Явь Мари: другие произведения.

Апогей

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 8.07*106  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Мой отец - священник - не любил говорить о прошлом. Сто лет назад случилось то, что люди сейчас зовут Апогеем. То, что выкосило две трети всего человечества, что вынудило выживших оставить города, что отбросило нас в развитии на несколько веков назад. Мой отец не любил говорить о прошлом, в частности - о несостоявшемся конце света и тех, кто не позволил этому свету закончится. Ожившие герои страшных легенд, заявившие о себе во всеуслышание век назад. Хотя героического в них столько же, сколько и во мне... И все же почему-то именно со мной произошла эта нелепая история.

   1 глава.
  Она вцепилась в него таким взглядом, словно уже никогда не собиралась выпускать из виду. И, кажется, земля успела трижды обернуться вокруг солнца, прежде чем Аги решилась на слова.
  - До... до свидания. - Моя подруга даже не пыталась скрыть лихорадочно-любопытный взгляд, направленный на нашего гостя.
  Возможно, таким тоном она хотела озвучить вовсе не слова прощания, а начало сто третьего псалма? Но, кто спорит, восседавший на расшатанной табуретке мужчина и в правду был "дивно велик и облекался во славу и великолепие, как в одежду".
  Отец что-то крикнул по поводу ужина и моего обязательного присутствия на этом мероприятии, прежде чем я не церемонясь выставила Аги за порог, переступила его сама и закрыла дверь.
  Дышать стало легче.
  - Так это он? Да? - Пролепетала девушка, все еще смотря на дверь, словно через дерево могла видеть гипнотизирующий взгляд хитро сощуренных синих глаз. - Какой он...
  - Непохожий на монаха, за которого себя выдает. - Закончила я за нее.
  И почему у меня по спине до сих пор бегали мурашки, и создавалось глупое впечатление, что каждое наше слово не является тайной для того, кто остался в доме?
  - Идем? - Позвала я, сбегая с крыльца. Аги поплелась следом, пару раз обернувшись через плечо. - Сегодня, наверное, дождь будет. - Попыталась я разбавить неприятную паузу, всматриваясь в небо унылого оттенка.
  - Угу. - Безвольно согласилась она, накручивая на палец прядь светлых волос. - Мейа, он у вас уже три дня?.. Ты с ним разговаривала?
  Понимаю. Мужчина, которого привел в дом мой отец, вполне резонно привлекал внимание. Что-то вроде опасения, которое обратной своей стороной имеет притягательность запретной тайны. Восхитительный ящик Пандоры, который, тем не менее, никому не захочется открывать.
  - Три дня. Да. - Подтвердила я, начиная догадываться, о чем пойдет разговор в ближайшие пару часов. - Слушай, а я могу переночевать у тебя сегодня?
  - Ах, нет, прости. - Ответила рассеяно подруга, смотря себе под ноги. - Сегодня не получится. По случаю праздника к маме приехала сестра, тетя Амелия с племянницами. На самом деле, это я хотела проситься к тебе...
  "Не самая лучшая идея" - подумалось мне, однако я промолчала.
  - Видимо, не выйдет, да? - Верно растолковала наступившую тишину Аги. - Знаешь, ты говорила, что он... странный.
  - Ага.
  - Это, наверное, правда. Все же он совершенно не похож на местных... А откуда он пришел?
  Мы поравнялись и теперь шли по главной улице прочь от дома отца и его церкви к центральной площади, на которой можно будет потратить свободное время и кое-какие сбережения. Все-таки, если верить Аги, идти к ней домой теперь не лучший вариант. Я была знакома с ее кузинами, и, честно признаться, не желала давать этому знакомству второе дыхание.
  - Сама не знаю. - Ответила я, совершенно не стесняясь своего невежества.
  С незнакомцем я не разговаривала еще ни разу с тех пор, как он у нас остановился. Ну, если не считать того раза, когда мы друг другу представились. И эта его улыбка, с которой он меня познакомил сразу после своего имени... в ней было как-то много приторного, что ли. Она даже отдаленно не напоминала чистоту детской улыбки... А ведь монахи и дети - понятия родственные ввиду духовной невинности обоих. Или нет?
  - По-моему, он просто путешествует, чтобы узнать традиции соседствующих провинций. Что-то вроде этого. - Добавила я чуть погодя, заставляя Аги с интересом на меня воззриться. Ладно, раз ей так не терпится знать... - Он пришел к отцу после службы и видок у него был такой, словно он пешком землю обогнул. Профессиональная солидарность и все дела: отец предложил ему кров и хлеб. Тот сказал, что останется на праздник урожая, а потом уйдет.
  - Так он, правда, пилигрим. - Протянула задумчиво Аги. Спорю, ей это все казалось романтичным. Странствия, лишения, приключения и прочая. - Он... красивый.
  Я промолчала. Не потому что была не согласна. Напротив, мне просто нечего было возразить. Тут даже нельзя отвертеться, сославшись на вкус. Вкус не играет роли, когда человек наделен по-настоящему правильными чертами лица. Создавалось впечатление, что его внешность - результат не случая, а селекции.
  - Интересно, почему он выбрал этот путь? - Аги делала вид, что ее слова - просто мысли вслух, но на деле она ждала от меня ответов. А еще лучше - приглашения. Мол, почему бы тебе самой все не узнать из первоисточника.
  Лгать не стану, и меня интересовал этот вопрос. Точнее, как только я увидела мужчину, я засомневалась в его принадлежности к монашествующим, вопреки потрепанному темному балахону и словам гостя. Все-таки, я на своем семнадцатилетнем веку повидала много приверженцев религии, спасибо папе-священнику, а он выделялся из этого однотонного ряда. Подозрения не просто закрались, а появились как черти из табакерки, начав бить в набат сразу, как только мой взгляд наткнулся на нового приятеля отца. Ведь монах мог оказаться простым разбойником, вором, пусть даже со своей внешностью он не тянул и на эти сомнительные профессии. Но прошло три дня, а наше добро и здоровье все еще целы.
  
  Наша дорога до ярмарочной площади заняла чуть меньше получаса и переплеталась с вопросами Аги и моими скупыми ответами. Как ни крути, мне было неприятно говорить о человеке, который остался в нашем доме. Мачеха была от него в восторге, отец, хотя и был старше раза в два, выражал очевидное почтение, считая гостя человеком куда более умудренным ввиду беспокойной жизни скитальца, которую тот ведет. Мой младший брат, Джерри, смотрел на него, как на жителя Небес, почтившего своим присутствием наш грешный дом. Возможно, это еще три причины его не любить: никогда еще члены семьи не проявили столько интереса ко мне за все семнадцать лет, сколько уделили чужаку за три дня.
  - Сегодня же последний день поста... - Пробормотала Аги, следя за тем, как я открываю упаковку только что купленных сливочных пастилок.
  Ярмарка была полна лакомствами, которые добрые жители городка прикупали к завтрашнему знаменательному дню. В отличие от меня.
  - То есть ты не будешь? - Уточнила я, замечая, как подруга поджимает губы и качает головой.
  Осуждение чистого вида, но я привыкла. Возможно, это все затянувшийся переходный возраст. Почему я все делаю наперекор правилам? И это еще с учетом, что мой отец - священник.
   Да, родителей не выбирают. А ведь все могло бы быть иначе, родись я на какие-то сто лет раньше. Тогда священникам нельзя было заводить семью, существовало такое понятие как целибат. Но времена нынче изменились, так же как и численность населения. Нынче плодить детей - дело очень даже богоугодное.
  
  Следующий час мы потратили на покупку небольших презентов. Если учесть, что на свое скромное жалование певчего в хоре, много не приобретешь, я прикупила лишь сладости двенадцатилетнему брату и кое-что к общему столу.
  - Не будет лишней пыли в доме. - Оправдала я свой выбор столь недолговечных подарков, жуя очередную пастилку.
  Смотря на Аги и на то, как она бережно укладывает в сумку кукол, я задумалась, как так получилось, что мы сдружились. Хотя в детстве все кажется проще. Поделился лопаткой - друг и такие дела. Наверное, встреть я ее сейчас, набрав в свою голову столько тараканов, я даже не взглянула бы на Аги. Она была мечтательной, наивной, чувствительной натурой. Она любила рассветы, а я закаты. Она верила в любовь и помощь всевышнего, а я в собственную никчемность и слабость. Когда она говорила - судьба, я говорила - совпадение. Эта цепь оппозиций была бесконечна, как свинцовое небо, низко нависшее над нашими головами.
  - И правда дождь. - Вздохнула Аги, когда мы вышли из шумной городской толпы, роившейся на площади.
  Упали первые крупные капли, взбивая дорожную пыль. Потянуло холодом и мокрым деревом, все запахи как-то резко обострились в течение первых пяти минут. Мелькнула молния, раздался пугающий хохот грома, и из разверзнувшихся небес потоком хлынула холодная вода. И если брать в расчет эту беспросветную темноту, взявшую город в кольцо, мечтать о быстром завершении ливня не приходится.
  - Зато завтра будет солнце. Так всегда... - Раздался сквозь шум потока голос Аги, которая, ускорив шаг, нырнула под крону ближайшего дерева. - Ну что, к тебе?
  Ко мне было ближе, но... проклятье, кажется, Аги знала, что для того, чтобы попасть ко мне, должно произойти что-то вроде начала всемирного потопа.
  - Да. Давай. - Согласилась я.
  В конце концов, чем больше народу, тем менее неуютно я буду себя чувствовать. В собственном доме. Да, если это неизбежно, пусть на ужине присутствует еще один человек мне знакомый.
  Потоптавшись под деревом еще с полминуты, мы рванули в сторону светлеющей церкви, рядом с которой стояла крепкая изба священника. Обратная дорога заняла не более десяти минут, спустя которые я с блаженной улыбкой на мокром лице переступила порог теплого дома. Запах тушеных овощей и базилика заполнил легкие со следующим вздохом.
  - Я же просила не опаздывать. - Прошипела мачеха, кажется, стараясь сделать голос неслышным для других.
  А судя по шуму, который доносились из трапезной, "других" было больше, чем я рассчитывала. Но ведь это даже к лучшему... так я думала, пока Марта не объявила, что к ужину решили присоединиться Фрэд Тайпер со своим сыном.
  - Значит, это правда? - Прошептала Аги, когда мы поднимались на второй этаж, чтобы переодеться в сухую одежду. - Твой отец хочет выдать тебя замуж за Паула?
  - Они уже давно это решили. - Бросила я так, словно ко мне это не имело никакого отношения.
  - Ты не говорила!
  - Не было случая. - Это было ложью лишь наполовину.
  Просто я, правда, не знала, каким образом преподносить подобные новости. Что-то вроде: "эй, а почему бы нам сегодня не напиться, есть отличный повод: мой отец решил наконец устроить мне ад на земле..." ну и так далее.
  Судя по тому, как Аги застегивала пуговицы на своей рубашке, она очень волновалась.
  - У тебя... - Я указала на воротничок, который неаккуратно завернулся. - Я не знала, что будет так много народу, так что если не хочешь...
  - Нет. Все в порядке. - Поспешно заверила меня подруга, поправляя рубашку. - Идем?
  Очевидно, все это казалось ей приключением. Не мудрено, все же в наш отсталый городок редко заезжают интересные гости.
  Когда мы спустились в столовую, я бегло осмотрела комнату и людей. Углядев свободные места, я пробормотала извинение, после чего прошла к большому столу.
  - Это Аги Мерто из семьи портного... - Услышала я тихий разговор отца со своим гостем.
  Кинув взгляд на лицо монаха, которое теперь не было по обыкновению закрыто капюшоном, я заметила, как этот человек вежливо кивает: его внимание - просто дань уважения хозяину дома. И это наводит на мысли, что его внимание - дорогая штука. С чего бы...
  Аги раскраснелась рядом со мной, пробормотав "приятно познакомиться", когда мой отец удосужился их представить. Кивнув и вяло улыбнувшись Фрэду и его сыну, который был заинтересован в этой грядущей свадьбе в той же степени, что и я, я достала из кармана очередную пастилку. Есть не хотелось совершенно и, может, дело в сладком, а может в меню, которое не меняется вот уже третий месяц кряду.
  - Постыдилась бы. - Прошипела мачеха, наклонившись над столом. - Ты нарушаешь священный пост.
  Она сидела напротив, рядом с нашим гостем, разрываясь между двумя желаниями. Показаться идеальной хозяйкой и матерью и осыпать меня словами из лексикона сапожника, который не просыхал уже год. Эту ее борьбу было наблюдать довольно забавно.
  - Прости. Совершенно вылетело из головы.
  В таких разговорах лучше все спускать на тормозах.
  
  Застольный разговор не поражал обилием интересных историй и легенд, которых успел нахвататься за свое путешествие брат Лукас, как его называл мой отец. В основном это были какие-то мутные рассуждения на философские темы, приправленные цитатами из Библии и Евангелия. Что сказать, возможно этот брат Лукас и не был на деле монахом, писание он знал наизусть. Да, стоит пристальнее к нему пригляделась, и сомнений не останется: из него монах, как из фарфоровой статуэтки молоток. Эти его повадки... умение поддержать разговор, осанка, отточенный столовый этикет, аристократическая неторопливость...
  Мой взгляд заметили. Брат Лукас обратил ко мне свое породистое лицо с ясно-синими глазами и дружелюбно улыбнулся.
  - Вы хотели что-то спросить?
  - Да... - Я немного растерялась под этим взглядом. Да и наступившая тишина давила. - А откуда вы, говорите, к нам прибыли? Из палат Людовика Четырнадцатого?
  Мачеха поперхнулась, звякнула чья-то вилка, кто-то заерзал на стуле. Собственно, в течение последующей минуты, это были единственные звуки среди могильного молчания.
  - Бенедиктинское аббатство в Мельке. - Поправил меня мужчина.
  - Далеко. Вы неплохо владеете местным языком. - Пробормотала я, просто чтобы не показаться грубиянкой. Хотя в пекло это, я и так перешла границу.
  - Я знаю много языков. Родной немецкий не единственный. - Ответили мне.
  Он явно старался выглядеть вежливым. И тихим, и скромным, и смиренным. И все же что-то фальшивое было в его поведении. Не то чтобы он был плохим актером, или допускал явные ошибки, но привычки - их, как говорится, не пропьешь. И бред это все... ну, про знание иностранных языков до такой степени, что не разоблачает даже акцент.
  Думаю, он понял, что я о нем думаю, когда я отвернулась, явно показывая, что наш короткий разговор подошел к концу. Все же дураком он не выглядел, хотя и делал дураками всех нас.
  - Ну... так что, вы говорите, брат Лукас, ваш настоятель думает об исихазме? - Попытался выровнять яму неловкости, оставленную нашей беседой, отец.
  Философское бла-бла-бла увлекло их в достаточной степени, чтобы уже через пять минут никто не вспоминал мою недавнюю выходку. Я же, так и не притронувшись к еде, вышла из-за стола под шумок, оставляя родственников наедине с их новой религией.
  Я ушла в соседнюю комнату и, не позаботившись о свете, села в старое кресло-качалку. Дома было холодно и темно из-за непрекращающегося дождя и подступающего вечера. О приближающейся зиме думать совсем не хотелось, хотя она и напоминала о себе стуком капель и свистом ветра в щелях, в камине. За стеной по-прежнему шел разговор, который мне был отлично слышен.
   Кажется, Джерри хвастался своими школьными успехами. Монах в свою очередь поинтересовался, все ли дети получают образование здесь. Отец поспешил ответить, что мы - исключение, потому что являемся его чадами. Другие же приводят своих отпрысков в приходскую школу, только если видят в этом прок.
  В разговор вступила Аги. Неловко посмеиваясь, она сказала, что, например, ее мама считает, что девушка не должна забивать себе голову лишними знаниями. Что это лишь создает хаос, смешивая мужские и женские роли. Что именно это когда-то и привело к Апогею. Отец согласился, сказав, что, пожалуй, в этом есть резон: люди все свое существование стремятся к запретному, к знанию, к этому дьявольскому плоду с Древа, за что и платят. И что нам не стоит гневить Бога лишний раз, а мне он дал образование просто потому, что ему нужен был помощник. Что пока Джерри был еще совсем мальчишкой, ему самому приходилось нести на себе бремя содержания церкви, а это довольно тяжелый крест. И что теперь, когда его сынок подрос, самое время мне начать жизнь, которую уготовил Господь женщине. Именно поэтому он выдает меня замуж за этого прекрасного юношу. Брат Лукас что-то сказал про то, что полностью разделяет чаянья отца. Хотя, что он еще мог сказать?
  Покачиваясь в кресле, я одним ухом слушала разговоры гостей, а другим - рыдания осени. Совсем скоро я поняла, что эту комнату наряду с темнотой заполняет какая-то тягучая лень.
  Возможно, я даже задремала, а очнулась от того, что мачеха крикнула во все горло о том, что чай уже готов. Поежившись, я подтянулась в кресле, с которого уже успела практически сползти. Теперь мне было жутко неуютно, потому что я замерзла и, кажется, плетеная спинка кресла оставила на щеке яркий отпечаток. А еще...
  Я резко обернулась к дверному проему, безошибочно угадывая причину неприятного волнения.
  - Простите, если напугал. - Судя по голосу, монах виновато улыбался. Он вообще много улыбался, даже если причин не было. Возможно, парень считал, что монахи все такие - постоянно улыбаются и часто извиняются.
  - Не напугали. - Солгала я, но ему незачем знать неприглядную правду. Он меня пугал постоянно, даже если не стоял в темноте за спиной.
  - Ваша матушка, кажется, зовет к столу.
  Кажется? По-моему, громкость ее голоса не оставила и малейшего сомнения.
  Решая предать разговору хоть немного смысла, я пробормотала:
  - Она мне не мать. Марта просто следит за домом и братом, а отец ее содержит. У них сложился такой договор, после смерти моей матери. - Я зевнула, словно хотела показать, что все это меня совершенно не трогает.
  Боже, я знаю, в чем я буду каяться завтра: ложь, ложь, ложь.
  В наступившей тишине никто из нас не сдвинулся с места. Наверное, он хотел еще что-то сказать, но ждал первого шага от меня. Может, ему было неприятно то, что я восприняла его в штыки с самого начала, и монах решил как-то изменить мое мнение о его персоне. А мне все равно. Сейчас, к примеру, мое отношение к нему было почти нейтральным ввиду холода и моей усталости.
  Достав из кармана шуршащую пачку пастилок, я решила немного подсластить себе жизнь.
  - Не верите в Бога? - Спросил монах, а мне даже показалось, что он усмехается.
  - Мой отец священник. - Ответила я, явно давая понять, что его вопрос глуп.
  - Но я спрашиваю про вас.
  Собственно, вести с ним беседу, когда он не стоит напротив, очень даже сносно.
  - Верю.
  - Или это просто воспитание?
  - Вы принесли с собой какие-то неопровержимые доказательства Его существования? - Поинтересовалась я.
  - Нет. Просто любопытно.
  - Любопытство у вашей братии не в чести. - Напомнила я как бы между прочим, вставая из кресла. - И, честно, если ваше призвание - нести божественный свет, вы ошиблись домом. Тут его и так достаточно.
  - У меня и в мыслях не было обидеть вас.
  - Может поэтому я и не обиделась. - Обойдя монаха, я вышла за дверь, занимая свое прежнее место за столом.
  Мне хотелось, чтобы весь этот цирк поскорее закончился, но время имеет свойство подчиняться лишь своим собственным размытым законам.
  Как только все снова собрались за столом, я принялась рассматривать их лица, но куда с меньшим интересом, чем прежде. Теперь мне еще сильнее хотелось спать, и я вообще перестала понимать, зачем сижу здесь. В столовой было как-то слишком шумно, даже душно. Столько народа... хотя и раньше отец ввиду своей профессии вел довольно хлебосольный образ жизни, и наш дом никогда не был пустым, теперь мне казалось непривычным такое скопление людей, пусть даже и знакомых.
  Скорее бы убраться отсюда.
  Я постукивала от нетерпения ногой, бесцельно водя уставшим взглядом по столу и собравшимся за ним. Удивительно, но я даже никак не отреагировала на внимание со стороны монаха, который как-то подозрительно долго на меня смотрел. Возможно потому, что в его глазах, глядящих будто сквозь тебя, ничего нельзя было прочесть.
  Я опять начала засыпать, убаюканная мерным гулом спокойного вечернего разговора. Обсуждали в основном предстоящий праздник, службу, губернатора, который должен был посетить литургию. Голоса слились в единый поток, напоминая журчание ручья, правда не слишком благозвучное. И когда в дверь громко постучали в унисон с раскатом грома, я подскочила на месте, чуть не опрокидывая свою чашку. Аги что-то пошутила по этому поводу, пока я терла глаза, смотря на то, как мачеха плетется к двери, скрываясь в сенях.
  Она, вероятно, так же как и я считала, что за порогом стоит какой-нибудь бродяга-нищий, который в такую гадкую погоду не знает, где переночевать. Марта бы отвела его в сарай, дала бы кусок хлеба...
  Я уже готова была снова смежить веки, но за стеной послышалась какая-то нехорошая суета. Из приглушенного шума выбился визгливый голос мачехи, раздались негромкие, но уверенные шаги.
  - Прошу нас простить за вторжение. - Спорю, рот открылся от возмущения не только у меня. Каждый сидящий за столом теперь смотрел на вошедшего пожилого мужчину, одетого в идеально скроенный черный смокинг. Платиновая седина, благородные черты лица и выражение на нем, которое я могла обозначить как достойное, - все это делало его похожим на графа... или на слугу графа. - Настоятельная просьба не покидать своих мест. Это не займет много времени.
  Отдав указания, старик поклонился, вытянув руку в сторону, давая понять - все-таки слуга. Собственно, через пару секунд нам довелось увидеть его господина, который переступил порог нашей столовой так, словно был Александром Македонским, ступавшим на завоеванную Малую Азию.
  Очень медленно и сосредоточенно я поднимала взгляд снизу вверх, от на удивление чистых (в такую-то погодку) туфель, отутюженных брюк и идеально сидящего пиджака того же темно-серого цвета, ярко-синего шелкового шейного платка, накрахмаленного белоснежного воротничка сорочки до лица гостя и его убранных назад темных волос. Посетитель совершенно точно был птицей весьма высокого полета. И если с его седовласым слугой у меня ассоциировалось гордое слово "достоинство", то он олицетворял собой власть и все производные от этого понятия. Он властвовал над собой, своими эмоциями, внешним видом, а также над нами, совершенно не знающими, как реагировать на это "явление Христа".
  Определенно, жизненным девизом этого господина было "Veni, Vedi, Vici". И неслучайно его появление совпало с нынешними погодными условиями. Такие типы и правда должны заявляться темной ночью под бой грозовых раскатов. Довольно... символично, что ли.
  Ого, воскликнула я мысленно, всматриваясь в лицо гостя, этот шейный платок точь-в-точь повторяет цвет его глаз.
  Мой взгляд медленно пополз в сторону, пока не наткнулся на монаха. А тот либо воспользовался заминкой и тем, что все внимание перекочевало с его персоны на загадочную личность неожиданно заявившегося незнакомца, либо и не собирался ничего скрывать... эта провокационная улыбка-насмешка, острый взгляд. Все монашеское схлынуло с него, как волна с берега во время отлива, обнажая дно, правду.
  Они знали друг друга.
  Не помню, сколько прошло времени в напряженном молчании, которое никто не осмеливался нарушить, но я, оставив лжемонаха, посмотрела на отца. Меня всерьез интересовало, что он будет делать в такой ситуации. А еще... что там случилось с Мартой? не видать ее что-то.
  - Кто вы такой? - Аллилуйя, отец, наконец, очнулся в достаточной мере, чтобы вскочить с места и задать этот вопрос должным требовательным тоном. - Мы люди простые. Мы не хотим неприятностей.
  - Как и я. - Раздался спокойный голос незнакомца, заставляя нас всех снова синхронно пооткрывать рты. И надо же, может гость и обращался к отцу, взглядом он его не удостоил. - Повторю, вам не причинят зла. Точнее, ваша безопасность зависит напрямую от вашего понимания.
  С пониманием у моего папаши всегда были большие проблемы. В смысле, с пониманием такого рода. Мой отец поразительно быстро догадался о том, кто перед ним, однако понять, что благоразумнее последовать настоятельной просьбе незваного гостя, он не смог. Но зачем он схватился за нагрудный крест, выставляя его вперед и начиная читать двадцать второй псалом? Да, мне бы тоже не помешало немного понимания в этой безумной ситуации.
  Стряхнув оцепенение, я быстро осмотрела лица Аги, Фрэда, его сынка Паула, моего брата Джерри... славно, я не одинока в своем недоумении.
  Сбивчивая молитва отца быстро оборвалась, и я в очередной раз вздрогнула, когда он с размаху опустился на свое место. Словно его кто подкосил. И выражение его лица в тот момент... шок, страх. С тех пор он больше ни слова не проронил.
  - Ты стал грубее с нашей последней встречи. Не гнушаешься практиковать контроль на простых смертных. - Хохотнул беспечно псевдомонах, и головы всех присутствующих синхронно повернулись в его сторону. - Да и вообще не похоже на тебя... забрался в такую глушь.
  - А ты привык лазить по помойкам. - В холодном тоне звучали ноты презрения. - Причем с каждым разом ты выбираешь яму глубже и грязнее предыдущей.
  Что, и это мой дом - яма, которая глубже и грязнее?
  Теперь у меня сна не было ни в одном глазу. Хотя было бы здорово, если бы происходящее оказалось простым бредом подсознания. Судя по тому, как рядом со мной обмерла Аги, я не единственная, кто мечтает о забвении.
  - Ну, до Ганзы я пока еще не докатился, так что, опираясь на твои слова, мне еще есть к чему стремиться... - Кажется, в доме как-то резко похолодало. - Ты же говорил, что не причинишь им вред? С каких пор ты бросаешь слова на ветер?
  Проклятье, он ведь специально дразнил его.
  - Поднимайся, я пришел за тобой.
  - А я до последнего рассчитывал, что ты просто проходил мимо. Я ведь еще даже чай не допил. Ты не хочешь присоединиться?
  - Твоему своеволию пришел конец, Каин. - Проигнорировал его господин с синим шейным платком. - Ты уже довольно давно испытываешь терпение. Мое и Ганзы.
  - А я-то думал, что предела не имеют только глупость человеческая и твое терпение. Жаль, что ты подкачал, братец.
  - Я выбрал тебе невесту. Это решено и обсуждению не подлежит.
  Мой взгляд бегал от одного человека к другому, следя за тем, как они перебрасываются фразами, словно играя в мяч. И теперь я уставилась на лжемонаха, ожидая его подачи, но тот молчал. Ошарашено и тупо. Видимо, заявление про его невесту было подлым крученым броском.
  - Вообразил себя моим отцом? - И опять стало холодно, как на Южном полюсе в июле.
  - Твоя память так же коротка, как и у твоих человеческих девиц. Напомню, отец, прежде чем уснуть, завещал именно мне эту обязанность.
  Очевидно, упоминание "девиц" монаху не понравилось.
  - Аман! - Прорычал он, заставляя меня сглотнуть и вжаться в спинку стула.
  Отстранено я заметила на своей руке чужую: Аги буквально впилась в мое запястье своими ногтями.
  - Я затронул эту тему не случайно. - Спокойно продолжил незнакомец. - Твоя последняя... покинула наш мир. Это событие и подтолкнуло меня к принятию подобного решения.
  Долгое молчание прервалось судорожным мужским выдохом.
  - Ее звали Эмили. - И на этот раз голос Каина (с ума сойти, он лгал даже насчет своего имени) звучал не угрожающе, а обреченно.
  Новость так его задела, что у парня отпало всякое желание пререкаться.
  Не знаю, как долго длилась эта тишина, но лично для меня это было пыткой длинной в вечность. Первым заговорил Каин.
  - У меня есть условие.
  - Ну еще бы. - Устало сказал Аман, вопреки тому, что он явно был доволен результатом. Мужик добился своего в короткий срок и с минимальными затратами. И теперь его "ну еще бы" не означало отказ. - О людях я позабочусь.
  Он позаботится о нас? Я сглотнула, визуально представляя наспех вырытые могилы. Что сказать, тогда я не знала, что речь идет о промывке мозгов, в чем эти двое уже собаку съели. И не одну.
  - Не сомневаюсь, но я говорю о другом. - На лице лжеца вновь появилась неприятная ухмылка. - Ты же знаешь, я из каждой поездки привожу уникальный сувенир. Пополняю свою золотую коллекцию.
  - Каин, твои привычки... - Начал напряженно его собеседник, но псевдомонах его перебил.
  - Ни капли за месяц, ты хоть можешь себе представить степень моего голода? И все ради этого самого момента. Я нашел то, что искал. И чтоб я сдох, если позволю тебе меня обломать.
  Наступившее молчание уже заключало в себя ответ. Положительный. Если бы старший был категорически против, он заявил бы об этом незамедлительно. В эту тишину уже было заложено его согласие. Он принимал условие.
  Я довольно вздохнула, понимая, что теперь эти двое покинут нашу столовую, дом, город, страну... может даже планету? Кто знает, откуда прилетели эти чудилы? Да, мысль о том, что они оставят нас в покое давала неземное облечение... ведь тогда я еще не знала, что условие на деле - я сама.
  
   2 глава.
  Никогда бы не подумала, что такое возможно. Мгновение, и тебя нет. Отключаться прямо по щелчку чужих пальцев. Мне бы такую способность, я бы применяла ее каждый раз после слов мачехи "ну и где ты шлялась?" и после вопросов отца "ну и как ты представляешь себе свое будущее?".
  Это превращение в ничто было грозным и полезным даром, который опробовали не только на мне, но и на моих родственничках. Вот только очнулись они безмятежные в своих кроватях, а я, все помнящая, в машине.
  Приоткрыв глаза, я поднялась с кожаного сидения, привыкая к ощущениям. Голова гудела, и тошнило, а еще... я никогда до этого не передвигалась в автомобиле, потому такая скорость и тряска были непривычны для меня. Выглянув за окно, за которым бушевала ночь, я часто поморгала. Потом посмотрела перед собой. Напротив сидел человек, который мне очень сильно напоминал знакомого монаха. Но теперь он был одет с иголочки в какой-то моднявый костюм, потому был совершенно на себя не похож.
  Брат Лукас дружелюбно улыбнулся, и я понимающе кивнула.
  - Так я все еще сплю. - Пробормотала я сонно, вновь упав на сиденье.
  Тогда мне это, правда, показалось выходом. И действительно, когда я очнулась во второй раз, картина мира изменилась. Не было никакой машины, кожаного светлого салона и ночного леса за окном. Улыбнувшись своим мыслям, я потянулась, выпрямляясь в кресле... Сон, перетекающий в реальность? Не тот, мать его, случай.
  На этот раз я проснулась в самолете.
  Проведя рукой по лицу, словно стараясь стереть с него остатки сна, я посмотрела перед собой. Сидящий напротив мужчина, задумчиво глядел в иллюминатор, наблюдая за бегом розовых облаков. Зарождение нового дня захватило его внимание надолго и всерьез, давая мне время осмотреть салон. Чокнуться можно, у этих ребят был не только свой слуга и машина, так еще и собственный самолет. И, чтоб меня, я никогда не думала о возможности летать... Безумие какое-то.
  Дрожа всем телом, я придвинулась к окошку и выглянула наружу. Земля казалась просто лоскутным одеялом, отчего голова моя закружилась, и я прижалась к спинке кресла поплотнее. Заботливая память подкинула еще парочку поводов для беспокойства, вроде: тебя выкрали из дома два типа довольно сомнительного происхождения, и ты не знаешь, какой именно окажется конечная точка "Б".
  - Боишься высоты? - Странный у него способ начинать разговор с жертвой после ее похищения.
  Боюсь ли я высоты? О, это, кажется, наименьшая из моих проблем. Но все равно спасибо за то, что спросил.
  - На земле... привычнее.
  - Мы уже скоро прибудем.
  - Меня это должно обрадовать?
  - Понимаю. - Тихо усмехнулся Лукас-Каин. - Что ж, наше знакомство началось не совсем правильно и... - и было бы круто, если бы оно закончилось как можно скорее. С благополучной развязкой для меня, естественно. - ...думаю самое время для работы над ошибками.
  Предлагал начать с чистого листа, как мило.
  - Прежде всего, вас, людей, конечно, волнует вопрос безопасности. Так вот, твоя безопасность. Ей ничего не угрожает. - Деловито заявил похититель, переплетая пальцы. - Тебе же будет удобнее это долгосрочное путешествие воспринимать, как некоего рода... работу.
  Ага, так-так-так, мы подбираемся к сути моего похищения.
  - Сроком в пять лет. По истечении этого периода ты вольна уйти. Будь уверена, что мой человек доставит тебя в любую точку на земле, которую ты назовешь. - Я открыла было рот, но мужчина поднял палец вверх, призывая меня к молчанию. - Вижу, тебя интересуют твои обязанности. - Да нет, черт, меня интересовало, почему именно я, и что будут думать мой отец, брат и мачеха о моем "долгосрочном путешествии". - Ничего такого, что ты могла бы себе напридумывать. - Кривовато усмехнулся мой собеседник, вновь обращая свой взгляд к иллюминатору. Сейчас "брат Лукас" мне казался задумчивым, даже угнетенным. Наверняка, тот парень, который явился за ним, никогда ему не нравился и то, что он должен ему подчиняться, раздражает "брата Лукаса". - Все, что тебе необходимо - соблюдать определенный режим дня.
  - Например? - Не то чтобы я соглашалась с его условиями, но этот человек был сильнее меня, и я находилась в его самолете на высоте пары тысяч метров: устраивать истерики не самое лучшее время и место.
  - Ложиться спать, вставать, питаться, гулять по расписанию. Также ты будешь наблюдаться у врача и регулярно сдавать довольно большое количество крови.
  Я уже было открыла рот, чтобы спросить "зачем", но быстро его захлопнула.
  Проклятье, теперь мне казалось, что я знала его грязный секрет с самого начала. Как только его увидела. Получается, все это правда. События вековой давности...
  - По прибытии тебе предоставят список запрещенных вещей и действий, который ты должна будешь заучить как "Отче наш". Курение, употребление наркотиков, даже алкоголя - идут первыми в этом списке. - Продолжал безмятежно этот "работодатель", пока я, онемевшая, пыталась осмыслить новость. - С остальным разберешься на месте.
  Я долго молчала, смотря на него. Думаю, мужчину это раздражало, потому в итоге он оторвался от созерцания покоренных им небес, кидая на меня острый взгляд.
  - А что с моей семьей?
  Кажется, ожидали от меня несколько другого поведения. Еще бы.
  - Рад, что ты такая понятливая. - Вздохнул аристократ, поправляя кольца на своих пальцах. - Твоим родственникам и друзьям были внушены ложные воспоминания. Для них ты уехала учиться за границу.
  - Мой отец скорее признает богом Будду, чем отпустит меня куда бы то ни было.
  - Кажется, ему придется несколько пересмотреть приоритеты.
  - К тому же он никогда бы не нарушил своего слова. С чего бы мне резко срываться с места и ехать учиться за границу, когда у меня через месяц должна быть свадьба?
  - Не терпится замуж, понимаю. - Мужчина потер подбородок. - Я компенсирую моральный ущерб, который ты понесешь из-за отсрочки брачной ночи
  Я поморщилась. Не потому, что он затронул эту интимную тему. А потому что в очередной раз представила себя в роли жены Паула.
  И еще...
  - Что значит "компенсировать"?
  Он же не имел в виду...
  Видимо, я была как открытая книга для него; мужчина тихо рассмеялся.
  - Просто деньги. - Ответил он в итоге, все еще посмеиваясь надо мной. А я сидела пунцовая, как рак, стараясь уменьшиться до размера пылинки. Сам виноват, надо было выражаться яснее. - Ты ведь не считаешь меня преступником, который крадет женщин и делает из них рабынь?
  Вообще-то, именно так все и выглядело.
  - За твои услуги тебе будут платить и довольно щедро. Ты можешь пересылать эти деньги своим родственникам, можешь тратить на себя, а можешь копить.
  Я недоуменно молчала, пытаясь решить это непонятное уравнение. Пять лет жизни под его надзором, еда, крыша над головой, все удобства, какая-то система all inclusive, за которую тебе еще и платят. Только живешь по расписанию и участвуешь в еженедельных сборах крови... Думаю, все не так прекрасно, как звучит. К тому же, думать о своей крови, как о чужой еде... это довольно мерзко. Но в любом случае, это лучше, чем если бы он просто порвал мне горло и не заморачивался по поводу моего содержания, зарплаты и родителей. Стоило ценить его щедрость, наверное.
  - Я смогу им написать письмо? - Спросила я, на что мужчина кивнул.
  - Однако ты должна учесть, что твои письма будут проходить через чужие руки, так что не советую писать ничего лишнего.
  Как мило с его стороны говорить мне о таких очевидных вещах. И все же...
  - Для чего все это?
  - Что именно? - Не понял брат Лукас.
  - Если уж все и так знают о вашем существовании, если это уже не тайна, для чего все эти обходные маневры? Вы могли бы просто заявиться к нам домой и взять то, что хотели. Вы - власть, не понимаю, к чему такая аккуратность.
  - Ты человек и мыслишь человеческими категориями. - Все это прозвучало так благосклонно, словно он сочувствовал уровню моего интеллекта. - Да, сто лет назад мы заявили о себе и своем существовании, чтобы остановить ваше повальное вымирание. Наш долг, как по-настоящему сильных мира сего, заботиться о слабых, но после того, как минул Апогей, вы смотрели на нас не как на благодетелей. Ваш страх никуда не делся. Он скорее даже усилился. Раньше вы боялись мифов, всего лишь нашей тени, а когда мы предстали перед вами куда более настоящие, чем вам бы хотелось, этот страх перерос в какую-то сумасшедшую панику, которой нужны века, чтобы немного утихнуть. Вы же довольно гордые животные, вам трудно признать то, что в мире есть единица помощнее человеческой. - Ладно, может, сравнение с животным было для них простительным. Кто знает, как я смотрела бы на людей на его месте. Все же я никогда не была приверженцем гуманизма, хотя сама являюсь человеком. - Мы устранили главную угрозу, теперь дело за людьми. А что касается нас... для нас будет лучше оставаться в стороне, пока все вновь не вернется на круги своя.
  Как будто после такого что-то еще может вернуться на свои круги. Да брось, ты ведь был страшной легендой когда-то, люди вряд ли забудут ваш триумфальный выход в свет. Кстати, насчет последнего.
  - Говорят, вы солнца боитесь.
  - Глупости говорят. - Бросил похититель, следя за тенями, которые облака оставляли земле. - Если бы мы не могли появляться в светлое время суток, это бы конкретно осложнило жизнь, как думаешь? Навряд ли мы считались бы высшей расой, если бы главным нашим врагом был солнечный свет. Или чеснок. Или распятие.
  Он насмешливо посмотрел на меня, давая понять: он намекает на моего несчастного отца. Но стоит отдать папе должное, он хотя бы пытался что-то сделать.
  Молчание, которое наступило после его слов, не было напряженным. Все же тут каждому было о чем подумать. К тому же через пару минут в салон зашел седовласый мужчина в черном смокинге, который ассоциировался у меня с доблестью, а на деле был просто швейцаром.
  - Мы прибудем в аэропорт Мальпенса через двадцать минут, сэр.
  Он еще что-то говорил про местное время и температуру, тогда как я пыталась представить этот место на карте. Насколько далеко я теперь от дома?
  - Италия. Милан. - Ответили мне, заметив мою растерянность. - Но это не конечный пункт, придется еще потерпеть, пока мы не доберемся до Вербании.
  О, ясно, значит ответ "чертовски далеко", чего и следовало ожидать.
  И опять мужчина, сидевший напротив, показался мне жутко угнетенным. На его лицо легла тень озадаченности. Брат Лукас возвращается домой, но не особо заметно, чтобы он выпрыгивал из штанов от счастья. Хотя его там ждала невеста... и еще умершая любовница, или кем она ему приходилась.
  - Там, наверное, красиво. - Заметила я как будто отстранено.
  - Тебе понравится. - Бросил безразлично Каин, занятый своими мыслями.
  - Еще бы. Все же ваша свиноферма из разряда люкс. - Он резко поднял на меня свои глаза, а я спросила: - Своей Эмили вы все это тоже обещали?
  Это было играми с огнем. А для меня - просто крошечной местью... нет, только попыткой отомстить. Я все же не считала себя особой, которую легко купить; смириться со своим положением будет непросто. Так что я полноправно могу доставить ему некоторое неудобство.
  - Твоя безопасность напрямую зависит от твоего поведения. - Ответили мне холодно. Да, а то температура в салоне была недостаточно низкой, его слова как раз то, что поможет ей достигнуть абсолютного нуля. - Когда мы приедем в коммуну, я дам тебе договор, с которым ты внимательно ознакомишься...
  - Я не заключаю контрактов с Дьяволом.
  - Он и не приглашен на эту приватную вечеринку.
  - Послушайте, зачем вы все это делаете? - Позволила я себе повысить голос на полтона. - Вы тут так живописно расписали все плюсы этой моей поездки, что я не сомневаюсь: найдется масса желающих и бесплатно подставить вам свою... шею или что вы там предпочитаете. О каких договорах может идти речь, когда вы даже не спрашивали моего мнения?
  - И то правда. Ну так что, предпочитаешь согласиться по-хорошему или по-плохому?
  Я поджала губы. Его методы мне были предельно ясны.
  - Смотрю, вы с братом очень похожи.
  На мое заявление брат Лукас отреагировал странно. Он как будто растерялся.
  - С каких пор ты стала так хорошо во мне разбираться? Ты нас совершенно не знаешь.
  Знаться с ними мне и не слишком хотелось, но свое мнение я решила пока придержать при себе.
  - Почему именно пять лет?
  - Ты согласилась бы на больше?
  - Вы и раньше предлагали контракт именно на таких условиях? - Проигнорировала я его вопрос.
  - Да.
  - И сначала выкрадывали, а потом по пути к себе на виллу объясняли детали?
  - Не всегда. Зависит от ситуации.
  - И они в итоге соглашались?
  - Как ты и сказала, у них не было выбора.
  Ясное дело, он просто прикидывался добрым самаритянином, в его словах как будто скрывался девиз "все для тебя". А когда люди так к тебе расположены, это значит только одно - тебя захотели хорошенько наеб...
  - Я слышала... что вы синтезируете человеческую кровь. - Добавила я, подавляя истерический смех. Ведь когда я услышала эту историю от какого-то полусумасшедшего старика, я гомерически расхохоталась. - Крови у вас полно, так зачем..?
  - Я не травоядное.
  - Вот оно как... - Пролепетала я, замолчав на мгновение. - Я не согласна на пять.
  Очевидно, я первая из его жертв, которая вместо покорности или истерики начала с ним торговаться.
  - Интересно. - Каин деловито скрестил руки на груди. - И сколько же?
  - Год. Не днем больше.
  Жаль, но он не был мясником с базара, которого можно было упрекнуть в несвежести товара и сбить тем самым цену. Брат, мать его, Лукас, кажется, едва сдерживал смех.
  - Знаешь, я согласен на четыре.
  - Зато я нет. Найдите более сговорчивых, вам же это ничего не стоит, и отсасывайте друг у друга сколько душе влезет. Не смотрите на меня так, я имела виду кровь, и вы это поняли. Хотя кто вас, аристократов, знает...
  - Твое воспитание дает о себе знать. Точнее, его полное отсутствие. - Прищурился недовольно Каин, а я лишь руками развела: мол, то ли еще будет. - В качестве исключения и просто потому, что я чертовски устал, я готов изменить срок с пяти лет до трех.
  - Может, вы устанете до такой степени, что вам и год покажется вечностью? - Предположила я, однако его взгляд заставил меня бросить: - Три, так три.
  Не в том я положении, чтобы спорить с ним. Все-таки, я готова была сдаться и на четырех, потому что казалось, скостить год уже достижение. Два? Кажется, это лучшее, на что я могла рассчитывать. Хотя глупо с моей стороны считать его уступку своей победой. Все же я буду на положении скота в течение этих трех лет, тут нечему радоваться.
  Резкий уход самолета вниз, заставил меня испуганно вжаться в спинку кресла. И как я могла забыть о расстоянии, которое разделяло меня и землю?!
  - Как мило. - Мужчина задумчиво склонил голову на бок, начиная часто постукивать пальцем по подлокотнику. - Как беспокойно и отчаянно стучит твое сердце. Твой страх звучит великолепно.
  Его слова окончательно меня смутили, заставляя прошипеть что-то насчет того, что он может сдохнуть от счастья, потому что если так продолжится, он еще многократно станет свидетелем моих панических атак. Когда сквозь грохот пульса я услышала его голос, который убеждал меня в том, что мы в полной безопасности, я поинтересовалась о причине такой уверенности.
  -За что бы мой брат ни взялся, итог всегда превосходит ожидания. В хорошем смысле слова. А если за это дело он берется с душой...
  Так в кабине пилота находится его брат? Не самая лучшая новость. Получается, этот мрачный, страшный тип все это время был в непосредственной близости.
  - Вижу, у тебя сложилось о нем не самое лучшее впечатление. - Кривовато усмехнулся Каин. - Думаю, тебе нужно знать, что он один из той братии, которая всегда обеими руками за мирное сосуществование наших рас. Один из тех, кто считает, что худой мир лучше доброй ссоры.
  И кажется, этого "бенедиктинца" такая правда раздражала. Бесило, что единица считает своим долгом думать о нулях.
  - Но это вовсе не значит, что он относится благосклонно к моим увлечениям. Понимаешь, о чем я?
  Обо мне, конечно.
  - Тебе лучше не попадаться ему на глаза. - Добавил он, устало вздохнув. - Но это не должно стать проблемой.
  Намекал на колоссальную площадь своего "шалаша"?
  - Говоря откровенно, меня тоже весьма раздражают эти перелеты. Вот видишь, мы совершенно с братом не похожи.
  Вряд ли, все же не похожи были лишь обстоятельства, в которых они оказались: его брат управляет ситуацией, а он вынужден ей подчиняться, находясь в ловушке.
  Хотя меня не слишком занимали размышления на их счет, потому что в большей степени я была занята собой.
  Снижение казалось мне падением, а не запланированной посадкой. И этот жуткий шум... Чтоб я еще хоть раз поднялась на борт самолета!
  Когда мы приземлились, я была ни жива, ни мертва, но мой новый хозяин назвал посадку мягкой. Видимо, так оно и было, раз я осталась жива.
  
   3 глава.
  - Сим я, Мейа Арье, обязуюсь соблюдать каждый из пунктов договора... - Пусть текст и не был составлен по-итальянски, это не делало его более понятным. - Сим я обязуюсь... черт его дери... - Я начала сначала, читая вслух медленно и четко. - Настоящий договор вступает в силу со дня его заключения сторонами. Настоящий договор заключается между кланом Вимур и Меей Арье в дальнейшем именуемой "подчиненный" сроком на три года. Настоящий договор составлен в двух экземплярах: один экземпляр хранится в архиве клана, другой находится у подчиненного. Подчиненный свободен за рамками этого договора...
  Я кисло улыбнулась, бегло пролистав еще три страницы. Не думаю, что за этими рамками останется что-то, что будет меня интересовать.
   Кинув бумаги на тумбу, я забралась на кровать с ногами. Комната, в которой я оказалась, была простой и не слишком большой, что было жирным плюсом, если учесть, что к изыскам я не привыкла. Я даже было испугалась, когда увидела из окна машины пункт прибытия - неужели мне придется в этом жить?
   Дом брата Лукаса не был похож ни на свиноферму, ни на бенедиктинский монастырь, скорее он представлял собой апофеоз роскоши и богатства, незатронутый запустением и ветхостью окружающего мира, пережившего свои последние дни. Конечно, это не должно было меня так удивлять после всех этих костюмов, машин, самолетов.
  Интересно, - думала я, стягивая покрывало с кровати и укутываясь в него с головой, - а каким был мир сто лет назад, до того как достиг своего Апогея? Мой отец не переносил эту тему, потому она никогда не затрагивалась в нашем доме. А все мои знакомые знали почти столько же об этом времени, сколько и я.
  Техногенные аварии, социальные и экономические катастрофы, природные катаклизмы, эпидемии, войны. Смерти, потери, голод, болезни, расовая ненависть. Всего этого становилось в мире больше, пока не достигло высшей точки, Апогея.
  В тот раз выжили лишь единицы, самые сильные, расчетливые, умные люди. Это было естественным отбором, устроенным вселенной. Но какую именно роль сыграли в этом мои новые знакомые? И почему мой отец так не хотел говорить об этом? Его аж трясло, стоило мне спросить о прошлом.
  Сто лет - это так далеко, а на самом деле, по отношению к истории человечества, капля в море. Но как много изменилось за этот век. Высокие технологии перестали быть достоянием общественности. Большинство выживших, ища спасение, оставило города и вернулось в лоно природы. Земледелие, скотоводство, бортничество, собирательство, охота. Развитие повернуло вспять, замерло, но когда-нибудь на руинах бывших мегаполисов вновь возродится жизнь. Она уже просыпается, но так лениво и неохотно...
  Сколько человеческих лиц я увидела за время нашей поездки от аэропорта до Вербании? Не больше полусотни. А раньше по улицам городов текли толпы народа. Мои предки видели все это... какой шум, должно быть, царил век назад! Но люди опять захотели добраться до вершин, доступных лишь Богу, они вновь взялись за строительство этой метафорической Вавилонской башни, за что и поплатились. Больше половины всего человечества стерто с лица земли...
  
  Уставшая и морально и физически, я заснула, но мысли мои все равно витали вокруг моего нового пристанища и господ этого дома.
  
   Возвращаться не всегда приятно. Да. - Тихо говорил сам с собой Каин, глядя в окно, за которым плыл красивый пейзаж.
  Горы, лес, огромное озеро, кованая ограда, особняк.
  Когда машина плавно остановилась, мужчина еще минуту сидел молча, смотря в сторону парадного входа. Там в ряд стояло с десяток человек в строгих костюмах, и из этой мужской шеренги выступали две фигуры в платьях в пол. Одна из женщин была намного старше другой и, определенно, занимала здесь весьма высокое положение.
  Каждого объединяло ожидание.
  Откинувшись назад, Каин следил за тем, как из первой машины, за которой мы все это время следовали, выходит его старший брат. И это взгляд почему-то так отчетливо запомнился мне. Чувства, отразившиеся там, были до крайности амбивалентны. Это слияние двух противоположных эмоций: зависть и почтение, ненависть и любовь. И так в гробовом молчании мы смотрели на то, как глава клана поднимается по широкой лестнице, подходит к женщинам. Кланяется старшей и почтительно целует ее руку, что-то говорит молодой, та приседает в подобии реверанса в ответ. Мать и его невеста, понимаю я.
  Доносится голос водителя. Он говорит по-итальянски, и Каин кивает, а потом обращается ко мне.
  - Тебе туда нельзя.
  - Ясно. - Отвечаю я, продолжая зрительно знакомиться с местностью. Когда-то итальянские архитекторы считались лучшими, думаю, теперь я поняла почему.
  - Джозеф доставит тебя в Малый особняк, а Франси поможет со всем разобраться. Думаю, я сделаю твоим хранителем именно ее. - Дверь с его стороны открылась, и Каин как добрый хозяин добавил: - Добро пожаловать.
  Я же промолчала, наблюдая за тем, как он проделывает тот же маршрут, что и его брат. На душе стало легче, когда он освободил салон от своего подавляющего присутствия. И я была рада тому, что наши пути здесь должны были разойтись. Мне надо было побыть в одиночестве. -
  
  
  Тройной легкий стук вывел меня из полусна, заставляя распахнуть глаза.
  - Scusate l'intrusione, signorina. - Донесся из коридора мягкий женский голос, затем послышался щелчок повернувшейся дверной ручки.
  Поднявшись на кровати, я направила встревоженный и все еще сонный взгляд в сторону двери.
  - Il tuo contratto...
  - Я не понимаю по-итальянски. - Перебила я девушку, которая стояла на пороге.
  Она замолчала и чуть опустила голову. В этой тишине ее вид показался мне... траурным. Она определенно была сдержанной и тихой особой, а в этой черной одежде казалась живым воплощением Мельпомены. Ее светлые волосы были собраны в два коротких хвоста, но это не придавало ее внешности озорства или детскости. Ее лицо, кажется, ничего не выражало.
  - Ойльский. Лотарингский диалект. - Проговорила она в итоге, поднимая на меня свои серые глаза. - Клан Вимур приветствует вас, госпожа.
  Возможно, так оно и было если бы меня приветствовал глава клана, а так ее слова были просто вежливостью и нейтральным началом для продуктивного диалога.
  - Спасибо. - Я все еще была на кровати, завернутая в одеяло, как в кокон. И думала над тем, что эта на вид двадцатилетняя девушка - машина, в голове которой заложены лингвистические системы всех существующих языков, наречий и диалектов.
  - Вы можете называть меня Франси, госпожа. Вам придется привыкнуть ко мне, потому что я буду рядом с вами все три года. - Именно о ней говорил брат Лукас, очевидно. - Я побеспокоила вас, чтобы предложить пообедать. Через час после этого вам необходимо пройти медицинский осмотр и сдать некоторые анализы. А также, с вашего позволения, я хотела бы забрать экземпляр договора. Госпожа.
  После слова "пообедать" ее голос превратился для меня в однообразный тон. Я ничего не слышала, зная только, что голодна, как волк. Я кивнула, давая понять, что на все согласна.
  Поела я там же, в комнате. И хотя это были надоевшие мне овощи и немного рыбы, я все уплела с аппетитом в считанные минуты. Все это время Франси стояла рядом, молча наблюдая, что меня порядком смущало.
  - А ты... не хочешь составить компанию?
  - Вам не стоит беспокоиться об этом. - Проговорила она бесстрастно. Пройдет какое-то время, и я пойму, что эта фраза - самая повторяющаяся в нашем общении.
  - Итальянский язык очень красивый. - Попыталась разнообразить наш разговор я. Три года - колоссальный срок, казалось мне. И если все это время она будет рядом, нам нужно миновать стадию "незнакомцы" как можно скорее. Почему бы не сделать это прямо сейчас? - Думаю, мне нужно выучить его.
  - Я здесь и как ваш переводчик, госпожа. Вам не стоит утруждать себя. - Я нахмурилась, и она тут же добавила: - Но если это ваше желание, я сделаю все, чтобы вам помочь в этом.
  - Я еще никогда не слышала звучание живого иностранного языка. Никогда не покидала пределов родного селения. - Я встала с кровати и подошла к большому окну. Изумительный вид на горы открывался с третьего этажа Малого особняка. - Думая об этом теперь, я понимаю, как многого не знаю, как много в мире неизвестного мне, интересного и поразительного. Если уж мне придется провести здесь несколько лет, я должна извлечь из ситуации максимальную выгоду для себя. - Я обернулась. Франси стояла, опустив глаза в пол. Тц, надеюсь причина ее унылого состояния не во мне. Или она всегда такая? - Я знаю латынь, мой отец - священник, так что мы с моим младшим братом штудировали Вульгату с пяти лет.
  - В таком случае обучение не должно причинить трудности ни вам, ни мне. - Ответила девушка, после чего прошла к двери, открывая ее, чтобы впустить прислугу.
  Две женщины, как тени, прошмыгнули, чтобы забрать посуду, оставить чистую одежду и так же незаметно исчезнуть. Франси посмотрела на часы на своем запястье.
  - Пока у вас есть время, прошу, примите ванну и переоденьтесь. После этого вы познакомитесь со здешним медперсоналом. - Ах да, врачи. Никогда не любила их, потому что по жизни была довольно слабым ребенком, отчего мне приходилось часто встречаться с нашим лекарем. - Я могу забрать экземпляр?
  - Нет. - Неловко протянула я. - Если честно... я его еще даже не до конца дочитала. Просто все это так... ну, неожиданно свалилось на меня.
  - Тогда я заберу его вечером. - Спокойно отреагировала она. - Вместе с письмом.
  Письмо, конечно, я должна написать домой. Вот только, какого оно должно быть содержания?.. Эта мысль натолкнула на другую: мне теперь придется привыкать к новой жизни, с этих самых пор меня будет окружать все чужое, враждебное...
  - Знаешь, я никогда не умела находить с людьми общий язык. - Озвучила я свои опасения, получив ожидаемый ответ.
  - Вам не стоит беспокоиться об этом, госпожа.
  ***
  Научно-исследовательский институт, который занимал целый подземный этаж, был огромным и страшным местом белого цвета. Вместо свечей - люминесцентные лампы, чей свет стелился по белоснежному кафелю. Да, здесь было, наверное, так же ярко, как в обители Отца нашего.
  Я следовала за Франси, пытаясь выглядеть невозмутимо и не привлекать к себе внимание персонала. Задача не из легких, если учесть, что это место пугало и восхищало меня в равной степени. Идя сюда, я думала над тем, что могу написать отцу в письме, и теперь мне казалось жуткой несправедливостью то, что мне не дозволено делиться этим восторгом и страхом с близкими людьми.
  Мне необходим был друг, я знала, что без поддержки человека со стороны не переживу и года здесь, а Франси пока не выказывала особого рвения идти со мной на контакт.
  Когда мы пересекли широкий и длинный коридор, зайдя в нужную дверь, Франси указала на стул. Я едва успела его занять, когда в кабинет, пахнущий дезинфицирующим веществом и моим несладким будущим, зашел мужчина. Запомнился он мне лощеностью, изящными очками в золотой оправе и длинным, безукоризненно белым халатом. Совершенно не похож на нашего сельского лекаря, слава тебе Иисусе.
  - Buongiorno. - Вежливо улыбнулся он, после чего перевел взгляд с меня на Франси, начиная быстрый разговор, во время которого часто мелькали сальные улыбочки.
  Его интонация и ухмылки позволили мне составить кое-какое представление о предмете их беседы. Переводя на понятный мне язык это, скорее всего, звучало бы так: О, новые лица. Вижу, он времени зря не терял, завел себе очередную una puttana, какой все-таки rimorchione наш молодой господин. Прости. Знаю, ты очень ему предана, но это не меняет его привычек, не так ли? Не смотри так, я просто завидую, вот и несу всякую чушь".
  Бред, конечно, но забавно. Я усмехнулась, привлекая внимание этого смуглого доктора лет сорока.
  Мужчина что-то одобрительно протянул, после чего надел тонкие перчатки. Он начал готовить инструменты, тогда как я следила за его действиями с долей беспокойства. Все это было ново для меня и выглядело таким загадочным и важным. А потом он подошел ко мне, начиная что-то объяснять на быстром итальянском.
  - Он - господин Мелчиоре, врач, который будет курировать вас. - Переводила Франси. - А это - скарификатор, с его помощью он возьмет кровь из пальца для анализа. Это необходимо чтобы определить группу вашей крови, ее чистоту, а также болезни, которые вы перенесли в детстве и к которым склонны в будущем. Результат в дальнейшем повлияет на ваш распорядок, которому вы будете следовать в течение всего срока, установленного в договоре.
  - Скажи, что я все поняла и благодарю его за пояснения.
  - Di niente. - Ответил доброжелательно доктор после того, как блондинка перевела ему мои слова.
  
