по улице бежал возбуждённый торговец газет - Новая война с северянами! Началась война!
  Данте поймал за рукав пробегавшего мимо торговца. Протянув монету, он завладел свежим номером "Вестника". Снеговик с хрустом развернул газету и пробежался глазами по главной странице.
  - Что там? - нетерпеливо поинтересовалась девушка.
  - То, что было неизбежно, - отозвался Данте - И то, чего никто не ждал. "Вероломное нападение северной военщины". Армия Северного союза захватила несколько приграничных городов империи. Я нутром чую, что скоро снова войдёт в моду военная форма.
  - Как ты можешь над этим шутить? - возмутилась Ческа - Речь идёт о войне! Каждую минуту гибнут люди.
  - Меня это не касается, - отрезал Снеговик - Хвала священному пламени, чужакам запрещено служить в имперской армии. Кроме того, у меня есть свои интересы. А за чужие я проливать кровь не собираюсь.
  - Как только таких, как ты, земля носит? - печально спросила девушка.
  - А разве у неё есть выбор? - Данте швырнул газету на землю - Ах да, чуть было не забыл.
  Снеговик наклонился и впился поцелуем в рот Чески. Девушка опешила от неожиданности. Но ненадолго. Мгновением позже лицо Данте обожгла пощечина.
  - Мерзавец! - закипела от ярости Ческа.
  - Я тоже по тебе скучал, - откликнулся Снеговик, потирая саднящую щеку - Но мне уже пора. Работа прежде всего.
  - В чём дело? - язвительно поинтересовалась девушка - Ты спешишь сломать жизнь ещё кому-нибудь?
  - Эх, если бы ты только знала, - криво усмехнулся Данте.
  
  Лодка мягко покачивалась на волнах. Бывший сержант Брут смачно харкнул за борт. Прямо в сине-зелёную воду залива. Ещё один бесконечно долгий день в морском патруле. Скука смертная.
  - Как сегодняшний улов? - услышал Брут до боли знакомый голос - Много поймал утопленников?
  Сержант перестал жевать табак. Он вскинул голову и увидел, как с берега ему машет Данте.
  - Ну, здравствуй, покойничек, - крикнул в ответ Брут - А я думал, что ты кормишь червей. Чёрт возьми, да все так думали.
  - Ты знаешь как говорят...- Снеговик сделал эффектную паузу - "Смерть это не повод для того, чтобы подыхать".
  Сержант быстро подогнал лодку к берегу.
  - И где же тебя носило? - полюбопытствовал он, откладывая в сторону весло - Чем ты занимался всё это время?
  - Я решил податься в придворные шуты, - отмахнулся Данте - Давай лучше поговорим о чём-нибудь действительно важном. Что нового произошло в Доках, пока меня не было? Всё по-старому?
  - Ты что с луны упал? - вытаращил глаза Брут - У нас тут вот-вот начнётся бунт. И это ещё меньшая из проблем.
  - И ты это допустил? - не поверил Снеговик.
  - Это твоя вина, - пожаловался сержант - После той заварушки у Дома огня всё полетело к чертям. Власти разогнали портовую стражу. С меня сорвали нашивки и турнули на лодку. Трущобы передали городским стражникам. Разве эти пустозвоны умеют работать? Без сильной руки шпана Доков вконец распоясалась. Бандиты бросились резать друг дружку. Мусорщики не успевают вытаскивать жмуриков из переулков. Дальше-больше. На днях в трущобах объявили карантин. Люди болтают, что вернулся Мор. Армия оцепила Доки. В течение месяца никто не сможет покинуть остров. А тот, кто попытается, нарвётся на пулю. Только представь себе эту картину! Самые отпетые головорезы в империи заперты на маленьком островке. А еды с каждым днём остается всё меньше и меньше. И эта мина может рвануть в любую минуту.
  - Какое неудачное совпадение, - задумчиво заметил Данте - Мор вернулся как раз накануне новой войны. Тебе не кажется это подозрительным?
  - В жизни всякое случается, - пожал плечами Брут - Иногда даже мертвецы восстают из могил и беспокоят живых.
  - А что тут делает это корыто? - Снеговик ткнул пальцем в военный корабль, стоящий на якоре в бухте.
  - Это запасной вариант, - внёс ясность сержант - Если портовая шваль начнёт бузить, то моряки в один миг разнесут трущобы в щепки. Из пушек.
  - Чудесная идея, - одобрил Данте - Я и сам давно об этом мечтаю. К сожалению, сейчас я не могу этого допустить. По некоторым причинам. И поэтому я задам тебе один вопрос. Но подумай хорошенько, прежде чем на него ответить.
  - Спрашивай, - разрешил Брут - Но учти сразу - я женат.
  - Ты хочешь вернуть свою работу? - поинтересовался Снеговик.
  - И что я должен буду делать? - насторожился сержант.
  - Да все как обычно, - махнул рукой Данте - Защищать хороших людей от плохих.
  - Ты, стало быть, у нас - хороший человек? - уточнил Брут - Ладно, замнём для ясности. А почему ты не предлежишь эту сделку Малышу? Помнишь того сопливого новобранца? Теперь он заправляет на Живодёрне. Гадёныш получил сержантские нашивки.
  - Знаешь, почему я предлагаю сделку именно тебе? - задал вопрос Снеговик - Потому что ты спросил меня, что ты должен будешь делать. А не сразу согласился.
  - Ну и каков план? - полюбопытствовал сержант.
  - Первым делом мы с тобой вернёмся в трущобы, - объявил Данте.
  - Есть более простые способы для самоубийства, - мрачно заявил Брут.
  - Давай подберём красивое название для нашей спасательной миссии, - предложил Снеговик - Как насчёт - операция "Мир для Доков"?
  - Я же и говорю - чистой воды самоубийство, - настаивал сержант - Ты думаешь, что мы вдвоём сможем усмирить трущобы?
  - Мы не просто поставим Доки на колени, - поправил его Данте - Мы сделаем это так, что об этом сложат легенды.
  - Ты никому не помогаешь просто так, - не удержался Брут - С каких это пор, ты стал думать о других людях?
  - С тех самых пор, как схлопотал пулю в сердце, - отпарировал Снеговик - Свинец здорово добавляет милосердия. А ещё меня наняли для того, чтобы я выполнить эту работёнку.
  - Ну, слава богу. А я уж было решил, что ты начал сдавать, - признался сержант - Предположим, что я подпишусь под этим безумием. Так как будем действовать?
  - У меня есть коварный план, - сообщил Данте.
  - А когда у тебя его не было? - обронил Брут.
  - Иногда я действую по ситуации, - Снеговик помолчал - Но тогда это и есть коварный план.
  - Можно тебя кое о чём спросить? - поинтересовался сержант - Один вопрос мучает меня уже не первый год. Если сегодня нас с тобой ухлопают, то я хотя бы буду знать ответ. Зачем ты прикончил тех бандитов? Тогда, на пустыре за заводом. В день, когда ты получил своё прозвище.
  - Это было жертвоприношение, - тяжело вздохнул Данте - Я сделал это для того, чтобы трущобы оставили меня в покое. И, кстати, план сработал. Если не считать небольшие недоразумения, то кровавая репутация верно меня охраняла. До поры до времени.
  - Занятный ты человек, - признался сержант - Мне нужно переодеться. Я не собираюсь щеголять по Докам в мундире. Ни к чему дразнить стаю бешеных псов.
  
  Когда Снеговик с Брутом подошли к Злодейскому мосту, то они увидели кучу вооружённых солдат. Поперёк моста были протянуты несколько рядов колючей проволоки. Данте бодро зашагал прямиком к заграждению. Сержант двинулся следом за ним.
  - Не сходи с ума! - заныл Брут - Нас сейчас пристрелят.
  - Разве ты никогда не мечтал погибнуть, как герой? - уколол его Снеговик - Вот тебе и представился отличный шанс. Не бойся. Я уже умирал. Это не так уж и страшно.
  - Ну спасибо - успокоил, - поморщился сержант.
  Один из часовых заметил направляющихся к ним людей. Он поднёс к плечу приклад винтовки и повёл стволом. Прогремел предупредительный выстрел. Пуля улетела в небеса. Солдат клацнул затвором винтовки, выбрасывая гильзу. Следующая пуля просвистела над головой у Данте.
  - Болван! Хватит по нам палить! - заорал Снеговик, резко пригибаясь.
  - Военных хлебом не корми, а только дай им пострелять по живым мишеням, - пожаловался Брут.
  Солдаты сквозь прицелы винтовок глядели на приближающихся к заграждению мужчин. Подошёл командовавший ими офицер. Новенькие лейтенантские погоны на его мундире ещё не успели обмяться.
  - Убирайтесь отсюда, - прокричал лейтенант - Это закрытая зона. У нас есть приказ стрелять по нарушителям на поражение.
  Сержант Брут откинул полу пиджака и ласково погладил висящую на поясе кобуру. Офицер нервно сглотнул слюну. Часовые грозно защёлкали затворами винтовками. Обстановка быстро накалялась.
  - У вас есть приказ, а у нас есть пропуск, - неожиданно сообщил Данте - Постарайтесь не понаделать во мне дырок, пока я его достаю.
  Снеговик медленно, не делая резких движений, опустил руку в карман. Он вытащил сложенный лист бумаги и передал его офицеру. Лейтенант внимательно прочитал документ. Глаза офицера стремительно полезли на лоб.
  - Прошу прощения, господин, - вытянулся в струнку лейтенант - Нас не предупредили... Мы... Мы...
  - Да, да, я уже понял, - нетерпеливо отмахнулся Данте - Меньше слов, больше дела.
  Офицер сделал знак рукой. Солдаты тут же опустили оружие. Снеговик с сержантом миновали заграждение и зашагали по мосту в сторону Доков.
  - Как только я начинаю думать, что уже привык к твоим закидонам, ты откалываешь что-нибудь подобное,- пожаловался Брут, вытирая проступивший на лбу пот - Что это за волшебная бумага, открывающая любые двери?
  - Договор с дьяволом, - отозвался Данте - Пойдём творить историю, сержант. Кроме нас ведь всё равно больше некому.
  
  На улицах Доков было пустынно. Снеговик шёл по знакомым переулкам. Ему казалось, что он очутился на огромном кладбище. Дома были словно гигантские гробы, в которых лежали живые трупы. Фальшивый серый мир тонул в дерьме и вязком кошмаре. Данте почувствовал, как тьма извне медленно просачивается внутрь его головы. Он до боли сжал зубы и наваждение отступило. По пути в "Последний ужин" Снеговик с Брутом встретили несколько настороженных горожан. Те проводили их удивлёнными взглядами.
  - Какая прелесть, - проворчал сержант, проходя мимо валявшегося на земле трупа.
  Трактир "Последний ужин" оказался закрыт. Данте несколько раз пнул запертую дверь.
  - Эй, хозяин, как насчёт холодного пива? - громко произнёс он.
  - Убирайтесь прочь, мерзавцы, - проорал из-за двери сердитый мужской голос - А иначе я выйду и оторву вам яйца!
  - А как же "Никаких жмуриков в моём кабаке"? - поинтересовался Снеговик - Или, пока меня не было, ты поменял свои правила?
  Повисло неловкое молчание. Затем раздался скрип - хозяин трактира оттаскивал шкаф, которым он заградил вход. Дверь распахнулась. Трактирщик с любопытством уставился на восставшего из могилы мертвеца.
  - Ты - беспокойный человек, - проворчал он - Даже помереть-то нормально и то не можешь.
  - Не слишком-то у тебя радостный вид, - заметил Данте.
  - От тебя ничего не скроется, - буркнул трактирщик - Ты явился с того света специально для того, чтобы доставать меня?
  - Как твои делишки? - полюбопытствовал Снеговик.
  - До того как ты воскрес, мои дела шли неплохо, - сообщил трактирщик.
  - Угу, просто мечта, - не поверил ему Данте - Если забыть о войне, Море и назревающем бунте.
  - Нельзя получить всё и сразу, - возразил трактирщик - Это то, чего ты никогда не мог понять.
  - Ты знаешь в Доках каждую собаку, - сказал Снеговик - И поэтому я здесь. Разошли весточки. Позвони и расскажи всем, что Данте вернулся. Я хочу, чтобы через час в твоём трактире собрались главари банд. Если кто-нибудь из них не придёт, то мы с сержантом сами их навестим. И мы будем неласковыми.
  Трактирщик страдальчески закатил глаза и придвинул к себе телефон. Снеговик и Брут заняли место за угловым столиком.
  - Что ты задумал? - поинтересовался сержант.
  - Нужно утихомирить трущобы, - ответил Данте - И сделать это как можно скорее. Пока нам на головы не начали падать снаряды с того кораблика.
  - Как ты думаешь, сколько у нас времени? - опасливо спросил Брут
  - Как раз хватит на то, чтобы проломить пару черепов, - утешил его Снеговик.
  - Сегодня подходящий день для того, чтобы устроить бойню, - кивнул сержант, нащупывая кобуру на боку.
  - Да уж не хуже чем любой другой, - согласился Данте.
  
  Через некоторое время начали собираться главари банд. Вожаки оставили подручных возле входа в трактир и расселись за столики. Они были заинтригованы неожиданным приглашением.
  - С чего начнём представление? - полюбопытствовал Брут.
  - Я просто пойду и поговорю с ними, - ответил Снеговик.
  - Я ждал чего-то более хитроумного, - честно признался сержант - Это и есть твой хвалённый "коварный план"? Пойти и поговорить с этими бандитами? Такие дела так не делаются. Одних слов тут будет недостаточно.
  - Это смотря кто будет говорить, - возразил Данте - И как будет говорить.
  - С чего ты решил, что они прогнуться? - задал вопрос Брут.
  - Ну они же здесь, верно? - Снеговик ткнул пальцем за спину - Прийти на переговоры - это уже наполовину сдаться.
  Данте вышел на середину зала. Он вгляделся в грубые, изрезанные шрамами лица уличных королей. Вожаки смотрели на него, словно стая голодных волков.
  - Господа, - дружелюбно улыбнулся Снеговик - Скоро карантин закончиться. Имперская армия войдёт в Доки. Никто из вас не хочет, чтобы его подвесили за ноги на Злодейском мосту. Однажды все мы умрём. Это неизбежно. Вы и вправду хотите приблизить этот печальный день? Или вы хотите жить долго и счастливо? Ну так живите! Идите домой. К женам и любовницам. Но грабежи и погромы должны прекратиться. Немедленно.
  - И зачем нам тебя слушать? - подал голос один из главарей.
  - Потому что если вы этого не сделаете, то я огорчусь, - просветил его Данте - Вам не стоит меня злить. Когда я злюсь, то в городе идёт чёрный снег. Надеюсь, что вы об этом не забыли?
  - Ты решил, что можешь просто прийти и запугать нас? - угрожающим тоном уточнил бандит.
  - Да, - согласился Снеговик - Ты правильно понял мои слова, Крюк.
  - Продолжишь в том же духе и у тебя появятся проблемы, - сообщил бандит - Большие проблемы, дружок.
  - Единственная проблема, которую ты можешь мне доставить... - усмехнулся Данте - это как мне избавиться от твоего трупа.
  - Ты что издеваешься надо мной? - взбешённый Крюк вскочил на ноги, опрокинув стула.
  - А ты быстро схватываешь, - похвалил Снеговик - Странно. На тебя это не похоже.
  В руке бандита, как по волшебству, появился револьвер.
  - Эй, подожди-ка, - поднял ладонь Данте - Хочешь увидеть фокус?
  - Ты что окончательно рехнулся? - удивился Крюк - Я сейчас понаделаю в тебе дырок! Думаешь, что твой ручной пёс сможет защитить тебя?
  Сержант Брут нахмурил брови. Любой, кто долго жил в Доках, знал, что это означает. Кому-то пора было улепётывать со всех ног.
  - Отгадай, что у меня тут? - Снеговик протянул бандиту сжатую в кулак руку.
  - Нет, ты точно рехнулся, - сделал вывод Крюк.
  Данте медленно разжал кулак. На его ладони перекатывались шесть патронов. Снеговик размахнулся и швырнул их к ногам бандита. Крюк попытался выстрелить, но у него ничего не вышло. Откинув барабан револьвера, бандит увидел шесть пустых гнёзд. Патроны испарились прямо из его оружия. Брут воспользовался замешательством Крюка. Он подвинул Данте плечом и встал перед бандитом. Сержант взмахнул своим пудовым кулаком. Крюк неловко шлёпнулся на спину, пару раз дёрнулся и затих. Голова бандита повисла под неестественным углом. Ни один человеческий позвоночник не мог выдержать, если Брут бил в полную силу.
  Главари отреагировали на смерть товарища по-разному. Кто-то злорадно усмехнулся, кто-то наморщил лоб, кто-то сглотнул слюну. Но ни один из них не поднялся со стула. Все молчали и ждали продолжения кровавого представления.
  - Я уже и забыл, какое это ужасное место. Кругом одни болваны, - пожаловался Снеговик - Живые болваны и мёртвые болваны. Правда, мёртвых гораздо больше. Спасибо за помощь, сержант.
  - Он всегда меня раздражал, - равнодушно пожал плечами Брут.
  - А ты умеешь достучаться до человека, - заметил Данте.
  - Пока ещё никто не жаловался, - согласился сержант.
  Снеговик повернулся к главарям.
  - Продолжим нашу дружескую беседу, - объявил он - Каждый человек рано или поздно делает выбор. Выбор, от которого зависит его дальнейшая судьба. Сегодня как раз такой день. День выбора. Вы с нами? Или вы с Крюком?
  Никто из вожаков не пожелал присоединиться к бандиту со сломанной шеей. Трущобы, как и обещал Данте, встали на колени перед победителями.
  
  Рядом с Домом огня выстроился целый ряд палаток. Внутри на узких койках метались в бреду обитатели Доков, которые подхватили неизвестную болезнь. Возле больных суетились несколько сиделок. Снеговик подошёл к одной из них - пожилой женщине с волосами, убранными в пучок. При виде незнакомца сиделка возмущенно замахала руками.
  - Что ты здесь потерял? - громко воскликнула она - Тебе нельзя тут находиться. Это зона карантина!
  - Это вам нельзя тут находиться, - поправил её Данте - И это не зона карантина. Это мой дом. А вы - названные гости.
  Сиделка повнимательней пригляделась к Снеговику.
  - О, священное пламя, - ахнула женщина - А люди болтали, что ты помер.
  - Почему мне все постоянно про это рассказывают? - пожаловался Данте - И при этом у всех такие недовольные рожи. Как будто я расстроил их тем, что я жив. Раз уж вы вломились ко мне домой, может расскажите, что тут происходит?
  - Я не знаю, - призналась сиделка - Но одно могу сказать наверняка. Это не Мор. Я хорошо помню прошлую вспышку. Болезнь косила целые кварталы. А тут всего несколько жертв.
  - Мне нужен список всех, кто протянул ноги от этой чудной хвори, - потребовал Снеговик - Вместе с их адресами.
  - Мы отмечаем в журнале всех, кто заразился, - сообщила женщина.
  Данте проследовал за ней в главную палатку. Сиделка вручила ему большой потрёпанный журнал.
  - А зачем тебе нужен список покойников? - не удержалась женщина.
  - Я направлю их родственникам открытки с соболезнованиями, - отозвался Снеговик - По мне не скажешь, но я - очень чувствительный человек.
  Данте извлёк из кармана сложенную карту Доков. Он расстелил её на земле и принялся за работу. Сверяясь с журналом, Снеговик поставил на карте десяток крестиков. Это были дома, где жили те, кто умер от загадочной болезни. Затем Данте соединил все крестики и получил область поиска размером в несколько кварталов. Скорей всего, источник фальшивого Мора находился где-то в этом районе. Что это было? Воздух? Вода? Продукты? Снеговик постучал карандашом по карте и хищно улыбнулся. Кровь быстрей забегала по его венам. Данте почуял манящий запах добычи. Скоро жертва почувствует его клыки на своей шее.
  В отмеченной на карте области находилась всего одна лавка. Первым делом Снеговик направился именно туда.
  - О, священное пламя, - прошептал потрясённый лавочник, увидев перед собой Данте.
  - Да, это я. И да, я не подох, - ответил на незаданные вопросы Снеговик - Но если меня ещё раз спросят об этом, то тогда умрёт кто-нибудь другой. Как идёт торговля, братец?
  - Все мои запасы смели подчистую, - развел руками лавочник - Власти раздают бесплатный суп. Но его не хватает на всех, кто застрял на острове.
  - Кто-то из местных делал крупные покупки? - спросил Данте - За последнее время?
  - Рыжая из борделя "Дикая кошка" купила у меня бочонок пива, - ответил лавочник - Как раз за пару дней до всей этой шумихи. Никогда не думал, что...
  - Я как раз не отказался бы от кружечки пива, - перебил его Снеговик - Ты знаешь, где живёт эта Рыжая?
  
  Данте, протянув руку, поправил растрепавшиеся волосы у спящей девушки. Рыжая медленно открыла глаза. После этого она испуганно вскрикнула и прижалась к стене.
  - Судя по выражению ужаса на лице, ты знаешь, кто я такой, - сделал вывод Снеговик - Отлично, это сбережёт нам время. Если спросишь "А разве ты не умер?", то получишь по лицу. Мне уже порядком осточертело это слушать.
  Данте окинул цепким взглядом маленькую съёмную комнатку.
  - Сейчас ты спрашиваешь себя "Что я сделала не так? Где я просчиталась? Как он меня нашёл?". Я тебе отвечу. Тебе не нужно было привлекать к себе внимание и покупать вот это, - Снеговик указал на бочонок пива, лежавший у стены - Не переживай по этому поводу. Все совершают ошибки. Я отлично тебя понимаю. Ты просто не хотела пить воду, которую сама же и отравила. Кстати, как ты это провернула? Подсыпала в бак какой-нибудь яд? Впрочем, это не так уж и важно. Ты слишком глупа для того, чтобы сама такое придумать.
  Девушка, прижимая к груди одеяло, смотрела на болтающего Данте.
  - Должен признать, что твой хозяин - человек с размахом и фантазией, - продолжил Снеговик - Отравить воду в трущобах для того, чтобы устроить бунт! Да, подобное придёт в голову далеко не каждому. Для такого плана нужны особые мозги. Змеиные. Твой хозяин думает точно так же, как и я. Ему нужен хаос. Хаос размягчает людей, делает их слабыми и безвольными. Разрушь уютный мирок человека и из него можно будет лепить всё, что тебе угодно. Словно из податливой глины. Ты в любом случае назовешь мне имя хозяина. Выбирай сама, как это произойдёт. По-хорошему или по-плохому?
  - Ты ошибся! - заговорила Рыжая, запуская руку под подушку - Я ничего про это не знаю.
  - Недавно я заметил одну вещь, - просветил её Данте - Люди, как правило, здорово переоценивают собственную силу воли.
  Снеговик засёк краем глаза блеск стали. Он перехватил занесённую для удара руку девушки. Данте вывернул запястье Рыжей и вырвал у неё нож.
  - Опасная штучка, - одобрительно заметил Снеговик, проводя большим пальцем по лезвию - И я сейчас говорю совсем не о ноже.
  Данте махнул рукой и брошенный им клинок воткнулся в дверь комнаты.
  - Кто твой хозяин? - прямо спросил он - Кому ты служишь?
  - Постой! Подожди! - заюлила девушка.
  - Ты не хочешь говорить? - понял Снеговик - Что ж, так даже лучше. Я не люблю, когда противник сдаётся без боя. Слишком просто и скучно. Придется пустить в ход мой легендарный дар убеждения. Вот мы и поглядим, насколько сильна твоя преданность.
  Данте резко выкрутил кисть Рыжей. Да так ловко, что девушка взвыла от нестерпимой боли в запястье.
  - Не надо! - взмолилась она - Мне больно! Больно! Больнооо!
  - Я не услышал ответа на свой вопрос, - поведал Данте - И меня это сильно огорчает.
  - Они убьют меня, если я проболтаюсь, - прошептала Рыжая.
  - Ну и пусть! - отозвался Снеговик - Или ты хотела жить вечно?
  - Я не могу... Ай! - вскрикнула девушка.
  - Не торопись, если не хочешь, - посоветовал Данте, усиливая захват - У меня уйма свободного времени. Я только-только начал веселиться.
  - Хорошо, ты победил, - сдалась Рыжая - Я...
  Девушка хотела что-то сказать, но смерть пришла раньше. Оконное стекло разлетелось вдребезги. Сквозь звон битого стекла по ушам стеганул выстрел. Рыжая ойкнула и повалилась вперёд, прижимая ладонь к простреленной груди. Тело ещё только падало на пол, а бывавший в переделках Снеговик уже укрылся за кроватью. Воцарилась гробовая тишина. Новых выстрелов не последовало. Судя по всему, стрелок сделал свою работу и убрался прочь.
  - Становиться всё занятней и занятней, - пробормотал Данте, выбираясь из-за кровати - Ладно, мы ещё поглядим, кто кого.
  Снеговик быстро и умело перетряхнул всю комнату. Под матрасом он обнаружил смятый пакетик. Внутри пакета перекатывался какой-то бурый порошок. Данте сделал несколько шагов, хрустя подошвами по осколкам стекла. Он носком ботинка перевернул тело девушки и заглянул в остекленевшие глаза Рыжей.
  - Тебе идёт это красное пятно, дорогуша, - сказал Снеговик - Оно идеально подходит к твоим волосам. Не утруждай себя провожать меня до двери. Я уж как-нибудь сам.
  
  Когда Данте вернулся на Пустошь, то уже начинало темнеть.
  - Вы можете паковать вещички, - сообщил Снеговик сиделке с пучком - Карантин вот-вот отменят. Ты оказалась права - это был не Мор.
  - А что тогда? - заинтересовалась женщина.
  - Зло, - не стал вдаваться в подробности Данте - Холодное и расчётливое зло.
  Снеговик выудил из кармана пакетик с остатками порошка и бросил его под ноги сиделке.
  - Что это такое? - удивилась женщина.
  - Спросишь об этом у лекарей, - откликнулся Данте - Отдай им пакет. И скажи, что вся свистопляска началась из-за этой дряни. Если лекари разберутся, что это за отрава, то возможно они успеют спасти кого-нибудь из заболевших.
  Сиделка шарахнулась в сторону от валявшегося на земле пакетика.
  - Не переживай, смерть это не заразно, - ухмыльнулся Снеговик - Как правило.
  Данте покинул палаточный лагерь и направился к Дому огня. Входная дверь была заколочена. Снеговик оторвал доски и зашёл внутрь.
  - Дорогая, ну вот я и дома! - громко заорал Данте, шагая по проходу между скамьями.
  На стене появилась смутная тень.
  - Где ты пропадал столько времени? - спросил тихий голосок - Мог хотя бы прислать открытку.
  - Я провёл эти месяцы в одном очень-очень-очень плохом месте, - признался Снеговик - В обществе очень-очень-очень плохих людей. Ты даже не представляешь себе, Эфи, через что мне пришлось пройти.
  - Ад? - ужаснулась тень - Ты имеешь в виду ад?
  - Ты всегда была сообразительной девочкой, - похвалил её Данте.
  - И как же ты оттуда выбрался? - удивилась Эфи.
  - Скажем так - мне пришлось заключить сделку, - Снеговик поводил по пыльному полу кончиком ботинка.
  - С кем? - не унималась тень.
  - А ты сама-то как думаешь? - огрызнулся Данте.
  - Вряд ли эта сделка была безобидной, - сделала вывод Эфи - На улицах снова польётся кровь?
  - А то ты меня не знаешь, - произнёс Снеговик.
  - Действительно, это был глупый вопрос, - признала тень.
  - Как ты смотришь на то, чтобы переехать в другое место? - поинтересовался Данте, обводя взглядом тёмный пыльный зал храма.
  - Ты решил сменить обстановку? - хихикнула Эфи - И где же ты будешь жить теперь? В зверинце в Старом городе?
  - Не угадала, - возразил Снеговик - Но в том месте есть что-то от зверинца. Там кругом кишмя кишат кровожадные хищники и ядовитые гады. Мне пригодились бы твои глаза и уши. Кто-то же должен прикрывать мне спину.
  - Признаться, ты меня заинтриговал, - тень прилипла к стене - Я в деле. Но ты сам знаешь, что я не могу взять и уйти. Пока здесь покоятся мои останки.
  - Не забивай свою прелестную головку всякими пустяками, - успокоил её Данте - Я всё беру на себя.
  Снеговик закрыл глаза и прощупал окрестности с помощью Дара. Он отыскал крошка пепла, забившуюся между камней Дома огня. Данте осторожно извлёк крошку и сдул её в спичечный коробок.
  - Поздравляю с новосельем, Эфи, - торжественно объявил Снеговик - Дай мне одну минутку. Мне нужно кое-что забрать.
  Бутылка с карманной вселенной лежала там, где он её оставил. Данте аккуратно погрузил бутылку в сумку и двинулся к выходу. Снеговик сделал несколько шагов по проходу и внезапно провалился в бездну. Голову Данте пронзила ослепительная боль. Он снова оказался ТАМ. Бесцветная вязкая пустота. И тени, которые поют свои страшные песни. Снеговик шагнул влево, споткнулся о скамейку и нащупал рукой стену храма.
  - Что с тобой? - озабоченно спросил голосок Эфи в его голове.
  - Приятные воспоминания об отпуске, - процедил сквозь зубы Данте - То место, где я побывал... Пребывание там не проходит даром.
  Тьма перед глазами Снеговика медленно растаяла.
  - Я могу чем-нибудь помочь? - участливо поинтересовалась Эфи - Тебе больно?
  - Это уже давно стало привычкой, - небрежно отмахнулся Данте.
  Снеговик медленно провёл ладонью по лицу, помассировал виски, до боли сжал пальцами переносицу.
  - Хочешь узнать кое-что по секрету? - хрипло произнёс он - Недавно мне пришлось признать очевидное. Я - чудовище. Но знаешь что самое ужасное во всём этом? Я к этому привык.
  