  Вышла я оттуда спустя минут двадцать. Потому что синьор Мелчиоре еще долго изучал образец моей крови под микроскопом. А когда закончил, что-то сказал моему хранителю. Их разговор определенно был очень интересным, потому что они даже успели о чем-то поспорить на повышенных тонах. Под конец к микроскопу подошла и Франси.
  - Netta. Capisci? - Усмехнулся док, пошарив по карманам. В итоге он нащупал портсигар, поднимаясь со своего места и идя в сторону двери.
  - Я вынуждена вас покинуть. - Пробормотала глухо Франси, подходя ко мне. - Через минуту придет лаборантка, которая возьмет кровь из вашей вены. Придется немного потерпеть. Я вернусь за вами через полчаса.
  Возможно, виновато освещение, но она казалась бледнее и угрюмее, чем до того, как мы оказались в этом кабинете. А может все дело в этом итальянском эксцентричном докторе. Или моей крови?
  - Что-то случилось? Она плохая? - Нахмуренно поинтересовалась я.
  Если бы она ответила утвердительно, я бы, вероятно, растерялась, не зная как реагировать. С одной стороны, это хорошо, меня как бракованный товар вернут домой (я надеялась). С другой, порченая кровь - не повод для радости.
  - Нет. С вами все в порядке. Не беспокойтесь, пожалуйста. - Скупо ответила Франси, после чего скрылась за дверью, оставляя меня среди этой искусственной чистоты и тишины.
  Но ненадолго. Вскоре пришла та самая лаборантка, лицо которой было закрыто стерильной маской, а волосы убраны под косынку. Она двигалась быстро и все делала четко, как отлаженный механизм. Славно, но тишина теперь не было неловкой, в виду невозможности иного варианта. Она не знала моего языка, я - ее. Мы были чужими друг другу, словно люди из разных миров. Хотя, думаю, "словно", можно и опустить.
  ***
  Я чувствовала себя полной дурой рядом с ней, когда пыталась заговорить. Но когда мы молчали, было еще хуже.
  Лежа на кровати, я повернула голову на подушке в сторону Франси, которая сидела за столом. Она казалась поглощенной книгой, которую читала, становясь похожей на античную статую грации. Недвижимая, холодная, красивая.
  Откусив от шоколада очередной небольшой кусочек, я думала над тем, как именно следует начать наш разговор. Мне хотелось узнать так много, но все мои вопросы с большей вероятностью выдали бы мой страх и замешательство, чем показались бы ненавязчивым интересом.
  - Знаешь, я никогда не любила шоколад. - Проговорила я, не придумав ничего лучше. Серебристая фольга шуршала в моих пальцах и блестела на солнце, контрастируя с темной плиткой. - Это какой-то ритуал, да? Ты дала мне шоколад сразу после того, как мы вышли оттуда.
  - Вы потеряли порядочно крови, это поможет вам быстрее прийти в норму, госпожа. - Ответила она, даже не посмотрев в мою сторону.
  Я думала, что все гораздо проще: вроде компенсации за страх и боль. Детская тактика, однако... Посмотрев на сгиб локтя, я представила, какой синяк будет на этом месте завтра. И мне придется это терпеть довольно часто, да?
  - Если вы не любите шоколад, я буду варить вам какао. - Неожиданно заявила Франси все тем же траурным голосом.
  Я подняла на нее свой удивленный взгляд.
  - Вы любите какао? - Уточнила девушка.
  - Угу. - Кивнула я, кладя шоколад на тумбочку. После чего зачем-то тихо добавила: - И сливочные пастилки.
  - Хорошо. - Она вновь обратила все свое внимание к книге.
  Я не собиралась так быстро сдаваться.
  - Послушай, а ты не могла бы обращаться ко мне проще... по имени?
  - Нет.
  Вероятно, у такого поведения есть причины.
  - Я просто дочь сельского священника.
  В отличие от нее. Она ведь даже человеком не была, и это очевидно. Она являлась одной из Них, считающих себя превосходящими людей во всем. Вероятно, в этом и вся проблема, она ненавидела меня заранее, уже до того как увидела.
  Ясное дело, быть нянькой такой как я - ее долю тоже завидной не назовешь.
  - Ваше происхождение не играет никакой роли. - Проговорила Франси, не меняя голос и на полтона. - Дело не в вас, а во мне. Господин приказывает, я выполняю.
  Святые угодники, и это я себя жалею?
  - Знаешь, если ты не хочешь возиться со мной, я попытаюсь поговорить с...
  Она бросила на меня магический взгляд... как еще объяснить то, что я так внезапно заткнулась, испытывая жуткий дискомфорт.
  - Я чем-то не угодила вам?
  - Не... нет, ты что?!
  - Тогда почему вы так хотите, чтобы меня изгнали из клана? - По льду в ее голосе плакала Антарктида. Я закуталась в одеяло сильнее.
  - Я ничего подобного не говорила. Мне показалось, что ты чувствуешь себя плохо рядом со мной...
  - Нет. Простите, что дала повод так думать, госпожа.
  Ну вот опять. Она не подпускала меня к себе осознано. Хотя с чего я взяла, что обязана всем нравиться?
  - Хорошо. Я поняла. - Я вздохнула, поворачиваясь набок и кладя руку под голову. Что ж, видимо, друзьями нам не быть, будем... партнерами. А в таких отношениях вопросы в лоб приветствуются. - Я хотела бы узнать лучше это место и его обитателей.
  - Если вам так угодно, мы посвятим этому завтрашний день. - Она видимо, была довольна тем, что наши статусы вновь вернули себе четкие границы: она хранитель, я - то, что она охраняет.
  - Я хочу спать, и все же было бы неплохо, если ты успеешь до того момента, как я засну, рассказать мне хоть что-то о нашем хозяине. Я говорю о господине Каине.
  - Как пожелаете. - Покорно ответила она, закрывая книгу и откладывая ее в сторону.
  ***
  К вечеру мной были написаны два письма. Одно должно было попасть в руки отца, другое я адресовала Аги. Я спросила насчет обратного адреса, но Франси просто повторила свой девиз "вам не стоит об этом беспокоиться", и я решила полностью положиться на нее.
  Мои послания были довольно короткими и весьма глуповатым, потому что я не затронула ни одну по-настоящему важную для меня тему.
  Отцу я писала о погоде и серьезных, важных людях, которые меня окружают. О том, что я только прибыла и стараюсь привыкнуть, а это не просто. Что скоро приступлю к изучению итальянского языка, который кажется мне музыкальным и грубым одновременно. Что здесь очень красиво, но все же тоскливо и одиноко. Но я в полном порядке и мне ничто не угрожает... чтобы это ни значило.
  Подруге я поведала о том, что города действительно такие, какими мы видели их на старых фотокарточках. Что я вскользь видела руины одного такого. Огромные железобетонные дома, асфальтированные дороги, забытая и теперь уже бесполезная техника, кладбище цивилизации. Мегаполис - довольно страшное и мрачное место, от которого я, однако, живу достаточно далеко. Что здесь почти всегда светит солнце, а воздух прозрачный, тонкий и сладкий. Что мне придется нелегко тут, но я вернусь через три года и все ей расскажу (какая ложь). И что здесь... полно красивых парней.
  - Ты... не будешь читать? - Удивилась я, когда Франси на моих глазах заклеила конверты.
  - Я верю в ваше благоразумие. - Ответила она, после чего вышла, предварительно предупредив меня о том, что я не должна покидать эту комнату.
  Я поспешила заверить ее в том, что не буду делать глупостей и разберусь со своим контрактом. После сна и ужина я чувствовала прилив сил, потому готова была столкнуться лицом к лицу со своей главной проблемой.
  Я прочитала договор внимательно и вдумчиво от первой до последней строчки. Раньше, представляя эту самую минуту, мне казалось, что колебание неизбежно. Но вопреки всему, моя рука не дрогнула, когда я ставила свое имя и фамилию.
  Содержание этих бумаг казалось мне логичным и легко выполнимым. Моя безопасность - хозяйский приоритет, тогда как мое главное правило - соблюдать режим и придерживаться всех пунктов договора. Там не было ничего, что вызвало бы во мне недовольство, кроме обязательных сборов крови. Но ведь именно для этого я здесь и за это мне платят. Кстати, насчет последнего... сумма оправдывала наглость брата Лукаса.
  Когда Франси вернулась, на настенных часах было полдевятого. Только начало вечереть, и я наблюдала за преображениями в пейзаже. Горы постепенно накалялись докрасна, а потом резко потемнели и за какие-то пятнадцать-двадцать минут совершенно потонули в ночи. Все-таки лучшей стороной моей поездки была именно удивительная природа Италии и возможность ее созерцать.
  - Мне хотелось бы выйти... - Подумала я вслух, глядя за окно.
  - Тогда я принесу вам теплую одежду. - Легко согласилась блондинка, но, конечно, без особого энтузиазма.
  Эти тихим вечером я познакомилась с размерами дворцового комплекса, его садом и охраной. А также, никогда не покидавшая дома, я полностью прочувствовала это состояние... тоска по родному краю.
  
   4 глава.
  Так я думала тогда, но проснувшись с утра, подняв голову от подушки и увидев из окна небо, заволоченное тучами, я поняла, что вчерашнее минорное настроение было просто легким бризом по сравнению со стремительно наступавшим памперо моей депрессии...
  Во сне я была дома, а теперь, открыв глаза, увидев этот потолок... я просто не сдержалась. Слезы потекли по вискам, впитываясь в подушку, а дождь, словно поддерживая меня, забарабанил по стеклу.
  - Вам больно, госпожа? - В голосе Франси редко можно было уловить след эмоций, но теперь она была встревожена. Нависнув надо мной, девушка продемонстрировала удивительную картину - ее искаженное переживанием лицо. - Я немедленно позову врача...
  - Нет. - Всхлипнула я, утирая слезы, то есть, занимаясь совершенно бесполезным делом. - П-прости, я веду себя, как дура...
  Хранительница вздохнула с облегчением, вернув себе сдержанность.
  - У вас акклиматизация. Вчера вы держались необычайно бодро, но вы все же человек и подобное состояние абсолютно нормально. Ваш организм привыкает к новым условиям и...
  Она говорила об этом таким деловым, сухим тоном, как будто речь шла не о живом человеке, а о прогнозе погоды на завтра. Все ее "организм", "все же" " человек" были такими официозными, что я почувствовала себя обиженной и заплакала еще сильнее.
  - Я распоряжусь насчет завтрака и сообщу обо всем доктору Мелчиоре.
  - Не... не надо...
  - Никаких таблеток или уколов, госпожа. Я просто попрошу его доложить о вашем состоянии молодому господину. Я знала, что спешить со сбором крови не стоит, вы еще не готовы...
  И почему мне ее слова казались оскорбительными? Глупо, но выглядело это так, словно она намекала на мою абсолютную бесполезность. Даже там, где мои таланты или способности не играют никакой роли, где важна генетическая наследственность, я проявила себя с неприглядной стороны.
  Отвернувшись к стене, чувствуя себя размазней и тряпкой, я предалась горю всецело. Хотя, что сказать, есть такой тип людей, которым нравится страдать и жалеть себя. Не хотелось мне причислять себя к этой братии, но, похоже, все так оно и было.
  Короче говоря, экскурсию пришлось перенести на завтра... или на любой другой день, когда я подберу сопли. Не сегодня, это точно. Не теперь, когда от сдерживаемых рыданий у меня болела голова, мутило, а лицо опухло и стало отвратительно красным. Но, святые небеса, я хотела назад, и плевать, что дом был просто запущенной дырой по сравнению с блистательной красотой Вербании и шиком всех этих царских палат.
  Дверь открылась, дверь закрылась. Послышался звук качения, потянуло аппетитным запахом еды и... какао.
  - Ваш завтрак, госпожа. - Я не пошевелилась, и Франси использовала удар ниже пояса: - Вы подписали тот контракт, не так ли? Вы уже забыли?
  Контракт, чтоб меня, как будто для Них существует такое понятие как "закон". Не думаю, что эти бумажки обладают реальной силой, они были просто особым видом транквилизатора. В конце концов, кровь мне нельзя портить. Заверение в моей полной безопасности и взаимовыгоде в письменном виде - это ли не лучшее решение в данном случае?
  Именно это обиженно бормотала я, уплетая лечо.
  - Члены клана Вимур никогда не нарушают своих клятв. - Ее голос звучал жестко.
  Я поежилась, кидая взгляд за окно. За границей стен малого особняка по-прежнему было пасмурно.
  - То есть, ты хочешь сказать, что я действительно здесь в полной безопасности и мне ничего не угрожает? И что я вернусь домой в целости и сохранности, в состоянии начать новую жизнь?
  - Именно так.
  - Я знаю, что я не первая, кого твой господин удостаивает чести быть его едой. Но у меня вот какой вопрос... они все подписывали этот контракт?
  - Да.
  - И у всех были одинаковые обязанности и запреты?
  Она вновь ответила утвердительно, и я триумфально заявила.
  - Получается, твой господин все же где-то просчитался, раз одна из его вещиц приказала долго жить! Эмили, насколько я знаю. Это ли не нарушение своих клятв?
  То, как отреагировала на мои пафосные речи Франси, заставило меня пожалеть о сказанном. Девушка изменилась в лице, как-то побледнела и сникла. Сила, наблюдавшаяся в ее взгляде и движениях, исчезла, теперь хранитель выглядела беззащитной и уязвимой. Я поняла, что перешла черту.
  - Слушай, я не...
  - Если вы закончили, я заберу посуду. - Пробормотала она хрипло, быстро пересекая комнату и оказываясь за дверью.
  Раньше это было заботой прислуги.
  Я посмотрела на кружку, которую держала в своих руках. От какао все еще шел ароматный пар. А у меня снова потекли слезы.
  Я не думала, что Франси задел мой цинизм, с которым я отзывалась о покойной. Скорее всего, она знала эту девушку, и мои слова были проявлением свинства по отношению к ее потере. Преисподняя и иже с ней, кажется, я действительно совершенно никчемна.
  Сладкое какао помогло успокоиться, и я вновь легла на кровать, отворачиваясь к стене. Теперь надо было думать над тем, какими словами объяснить Франси свою ущербность и непреднамеренность обиды, которую я ей нанесла.
  И вот что меня еще интересовало: какой она была... эта Эмили, если при упоминании о ее смерти у таких сильных личностей (брат Лукас, Франси) появлялась это выражение лица. Она была дорога им? Какую роль она играла здесь и в их жизнях? И хотя мои мысли походили на проявление зависти, на деле это было всего лишь любопытством. И да, надеюсь, я на нее совершенно не похожа. А то кто знает, чем руководствовался мой знакомый монах, выбирая именно меня в коллекцию своих изысканных "вин". Хотя, вряд ли именно внешностью. Все-таки не зря же все в моем родном городке считали, что я учусь в приходской школе именно потому, что не подхожу на роль хорошей жены. Но, спасибо папе, он решил и эту проблему...
  Зрение затуманилось, в носу защипало, и слезы потекли на подушку. Снова. И судя по боли в сердце, я еще долго буду разыгрывать из себя героиню драмы.
  Когда раздался щелчок повернувшейся дверной ручки, я замерла и забыла, о чем думала секунду назад. Дверь мягко затворилась, и мне пришлось собраться с силами.
  - Я сморозила глупость, Франси. - Пробормотала я виновато, утирая слезы. - Ты права, я еще не привыкла, и потому несу всякую чушь.
  Она промолчала, и я решилась посмотреть ей в глаза и доказать тем самым искренность своего раскаянья. Однако когда я повернулась, то обнаружила на стуле брата Лукаса собственной помпезной персоной. И никакой Франси поблизости.
  И это положение вещей... я в кровати, жалкая и заплаканная жертва, он рядом на стуле в обличии Асмодея. Такой расклад порядком меня смущал, потому я поспешила привстать, придвинуться к изголовью и натянуть одеяло до подбородка. Кажется, мои потуги молодого господина веселили.
  - Что это ты делаешь? - Поинтересовался наконец хозяин, продолжая улыбаться. - Плачешь?
  Он произнес это слово так, будто оно вообще не имело места в его лексиконе. Словно это было чужеродным понятием из словаря слабаков. Людей, то бишь.
  - Ну да, это у нас типа развлечение такое. И договором это вроде не запрещено. Вот я и подумала, почему бы и нет. - Голос мой звучал в полной мере панихидно, однако я постаралась добавить каплю наглости: - Какие-то проблемы?
  - Я люблю, когда в крови высокий уровень эндорфинов. Так что да, у нас есть проблемы.
  Чем бы ни были эти эндорфины, он определенно говорил о нарушении моего душевного равновесия. И, дьявол, все эти его намеки на мою кровь и его вкусы вызывало лишь тошноту.
  Да, кто бы мог подумать, что однажды я повстречаю Их на своем пути. И в тот момент, когда я вновь осмелилась взглянуть на него, я с удивлением вспомнила недалекое прошлое. Мы приняли его за простого монаха. Боже, либо во всем виновата наша собственная глупость и слепота, либо дело в его играх с нашим сознанием. Ведь надо быть конченым идиотом, чтобы принять его за нищего пилигрима из бенедиктинского монастыря в Мельке.
  Видя его ожидающий взгляд, я широко улыбнулась, но в достаточной мере фальшиво, чтобы он понял - это просто нелепая шутка.
  - А вы что, всем "контрактникам" наносите такие визиты? - Спросила я через минуту, чувствуя себя в его компании крайне неуютно.
  - Да.
  - Я думала, наш договор не предусматривает частых свиданий. - Это, кстати, один из его немногочисленных плюсов.
  - Мне сказали, что ты плохо себя чувствуешь.
  Лицемерное беспокойство совершенно ему не шло. Хотя подумав над его словами пару секунд, я пришла к выводу, что дело не во мне. Его интересовала только моя кровь.
  - Я чувствую себя отлично.
  - Тебе не нравится Франси?
  Я кинула на него испуганный взгляд.
  - Она замечательная. - Поспешила я заверить молодого господина. - Это я ляпнула глупость...
  - Вы поладили?
  - Вполне. - После чего усилила эффект: - Да. Отлично поладили.
  - Хорошо.
  Хорошо... Немая сцена грозила растянуться вплоть до Второго Пришествия.
  Но, собственно, из пояснений Франси, я поняла, что неразговорчивость - их фамильная черта. Думаю, представители его расы могли многое понять и без слов. В отличие от людей Они несколько иначе воспринимали информацию. Дыхание, ритм сердца, мимолетные эмоции, скользившие по лицу, неуловимое для человеческого глаза изменение настроений, отражающееся во взгляде.
  Рассматривая свои ногти, я кроме прочего думала о том, что все же немножко ему благодарна. Ну, в том смысле, что он не показывает прямо, что я здесь никто. Может, это и было фарсом, но я не прожила бы три года рядом с шовинистами. Наши различия были очевидны для меня и так, я не нуждалась в наглядных доказательствах.
  Да, может он и пытался всеми силами отличаться от своего старшего брата, они были похожи этим - заинтересованностью в жизни других людей. Просто в случае с главой клана забота распространялась на всех людей, а для Каина приоритетом были лишь те, кто мог быть ему полезен.
  - Это правда... - Я замолчала, не зная, как сформулировать свой вопрос. Кажется, скорости наших мыслей тоже несопоставимы. - Это правда, что вы уже не раз предотвращали Апогей? То есть, конец света... Франси сказала, что такое уже случалось с людьми. Ну, когда они были под угрозой вымирания.
  - Наверное, правда. - Бросил брат Лукас, намекая на то, что сам не был свидетелем ни Всемирного потопа, ни Великой чумы.
  - А что на этот раз?
  - В вашем милом тихом гнездышке старались не поднимать эту тему? - Догадался господин Каин. - Неудивительно, все-таки твой отец - священник. - Когда он замолчал, о чем-то задумываясь, я поняла, что сейчас последует занимательный рассказ. - Может, тебе будет интересно это узнать, но лично я никого не спасал.
  Да-а-а, довольно интересно. Даже не знаю хорошо это или плохо. В смысле, если бы он начал тут выставлять себя героем, хотя во все времена их считали чудовищами, ситуация выглядела бы нелепо. А так...
  - И пойми меня правильно, мы делали это в первую очередь для себя, а уже потом для рода людского. Даже если мой брат и иже с ним пытаются доказать обратное.
  Они так зависимы от человеческой крови? Хотя, что за глупый вопрос: конечно же да!
  - Наверное, именно поэтому вы подождали, пока скопытятся две трети планеты, а уже потом принялись за дело. - В моем голосе не звучало осуждения. В конце концов, мне повезло, я не видела ужаса этих дней. Да и то, что они спасли хотя бы малую часть, уже делало им честь. Так, совсем немного чести. - И каким образом это происходило? Вы изобрели какое-то лекарство? Панацею?
  Он начал издалека.
  - Дело в том, что век назад главной проблемой человечества была не угроза мировой войны, эпидемии или природные катаклизмы, а колоссальная перенаселенность этой планеты. Вам уже не хватало места, воздуха, природных ресурсов, а когда вы взялись эту проблему решать, а мать природа к вам присоединилась, мы просто наблюдали. Потом поймали нужный момент, когда ваш род стоял на хрупкой грани, отделяющей его от небытия, и протянули руку помощи.
  - Каким образом? - Повторила я свой вопрос.
  Брат Лукас едва заметно улыбнулся, после чего наклонился вперед, заставляя меня отпрянуть. Однако его рука в итоге меня настигла, и мужчина, под моим внимательным взглядом, отлепил пластырь с места прокола на сгибе локтя. Синяк был небольшой, но болезненный.
  - Ты и сама можешь догадаться. - Произнес он в итоге, глядя на бардовый след от иглы. - Это, кстати, поможет тебе понять причину твоего присутствия здесь.
  Я нахмурилась. На ум пришла та сцена в кабинете врача. Док Мелчиоре и Франси что-то уяснили для себя в тот раз, а я еще долго недоуменно хлопала глазами, пытаясь понять, что со мной не так. Что не так с моей кровью...
  - Кровь? - Я скосила на него свои расширенные глаза. - Чтоб меня... вы давали им свою кровь?
  Ну а что? Если наша кровь совместима с их, не работает ли это и в обратном направлении? Судя по молчанию со стороны молодого господина, я была права. К сожалению.
  - И как... как это действует?
  - Разносторонне. Усиливает иммунную систему, ускоряет регенерацию, повышает некоторые жизненно-важные рефлексы, выдвигает на первый план инстинкты. Времечко было довольно диким, выживали тогда исключительно сильнейшие.
  Ого, получается, мои предки были из их числа. Приятно, черт возьми.
  - Но все равно, человек так... не сможет стать одним из вас, верно?
  Я поняла, что вопрос глуп, когда увидела его улыбочку.
  - Так же как я не стану одним из вас, после того, как попробую твою кровь.
  Моя кровь, дьявол.
  - Наша физиология - последствие эволюции, а не вируса, если ты все еще в этом сомневаешься. Однако... - Он отклонился, откидываясь на стуле. - Это далеко не все. Представь, сколько нужно было крови моих собратьев, чтобы хватило на всех, даже если вас осталось меньше половины... намного меньше. Умирали вы быстрее, чем мы успевали что-либо предпринять, к тому же, одной инъекции не хватало. Внутривенные вливания нужно было повторять несколько раз и регулярно, чтобы ваш организм изменился в достаточной степени для достойного сопротивления внешним угрозам.
  Он рассуждает о гибели миллионов так, словно это просто колонка из еженедельной газеты про спорт. Все-таки даже для древнего это слишком.
  Итак, они рассеялись по миру и делали людям "волшебные инъекции". Сначала безнадежно больным, потом всем подряд... потому что под конец все стали безнадежно больными.
  - Вы сказали, что это далеко не все.
  - Да. - Он сегодня слишком часто улыбается. Кажется, случилось что-то хорошее. Надеюсь, это никак со мной и моей кровью не связано. - Давай, порази меня своей дедукцией в очередной раз.
  - Пас. - Бросила я, не желая его чем-либо поражать.
  Хотя по правде, я просто боялась делать новые предположения.
  - Но ведь это довольно просто. - Брат Лукас сделал изящный жест рукой. - Селекция. Скрещивание.
  Санта-Мария, а я то думала, что хуже быть не может.
  - Это что же получается... мы все частично та-такие же? - Я воззрилась на него, словно ожидала, что он будет меня в этом разубеждать.
  Но ведь так оно и есть, точно. А если учесть, что глобальные катастрофы, ставящие под вопрос человеческое существование, уже имели место в истории, значит мы в энном поколении такие же.
  Эта правда была невероятной... точнее, невероятно ужасающей.
  Мужчина развел руками.
  - Доля нашего сходства с современными людьми все равно ничтожно мала.
  - Но все эти межрасовые браки, разве от них не рождаются полукровные? Я имею в виду, где гарантии, что родится именно человек, а не... не...
  - Никаких гарантий нет. От процентного соотношения нашей крови в паре родителей, зависит будущий биологический вид их ребенка. Однако если даже малыш родится представителем нашего вида, он будет занимать низшую ступень среди нас, третью. Он будет отличаться от людей, правда не намного.
  Мне не нравился этот урок биологии, но все же...
  - Он тоже пьет кровь?
  - О да. - Протянул значительно Каин.
  - А что значат эти ступени... хотя нет. - Думаю, это я смогу узнать и у Франси. Сейчас мне нужно было уточнить другое. - Выходит, людей... настоящих людей не осталось? И когда-нибудь не останется даже таких как я? Так что ли?
  Черт, мысль о том, что мой дедуля или моя бабуля были такими же, как он, разрывала шаблон.
  Каин опять улыбнулся, так загадочно и... страшно. Наклонившись ко мне, мужчина размеренно сказал:
  - Вот мы и подошли к самому главному вопросу, Мейа. В это даже мне трудно поверить... после всего что я видел... после этого ада... как же так получилось, что в мире остались люди? Настоящие, чистокровные люди, в теле которых не присутствует ген нашего вида, нет даже его следа, просто легкого флера. Смотря на тебя, начинаешь верить в чудеса.
  Я опешила. От его близости, от его слов. Думаю, ему вновь нравился этот стук, который был попросту воплем моего испуганного сердца.
  - Чистокровный... человек? Чудеса? - Повторила я едва слышно. - И что это должно значить?
  - То, что я не практикую каннибализм.
  Ах, вот оно что. Вероятно, пить кровь с привкусом своих собратьев - никогда не было пределом его мечтаний.
  - За что боролись, как говорится.
  - Иного способа спасти ваши крошечные, хрупкие жизни нет... - Он осекся, потому что перед его глазами была я, живая и чистокровная. - Неужели... Да, очевидно, так оно и есть. - Тихо сказал сам себе Каин, поднимаясь со своего места. Улыбка до сих пор играла на его губах, говоря о том, что его настроение стояло на границе между хорошим и отличным. - В любом случае, ты права: когда-нибудь людей не останется на земле. Но это не будет исчезновением вида, а скорее эволюционированием. - Все равно звучало весьма трагично. - Можешь считать, что Апогей был просто репетицией апокалипсиса. Возможно даже генеральной.
  Это... отличная новость, м-да.
  - Это обоюдоострый меч... я имею в виду, когда люди исчезнут, как вы будете выкручиваться из ситуации?
  - Мне льстит твое беспокойство. - Да черта с два это было беспокойством, но я не стала его разубеждать. - Спешу тебя заверить, что это один из главных вопросов, который мы пытаемся решить.
  Я пробормотала что-то вроде "ну-ну" ему вслед, когда мужчина направился из комнаты. И прикусила язык, когда он остановился.
  - Совсем забыл. - Она развернулся, подошел и положил мне на тумбочку небольшую упаковку... сливочных пастилок. - Немного глюкозы твоей крови не повредит.
  Я посмотрела на лакомство, потом на молодого господина.
  Совсем забыл? Да брось, ты специально выжидал, чтобы оставить этот ненавязчивый знак внимания напоследок. Что-то вроде финального эффектного аккорда. Но тут я была с ним согласна, такую "глюкозу" я любила. Но пробормотала "спасибо", лишь когда дверь за ним закрылась.
  ***
  Оказывается, все время нашей беседы Франси стояла за дверью, и вошла в комнату спустя пару мгновений после ухода Каина. Выражение ее лица говорило о том, что она вновь обрела равновесие, вернула себе железобетонный контроль и готова с новыми силами взяться за свою нелегкую работенку.
  И конечно, когда я попыталась поднять тему "я-не-хотела-тебя-обидеть-прости-дебила", она быстро положила конец моим стараниям:
  - Вы не сделали ничего, за что следовало бы извиняться.
  Читай: извиняться нужно только за нарушение контракта, за рамками коего я абсолютно свободна.
  Но к черту контракт, я чувствую себя виноватой, потому хочу попросить прощение. Именно так я и сказала хранительнице, которая поджав губы, кивнула. Прогресс!
  Вздохнув, я свесила ноги с кровати.
  - Франси... все что тут говорил господин Каин - правда?
  - Вы сомневаетесь в истинности его слов?
  - Пойми меня правильно, но при нашей первой встрече он представился братом Лукасом. - Стоит сделать выводы, как говорится.
  И о чудо, Франси улыбнулась, ее лицо преобразилось, становясь таким же ясным, как солнечный итальянский день.
  - Он говорил правду, госпожа. Вы - чистокровный человек, а это огромная редкость в наше время.
  - То есть те, с кем он заключал раньше договоры, были... ну...
  - Да, они были людьми с наименьшим содержанием наших генов в крови. - Она вздохнула, останавливаясь у окна. - Человеческая кровь не только утоляет наш голод, она и дает нам силу, делает нас бессмертными. Поймите, как вы важны для этого дома, и, пожалуйста, не делайте глупостей.
  Она повернулась, давая понять - это самая настоящая просьба, а не угроза, как могло показаться. Я молча кивнула, проговорив:
  - Никаких глупостей.
  А потом, посмотрев туда же, за окно, где уже рассеивались тучи, я поверила в то, что именно эта минута станет началом отсчета нашей дружбы.
  
   5 глава.
  - Они ничем не пахнут. - Мой голос звучал удивленно и немного разочарованно, когда я, сидя вечером на краешке ванны, поднесла к носу кусок мыла, а потом просмотрела все крема и шампуни. - Вообще ничего... как такое возможно?
  Может, это только мне так кажется? Вероятно, Франси чует еле уловимый аромат этих предметов гигиены? Но стоило мне так подумать, как хранительница, сидевшая с очередной книгой в руках, проговорила:
  - Они и не должны иметь запаха. Важен лишь ваш собственный.
  Вновь посмотрев на мыло в своей руке, я вздохнула. Кажется, мне нужно смириться и с этой прихотью. Хотя едва ли это было просто капризом хозяина, это скорее часть стратегии, которая направлена на полное очищение моей крови. Никаких потусторонних запахов и привкусов. Но я знала точно: не я первая, не я последняя прохожу через это. И если все предыдущие были достаточно сильными, чтобы это выдержать, выдержу и я.
  К тому же я не так давно узнала, что не являюсь единственной жертвой в этом доме. Нас даже не две, а двадцать пять (и не только девушек)! Хотя, чего это я так удивляюсь: клан был большим... даже огромным, а хорошая человеческая кровь нынче изысканный деликатес, который на дороге не валяется. Господин Каин заранее подсуетился и пригреб лучшее из того, до чего могли дотянуться его руки.
  Размышляя теперь над этим, я украдкой кидала в сторону Франси щенячьи взгляды, которые она, конечно же, заметила.
  - Вы хотите что-то спросить. - Не вопрос, а утверждение.
  - Ты говорила, что здесь живут и другие... такие же, как и я.
  - Таких как вы нет, госпожа, вам следует это уяснить раз и навсегда. Осознание вами этой истины предостережет вас от необдуманных поступков, и тем самым очень мне поможет. - Проговорила она, не отрываясь от чтения.
  В наступившем молчании, я в очередной раз поняла, что "эта истина" не вызывает у меня особого восторга. Новость о том, что я чистокровный человек, не перевернула мой мир с ног на голову. В конце концов, это и не важно, я спокойно жила все семнадцать лет, не зная состава своей крови, даже не задумываясь о ней. Через три года я вернусь домой, и эта правда снова перестанет играть роль...
  Я нахмурилась, всерьез обеспокоенная своими мыслями. Сейчас мне хотелось искренне верить в то, что клан Вимур не нарушает своих слов, и господин Каин отпустит меня, как и обещал. Пусть я хоть трижды чистокровная, он должен сдержать клятву.
  А что если он передумает? Что я смогу противопоставить ему в ответ на его "нет"? Контракт? Три раза "ха" на этом самом месте.
  Я молчала слишком долго, а мое сердце стучало беспокойно, потому в итоге на пороге ванны появилась Франси.
  - Вы хотели что-то спросить. - Напомнила она, заставляя меня поднять на нее тревожный взгляд.
  - Да... - Вопреки всему я спросила совсем не то, что хотела. - Раньше ты была хранительницей Эмили, так?
  Очевидно, она не ожидала от меня подобного. Привыкшая держать себя в руках Франси теперь растерялась, а недоумение окрасило ее серебристый взгляд. Потом она опустила глаза, осматривая свою черную юбку и блузку в тон. Но, конечно, догадаться мне помогла не столько траурная одежда, сколько поведение девушки.
  - Ты, наверное, не хочешь говорить об этом. Прости.
  - Вы слишком часто извиняетесь. - Пробормотала она глухо, возвращаясь в комнату и вновь опускаясь в свое кресло. Однако книгу она отложила, устало закрывая глаза.
  Намыливая руки, ополаскивая лицо, я представила себя на ее месте. На месте души, пережившей потерю, а не на месте долговечной кровопийцы. Носить с собой груз вины и боли, не в силах ни с кем его разделить, не в состоянии облегчить гнет страданий... может, я слишком очеловечиваю Их, но сейчас Франси казалась такой беззащитной и утомленной. Она не выглядела монстром из бабушкиных сказок, скорее просто женщиной, уставшей от потерь.
  Молча я вышла из ванной, взяла стул, поставила его напротив кресла и оседлала, сложив руки на спинке. Я просто предлагала себя в качестве независимого слушателя, который был ей нужен. Никакой настойчивости, показного любопытства, жалости или осуждения. Думаю, всего этого она итак наелась вдосталь после смерти Эмили.
   - Она покончила с собой. - Очень тихо сказала Франси после долго молчания. - Но это не секрет, вы могли спросить у кого угодно, здесь это каждому известно.
  Представляю себе, такой скандал.
  - Не знаю, что я здесь до сих пор делаю. - Усмехнулась криво девушка.
  Понимаю, она ведь не справилась со своими обязанностями, не уберегла свою подопечную, дала ей погибнуть.
  - И почему именно меня приставили к вам?
  Потому что она лучшая. А еще потому, что теперь она не повторит своей ошибки и ни за что не позволит мне умереть.
  - Знаете, я рада, что вы не похожи на нее. - Не больше, чем я.
  - Ты была очень привязана к ней. - Прошептала я, хотя и дала себе установку быть просто молчаливым слушателем.
  - Вы сегодня сказали, что хозяин нарушил контракт, раз она не смогла вернуться домой. Раз что погибла здесь... Так вот, молодой господин договора не нарушал. Госпожа Эмили осталась здесь добровольно по истечении срока контракта. Ей некуда было возвращаться, она слишком привязалась к этому дому... к нему.
  Это было очевидно. В большинстве случаев к самоубийству ведет именно несчастная любовь и разбитое сердце.
  - Как же это все глупо... такая драгоценная, мимолетная жизнь... и осознано обрывать ее... - Франси не могла понять людей, а особенно их тягу к страданиям. Она была одной из тех, для кого выживание было приоритетом. Наверняка история не знала еще ни одного вампира, покончившего с собой. - Но она была слабой... это и привлекло господина.
  Франси вздохнула, и плотину ее сдержанности смыло волной воспоминаний.
  ***
  Госпожа Эмили была женщиной в полном смысле этого слова. Нежная, хрупкая, красивая, а что более важно - милая. Холодная, кукольная красота не всегда могла впечатлить, тогда как вкупе с очарованием она превращала женщину в богиню.
  Конечно, первое время двадцатилетней девушке было очень тяжело, но господин Каин, зная слабую человеческую природу, не давал ей угаснуть в непривычных и чуждых условиях. Разговоры, знаки внимания и подарки сделали свое дело, девушка расцвела. Однако для ее хранительницы это не было хорошим знаком. Любовь, даже одержимость Эмили сделали объектом своего поклонения не самого лучшего из мужчин. Вернее, Каин был худшим вариантом для человеческой женщины.
  "Красивый", "харизматичный", "внимательный", "сильный", "богатый" - положите все это на одну чашу весов, а на другую киньте "опасный-хищный-бессмертный-жестокий-кровопийца-думающий-лишь-о-себе" и посмотрите, какая перевесит. Франси знала заранее ответ, все же задачка была пустяковой. Возможно, знала и Эмили, но вряд ли ее это беспокоило... в течение первых пяти лет.
  Их отношения выглядели исключительно сказочно: любовь, поцелуи, комплименты, подарки и прочая мишура, которая вскружила наивной девушке голову. Кем она была для него на самом деле? Не берусь судить, но, кажется, господин Каин не считал ее равной себе. И когда срок годности их страсти истек, это стало очевидно и бедной Эмили.
  Обстановка накалялась постепенно. Сначала это были просто мимолетные упреки с ее стороны. Эмили негодовала по поводу того, что все из его окружения осуждают их отношения. Но чего она, человек, хотела от него, чистокровного молодого господина клана Вимур? Постепенно, словно ее отпускал наркотический дурман их сумасшедшей любви, приходило понимание своей человеческой, недолговечной сущности. Ей было двадцать шесть, а лица уже коснулись едва видимые признаки увядания, тогда как заботы и страх лишь ускорили неизбежный процесс. А ее кровь... она уже не казалась господину такой сладкой, как пять лет назад. Но финальную черту подвела, конечно же, дикая ревность.
  Мимолетные упреки, звучавшие поначалу так ненавязчиво и шутливо, переросли в грандиозные скандалы, свидетелями которых становились все члены клана и прислуга. И кто он такой, чтобы терпеть подобное?
  Молодой господин устал. От Италии, от стен своего дома, от всех этих лиц, которые он видит изо дня в день, а в особенности от нее. И вот в один день он исчез, оставляя свою незнающую и напуганную любовницу в одиночестве. И это было той самой фатальной ошибкой.
  Такое случалось и раньше, когда, не предупредив никого, Каин срывался с места и уходил на месяцы или даже годы. Еще молодой по их меркам он был полон сил и энергии, этот мир еще вызывал в нем интерес и желание его познать. Но знал ли он, что вернувшись, уже не застанет Эмили в живых? Возможно ли, что такой трагический исход и был его целью?
  Франси, как верная подруга, пыталась поддержать несчастную госпожу, заверяя ее в том, что влюбленным иногда необходим перерыв. Что им поодиночке нужно разобраться с собственными чувствами и мыслями. Она горячо убеждала, что господин вернется, потому что во всем мире не сыщет женщины лучше. Что еще один день... завтра... через неделю... месяц и он придет, тоскующий и желающий начать сначала.
  Но шло время, а господин не появлялся.
  Эмили превратилась в призрака самой себя, побледнела, осунулась, стала тощей как жердь и потеряла всю свою привлекательность. С каждым днем она становилась все раздражительнее, пугливее, нервознее.
  И однажды, после очередной долгой истерики, которая стала привычным явлением, следовавшим за ни на чем не основанными утешениями Франси, Эми притихла. Внезапно ее рыдания прервались, словно какая-то отчетливая мысль, внезапное решение, как молния, осветили пучину ее страданий. Она замолчала и сидела недвижимо еще несколько минут, терпя легкие поглаживания по плечу своей обеспокоенной хранительницы. А потом выдала вымученную улыбку и попросила оставить ее одну.
  И Франси никогда не забудет эти последние слова.
  - Знаешь, я очень устала... мне нужно побыть в одиночестве. Я отдохну. Можно?
  Ее сердце стучало так необычайно спокойно в тот момент. Словно наконец-то обрело долгожданный покой, что-то поняло и решило. И Франси поверила этому тихому пению, которое не предвещало трагедии.
  В открытое окно, за которым отцветало лето и тянуло запахом роз, ворвался идущий с гор фён, касаясь золотистых волос Эмили. Она преобразилась тогда: окруженная ароматом цветов, купающаяся в свете солнца, в объятьях теплого ветра Эми казалась такой эфемерной, легкой, неземной...
  Франси вышла и затворила за собой дверь, но сделав всего несколько шагов по коридору, остановилась. Сердце сжимала тревога. А потом до ее слуха донесся щелчок закрываемого замка.
  Все произошло за какие-то секунды: закричав, она рванула к двери и, врезавшись в нее всем корпусом, сорвала преграду с петель. Естественно хранительница опоздала: расстояние в пять этажей в свободном полете было преодолено Эмили намного быстрее.
  Франси никогда не плакала, слезы были уделом людей, проявлением слабости, подтверждением проигрыша. Она и тогда не смогла заплакать. Из ее горла вылетали душераздирающие вопли, но глаза оставались сухими.
  И она пыталась понять, почему? Почему Эми убила себя? И если Франси и ей подобные не могут найти ответ на этот вопрос, для меня все было предельной ясно.
  Эми познала настоящее счастье с этим мужчиной, она попробовала на вкус квинтэссенцию эйфории. Он был не просто ее любовником, он стал ее смыслом, воздухом. И когда она его утратила... разве смогла бы она наладить свою жизнь с другим, когда знала лучшего? Все люди были в ее глазах просто жалкими тенями, нелепой пародией по сравнению с гордым представителем древней расы.
  Могла ли я винить ее в глупости и наивности? Конечно же нет. Она была несчастной, одинокой, никому не нужной девушкой, которая хотела простого женского счастья. Ей показалось, что именно это может и хочет дать ей Каин.
  Могла ли я винить молодого господина в ее смерти? Это прозвучит странно, но ответ вновь будет отрицательным. Высота, на которой он находился, недосягаема для людей. И под высотой подразумевается его происхождение, воспитание, положение в обществе, богатство, сила, власть. Она бы никогда не достигла вершины, на которой он обитал, а он не считал нужным спускаться к ней. Каин не был человеком, и это лучшее объяснение всех его поступков.
  Жалел ли он о ее гибели? Возможно. Да, скорее всего, жалел. Но опять же его тоска и близко не стояла с тем горем, которое мог бы испытать человек, потеряв свою любимую. Ее смерть рассматривалась Каином как неизбежность, настанет та через пять лет или через двадцать пять - имеет ли это значение для фактически бессмертного?
  Что же касается Франси, она никогда не простит себе эту ошибку. И хотя хозяин смилостивился и не предал ее мучительной смерти, те муки совести, которые пережила не справившаяся с заданием хранительница... нет, просто девушка, потерявшая подругу, не идут в сравнение ни с одним наказанием, которое мог бы придумать изощренный ум древнего.
  И привязываться в очередной раз к человеку? К этому хрупкому, глупому, эгоистичному существу, которое совершенно не ценит свою жизнь? Она сильна, но не настолько, чтобы выдержать повторение этой истории. Поэтому она больше не ошибется.
  
   6 глава.
  Первые две недели были самыми тяжелыми, а дальше все пошло, как по накатанной. Не то чтобы я полностью привыкла в столь короткий срок, но многие вещи стали мне понятны. Я уже лучше ориентировалась в местных повадках, обычаях, языке... в коридорах малого особняка и медицинского центра, что немаловажно.
  Распорядок дня уже не пугал меня, я даже смирилась с необходимостью сдавать кровь и видеться с эксцентричным доктором. Он, надо сказать, при каждой встрече не забывал интересоваться моим душевным состоянием. Знаками он пытался показать, что тело и дух - едины, и что если одному будет "бо-бо", другой тоже пострадает. А этого нельзя допустить.
  - Сapisci? - "Понимаешь?" спрашивал он, заставляя меня хихикать.
  - Capisco. - Отвечаю я, и он театрально хлопает в ладоши, восклицая:
  - Bene! Molto bene!
  Да, первые недели были самыми тяжелыми и самыми насыщенными. Четырнадцать дней, а воспоминаний больше, чем за все семнадцать лет. Ну не странно ли? Письма мои становились длиннее и интереснее день ото дня. Я могла не касаться самого главного и рассказывать о пустяках так, что письмо обрастало смыслом, а не выглядело просто отпиской.
  Невероятный выбор тем: удивительная природа, конные прогулки с Франси в горах или около озера Маджоре, изучение малой библиотеки, знакомства с новыми интересными людьми, которые здесь работали и жили. И, конечно же, еда. Целую страницу занял мой рассказ о капучино, спагетти и пицце, который в итоге отправился к Аги. Она, наверняка, исходила слюной, когда все это читала.
  Кстати, насчет писем. Спустя дней пять после того, как я поселилась в этом доме, мне пришел ответ от отца. И когда конверт попал ко мне в руки я поняла, как напряжена была все это время, ожидая этого момента.
  Что он теперь думает обо мне и всей этой ситуации? Что произошло с ними после моего исчезновения? И не отрекся ли он от своей дочери в ее отсутствие?
  Но ни одно из моих предположений даже близко не валялось с истиной.
   "... и я понял, как только лег в кровать," - писал мой отец, а строчки прыгали, указывая на волнение автора - "что сегодня должно случиться что-то знаменательное, важное, даже больше - великое. Я обратил все свои мысли ко Господу нашему и вверил свою душу в руки Его. И той ночью мне во сне явилась Орлеанская дева, покровительница наша, и повелела послать тебя на обучение в Италию, дабы ты узрела красоту церкви святой Марии Грации и великую фреску "Тайная вечеря" руки Леонардо, и познала величие Бога и Матери Его".
  Я недоуменно сощурилась, пытаясь понять, правильно ли я прочитала и не являются ли эти слова просто обманом зрения. Явление Жанны, серьезно? Неужели сеньор Каин использовал такой дешевый прием? "Бог из машины" набил оскомину еще в античные века, к тому же то, что брат Лукас сделал своей козырной картой веру моего отца, в очередной раз показывало его не с лучшей стороны. Точнее выставляло циничным ублюдком и манипулятором. Хотя... сработало ведь. Отец ни о чем не беспокоился, считая мое похищение частью божественного замысла. В этом случае, красивая ложь была предпочтительнее.
  Убрав письмо в ящик стола, я в очередной раз подумала над тем, что худшей из моих бед является как раз невозможность рассказать о них близким людям. И когда я вернусь домой, я должна буду молчать по гроб жизни об этих трех годах. Справлюсь ли я с этим? Обет молчания такого рода казался мне испытанием похуже необходимости делиться своей кровью... С ума сойти прошла всего половина первого месяца, а я уже думаю о том, что буду делать по возвращении домой.
  И смогу ли я жить как раньше?
  Теперь мне было трудно ответить безоговорочно "да". Я была окружена здесь удобствами и исключительной заботой, которых до этого не видела и не испытывала на себе. Меня теперь никогда не мучили голод, холод или мысли о скорой свадьбе с Паулом. К сожалению, я вообще больше ни о чем не заботилась.
  Именно эту тему я решила затронуть, когда в один из прекрасных итальянских вечеров нежилась в горячей ванне. Дверь в соседнюю комнату была приоткрыта, и я видела свет, льющийся от настольной лампы - Франси опять читала. Она постоянно читала, если не выгуливала меня или спала, а спала она всего пару часов в кресле, подперев рукой голову.
  - Представляешь... - Пробормотала я тихо, зная, что меня все равно услышат. - Раньше мне для того, чтобы принять ванну, нужно было нести от колодца ведер пять воды. Нагревать их, выливать в тесную, замазанную смолой деревянную бадью, и... ждать своей очереди. Я никогда не получала удовольствие от этого процесса, а сейчас... - Я сложила на бортике ванны руки, кладя на них подбородок. - Сейчас мне совершенно не хочется вылезать из нее. Понимаешь?
  - Да. - Ответила она, а ее голос, как и всегда, звучал угнетенно. - Вы боитесь того, что не захотите покидать дом Вимур.
  Я задумчиво замолчала.
  - Я должна страдать сейчас, но я не чувствую ничего подобного. И потому кажусь самой себе предательницей. Нет, я, конечно, все еще скучаю под дому и родным, но я знаю, что когда вернусь, меня вновь накроет моя рутинная жизнь, грязь и разруха. А еще свадьба с Паулом, которая сделает мою жизнь просто переделом мечтаний мазохиста. А здесь красиво и спокойно. Здесь я чувствую себя... полезной, нужной, хотя это все простая иллюзия.
  - Это не иллюзия, госпожа. Вы важны и должны помнить это.
  Она говорила это довольно часто, но ее слова не меняли правду, исходя из которой я фактически заложница. Не совсем простая, конечно, но все же...
  - Женщины всегда быстрее приспосабливаются и легче переносят удары судьбы, чем мужчины. Вам нужно собой гордиться, а не считать предательницей. - Добавила Франси, заставляя меня улыбнуться.
  Она пыталась меня утешить.
  - Наверное, ты права, однако... не через две недели. Через полгода, возможно. Когда я летела в самолете, и брат Лукас говорил о том, что у меня нет выбора, и я в любом случае вынуждена подчиниться его прихоти, я думала, что сойду с ума. Столько страха и злости меня тогда переполняло... все-таки я отвратительная дочь, раз сейчас этого не чувствую.
  - Вам в любом случае придется провести здесь срок, обозначенный в контракте. Вам выбирать, страдать все эти три года и исходить ненавистью или брать лучшее из того, что вам могут здесь предложить.
   - Брать лучшее? - Повторила я эхом. - Имею ли я право...
  Она резко перебила меня, и это было настоящим сюрпризом.
  - По праву своей крови, вы не просто смеете брать. Вы смеете требовать.
  - Даже так. - Пробормотала я едва слышно, открывая кран с горячей водой.
  Эти слова принесли с собой кроме страха и чувства отчужденности, волну холода.
  Смогу ли я вернуться к своей прошлой жизни? Вряд ли.
  ***
  В последнее время я предпочитала горам и озеру прогулки в местном саду. Конечно, это было сделано с довольно прозрачным умыслом, который Франси не составило труда разгадать. Все же накануне я спросила ее, могу ли я пообщаться с кем-нибудь из мне подобных бедолаг, которые работают здесь донорами. Ответ был мгновенным и отрицательным. И мне не надо было ничего обосновывать, я понимала: мне опасно встречаться с единомышленниками. Вдруг в наших человеческих головах созреет план побега или прочей глупости? Кому нужны такие проблемы?!
  Хотя, не думаю, что тут еще кто-нибудь был настолько же озабочен своим положением жертвы. И предложи я кому-нибудь из них объединить силы и сбежать, тот просто покрутил бы пальцем у виска. И дело не только в невозможности осуществления такого плана, а в том, что нет никаких причин срываться с места и добровольно отказываться от того, что дом Вимур щедро предлагал этим избранным.
   Сидя на небольшой скамеечке, утопающей в цветах, я рассеяно наблюдала за текущим своим чередом рабочим днем садовников, дворников и охраны. Франси сидела рядом, осматривая главный дом, величественно возвышавшийся справа от нас, сосредотачивая свой взгляд на проклятом пятом этаже.
  Мне стоило отвлечь ее от тяжелых раздумий, потому я огляделась и позволила себе наглость - сорвала небольшую веточку анхузы. И поднеся ее к лицу, проговорила:
  - Никогда не видела настолько очаровательных цветов. Такие мелкие и яркие.
  - Да. Красивые. - Без особого энтузиазма согласилась хранительница, но взгляд от окна все же отвела.
  - Знаешь, я выращиваю цветы перед своим домом. Высаживаю каждую весну новые, но я никогда не видела насколько прекрасных цветов. И этот сад... кажется, я знаю, какое место представляла себе, когда отец читал мне об утраченном людьми Эдеме.
  Подняв взгляд от цветка, я взглянула на Франси. Теперь девушка молча смотрела в сторону главных ворот, к которым подъехала машина. Выйдя из салона, водитель сосредоточенно уставился на широкую мраморную лестницу, словно ожидая, когда двойные массивные двери распахнутся, и из них выйдет сиятельная особа. Вот только, какая именно?
  Через минуту мы это выяснили. Следя за молодым господином, я и Франси молчали, размышляя каждая о своем. Лично мне думалось, что он не должен так великолепно выглядеть после самоубийства своей любовницы, даже если Каин считал ее всего лишь "одной из" и даже если прошло несколько месяцев с момента трагедии. Темный костюм в тонкую полоску был совершенно точно выбран не для официальной встречи в чисто мужской компании.
  Словно почуяв мое любопытство, мужчина безошибочно направил свой взгляд в нашу сторону. Франси поспешила подняться, когда он направился к нашей лавочке.
  - О-ля-ля. - Протянула я тихо, нехотя вставая на ноги. - Служите не Богу, а маммоне, брат Лукас?
  Он с усмешкой поправил белоснежные манжеты сорочки, выглядывающие из-под рукавов роскошного пиджака.
  - "И если какому человеку Бог дал богатство и имущество, и дал ему власть пользоваться от них и брать свою долю и наслаждаться от трудов своих, то это дар Божий". - Процитировал Каин Екклесиаста, останавливаясь в метре от меня. - К тому же не тебе осуждать меня. Сама выглядишь просто великолепно. Мейа.
  Я не смутилась только потому, что для меня это было не комплиментом, а упреком.
  - В какой монастырь собираетесь на этот раз? - Поинтересовалась я, теребя в пальцах цветок. - Судя по вашей... рясе, все-таки в женский.
  - Сегодня мое внимание будет принадлежит только одной единственной. - Усмехнулся Каин, давая понять - он едет к своей невесте.
  А когда я заметила, как со ступеней главного дома величественно сходит его старший брат, стало ясно, что это не просто междусобойчик. Знакомство с родителями? Что-то серьезнее?
  - О, погодите-ка. Вы пока еще не похожи на жениха. - Пробормотала я, приближаясь и прикрепляя к лацкану его пиджака веточку анхузы, цветы которой подходили идеально к глазам мужчины. - Куда же без бутоньерки, да?
  Выглядело это все слегка... панибратски. Шокированный взгляд Франси я чувствовала кожей. Ведь еще не так давно хранительница назидательно рассказывала мне о беде, которая случилась с женщиной, подошедшей к Каину слишком близко. Хранительница пыталась тем самым донести до моего сознания: он - солнце для Икара, сладкий яд для дурочек, верящих в любовь. Но ей не стоило переживать на этот счет, у меня и в мыслях не было менять шило на мыло, роль его донора на место его любовницы.
  - Что ж... - Моя ладонь аккуратно стряхнула пылинки с его плеча. - Теперь вы готовы. И да, молодой господин, я никто, чтобы давать вам советы, но... постарайтесь и ее не убить.
  "Чокнутая" - руку на отсечение, именно эта мысль возникла в голове Франси в ту секунду. Из синих глаз на меня смотрело самое настоящее чудовище, которое я раздразнила. Сердце забилось так, что даже на небесах был слышен этот набат.
  Что избавило меня от глупой смерти в тот момент? Удивительно, но роль спасителя взял на себя Аман. Неосознанно, конечно. Просто он не любил ждать, а младший брат тратил его драгоценное время.
  Когда Каин развернулся и пошел к машине, я втянула в грудь воздуха, понимая, что все это время сдерживала дыхание. Я бы пожелала молодому господину удачи, но рассудок говорил, что сейчас не самый подходящий момент открывать рот. Любое мое слово могло стать песчинкой, угрожающей нарушить хрупкое равновесие.
  Я видела, как глава клана что-то говорил своему брату, и скорее всего это прозвучало как "нам следует готовить очередной гроб?". Уже второй раз за день ему напоминают о его грехе. Раздражало ли это Каина? Нет. Его это чертовски злило.
  Его невесте сегодня придется несладко.
  - Это было ударом ниже пояса. - Проговорила невозмутимо Франси, провожая машину взглядом. - Очень подло.
  - Да. - Согласилась я. Мой голос дрожал. - В самый раз.
  
   7 глава.
  Еще несколько недель, и моя жизнь стала напоминать простое тиканье. Такая же размеренная, монотонная, подчиненная определенным законам. И я готова была признаться, стало проще. Восторги, как и переживания, сошли на нет, давая мне насладиться покоем. Теперь я действительно рассматривала нахождение в Италии как свою работу. Ни как плен, ни как безвыходную ситуацию или, упаси Господь, милостыню. Просто работа, за которую мне платят.
  Хотя, согласна, так считать было довольно наивно с моей стороны, ведь, если задуматься, я жила бок о бок с чудовищами, а моя кровь служила им пищей. Но я старалась абстрагироваться от этой правды, что было вполне выполнимо. Все-таки с господином Каином я не виделась с той самой выходки, доведшей его до кипения. И думая над тем, что именно его разозлило, я быстро нашла ответ: не мое упоминание о погибшей Эмили, о нет. Скорее, взбесил его мой непозволительно наглый тон. Я могла заявить, что считаю неуместным цвет его галстука и, вероятно, вызвала бы ту же реакцию. Я указывала ему, а это не понравилось бы любому мужчине, особенно представителю столь гордой расы.
  Тогда я ходила по лезвию ножа, потому дала себе зарок никогда больше так не делать. Все же я обещала Франси не совершать глупости, не стоит выставлять себя пустозвоном вновь.
  Да, я была исключительно послушной, хотя меня и воротило от вида игл, инфузионных систем и контейнеров для крови, стоило переступить порог чистого, как душа младенца, кабинета дока Мелчиоре. К тому же появился еще один повод для недовольства: количество крови, которое у меня изымали, увеличилось с двухсот миллилитров до четырехсот. Было ли это проявлением господского гнева? Нет, просто в ближайшие дни на этой самой вилле будет праздноваться помолвка молодого господина, так что потребность в хорошей выпивке на порядок возросла.
  Событие сие обещало быть крупномасштабным и весьма шикарным, потому волнение и суета заразили воздух виллы, задевая каждого ее обитателя. Меня в том числе. И потому сегодня я была как-то чересчур разговорчива.
  - А на что это будет похоже? - Без умолку болтала я, не привыкшая видеть грандиозные торжества, каким обещала стать эта помолвка.
   Сейчас мы направлялись в медицинский центр, и мне стоило бы вести себя хоть немного соответствующе положению подневольного донора и убрать с лица эту заинтересованность и беззаботность. .
  - Общественности представят новую чистокровную пару. Похоже на светский раут. - Ответила Франси своим извечно однотонным голосом.
  - Наверно, народу будет тьма.
  - Да, гостей будет много.
  - У вас такое часто бывает?
  Скорее всего, да, все-таки положение обязывает.
  - Не с таким размахом. Для нашей расы брачный союз - важное решение. Особенно для дома Вимур, обязанность которых сохранять свою кровь в чистоте. Естественно, такой союз заключается раз и навсегда, на долгие столетия.
  Такие слова как "раз и навсегда" или "столетия" пугали меня в последнее время все сильнее. Потому что для Франси и иже с ней это было реальным отрезком времени, тогда как мой человеческий разум не мог постичь границы этих понятий. Выходит мне повезло, что я стану свидетелем этого торжества, ведь помолвка чистокровных похожа на комету Галлея - можно увидеть только раз в жизни.
  - Нам нужно попасть туда. - Заявила я, привыкшая уже объединять себя и Франси в "нас".
  - Не хочу вас расстраивать, но ничего не выйдет. - Ее голос не изменил своему спокойствию, когда хранительница отворила дверь уже знакомого мне кабинета, пропуская меня вперед.
  - Не выйдет? - Повторила я разочарованно, заходя внутрь. - Boungiorno, signore.
  Доктор Мелчиоре всплеснул руками, затараторив на итальянском. Я лишь успевала выхватывать отдельные фразы, составляя общую картину: он рад нас видеть, потому что уже заждался.
  Я, привыкшая к процедуре, делала все на автомате, садясь в кресло, вытягивая руку, которую перетягивали жгутом, брала кистевой эспандер и ожидала, когда после обработки спиртом, кожу проколет игла.
  - Почему не выйдет? - Спросила я, стараясь тем не менее не казаться навязчивой. - Это как-то связано с тем, что я здесь на положении прислуги? Так я ведь и не хочу мелькать перед глазами помпезных господ. Просто постоять в сторонке.
  - Дело вовсе не в вашем положении, а в том, кто вы есть. - Объяснила Франси, садясь на стул возле стены.
  Когда кровь побежала по трубке, давление резко упало, отчего у меня закружилась голова.
  - Кто я есть... - Повторила я как эхо. - Дело в моей крови? - Когда она кивнула, я недовольно пробормотала. - Мол, они могут сорваться и разорвать меня? Глупость какая, у них же у всех будет в бокале по капле меня... - Боже, такой использованной я себя еще не чувствовала, как в тот момент, когда произнесла это. - Мое присутствие не должно вызвать ажиотаж.
  Франси выглядела растерянной.
  - С чего вы взяли, что ваша кровь - достояние общественности?
  Теперь уже недоумевала я.
  - А разве нет? Я думала, что... - Я указала на наполняющийся кровью контейнер, - это все для вашего раута.
  - "Это" - собственность клана Вимур. Точнее, лишь четверых из него... - Осекшись, она исправилась: - теперь уже пятерых.
  Глава клана и его невеста. Младший господин и его невеста. Их матушка.
  Даже не знаю, радоваться или плакать.
  - Нет, так нет. - Вздохнула я, признавая поражение. В конце концов, мне будет слышно праздник из своей комнаты, а воображение у меня всегда было богато.
  - Я постараюсь что-нибудь придумать, госпожа. - Неожиданно заявила Франси, заставляя меня улыбнуться и кивнуть.
  Все это время фоном для нашего разговора было монотонное жужжание помпы и голос дока, который что-то обсуждал с телефонной трубкой.
  Я уже не раз видела здесь людей, использующих данный аппарат, нажимающих на кнопки, подносящих его к лицу, говорящих... это смешило меня поначалу, потому что выглядели они при этом довольно глупо. Вот и сейчас док жестикулировал, что-то доказывал, задавал вопросы, но в ответ слышалась лишь тишина.
  Отмерив четыреста миллилитров, медсестра открепила иглу и тут же прижала спиртовую салфетку, сгибая мою руку в локте и прося не двигаться. Как раз в этот момент, сеньор Мелчиоре закончил разговор, что-то кидая медсестре, которая поторопилась кивнуть, подхватить бумаги и драгоценный пакет с кровью и унестись в смежную с кабинетом лабораторию.
  Попросив меня не вставать, врач перебросился парой слов с Франси, выходя за дверь. Я следила за тем, как хранительница поднимается, направляясь следом.
  - Я покину вас на пару минут. Я буду рядом.
  Я знала, как она не любила подобные моменты, когда меня нужно было оставлять без присмотра, потому я верила: она действительно покидает меня ненадолго и будет поблизости.
  И когда я осталась в кабинете одна, то почувствовала себя необычайно легко. Все же вечный надзор и присутствие хранительницы в моей жизни несколько напрягали, хотя я и была благодарна за ее участие и заботу.
  Осматривая помещение, которое я уже успела изучить и во все предыдущие посещения, я в итоге наткнулась взглядом на ту самую магическую трубку, которая теперь возлежала на подставке. И не было никаких грандиозных сражений темной и светлой сторон моей души, я просто привстала и протянула руку к телефону. Понимаю, мне не стоило лезть не в свои дела и брать чужие вещи, но когда еще мне доведется опробовать технологии, доступные лишь социальной верхушке?
  Здесь было полно кнопок, но я нажала первую попавшуюся, от чего экран загорелся голубоватым светом. Черт, это было почти так же поразительно, как и преображение воды в вино. Хотя спустя пару мгновений, когда из динамика пошли приглушенные гудки, я поняла, что намного круче.
  Сердце забилось так взволнованно, я чувствовала себя ученым на пороге грандиозного открытия. А потом гудки внезапно прервались, и я услышала низкий голос.
  - Pronto.
  Дыхание мое перехватило, и я сжала трубку обеими руками. И позже, когда я смогу анализировать ситуацию, я пойму, что поразил меня сначала сам факт разговора. Это было действительно возможно, это работало! А уже потом я удивилась тому, что голос этот принадлежит главе клана. Итальянский, определенно, его язык.
  С ума сойти можно, я слышу голос того, кто находится от меня на расстоянии... измеряемом световыми годами, на самом-то деле. И все же он там, а я здесь, и все равно его слышу, так отчетливо и ясно. Да это было еще более впечатляющим, чем воскрешение Лазаря!
  Я вздрогнула, когда в динамике зашипело, после чего тот же голос что-то глухо пробормотал, очевидно, обращаясь не ко мне.
  - Звонить моему брату, когда он читает мне нотации, как неосмотрительно с твоей стороны, Мейа Арье. Он не любит, когда его перебивают. - Раздался голос Каина. Думаю, он улыбался. - Но ты спасла меня, а я не привык оставаться в долгу. - Я все еще молчала, потому его голос изменился. - Ты слышишь меня? С тобой все в порядке?
  Я хотела было сказать, что они действительно с братом совершенно не похожи. Даже голосами: у старшего он звучал мрачнее, глубже и совершенно равнодушно.
  - Как это работает? - Проговорила в итоге я. - Черная магия?
  - Для дочери священника нет различий между магией и наукой, так что - да.
  - Это довольно непривычно... - Бормотала я, осматривая кабинет. - Голос есть, а вас нет. Забавно.
  - Хочешь увидеть меня? Соскучилась? - Поразительно, но, кажется, он меня уже простил. Отлично, портить с ним отношения... для меня хуже не придумаешь.
  А его вопрос... если это было флиртом, в нем не было никакого смысла. Молодой господин скоро обручится со своей невестой, не стоило воспринимать его соблазнительный тон всерьез.
  - Почему я слышу именно вас?
  - Потому что ты позвонила моему брату, а я по случайности оказался рядом.
  Ясно, сам господин Аман не будет тратить на меня время.
  - Отчего это зависит?
  - От номера, очевидно.
  - Ясно... - Ни черта мне не ясно, но, думаю, я разберусь со всем в скором времени. - А как глава узнал, что это именно я?
  - Ты так дышала в трубку, что даже я услышал и понял, кто это. - Расхохотался Каин, заставляя меня густо покраснеть. Но этого никто не видел, давая в очередной раз убедиться - телефон полезная штука. - Ты больше не должна звонить ему, идет?
  - Я случайно. - Попыталась отмежеваться я, тут же спросив: - Почему?
  - Разве это не очевидно? - Очевидно, конечно, я же тут на птичьих правах. - Потому что он без пяти минут женат.
  И вновь его тихий смех.
  - Он все слышит, да? - Поняла я, вновь краснея. Я-то думала, что Каин вышел из кабинета главы. - Мне о-о-очень жаль.
  - Я тебя прощаю.- Милосердно объявил младший господин.
  - Я извинялась не перед вами. - Пояснила я, замечая, как в кабинет вновь возвращаются доктор и Франси. - Э-э-э... в общем-то мне пора. Вот. Поздравляю с помолвкой.
  После чего с милой улыбочкой протянула трубку доку Мелчиоре, который укоряюще качал головой.
  - Он сам зазвонил. - Бросила я, соскакивая с кресла.
  - Ложь вам не к лицу. - Проговорила Франси, вручая мне пакетик со сливочными пастилками. Но я видела ее слабую улыбку, так что не могла воспринимать упрек всерьез.
  
   8 глава.
  Долгожданный для всех день настал по прошествии еще пяти суток напряженной работы штата домработниц, садовников и дизайнеров. Даже я ждала эту дату с нетерпением, потому что устала от суеты и запаха политуры. И как только настала знаменательная дата, все сразу улеглось и затихло, на виллу снизошел благодатный покой.
   Вероятно, действия в режиме нон-стоп перекочевали с дворцового комплекса на кухню, в которой будут выделываться друг перед другом лучшие повара вплоть до глубокой ночи. Да, попробуй угодить такому контингенту гостей, собранных со всего света.
  И если проснулась я в весьма удрученном настроении, после обеда минус сменился на плюс. Думая за трапезой о том, что грандиозного праздника, свидетелем коего можно стать лишь раз в N-сот лет (при условии, что ты включен в список гостей), мне не видать, как своих ушей, я не очень внимательно слушала наставления Франси. Я и так знала, что сегодня мне нужно быть предельно аккуратной, и потому вяло заявила, что ничего плохого со мной не случится. Она же будет всегда рядом, при таком раскладе не существует ситуаций с неблагополучным для меня исходом.
  А потом она положила на мою кровать коробку, говоря, что "вообще-то это не разрешено".
  - Но и не запрещено, да? - Пробормотала предвкушающе я, беря подарок в руки.
  С самого детства любя подобные минуты, я постаралась растянуть удовольствие, потому не открыла коробку сразу, а сначала взвесила в руках и слегка ее потрясла. Что же там могло быть, что поможет мне запечатлеть помолвку чистокровных и раут в их честь в памяти? Шапка-неведимка? Кольцо Всевластия? Бред, конечно, но коробка, кроме прочего, была довольно тяжелой и большой для таких вещей.
  И когда я, наконец, ее открыла...
  - Это... я где-то такое уже видела. - Вероятно, штуковина была очередным пережитком прошлого. Того самого времени, когда каждому второму были доступны телефоны и...
  - Бинокль.
  - Бинокль. - Повторила я, вертя вещь в руках. - Тяжелый.
  - Увеличение в восемь раз, все будет как на ладони. - Несмотря на то, что ее голос звучал бесстрастно, Франси была увлечена предстоящим приключением не меньше моего. Спорю, она тоже не попала в список избранных.
  - О-о-о... - Протянула я, прислоняя его к глазам. - Что-то не видно ничего.
  Франси молча сняла с окуляров заслонки, заставляя меня неловко откашляться. Я никогда не считала себя дурой, но если сравнивать с ней... мои потуги выглядеть умнее и презентабельнее казались попытками младенца перевернуться со спины на живот.
  - Нашим наблюдательным постом станет шестигранный павильон. - Объявила она, проходя к окну.
  - Далековато. - Я все еще увлеченно рассматривала подарок, пытаясь понять его устройство.
   Если прикинуть, я вижу здесь так много нового, что скоро мне придется поселиться в библиотеке. Так что, да я знаю, где проведу свой завтрашний день.
  Что касается павильона, я не была против. Закрытая со всех сторон беседка, стоящая на возвышении в стороне от главного дворцового комплекса, могла стать отличным смотровым пунктом. Именно этой цели она и послужила этим вечером.
  Время тянулось очень медленно. Мне пришлось вплоть до начала торжества сидеть в своей комнате, чтобы не мешаться под ногами. Все же часть здешней прислуги являлась представителями третьей ступени "высшей" расы. Пусть на меня и не обращали уже того внимания, какое я испытывала на себе в первые недели, мое появление все равно не будет способствовать их работе.
  - Почему мы крадемся, как воры? - Спросила я, когда мы все же вышли из комнаты, идя к черному выходу.
  - Потому что хозяин не погладит меня по голове за то, что я подвергаю вас опасности. - Последовал мрачный ответ.
  Мысль о том, что Франси рискует из-за меня, доставляла дискомфорт.
  - Но это не запрещено контрактом.
  - Именно поэтому я это делаю. - Потом она приложила палец к губам, и я надолго замолчала.
  До тех самых пор, пока мы не добрались до шестигранного павильона, сделав огромный крюк, дабы не попасться на глаза прислуге или, что хуже, хозяевам.
  - Постарайтесь не делать резких движений, спугнете птиц и о том, что мы здесь, узнают все.
  Я сглотнула. Все-таки было ошибкой считать, что место она выбрала - лучше не придумаешь.
  В больших клетках разной формы, под потолком или на подставках в павильоне жили пернатые разной расцветки и размера. Экзотическое увлечение госпожи Бланш - хозяйки дома Вимур, а по совместительству матери Амана и Каина.
  И если Франси без особых усилий преодолела все препятствия, занимая стратегически важную точку на софе, что стояла рядом с окошком, я еще долго пыталась бесшумно пройти мимо сторожей, смотрящий на меня черными блестящими глазами-бусинами.
  Создав на софе горку из подушек, я в итоге разместилась поудобнее. Слева от меня всего в полуметре висела изящная клетка с красным кардиналом. Заметив посторонних, птица вытянулась и подняла алый хохолок. И в момент, когда она тоненько свистнула, подобно флейте, из которой извлекли высокую ноту, раздалась громкая оркестровая прелюдия. И я облегченно вздохнула.
  
  Франси не нужен был бинокль, чтобы четко видеть все происходящее внизу, в великолепном парке, который уступал разве что Версалю, и то только размерами, но не роскошью и красотой. Очевидно, завершив свои дела внутри здания, аристократы выползли под темное как обсидиан небо, насладиться красотой парка, архитектуры и этой ночи.
  - Чтоб меня... - Протянула я шепотом, ерзая на подушках. - Была бы здесь Аги со своими кузинами, они бы удавились от зависти.
  И говорила я не о себе и возможности, которую не упустила. Я имела в виду всех этих прелестных женщин и солидных мужчин, которых аура важности и силы окружала подобно нимбу. Их наряды, восхитительные костюмы и платья... Боже всемогущий, эти платья! Я в жизни ничего подобного не видела, и вряд ли увижу еще хоть раз. Хотя минутку... после помолвки должна быть свадьба, верно?
  - Франси. - Шепнула я девушке, слыша ее вопросительное "м-м?". - Если это всего лишь помолвка, то какой должна быть свадьба?
  - Скоро узнаете... через полтора года.
  - Ничего себе. - Нахмурилась я. - Нужно ждать полтора года, чтобы завершить официальную церемонию? Почему же так долго?
  - Вообще-то я говорила о нашем главе и его свадебной церемонии. Их срок как раз подходит к концу. С момента помолвки до момента свадьбы должно пройти десять лет, не меньше.
  Отодвинув бинокль, я удивленно на нее воззрилась. Десять лет? Да это же шестая часть человеческой жизни. Они необычайно щедры во всех отношениях, если готовы тратить время, которое могли бы провести в объятьях друг друга, на всякую ерунду. И на недоуменный вопрос "зачем", Франси ответила "так надо".
  - И кому это надо? - Пробормотала я, не ожидая ответа.
  Красный кардинал безбожно свистел рядом, будя остальных птиц, но я знала: из-за громкой музыки и грудного контральто выступающей оперной певицы, нас не было слышно.
  Я вновь рассматривала пиршество. Слуг, блюда, бокалы, наполненные не вином (как я рада, что там нет ничего от меня), гостей. Гости... словно звезды в телескопе, такие же ослепительные, холодные и далекие. И куда больше меня восхищали их надменные лица, нежели наряды. Все же, облачи меня в такой, и я не смогла бы слиться с толпой. Той ночью я ясно увидела различия между нами.
  - Знаешь... - Я хохотнула, не опуская бинокль. - Я рада, что в этом мире есть кто-то круче нас.
  - Почему же?
  - Не хотелось бы мне знать, что ответственность за весь бардак, который творится на этой земле, несет человек. Люди не ведущие, они ведомые. Все же именно Они - я кивнула на гостей, - короли этого мира. И довольно некомпетентные, если этот мир лежит в руинах.
  Думаю, ей было что мне возразить. Ведь жестокости, жадности, эгоизма и глупости людям не занимать. И все же мудрая Франси промолчала. А я продолжила любоваться раутом и приглашенными.
  Среди пестрой толпы я отыскала господина Каина и его невесту, засмотревшись на которую я чуть было не свалилась с горы подушек. Венера в ярко-алом платье принимала поздравления и улыбалась гостям, пленяя их сердца. Она была миниатюрной платиновой блондинкой, волосы которой были собраны в сложный шиньон, а на лице при улыбке проступали очаровательные ямочки.
  - Отличная вещь... этот бинокль. - Пробормотала я, видя каждую складочку на атласном наряде. - Спасибо.
  - Не стоит. - Бросила в ответ Франси, давая своим тоном понять: ей приобрести его действительно ничего не стоило.
  - Как ее зовут? - Поняв, что она не знает, о ком идет речь, я поспешила добавить: - Невесту молодого господина?
  - Вивьен. Третья чистокровная дочь клана Фьёрм.
  Если они там все такие, то, исходя из выражения о красоте, которая спасет мир, еще не все кончено и есть вероятность скорого возрождения из пепла.
  - А сколько всего таких кланов?
  - Восемь.
  Кажется, не так уж и много. Так и есть, если не задумываться, что один такой чистокровный может сравниться по силе разве что с ядерной бомбой.
  Я еще долго скользила взглядом по сильным мира сего, пока в итоге не остановилась на другой паре, которая по красоте была не первой просто потому, что данную роль должны были этой ночью играть обрученные.
  - А как зовут...
  - Адель Лейфт. - Догадалась Франси.
  Все же теперь было очевидно, кто меня заинтересовал после невесты Каина. Невеста господина Амана, разумеется. Жгучая брюнетка с алебастровой, матовой кожей; она походила на дорогую фарфоровую куклу руки самого Аполлона. Холодность и высокомерие очень шли ей. Они делали ее острый, темный взгляд глубже и выразительнее. И ей определенно не нравилось то, что внимание гостей не принадлежит всецело ей - королеве.
  Ультрамариновое платье дамы сочеталось тоном с рубашкой ее кавалера. А цвет его черного костюма нашел место на широком поясе, обхватившим ее талию и на лакированных туфлях на высоченном каблуке. Эти двое были великолепны и так похожи. Гордые, сильные, прекрасные, достойные представители своего рода.
  Я всматривалась в их лица, чувствуя как тяжелое, горячее дыхание соскальзывает с моих губ. Не в силах оторвать взгляд, я наблюдала за тем, как женщина поворачивается к своему мужчине и кладет руку ему на грудь, начиная что-то шептать на ухо. Он наклоняется, потому что даже на каблуках она остается ниже него. Очень, о-о-очень медленно изящная женская ладонь, унизанная кольцами, скользит по его груди вверх, достигая плеча. Голова мужчины поднимается и поворачивается в сторону шестигранного павильона. И когда его яркий взгляд встретился с моим...
  Тотальная. Остановка. Сердца.
  "Невозможно" пискнуло во мне, когда я, уже выдав себя с головой, резко отклонилась назад и в сторону, теряя равновесие. Птицы истошно завопили и заметались, когда я завалилась вбок, стукнувшись затылком о клетку красного кардинала.
  Возможно, Франси как-то и прокомментировала мой акробатический номер, но я ничего не слышала из-за звона в голове и частого пульса, сотрясавшего все тело.
  - Вы в порядке? - Спросила она участливо и тихо. Открыв глаза, я увидела ее лицо, освещенное лунным светом. Она выглядела немного обеспокоенной и напряженной. Вероятно, потому что пыталась сдержать смех.
  - В полном. - Сдавлено ответила я, пытаясь подняться.
  Но потом, вспомнив, что наше убежище раскрыли, прижалась к спинке софы, стараясь не высовываться из окна.
  - Что это с вами? - Поинтересовалась хранительница, а губы ее дрожали, пряча улыбку.
  - Ты не видела? Он заметил нас.
  - Кто?
  - Господин Аман, конечно. Ты что, шутишь? Он пялился в нашу сторону с минуту.
  - Это вряд ли.
  - Хочешь сказать, что он нас не заметил? - В моем вопросе звучали вызов и надежда.
  Франси покачала головой, и я решила проверить ее слова, осторожно выглянув из окна. Прислонив бинокль к лицу, я нашла заинтересовавшую меня пару. Я все еще боялась повторять свою ошибку, но все равно направила взгляд на лицо главы. Адель по-прежнему что-то говорила ему на ухо, тогда как на губах господина Амана проявилась улыбка. И я знала, причина тому - слова его нареченной, а не мой провальный фокус с исчезновением.
  Сев на софу к окну спиной, я осмотрела клетки с встревоженными, взъерошенными пичугами. Все любопытство, восторг и напряжение как рукой сняло. Почему-то сейчас я чувствовала разочарование и усталость.
  - Думаю, уже хватит. - Произнесла в итоге я.
  Франси молча поднялась, направляясь к выходу. И, слава богу, она не уточняла, чего именно хватит: впечатлений или глупых ситуаций с моим участием.
  
   9 глава.
  Этой ночью мне снился кошмар, которому было тесно в рамках моего подсознания, потому он вылез за их пределы, будя меня истошным криком. Чужим.
  Испуганно вскочив на кровати, я ошалело хлопала глазами еще пару минут, пытаясь разграничить бред и реальность. В итоге, сфокусировав взгляд на Франси, я спросила, какого дьявола здесь происходит.
  Та, беспечно листая "Бесов" Достоевского, объяснила, что мне не стоит беспокоиться (опять!) и что такое иногда случается.
  Что именно случается? Ведь звучало это так, словно резали свиней.
  Встав на ноги, я пошла к двери, не слушая наставлений хранительницы касательно того, что мне лучше этого не делать. Крики, рыдания и проклятья на неизвестном мне языке становились все громче, вскоре к ним присоединился и звук волочения чего-то тяжелого по ковру. Открыв дверь, я выглянула в коридор. И я была не одинока в своем любопытстве: вдоль стен стояла прислуга и парочка доноров вместе со своими хранителями.
  Посмотрев налево, я узнала, что источником такого шума была круглолицая, смуглая девушка, с которой едва справлялись два охранника, таща ее по коридору в сторону лестницы, а там и выхода из малого дома.
  - Чего это с ней? - Взволнованно спросила я, не надеясь, что меня услышат из-за царившего визга и плача.
  - Она нарушила контракт. Снова. - Ответила Франси, которая успела подойти и теперь безразлично наблюдала за страданиями бедолаги.
  - И что... что же с ней теперь будет? - Мое сердце зашлось от тревоги.
  - Ее отправят домой.
  - О... - Неопределенно воскликнула я. - Что-то... не особо видно радости на ее лице.
  Вздохнув, Франси позволила себе взять меня за предплечье и завести обратно в комнату, чтобы закрыть дверь. Рыдания теперь звучали глуше, но менее щемящими от этого не стали.
  - Что же она такого сделала? - Вскользь полюбопытствовала я, принимаясь за утренний туалет.
  - Кто знает. - Неопределенно отозвалась хранительница.
  Она знала, это точно. Просто считала не нужным говорить о причинах столь жестких мер мне. Думаю, тут замешан мужчина. Все же в контракте говорилось, что за весь срок у тебя не должно быть никаких сексуальных отношений, мол, твое тело теперь принадлежит этому дому, так что будь добра... Да, видимо, все-таки мужчина. Или алкоголь. Может такое быть? Все-таки за эти почти два месяца мне уже не раз и не два хотелось напиться до беспамятства.
  Приведя себя в порядок и позавтракав, я приоделась потеплее. Декабрь в Италии был временем довольно прохладным, потому я отказалась от долгой конной прогулки, предпочитая прогуляться в саду, хотя без цветов там было уже не так восхитительно и даже непривычно. Вид мраморных статуй, ровно подстриженных боскетов и жухлой травы нагонял тоску.
  И, возможно, именно сцена с выдворением той несчастной задала настроение моему дню или же вид увядающей природы тому виной, но все утро я была неразговорчивой, задумчивой и мрачной. Думаю, Франси мое состояние волновало, но она догадалась, что к чему, и потому не задавала никаких вопросов. Видимо, мой низко надвинутый капюшон не оставил альтернативы - я была не в настроении для болтовни, которую так любила.
  И день шел своим чередом, угнетая своей размеренностью, обыденностью и серостью. Сидя на лавочке в увядающем саду, я смотрела себе под ноги, вбирала полной грудью холодный горный воздух с запахом сырого дерева и жухлой травы и думала о всякой несущественной ерунде. Вроде того, чем сейчас занимается Джерри? Сколько банок огурцов и помидоров насолила на зиму Марта? Кого отец взял альтом в хор вместо меня? В каком платье пойдет на рождественский бал Аги?
  Не знаю, сколько времени прошло, но мои пальцы успели замерзнуть, потому я, шмыгнув носом, собралась отправиться восвояси. Я знала, что когда приду, решу принять горячую ванну, чтобы согреться. Потом принесут обед, и я растяну трапезу на полчаса. В частности потому, что Франси будет уговаривать меня съесть апельсин и обогатить организм витамином "С", а я буду пререкаться с ней, объясняя, что терпеть их не могу, потому что от них у меня жжет губы и, вообще, весь этот сок... Потом мы начнем очередной урок итальянского, под конец которого она скажешь, что, хоть это не педагогично, но я молодец и делаю успехи. Я зачем-то снова напомню, что знаю латынь, да и французский весьма похож...
  Франси поднялась со скамьи, прерывая поток моих мыслей. И я уже было собиралась последовать за ней, полагая, что изменение ее позы - явная команда заканчивать с размазыванием соплей. Однако, подняв голову, я поняла, что хранительница не собиралась уходить. Она лишь приветствовала направляющуюся к нам донну Бланш, которая этим пасмурным днем решила почему-то скоротать час-другой именно в нашем плебейском обществе.
  И пока она подходила, медленно и грациозно, я думала над тем, что недостаточно хорошо разглядела ее в первый раз. Я видела ее единожды, когда только причалила к дверям этого дома. Женщина встречала своего блудного сына в тот раз, выглядя... на порядок старше чем теперь. Сейчас же ей нельзя было дать больше сорока, хотя тогда я разглядела признаки времени в ее величавой внешности.
  Теперь мадам сверкала своей благородной буйно цветущей красотой и комильфотностью, проходя к нам. На ней было приталенное драповое пальто, из-под которого слегка выглядывал подол юбки-карандаша. Но больше всего в ее наряде меня впечатлили не пальто, юбка или туфли, а ее очаровательная, маленькая шляпка. Я почему-то сразу вспомнила родные края.
  И пока она еще не остановилась, я поторопилась встать.
  - Не нужно. Сядь. - Она говорила на моем родном языке превосходно, словно знала его с рождения. - Какой дивный аромат.
  Я растерялась, но все же поспешила опуститься на место. Франси же стояла рядом, и мне жутко хотелось заглянуть в ее лицо, чтобы понять, как реагировать на ситуацию. Радоваться? Бояться?
  - Да... - Неловко пробормотала я. - У вас чудесный сад...
  Женщина сладкозвучно рассмеялась, после чего подошла ближе и опустилась на скамейку рядом со мной. Думаю, мое сердце сейчас мог услышать и человек, а для нее это никогда не составляло проблемы.
  - Я имела в виду не сад, дитя. - Я смотрела на то, как она изящно снимает свои узкие перчатки. - А тебя.
  На женском лице расцвела довольная улыбка, когда все мое тело отреагировало на ее слова логичным испугом. Меня прошиб холодный пот, и жутко захотелось в безопасную, теплую кровать.
  - Не бойся ты так, милая. - Усмехнулась госпожа Бланш, после чего махнула рукой Франси, давая понять - она не нужна здесь. И вот после этого меня накрыла паника. Я глядела в удаляющуюся спину хранительницы, еле сдерживая себя от того, чтобы не сорваться и рвануть за ней. Ну или хотя бы жалобно протянуть "мама". - Посмотри-ка на меня, девочка.
  Я сидела прямо и напряженно, словно проглотила черенок от метлы, потому ей пришлось поддеть мой подбородок пальцами и повернуть голову в свою сторону. Не понимаю, почему она вызывает во мне такой страх. Ведь я была достаточно смелой, чтобы хамить ее младшему сыну, а он был ничуть не менее опасным, чем его мать.
  - Что скажешь? Хороша?
  Я кивнула, удивляясь тому, что еще могу двигаться - тело мое постепенно деревенело.
  - Боже-боже, да расслабься же ты, дурочка! - Воскликнула госпожа Бланш. - Я просто пришла продемонстрировать тебе плоды твоих трудов. Я услышала от своего сына, что ты совершенно не ценишь себя. Потому пришла сообщить, что я буду ценить тебя за нас двоих.
  - Это честь... - Пролепетала я, не веря своим ушам.
  Она что, пытается меня поблагодарить? Глупость какая.
  Хотя мне ли не знать, как женщины боятся старости. А для таких как она - аристократок высшей расы, которых время обычно обходит стороной - увядание их прекрасного тела было подобно адским мукам. Они наблюдали, как красота по капле покидает их, оставляя после себя пустоту в душе, блеклость глаз, дряблость кожи, изрытой морщинами, и ощущение приближающегося небытия. Трудно представить, каково это перенести существу, считающемуся бессмертным.
  И все же, думая об этой ситуации позже, уже в своей комнате, я приду к выводу, что это не было благодарностью с ее стороны. Скорее, некого рода вежливым предупреждением и попыткой сказать, что едва ли я покину это место, забрав с собой ее бесценную вечную молодость.
  - Дай-ка мне свою руку, ma chèrе. - Певуче попросила она, не дожидаясь от меня реакции и самовольно беря мою дрожащую ладонь в свои. - Удивительно, два чистокровных представителя своего рода сидят здесь, так близко друг к другу, не имея дурных помыслов в сердце. - Лично я не была так уверена насчет ее сердца. Тем более когда ее пальцы с идеальным маникюром скользили по моей ладони, подбираясь к запястью. - Ты не находишь это довольно... прозаичным?
  Я находила это недопустимо прозаичным, потому что ни при каких обстоятельствах не собиралась знакомиться с ней. Тем более устраивать женские поболтушки.
  - Что ж... твое недоумение понятно. - Благосклонно заявила она, продолжая водить пальцами по моей тонкой коже, под которой переплетались вены. - Но поживи ты здесь с полвека в полной изоляции, и начнешь разговаривать с собственным отражением в зеркале. Как я устала от всех этих лиц. Этих надменных, скучных лиц... все-таки вечной жизни не существует, ma chèrе, ты же все видела... заносчивые куклы.
  Задумавшись над ее словами, я пришла к выводу, который эта мораль не ставила своей целью.
  - Как... вы узнали? - Естественно, она узнала, что я была в ее павильоне с птицами. И дело не в говорящих попугаях, а в том, что она была одной из тех, у кого отлично развито обоняние.
  - Думаю, ты и сама знаешь. - Рассмеялась звонко дама. - Я не осуждаю тебя. Кто мы такие без любопытства? - Впервые за это утро я улыбнулась. - Вот и замечательно, ma chèrе. А теперь расскажи мне подробнее о том, что ты думаешь об этом празднике. Мне очень хочется увидеть помолвку моего Каина твоими глазами.
  И-и-и... кто я такая, чтобы отказывать?
  ***
  Решив, что на этом наше знакомство будет закончено, я сильно просчиталась. С того дня и в течение последних недель мадам Бланш встречалась со мной ежедневно. Это могло происходить в малом особняке, куда она заглядывала, чтобы отдать поручения управляющему. Или на улице, когда я уходила или возвращалась с прогулки, теперь уже намеренно уезжая в горы, чтобы покинуть виллу на подольше. Конечно, госпожа Бланш понимала, что я ее избегаю, но она действовала так мягко, подчеркнуто ненавязчиво и умело, что в итоге ее общество перестало меня тяготить.
  К тому же упрекнуть женщину в скудости словарного запаса или недостатке жизненного опыта было невозможно: ее речь была мелодичной, а разговоры увлекательными.
  В итоге, наши встречи стали частью моего расписания, и я не была против. Мадам Бланш до сих пор внушала мне почтение и трепет, и, тем не менее, только с ней я могла вести беззаботные женские разговоры или просто молчать о чем-то своем, и ей было этого достаточно. А еще... никто из местных, в том числе и Франси, не давали мне даже просто иллюзию дружбы. А мне нужно было это: рассказывать о своей прошлой жизни, ударяться в воспоминания, слышать такой же ответ. И тут мне повезло - тема семьи была любимой у госпожи Бланш. Она могла часами рассказывать о "своем сыне", и это равняло ее со всеми остальными матерями, делая совершенно не похожей на древнюю кровопийцу. А я не могла поверить в то, что господин Каин на деле такой идеальный, ответственный и серьезный парень. А как много он говорит обо мне в последнее время. На этой части я обычно покрывалась густым румянцем, заставляя мадам Бланш хохотать, как маленькую девочку.
  И с чего бы ему вообще вспоминать обо мне? В самом деле, он и раньше занимал высоты, сравнимые разве что с Олимпом, с таких вершин меня и не видать, а после помолвки Каин вообще должен был забыть обо мне. Но, кажется, я понимала: я была для них просто диковинкой, которой дом Вимур мог похвастаться. Я - редкая игрушка, обсуждая которую господин Каин повышал свою самооценку.
  - Ах, ma chèrе! - Вздохнула мадам Бланш, вырывая меня из пучины размышлений.
  Мы сидели в ее павильоне на софе в окружении экзотических певчих птиц. И сегодня я была только лишь молчаливой аудиторией, а мадам - оратором.
  - Он так отдалился от меня в последнее время. Виновата ли в этом его невеста? Или же я сама совершила какую-то ошибку? - Ее пальцы опять выводили круги на моей ладони. Но это уже стало привычным; кажется, подобное успокаивает женщину. - Мое материнское сердце страдает, наталкиваясь на его холодность и безразличие все чаще. Что-то удручает его. Я вижу тени тяжелых мыслей в его глазах. Его посещают сомнения, хотя ранее не было ничего, что могло бы поколебать его уверенность в своих силах. Этим он похож на отца... - Она замолчала, посмотрев на меня. Такие моменты я не любила, потому что ее бездонный взгляд напоминал мне, рядом с кем я сижу. - О да, он очень похож на Николаса. Такой же упрямый, безжалостный и черствый собственник. Какой же он алчный, ma chèrе, какой жадный. - Мои глаза расширились, когда она чуть подняла мою руку, начиная водить пальцем по проступающим венкам. - Я же вижу, он не хочет делиться со своей бедной матерью не только своими переживаниями, но и тем, что ей так необходимо. Что она только обрела, что подарило ей радость жизни и вернуло молодость. - Я попыталась вырвать свою руку, но ее пальцы сжались на моем запястье как тиски, приближая его к женскому лицу. - Не бойся, ma chèrе, больно почти не будет. Ты ведь хочешь помочь мне, милая? Холодная, мертвая кровь не идет в сравнение с тем, что течет по твоим жилам.
   Алая помада оставила след на моей коже и... я истошно закричала, когда увидела ее острые клыки.
  - Что ты делаешь, maman? - Спокойный голос, раздавшийся из дверей, подействовал на нас как ведро холодной воды. Меня отрезвил, а мадам Бланш заставил вздрогнуть и резко поднять затуманенные предвкушением глаза.
  - Николас?
  Тяжело дыша, перепуганная и жалкая, я перевела взгляд с лица женщины, на случайного свидетеля. В дверях павильона стоял господин Аман, бесстрастно взирая на открывшуюся ему картину.
  - Нет.
  Глава смотрел строго на свою мать, которая теперь изменилась в лице, яростно зашипев:
  - Не в этот раз, сын мой. Ты не отнимешь ее у меня!
  Думаю, дикая пульсация, проходящая через мое тело, лишь усугубляла ситуацию. Какая жалость, что я не могу контролировать собственное сердце.
  Господин молча пошел вперед. А мадам, растеряв все свое очарование и воспитание, ощетинилась, вжимаясь в спинку софы. Боже, неужели она боялась его?!
   Меня замутило, когда женские пальцы впились в запястье с такой силой, что передавили кровоток, и моя рука начала синеть. Аман подошел вплотную к софе, после чего присел перед Бланш и, не переставая глядеть в глаза женщины, коснулся своей ладонью ее. Я задрожала еще сильнее, когда мужские руки, скользя по моей раскаленной коже, отцепляли каждый палец от запястья. "Синяк останется" - отстранено подумала я.
  - Франси. - Тихо позвал господин мою хранительницу, которая появилась незамедлительно.
  И ей не надо было объяснять ее обязанности.
  Когда я выходила из павильона, я не смотрела на мадам Бланш. Перед глазами плыл туман, а из звуков я воспринимала лишь убийственно резкий гомон встревоженных птиц. Франси следовала за мной молча, пока я, взяв верный курс, брела по дорожке к малому дому. Она не задавала никаких вопросов, и слава за это Богу; вряд ли я смогла бы ответить хоть на один.
  И дело не в тошноте, слабости или дрожи холода и страха. Я сама не поняла, что именно произошло пару минут назад.
  Жестокий ветер впивался иглами в разгоряченное лицо, весь мир потерял четкость и пульсировал, ноги стали ватными.
  - Как-то... мне нехорошо... - Прошептала я, понимая, что теряю равновесие.
  И вместо холодной жесткой земли мое обессилевшее тело приняли чужие руки.
  ***
  Периодически сознание возвращалось ко мне, словно я всплывала на поверхность из пучины боли и холода. Мучительно щурясь от яркого света ламп, я размышляла о том, что еще никогда болезнь не нападала на меня так внезапно и сокрушительно. Что за сюрприз.
  К слову о сюрпризах: болела я часто, но еще ни разу столь обыденное дело не собирало у моей постели такое количество народу. И мне бы это, правда, польстило, если бы я чувствовала себя чуть менее хреново, и если бы сочувствие посетителей относилось непосредственно ко мне. Но дело лишь в крови...
  Думаю, моя болезнь подкинула им большую свинью, и отчего-то мне эта мысль нравилась.
  Когда кризис миновал, и я смогла открыть глаза, не боясь, что они лопнут, меня окружала темнота. Я быстро поняла, что нахожусь не у себя в комнате, потому здесь не было окон. Также в сумраке я разглядела очертания капельницы, тумбы... цветов? Судя по яркому аромату, это были лилии.
  Слабая улыбка расползлась по моему лицу. Еще никогда мне не дарили цветы.
  В темноте мой взгляд нащупал тусклый источник света, отыскивая женскую фигуру.
  - Франси? - О, едва ли этот голос мог принадлежать мне.
  - Моя дорогая! - Я вздрогнула, когда посетительница отбросила вышивку, которой была увлечена до этого момента, и поднялась из кресла. В женщине я узнала мадам Бланш.
  Воспоминания пронзили мой усталый, больной разум подобной молнии. И стоило мне подумать о ней, ее руке, клыках, как запястье заломило, заставляя поморщиться.
  - Я здесь, госпожа. - Послышался голос хранительницы из темного угла, давая мне повод расслабиться.
  Но не до конца, конечно. В обществе мадам я уже никогда не смогу чувствовать себя непринужденно. Думаю, теперь я вообще буду смотреть на нее, ее сыновей и невесток иначе. Так как и должна была смотреть на них изначально. Святая Мария, как наивна я была, обманчиво полагая, что они от нас отличаются только образом жизни. Только? Это и было основной причиной держаться от них подальше.
  Да, то происшествие в павильоне стало переломным моментом.
  Наверняка, моя паника была очевидна мадам Бланш, и все же она подошла к моей кровати и наклонилась, разглядывая мое болезненное лицо.
  - Как ты чувствуешь себя, ma chèrе? - Прошептала она, а я просто радовалась тому, что она не пытается до меня дотронуться.
  - Хорошо. Отлично. - Прохрипела я, пристально следя за ней, словно ожидая подвоха.
  - О, не смотри на меня так! Не смотри! - Вздохнула сокрушенно мадам, пододвигая к моей кровати стул и опускаясь на него. - Никому не понять, что я вытерпела за эту неделю. Как винила себя и корила.
  Да брось, ты просто боялась, что напугала меня до такой степени, что я не захочу здесь оставаться и от страха тоже выкинусь из окна. А это вполне вероятное развитие событий, ведь от сцены с демонстрацией клыков легко можно было тронуться.
  - Ты ведь простишь своего друга? - Ласково прошептала она, наклоняясь ближе. - Я просто не сдержалась, mon ami, я никогда бы не причинила тебе вред. Милое дитя, ты должна понимать, что в произошедшем не только моя вина. Все же нельзя быть такой соблазнительной. - И она тихонько рассмеялась, словно это было просто доброй шуткой.
  - Да. - Протянула я, стараясь улыбаться. - Вы уж меня за это простите.
  Она все верно истолковала, потому вновь вернула мне необходимое расстояние, отклоняясь.
  - Мы все очень о тебе волнуемся. - Казалось, она оправдывается. А такой аристократически красивой, сильной, властной женщине это совершенно не шло. - Доктор сказал, что твоей жизни не угрожает опасность, но нам ли не знать, как человек слаб и хрупок. - Когда я промолчала, она кинула взгляд на стоящие на тумбе цветы. - Тебе нравиться? - Я легонько кивнула. - Это все Каин. Он такой внимательный к дамам, совершенно на своего брата не похож. - На этих словах она нахмурилась и опустила глаза. - Мa chèrе, он не простит мне этого.
  Не знаю, что заставило меня сомневаться в личности этого "он", ведь очевидно то, что главе клана до меня никакого дела нет.
  - Пока ты не перестанешь злиться на меня. - Добавила просящей интонацией мадам.
  - Тогда передайте господину Каину, что я совершенно на вас не сержусь. - Эта фраза далась мне нелегко. И не потому что была ложью чистой воды, а потому что я была еще не готова произносить подряд так много слов.
  И в наступившем молчании создалось неловкое ощущение моего ожидания и ее растерянности.
  - У меня два сына, ma chèrе. Лучше скажи, что передать другому.
  
   10 глава.
  В ее словах не было ни малейшего смысла, потому что за все время, пока я обитала в больничной палате, глава обо мне даже не вспоминал. То есть, ничего не изменилось. Думаю, госпожа Бланш - очень впечатлительная и романтическая натура, как и свойственно француженке, и не правильно понимает "своего сына".
  За эти две недели, помимо постоянного находившихся рядом дока, медсестер и Франси, я часто видела господина Каина. Мужчина приносил цветы и сладости, а я старательно убеждала себя, что это просто вежливость. Даже когда он однажды наклонился, чтобы оставить легкий поцелуй на моем лбу.
  После того как он покинул мою палату, зашел док Мелчиоре и, увидев меня краснющую и дорожащую, решил, что у меня вновь началась лихорадка. И всем моим "я отлично себя чувствую", он не поверил, решив оставить под наблюдением еще на пару дней. И в этом решении заключались и минусы и плюсы. Я устала от постоянного ничегонеделанья, мне необходима была свобода движения и действий. Что касается плюсов: я знала, что за границами этих стен меня ждет иная, пугающая жизнь, (вернее, жизнь осталась прежней, но мое отношение к ней порядком изменилось), а тут я чувствовала себя в безопасности.
  Из-за медикаментов, которые мне давали, я подолгу спала. Я проспала даже рождество. Но Франси не дала мне долго сокрушаться по этому поводу, сказав, что отправила поздравительные открытки от моего имени домой и Аги. Похоже, мне действительно не нужно ни о чем беспокоиться, когда она рядом.
  Покинула ненавистные больничные палаты я в середине января худая, бледная и, по правде говоря, совершенно не желающая находиться на вилле еще два с половиной года. Естественно , это желание было очевидно и хозяевам сего места. Мой страх и желание сбежать из золотой клетки были им не на руку, потому мадам Бланш и ее младший сын разработали беспроигрышную, как им казалось, тактику. Меня окружили таким вниманием и заботой, от которых любая наивная дурочка растаяла бы как мороженное на солнце. И я была бы в числе оных, если бы воспоминания о клыках мадам не были так свежи.
  Франси следила за попытками своих господ молча. Хотя было видно: она боится повторения истории с Эмили. Боится, что я так же, как и она, попадусь на эту удочку. И ее напряжение достигло пика, когда господин Каин предложил вместе поужинать. И это вопреки его статусу почти женатого мужчины.
  - Будьте, пожалуйста, осторожны. - Проговорила хранительница, провожая меня до господских покоев.
  Я удивленно на нее воззрилась. А куда девалось извечное "вам не стоит беспокоиться"? И было очевидно: она говорила не об аккуратности со столовыми приборами и напитками. Хранительница имела в виду своего господина, с которым любой девушке надо было держать ухо востро. Человеческой? Умножьте на бесконечность.
  Когда я проходила через двойные двери, я знала, что помимо молодого господина и меня в помещении еще будут слуги, потому особого стеснения быть не должно. Но стоило мне переступить порог, как единственный камердинер, бывший в покоях, поспешил откланяться.
  - Добрый вечер, Мейа... - Ко мне подошел Каин, замолкая буквально на полуслове.
  Понимаю, тут должна была следовать часть с "прекрасно выглядишь, собственно, как и всегда", но парень хоть и был лгуном, даже у него язык не поворачивался говорить мне что-то подобное. Чудно, этого и добивалась.
  - Здравствуйте, брат Лукас. - Я осмотрелась, понимая, что это первый и возможно последний раз, когда я нахожусь в покоях молодого господина. - Любите красный?
  Глупый вопрос, но меня цвет крови весьма удручал. С ним все было иначе, он находил данную гамму вдохновляющей и умиротворяющей.
  - Да. И я думал, что увижу тебя в красном сегодня. - Промурлыкал мужчина, останавливаясь напротив. - То платье, которое я подарил тебе, сидело бы великолепно на такой стройной фигуре.
  Лжец-лжец. Я не была стройной, я до сих пор не оправилась после болезни, потому мою фигуру стоит называть тощей.
  И все же эти слова, вкрадчивые интонации, низкий голос действовали на меня. Именно на это господин и рассчитывал. Он был мастером по части соблазнения и обольщения, все же столько женщин прошло через эти руки. Что касается меня? Я была стеснительной, неопытной и простоватой дочерью священника. Были ли у него со мной шансы? Девяносто девять из ста... если бы я не знала, с кем имею дело.
  Если собрать в кучу его богатство, красоту, обаяние, влияние и противопоставить моей жизни, логично с моей стороны будет выбрать второе. К тому же, я слишком хорошо помнила о несчастной Эмили, и не хотела быть очередной для него. Или просто очередной, выпрыгнувшей из окна.
  - Почему же ты предпочла платье... этому? - Спросил он, осматривая меня с ног до головы.
  Вот как раз поэтому. В джинсах и длинной кофте грубой вязки я чувствовала себя в безопасности перед его неприкрыто оценивающим взглядом.
  Сам господин Каин этим вечером остановил свой выбор на черных брюках и рубашке того же цвета. Словом, выглядел он как обычно - выше всяких похвал. И ожидал подобного и от меня.
  - Сейчас объясню. Наглядно. - Улыбнулась я, после чего прошла к большому стеклянному бару. Но нужна мне была не выпивка, а зеркальная поверхность дверец буфета. - Встаньте рядом... видите?
  Мужчина скрестил руки на груди, осматривая богатый выбор алкоголя.
  - Так уж и быть, сегодня можешь нарушить этот пункт контракта.
  - Приму к сведению. Но речь о другом. - Я указала на наши отражения. - Смотрите. Вот я. А вот вы. Просто Мейа. Молодой господин. Человек. Не человек.
  Цепочку противоположностей можно было тянуть вплоть до канадской границы, но, кажется, он и так понял суть.
  Тихо усмехнувшись, Каин покачал головой.
  - Я не привык к рамкам.
  - Вам и не нужно привыкать. Что такое три года для бессмертного? Вы просто моргнете, а меня уже не будет здесь. - Улыбнулась я участливо, проходя к сервированному столу. - В напитках я не разбираюсь, так что полагаюсь на вас.
  Все-таки молодой господин решил играть свою роль до конца и, следуя этикету, отодвинул стул, приглашая меня занять место за столом. А я в очередной раз подумала о том, что больше никогда чистокровный представитель сильнейшей расы не будет служить мне. Что через три года я действительно стану "просто Мейей".
  Я следила за каждым движением мужчины, словно старалась запечатлеть в своей памяти эти мгновения на веки вечные, чтобы потом, когда верну себе положение ничем не примечательной дочери священника или жены Паула, тешить себя этими воспоминаниями.
  Подойдя к очередному пережитку прошлого, Каин пробежал пальцами по кнопкам на панели небольшого устройства, напоминающего вытянутую вверх коробку. И я вздрогнула, когда комнату заполнили тихие звуки гитары.
  Повернувшись, молодой хозяин молча следил за моей реакцией. И она заставила его улыбнуться. Возможно, он ждал моих комментариев, но было глупо пытаться передать удивление, благоговение и восторг, вспыхнувшие в моей душе, словами.
  - Что ж, раз я тебе вскружить голову не сумел, пусть это сделает вино. - Заключил мужчина, подходя к бару.
  Очередной поворот в его выверенной тактике. Брат Лукас решил заручиться помощью алкоголя и выбрал в качестве аперитива вермут.
  - Превосходный купаж. - Озвучил хозяин свое мнение, и к этой фразе напрашивалось продолжение "как и все, что меня окружает".
  "Черт возьми!" - думала я, быстро приканчивая свой бокал: "может в этом все и дело? В его идеальности? В том, что он знает все мои недостатки, тогда как своих как будто бы и не имеет. Ну, кроме очевидного: он иной. Стоит заучить эту молитву и включить ее в вечернее правило".
  Ненавязчивая музыка давала возможность обойтись и без разговора, и я бы даже предпочла этот вариант, но у господина Каина были иные планы на этот вечер. Любезно начав беседу темой моего здоровья, он плавно перевел внимание на себя и себе подобных.
  - Вина? - Галантно поинтересовался господин, откупоривая бутылку молодого розового.
  Я согласно кивнула, заставляя на его лице проявиться одобрительной улыбке. Вероятно, он думал, что все идет по плану, а я не собиралась его переубеждать. Эта игра нам обоим нравилась.
  - Понимаю, после того, что ты пережила, тебе трудно смотреть на нас как прежде, без страха. Я вижу его в твоих глазах, даже когда ты пытаешься выглядеть беспечно и открыто. Слышу в стуке сердца.
  - Помню, брат Лукас, вы говорили, что вам нравится звук моего страха. - Я намерено сделала голос тише и нежнее.
  - Страх тоже бывает разным, Мейа.
  - И вместе с вами я познала все его виды. Спасибо.
  - Не все. - Покачал головой Каин, загадочно улыбаясь. - Бывает страх-паника. Страх-растерянность. Страх-тревога. А есть страх-робость, который мелодичнее всех предыдущих. И я его пока не слышал в исполнении твоего сердца.
   Я прекрасно понимала, на робость какого характера он намекал. И вопреки тому, что я изначально дала себе установку не принимать близко к сердцу любое слово, идущее от молодого господина, столь интимная тема заставила меня покраснеть. Возможно, я затеяла эту игру, недооценив противника? Черт возьми, да! Если сравнивать его и мой опыт в делах амурных, я ему не соперник.
  - Но ведь у нас еще есть время. - Добавил он, намерено выделяя местоимение. Я должна была понять, что стадия чужаков давно пройдена, и "я" и "он" уже стало "мы".
  - О да, у вас времени полно. - Я отсалютировала бокалом, допивая остатки вина. - Да и мне моего хватит. Кстати, хотите, я приглашу вас на свою свадьбу? Вы помните Паула?
  - Будешь растрачивать себя на кого-то вроде него? Серьезно? - Каин усмехнулся, медленно открывая вторую бутылку, полусухого красного. - И правда совершенно себя не ценишь. - Пробка с тихим хлопком покинула узкое горлышко, и мужская рука подхватила мой бокал. - А малыш Паул не будет ценить тебя тем более.
  - Возомнили себя Дельфийским оракулом, брат Лукас? - Я забрала фужер, пригубив вино.
  - Разве не очевидно, что выше, чем я, ценить тебя не будет никто?
  Думаю, подобные слова от этого мужчины хотели услышать многие женщины в разные времена. Жаль, что под ними подразумевалась совсем не сердечное чувство.
  - Да-а-а... - Протянула я, переходя от салата к телятине. - Моя ценность обозначена в конце контракта. Все же... смешно, право... но я читаю свой экземпляр на ночь. Это весьма отрезвляет.
  - Рад, что ты так ответственно и вдумчиво подходишь к своим обязанностям.
  - Воспитание, брат Лукас. - Бросила я, наслаждаясь восхитительным вкусом еды.
  - До сих пор называешь меня так. - Усмехнулся он, откровенно на меня пялясь. И надо было надевать скафандр, а не кофту, чтобы чувствовать себя в безопасности. Моя промашка.
  - Вы предпочитаете "господин"? Может быть... "хозяин"? - Неуместный хохот рвался наружу, но я собрала волю в кулак и добавила голосу капельку очарования.
  И тут же об этом пожалела. Я действительно не знала, какую опасную игру затеяла. И опасный блеск появившийся в его глазах подсказал мне, что лучше бы на этом остановиться и не дразнить пока дремлющего зверя.
  - Может быть. Иногда. Сейчас мне хватит всего лишь имени.
  Его решение ковать железо пока горячо было оправданным. Действие вина, соблазнительный, низкий голос мужчины, медленная, чувственная мелодия, льющаяся из колонок: до капитуляции остается три... две... одна...
  - Каин. - Протянула я тихим голосом пойманной жертвы.
  Мужчина прикрыл глаза, не мигая смотря на меня, допивающую вино. Знаю, сейчас я уже должна была подойти к той самой стадии готовой на все девушки. Именно поэтому господин перешел от первого пункта ко второму.
  - Называй меня так каждый раз, когда решишь обратиться. Идет?
  - Как пожелаете.
  - Как пожелаю... - О да, его желания были такими очевидными. - Можешь станцевать для меня?
  Его просьба была неожиданной, и я рассмеялась.
  - Станцевать? - В голосе зазвучали пьяные нотки.
  - Да. Я хочу посмотреть на тебя. Просто посмотреть. - Словно в доказательство своих слов мужчина поднял ладони, мол, никаких дурных намерений он нигде не припрятал.
  - Если только это приказ... - Согласилась я, поднимаясь из-за стола. Шаг, и я оступаюсь, тут же возвращая себе равновесие. Смех для доказательства собственной невменяемости. - Боже, кажется, я немного перебрала.
  - По тебе и не скажешь. - Улыбается господин Каин, наблюдая за тем, как я ловлю ритм медленной мелодии. - Ты очень красиво двигаешься.
  - Серьезно? - Я выглядела совершенно неадекватно, смеясь и кружась в танце медленно подбираясь к мужчине. Мое сердце звучало часто и громко, выдавая очевидное волнение. - Я, кажется, устала. - Не спрашивая разрешения господина, я скользнула на его колени. Ошарашенный такой близостью и необъяснимой смелостью, Каин отклонился, недоуменно смотря на меня. - И как же мне отблагодарить вас за такой чудесный вечер?
  Потемневший синий взгляд соскользнул с моих глаз на губы. И когда мужчина наклонился... я не могла больше терпеть, громко расхохотавшись. Господин Каин нахмурился, всматриваясь в меня, явно пытаясь отыскать признаки психического заболевания в моем лице.
  - П-простите, брат Лукас, но, думаю, таким образом вас может благодарить только ваша невеста. - Встав с его колен, я взяла со стола кувшин с водой, наполняя свой фужер. Мои руки не тряслись, на ногах я стояла твердо, а голос был трезв, как стеклышко. - Видела бы она вас.
  Он приходил в себя с минуту.
  - Значит, просто игра? - Не знаю, что именно звучало в его голосе. Злость, сожаление или насмешка. - Ты казалась мне...
  - Алкоголь практически не действует на меня. - Пробормотала я, делая пару глотков. - Это все папашины гены, понимаете? Он потомственный священник, а все эти таинства Евхаристии...
  - Мне следовало лучше изучить результаты анализов.
  - И то правда.
  Неожиданно он рассмеялся.
  - Знаешь, я тебе почти поверил.
  - И в чем же я просчиталась?
  - Зайдя сюда, ты слишком боялась меня, чтобы спустя какой-то час вешаться на шею.
  Да, я боялась, но недостаточно для того, чтобы даже не пытаться шутить с ним шутки.
  - Пусть госпожа Вивьен и живет в других покоях, советую вам проветрить комнату. Запах другой женщины не понравится ей. - Пробормотала я, уходя в сторону дверей. - И большое вам спасибо за вечер. К сожалению, я могу вас поблагодарить только так.
  - К сожалению. - Повторил Каин, поднимаясь со своего места. На его губах играла улыбка - хороший знак; если он на меня и сердиться, то не до такой степени, что готов убить. Это, кстати, неплохой повод подтвердить свои слова о моей ценности. - И все же, скажи... я что-то делаю не так? Я не нравлюсь тебе?
  - Конечно, нравитесь. - Был ли смысл лгать, когда мое сердце начинало учащенно биться всякий раз при его появлении. - Вы что, себя в зеркале не видели?
  - Тогда в чем проблема?
  - В воспитании. Папа приучил меня не брать чужое.
  - Чушь. - Он вновь улыбнулся, красиво и таинственно. - Я повстречал немало воспитанных на своем пути.
  Верно. Чушь. Тогда... сказать ему, что не хочу повторить судьбу его Эмили? Слишком много жестоких ударов от меня за этот вечер.
  - Дело не в вас. - Вздохнула я, берясь за ручку двери. - Дело в вашем брате.
  - В Амане? - Недоумению его не было предела.
  - Ну да... я влюбилась в него, как только впервые увидела. Он такой... такой... - Рассеяно бормотала я, под конец смущенно выпалив: - Только, пожалуйста, не рассказывайте ему об этом!
  И выбежала за дверь, словно старалась унести как можно скорее и как можно дальше от его шокированного взгляда свои пылающие щеки.
  Думаю, мне поверили и приняли этот отборный бред к сведению. Все же если бы я "призналась", что схожу с ума по какому-нибудь подзаборному дону Педро, господин Каин не принял бы мои чувства всерьез. Потому что он был лучше любого... кроме своего брата. Парень боялся наступать даже на тень главы, потому, поняв, что не имеет и шанса, брат Лукас должен был оставить меня в покое, согласившись с тем, что сердцу не прикажешь.
  Пройдя вперед по коридору, я в итоге заметила силуэт Франси, которая все это время стояла здесь, ожидая меня. И теперь по мере моего приближения к хранительнице я замечала, что ее голова повернута в сторону, словно девушка еще секунду назад провожала кого-то взглядом. Кого-то, кто прошел по этому коридору, исчезнув на лестнице.
  - Прости, что заставила ждать. - Проговорила я, пытаясь заглянуть в ее глаза.
  Девушка вздрогнула, словно все это время была погружена в тревожные мысли.
  - Кто это был? - Спросила я, ступая на лестницу. - Ты выглядела такой... задумчивой.
  - Глава. Он улыбался, а это редкий... - Когда я резко остановилась, Франси встревожено спросила: - Вам плохо? Опять приступ?
  - Нет. - Простонала я, поднося ладонь ко лбу. - Намного хуже.
  