  Данте перешёл Злодейский мост и поймал наёмную карету. Закат окрасил небо в кровавый оттенок. Завтрашний день обещал быть морозным.
  - Трогай, братец, - Снеговик похлопал водителя по плечу - Езжай на север.
  Карета проехала через весь город и покатила по ухоженной дороге. Немного погодя она затормозила у высокой стены. За стеной находилось самое охраняемое место в империи, её святая святых, её сердце. Данте расплатился с водителем и зашагал к воротам императорского дворца. Когда он проходил через ворота, то охранявшие их гвардейцы вскинули руки к беретам. Данте отсалютовал им в ответ двумя пальцами. После этого Снеговик обогнул дворец и направился к дальнему крылу.
  - Добрый вечер, господин Данте, - поприветствовал его лакей, ожидавший гостей в роскошно обставленном зале.
  - Я в этом не уверен, - откликнулся Снеговик.
  Наверх вела широкая каменная лестница. Но Данте не пошёл по ней. Вместо этого он прошёл через малозаметную дверь в стене. Снеговик поднялся по тесной, увешанной паутиной лестнице и оказался на чердаке. Рядом с окном, которое выходило на крышу, валялся матрас с подушкой. Данте растянулся на нём и уставился на звёзды, тускло сияющие над императорским дворцом. Снеговику казалось, что до них можно дотянуться рукой.
  - Добро пожаловать в высшее общество, Эфи, - прошептал Данте - Самое высшее общество. Куда уж выше-то? Посмотри, над нами только звёзды.
  
  Глава 2 Спящий дракон
  
  Данте открыл глаза. Большая белая комната. Снеговик несколько раз моргнул и понял, что он лежит в мягкой постели. Рядом с кроватью стояло кресло. В кресле, вытянув ноги, развалился какой-то человек.
  - Я умер? - с огромным трудом разлепил губы Данте.
  Его голос скрипел, словно несмазанная дверь.
  - Пожалуй, что так, - согласился мужчина в кресле.
  - Они меня обманули, - прохрипел Снеговик - Я так и знал, что им нельзя верить! Чёртовы лжецы.
  - Кто вас обманул? - не понял человек.
  - Жрецы, - шумно прочистил горло Данте - Рай оказался совсем не таким, как они его описывают.
  - Я вижу, что вы не растеряли своё чувство юмора, - сухо заметил мужчина - Надеюсь, что ваш Дар также остался на месте.
  В голове Снеговика с пронзительным скрипом завертелись шестерёнки.
  - Всё верно, - будто прочитав его мысли, произнёс человек - Я знаю, кто вы такой. И что вы такое.
  - Откуда? - с подозрением покосился на него Данте.
  - Не принимайте это на свой счёт, - посоветовал мужчина - Такая уж у меня работа. Я знаю всё и обо всех.
  Снеговик впился глазами в своего загадочного собеседника. Лицо человека показался Данте знакомым. Это скорбное выражение... А ещё строгий чёрный костюм. Мужчина был похож на счетовода. Или на гробовщика. Стоп! Данте порылся в памяти. Точно! Гробовщик!
  - Я вас вспомнил, - Снеговик несколько раз сжал и разжал кулаки - Вы - следователь стражи. Однажды вы допрашивали меня. После того убийства в трущобах.
  - Можете называть меня Гай, - любезно предложил человек - И я не стражник. В нашу прошлую встречу мне пришлось немного соврать. Я хотел узнать вас поближе. И воспользовался представившейся возможностью.
  - К чему все эти сложности? Я вам настолько нравлюсь? - удивился Данте - Может быть, сходим куда-нибудь вечерком? Выпьем вина и потанцуем?
  - Дело не в симпатии, - поморщился мужчина - Человек, которого я представляю, хочет сделать вам предложение. Заманчивое предложение. Ему пригодятся ваши незаурядные способности.
  - И кто же ваш таинственный наниматель? - Снеговик пошевелил пальцами ног.
  - Сейчас это неважно, - отмахнулся Гай - Главное то, что он - один из самых влиятельных людей в империи. И вы ему очень нужны.
  - Мне это неинтересно, - отрезал Данте.
  - Я внимательно изучил ваше досье, - поведал Гробовщик - Увлекательное чтение, доложу я вам.
  - Я не люблю, когда кто-нибудь копается в моём грязном белье, - Снеговик повернул голову сначала влево, затем вправо, потом снова влево - Такое чувство, будто меня изнасиловали.
  - Это можно устроить, - заверил Гай - Вы знаете, что я обнаружил, когда знакомился с вашим прошлым?
  - То, что я - очаровательный и остроумный человек? - попробовал угадать Снеговик.
  - Не только это, - не смутился Гробовщик - Вы любите рассказывать окружающим, что приплыли в столицу из колоний. Но оказалось, что на Закатных островах никто слыхом не слыхивал ни о каком господине Данте.
  - И к чему вы клоните? - устало спросил Снеговик.
  - Вы - человек без прошлого, - сделал вывод Гай - Это не такая уж и проблема. Но не нужно становится человеком без будущего.
  - Вы хотя бы представляете себе, сколько раз в жизни мне угрожали? - Данте поднёс к лицу ладонь и помассировал веки - И чем это обычно заканчивается?
  - Вы неверно истолковали мои слова, - замахал руками Гробовщик - Я просто хочу помочь.
  - А подкупить меня пытались ещё чаще, - продолжил Снеговик.
  - Как насчёт благодарности? - не сдавался Гай - Вы - наш должник. Вы дорого нам обошлись. Очень дорого.
  
  Много месяцев назад
  Гробовщик вышел на Данте совершенно случайно. Вообще-то его мишенью был Булыжник. Но тот внезапно погиб нелепой смертью. Слишком уж нелепой для опытного зверобоя. Гай заподозрил неладное. Он стал раскапывать сведения о последнем бое Булыжника. И вдруг узнал, что некто поставил большие деньги на проигрыш легендарного зверобоя. Незнакомец угадал исход поединка и сорвал солидный куш. Это совпадение заинтересовало Гробовщика. Потому что он никогда не верил в совпадения. Вот так в поле зрения Гая попал странный и страшный человек из трущоб.
  Через некоторое время имя Данте всплыло вновь. Он оказался замешан в скандальном погроме, который произошёл в Храмовом квартале. Это было уже больше, чем просто совпадение. Гробовщик пошёл к Хозяину и рассказал ему о своих подозрениях.
  - Узнай всё, что сможешь про этого Снеговика, - приказал Хозяин - Он может оказаться тем, кто нам нужен.
  Гай принялся за работу. Он пустил в ход кое-какие связи и потратил целую кучу денег. Результат, как говорится, превзошёл самые смелые ожидания.
  - Как ТАКОЙ человек смог годами ускользать от нашего внимания? - поразился Хозяин, листая папку с досье Данте.
  - Снеговик - далеко не глуп, - пояснил Гробовщик - Я думаю, что он не случайно поселился именно в Доках. Если бы Данте жил в городе, то уже давно бы где-нибудь засветился. И им заинтересовались бы все, кто обладает властью. Но кому есть дело до жизни сброда из трущоб?
  - Устрой этому Снеговику хорошенькую проверку, - предложил Хозяин - Только будь осторожен. Не спугни его.
  
  Вскоре подвернулся удачный случай. Данте обвинили в убийстве какого-то офицера. Гай немедленно отправился в Доки. Он представился следователем из специального отряда и допросил Снеговика. Гробовщику не было никакого дела до произошедшего преступления. Он использовал его как предлог для того, чтобы прощупать Данте. Но разговора начистоту не вышло. На протяжении всего допроса Снеговик сыпал остротами и корчил из себя туповатую деревенщину. Гай так и не узнал у него ничего нового.
  - Что скажешь? - нетерпеливо спросил Хозяин, когда Гробовщик вернулся из трущоб - Твоё мнение о нашем общем знакомом? С ним можно иметь дело?
  Гай на мгновение задумался.
  - Этот Данте - крепкий орешек, - признался он - Холодный, словно лёд. Не боится крови. Хорошо разбирается в людях. Великолепный лжец. Любит играть в кошки-мышки. В роли кошки, естественно. Избегает насилия. Но если до этого доходит, то он идёт до конца.
  - Именно такой человек нам и нужен, - обрадовался Хозяин.
  - Снеговик - бомба с подожжённым фитилем, - возразил Гробовщик - Он опасен для всех, кто находиться рядом с ним. Данте плюёт на любые законы и правила. Он привык делать всё, что ему заблагорассудится. Мы не сможем им управлять. И никто не сможет.
  - Ну так найди способ, как нам обуздать его, - распорядился Хозяин - А пока береги Снеговика, как зеницу ока. Он стоит дороже, чем десяток летучих кораблей. Безумец сам не знает своей цены.
  Слова были сказаны. Дороги назад не было. Хозяин есть Хозяин. Он взвешивает риски и принимает решение. А работа Гая - притворять это решение в жизнь. Или в смерть. Это уж как получится. Очень быстро Гробовщик пожалел о том, что их с Данте пути вообще пересеклись. Работать ангелом-хранителем для Снеговика было сущим наказанием. Данте постоянно ввязывался в какие-нибудь неприятности. Однажды агент из трущоб сообщил, что Снеговик загремел в городскую тюрьму. Гай, не тратя времени даром, помчался в "Яму". Он занял кабинет начальника тюрьмы и приказал привести к нему сокамерника Данте.
  - У твоего нового соседа есть влиятельные друзья, - поведал Гробовщик мелкому жулику по кличке "Мурмур" - Он нужен им живым, здоровым и на свободе. Поэтому делай то, что я тебе скажу. Или мигом окажешься на каторге. Помоги своему сокамернику освоиться. Дай парочку советов по выживанию. Сведи с нужными людьми. В общем, прикрой ему спину. Не мне тебя учить.
  - Я всё понял, господин, - с готовностью отозвался Мурмур - Вы можете на меня положиться.
  - Сделаешь всё, как надо и твой срок сократят вдвое, - смягчился Гай - И вот ещё что. Не говори никому о нашей беседе. Это для твоего же блага. И уж тем более - ни слова Данте. Я хочу сделать ему сюрприз.
  Следующим Гробовщик вызвал старшего надзирателя. Грузный тюремщик выглядел напуганным. Приезд проверяющего из дворца не предвещал для него ничего хорошего.
  - Я хочу поговорить о вашем новом подопечном, - начал Гай - Я слышал, что его уже дважды пытались порезать. Так дело не пойдёт. Дайте всем понять, что Данте - неприкасаемый. Его нельзя трогать.
  - Но это от меня не зависит, - попытался откреститься толстяк.
  - Сколько лет вы служите в тюрьме? - поинтересовался Гробовщик.
  - Почти двадцать, - ответил надзиратель - Но какое это имеет отношение...
  - Не нужно ничего говорить, - остановил его Гай - Просто слушайте. Если с головы Данте упадёт хоть один волос, то вы проведёте в Яме ещё лет двадцать. Но уже без формы. И домой вас отпускать не будут. Вы меня понимаете?
  
  Снеговик вышел из тюрьмы целым и невредимым. Но его проблема с бандой никуда не исчезла. Нужно было что-то делать с "Висельниками". Они уже дважды пытались выпустить кишки Данте. В третий раз им могло повезти. И тогда месяцы работы пойдут прахом. Гай не мог этого допустить. Что ж, придется немного испачкать руки. Через своего человека в трущобах Гробовщик назначил "висельникам" встречу.
  Это было безлюдное место неподалёку от свалки. Бандиты явились на встречу вшестером и при оружии. Они угрюмо смотрели на идущего через пустырь человека в дорогом костюме.
  - Что это за пижон? - удивился вслух один из "висельников" - Эй, ты кто? Какой-нибудь счетовод?
  - Я друг господина Данте, - представился Гай - Я слышал, что у вас с ним возникли... некоторые разногласия. Я позвал вас для того, чтобы уладить эту проблему.
  - Уладить проблему, говоришь? - переспросил один из бандитов - Посмотри-ка на это.
  "Висельник" осторожно размотал тряпку, которой была замотана его левая рука. После этого он сунул под нос Гробовщику изуродованную кисть.
  - Это сотворил твой дружок, - поведал бандит - А на днях, в тюряге, он выжег глаз одному из наших. Снеговик - покойник. Это дело решённое. Если ты будешь защищать Данте, то окажешься с ним в одной яме.
  - Я не ищу неприятностей, - миролюбиво заявил Гай.
  - Тогда проваливай отсюда, пока цел, - посоветовал ему "висельник" с искалеченной рукой.
  Гробовщик обреченно вздохнул, натягивая перчатки из тонкой кожи.
  - К чему нам ссориться, господа? Давайте я просто заплачу за ваши боль и страдание? - предложил он, запуская ладонь за пазуху.
  Бандиты презрительно ухмыльнулись. Что за слизняк! Гай сделал плавное кошачье движение. В его руке сверкнул нож. Быстрым взмахом клинка Гробовщик рассёк горло ближайшего к нему "висельника". На землю брызнул фонтан крови. Бандит опустился на колени, зажимая руками рану. Через мгновение он был уже мёртв. Гай, словно ураган, налетел на застигнутых врасплох "висельников". Гробовщик погрузил нож в глаз какого-то бандита, провернул оружие в ране. После этого он прыгнул в сторону и вспорол живот Левше.
  Очухавшиеся "висельники" с криками бросились в атаку. Один из головорезов пошёл на Гая, размахивая стальной цепью. Гробовщик одним движением перерезал противнику глотку. Самый проворный из бандитов зацепил Гая бритвой, распоров рукав костюма. Гробовщик вовремя отскочил и пырнул ловкача в грудь. Нож наткнулся на кость, отклонился, глубоко вошёл в мягкую плоть. Бандит сполз с лезвия и завалился на спину.
  Двое оставшихся на ногах "висельника" подкрадывались к Гаю с разных сторон. Первым на Гробовщика бросился тот, который заходил слева. Он высоко занёс над головой дубинку и обрушил её на Гая. Гробовщик нырнул вбок, уходя от удара. Лезвие его ножа проехалось по ноге бандита, перерезая бедренную артерию. Из раны хлестнула тугая струя крови. Последний из "висельников" быстро смекнул, к чему всё идёт. Он кинулся наутёк. Но в планы Гая не входило оставлять живых свидетелей. Гробовщик перехватил нож за лезвие и метнул его вдогонку убегающему бандиту. Клинок, просвистев в воздухе, вонзился трусу в спину. Точно между лопаток.
  Гай оставил нож торчать в теле "висельника". Он огляделся по сторонам. Резня закончилось менее чем за минуту. На земле скрючились шесть тел. А над ними замер мужчина в строгом чёрном костюме. Забрызганное кровью лицо Гробовщика ничего не выражало. Повисшую тишину нарушил какой-то булькающий звук. Гай посмотрел налево. Во время схватки один из бандитов получил ножом в правый бок. Он всё ещё дышал, но это было ненадолго. Из уголка рта "висельника" стекала струйка тёмной крови. Гробовщик прекрасно понимал, что это означает. Его нож задел печень противника. У бандита оставалось пять минут жизни. Или семь, если очень повезёт.
  - И кому всё это нужно? - устало спросил Гай.
  Он наклонился и подобрал обронённую кем-то бритву. Гробовщик присел на корточки рядом с умирающим "висельником".
  - Я же сказал, что решу проблему, - Гай нежно провёл бритвой по горлу бандита и услышал последний свистящий выдох.
  Гробовщик был прав. Проблема была решена.
  
  С приходом зимы Снеговик на некоторое время затих. Гай чувствовал, что внутри Данте что-то надломилось. Гробовщик не мог понять, что именно произошло. И это его беспокоило. Оставалось лишь ждать и вполглаза присматривать за беспокойным подопечным. Воспользовавшись передышкой, Гай продолжил попытки подбирать ключик к Снеговику. Главный вопрос - как заставить Данте работать на Хозяина? От варианта с угрозами или шантажом сразу пришлось отказаться. Лишь сумасшедший будет загонять в угол голодного хищника. Значит, придется договориться со Снеговиком по-хорошему. К счастью, люди - это не груда камней. Им всегда что-нибудь нужно. Итак, что нужно такому, как Данте? Деньги? Женщины? Безопасность? Уважение? Власть?
  Пока Гробовщик ломал голову над решением загадки, кое-что произошло. Холодной зимней ночью Гая разбудил телефонный звонок. Гробовщик нашарил в темноте трубку и поднёс её к лицу.
  - Что вам нужно? - пробормотал он, с трудом продирая глаза.
  На другом конце линии произнесли несколько фраз.
  - Чтооо? - тон Гая мгновенно изменился.
  Гробовщик швырнул трубку и стал быстро одеваться. Звонил его агент из трущоб. Он сообщил, что толпа фанатиков направилась к Дому огня. Чёртов Снеговик! Негодяй умел наживать себе врагов на пустом месте.
  
  Самодвижущаяся карета вылетела из-за угла и резко затормозила возле казарм имперской армии. Гай бросил экипаж и ворвался в просторное помещение.
  - Бунт в Доках! - заорал обычно спокойный и невозмутимый Гробовщик - Собирайте всех людей!
  - Кто вы такой? Что вы здесь делаете? - строго спросил усач с сержантскими нашивками на мундире.
  Гай молча сунул ему под нос перстень с императорским гербом.
  - В ружьё, парни! - рявкнул сержант - Пора проломить пару черепов.
  Солдаты расхватили винтовки и, грохоча сапогами, выбежали на улицу. А Гробовщика уже и след простыл. Его карета сорвалась с места и полетела вдоль домов. Давай! Давай! Ну же! Только не вздумай подыхать, тупой гёт! Хозяин с меня шкуру спустит! Гай, крутанув руль влево, лихо срезал угол. Экипаж пулей пронёсся по Злодейскому мосту и подъехал к Пустоши. Перед Домом огня бушевала внушительная толпа. Дожидаться солдат было некогда. Погромщики в любое мгновение могли опомниться и растерзать Данте. Нужно было выиграть немного времени. Гробовщик выпрыгнул из кареты и побежал, на ходу доставая нож. Если бы Гай был верующим, то сейчас бы он непременно помолился.
  Гробовщик врезался в толпу. Его тело превратилось в таран, сметающий всё на своём пути. Нож запорхал в руке Гая, кромсая лица и руки погромщиков. Лезвие стремительно жалило и тут же находило себе следующую цель. Кровь брызгала во все стороны. Один из фанатиков замахнулся на Гробовщика обрезком трубы. Гай чиркнул по руке противника кончиком ножа. Труба выскользнула из пальцев погромщика и со стуком покатилась по земле. Гробовщик полоснул мужчину по щеке острым клинком. Тут на Гая прыгнул какой-то лавочник. Гробовщик ударил снизу вверх и пронзил насквозь руку погромщика. Он выдернул нож и едва успел отшатнуться от лезвия, которое мелькнуло у него перед глазами.
  Теперь на Гая наступал детина, вооружённый кинжалом. Фанатик прыгнул вперёд, целясь кинжалом в грудь Гробовщика. Клинки столкнулись. Сталь заскрежетала о сталь. Противники отскочили друг от друга. Гай терпеливо ждал новой атаки. Но детина оказался бывалым уличным бойцом. Он провёл несколько обманных замахов, перебрасывая кинжал из руки в руку. И лишь затем атаковал по-настоящему. Клинок просвистел на волосок от горла Гробовщика. Что ж, мы тоже так умеем. Гай сделал ложный выпад справа, а левым кулаком поразил противника в печень. Детина выронил кинжал и согнулся пополам. Гробовщик добил его, тюкнув по затылку рукояткой ножа.
  - Эй, кто-нибудь, остановите его! - завизжал командовавший толпой жрец.
  На Гая бросились сразу несколько погромщиков. Гробовщик встретил первого из них страшным режущим ударом. Лезвие скользнуло по вытянутой руке противника. В лицо Гаю хлынула тёплая кровь. Гробовщик схватил орущего от боли мужчину, закрылся его телом от остальных нападавших, швырнул его в толпу. Ещё одного лавочника Гай свалил ударом ноги. Откуда-то сбоку на голову Гробовщика обрушилась дубинка. Гай упал, но тут же откатился в сторону. Противник заносил дубинку для нового удара. Лежа на холодном снегу, Гробовщик сделал подсечку. Погромщик опрокинулся на спину. Гай быстро вскочил на ноги и со всей силы наступил на колено лежащего перед ним противника. Нога мужчины тихонько хрустнула, выгнувшись в непредусмотренную природой сторону. Фанатик моментально потерял сознание. А Гробовщик продолжил отбиваться от наседавшей на него толпы...
  
  Солдаты прибыли на место, когда резня уже закончилась. Перед Домом огня валялись девять-десять стонущих, истекающих кровью погромщиков. Остальные фанатики в ужасе разбежались по всей Пустоши. Гай сидел на каменных ступеньках храма, вытирая с лица чужую кровь. Он был безоружен. В пылу сражения Гробовщик метнул нож в одного из противников. И теперь клинок торчал из ноги какого-то лавочника.
  - Настоящее побоище, - пробормотал сержант, с уважением глядя на человека в порезанном и порванном костюме.
  - Что-то вы не больно-то торопились, - заметил Гай, тяжело поднимаясь со ступенек.
  - Нас задержали на мосту... - начал оправдаться вояка.
  Гробовщик устало отмахнулся.
  - Предатели! - донесся издалека яростный вопль - Вы защищаете дьявольское отродье! О, священное пламя, выжги скверну с лица земли!
  - Кто-нибудь, заткните ему глотку, - рассердился Гай - Сержант, одолжите мне фонарь.
  Гробовщик распахнул дверь Дома огня. Он осветил тьму фонариком и заметил лежащее на полу тело.
  - Давненько не виделись, господин Данте, - медленно произнёс Гай.
  И тут Гробовщик разглядел кровавый след, который тянулся за Снеговиком по пыльному полу храма.
  - Срочно тащите сюда носилки, - прокричал Гай - Грузите этого человека в мой экипаж. Да пошевеливайтесь же!
  Солдаты осторожно перенесли бесчувственное тело в карету. Гробовщик рванул до упора рычаг газа. Экипаж тронулся с места и растворился в темноте зимней ночи.
  
  Сейчас
  - Наш лекарь смог вытащить пулю и остановить кровь, - рассказал Гай - Но тут случилась другая неприятность. Неожиданно для всех вы впали в "спячку". На многие недели. Мы пытались разбудить вас, но ничего не выходило. Нам оставалось лишь надеяться на то, что болезнь пройдёт сама собой.
  Данте откинул одеяло и осмотрел своё тело. Рана на груди уже успела затянуться. Похоже, что человек в костюме говорил правду. Прошло уже немало времени с той ночи, когда он поймал пулю в сердце.
  - Вы чрезвычайно живучи, - одобрительно заметил Гробовщик - Но без нашей помощи вы бы не протянули столько времени. Особенно учитывая ваши... эм-м-м... потребности.
  Гай ткнул пальцем в угол комнаты. Там стояло кресло с высокой спинкой. Ремни на подлокотниках и ножках делали его похожим на приспособление для пыток. Снеговик присмотрелся к необычному креслу и внезапная догадка обожгла его мозг.
  - Сколько? - Данте запнулся, подыскивая нужные слова - Сколько их было?
  - 22 человека, - охотно поделился Гай - Преступники, приговорённые к смертной казни. В основном, убийцы. Но была ещё и парочка насильников.
  Снеговик закрыл глаза. Он почувствовал, как внутри него бьются и стонут 22 человеческие души.
  - Мы сажали их в это кресло и привязывали ремнями, - продолжил Гай - А вы, находясь в "спячке", подпитывались их жизненной энергией. Одного смертника хватало на несколько дней. А потом - похороны за счёт империи.
  Данте негромко, но отчётливо выругался.
  - Вам стоит быть более благодарным, - обиделся Гробовщик - Нам пришлось пойти на огромные жертвы. И всё ради вас.
  - Вы даже не представляете себе, что вы натворили, - тихо сказал Снеговик.
  - Мы спасли вам жизнь, - напомнил Гай.
  - Вы спасли моё тело, - уточнил Данте - А потом заперли меня в моей голове. В обществе двух десятков убийц. Я сотни миллионов раз наблюдал сцены смертей их жертв. А в перерывах между этим убийцы делились со мной своими историями. Очень скоро я стал жалеть, что не истёк кровью на полу храма. Знаете, что вы со мной сделали? Вы запихнули меня в ад.
  Лицо Гробовщика вытянулось от удивления.
  - У нас не было иного выхода, - неуверенно произнёс он - Если бы не это, то вы...
  - Что вам от меня нужно? - устало спросил Снеговик - Вы не похожи на человека, который просто любит творить добро.
  Гай подошёл к кровати и извлёк из кармана серебряный медальон, висящий на цепочке. Это был знак полноправного гражданина империи. Гробовщик положил медальон на край постели.
  - Добро пожаловать в приличное общество, - объявил он - Мы поговорим позже. Вам необходимо время для того, чтобы прийти в себя.
  Гай был уже в дверях, когда Данте его окликнул. Гробовщик обернулся и едва успел поймать брошенный в его сторону медальон.
  - И как это понимать? - Гай вопросительно посмотрел на Снеговика.
  - Приличная девушка на первом свидании не целуется.
  
  Как только за гостем захлопнулась дверь, Данте отшвырнул одеяло и попытался встать с кровати. Он осторожно опустил на пол дрожащие от слабости ноги. Лёгкое головокружение превратилось в карусель образов, мелькавших перед глазами. Данте вернулся обратно в постель. На то, чтобы набраться сил нужно было время. Через несколько дней Снеговик смог доковылять до окна и отодвинуть занавеску. В лицо ему ударил яркий солнечный свет. Данте увидел за окном аккуратно подстриженную лужайку. Он понял, что находиться в поместье за городом.
  Уже через неделю Снеговик бродил по саду особняка. Кое-где ещё лежал снег, но воздух пропах весной. Пару раз Данте замечал в небе летучие корабли имперской армии. В столице явно что-то происходило. Что-то серьёзное. Нужно как можно скорей привести себя в порядок. Кроме Снеговика в огромном особняке жила лишь немолодая кухарка, которая стряпала еду. На любые вопросы Данте она отвечала угрюмым молчанием.
  Снеговика подмяло под себя и раздавило серое колесо дней и ночей. Большую часть времени Данте гулял по окрестностям или читал. Время от времени его навещал Гай. Во время одного из таких визитов Снеговик попросил об услуге.
  - Достаньте мне кое-что, - сказал он - Десяток швейных игл и мягкую подушечку.
  Гробовщик посмотрел на него, как на сумасшедшего.
  - Зачем вам это? - поразился он.
  - Я сошью вам тёплые носочки, - хмыкнул Данте - В благодарность за моё спасение.
  Гай пожал плечами, но выполнил странную просьбу. Когда он вернулся через неделю, то увидел подушку, закреплённой на стене на уровне глаз.
  - Что это? - полюбопытствовал Гробовщик.
  - Я рад, что вы об этом спросили, - откликнулся Снеговик.
  Данте громко хлопнул в ладоши. Лежавшая на тумбочке швейная игла подпрыгнула и повисла в воздухе. А затем с быстротой молнии полетела в цель. Игла просвистела возле лица Гая и глубоко вонзилась в подушку.
  - Я рад, что вам уже лучше, - сказал Гробовщик, нервно поправляя галстук.
  - Очень скоро вы можете об этом пожалеть, - заверил его Снеговик.
  
  Летели дни и недели. Однажды Данте лежал на кровати и читал книгу. Он услышал, как к особняку подъехала карета. Чуть позже к нему в комнату заглянул Гай.
  - Пришло время познакомить вас с моим нанимателем, - объявил он - Будьте с ним полюбезней. Вы обязаны ему жизнью. Никогда не забывайте об этом.
  Снеговик со вздохом отложил книгу и прошёл в кабинет. У большого окна, заложив руки за спину, стоял невзрачный человечек в очках с толстыми стёклами.
  - Так вот вы какой! - мужчина повернул голову и посмотрел через плечо - Я давно мечтал с вами познакомиться. Я - советник Корвин. Личный секретарь Его Императорского Величества.
  - Сейчас я, наверное, должен согнуться в низком поклоне? - уточнил Данте - Вам придется подождать до следующего раза. Я ещё не до конца выздоровел.
  Человечек сел за стол, положил локти на столешницу, сложил пальцы домиком.
  - Вы не представились, - напомнил советник.
  - Кончайте ломать комедию, - прервал его Снеговик - Вы прекрасно знаете, кто я такой. Хватит этих хождений вокруг да около. Может быть, мы сразу перейдём к делу? Чего вы добиваетесь?
  - А вы до сих пор этого не поняли? - поднял брови Корвин - Даже удивительно. Гай заверил меня, что вы далеко не дурак.
  - Вы служите империи, так? - спросил Данте - Хотите переманить меня на свою сторону?
  - Я не служу империи, - поправил его советник - Я и есть - империя.
  - Вот тут есть одна проблема, - огорчился Снеговик - Мы с империей на дух друг друга не переносим.
  - Всем нам приходится идти на уступки. Ради выживания, - сказал Корвин - Да, кстати... Я вас поздравляю.
  - С чем же? - насторожился Данте - До моего дня рождения ещё далеко.
  - С сегодняшнего дня вы - ловчий императора, - торжественно объявил советник.
  - Это ведь слуга? - на всякий случай уточнил Снеговик - Что-то вроде лакея?
  - Что-то вроде того, - согласился Корвин - "Ловчий" - почётный придворный чин. В прежние времена ловчие устраивали охоту для императора, травили для него зверей, поставляли дичь к императорскому столу.
  - Не уверен, что я подхожу для подобной работы - засомневался Данте - Честно говоря, я ни черта не смыслю в охоте. Все эти ружья, капканы и сети не для меня.
  - О, бросьте скромничать. Вы - великолепный охотник, - заверил его советник - Булыжник и многие другие могут это подтвердить. Вернее сказать, могли бы. Если бы они были живы.
  - Но почему я? - спросил Снеговик - Это всё из-за моего Дара?
  - Лишь отчасти, - признался Корвин - Я давно искал кого-то вроде вас. Вы просто созданы для этой работы. Большинство людей мечтают о власти. Но для чего она им нужна? Для того чтобы завести кучу любовниц, построить дворец и разъезжать в сверкающей карете. А вот вы хорошо понимаете, что такое обладать огромной силой. И вы умеете грамотно ею распоряжаться. Вам не нужны богатство, слава, почести. У вас есть власть над людьми и вам этого достаточно.
  - Весьма лестные слова, - оценил Данте - Внутренний голос подсказывает мне, что сейчас начнётся самое любопытное.
  - Мы с вами будем трудиться вместе, - заявил советник - На благо империи.
  - То есть я буду делать за вас всю грязную работу - перевёл его слова Снеговик - А если я оступлюсь, то вы скажете "Данте? Какой Данте? Я никогда не встречал человека с таким именем!".
  - Не буду вам врать, такое тоже не исключено, - согласился Корвин - Продолжим нашу беседу в следующий раз. Меня ждёт Его Величество. Я каждый день докладываю императору о положении дел в стране. Набирайтесь сил. Очень скоро они вам понадобятся. Нас ждут великие дела.
  - Великие дела могут и подождать, - отозвался Данте - Я вот никуда не тороплюсь.
  
  Через несколько дней Гай объявил, что отпуск закончен и пора приниматься за дело. Они с Данте сели в карету и направились в сторону города. Снеговик любовался через окно экипажа на многолюдные улицы. Он уже успел отвыкнуть от грязной и шумной столицы. За месяцы его отсутствия город ничуть не изменился. Он, как и прежде, рычал и скалил зубы. Он ничего не забывал и никого не прощал. Он был алчным, безжалостным, развратным.
  Карета доставила Данте к воротам императорского дворца. Мужчины вышли из экипажа. Гробовщик показал пропуск настороженным горцам из гвардии. Гвардейцы с подозрением косились на болезненно-бледного мужчину в куртке пилота летучего корабля. Снеговик улыбался им в ответ самой зловещей из своих улыбок. Данте прошёл через ворота. Его взору предстало завораживающее зрелище. Перед величественным дворцом раскинулся огромный парк с бассейнами, фонтанами, скульптурами.
  - Захватывает дух, не правда ли? - спросил Гай.
  - Моему духу глубоко наплевать, - соврал Снеговик.
  Мужчины зашагали по тропинке через парк. Новый дом Данте находился в самом дальнем крыле дворца. Безукоризненно вежливый лакей показал Снеговику его покои. Данте осмотрел огромные, богато обставленные комнаты и лишь покачал головой.
  - Где тут чёрная лестница? - поинтересовался он у лакея.
  Слуга неуверенно указал рукой в сторону. Данте схватил в охапку матрас и поднялся на чердак дворца.
  - Вот это место мне по душе, - заметил Снеговик, осматривая душное, тёмное помещение.
  - Вы собираетесь жить ТУТ, господин? - ужаснулся лакей.
  Данте разложил матрас рядом с окном, которое выходило на крышу.
  - Передай всем, чтобы меня не беспокоили, братец, - попросил он - Я не люблю лишних глаз.
  
  К сожаление, слуга его не послушался. Как-то, через пару дней после новоселья, Снеговик услышал подозрительный шорох. Он на цыпочках подкрался к двери и пинком распахнул её. Из коридора донесся крик боли. Данте увидел лакея, сидящего на полу. Тот утирал кровь, текущую из рассечённого лба.
  - Я не зашиб тебя, братец? - ласково спросил Снеговик - Пойми, ты сам виноват. Не нужно было подсматривать в замочную скважину.
  Данте помог слуге подняться на ноги и дойти до лестницы.
  - Крепко держись за перила. А то мало что... - Снеговик отошёл в сторону, пропуская лакея.
  Слуга шагнул вперёд и споткнулся о ногу Данте. Он кубарем скатился по лестнице, пересчитывая головой ступеньки.
  - Вот что называется "болезненное любопытство", - прокричал ему в след Снеговик.
  Лакей отправился в больницу с несколькими переломами. Заменивший его слуга понял всё без слов. Он не совал нос в дела Данте. И того это устраивало. Снеговик потихоньку обживался на новом месте. Временами напоминала о себе рана о пули. Она противно ныла, не давая Данте уснуть. В такие ночи Снеговик вылезал на крышу дворца и вышагивал по ней взад-вперёд. То тех пор, пока боль не отступала.
  Новый дом - новые знакомства. Однажды, гуляя по парку, Данте повстречал рыжеволосого мужчину с безобразным лицом. Незнакомец был одет в белое одеяние с жёлтым кругом на груди. Их глаза встретились и Снеговик почувствовал запах. Ни с чем несравнимый запах Дара. Данте вернулся к себе и завязал разговор с лакеем.
  - Сегодня я встретил жреца, - сказал он как можно более небрежно - Похоже, что он из раскольников. Я и не знал, что они водятся в столице. Обычно эти фанатики избегают городов. Сидят в своей пустыне и ждут конца света.
  - Должно быть, это был брат Северин, - предположил слуга - Он часто бывает во дворце. Брат Северин - духовный наставник Его Императорского Величества. Святой человек.
  - Сначала старейшина Тит. Потом тот проповедник. И вот опять, - проворчал Данте - Мне нигде нет покоя от церковников.
  
  Когда объявился Гробовщик, Данте даже не потрудился подняться с матраса.
  - А у вас здесь уютно, - заметил Гай, окидывая взглядом чердак.
  - Я лично обустраивал это место, - похвастал Снеговик - По самой последней моде Доков.
  - У нас срочное задание, - оборвал его Гробовщик - Мы с вами идём на светский приём. У советника повсюду есть глаза и уши. И они сообщили, что на императора готовиться покушение. Скорей всего, оно произойдёт именно на приёме. Это просто идеальная возможность для убийцы. Много незнакомых людей. За всеми сразу не уследишь. Вот вам и представился шанс доказать свою полезность. Не зря же мы столько времени с вами нянчились.
  - И кому же помешал старик? - полюбопытствовал Данте - Северянам?
  - Вот мы это и выясним, - отозвался Гай.
  - В трущобах мне жилось куда проще, - проворчал Снеговик - Там никто не указывал, куда мне идти и что мне делать.
  - Зато в трущобах временами происходят погромы, - напомнил Гробовщик - Со смертельным исходом.
  - Разве защищать императора - это не работа гвардейцев? - не сдавался Данте - Я-то что буду делать на приёме? Таскать подносы с напитками?
  - Гвардейцы - это солдаты, - внёс ясность Гай - И они думают, как солдаты. А вы... Не обижайтесь, но у вас душа убийцы. Вы точно знаете, куда смотреть и что искать. Держите.
  Гробовщик протянул Данте какое-то причудливое оружие.
  - Что это за штуковина? - удивился Снеговик - Я никогда раньше такого не видел.
  - Это будущее, - пояснил Гай - Новое изобретение наших оружейников. Скоро оно поступит на вооружение имперской армии. Это называется "пистолет". Вместо барабана у него плоский магазин, спрятанный в рукоятке.
  - Оставьте себе эту игрушку, - отказался Данте - Я не беру в руки оружие. Оно навевает на меня грустные воспоминания.
  - А что вы будете делать, если на вас направят револьвер? - задал вопрос Гробовщик.
  - Погибну, как и положено герою, - злорадно объявил Снеговик - И тогда все ваши труды пойдут насмарку. Обидно, правда?
  
  Неподалёку от императорского дворца, на обочине дороги замерла карета. Сидящий внутри мужчина напряжённо всматривался в темноту. Весь дворец светился яркими огнями. Сегодня там проходил большой приём. У мужчины из кареты не было приглашения на праздник. Но это не имело значения. Он в любом случае туда попадёт. Потому что его работой было убивать за плату. Наёмник бросил взгляд на наручные часы. Пора. Мужчина достал из-под сидения стреломёт - трубку, из которой мощной пружиной выбрасывался дротик. Наёмник пристегнул заряженное оружие к руке и надел пиджак. После этого он вылез из кареты и направился к задним воротам дворца. Мужчина почти достиг своей цели, когда его окликнул хриплый голос.
  - Вы, наверное, заблудились, господин? - к наёмнику быстро приближался горец из гвардии.
  Мужчина вытянул вперёд руку. Тихо щёлкнул стреломёт. Вылетевший из рукава дротик пронзил горло гвардейца. Наёмник оттащил безжизненное тело в кусты. Затем он отогнул рукав пиджака и перезарядил стреломёт. Мужчина загнал в трубку новый дротик и навалился на неё всем телом, взводя тугую пружину. Оружие снова было готово убивать. Как и его хозяин.
  Задние ворота были крепко заперты. Наёмник схватился за железные прутья, подтянулся, перевалился через верх ворот, спрыгнул вниз. Мужчина осмотрелся по сторонам. Всё было тихо. Проникновение прошло незамеченным для охраны. Наёмник пересёк лужайку и смешался с шумной толпой гостей. Через несколько минут он увидел свою будущую жертву. Император беспечно смеялся в окружении придворных. Наёмник медленно, но неумолимо сокращал расстояние до цели. Раз. Два. Три. Ещё несколько шагов и отравленный дротик вонзиться в лицо всесильного повелителя империи.
  
  Приём проходил в роскошном и пышно обставленном зале. Зал потрясал воображение висящими на стенах картинами и зеркалами. Пол устилали мягкие ковры. Огромные хрустальные люстры бросали приглушённый свет. Всё окружение кричало о богатстве и власти. Многочисленные гости бродили среди колонн и столов, накрытых бархатными скатертями. Туда-сюда сновали юркие лакеи. В середине зала в окружении придворных стоял пожилой император. Рядом с повелителем маячили несколько гвардейцев. Горные деревушки платили императору "налог кровью". Они поставляли ему верных и свирепых воинов для личной охраны. Жизнь в горах была сурова. Кровная месть, кровопролитные стычки между кланами, облавы на угонщиков скота. Горцы из гвардии умели делать лишь две вещи - сражаться и умирать.
  Данте кружил по залу, словно заведённый. Его цепкий взгляд скользил по гостям. Главное - это руки. Профессионального головореза всегда выдают руки. А ещё глаза. Дальше... Дальше... Дальше... Стоп! Снеговик обратил внимание на стоящего в сторонке мужчину. Он сразу же понял, что смотрит на убийцу. Наёмник держал правую руку чуть на отлёте. Данте много раз встречал подобные повадки. В трущобах. Так держались те, кто прячет в рукаве нож и готов в любую минуту вытряхнуть его в ладонь. Снеговик пригляделся к костюму мужчины. Пиджак был явно сшит на заказ. Один рукав чуточку шире другого. Не намного, на два пальца.
  Тем временем наёмник двинулся в сторону, где стоял император. У Данте было в запасе всего несколько мгновений. Он быстро осмотрелся по сторонам и схватил со стола бутылку вина. Снеговик в три прыжка настиг наёмника. Хрясь! Во все стороны полетели осколки стекла и брызги дорогого вина. Несостоявшийся цареубийца пропахал носом пол. В мгновение ока Данте окружили несколько горцев. Остальные гвардейцы плотно обступили императора.
  - Замри! - приказал старшина горцев, выросший позади Снеговика.
  Данте почувствовал, как ему в спину уткнулся ствол револьвера. Он уронил на ковёр отбитое горлышко от бутылки, которое осталось у него в руке.
  - Загляните в рукав к этому негодяю, - посоветовал Снеговик - Я заметил, как он сунул туда серебряную ложку.
  Один из гвардейцев отогнул рукав пиджака наёмника. Увидев смертоносный механизм, он удивлённо присвистнул.
  - Ну что, стрелять-то будете? - поинтересовался Данте у старшины - Или обойдёмся без салютов в мою честь?
  - Я вас запомню, - заверил тот, убирая оружие в кобуру.
  - Меня невозможно забыть, - согласился Снеговик - Это вам подтвердит каждый.
  
  Данте сидел на скамейке в парке дворца. Закрыв глаза, он наслаждался тёплыми лучами весеннего солнца. Зашуршали шаги и на скамью рядом со Снеговиком кто-то присел. Данте повернул голову и прикрыл глаза ладонью от слепящего солнца. Принцесса Флора была настоящей красавицей. Глупо было это отрицать. Но высокомерно-снисходительное выражение лица портило всё впечатление. Чуть в сторонке замерли несколько благородных дам, сопровождавших свою хозяйку и пара гвардейцев.
  - Сегодня стоит отличная погода, - завязала разговор принцесса - Вы так не считаете?
  - Да, погода на месте, - согласился Снеговик.
  - Наша встреча - не совпадение, - сразу внесла ясность Флора - Я хотела познакомиться с героем дня. Я слышала, что произошло вчера на приёме. Это просто ужасно!
  - Настоящее горе! - поддержал её Данте - Я разбил бутылку дорогого вина.
  - Вы - один из людей советника Корвина? - задала вопрос принцесса.
  - Корвин тоже так думает, - кивнул Снеговик - И пускай. Я не хочу его разочаровывать. Пока.
  - Но вы ему служите? - уточнила Флора.
  - Я никому не служу, - возразил Данте - Я не цепной пёс.
  - Тогда что вы делаете при дворе? - удивилась принцесса.
  - У меня есть целый набор недостатков, - поведал Снеговик - Я думаю только о себе. Я редко испытываю угрызения совести. Я не люблю людей. Мне нравится обманывать и причинять боль. Это так. Но я всегда плачу по счетам. И вот поэтому я здесь.
  - Как вам нравиться жизнь во дворце? - ушла от неприятной темы Флора.
  - Мой мир трещит по швам, - пожаловался Данте - Это место - настоящая тюрьма. Самая шикарная тюрьма в империи.
  - А правда что вы живёте на чердаке? - заинтересовалась принцесса - О вас ходят ужасные слухи. Говорят, что вы - опасный безумец.
  - И кто же так говорит? - поинтересовался Снеговик.
  - Люди, - смутился Флора.
  - Я первый раз об этом слышу, - признался Данте - Наверное, мы с вами общаемся с разными людьми, Ваше Величество.
  - Наверное, вы хотели сказать "Ваше Высочество"? - поправила его принцесса.
  - А есть какая-то разница? - удивился Снеговик.
  - В империи есть лишь один человек, к которому принято обращаться "Ваше Величество", - пояснила Флора - Это мой дядя.
  На языке у Данте крутились несколько колких замечаний, но он сдержался.
  - Неправильное обращение приравнивается к оскорблению члена императорской семьи, - веско обронила принцесса - Ещё сто лет назад за подобную дерзость отрубали язык.
  - Да здравствуют новые времена! - громко воскликнул Снеговик.
  Сопровождавшие принцессу дамы вздрогнули от неожиданности. Гвардейцы схватились за оружие. Флора старательно пыталась скрыть улыбку.
  - Кстати, вашего покровителя принято именовать "Его Превосходительство советник Корвин", - невинно заметила она.
  - Мне придется завести блокнот для подобных записей, - сказал Данте - Всё и сразу я не запомню.
  - Со мной уже давно никто так не разговаривал, - созналась принцесса - Мне будет приятно поговорить с вами вновь. Как-нибудь в другой раз. А сейчас мне пора.
  
  После того как Флора ушла, Снеговик тоже поднялся со скамейки. Он зашагал по тропинке в сторону дворца. Внезапно дорогу ему преградил старшина горцев. Выражение лица командира гвардейцев не предвещало ничего хорошего.
  - Мои люди справились бы и без вашей помощи, - заявил он - С тем убийцей на приёме.
  - Тогда почему мы об этом разговариваем? - фыркнул Данте.
  - Вы опозорили меня перед правителем, - отчеканил старшина - И я намерен смыть позор. Вашей кровью. Я вызываю вас на поединок чести.
  - Хотите моей смерти? - уточнил Снеговик - Тогда вставайте в очередь. Но предупреждаю сразу - вам придется ждать долго. Очень долго. Очередь немаленькая.
  - Вы не желаете отстаивать своё имя? - не поверил своим ушам горец - На моей родине отказ от поединка - тяжкое оскорбление. Пойдёте на попятную и я зарублю вас на месте.
  - Предположим, что мы будем сражаться и вы победите, - прищурился Данте - Предположим. И что вам даст моя смерть? Что вы от этого выиграете?
  - Я пришёл не для того, чтобы болтать языком, - старшина погладил топорик с короткой рукояткой, висящий у него на поясе - Это я вас вызвал. Поэтому выбор оружия оставляю за вами.
  Снеговик на мгновение задумался.
  - Раз уж вас не отговорить... - протянул он - Мы будем сражаться голыми руками.
  - Шутить изволите? - вспылил горец - Поединок чести - это не драка в борделе. Вы намеренно пытаетесь меня оскорбить?
  - Вы предложили мне выбрать оружие, - напомнил Данте - И я выбрал. Вы чем-то недовольны?
  - Да будет так, - сдался старшина - Сегодня вечером, в зале стражи.
  - Вам не кажется, что на улице похолодало? - поёжился Снеговик - Пойду-ка я домой. В тепло. Мне нужно беречь здоровье. Я собираюсь жить долго и счастливо. Или хотя бы, долго.
  
  Снеговик вернулся к себе и стал готовиться к поединку. Через час на чердак поднялся Гай.
  - Что там с тем наёмником? - поинтересовался у него Данте - Он сказал вам, кто его нанял?
  Снеговик был занят делом. С помощью пилки, которую он одолжил у лакея, Данте тщательно полировал ногти на руках.
  - Убийца был профессионалом, - замялся Гробовщик - В одном из зубов у него была спрятана капсула с ядом. Когда вы ударили его по голове бутылкой, то негодяй от боли стиснул челюсти. И капсула лопнула.
  - Вот ведь незадача, - огорчился Снеговик - Пожалуй, я малость перестарался. Я всегда нервничаю, когда мне приходиться иметь дело с наёмными убийцами.
  - Сегодня вы - новость дня, - просветил его Гай - Придворные делают ставки на предстоящий бой.
  - А, вы уже об этом слышали? - удивился Данте - Быстро же тут расходятся слухи.
  - Весь дворец только об этом и говорит, - рассказал Гробовщик - Поединок чести в императорском дворце! Когда такое было?!
  - Ну и какие ставки? - полюбопытствовал Снеговик.
  - Справедливые, - оценил Гай - Девять к одному. Разумеется, не в вашу пользу.
  - И почему меня здесь так не любят? - возмутился Данте - Наверное, не стоило мне спасать жизнь императору. У меня от этого сплошные неприятности.
  - Почему вы решили сражаться голыми руками? - не удержался Гробовщик - Тот горец гораздо выше и тяжелее вас. Он переломает вам все кости.
  - Гвардейцы - знатоки любого оружия, - пояснил Снеговик - Они кладут пулю в монету с пятидесяти шагов. А биться с ними на саблях - чистой воды самоубийство. Так что кулачный бой - это мой единственный шанс.
  - Я поставил на вас деньги, - поведал Гай - Постарайтесь выжить. Я не люблю проигрывать.
  
  Поединок проходил в зале, где размещались гвардейцы. Вечером туда набилась внушительная толпа придворных. Среди зрителей Данте разглядел Гробовщика. Снеговик по-свойски подмигнул ему. Гай лишь неодобрительно покачал головой.
  - Сегодня вы умрете, - громко, так чтобы услышали все присутствующие, произнёс старшина горцев.
  - Где-то я это уже слышал, - небрежно отмахнулся Данте.
  Он сбросил кожаную куртку, следом за ней полетела рубашка. Старшина тоже освободился от сковывающей движения одежды. Голые по пояс противники застыли друг перед другом. Толпа придворных с удивлением рассматривала гибкое, изрезанное шрамами тело Снеговика. Данте предусмотрительно замотал бинтом левое запястье. Клеймо на его руке могло вызвать у окружающих ненужные вопросы. Зрители сомкнули плотное кольцо вокруг бойцов. Снеговик шагнул вбок и встал так, чтобы свет ламп бил его сопернику в лицо.
  - Ну что, начнём? - спросил горец.
  И они начали. Данте первым сделал шаг навстречу, оказавшись на расстоянии удара. Старшина хотел произнести напоследок что-нибудь грозное. Но не успел... Не тратя времени даром, Снеговик взмахнул рукой. Заточенный пилкой ноготь рассёк кожу на щеке горца.
  - Первая кровь за мной, - похвастал Данте.
  Старшина резко выбросил вперёд кулак, но промахнулся. Снеговик ловко ушёл от зубодробительного удара. Горец скривился, получив болезненный пинок в колено. Неловко прихрамывая, он пошёл на Данте. Тот даже не шевельнулся, когда старшина сделал ложный выпад. Затем последовала настоящая атака. Снеговик проворно отдернул голову. Он поймал пролетевшую мимо цели руку горца. И резко, до противного хруста в суставе, выкрутил её.
  - Спорю, что ты такого не ожидал? - ухмыльнулся Данте в искаженное болью лицо старшины.
  Вывихнутая рука горца безжизненно повисла плетью. Но это его не остановило. Рассвирепевший старшина налетел на Снеговика, словно ураган. Он бил здоровой рукой, вкладывая в атаки всю свою ярость. Данте принял первый удар на плечо, без особого труда отбил второй, увернулся от третьего удара. Снеговик даже и не думал бить в ответ. Пританцовывая на месте, он умело уклонялся от атак противника. Данте явно забавляла игра в кошки-мышки.
  - Хватит убегать, трус, - прорычал старшина - Стой и дерись со мной. Как и положено мужчине.
  - Как скажешь, братец, - Снеговик игриво поманил горца к себе.
  Старшина метнул кулак в ненавистное лицо. Именно на это Данте и рассчитывал. Он нырнул под бьющую руку горца. Его сжатые вместе пальцы, словно копьё, вонзились старшине под рёбра. Горец страшно захрипел и согнулся, держась за правый бок. Он пытался распрямиться и продолжить бой. Но парализованное невыносимой болью тело его не слушалось. Старшина зашатался, как срубленное дерево. Его качало из стороны в сторону.
  - Ты слышишь этот звук? - оскалился Снеговик - Это твоя печёнка говорит "Пока-пока, хозяин".
  Данте несильно, почти ласково хлопнул горца ладонью по уху. Лёгкая затрещина вытряхнула сознание из измученного тела старшины. Снеговик вежливо посторонился, чтобы не мешать горцу падать на пол. Толпа зрителей молча смотрела на неожиданного победителя. Придворные поняли, что недооценили нахального выскочку. Данте наклонившись, поднял с пола одежду и направился к выходу. Внезапно перед Снеговиком возник один из гвардейцев. В руке горца был зажат узкий кинжал. Свет ламп играл на холодном тусклом лезвии.
  - Ну что ещё? - устало поинтересовался Данте.
  - Мы всё видели, - голос гвардейца звучал раскатисто - Это был честный поединок.
  Его товарищи одобрительно загудели.
  - Но это бой насмерть, - продолжил гвардеец - Наш командир проиграл. Ты в своём праве, господин.
  Он протянул Снеговику кинжал рукояткой вперёд.
  - Можешь оставить эту зубочистку себе, - обронил Данте, проходя мимо замершего с вытянутой рукой горца.
  
  Гай заявился на следующий день.
  - Как вы это провернули? - спросил он прямо с порога - Как вы выиграли поединок?
  - По-вашему, я не могу играть честно? - обиделся Снеговик - Обязательно нужны какие-то уловки и грязные трюки? Меня утомили эти предрассудки насчёт чужаков!
  - Так как же? - не унимался Гробовщик.
  - В самом начале боя я царапнул старшину, - Данте уставился в потолок - Совершенно случайно у меня под ногтём оказалось немного "тумана". Совсем крошечная доза. Но даже её хватило для того, чтобы вызвать лёгкое головокружение. А дальше нужно было лишь ждать, пока дурман всосётся в кровь. Вот я и немного поплясал перед старшиной.
  - Так вы всё-таки сжульничали! - довольно усмехнулся Гай.
  - Я всегда выживал при помощи хитрости, - пожал плечами Снеговик - Вы сами сказали - тот горец выше и крупнее меня. Я просто уравнял шансы.
  - Подождите-ка, - Гробовщика внезапно озарило - А где вы отыскали "туман"? Это зелье запрещено законом.
  - Были бы деньги, а товар всегда найдется, - откликнулся Данте - Люди то везде одинаковые. Что во дворце, что в трущобах.
  - А откуда у вас взялись деньги? - ещё больше удивился Гай.
  - Я же вам сказал - люди везде одинаковые, - поразился такой недогадливости Снеговик.
  - В любом случае вы неплохо умеете драться, - заметил Гробовщик.
  - Я немало времени провёл в кабаках, игорных притонах да борделях - объяснил Данте -Там любят почесать кулаки. Из-за карт. Из-за женщин. Из-за брошенного спьяну слова. Да просто так, со скуки.
  Разговор прервал короткий вежливый стук в дверь. Снеговик распахнул дверь и увидел одного из гвардейцев.
  - Только не это! - простонал Данте - Я чертовски устал. У меня нет настроения для ещё одного мордобоя.
  Горец отвесил низкий поклон и протянул ему сверток. Снеговик осторожно развернул бумагу. Внутри лежал завёрнутый в тряпку человеческий палец. Аккуратно отрезанный мизинец.
  - Вы дали взаймы нашему командиру, - напомнил гвардеец - Это проценты. Старшина просил вам передать, что он отдаст остальное по первому требованию.
  Когда горец ушёл, Данте повернулся к Гаю.
  - Вы случайно не собираете человеческие части тела? - спросил он - А то у меня есть один чудесный образец.
  - А у меня есть новая работа, - поведал Гробовщик.
  - Если у вас есть новая работа, то идите и работайте, - вежливо ответил Снеговик.
  Он выкинул свёрток с пальцем в окно и брезгливо вытер ладони об штаны.
  - В городских трущобах зреет мятеж, - Гай пропустил слова Данте мимо ушей - Вы обладаете огромным влиянием в тех краях. Вот и используйте это. Для того чтобы усмирить толпу.
  - Вообще-то я обычно разжигаю костры, а не тушу их, - возразил Снеговик.
  - Вспомните, зачем вы здесь, - посоветовал Гробовщик.
  Он вытащил из кармана сложенный лист бумаги.
  - Что это? - полюбопытствовал Снеговик - Договор с дьяволом? Я должен подписать его своей кровью?
  - В Доках объявили карантин, - терпеливо пояснил Гай - Трущобы оцеплены армией. Без этого пропуска вас пристрелят солдаты. Считайте это задание последним испытанием. Надеюсь, что месяцы спокойной жизни не расслабили вас? Вы готовы вернуться в мир нищеты?
  - А я никогда оттуда и не уходил, - отозвался Данте.
  - Итак, каков ваш ответ?
  - Вам нужен Снеговик? - Данте лениво потянулся - Я дам вам Снеговика!
  