   11 глава.
  Франси поняла меня превратно, в случае "намного хуже" док Мелчиоре не мог помочь. Собственно, никто не мог. Кроме этого парня в черном.
  - Эта штука нужна мне. - Бормотала я, уплетая сливочные пастилки и смотря в экран.
  Франси называла его плазмой, а плоские блестящие диски - фильмами. Здесь имелось целое собрание таких вещиц, и наткнуться на них было для меня весьма кстати. Все же с некоторых пор господин Каин любезно разрешил мне посещать служебный ярус главного особняка, в том числе огромную библиотеку, занимающую половину второго этажа. Именно там я и набрела на хранилище этих фильмов, и с тех самых пор каждый мой вечер был посвящен просмотру одного из них.
  Возможно, это и не самый лучший выбор, но сегодня я остановилась на "Людях в черном".
  - Слушай, а у вас не найдется этого... нейтрализатора? - Вскользь поинтересовалась я, получив логичный ответ:
  - Это фантастика, госпожа.
  - То есть никакого нейтрализатора нет и никогда не было?
  - Увы.
  Увы, не то слово. Господин Аман слышал мое лживое признание и теперь думает, что я схожу по нему с ума. Так что, да, Джей был бы сейчас очень кстати.
  Странное дело, но с того самого ужина с Каином, встречать главу клана я стала чаще. Возможно, дело в том, что я теперь имела право заходить и на территорию главного особняка и могла заметить его краем глаза в коридоре или в библиотеке. А возможно, в том, что я слишком много думаю о мужчине, пытаясь придумать, как объяснить ему, что он меня совершенно не волнует. Боже, да это ложь чистой воды, потому что в последнее время эта проблема занимает все мои мысли.
  Франси, видела мои мучения и однажды, когда я, гуляя в саду, увидела главу, выходящего из только прибывшей машины, и среагировала обычной дрожью паники, она позволила своему любопытству одержать верх.
  - Почему? - Бросила я взволнованно на ее вопрос. - Потому что когда я выходила из покоев молодого господина... после этого ужина... мне нужно было как-то объяснить ему, что я не стану наступать на грабли Эмили, но в мягкой форме, понимаешь?
  - Очень благородно с вашей стороны. - Похвалила меня однотонно Франси.
  - Какой там! - Простонала я мучительно, заходя за ствол дерева и следя из-за укрытия за тем, как мужчина поднимается по лестнице. - Я сказала, что мне нравится его старший брат, потому я не могу принимать ухаживания младшего.
  - Вам нравится господин Аман? - О сколько беспокойства было в этом голосе.
  - Мария Дева, конечно же нет! - Воскликнула я, кидая на нее искренний взгляд. - В том-то и проблема...
  - Было бы более проблематично, если бы ваши слова оказались правдой.
  - Он все слышал! Голову на отсечение, от первого до последнего слова. - Пробормотала я раздосадовано. - Он теперь думает о себе как о предмете моего воздыхания, а это не правда!
  - Поверьте мне, он не думает так. Господин Аман привык к женскому вниманию и...
  - Да к черту женское внимание и его вместе с ним. - Позволила я себе дерзость. - Дело в том, что я себя чувствую дурой, зная, что он неправильно меня понял.
  - Это последствия вашей лжи, госпожа. Теперь вы будете более обдумано пользоваться словами. Ищите во всем хорошие стороны.
  Я обреченно покачала головой. Ей просто нужно было побыть в моей шкуре. Я не видела в этой ситуации хороших сторон. Может, потому что их попросту не было? Но в одном Франси была права, злиться тут можно было только лишь на себя.
  Чем я собственно и занималась еще две недели, пока мне не надоело. Думаю, Франси оказалась права и еще в одном: глава плевать хотел на меня и мои чувства.
  Ему все равно? Мои слова были ложью чистой воды? Мне нравится сумма этих двух слагаемых, ведь получается, что не произошло не просто ничего криминального, а вообще ничего.
  Устав от бестолковых и ни к чему не ведущих терзаний, а также от уже набившего оскомину распорядка дня, я в один прекрасный момент задумалась над тем, как бы покинуть границы территории клана. Нет, не в том смысле, просто уехать как можно дальше от виллы на денек, возможно, даже посетить город. Мой интерес, подстегнутый книгами и фильмами, требовал этого.
  - Нет конечно. - Ответила Франси на мой вопрос, разрешит ли эту поездку молодой господин.
  - Серьезно?
  - Абсолютно.
  Я задумалась, глядя за окно. Ранняя весна звала за пределы надоевших ограничений.
  - Давай проверим?
  Кажется, она не ожидала, что дело дойдет до спора. И, удивительно, но вместо того, что выдать что-нибудь благоразумное, Франси бросила:
  - Проверяйте.
  И потому на следующий день мы отправились на прогулку в город, посмотреть на руины Дуомо, замок Сфорца, а еще, если повезет, на разрушенную железнодорожную станцию.
  Вот только...
  - Да он с ума сошел. - Прошептала я, смотря на эскорт, который должен был меня сопровождать.
  Две машины, пять нечеловек охраны, не включая Франси и шоферов.
  - Совсем на прогулку не похоже. Что это еще за конвой? - Спросила я возмущенно, останавливаясь перед дверью, любезно распахнутой водителем.
  - Либо так, либо вы остаетесь здесь, госпожа. - Ответила хранительница, нажимая на мое плечо, заставляя залезть в салон. - Постарайтесь их не замечать.
  Не замечать? Этих динозавров? Да они пугали меня сильнее, чем все возможные опасности, от которых они должны были меня защищать. И все же желание увидеть Милан было сильнее нежелания видеть их рядом.
  Поездка по плохим дорогам и объездным путям проходила в большинстве своем в молчании, потому что я была слишком увлечена собственными ощущениями и пейзажем за окном. И хотя машины я не любила - непривычно, быстро, порядочно трясло - я готова была смириться и с этой необходимостью, лишь бы выбраться из виллы. И пусть это было всего лишь игрой воображения: видя лес и горы за окном, я верила в свою свободу.
  - Пожалуйста, не высовывайтесь из окна. - Настойчиво попросила Франси, когда я, осмелев, решила почувствовать себя птицей.
  Думаю, выглядела я исключительно глупо и по-детски, смотря на мир так, словно впервые его увидела. В тот день я поняла, как сильно скучала по этому чувству - свободы, не ограниченной никакими контрактами. И потому мысли о возвращении заставляли морщиться, хотя я и была избалована там донельзя широким выбором развлечений. Все это - книги, фильмы, музыка, прогулки, вкусная еда, видимость заботы - было просто заменой того, что у меня забрали. Но я не слишком отчаивалась по этому поводу, все еще веря, что мне осталось терпеть подобную жизнь чуть больше двух лет. Ну... признаю, "терпеть" слишком громкое слово.
  - Некоторые дороги сильно разрушены. - Проговорила Франси, когда я, после ее просьбы закрыть окно, села ровно в своем кресле. - До Дуомо придется идти пешком.
  Я молча кивнула, следя за тем, как звук мотора привлекает внимание редких жителей руин. Эти дикие голодные взгляды, грязные, бледные лица, поношенная одежда. Всего лишь час езды от пика роскоши до края бедности.
  Спросив Франси о том, как бедолаги здесь выживают, я узнала, что каждый день в город приезжают грузовики с гуманитарной помощью из Центра. Здорово, что правительство не забывает о живущих в бывших мегаполисах и пытается им помочь, подумалось мне. Но я ошиблась. На самом деле, по словам хранительницы, это было просто видимостью помощи. В городе велись настоящие войны за еду, чистую воду и территории, а с этим правительство помогать не собиралось.
  Теперь мне казалось, что охраны все-таки маловато, однако заметив мое беспокойство, Франси авторитетно заявила, что днем нам ничего не угрожает, и что мы не будем посещать злачные районы. И... хотелось в это верить.
  
  Пешком пришлось идти недолго, всего пару кварталов до Кафедрального Собора, точнее того, что осталось от этого прекрасного святого места. От ста тридцати пяти высоченных шпилей целыми осталось не больше десяти, полностью разрушен фасад и смотровая площадка, с которой раньше люди могли любоваться видами города и Альпами, разбиты драгоценные витражи.
   И все же, смотря со стороны на развалины готического собора, я не могла не заметить оставшийся отпечаток величия и мощи, которыми некогда дышали эти стены.
  - С вашего позволения. - Остановил меня один из охраны, когда я собралась пройти вперед, чтобы увидеть алтарную часть.
  Получив это позволение, мужчина оставил нас за своей спиной, уходя на разведку.
  А я продолжила восхищаться размерами храма и пыталась представить степень его величественной красоты в прошлом, осторожно ступая по каменной крошке и битому стеклу. Толпы людей некогда теснились под этим сводом, а теперь из постоянных посетителей собора остались лишь ободранные, пугливые голуби.
  Когда охранник вернулся, перебросившись парой слов с моей хранительницей, Франси сообщила, что пора закругляться.
  - Мы же только пришли. - Пробормотала я недовольно. - Я еще не увидела статую Варфоломея и египетскую порфировую ванну.
  - Поверьте, от них мало что осталось. - Заявила Франси. - А теперь, не могли бы вы не упрямиться и пройти к машине?
  - В чем дело? - Нахмуренно спросила я, после чего прислушалась, понимая, что причина их беспокойства заключается в постороннем присутствии. - Там кто-то...
  - Именно поэтому вам лучше последовать моему совету. - Настоятельно порекомендовала хранительница, на что я кивнула.
  Мне не хотелось встречаться с теми, кто объявил собор своим домом, и речь тут, конечно, не об ангелах господних. И я послушно проследовала за Франси... первые пару метров.
  - Слышишь? - Испуганно бросила я, оборачиваясь.
  Вопрос был довольно глупым, потому что грубый крик боли и несогласия был слышен и на Аляске.
  - Пойдемте. - Она совершенно точно не видела в этом причину для остановок или, что еще хуже, попыток помощи тому бедолаге.
  - А если его убьют...
  - Это совершенно нас не касается. - Ответила хладнокровно хранительница, беря меня под локоть и настойчиво ведя наружу.
  - Там кому-то реально нужна помочь. Вас это может и не касается, но... - Не знаю, что я возомнила о себе в тот раз, но их наплевательское отношение ко всем людям, кроме тех, которые могли бы быть им полезны, раздражало. - Сколько их там? Двое? Трое?
  - Двенадцать. - Вставил разведчик, и я взмахнула руками.
  - Для вас это проблема? Пока мы тут рассуждаем, кому-то...
  - Эй, Бернардо, у нас гости! - Грубый голос заставил меня умолкнуть и обернуться. - Идите все сюда, я нашел кое-кого получше того bambino.
  Мой конвой остановился, Франси завела меня за свою спину, решая уладить все, не прибегая к насилию.
  - Мы уже уходим.
  - Да черта с два. - Хохотнул один из уличной банды, развязной походочкой заправского гангстера подходя ближе. Через какую-то секунду к нему присоединились дружки, выползая из углов, как тараканы. - Бернардо, скажи, что им придется задержаться.
  Под смех и свист своих ребят вперед вышел босс, ведя себя так, словно во все времена держал итальянскую мафию за причинное место. Огромный, играющий мускулами самец, который при всей своей впечатлительности не имел и шанса против одной только Франси.
  - Нам всем будет лучше решить это мирным путем. - Тем же полным благоразумия тоном обратилась к нему хранительница. - Мешать кому-либо не входило в наши планы.
  - Да ты и не помешала, крошка! - Послышалось из обступившей нас полукольцом толпы.
  - Гляньте на них!
  - Гребаные мажоры.
  - В этих костюмчиках вас и похоронят.
  - Не, один я заберу себе.
  Им это простительно, парни просто не знали, с кем именно говорят в подобном тоне. И, странное дело, я всегда считала себя миролюбивым человеком, но в данную минуту мне очень хотелось, чтобы Франси уже приступила к объяснениям.
  - Ладно-ладно. - Голос босса возвысился над гулом. - Парни, мы же в храме божьем. Разве Иисус одобрял насилие? - Услышав ответный хохот и свист, Бернардо продолжил. - Мы знаем и еще кое-что: Бог велел делиться. Так вот как мы решим эту проблему: вы все выворачиваете из своих карманов барахло... - Я шокировано смотрела на то, как Франси кивает охране. Они и правда собирается добровольно отдать этим оборванцам все, что имели при себе ценного. - Отлично. А еще вы... - Он ткнул пальцем во Франси и меня. - Остаетесь у нас. - Одобрительный смех со стороны его ребят. - Да вы расслабьтесь, пусть вас всего лишь двое, мы что-нибудь придумаем.
  Франси взмахнула рукой, приказывая охране остановиться.
  - Думаю, что эту просьбу мы не сможем удовлетворить.
  - А я думаю, что ты с этим отлично справишься. - Он щелкнул пальцами и двое из его парней направились к нам. Ко мне...
  - Тронешь ее, и я оторву тебе яйца. - Заявила Франси не меняя голоса и на полтона.
  И то как уверенно это прозвучало заставило гангстеров растеряться.
  - Серьезно? - Хохотнул босс.
  - Абсолютно.
  Сглотнув, я следила за тем как нетерпящий угроз Бернардо достает то, что называется пистолетом и снимает его с предохранителя
  - А что ты теперь скажешь?
  Франси ничего не могла на это сказать.
  В следующее мгновение я почувствовала сильный толчок, сбивший меня с ног. И я еще не коснулась земли, когда раздался первый выстрел, положивший начало схватке.
  Упав на осколки камня и стекла, я зашипела. Боль доставляла некоторые неудобства, но все же не была такой сильной, как если бы мне прострелили голову. И я знала, что от меня требуется в данный момент, потому прижалась всем телом к земле и закрыла голову руками.
  В соборе разверзся ад.
  ***
  Завершением потасовки стало протяжное высокое сопрано, выводимое мужским голосом, и слова Франси:
  - Я же предупреждала.
  Не решаясь подняться, я слышала звук приближающихся шагов, а потом легкое прикосновение к плечу.
  - Госпожа, как вы? - Судя по тому, как сглотнула хранительница, увидев мое лицо, ответ уже не требовался.
  И все же.
  - Нормально. Все хорошо. - Я встала с ее помощью, отряхивая одежду, оставляя на ткани кровавые пятна.
  Все мои руки были изрезаны, и это заставило меня недоверчиво покоситься на охранников, которые стояли в сторонке, стараясь вообще на меня не смотреть.
  - Пойдемте, вам необходима медицинская помощь.
  - Погоди, а как же...
  - Есть риск заражения, потому надо поторопиться.
  Наверное, Франси была права, но я никуда торопиться не собиралась, осматривая обновленную панораму. Возможно, мой эскорт решил возвратить этому месту капельку его утраченного величия, раскрасив полы в порфирный.
  Но я ведь знала, что именно этим все и закончиться: лежавшие здесь люди не двигались и, судя по кровавым лужицам, окружавшим некоторые тела, кто-то из парней уже никогда не сойдет с этого места. Теперь стало ясно почему я не привлекала внимание сопровождающих нас мужчин - они уже плотно пообедали. Черт возьми, люди уже давно попали в Красную книги, но эти ребята все еще не гнушаются их убийством.
  Чувствуя горечь во рту, я водила рассеянным взглядом по собору, словно пыталась стереть из памяти последние минуты своей жизни. Кто-то может сказать сну arrivederci.
  
  Приближающиеся неровные шаги заставили охрану напрячься. Совершенно напрасно. Из-за полуразрушенной колонны показался худой, рослый, оборванный парень, который, судя по разукрашенному лицу, был тем самым недобитым bambino.
  Остановившись перед ближайшим телом, он тихо присвистнул, поднимая голову и осматривая мою охрану.
  - Чтоб меня, они были кончеными придурками, если не поняли, кто вы. - Прохрипел паренек в итоге, вытирая рукавом текущую из носа кровь. - И да, чтоб вы знали, мне такие проблемы не нужны.
  - Уходим. - Бросила безразлично Франси, утягивая меня за собой.
  - Погоди. - Второй раз за сегодня я позволила себе такое откровенное упрямство. - Нам нужно ему помочь...
  - Мы уже помогли.
  - Ему нужна аптечка, у него кровь фонтанирует из носа, как из гейзера. - Я умоляюще посмотрела на Франси. - Пусть просто дойдет до машины и обработает раны. Ему и так сегодня досталось.
  - Поступайте, как знаете. - Бросила хранительница, и на этот раз фраза прозвучала неприкрыто раздраженно.
  Я же решила извиниться попозже. Сейчас я была занята мыслями о гибели пусть и не самых лучших, но людей, а также об этом парне не от мира сего, который не собирался бежать от чудовищ с криками и вел себя до ненормального непринужденно. Видимо, ему было не впервой сталкиваться с подобным, раз он даже бровью не повел, рассматривая трупы.
  И когда я окликнула его, предлагая помощь, он с усмешкой протянул:
  - Не-е, ребят, без обид, но я бы предпочел держаться от вас подальше.
  - У нас в машине есть аптечка. Просто, у тебя... - Я указала на нос, слыша в ответ нервный смех.
  - А ваша помощь не загонит меня в могилу?
  
  Это может показаться странным, но расставаться так быстро с этим чудаком я не хотела. Пусть я ничего о нем не знала, и его потрепанный вид не внушал доверия, на стороне бедняги были весомые преимущества: а) ему было глубоко наплевать на мою кровь и мое здоровье. б) он никаким боком не прилегал к клану Вимур.
  А еще в этом парне не было ничего фальшивого и приторного, а после семи месяцев на вилле мне необходима была доза обыденности и простоты.
  И постепенно разговорившись со своим новым знакомым, я увлеклась беседой настолько, что даже перестала чувствовать боль от порезов и ссадин.
  Мы не представились друг другу, но, думаю, он тоже понимал, что больше мы не встретимся, потому не было ни малейшего смысла тратить время на официальное знакомство.
  И вот что удивительно: прошло всего несколько минут, - время, которое занял у нас путь до машин - а казалось, что мы знаем друг друга всю жизнь.
  Еще пара минут, и мне пришлось признать, что моя симпатия обусловлена еще кое-чем: bambino напоминал мне кого-то... черты его лица, вечно взъерошенные, непослушные волосы, карие глаза, даже эта извиняюще-глуповатая улыбка и не всегда уместное "знаешь?" - все это словно было у кого-то позаимствовано.
  - Так как ты оказался там? Почему они... напали на тебя?
  - Ну... скажем так, я взял кое-что чужое. С едой тут проблемы, а я прошел хренову тучу миль.... - Бормотал парень в нос, отчего его итальянский казался мне - сравнительно недавно принявшейся за его изучение - языком древних инков. Приняв с благодарностью из рук Франси гипотермический пакет, он приложил холод к переносице. - Короче, меня застукали и решили выбить все дерьмо. Сам виноват.
  - О... так ты не откажешься пообедать со мной? - Улыбнулась я, радуясь тому, что появился еще один повод удержать его рядом на подольше.
  Стоит ли говорить о том, в каком восторге от моего поведения была Франси? Устав повторять из раза в раз просьбы быть благоразумнее и залезать в машину, хранительница отошла и вместе с молчаливой охраной наблюдала за нами со стороны. А мы, сидя на нагретом солнцем капоте, уплетали сэндвичи, фрукты, пили сок и болтали.
  - Значит, ты ищешь свою сестру? - Пробормотала я, смотря на своего собеседника несколько обеспокоенно.
  Все-таки он был старше меня лишь года на два-три. Мне бы это время не добавило столько смелости, что бы однажды отважиться идти на поиски своей родни, о которой у меня не осталось воспоминаний. А ведь судя по его словам, он мало что о ней знал.
  - Знаешь, я думаю... - Парень замолчал, рассматривая разноцветный пластырь на своих пальцах. - Я пойму, что нашел ее, когда увижу.
  От его слов захотелось умилено разрыдаться. Вот это преданность, все же некоторые люди по-настоящему поразительны. Жертвовать стольким, терпеть боль, холод и голод, но стремиться к объединению своей семьи.
  - А что насчет тебя? Ты... - Он обернулся через плечо, кидая взгляд на мою свиту. - Кажется, ты не абы кто.
  - Нет, это просто... - Я вздохнула, кусая губу.
  Он был никем мне, и мы расстанемся на веки вечные спустя какой-то час. Чем не повод выложить все как на духу?
  Под конец моей исповеди, которую Франси не собиралась прерывать, хотя и слышала каждое слово, глаза парня расширились до размера крупных монет. Выпив еще воды, он посмотрел себе под ноги. Моя история впечатлила его, это точно.
  - Ты прости, конечно, но жить с ними... Нет, я не осуждаю, сейчас каждый выживает, как может, однако... знаешь, я не думаю, что... что они... ну... - Парень вновь обернулся, словно проверяя, безопасно ли озвучивать свои мысли. - В общем, будь я на их месте, то не стал бы разбрасываться едой, от которой зависят мои силы, здоровье и жизнь.
  Почему-то слышать от посторонних правду о моем нынешнем статусе было намного больнее, чем рассуждать об этом самой с собой.
  - Я верю им. - Призналась я неловко.
  - Твое дело. - Пожал плечами знакомец. - Кто знает, как поступил бы на твоем месте я. Вряд ли мне когда-нибудь такое предложат, однако... - Повернувшись, парень крикнул Франси: - Если вдруг что, вы не сбрасывайте меня со счетов.
  Хранительница отреагировала на это молчанием. Впервые за все время, что я ее знаю, Франси была раздражена и не пыталась это скрыть.
  - Что ж, думаю, тебе действительно пора. - Гнусаво проговорил пострадавший, слезая с капота и отдавая мне гипотермический пакет. - Спасибо за помощь... и еду. Теперь я чувствую себя человеком.
  Никогда не предавала смысла этой фразе, но теперь, произнесенная им, она казалась напоенной значением. Он чувствовал себя живым и готовым двигаться дальше, несмотря на трудности и преграды, которых еще будет полно на его пути. Я теперь тоже чувствовала себя человеком. Так что это мне нужно было его благодарить.
  - Чокнулась что ли? - Усмехнулся он моим словам. Кажется, он тоже ощущал неловкость из-за предстоящего расставания. - Береги своих... все же семья - единственное ценное в этом прогнившем мире.
  - Да... - Согласилась я, легонько пожимая протянутую руку. - Желаю тебе найти то, что ты ищешь.
  - Непременно. - Бросил паренек, отходя от машины.
  И смотря ему вслед, я думала над тем, как нестерпимо хочу увидеть отца, Марту и брата.
   12 глава.
  - Мы же никому ничего не расскажем, да? - Допытывалась я уже несколько минут кряду, смотря то на Франси, то на водителя, то на мужика, сидящего рядом с ним. - Никому не нужно знать о нашем небольшом приключении. Правда?
  Судя по молчанию, которое воцарилось после моих слов, каждый из троих имел свое мнение на этот счет. Отличное от моего, естественно.
  - Особенно господину. Ему тем более не надо быть в курсе деталей нашей прогулки. Верно?
  Франси, скрестив руки на груди, смотрела за окно. И мысли ее были так тяжелы, что казались материальными, давя на каждого находящегося в салоне. Призванная беречь и защищать, она совершенно точно думает, что снова оплошала, подставив мою жизнь под угрозу. Правда была иной: я сама ее туда подставила, а от глупости никто не в состоянии защитить.
  Именно это я намеревалась сказать доку Мелчиоре, брату Лукасу или его maman... любому, кого встречу, и кто поинтересуется причинами моего эффектного вида.
  Однако я переоценила свои силы, потому что, как только машина остановилась, Франси, подхватив меня на руки, словно я была смертельно ранена и требовала немедленной госпитализации, доставила в кабинет дока.
  - Да ничего такого... - Пыталась я начать запланированный разговор, но док так пронзительно на меня посмотрел, что я поспешила умолкнуть и все оставшееся время молча выполняла указания.
  Я даже ничего не сказала против, когда он настоятельно порекомендовал мне остаться в больничной палате, под его наблюдением. Может дело в повисшем угнетающем молчании или в чуть ли не осязаемой тревоге, но я тоже заразилась этим настроением. Судя по лицам Франси и Мелчиоре, им было совершенно не до шуток, потому я притихла, как нашкодивший котенок, ожидая развязки ситуации и надеясь, что она будет благополучной.
  Лежа в больничной кровати на чистых, холодных простынях, я бессовестно пялилась на хранительницу, сидящую на стуле в углу комнаты. И мне очень хотелось, чтобы она вновь убедительно заявила, что мне "не стоит беспокоиться". Эти слова были необходимы мне, но Франси не привыкла лгать.
  Когда с результатами анализов в палату зашел док, мы обе уставились на него как на судью, выносящего приговор. Но с моей кровью все было в полном порядке, никаких следов заражения.
  - Я же говорила! - Воскликнула я, понимая, что кризис миновал. - Ну, это же очевидно было...
  Однако выражение лица Мелчиоре вновь заставило меня поубавить пыл. Почему-то он мою радость не разделял. И, наклонившись к Франси, что-то шепнул, кивая на дверь.
  - Я вынуждена вас оставить. - Бросила хранительница и, не дожидаясь моего ответа, вышла из комнаты.
  - Что...
  - Вам нужен отдых. Стресс иногда полезен, но не в вашем случае. - Проговорил док, подходя ко мне и улыбаясь. Неискренне, а чисто для вежливости. - Постарайтесь заснуть, и, если будете выглядеть молодцом, вечером я вас отпущу. Договорились?
  Я не ответила, а лишь перевела свой нахмуренный взгляд с мужчины на дверь. Почему-то создалось дурацкое впечатление, что Франси не скоро переступит этот порог. Она никогда не оставляла меня надолго, но это, кажется, не тот случай.
  Полчаса.
  Час.
  Я даже не старалась заснуть, безбожно игнорируя просьбу Мелчиоре. Я ждала, когда дверь откроется, появится Франси и скажет, что молодой господин знает мою неугомонность, потому не раздувал скандал из-за пары царапин. Или, в конце концов, что мы отделались всего лишь предупреждением. Ладно, я даже согласна на домашний арест... на неделю.
  И все же моя усталость играла на стороне доктора, потому, так и не дождавшись хранительницы, я провалилась в болезненный сон без сновидений. Не думаю, что мое бессознательное состояние длилось долго, - час, может, чуть больше. Проснулась я с той же тревогой, с которой и засыпала, потому стоило мне открыть глаза, я тут же выдала:
  - Франси?
  Моя привязанность к ней могла показаться глупой и необоснованной, но эта девушка была той, с кем я делала первые шаги в совершенно незнакомом, чужом мне мире. И пусть хранительница меня своим другом не считала, я не могла утверждать, что она для меня просто хранительница.
  - Добрый вечер, госпожа. - Совершенно незнакомый голос заставил меня настороженно приподняться на подушке. Со стула встала женщина на вид лет тридцати в брючном костюме и с идеальным пучком темных волос. - Меня зовут Банди, и я ваша новая хранительница.
  Славно, что я не стояла на ногах, потому что от такой новости они бы у меня отнялись. Я бы расшибла себе голову и все снова начали бы надо мной кудахтать.
  - Новая... хранительница? - Повторила я, словно пыталась проверить, правильно ли я ее расслышала.
  Когда женщина ответила, я с ужасом поняла, что все-таки правильно.
  - Скоро наступит время ужина. Доктор Мелчиоре позволил вам покинуть медицинский центр, потому вы можете собираться. Я оставила одежду рядом с... - Она подняла взгляд от своих наручных часов, смотря на то, как я скидываю больничную сорочку, натягивая принесенные ей джинсы и джемпер. - У вас есть какие-нибудь предпочтения по поводу меню?
  - Нет. - Бросила я, выходя за дверь быстрым, решительным шагом.
  И мой ответ, показавшийся ей непритязательностью к еде, на деле был просто несогласием со всем, что здесь происходит. Потому, покинув медицинский центр, я пошла к выходу из малого особняка.
  - Госпожа, я настоятельно прошу вас подняться в вашу комнату. - Раздался голос новой хранительницы, имя которой я даже не запомнила. - Я буду вынуждена применить силу, если вы...
  Она оказалась передо мной в считанные секунды, но произнести до конца свою угрозу не смогла.
  - Пожалуйста, отойдите. - Перебила ее я, в бессильной злобе стискивая руки в кулаки. - Я хочу поговорить с молодым господином. Думаю, тут какая-то ошибка.
  - Поверьте, никакой ошибки нет. - Не терпящим возражений тоном объявила женщина. - Я была у господина полчаса назад, и он сам повелел мне следить за вами. С того самого момента я являюсь вашей...
  - Моя хранительница - Франси. Ничего личного, но мне не нужен...
  - Ваше желание здесь роли не играет. - Холодно оборвала она меня, беря за предплечье и начиная тянуть за собой. - Франси показала себя как некомпетентный подчиненный. Она слишком много позволяет своим подопечным, что и доводит их до безрассудных поступков. Но со мной вы будете в полной безопасности, я не допущу...
  - А ну-ка отпустила меня!
  Эти слова просто не могли принадлежать мне. Произнесенные яростным рычанием, напоенные требованием, не оставляющим альтернативы.
  Лицо женщины вытянулось, выражая крайнюю степень ужаса... от такой неприкрытой наглости.
  - Хочешь проверить, играют ли мои желания здесь роль? Просто дотронься до меня еще раз без разрешения.
  Крики собрали в коридоре любопытствующих, наш разговор уже нельзя было назвать приватным, но мне тогда было наплевать. Спорю, ей тоже.
  - Не хотите, чтобы я вас трогала? Тогда немедленно. Вернитесь. В свою. Комнату. - Отделяя каждое слово, прошипела хранительница.
  - С тобой я вернусь в свою комнату лишь затем, чтобы выкинуться из окна и выжить. Любопытно узнать, что сделает с тобой господин Каин за подобную промашку. - Ответила я дерзко, разворачиваясь. И когда женщина пошла за мной, я бросила через плечо: - Даже не думай!
  Да, это было бунтом. А бунт означал нарушение контракта. Волновало ли меня это тогда? Едва ли. Меня не отправят домой, как это было с той несчастной, высылку которой я однажды наблюдала. Клан Вимур ни за что не расстанется со столь ценным экземпляром раньше времени. Это развязывало мне руки.
  Не помню, как я оказалась в покоях молодого господина. Прошли считанные минуты, а я уже стояла за порогом сугубо его территории, отыскивая взглядом готовившегося к предстоящему семейному ужину мужчину.
  - Верни ее. - Выдала я вместо приветствия.
  Перейти на "ты" меня вынудила злость. Скандалить и уважительно "выкать" при этом было выше моих сил.
  Кажется, мой визит не стал для хозяина сих чертогов сюрпризом.
  - Даже не подумаю. - Бросил Каин, застегивая пуговицы на рубашке.
  Его холодность и отстраненность пугали, я очень редко видела его таким серьезным. И он на самом деле не хотел думать о возвращении Франси статуса моей хранительницы.
  - Придется подумать. - Не собиралась сдаваться я, подходя ближе. Мужчина стоял перед зеркалом и я, обойдя его, встала напротив. - За что?
  - Не прикидывайся, пожалуйста, дурой, ладно? - Устало протянул Каин, отходя от меня, чтобы пройти к гардеробу и выбрать галстук. - Ты могла погибнуть там. У Франси был второй шанс. Она не оправдала оказанное доверие.
  - Посмотри на меня. - Потребовала я, вновь подходя вплотную. Весь страх сгорел в пламени праведного гнева. - Посмотри! Со мной все в порядке! Это просто царапины! Не было никакой опасности, она просто толкнула меня...
  - Чтобы убрать с линии огня. - Закончил за меня господин Каин, колеблясь между алым и бордовым.
  Святые угодники, я же просила ее ничего не рассказывать! Неужели было так трудно солгать во благо? Да даже не лгать! Утаить ненужные подробности? Сказать, что я просто упала!
  - Ладно... а для себя ты придумал наказание?
  - Прошу прощения?
  - В "великой греческой трагедии", которая со мной произошла, виноват и ты! Это же ты разрешил мне отправиться в город!
  Представляю, как смешно это звучало. Не хватало еще рыданий и топанья ногой для полного погружения в атмосферу детской истерики, которая стремительно набирала обороты.
  - Я виноват? - Хохотнул Каин, выбирая все же алый. - Завяжешь?
  - Ты знал, что там небезопасно, так чего тогда позволил? - Проигнорировала его просьбу я.
  Мужчина вновь подошел к зеркалу, а я проследовала за ним, решая довести его до белого каления, если потребуется.
  - Потому что... потому что нельзя быть такой милой, Мейа.
  - Чего?
  - Тебе трудно отказать. Даже мне. Понимаешь?
  - Нет! Нет, это просто отговорки... пытаешься уйти от ответа!
  - Ты так просила. Я подумал, что вернувшись, ты будешь еще больше мне благодарна и тогда...
  - Либо верни ее, либо я... - Нужно придумать что-то, что заденет даже такого непрошибаемого монстра вроде него. Нащупать что-то действенное, серьезное, важное. - Не буду больше с тобой разговаривать. Никогда.
  Полный. Провал.
  Я видела, как сжались его губы, мужчина едва сдерживал себя от смеха.
  О да, это чувство... как давно я не выставляла себя полной дурой.
  - Знаешь, как бы меня ни пугала твоя угроза, я не могу этого сделать. - Пробормотал Каин, давая интонацией понять, насколько "пугающей" он ее находит.
  - Что? Почему не можешь? - Растерялась я, находя в зеркале его взгляд своим.
  - Потому что не я принимал это решение. - Он затянул узел, разглаживая красную ленту галстука. - Хотя, что скрывать, я поступил бы точно так же.
  - Не ты? - Я растерянно следила за тем, как он достает пиджак. - В смысле? Ты - господин, достаточно одного твоего слова...
  - Мне непомерно льстит мысль, что ты считаешь меня владыкой всех и вся, но я бы на твоем месте не забывал, что в этом доме есть тот, в чьих руках сосредоточена реальная власть. Хотя погоди... ты же по уши в него втрескалась. Спорю, ты не забываешь о нем даже ночью. Особенно ночью, я прав?
  Иди ты.
  - Причем тут твой брат?
  Каин посмотрел на свои наручные золотые часы, пробормотав что-то по поводу того, что он опять заявится раньше всех.
  - Причем? В каком смысле "причем"? Ты заключила с ним контракт, который, исходя из твоих же слов, ты читаешь каждый день. Так что твое удивление... как бы сказать... неуместно?
  - Бред! Договор был заключен с тобой! Ты же сам говорил...
  - Ты не правильно меня поняла. Я просто вводил тебя в курс дела, объяснял, что от тебя требуется. - Беспечно бормотал Каин, проходя к комоду, чтобы, пока есть время, поменять запонки. - De facto ответственность за тебя несу я, потому что ты была выбрана мной. Но de jure ты принадлежишь моему брату, потому что договор ты заключала с кланом Вимур. То есть с ним - нашим главой. - Заметив изменения в выражении моего лица, мужчина добавил: - Тебя не должно это так пугать, ведь ему нет никакого дела до...
  Не знаю почему, но меня это очень... о-о-очень сильно пугало. Потому что моей смелости не хватит на то, чтобы попытаться провернуть с Аманом тот же фокус, что и с его младшим братом: ворваться в комнату и попробовать качать права. Думаю, этот серьезный парень не станет меня слушать и спишет со счетов так же быстро как и Франси.
  Франси...
  - Значит, это решение принимал господин Аман?
  - Да. - Вздохнул Каин, выбирая крупные рубины. - Но я думаю, ты достаточно благоразумна, чтобы не пытаться... Куда ты?
  - К господину Аману.
  - Слушай, он сегодня в на удивление отвратительном настроении. Не советую испытывать его терпение. Подожди хотя бы до завтра. - Крикнул мне вслед брат Лукас.
  Остановившись на пороге, я обернулась, пафосно выдав:
  - Я в беде друзей не бросаю.
  Просто попытка самовнушения.
  
  Моя совесть не позволит пустить все на самотек, я должна была хотя бы попытаться помочь ей. В конце концов, Франси не виновата, она исправно выполняла свои обязанности, в ее увольнении только лишь моя вина. И с моей стороны будет настоящим свинством смириться с положением вещей. Конечно, мной двигало не только благородство, но и эгоизм: я не хотела другую хранительницу, тем более ту мегеру.
  Просто попытка, чтобы знать, что сделала все возможное. Если он скажет "нет"... если даже просто не посмотрит в мою сторону, я не буду настаивать. Настаивать, боже, речь идет о главе клана чистокровных. Опасное словечко вроде "настаивать" не может применяться мной по отношению к кому-то вроде него.
  И останавливаться перед дверью в его покои было опасно: остановка повлекла бы за собой сомнения, которые растянулись бы на час, под конец заставляя меня развернуться и, поджав хвост, убраться восвояси.
  Просто несколько слов, успокаивала я себя, всего лишь несколько минут.
  Я постучалась, решая вести себя уравновешено и вежливо... да, как и подобает подчиненной. Пусть считает, что просто проявляет милость, ведь в его руках наши судьбы. Ему же это ничего не стоит...
  - Прошу прощения за вторжение. - Прошептала я, внезапно понимая, что мой голос сел.
  Святые угодники, я еще никогда не испытывала такой паники.
  Быстро оглядевшись и поняв, что в первой комнате пусто, я дала шанс дыхательным упражнениям.
  Попытка - не пытка. Отказ - не обух. Всего несколько минут... дьявол, я не могу!
  Выругавшись так, что услышь меня отец, и не избежать мне анафемы, я развернулась, собираясь позорно капитулировать, даже не начав битву.
  Именно этот момент выбрал господин Аман чтобы показаться из-за соседней двери, которая по всей вероятности вела в спальню. Думаю, на этом месте по сценарию следовало мое "простите-за-беспокойство-выслушайте-недостойную", но страх совершенно меня парализовал. Я поняла, что еще никогда не находилась так близко к хозяину этого дома. Всего какие-то три метра без преград в виде столов, стен, других людей.
  Вероятно, глава тоже готовился к семейному ужину, потому его темные убранные назад волосы были влажными. Только из душа...
  Резко отведя взгляд, я вспомнила, что он слышал мое нелепое признание и может сейчас подумать, что я на него пялюсь. Что я вообще пришла, чтобы сказать, что жить без него не могу. Надо поскорее положить конец этим недопониманиям.
  - Идем. - Бросил своим извечно холодным тоном господин Аман, уходя в свой рабочий кабинет.
  Либо он умеет читать мысли, либо это я была открытой книгой.
  Проследовав на своих непослушных ногах за главой, я в итоге оказалась в sanctum sanctorum клана. О, святая обитель возвышенных мыслей и взвешенных решений, здесь пахло деревом, чистотой и... мужчиной.
  Может дело в том, что выглядел сейчас господин Аман весьма неофициально (футболка и джинсы), постепенно страх перед ним сошел на нет. Точнее, он спрятался за уверенность в правильности своих действий. Дрожь ушла, ритм сердца выровнялся, появилась трезвость мысли.
  Пройдя к картотеке, глава пробежал пальцами по папкам, доставая определенную. Еще несколько секунд он ее листал, после чего извлек нужную ему бумагу, проходя за стол.
  И все это в убийственном молчании!
  - Я пришла, чтобы...
  - Я знаю. - Лед его голоса действовал на меня эффективнее крика. Думаю, он мог бы заткнуть любого и заставить пожалеть о своем рождении одним лишь взглядом. Сев за стол, Аман начал читать: - "Ознакомлена и согласна с необходимостью присутствия в моей жизни на протяжении установленного срока хранителя, в чью обязанность входит мое приобщение к порядкам дома и охрана моих жизни и здоровья. Выбор хранителя осуществляется кланом в соответствии с характеристикой подчиненного. Клан имеет право менять хранителя на протяжении всего срока, установленного контрактом". Далее. - Мужчина неторопливо перелистнул страницу. - "Угроза моей жизни является поводом для...
  - Я знаю контракт, как свои пять пальцев. Вы теряете свое драгоценное время даром, зачитывая то, что мне и так известно. Я пришла не потому, что не знаю причину такого решения, а потому что знаю ее отлично и вопреки этому хочу просить вас изменить его. - На одном дыхании выпалила я, смотря куда-то в угол.
  Спорить и смотреть в эти синие глаза было работенкой из разряда подвигов Геракла, а я была и вполовину не так крута, как сынок Зевса.
  - Вы подписали это.
  И долго еще он будет озвучивать очевидные вещи? Понимаю, глава намекал на то, что я пустозвон и, подписываясь под "согласна", на деле рассчитывала на поблажки с его стороны. Точнее, я рассчитывала на них со стороны Каина. С ним было легче договориться, чем с его старшим братом...
  - Да, это так. И я исправно выполняю каждый из пунктов. - Начала уверенно я, но его тихое "неужели" сбило с толку. - Во всяком случае... основные из них.
  - Как бы то ни было, речь не о вас. - Проговорил господин Аман, переводя свой равнодушный взгляд с меня на контракт. - Франси не справилась со своими обязанностями и полностью признала свою вину.
  - Но в этом была лишь моя вина! Если так хочется справедливости, наказывайте меня! - Горячо произнесла я, отчего его взгляд вновь вернулся ко мне. И я пожалела о своих словах. - Она... п-просто защищала меня. Это всего лишь царапины. Ничего серьезного.
  - Понимаю. - Я шокировано следила за тем, как приподнимается уголок его губ. Глава улыбается? Хуже не придумаешь. - Люди привыкли разбрасываться словами, для вас ничего не стоит произнести клятву, которую вы заранее собираетесь нарушить. Как снисходительно к себе. Именно для таких как вы придумали договоры, чтобы потом было трудно отвертеться.
  Я прищурилась, пытаясь унять бурю, поднимающуюся в моей душе.
  - Тыкаете договором? А что насчет инцидента с вашей матушкой? Исходя из контракта, именно вы, глава клана, обещали мне безопасность. Так может сами возьмете на себя эту нелегкую ношу, а?! Ой... - Я закрыла рот рукой, словно все это вырвалось против моей воли. Но на трюк с одержимостью он, конечно, не повелся. Ясно-синий взгляд потемнел, становясь откровенно угрожающим. - Просто... пожалуйста, просто верните мне Франси. Вам же ничего не стоит.
  - Я не меняю своих решений.
  - Все бывает в первый раз.
  - В случае с людьми, возможно. Выход найдете сами, Мейа Арье.
  Я не двигалась с места, поджав от досады губы. Пусть я и сделала все возможное, этого оказалось недостаточно.
  - Если все дело в контракте...
  - Да, именно в нем. - Перебил меня мужчина, явно недовольный тем, что я все еще отнимаю у него время.
  Порывисто подойдя к столу, я сделала то, что так давно хотела сделать, но что являлось непозволительным, даже больше - самоубийственным.
  Когда я потянулась к контракту, глава не шелохнулся. Думаю, он понял, что я собираюсь сделать, но все равно позволил этому случиться. Потому я с превеликим удовольствием забрала из его рук бумагу и порвала ее.
  Просто очередной гвоздь в мой гроб.
  Глупо, конечно, дразнить его таким образом. Но дело в том, что Аман был самым сдержанным и сильным из всех людей и нелюдей, которых я знала. И сорвать с его лица эту раздражающую непроницаемую маску идеального существа стало не просто соблазном, а необходимостью. Жаль, тогда я еще не знала, что заранее выбрала неверный путь.
  - Проблема решена?
  - Это была всего лишь копия, оригинал я храню в своем столе. - Бесстрастно объявил глава, кивая на дверь. - Думаю, квота проблем на сегодня перевыполнена вами.
  И когда в моих глазах стали блестеть слезы обиды и злости, господин Аман отвел свой безразличный взгляд, посмотрев на часы. Опаздывал на ужин, поняла я, разворачиваясь и топая к двери.
  Я не собиралась рыдать перед ним, доказывая тем самым его победу и, соответственно, свое поражение. Хотя все и без моих слез было очевидно.
  Шмыгая носом и вытирая щеки, как обиженный ребенок, я дошла до своей комнаты, игнорируя удивленные взгляды, которые успела собрать по дороге. Заперев за собой дверь, я повалилась на кровать и еще долго рыдала, думая о несправедливости и собственном одиночестве. Жалела себя и сетовала на то, что в мире нет чудовища сильнее Амана. Я бы посвятила свою жизнь приручению монстра, чтобы потом посмотреть на то, как он отомстит за все мои обиды.
  Да, тогда, оплакивая свою оскорбленную гордость, я не знала, что проснувшись на следующее утро, обнаружу Франси, как и прежде сидящую в кресле и читающую Шекспира.
  
   13 глава.
  Прошла уже неделя, но ни я, ни Франси не поднимали щекотливую тему ее внезапного возвращения. Поначалу казалось, мне не важны подробности, если она рядом и уже никуда не собирается. К тому же, как я поняла со временем, Франси опасалась вопросов.
  Что случилось после того, как она вышла из моей палаты? Какое именно наказание ждало ее? Что заставило главу передумать?
  Последний волновал меня особенно, потому что я была не настолько самоуверенной, чтобы думать, будто именно моя просьба поколебала что-то настолько монументальное вроде воли главы. Тем более после того, как он ясно дал мне понять, что решений не меняет.
  Может ли оказаться, что за меня попросил его брат? Все же господин Каин был ввиду своего "юного" возраста несколько... живее, что ли? Или может, заметив меня в коридоре, плачущую, со своим сыном решила поговорить мадам Бланш? Хотя, глава мог и сам решить, что будет лучше, если я останусь у него в долгу. Скорее всего, ткнет меня в эту правду по истечении моих трех лет.
  
  Сейчас мы сидели в господской библиотеке, хранившей наряду с вековой мудростью в своих стенах эту особенную благоговейную тишину, которую было запрещено нарушать простым смертным вроде меня. Но Франси видела в моем взгляде, который я в последние минуты все чаще стала отводить от книги, что я уже близка к тому, чтобы затронуть опасную тему. Может, я и не разбиралась в психологии, но сейчас знала точно, Франси боится разговоров о ее кратковременном отпуске. Но что именно могло произойти...
  - ...если бы ты это видела. Вещи летали так, словно эти двое внезапно оказались на орбитальной станции.
  В зал вошли три служанки, каждый день в это самое время убирающие библиотеку. По-хорошему, нам нужно было отчаливать и освободить им пространство, потому что мы сами были на положении прислуги и возмущаться по поводу их громкой болтовни или не уместного появления не имели прав.
  Было видно, как Франси вздыхает с облегчением, понимая, что опасность ненужного ей разговора миновала. Однако когда она поднялась, я покачала головой. Не так скоро. И если хранительница подумала, что меня так заняла история Тристана и Изольды, то она ошиблась. Мне было интереснее послушать свежие сплетни, чем дочитать легенду.
  - А чего ты так удивляешься...
  Остановившись, девушки безразлично провели своими ничего не выражающими взглядами (такие были в арсенале всех нечеловеческих обитателей палат сих) по нам и мебели, пытаясь представить объем работы, после чего скрылись за стеллажами. И мне пришлось обратиться в слух.
  - ...скандал стоит в ее расписании сразу после вечернего массажа.
  - Нет, милая, не такой, как в этот раз. Берта не даст соврать, она убирала гостиную вместе со мной.
  - Ковер пришлось выкинуть. По-моему это все же вдова Клико.
  - А я говорю, Дон Периньон.
  - Это и не важно. В конце концов, это был не первый и не последний ковер, зуб даю.
  - Не знаю... когда она уходила, это было, как последний раз.
  -То есть, как и всегда. Пусть меня простит глава, но его пассия не в пример очаровашке Вивьен.
  - Ой, да все они такие поначалу. Вспомните, она впорхнула в этот дом аки райская птица. Такая вся из себя кроткая и любезная. Но, как говориться, в тихом омуте. Ты видела бедняжку Сью? Она просто сказала синьоре, что шелк заменили атласом в эти чертовых шторах, отчего потом не досчиталась зубов.
  - Да что там Сью! Она пытается и его дрессировать!
  - Судя по тому, как она бежала к машине, он - крепкий орешек.
  - Не думаю, что ее сможет долго терпеть даже собственный отец. Уверяю, пара недель, и она вернется.
  - Твоя правда, сколько уже раз она уносилась в закат? Все еще мыслит себя героиней бульварного романа.
  - И как он ее терпит?!
  - Молча.
  - Да, это он умеет.
  Ха-ха-ха. Хи-хи-хи.
  Поднявшись с места и оставив книгу на столе, я пошла к выходу. Главную новость на сегодня мы узнали, не думаю, что стоит и дальше мешаться под ногами, рассчитывая на что-то большее.
  - Господин Аман поссорился со своей невестой? - Пробормотала я, когда мы спускались по лестнице в фойе.
  Судя по тому, как Франси помедлила с ответом, "поссорился" не самое подходящее слово.
  - Иногда... госпожа Адель навещает своих родственников. И тому могут служить различные поводы.
  Например, ссора с женихом, добавила я мысленно.
  Не удивительно, что они не находят общего языка. Глава и его суженая друг друга стоили, никто из них не уступает другому в гордости, силе, красоте... ни в чем, так что их столкновение - всего лишь вопрос времени. И, думаю, бегство Адель ни к чему не ведет, это просто отсрочка следующего неразрешимого противостояния.
  В двух словах: замкнутый круг.
  - А ты не знаешь... что послужило причиной этого скандала? - Допытывалась я, получив в ответ логичное:
  - Какое это имеет значение?
  - Да никакого, на самом деле. - Бросила я, виновато улыбаясь. - Так. Интересно.
  Судя по тому, как она на меня посмотрела, тут же отведя свой нахмуренный взгляд, Франси знала больше, чем хотела показать. Но я не стала настаивать, прибегая к силе своего воображения. Думаю, истерика госпожи Адель родилась на пустом месте, которое очень привлекло скучающую аристократку...
  
  То, что произошло в следующий момент, миновало стадию понимания.
  Я видела, как передо мной распахивается дверь, придерживаемая рукой Франси. Я переступила порог, покидая главный особняк, а потом... отправилась в свободный полет и завалилась на холодный мрамор ступеней, прижатая чужим телом.
  Выстрелы? Пугающий, отвратительный звук из далекого прошлого.
  Крики команд.
  На особняк напали? Кто мог отважиться на столь мучительное самоубийство? И сколько их там? Десять? Пятьдесят? Может и все сто.
  - Не с места, я очень метко стреляю, мать вашу. - Раздался крик со стороны главных ворот. - Мне только нужен ваш гребаный хозяин. Просто сделайте так, как я сказал, и никто больше не пострадает. - Взяв передышку, чокнутый добавил: - Пожалуйста.
  И этот голос... как будто ранее слышимый мной. Только в более... гнусавом варианте.
  Заколотив рукой по земле, давая понять, что мне не хватает воздуха, я в итоге смогла немного сдвинуться в сторону и поднять голову.
  - Ты? - Выдохнула я, смотря на паренька, встреченного мною в руинах.
  Конечно, он не слышал и не замечал меня, пристально смотря на окружившую его охрану. Рядом с ним, сосредоточенный и готовый к схватке стоял мужчина постарше, очевидно, его напарник. Отличная новость - он заявился в гости к чистокровным не один. Но не думаю, что второй человек делал погоду, когда речь идет о нарушении границ клана Вимур. К тому же, судя по телам, лежавшим то тут, то там, нарушение границ - наименьшая из проблем этой парочки.
  - Франси... Франси... - Прокряхтела я, пытаясь сказать, что в ее самопожертвовании уже нет ни малейшего смысла.
  Мне не угрожает опасность... не знаю, откуда взялась такая уверенность, но думаю, это поняла, не только я.
  Поднявшись на ноги, хранительница помогла и мне встать.
  - Вambino! - Крикнула я, заставляя парнишку, державшего в каждой руке по пистолету, поднять голову. - Те парни тебе выбили весь разум. Ты ошибся адресом...
  - Эй! - Приветливо протянул этот безумец, посмотрев на меня, пока его друг держал охрану на прицеле. - Спускайся сюда, belle, я пришел за тобой.
  - Что? - Недоуменно прошептала я, чувствуя ладонь Франси на своем плече. Как будто я, правда, могла принять его слова всерьез и пойти навстречу.
  - Слишком громкий способ заявлять о себе. Как похоже на вас, законники. - Раздался за моей спиной будоражаще спокойный голос господина Каина, который прошествовал мимо нас и неторопливо, величественно стал спускаться с лестницы. - Ты поднял руку на кое-что мое. Пощады не жди.
  Окружившая незваных гостей охрана отошла в сторону, предоставляя разгребать проблемы молодому господину.
  - No-no-no. - Покачал головой паренек, так и не переставая улыбаться. - Думаю, тебе придется меня выслушать, прежде чем выносить приговор. Хотя это и не твоя прерогатива. - Видимо, так оно и было, раз Каин остановился, не дойдя до зарвавшегося мальца. - Неделю назад твои ребята убили семерых людей. Чистокровные забыли, как сейчас важно поддерживать мир в равновесии? Средние века прошли, синьор. Теперь уже нельзя резать чужие глотки направо и налево, нынче человеческая жизнь в большой цене. И теперь я взял ровно семь ваших. Все по-честному.
  - Если уж ты так хорошо осведомлен в событиях недельной давности, тогда ты знаешь, что охрана просто выполняла свою работу. Те люди посягнули на ценнейшую для нашего клана вещь, за что и поплатились. Кстати, не тебе их жалеть. Понимаешь, о чем я?
  - Долг платежом красен.
  - А теперь скорее говори, чем обязаны. У меня, кажется, аллергия на людскую необоснованную самоуверенность. Лучше тебе не выяснять, в чем именно она проявляется.
  - Пришел кое-зачем. - Он указал пистолетом в мою ничего не понимающую сторону. - И да, мистер Каин... еще раз назовете мою сестру своей вещью, и я вам башку прострелю.
  Не знаю, как отреагировал на это заявление молодой господин, но у меня подогнулись колени, и я повисла на руках заботливой Франси. Хотя, спорю, она была ошарашена не меньше моего. Но ведь... дьявол, я поняла, что он тут делает, как только узнала в нем своего знакомца.
  Ищет свою сестру... вернее, уже нашел.
  - Не смотри на меня так, у нас просто матери разные.
  - Что ты там сказал про мою башку?
  - Понимаю твое желание помериться членами, но у меня ограничение по времени. Старик мне голову открутит, если я не улажу вопрос в отведенный срок. Так что давай-ка ты вернешь нам то, что по праву крови наше, и мы не будем развивать эту скучную драму дальше.
  - Дьявол, как знал, что придется столкнуться с вами, засранцами. - Рассмеялся Каин, засовывая руки в карманы. - Не хочу тебя расстраивать...
  - Да черта с два.
  -... но у нас существует действительно тупое правило - заключать договоры с донорами. Так что, думаю, тебе и твоему старику здесь ничего не светит еще как минимум два года.
  - В пекло твой договор. - Улыбнулся так же широко и "искренне" законник. - Она не знала, кем является, когда заключала его.
  - Как и я.
  - Ты не понял, вампир. Она не знала, что является наследницей крови Захарии. И он не намерен ждать еще два года, чтобы ее увидеть.
  Воцарившаяся пауза не означала ничего хорошего.
  - Ладно, пусть приезжает в гости.
  - Иди ты. Старик настаивает на том, чтобы я привез его любимую внучку сегодня же. Представляешь, как он соскучился за восемнадцать лет?
  - Сочувствую. Но думаю после такого срока можно потерпеть еще два года. Едва ли Мейа Арье покинет эти стены раньше. Если Захария не доволен моим решением, пусть сам тащится сюда. Но погоди... вроде бы со свободой передвижения у него с некоторых пор большие проблемы.
  - Знал, что ты так и ответишь, кровосос. Все-таки вы во все времена были упертыми, как стадо баранов. - Боже-боже, этот парень не показался мне таким отважным и сильным в нашу первую встречу. - Но ты сам должен понимать, что от таких как мы зависит и ваша жизнь. Представляю, как тебе не хочется это признавать, но разве не очевидно, что только чистокровные люди способны справиться с царящей сейчас демографической катастрофой. И времечко поджимает. - Он шагнул вперед, делая свой голос вкрадчивым и весьма убедительным. - Нас, чистокровных, осталось чудовищно мало, вампир. Так что не копай себе же яму.
  Что меня возмущало и шокировало помимо обсуждения моей судьбы без моего участия? То, что господин Каин колебался. Смотря на человека перед собой, он готов был уступить, потому что знал: каждое слово этого парнишки - правда.
  Я действительно была для клана ценной вещью, которую не хотелось отпускать, но, если брать в расчет данную ситуацию, - придется. И потому, когда молодой господин обернулся, найдя взглядом меня, я готова была окрестить его предателем.
  Не странно ли? Мысль об уходе с этими вторженцами, один из которых назвался моим братом, поднимала в моей душе волну страха и несогласия. Нет, я не привязалась к этому дому, не боялась покинуть его и даже расстаться с теми, кто стал мне дорог здесь. Я просто не хотела идти с ними. И то, что Каин разменивается мной, как товаром, в очередной раз доказывало, что у него изначально был именно такой взгляд на мою персону. И как я поняла, он даже предполагал подобную встречу и заранее знал, что уступит.
  Не понимаю, почему меня эта правда, которую я знала всегда, задела за живое столь сильно именно сейчас. Моя правая ладонь чесалась, желая с силой пройтись по этому красивому мужскому лицу. Думаю, именно с этой целью я стала спускаться с лестницы, молясь в душе, чтобы Франси меня не остановила. Господь услышал мои мольбы: остановила меня не хранительница, а этот низкий, не терпящий возражений голос.
  - Франси, уведи ее.
  Едва спустившись с лестницы, я обернулась, поднимая голову. И почему, увидев его, я почувствовала такое облегчение? Почему все мое тело расслабилось и наполнилось приятным умиротворением? Словно один только вид главы мог остановить конец света. И, судя по его взгляду, направленному на незваных гостей, вопрос о моем пребывании здесь был для него уже давно решен. И появление господина Амана не означало продолжение мирных переговоров.
  Почувствовав руку на своем предплечье, которая настойчиво тянула меня за собой, я кинула на Франси умоляющий взгляд.
  - Мне нужно... это же моя судьба... мой брат...
  Не знаю, что именно подействовало на нее: мой жалкий вид или сбивчивые речи, но Франси в итоге тихо выругалась и убрала руку. Она всегда была исключительно понимающей, и в этот раз могла себе представить, как важно мне присутствовать при этом намечающемся разговоре. Кто же знал, что он будет весьма коротким.
  - Кнут. Передай Захарии, что хотя с нашей последней встречи и прошло немало времени, оно меня не изменило. Я не выполняю приказы.
   Расстояние между ними было еще порядочное, но нельзя было не заметить, как паренек напрягся. Улыбка пропала с его лица, руки сжались на оружии.
  - Это не приказ...
  - Можешь рассказать ему о великодушии клана Вимур, который позволил тебе жить после убийства семерых на территории моего дома.
  - Эй, я вежливо просил меня пропустить, но твои пешки...
  - Мейа Арье принадлежит клану. И это ее собственное решение. Если бы Захария явился за ней год назад, ему даже не пришлось бы спрашивать моего разрешения, но вам не было никакого дела до девушки все эти восемнадцать лет.
  - Все это время велись поиски...
  - Лучше вам будет считать, что они не увенчались успехом. - Мужчина остановился в нескольких метрах от Кнута, который по сравнению с главой выглядел просто сопливым мальчишкой. - И следующий раз, когда заявишься ко мне домой с оружием, будет последним для тебя, человек.
  - Ты не убьешь меня. Не посмеешь. Я чистокровный. - Прорычал раздраженно парень.
  Понимаю, после обид, угроз, отказа и явной демонстрации превосходства со стороны главы, Кнут хотел отыграться. Но для этой цели он выбрал себе соперника не по силам.
  - Ты, правда, хочешь это проверить?
  - Валяй. Ну? - Он втянул в грудь воздух и наставил пистолет на господина Амана.
  Спорю, все те, кто следил за происходящим с улицы или из окон особняка, позволили себе коллективный шокированный выдох.
  Что за проявление глупого юношеского максимализма? Откуда в парне было столько веры в то, что чистота крови спасет его от руки главы? Даже его напарник был неприятно удивлен подобной неоправданной смелостью со стороны Кнута, и потому решил сменить магазин в пистолете, пока есть время.
  Черт возьми, Аман позволял им уйти целыми после наведения бардака на его территории, но почему-то мой недалекий братец решил подлить масла в разгорающийся костер. И, очевидно, он будет лить его до того самого момента, пока не подпалит свою самоуверенную задницу.
   - Как скажешь.
  Чтоб. Меня.
  Никогда еще мне не доводилось лицезреть на лице господина Амана подобную улыбку. Стоит ли напоминать, что данное мимическое движение в его исполнении было явлением столь же редким, как и появление солнца полярной зимой? А теперь... мужчина словно только и ждал этих слов. Ему просто нужен был повод, а мой глупый брат его любезно предоставил.
  Аман собирался убить его. Что могло изменить решение главы в тот момент? Возможно, очередной внезапно начавшийся Апогей, или, в крайнем случае, падение метеорита прямо между этими двумя. Совокупность первого и второго? Но точно не такая мелочь, вроде моей недалекой персоны.
  Становиться на его пути? Боже, когда я рванула прочь от ошарашенной Франси, мне казалось, что я нарушаю все десять святых заповедей разом.
  Господин Аман подходил к Кнуту намеренно медленно, растягивая удовольствие от лицезрения страха, который умолял человека преклониться, сдаться, не сопротивляться. И каждый, видевший сие действо, знал, что все слова и жесты законника были всего лишь бравадой, потому что даже его ума хватало на понимание одной простой истины: гордость чистокровного вампира и жизнь чистокровного человека находятся в разных ценовых категориях.
  - П-пожалуйста, глава, не делайте этого! - Крикнула я, зажмуриваясь и раскидывая руки в стороны, когда встала напротив Амана, загородив тем самым Кнута. - Он не хотел угрожать вам или вашему клану. Он п-просто хотел защитить меня. Кнут не знает, что мне хорошо здесь и что я... не собираюсь никуда уходить. Я все объясню ему, и он покинет вашу землю. Пожалуйста, глава, не трогайте его. Он... он же мой брат.
  Похоже, в наступившем молчании, господин Аман думал о том, как много я доставляю его клану проблем. Очевидно, я - новый вид головной боли, и что мешает ему сейчас избавиться заодно и от этой досадной неприятности?
  Но прошло несколько тягучих, мучительных минут, а я все еще оставалась частью этого мира.
  - Франси, какого ж дьявола? - Прошипело раздраженно со стороны Каина.
  - Господин, я немедленно уведу ее. - Поспешила заверить подоспевшая хранительница.
  - У вас пять минут. - Раздался голос главы надо мной.
  - Спа... спасибо. - Не веря в такую благосклонность с его стороны, пролепетала я.
  И, черт меня дери, я потратила пятую часть этого времени, пялясь в его удаляющуюся широкую спину.
  - Да опусти ты его уже. - Прорычала я сдавлено, поворачиваясь к парню лицом и стукая своей ладонью по его руке с пистолетом. - На тот свет не терпится?
  - Мать твою, ты что, спишь с ним? - Скривился от отвращения Кнут, переводя взгляд с главы на меня.
  - Я... я?! - Не знаю, что именно заставило меня заикаться. Его возмутительное предположение или наглый тон. - Извини, папочка, но тебя вообще не должна волновать моя личная жизнь.
  - Я так и знал.
  - Да ты, кажется, пьян! Послушай себя! Пришел торговаться сюда, словно я ваша собственность! - Я понизила голос до шепота, веря, что меня не услышат: - И я не сплю с ним, кретин.
  - Да что ты?! - Стеснение было на втором месте после инстинкта самосохранения в списке необходимых, но отсутствующих чувств у этого остолопа. - А как понимать твои "мне здесь хорошо" и "я не собираюсь никуда уходить"?! И какого черта он так на тебя пялится?!
  - Потому что я взялась защищать тебя, придурок! - О, только теперь, давая свободу злости, я осознала, как мне необходим был скандал. Весь этот год именно истерика на равных была моей голубой мечтой. - И я отказываюсь верить во все, что ты тут наплел! И передай своему боссу, что я не вещь, у которой нет собственного мнения! Я никуда не пойду с человеком, у которого мозгов не хватает это понять!
  - Не вещь?! Да ты еще тупее, чем показалась мне при нашей первой встрече!
  - Да как ты...
  - Здесь, для них, ты именно вещь! Поразительно, что ты так этого и не поняла.
  - Но именно ты пришел сюда торговаться, не спрашивая моего согласия! Кто сказал, что я мечтаю стать частью вашей... банды?
  - Да потому что мы - твоя семья, и без нашей помощи ты никогда не выберешься из этой дыры! Ты думаешь, что они тебя отпустят? Не через три, не через тридцать три года ты не выйдешь отсюда. Этот дворец станет твоей могилой. Но что-то мне подсказывает, что тебя все устраивает...
  Франси, а также напарник Кнута стояли молча в сторонке, не собираясь вмешиваться в семейные разборки. К тому же, они были не единственными свидетелями, чье внимание должно было немного охладить наш пыл.
   - ...о, да можешь думать, что хочешь. - Бросила я, собираясь уходить. - Вот тебе еще одна причина, по которой я тебе не доверяю. Ты просто пугаешь меня, Кнут, больше чем любое чудовище. Потому что, смотря на тебя, я понимаю, что ты даже не слышал о таких словах как "свобода" или "выбор". Я думала ты, как человек, должен знать, как это важно.
  - Ты никому не нужна кроме своей семьи! Тебя используют! А может тебе это нравится?
  - У меня уже есть семья. Та самая, которая вырастила меня. А тебя я вижу второй раз в жизни.
  - Ты хоть знаешь, через что я прошел, чтобы найти тебя? Чтобы вернуть тебя домой? - Кричал Кнут мне вслед, пока я сбегала с поля боя. Слишком больно. Слишком тяжело. - Ну и черт с тобой! Давай, уходи! Нравиться жить по уши во лжи? Ведь так намного легче, куда проще, чем признать, что ты была чужой тем людям, которые растили тебя. Что ты чужая вдвойне тем, кто окружает тебя сейчас! Слышишь меня?! Дьявол! Смотри, чтобы тебе спину шелковые простынки не натерли, пока он будет тебя трахать! Да пошла ты!
  Когда я переступала порог малого особняка, когда поднималась по лестнице и заходила в ставшую привычной и почти родной комнату, меня не отпускало ощущение, что с этого самого момента, моя жизнь изменится.
   14 глава.
  Вплоть до глубокой ночи я пролежала в кровати, разглядывая стену. Ненавистное мной молчание теперь было жизненно необходимо. Моей мысли нужно было пространство. Да, этим вечером я лишь однажды нарушила безмолвие комнаты.
  - Как считаешь, все сказанное им правда? - Спросила я Франси, так и не поворачиваясь.
  - Все? Не думаю. Но вас же интересует только то, является ли он вашим братом.- Отозвалась хранительница. - Кажется, вы и сами знаете ответ.
  Глупо с моей стороны было надеется на то, что Франси станет уверять меня в обратном. Но ведь ей (а если не ей, то ее хозяевам) было выгодно убедить меня в том, что у меня нет никаких старших братьев, и что мой отец - католический священник, а не один из банды этих чокнутых законников, кем бы они ни были. Разве появление Кнута не путало им карты?
  Например, меня это весьма сбивало с толку.
  Отец, Джерри... мне трудно представить, что эти люди на деле чужие мне. Знал ли отец о том, что я не его родная дочь? Конечно, да. Тогда почему никогда мне об этом не рассказывал? Не считал меня достаточно взрослой? Не видел в этом смысла? Думал, что эта правда нанесет непоправимый удар? Что ж, в этом он не ошибся.
  Кем был мой настоящий отец? И почему мать оставила его вопреки тому, что имела от него ребенка?
  Настоящая семья. Родная кровь. Имела ли эта правда хоть малейшее значение теперь, когда я ей почти что уничтожена? Кнут думал, что подобная новость обрадует меня? Старший брат... подобный подарок судьбы был совсем некстати, ведь в семье я привыкла считать себя старшим ребенком.
  Ложь. Ложь длинною в восемнадцать лет. Отец лгал мне, потом мы поменялись ролями. Меня тошнило от этого порочного круга, который нельзя было разорвать. Кнут сказал, что мне нравится жить в окружении обмана, что так проще. Думая сейчас об этом, я понимала - это так. И я предпочла бы кутаться в безопасную, приятную иллюзию дальше, а ворвавшийся в мою жизнь брат отобрал это теплое, мягкое одеяло. Я ненавидела правду, которую он принес мне сегодня, потому что смириться с ней было выше моих сил.
  Мне не нравилось чувство прозрения.
  Я потеряла тыл. Мне, мечтающей о возвращении, теперь было некуда отступать.
  Он сделал меня непозволительно слабой, отобрав уверенность в завтрашнем дне.
  - Возможно, вы хотите написать письмо отцу? - Предложила на следующее утро Франси, следя за тем, как я без аппетита ковыряю свой завтрак.
  Написать? Подобная мысль возникла еще вчера. У меня в голове даже сложился план письма, весьма гневного, горького и обличительного. Однако я понимала, что в этом послании нет ни малейшего смысла. Чего я добьюсь этим, когда правда мне и так известна? Разрушу покой еще одной души. А ожидание? Сколько дней мне придется мучиться, прежде чем придет ответ из дома? А что если он не придет? Мария Дева, такие вопросы не решают эпистолярным способом! Мне нужно было увидеть отца, заглянуть в его глаза, услышать его правду. Нужно было понять, что он и Джерри всегда были, есть и будут моей семьей.
  Но я знала, никто не позволит мне отправиться домой.
  - Вы почти ничего не съели. - Заметила Франси, когда я начала собираться на прогулку.
  - Да... подумала, что нагуляю аппетит к обеду. - Улыбнулась я, пытаясь убедить ее всем своим видом, что состояние "кусок в горло не лезет" никак не связано со вчерашней историей.
  Наивно с моей стороны считать, что Франси внезапно поглупела и теперь поверит в любую чушь, которую я придумаю. И все же хранительница промолчала, решая дождаться обеда. Но, легко догадаться, что обед прошел по тому же сценарию, что и завтрак.
  Я сильно ошиблась, когда решила, что прогулка поможет мне расслабиться и собраться. Вопреки ясному солнцу и весеннему нежному теплу, я не смогла успокоить свое сердце. Напротив, я ранила его еще сильнее, собрав по пути из малого особняка до сада и обратно взгляды каждого встречного. Прислуга, садовники, охрана - все считали своим долгом посмотреть на меня так вызывающе-осуждающе и усмехнуться чему-то своему. В тот раз я предпочла сослаться на свою впечатлительность. Но это повторилось и на следующий день. И на следующий за следующим.
  Какой-то негласный заговор против меня объединял всех живущих под крышей малого дома, и это не было моей паранойей. Сплетни, которые раньше я была не прочь подслушать, теперь ужасали меня и заставляли бежать прочь в единственное место на вилле, казавшееся безопасным - мою комнатку.
  Героиней каждого пошлого слуха теперь являлась я.
  Тогда я думала, что хуже быть не может, но прошла неделя и я поняла, что "хуже" - это не конечная станция, а пропасть без дна. И все это время я погружалась в нее все глубже.
  Через неделю господин Аман разорвал помолвку со своей невестой. Общественность и его семья были в шоке, но главу это нисколько не волновало.
  На самом деле, в моей трагедии были и забавные стороны. К примеру, все слуги терпеть не могли Адель, но когда она исчезла, они встали перед вопросом: нужен был кто-то на место объекта всеобщей ненависти, но на этот раз они решили, что этот объект должен быть по возможности беззащитным. А еще лучше человеком. И-и-и... так уж получилось, что я была создана для этой роли.
  