  Глава 3 Что-то вроде любви
  
  Данте сидел за стойкой в "Последнем ужине".
  - Что это с тобой? - обеспокоенно спросил трактирщик - Сегодня ты словно сам не свой.
  - Кое-что произошло, - коротко ответил Снеговик.
  - Само собой, - согласился трактирщик - Каждый день что-нибудь происходит. Такова уж жизнь.
  - Ты знаешь что такое "предел прочности"? - поинтересовался Данте.
  - Впервые про такое слышу, - покачал головой трактирщик - Это словечко из твоей новой дворцовой жизни?
  - Даже у самого прочного металла есть порог, - поведал Снеговик - Если его превысить, то металл начнёт рассыпаться в пыль. Это и называется пределом прочности. Я вычитал это в какой-то умной книжке.
  - И зачем ты мне про это рассказываешь? - не понял трактирщик.
  - Сегодня я его достиг. Своего предела прочности.
  
  Несколькими днями ранее
  
  Кабинет Корвина располагался в главном крыле императорского дворца. Данте оказался тут впервые.
  - А у вас здесь уютно, - заметил Снеговик, разглядывая зеркала и картины.
  - По сравнению с чердаком - безусловно, - отозвался сидящий за столом советник - Кстати, а почему вы там живёте? Я распорядился выделить вам удобные покои.
  - Я не люблю мягких кресел, - растолковал Данте - В роскоши человек быстро расслабляется и становится слабым. А в моём мире это означает конец.
  - Сейчас вы не в своём мире, - предупредил его Корвин - И прошу вас об этом не забывать.
  - Дворец и трущобы не так уж и отличаются, - подчеркнул Снеговик - Например, меня пытались ухлопать и там, и здесь.
  - Раз уж мы с вами заговорили о Доках... - советник переплёл пальцы рук - Расскажите о том, что вам удалось выяснить.
  - Некто пытался устроить бунт, - сообщил Данте - Давайте для простоты назовём его "Кукловод". Так вот... Кукловод подкупил одну уличную девку. Она подсыпала в бак с водой какой-то яд. Признаки отравления были похожи на заражение Мором. Городские власти, само собой, закрыли трущобы на карантин. И тем самым толкнули Доки к мятежу. Тамошним обитателям нужен лишь повод для того, чтобы броситься громить всё подряд. И Кукловод это прекрасно понимал. Ловкий прохвост, ничего не скажешь.
  - Вы допросили отравительницу? - задал вопрос Корвин - Она рассказала о том, кто её нанял?
  - Я не успел, - замялся Снеговик - Кто-то заткнул ей глотку. Пулей. Я же и говорю - ловкий прохвост.
  - Сначала покушение на приёме, а теперь это, - заметил советник - Вам не кажется, что кто-то сильно недоволен нынешней властью?
  - Это не я, честное слово, - заверил его Данте - Мои коварные планы, как правило, срабатывают.
  Корвин задумчиво потёр ладони друг об дружку.
  - Пришло время для того, чтобы обсудить наше сотрудничество, - нарушил молчание Снеговик - Вы вытащили меня из серьёзной переделки. И я это признаю. Но я не собираюсь всю жизнь выплачивать вам долг. Иначе на что мне такая жизнь?
  - Давай договоримся так... - предложил советник - Вы выполните для меня десять заданий. Ровно десять. И тогда можете считать себя свободным. От любых обязательств.
  - Взгляните на меня, - попросил Данте - Кого вы перед собой видите? Очередного лакея? Пять заданий.
  - Вы так низко цените собственную жизнь? - удивился Корвин - А вот я знаю ей настоящую цену. И не могу запросить за неё, меньше чем восемь заданий.
  - Сойдёмся на шести? - продолжил торговаться Снеговик.
  - Вы сказали "шесть", я сказал "восемь". Давайте пойдём друг другу навстречу? - предложил выход советник - Семь?
  - Включая покушение на приёме и проблему с Доками, - на всякий случай уточнил Данте.
  - Вам палец в рот не клади, - вздохнул Корвин - По рукам!
  Мужчины скрепили сделку крепким рукопожатием.
  - Вы должны мне ещё пять заданий, - заключил советник - И сегодня я дам вам шанс сократить это число. Великое Княжество согласно заключить союз против северян. Вчера представитель Князя прибыл в Порт Надежды. Император направляет посланника на эти тайные переговоры. И вы будете его сопровождать.
  - Я чего-то не знаю? Или пока я был в "спячке", меня записали в гвардейцы? - возмутился Снеговик - С каких это пор я вынужден охранять придворных шутов?
  - Вы отлично показали себя на последнем приёме, - напомнил Корвин.
  - Я уже в который раз жалею, что спас старикашку, - признался Данте - И, кстати, Гай идеально подошёл бы для подобной работы. Уж куда лучше, чем я.
  - Гай нужен мне в столице, - отрезал советник - И я больше не желаю слышать, как вы называете Его Императорское Величество "старикашкой".
  В дверь кабинета громко постучали.
  - А вот и наш посланник, - объявил Корвин.
  Дверь распахнулась и на пороге возникла девушка в простом белом платье. Смуглая кожа и полные чувственные губы выдавали в ней южанку.
  - Госпожа Бьянка. Господин Данте, - советник представил их друг другу.
  - Я рада познакомиться, - пропела девушка, тряхнув густыми чёрными волосами.
  - А уж я-то как рад, - пробубнил под нос Снеговик.
  Бьянка заметила, что Данте скользит взглядом по её длинным стройным ногам. Она засмеялась, показав ровные белые зубы. В тёмных глазах девушки плясали чертенята.
  - Я не думаю, что возникнут какие-то проблемы, - обронил советник - Считайте это поездкой на море, господин Данте.
  
  Перед путешествием Снеговик решил навестить Планету-без-названия. И он увидел ужасную картину. Люди с упоением уничтожали друг друга. Смерть была повсюду. Города горели. Вода и воздух были отравлены. Люди забыли о своём наследии и распались на враждующие племена. Мир развалился на куски. Остались лишь дикари, бродящие по заросшим травой руинам городов.
  Казалось, что человечество обречено на медленное угасание. Но каким-то чудом искра жизни всё-таки сохранилась. И спустя тысячи лет на свет появились новые люди. Они оказались крепче своих предков. Это были настоящие великаны, покрытые густой шерстью. Новые люди ездили верхом на безрогих оленях и поклонялись Богу-Жизни. Время от времени они натыкались на следы, которые остались от прежнего мира. Благодаря таким неожиданным находкам, сложились сказания о легендарных Прародителях. Прошли века. Новые люди покорили энергию воды, ветра и вулканов. Шаг за шагом они возродили погибший мир.
  Новые люди создали своё, живое, искусство. Поначалу они просто выводили диковинные породы зверей и птиц. Но со временем это переросло в нечто большее. Стремясь к совершенству, новые люди подвергли улучшению собственные тела. Они научились восстанавливать изношенные органы. Болезни ушли в прошлое. Идеальные красота и здоровье стали обычным делом. Старость отдалилась и перестала быть такой пугающей. А с развитием телепатии даже речь перестала быть необходимой для общения.
  Но и полной переделки тела было недостаточно. Новых людей захватила самая древняя и навязчивая идея человечества. Они возжелали бессмертия. И тем самым подписали себе смертный приговор. Природа жестоко отмстила тем, кто посмел бросить ей вызов. Новых людей поразила загадочная болезнь. Сначала заразившийся испытывал постоянную усталость. Постепенно он становился всё более и более вялым. И в конце концов заспал, чтобы уже никогда больше не проснуться. Новые люди пытались найти лекарство, но тщетно. Вскоре вся планета погрузилась в вечный сон.
  
  Поезд летел через бескрайние просторы империи. Данте с Бьянкой устроились за столиком в вагоне-ресторане. Взгляд Снеговика рассеяно блуждал по забитому пассажирами залу.
  - Вы уже раньше бывали в Порту Надежды? - завязала разговор девушка.
  - Лишь однажды, - ответил Данте - Много лет назад. Утолите моё любопытство. Зачем вы во всё это ввязались? Если переговоры сорвутся, то вам мало не покажется.
  - Вы всё равно меня не поймёте, - вздохнула Бьянка, глядя, как за окном стремительно проносятся поля.
  - Хотите оставить свой след в истории? - попробовал угадать Снеговик - Пытается перекроить будущее? Что-то в этом роде?
  - Сейчас мир замер на краю пропасти, - втолковала ему девушка - И я не могу сидеть, сложа руки.
  - Вовсе не обязательно сидеть, сложа руки, - подсказал Данте - Можно немного подтолкнуть мир. И пускай он летит в чёртову пропасть.
  - Вы смеётесь надо мной? - вскинула на него глаза Бьянка.
  - Я - ваш единственный сопровождающий? - сменил тему Снеговик - Корвин больше никого к вам не приставил?
  - О нашем задании знают всего несколько человек, - отозвалась девушка - Мы с вами. Император. Советник. Может быть, ещё пара придворных.
  - Тогда у нас неприятности,- сделал вывод Данте - Потому, что кто-то из этих "нескольких человек" проболтался.
  Он кивнул в сторону двоих мужчин, сидящих за пару столиков от них.
  - Эта парочка явно вами интересуется, - поведал Снеговик - Они глазеют на вас от самой столицы. И вряд ли это из-за ваших длинных ног.
  - Вы думаете, что это шпионы северян? - взволнованно спросила Бьянка - Скажите, вы вооружены? У вас есть револьвер?
  - Я не ношу оружия, - покачал головой Данте.
  - Разве вы тут не для того, чтобы меня защищать? - удивилась девушка - От вас нет никакого толку!
  - Зато я - приятный собеседник, - попытался оправдаться Снеговик.
  - А если эти люди что-нибудь предпримут? - полюбопытствовала Бьянка - Что тогда?
  - Тогда я тоже чего-нибудь предприму, - откликнулся Данте - А сейчас перестаньте паниковать и поцелуйте меня.
  - Что? - не поверила своим ушам девушка.
  - Поцелуйте меня, - повторил Снеговик - Пускай наши шпионы думают, что я - ваш ухажёр. Просто-напросто безобидный простак.
  Бьянка нежно погладила Данте по руке и чмокнула его в щёку.
  - Давай вернёмся в наше купе, дорогая, - громко, так чтобы услышали окружающие, произнёс Снеговик - Мне необходимо выспаться.
  
  Ручка двери осторожно повернулась. Мужчина тихонько проскользнул внутрь купе. Он прикрыл за собой дверь и посмотрел через плечо. Бьянка сонно ворочалась в постели. Шпион на цыпочках подошёл к кровати и занёс для удара нож. Неожиданный шорох за спиной насторожил мужчину. Он уже начал оборачиваться, когда Данте с размаху огрел его чемоданом. Шпион повалился на ковёр, но тут же попытался встать. Второй удар чемоданом вернул его на пол. Снеговик шагнул вперёд и выбил оружие из руки мужчины. Нож отлетел в угол купе. Не дожидаясь пока противник очухается, Данте связал шпиона разорванной простынёй. Бьянка перестала притворяться спящей. Девушка с интересом наблюдала за всем происходящим.
  - А вот теперь мы поболтаем, - с удовлетворением произнёс Снеговик.
  Он взял со стола стакан с водой и вылил его содержимое на голову мужчины.
  - Сейчас ты, наверное, чувствуешь себя полным болваном, - посочувствовал Данте - После того, как угодил в такую детскую ловушку. Спешу развеять твои сомнения. Ты и есть - полный болван.
  - Думаешь, что ты всё предусмотрел? - шпион неожиданно рассмеялся - Смейся, пока ещё можешь. Очень скоро ты взлетишь на воздух, имперская свинья.
  - О чём ты болтаешь? - поинтересовался Снеговик.
  - Если через двадцать минут я не вернусь, то мой товарищ взорвёт бомбу, - внёс ясность мужчина - И поезд развалится на ходу. Что ты на это скажешь?
  Шпион наслаждался ужасом, который проступил на лице Бьянки.
  - Бомба? - переспросила девушка - Но... но тогда вы погибнете вместе с нами!
  - Мы готовы умереть за наше дело, - заявил мужчина - А вы?
  От шпиона разило потом и верой в собственную правоту. Данте был прекрасно знаком с этим запахом. Снеговик пригляделся к мужчине повнимательней. Бронзовый загар говорил в том, что тот немало времени провёл в жарких краях. Данте наклонился и задрал рукав пиджака шпиона. Он разглядел багровое клеймо, выжженное на левом запястье мужчины.
  - Ты из Сопротивления, - сделал вывод Снеговик - После войны ты попал в лагерь для врагов империи. И там получил эту метку. Не так ли, братец?
  - Всё-то ты знаешь, - процедил сквозь зубы шпион.
  - Думаешь, что ты такой единственный? - фыркнул Данте - Спешу тебя огорчить.
  Снеговик закатал рукав и показал мужчине клеймо на левой руке.
  - Ты сидел в лагере! - шпион был поражён - Ты был одним из нас.
  - Мы с тобой - убийцы, - признался Данте - Но у нас нет ничего общего. Я убиваю для того, чтобы жить. А такие, как ты, живут для того, чтобы убивать.
  - Будь ты проклят! - мужчина плюнул под ноги Снеговику - Имперцы купили тебя с потрохами. Предатель! Паршивый предатель!
  - Я не предатель, - возразил Данте - Я - тот, кто верен только самому себе.
  - Мы взорвём тебя и твою шлюху, - завизжал шпион - Мы...
  Удар по шее, чуть пониже уха прервал угрозу. Мужчина уткнулся лицом в ковёр. Снеговик поморщился и потёр ушибленную ладонь. Обшарив карманы шпиона, он нашёл ключ от купе в соседнем вагоне. После этого Данте подобрал оружие мужчины. Это был нож с выкидным лезвием. Снеговик вернул клинок в рукоятку и спрятал нож в карман.
  - Кто эти люди? - взволнованно спросила Бьянка - Чего они от нас хотят?
  - Это мои земляки, - объяснил Данте - Бывшие повстанцы с Закатных островов. Некоторые из них так и не признали мирный договор. Они терпеть не могут империю. И они готовы помогать любому, кто ей вредит. Например, северянам.
  - Вы думаете, что этот человек сказал правду? - девушка облизнула пересохшие губы - Они и вправду способны взорвать поезд, битком набитый людьми? И что нам теперь делать?
  - Я скажу, чего нам не нужно делать, - подчеркнул Снеговик - Не нужно попадаться на глаза второму шпиону. Если он хотя бы заподозрит неладное, то... Бух!
  - О, священное пламя! - прошептала Бьянка.
  - В точку, - согласился Данте - Священное пламя от нашего поезда увидят даже из императорского дворца.
  - Как вы можете шутить в такой момент? - возмутилась девушка.
  - Я понимаю, что это глупый вопрос, - бросил Снеговик - Но я не могу его не задать. Вы сможете спрыгнуть с движущегося поезда и не переломать себе ноги?
  - Вы сошли с ума? - поразилась Бьянка.
  - Я так и знал, - огорчился Данте - Очень жаль. Это сильно облегчило бы мне жизнь. Да и вам тоже.
  - Вы собираетесь сбежать? - поняла девушка - И обречь на гибель остальных пассажиров? Вы - просто трус!
  - У вас есть семья?- полюбопытствовал Снеговик.
  - У меня есть мать и сёстры, - откликнулась Бьянка - Но я не понимаю, какое это имеет отношение...
  - На что вы готовы пойти ради их благополучия? - гнул своё Данте.
  - На всё, - коротко ответила девушка - Ради них я готова пойти на всё.
  - А вот у меня нет семьи, - поведал Снеговик - Я - свой единственный родственник. И, как и вы, я делаю всё возможное, чтобы моя семья выжила. Впрочем, это пустая болтовня. Вариант с бегством отпадает. Будем искать другой путь. Одолжите мне шпильку, пожалуйста.
  
  "Другой путь" откровенно попахивал самоубийством. Снеговик прошёл в тамбур и зорко огляделся по сторонам. Никого. Все пассажиры спали безмятежным сном. Они не знали, что в любое мгновение их может разбудить оглушительный взрыв. Данте поколдовал шпилькой над замком боковой двери. Ворвавшийся в тамбур ветер обжёг лицо Снеговика. Данте протиснулся в приоткрытую дверь. Он нащупал ногой узкий выступ на стенке вагона. Вытянув руку, Снеговик ухватился за край крыши и вылез наружу.
  Впереди был опасный поворот. Поезд немного сбавил ход. От резкого толчка дверь захлопнулась, отрезая Данте путь назад. Правая подошва ботинка поехала вниз и соскользнула. Снеговик повис на боку поезда, вцепившись пальцами в край крыши. Лязг и грохот вагонов лупил его по ушам. Под ногами Данте с бешеной скоростью проносилась земля. Одно неверное движение - и его затянет под колёса поезда. Что ж, значит, придётся обойтись без неверных движений. Снеговик поболтал в воздухе носком ботинка и нашёл выступ. Внезапно в голове Данте всплыли прощальные слова Корвина "Считайте это поездкой на море!".
  - Ну спасибо за такую чудесную поездку! - прорычал Снеговик, чувствуя как от напряжения немеют руки.
  Поезд вышел на ровный участок дороги и стал набирать скорость. Данте бросил тело вверх, подтянулся и оседлал летящий через ночь вагон. Ударивший в лицо ветер едва не сдул его с крыши. Целую минуту Снеговик пролежал на животе, пытаясь отдышаться. Противно заныла не до конца зажившая рана от пули. Но у Данте не было времени на отдых. Второй шпион мог в любую минуту взорвать бомбу. Снеговик упёрся ногами в какую-то трубу, оттолкнулся, продвинулся вперёд. Следующие три минуты показались ему целой вечностью. Данте упрямо полз по крыше вагона, цепляясь за редкие выступы и сгибаясь под напором ветра. Наконец он оказался возле люка, который вёл в тамбур соседнего вагона. Снеговик использовал свой Дар для того, чтобы нащупать и отодвинуть защёлку. После этого Данте откинул крышку люка и заглянул внутрь. В тамбуре никого не было. Снеговик нырнул вниз.
  В дальнем конце коридора замер мужчина. Он стоял спиной к Данте и смотрел сквозь мутное стекло в соседний вагон. Снеговик подул на закоченевшие на ветру руки и вытянул ремень из своих брюк. Шпион не услышал мягких шагов за спиной. Захлестнувшая горло петля опрокинула его на пол. Данте наступил ботинком на спину хрипящего и брыкающегося мужчины. И потуже затянул ремень у него на шее. Шпион обмяк, потеряв сознание. Перед Снеговиком встал вопрос, что делать с поверженным противником. Рисковать было нельзя. В любую секунду в коридор мог выйти какой-нибудь припозднившийся пассажир.
  - Не повезло тебе, братец, - посочувствовал Данте.
  Он подтащил бесчувственное тело к боковой двери. Два поворота шпильки, мощный пинок в бок - и мужчина вылетел из поезда. Шпион ещё кубарем катился с насыпи, а Снеговик уже шагал по коридору мерно качающегося вагона. Вот и нужное купе. На кровати валялся потрёпанный чемодан. Данте откинул крышку и увидел плотно уложенные заряды взрывчатки. Снеговик достал выкидной нож и, нажав на кнопку, освободил лезвие из рукоятки. Он аккуратно перерезал провода, идущие от детонатора к батарее. Данте сложил нож и обессилено опустился на краешек кровати. Целую минуту он просто сидел с закрытыми глазами. Руки Снеговика мелко подрагивали. Собравшись с силами, Данте вернулся в своё купе.
  - Что с бомбой? Вы её нашли? Вы её обезвредили? - набросилась на него с вопросами Бьянка.
  - Да не было никакой бомбы, - с улыбкой успокоил её Снеговик - Негодяй просто пытался взять нас на испуг.
  - Он говорил очень уверенно, - с подозрением заметила девушка.
  - Прямо как я сейчас? - уточнил Данте.
  - И что нам теперь с ним делать? - Бьянка указала на связанного шпиона.
  - Отправим его следом за напарником, - обронил Снеговик.
  - А где его напарник? - поинтересовалась девушка.
  - Я понятия не имею, - честно признался Данте - Где-то в империи. У меня не было времени для того, чтобы сверяться с картой.
  
  На то, чтобы избавиться от второго шпиона у Снеговика ушло несколько минут.
  - Мне жаль, что так вышло, - сказала Бьянка, когда Данте вернулся из тамбура - Наверное, неприятно выступать против своих земляков.
  - Люди - не игрушки, - пожал плечами Снеговик - Когда они ломаются, то их уже нельзя починить. Их можно только выбросить. Вот я их и выбросил.
  - А я вас недооценила, - созналась девушка.
  - Вы не первая, - отмахнулся Данте - Меня постоянно недооценивают. И зачастую это спасает мне жизнь. Как сегодня.
  - Хотите выпить вина? - предложила девушка.
  - А я уж было решил, что вы не предложите! - обрадовался Снеговик
  - А если у этой парочки есть сообщники в поезде? - задала вопрос Бьянка - Вы не боитесь, что они придут и застанут нас врасплох?
  - Пускай приходят, - разрешил Данте - Вина хватит на всех.
  Они пили добрую половину ночи. За окном то и дело мелькали огоньки городов, мимо которых проносился поезд.
  - Вы когда-нибудь любили? - спросила девушка, осушив очередной бокал.
  - А вы когда-нибудь видели летний снег? - откликнулся Снеговик.
  - Что вы имеете в виду? - наморщила лоб Бьянка.
  - Вы и вправду хотите знать? - покосился Данте - Боюсь, что вам не понравится то, что я расскажу.
  - Я же сама спросила, - настаивала девушка.
  - По-настоящему любить может только женщина, - внёс ясность Снеговик - А мужчина испытывает лишь похоть, смешанную с желанием обладать. Любая женщина для него - игрушка и трофей. Некоторым дамам удаётся поддерживать этот огонь достаточно долго. И они наивно называют это любовью.
  - У вас циничный взгляд на мир, - заметила Бьянка.
  - Я вижу мир таким, какой он есть, - не согласился Данте - Вы замечали, что мужчины не любят разговаривать о чувствах и обсуждать отношения. Хотите знать - почему?
  Девушка растерянно кивнула.
  - Мужчина неловко себя чувствует, когда ему приходится лгать, - пояснил Снеговик - Женщина тешит себя мыслью, что её любимый просто себя сдерживает. Что мир навязывает ему определённую роль. Женщина верит в то, во что ей хочется верить. А на деле всё гораздо проще. Любовь чужда для мужской природы. Как для рыбы - желание летать по небу. Но мужчина постоянно испытывает некоторые потребности. А ещё ему нравится чувствовать себя завоевателем. И поэтому мужчина позволяет женщине обманывать саму себя. И всё счастливы. Честное слово, любовь - это одно сплошное надувательство.
  - Вы так и не ответили на мой первый вопрос, - обратила внимание Бьянка - Вы когда-нибудь любили?
  - В моей жизни был один чудесный сон, - ответил Данте.
  - И что произошло? - заинтересовалась девушка.
  - А что происходит со всеми снами? - спросил Снеговик - Рано или поздно они заканчиваются.
  В большие темных глазах Бьянки загорелся огонёк.
  - Может вы видели не тот сон? - промурлыкала девушка.
  
  Бьянку разбудил какой-то резкий звук. Щёлк. Щёлк. Щёлк. Щёлк. Девушка потянулась всем телом, словно кошка. Повернув голову, она посмотрела на лежащего рядом с ней Данте. Тот задумчиво пялился в потолок и играл с выкидным ножом, который он забрал у одного из шпионов. Снеговик щёлкал кнопкой, то выбрасывая лезвие, то втягивая его обратно в рукоятку.
  - Такого больше не повторится, - пообещала Бьянка - Просто я выпила слишком много вина.
  - Я от тебя ничуть не отставал, - сообщил Данте.
  Девушка покосилась на его обнажённое тело, сплошь покрытое отметинами. Бьянка легонько коснулась свежего шрама на груди Снеговика.
  - Откуда это? - заинтересовалась она.
  - Это недавнее приобретение, - просветил Данте - Мне его подарил один уличный проповедник. У нас с ним вышел богословский спор. И я победил.
  - А это? - Бьянка пробежалась пальцами по рубцу, который изгибался полумесяцем от правого соска к пупку Снеговика.
  - Случайно наткнулся на заточку какого-то матроса, - рассказал Данте - Мы с ним что-то не поделили. Я уже не помню, что это было. Кажется, какая-то смазливая милашка.
  - Моряк порезал тебя из-за женщины? - не поверила девушка.
  - Такое случается, когда якшаешься со всяким сбродом, - пояснил Снеговик.
  - Ну а это? - Бьянка ткнула в зубчатый шрам на руке.
  - Дикие звери, - коротко ответил Данте - В колониях они водятся на каждом шагу. А некоторые из них даже носят револьверы.
  - Это ожог? - девушка указала на багровый след на бедре Снеговика.
  - Получил его на пожаре, - кивнул Данте - Однажды я попал в одно невесёлое место. Никто никогда оттуда не возвращался. А вот я вернулся.
  - А при чём тут пожар? - не поняла Бьянка.
  - Я спалил то чёртово место дотла, - объяснил Снеговик.
  - А это откуда? - ещё один бледный шрам зигзагом пересекал спину.
  - Корабль, на котором я плыл, пошёл ко дну, - Данте почесал щёку кончиком ножа - Течение протащило меня по коралловому рифу.
  - Похоже, что тебя невозможно убить, - поддразнила девушка.
  - Люди никак не желают этого понять, - пожаловался Снеговик - И постоянно продолжают пытаться.
  - У тебя такое грустное выражение лица, - сообщила Бьянка - Я чем-то тебя расстроила?
  - Я не люблю вспоминать о прошлом, - сознался Данте.
  - Но почему? - не удержалась девушка.
  - На то есть несколько причин, - Снеговик немного помолчал - Слишком много повидал. Слишком много потерял. И убивал тоже... слишком много. Наверное.
  - Ты убивал людей? - подняла брови Бьянка - И как же ты это делал?
  - Иногда - вот так, - Данте вытянул руку и приставил нож к горлу девушки.
  Холод острого лезвия обжёг кожу Бьянки.
  - Ты можешь притворяться сколько тебе угодно, - бросила девушка - Но я знаю, что у тебя есть сердце.
  - Хватит говорить об этом, - Снеговик убрал руку и загнал клинок в рукоятку - Лучше расскажи мне о себе. Я ничего про тебя не знаю. Кроме того, что ты до жути боишься бомб.
  И Бьянка поведала Данте свою историю. Она была младшей из трёх дочерей в обедневшем Доме. Её отец был полковником имперской армии. Во время прошлой войны, он командовал обороной крупного города. После того как город окружили северяне, полковник был вынужден сдать его врагу. После войны отца Бьянки обвинили в трусости и измене империи. Не выдержав позора, полковник застрелился. А девушка поклялась восстановить пошатнувшуюся честь Дома. Бьянка переехала в столицу и была представлена ко двору. Сначала на молодую южанку смотрели сверху вниз. Со временем при помощи острого ума Бьянка добилась уважения Корвина. Девушка стала одним из доверенных лиц императора. Южанка из небогатого Дома сумела переломить судьбу. Но достигнув успеха, она утратила частичку себя.
  - И вот я здесь, - закончила свой рассказ девушка - Лежу в постели с опасным незнакомцем.
  - Ты сказала, что перебрала с вином, - напомнил Снеговик - Хочешь выпить ещё немного?
  - А я уж было решила, что ты не предложишь! - хихикнула Бьянка.
  Данте заключил девушку в свои объятия.
  
  Зашипели тормоза и поезд медленно остановился. Пассажиры высыпали из вагонов на пыльную площадь. В воздухе пахло морем. В небе раздавались крики чаек. Поезд прибыл в Порт Надежды.
  - Я только что вспомнил, почему я уплыл из колоний, - проворчал Снеговик, обливался потом от жарких солнечных лучей.
  Данте с Бьянкой наняли карету и добрались до гостиницы. Она была огромна и занимала целый квартал. Главный вход с большими стеклянными дверями напоминал врата рая. Путешественники оставили вещи в номере, переоделись и сразу же отправились на переговоры. Представитель Княжества занимал роскошные покои на верхнем этаже гостиницы. Он радушно встретил долгожданных гостей. Но Снеговик не купился на его обходительные манеры. Дипломаты и есть дипломаты. Посланники двух великих стран уединились за дверьми кабинета. Данте остался в гостиной в обществе здоровяка в хорошо сшитом костюме. Снеговик плюхнулся в мягкое кресло. Охранник бросил неодобрительный взгляд на развязанного незнакомца.
   - Похоже, что я тебе не нравлюсь, - догадался Данте - Говори откровенно, не держи в себе. Между нами, лакеями, не должно быть никаких тайн.
  - Вы, имперцы, всегда были слабаками, - не выдержал здоровяк - Поэтому вам никогда не победить северян. Без нашей помощи. Вот взять хотя бы тебя. Ты выглядишь, словно шут. Но что ты будешь делать, если я направлю на тебя револьвер? Упадешь в обморок? Или обмочишься?
  - Это очень любопытный вопрос, - признал Снеговик.
  Данте неловко повернулся и случайно перевернул бокал с вином, который стоял на столике. Несколько капель попало на пиджак охранника. Снеговик вытащил платок и помог здоровяку почистить костюм.
  - О, священное пламя! Какой же я неуклюжий, - приговаривал он.
  Охранник негромко выругался. Данте вернулся обратно в кресло.
  - На чём мы остановились? - задумался он - Ах да, ты задал мне интересный вопрос. Ты спросил меня, что я сделаю, если ты направишь на меня револьвер. По правде сказать, я не знаю, что тебе ответить. Да это и неважно. У тебя всё равно нет оружия.
  Здоровяк сунул руку под пиджак и застыл на месте.
  - Ты случайно не это ищешь? - поинтересовался Снеговик, подбрасывая на ладони блестящий револьвер.
  Охранник выпучил глаза.
  - Теперь моя очередь задавать вопросы. Ты знаешь, что я сейчас сделаю? - задумчиво спросил Данте - Я возьму эту хлопушку и всажу тебе пулю в брюхо. Можешь мне поверить, это безумно больно. Через пару минут ты будешь молить меня о том, чтобы я тебя прикончил. Итак, я пущу тебе кровь. А затем зайду в соседнюю комнату и застрелю твоего хозяина. И никакая сила в мире не сможет меня остановить. Что ты на это скажешь?
  - Ты этого не сделаешь, - побледнел здоровяк.
  - Я бы не был так в этом уверен, - Данте покрутил ладонью барабан револьвера - При дворе императора есть определённые люди. Очень влиятельные люди. Им не по душе договор с Великим Княжеством. И они осыпят меня золотом, если я его сорву. Вопрос не в том, сделаю я это или нет. Вопрос в другом. Как далеко ты способен зайти? На что ты готов ради своей страны? Отдашь за неё свою грешную душу?
  - Ты сошёл с ума, - промямлил охранник, поднимаясь на ноги.
  - Сиди, где сидишь, - посоветовал ему Снеговик, взмахнув оружием - Раз. Два...
  Здоровяк быстро вернулся в кресло. Его тело было напряжено. Он был готов в любое миг бросится на Данте. Снеговик терпеливо ждал нападения, нацелив револьвер в низ живота охранника.
  - Что такое? - удивился он - Ты же хочешь остановить меня. Я по глазам вижу, что хочешь. Или ты уже передумал? Почему ты застыл? Может быть, мне тебя подтолкнуть?
  Здоровяк действительно, будто окаменел. Близость смерти свела его руки и ноги судорогой.
  - Знаешь, о чем думают все самоубийцы? - задал вопрос Данте - За мгновение до конца? "А, может быть, не стоило?"
  Снеговик опустил револьвер на столик и толкнул его вперёд.
  - Лови, братец. И больше не теряй. Без оружия ты не сможешь защитить господина. И самого себя.
  - Когда ты его стянул? - наконец обрёл дар речи охранник - Я даже ничего не почувствовал.
  Данте поднял ладонь и пошевелил тонкими ловкими пальцами.
  - Кто ты такой? - охрипшим от волнения голосом произнёс здоровяк.
  - А разве ты не видишь? - удивился Снеговик - Я - весёлый человек. И я люблю шутки. Так что, давай, улыбнись. Отчего у тебя такой кислый вид?
  
  Бьянка вышла из кабинета и направилась к лифту. Данте двинулся следом за ней.
  - Что там с переговорами? - полюбопытствовал Снеговик - Мир спасен? Я могу снова спать спокойно?
  - Тебе не положено этого знать, - отрезала девушка - Что ты сделал с охранником из Княжества? На нём просто лица нет.
  - Это невидимые слёзы, - обронил Данте.
  - Какие ещё слёзы? - не поняла Бьянка - Что ты опять натворил?
  - Человек оплакивает свои разрушенные иллюзии, - объяснил Снеговик.
  - Я даже не хочу знать, что это означает, - поморщилась девушка - Давай прогуляемся по городу?
  - Как прикажете, моя благородная госпожа, - Данте отвесил поклон.
  Несколько часов они осматривали достопримечательности Порта Надежды. Данте показал Бьянке скалу, с которой открывался замечательный вид на город. На ужин они отправились в маленький кабачок на набережной. Смуглая певица на сцене исполняла песню на незнакомом языке.
  - Ты понимаешь, о чём она поет?- спросила Бьянка.
  - О несчастной любви, - ответил Снеговик - А о чём же ещё? В таких местах других песен не поют.
  Девушка извинилась и удалилась для того, чтобы попудрить носик. Взглянув на певицу, Данте неожиданно вспомнил Закатные острова. И женщину в белом платье. У Снеговика резко испортилось настроение. Услышав какой-то шум, Данте посмотрел в сторону. На пути Бьянки вырос подвыпивший мужчина.
  - Потанцуй со мной, куколка, - промычал он заплетающимся языком.
  Девушка хотела пройти мимо, но мужчина схватил её за руку. Снеговик внимательно осмотрелся по сторонам. Все посетители кабака зачарованно смотрели на сцену. Тем лучше. В куртке Данте всё ещё лежал нож с выбрасывающимся лезвием. Снеговик опустил руку в карман и встал из-за стола. Он приблизился к Бьянке, пряча в ладони рукоятку выкидного ножа. По лицу Данте блуждала дружелюбная улыбка.
  - Ты что-то потерял? - угрожающе спросил пьяница.
  - У тебя грязь на рукаве, братец, - любезно сообщил Снеговик - Похоже на кровь.
  - Где? - мужчина опустил вниз мутные глаза.
  Никто из посетителей кабака не расслышал щелчка пружины. И не заметил узкое лезвие, выскочившее из кулака Данте. Снеговик всадил заточенную сталь в руку пьяницы. Ту самую, которая сжимала кисть Бьянки. Мужчина ойкнул и отпустил девушку. Парализованный болью, он уставился на черную рукоятку, торчащую из его тела.
  - Не делай резких движений, а то края раны могут разойтись, - посоветовал Данте - И не трогай нож. Вытащишь его и за минуту истечешь кровью. Хотя решать, конечно, тебе.
  Посетители кабака поняли, что что-то происходит. Они начали поворачивать головы. Снеговик покровительственно похлопал по щеке остолбеневшего пьяницу. После этого он подтолкнул Бьянку к выходу.
  - Пойдём отсюда, дорогуша, - бросил Данте - Я не люблю грустных песен.
  
  - Это было излишне, - заявила девушка, когда они вернулись в гостиницу - Тот мужчина... Он просто пьяный болван. Не обязательно было его калечить.
  - У меня было скверное настроение, - сознался Снеговик - И лишний нож в кармане. Дурачку не повезло, только и всего. Он попался мне под горячую руку.
  - Ты всегда причиняешь людям боль, когда у тебя плохое настроение? - поинтересовалась Бьянка.
  - А ты разве - нет? - удивился Данте.
  - Ты - просто ужасный человек, - покачала головой девушка.
  - Ну я же его не прикончил, - оправдывался Снеговик - Даже я понимаю, что оказаться не в том месте и не в то время - глупая причина для убийства.
  - Да, - согласился Бьянка.
  - Глупая причина, но всё-таки это причина, - продолжил Данте.
  - Вы, мужчины, это нечто, - девушка прикусила нижнюю губу - Большинство проблем вы пытаетесь решить с помощью насилия.
  - Такова природа, - согласился Снеговик - Зверь постоянно борется за место в стае. Но ко мне это не относится. В моей стае всего один зверь. И больше никого.
  - В этом-то и проблема, - печально заметила Бьянка - Ты куда-то собрался?
  - Пойду поброжу по пляжу, - отозвался Данте.
  - Я могла бы составить тебе компанию, - предложила девушка.
  - Не стоит, - отказался Снеговик - Как я уже говорил, у меня испортилось настроение. Сейчас я не лучший собеседник.
  - А ты не боишься оставлять меня совсем одну? - надула губки Бьянка - Разве ты не должен меня охранять?
  - Тебе ничего не грозит, - успокоил её Данте - Переговоры окончены. Ты снова стала обычным человеком. Вот бы и мне так.
  
  Бьянка прошла по набережной и спустилась на пляж. Солнце уже скатывалось за горизонт. Снеговик сидел на песке, скрестив ноги. Его ботинки валялись неподалёку.
  - Я беспокоилась о тебе, - заговорила девушка.
  - Хочешь узнать мой секрет? - повернул голову Данте.
  - Только, если ты сам желаешь рассказать, - отозвалась Бьянка.
  - Однажды я убил женщину, с которой спал, - признался Снеговик - С тех пор прошло немало лет. Но я до сих пор вижу её. Время от времени. Она стоит, одетая в белое платье и смотрит на меня.
  Повисла тревожная тишина.
  - И ты даже не спросишь меня - почему? - первым нарушил молчание Данте.
  - Я не хочу знать, зачем ты это сделал, - медленно произнесла девушка - Я просто хочу верить, что у тебя была причина. Для того чтобы сотворить такое. Какая-то веская причина. Потому, что если это не так...
  - Помнишь, что я говорил тогда, в поезде? - прервал её Снеговик - Про склонность женщин к самообману?
  - Зачем ты мне про это рассказал? - Бьянка поправила растрёпанные ветром волосы.
  - Ты мне нравишься, - внёс ясность Данте - И меня это пугает до чёртиков. Потому что я убиваю всех, кто мне дорог. Рано или поздно. А чаще всего, рано.
  - Надеюсь, что я стану приятным исключением, - сказала девушка - Давай вернёмся в гостиницу? На улице уже начало холодать.
  - Я тебя догоню, - пообещал Снеговик.
  Бьянка пошла по берегу, вдоль кромки воды. Данте проводил её долгим взглядом. Затем он разделся догола и бросился в океан. Прохладная соленая вода смыла все сомнения и тревоги.
  
  Обратная дорога прошла без приключений. Данте с Бьянкой болтали о пустяках и занимались любовью. На следующий день после возвращения в столицу Снеговик постучал в дверь особняка в Западном районе. Ему открыла сама хозяйка.
  - У меня было время обо всём поразмыслить, - заявил с порога Данте - Я думаю, что мы подходим друг другу. Ты делаешь меня чуточку лучше. А это дорогого стоит. Можешь мне поверить.
  - А как же твой зверь? - спросила Бьянка - Порой у тебя такой взгляд, что у меня бегут мурашки по коже.
  - Я смогу держать зверя в узде, - сообщил Снеговик.
  - Ты готов на это ради меня? - обрадовалась девушка.
  - Я не могу обещать многого, - признался Данте - Но я попытаюсь измениться. Правда, попытаюсь. Я устал быть... собой. Что ты на это скажешь?
  Бьянка встала на цыпочки и поцеловала его в губы.
  - Я так понимаю, что твой ответ "да"? - уточнил Снеговик.
  - Какой же ты всё-таки глупый! - засмеялась девушка.
  - Что это? - перевёл разговор на другую тему Данте.
  Он указал на небольшую посылку, которая лежала на столе.
  - Её только что доставили из дворца, - гордо сообщила Бьянка - Интересно, что там внутри?
  Девушка подошла к столу и развязала ленту на посылке. Комнату от потолка до пола заполнил яркий свет. Взрывная волна сбила Снеговика его с ног. С потолка посыпалась пыль. Оглушено мотая головой, Данте поднялся на ноги. Сквозь дым он увидел изломанное и изорванное тело Бьянки. Тяжело пошатываясь, Снеговик приблизился к девушке. По красивому лицу Бьянки стекала кровь. За свою жизнь Данте видел много раненных. Ему хватило одного взгляда для того, чтобы понять, что девушка обречена. Бьянке оставалось жить всего пару минут. Пару минут незатихающей боли.
  - Пожа...луй...ста, - Снеговик скорей прочитал по губам, чем услышал шёпот девушки.
  Данте медленно, словно во сне, опустился на колени перед Бьянкой. Он бережно взял голову девушки в свои руки. Одно мгновение Снеговик колебался, а затем зажал ладонью нос и рот Бьянки.
  - Тише, тише, - шептал Данте на ухо девушке - Иди к отцу.
  Минуту спустя Снеговик убрал руку. Он перешагнул через сорванную взрывом дверь и вышел на улицу. Данте шёл, глядя перед собой и машинально переставляя ноги. В его ушах раздавался холодный насмешливый шёпот. Дурак! Что ты там себе напридумывал! Жизнь в роскоши, и вправду, размягчила тебе мозги. Ха-ха-ха. Разве ты забыл, кто ты такой? Твои руки не умеют обнимать. Они умеют только душить. Снеговик резко обернулся и увидел женщину в белом платье. Рядом с ней стояла ещё одна. Данте заглянул в тёмные глаза Бьянки. А затем отвернулся и направился в "Последний ужин".
  
  
  Глава 4 Свободное падение
  
   Данте оглушительно расхохотался и вытер проступившие от смеха слёзы.
   - Теперь моя очередь, - объявил он, хлопая ладонью по стойке - Слушай.
   - Ну, валяй, - разрешил трактирщик.
   - Мужик возвращается с работы, - начал Снеговик - Он спрашивает у жены: 'Чем займемся, милая? Поужинаем? А, может быть, покувыркаемся?'. А жена ему отвечает 'Мне всё равно, дорогой. Ты же мужчина. Решай сам. Но учти - у нас дома нет ни крошки'.
   Трактирщик вежливо улыбнулся, услышав старую, как мир, шутку.
   В это время в 'Последний ужин' вошёл новый посетитель.
   - Похоже, что тот пижон в костюмчике явился по твою душу, - заметил трактирщик.
   - С этим он немножко опоздал, - сообщил Данте - Моя душа давно пропала без вести.
   - Может быть, пижон про это ещё не знает? - предположил трактирщик.
   - Эй, Гай, - крикнул, не оборачиваясь, Снеговик - Каждый раз, как я вижу перед собой твое лицо, всё заканчивается скверно. Тебе не кажется, что это довольно странное совпадение? Можешь мне ничего не говорить. Давай-ка я сам угадаю. Советник по мне соскучился и послал тебя?
   - Мы вас везде искали, - поведал Гробовщик, подходя к стойке.
   - Ну и как успехи? - поинтересовался Данте.
   - Что у вас с лицом? - сменил тему разговора Гай.
   - Я, конечно, не красавец, но я с этим давно смирился, - обиделся Снеговик.
   - Я говорю о царапинах, - уточнил Гробовщик - Похоже на следы от женских ноготков. - О твоих зорких глаз ничего не укроется, - Данте дотронулся до щеки и поморщился - Некоторые дамочки очень красноречиво говорят "Нет". - Нам нужно идти, - напомнил Гай - Не нужно заставлять советника ждать.
   - Похоже, что у нас с тобой возникла проблемка, - заключил Снеговик - Потому, что мне нравиться сидеть в этом задрипанном кабаке. Тут куда уютней, чем в чёртовом дворце. Ты хочешь, чтобы я пошёл с тобой? Попробуй убедить меня.
   Посетители кабака почувствовали, что обстановка накаляется. В 'Последнем ужине' повисла мёртвая тишина. Трактирщик быстро перешёл в дальний конец стойки.
   - Вы - самый несносный человек, из всех, что я встречал, - с чувством произнёс Гай.
   - Если бы я был человеком, то я бы непременно обиделся, - обронил Данте - Впрочем, думай обо мне, что хочешь. Мне на это наплевать.
   - Знаете, а ведь я предупреждал советника... - тяжело вздохнул Гробовщик - О том, что с вами будет непросто. Жаль, что меня тогда не послушали. Вы хотите, чтобы я вас убедил пойти со мной? Что ж, я буду краток. Вы выполните обещание, которое вы дали советнику. И я скажу вам почему. Потому что если вы этого не сделаете, то сильно пожалеете. И это станет вашим последним сожалением. Я сам за этим прослежу. И хватит уже строить из себя шута. И нас нет времени на игры.
   - Вот так уже гораздо лучше, - одобрительно заметил Снеговик - Мой тебе совет - всегда начинай с самого главного.
   Данте поднялся со скамьи и помахал на прощание трактирщику.
   - Вы уже никогда не станете нормальным, ведь так? - вздохнул Гай.
   - Пожалуй, что так, - легко согласился Снеговик - Но кому вообще нужны эти ваши "нормальные люди"?
  
  За прошедшее время в кабинете советника ничего не изменилось. Всё тот же неприметный человечек сидел за всё тем же письменным столом. Казалось, что время не властно над этим местом.
  - Я всё время забываю спросить, - сказал Данте, плюхнувшись в кресло - Что за картина висит вон там, на стене?
   - Это "Поклонение священному пламени", - отозвался советник - Если продать это полотно, то можно целый месяц кормить всех городских бедняков.
  - Ваше счастье, что городские бедняки про это ни сном, ни духом, - ввернул Снеговик.
  - Я думаю, не стоит спрашивать, откуда у вас на лице эти отметины? - человечек ловко перевёл разговор на другую тему.
  - Я тоже так думаю, - кивнул Данте - Гай сказал, что вы хотели о чём-то поболтать. Ну так говорите. Я умею слушать.
  - Вы нас здорово напугали, - сообщил советник - Сначала погибла Бьянка. А затем вы так внезапно исчезли. И целую неделю от вас не было новостей. Где вы скрывались? Гай сбился с ног, ища вас по всему городу.
  - Я решил немного отдохнуть, - Снеговик осторожно покосился на зеркало в углу - Ваша 'поездка на море' отняла у меня немало сил.
  - А я уж было подумал, что вы сломались, - развел руками человечек - Что потеряли свою легендарную силу воли. Иными словами, я решил, что вы стали для меня бесполезны. Знаете, я не люблю ничего чинить. У меня просто не хватает на это терпения. Как только какой-нибудь предмет ломается, я его выбрасываю. А потом иду и покупаю замену.
  - Я по-прежнему держу весь мир за причиндалы, - поведал Данте - Не желаете проверить?
  Поверхность зеркала, стоящего в углу кабинета, пошла рябью. Снеговик отвёл взгляд и старался не смотреть в ту сторону.
  - Мне так жаль бедняжку Бьянку, - закатил глаза советник - Она была нужным человеком. Почему вас не было на её похоронах?
  - Я был с ней едва знаком, - отмахнулся Данте.
  - Мне тебя так не хватает, - подала голосок смуглая девушка в белом платье, возникшая в зеркальном отражении.
  - Помолчи, дорогуша, - процедил сквозь зубы Снеговик - Сейчас не подходящее время для признаний.
  - Вы что-то сказали? - уставился на него человечек.
  - Вам показалось, - возразил Данте - Кстати, вы выяснили, кто послал Бьянке ту коробку с бомбой?
  - Они называют себя "Сыны заката", - рассказал советник - Это шайка недобитых мятежников из колоний. Из тех, что не признали мирный договор с империей. Покушение на императора. Карантин в трущобах. Убийство Бьянки. За всем этим стоят 'Сыны'.
  - Если 'Сыны' - бывшие повстанцы с Закатных островов, то их непросто будет сцапать, - заявил Снеговик - Эти люди умеют скрываться. Уж можете мне поверить.
  - 'Сыны' сами упадут ко мне в ладонь, - поделился человечек - Как созревшее яблочко. Нужно только немного подождать.
  - Не желаете поделиться со мной своим планом? - поинтересовался Данте.
  - Вы уже трижды перешли дорогу 'Сынам', - напомнил советник - Эти люди ничего не забывают и никого не прощают. Рано или поздно они явятся за вашей головой. А мы будем их ждать. Так что советую вам быть крайне осторожным.
  - Что за зверь боится своей добычи? - пожал плечами Снеговик
  - Вы же не собираетесь делать всякие глупости? - подозрительно покосился на него человечек.
  - Не могу вам этого обещать, - честно признался Данте
  - Не пытайтесь справиться с "Сынами" в одиночку, - предупредил советник - Просто выманите их, а мы сделаем всё остальное. Не нужно строить из себя мстителя-одиночку. Вы и "Сыны"- это не равный бой. Итог известен заранее. У вас не будет ни единого шанса.
  - Это не равный бой, - согласился с ним Снеговик - И итог известен заранее. Возможно, мне перепадёт с этого новая куртка. Старая-то совсем износилась. И я устал зашивать в ней дырки от пуль. Впрочем, всё это вздор. У вас ко мне было какое-то дело?
  - Каждый год, в начале лета, император отправляется в путешествие по святым местам, - начал человечек - В пустыню, на востоке.
  - Мне не нравится, к чему вы клоните, - сообщил Данте - Я плохо переношу жару. И сумасшедших раскольников с их святыми местами.
  - На этот раз вместе с Его Величеством едут принц с принцессой, - продолжил советник - Они друг с дружкой на ножах. Кто-то должен за ними присматривать. А-то как бы чего не вышло. Ваше присутствие будет явно неуместным. И поэтому оно должно отвлечь принца с принцессой от построения козней. Но не мне вас учить. Никто не знает эти игры с людьми лучше вас.
  - О, нет, опять эти чёртовы поезда, - огорчился Снеговик.
  - На этот раз вы поедете не на поезде, - уточнил советник.
  
  - А это, чёрт возьми, впечатляет! - признал Данте, разглядывая махину летучего корабля.
  На гладкой обшивке было выведено крупными буквами "Горный орёл". Снеговик не спеша поднялся на борт воздушного судна. Это был самый настоящий дворец. На двух палубах располагались десятки кают и просторный салон. Сейчас в салоне было не протолкнуться. Тут столпились все пассажиры. Их было около полсотни - император, принц с принцессой, взвод гвардейцев и дюжина придворных. В стороне от всех стоял рыжеволосый мужчина в одеянии жреца. Он смотрел на Данте и его взгляд был острее ножа. Снеговик через весь салон чувствовал бурлящий в нём Дар. М-да. Старшина горцев заметил Данте и неловко помахал ему четырёхпалой ладонью. Снеговик кивнул в ответ. Взревели моторы. Пол летучего корабля задрожал. Пассажиры дружно высыпали на прогулочную галерею. Через наклонные окна они наблюдали за тем, как земля медленно уплывает вниз. "Горный орёл" поднялся в воздух и набрал высоту. Покружив над столицей, летучий корабль взял курс на восток
  Снеговик любовался видом из окна, когда почувствовал в воздухе знакомый запах духов.
  - Хочешь спеть для меня, дорогуша? - спросил Данте, не поворачивая головы.
  - Ты всё такой же, - сказала возникшая у него за спиной Ива - Всё ещё пытаешься воевать со всем миром? Ну и как успехи?
  - Пока что мир выигрывает, - сознался Снеговик - Но я не теряю надежду.
  - Я скучала, - призналась девушка.
  - Я мог бы сказать, что тоже скучал... - Данте помолчал - Но это была бы гнусная ложь. Впрочем, какая разница. Я тоже по тебе скучал! Что ты здесь делаешь? Только не говори мне, что ты внезапно стала верующей. Боюсь, что я не перенесу такого потрясения.
  - Принц предложил мне составить ему компанию, - томно вздохнула Ива - Тебя долго не было. Слишком долго. Кстати, об этом... Как там, в аду?
  - Я встретил немало знакомых лиц, - поделился с ней Данте - Твой дружок Марк постоянно донимал меня вопросами. Он интересовался, когда же ты наконец к нему присоединишься. Я ответил, что ему недолго осталось ждать.
  - Я слышала, что тебе выстрелили прямо в грудь, - медленно произнесла девушка - Во время того бунта в трущобах.
  - Моё сердце оказалось чуточку твёрже, чем пуля, - объяснил Снеговик.
  - Почему то я не удивлена, - легко поверила Ива - Именно поэтому ты мне и нравишься. Ты - единственный, кто способен принять меня такой, какая я есть. Потому, что ты ещё порочней. Не вздумай больше умирать. Без тебя так скууучно.
  - Ох, не испытывай судьбу, золотце, - посоветовал Данте.
  - Что, по-твоему, сделает принц, если я скажу ему, что ты пытался меня совратить? - невинно похлопала ресницами девушка.
  - Если он тебя любит, то мне придется туго, - отозвался Снеговик - Но хорошенько подумай и ответь мне. Разве он тебя любит?
  - Мы можем это проверить, - пропела Ива - Принц не терпит соперников. Нигде и никогда. Особенно на любовном поприще.
  - Я пару раз видел наследника престола, - признался Данте - Я не уверен, что принц сможет без ошибок написать слово "поприще". Или хотя бы знает, что оно означает.
  - У него есть много иных достоинств, - сообщила девушка - Власть. Деньги. А скоро к ним прибавиться ещё и корона. Кстати, тебе не стоит говорить в таком тоне о нашем будущем императоре. Это попахивает изменой империи.
  - Не нужно играть со мной в игры, - покачал головой Снеговик - Отсюда очень далеко лететь до земли. Ты много раз успеешь пожалеть о том, что затеяла этот разговор.
  - И когда ты стал таким безжалостным? - обижено надула губки Ива.
  - Я упорно тренировался, - пояснил Данте - Жизнь - хороший учитель. Хотя временами и слишком строгий.
  - Ты и вправду неважно выглядишь, - согласилась девушка - Ты болен?
  - Старые раны не дают покоя, - сознался Снеговик.
  - Если бы я знала тебя хуже, то я бы пожалуй в это поверила, - обронила Ива.
  - Ты совсем меня не знаешь, - заявил Данте - Не забывай, что однажды я уже сломал тебя. И я могу сделать это снова. Помни об этом. Для своей же пользы. И для моей. С меня довольно женских слез.
  
  НЕСКОЛЬКИМИ ДНЯМИ РАНЕЕ
  
  Ческу разбудил подозрительный шум. Накинув халатик, девушка спустилась вниз и застала в гостиной незваного гостя. Посреди комнаты стоял Данте. Но не тот, которого она знала. Это был совершенно другой человек. Дикарь. Кровожадный хищник. Тёмный холодный Данте, ослепляющий своим безумием. Глаза Снеговика пугали бездонной чернотой. Девушка застыла, загипнотизированная этим одержимым взглядом.
  - Как ты тут оказался? - стряхнув наваждение, закричала Ческа - О, священное пламя, ты весь в крови. Ты что опять ранен?
  - Это кровь одной милой девчушки, - разлепил губы Данте - Она умерла пару часов назад. Хочешь, я расскажу тебе о том, как это произошло?
  - Что ты себе позволяешь? - возмутилась девушка - Немедленно убирайся из моего дома!
  - Не прогоняй меня, - попросил Данте - Не надо.
  - Ты не понимаешь слов? - разозлилась Ческа.
  Девушка попыталась отвесить Снеговику пощёчину. Данте качнулся на каблуках и перехватил руку Чески. Потом он схватил девушку талию и притянул к себе. Тьма в его глазах стала более чем почти осязаема. По телу Чески пронеслась волна обжигающего пламени.
  - Уходи... - хрипло произнесла девушка - Я... Я...
  Снеговик опрокинул Ческу на пол и навалился сверху. Девушка пыталась сопротивляться, но Данте сжимал её запястья мёртвой хваткой. Ческа не могла даже пошевелиться. Она лежала, чувствуя на себе тяжесть тела Снеговика, прижимающего её к полу. Халатик распахнулся, обнажив тело девушки. Время тянулось бесконечно. Кажется, что минули целые века, прежде чем Данте снова заговорил.
  - Ты отрастила волосы, солнышко? - внезапно спросил он - А знаешь, тебе даже идёт.
  Ческа сжала зубы, ощущая на щеке горячее дыхание Снеговика. Зрачки девушки расширились, а дыхание и пульс участилось.
  - Ты так на меня смотришь... - Данте по-звериному втянул ноздрями воздух - Мне знаком этот взгляд. Так выглядит животный ужас. Я часто встречаю его в глазах людей. Скажи мне, я тебя пугаю? Так и должно быть. Ты и представить себе не можешь, что я могу с тобой сотворить.
  - Зачем ты мне это говоришь? - в отчаянии прошептала Ческа.
  - Может быть, я устал притворяться, - отозвался Снеговик - Может быть, мне надоело прятать ото всех свою сущность. Ты ведь понимаешь, что здесь и сейчас произойдет. Ну как, ты готова увидеть моё истинное лицо?
  Данте по-прежнему нависал над девушкой. Одной рукой он удерживал её руки, а другой гладил оголившееся бедро Чески. Внезапно девушка почувствовала себя безвольной куклой во власти могущественного кукловода.
  - Пожалуйста... - взмолилась Ческа, извиваясь на полу - Не надо... Ты ведь не такой... Это не ты...
  - Тииише... - Снеговик прижал указательный палец к губам девушки - Не отвлекайся.
  Данте убрал прядку с лица Чески и погладил девушку по щеке тыльной стороной ладони. Ческа отдёрнула голову, как от огня. Снеговик нахмурился. Он намотал волосы девушки на руку и с силой потянул вбок. Девушка негромко вскрикнула от боли.
  - Да, тебе положительно идёт эта прическа, - заключил Данте - Очень удобная.
  И тут чуткий, словно зверь, Снеговик почувствовал чужое присутствие. Данте оглянулся через плечо и увидел стоящую в дверях Бьянку. Платье южанки было забрызгано кровью. Бьянка молча смотрела на Снеговика и укоризненно качала головой.
  - Ты можешь помешать мне в любой момент, - предложил ей Данте - Когда захочешь. Ну? Я жду. Нет? Так я и думал.
  Снеговик перевёл взгляд в другой конец гостиной и заметил ещё одну незванную гостью. Девушка была одета в белом платье.
  - Да кто ты такие, чтобы осуждать меня? - прорычал сквозь зубы Данте - Вы, чёрт возьми, мертвы!
  Снеговик всё же отпустил руки Чески. И в то же мгновение его лицо обожгла резкая боль. Девушка вцепилась ногтями в щёку Данте. Снеговик на миг закрыл глаза. А когда он их открыл, то тьма внутри них рассеялась. И осталась лишь пустота. Ческа дрожала и беспомощно ловила ртом воздух. Девушка чувствовала, что вот-вот потеряет сознание.
  - Пожалуй, на этот раз я немного перегнул палку, - признал Данте, резко вставая - Никто не должен был видеть меня... таким.
  - Будь ты проклят, - едва выдавила из себя Ческа.
  - Я оказал тебе услугу, - пожал плечами Снеговик - Теперь ты точно знаешь, на что я способен. Как тебе моя зловещая сторона? Это больно, не правда ли?
  Данте повернулся и ушёл. Девушка бросилась к двери и быстро заперла замок. Её руки тряслись, как в лихорадке. Ческа прислонилась к стене и сползла по ней на пол.
  Иногда твари из ночных кошмаров вторгаются в реальный мир. И тогда кто-нибудь страдает.
  