  - Еще одна. И где они их берут, таких умелых? - Сидя в библиотеке, я пыталась убедить себя в том, что разговор намеренно вставших неподалеку девушек не касается меня.
  - Да, вкусы у них одинаково паршивые. Но на то они и братья.
  Когда Франси покидала меня на какие-то считанные минуты, начиналась моя личная версия ада.
  - Просто люди привыкли пресмыкаться, а наши господа привыкли к поклонению. Они нашли золотую середину.
  Мне нужно было бежать, но все тело дрожало и горело, отказываясь подчиняться разуму.
  - Черт, узнать бы, как она это делает?
  - О, я расскажу. Иду, значит, вчера...
  И никогда... никогда эти стервы не использовали имена, потому их нельзя было ни в чем упрекнуть. Что сказать, они веками оттачивали свое гадкое мастерство. Самое забавное, что прислуга тоже знала, что лжет от начала до конца. И все равно не собиралась закругляться. До тех самых пор, пока я тоже не сбегу от них через окно.
  - Закройте рты! - Прорычала я, не выдержав.
  Вскочив со своего места, я стиснула ладони в кулаки, словно мечтала сжать в них чьи-то волосы. Ну, пусть извинят мою раздражительность, проблемы нарастали как снежный ком, и я знала, что достигну точки кипения рано или поздно. Что ж, это произошло сейчас.
  - Вроде бы ваша обязанность - чистота? Так займитесь сначала своими языками!
  - О, кажется сеньорите плохо? - Начали лепетать служанки, изображая из себя черти что.
  - Надо позвать врача, у вас галлюцинации...
  - Вы бредите...
  Вылетая из зала прочь, я слышала провожающий меня хохот.
  Франси говорила, что единственный способ победить их - показывать свое полнейшее безразличие. Но откуда его взять? Вроде бы безразличие - спутник бессмертных нелюдей, а я не была ни первым, ни вторым!
  
  Боже, я не находила покоя от них даже в медицинском центре.
  - Шлюха. - Едва слышно шепнула лаборантка, убирая с моей руки иглу.
  - Ч-что?! - Не веря в услышанное пролепетала я.
  - Простите? - Как ни в чем не бывало осведомилась женщина, глядя на меня с "искренним" беспокойством.
  - Да как вы смеете...
  - Я сейчас позову доктора или вашу хранительницу. Вы, кажется, нездоровы. - Показывая лживую заботу и участие, пообещала она, после чего ушла в лабораторию к своей подруге, и я вновь тонула в звуках ядовитого смеха.
  Думаю, именно это подтолкнуло некогда Эмили к самоубийству. Вполне вероятно, что сплетни и необоснованная злоба точно так же довели бы и меня до ручки. Но моя судьба сложилась иначе.
  
  - Госпожа, если так продолжится, мне придется сообщить обо всем доктору Мелчиоре и господину. - Проговорила однажды вечером Франси, смотря на нетронутый мною ужин.
  И эти ее слова, накопившиеся в моей душе обиды, несогласие, жалость к самой себе, вдруг скооперировались и хлынули из моей души наружу громкими рыданиями.
  - Сообщи, черт! Ну давай! Ты думаешь, тут есть кому-то до меня дело?! Ткни меня в контракт, как это вы умеете! Ударь по больному! Контракт, тоже мне! Вот ваш контракт! - Я достала из тумбы свой экземпляр, разрывая его на мелкие кусочки и превращая его в снег, сыплющийся мне на голову. - Что теперь скажешь?! Ты ведь тоже с ними заодно, считаешь меня продажной! Хотя вы все знаете, что я не сплю с ним! Что я вообще к нему не подхожу! Что я боюсь его! Он пугает меня больше, чем бог и дьявол вместе взятые! И нужно быть конченой... конечной нимфоманкой, чтобы захотеть кого-то вроде него! Так какого же черта вам всем от меня надо?! - Рычала я, не задумываясь о громкости своего голоса. - Оставьте меня в покое! Или мне нужно умереть, чтобы не слышать этот гребаный смех?!
  Мой голос оборвался, и я замерла. Внезапно мой мечущийся взгляд остановился, выхватывая из окружающего меня враждебного мира чудесный пейзаж за окном. Весенний закат в горах... его красота застала меня врасплох, нахлынула так неожиданно и сокрушительно, смывая в сторону злость и гнев. Я облегченно вздохнула, словно сильная рука атланта сняла с моих плеч весь груз вины и обиды, а эта ноша была, кажется, тяжелее небесного свода.
  - Нет!
  Крик напугал меня, и я отказывалась верить, что этот отчаянный, полный несогласия звук принадлежит Франси. Я тряхнула головой, глядя на девушку, которая в считанные секунды оказалась напротив меня, загораживая собой окно.
  - Боже, Франси... - Виновато простонала я, закрывая лицо руками. - Прости. Пожалуйста, прости! Я не знаю, что несу... я не имела в виду это... вовсе нет. Просто мне так... больно и одиноко... я никогда не чувствовала себя такой одинокой.
  И я не сразу поверила в то, что произошло в следующий момент: Франси подошла и обняла меня. И не отпускала все это долгое время, пока я рыдала на ее груди, вцепившись руками в предплечья хранительницы.
  - Не плачь, Мейа. - Шептала Франси, поглаживая меня по волосам. - Не плачь. Я не повторю свою ошибку.
  
   15 глава.
  Она, правда, собиралась это сделать. Иисусе, она на самом деле решилась на это.
  Вжавшись всем телом в кресло, которое находилось рядом с водительским, я смотрела через лобовое стекло на приближающиеся ворота. Конечно, пугала меня не кованая решетка, а охрана, которой стало на порядок больше после посещения виллы законниками.
  - К озеру. - Ответила Франси на вопрос о том, куда это мы намылились в столь поздний час. - Говорят, сегодняшней ночью будет тринадцатое полнолуние. Редкое событие, а там такой вид.
  Охранник недоверчиво покосился на меня, напряженную и с сердцем трясущимся где-то в районе горла.
  - Момент, только уточню у господина. - Пробормотал громила, доставая телефон.
  Нам крышка, поняла я.
   А ведь, казалось, мы выбрали момент для побега идеально: главы на вилле не было. Кажется, он уехал улаживать дела, как-то связанные со скандальным разрывом его помолвки. Думаю, в эту самую минуту он выслушивает что-нибудь со стороны несостоявшихся тестя и тещи. Но, тем не менее, на хозяйстве он оставил своего младшего брата, который, конечно же, не был в курсе нашей "поездки на озеро".
  Выбраться с территории особняка без эскорта теперь для меня не представлялось возможности. И то, что мы сейчас, вдвоем, с сумкой набитой деньгами под моим сиденьем, в машине с полным баком собираемся "на озеро" вполне резонно озадачило охранника.
  - Да брось, тут всего километр... - Усмехнулась Франси, поражая меня натуральностью игры. Даже я на мгновение поверила, что мы отправимся к Маджоре, а не в аэропорт, где меня уже ждал самолет.
  - Ага. - Бросил мужик, явно решая поступить по-своему.
  - Ладно, валяй. - Безразлично пожала плечами Франси. - Правда, я только что от него, и судя по тому, как господин сверлил взглядом крошку Вивьен, ты им очень помешаешь своим звонком. Не думаю, что после такой промашки, тебе светит продвижение по службе.
  - Брось, Виктор, ты что, не знаешь Франси? - Кинул кто-то из мужчин, стоявших в стороне. - Не валяй дурака, она свое дело лучше тебя знает.
  - Люк. - Улыбнулась мужчине хранительница, и я поняла, что Люк просто неровно к ней дышит. И потому нам повезло, что сегодня он был в числе патрулирующих.
  Или это тоже было частью плана?
  Я забыла, о чем думала, когда машина выехала за ворота, постепенно набирая скорость. Кстати, Франси не врала о господине Каине, он правда был исключительно занят в этот момент, а у него это каждый раз всерьез и надолго. И все равно, оставив обитель клана Вимур за своей спиной, Франси гнала так, словно по нашему следу уже пустили адских гончих.
  - Безумие. Это просто безумие. - Повторяла я, положив ладонь на горячий лоб. - А что если...
  - Все будет хорошо, госпожа. - Ее мягкий тон действовал на меня как успокоительное. Я постаралась дышать ровнее. - Суммы, которую вы скопили, хватит на то, чтобы вы забрали свою семью и уехали как можно дальше, затерялись и начали новую жизнь. Советую вам не поднимать тему родственных отношений. Ведь если я вас правильно поняла, кровная связь уступает духовной. Вы любите их, и это главное. Потому сделайте все, чтобы до вас не добрались, а деньги в этом - лучший помощник.
  - Но как же ты... ты...
  - Я - часть клана Вимур. И клан не просто мой дом, это вся моя жизнь. Это мой смысл, однако... я не могу смотреть на то, как они убивают вас, госпожа. Видимо, я недостаточно сильна, чтобы называть себя частью этого великого дома, раз ставлю личные мотивы превыше долга.
  Да она, должно быть, шутит? Ведь самый слабый человек на свете сейчас сидит рядом с ней.
  - Я не справлюсь... - Моя паника так и норовила сгубить всю тщательно готовящуюся операцию. - Как я объясню им все?! Откуда эти деньги? Почему нужно бежать без оглядки? За мной будет охотиться не только твой обманутый господин, но и эти проклятые законники.
  - Просто... просто бегите, не останавливаясь. - Посоветовала хранительница, замолкая.
  В тревожной тишине я прокручивала в голове снова и снова план, продуманный Франси. Из машины в самолет, оттуда снова в машину, которая довезет до реки, а далее, заплатив за переправу, мне придется идти пешком, не долго - пара километров, и я буду дома. И почему создавалось мучительное ощущение, что я напортачу даже при таком простом сценарии?
  Отвлекшись немного от эгоистических терзаний, я посмотрела на Франси. Боже, что она скажет своему хозяину в оправдание? Зная ее - правду. Что сделает с ней господин? После всех предоставленных шансов и его личного доверия, которое она, по его мнению, не оправдала? Все же главной обязанностью хранительницы была вовсе не защита моей жизни и здоровья. Она сторожила меня для своих господ. Она была основным замком, державшим мою клетку взаперти. Сочтут ли это предательством с ее стороны? И если да, то как клан Вимур наказывает за подобный грех?
  Навряд ли я хотела знать ответы на все эти вопросы.
  - Ты пострадаешь из-за меня. - Прошептала я виновато.
  - Не так, как вы из-за нас. - Вернула Франси, неотрывно следя за дорогой
  - Но крайней окажешься именно ты!
  - Поверьте, бывают ситуации и хуже.
  Верю. Это те, которые оканчиваются летальным исходом. Вероятно, Франси думала, что я могу стать тем самым случаем. Скорее всего, так бы оно и было бы, и именно страх небытия двигал мной теперь. Все же, я тогда еще не знала, что существуют в этом мире вещи пострашнее смерти...
  ***
  ...но жизнь любезно предоставила мне шанс в этом убедиться.
  Я, изможденная, но готовая к свершениям, взглядом нашла в предрассветном сумраке шпиль родной церкви. Ноги гудели, правое плечо онемело от тяжести сумки, сердце беспокойно стучало в груди. Мне было больно, что подтверждало радостную новость - я сделала это, и я все еще жива.
  Гамму эмоций, сопровождающих меня всю дорогу, можно было окрестить паническим предвкушением. Я боялась и ждала предстоящую встречу. Однако когда я добралась до своего дома, поняла, что все это не важно. Мои эмоции только мешали, я должна обратить мысль в действие. То есть забыть об обретенной свободе, о том, что не видела родных лиц почти год. Что на деле они чужие мне и той жизни, в которую я собираюсь их втянуть, не заслуживают. Что я подвергаю их опасности, впутывая в свои проблемы.
  Забыть, просто вычеркнуть из головы. И так до тех пор, пока мы не окажемся в безопасности.
  И переступая родной порог, я верила, что убежала и что мир достаточно огромен, чтобы такой крошечной мне затеряться в нем. Я даже думала, что никто из клана Вимур не будет преследовать меня - слишком это хлопотно. Им было сообразнее найти замену, чем гоняться за мной по всему миру. Думаю, тут проявит себя господин Каин. Устав когда-нибудь от невесты и власти брата, он вновь вообразит себя Колумбом и отправится на поиски своей Америки.
  
  За дверью родного дома мир был окрашен в красный.
  Земля остановилась ... и закрутилась с удвоенной силой, лишая меня равновесия. Я слышала сквозь гул в голове, стук упавшей рядом сумки со всем необходимым. Теперь она не пригодится мне.
  Просто плохой сон? Кошмар? Не в этот. Гребаный. Раз.
  - Не... возможно... - Шептала я, осматривая стены, вымазанные кровью, перевернутую мебель, разбросанную одежду, разбитые черенки посуды. - Нет... Боже... Боже... Что же это?..
  Думаю, именно это имели ввиду святые отцы, когда говорили, что молитва должна идти от сердца. Мое сердце было переполнено страхом и горем, вопрошая создателя о причинах такого рокового поворота судьбы.
  Теперь я поняла значение фраз "гробовая тишина" и "смертельный ужас".
  - Отец? - Хрипела едва слышно я, шаря взглядом по комнате. - Джерри? Слышишь?! Где же вы... господи, где же...
  - Добегалась. - Раздался елейный голос сбоку, заставляя меня подскочить на месте. - А мы уже заждались.
  Мужчина с сухой бледно-серой кожей, вытер окровавленные губы, после чего посмотрел мне за спину. Но подумав, что там стоит его напарник, я ошиблась, потому что выражение неподдельного удивления на лице убийцы и выстрел, который оставил дырку в его голове, говорили об обратном.
  Я истошно закричала, отползая от грохнувшегося рядом тела. В следующую секунду мой рот заткнула чужая ладонь, тогда как вторая рука неизвестного обхватила меня поперек, пытаясь сдержать мои нервные попытки вырваться.
  - Господи, да успокойся ты. Это я. Слышишь?
  Я замерла, и слезы потекли из моих глаз. Это был не тот голос, который я хотела услышать. Он не принадлежал ни отцу, ни Джерри, ни Марте.
  - Пошли. Поднимайся. - Торопили меня, а я неистово качала головой.
  Нет, я отказываюсь верить в это. Это не про них... не с ними...
  - Да двигайся ты, дура! - Мое внезапно ослабевшее тело выволокли из дома. - Они заявятся сюда с минуты на минуту. Неужели ты думаешь, что это было просто местью? Они не ограничатся этим. Думала, сбежала, и они оставят тебя? Забудут? Или в худшем случае уйдут, забрав все самое дорогое? - Смешок. - Они не остановятся, пока не уничтожат тебя. И сейчас... совсем скоро они появятся, чтобы лицезреть твою агонию. Они любят зрелища подобного рода... Да подбери же ты сопли! Или мне тебя тут бросить, а?
  Мне было все равно. Думаю, тогда смерть казалась мне избавлением, так что ее перспектива была весьма привлекательна.
  - Черт возьми, не будь я твоим старшим братом, так бы и сделал. - Меня перехватили, теперь я обвисла в чужих руках, невидящим взглядом уставившись в светлеющее небо. - Не буду говорить, что предупреждал... Знаю, тебе сейчас кажется, что жизнь закончена, но... ты должна бороться, должна отомстить. Не соглашайся с их победой, не признавай свое поражение. Они - сильные чудовища, Мейа, но ты даже представить себе не можешь, на что способен истинный человек.
  Я мучительно закрыла глаза.
  - Они - не люди, Мейа, и больше всего их раздражает неповиновение. - Наставлял голос, живший за границами моего мира. - Бесит наличие собственного мнения.
  Он доносился до меня, купающейся в горе, глухой и едва различимый, словно сигнал сломанного маяка.
  - Твой побег в очередной раз доказывает, что ты моя сестра...
  - Ты сильная и справишься. Мы все кого-то потеряли и живем вопреки...
  - Месть лечит, на самом деле. Обратное утверждают только слабаки...
  - Вот увидишь! Тебе у нас понравится. Мы все как одна большая семья...
  - Спи, Мейа. Пусть тебе приснится кинжал в его сердце
   16 глава.
  Я проснулась под ропот приглушенных женских голосов и тихий гул вентилятора.
  -...представляешь? Ее отец - священник... вернее, был священником. Но, кажется, падре ничему ее не научил, потому что она трахалась с вампиром. С Аманом, представляешь?
  - Да ты что?!
  - Ага. А потом полюбовничек чем-то ей не угодил, и она решила сбежать. И вот результат - он подослал своих ублюдков, которые вырезали ее семью. И те - мастера своего дела - так красочно выполнили свою работу, что любой бы, увидев это, зарыдал кровью.
  - Я бы на ее месте пустила себе пулю в лоб.
  - Ну, что я могу сказать? Еще не поздно.
  - Так слушайте дальше. Аман - изобретательный сукин сын, вряд ли отпустил бы ее так просто. Вероятно, притащил бы обратно в свое логово и сам уже популярно объяснил, что попытка бегства - глупая смерть.
  - Да ладно бы ее одну! Но ведь, говорят, там ребенок был.
  - Да, парню едва тринадцать исполнилось.
  - Чтоб меня, если она попросит у меня пистолет, я не откажу.
  - Довольно иронично, ведь несколько недель назад Кнут приходил к ней...
  - Я помню.
  - Да все помнят, еще тот был скандалище.
  - Ей бы послушать братца, но девочка думала передним местом, когда выбирала сторону чертовых кровососов. А потом это... И чего ее продажной душе не хватало? Вроде в золоте купалась, а тут на тебе - захотелось приключений на задницу.
  - И еще скажите, что это не предательство? Не понимаю, какого черта она тут делает.
  - Все ты понимаешь. Она чистокровная, к тому же наследница крови Захарии.
  - Именно поэтому ее предательство кажется еще более гнусным. И вообще ее кровь уже порченая. Ну а что? Думаете, кто-нибудь из наших захочет ей присунуть, зная, что ее до этого имел кровосос? Вот тебе бы захотелось?
  - Дура что ли? Мне нечего ей присовывать.
  - Да сама ты дура, я чисто гипотетически спрашиваю.
  Их смех оборвался как раз в тот момент, когда я повернулась и встала с пружинной скрипучей кровати. Возможно, мысль о том, что я все слышала, заставила их заткнуться. Или так подействовал на трех девиц мой внешний вид... Хотя едва ли мне было дело до причин их рыбьего молчанья.
  Их взгляды, любопытные и осуждающие, впились в меня, пока я бегло оглядывала помещение заставленное кроватями и тумбочками. Искусственное освещение, ни одного окна. Здесь было очень бедно и довольно грязно. Но это вовсе не означало, что место мне не понравилось. Я отнеслась к нему совершенно нейтрально. Думаю, я посмотрела бы также и на королевские палаты.
  - П-привет, меня Мэри зовут...
  - Иди к черту, Мэри. - Бросила хрипло я, даже не посмотрев в сторону девушек.
  Под оглушающую тишину я вышла из комнаты, оказываясь в длинном, узком коридоре, чьи стены, кажется, были некогда покрашены в зеленый, а потом сразу же в белый. Никаких окон. Это дает мне кое-какое представление о нахождении этого места: скорее всего, я под землей.
  Меня сильно мутило, когда я, решив осмотреться, двинуться по коридору. Вчерашняя трагедия преследовала меня даже во сне, и теперь, проснувшись под говор этих циничных стерв, я знала прогноз своего настроения на сегодня. И на завтра. И на месяц вперед. Возможно, конечно, случиться чудо, и мне не придется терпеть эту муку еще целый месяц. Так боявшаяся смерти, я теперь думала о ней, как о желанном побеге. Полагаю, только так я могла разорвать контракт...
  Набредя на уборную, я вошла и склонилась над раковиной. Вода пахла ржавчиной, но была такой желанно холодной.
  Я все еще отказывалась верить.
  Гибель моей семьи еще не стала рядовой мыслью. Потому до сих пор, ища выход из лабиринта отчаянья, я по привычке вспоминала дом - неприкосновенное убежище, где можно спрятаться от любого монстра. Именно так, наивно и по-детски, я воспринимала это место, до тех пор, пока одно чудовище не разрушило мою святую обитель. Теперь мне действительно некуда было отступать.
  Как нелепо - думалось мне, когда я подставила голову под струю, - совершенно не похоже на него... я не знала Амана, но он показался мне сдержанным и самодостаточным. Он не убрал мою родню с дороги, когда увозил меня в Италию. И сейчас... ему выгоднее было бы использовать шантаж, а не рубить с плеча. Убийство моей семьи было нервным, отчаянным поступком загнанного в угол тирана... а я никогда не думала о главе так. Видимо, это меня и сгубило.
  Вероятно, он, проницательный и мудрый, узнал о моем намерении сбежать даже раньше меня самой. Возможно ли, что и Франси участвовала в его плане? Может, все это было подстроено с целью показать мне всю тщетность моих попыток сопротивления, мою ничтожность? Если это так, то им удалось. Я чувствовала себя совершенно разбитой.
  Я помнила это лицо серого оттенка, кровь на потрескавшихся губах, ухмылку, обнажающую клыки...
  - Вообще-то, это мужской туалет.
  Я выпрямилась, поворачивая голову, по которой стекали холодные струи, в сторону говорившего. В молодом мужчине я узнала молчаливого напарника Кнута. Оказывается все это время я была здесь не одна.
  - И не трать воду. - Он наклонился, чтобы закрыть кран. - Непривычно, да?
  В тот раз я подумала, что он, как и все здесь, заранее готовился меня ненавидеть. Хотя, чуть позже станет понятно, что этот парень всегда и со всеми такой.
   Я вообще довольно много о нем узнаю, например, что он не помнит своего имени, но Захария зовет его Иудой, а все остальные, по понятным причинам, Молчуном. Что, когда ему было пять, случилась какая-то ужасная трагедия, связанная с его родителями. Что его до десяти лет держали в качестве восстанавливаемого источника пищи какое-то сборище из вампирской третей ступени. И так до тех пор, пока Захария не перерезал ублюдков и не забрал его с собой. Я узнаю, что он тоже чистокровный, что здесь вообще много таких, потому что законники считали своей обязанностью сохранять кровь в чистоте. Так что да, они не сильно отличаются от моих прошлых хозяев. В их головах жили те же тараканы.
  - Непривычно? - Переспросила я, кидая взгляд на кран.
  Ясно. Молчун говорил о новых условиях содержания, но тогда я еще не могла составить полную картину различий между этим местом и домом Вимур.
  - Мне нужно увидеть... моего брата. - Сглотнув, я попыталась мысленно убрать в сторону всплывающее перед глазами лицо Джерри.
  Промолчав, напарник Кнута двинул к выходу из уборной, завернул в коридор, и я поплелась за ним.
  Думаю, моя главная ошибка того дня - неистовое желание не признавать очевидное. Вероятно, мне стало бы легче, если бы я согласилась со смертью семьи, но для того чтобы эта правда стала привычной, мне нужно каждую минуту думать о ней, анализировать ее причины, прокручивать в голове тот момент снова и снова... а это было десятым кругом ада, о котором даже Данте не подозревал.
  Мы спускались по лестнице, потом вновь повернули в какой-то коридор с рядом однотипных дверей. Я совершенно не запоминала маршрут, тогда мне казалось это таким же бесполезным, как и запоминать новые имена и лица, с которыми мне еще предстояло встретиться. В итоге, выбрав из ряда одну, Молчун прошел внутрь без стука, и я прошмыгнула следом. Это было душное, большое помещение, наполненное звуком глухих ударов и их эхом.
  В тренировочном зале воцарилась тишина, взгляды спаррингующихся устремились на меня, противопоставляя, давая понять - я чужая. Имела ли я что-то против? Не в этот раз. Собиралась ли я это менять? Едва ли.
  - Ладно-ладно. - Мой взгляд, позаимствованный у мертвеца, отсеял застывшие изваяния, сосредотачиваясь на движущейся ко мне фигуре. - Словно Иисуса увидели, честное слово. Продолжайте, ребят, это всего лишь моя сестра.
  Кнут подхватил полотенце, висевшее на гвозде, вколоченном в стену, после чего подошел ко мне, молча взял под локоть и вывел из зала. Очевидно, не хотел, чтобы у нашего разговора были свидетели или чтобы на меня пялились.
  - Я думал, ты сегодня не встанешь... ну знаешь, после такого... ты отлично держишься. - О, он даже не представлял... - Знаешь, я рад, что ты... с нами, хотя такая цена, конечно... - Когда он замолчал, давая понять, что никогда не был силен в ораторском искусстве, я пробормотала:
  - Спасибо. - хотя ничего такого в виду не имела.
  - Пойдем. Ты, наверняка, очень проголодалась. - Брат или нет, он не понимал меня совершенно. И все же я последовала за ним в сторону лестницы. - Знаешь, ты не обращай на них внимания... ну все эти разговоры... так со всеми новенькими. - Не думаю. - Скоро ты заведешь себе друзей... кстати, ты уже познакомилась с кем-нибудь?
  Я подумала о Мэри и сказала:
  - Нет.
  - У тебя еще будет время. - Лестница кажется мне неимоверно высокой, но подниматься по ней молча куда проще, чем болтая. - Я попросил Кристину присмотреть за тобой, думал, она будет там, когда ты проснешься... Ты подружишься с ней. Знаешь... она моя девушка.
  Он оборачивается и смотрит на меня, словно ждет одобрения. Хочет показать, что я уже стала частью семьи? Оценив его старания, я выдавливаю улыбку и киваю.
  Теперь мне становиться ясно, откуда все здесь "знают" о моей связи с Аманом. Не составит труда и картинно представить: Кнут вернулся после провальной операции в растрепанных чувствах. Старик Захария, которому здесь все подчиняются, добавил к упрекам совести еще и свои. Взвинченный парень готов был кого угодно загрызть, но на выручку пришла его собственная Ева, которая может утешить одним звуком голоса. Кнут выдал ей все, смешав правду со своим собственным мнением о сложившейся ситуации. На следующий день о моей продажной сути знал каждый на этой базе.
  Почему я рассуждаю сейчас об этом столь отрешенно, словно меня это не волновало? Потому что слухи - меньшая из моих проблем.
  - Слушай, я хочу, чтобы ты знала, это не сойдет им с рук. - Боже, меньше всего на свете я хотела сейчас говорить о вчерашнем. Это совершенно меня не успокаивало, как могло показаться Кнуту. - Нас всех здесь объединяет эта ненависть к ним, понимаешь? У нас на всех одна месть.
  Не лучшая мотивация, подумалось мне тогда.
  Мы зашли в небольшую кухню, и я села на стул. Кнут же стал греметь посудой и доставать из старого холодильника то, чем еще можно было перекусить.
  - Знаешь, тут есть огромная столовая и все завтракают, обедают и ужинают вместе. - Бормотал он, нарезая хлеб и ветчину неровными кусками. - Тебе еще предстоит освоиться, однако ты должна понять, что это место... здесь совершенно другие условия. - И это бросается в глаза. - Здесь все равны, понимаешь? Готовим, убираемся, дежурим по очереди. Сначала тяжело, но потом привыкаешь. Конечно, никто не будет на тебя давить... мы все понимаем...
  - Я в порядке. - Солгала я, желая остановить поток его неумелой жалости.
  - Скоро ты познакомишься с Захарией. А после разговора с ним всегда становиться как-то легче.
  Видимо, старик выполняет здесь не только обязанности наставника, но и бога.
  - Я думала, что познакомлюсь с... со своим биологическим отцом. - Пробормотала я, принимая из рук Кнута тарелку с бутербродом и кофе.
  - Э-э-э... Ну... вообще-то, он погиб... десять лет назад. - Он неловко почесал затылок, садясь напротив. - Прости, не было случая сказать...
  - Ясно. - Я отреагировала совершенно спокойно на эту новость. В последнее время в моей жизни наблюдается тенденция к потере родных людей. - Каким он был?
  - Если бы я помнил. - Усмехнулся Кнут, покачиваясь на своем стуле. - Был... кобелем, насколько мне известно.
  Намекал на то, что он бросил его мать, увившись за моей.
  - Тут на самом деле довольно мало людей старше сорока. Ты скоро сама в этом убедишься. Жизнь законника весьма коротка.
  Не понимаю, почему они себя так называют. Они не похожи на жрецов Фемиды.
  - До сих пор человечество живо только благодаря нам. - Ответил на мой вопрос брат. И-и-и... где-то я уже это слышала. - Ты думаешь эти гребаные ублюдки спасли мир? Полная хрень! После Апогея людей стало меньше, чем вампиров, раза в полтора. Кровососы бы сами доделали то, что якобы остановили. Потому-то мы и взялись за дело.
  Судя по его сардонической ухмылке, под "делом" имелось в виду примитивное уничтожение.
  - Мы просто уравновесили чаши весов. Почистили планету от всякой швали.
  В каждом его слове звучала та самая сплотившая всех, живущих здесь, ненависть. Теперь, думая над этим, я понимаю, что своим появлением дала им еще один повод почувствовать себя едиными.
  - За ними нужен глаз да глаз, знаешь ли. - Продолжал Кнут, следя за тем, как я нехотя уплетаю сэндвич. - Вопреки соглашению, которое подписали все участники Ганзы, людей становиться меньше, а вампиров больше. Аристократам... особенно этим ублюдкам первой ступени плевать на нас, в их хранилищах нашей крови столько, что хватит до скончания веков. У них работают лучшие генетики, они научились получать ее синтетическим путем. На таком эрзаце они будут жить припеваючи и без человека. А вот о нас такого не скажешь. Теперь по улице спокойно не пройдешь - кажется, каждый коситься на твою шею.
  - Что за соглашение?
  - Что никто из них не будет нас трогать. Это ясно, им тоже выгодно, чтобы людская популяция возросла, а для этого нам нужно всего немного свободы и капелька покоя. Но на деле пункты этого соглашения исполняются абы как. Никто же не ведет счет людям. Потому, как только мы узнаем, что где-то умер человек, мы убиваем вампира. Все по-честному.
  Что-то мне подсказывало, что они убивают их, даже когда информации о смерти человека нет. Так, в качестве профилактики.
  - Почему ты не защищался в тот раз? - Неожиданно спрашиваю я, намекая на нашу первую встречу. Когда он позволил тем громилам отделать себя, хотя на деле являлся крутым убийцей вампиров.
  - Да я... у нас есть кодекс и там черным по белому написано, что ни один законник не имеет права поднимать руку на своего брата, то есть - любого человека. Но на деле мне тогда было немного не до кодекса, и я как раз собрался, но подоспела твоя братва...
  - Почему ты оказался там? Ты следил за мной все это время?
  - Нет! Черт, конечно нет! - Начал возмущенно парень. - Та встреча судьбоносна, понимаешь? Я вовсе не следил...
  - Ты сказал, что ищешь свою сестру в тот раз, но как ты узнал, что это именно я?
  - Да ты мне сама все рассказала! Ну а если серьезно... чистокровные люди сейчас очень ценны, и, когда твоя мать сбежала, Захария весьма расстроился и пустил на ее поиски лучших ищеек. Однако она, выросшая рядом с ним, знала, как именно старик будет действовать. В общем, мы напали на след, когда она уже умерла. И нашли твой дом, когда тебя уже не было в нем. Люди в городке поговаривали, что ты уехала учиться в Италию. Короче, я быстро догадался, где тебя искать. В Италии только два клана, члены которого могут использовать контроль , а твоим родичам явно промыли мозг.
  Видя, как на мое лицо ложатся мрачные тени, Кнут спешит меня утешить:
  - Думаю, сейчас самое время навестить старика. Он вообще-то довольно замкнутый тип, но тебя видеть будет очень рад. - Он специально очень громко отодвигает свой стул, шум действует на меня отрезвляюще. Я вздрагиваю, поднимаясь следом. Понимаю, что с этих пор посуду мне придется убирать самой. - Знаешь, разговоры с ним мотивируют. Начинаешь понимать, для чего живешь на этом свете и вообще... это ощутимо приводит в чувства. Именно это тебе сейчас и нужно, да?
  
   17 глава.
  Захария и в правду был кем-то вроде бога у них, потому придерживался определенной модели поведения и соответствующему имиджу. Его светлые глаза лучились мудростью и видели цель, которой он был готов поделиться с каждым. Ему на вид было не больше шестидесяти - вполне достаточно, чтобы называться мудрым. Но, по правде говоря, здесь никто не знал его точного возраста. Его волосы были седыми, как и короткая, но густая борода, в которой практически терялась ободряющая полуулыбка.
  Его соответствие божеству спотыкалось лишь на одном пункте - всемогуществе. Захария был парализован ниже пояса, потому передвигался исключительно в инвалидном кресле и оттого крайне редко покидал границы своих апартаментов.
  Однако будет большой ошибкой считать, что паралич сделал из него слюнявого слабака. Ни раньше, ни теперь слово "слабак" не могло стоять рядом с его именем. Взгляд Зевса, убедительность Цицерона, решительность Соломона: стоит пожить здесь всего пару дней и начинаешь понимать, почему на старика смотрят так, словно он некогда выкопал Тихий океан.
  Наш первый разговор был долгим, полным выдержанных пауз, вопросов и уверений с его стороны. Но главная мысль нашей беседы была такова: я вернулась в лоно семьи. Для него это было радостной вестью. Для меня? Трагедией.
  Когда разговор закончился, и я вышла, благословленная рукой хозяина этого места, стало ясно, что все здесь просто подхватили его песню. Люди, которых я встречала, с которыми поневоле знакомилась и общалась, повторяли вслед за ним. О мести. О ненависти. О силе истинных людей.
  "Человек - венец творения" - для Захарии это было неоспоримой истиной, девизом законников.
  Может, именно это выпячивание собственного "я" не нравилось мне в здешних людях и месте. Или же объединяющая их злоба, частью которой я не хотела становиться, пугала и не давала почувствовать в безопасности. А может, вместе соединились все отрицательные факторы, начиная моим побегом и кончая здешних гнусных сплетен обо мне и Амане, но я ясно поняла, что никогда не смогу назвать это место своим домом.
  Отец (тот, который меня вырастил) приучил меня смотреть на мир иначе. Я не следовала его политике всепрощения, но это вовсе не означало, что теперь я готова стать так же как и все эти люди машиной для убийств. А ведь под местью Захария понимал именно это: я должна была пройти курс его невероятных тренировок, которые сделают из любого человека супермена, а потом, когда настанет час, убить ублюдка Амана во имя себя и своей новой семьи, которую сплотила череда потерь. Старик считал, что убийство за убийство - именно то лекарство, которое мне необходимо. Я молчала, не собираясь это оспаривать или же выражать бурного восторга.
  - Но тебе, конечно, необходимо пока прийти в себя. Свыкнуться с потерей. С новой обстановкой. - Вспоминала я впоследствии его длиннющий монолог. - Кнут поможет тебе. О, ты не представляешь, Мейа, как он рад, что наконец-то нашел свою кровь.
  От одних, одержимых генеалогическим древом, я попала к другим, но точно таким же. И если тех я не успела достаточно хорошо изучить в виду расстояния, разделяющего наши социальные статусы, то мотивы этих людей я смогла понять за какие-то несколько дней.
  Я была здесь не из-за милосердия Захарии или же его родственных чувств. Он не стремился к объединению своей семьи, как пытался показать. На самом деле у меня просто был долг. И под долгом я имею в виду вовсе не месть, хотя о ней и твердили на каждом углу, а примитивное размножение. Я была чистокровным человеком - благодатной почвой для продолжения потомства.
  Вероятно, какую-то неделю назад меня бы это возмутило, вывело из себя. Теперь, размышляя и приходя к такому выводу, я мысленно пожимала плечами. Пускай делают и думают, что хотят. В конце концов, я поняла, что мои попытки сопротивления всегда оканчиваются довольно трагически. Кто знает, что могло произойти после очередной такой?
  ***
  На этой базе находилось чуть больше двухсот человек. Довольно много, но понимать саму эту цифру ты начинаешь лишь когда оказываешься в столовой, выстаивая очередь за своей порцией, окруженный шумом - своим злейшим врагом. С некоторых пор я полюбила тишину, хотя первые дни она казалась мучительной, потому что ставила перед фактом полнейшего одиночества. Теперь же я находила молчание приятным, оно давало пространство, свободу...
  Если верить Кнуту, я здесь уже почти две недели, но время мало что для меня значит. Я ни к чему не стремлюсь, для меня каждый день - понедельник. Ничего не меняется, даже погода, ведь за эти две недели я так и не увидела неба над своей головой. Захария говорит, что выходить наружу опасно.
  Мои догадки оказались верны, база действительно находилась под землей, и брат уверял, что здесь мы - в полной безопасности, ведь ее никто и никогда не найдет. Вероятно, такая паранойя была оправдана, однако отделиться от остального мира и считать всех, кто наверху, врагами... их жизнь была полна не только ненависти, но и сводящего с ума страха, отчего мне их было искренне жаль.
  Кажется, они видели эту жалость с моей стороны, чуяли вызывающую инаковость, потому сторонились меня, словно боясь заразиться подобным вольнодумием. А я, видя эти взгляды, думала над тем, что эти люди чувствуют себя счастливыми просто потому что не одиноки. Что их даже не двести, а многим больше. Что эта база - лишь островок в океане, а таких островков еще целая куча. Думаю, там творилось подобное сумасшествие, поощрялась изоляция и брак только с членами твоей общины. И, наверное, на каждом островке был свой бог, вроде нашего Захарии. И того человека также считали сильнейшим законником всех времен и народов, осмелившимся однажды бросить вызов чистокровному вампиру. Убившим ублюдка, но понесшим потери, из-за чего теперь вынужден кататься в кресле до конца своих дней. А ведь именно такие байки ходили о Захарии по коридорам этой базы.
  
  - Эй, новенькая. - Толкает меня сзади Пышка. Я до сих пор отказываюсь запоминать их имена, потому даю свои собственные. - Крис просила передать, что сегодня на тебе стирка.
  Я оборачиваюсь, чтобы посмотреть на Кристину, которая стоит сзади. Нас разделяет человек десять. Приветливо помахав мне, девушка демонстрирует ядовитейшую улыбку, и я отворачиваюсь.
  Кристина (одна из тех, чьи голоса встретили меня в первый же день) была стервой, девушкой моего брата и завхозом по совместительству. Она распределяла обязанности между женщинами, помогая им отрабатывать свой хлеб. И я не являлась исключением. Это может показаться странным, но я не была против физического труда, хотя за год совершенно от него отвыкла. Просто кроме стирки, глажки, готовки и уборки здесь нечем было заняться. Библиотека на базе была весьма скудная, потому что тут выше ценилась физическая сила. Иногда я посещала скучные лекции, которые проводились для всех новичков, решивших вступить в ряды законников. На этом настоял Захария, решив, что время пришло, а у меня просто не было ни сил, ни желания с ним спорить. Собственно, я в последнее время была так покорна, что увидь меня сейчас Франси, наверное, не узнала бы...
  Забирая из рук раздатчицы свою порцию тушенки и макарон, а также твердокожее зеленое яблоко, я отхожу, осматривая шумный зал. Я уже знаю, за какой именно стол сяду, просто мне нужно убедиться сначала, что я там буду не одна. Так и есть, потому, взяв курс, я иду вглубь огромного зала. Вперед, к дальней стене, немного левее, после чего опускаю свою поднос, садясь напротив Молчуна.
  Это уже стало привычным как для него, так и для меня. Раньше он всегда сидел один, и я так не смогла выяснить почему: никто не решался подсесть к нему или же он сам никому не разрешал нарушать свое личное пространство? Думаю, первое, потому что когда я подошла к нему с просьбой позволить сесть именно за этот стол, он мне не отказал. Вообще-то, парень промолчал, и это хоть и не было восторженным согласием, но и как отказ не читалось.
  И, конечно, были причины, по которым я предпочла сидеть рядом с ним, а не со своим братом, его девушкой и шумной компанией их друзей. Мне нравилось молчать вместе с Иудой. А еще он напоминал мне Франси.
  Начиная ковыряться в своей тарелке, я в очередной раз думала над нелогичностью человеческой души. Моей, в частности. Все это время, пытаясь возненавидеть клан Вимур, вынесший моим родным смертный приговор, я натыкалась на необъятную пустоту. Мне не из чего было растить свою ненависть. Представляя лица Франси, Каина, главы, мадам Бланш, я просто не могла вообразить тот момент, когда они коварно решились на убийство, и с этой целью послали жестоких палачей, ожидая, когда те, выполнив поручение, приволокут меня обратно в особняк, для продолжения экзекуции.
  Мне нужно было их ненавидеть хотя бы потому, что это облегчило бы мне жизнь, но я не могла. Потому что в синих глазах, некогда смотревших на меня, я никогда не видела желания причинить мне боль, которая выжжет мою душу дотла. Потому что устала от ненависти, окружавшей меня. Потому что это было бесполезно, ведь я не видела себя в роли роковой мстительницы.
  Может, старик Захария и смог бы научить меня сражаться, но научить отнимать жизнь - вряд ли. И, наверное, мое безволие когда-нибудь его доконает.
  Устав от вида неаппетитной еды, я подняла голову. Молчун достал внушительного размера разделочный нож и принялся медленно и с явным наслаждением снимать кожицу со своего яблока. Я некоторое время глядела на то, как из-под лезвия выходит длинная зеленая завитушка, а потом рассеянным взглядом обвела столовую и присутствующих здесь людей. Кнут, кажется, только этого и ждал, потому поймав мой взгляд, махнул рукой в приглашающем жесте.
   Сидящие рядом с ним девушки и парни смеются, смотрят в нашу сторону и что-то говорят друг другу. Думаю, это опять нечто пошлое, на большее их головы не способны.
  - Почистить?
  Я вновь смотрю на Иуду. Я так и не привыкла к его голосу, потому, стоит ему заговорить, и я вздрагиваю. В такие моменты мне кажется, что его неожиданно подменил незнакомец с таким же бледным лицом, вечно растрепанными темными волосами и глазами цвета печали и дождливого неба.
  - Пожалуйста. - Отвечаю я, глядя на то, как он берет мое яблоко в руки.
  Похоже, сегодня я узнала еще одну правду о Молчуне помимо того, что он отшельник, входит в ближайшее окружение Захарии и является местным оружейником. Он был самым порядочным из всего этого фанатически настроенного братства.
  ***
  Включать имена отца, брата и мачехи в заупокойные молитвы, добровольно вычеркивая их тем самым из мира живых, становилось с каждым днем все проще. Это повторялось дважды в день, утром и вечером, на протяжении нескольких недель, и походило на удары по одному и тому же больному месту.
  Думаю, так эта часть моей души атрофируется окончательно. Странно, что после смерти мамы этого не произошло. Возможно, дело в том, что тогда я была еще совсем малышкой и делила горе на троих?
  Теперь я была одна, но почему-то знала, что справлюсь. Кнут как-то сказал, что истинный человек может все... не знаю, что там насчет всемогущества, но, по-моему, основной людской талант заключается в том, что мы можем свыкнуться с любой мыслью или условиями, какими бы невыносимыми они не показались вначале. И я тому отличный пример.
  В последнее время я меньше занимаюсь домашними делами, а больше посещаю лекции и тренировки, пока только в качестве публики. Вероятно, Захария ждет, когда я заражусь их идеологией, когда, наконец, в моей душе заполыхает костер ненависти. Пока что старик видит, что я совершенно не стараюсь. Думаю, его это раздражает. Потому я все чаще стала видеться с Кнутом, который стремится при каждой нашей встрече упомянуть о клане Вимур и о том, какие они кровожадные и беспринципные твари. Я соглашаюсь, но без особого энтузиазма: убийца моей семьи непохож ни на одного из Вимур и, к тому же, он уже мертв. Понятно, что заказчиками были именно мои хозяева, потому что никто другой не мог... К тому же они, как чистокровные, контролировали всех вампиров, стоящих на ступенях ниже.
  