   СЕЙЧАС
  
  К Снеговику и Иве приблизился принц.
  - Ах, вот ты где, дорогая, - воскликнул он - Я везде тебя искал.
  - Приятно было снова встретиться, господин Данте, - произнесла девушка.
  - Это чувство взаимно, госпожа Ива, - слегка поклонился Снеговик.
  Девушка спешно удалилась. Принц проводил её жадным взглядом. Затем он провёл ладонью по тонкой полоске усов и повернулся к Данте.
  - Очаровательное создание, не правда ли? - небрежно обронил он - Как вы с ней познакомились?
  - Скажем так, мы с госпожой Ивой состоим в одном клубе, - криво усмехнулся Данте.
  - Сложно представить, что у вас есть что-либо общее, - презрительно скривился принц - Итак, вас зовут Данте. И чем же вы занимаетесь? Я никогда раньше не встречал вас при дворе.
  - Я помогаю людям решать их проблемы, - объяснил Снеговик - И время от времени создаю новые проблемы.
  - И как это понимать? - не понял принц.
  - Посетите Доки, - предложил Данте - Расспросите обитателей трущоб про шайку Капитана. Про бандитов из "Стаи". Про "жнецов".
  - О чём вы говорите? - вытаращил глаза принц.
  - Я говорю вам о людях, которые пытались играть со мной в игры, - терпеливо пояснил Снеговик.
  - Вы, видимо, ещё не до конца поняли, куда вы попали, - поморщился принц - При дворе все всегда играют в игры. И у каждого своя роль.
  - В городе мне жилось куда проще, - пожаловался Данте - Там почти не осталось крупных шишек, об которых я ещё не вытер ноги. А здесь всё приходиться начинать сначала. Это занятие мне порядком наскучило.
  - Вы могли бы стать полезным союзником, - внимательно взглянул на него принц - Вы никогда не мечтали о власти? Только представьте себе! Тот, кто обладает властью, может делать всё, что захочет. Полная свобода от всего. Даже от закона. И от морали.
  - Я именно так и живу, - заявил Снеговик - И не нуждаюсь для этого в троне.
  - Нет, нет, я говорю вам о настоящей власти, - уточнил принц.
  - Как насчёт того, чтобы развернуть этот корабль и полететь на Закатные острова? - предложил Данте - Я покажу вам такие красоты, о которых слагают легенды.
  - Да вы с ума сошли, - поразился принц.
  - Я просто хотел доказать свою мысль, - улыбнулся Снеговик - Даже наследники престола не могут делать всё, что им в голову взбредет. Что уж говорить про нас, простых смертных.
  - Вы станете моим человеком. И точка, - поджал губы принц - Неважно почему я этого хочу. Я просто этого хочу. И помните - мне никто никогда не отказывал. Или вам нужно напомнить, кто я такой?
  Принц резко развернулся и удалился.
  - Тебе нужна корона? - пробормотал ему вслед Данте - Ну так иди и попробуй её отобрать.
  
  В салоне было шумно. Снеговик сидел за угловым столиком и листал книгу.
  - Что вы читаете, господин Данте? - пропел приятный женский голос.
  Снеговик поднял голову и встретился взглядом с принцессой. Итак, ещё один игрок решил сделать свой ход. Ну, лучше поздно, чем никогда.
  - Просто "Данте" будет достаточно, - сообщил Снеговик, протягивая ей пухлый томик.
  Девушка рассеяно полистала книгу. Ее внимание привлекла надпись на первой странице. "Одному из немногих, кто в состоянии оценить".
  - Как, вы знакомы с профессором? - вскинула брови принцесса - Никогда бы не подумала.
  - А профессор никогда бы не подумал, что я буду сидеть и разговаривать с племянницей императора, - ввернул Данте.
  - Нужно отдать вам должное - вы никогда не оправдываете ожиданий, - восхитилась девушка - Сколько же у вас лиц?
  - Я и сам толком не разобрался, Ваше величество, - честно признался Снеговик.
  - А, так вы всё-таки запомнили, как следует ко мне обращаться, - улыбнулась принцесса.
  - У меня это получилось далеко не сразу, - честно признался Данте - Я записал все, что вы в прошлый раз мне рассказали, на листе бумаги. И каждый вечер повторял перед сном.
  - А вы вообще когда-нибудь спите? - полюбопытствовала девушка - Я частенько вижу, как по ночам вы гуляете по крыше дворца. Иногда мне даже кажется, что вы с кем то разговариваете. Жутковатое зрелище.
  - Временами я спорю с голосом, который живёт в моей голове, - сознался Снеговик.
  - И что вам говорит этот ваш голос? - заинтересовалась принцесса.
  - Пока я к нему не прислушиваюсь, это не имеет значения, - отрезал Данте - И кстати, вам не стоит наблюдать за моими ночными прогулками. По дворцу могут пойти слухи.
  - Вы очень откровенны, - заметила девушка - Никто при дворе не осмеливается так разговаривать со мной. Вы совсем не боитесь монаршего гнева?
  - Я не боюсь людей, - уточнил Снеговик - Человек в короне - всё равно человек. Кто бы и чтобы не говорил. Вот взять, для примера, вас. Вы нуждаетесь в еде и сне. А если вы порежете палец, то пойдёт кровь. Красная. Такая же, как у меня.
  - Вы переходите все рамки... - неожиданно разозлилась принцесса.
  - Думаете, я не вижу, как вы смотрите на меня? - перебил ее Данте - Вы меня боитесь. Вы и сами не можете объяснить себе почему. Вы просто ничего не можете с этим поделать.
  - Да как вы смеете... - покраснела девушка - Кем вы себя возомнили? Вон в том углу сидят гвардейцы из моей охраны...
  - Вы ошибаетесь, Ваше Величество, - мягко произнёс Снеговик - Там никого нет. Просто пустая комната. Мы с вами одни во всей вселенной.
  - Стоит мне сказать хоть одно слово... - не унималась принцесса.
  - Но вы его не скажете, - бросил Данте - И мы с вами прекрасно это понимаем. Так к чему все эти угрозы?
  - С вами что-то не в порядке, - мгновенно остыла девушка - Вы какой-то... неправильный.
  - Я бы мог ответить вам 'Нет, я точно такой же, как и остальные болваны', - предложил Снеговик - Но, как говорит моя подруга Эфи, к чему нам дурачить друг друга?
  - Ваша подруга - мудрая женщина, - сделала вывод принцесса - Я хотела бы с ней познакомиться.
  Данте громко рассмеялся.
  - Разве я сказала что-то смешное? - недоуменно спросила девушка - О чём я не знаю?
  - Я могу устроить вам с Эфи встречу, - хмыкнул Снеговик - Но вряд-ли вам это понравиться.
  - Послушайте, чего вы добиваетесь? - заглянула ему в глаза принцесса - Вы же не зря появились при дворе. Ведь так?
  - Я хотел бы спросить вас о том же, - отозвался Данте - Я знаю, как устроена жизнь. Такие, как вы, беседуют с такими, как я, лишь в одном случае. Когда им что-нибудь нужно. Поэтому мы возвращаемся к вашему вопросу. Итак, чего вы добиваетесь?
  Девушка быстро отвела взгляд в сторону.
  - Я навела кое-какие справки, - сказала она - И оказалось, что вы - известный в столице человек. Можно даже сказать, печально известный.
  - В частенько мелькаю в разных газетёнках, - кивнул Снеговик - В основном, в разделе "Происшествия". Сам не знаю, почему.
  - И вот теперь вы работаете на советника, - продолжила принцесса - Отсюда вопрос - какова ваша цена? Что вы хотите за то, чтобы играть на другой стороне поля? На моей стороне. Мне пригодятся ваш ум и ваша злая воля.
  - Вы чувствуете это, Ваше Величество? - спросил Данте - Качка закончилась. Похоже, что ветер переменился.
  "Горный орёл" и вправду плавал в воздушных потоках.
  - Погода непредсказуема, - продолжил Снеговик - Ею невозможно управлять. Вы когда-нибудь видели ураган, крушащий всё на своём пути? Я видел. Потрясающее зрелище. Особенно, если любоваться с безопасного расстояния.
  - Я не знаю, во что вы там играете, но следите за своей спиной, - предупредила его девушка - С тех пор как вы взошли на борт, тот рыжий жрец-раскольник не сводит с вас глаз.
  - Возможно, он просто влюбился? - предположил Данте.
  - Вы надо мной смеётесь? - заподозрила принцесса.
  - Как можно! - ужаснулся Снеговик - Я никогда бы не осмелился на такое. И благодарю за предупреждение.
  Данте подошёл к большому окну. Летучий корабль парил над улицами какого-то города. Снеговик любовался на крошечные фигурки людей далеко внизу.
  - Потрясающий вид, не правда ли? - Данте обернулся к девушке - Словно весь мир лежит у наших ног. Но на самом деле под нашими ногами пустота. И вот это самое печальное.
  - Надеюсь, что мы поняли друг друга, - принцесса встала из-за столика и покинула салон.
  
  Придворные интриги утомили Данте. Он решил поразмять ноги. Гуляя по коридорам, Снеговик внезапно услышал знакомый звук. Данте приоткрыл дверь одной из кают и увидел троих гвардейцев. Сгрудившись вокруг столика, горцы играли в кости.
  - Позволите присоединиться? - не дожидаясь ответа, Снеговик прошёл в комнату.
  - Как пожелаете, господин, - проскрежетал один из горцев.
  Остальные гвардейцы промолчали.
  - Я не слишком-то хорош в этой игре, - предупредил Данте - Ты уж полегче со мной, ладно?
  Его противник подул на кулак и швырнул кости на стол. Кубики покувыркавшись, замерли. Выпало "пять" и "четыре".
  - Этот орешек вам не по зубам, - ухмыльнулся игрок.
  Снеговик протянул руку и взял кости. Он покатал кубики в ладони, прикидывая их вес. Если всё правильно рассчитать, то не придется пускать в ход Дар. В голове Данте бешено завертелись шестерёнки. Снеговик вычислял силу и угол броска. Наконец он выбрал то, что лучше всего подходило, и собрал мысли воедино.
  - А ты не очень-то высокого мнения обо мне, а? - заключил Данте, крутя в пальцах игральный кубик - Что же, возможно, я смогу это изменить.
  Снеговик разжал пальцы. Кости со стуком покатились по столу. Щёлк. Щёлк. Две "шестёрки".
  - Мне просто повезло, - равнодушно обронил Данте, придвигая к себе выигрыш - Метнём ещё разок?...
  
  Через час перед Снеговиком лежала куча выигранных денег.
  - Похоже, что ты спустил всё жалование, - заметил Данте.
  Его противник угрюмо молчал.
  - О, у меня тут внезапно родилась шикарная идея, - воскликнул Снеговик - А давай я предоставлю тебе шанс отыграться? Что скажешь? Это будет справедливо?
  - О чём вы говорите? - осторожно спросил игрок.
  - Последняя игра, - пояснил Данте - Победитель забирает всё. Если выиграю я, то ты честно ответишь на мой вопрос. Всего-навсего ответ на вопрос. Что в этом ужасного? Да это же пустяк! Зато если выиграешь ты, то деньги, что лежат на столе - твои. Все деньги. До последнего империала. Ну?
  - По рукам! - решился азартный горец - Невозможно все время выигрывать. Так не бывает.
  - Да кто тебе такое сказал? - удивился Снеговик.
  Игрок хорошенько встряхнул кости. Кубики бодро запрыгали по столу. "Шесть". И "пять".
  - Ну, как вам это? - самодовольно прищурился горец.
  - Смотри и учись, братец, - веско обронил Данте.
  Снеговик потряс кубики в кулаке. А затем подбросил их в воздух. Гвардейцы уставились на кости и дружно ахнули. Снова две "шестёрки".
  - Итак, мой вопрос, - Данте нарочно сделал небольшую паузу - Принц жидковат для того, чтобы сидеть на троне? Или я не прав?
  В каюте повисло напряженное молчание.
  - Давай попробуем ещё разок,- предложил Снеговик - Принц жидковат для того, чтобы сидеть на трон?
  Горец дотронулся до висящего на поясе топорика. Его товарищи отодвинулись от столика.
  - Можешь попробовать, - предложил Данте - Если, конечно, духу хватит.
  - Не заставляйте меня это делать, - процедил сквозь зубы горец.
  - Решать, конечно, тебе... - голос Снеговика был нежен, словно лезвие бритвы - Но хочу напомнить, что ты проиграл. А я выиграл. Тут не было обмана.
  Горец медленно убрал руку от оружия. А затем нехотя кивнул.
  - Произнеси это вслух, - потребовал Данте - Я не умею читать мысли. Какие бы байки во дворце про меня не травили.
  - Вы верно говорите, - с трудом разлепил губы горец - Про принца.
  Его товарищи неодобрительно покачали головами.
  - Мне пора, - засобирался Снеговик - Самое время для того, чтобы испортить день кому-нибудь ещё.
  Данте поднялся из-за столика и распихал деньги по карманам.
  - Вы и без меня знали ответ на свой вопрос, не так ли? - догадался горец.
  - Ты верно говоришь, - ухмыльнулся Снеговик.
  - Тогда зачем всё это? - не удержался горец - К чему было так рисковать? Я едва не зарубил вас на месте. И вы об этом знаете.
  - Я не заставлял тебя играть, - напомнил Данте - Ты сам сделал ставку. Потому что верил в свою удачу.
  - И, всё-таки, зачем? - допытывался горец - Зачем было заставлять меня выбирать между честью и долгом?
  - Что ты хочешь услышать? - отмахнулся Снеговик - Может быть, мне было невыносимо скучно. Может быть, я просто не умею по-другому. А, может быть, мне нравится смотреть на то, как люди страдают. Я понимаю, что это неправильно, но... В этом есть что-то завораживающее. Наблюдая за тем, как человек делает тяжелейший выбор, понимаешь, кто он есть на самом деле.
  - А что, если бы выиграл я? - полюбопытствовал горец - Вы и вправду отдали бы мне все деньги?
  - Ты никогда этого не узнаешь, - сообщил Данте.
  - У меня не было ни малейшего шанса, ведь так? - осенило горца.
  - Ты мог просто отказаться от игры, - возразил Снеговик - Отсюда вопрос - зачем же ты согласился? Ответь самому себе. А я уже знаю ответ.
  - Люди во дворце болтают о вас разное, - поведал горец - Одни говорят, что вы из тех, кто может обмануть даже дьявола. А кто-то утверждает, что вы и есть дьявол. Эх, надо было слушать людей.
  - Никто не может спасти человека от самого себя, - пожал плечами Данте.
  Снеговик, насвистывая, направился к себе в каюту. Но ему было не суждено спокойно выспаться.
  
  В коридоре Данте нос к носу столкнулся с рыжим жрецом. Они уже однажды встречались в парке императорского дворца. После той встречи Снеговик расспросил знакомого лакея о странном церковнике. Лакей рассказал, что брат Северин был духовным наставником самого императора. А ещё рыжий жрец явно владел Даром.
  Северин молча преградил Данте дорогу.
  - В чём дело, почтенный брат? - полюбопытствовал Снеговик - Хочешь, чтобы я пожертвовал монету в пользу бедняков?
  Рыжий жрец ткнул пальцем вверх. Затем показал Данте растопыренную пятерню. Снеговик слегка наклонил голову, принимая брошенный вызов.
  - Эта поездка становиться всё занятней, - проворчал он.
  Данте поднялся по лестнице на открытую обзорную площадку. Отсюда пассажиры летучего корабля могли любоваться проплывающими внизу красотами. Но это днём. А сейчас залитая лунным светом площадка была пуста. 'Горный орёл' летел сквозь ночь, направляясь к святой земле. Снеговик облокотился о поручень и принялся ждать. Вскоре показался рыжий жрец.
  - Говори то, что хотел сказать, - предложил ему Данте, поплотней запахивая куртку - Я тебя внимательно слушаю.
  - Я знаю, что ты такое, - начал Северин - Я сразу это понял. Как только впервые тебя увидел.
  - Да ну? - приподнял бровь Снеговик - Ну, давай, удиви меня. Только учти кое-что. Я всё в этой жизни слышал.
  - Ты - Губитель, - произнёс, словно сплюнул, жрец - Ты пришёл в мир для того, чтобы разрушить его. Но я остановлю тебя. Моими руками говорит священное пламя.
  - Ну и самомнение у тебя! - Данте задрал голову и громко расхохотался - И кстати... Кто тебе сказал, что миру нужно спасение?
  - Я вырву твое ядовитое жало, - Северин вытащил из кармана монету и принялся её подбрасывать - Ты - воплощение зла.
  Снеговик полюбовался на то, как монета кувыркается в воздухе и падает ему на ладонь жреца.
  - Ты ошибаешься, святоша, - Данте взмахнул Даром и выбил монету из рук Северина - Я - разрушитель. Всего-навсего. В мире полным-полно разрушителей. Просто я - один из самых талантливых. Впрочем, хватит уже говорить обо мне. Гораздо важней, кто ты такой. А ты - представитель вымирающего вида. Уж я об этом позабочусь.
  - Попробуй напугать кого-нибудь другого, отродье, - жрец щёлкнул пальцами, и монета сама вернулась к нему в ладонь.
  Снеговик использовал Дар для того, чтобы раскалить монету докрасна. В воздухе завоняло палёной кожей. Жрец не издал ни звука, глядя на то, как у него на руке проступает багровый ожог. Затем Северин небрежно стряхнул монету на пол и придавил её каблуком.
  - Предположим, что ты прав, - сказал Данте - Предположим, что я тот, за кого ты меня принимаешь. Не хочешь попробовать остановить меня?
  Противники стояли лицом к лицу. Их разделяло всего несколько шагов.
  - Ну, давай, святоша, - подначил Снеговик - Бей первым. Покажи мне силу своего бога.
  Невидимый удар отбросил его назад.
  - Наконец-то хоть что-то интересное, - пробормотал Данте, медленно поднимаясь на ноги - А то мне уже осточертело резать глотки послушным овечкам.
  Снеговик гордо выпрямился в полный рост и сосредоточился. Время вокруг него замедлилось. Удар! Рыжий жрец взлетел в воздух и с силой шмякнулся об пол площадки.
  - Что такое? - полюбопытствовал Данте - Тебе стало плохо? Нужно стойко переносить удары судьбы!
  Северин тряхнул головой и встал на одно колено.
  - Теперь твой ход, братец, - объявил Данте.
  В следующее мгновение Снеговику показалось, что он с разбегу натолкнулся на каменную стену. Данте покачнулся, но устоял на ногах.
  - Смотри-ка, а я все ещё могу чувствовать боль, - удивился Снеговик - Это немного утешает.
  Данте стиснул зубы, чувствуя во рту металлический привкус крови. Он явно недооценил своего противника. Если Северин врежет ещё раз с такой же силой, то...
  - Игры закончились, - Данте топнул ногой и сплел вокруг себя щит из Дара - Посмотрим, кто уйдёт отсюда живым. Пришло время накормить моего зверя.
  Воздух жужжал от наполнившей его энергии. Противники скрестили невидимые клинки. Снеговик слегка слегка развернулся к жрецу боком и бесшумно атаковал. Северин ушёл в сторону и немедленно сделал ответный выпад. Два невидимые волны столкнулись и отскочили друг от друга. Летучий корабль ощутимо тряхнуло.
  - Эй, святоша, ты нас всех угробишь! - крикнул Данте, отбивая щитом новую атаку.
  - Ну и что? - равнодушно обронил жрец.
  Снеговик быстро огляделся по сторонам. Что-то должно быть... Какой-нибудь подручный предмет... Летучий корабль как раз поворачивал, направляясь к пустыне на востоке. Сильный боковой ветер сносил 'Горного орла' в сторону. Ветер...
  - Ты готов? - оскалился Данте - Я иду.
  Снеговик сделал вид, будто снова намерен атаковать. И Северин купился. Он мигом выставил перед собой щит. Данте зацепил Даром стоящий в углу столик и швырнул его в жреца. Бросок попал точно в цель. Подхваченный ветром столик обрушился на Северина, сбив его с ног.
  - И где теперь вся твоя сила? - крикнул Данте - Ты чувствуешь себя беспомощным? Привыкай, братец.
  Жрец барахтался, пытался выбраться из-под своей ноши. Не дожидаясь пока противник очухается, Снеговик шагнул вперёд и нежно ткнул Северина ладонью в лоб. Голова жреца глухо стукнулась о твёрдый пол обзорной площадки. Придавленный столиком Северин затих. Данте с облегчением перевёл дыхание.
  - Ты хорош, - признал Снеговик - Но ты всего лишь человек. Да, ты заставил меня изрядно попотеть. Но в таких играх ты мне не соперник. Я всегда буду на пару шагов впереди. Потому, что сражаться надо головой, а не кулаками. А с этим у тебя беда.
  Данте склонился над оглушенным противником. В тусклом свете фонарей он разглядел шрам на шее Северина, наполовину скрытый воротником одеяния. Заинтересовавшись, Снеговик оттянул пальцем воротник и восторженно присвистнул.
  - Знакомая отметина, - сказал Данте - Ты сам повесился или тебе помогли?
  Ответа он так и не услышал. Между тем, с нижней палубы донеслись встревоженные голоса. Кого-то из пассажиров разбудил шум, идущий с прогулочной площадки. Данте быстро отступил в тень.
  - Я еще не закончил, - прохрипел ему вслед жрец - Беги, как можно быстрей, Губитель. А я буду преследовать тебя. До тех пор, пока солнце не погаснет.
  - Давай я лучше пойду спать? - зевнул Снеговик - И, если ты ещё не заметил, то солнце уже погасло.
  
  За ночь "Горный орёл" пересёк пустыню. Данте проснулся, когда летучий корабль уже начал снижаться. Пока Снеговик умывался, судно причалило. Пассажиры один за другим покинули летучий корабль и окунулись в обжигающий зной.
  - Ну и пекло! - проворчал Данте, вытирая со лба пот.
  - Добро пожаловать в столицу Церкви Чистоты, - хмыкнул шагавший рядом старшина горцев - Внимательно смотрите по сторонам. Раскольники не больно-то жалуют чужестранцев. Они оставили города и поселились в этой дыре именно для того, чтобы не общаться с такими, как мы.
  - И как только император терпит этих фанатиков? - удивился Снеговик.
  - Пока раскольники платят подати и не создают проблем, все счастливы, - объяснил старшина - Кроме того, их ополчение охраняет границу от пустынных племён.
  Город плавился от жары. Яркое солнце слепило глаза. Но, несмотря на это, путешественники побрели по просыпающемуся городу. Древний обычай заставлял их идти к святым местам пешком. Впереди в окружении гвардейцев шли император и принц с принцессой. За ним тенью следовали придворные. Время от времени путешественники ловили любопытные и недобрые взгляды местных жителей.
  - А что случилось с нашим святошей? - попробовал завязать разговор Данте.
  Хмурый Северин шагал рядом с императором. Его левая рука висела на перевязи.
  - Вчера вечером жрец поднялся на обзорную площадку, - рассказал старшина - Было уже темно. Бедолага споткнулся об столик и повредил руку.
  - Брату Северину нужно вести себя осмотрительней, - сокрушенно покачал головой Данте - Знаете, как это бывает? Летучий корабль качает. Человек чувствует тошноту. Он подходит к поручню. Резкий рывок. И... Жалко, что у людей нет крыльев.
  Старшина подозрительно покосился на Снеговика, но ничего не сказал.
  
  Возле гостиницы часть путешественников отделилась от остальных. Мимо Данте, прикрываясь от солнца зонтиком, прошла Ива. Снеговик негромко окликнул её.
  - Мы направляемся в наш номер, - сообщила девушка - У принца разыгралась головная боль. Кроме того, ему скучно ходить по храмам.
  - Удачи вам, - пожелал Данте - И помни - в этих краях за блуд побивают камнями.
  Хотя здесь, наверное, вообще за всё побивают камнями.
  - А знаешь, кого раскольники ненавидят ещё больше, чем грешников? - Ива покрутила в руках зонтик - Чужаков.
  - А разве когда-нибудь было иначе? - не удивился Снеговик.
  Оставшиеся путешественники направились к большому каменному храму. Император, принцесса и Северин поднялись по широкой лестнице. Они прошли мимо храмового стража и исчезли за воротами. За ними последовали гвардейцы и придворные. Но внезапно возникла заминка.
  - Подождите, подождите! - страж храма встал на пути Данте - Где же ваш медальон, господин?
  - У меня его нет, - признался Снеговик - И никогда не было.
  - Что? - тон стража мгновенно изменился - Чужак? Здесь? Убирайся прочь! Ты не осквернишь своим присутствием святую землю.
  - Что вы прячете за этими дверями? - заинтересовался Данте - Неужто, бога?
  - Не смей произносить это слово, - разозлился страж - Я же приказал тебе проваливать подобру-поздорову. Таким, как ты, тут не место.
  - Думаешь, что ты сможешь мне помешать, братец? - спросил Снеговик - А вот я в этом не уверен.
  Страж посмотрел на стоящего перед ним человека и содрогнулся. Лицо Данте казалось вырезанным изо льда. Из глазниц Снеговика медленно сочилась тьма. Эта тьма мигом заползла в голову стража и заполняла изнутри черепную коробку. Сначала мужчина почувствовал обжигающий холод в груди. Затем холод разошёлся по всему телу. Руки стража бессильно повисли вдоль тела, а ноги подломились. Наконец тьма поглотила свет и звук. И мир растаял, словно снежинка на ладони. Всё случилось очень быстро. Окружающие даже не успели понять, что произошло. Все недоуменно смотрели на то, как страж храма падает на каменный пол.
  Когда Данте повернулся к толпе, на его лице играла смущённая улыбка.
  - Вероятно, бедолаге напекло голову, - предположил он, отходя в сторону - Я подожду здесь. Правила есть правила. Кто я такой для того, чтобы их нарушать?
  Путешественники по очереди прошли в храм. Двое послушников унесли бесчувственное тело стража. Через пару минут на площади осталась лишь человек в поношенной кожаной куртке. Снеговик огляделся по сторонам. Ни скамьи, ни табурета. Церковь Чистоты не слишком ценила удобство своих прихожан. Данте пожал плечами и сел у подножия лестницы. Прямо в нагретую солнцем пыль.
  - Пора сделать ещё одну зарубку, - пробормотал Снеговик, закрывая глаза.
  Он прислонился к стене и вытянул ноги. Солнце нещадно палило. Высоко в небе, раскинув крылья, парил стервятник. С высоты полёта он разглядывал крохотную одинокую фигурку, сидящую в пыли возле храма. Стервятник сделал круг над площадью и улетел прочь.
  
  Придя в себя, страж первым делом рассказал о произошедшем настоятелю храма.
  - Эти проклятые глаза... Они пьют жизнь... - дрожащим голосом произнес он - Я никогда не видел ничего подобного.
  - Приведи ко мне этого чужака, - распорядился настоятель.
  - Но... Но... - попытался возразить страж.
  - Разве ты не знаешь, чему нас учат Свитки? - строго спросил настоятель - Если чужак - тот, о ком нас предупреждал старец, то не стоит заставлять его ждать. Иди.
  Страж спустился по ступенькам храма и осторожно приблизился к сидящему на земле человеку. Данте нехотя открыл глаза. Страж шарахнулся в сторону, но быстро взял себя в руки.
  - Наш настоятель хочет видеть... вас, - с трудом выдавил из себя он.
  - Тогда пускай он придёт и посмотрит, - предложил Снеговик - Я буду здесь. Мне никуда торопиться.
  Данте зевнул и потянулся.
  - Настоятель велел привести вас к нему, - уточнил страж.
  - Ты, вроде, говорил, что чужакам не место на святой земле, - напомнил ему Снеговик - Вы, жрецы, так быстро меняете свои правила, что это немного настораживает. А вдруг завтра вы скажете, что священного пламени не существует? И что вся ваша вера - это сплошное надувательство.
  - Да как ты смеешь! - вскипел страж.
  - Шёл бы ты отсюда, братец, - ласково посоветовал Данте - А то тебе неровен час опять напечёт голову.
  Лицо стража передёрнуло. Он повернулся и пошел прочь. Через какое-то время из храма вышел настоятель.
  - Скажи мне, кто ты? - робко начал он.
  - А кого ты видишь перед собой? - пожал плечами Снеговик - Присмотрись хорошенько.
  Настоятель, набравшись храбрости, заглянул в лицо Данте. И увидел обычные глаза уставшего человека. Это открытие придало настоятелю смелости.
  - Пойдём со мной, - предложил он Снеговику.
  - Ты приглашаешь грязного чужака в свой храм? - удивился Данте - Где же твое достоинство, жрец? И разве это не против ваших правил?
  - Пойдём со мной, - настоятель на мгновение заколебался - Пожалуйста.
  - Вот так-то лучше, - Снеговик поднялся на ноги и отряхнул одежду - Веди меня.
  