  - Ты готова? - Я встала с колен, поворачиваясь к дверям. На пороге стоял мой брат. За ним маячила Кристина, с которой, вопреки ожиданиям Кнута, мы не смогли и не сможем поладить. - Ты что... каждый день молишься?
  - Да. - Раздается за его спиной сардонически.
  - По возможности. Это... весьма успокаивает.- Отвечаю я, после чего, забрав с тумбы тетрадь и ручку, выхожу из комнаты, которую делила еще с одиннадцатью девушками.
  Нужно было идти на лекции. Брат зашел именно для того, чтобы отправиться на них вместе. Я знала, что, когда мы зайдем в аудиторию, Кнут и Кристина усядутся в первые ряды, потому что для них теория оружия и боеприпасов - что-то вроде воскресной проповеди. Я же вновь найду взглядом Молчуна, который как всегда выберет место в тихом углу, и оставлю влюбленную парочку на попечение Захарии.
  Сейчас мы петляли по лабиринтам коридоров, которые я так и не смогла до конца изучить. Кнут и Кристина болтали, а я плелась позади, думая о своем... но протестующий женский крик, пронесшийся по базе, заставил нас всех замереть.
  - Нет! Проверьте... проверьте еще раз! - Раздавалось за ближайшей дверью. - Он не может... мой ребенок не может быть вампиром! Я же обследовалась... и мой муж тоже... это какая-то ошибка! У нас не мог родиться вампир, слышите?!
  - Вот черт. - Вздохнул Кнут через мгновение, продолжая путь.
  - Второй за эти полгода. - Пробормотала Кристина, двинувшись следом.
  А я еще долго не могла очнуться, косясь на дверь из-за которой слышались приглушенные рыдания матери. Я знала, что люди здесь живут полноценной жизнью, дети - неотъемлемая ее часть. Но только сейчас я задумалась над тем, что у здешних нечистокровных могут рождаться дети с ярко выраженным геном вампиризма. И что меня всерьез интересовало... какова дальнейшая судьба этих детей?
  - Да... да никуда не деваются... - Неловко замялся мой брат, когда я озвучила свой вопрос. - Просто...
  - Просто живут рядом. От нас отличаются только своим меню. - Поддержала Кнута его подруга, а я, посмотрев на этих двоих, недоуменно вздернула бровь.
  - Правда? А я и не заметила.
  - О, мы уже пришли! - Зачем-то объявил Кнут, спасаясь от моего любопытства в шумной аудитории.
  Просто живут рядом, серьезно? И это с их ненавистью к "высшей расе"?
  Под гул разговоров других законников, молодых и не очень, я прошла в конец аудитории. Постоянный шум - это, кстати, одно из новых условий, к которым мне пришлось привыкать. Все-таки на базе тишина не была частой гостьей, потому что здесь редко что-то делалось по одиночке, а еще потому, что третья часть всех жителей убежища была детьми. А, как известно, дети и тишина не уживаются вместе.
  Я подсела к Иуде молча, таким образом его приветствуя. И он любезно ответил тем же. Я кинула взгляд на его руки, в которых Молчун вертел вырванный из тетради лист бумаги. Кажется, он всегда создавал видимость какой-то деятельности, выглядя при этом достаточно важным и занятым, чтобы его не беспокоили.
  Через минуту в аудиторию въехал господин Захария, и все, наконец, замолчали. Но не успела тишина улечься, как ее прогнал голос старика.
  Я не потрудилась записать тему лекции, даже запомнить ее. Молчун, кстати, тоже. Но ему, вероятно, это было и не нужно, потому что он являлся уже вполне состоявшимся законником, и знал все сказанное стариком наизусть. Может, эти занятия Иуда посещал просто от скуки?
  Наставления Захарии стали просто белым шумом для меня, вырисовывающей каракули на полях тетради. Я все еще думала насчет женщины, чей ребенок оказался вампиром. Будут ли ее теперь считать предательницей? Если да, то, в конце концов, не такой гадкой, как я. А что насчет младенца? Признают ли его собственные родители? Какой будет его жизнь? И будет ли она вообще?
  На стол передо мной рука Молчуна опустила аккуратно сложенную птичку-оригами. Улыбнувшись, я подцепила ее пальцами. Такие делала Марта моему брату Джерри, когда тот еще под стол пешком ходил.
  Вырвав листок из тетради, я решила сообщить об этом Молчуну.
  "Марта - это твоя мачеха?" - написал он в ответ.
  "Да. Она была очень хорошей, кстати". - С удивлением отмечаю, что на слове "была" рука не тяжелеет. - "И любила Джерри, как собственного сына. У нее у самой не было детей".
  Иуда читает, и я осмеливаюсь посмотреть на его лицо. Кажется, он хмурится... но я вовремя вспоминаю, что он всегда хмурится, так что это вовсе не проявление жалости. Так и есть, в его ответной записке нет даже намека на сочувствие.
  "Что бы ты сделала, встретив убийцу твоей семьи?"
  Я перечитываю строчку снова и снова, под конец кидая недоуменный взгляд на парня. Тот забирает лист из моих рук и дописывает "если бы он сейчас вошел в этот зал?".
  Вопрос кажется мне странным и слишком личным. Однако Иуда явно ждет ответа, а я так растеряна, даже не знаю, что написать. Я на самом деле не знаю, чтобы я сделала, если бы в аудиторию вдруг, по невероятному стечению обстоятельств, вошел Аман.
  Подняв голову, я уставилась на дверь, словно та могла открыться в любую минуту.
  Мое воображение, подводившее меня каждый раз, когда дело касалось ненависти, теперь заработало, и на одно мгновение я почувствовала себя... в безопасности. Этот порыв души был ничем иным как простым воспоминанием, все дело в том, что я отчетливо помнила это чувство облегчения, которое накатывало, стоит мне увидеть главу.
  Да, я знала, что если бы Аман вошел в эту аудиторию, перво-наперво я почувствовала бы облегчение. Так, словно он явился вновь решить все мои проблемы. Все-таки глава заботился о том, что ему принадлежит, и с тех пор, как я подписала контракт, господин Аман, казалось, присматривал и за мной. И это было не показной заботой, вроде той, которую навязывал мне Каин. Потому что Каин видел во мне новую женщину, которую можно охмурить, а Аман - свою собственность. Точно так же он заботился о своей земле, о доме или прислуге.
  В любом случае, ненависть не стояла на первом месте в списке эмоций, которые я испытала бы, увидь главу клана Вимур прямо сейчас. Она была бы даже не второй, а третьей. Ее опережал бы страх. Эти стадии были хорошо отработаны мной в свое время: я нахожусь в опасности, боюсь, потом появляется Аман, я чувствую облегчение, понимая, что теперь бояться той опасности нет смысла... потому что пришло время бояться его.
  - Забудь. - Бросил Иуда, поднимаясь со своего места и направляясь к выходу.
  Я следила за ним виноватым взглядом, краем глаза замечая недоумение и даже недовольство других присутствующих на этой лекции. Однако Молчун покинул аудиторию беспрепятственно, Захария даже не посмотрел в его сторону. Собственно, Иуда всегда был у него на особом счету.
  Вздохнув, я снова взяла в руки птичку.
  Вероятно, он ждал немедленного ответа, демонстрации моего гнева от одного упоминания об убийце. А я все еще не могла сжиться с правдой, согласно которой господин Аман приказал вырезать мою семью. Странно это, ведь со смертью самых близких людей я уже почти смирилась, а с тем, что их отобрал у меня Аман - нет.
  Это раздражало Иуду. Мои безволие, слабодушие и нерешительность. Возможно даже, его злило это больше, чем остальных. Чем меня.
  Я убедилась в этом за обедом, когда пришла в столовую, не обнаружив там Молчуна, хотя он всегда приходил первым. Сев за наш пустующий столик, я поняла, что молчать одной неуютно. Кажется, я привыкла к нему...
  - Нет, так дела не делаются. - Я подняла голову от своей картошки, глядя на подходящего Кнута, за которым следовала Кристина. Надежда на обед в одиночестве померла в мучениях. - Скрывать от брата? Не в этот раз, Мейа.
  Он сел напротив, а Крис примостилась рядышком, всем своим видом показывая, что находиться здесь, просто потому, что не хочет оставлять своего парня наедине со мной. Добровольно обедать в моей компании она бы никогда не стала. Что ж, радует, что наши мнения хоть в чем-то сходятся.
  - Картошка подгорела. - Зачем-то пробормотала я, когда наступило выжидающее молчание. Кнут, хотел что-то услышать от меня, но я пока могла сказать лишь это.
  - Колись. Я же все вижу. - Мне не понравилась эта интонация.
  Стало неуютно и даже немного страшно... что такое мог увидеть Кнут, раз посчитал нужным прийти сюда и протяжным, обличающим тоном мне об этом сказать?
  - Когда свадьба? - Его улыбка до ушей и эти слова не оставили альтернативы.
  - Иди ты.
  - Я, блин, в шоке. Честное слово... здесь полно хороших парней, но Молчун? Он же никого не подпускал к себе, ну? - Он посмотрел на свою девушку, а та неопределенно пожала плечами, мол, она не проверяла.
  А я думаю о том, что это не Молчун их не подпускал, а они сами к нему не подходили. Все-таки он не выглядел, как человек, от которого можно добиться романтики, что так необходима любой девушке. Нет, его невозможно представить с букетом цветов и поющим серенады.
  - И где он сейчас? Бедняга потерял аппетит!
  И я знаю из-за чего. Любовь и муки сердца рядом не стояли.
  - В любом случае, я за вас рад. Он отличный парень, а главное - самый надежный из тех, кого я знаю. Серьезно, однажды мы вместе пошли на задание...
  Надеюсь, новые слухи не заденут Иуду. Я, например, уже привыкла к роли героини самых абсурдных и нелепых сплетен, меня абсолютно не волновало, что придумают здешние обыватели на этот раз.
  - ...и все эти записочки. Ты видела, Крис? Как настоящие голубки.
  Пошло и примитивно. Но я их понимала: чем тут еще заниматься в свободное время?
  - Спорю, он сейчас просит твоей руки у Захарии? Но черта с два, для начала он должен поговорить со мной. Даже не знаю, дам ли я свое добро... ты все-таки моя младшая сестра. Знаешь, пусть помучается недельку-другую.
  - Я пойду. На мне сегодня еще уборка западного крыла. - Пробормотала я, поднимаясь и подхватывая свой поднос. - Надо управиться до вечера.
  - Эй, погоди... да ты же еще даже ничего не съела! - Воскликнул брат, недовольный тем, что я до сих пор держу его на расстоянии.
  - Ну, это же не омары с трюфелями. - Усмехнулась его подруга тихо, за что была награждена мрачным взглядом от Кнута. - Правда глаза колет?
  - Все нормально. Просто у меня тоже пропал аппетит. Как ты и сказал. - Улыбнулась я, оставляя их за своей спиной.
  Оскорбления на Крис не действовали, а вот безразличие - очень даже. А меня в последнее время действительно не заботили ее мысли касательно моего поведения. В ее глазах я была предательницей, продажной женщиной, которая даже после убийства семьи, не смогла возненавидеть своего "любовника". По ее мнению, мне здесь нечего было делать. Кстати, я тоже задумывалась об этом все чаще.
  Выйдя из столовой, я медленно осмотрела толпу, движущуюся по коридору. Идти в западное крыло и начинать уборку совершенно не хотелось, но вряд ли тут кого-то заботили мои желания.
  Мой рассеянный взгляд наткнулся на мужчину, который стоял возле стены, изучая пол под ногами. Узнав в нем Молчуна, я поспешила подойти, хотя выглядел он в достаточной мере задумчиво и хмуро, чтобы у любого отбить желание лезть к нему.
  - Насчет твоего вопроса... - Начала я без предварительного приветствия. - Я не убийца, я даже не представляю себя в роли мрачного жнеца для Амана. Я знаю, что он сделал. И я ненавижу его, но по-своему... эта ненависть желает заглянуть ему в глаза, а не вырвать сердце. - Я замолчала, задумавшись. Молчун стоял напротив, засунув руки в карманы и выглядя как обычно - мрачно и слегка раздраженно. - Сначала заглянуть в глаза, а потом уже вырвать сердце.
  - Пройдемся? - Предложил он совершенно неожиданно, сбивая меня с толку.
  Пройдемся?! Я была рада, хотя и знала, что его предложение прогуляться не включает в себя наличие неба, солнца и свежего воздуха. По которым я безумно скучала. Все-таки над нами, за границами этого бетонного потолка сейчас вступало в свои права лето, и я знала, что лицезрение буйно цветущей жизни помогло бы моей душе исцелиться гораздо быстрее.
  Когда я кивнула, Молчун отошел от стены, и спустя несколько минут я поняла, что мы идем к плохо изученному мной северному крылу. То, что я следовала за Иудой, а не шла рядом, а еще места, которые он решил посетить, не давали спутать эту прогулку со свиданием. И все равно, из этих двух вариантов каждый встреченный нами человек, судя по продолжительным взглядам, выбирал второе. Как я и думала, Иуду это совершенно не волновало.
  И когда мы дошли до бронированной двери с кодовым замком и яркой надписью вверху "посторонним вход воспрещен", я поняла, что на этом наша "прогулка" подошла к концу. Он изначально намеревался что-то показать мне? Это как-то связано с его сегодняшним вопросом?
  Видя мою растерянность, Иуда заговорил:
  - Захария - хороший пастырь для нашего стада, тебе так не кажется? - Я недоуменно хмурюсь, и Молчун продолжает: - Он - прирожденный лидер, с этим не поспоришь, но больше всего мне в нем нравится его одержимость правдой. Он готов нести ее в глубины ада, если потребуется. Но ведь не существует половинчатой правды, ты согласна? И то, что такой человек вдруг решает пойти по этой кривой дорожке, несколько смущает. И я, как его истинный последователь, хочу помочь учителю. Хочу чтобы правда обрела целостность, стала полной.
  Это был первый и последний раз, когда Молчун выдал монолог такой длины. И я была ошарашена. Не столько его откровенностью, сколько пугающей таинственностью его слов. О какой правде шла речь? Что именно я должна была узнать сейчас?
  - Что... что все это значит? - Спрашиваю я, следя за тем, как он вводит длинный код, заставляя титановую дверь отъехать в сторону.
  - Я не считаю тебя дурой, как все остальные. - Пробормотал глухо Иуда, проходя в открывшийся коридор. - Думаю, ты и сама все поймешь.
  Сглотнув, я последовала за ним, зная, что, переступив этот порог, уже не смогу повернуть назад. Ощущение того, что сейчас должно произойти что-то важное, то, что вновь изменит меня, накатывает волнами паники. И все равно я приказываю ногам двигаться. Смотрю в прямую спину Молчуна. В нем нет места колебанию, он знает, что поступает правильно. И я ему почему-то верю.
  Но там просто еще одна дверь, подобная первой, сквозь которую не проникнет даже звук. За ней - длинная лестница, уводящая нас вниз. Холод здесь нестерпимый, а от затхлости воздуха кружиться голова. Думаю, что если бы на месте Молчуна был любой другой, я бы давно бросилась назад с криками.
  - Эта последняя. - Заверяет меня Молчун, когда мы снова останавливаемся перед очередной преградой, которая могла бы выдержать даже прямую танковую атаку.
  Иуда вновь привычным движением вводит код, что дает понять - этот маршрут он повторяет чуть ли не каждый день. И как только дверь открывается, меня накрывает сокрушающая волна звуков. Какофония из криков, скулежа, воя и рычания. Не решаясь зайти, я затыкаю нос рукавом. Здешняя вонь нестерпима, и меня удивляет, как непринужденно себя здесь чувствует Иуда.
  Он включает свет и звуки разом смолкают. Некоторое время, пока я рассматриваю длинный коридор, по обеим сторонам которого расположены тяжелые тюремные двери (около двадцати), сохраняется тишина. Но стоит мне решиться и переступить порог, как помещение вновь заполняется душераздирающими воплями.
  - Иди сюда. - Я едва могу расслышать тихий голос Молчуна в этом шуме.
  Он терпеливо ждет, когда я очнусь и подойду к первой двери, у которой он остановился. Напряжение, страх и предчувствие беды сотрясают тело, которое подчиняется мне с трудом. Я буквально заставляю себя двигаться, и в итоге становлюсь рядом.
  Молчун поднимает руку, чтобы убрать в сторону заслонку на двери. Через небольшое зарешеченное оконце внутрь камеры попадает свет, заставляя узника заскулить. Кивком головы Иуда приказывает мне смотреть.
  - Это... это мне? Ты принес это... мне? - Хрипит тощее подобие человека. Из-за его ужасного вида и косматых, грязных патл, падающих на бледно-серое лицо, определить возраст бедняги не представляется возможным. Дернув головой в нашу сторону, он пытается подняться с пола. - Я чую... о... как же сладко... пахнет... я сделаю все, что хочешь... слышишь? Что... что мне нужно сделать, чтобы ты... дал мне это?
  Я в ужасе отшатываюсь, но рука Молчуна, вцепившись в мое предплечье, толкает вперед. Это не похоже на него, потому ситуация еще больше меня пугает. И все же я заставляю себя смотреть дальше.
  Пленник, фактически сделав невозможное, поднимается на свои тонкие, как прутья, ноги и делает несколько неуверенных шагов в нашу сторону. Чуть не падает, ловит равновесие и поднимает голову. Я вижу кожу серого оттенка, потрескавшиеся, обескровленные губы, оскал, обнажающий клыки...
  Мой крик сливается со звериным шипением.
  - Дай мне ее! Дай! Я хочу! Я голоден! - Рычит разъяренно узник, кидаясь на дверь. Его удары так сильны, что, кажется, сорвут ее с петель, а ведь какую-то минуту назад он казался умирающим. - Я слышу стук ее сердца, слышу движение ее крови по венам... ты же привел ее для меня!
  Молчун резко задвигает заслонку, поворачивая голову ко мне. Он совершенно не изменился в лице, ни одна эмоция не затронула этот взгляд на протяжении всего времени, что мы здесь находились. Отстранен и собран. Абсолютно беспощаден.
  Но я знаю. Иуда имеет право быть к ним безжалостным, ведь, будучи пятилетним ребенком, он находился в подобных условиях. Нет... в гораздо более худших.
  Для меня же все это было слишком ново, дико, чудовищно, жестоко. Однако я понимаю - Молчун привел меня сюда не для получения острых ощущений. Он не хотел впечатлить меня или запугать. Все эти двери, эти клетки, эти узники, жаждущие крови, - та самая правда, которую я должна была увидеть.
  Мне нужен глоток свежего воздуха и тишины, потому я мечтаю убраться отсюда, как можно скорее. Пока что это все, что я желаю. Я не хочу мести. Я не чувствую жалости или ненависти. Я не ощущаю себя обманутой и преданной. Я даже не пытаюсь понять, зачем Иуда пошел против Захарии и показал мне то, что ни в коем случае не должен был показывать.
  Пока.
  Я отказываюсь признавать очевидное. Паника требует сбежать, а не задумываться над увиденным. И я подчиняюсь. Покидая тюремную зону, постепенно возвращая силу ногам, я перехожу на бег. За моей спиной обреченный, протестующий звериный крик подхватил хор точно таких же.
  
   18 глава.
  Захария убил мою семью.
  Я лежу на кровати, смотрю в плохо выбеленный потолок и прокручиваю в голове снова и снова одну и ту же фразу. Думаю, прошло уже больше трех часов с того момента, как я сбежала из подвала северного крыла. Покинув проклятое место, я еще долго как угорелая носилась по лабиринту коридоров, пока мой перегруженный разум вернул себе способность ориентироваться.
  В комнате пусто, как по заказу: скорее всего, девчонки ушли на общественные работы.
  Захария убил отца, Джерри и Марту.
  Я вспоминаю, как переступила порог своего дома после долгого отсутствия. Эти первые трепетные секунды были наполнены предвкушением предстоящей встречи. Я долгие месяцы мечтала пережить эти мгновения, но мне не удалось насладиться ими. Черты лиц отца, Джерри и Марты размываются в моей памяти. Полагаю, настанет время, и я уже не смогу детально воспроизвести их в своей памяти: я их забуду.
  Во всем виноват Захария.
  Я вспоминаю серое лицо, обескровленные губы и ухмылку убийцы. Его слова.
   Мы тебя уже заждались.
  Там был Кнут, он, собственно, и составлял то самое "мы" в купе с убийцей.
  Тогда у меня не возникало сомнений в том, кому было выгоднее всего устранить из моей жизни троих самых дорогих мне людей. Мой якорь. Мое убежище. Теперь эта задача кажется такой простой. Я сложила один и один.
  Захария убил...
  - Вот она! - Голос Кнута доноситься до меня словно из-за тысячи дверей. - И почему наша принцесса не идет на ужин?
  - И так и не пришла на уборку. Норма тебе голову открутит.
  Я не знаю, кто такая Норма, но знаю, что эти слова принадлежат Крис.
  Свет загораживает голова Кнута, он хмуриться, демонстрируя беспокойство. Я же думаю над тем, что не могу теперь воспринимать чувства и слова этого человека всерьез, потому что он лгал мне и ни одна мышца на его лице не дрогнула: идеальное владение собственным телом и эмоциями.
  Кнут застрелил своего нечеловеческого напарника, которому Захария доверил ликвидацию ненужного элемента моей жизни. Я вспоминаю, каким удивленным выглядел вампир, прежде чем брат прострелил ему голову. Он не ожидал, что его награда за верность будет похожа на свинцовый билет, переселяющий из одного ада в другой.
   Я мысленно возвращаюсь в катакомбы, которые посетила не так давно. Теперь мне предельно ясно, куда попадет ребенок той несчастной женщины, чей протестующий крик я слышала сегодня утром. Ясно и то, каким образом его будут использовать. Ведь те за еду готовы продать душу Сатане.
  Думая о Сатане, я представляю лицо Захарии. Доброе, старческое лицо мудрого наставника. Ясные глаза, которые мечтали тебя увидеть все эти восемнадцать лет.
  - ...слышишь?
  - Все в порядке. - Неужели эта нелепая ложь озвучена мной?! Я произношу это так уверенно и убедительно, что заговори я сейчас во всеуслышание о Боге, и на земле не осталось бы атеистов. - Просто устала.
  - Устала?! Да ты же ни черта не делала! - Возмущается Крис, но брат что-то говорит ей... они спорят какое-то время, и в итоге девушка уходит.
  - Малыш, что с тобой? Расскажи мне.
  Наверное, не окажись Кнут таким подонком, слепо исполняющим приказы своего наставника, и он действительно мог бы стать моей семьей. Потому что подобные слова я слышала только от своей мамы и иногда, в более скупом на чувства варианте, от отца. Осознание собственного теперь уже абсолютного одиночества в прошлом заставило бы меня биться в истерике. Сейчас же душа моя выскоблена и пуста как этот потолок. Я устала.
  - Знаю! Это ублюдок Молчун тебя обидел, так? - Наконец "догадывается" Кнут, пытаясь заглянуть в мои глаза. - Только скажи, и я ему так надеру задницу, что он будет с этих самых пор пылинки с тебя сдувать. Бесчувственный сукин...
  Господин Аман даже не знал о гибели моей семьи. Он держал свое слово и не трогал людей, не только чистокровных. На Захарию же этот договор, как на человека, не распространялся. Если кто-то мешал ему, он просто убирал его с дороги, и не видел в этом проблемы.
  - А я-то думал, что ты сможешь... ну да ладно, я передам Захарии, что ты плохо себя чувствуешь. - Кнут тяжело вздыхает, убирая волосы с моего лба. - Я знаю, Мейа, как тебе сейчас тяжело. Ты тоскуешь...
  Мой взгляд уходит с белого квадрата потолка на лицо парня.
  - Захария хотел меня видеть?
  - Да... - Он несколько озадачен моим вкрадчивым тоном. - Тц, ладно... я проболтался, ясно? Рассказал ему про вас с Молчуном. Потому он хочет тебя увидеть. Перетереть это сначала с тобой, а потом с ним. Прости ладно? - И он складывает руки в молитвенном жесте.
  Я улыбаюсь, хотя и думала, что уже разучилась выполнять столь сложный трюк.
  - Ничего. Рано или поздно он все равно бы узнал. - Видимо, лгать - это у нас семейное.
  - Вот и я так подумал... - Кнут недоуменно следит за тем, как я встаю. - А ты...
  - Кажется, насчет этого я готова поговорить с ним. Это важно.
  - Молчун - счастливый сукин сын. - Бормочет Кнут, вставая следом. - Я тебя провожу...
  - Нет, не нужно. - Торопливо останавливаю я его. - Это... ну... это личное. Мне нужно немного... поразмыслить надо всем этим... знаешь, я немного растеряна и волнуюсь. Мне необходимо побыть одной.
  - Блин, я понял. - Вздыхает брат, запуская пятерню в свои волосы. - Но ты все мне расскажешь, идет?
  - От начала до конца. - Обещаю я, веря, что не попаду в ад за эту ложь: все же я просто плачу той же монетой.
  Хотя к черту ложь. Я собралась сделать кое-что обеспечивающее мне прямую дорогу в преисподнюю.
  До апартаментов Захарии путь не близкий, и я боюсь времени, которое отделяет меня до греха, на который я решилась. Боюсь передумать. Боюсь сорваться. Боюсь дать слабину. Все кажется таким простым, когда я думаю об этом, но я знаю, что на деле мне придется нелегко.
  Мысль об убийстве засела в моей голове... так часто я думала о мести, но так и не смогла зажечь в своем сердце необходимый огонь решимости, ненависти, желания чужой смерти. Я и сейчас не уверена, что обрела эти необходимые законнику "качества", но теперь меня наполняет странная уверенность, что я поступаю правильно.
  Детально представляю каждое свое действие по прибытию на место. Понимаю, что до сих пор боюсь причинять боль кому бы то ни было. Было бы куда легче, если бы я могла устранить человека, просто стерев его имя в черном списке собственного изготовления. Раз и нет, минуя стадию лицезрения чужой боли, крови, криков, агонии.
  Когда я подхожу к двери, понимаю, что не продумала эту деталь: стучаться и попытаться уладить вопрос по-тихому или ворваться и сделать все грязно, подняв всех на уши.
  Боже, с каких пор я стала рассуждать как киллер?
  Стучусь, дожидаясь ответа.
  - Входи, Мейа. - Доноситься из-за двери радушно. Именно таким тоном волк, притворившийся бабулей, зазывал к себе Красную Шапочку.
  Моя рука трясется, когда я поворачиваю ручку двери и толкаю ее. Поборов страх нахожу взглядом Захарию и уговариваю себя мысленно вести себя естественно. Пока что я хочу просто услышать, что он мне скажет, а уже потом кое-что сказать ему самой.
  - Боже мой! - Неожиданно восклицает старик, и я напрягаюсь еще сильнее, когда он, объехав журнальный столик, приближается ко мне. - Вот оно! Наконец-то, Мейа! Наконец-то я увидел в этих глазах огонь благородной ненависти!
  Кажется, он еще не понял, что именно зажгло этот огонь. Я, превозмогая боль, смотрю на этого улыбчивого ублюдка, который жестом предлагает мне пройти. Мне кажется, что каждое мое движение выдает мои замыслы, но старик как будто не замечает этого.
  - Так, моя дорогая, проходи, пожалуйста, проходи. - Он ведет себя так, как если бы был моим дедом. Все называют меня наследницей его крови, думаю, это то же самое, что и дед.- Разговор будет долгим и серьезным, так что я сразу предложу тебе чай... или ты предпочитаешь кофе?
  - Не люблю кофе. - Говорю я осипшим голосом. Претворяться перед Кнутом было гораздо проще, чем перед Захарией.
  Мысль о том, что именно он отдал приказ об убийстве, не дает мне покоя. Удивительно, что старик заметил мою ненависть прежде меня самой. Теперь, смотря на него долго и пристально, я тоже начинаю понимать, как сильно ненавижу этого циничного, эгоистичного фанатика.
  - А знаешь, что? Выпьем-ка мы с тобой вина! У нас ведь есть отличный повод. - Заявляет Захария. Я, дрожа от напряжения, пытаюсь себя успокоить, потому рассматриваю его светлый твидовый костюм с большими пуговицами на пиджаке. - У меня в соседней комнате есть одна бутылка. Я хранил ее для особого случая, думаю сейчас самое время.
  - Я принесу. - Слова опережают мысли. Мозг еще не проанализировал сказанное, а я уже иду в смежную комнату, оказываясь в рабочем кабинете Захарии. - Где у вас фужеры?
  Он что-то говорит, но я не слушаю, лихорадочно осматривая кабинет в поисках оружия. Открываю дверцы шкафов, подхожу к рабочему столу, начинаю быстро выдвигать ящики. В последнем, под кипой бумаг лежит небольшой пистолет. Еще никогда в жизни я не держала в руках эту дьявольскую штуку. Знание его устройства и принцип действия не облегчают задачу. Боже, прости меня, но я правда решила сделать это. Даже больше, с каждой секундой я понимаю, что хочу сделать это. Хочу увидеть страх в глазах этого человека, услышать его мольбы... Хочу выдавить из него по капле все то, что испытали перед смертью мои близкие.
  Меня это неприятно удивляет: за какие-то несколько минут я стала кровожаднее всех законников вместе взятых.
  - Ну так что там? Нашла? - В комнату въезжает на своей каталке Захария, и я едва успеваю затолкать пистолет за пояс брюк, прикрывая его рубашкой.
  - Прости, я просто... увидела фотографию. - Говорю я, натыкаясь взглядом на черно-белое фото в рамке. Там запечатлен он, такой же бородатый и морщинистый, в компании множества людей. Ни одно лицо не кажется мне знакомым. - Она выглядит такой старой...
  Я спотыкаюсь, поднимая глаза на старика. Спросить, какого она года? И жив ли кто-нибудь из этих людей, помимо него?
  - Да. Давно это было. - Усмехается в свою бороду наставник, подъезжая к серванту. - Вот она, родимая. А бокалы вон там... вверху, я бы и не достал... отлично.
  Держа фужеры, я выхожу вслед за Захарией, думая над тем, какого черта тут происходит. Он же не мой дедушка, так? Вероятно, нас разделяют даже не два и не три поколения. Но как...
  Шок от осознания еще одной правды, так тщательно от меня скрываемой, сбивает с толку. На мгновение я даже забываю о пистолете и намерениях, которые припрятала с такой же "тщательностью", с какой и оружие. Боже, мне кажется, что он уже обо всем догадался.
  Мои руки дрожат, когда я ставлю фужеры на журнальный столик. Пытаюсь оправдать такое поведение волнением перед "серьезным" разговором. Думаю, мне это удается, потому что старик понимающе улыбается и открывает бутылку.
  - Ну давай! - Мы чокаемся, я по привычке бормочу "чин-чин". - Отличное вино!
  Я с ним не согласна: подавляя рвотный рефлекс, глотаю этот уксус. Похоже, бутыль стояла там не один десяток лет.
  - Что ж... - Он причмокивает, словно напиток действительно пришелся ему по вкусу. - Ты же знаешь, для чего я тебя позвал. Не только потому, что очень беспокоюсь о тебе... твоя трагедия поразила меня в самое сердце, и я даже не представляю, каково пришлось тебе, родная... но ты хорошо держишься. Как и сказал Кнут, ты сильная, как и все крови Ойге. И я сегодня наконец-то увидел то, что так хотел увидеть. - Он подливает в бокалы вина. - Заглянув в твои глаза сегодня, я понял, что ты готова, Мейа. И я бы настаивал на твоем незамедлительном практическом обучении, если бы не эта новость, донесенная до меня твоим беспокойным братом. Удивительно, по правде говоря, я не ожидал... я имею ввиду, не ожидал, что твоим выбором окажется именно Иуда. Пойми, после того, в каком состоянии я его нашел, мне казалось, этот мальчик никогда не придет в норму. Он был диким, никого к себе не подпускал... не подпускает и поныне, и то, что ты смогла до него достучаться... - Он многозначительно приподнял бокал, одним глотком его осушая. - В вашу честь, Мейа Ойге.
   Я - Арье, ублюдок. И совсем скоро это докажу.
  - Я одобряю. Да. - Кивнул старик сам себе. - Самое главное для меня, Мейа, как ты уже могла понять, не уничтожение вампиров, а возрождение людской расы. И эта задача лежит на нас, на чистокровных. Я боялся, что по молодости ты можешь не понять всю тяжесть и ответственность уготовленной тебе судьбы. Но вижу, ты отлично соображаешь, раз уж мы с тобой говорим о твоем браке. Да, я его одобряю. Между местью и заключением нового союза между чистокровными, я всегда выберу второе. И я очень рад, что ты сама сделала этот выбор, так как принуждать тебя к чему-либо... тем более к браку с немилым тебе человеком, противоестественно и неприемлемо для меня. И я рад, что вы с Иудой нашли общий язык. Я переживал о нем все это время, как о собственном сыне, он дорог мне... но за все это время я не смог ему помочь, как бы ни старался. Да, исцелять - это работа женщины, но никак не такого старого инвалида, как я. - Захария рассмеялся собственной шутке, а я покривила губы, словно только что лизнула лимон. - Теперь он в надежных руках, так что я совершенно не волнуюсь за него. И, конечно, я хочу, чтобы ты обращалась ко мне по любому поводу... знаешь, если возникнут какие-нибудь вопросы... Понимаю, ты считаешь меня еще чужим человеком, но мы - одна кровь, и я буду рад помочь тебе советом.
  - Конечно. - Прохрипела я, беря в руки бокал. Пусть считает, что выражение отвращения на моем лице вызывает вино, а не его лицемерная речь.
  - Удивительно, Мейа, как ты похожа на свою мать...
  Я вздрагиваю, и бокал падает из моих рук, разбиваясь на мириады осколков. В наступившей тишине думаю, что этой неловкостью сдала себя с потрохами.
  - Ничего страшного. Они все равно старые, как я сам. Вон стекло какое тусклое. - Беспечно посмеивается Захария, видя мой тупой взгляд, который я направила себе под ноги. - Знаешь, там в серванте, есть еще один.
  - Я принесу... и все уберу. - Бормочу я, после чего встаю с низкого креслица, уходя в его кабинет.
  Закрываю дверь, после чего прислоняюсь к ней спиной, пытаясь отдышаться. Не могу больше выносить этот чертов фарс. Зачем тянуть, если итог ясен и без того? Мне должна претить уже одна только мысль о том, что он задерживается на этой земле на секунду... и на еще одну... и еще. Не думаю, что он так же долго сомневался, когда речь зашла о жизни моего отца... моего маленького брата.
  Их лица встают перед моими глазами, когда я разворачиваюсь, достаю пистолет, проверяю магазин, после чего резким движением распахиваю дверь. Подняв оружие, я нахожу взглядом совершенно другого человека. Улыбчивый Санта-Клаус уступил место Сатане.
  - Мейа, крошка, если бы каждая сопливая девчонка могла меня надуть, я не был бы Захарией Ойге. - Усмехается старик, держа пистолет, наставленный на мою грудь. И мы были бы в равных положениях, если бы мои руки так не дрожали. Хотя думаю именно из-за своей неопытности я куда опаснее. - Знаешь, хоть я и разменял уже сотню лет, время не превратило меня в старого маразматика. А теперь сядь-ка на свое место, и мы с тобой поговорим, как взрослые люди. - Не сводя взгляда с дула пистолета, я подчиняюсь, подходя к столику и опускаясь в кресло. - Вот и ладушки. Ты умная девочка, не в пример своей матери...
  - Закрой свой рот, чокнутый ублюдок. - Рычу я, недовольная тем, что так и не смогу лицезреть его беспомощность. - Ты даже имя моей матери произносить не смеешь.
  - Твоя мать была сукой, предавшей свою семью. - Бормочет Захария, сплевывая себе под ноги в знак презрения. - Залетела от моего правнука и дала деру: не хотела своему ребенку такой судьбы. Великой судьбы! Судьбы спасителя нашего мира, всей планеты, заселенной этими тварями. Этими... паразитами! Она хотела для тебя другой жизни. Жизни дочери какого-то вшивого деревенского священника, этого слабовольного, слабоумного идиота. А потом родила ему еще одного сопляка, испоганив свою кровь. А знаешь, как я наказываю за предательство? - Видя, как я стискиваю зубы, старик усмехнулся. - Конечно, знаешь. Ей просто повезло сдохнуть раньше. Хочу, чтоб ты знала, что будет с тобой, если ты надумаешь что-то подобное. Поняла?
  - Я убью тебя. - Обещаю я едва слышно.
  - Убьешь? - Он закатывается в хриплом смехе. - Да ты глянь на себя! Человеческая жизнь - не игрушка...
  - Ты просто таракан.
  - Едва ли. Я твой любимый дедуля, разве нет? - Под пальцами скользко от пота, руки болят от напряжения, а по щекам текут слезы. Увы, но жалкой картиной чужих мучений удалось насладиться не мне, а моему врагу. - Ох, Мейа, я же знал, что мои потомки похерят все дело, потому и не смог вас оставить. За вами нужен глаз да глаз. Посмотри, что ты наделала... но ладно ты, а вот Иуда. От него я не ожидал! Поганец действительно по уши в тебя втрескался. - Вопреки его словам, я знала, что это не так. Если бы Иуда действительно любил меня, он сделал бы все возможное, чтобы я никогда не узнала правду. - Но я его понимаю, все-таки ты, как и твоя сука-мать, выросла чертовски красивой женщиной.
  - Заткнись.
  - Вот только характер у вас сволочной и все на каких-то уродов тянет. Но эта тенденция наблюдается у всех баб, так что я тебя прощаю.
  - Прощаешь? - Я втянула воздух в грудь с шипением. - А вот я тебя нет, сволочь. Я тебя никогда не прощу. Для тебя... люди - пешки. Ты двигаешь ими и жертвуешь, когда тебе это выгодно. Ты мнишь себя богом, но я покажу тебе... как сильно ты ошибаешься. Насколько ты обыкновенен. Смертен.
  - Можешь говорить, что хочешь, но если бы в твоей хилой душонке гнездилось намерение убить меня, ты бы не сомневалась и прикончила меня, как только сюда вошла. - Последующее молчание лишь подтверждает его слова. Он все еще жив. - Я тебе и это прощаю. Все-таки, я поступил бы так же на твоем месте. Чтобы какой-то старый сукин сын делал с моими близкими все что захочет? И все же, этот сукин сын сильнее тебя и держит твою жизнь в своих руках, так что благоразумнее будет тебе его послушать.
  Его голос едва долетает до меня, повторяющей в своей голове как заклинание "убей". Но часы отсчитывают секунды, а я все равно медлю. Я не могу, черт меня дери, я не могу, даже после того, как он осквернил их память, осмеял мою боль, уничтожил надежду на месть, которую они заслуживали.
  - Ты все еще являешься моим прямым потомком. Ты - чистокровная, и мне, правда, не хочется тебя убивать. Конечно, после этих твоих выкрутасов и оставлять тебя рядом не безопасно, но я поручу тебя в надежные руки. Иуда, как оказалось, с этим не справиться, я ему уже не могу доверять. Но вот Майкл - чистокровный и к тому же умный мужик, который знает, как обращаться с такими своевольными дрянями. В конце концов, от тебя требуется всего лишь потомство. И знаешь, что? Можешь потом проваливать на все четыре стороны. Мне нужны наследники и, когда ты выполнишь свой долг перед семьей, будешь свободна, как ветер в поле. Как считаешь, отличный стимул? Давай остановимся на троих... нет, на четверых. Нынче тяжелые времена...
  Его заставил заткнуться звук взводимого курка, и я даже улыбнулась, когда увидела этот взгляд. Он не верил, что я решусь, не так ли?
  - А ну-ка, опусти пистолет, Мейа. - Приказным тоном прорычал старик, и когда я никак не среагировала на его просьбу, повторил мое движение. - В эту игру можно играть вдвоем, милая! Ты думаешь, что взяла меня за яйца? На моем счету тысячи убитых, тогда как ты...
  - Интересно, сколько из них детей и священников. - Бормочу я, но нажимать на спусковой крючок все еще не решаюсь.
  - Лучше тебе спросить, каков процент наглых девчонок в этой цифре, дорогая.
  Согласна, интересный вопрос... но мне не дал его задать неожиданный дробный стук в дверь, который каким-то чудом не окончился выстрелом с моей стороны. Спорю, Захария открыл рот, чтобы приказать недоумку, решившему прервать нашу "беседу", убирать ко всем чертям. Однако, тот, кто стоял за дверью, не собирался ждать ответа, врываясь в комнату и выпаливая:
  - Дед, у нас ЧП! Там, кажется... вашу-то мать! - Кнут остановился после второго шага, и я видела краем глаза, как он вертит головой, переводя взгляд с меня на Захарию и обратно. - Да какого же дьявола...
  - Заткнись и встань в сторонке. - Проворчал старик, продолжая играть со мной в гляделки.
  - Мейа, почему...
  - Я велел тебе заткнуться. - Не повышая голоса повторил Захария и этого было достаточно, чтобы Кнут подчинился. - Кажется, время поджимает, дорогая. И хотя мне безумно приятно общаться с тобой... - Он сделал жест рукой, в которой держал пистолет, намекая на мой жалкий вид и собственное царственное положение, - ...этот разговор уже подошел к концу. Кнут проводит тебя, а потом ты познакомишься со своим будущим мужем. А теперь положи пистолет, чмокни дедулю в щечку и катись отсюда.
  Моргнув, я проясняю зрение, смотря прямо в глаза напротив. Размышляю над тем, сколько еще в моей жизни будет решений, принятых за меня корыстными ублюдками? И с каждым решением я должна буду смириться? Сколько еще мне нужно будет плясать под чужие дудки и говорить по указке "черное", когда вижу белое?
  Моя мама не хотела для меня судьбы, которую навязывает мне этот человек.
  Моя семья была зверски растерзана по указке этого человека.
  Повиноваться ему теперь?
  Опуская пистолет, я вижу на периферии зрения, как ко мне подходит Кнут. Спорю, у него тысяча вопросов, которые он мечтает озвучить сразу после того, как мы отсюда выйдем.
  - Погоди... я еще не попрощалась с дедулей. - Бормочу я, поднимая голову. - Поцелуйся вот с этим.
  Стремительно вскинув пистолет, я нажала на спусковой крючок, вместе с тем плотно закрыв глаза, зная, что с такого расстояния не промахнусь.
  Оглушающий двойной выстрел увел все звуки из этого мира, отправляя меня в свободный полет прямиком в гостеприимную бездну ада.
  
   19 глава.
  Ранее размышляя о смерти, я даже не могла себе представить, что она будет столь сокрушительной, сбивающей с ног, лишающей равновесия. Она сжала меня, подобно крепким, сильным рукам, в горячие объятья. Так словно наконец обрела и теперь уже не желает отпускать ни на секунду. Эта мысль заставила меня нервно улыбнуться вопреки нехватке воздуха и сдавливающей боли.
  На том свете была абсолютная тишина, как я предполагала. Темно и тихо - сложение этих двух элементов в сумме дает совершенный покой. Кажется, я наконец-то обрела свой рай. Мне даже наплевать на то, попала ли я в этого старого сукина сына... Надеюсь, что все-таки да.
  Тихо... слышу лишь частые удары сердца. Даже не слышу - чувствую. Но, думаю, и это скоро пройдет. Еще секунда, и оно затихнет навсегда, даря мне столь желанное упокоение.
  - Не стрелять! Оставайтесь на своих местах! Только попробуйте дернутся или пикнуть, и я...
  Ненавистный голос вторгается в мой новый идеальный мир. Так не пойдет, в моем раю нет места гребаному Захарии! Однако наперекор моему возмущению гул сотни других голосов нарастает, вынуждая открыть глаза.
  Тяжело дыша, я смотрю себе под ноги, видя знакомый узор старого паркета. Чужие руки обхватили меня, прижимая к тому, чье сердце бьется в такт с моим. Так беспокойно.
  - Франси. - Раздается надо мной мужской низкий голос. Такой уверенный вопреки этому дикому ритму, который я чувствую своей кожей.
  Господин Аман? Но как он... какого черта он тут делает?!
  - Никому. Не двигаться. - Повторяет Захария, но Франси все же оказывается передо мной, забирая у своего господина.
  - Что... что с тобой? - В ужасе выдыхаю я, смотря на свою хранительницу, которая подхватывает меня на руки.
  И почему из всей этой совершенно чокнутой ситуации меня больше всего интересует изменившейся имидж Франси? Но, проклятье, она постриглась... под лампочку.
  Я пытаюсь заглянуть в ее глаза, но девушка упрямо отводит взгляд, вставая позади своего хозяина, у стены. Не добившись ответа, я поворачиваю голову, осматривая комнату.
  Я не убила Захарию, даже не попала в него. Так же, как и он в меня. И вот вопрос: благодарить за это Амана? Или проклинать?
  Кнут, сбитый с толку и напряженный, держал пистолет наготове, наставив его на главу Вимур. Собственно, переведя взгляд на дверь, я поняла, что он не единственный решивший, что махать оружием в данном случае - отличная идея.
  - Прежде чем ты начнешь говорить, что пришел за своим, я уточню некоторые детали. - Прохрипел Захария, ненавидящим взглядом сверля Амана. И эти различия между стариком-инвалидом и мужчиной-вампиром... они только мне казались такими бросающимися в глаза? - Девка сбежала от тебя и пришла к нам по своей собственной воле. Мы не выкрадывали ее и никаких ваших законов не нарушали, даже если ты скажешь, что...
  - Меня это не интересует. - Перебил старика Аман, а от его голоса по спине побежали мурашки. А ведь эти слова и взгляд предназначались не мне. - Она - твой потомок, и твои притязания обоснованы. Как суть ее крови ты имеешь прав куда больше, чем я, когда дело касается этой девушки, однако я все равно заберу ее.
  - Дай-ка подумать... - Захария наставил на него пистолет. - Как тебе такой ответ?
  - Ты знаешь, что я пришел сюда не один. Над нами еще полсотни голодных парней, готовых присоединиться к нашей беседе в любой момент. Или бессмысленная бойня входила в твои планы на сегодня?
  Судя по гробовому молчанию, такой пункт отсутствовал в ежедневнике Захарии. И все же старик не был согласен с подобным раскладом. А я, признаться честно, никогда не видела его в столь отчаянном состоянии. Довести наставника до белого каления в считанные секунды... даже с пистолетом наперевес я не могла добиться такого результата. А еще... полсотни дрессированных чудовищ клана Вимур здесь, серьезно?! И все это ради... ради чего?
  - Смотря на тебя, начинает казаться, что ты хочешь предложить сделку. - Хохотнул грубо Захария. - Вот только единственное, что меня интересует...
  - Я согласен. - Без раздумий выдал Аман, заставляя Захарию недоверчиво на него уставиться.
  - Ты... согласен?! После того, как... - Старик резко усмехнулся, стукнув кулаком по подлокотнику своей каталки. - А теперь... даже страшно подумать, для чего она тебе так нужна, раз ты идешь ва-банк.
  - Твой ответ.
  - Шутишь? - Захария перевел взгляд на меня, презрительно прищурившись. - Думаю, это была наша последняя встреча, Мейа. Прощай.
  Я молчала, шокировано уставившись на этого человека. И когда Франси пришла в движение, подчиняясь молчаливому жесту господина, я до последнего смотрела в ясные глаза своего предка. Он, который так долго искал меня и убеждал в моей важности, запросто согласился продать меня за... за что? Какова была моя цена? Что именно предложил Захарии господин Аман?
  - Ч-что... что происходит, Франси? - Шептала я, пытаясь не замечать все эти любопытные, презрительные взгляды. - Куда мы идем? Я должна... черт, Франси... ответь мне! Да скажи ты хоть что-нибудь!
  Но хранительница безжалостно молчала, смотря строго перед собой, пока уверенно двигалась по коридору, держа меня на руках.
  Что меня ждет на этом новом вираже, который в очередной раз решила выписать судьба? Ублюдок Захария выгодно от меня отделался, и теперь я действительно стала собственностью клана Вимур.
  Как они наказывают беглецов? И как обращаются со своими рабами?
  Я явственно представила квадратное помещение с мягкими стенами, ощутила жесткие объятья смирительной рубашки и вкус больничной пищи...
  Или это будет похоже на катакомбы, в которых я не так давно побывала по инициативе Молчуна?
  Страх обрушился на меня словно внезапная болезнь, заставляя извиваться в руках Франси.
  - Пусти... я должна... я пойду сама, слышишь? Я в порядке.
  Да черта с два. Я не была в порядке от слова "совершенно", и данный факт был известен не только мне. Наверное, поэтому Франси даже бровью не повела, слушая мои хилые пререкания, которые затихли, лишь когда хранительница вынесла меня под вольное небо.
  - Боже... как я скучала по тебе. - Прошептала я, уставившись в бездонную темнеющую синеву. Глаза заболели от яркости красок отобранного и лишь теперь обретенного вновь мира.
  На мгновение я успокоилась, словно небеса пожертвовали мне частицу своей безмятежности. Но когда мой взгляд медленно спустился с небес на землю, я дернулась, прижимаясь к хранительнице всем телом. И меня не устраивала эта неторопливость, с коей она меня несла мимо армии кровожадных мастодонтов, которых господин Аман прихватил с собой в качестве весомого аргумента.
  Большие угрожающие мужчины, расслабленно разместившиеся то тут, то там, ждали приказов начальства и скучали. И потому, как только Франси вышла из убежища Захарии, их взгляды впились в нас. В меня. И, кажется, мой очевидный ужас их веселил.
  Попытавшись сделать невозможное, - не обращать на них внимания - я принялась рассматривать лес, в котором находился вход в бункер Ойге. Трава шуршала под ногами Франси, пока она несла меня сквозь нестройный ряд деревьев. А мне просто хотелось знать, какую именно эмоцию нужно испытывать в данный момент.
  Радость? Я никогда не вернусь в это проклятое место, не буду видеть ненавистные лица, слышать клевету и явную ложь.
  Облегчение? Захария больше не имеет надо мной власти, я с этих самых пор не подчиняюсь ему и могу вообще считать его чужим себе.
  Злость? Я не отомстила виновному в смерти моей семьи. И хотя я никогда не мыслила себя в роли убийцы, Захария заслуживал смерти. За моих родных, за тех бедняг в катакомбах, за ребенка, который по нелепому приговору Фортуны родился вампиром в замкнутом мире фанатичных людей, и судьбу которого не трудно предсказать.
  Панику? Я вновь перешла с рук на руки. И что-то мне подсказывало, что Аман не спасать меня пришел. Черт возьми, есть такой тип людей, которые не выглядят как рыцари без страха и упрека ни при каких обстоятельствах. А он ведь даже человеком не был!
  Дикий ужас? Среди деревьев показался просвет, и через минуту Франси поднесла меня к первой машине. Любезный шофер, куривший неподалеку, открыл дверь, и хранительница посадила меня на заднее сиденье, отклоняясь.
  - Что... Франси, что теперь... я... что он... сделает со мной? - Я заикалась, дрожа всем телом. Не от холода.
  Дверь захлопнулась, и я стала терпеливо ждать, когда Франси сядет рядом и подробно разъяснит мне мою дальнейшую судьбу. Две секунды, пока она обойдет машину? Не проблема, думаю, столько я вытерплю.
  - Нет-нет-нет! - Прошептала я, прижимаясь к затонированному стеклу. - Куда же...
  Растерянная и напуганная, я следила за тем, как хранительница отходит от машины, вновь скрываясь в лесу. Неужели она не понимала, что меня категорически противопоказано оставлять сейчас одну? Подергав ручку двери, я в итоге обнаружила, что выбраться отсюда не смогу без помощи снаружи. Стоило ли на эту помощь рассчитывать? Не в этот раз.
  Черная перегородка напротив, отделяющая водительскую секцию от пассажирской, погружала в атмосферу замкнутого пространства полностью. Понимая, что из этой ловушки самостоятельно не выбраться, я прижалась к спинке кресла, пытаясь дышать ровнее. Закрыв глаза, я убеждала себя в том, что самое страшное позади. Но эта ложь была столь очевидной, что обещала мне ад после смерти как самой последней лгунье. Хотя геенна огненная не пугает меня теперь. Все-таки преисподняя является понятием из категории "мифическое", а господин Аман был чертовски материален. И его видок, который я смогла самостоятельно оценить не так давно, не предвещал ничего хорошего.
  Возможно, совсем скоро я пожалею, что он появился там, спасая мне жизнь, ведь все эти старания были лишь ради своих туманных, но, без сомнения, корыстных целей.
  "Даже страшно подумать, для чего она тебе так нужна, раз ты идешь ва-банк" - слова Захарии засели в подкорке мозга. Если уж этому старому бесчувственному подонку страшно, то как я должна себя вести в данной ситуации?
  Все еще жмурясь и шумно дыша, я так увлеклась собственными тревожными мыслями, что не услышала приближающихся к машине шагов. Вздрогнуть и распахнуть глаза меня заставил звук открывающейся двери. Соседней.
  Отползя на самый край салона, я следила за тем, как рядом со мной садится Аман.
  Сейчас что-то произойдет, подумалось мне, когда дверь захлопнулась с резким звуком, напоминающим удар молота правосудия.
  Я скорее почувствовала, чем услышала, как завелся двигатель. Мир за окном пришел в движение, и где-то глубоко в душе я была рада тому, что оставляла свою "настоящую семью" за своей спиной на веки вечные.
  Задержав дыхание, словно приготовившись к худшему, я смотрела на профиль Амана, ожидая... Но мужчина не двигался, глядя за окно, и его мысли, кажется, были заняты чем-то более масштабным и существенным, чем мое никчемное "я", за которым он тем не менее явился.
  А я ждала подвоха. Если не спасение, тогда что это? Почему за мной явился именно он? Чем обусловлен этот риск? Почему сейчас я сижу рядом с ним в его машине, утопая в гнетущем молчании, ожидая приговора, который глава медлит озвучить? Куда мы едем?.. А может стоит начать с более мирных тем? К примеру, как там поживает его семья? Невеста? Возможно, он уже обзавелся новой?
  Но стоило ли задавать вопросы в такой ситуации? При всем внешнем спокойствии мужчины его злость, кажется, ощущалась кожей, обжигая холодом. И все же мне нужно было знать прямо сейчас, к чему готовиться.
  Напрягшись, словно перед прыжком в бездну, я набрала воздуха в грудь.
  - Господин Аман, то, что произошло...
  Собственно, это все, что я успею произнести, прежде чем глава окажется так близко, как никогда и ни при каких условиях не должен был оказаться. Внезапно я почувствовала тепло его тела, горячее дыхание на своих губах. Мой расширенный испуганный взгляд нашел его глаза.
  Значит, вот как закончится моя жизнь. Выходит, мое "спасение" было просто отсрочкой конца, который я найду здесь, в салоне этого автомобиля, с порванным горлом...
  Приготовившись к боли, я закричала. Но вскоре этот жалкий возглас страха зазвучал откровенно удивленно и был через секунду заглушен чужими губами и языком, который скользнул в мой рот. Жесткая ладонь крепко обхватила мой подбородок, запрокидывая голову.
  Да я, должно быть, сплю.
  Зажмурившись, я попыталась отстраниться, упираясь руками в мужскую грудь. Но, чтоб меня, это было еще бесполезнее труда бедного Сизифа. Аман отпустил меня лишь через минуту, давая глотнуть воздуха... чтобы прижаться снова, целуя, изучая, мучая.
  Возможно ли? Глава вел себя так, словно пришел в стан врага, чтобы попробовать на вкус мою робость, нежность, страсть, а не свершить возмездие, оборвать мою жизнь, искупить мой грех кровью.
  Он забрал меня не для мучительной смерти, а для жизни с ним...
  То ли время остановилось в этот момент, то ли этот совершенно дикий поцелуй и вправду длился вечность. Как бы то ни было, его настойчивые, умелые прикосновения в итоге вынудили меня признать: обращаясь каждое утро и вечер к Всевышнему, на строчках "не введи нас в искушение", я имела ввиду именно этого мужчину. Почему-то это стало очевидным лишь сейчас, после того, как его тепло, страсть и злость обрушились на меня, ставя перед фактом. Господин Аман вернул меня для себя одного.
  Раздавшийся влажный звук поцелуя был самым эротичным из всех, что я когда-либо слышала. Отклонившись на несколько сантиметров, Аман заглянул в мои лихорадочно блестевшие, глаза. И либо его заводил мой страх, либо - результат собственных трудов (я перестала сопротивляться и теперь смотрела на него с ожиданием, тяжело дыша), но мужчина решил, что сейчас не время останавливаться. И, конечно, он не мог не заметить, что последний миллиметр был преодолен именно мной.
  Сумасшествие... какое-то... я и представить себе не могла, что он умеет быть таким нетерпеливым.
  Получается, все, кто окружал меня - эти служанки в доме Вимур, болтливые кумушки из убежища - знали эту нелепую правду? Они видели в моем взгляде то, что я так долго отрицала. Даже не просто отрицала, а не собиралась признавать, даже не думала о такой возможности. Мысль о том, что я по уши втрескалась в главу, могла кому-то показаться смешной. Лично мне - ужасающей, дикой, совершенно не вяжущейся с моим воспитанием. Он же был... другим! И это было лучшей причиной, чтобы хотя бы подумать о сопротивлении.
  Но когда господин Аман прикасался ко мне, я думала лишь о том, что он мог бы подключить еще и свои руки.
  Черт возьми, видел бы меня сейчас папа...
  Кажется, мужчина уловил изменения в моем настроении, потому в следующую секунду я тяжело дышала и ошалело хлопала глазами, а Аман прижимался лбом к моему плечу, упираясь рукой в дверь с моей стороны. Очевидно, ему нравилось диминуэндо в исполнении моего сердца.
  В наступившем молчании, разбавляемом моим шумным дыханием, я разглядывала рукав мужской рубашки, испачканной в крови. Какая немыслимая небрежность для главы. А еще... догадаться о том, что кровь принадлежит именно Аману, не составило труда.
  Так вот какова моя цена.
  Гораздо позже от господина Каина я узнаю, что около полувека назад Захария, одержимый жаждой власти и абсолютной силы, пришел к Аману. Несмотря на регулярное употребление крови низших вампиров, законник понимал, что исчерпывает лимит своего времени: старость давала о себе знать. В седине, слабости в ранее стальных мышцах и холодеющих пальцах шептала неизбежная смерть. И ему, сильнейшему из когда-либо живших людей, принять эту простую правду было тяжелее остальных. Захария не верил, что его бессмертие заключено в его собственных детях. Более того, он знал, где находится источник вечной жизни. Именно Аман был тем самым чистокровным, усадившим его в инвалидное кресло. И сегодня Захария получил то, о чем мечтал на протяжении долгих десятилетий. И мне было страшно представить, какую силу он обретет, отведав чистую кровь Вимур.
  - Думаю, тебе стоит знать, что я изменил наш контракт. - Проговорил неожиданно глава, отклоняясь от меня.
  И это упоминание о контракте в подобной ситуации... не знаю, с каких именно пор я стала наивной дурой, но я никак не ожидала, что, после того как Аман долго и с явным наслаждением целовал меня, разговор пойдет о долбаном договоре. О котором я уже успела позабыть. Как глупо с моей стороны.
  - И... каковы новые условия? - Поинтересовалась я так тихо, что едва сама себя услышала.
  В наступившем молчании, глава отвернулся к окну, тем самым давая понять, что условия эти находятся на грани невыполнимого.
  - Верить мне.
   20 глава.
  Несмотря на кипу переживаний и сомнений, которые я прихватила с собой из убежища, усталость взяла верх. Дорога утомляла своей монотонностью, и через пару часов, протянувшихся в мрачной тишине, я заснула. Попросту сбежала, потому что не могла чувствовать себя комфортно в молчании, когда сидела бок о бок с мужчиной, который... ну, вроде как что-то там чувствует ко мне. Я боялась сказать "любовь", все же это словечко из словаря человеческих понятий и к нему никакого отношения не имеет.
  И, говоря о доверии, Аман требует невозможного. Я слишком долго знала его как бесчувственного господина, чтобы внезапно переключиться на режим "любимый". Мое богатое воображение не справлялось с этой задачей: я не могла представить его в роли своего... мужчины? Боже правый, я правда допускала мысль, что он мог рассматривать меня как равную себе? Кажется, все эти удары судьбы довели меня до ручки.
  Когда я проснулась, была глубокая ночь, а мир за окном вернул себе статичность. Под своей щекой я ощущала чье-то твердое плечо. Отличная новость, оказывается, всю дорогу я пускала слюни в пиджак господина Амана... образно, конечно.
  Дверь со стороны главы открылась, и я, которая уже собиралась поспешно отодвинуться и извиниться за нарушение его личного пространства, оказалась в руках главы.
  - Я... я в порядке. - Прошептала я, пытаясь убедить, что такие радикальные меры не требуются: я в состоянии и самостоятельно добраться до особняка.
   На пороге главного дома, омываемые холодным светом фонарей, главу встречали его семья и важнейшие члены клана. И такой расклад заставил меня запаниковать.
  - П-пожалуйста... отпустите меня, я могу... - Мой мечущийся взгляд столкнулся с его глазами, и я покорно замолчала. Я никогда не разучусь его бояться, не так ли?
  - Ты должна привыкнуть к этому. - Прозвучал надо мной его голос, от которого меня всегда бросало в дрожь.
  Не самое удачное время для вопросов, однако к чему конкретно мне нужно было привыкнуть? К тому, что нас еще не раз увидят вместе? К тому, что он часто будет носить меня на руках? Или что его родственники будут кланяться... не мне, конечно, но вся эта ситуация...
  Прислонившись лбом к его груди, я спрятала свое пылающее лицо. Я не могла смотреть на то, как его брат, невеста оного, мадам Бланш, а также лучшая десятка клана Вимур, почтительно приветствуют своего главу. Славно, я не знаю, какими именно взглядами меня наградила его семья... его мать.
  Закусив губу, я все еще держала глаза закрытыми, пока господин Аман шел по коридору. Куда конкретно? Насколько сильно изменилось мое положение покажет конечный пункт, который послужит мне домом в течение... какого срока?
  Когда он толкнул дверь, проходя в помещение, заполненное темнотой, я пошевелилась. Мужчина остановился, и я собралась с духом, поворачивая голову в сторону...
  Острый. Дефицит. Кислорода.
  Задержав дыхание, я уставилась на кровать. Его кровать. Находящуюся в его спальне. В которой стоит он со мной на руках. Это стечение обстоятельств нельзя было назвать удачным, не так ли?
  Конечно, от господина Амана не ускользнуло очевидное изменение моего состояния: потяжелевшее дыхание, участившийся пульс и мелкая дрожь.
  - Ты будешь спать здесь. - Проговорил он, опуская меня на землю.
  И хотя интонация давала понять, что глава не заинтересован и дальше тратить свое драгоценное время на меня, я все равно так и не смогла заставить себя просто на него посмотреть. И якобы движимая любопытством, отошла от мужчины, рассматривая большую комнату, к которой едва ли смогу привыкнуть.
  Мне просто нужно было держать дистанцию. И не смотреть на чертову кровать.
  - Одна. - Озвучил Аман то, что и так было очевидно.
  Конечно же, одна. А с кем? Уж точно не с тем, кто сегодня забрал меня из лап Захарии (смерти), отвез в единственное по-настоящему безопасное место и по пути, не прибегая к словам, чувственно объяснил, что моя ценность как-то резко возросла...
  - Я могу принять ванну? - Пробормотала я, чувствуя на себе чужой взгляд.
  - Конечно. - Интонация его голоса никогда не меняется, да? Прежде чем выйти, глава добавил: - Можешь считать эту комнату своей территорией. В шкафу ты найдешь подходящую одежду и предметы гигиены. За всем необходимым обращайся к Аврааму. Или ко мне.
  Ставил себя наравне с дворецким. А в Сахаре нынче снег пошел, да?
  - Спасибо. - Поблагодарила тихо я, когда дверь за ним закрылась.
  Ковер, застилавший полы гостиной, с которой соседствовала эта спальня, заглушал его шаги. Я слышала лишь звук закрывающейся двери: скорее всего господин Аман ушел в свой кабинет, с легкостью оставив меня за спиной.
  Мысль о том, что он находится так близко, всего в нескольких метрах от меня, была непривычной. Я могла развернуться, переступить порог спальни, дойти до кабинета и вновь его увидеть. Подтвердить себе в очередной раз, что мне уже ничего не угрожает.
  Это звучало так просто, а на деле было фантастикой. Ведь я никогда не сделаю что-то подобное.
  Я долго топталась на месте, пытаясь свыкнуться с мыслью, что отныне я буду жить здесь, в непосредственной близости с ним, под его личным покровительством. Спать в кровати Амана, видеться каждый день с Аманом, даже, возможно, время от времени получать поцелуи от Амана... Ох, черт, нет, мне не стоит думать об этом.
  Бегло оглядев комнату, потом обойдя ее по периметру, я в итоге подхожу к гардеробу. Убеждаясь в истинности слов главы, рассматриваю одежду и обувь. Подходящая, да? Мне казалось, что эти шмотки смотрят на меня свысока.
  Забрав большое махровое полотенце и что-то хлопковое и просторное в качестве ночнушки, я отправилась в ванну. Я не удивилась, когда обнаружила за дверью помещение, по размеру едва ли не превышающее общую площадь дома моего отца.
  Закрыв дверь на замок, я любовно уставилась на большую ванну, которую готова была наполнить до краев кипятком. Кажется, прошла вечность с тех пор, как я в последний раз нежилась в чистой, горячей воде... о да, это было мне нужно прямо сейчас. Остаться в одиночестве, в окружении тишины и тепла, дабы подумать еще раз о своем девиантном поведении.
  Ведь было столько вопросов, которые требовали моего внимания. Если составлять список, последний пункт будет обозначен не цифрой, а знаком бесконечности.
  Оставшийся в живых Захария, получивший за меня щедрый выкуп. Неудавшаяся месть за моих погибших родных. Молчун, который теперь стоял на плохом счету у своего наставника. Кнут, который был мне братом по крови, а по духу - врагом. Франси, решившая поменять свой стиль и отказывающаяся со мной говорить. Мое будущее... а это, вообще, отдельная тема.
  Но почему все, о чем я думала - проклятущий поцелуй, который, готова спорить, ничего не значит для главы. Он даже не помнит о нем, тогда как я, кажется, до сих пор чувствую его жар и вкус.
  Прикоснувшись к своим губам, я закрыла глаза и сползла ниже, утопая в горячей воде.
  В тот раз глава был совершенно на себя не похож. Я привыкла видеть его непоколебимым и сдержанным, и никогда бы не подумала, что он может сорваться. Хотя, если вспомнить, как он обычно решает свои вопросы... стадия "вы не против, если я сделаю так?" отсутствует в жизненном сценарии этого мужчины. Возможно, он и считается с чужим мнением, но лишь при раскладе, что ты приходишься ему матерью. Или невестой... да, очевидно, госпожа Адель была одной из тех, кто мог сказать "нет уж" на его "да будет так".
  Может, именно поэтому они и расстались? Все же было несколько абсурдно считать себя поводом достойным для расторжения помолвки чистокровных. О, да за такую ересь в средневековье меня бы скоренько определили на костер.
  Жаль, что так вышло, все же госпожа Адель была шикарной женщиной, заслуживающей место рядом с Аманом. Она тоже получала такие поцелуи от главы? Вероятно, эта парочка зашла намного дальше, все же времени у них было полно... черт возьми, когда они заключали этот союз, у меня только начали молочные зубы меняться на коренные.
  Время, которое раньше воспринималось мной как данность, теперь пугало. Вечность, что простиралась позади меня, и вечность, которая будет после... все это видел и увидит глава, тогда как я даже не могу себе вообразить этот временной отрезок. Чтобы понять, насколько незначительной я чувствовала себя в этот момент, стоит просто посмотреть на точку в конце предложения.
  Стук в дверь заставил меня встрепенуться и распахнуть глаза. Остывшая вода всколыхнулась, посылая тысячи мурашек по коже.
  - Моя госпожа.
  Я тряхнула головой, пытаясь очнуться. Неужели задремала? Замечталась до такой степени, что мне уже кажется, будто Аман обращается ко мне, как к своей паре.
  - Я... я уже выхожу. - Я постаралась, чтобы голос звучал не сонно и достаточно убедительно.
  Включив горячую воду, чтобы согреться, я подумала о том, что господин Аман рассматривает меня как слюнявое и весьма беспокойное дитя. И это совершенно оправдано. И дело не в темпоральной пропасти, нас разделяющей, а в том, что я наивна и мечтательна, как пятилетняя (все-таки допускаю мысль, что он разошелся со своей невестой из-за меня)...
  Я покинула ласковые объятья воды с чувством нестерпимой усталости, потому даже не смотрела, как надеваю футболку, которую захватила с собой. Когда я вышла, главы не было в комнате. Вполне вероятно, что его голос мне приснился, так же как и его поцелуй... так же, как и эта комната, и эта кровать...
  Повалившись на подушки, я вдохнула полной грудью их запах. Чистоты.
  Хотя я и не могу представить господина Амана спящим, все же эта кровать свидетельствует о том, что и глава нуждается в отдыхе. Или же она использовалась им в иных целях?
  Думаю, если бы я была чуть менее измученной, этот вопрос не дал бы мне забыться до утра. Теперь же я заснула так стремительно, словно пыталась отделаться от этой реальности. И мне удалось скрываться от нее довольно долго... был уже полдень, когда я лениво пошевелилась на своей новой постели, отмахивая от солнца, которое навязчиво лезло через щели в шторах. Вероятно, то, что спальня находилась с восточной стороны, никогда не смущало господина Амана - он вставал с рассветом.
  Судя по времени на часах и моему ленивому настроению, день пройдет так же, как и мое пробуждение - неохотно, неторопливо и угнетающе. Мне хотелось бы провести в этой кровати всю свою жизнь... однако, вспомнив, кто был ее предыдущим хозяином, я поторопилась выползти из-под простыней.
  Утренний туалет грозил стать вечерним, и только голод заставил меня поторопиться. Поглядывая на дверь, за которой находилась территория уже мне не принадлежащая, я выбирала наряд. Мне казалось, что господин Аман находится там. Прямо за этой дверью. И стоит мне выйти, его пронзительный взгляд настигнет меня. А после того, что произошло в машине, мне будет трудно на него смотреть или разговаривать с ним. Я чувствовала себя последней дурой, потому что начинала заикаться и трястись, как эпилептик рядом с ним. Черт, одни мысли об этом мужчине плохо влияют на меня, непосредственная близость грозила уничтожением на молекулярном уровне.
  Судя по количеству платьев, обнаруженных мной в гардеробе, глава хотел увидеть мою более женственную версию. Возможно, стоило пойти у него на поводу, поблагодарив тем самым не только за улаживание моих проблем, но и за то, что не убил меня за этот опрометчивый побег... хотя, то ли еще будет, да?
  Как бы то ни было, я выбрала самое простое из доступных мне платьев, юбка которого закрывала колени, а короткие рукава - плечи. Оно было весьма целомудренным, Марта бы оценила.
  Под рукой не оказалось заколок, потому я просто провела пару раз по волосам расческой. Мой рост позволял носить каблук, к которому я, однако, не привыкла, из-за чего и выбрала обычные балетки. И даже при таком посредственном виде, я чувствовала себя Золушкой, собравшейся на бал.
  Выходя за дверь, я безошибочно угадала местонахождение главы клана: мужчина сидел за журнальным столиком из стекла, перебирая какие-то бумаги. Я всегда знала, что он исключительно занятая персона, но, кажется, только теперь это стало таким явным. В гостиной пахло свежим кофе и выпечкой. Потому мой взгляд переместился с господина Амана на изящный поднос, на котором стоял кофейник, тарелка с круассанами и чашка с фруктами.
  - До... доброе утро. - Проговорила я неловко.
  Он целовал меня вчера так, словно я единственная женщина на земле, а сейчас смотрит, как будто впервые увидел. Создается ощущение, что он сейчас позовет прислугу, чтобы та выпроводила постороннего из его покоев. Господин Аман... чертовски странный мужчина.
  - Твой завтрак. - Сказал наконец глава, позволяя мне сдвинуться с места и подойти к столу. Хотя едва ли мне хотелось сокращать расстояние. И трапезничать рядом с ним.
  Это было похоже на приручение пугливого животного, словно он хотел, чтобы я к нему привыкла. Ладно, в любом случае, это меня устраивает куда больше, чем вероятность продолжения вчерашнего. Если бы Аман внезапно решил перейти ко второй серии...
  Густо покраснев, я села в кресло, наливая себе кофе, который на деле терпеть не могла. Но горячий, со сливками и сахаром, он был более чем сносен. Свежая выпечка, ароматные фрукты... создавалось ощущение присутствия души в этом завтраке.
  - С медом... - Бормочу я, глотая горячий напиток. - И корицей.
  - Тебе нравится?
  Мое мнение все-таки имеет вес в его доме? Что за череда сюрпризов.
  - Я не люблю кофе, но этот... очень вкусный. - Пытаюсь улыбнуться я, но, наталкиваясь на лед в его глазах, опять теряюсь. Не странно ли? Его действия были пропитаны теплым чувством, а взгляд и слова - родом из Антарктиды. - Спасибо.
  Словно что-то для себя уяснив, глава вновь забывает о моем существовании, возвращая свое внимание бумагам, которые нуждаются в нем куда больше чем я, естественно.
  Звонит телефон, лежащий на подлокотнике кресла, в котором сидит господин Аман. И когда мужчина начинает разговор, я чувствую себя так, словно осталась в комнате одна. Потому еда начинает доставлять удовольствие.
  Что это за язык? Немецкий, возможно. Очередное напоминание о наших различиях заставляет меня чувствовать себя в другой галактике, даже когда я нахожусь с ним в одной комнате.
  С трудом глотая, я думаю об Эмили. Она тоже прошла через это, прежде чем освободиться от мучительной любви единственным возможным способом? Эти противоречия, несовместимость сводили с ума с каждым днем все сильнее? Она просыпалась каждое утро с осознанием, что приблизилась к смерти на сутки? Что на сутки отдалилась от него?
  Вспоминая Эмили, я не могу миновать в своих мыслях Франси. Вчера она выглядела такой чужой... и дело не в ее изменившейся прическе, а в безжалостном молчании. В чем причина такого поведения?
  Мой взгляд поневоле поднимается на главу. Он уже закончил свои переговоры, потому продолжает изучать документы.
  - Я бы хотела... - О, вряд ли это лучшее начало для разговора. И все же, когда Аман посмотрел на меня, пути назад не было, - хотела прогуляться.
  Глаза мужчины прищуриваются, и мне становится не по себе. Аман долго молчит, и когда я уже не надеюсь услышать ответ, он спрашивает:
  - Ты хочешь уйти? - Это не уточнение, а самостоятельный вопрос.
  И речь идет, конечно, не об этой комнате или его доме. Он спрашивает, хочу ли я оставить за спиной и забыть, как страшный сон, его и все что с ним связано. И так как было грешно считать Амана дураком, а отвечать честно - небезопасно, я предпочла промолчать.
  Он и сам понимал, что идти мне было некуда. В одиночку я вряд ли выживу в современном мире, выгони он меня за порог своего дома. Но и бросаться ему на шею за свое спасение и предоставление роскошных апартаментов я не собиралась: Во-первых: Аман просто сделал так, как хотел сам. Во-вторых: Я до сих пор боялась его и точно не обиделась бы, если бы он не появился в момент кульминации нашего с Захарией разговора. Все же при таком раскладе я была бы куда более спокойной, чем теперь.
  - Я хочу увидеть Франси. - Пробормотала я, когда тишина стала похожа на меч, занесенный над головой. - Если это возможно.
  Вместо ответа глава вновь берет телефонную трубку, быстро набирая номер. От него требуется всего пара слов, чтобы уже через минуту в дверь постучали.
  - Ты должна быть здесь к ужину... - Внезапно господин Аман осекся и сосредоточил свой взгляд на мне. - Я хотел бы, чтобы ты поужинала вместе с нами.
  Я недоуменно моргнула. Глава только что понял, что допустил ошибку в общении со мной и постарался ее исправить? Как... мило.
  - Войди. - Бросил он Франси, когда я так ничего и не сказала.
  Он предпочел требованию просьбу? Ради меня? Что за нелепые подарки судьбы? Сегодня, случаем, не Рождество?
  Обернувшись через плечо, я увидела Франси, стоящую по стойке смирно. Она была облачена во все черное и с коротким ежиком светлых волос напоминала солдата. Мне захотелось плакать. Потому что, увидев ее, я вспомнила прошлое, вспомнила свою беспечность и надежду на возвращение к старым-добрым денькам, к родителям. А теперь мне хотелось разрыдаться, оплакать ее, себя, свою семью...
  - Благодарю, господин Аман. - Пролепетала я, вставая и быстро идя в сторону двери.
  Франси привычно придержала дверь, ожидая, пока я выйду. И уже в коридоре, ссылаясь на дальность расстояния и расстроенные нервы, я услышала:
  - Не стоит, моя госпожа.
  
   21 глава.
  Я рыдала. И мне было глубоко безразлично, что меня могут услышать: мы сидели в беседке на окраине усадебного сада, и этой иллюзии приватности было достаточно, чтобы истошно выть и кричать уже второй час.
  К сожалению, причин вести себя так было слишком много.
  Очевидно, Франси понимала меня, потому молчаливо и грустно следила за моими самоистязаниями. Словно в агонии умирала какая-то часть моей души, словно я прощалась со своей прошлой беззаботной жизнью раз и навсегда, словно внезапно пережила все потери разом.
  Я проклинала себя, Кнута, Захарию, судьбу. Молила о карающей молнии. Просила, чтобы все чудесным образом оказалось кошмарным сном, от которого бы я тут же очнулась. Неся весь этот бред, я просто добивалась единственной цели - облегчить душу.
  Получилось: изможденная и зареванная я в итоге легла на лавку, нагретую на солнце, мучительно закрывая глаза.
  - Их нет... Франси... если бы раньше я почувствовала такую боль, они излечили бы ее одним своим видом. - Бормотала я сорвавшимся голосом. - Я бы посмотрела на Джерри, услышала нудные наставления отца, увидела недовольный взгляд Марты... мы не были идеальной семьей, но мне и не нужна идеальная. Мне нужна моя. А он отнял у меня их и еще заставил верить, что это сделали вы... А я не смогла его убить, когда узнала правду. Он все еще жив, Франси, все еще дышит... он выиграл. Да, он выиграл, я видела его взгляд... так не смотрит побежденный. Почему так происходит? Мне не понятно это... при всем уважении к небесам, я не понимаю...
  Хранительница молчала, сидя напротив. Оказывается, она будет молчать еще около года, насколько я поняла по ее скудным объяснениям на бумаге.
  Это было частью ее наказания, которое девушка называла несущественным. Помимо обета молчания, она подверглась пострижению налысо, что было позорным клеймом для любой женщины ее расы. В любом случае, она осталась жива, хотя господин Аман никогда не прощал откровенного неповиновения. А от той, которая уже допустила не одну ошибку?
   Он оставил меня для вас. Я теперь принадлежу вам, и мое наказание в вашем ведении.
  - Ты никому не принадлежишь! Ты не вещь! - Вскричала я, когда хранительница продемонстрировала мне блокнот с этими словами. - И чтоб... чтоб я больше этого не слышала! Они могли отнять у тебя право слова, но не душу.
  
  Теперь я лежала, перебирая в памяти лучшие моменты прошлого и смотря в сводчатый купол беседки.
  Франси взяла блокнот, начиная быстро писать.
   Я бы отдала сейчас все, чтобы озвучить слова раскаяния.
  - Тебе не за что извиняться. - Пробормотала я, отводя взгляд от бумаги.
  Снова неистовый скрежет ручки о лист.
   Два месяца вы были вынуждены жить рядом с тем человеком, подчиняться ему, верить в его ложь. И в этом только моя вина. Я думала, что оберегаю вас, а на самом деле толкала к краю пропасти.
  - Не драматизируй, пожалуйста. Неужели ты думаешь, что не встреться я с тобой и избежала бы знакомства с ними?
   Все равно... я умоляла господина Амана оставить меня в живых только для того, чтобы я смогла перед вами извиниться. Простите, если сможете.
  - Ты не сделала ничего плохого, Франси... - Я заглянула в ее серые глаза и добавила: - Но если это так важно, то я прощаю тебя. Я совершенно на тебя не сержусь. Правда.
  В наступившем молчании, я слушала умиротворяющий шелест ветра в листве и клекот птиц. Непозволительно спокойно.
  - Почему я здесь? У меня будут брать кровь? - Она медленно качает головой, подтверждая мои догадки. - Тогда... кто я теперь, Франси?
  Она молчит, конечно, и даже ничего не пишет. Считает, что все и так очевидно?
  - Они все были правы... - Вспоминаю я местную прислугу. - Как проницательно с их стороны и как недальновидно с моей. Думала, меня-то это точно не коснется. Боже, а каково тебе видеть это снова. Словно кино, которое уже смотрел, да?
  В наступившей тишине Франси вновь берется за ручку.
   Господин Аман не похож на своего брата.
  - Что это должно значит? Что мне очень повезло?
  Судя по ее взгляду, хранительница имела ввиду совсем другое.
  Она начала быстро писать, после чего подняла на меня взгляд, словно раздумывая, стоит ли открывать свои мысли.
  - Давай. - Я протянула руку, в которую хранительница неохотно вложила вырванный листок.
   Господин Каин - дамский угодник. Он внимательный и ласковый с женщиной, которую хочет получить. Глава не такой.
  И я это уже давно поняла. Конечно, Аман был другим. Пусть внешне и нельзя было сказать, что глава намного старше своего брата, время, разделяющее их, оставило свой отпечаток главным образом в характере Амана. Он никогда не завоевывал, ему все подчинялось само собой. Он привык приказывать, а не просить. Присваивать, а не приручать. Но этой запиской Франси хотела сказать и еще кое-что: Аман не позволит играть с собой, как то было с его братом.
   Вам пора. Еще нужно собраться к ужину. - Увидела я на листке, который протянула Франси.
  - Ужину...- Я вспомнила приказ-просьбу главы... каждое слово. - Этот ужин... он будет с кем?
  "С нами" сказал господин Аман, предполагая наличие своей семьи за столом.
  Паника вновь застигла меня врасплох, и я покачала головой.
  - Не в этот... не в этот раз.
  К слову об "семь раз отмерь, один раз отрежь".
  Франси готова была сказать, что это чертовски плохая идея - сознательно перечить ему. А я хотела напомнить ей, что я - просто человек, который не смеет сидеть за одним семейным столом с чистокровными, даже если Аман так захотел. Это минутное помутнение рассудка пройдет, и он согласиться с тем, что довольно глупо пытаться доказать мне, себе, остальным, что я являюсь чем-то большим, чем... человек.
  Я не даю ему совершить ошибку, о которой он будет жалеть. Думаю, господин Аман должен быть мне благодарен.
  ***
  Однако когда мы встретились с ним, благодарность отсутствовала в списке эмоций, испытываемых главой.
  Я еще долго не решалась прощаться с Франси. Но в итоге, подгоняемая вечерним холодом и темнотой, я пошла к главному особняку. Как непривычно было подниматься по этим ступеням, проходить в придерживаемую дворецким дверь, отвечать на его любезность улыбкой. Возвращаться в господские чертоги, уходить в свою (его) спальню, ложиться и спать в своей (его) кровати. И при этом убеждать себя, что это ничего "такого" не значит.
  Отличная новость, я даже в мыслях стараюсь использовать эвфемизмы, когда дело касается Амана.
  Переступив порог хозяйской гостиницы и в очередной раз заметив себе, что не стоит к этому привыкать, я быстро огляделась. Пусто.
  Осторожно пройдя в комнату, любезно одолженную мне, а потом и в ванну, я убедилась в том, что глава не прячется ни в шкафу, ни под кроватью, ни в любом темном углу, подстерегая меня. И почему я чувствовала себя виноватой, думая о нем?
  Готовясь ко сну, я умылась и еще раз, теперь уже более подробно, рассмотрела свой гардероб. Достав шортики и футболку, я покосилась на закрытую дверь, ведущую в гостиную.
  Будь он в своем кабинете, вышел бы, услышав, что я соизволила появиться, так? А может ему хватило и одного дня, чтобы наесться моей трусостью и несообразительностью? Ну, Аман должен был знать, что со мной будет нелегко...
  Возможно, я и сглупила, нагло проигнорировав его "просьбу". И потому теперь чувствовала себя преступницей. Вряд ли я смогу заснуть, зная, что он бродит где-то рядом, скорее всего, раздраженный. Чертовски.
  Выйдя из спальни, я пересекла гостиную и помялась пару секунд перед дверью его кабинета. Интуитивно я знала, что там никого нет, и все равно постучала, дергая ручку. Заперто.
  - Мне рассматривать твой отказ, как саботаж? - Раздается за спиной голос, заставляющий меня вздрогнуть и резко развернуться.
  Господин Аман был как всегда идеален. Это касается и его внешности и внутренней собранности. И думал он о чем угодно, смотря на меня так, но уж точно не о благодарности, на которую я рассчитывала.
  Совершенно не похож на мужчину, который вчера целовал меня.
  Краснея, я бормочу:
  - Я не очень хорошо себя чувствую.
  Да, но ведь я уже никогда не буду чувствовать себя хорошо.
  - Мне очень жаль. - Добавила я, веря, что через секунду превращусь в ледяную статую под этим взглядом.
  - Думаю, нам стоит добавить еще один пункт в контракт. - Он все еще верит, что мне есть дело до договора? Большая ошибка со стороны мистера "у меня всегда все под контролем". - Касательно твоей лжи.
  Оскорблено поджав губы, я смотрю себе под ноги. Я нахожусь в его доме, в его комнате, в одежде, предоставленной им, в непосредственной с ним близости. Ситуация из категории "чертовски неудачные".
  - Считаешь меня чудовищем? - Он, кажется, усмехнулся, хотя едва ли были поводы для веселья.
  И все же я смогла осмыслить его вопрос, когда мужчина отошел, чтобы включить свет. Я смотрела на то, как он скидывает пиджак, расстегивает первые пуговицы на рубашке. Мое присутствие определенно не напрягает его так, как его - меня.
  - Я считаю чудовищем Захарию... чтобы быть монстром, не обязательно относиться к определенной расе... если вы об этом. - Ответила я, следя за тем, как глава останавливается у окна, скрепляя руки за спиной.
  - Хорошо. - Едва ли, но если ему так хочется думать - пускай. Аман не оборачивается, и мы долго молчим. Я все еще прижимаюсь к двери, зная, что не сдвинусь с места, пока он не разрешит. - Я хочу, чтобы ты знала... с тобой не случиться того, что произошло с любовницей моего брата.
  Затрагивает эту тему без особой неловкости. Принимает смерть человека как факт, который никак на нем не отразился.
  - Ее звали Эмили.
  - Это неважно.
  Для него, возможно. От его жестокосердия бросает в дрожь. Почему-то я подумала о том, что спустя пару лет, найдя себе другую игрушку, он будет говорить обо мне также.
  - Надеюсь, завтра ты будешь чувствовать себя лучше.
  - Со всем уважением...
  - Ты придешь на этот ужин. И так будет каждый вечер.
  - Раз это приказ. - Я еще осмеливаюсь хамить, с ума сойти.
  - Похоже на то. Ведь, как мы выяснили, мои просьбы ты игнорируешь. - Аман словно пытается сдержать свое раздражение, но когда он вновь приближается его движения и взгляд выдают настрой своего хозяина. Зол. Ужасно. - Чего ты боишься?
  Тебя? Твоих неясных желаний? Своего будущего... хотя мое будущее тесно связано с тобой, так что мы автоматически возвращаемся к пункту "один".
  - Не хочу... - чувствовать себя ужином на этом ужине - ...мешать вам.
  - Серьезно?
  Черт, имеет ли смысл так открыто лгать ему? Он же видит меня насквозь.
  - Мне нужно привыкнуть... я никогда не думала, что... все выйдет так...
  - Как?
  Какой же он все-таки безжалостный.
  - У меня... совершенно другие взгляды на жизнь. Мой папа - священник и... - К горлу подступил ком, - то, что я сейчас здесь и вы... просто скажите, кем я должна быть. Для вас.
  Я разговаривала с собственными балетками и, замолчав, не поверила, что все-таки осмелилась задать этот вопрос. Ответ на который и так известен, но мне важно было услышать его в исполнении господина Амана.
  Да, я хотела, чтобы он просто отдал очередной приказ. Он не оставил бы мне выбора, и потому смириться с ролью его любовницы стало бы легче. О, кого я обманываю, мириться даже не пришлось бы...
  - Ясно. - Бросил задумчиво мужчина, отходя от меня.
  Очевидно, он что-то уяснил для себя, тогда как я растерянно следила за тем, как он хватает пиджак со спинки кресла и проходит к телефону, распоряжаясь насчет машины.
  - Мы... куда-то едем?
  - Разве ты не устала? - Очередная ухмылка от него. Как аномально. - Тебе лучше поспать, Мейа. Только не в ванной, идет? - Что-то происходит со мной, когда он произносит мое имя. Когда вновь подходит, беря мою левую ладонь в свою руку. - Такие тонкие...
  Я задерживаю дыхание, смотря на то, как Аман поглаживает мои пальцы, подносит их к своим губам. В иные моменты я его совершенно не понимаю. Я чувствую его злость, он смотрит на меня как на чужую, но все его поступки пропитаны заботой и нежностью. Это сбивает меня с толку, пугает.
  - Спокойной ночи. - Он смотрит на меня, словно ждет ответа. И до сих пор держит мою руку.
  - Куда вы уезжаете? - Мне нужно знать, как долго я смогу обманываться иллюзией свободы.
  - Я встречу тебя завтра. - Ему ничего не стоит разгадать мои умыслы.
  - Это... важно?
  Его глаза слегка прищуриваются, пытается понять природу чувства, закравшегося в мой голос. Интимную атмосферу разрушает трель телефона.
  - Более чем. - Признается мрачно мужчина, отпуская мою руку.
  И пока Аман отвечал на звонок, я торопливо сбежала в спальню. И стоит ли говорить, что подгоняла меня вовсе не усталость? Думаю, спасаться бегством на "своей территории", мне придется довольно часто.
  
   22 глава.
  Когда Аман говорил, что встретит меня завтра, он имел в виду не кратковременно пересечение со всеми условностями вроде "доброе утро, отличный денек", а терпеливое ожидание с его стороны. Словно я возвращалась из долгого путешествия по владениям Морфея, а глава - первый из живущих в реальности, кого я увижу после разлуки с ней.
  Я поняла это, когда вышла из спальной следующим утром, предварительно потрудившись над своим внешним видом. Просто не хотела выглядеть белой вороной в обществе таких как господин Аман, а вовсе не вырядиться в пух и прах, чтобы сразить его. Сразить? Не знаю, что нужно напялить на себя, чтобы добиться подобной реакции от бесчувственного главы. Но уж точно не в черную прямую юбку и пеструю шелковую блузку с мелкими пуговицами. Я была просто чуть менее обыденной, чем всегда, представая пред его взором.
  Аман сидел за журнальным столом на этот раз занятый исключительно собственными мыслями, а не повседневными делами. Перед ним на стеклянной поверхности лежало серебряное блюдце...
  - Доброе утро. - Прошептала я, чувствуя себя весьма неловко.
  Я предпочла сегодня удобству каблуки и, скорее всего, выгляжу теперь нелепо. Потому он так на меня смотрит? Или может он каким-то волшебным образом узнал, что я все же решила дать шанс деликатному кружевному нижнему белью, которое занимает целую секцию в моем новом гардеробе? Ох, черт...
  - Присядь. - Глава кивает на кресло напротив, и я послушно приближаюсь, стараясь не походить при этом на пьяную.
   Он выглядит удрученно. Опять. Кажется, у меня нет выхода: придется идти на этот ужин.
  Но когда я занимаю место рядом с ним, мысли об ужине самопроизвольно испаряются.
  - Что... что это? - Я смотрю на кольца, которые лежат на донышке серебряного блюдца.
  Золотые обручальные кольца, которыми обмениваются молодожены. Я поднимаю свой взгляд "тысяча и один вопрос" на Амана.
  - С твоего позволения. - Он наклоняется и берет мою левую руку в свою, быстрым движением нанизывая кольцо на безымянный палец. - Теперь ты.
  Он действительно протянул мне свою ладонь, на которую я тупо уставилась.
  Я все еще сплю?
  - Простите, я...
  - Тебе же нужно именно это. Формальности. - Я ошарашено моргнула, смотря в его глаза и пытаясь понять, что именно творится в его душе. - Если это так важно, мы найдем священника...
  Он думает, что воспитание не позволит мне спать с ним, если я не буду считать его своим мужем, так? Боже, как это... абсурдно.
  В моей голове проноситься череда воспоминаний. Сколько раз с клироса я наблюдала за венчанием, которым руководил мой отец? Жених и невеста... прекрасные, молодые, влюбленные. Чистота их чувств трогала даже самые черствые сердца. И каждая из молодых певчих думала, что однажды "аллилуйя" произнесут и над ее головой, когда рядом будет стоять тот, ради которого готова и на край света. Там будут родители, завидующие подруги, зеваки. Свадебное платье и фата. Кольца...
  - Для вас... это ничего не значит. - Пробормотала я, снимая кольцо со своего пальца. - Пожалуйста, не нужно фарса, я и так знаю, чего вы от меня хотите. Для этого не обязательно идти такими окольными путями.
  - Знаешь? - Ой, мамочки. Его голос такой тихий и обманчиво невозмутимый, что мне хочется вновь запереться в своей спальной. - И чего же я хочу?
  Я прячу свой взгляд, чувствуя, как кровь приливает к лицу. Глава только что заставил меня картинно представить его желания, те самые, что связаны со мной. Он хотел меня, в этом не осталось сомнений после его поцелуя, однако, я не могла говорить об этом с ним... мне было стыдно даже об этом думать.
  - Стать моим мужем?
  - В том числе. - Его голос не потеплел совершенно.
  Я сходила с ума от его непоследовательности. Что не так с этим мужчиной? К чему эта мишура, ведь он мог принудить меня без этого маскарада. И причинил бы тем самым куда меньше боли, чем теперь.
  - Я не понимаю. - Шепчу я, следя за тем, как он забирает кольцо из моих рук, возвращая его на прежнее место на моем пальце.
  - Готова ли ты, Мейа Арье, стать моей женой?
  Невероятно, он, хоть и с опозданием, все же решил поинтересоваться моим мнением.
  Сумасшедший, эти слова должны были принадлежать не мне, а прекрасной Адель.
  Однако я не сильно обольщалась: в его голосе не было ни волнения, ни предвкушения, ни страха отказа. Ничего из того, что должен испытывать жених, делая любимой женщине предложение.
  - Нет. - Бормочу я, исполняя тем самым его просьбу о честности.
  - Значит, мы обручаемся заранее. Когда-нибудь ты будешь готова, поверь мне.
  Ситуация такая безумная, что я предпочитаю просто плыть по течению, не пытаясь ее анализировать.
  - Как пожелаете. - Мои слова не означали согласие совершенно. Хорошо, что он тоже это понимал.
  Меня так колотит, что когда я беру в руки второе кольцо, оно едва не выскальзывает из пальцев. Хотя есть ли смысл сейчас верить в дурные приметы?
   - Это какая-то шутка? - Я поднимаю на него свой взгляд, и Аман качает головой. - Тогда что вы скажете своей семье? Клану? Ганзе?
  - Что я уже большой мальчик.
  О, эта новость весьма их удивит. А если серьезно - я думала, что даже его ограничивают некоторые рамки, установленные законом, Ганзой, семейными традициями. Даже если это было всего лишь прихотью, главе не стоило дразнить общественность.
  Опуская глаза, я снова смотрю на обручальное кольцо. Аман терпеливо ждет, словно делает скидку на мою человечность и сентиментальность. А я думаю над тем, что когда-то давным-давно, впервые присутствуя на венчании и слыша клятвы молодых, придумала собственную.
  - Вручаю его в знак нашего союза, который не будет иметь конца так же, как и это кольцо. - Пробормотала я чуть слышно, осторожно надевая золотую вещицу на безымянный палец главы. - Аминь.
  Ду. Ра. Но я хотя бы выбросила из клятвы слова про вечную любовь и верность.
  - Отлично. - Заключил Аман, вставая. Отойдя на пару метров, он, словно оценивая результаты своих трудов, долго смотрит на меня. - Тебе идет быть моей женой.
  Я прячу глаза, хотя в его словах по-прежнему нет необходимых данной ситуации чувств.
  - Я себе не так это представляла. - Ворчу я, рассматривая золотой ободок на своем пальце. - Это... самая ужасная свадьба всех времен и народов.
  Он остро ухмыляется.
  - С самым ужасным мужчиной всех времен и народов, не так ли?
  - Тогда все сходится.
  Думая о произошедшем, я прихожу к выводу, что, обменявшись кольцами, я и господин Аман заключили новый контракт. От меня требовались доверие, честность, покорность, верность. И как бы несправедливо и подло произошедшее не выглядело, было одно "но", заставляющее меня мысленно злорадно хихикать: я вправе требовать то же самое и от своего "супруга".
  ***
  И почему масштабы катастрофы всегда осознаются мной с опозданием?
  Сегодня я завтракала на свежем воздухе, на веранде в обществе Франси. И теперь ее беспокойный взгляд следил за тем, как я неистово орудую ножом, разделываясь с каннеллони.
  Кажется, я ее пугаю. Потому через мгновение перед моими глазами появляется лист с выведенным "ПОГОВОРИТЕ СО МНОЙ" на нем.
  - Я совершенно запуталась, Франси. - Бормочу я. - Он сделал мне предложение... точнее, он ничего не предлагал, а поставил перед фактом. Я его не понимаю... и думаю, никогда не пойму. Может, он сошел с ума?
   А как вы думаете?
  - Я думаю, что кто-то из нас точно чокнулся. - Признаюсь я. - Иногда я смотрю на него... думаю, что он зол, что едва сдерживает себя от убийства. Он подходит, я замираю от страха, готовясь к худшему... а он делает что-нибудь совершенно сбивающее с толку... нежное. Это просто... немыслимо.
   Раз вы теперь его супруга, вам стоит к этому привыкнуть.
  - Это просто очередная причуда. - Усмехаюсь я, демонстрируя кольцо. - Это ничего не значит для него.
  Франси решает оставить свои мысли при себе.
  - Он никогда не посмотрит на меня так, как смотрел на Адель. Как на равную. - Я опускаю взгляд в свою тарелку. - Просто игра.
   Он нравится вам?
  - Ты уже задавала это вопрос, помнишь? - Немедля ответила я, смотря на серьезную Франси. Предельно серьезную. - Ну так ответ не изменился.
  Прости меня, Боже, ибо я согрешила. В очередной раз. Господин Аман не просто нравился мне. Я испытывала к нему чувство куда более глубокое и ненормальное, чем простая симпатия. Но признаваться в этом я никому не собиралась. Ни ему. Ни Франси. Ни даже себе.
  - Как я должна вести себя теперь? Как реагировать на его слова, действия? - Размышляю я вслух. - Все так сложно...
  В молчании проходит несколько минут, и я, расправившись с завтраком, осматриваю сад. Я чувствую себя совершенно потерянной, зная, что если бы мама была жива, я обратилась бы за помощью к ней... Думаю, я излила бы душу даже Марте. Мне нужен был совет опытной женщины, которой не безразлична моя судьба.
  Размышляя над этим, я выхватываю из моря цветов и оттенков фигуру в белом элегантном платье. И мне правда не хотелось думать, что таким образом Господь отвечает на мои мольбы.
  Мадам Бланш впорхнула на веранду, придерживая свою изящную шляпку, чтобы ту не снесло порывом ветра. Невольно отмечаю, что ее молодость несколько потускнела. Вновь.
  Франси поднимается, почтительно склоняя голову, когда мадам проходит к моему столу. Я знаю, что хранительница останется поблизости, потому нет смысла опасаться мадам. Хотя, что сказать, после случая в птичьем павильоне, я чувствую себя несколько неуютно в ее обществе.
  - Прекрасно выглядишь, ma chèrе. Как и подобает моей невестке.
  О, святые отцы, он уже поставил ее в известность? Но... разве это заслуживает внимание его матери? Это же всего лишь нелепая шутка.
  - В такой прекрасный день и без шампанского? - Она садится за столик напротив, подавая жест двум служанкам, которые все это время были поблизости.
  Получив команду, девушки (кажется, новенькие здесь) быстро убирают со стола, оставляя фужеры и охлажденную бутылку игристого вина.
  Я слышу, как госпожа Бланш увлеченно о чем-то говорит, перемежая свои слова с мелодичным смехом. Она выглядит обрадованной, а мне казалось, что в такой траурный день неприлично претворяться счастливой.
  - Милая, на тебе лица нет. - Неожиданное изменение ее интонации отрезвляет меня. - Что случилось?
  - Я... не думала, что вы уже знаете.
  - В каком смысле? Я узнала об этом еще вчера.
  - Вчера? - Недоуменно бормочу я. - Но...
  - Мой сын ходил целый день сам не свой, а когда вечером он покинул дом, я поняла, что в этом как-то замешано чувство амурного характера.
  Тц, а я-то думала, что материнское сердце никогда не лжет.
  - Простота и изящество. Отличная работа. - Заключает мадам, беря мою руку, чтобы рассмотреть тонкий золотой ободок. - Какой же он нетерпеливый, ma chèrе. Ждать десять лет, чтобы провести традиционную церемонию, - невыносимое испытание для него. - Да нет же, глава просто и не собирается ее проводить. - Он все больше напоминает мне Николаса. Тот тоже был несносным бунтовщиком. Выкрал меня из родного дома, представляешь?
  Я бы с удовольствием послушала эту историю, но почему-то мадам решила, что сегодня речь должна идти исключительно обо мне. А я бессовестно пропускаю мимо ушей ее восторженные возгласы, пока она вновь не приводит меня в чувства:
  - Ты так хмуришься, дорогая. Вы поссорились?
  - Не... конечно, нет. - Это невозможно в силу наших различий. Я. Господин Аман. Поссорились?! - Все отлично, просто... это несколько неожиданно. Я никогда бы не подумала, что... это произойдет вот так.
  С ним.
  - Ох, ты, кажется, не воспринимаешь его всерьез. - Как проницательно с ее стороны. - Милая, мой сын сорвался среди ночи, чтобы добыть эти кольца. Думаешь, он стал бы так стараться ради того, кого не захочет видеть рядом с собой уже через год?
  Не хочу думать о времени. К тому же год - это не "уже через", а чертовски долго; мне ли не знать, после того, как я "проработала" здесь треть установленного срока.
  - Простите, мадам Бланш, но если говорить откровенно... он не выглядит, как мужчина, которому не терпелось назвать меня своей женой. К тому же я... не Адель.
  - Именно поэтому мне так нравится его выбор, ma chèrе! - Рассмеялась она.
  Я пристально на нее посмотрела. Все-таки этот смех был не до конца искренен. Мадам радовалась за Амана как за сына, возможно, но не как за главу клана.
  - Разве это не испортит его кровь? - Осмелилась спросить я, глядя на то, как Бланш замирает.
  - Ах это... - Она неловко отвела взгляд. - От него требуется всего лишь чистокровный наследник.
  - Разве это "всего лишь"?
  - Милая, тебе не стоит забивать свою голову ерундой. - Женщина кладет свою руку мне на колено в успокаивающем жесте. - Он может любить исключительно тебя, даже если долг вынудит его быть с другой женщиной, для зачатия преемника.
  Словно разряд тока. Возмущение, которое поднялось у меня в душе вместе с этими словами, стало для меня настоящей неожиданностью.
  С другой. Женщиной. Для зачатия. Преемника.
  Обида? Злость! Отлично устроился: любить одну, трахать другую, плодить детей с третьей. И мне было глубоко наплевать, кем именно из этих троих являлась для него я. Стоит ему объяснить, что я понимаю под словом "муж"...
  - Боже, я не хотела расстраивать тебя! - Виновато улыбнулась мадам, слыша мое яростно стучащее сердце. - К тому же, я не думаю, что он сможет смотреть на других, когда рядом такая красавица.
  Она льстит мне, чтобы успокоить. Я не была красавицей, только не для таких как они.
  - О, мы же так и не попробовали шампанское! - Восклицает она, стараясь отвлечь меня от тяжелых мыслей.
  Я слышу как вино разливается по фужерам, беру один из них в руку и не очень внимательно слушаю какой-то мудреный тост в исполнении мадам.
  - Вы с Эмили тоже пили шампанское?
  Мадам ошарашена моей прямотой. А мне просто надо знать, проходила ли через это и та несчастная женщина. Поздравляла ли ее госпожа Бланш? Говорила ли о том, что Каин любит только ее одну?
  Женщина делает большой глоток, оставляя на фужере следы алой помады.
  - Нет, милая. Каин никогда не рассматривал ее как достойную пару. Эмили была очаровательной девочкой, однако... она была слишком наивной для того мира в котором оказалась.
  - В который ее насильно поместили. - Исправляю я едва слышно, поднимаясь со своего места. - Спасибо за поздравления и поддержку, мадам. И за шампанское. Оно великолепно.
  - Мейа, я знаю, ты сбита с толку. - Торопливо говорит она. - Тебе даже может казаться, что он в тебе совершенно не заинтересован. Но это лишь потому, что ты пережила серьезную потерю. Мой сын просто не хочет на тебя давить, так как знает... - Да ни черта он не знает. Не хочет давить? Серьезно? Да он только этим и занимается. - ...как тяжело тебе пришлось. Милая, ты дорога ему.
  Я поджала губы, покачав головой.
  - Я просто хочу, чтобы он был счастлив. - Прошептала Бланш, и на мгновение мне показалось, что она готова сорваться.
  - К сожалению... сделать его счастливым не по силам человеку.
  ***
  Смотря на него, мне кажется, что со столь тяжелой задачей не справиться и прекрасная представительница его расы. Госпожа Адель - эдакая роковая леди-вамп - лучший пример, доказывающий бесполезность этого труда.
  - Тебе стоит надеть что-то более... - Его взгляд обводит мою фигуру, пока глава застегивает манжеты своей рубашки, - более подходящее этому вечеру.
  Не хочет давить на меня, да?
  - Я плохо выгляжу?
  Я только вернулась из библиотеки, застав главу за приготовлениями к семейному ужину. И если я думала, что наше скороспелое "венчание" как-то его изменило, то я ошибалась. Аман был так же отстранен, холоден и сдержан как и утром. Правда, теперь он позволял себе критиковать мой внешний вид.
  - Не как моя жена. - Говорит мужчина, словно эта фраза должна была мне все разъяснить.
  Называет меня своей женой и даже не пытается это подтвердить. Не то чтобы я настаивала на немедленной консуммации брака, но мне казалось, что именно этого и добивался господин.
  - Простите, но я еще не родилась, когда вы расстались со своей последней. Так как должна выглядеть ваша жена? - Поинтересовалась я, невинно хлопая ресницами. Однако один его взгляд, и мои смелость и нахальство как ветром сдуло. - Думаю, сама разберусь.
  - Мейа. - Я замираю около двери, ведущей на "мою территорию". - У меня было много женщин, но ни одну из них я не называл своей супругой.
  Сглотнув, я быстро оказываюсь за спасительным порогом, закрывая дверь на замок.
  Было много женщин... черт, я и так знала, что его любовницам имя легион, главе совершенно точно не стоило озвучивать очевидное.
  Много женщин. Насколько много? Сколько несчастных Ев он соблазнил? Сотню? Тысячу? Он помнит каждую? Да какое мне дело до этого?!
  - Много женщин... - Повторяю я тихим шепотом, перебирая вешалки с платьями. - Что ж, очень рада... Вероятно, и одевались они - что надо, не то что некоторые...
  Моя рука замирает над маленьким черным платьем с молнией, идущей по спине. Вытащив его, я еще долго рассматриваю наряд, думая, что именно он идеально подойдет сегодняшнему вечеру и моему настроению. Эдакий элегантный траур.
  Провозившись с нижним бельем, чулками и прической с полчаса, я в итоге принялась за платье. Которое не смогла застегнуть... конечно же, из-за чертовски неудобно расположенной молнии. Это главное украшение наряда выглядело весьма эффектно, но справиться с ним я так и не смогла, раздраженно выдыхая, когда дошла до поясницы.
  В дверь вежливо постучали, намекая на то, что время - не Аман, потому ждать меня вечно не будет.
  - Я сейчас. Одну минуту. - Крикнула я, вновь проходя к гардеробу.
  - Опять заснула?
  Молча терплю, зная, что мужчина ухмыляется в данный момент.
  - Молния заела.
  - Открой, я помогу.
  - Сама справлюсь. - Ворчу я, лихорадочно перебирая наряды. Чертовски богатый выбор. И в этом вся проблема.
  - У нас нет на это времени.
  Выругавшись себе под нос, бреду, чтобы открыть замок.
  - Закроешь глаза? - Спрашиваю я, приоткрывая дверь.
  - Не в этот раз. - Заявляет Аман, проходя внутрь.
  Его вид дает понять, что в моем теле он совершенно не заинтересован. Черт возьми, дайте мне инструкцию к этому мужчине! Какого дьявола он называет меня своей женой, смотря при этом как на пятно от соуса на своем манжете?
  - Застегните. - Прошу я, поворачиваясь спиной к Аману.
  Уставившись на носки своих туфель, я жду, чувствуя себя при этом ребенком. Опять. И так в течение минуты. Разве не он только что говорил о времени? Как последовательно, господин Аман.
  - Все настолько плохо? - Спрашиваю я, чуть поворачивая голову в его сторону. Вещь выглядела дорогой, не хотелось бы узнать, что я ее испортила. - Мне переодеться?
  Ответом мне служит глубокий вздох, после чего я чувствую на спине чужие руки.
  Вздрагиваю.
  - Стой смирно.
  - Руки холодные. - Обиженным бормотанием отвечаю я, чувствуя скользящее движение молнии.
  - Не переживай, я не весь такой. - Я слышу в его голосе насмешку, покрываясь краской с ног до головы.
  Я прекрасно знаю, что с кровообращением у него полный порядок. И что он отражается в зеркале. Я прожила с ними достаточно, чтобы перестать верить в глупые мифы.
  - Я и не переживаю. - В конце концов, меня абсолютно не волнует температура его тела.
  Его тело, проклятье!
  Встряхиваю головой, поправляя шиньон: пытаюсь всем своим видом показать беззаботность и в то же время невероятную занятость. Выгляжу при этом, наверное, весьма нелепо.
  Мне трудно устоять на месте, когда господин Аман начинает медленно обходить меня, внимательно рассматривая. В его чуть сощуренных красивых глазах читается одобрение и... что-то еще, что заставляет меня вновь смущенно отвернуться.
  - Сойдет? - Спрашиваю я, когда терпеть его взгляд уже невыносимо.
  - Более чем. - Заключает самодовольно мужчина, после чего выходит из моей комнаты. - Подойди.
  Чтоб его, вот же раскомандовался! Если он считает, что жена и рабыня - слова синонимичные, ему придется совсем скоро сильно разочароваться.
  Но не сегодня.
  Когда я подхожу к нему, стоящему возле журнального стола, мужчина забирает из шкатулки золотую цепочку. Потом браслеты. Крупное кольцо с драгоценным камнем. Господин Аман неторопливо наряжает меня, словно наслаждаясь происходящим. А я чувствую себя рождественской елкой. Чертовски смущенной рождественской елкой.
  - У меня уши не проколоты. - Говорю я, когда на дне шкатулки остались изящные серьги.
  - Я знаю. Мы не будем их трогать. - Отвечает мне Аман, смотря на часы.
  - Это... будет обычный ужин? - Спрашиваю я, следуя за ним в коридор. На мне так много золота, что я с каждым шагом все острее чувствую земное притяжение.
  - Ты хотела чего-нибудь необычного?
  - Нет. - В моей жизни и так слишком много всего необычного. - Просто ужин - то, что надо.
  Когда мы останавливаемся перед двойными дверями, ожидая, пока лакей распахнет их, Аман берет мою руку. Я застываю, впитывая в себя это непривычное ощущение его близости. Непривычное, но приятное, доказывающее мне мою важность, значимость, убеждающее в необходимости быть здесь, рядом с ним...
  - Боишься?
  Каждую секунду.
  - Немного.
  - Меня?
  Я вскидываю взгляд на мужчину, пытаясь определить степень его серьезности. Хотя имело ли это смысл, господин Аман чертовски серьезен, даже когда спит.
  От необходимости отвечать меня спасает лакей, склоняющийся в почтительно-пригласительном жесте. И когда я захожу в большую ярко освещенную залу и предстаю перед взглядами его семьи, я понимаю, что это будет не простой и очень долгий ужин.
  ***
  И тем не менее, как бы ни был труден этот вечер, мне не хотелось покидать границы роскошной трапезной. Потому что в окружении мадам Бланш, Каина, его невесты Вивьен и их беспечных разговоров, я чувствовала себя куда уютнее, чем наедине со своим... мужем.
  Какая радость, что никто не поднял эту тему за столом, воспитанные леди и джентльмен словно читали мои мысли. Хотя они и успели обменяться пару раз многозначительными взглядами, которые не утаились от меня, а от Амана - тем более. Интересно, как это выглядит со стороны? Мы же так похожи на влюбленных, что этому не поверил бы даже слепой.
  И ужин шел своим чередом... а потом я неожиданно поняла одну вещь: приближающаяся ночь - особенная. И называется она "первая брачная". Не знаю, насколько нужно было забить свою голову мыслями об Амане и нелогичности его поступков, чтобы совершенно упустить из виду эту маленькую деталь.
  Распрощавшись с семьей главы, я намерено неторопливо шла по коридору, словно пытаясь отстрочить неизбежное, время от времени поглядывая на Амана. Он ведь сделает это, да? На что это будет похоже? Как именно будет проходить? Говорят, это весьма болезненно в первый раз...
  Сердце учащенно забилось, когда мужчина открыл дверь, пропуская меня вперед. И я не осмелилась поднять голову, чтобы прочитать в его глазах свой приговор.
  Оказавшись в гостиной я замерла, слыша, как щелкает замок за спиной. Молчание делало обстановку еще более пугающей и интимной. Попытаться заговорить? В моей голове такой бардак...
  Возможно, стоит его попросить быть нежным?
  Тихие шаги. Я слышу, как Аман подкрадывается сзади, и не могу сдержать дрожь, когда его рука касается меня. Моей шеи. Его пальцы скользят вниз, достигая молнии. Мне теперь не холодно, а чертовски жарко. И я не думаю, что после того, как он освободит меня от одежды, станет легче.
  Где же трезвость мысли, когда она так необходима? Он же просто прикоснулся ко мне! Всего лишь дотронулся...
  ...И не введи нас во искушение, но избави нас от лукавого.
  Мое дыхание тяжелеет, и я закрываю глаза, когда чувствую, как он ведет язычок молнии вниз.
  Вжик.
  ... избави от лукавого. Аминь.
  Сосредоточенная и притихшая, я терпеливо жду. Он не касается меня всего несколько секунд, но я так остро понимаю, что скучаю по его рукам. По его губам. Боже, как давно это было.
  Предвкушение. Паника. Невольно вспоминаю слова Каина о видах страха, и думаю о том, что мою робость будет слушать только мой муж.
  Мой. Муж.
  Который почему-то медлит.
  - Неужели я должен помочь тебе и с остальным? - Я напрягаюсь, поднимая голову. Аман обходит меня, ослабляя узел галстука. - Я думал ты самостоятельная девочка, Мейа.
  Ошалело хлопаю глазами.
  То есть... выходит он... и не собирался? И это было просто... помощью, потому что он думает, что я скорее испоганю это платье, чем аккуратно справлюсь с проклятой молнией?
  Стыд и ярость- ядерная смесь, переполняющая мое сердце, бушующая под кожей.
  Саму себя забыла от одного прикосновения! Ни слов, ни говорящего взгляда, одно только осторожное касание. Господин, чтоб его, Аман - моя личная версия нейтрализатора. И судя по взгляду, которым он меня сейчас наградил, он считает меня неисправимой идиоткой. Не страшно, ведь он даже не может себе представить какими "комплиментами" я мысленно награждаю себя в данную минуту.
  - Моя госпожа? - Зовет глава, словно пытается своим голосом вернуть меня на землю.
  Обращается ко мне так же, как Каин обращается к своей невесте. Как мужчины его расы обращаются к своим избранницам.
  Бесит.
  Возможно, я пожалею об этом уже через секунду, но сейчас мне необходимо сбить с него эту спесь. Потому я, передернув плечами, скидываю платье на пол и переступаю через него. Я знаю - он внимательно следит за мной. За тем, как я нарочито медленно наклоняюсь, поднимая стильную вещицу. Я чувствую - мужской взгляд изменяется, он перестает быть безразлично-небрежным, теперь он обжигает.
  - Как видишь, сама справилась. - Улыбаюсь я, после чего швыряю платье в его сторону. - Спокойной ночи, мой господин.
  Ах, какое приятное чувство. Победа. Триумф. Доминирование. От выражения его лица, которое я наблюдаю краем глаза, гордо проходя к двери во всем своем великолепии, поставленном на каблуки, я получаю такое же удовольствие, как и от его прикосновений. Наконец-то мне удалось поколебать уверенность главы в себе, в его силе и воле. Надеюсь, он хорошо запомнит урок: мне ничего не стоит разбить иллюзию его власти надо мной.
  Минутку, с каких пор я рассуждаю столь уверенно и надменно?
  Стоило мне оказаться за порогом спальни, и чары (точнее чувство собственной силы и сексуальности) развеялись, и я поспешно закрыла замок. На все три оборота. И прислонившись к двери спиной, еще долго пыталась отдышаться и прийти в себя. Кажется, безумие господина Амана передается воздушно-капельным путем, потому что факт остается фактом - я окончательно сбрендила. И смотря теперь на свою огромную кровать, мне приходиться признать, что моя первая брачная ночь пройдет в одиночестве и будет самой ужасной первой брачной ночью всех времен и народов. Кажется, это начинает входить в традицию.
  