  Настоятель постучал в дверь и отступил в сторону, пропуская Данте вперёд. Снеговик толкнул дверь и оказался в небольшой комнате без окон. На ковре, скрестив ноги, сидел старик. Данте отвесил шутовской поклон и сел напротив.
  - Я ждал тебя, - сообщил старик.
  Снеговик пожал плечами со скучающе-равнодушным видом.
  - Ты знаешь, кто я такой? - спросил старик.
  - Мне это неважно, - покачал головой Данте - Я знаю, кто я такой. И для меня этого достаточно.
  - И кто же ты? - заинтересовался старик.
  - Это тоже неважно, - Снеговик широко зевнул - Я чертовски устал. Человеческое невежество невероятно утомляет.
  - Хоть тебе и не интересно, но я всё-таки представлюсь, - сказал старик - Местные жрецы называют меня 'Старец'. Я - тот, кто мечом разума проткнул мыльный пузырь мира. Ты никогда не спрашивал себя, зачем император каждый год посещает эти места? Он пересекает половину мира для того, чтобы услышать мои слова.
  - И в чём же ценность этих слов? - спросил Данте.
  - Я понимаю сердца людей, - откликнулся Старец - Говорят, что у тебя возникла проблема с братом Северином. Это правда?
  - Я не считаю этого болвана за проблему, - возразил Снеговик.
  - Северин всегда был не таким как все, - рассказал старик - Ещё в детстве он решил, что творить добро и бороться со злом - это одно и то же. Я так и не смог его переубедить. Северин излишне горяч для жреца.
  - Если он не сбавит обороты, то скоро станет излишне холодным, - вставил Данте.
  - Почему Северин желает тебе смерти? - заинтересовался Старец.
  - Он считает мне злом, - коротко ответил Снеговик.
  - А это не так? - уточнил старик.
  - Он увидел то, что хотел увидеть, - внёс ясность Данте - Вот и всё.
  - Тогда помоги мне понять, что такое зло, - попросил Старец - Ты кажешься человеком сведущим в таких делах.
  - Как бы вам объяснить попроще... - пощёлкал пальцами Снеговик - Зло рождается, когда человек хочет что-то получить. Любой ценой. Даже ценой чужих слёз. Насильник вожделеет женщину и плюёт на её чувства. Король жаждет ещё больше власти и затевает войну. Он легко расплачивается за свои мечты жизнями солдат. Хозяину ночлежки нужны деньги. Он идёт и вышвыривает на улицу слепую нищенку, которая не может с ним расплатиться. Вот такие дела. Уж поверьте словам того, кто видел всё зло этого мира.
  - Ты и вправду настолько сильно ненавидишь людей? - задал вопрос старик.
  - Скажем так, я давно потерял веру в них, - уточнил Данте.
  - Большинство людей для меня - открытая книга, - поведал Старец - Но только не ты. Ты нечто большее, чем просто человек. Ведь так?
  - Я - король, - согласился Снеговик - Мне не хватает лишь королевства.
  - Я вижу, - сказал старик - Однажды ты получил чудовищную силу...
  Данте негромко хмыкнул.
  - Я произнёс что-то смешное? - удивился Старец.
  - Вы сказали "чудовищная сила", - объяснил Данте - Вот уж точно. Лучше и не скажешь.
  - Итак, ты получил власть над миром. Но ты кое-чего не учёл, - продолжил старик - Того, что человек, который обладает ТАКОЙ силой, перестаёт быть человеком. Сила поглощает его изнутри.
  - Меня не нужно жалеть, - огрызнулся Снеговик - Поймите же, наконец. Я - не жертва. Да, люди боятся и ненавидят меня. Это так. А хотите знать почему? Потому, что я могу забрать всё, что у них есть. Дом. Семью. Жизнь. Да только на что мне их жалкие жизни?
  - И каково это? - поинтересовался Старец - Забрать человеческую жизнь?
  - Да ничего особенного, - отмахнулся Данте - Хотите, чтобы я это доказал? Тогда позовите одного из своих послушников. Наиболее бесполезного.
  - Никто не может быть настолько жесток, - поджал губы старик.
  - Я могу, - отчеканил Данте - Мы с милосердием не уживаемся рядом. Я давно так живу. И привычек менять не собираюсь.
  - И тебя совсем не мучает совесть? - допытывался Старец.
  - Я - чужак, - ответил Снеговик - А чужакам совесть не по карману. Именно поэтому их не пускают в храмы и общественные купальни. Обидно. Я это про купальни.
  - Ты так упорно пытаешься убедить меня в своей жестокости, - задумчиво заметил старик - Зачем? Быть может, ты хочешь покаяться?
  - Мне ничего от вас не надо, - возразил Данте - Ни от вас, ни от других жрецов. Вся ваша вера построена на страхе людей перед смертью. А во мне такого страха нет. Поэтому у вас нет власти надо мной. Вы хотите поговорить о жестокости? Вон, в том углу, стоит мёртвая девушка в белом платье. Можете спросить у неё. Ей есть, что вам рассказать.
  - И кто же эта бедняжка? - спросил Старец.
  - Уже не помню, - соврал Снеговик - Я что должен помнить всех, кого прикончил? Для этого мне придется завести записную книжку. Или даже несколько. Про запас.
  - Даже на краю света невозможно спрятаться от вины, - предупредил старик -Порой она принимает причудливые формы. Вина может заставить человека видеть то, чего нет в реальности. Ты точно не хочешь, чтобы я тебе помог?
  - Также как помогают бешенным животным? - не удержался Данте.
  - Наконец то... - обрадовался старик - Твоя маска безразличия дала трещину.
  - Есть вещи, которые я не хочу вспоминать, - признался Снеговик - Но не могу о них забыть.
  - Я заберу твою боль, - Старец протянул руку и коснулся лба Данте.
  
  Мир завертелся перед глазами у старика. А затем раскололся на тысячу осколков. Волокна реальности разорвались. Старец оказался внутри головы Снеговика. Пустота. Тьма. Первозданный хаос. Старик напряг волю и заставил мир принять форму. Перед его глазами раскинулась выжженная серая пустыня. Опасное место. Застывший мир без времени. Неосязаемая вселенная, сотканная из ночных кошмаров. Попытки Старца создать свет натолкнулись на яростное сопротивление. Старик понимал, что что-то тут не так. Он отчетливо ощущал присутствие чего-то инородного. Того, чего не должно быть в сознании человека.
  Старец печально вздохнул и пустился в путешествие по миру-кладбищу. Он брёл по бесконечной пустыне, утопая в сером прахе. Время от времени с небес лился алый дождь. Вдруг под ногой старика что-то хрустнуло. Он опустил глаза и увидел череп. И не один. Бесчисленное множество черепов устилали землю. Потом раздался странный звук. Из-под земли поднялись фигуры, похожие на людей. Они не имели лиц и пальцев. Старец бросился бежать сломя голову. Безликие твари следовали за ним по пятам. Старик чувствовал, что они вот-вот его настигнут. Твари беззвучно кричали.
  - Нет! - скрипнул зубами Старец - Этого не существует!
  Старик пожелал, чтобы мир исчез. И мир исчез. Земля под ногами Старца разверзлась и он полетел в бездну...
  Старик очнулся и тут же вспомнил, кто был хозяином сознания, по которому он так беспечно гулял. Он уже не раз пожалел, что заглянул в голову Данте. Старец поднял голову и понял, что лежит на полу немыслимо громадного и величественного дворца. Это здание было воздвигнуто фантазией Снеговика. Под высоким потолком горело крошечное солнце. Оно было похоже на настоящее произведение искусства. Огонь сиял настолько ярко, что, казалось, мог осветить весь мир. Стены дворца тихонько подрагивали, когда соблазны и искушения разбивались об каменную волю Данте. Несколько раз мир мигал и на мгновение исчезал. Но тут же возникал снова.
  Внезапно в полу дворца откинулась крышка люка и из отверстия выплеснулась тьма. Тьма моментально высосала краски из окружающего мира и заструилась по венам Снеговика. Дворец закачался. Стены начали рушатся. Старик закрыл лицо руками.
  - Беги! Прочь! Спасайся! - предостерег его голос, доносившийся, словно из соседней вселенной.
  Данте взорвал мир, дворец, Старца. И старик очутился в своей комнате. Некоторое время он просто лежал на ковре, чувствуя неприятное покалывание в затылке. Снеговик ушёл.
  
  Данте оставил Старца валяться на полу и вышел во внутренний дворик. Когда он направился к выходу, на его пути возник Северин. Рыжий жрец молча кивнул на старую часовню.
  - Сколько рук тебе надо сломать, чтобы ты наконец угомонился, - устало спросил Данте.
  Он прошёл в часовню, следом за Северином. Часовня была прекрасна. Данте поднял голову и любовался на то, как свет мягко падает через потолок из разноцветных стекол. От этой красоты Снеговика оторвал подозрительный шорох. Из темных углов выступили несколько жрецов. В руках они сжимали острые кинжалы.
  - На этот раз я подготовился, как следует, - похвастал Северин - Не делай глупостей. Нас семеро, а ты один.
  - Семь гвоздей... Или сто семь гвоздей, - обронил Данте - Какая разница для молотка?
  Жрецы молча обступили Снеговика.
  - Убирайтесь с моей дороги, - приказал Данте - Вы мне неинтересны. Советую вам и в будущем не вызывать моего интереса. Мне не нужно случайных жертв. Или вы мечтаете поскорей отправиться к вашему богу? Что же, я могу это устроить.
  Жрецы замешкались. Исходившее от Снеговика ледяное спокойствие заставляло их нервничать.
  - Тебе ещё не надоели эти игры, святоша? - Данте повернулся к Северину.
  - Это в последний раз, - пообещал рыжий жрец.
  - Я буду по тебе скучать, - огорчился Снеговик.
  - Лучше сдавайся, Губитель, - посоветовал Северин - И прими заслуженную кару. Сейчас тебе некуда бежать.
  - Тем хуже для вас, - оскалился Данте - Ты возомнил, что загнал меня в угол? Болван! Сейчас я покажу тебе, как это делается.
  Снеговик вскинул голову и ожёг взглядом жрецов с кинжалами.
  - Посмотрите на себя, братцы, - предложил Данте - Кто вы, по-вашему, такие? Просто кучка маленьких перепуганных людишек. Предположим, что я - тот, за кого вы меня принимаете. Предположим. Обсуждения ради. Но ответьте мне на один вопрос. Вы и вправду решили, что можете заколоть убийцу человечества этими зубочистками?
  Данте опустился на колено и положил ладони на каменный пол. Жрецы неуверенно переглянулись.
  - Чего это он задумал? - недоуменно спросил один из них.
  - Вы же не думали, что всё пройдёт без сучка, без задоринки? - поинтересовался Снеговик.
  Земля под ногами затряслась. Пол часовни пошёл трещинами и взорвался. Во все стороны полетели куски камней. Комнату накрыло облако пыли. Жрецы чихали и кашляли в густом тумане. Разноцветный стеклянный купол часовни не выдержал ударной волны и лопнул. Данте рывком за воротник натянул куртку на голову. Грубая толстая кожа защитила его от стеклянного дождя, обрушившегося сверху. Люди кричали и корчились от боли. Постепенно пыль осела, а крики стихли.
  Данте встал, распрямившись в полный рост. Он любовался делом своих рук. На развороченном полу лежали шесть оглушенных и раненных падающими осколками тел. Северина нигде не было. Снеговик подошёл к одному из жрецов. Бедолага лишился половины уха. Он извивался на полу, зажимая рукой кровоточащую рану.
  - Эй, братец, ты скверно выглядишь. Тебе нужно показаться лекарю, - Данте похлопал себя по карманам - К сожалению, не могу тебя перевязать. Я забыл платок дома. Но, если хочешь, я могу помолиться о твоём здоровье. Как думаешь, поможет?
  Истекающий кровью жрец потянулся к кинжалу, который лежал в сторонке.
  - Не шали, - погрозил ему пальцем Снеговик.
  Данте наподдал ногой и клинок отлетел в угол. Затем Снеговик обвёл взглядом остальных жрецов. Те наблюдали за ним с животным ужасом в глазах.
  - Кто-нибудь из вас всё ещё хочет спасти мир от Губителя? - спросил Данте, но услышал в ответ лишь протяжные стоны - Нет? Я так и думал. Печально. Значит мир обречен.
  
  На следующий день император покидал город в пустыне. Перед самым отъездом Старец отозвал Снеговика в сторонку.
  - До меня дошли странные слухи, - заговорил он - Люди болтают, будто вчера какой-то одержимый бесами разнёс нашу часовню. При помощи колдовства.
  - Я ничего про это не знаю, - развёл руками Данте - Но зато я слышал другую забавную байку. Про то, как несколько ваших жрецов хотели убить мирного путешественника. В ритуальных целях. Хорошо ещё, что всё обошлось без жертв. Почти без жертв. Советую вам лучше следить за своими братьями. Среди них могут скрываться жестокие и опасные люди.
  - Я попросил Северина оставить тебя в покое, - сообщил старик.
  - Мы же оба понимаем, что это бесполезно, - отозвался Снеговик - Я встречал таких, как ваш Северин. Если им что-нибудь втемяшиться в голову, то их уже не отговорить.
  Старец ничего не ответил.
  - Северин умер в тот день, когда наши пути пересеклись, - продолжил Данте - Когда пробьёт его час, я сделаю все быстро. Обещаю.
  - Я буду за него молиться, - сказал старик.
  - А за меня? - полюбопытствовал Снеговик.
  - Живи хоть тысячу лет, - пожелал Старец - Но никогда больше не возвращайся сюда.
  - Почему все вечно держат меня за болвана? - возмутился Данте - Только лишь из-за того, что я - чужак? Или есть какая-то иная причина?
  Час спустя "Горный орёл" оторвался от земли. Путешественники, осторожно ступая по облакам, отправились в обратный путь. Их ждала столица. Старец ещё долго смотрел вслед летучему кораблю, уносящему невероятно могущественное и невероятно несчастное существо.
  - Я надеюсь, что все измениться, - прошептал старик.
  Пожелание Старца сбылось. Через пару недель Данте оказался на войне
  
  
  Глава 5 Герои и злодеи
  
  
  Корабль тихо скользил по волнам. Пассажиры не спеша прогуливались по главной палубе. Данте увидел в толпе знакомое лицо и решил поздороваться.
  - Вы заметили, что сегодня тут мало народу? - завязал разговор Снеговик - Это вовсе не случайно.
  Полная девушка в недорогом пальто обернулась. При виде Данте её разноцветные глаза азартно блеснули.
  - Мы плывём в очень опасное место, дорогая Петра, - продолжил Снеговик - Любой здравомыслящий человек повернул бы назад. И был бы чертовски прав.
  - И всё-таки вы здесь, - веско обронила девушка-репортёр.
  - И всё-таки МЫ здесь, - поправил её Данте.
  - Что вам понадобилось на фронте? - спросила Петра - Решили исполнить свой долг? Защищать империю с оружием в руках?
  - У меня нет никаких долгов перед империей, - отрезал Снеговик - И у меня нет проблем с северянами. Ни один северянин никогда не называл меня 'грязным чужаком'. У вас будут ещё какие-нибудь догадки?
  - Я слышала, что вы нашли себе новых друзей, - не удержалась девушка - Очень влиятельных друзей. Говорят, что вы теперь живете во дворце. Это правда?
  - Оттуда не так уж далеко до Доков, - пожал плечами Данте - Уж я-то знаю, о чём говорю.
  - Что у вас за дела с императором? - прищурилась Петра - Теперь вы работаете на него? Вы здесь поэтому?
  - Позвольте я открою вам одну страшную тайну, - Снеговик приблизил губы к уху девушки - В мире нет никаких тайных заговоров. Я тут по очень простой причине. Мне стало скучно в столице. А в газетах только и трубят, что о славных победах имперской армии. Вот я решил увидеть это зрелище собственными глазами.
  - Вы произнесли это таким убедительным тоном, - заметила Петра - Я чуть было вам не поверила...
  - Не могу не спросить... - перебил девушку Данте - С вами всё в порядке? Вы выглядите бледной и уставшей.
  - Из меня вышел никудышный матрос, - честно призналась Петра - Эта качка вгонит меня в гроб. Кстати, вы тоже выглядите неважно.
  - Это совсем другое, - отмахнулся Снеговик - Просто я давно не утолял свой голод. Только и всего.
  - На корабле есть неплохая кухня, - сообщила девушка.
  - Боюсь, что у меня особенные потребности, - криво усмехнулся Данте - И вряд-ли местная кухня сможет их удовлетворить.
  - Не хотите рассказать об этом подробней? - в Петре проснулся опытный газетчик - Не для печати, конечно.
  - На вашем месте я бы больше интересовался иными вещами, - уклонился от ответа Снеговик - Более приземлёнными, так сказать. Ну, например, где вам раздобыть ведро. И побольше.
  - О чём вы говорите? - не поняла девушка.
  - Видите эти высокие волны? - указал подбородком Данте - Чувствуете, как редко они лупят по борту корабля? Любой рыбак пояснит вам, что это значит. Мы движемся навстречу буре.
  Петра нервно облизнула губы. И окинула недоверчивым взглядом морскую гладь.
  - Вас ждёт по-настоящему жаркая ночка, - заключил Данте - Морская болезнь в шторм - хуже и не придумаешь. Хотя, если пораскинуть мозгами, то я смогу придумать вещи и пострашней.
  
  Корабль продирался сквозь шторм. Дождь лил, будто из ведра. Протяжно выл ветер. Один из моряков, чертыхаясь, пересекал главную палубу. Вспышка молнии на миг осветила тьму. И тогда матрос разглядел фигуру, застывшую под струями ливня. Мужчина стоял у борта, опершись руками на поручень. Он смотрел в беззвёздное небо и что-то негромко напевал.
  - Эй, господин! - моряк двинулся к незнакомцу, ловко сохраняя равновесие на бешено качающейся палубе - Что вы тут делаете? В такую-то погоду...
  Мужчина медленно обернулся.
  - Я жду, - отозвался он - Жду, когда придёт женщина в белом. Ты чувствуешь, как дрожит корабль? ОНА идёт!
  Судно и вправду содрогалось под ударами волн.
  - Вам нужно вернуться в свою каюту, - посоветовал матрос.
  - Что мне действительно нужно, так это чистая совесть, - возразил незнакомец - Ты не подскажешь, где мне её найти?
  - Один резкий поворот и вы упадёте за борт, - предупредил моряк - Вы можете утонуть.
  - Вот это вряд-ли, - возразил мужчина - Я непотопляем. К несчастью для многих.
  - Уходите, - гнул своё матрос - Вам тут не место.
  - Многие думают, что главный фокус в том, чтобы научиться болтать с мертвецами, - незнакомец провел по лицу ладонью, стирая с него капли дождя - Но это не так. А хочешь узнать, в чём фокус, братец?
  У моряка задрожали руки. Он попятился.
  - Фокус в том, чтобы заставить мертвецов замолчать, - объяснил мужчина.
  Матрос поскользнулся на мокрой палубе и неловко плюхнулся на задницу. Незнакомец задрав голову, оглушительно расхохотался. Его смех полетел над бескрайним морем. И море смеялось вместе с ним.
  Моряк решил оставить безумца в покое. Хочет упасть за борт, ну так и чёрт с ним! Это его выбор! Вернувшись в каюту, матрос достал из тайника припрятанную бутылку. В его ушах всё ещё звучал жуткий хохот. Моряк приложился к бутылке. Ну и ночка!
  
  Данте тоже вернулся в каюту. Он сбросил промокшую одежду и растянулся на койке. Прошёл час. Потом второй. Сон всё никак не шёл. Снеговик извивался в кровати, ощущая внутри себя ревущий ад.
  Дикий Голод выворачивал Данте наизнанку. Его тело горело огнём. Кости гудели, словно колокола. Виски пронзала острая боль. По лбу Снеговика катился пот. Данте с огромным трудом удавалось сдерживать бурлящую в венах тьму.
  Наконец Снеговик не выдержал. Он поднялся с койки и подошёл к умывальнику. Данте повернул кран, набрал в ладони воды и брызнул себе в лицо. Какое-то время Снеговик стоял с закрытыми глазами, чувствуя как прохладные капли стекают по его коже. Затем он бросил взгляд в зеркало, висящее над умывальником.
  - Ты заставляешь себя ждать, дорогуша, - Данте поприветствовал девушку в белом платье, бесшумно возникшую у него за спиной.
  Девушка молча указала на алое пятно, которое растекалось по её одежде.
  - Ты думаешь, что это оправдание? - возмутился Снеговик - Я, знаешь ли, тоже так могу.
  Данте откинул голову назад и с размаху ударил лбом в зеркало. На пол, звеня, посыпались осколки стекла.
  - Вот так-то лучше, - прорычал Снеговик сквозь стиснутые зубы.
  Резкая боль немного притупилась, оставив ноющее напоминание. В пустые глаза Данте вернулся свет.
  - Сделай доброе дело, - попросил Снеговик девушку в белом - Оставь меня в покое. Я хочу немного поспать.
  Данте вытер ладонью кровь, сочившуюся из пореза на лице, и вернулся в кровать.
  
  К утру море успокоилось. Корабль достиг конечной точки путешествия и причалил к берегу. Данте стоял на главной палубе и наблюдал за тем, как пассажиры спускаются на пристань. Внезапно он почувствовал, как кто-то тронул его за рукав куртки. Снеговик повернул голову и увидел Петру. Девушка выглядела ещё более бледной и измученной, чем накануне.
  - Ну и как вам понравился шторм? - поинтересовался Данте - Оставляет воспоминания на всю оставшуюся жизнь, не правда ли? Вы последовали моему совету? Нашли ведро?
  - Что у вас с лицом? - не осталась в долгу Петра - Похоже на свежую рану. Совсем свежую.
  - В наблюдательности вам не откажешь, - признал Снеговик.
  - Знаете, о чем я тут на досуге размышляла? - спросила девушка - Я думала о том, что напишу про вас в своей статье.
  - Я бы не советовал вам этого делать, - заметил Данте - Думаете, что вы - первый газетчик, которому пришла в голову подобная мысль? Ошибаетесь. Ваши собратья по перу и раньше пытались меня прославить. Но что-то их постоянно останавливало.
  - И что же это было? - заинтересовалась Петра.
  - Здравый смысл, я полагаю, - внес ясность Снеговик.
  - После той истории с "душеловами" я пыталась разузнать о вашем прошлом, - сообщила девушка - Но никто, из тех с кем я говорила, ничего толком не знает. Кроме вашего имени.
  - И как же меня зовут?
  - Данте, - Петра удивленно посмотрела на мужчину в куртке пилота летучего корабля.
  - Это название реки, текущей на Закатных островах, - сообщил Снеговик - Оно всегда мне нравилось. Красивое и короткое. Вполне подходит для нового имени.
  - Но тогда получается... - девушка на мгновение задумалась - ... что я ничего не знаю про ваше прошлое. Совсем ничего.
  - Ну вы не одна такая, - успокоил её Данте.
  - Расскажите мне о себе, - внезапно попросила Петра - Хоть что-нибудь. Это не для печати. Мне действительно интересно.
  - Вам не понравиться то, что вы услышите, - сразу предупредил Снеговик
  - Всё равно расскажите, - настаивала девушка.
  - Будь по вашему, - сдался Данте - Доставайте свой блокнотик и запишите вот что. Я дошёл до края света и вернулся назад. Чего я только не повидал... Видел такое, что вам и в кошмарах не присниться. Море крови. Тюрьмы. Войны. Распятых младенцев. Я не раз терял всё, что у меня было. Сходил с ума. Тихо загибался от страшной болезни. Мстил. Совершал непоправимое. Мне ломали кости. Плевали в лицо. Меня предавали. Травили, словно дикого зверя. Похищали. Пытали. Клеймили раскалённым железом. Резали ножом. Грызли клыками. Я давно сбился со счёту, сколько раз в меня стреляли. Хотите я покажу вам свои шрамы?
  - Перестаньте, - голос Петры звенел - Хватит...
  - Я только начал, - возразил Снеговик - Нет худа без добра. Боль научила меня мудрости. И самая главная мудрость - "Никогда не попадайся". Очень полезный совет. Нет такого закона, который я бы не нарушил. Я лгал, крал и убивал. Но вы никогда не найдёте свидетелей или доказательств. О, да, я всегда мог найти способ одурачить Систему. И это лишь цветочки. Матери в трущобах пугают мною расшалившихся детишек. И не зря. Я могу взять худший кошмар человека и воплотить его в жизнь. Просто так. Ради развлечения.
  - Я не желаю это слушать... - выдавила из себя девушка.
  - Не перебивайте меня. Это, в конце концов, невежливо, - покачал пальцем Данте - Я вам тут свою душу изливаю, а вы... У меня нет ни дома, ни работы. Нет семьи, детей, друзей. Большинство знакомых мечтают увидеть меня в гробу. И как можно скорей. Я могу заполучить всё, что захочу. Но мне ничего не нужно. А ещё я вынужден каждую секунду своего безоблачного существования укрощать хищника. Вот и сейчас хищник воет и скребётся лапой. Он проголодался и проситься наружу. Вы хотели услышать от меня что-то вроде этого?
  Петра вздрогнула под тяжёлым, наполненным тьмой взглядом Снеговика. Девушка машинально сделала шаг назад и потеряла равновесие. Данте подхватил её под локоть, не давая упасть.
  - Посмотрели бы вы на себя со стороны, - внезапно прыснул Снеговик - Стоите тут серьёзным видом и слушаете мои бредни. Неужели неясно, что я вас разыгрываю? Ох уж эти репортёры! Вечно напридумывают себе того, чего и в помине нет. Впрочем, мы заболтались. Мне пора.
  Данте махнул на прощание и спустился по трапу. Мгновение спустя он растворился в толпе пассажиров. Петра проводила Снеговика долгим взглядом. А затем решила последовать его примеру. Как только девушка ступила на пристань, дорогу ей преградили двое солдат с винтовками наперевес.
  - Пожалуйста, покажите ваш пропуск, госпожа, - вежливо, но настойчиво попросил один из солдат - Вы сами понимаете. Время-то военное.
  - Я репортёр из "Вестника", - засуетилась Петра - Мои бумаги...
  Девушка опустила руку в карман пальто и мигом побледнела. Её пропуск исчез. Петра тут же вспомнила, как Данте вежливо поддержал её, когда она поскользнулась на палубе. Девушка была настолько впечатлена исповедью Снеговика, что забыла обо всем на свете. И проклятый чужак этим воспользовался.
  - Где ваш пропуск? - чуть громче повторил солдат.
  - Вот ведь грязный гёт, - едва слышно прошептала Петра.
  
  У грязного гёта ушло пара дней на то, чтобы добраться до одной из частей имперской армии. В штабе Данте застал попыхивающего сигаретой офицера да пару писарей. Снеговик постучал по столу перстнем с императорским гербом, привлекая к себе внимание.
  - Чем могу помочь? - лениво поинтересовался штабной офицер.
  - Я прибыл из столицы, - начал Данте - И хочу видеть вашего командира.
  - Капитан на передовой, - сообщил офицер, выпуская аккуратное колечко дыма - Он вернется к вечеру.
  - Мне некогда ждать, - заявил Снеговик - Просто укажите мне дорогу. А уж дальше я разберусь сам.
  - Мы не можем отпустить вас одного, - развёл руками офицер - Это ведь как-никак фронт, а не аллея для прогулок.
  - Тогда проводите меня, - предложил Данте.
  - Мне запрещено самовольно покидать штаб, - возразил штабной офицер.
  - Давайте поговорим наедине, - тяжело вздохнул Снеговик.
  Офицер жестом выставил писарей за дверь. Данте взял со стола карандаш и задумчиво покрутил его в пальцах.
  - О чём вы хотели поговорить? - спросил штабной офицер.
  - Мне тут вспомнился один забавный случай, - охотно поведал Снеговик - Как-то за океаном я резался в карты с моряками. Болваны, само собой, продулись в пух и прах. Самый пьяный из них отказался платить. Он назвал меня жуликом и схватился за нож. Тогда я...
  Данте резко взмахнул рукой. Офицер вздрогнул, когда что-то просвистело у него перед лицом. Он опустил взгляд вниз. Выбитая из его губ сигарета дымилась на полу.
  - Я швырнул игральную карту ему в рожу, - продолжил Снеговик - А затем сломал стул об его тупую башку. Кстати, метать карандаш гораздо проще, чем карту. Если швырнуть его правильно, то можно искалечить обидчика. Например, выбить ему глаз...
  - Что вы себе позволяете! - возмутился офицер.
  Данте шагнул вперёд и раздавил каблуком лежащую на полу сигарету.
  - Я проделал очень долгий путь из столицы, - пояснил он - Я устал. Не выспался. Меня тошнит от дыма. И от человеческой глупости. Не знаю от чего больше.
  - Я не понимаю... - вытаращил глаза офицер.
  - Жаль, - огорчился Снеговик - Потому что я по два раза не повторяю.
  - Похоже, что вы можете о себе позаботиться, - сдался штабной офицер - И не нуждаетесь в сопровождении.
  - Что, это настолько заметно? - спросил тот, кто мог покалечить человека с помощью карандаша - Так в какой стороне, вы говорите, погибают герои империи?
  
  Сначала это был простой бревенчатый домик. Но потом имперская армия засыпала дом землёй для защиты от пуль и осколков. Данте спустился по скрипящим ступенькам. В комнате без окон его встретил мужчина в капитанском мундире. На столе перед офицером лежала развёрнутая карта.
  - Я вас не звал, - не поднимая глаз от карты, произнёс мужчина.
  - Я из тех, кто приходит сам, - отозвался Снеговик, присаживаясь на лавку.
  - Вы не представились, - заметил капитан.
  - Вам ни к чему знать моё имя, - заверил Данте - Оно всё равно ничего вам не скажет.
  - Будьте так любезны, перестаньте говорить загадками, - капитан начал закипать - Как вы прошли сквозь оцепление?
  Снеговик подбросил на ладони перстень с императорским гербом.
  - Ах вот оно что, - сразу всё понял капитан.
  - У меня для вас есть небольшой подарочек, - сообщил Данте.
  Он вытащил из кармана запечатанное письмо и небрежно бросил его на стол.
  - Так вот кого они прислали, - усмехнулся капитан - Я ожидал кого-нибудь повнушительней. Какой-то ты... обыкновенный.
  - Нож тоже штука обычная, - заметил Снеговик - Всего-навсего кусок заточенной стали. Но многим и этого хватает.
  
  НЕДЕЛЕЙ РАНЕЕ
  Данте сидел напротив советника. Невзрачный человечек, который управлял огромной империей, был не в духе.
  - Капитан всегда создавал кучу проблем, - пожаловался советник - Мы закрывали на это глаза. До поры до времени. Но теперь он переступил черту. Старый вояка согласился дать интервью "Вестнику". Мы не можем этого допустить. Кто знает, что он там разболтает?
  - Например, правду, - предположил Снеговик.
  - У меня предчувствие, что скоро капитан уйдёт на покой, - продолжил человечек - И не спрашивайте, откуда я это знаю. Мои надёжные источники никогда не ошибаются. Никогда. Только не в таких вещах.
  - Позвольте, я кое-что уточню... - Данте сделал паузу - Вы хотите, чтобы я помог капитану? Или вашим источникам?
  - После наших неудач на фронте империи нужны герои, - обронил советник.
  - А стать героем при жизни ой как непросто, - продолжил его мысль Снеговик - У капитана, должно быть, много врагов в столице.
  - И ничуть не меньше друзей, - ввернул человечек - После той скандальной истории его хотели отдать под суд. Но капитан живёт под надежной крышей. Крышей своего благородного Дома.
  - Сдается мне, что эта крыша стала протекать, - хмыкнул Данте - Когда капитан решил так не вовремя открыть рот.
  - Вы сделаете то, что необходимо? - уточнил советник - Позаботитесь о старом вояке?
  - Пока, что вы меня не убедили, - признался Снеговик - Я всё ещё сомневаюсь. Сомнение, знаете ли, признак долголетия. И кроме того... Обычно я такими вещами не занимаюсь. И уж тем более за плату.
  - В таком случае хорошо, что я не предлагаю вам денег, - отчеканил человечек - Не хотелось бы лишний раз напоминать, но я подарил вам жизнь. И пока что вы со мной не рассчитались.
  Данте ненадолго задумался.
  - Мне нужно знать больше, - наконец решился он.
  Советник только этого и ждал. Он достал из ящика стола картонную папку и толкнул её Данте. Снеговик быстро пролистал бумаги. Шестерёнки в его голове вращались с сумасшедшей скоростью. Данте скользил взглядом по листам, запоминая прочитанное и подмечая лазейки, которые можно использовать. Меньше чем за три минуты Снеговик придумал план. Шестерёнки с щелчком встали на свои места. Данте захлопнул папку и вернул её человечку.
  - Ну, так что вы мне скажете? - поинтересовался советник.
  - Скоро у империи появиться новый герой, - объявил Снеговик - И вот ещё что... Для того чтобы внести ясность. Может быть, я и ваш цепной пёс. Может быть. На какое-то время. Но я не ваша шавка. Надеюсь, что мы поняли друг друга?
  - Из вашей гордыни впору отливать пули, - покачал головой человечек - Когда-нибудь это станет вашим концом.
  
  Кафе располагалось возле Университета. Поэтому неудивительно, что большинство его посетителей были студентами. Данте сидел здесь уже битый час, наблюдая за своей добычей. Он ждал пока жертва останется одна. Когда это произошло, Данте подошёл к её столику. Девушка нехотя оторвала взгляд от книги, которую читала.
  - Добрый день, госпожа, - Снеговик слегка поклонился - Я - знакомый вашего отца. На этой неделе я направляюсь на фронт. Я мог бы передать капитану письмо. Думаю, что ему будет приятно получить весточку из дома.
  - Почему я никогда вас раньше не видела? - удивилась девушка.
  - Мы познакомились с вашим отцом совсем недавно, - объяснил Данте - Во время его последнего посещения столицы.
  - Отец редко общается с теми, кто не носит военную форму, - заметила девушка.
  - В таком случае, мне несказанно повезло, - пожал плечами Снеговик.
  - Честно говоря, я не знаю, о чём писать, - призналась девушка.
  - Напишите капитану о своих чувствах, - посоветовал Данте - О том, как сильно вы его любите. Такие строки согреют даже суровое сердце воина.
  - Но у меня нет с собой ручки, - возразила девушка.
  Снеговик опустил руку в карман куртки и извлёк сложенный лист бумаги. Следом на свет появились ручка и конверт. Девушка немного помялась. Затем взяла протянутую ручку и быстро черканула несколько строк.
  - Это всё, что я смогла придумать, - извиняющимся тоном произнесла она.
  Данте сложил лист пополам и вложил его в конверт.
  - Позвольте задать вам вопрос? - внезапно спросил он - Зачем вы читаете эту книгу? Рассчитываете найти в ней какие-то ответы?
  - Ум - то, что отличает нас от простолюдинов, - заявила девушка.
  - Вы и вправду в это верите? - полюбопытствовал Снеговик.
  - А вы разве - нет? - уточнила девушка.
  - Давайте по-честному? - предложил Данте - Всё, что у вас есть, не принадлежит вам. Даже ум. Деньги семьи дали вам образование. В этом вся разница между вами и каким-нибудь пареньком из порта. У того паренька пусто в карманах. И поэтому он никогда не станет лекарем или городским советником. Только не в нашем мире.
  - Если вы видите мир таким, то это ваш выбор, - разозлилась девушка.
  - Большинство книг - мусор для разума, - поморщился Снеговик - Разве можно научиться жизни, лишь читая мысли мёртвых людей? Хотя что я в этом понимаю? Я всего-навсего какой-то простолюдин.
  Данте убрал конверт в карман куртки.
  - Я доставлю ваше письмо в целости и сохранности, - пообещал он - Даю вам слово.
  - Благодарю, - девушка внезапно нахмурилась - Но постойте... Я даже не знаю вашего имени.
  - Прошу прощения, мне нужно освежиться, - заторопился Снеговик - Я отвечу на все ваши вопросы, когда вернусь.
  Данте пересек зал, завернул за угол, прошёл мимо туалета и вышел через задний ход.
  
  СЕЙЧАС
  Капитан прочитал письмо несколько раз.
  - Надеюсь, вы узнали подчерк? - поинтересовался Снеговик - Мне нужно объяснять, что от вас требуется?
  - Я не стану этого делать, - заупрямился капитан - Предлагаю тебе попробовать самому. Вот только сдается мне, что для таких дел у тебя кишка тонка.
  - Думаете, что у вас есть выбор? - удивился Данте - Боже, как же вы всё-таки наивны!
  Капитан молча расстегнул кобуру и вытащил револьвер. Он взвесил оружие в руке и со стуком опустил его на стол.
  - Какой-то жалкий револьвер не решит все ваши проблемы, - внёс ясность Снеговик.
  - Но почему бы не попробовать? - не согласился с ним капитан.
  - Эх, не получается у нас с вами разговора, - тяжело вздохнул Данте - Жалко, что до такого дошло. Мне кажется, что вы - неплохой человек. Для мясника. Почему вы так на меня смотрите?
  - Я не смотрю, - возразил капитан - Я целюсь.
  - Вы вынуждаете меня на крайние меры, - предупредил Снеговик.
  - Я всю свою жизнь посветил армии, - сообщил капитан - Моя жена умерла несколько лет назад. Состояния я так и не накопил. Чем ты можешь мне угрожать? У меня ничего нет.
  - Тут вы не правы, - покачал головой Данте - У вас ещё осталось чуть-чуть гордости. Но я могу забирать и это.
  - Что-то ты меня не убедил, - не сдавался капитан - Попробуй ещё разок.
  - Я часто с таким сталкиваюсь, - заверил его Снеговик - Злоба. Ярость. Чувство вины. Думаю именно поэтому вы и спутались с газетчиками. Хотите облегчить душу? Ищите искупление за зло, что вы причинили людям? Тогда у меня для вас дурные новости. Вы его не найдёте. От этой болезни есть лишь одно лекарство. Горькое, но зато верное.
  - Да что ты знаешь о моих грехах? - возмутился капитан.
  - Как ни странно, но немало, - отозвался Данте - Вы хотите, что бы "Вестник" напечатал статью о вас? Да ради бога! Ничего не имею против. Но учтите, что в этой статье вместо старого солдата перед читателями предстанет военный преступник. Это будет история о том, как один кровожадный полковник сжёг пограничную деревеньку. Вместе со всеми её жителями. Мужчинами. Женщинами. Стариками. Детьми. Сколько их было? Сто? Двести? Какая, впрочем, разница. Вас хотели судить. Но потом дело по-быстрому замяли. А вас понизили в звании и сослали в эту дыру. Должно быть, у вашей семьи отличные связи в столице.
  - Замолчи, - резко бросил капитан - Я не желаю этого слышать.
  - Не нужно злиться, - успокоил его Снеговик - Я не сказал вам ничего такого, чего вы и сами не знали.
  - Я сделал то, что нужно было сделать, - прорычал капитан - Они были предателями и поддерживали врага. Их необходимо было наказать. Для того, что бы другим было неповадно. Это война, чёрт возьми.
  - Поступать правильно не всегда правильно, а, господин бывший полковник? - не удержался Данте.
  - У нас тут не загородная прогулка, - внёс ясность капитан - На войне приходиться делать то, чего делать совсем не хочешь. Нужно уметь принимать сложные решения. И продолжать жить дальше. Ради империи.
  - Вы можете ничего мне не доказывать, - отмахнулся Снеговик - Я понимаю вас, как никто другой. Но что скажет обо всём этом ваша прекрасная дочь? Поймет ли она? Ваша дочь показалась мне чувствительной особой. Даже не знаю, выдержит ли она, когда вдруг окажется, что ее папочка - не герой войны, а обыкновенный убийца. Такой удар может разбить чьё угодно сердце. Сложно себе представить, как это может повлиять на молодую девушку. Я видел, как это ломало людей и покрепче. И кто знает, что твориться в девичей голове? Каждый справляется с душевной болью по-своему. А некоторые даже идут на крайности...
  - Если вы её хоть пальцем тронете... - рассвирепел капитан.
  - О, это было бы слишком подло, - воскликнул Данте - Даже для меня. Но вот насчёт других... В столице живёт один человек. Он носит костюм с галстуком и кожаные перчатки. Я называю его Гробовщиком. Это всё из-за его скорбной рожи. Если Гробовщику прикажут придушить младенца, то он сделает это и даже не поморщиться. Гробовщик не испытает от этого удовольствия. Но и не откажется выполнять приказ. Он не такой чистоплюй, как я.
  Капитан мгновенно сник.
  - Твои хозяева - чёртовы глупцы! - горько произнёс он - О чём они только думали, когда выпускали на волю ТАКОЕ! Я - старый солдат. Я видел чистое зло. И сейчас оно сидит прямо напротив меня.
  - Не переживайте на счёт моих хозяев, - успокоил офицера Снеговик - Скоро и до них дойдёт очередь. Спите спокойно.
  Капитан протянул Данте револьвер.
  - Я так дела не делаю, - помахал ладонью Снеговик - Я не вешаю людей. Я даю им верёвку и выбор. Вы можете сдаться. Можете бежать. Можете сражаться. Прислушайтесь к своему внутреннему голосу. И что он вам подсказывает?
  - Я не хочу делать это сам, - поведал капитан - Это недостойно воина.
  - Если живешь в грязи, то бесполезно мыть руки, - заметил Данте - Но я уважаю ваш выбор. Я тут вспомнил об одном забавном случае, который видел на Закатных островах. Вы слышали про "пляску смерти"? Нет? Такое иногда случается в колониях. Какой-нибудь туземец внезапно сходит с ума. Ни с того ни с сего. Безумец бежит вперёд, убивая всех на своём пути. Пока его самого не прикончат. Занятно, не правда ли?
  Капитан нехотя кивнул. Снеговик медленно поднялся с лавки.
  - Вот тут наши пути расходятся, - предупредил Данте - Поторопитесь, господин бывший полковник. Моё терпение не вечно. Я хочу поскорей отсюда убраться. Ненавижу скотобойни.
  
  Данте нужно было как-то убить время. Он набил карманы сигаретами и отправился на поиски собеседника. Снеговик спрыгнул в траншею. Навстречу ему попадались небритые солдаты, одетые в грязную форму. Усталые лица недружелюбно смотрели на непрошенного гостя. Данте раздал сигареты. Солдаты разом подобрели. Снеговик двинулся дальше. На перевёрнутом ведре гордо восседал тощий парень в форме с сержантскими нашивками.
  - Ты что ещё за хрен? - хмуро поинтересовался парень - Какой-нибудь жрец?
  Данте помахал в воздухе перстнем с императорским гербом. Сержант медленно поднялся с ведра и вытянулся, держа руки по швам.
  - Добро пожаловать на передовую, господин, - криво усмехнулся он.
  - Господа отплясывают на балах в столице, - срезал его Снеговик - Можешь называть меня "Данте". Что, северяне сняли с вас стружку?
  - На этом участке тихо... - заявил сержант.
  - Ложись! - раздался чей то громкий крик. Ударивший в землю снаряд осыпал пригнувшихся солдат комьями земли.
  - Местные развлечения мне не по нраву, - пожаловался Данте, стряхивая с волос пыль - О чём ты там говорил?
  - Я говорил, что тут тихо, - быстро нашёлся сержант - В последнее время. А вы, похоже, не робкого десятка.
  - Меня сложно чем-либо впечатлить, - подтвердил Снеговик.
  Данте угостил сержанта сигаретой. Тот не успел чиркнуть спичкой, как к нему подбежал запыхавшийся молодой солдат.
  - Сержант! Беда! - взволнованно воскликнул новобранец - Северяне ухлопали нашего капитана!
  - Что ты несёшь, тупица? - выпучил глаза сержант.
  - Капитану взбрело в голову пойти в разведку, - затараторил новобранец - Он надел парадный мундир, начистил сапоги и вылез из окопа. Тут же попал под пули. Северяне сделали из него решето.
  - Бедный старикан, - огорчился сержант - Он был хорошим командиром. Разведка посреди бела дня! И о чём он только думал?
  - Должно быть, ваш капитан размяк, - предположил Снеговик - Устал от крови. Такое случается.
  - Мы все готовы отдать наши жизни за империю! - пылко произнес новобранец.
  - Знаешь что под нами, братец? - Данте топнул ногой - Кости героев.
  Снеговик осторожно выглянул из траншеи. В землю перед окопами были вбиты железные колья. Между кольями тянулись нити колючей проволоки. По ту сторону заграждения притаились противник.
  Нужно было дожить до утра. Данте выбрал место поспокойней. Он растянулся на земле и закрыл глаза.
  
  Снеговик проснулся среди ночи. Что-то происходило. Весь фронт гудел, будто растревоженный улей. Воздух был пропитан ожиданием неизбежного. Данте стал наощупь пробираться по траншее.
  - Эй, что тут за дебош, братец? - Снеговик тронул за плечо какого-то солдата.
  Тот ничего не ответил. С посеревшим от усталости лицом, солдат вглядывался в темноту. Между тем, гул постепенно нарастал. То тут, то там тьму резали ослепительные вспышки. Земля дрожала, словно в лихорадке. В небе повисла сигнальная ракета. За ней - вторая. Третья.
  - Вот и все, - солдат наконец удостоил Данте ответом - Как думаешь, господин, успеем напоследок помолиться? Или...
  Солдат не успел закончить мысль. На окопы имперцев обрушился огненный шквал. Снаряды разнесли в клочья проволочные заграждения и превратили день в ночь. Мир наполнился пламенем. Казалось, что горел сам воздух. Северяне с криками ринулись в атаку. Имперская армия встретила их ураганным огнём. Северяне ответили тем же. Свинцовые пчёлы жалили всех без разбора. Каждый третий выстрел забирал чью-то жизнь.
  Неподалёку от Снеговика, взметнув фонтан земли, упал снаряд. Мгновение спустя разорвался другой. Ещё ближе. Над головой Снеговика просвистели осколки. Данте быстро отполз в сторону. У него зазвенело в ушах. Дальше снаряды посыпались один за другим. Они летели из темноты и вгрызались в землю. От них нигде нельзя было укрыться. Если только...
  И тут Снеговик понял, что нужно делать. На войне разум вчистую проигрывает звериному чутью. Лишь благодаря чутью можно выжить там, где выжить невозможно. Данте оттолкнулся от земли и перевалился через край траншеи. Он пополз вперёд. Навстречу неминуемой гибели. Местность вокруг простреливается со всех сторон. Снеговик прижался к земле и прикрыл голову руками. Он продолжил двигаться среди шторма из огня и металла. За спиной Данте раздался оглушительный грохот. Снеговика отшвырнуло в сторону ударной волной. Очередной снаряд угодил в траншею, откуда Данте только что выбрался. Сидевших там солдат накрыло взрывом.
  Снеговик вытер лицо рукавом куртки и поискал глазами хоть какое-нибудь укрытие. В нескольких метрах от себя он увидел воронку от снаряда. Данте из последних сил рванулся вперёд. Он нырнул в яму и прилип к земле. Какое-то время он просто лежал в воронке, слушая холодящий сердце вой снарядов.
  - И что же я такого сделал? - тихо спросил Снеговик у ночи.
  - Ты сам выбрал такую жизнь, - откликнулась ночь.
  
  Пушки северян приумолкли. Огонь стих. Воцарилась оглушительная тишина. Топ! Топ! Данте замер, услышав поблизости подозрительный шорох. А затем в яму скатилось чьё-то тело. Молоденький солдатик в форме имперской армии. Каким-то чудом он выжил среди царящего вокруг ада. Новобранец был насмерть перепуган. Обезумев от ужаса, он выставил перед собой винтовку со штыком и бросился на Снеговика. Данте проморгал момент нападения. Когда он поднял глаза, то увидел летящий ему прямо в лоб штык. Тело Снеговика изогнулось под немыслимым углом, уходя от атаки. Штык просвистел у самого лица Данте, оставив на его щеке кровоточащую царапину. Снеговик толчком ладони в грудь отбросил от себя солдатика. Новобранец снова пошел на него в штыковую. Тогда Данте вырвал у него из рук винтовку и поставил солдатику подножку. Обезоруженный новобранец оказался на земле.
  - Отдай! Отдай! - жалобно завопил он.
  Снеговик положил винтовку рядом с солдатиком. Новобранец жадно схватил своё оружие. Мгновение он баюкал его в руках. А затем швырнул оземь и зарыдал.
  - Ты привыкнешь, братец, - успокоил его Данте - Все привыкают. Конечно, если успевают до этого дожить.
  Тишину нарушили грохот сапог и крики на языке северян.
  - Мы умрём. Мы умрём... - захныкал солдатик - Сделай что-нибудь!
  - Заткнись, - процедил сквозь зубы Снеговик - Т-с-с-с...
  Солдатик его словно не слышал. Он продолжил громко причитать. Данте схватил новобранца за горло и опрокинул на спину. Солдатик попытался освободиться. Снеговик слегка стукнул его затылком о землю.
  - Как насчёт тепленького местечка в тылу? - прошептал Данте - Девок с большими сиськами? Дармовой выпивки? Слушай меня и у тебя всё это будет. Обещаю.
  Новобранец ничего не ответил. Он не мог издать ни звука. Рука Снеговика крепко сдавила ему горло. Данте отпустил новобранца. Высунувшись из ямы, он увидел солдата армии северян. Тот полз, сжимая в руках винтовку. Северянин заметил Снеговика и снял с пояса гранату. Счёт шёл на секунды. Данте задействовал свой Дар. Граната взорвалась прямо в руке у северянина. Звук взрыва привлёк внимание имперской армии. Солдаты открыли огонь и отогнали противника назад. На ничейной полосе между двумя линиями окопов остались груды трупов, Снеговик и новобранец.
  - Я знаю, о чем ты думаешь, братец, - нарушил молчание Данте - Тут рукой подать до своих. Не сходи с ума. Давай дождёмся, пока северяне отведут душу и успокоятся.
  - Мне очень страшно... - признался солдатик.
  - Можешь не бояться смерти, - успокоил его Снеговик - Ты никогда с ней не встретишься. Пока есть ты, смерти нет. А когда появится смерть, то не будет уже тебя. Недавно у меня был разговор на эту тему...
  
  Данте как обычно навестил профессора в лечебнице. После игры в "квадраты" между ними завязался горячий спор.
  - Жизнь и смерть не стоят и ломаного гроша, - заявил профессор - Они не значат ровным счётом ничего.
  - Занятное утверждение, - заметил Снеговик - Многие мои знакомые с вами бы не согласились.
  - Прежде чем ты родился, прошла целая вечность, - объяснил старик - Так в чём разница между временем, когда тебя еще не было, и временем, когда тебя уже не станет?
  Данте задумался.
  - Личность возникает при рождении, - развил свою мысль профессор - Когда мозг гибнет, исчезает то, что отличало человека от окружающих. Но смерть не может забрать больше, чем дало рождение. Даже ей не разрушить того, что приводит колесо в движение. Я называю эту силу "волей". Природа не терпит пустоты. Поэтому воля без перерыва создаёт всё новые и новые личности.
  - Немного сложновато для моих мозгов, - признался Снеговик.
  - Пожалуйста, подай мне бумагу и карандаш, - попросил старик.
  Профессор взял лист бумаги и поставил на нём десяток чёрточек.
  - Это жизни десяти человек, - объявил он - Начало черты - рождение. А конец - похороны.
  - Понятно, - кивнул Данте.
  - Да ничего тебе не понятно, - фыркнул старик - На самом же деле всё выглядит вот так...
  Профессор провёл длинную полосу, соединив чёрточки между собой.
  - Слова "начало" и "конец" не существуют без слова 'время', - пояснил старик - Но что произойдёт, если отказаться от идеи времени? Тогда жизнь и смерть теряют всякий смысл. Я уже рассказал тебе о воле. Так вот, она не ограничена ничем. Даже временем. Воля вечна. Но она нуждается в обновлении. Старуха, что умерла во сне, и мальчик, который родился, могут быть носителями одной и той же воли. Для природы перемена тел - то же самое, что для нас с тобой смена одежды.
  - Давайте предположим, что вы правы, - сказал Снеговик - Но отчего же тогда люди так боятся смерти?
  - Каждый человек мнит себя особенным, - поморщился профессор - Поэтому он воспринимает уничтожение своей личности, как трагедию для всего человечества. Но что такого хранится в мозгу обычного человека, чтобы дорожить этим? Заурядные мысли? Никому не нужные воспоминания?
  - Вы - самый умный человек, из всех кого я знаю, - заявил Данте - И вот поэтому вы всегда будете один. Скажите мне, это того стоило?
  Старик отвернулся и медленно покачал головой...
  
  Под утро Снеговик ненадолго задремал. А когда проснулся, то увидел, что новобранец исчез.
  - Суд признал вас виновным в преступной тупости, - пробормотал Данте - И приговорил к казни.
  Снеговик огляделся. Солдатам императора удалось удержать позиции. На распаханной снарядами земле валялись вперемешку трупы имперцев и северян. Души покинули искалеченные тела и растерянно кружили над полем битвы.
  - Ничего личного, братцы! Но я не желаю тут подыхать! - решился Данте.
  Снеговик сделал глубокий вдох и втянул в себя ближайшую душу. В тот же миг он почувствовал, как по его телу растекается сила. Голод, который сводил Снеговика с ума всю последнюю неделю, исчез без следа. И тогда Данте начал поглощать все души, находящиеся поблизости. Их как раз хватило на то, чтобы он смог восстановить силы. Закончив, Снеговик некоторое время лежал с закрытыми глазами. А потом бесшумно выскользнул из воронки и пополз к окопам имперцев.
  Когда Данте был уже в двух шагах от своей цели, его окликнул часовой.
  - Стой! Кто идёт? - грозно спросил он, щёлкая затвором винтовки.
  Снеговик громко и длинно выругался.
  - Здорово загнул, - оценил часовой, опуская оружие.
  Данте скатился в траншею. Его тут же окружили солдаты. Все смотрели на Снеговика, как на человека, который вернулся с того света. Подошёл полевой лекарь.
  - Вы ранены, господин? - спросил он у Данте.
  Снеговик опустил глаза. Рукав его куртки был вспорот осколком снаряда.
  - На излете зацепило, - поцокал языком лекарь - Вам повезло. Могли бы остаться без руки.
  - Трудно отыскать большего везунчика, чем я, - голос Данте звучал устало и хрипло - Что-то здесь маловато народу. А где все остальные?
  - Вон там, - лекарь указал на перепаханное снарядами поле - Чёртовы северяне половину ночи лупили по нашим окопам. Наверное, он узнали, что наш командир погиб и решили попытать удачу.
  Повсюду доносились стоны раненых. Лекарь перевернул одно из неподвижных тел. Снеговик увидел знакомое лицо. Это был новобранец из воронки. Его подстрелили, когда он почти дополз до своих. На лице солдатика был написан животный ужас.
  - Отмучился, бедолага, - сказал лекарь, мельком взглянув на труп.
  - Отличная попытка, братец, - похвалил Данте новобранца - Тебе нужно больше тренироваться. И тогда в следующий раз обязательно получиться.
  По траншее двигался знакомый Снеговику штабной офицер. Его надраенные до блеска сапоги сверкали на солнце. Солдаты отворачивали чумазые лица от сапожного сияния. И ещё крепче стискивали в руках винтовки. Но офицер этого не замечал.
  - Сегодня мы одержали славную победу, - напыщенно произнес он, подходя к Данте.
  - Скажите это им, - Снеговик указал пальцем на кружащих в небе ворон.
  - Я вас не понимаю, - поджал губы штабной офицер.
  - Жалко, что этой ночью вас тут не было, - огорчился Данте - Не хотите остаться на передовой? Тут как раз наметилась острая нехватка командиров.
  Снеговик сплюнул. Он ощущал на губах горечь пороха и соль крови. Невдалеке громыхал фронт. Данте невольно поежился и пошёл прочь от окопов. Уходя, он ни разу не оглянулся.
  А война продолжалась дальше.
  
  
Оценка: 6.85*21  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Весенняя "В плену альфы" (Психологический триллер) | | А.Мичи "Ты мой яд, я твоё проклятие, книга 2" (Любовное фэнтези) | | С.Альшанская "Последняя надежда Тьмы" (Юмористическое фэнтези) | | О.Гринберга "Отбор для Черного дракона" (Любовное фэнтези) | | Р.Ехидна "Мама из другого мира. Делу - время, забавам - час" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Эм "Авантюристка поневоле. Баронесса" (Юмористическое фэнтези) | | Л.Корф "Грешная луна" (Романтическая проза) | | А.Калина "Прогулки по тонкому льду" (Любовное фэнтези) | | Н.Ильина "Мама для Мамонтёнка" (Короткий любовный роман) | | Наталья "Знай " (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список