   23 глава.
  Крик, слетевший с моих губ, разбудил меня. Тяжело дыша, я лихорадочно сжимаю простыни в своих кулаках и смотрю в потолок. Секунда, вторая... Боже, так это был всего лишь сон. Всего лишь... сон...
  Закрывая глаза, я вновь погружаюсь в пугающую, темную атмосферу греха...
  Выкинуть это из головы. Срочно!
  Принимая такое решение, я ухожу в ванну и трачу там не меньше часа, принимая душ, прокручивая в голове события недавнего прошлого, а так же то, что заставило меня сбежать из соблазнительного плена кровати. Кажется, я становлюсь совершенно испорченной.
  Когда красноту щек можно списать на действие горячей воды, я выхожу из-под хлестких струй. И на этот раз я надеваю первое, что попадается под руку, готовая дать отпор Аману, если его вновь не устроит мой внешний вид. Черт, нет, я больше не буду демонстративно раздеваться!
  Выходя из комнаты, я надеюсь, что сумею прошмыгнуть незаметно. Глава мог отлучиться по важным делам, ему совершенно не обязательно встречать меня каждое утро, как это у него было заведено. Однако господин Аман был все это время неподалеку - в своем кабинете. Из приоткрытой двери доносится его голос: скорее всего, обсуждает свои дела по телефону. Что ж, не буду ему мешать...
  - Доброе утро, моя госпожа. - Я замираю, не дойдя до двери, ведущей в коридор, всего несколько шагов. Думаю, "моя госпожа" в его исполнении когда-нибудь окончательно остановит мое сердце. - Снился кошмар?
  Ты даже не представляешь какой!
  - Пустяки. - Пытаюсь выглядеть беспечной, в то же время отказываясь оборачиваться.
  - Не расскажешь?
  - Это... личное.
  Я не лгала. После всех испытаний, посланных щедрыми небесами, мне частенько снились кошмары. Очень даже личные. Однако не они посетили меня этой ночью.
  - Настолько, что нельзя доверить собственному мужу?
  Ему особенно!
  И вообще, Аман так часто говорит о том, что является моим мужем, словно хочет, чтобы я поскорее смирилась с этой правдой. Хотя прошел только день с нашей "свадьбы".
  - Это всего лишь сон.
  - Именно поэтому ты так дрожишь?
  Дрожу? К сожалению, у меня слишком много причин для дрожи.
  Кстати.
  - Эм... то, что произошло вчера... мне очень жаль. - Кидаю на него несмелый взгляд через плечо. Господин Аман стоит на пороге своего кабинета, скрестив руки на груди, и внимательно меня слушает. - Мое платье... вы мне его отдадите?
  - Нет.
  - Почему это? - Теряюсь я.
  - Ты замечательно выглядела и без него.
  Резко отворачиваясь, я хватаюсь за ручку двери и выхожу в коридор.
  - Ну и носи на здоровье. - Бормочу я, слыша за спиной тихий мужской смех.
  Он так умеет? С ума сойти, я думала глава и не знает о том, что такое веселье.
  Его смех - вид нежной ласки, потому я торопливо сбегаю, намереваясь найти Франси. С некоторых пор она была не лучшей собеседницей, но ведь от нее требуется только присутствие: я буду чувствовать себя намного комфортнее в обществе хранительницы. Ее вид будет напоминать о моих проступках, которые ранили не только меня, но и ее, а еще рядом с ней я буду старательно отсевать все мысли об Амане. В том смысле, что мне будет стыдно даже думать о нем при посторонних.
  Чертов сон! И почему я не могу забыть его так же, как и все остальные? Казалось, достаточно просто выглянуть в окно, чтобы стереть воспоминания о кошмаре под чистую.
  Не в этот раз. Кажется, Аман взял под контроль и мое подсознание.
  Позавтракав, я спряталась в библиотеке, рассчитывая потратить на вдумчивое чтение пару часов. Вероятно, безделье когда-нибудь наскучит мне (ведь супруга главы должна выполнять какие-нибудь обязанности в его доме?), но пока я не готова приносить пользу. Собственно, от меня ее в данный момент, как от козла - молока.
  Пролистывая картотеку, я самодовольно думаю о том, что весь этот выбор, сравнимый разве что с библиотекой Конгресса, принадлежит мне. И что я теперь могу выставить за дверь любого, кто переступит этот порог. Особенно острых на язык горничных (если такие появятся). Это так похоже на личную версию нирваны...
  И тем не менее, перебрав пару книжек, я пришла к выводу, что в данный момент меня может удовлетворить разве что учебник по ядерной физике, потому что в художественной литературе через строчку говорилось о любви. Или же у меня ярко выражена паранойя раз я патологически избегаю это слово?
  "Госпожа, возможно, я смогу вам что-нибудь посоветовать?" - Пишет Франси, когда я в очередной раз встаю со своего места, чтобы подыскать себе более подходящее чтиво. - "Я знаю эту библиотеку довольно хорошо".
  Не понятно почему, я смущенно отвожу взгляд, сбивчиво отвечая:
  - Да... было бы здорово... знаешь, что-нибудь... попроще.
  Франси недоуменно вздергивает бровь, словно пытается понять, было ли это просьбой достать букварь.
  - Что-нибудь... не романтическое. В смысле, совсем.
  Задумчиво покивав, она ушла, надолго скрываясь в стеллажах. Наверняка, остановит свой выбор на топографическом словаре. Терпеливо ожидая хранительницу, я заняла ум молитвой, просто чтобы не думать. Не думать ни о чем. Особенно о вчерашнем вечере. О чужих прикосновениях. О проклятом сне. О мужском смехе. О его голосе так порочно произносящем "моя госпожа"...
  Я распахнула глаза, когда Франси положила мне на колени сборник Сетона-Томпсона. Посмотрев на хранительницу, я тихо ее поблагодарила, а девушка просто пожала плечами, мол, вроде это подходит под мои критерии.
  И правда, его рассказы простые и неромантические от слова "абсолютно", и все же, наткнувшись через десять минут на слово "любовь", я со стоном накрыла книгой свое лицо, сползая в кресле. Мой случай клинический, ведь я думаю о своем муже, даже читая произведения для детей.
  Рука легонько сжавшая мое плечо в тревожном жесте, заставляет меня убрать книгу и посмотреть на Франси.
  "Поискать что-нибудь другое?"
  - Нет... Книга замечательная, Франси. Это я... - с ума сошла, - ...не могу собраться с мыслями. Видимо, мне не удастся почитать сегодня.
  "Вас снова что-то беспокоит."
  Ее взгляд почти требовательный, она лучше остальных знает, как опасно замыкаться в себе. Франси снова быстро пишет и отдает листок мне.
  "Вы можете рассказать мне абсолютно все. Вы же знаете, что любая ваша тайна умрет со мной."
  - Боже. Конечно же я знаю это, Франси. - Протянула я мучительно. - Дело не в том, что я тебе не доверяю. Просто это... слишком личное. Не думаю, что смогу рассказать это... кому бы то ни было.
  - Даже мне? - Раздается из дверей, заставляя меня подскочить на месте. Появляться внезапно, словно из шляпы фокусника, это у них семейное. В библиотеку входит Каин, улыбаясь, как звезда Голливуда с фотокарточки. - Не смотри на меня так, я просто хотел переброситься с тобой парой слов после долгой разлуки. Мы же теперь семья, Мейа.
  Брось, и ты туда же!
  - Эм... брат Лукас, а вы разве не должны сейчас быть с госпожой Вивьен?
  - Мейа, мы помолвлены, а не прикованы друг к другу цепями. - Разве это не одно и то же? - К тому же... дьявол, как я соскучился по твоему "брат Лукас"!
  Я, признаться, тоже соскучилась. Все же молодой господин был единственным в доме Вимур, кто позволял мне частенько над ним подтрунивать. Что говорить о том, что с Каином было довольно... просто. А простоты моей жизни весьма не хватало.
  Мужчина присаживается в соседнее кресло, давая Франси понять взглядом, что ей не обязательно стоять по стойке смирно в его присутствии.
  - Так о чем речь? - Он берет книгу с моих колен, бесцельно ее пролистывая. - О моем брате, разумеется.
  - Кажется, вы прекрасно справляетесь с этим разговором и в одиночку.
  - И швец, и жнец, Мейа. - Улыбается он сухо, а я почему-то думаю о том, что у него чертовски красивая улыбка. Вероятно, у Амана такая же... увидеть бы хоть раз. - И все-таки ты должна как-то повлиять на нашего главу. Мужик звереет день ото дня.
  - Это как раз таки плоды моего влияния.
  - Значит, то ли еще будет, да? - Каин насмешливо покривил губы, тихо добавив: - Впервые его таким вижу... м-да. - Захлопнув книгу, он кинул ее на стол. - Видишь ли в чем дело, Аман попросил нас не поднимать эту тему, но когда я подчинялся авторитетам?
  - И то правда.
  - Я бы хотел услышать от тебя о причинах твоего... осмелюсь сказать, бунта и побега. Что случилось с тобой после? Что ты узнала нового... о нас? О них?
  - Круг вопросов весьма личный, вы так не считаете?
  - Ты же понимаешь, Мейа. Просто любопытство.
  - Господин Каин, вы и вправду сын Евы.
  - И?
  Я пожала плечами. Что тут скажешь: он пришел весьма вовремя: у меня была куча свободного времени, которое мне, как я уже поняла, не суждено провести за книгой.
  - Я потребую от вас такой же откровенности.
  Каин удовлетворенно кивнул, давая понять, что эти условия для него - пустяшные.
  И прежде чем начать свой рассказ, я подумала о том, что Вивьен весьма повезло. Каин совершенно не походил на своего молчаливого, угрюмого брата, который любил руководить всем и всеми. И который чертовски пугал... многим, но особенно - своей нелогичностью. Хотя, вспомнив его слова, я поняла, что существует особый вид женщин, которых это привлекает. И у него их было чертовски много. Много женщин, которые знали его не как жестокого главу, а как любовника. Много тех, кого он без труда ставил на колени или укладывал на лопатки или...
  - Прости, у меня, видимо, проблемы со слухом. - Напомнил о своем присутствии господин Каин, и я закатила глаза.
  - Нетерпение и любопытство, брат Лукас. Не представляю, как вам столь умело удавалось претворяться монахом.
  - Очевидно, так же, как и тебе законником. - Молодой господин намеренно подталкивал меня к интересующей его теме, потому пришлось сдаться под его напором и волной воспоминаний, несмотря на то, что воспоминания эти были весьма болезненными. - Итак?..
  ***
  Вероятно, наряжать своих женщин было в традиции мужчин его семьи. А может и целой расы. Как бы то ни было, господин Аман украшал мою шею, запястья и пальцы золотом и в этот раз, пока я смирно стояла, пытаясь не показывать собственное волнение. Хотя, уверена, мое сердце меня уже выдало.
  - Ты сегодня встречалась с Каином. - Говорит Аман как бы между делом, ловко застегивая замочек браслета. Его пальцы задерживаются на моем запястье.
  Я хмурюсь, кидая на него быстрый взгляд.
  Как он узнал? Неужели следил?
  Не могу понять, о чем он думает. Глава выглядит как всегда совершенно не заинтересованным во мне и смотрит лишь на украшения, оценивая свои старания. С таким количеством золота можно идти топиться, но Аман, кажется, доволен.
  - Просто говорили.
  - О чем?
  - Если это допрос, то я воспользуюсь пятой поправкой.
  Аман медленно проводит взглядом по моему телу, снизу вверх, достигая в итоге глаз.
  - Мы не в США, моя госпожа. К тому же, должна быть причина, по которой ты не хочешь свидетельствовать против себя.
  - Не... не называй меня так. - Бормочу я, смотря мимо него.
  - Не нравится?
  Проблема как раз таки в обратном.
  - Не люблю, когда ты лжешь.
  - Меня радует, что в этом мы похожи. - Я еле сдерживаю себя от шага назад, когда его пальцы заправляют прядь моих волос за ухо. - Так о чем ты говорила с Каином?
  - О том, о чем не могу поговорить со своим мужем - обо всем.
  Кажется, я вижу, как приподнимается уголок его губ в насмешливой полуулыбке.
  - О чем не хочешь с ним говорить.
  - Разве мы не опаздываем? - Беспокойно спрашиваю я, пытаясь увести разговор в другое русло.
  - Ты хочешь, чтобы я поднял эту тему за семейным ужином?
  Шантажирует меня, это же надо!
  - Он спрашивал меня о последних двух месяцах, которые я провела вне этого дома. - Говорю таким тоном, словно это ничего для меня не значит.
  - Мило поболтали, моя госпожа?
  Снова, черт!
  - Да, вполне. Брат Лукас очень... интересный собеседник.
  - Еще бы. Он всегда красноречив с женщинами, которых пытается затащить в свою постель.
  Ну вот опять. Его слова можно было бы растолковать как ревность, если бы не эта непроницаемая интонация.
  - Не все они являются женщинами его старшего брата. Хотя кто знает, у тебе же их было полно.
  - Наконец-то. - Вздыхает удовлетворенно Аман, беря меня за руку и ведя к дверям.
  - Что... что это должно значить? - Недоуменно шепчу я, смотря на наши руки. Его прикосновения всегда слишком сильно действуют на меня.
  - Наконец-то ты сама признала это.
  - Я не... - Замолкаю, понимая, что оправдываться уже нет смысла. Потому иду другим путем: увожу разговор в совершенно иную степь: - Каин сказал, что ты встречался с Захарией раньше.
  - Ты могла узнать это и от меня.
  Несомненно. Но случай избавил меня от такой необходимости.
  - Почему ты... не убил его тогда? - Шепчу я, заставляя Амана остановиться.
  Я смотрю в сторону, сознательно пряча свои глаза. Там злость и детская обида.
  Если бы глава уничтожил ублюдка, когда была такая возможность, моя семья была бы сейчас жива, и кто знает, как сложилась бы моя судьба. Возможно, я бы вообще не появилась на свет при таком раскладе. В любом случае, мое положение не было бы хуже нынешнего...
  - Кем же ты меня считаешь? - Задумчиво говорит Аман, а я чувствую его пронизывающий взгляд.
  - Единственным, кто мог это сделать.
  - Но кто пошел на поводу долга. Таких как Захария - единицы...
  - Это точно. - Лично я еще не встречала таких отпетых подонков.
  - ...они неприкосновенны.
  - Потому ты просто сделал его калекой.
  - Да.
  - Тогда почему ты не убил его в этот раз?
  Конечно же, по той же самой причине. Он не имел права трогать Захарию, хотя от этого тщедушного старика уже нет никакой пользы.
  - Потому что я пришел к нему домой. Пришел требовать плод его крови.
  - Я - никто для него. Он отдал бы меня и даром.
  - Дело не в нем, а во мне. - В его спокойном голосе проскальзывало недовольство. - Захария понял, что может торговаться, раз уж я явился к нему добровольно. Что может требовать все что угодно.
  - И ты дал ему свою кровь. Каин сказал, это запрещено. И это табу находится на одной строчке с убийством чистокровных людей! - Мой голос достиг высоты непозволительной для разговора с главой. Я вырываю свою руку из его ладони. - Но этот закон ты нарушил, а тот... он безжалостно убил мою семью! Если я... я все еще не верю в это, но если я что-то значу для тебя, почему ты...
  Я замолчала, не в силах договорить. Я обвиняла не его на самом деле, а саму себя. Обвиняла в слабости и страхе перед этим тяжелейшим грехом. Потому что решившись однажды убить Захарию, я знала, что не смогу пройти через это снова. Я не в состоянии отомстить за них и себя. Я слишком слаба для этого.
  - Какая кровожадная.
  - Думай, что хочешь. - Нервно бросаю я, уходя вперед. - Живя там, я на каждом шагу только и слышала что о мести и ненависти. Каждый встречный-поперечный говорил мне о необходимости отомстить, потому что это лучшее обезболивающее. Я не предавала значения их словам лишь потому что клан Вимур, якобы уничтоживший моих родных, был высотой недоступной для меня. Я бы никогда не справилась с этой задачей, потому и старалась об этом не думать. Но когда я узнала о том, что их смерть - вина Захарии... возомнивший себя богом, он был рядом все это время, лгал, улыбаясь, калечил судьбы других людей, тогда как сам был всего лишь человеком... Мне казалось, что сделать это по силам мне. Я была готова. Тебе следовало бы опоздать... ах!
  Моя спина резко соприкасается с холодной стеной, и я впервые за этот вечер жалею о том, что выбрала платье с глубоким вырезом сзади. Воздух покидает легкие одним толчком, и когда я открываю глаза, прижимаюсь к стене плотнее. Как же... близко...
  - Моя ошибка, Мейа, я не сказал тебе о том, что в этом доме наложены запреты на некоторые темы. - Очень тихо говорит господин Аман, нависая надо мной. А я бессовестно смотрю на мужские губы, убеждая себя в том, что на этот раз его недовольство мной не закончится страстным поцелуем. Конечно, нет.- Так вот одна из них - мои поступки, которые касаются непосредственно тебя. Особенно, если это имеет отношение к твоей безопасности, твоей жизни.
  - Или смерти.
  - Особенно смерти. - Рычит мужчина, а я продолжаю недоуменно на него пялиться. Сколько экспрессии. Ну просто... ничего себе! - Потому я тебя настоятельно прошу больше не говорить о том, что стало бы, опоздай я на какую-то секунду. Договорились?
  - Настоятельно просишь? Похоже на приказ.
  - Моя госпожа, ты же знаешь, я не могу тебе приказывать. Я просто ставлю тебя перед фактом, что тебе не понравиться то, что произойдет, скажи ты еще хоть раз о возможности умереть.
  Я ошарашено смотрю на него, взглядом умоляя о расстоянии.
  - Ты... ты... ударишь меня?
  О, кажется, я сделала только хуже. Мужчина буквально изменился в лице.
  - Мейа. - Тихо вздыхает господин Аман, кладя свою голову мне на плечо. - Я же только что говорил тебе о том, что твоя безопасность - мой приоритет.
  Я облегченно закрываю глаза. Он и не был похож на тех, кто может позволить себе бить женщину, но его слова про "не понравится"... что еще они могли означать?
  - Много того, о чем ты узнаешь в скором времени. - Прошептал в ответ на мой вопрос глава. Очень многообещающе. - Ведь ты даже не слышала о покорности.
  Не правда, я очень покорна и веду себя исключительно прилично.
  - Ты просто смеешься надо мной. - Говорит на это Аман, а мне почему-то нестерпимо захотелось его обнять. Мы стоим так целую вечность, забыв о времени. - Хочешь, чтобы я забрал его жизнь?
  Я тяжело вздыхаю. Почему-то мне кажется, что если я отвечу утвердительно, для Захарии сегодняшний день станет последним. Однако я и так доставила главе полно хлопот, не стоит заставлять его нарушать еще больше законов.
  - Мне больно. - Говорю я чуть слышно. - Просто я наивно полагаю, что после станет легче... А еще... кажется, без него мир станет лучше.
  Дочь священника, называется.
  - Всему свой срок, моя госпожа. - Едва ли цитата из Екклесиаста утешит меня. - Я не убиваю старых инвалидов.
  В его словах звучит обещание. Конечно, Каин говорил об этом: кровь чистокровного вампира для человека - живая вода. Мы еще увидимся с Захарией, эта встреча неизбежна. Потому что вернув себе молодость, сильнейший законник не захочет с ними расставаться снова. Он придет за новой дозой.
  - Мы опаздываем на ужин, мой господин. - Шепчу я, не желая на самом деле никуда идти. Даже просто шевелится.
  Склонившись надо мной, слушая стук моего сердца, Аман кажется безмятежным и... счастливым.
  
   24 глава.
  Последняя неделя походила на непрекращающийся ванильный сон. Иногда, сидя в саду и храня молчание вместе с Франси, я, взглянув на себя со стороны, понимала что выгляжу непозволительно счастливой. У меня было все, что только можно пожелать. Крыша над головой (очень недурная крыша), еда (гурманы удавились бы за возможность единожды ее попробовать), богатый выбор одежды (видела бы меня Аги!), общество верной подруги (по три раза на дню говорю Франси, что ей идет новая прическа, потому что она обладательница по-настоящему красивой формы черепа), внимание мужчины, имя которого некогда я боялась произносить даже мысленно.
  - ...потому у меня есть две новости для тебя. Хорошая. И отличная.
  Я нахожусь в кабинете главы, сижу в кресле и слежу за движением красиво очерченных мужских губ.
  Господин Аман мог дать фору любому Дон-Жуану, в частности своему брату, если дело касалось соблазнения. Глава просто выбрал удачную ненавязчивую тактику: ему не нужно было подкупать понравившуюся женщину. Один его вид, звук голоса, взгляд делали то, чего не могли добиться украшения, цветы, сладости и звезды с небес. И почему-то теперь его сдержанность и серьезность не казались отталкивающими, скорее даже напротив...
  - Моя госпожа. - Зовет меня глава, заставляя очнуться и сфокусировать на его фигуре свой взгляд, по которому Аман понял, что астрально я уже достигла Марса. - С какой начать?
  Мотнув головой, я пытаюсь переключиться с фазы созерцания к осознанию.
  - А-а... что, прости?
  - Кажется, я тебя утомляю. - Заключает Аман, отходя от меня и садясь за стол. - Тогда начну с отличной. Я вынужден уехать на неделю.
  Словно пощечина, который мигом приводит меня в чувства.
  - У... уехать? - Повторяю я шепотом, пытаясь сообразить, что по правилам мне нужно чувствовать в этот момент. Радость? Предвкушение свободы?
  К черту правила: мысль о том, что глава покидает этот дом, автоматически превращая его из неприступной цитадели в отличную мишень, пугает меня. К тому же, кроме дома, он покидает и меня. А ведь мне только начало казаться, что... что у меня вновь выходит из под контроля фантазия! В конце концов, Аман не зря сказал, что новость "отличная". Для него!
  - Ясно. - Заявляю я в итоге, наверное, слишком резко. - А какая вторая?
  - Я нашел для тебя учителя.
  - Учителя?! - Что за... Эти новости сбивают с толку, а не радуют. - И что именно я должна буду изучать?
  - Ничего из того, что может тебе не понравиться.
  Кусаю губу, смотря на то, как пылинки кружат в свете летнего солнца.
  Намекает на то, что я деревенщина? Ладно, на правду не обижаются, по сравнению с ним мой интеллект уверенно держится на уровне валенка.
  - Я не считаю тебя необразованной, но как моей супруге тебе необходимо многое узнать и многому научиться.
  - Я думала, ты сам меня всему научишь. - Перевожу взгляд на него, замечая, как опасно сужаются его глаза. Ох, черт. - Точнее... ну там... Ладно. Учитель? Хорошо. Думаю, это здорово. Да.
  Надеюсь, эта Мэри Поппинс еще и логопед по совместительству.
  Ведь это женщина? Определенно женщина, ведь господин Аман не позволяет мне даже к Каину приближаться. Только при условии, если он сам будет поблизости.
  - Если ты не хочешь, я могу в любой момент дать отбой. - Добавляет Аман через минуту.
  Я задумчиво тереблю кольцо на пальце.
  Знаю, что он говорит об учителе, а не о своей поездке. Хотя в любом случае, я ни за что не стала бы вмешиваться в его планы. До сих пор чувствую себя виноватой и обязанной. В конце концов, ранее я платила за удобства своей кровью, теперь же никто из этой семьи ничем мне не обязан.
  - Нет, я рада, что ты нашел мне применение.- Неудачный. Выбор. Слов. - В смысле... мне как раз нечем было заняться, и я сходила с ума от тоски... - Очередная ошибка. Из меня вышел бы хреновый сапер. - Новое знакомство - то, что доктор прописал. И этот твой учитель не даст мне заскучать. Теперь. Спасибо.
  - Сходишь с ума от тоски, Мейа. - Повторил тихо Аман, кладя локти на стол и поглаживая свою нижнюю губу большим пальцем. - Я уверен, мы сможем что-нибудь с этим сделать.
  Черт его дери, что он имел ввиду? Если бы не его безразличный ко всему взгляд и такая же интонация, я бы подумала, что он намерено меня соблазняет. А так создавалось впечатление, что он думает об очередном учителе... или какой-нибудь занятной игрушке, которая могла бы меня отвлечь, дабы я не мешала такому взрослому и серьезному дядечке.
  - Ты уже сделал. - Почему-то я чувствовала себя задетой, намеренно обиженной. Брошенной. - И когда ты... уезжаешь?
  - Сегодня. Тебе придется идти на ужин одной. Справишься?
  Намекает на ту самую историю с платьем. Бессердечный.
  - Если что, попрошу Франси поменять мне пеленки. Так что не беспокойся, мой господин. - Заявляю я флегматично, желая покинуть его кабинет как можно скорее. - Счастливого пути.
  - Мейа. - Его голос заставляет меня остановиться и обернуться через плечо. - Пообещай, что будешь держаться подальше от Каина.
  Я недоуменно хмурюсь.
  - Не доверяешь мне?
  - Моему брату.
  - Он не подойдет и на ракетный выстрел. Доволен?
  - Почти. - Слежу за тем, как глава наклоняется, выдвигает ящик стола, после чего достает небольшой телефон. - Бери.
  Очередной сюрприз. Глава продумал такую мелочь, как наше общение на расстоянии. Как это... романтично?
  Поднимаю на него свой растерянный взгляд, после чего подхожу к столу.
  - Первый номер в списке контактов - мой. И ты должна звонить мне, когда посчитаешь нужным. - Верчу телефон в руках, чувствуя приятное волнение. Что ж, Аман уже успел позаботиться о достойной игрушке. - Ты поняла меня, Мейа?
  - Да. Без проблем. - Бросаю я, изучая подарок.
  Но кажется, глава понял, что в моих планах не были намечены переговоры с ним. В конце концов, это же не очень вежливо, требовать его внимания прямо "здесь и сейчас" только потому, что я считаю это важным. Кто знает, в какой неудачный момент я могу позвонить. Он может заниматься спасением мира, а тут я со своими разговорами.
  - Не важно когда. Не важно где. Если ты чувствуешь, что должна о чем-то рассказать, ты просто звонишь мне. Не идешь к Каину, моей матери или Франси. А обращаешься ко мне. Ясно?
  - Угу. - Какая интересная вещица! Клянусь, я не засну, пока не обменяюсь номерами со всеми обитателями виллы, у которых есть такие же штуки.
  - А теперь я хочу достойно с тобой попрощаться.
  - Ладно. Ну так я пойду?
  Поднимаю на него взгляд и мило улыбаюсь: его подарок пришелся мне по вкусу настолько, что мне уже не терпится опробовать новинку. Однако улыбка сползает с моего лица, когда я вижу Амана. Медленно, не отрывая от меня взгляда, мужчина поднимается, обходит стол. Он выглядит так угрожающе, что я делаю невольный шаг назад. В чем я опять ошиблась?
  - Что ты... - хочешь сделать?
  Через секунду мне уже не требовался ответ.
  Телефон упал, глухо ударяясь о ковер, а мои руки, которые взметнулись для защиты, теперь впились в мужские плечи.
  Аман целовал меня лишь однажды и было это так давно, что я уже успела забыть вкус его страсти, этот особенный настойчивый жар, опаляющий мои губы... всю меня. Непривычно, ново, пугающе и в то же время так отчаянно желанно. Кажется, я начинаю оспаривать титул "короля противоречий", который все это время был закреплен за Аманом.
  Внезапно отклонившись, глава обеспокоенно оглядывает меня. И в этот момент он похож на человека, который допустил ошибку и теперь пытается понять, насколько сильно она отразится на его будущем.
  - Я не хотел тебя пугать. - Сокрушенно бормочет он в итоге, явно намекая на мои широко распахнутые глаза, сбивчивое сердцебиение и ногти, впившиеся ему в плечи. - Но когда ты начинаешь так открыто меня игнорировать...
  Будь все проклято, если я не заставлю его заткнуться прямо сейчас. (И куда запропастился мой страх, когда он так нужен?)
  Кажется, Аман не ожидал от меня такой настойчивости и отчаянной смелости. Но когда я подтягиваюсь к нему, порывисто соединяя наши губы, от мужчины не слышно ни слова против. О... да, кажется, его все устраивает.
  Я чувствую его ладони, скользящие по моему лицу, по шее, плечам... прохлада обручального кольца, обхватившего его безымянный палец, контрастирует с моей разгоряченной кожей. Мои глаза закрыты, я тону в нежной ярости его прикосновений, вцепившись в мужчину, боясь допустить мысль об отдалении.
  И когда мир успел встать с ног на голову? Ведь всего минуту назад я и помыслить себе не могла о том, чтобы вешаться Аману на шею. А теперь кажется, что я умру, если он остановится.
  Словно из-за тысячи стен слышу звук падения вещей и шелест бумаги, а потом земля уходит у меня из-под ног, и я оказываюсь сидящей на... ох, это же его рабочий стол! Почему-то мысль о том, что все это безумие твориться в святая святых клана, на этом столе, за которым глава решает свои важнейшие вопросы, делает меня невероятно дикой.
  - Скажи мне остановиться. - Бросает мужчина, давая мне вздохнуть.
  И прежде чем я успеваю осмыслить его слова, Аман вновь впивается в мои губы, прижимаясь ко мне всем телом.
  Остановиться? Черта с два!
  - Мейа... - Не отвлекайся, прошу. - ...сюда идет... - Еще. Я хочу большего. - ...мой гребаный брат. - Тройной стук и скрежет дверной ручки. - Только попробуй открыть эту дверь!
  Угрожающее рычание отрезвляет, хотя слова предназначались не мне. Слышу, как за дверью тихо выругался Каин, а через секунду в гостиной хлопнула дверь.
  Тяжело дышу, боясь посмотреть на главу. Чтоб меня, я только что готова была отдаться ему на этом самом столе.
  Накрыв тыльной стороной ладони свои губы, я низко опустила голову.
  Это похоже на одержимость, на какой-то внезапный приступ болезни, на магию. Я никогда бы не подумала, что такое возможно. И тем более, что моя любовь к этому мужчине будет похожа на нечто подобное.
  - Прости. - Лепечу я в итоге, на что Аман тихо усмехается.
  - Это мое слово, моя госпожа.
  Ставя руки по обе стороны от моего тела он наклоняется, чтобы устроить свою голову на моем плече. Я чувствую, как его дыхание щекочет шею. И даже такая мелочь невероятно заводит.
  - Что же мне делать с тобой? - Разговаривает сам с собой Аман, слушая умоляющий зов моего сердца. - Просто ходячая катастрофа.
  - Прости.
  Я вздрагиваю, почувствовав нежный укус в шею. Страх и предвкушение слились воедино, посылая чувственный разряд по всему телу.
  - Прекрати извиняться, моя госпожа.
  - Иначе что? - Шепчу я, думая, что его дальнейшая угроза предполагает то самое, что мне "не понравится".
  - Иначе я... - Он резко выдыхает, и все внутри меня переворачивается от легкого скользящего движения его ресниц по моей коже. - ... не ручаюсь за себя.
  Закусив губу, я набираю воздух в грудь и смелость в сердце.
  - Прости?
   25 глава.
  Глава клана Вимур покинул этот дом (меня) три дня (вечность) назад. И теперь сидя за столом над пустой тетрадью, я пытаюсь поймать ускользающее воспоминание за хвост, добыть из недр памяти тот миг, когда из апатичного главы он стал Аманом, мужем, моим господином
  Да, теперь я понимаю, как точно это сочетание слов отражает мое отношение к нему. Люди слишком эгоистичны и нетерпимы, чтобы с легкостью признавать господство над собой кого бы то ни было, тогда как для Амана и ему подобных это было традицией. Он владел мной, в той же мере, в какой и я им. И осознание этого ощутимо толкало за край. Край пропасти чистейшего безумия, которое сулило столько наслаждения.
  Когда же произошла это волшебная трансформация? Когда я поняла, что отдаление от этого мужчины принесет мне боль, которая будет ощущаться на физическом уровне? А если проще, когда я успела так втрескаться в него?
   В тот сокрушительный, растянувшийся на века миг, когда он переступил порог моего нищего дома? Когда его надменный вид верховного божества сразил всех сидящих за семейным столом, и меня в том числе? О да, Аман выглядел в тот раз весьма эффектно, но едва ли его появление родило мысли романтического характера в моей голове.
  Тогда, возможно, я сошла с ума в том момент, когда он пришел за мной в убежище Захарии? После мучительных поисков, которые дали плоды лишь спустя два месяца, Аман появился в последнюю секунду. Он успел до того, как пуля старика пронзит мое тело. До того, как моя пуля пробьет башку самовлюбленному ублюдку. Но почему-то тогда я смотрела на главу не как на спасителя. В моем понимании он никогда бы не смог сыграть эту роль. Какую угодно, но не ангела хранителя.
  Или же я поняла, что не смогу жить без него, после того как Аман чертовски злой, но добившийся своего, впервые поцеловал меня. Словно таким образом доказывал и мне и себе, что я теперь никуда от него не денусь. Его горячий рот клеймил, заставляя согласиться с этим.
  А может все случилось, когда он надел кольцо на мой палец...
  - Вы. Меня. Не слушаете.
  Ледяной голос, не терпящий неповиновения, буквально обрушился на меня, выдергивая из нежного мира грез. Моя невнимательность в последнее время достигла неслыханных масштабов, еще чуть-чуть и она заведет меня в могилу. И дело будет не в неудачном падении из-за завернувшегося уголка ковра, об который я споткнусь, сосчитав головой все ступени парадной лестницы. О нет, скорее всего, за невнимательность как пренебрежение к учебе меня убьет мисс Керниган. Да, у нее в данный момент был весьма кровожадный взгляд.
  - Простите. Еще раз.
  Какой там по счету? Сто первый?
  Ее красивые серо-зеленые глаза сузились, и женщина посмотрела на мое обручальное кольцо, в котором я была заинтересована больше, чем в ней. Понимаю, непростительная наглость с моей стороны, все же она тут распиналась лишь для меня одной.
  - Украшения не способствуют учебному процессу.
  Она хотела, чтобы я сняла его? Это уж вряд ли.
  Спрятав руки под стол, я виновато улыбнулась.
  - Пожалуйста, продолжайте.
  Ну точно убьет, как раз после очередного моего "позволения". Отдавать приказы - не моя прерогатива, и то, что какая-то нахальная, человеческая девчонка указывает, что ей делать, выводило мисс из себя.
  Вероятно, когда Лиза Керниган переводила взгляд с меня на широкое окно, она кроме прочего размышляла над тем, почему аналог кольца, обнимающего безымянный палец главы, находится именно у меня. Вся из себя умная мисс не могла решить эту задачу, потому что прекрасно понимала: Аману я нужна так же, как рыбе зонтик.
  - Вы должны записать эту классификацию и выучить ее к следующему занятию. - Ее голос звучал раздраженно и устало. - Вам необходимо знать представителей каждого Великого рода и их прародителей. - После чего мисс тихо добавила: - Раз уж так пожелал Аман.
  Ладно-ладно, я уже давно поняла, что здесь все подчиняются его желаниям. Его хотения - какой-то негласный местный закон. И... минутку, она сказала "Аман"?
  Покусывая губу от досады, я начала быстро писать.
  Аман, это же надо! Черт, да даже я не осмеливаюсь его так называть, а я вроде как... ну... зонтик для рыбы. Боже, кого я обманываю? Пройдет несколько лет (месяцев), и мой господин найдет себе новую "жену"... вон, мисс Керниган очень даже нечего. А может она уже получила свой лакомый кусочек от моего мужа? Одна из его "легиона"?
  Украдкой кинув на Лизу изучающий взгляд, я лишь подтвердила свои догадки.
  Красивая. Утонченная. Образованная. Блондинка.
  Мисс Керниган была профессиональной женщиной, у которой в резюме в колонке достоинств "стерва" стояло в первой строчке. А ведь мужчин это привлекает, не так ли? Им же нравиться, когда независимые и самодостаточные женщины треплют их нервы. Это льстит их либидо.
  И Аман решил, что позвать мне в учителя свою бывшую - отличная идея? Или он просто хочет держать ее поближе? Мое невежество - просто предлог?
  - Я же просила вас писать по-итальянски. - Керниган вырывает тетрадь из- под моих рук. А я беспомощно смотрю на то, как ручка оставляет на листе длинный, отвратительный след. - Вы забыли, где находитесь?
  - Просто задумалась.
  - Я это уже поняла. - Она безжалостно вырывает испорченный лист, отдавая мне тетрадь. - Жаль, что не о том, о чем надо. Будьте более внимательны впредь. Вы уже не ребенок.
  И ты туда же! Коварнейший из приемов - намекать на мой юный возраст, проводя параллель с моим умственным развитием.
  Пробурчав извинение, я попыталась сосредоточиться. Но слишком красивая и умная мисс Керниган маячила перед глазами, не давая мне со спокойной душой взяться за учебу. Кажется, у меня развивается синдром Эмили. Состояние пациента - средней тяжести.
  ***
  После ужина, я еще два часа провела перед экраном плазмы в обществе Франси. Думала о том, как мне чертовски не хватает ее голоса, и параллельно смотрела мелодраму, за сюжетом которой не особо следила. Я знала, что сейчас меня не сможет отвлечь ни занимательная история из прошлого мадам Бланш, которую она рассказывала за столом, ни фильм, со всеми спецэффектами и панорамой давно утраченного прошлого.
  Мои мысли были донельзя навязчивыми и примитивными.
   Не понравился фильм? - спросила Франси, когда провожала меня до дверей господской гостиной.
  - Отличный. - Наверное. - Просто у меня в последнее время голова забита... всякой ерундой.
   Например?
  - Например... мисс Керниган. - Признаюсь я тихо.
   Она довольно требовательный, но весьма умелый преподаватель.
  - Весьма. - Повторяю я как эхо, поднимая голову. Мы уже пришли, и несмотря на позднее время мне совершенно не хочется спать. - Погоди... ты знаешь ее?
  Она начинает торопливо писать, а я изнываю от ожидания.
  Знает. Не остается сомнений. Боже, как я хотела, чтобы мои догадки оказались ошибочными.
   Мисс Керниган не относится к нашему клану. Она не аристократка, ее родители были полукровными. И тем не менее, своими силами она сумела сделать себе карьеру в высшем свете. Она известная гувернантка, в частности, она обучала молодого господина.
  В голове не укладывается. Каин знал Лизу? Но он ни разу не упомянул о ней за столом. Даже бровью не повел, когда я рассказывала мадам Бланш о своих "успехах" в обучении. Может быть, он испытывает к ней ту же антипатию, что и я? Его воротит от одного только воспоминания об этой женщине?
  
  Распрощавшись с Франси, я прошла внутрь покоев. Пустых. Комнаты теперь казались тише и просторнее, чем обычно. Еще бы, ведь ранее одна мысль о главе, который находится в шаговой доступности, заполняла эту пустоту. Все вокруг делалось таким живым, осмысленным...
  Скидываю туфли, проходя в сторону его кабинета. Мне нужно немного Амана перед сном, при условии, что звонить ему я не имею права. Несмотря на его собственные слова. О нет, помимо того, что я не умею разговаривать с главой по телефону, потому что звук его голоса перенаправляет мои мысли в сторону далекую от беседы в стиле "привет-пока", я теперь страдаю приступами ревности. Заговори я с Аманом, и первой фразой после "рада тебя слышать", будет "ты с ней спал?".
  Обхожу кабинет, смотрю на стол - святилище местного значения, которое мы чуть было не осквернили. И когда я перестану краснеть, при одном воспоминании?
  Сажусь в его кресло. Огромное!
  Прижимаюсь щекой к спинке, глубоко вдыхая: кожаная обивка пахнет Аманом. И почему-то этого достаточно, чтобы успокоиться. Да, тяжело было признаться, но с некоторых пор я боялась спать одна. А после того, как глава решил устроить себе командировку, сон стал настоящим испытанием. Но здесь я в безопасности, окруженная всем, что принадлежит ему. Рядом с ним.
  С досадой понимаю, что скучаю по нему. Как нелепо ...
  Я не успеваю уловить тот момент, когда усталость накрывает меня, унося мои мысли далеко от безопасного дома. А я-то думала, что ночь и страх не смеют переступать этот порог.
  
  Когда я проснулась на часах было уже за полночь. И темно, как в гробу. Пусто и так чертовски темно.
  Тяжело дыша, я беспокойно озиралась по сторонам. В ушах звенело от собственного жалкого крика. Снова! Проклятье, один и тот же кошмар уже третью ночь! И их лица... господи, эти лица!
  Накрываю глаза ладонями, чувствуя слезы на щеках. Прерывистое дыхание покидает легкие вместе с всхлипами. Сердце сжимает боль потери и вины.
  Даже не пытаясь сдерживать рыдание, я съеживаюсь в кресле, подтягивая ноги к груди.
  Отец. Марта. Джерри. Они смотрят на меня, стоят передо мной, призраки из кошмара. Обескровленные, немые, мертвые. Они обвиняют меня. Они меня ненавидят. Это я сделала с ними, и я предаю их, пытаясь убедить себя в обратном. Предаю каждой улыбкой, каждым вздохом, каждой мыслью не о них.
  Это проклятье дает о себе знать еженощно, при условии, что Амана не будет рядом.
  Аман...
  Если бы он просто был рядом, в одном со мной доме, демоны прошлого не посмели бы приблизиться ко мне. Но его нет, и не будет еще четыре дня. Четыре бесконечных ночи. Доживу ли я до его возвращения? До следующего утра?
  Тени по углам следят за мной, когда я встаю и шиплю от боли. Все-таки кресло - не лучшее место для сна. Плетусь в спальню, шарахаясь от каждого подозрительно силуэта, которые притаились в комнатах. Я абсолютно беспомощна перед страхом.
  Наспех раздеваюсь и ложусь в кровать, но когда закрываю глаза, вновь отчетливо вижу родные лица.
  А Захария все еще жив и сейчас спит сладким сном младенца.
  Уткнувшись в подушку, сбивчиво шепчу:
  - Господь - Пастырь мой. Я ни в чем не буду нуждаться. Он покоит меня на злачных пажитях и водит меня к водам... к водам тихим. Боже... - Судорожный вздох и всхлип. Я знаю: они здесь, рядом, стоят у моей кровати и следят не мигая. - По... подкрепляет душу мою, направляет меня на стези правды ради имени Своего. Если я пойду и долиною смертной тени, не... не убоюсь зла, потому что Ты со мной. Ты со мной. Со мной.
  Я боюсь повернуться и посмотреть правде в глаза. До сих пор боюсь.
  - Твой жезл и Твой посох - они успокаивают меня. - Тянусь к тумбочке, включая ночник, с благодарностью подставляя свету лицо. - Ты приготовил предо мною трапезу...
  Мой взгляд цепляется за телефонную трубку, лежащую рядом с лампой, и я внезапно замолкаю. Мое спасение находиться всего в полуметре от кровати, нужно просто протянуть руку...
  Глотая слезы, я забираю телефон с тумбы, дрожащими пальцами ища спасительный номер. У меня даже не возникает мысли пережить эту ночь самостоятельно. Я сражалась с прошлым в одиночку все эти три дня, у меня просто не осталось сил. Я готова сдаться и делаю это без особого сожаления...
  Гудки. Длинные и монотонные. А что если он не ответит? Он может быть занят работой или... очередной мисс Керниган?
  Боже, только этого не хватало.
  Накрываю глаза предплечьем, шепча как заклинание "быстрее".
  - Мейа? - Я замираю, впитывая звук его голоса среди помех. Он действует на меня как сильнейшее обезболивающее, заставляя облегченно простонать. - Мейа, ты слышишь меня?
  - Поговори со мной. Пожалуйста, поговори со мной. - Шепчу я, всхлипывая.
  Первые секунды я ничего не слышу, начиная опасаться того, что связь волей жестокой судьбы прервалась. Нет, только не...
  - Я уже еду. - Заключает в итоге Аман. Так уверенно, словно это не обсуждается и не терпит отлагательств.
  - Нет! Нет, не нужно! Слышишь? - Я пытаюсь сдержать рыдания, делая тем самым звучание своего голоса еще более отвратительным. - Все хорошо... я просто...
  Я слышу, как он что-то торопливо говорит в сторону. Ох, проклятье, он там не один.
  - Что с тобой? - Его голос резкий и требовательный, думаю, раньше бы я умерла от страха, услышав подобный тон. - Говори, Мейа.
  - Я п-просто хотела услышать тебя.
  - Я знаю, что этого тебе недостаточно. Говори, что с тобой происходит, иначе я возьмусь за твое воспитание всерьез, когда вернусь.
  Закусываю губу, пытаясь представить себя, как именно это будет происходить. И как бы соблазнительно это ни звучало, его требовательность и мое невысказанное горе заставляют подчиниться.
  - Я... просто с ума схожу. Я вижу их... вижу отца, Марту и Джерри каждую ночь. После того, как ты уехал... стоит мне заснуть, и они приходят ко мне. - Меня едва слышно, я задыхаюсь. - Здесь так тихо и темно, я осталась один на один с этой правдой. - Я слышу, как он выругался. - Прости, что... беспокою из-за такой ерунды.
  - Мейа, говори со мной. Давай. - Его голос смягчается, становиться почти умоляющим. - Расскажи мне.
  - Мне не снятся кошмары, когда ты рядом. - Тихо озвучиваю я поразительный факт. - Но теперь... это просто какой-то ад. Хотя и вполне заслуженный. Я ведь даже не смогла достойно проститься с ними. В тот раз, сидя за одним столом, хамоватая и беспечная, я даже представить себе не могла, что вижу их в последний раз. Я... я так многое не сказала им. Они умерли не зная, как сильно я люблю их. И что я... отдала бы все на свете, чтобы вернуть их. - Уже не пытаясь сдерживать рыдания, я сбивчиво лепечу: - Мне так... так их не хватает. Все это время я просто... пыталась закопать эту боль. Пыталась не обращать на нее внимания, не думать... ни о чем не думать. Но это было просто бессмысленным бегством от себя. - Я открываю глаза, смотря в потолок. - Все это так нечестно. Так нечестно, мой господин. На их месте должна быть я.
  - На их месте должен быть Захария, и, клянусь... он не попадет так просто в Ад.
  Невероятно, но Аман взбешен. Я слышу его яростное рычание и просто не могу поверить, что со мной разговаривает тот самый мужчина, который славиться своей сдержанностью и хладнокровием.
   - Это не вернет мне их. - Всхлипываю я, размазывая слезы по лицу. - Мне ненавистна мысль о том, что он еще дышит, но... это просто замкнутый круг. Воздавать злом за зло... я запуталась, я не знаю, чего хочу.
  Я хочу моего мужа. Прямо. Сейчас.
  - Я рядом. - Жмурюсь, пытаясь в это поверить. - Я всегда буду рядом.
  Почти признание...
  - Ты так далеко. - Еле слышно шепчу я, кладя ладонь на свой пылающий лоб. - А я... просто жалкая слабачка. Зачем я тебе?
  - Я приеду. Завтра. - О, не знала, что его можно разозлить еще сильнее. Но - приз в студию - мне удалось. - И мы с тобой об этом поговорим. Ты слышишь?
  - Да. - Уже предвкушаю.
  - Где твое кольцо, Мейа?
  - Там, где ты его оставил. - Я смотрю на безымянный палец левой руки, и все внутри меня теплеет. Я знаю, в эту самую секунду он смотрит на свое.
  - Хорошо. - Он все еще зол, но его голос уже не обжигает холодом. - Не смей снимать его, поняла?
  - Никогда. - Я невольно улыбаюсь его приказному тону. - И... знаешь, тебе совершенно не обязательно приезжать. Мне уже легче... намного легче. Спасибо, что поговорил со мной.
  - Как бы я хотел оказаться сейчас рядом с тобой. - Вот это да. Аман становится более разговорчивым и откровенным. - Я ждал тебя вечность, моя госпожа, а тебе нужно переждать только эту ночь.
  - По телефону ты говоришь невероятные вещи. - Как хорошо, что он не видит этот стыдливый румянец. - Невероятно смущающие и... приятные.
  - Поверь, я умею так не только по телефону. - Думаю, он улыбается, хотя я никогда еще не видела счастливой улыбки на лице Амана.
  - Не верю. Ты не даешь мне в этом убедиться.
  - Ты просто напрашиваешься. Постоянно. - Его голос стал как будто ниже и глубже. - Только и делаешь, что напрашиваешься, Мейа.
  - Ты накажешь меня? - Шепотом спрашиваю я, слыша, как мужчина резко выдыхает.
  - Мне нужно сообщить Олберу, чтобы готовили самолет.
  В словах столько обещания и никакой угрозы. А еще, от мысли, что он торопится, мне становится жарко, и я ерзаю.
  - Позвонишь мне, когда приземлишься в Италии?
  - Непременно. - Помехи в очередной раз дают понять, что между нами тысячи километров. Как же он чертовски далеко, когда жизненно необходим! - Спи, Мейа. Мы встретимся уже завтра.
  - Завтра. - Повторяю я едва слышно, закрывая глаза. - Жду.
  Марта говорила, что самое неприятное: ждать и догонять. Я же сейчас думаю над тем, что предвкушение и в правду - половина удовольствия.
  И я жду. Я предвкушаю.
   26 глава.
  Дом стоит на ушах с самого утра. Ранее живя здесь я никогда не замечала, что каждый отъезд и, соответственно, прибытие главы наводит столько шороху на вилле. И я знаю, когда машина прибудет к парадной лестнице, среди встречающих буду и я.
  Странный порыв, но мне хотелось выглядеть великолепно в эту знаменательную минуту.
  Потому я, подготовив заранее наряд, теперь отмокала в ванной, думая о предстоящей встрече. Невероятно, как я вообще могла соскучиться по нему? Этому надменному, бесчувственному собственнику? Казалось, его власть и опека нестерпимо давят и ограничивают меня. Но стоило ему исчезнуть, и я, стоящая ранее гордо, лицом к лицу с жизненными трудностями, покачнулась и свалилась, прижатая этим нелегким грузом. Опора, сдерживающий барьер, защитная стена - мой муж покинул меня всего на несколько дней, а я уже веду себя как размазня.
  Откидываюсь на бортик, наслаждаясь нежностью и теплотой воды. Никаких эфирных масел или ароматных шампуней, сделаю своему Адаму приятно...
  Как странно, но мне уже не казался непривычным и постыдным тот факт, что девяносто процентов всех мыслей отныне были заняты исключительно Аманом. Прошло всего несколько месяцев с тех пор, как я зарекалась не влюбляться в господина Каина. Забавно, в самом деле, что обещание я сдержала... благополучно втрескавшись в его брата.
  И, как говорится, помяни черта - телефон вибрирует, требуя моего внимания, и я дергаюсь в сторону трубки, расплескивая воду. Дотягиваюсь до тумбочки. Быстрее, не стоит заставлять его ждать. Хватаю телефон и вновь опускаюсь в ванну. Делаю глубокий вздох, чувствуя себя при этом, как невеста перед алтарем.
  - Доброе утро. - Улыбаюсь я, слыша шум в динамике. Аман в машине. На пути домой. Ко мне.
  - Серьезно? Доброе? - Улыбаюсь сильнее, потому что невыразимо рада слышать его вновь.
  А что касается его вопроса, то я уверена, что утро было бы лучшим, если бы я проснулась не одна. Не стоит удивляться тому, что я становлюсь одержимой нимфоманкой, когда дело касается этого мужчины.
  - Да. Отличное. - Потому что погодка шепчет. Потому что ты возвращаешься. Потому что я этим утром проснулась с отчетливой мыслью, что люблю тебя. - Давно я так спокойно не спала.
  - Я рад это слышать.
  - Как скоро ты приедешь?
  - Час. Может, меньше. - Он замолкает, и я волнительно накручиваю прядь волос на палец. Через час моя жизнь изменится, я знаю это. Он, кажется, тоже. - Я возвращаюсь к тебе, Мейа, потому ты должна стоять рядом с моей матерью и братом, когда я приеду.
  - И я буду там. - Обещаю я, закрывая глаза. - И даже постараюсь выглядеть, как твоя жена.
  - Моя госпожа хочет нарядиться для меня? Я ценю это. - О, небо, этот тон. - А теперь расскажи мне, что ты делаешь.
  Я замираю, смотря на свои колени, выступающие из воды. Лукавая улыбка появляется на моих губах, и я сползаю ниже, заставляя воду всколыхнуться. Я слышу тихо ругательство на языке, которого не понимаю. Кажется, он понял, что на мне лишь крестик и его кольцо. И что обнаженная, в окружении воды, я думаю о нем.
  - Жду тебя.
  - Я передумал. Тебе не нужно спускаться.
  Аман умеет шутить? Я тихо, немного нервно смеюсь.
  - Знаешь, я чувствую себя ужасно виноватой от того, что испортила твои планы.
  - Мои планы могут подождать, а ты, кажется, нет. - Ох, тебе не кажется. - Мейа, ты должна понять, я пренебрегу любыми планами, если ты в этом нуждаешься.
  - Ты... никогда не казался мне таким заботливым.
  - И этому есть свои причины. - В его голосе привычный холод. Он никогда ни о ком не заботился с такой нежностью, радением и вечным беспокойством. И это нескончаемое напряжение выматывает его. - С этого самого дня ты будешь рассказывать мне обо всем, что тебя тревожит. Ты поняла меня, Мейа?
  Привык приказывать. А мне придется привыкнуть подчиняться, очевидно.
  Вспоминаю мисс Керниган. Она всерьез меня тревожит, но вряд ли я буду рассказывать об этом кому бы то ни было. Даже Аману. Особенно ему.
  - Мне не нравится, что из-за меня тебе пришлось поступиться своими интересами. Вот что меня тревожит.
  - Это не обсуждается. Я должен был понять с самого начала. С моей стороны было не разумно оставлять тебя, когда ты едва привыкла к новому дому. В тот раз я не придал значения тому, что тебе приснился кошмар. Мейа, ты должна была рассказать мне. И я остался бы рядом.
  Его слова звучат как простая констатация фактов, а не как нежное заверение. Однако мне и не нужны слезливые обещания, я и без них знаю, что он искренен. Просто его чувства ко мне еще так... неуклюжи.
  - О чем ты? - Не понимаю я, нахмуренно слушая белый шум.
  - О твоем кошмаре, который ты не захотела со мной обсудить. Мне нужно твое доверие, Мейа, ты должна понять, как важно...
  Аман продолжает увещевать меня, а я позволяю себе недопустимую дерзость: пропуская его слова мимо ушей. Он думает, что мне приснился кошмар в мою "первую брачную ночь"? Ну да, точно, ведь именно так я и назвала свой сон. Эротический.
  Вновь краснею, волнительно теребя прядь волос. Хочет, чтобы я ему рассказала?
  - Мой господин, я же говорила, кошмары не беспокоили меня, когда ты был рядом.
  Мужчина замолкает, и я могу себе представить его задумчивое, нахмуренное лицо.
  - Ты кричала.
  Да, и выглядела просто ужасно, когда покинула спальню.
  - Что тебе снилось, Мейа? - Настойчиво спрашивает Аман, и я сглатываю.
  - Ты.
  - Точнее, пожалуйста. - Он злиться. Опять. Черт, только я могла испортить такой идеальный разговор.
  - Ты... боже, ты хоть представляешь, как мне неловко об этом говорить?
  - Даже не хочу представлять, моя госпожа. Этот разговор только между мной и тобой. И раз уж я был в твоем сне, я хочу знать, что я там делал.
  Справедливо. И тем не менее проходит еще несколько секунд, прежде чем я решаюсь на откровенность.
  - Мне приснилось, что ты взял меня силой. - Фраза, начавшаяся тихим шепотом, под конец совершенно утонула в тишине.
  Наступившая пауза пугает меня. И когда Аман позволяет себе шумный вздох и тихое ругательство, я облегченно вздыхаю. Хорошо, эта новость не убила его.
  - Мейа... ох, черт. Мейа! - Кажется, мне стоило держать свой язык за зубами. - То, что ты думаешь обо мне так...
  - Нет! Я знаю, что ты бы никогда не сделал ничего подобного. Это подсознание, я не могу его контролировать.
  - Именно в подсознании хранятся тайные страхи, моя госпожа. И то, что я в твоем кошмаре предстаю в роли насильника, говорит лишь о том, что именно в таком свете ты меня и видишь.
  - Это не так...
  - Мне казалось, мои действия дали понять: я никогда не причиню тебе сознательный вред. Твоя безопасность - мое кредо. И как бы я тебя ни хотел, я не перейду черту. Никогда.
  Аман хочет меня. Он только что сам в этом признался. Думаю, если бы он сказал это, глядя в мои глаза, у меня бы приключился сердечный приступ.
  - Я знаю, но...
  - Нет, никаких "но". - Аман раздраженно выдыхает. - Это не телефонный разговор...
  - Я же сказала, это не было кошмаром.
  - Ты кричала, Мейа...
  - Потому что я кончила. - Поспешно затыкаюсь, не веря, что все-таки сказала это. - Это было... в первый раз... и... так внезапно... я просто никогда раньше не испытывала ничего подобного.
  Мужчина шокировано молчит. Похоже он узнал обо мне много нового.
  - Мне... жутко стыдно. - Шепчу я зачем-то. Как будто я могу контролировать свое тело во сне. - Прости? Это больше не повторится.
  - Совсем скоро мы продолжим этот разговор. - Хрипло обещает глава, после чего я слышу короткие гудки.
  Сбросил, даже не попрощавшись? Кажется, я довела его до точки кипения своими неуместными откровениями. Дура, несмотря на его слова, мне действительно не стоило рассказывать о столь личных вещах. Интересно, что он теперь обо мне думает? И что меня ждет, когда он появиться здесь, чертовски злой и недовольный моим подсознанием?
  ***
  Покидая ванну, я верила, что у меня осталось полно времени от предоставленного часа. Кто бы знал, что говоря "совсем скоро", глава намеривался управиться с дорогой в рекордные тридцать минут. Удивительно, что я успела в срок.
  На мне белоснежное платье, подол которого нежными складками окружает ноги, чуть прикрывая колени. Никаких рукавов или бретелек, моя спина, плечи и шея открыты. Грудь обтянута плотной тканью лифа. Волосы подобраны. Из украшений лишь маленький крестик и золотое кольцо.
  Я стою по правую сторону от мадам Бланш, чувствуя, как на меня пялится Каин. Вероятно, не будь рядом его невесты и матери, молодой господин не упустил момент озвучить пару пошлых шуточек. По нему видно: ему не терпится прокомментировать мой внешний вид. Потому что выгляжу я как маленькая фигурка невесты со свадебного торта. Возможно, даже такая же сладкая... для моего мужа.
  Терпеливо жду, пока машина остановится. Пока слуга подойдет к ней, чтобы открыть дверь.
  Мое сердце взволнованно бьется, и теперь мне нет никакого дела до того, что его слышит каждый присутствующий здесь. Десять лучших из лучших клана Вимур, кидают на меня немые взгляды, не давая возможности разгадать их мысли. Хотя едва ли меня сейчас заботило их мнение. Я даже не обращаю внимание на мисс Керниган, которая стоит рядом, наверняка, затмевая меня своей холеной, отполированной красотой.
  Черта с два, дамочка, этот мужчина возвращается ко мне.
  Когда Аман входит из машины, сердце дает перебой. Я задерживаю дыхание.
  Неужели прошло всего четыре дня? Все внутри меня сжимается от тоски, словно минули долгие годы с тех пор, как я его видела в последний раз. Такого же великолепного, как и сейчас. Кажется, Аман научил меня ценить время, к которому раньше я относилась весьма легкомысленно.
  Мужчина с царственной неторопливостью идет в сторону своего дома, на пороге которого его встречает семья и клан (я). Все одиннадцать мраморных, широких ступеней преодолеваются им намеренно неспешно. Я слышу шорох одежд: лучшая десятка склонила головы перед своим господином, женщины присели в реверансах.
   Скорее. Иди ко мне.
  Мое сердце бьется так звонко и трепетно, рассказывая в подробностях, с каким нетерпением я жду его. Как мне было тоскливо и одиноко без него. Как я предвкушала эту самую минуту. А еще... что под этим платьем нет ничего кроме моего непристойно разгоряченного тела. И это слышно не только моему мужу, не так ли?
  Я не могу пошевелиться. Не могу оторвать от него взгляда. А он... дьявол, он даже не взглянул на меня! Растерянно слежу за тем, как Аман склоняется, целуя руку своей maman. Как приветствует своего брата и Вивьен. Проклятье, он что не понимает, что никто из них не ждал его с тем отчаяньем, которое убивало в течение этих дней меня?
  Жестокий. Гордый. Мой.
  - Мой господин. - Прошелестела я, когда Аман остановился напротив, без лишних слов, беря меня за руку.
  Не могу понять, о чем он думает, украдкой смотря на его извечно мрачное лицо. Вероятно, быть всегда сердитым - часть его работы.
  Все еще отказывается смотреть на меня, ведя внутрь дома. Я растеряна, но даже не думаю сопротивляться, идя рядом. Редкие слуги, попадающиеся на нашем пути, спешат отойти к стене и слиться с ней цветом своих бледнеющих лиц. Он пугает их? Когда-то я смотрела на него так же, пытаясь избежать любым способом встречи с ним. Теперь?
  Никогда бы не подумала, что расстояние от крыльца до его покоев равно длине экватора. И сколько противоречивых чувств обнаруживают себя в моей душе, когда я вижу вдалеке заветные двери.
  Аман, как истинный джентльмен, пропускает меня вперед, и я переступаю порог, признаваясь, что не так представляла себе эту встречу. Она должна была быть более... эмоциональной, что ли.
  - Кажется, тебе действительно не стоило приезжать. - Говорю я несколько раздраженно, убирая из волос заколку, и те каскадом падают на мою спину и плечи.
  Замок закрывается с тихим щелчком.
  - Повернись.
  Вздрагиваю, не узнавая этот голос. Тихий и хриплый, невероятно возбужденный. Как говорится, за что боролись, да?
  Медленно разворачиваюсь, расправляя плечи и поднимая голову. Аман прислонился спиной к дверям, кажется, прилагая всю свою волю, чтобы просто стоять на месте. Удерживает себя вдалеке от меня? Это безумно льстит, но нужно сказать ему, что эти старания совершенно напрасны. Потому что под платьем у меня настоящий пожар, и он должен что-то с этим сделать.
  - Мейа. - Протянул тихо мужчина, осматривая меня с ног до головы. В моем имени слились воедино сладчайшие комплименты на всех возможных языках мира. - Ты так ждешь меня.
  Мое сердцебиение. Дрожь. Тяжелое дыхание. Взгляд. Даже мой запах. Все во мне выдает дикое возбуждение.
  - Думаешь, я зря приехал? - Его голос заводит еще сильнее. Возможно ли?
  Я неловко пожимаю плечами, глядя в сторону.
  - Думаю, ты все еще не там, где должен быть.
  Слышу, как он делает глубокий вздох. Я могу вывести главу клана Вимур из себя одним только видом. Простыми словами. То, как он на меня смотрит, заставляет чувствовать себя невероятно сильной.
  Я часто дышу, моя грудь натягивает белоснежный лиф. Сквозь ткань проступают горошины возбужденных сосков.
  Расставляя руки в стороны, я решаю поинтересоваться.
  - Каким ты находишь мое платье?
  - Лишним. - Отвечает Аман, срываясь с места.
   Я невольно вскрикиваю, когда он подхватывает меня на руки, накрывая губы ненасытным поцелуем. Боже, да! Мои пальцы вцепились в его волосы, наверняка причиняя боль. Но он ее заслужил! Игнорировать меня, лишать своего присутствия на четыре бесконечных дня...
  Его руки так сжимают, что наслаждение граничит с болью, сводя контрастами с ума. Когда Аман подхватывает меня, я обвиваю его ногами, совершенно не заботясь о платье которое бесстыдно задралось. И меня в тот момент должен был всерьез волновать источник этой смелости и безудержной страсти... откуда, черт возьми, это все взялось в наивной и неуклюжей по жизни "мне"?
  Помешательство... какое-то...
  Он несет меня куда-то. Слышу, как в отдалении хлопает дверь. Кровать? Да. Отныне это не моя территория, а наша спальня. Не знаю, откуда он черпает терпение, но Аман укладывает меня на постель максимально бережно для творящегося здесь безумия.
  Его поцелуи стали важнее воздуха, потому я не позволяю ему отстраниться, крепко прижимаясь к мужчине. Выгибаюсь в спине под его руками, слушаю резкий треск ниток.
  - Испорченным. - Шепотом заключает Аман, отклоняется от меня.
  Силы небесные, этот взгляд. Словно он, до этого бесконечно одинокий и потерянный, наконец нашел свою Еву - сосредоточие всех желаний, мечту облекшуюся в женское тело, полностью его. Теперь мне кажется, что с того самого момента, как впервые увидела главу, я мечтала получить от него именно такой взгляд.
  Аман выглядит покоренным и удивленным.
  Приподнимаясь, он проводит рукой от моей шеи, вдоль всего тела, касаясь груди, живота, скользя по бедру. Да, мой господин, не мне нет белья, я и вправду очень сильно ждала тебя.
  Задыхаюсь, закрывая глаза. Страх и предвкушение. Снова.
  - Ты совершенно непредсказуемая.
  Его голос. То, как он на меня смотрит. Сводящая с ума близость. Я все еще не могу поверить в то, что рядом со мной тот самый мужчина, который однажды ввалился в наш тихий дом в обличии Люцифера. Так что, кто бы говорил, муж мой.
  И он почему-то до сих пор медлит.
  - Тебе не кажется... что здесь стало слишком жарко для этой рубашки и... - Мой взгляд красноречиво опускается ниже, сосредотачиваясь на пряжке его ремня.
  Читай: снимай с себя эти шмотки живо, пока они не повторили судьбу моего платья.
  - Не так скоро, моя госпожа. Я еще не наказал тебя.
  Мои глаза широко распахиваются, в них неверие и трепет. Он будет наказывать меня? Как? О, святые небеса, эта перспектива пугает и воодушевляет.
  - Разве я заслужила?
  - Еще как, Мейа. - Ох, что же ты задумал? - Ты хоть представляешь, как меня злит твое недоверие и страх? Я считаю себя весьма терпеливым, но все же не настолько, чтобы смиренно ждать твоего ответного шага еще в течение нескольких лет. Или откладывать твое наказание еще на три дня.
  Да, потому он сейчас здесь, посвящает себя мне, а не своим планам. На одной со мной кровати, у моих плотно сжатых бедер.
  - Но настолько, чтобы до сих пор просто болтать? - Шепчу я, смотря на то, как Аман едва заметно усмехается, расстегивая манжеты своей рубашки. Он закатывает рукава, словно готовиться к серьезной работе, и я заворожено за ним наблюдаю. - Что ты... будешь делать со мной?
  Глава кидает на меня потемневший взгляд, после чего встает с кровати, обхватывая мою лодыжку и рывком придвигает к краю кровати. Мамочки...
  - Ты же понимаешь, как виновата передо мной, Мейа? - Он становиться в изножье кровати, смотря на меня сверху.
  Мне вменяются в вину недоверие, страх, ложь, которые заставили его сорваться с места и примчаться сюда. И какое наказание меня, отпетую преступницу, ждет?
  - Закрывай глаза.
  - За... зачем?
  - Затем что так тебе будет легче вспомнить все в подробностях. - Отвечает он, и я недоуменно качаю головой. - Сейчас ты будешь рассказывать мне свой сон со мной в главной роли.
  Что?! Да он хоть представляет, как это... Сумасшедший!
  - Я не...
  - Я могу заставить тебя подчиниться. - Перебивает меня тихо Аман, упирая руки в свои бедра.
  - Но не станешь.
  - Ты воспринимаешь меня как злодея, и я собираюсь с этим кое-что сделать.
  Звучит весьма многообещающе. Доктор Аман собрался провести какую-то таинственную, эротическую терапию, которая должна помочь мне избавиться от фобий. Как интересно.
  - Опять упрямишься, моя госпожа. - Синие глаза недовольно прищуриваются, голос холодом пробегает по телу. Мое недоверие его раздражает. - Никогда бы не подумал, что ты такая терпеливая.
  Терпеливая? О, знал бы ты...
  Кинув на него последний умоляющий взгляд из-под ресниц, я закрыла веки, для верности накрывая глаза предплечьем. Шумно дыша, пытаюсь сосредоточиться на темноте, воспроизведя в памяти свою "первую брачную ночь".
  - Я... без понятия с чего начать. - Виновато шепчу, зная, что Аман сейчас стоит надо мной, бессовестно меня рассматривая. Тогда как мне в этом отказано. И кто из нас больший преступник после такого? - Ты меня жутко смущаешь.
  - Тогда можешь представить, что снова спишь. - Позволяет великодушно глава, после чего я чувствую легкий поцелуй на губах. - Я весь внимание.
  - Ты... издеваешься? - Я чуть вздрагиваю каждый раз, когда его рот прикасается к моей коже. Ниже. К шее, задерживаясь на пульсирующей вене. К ключицам. - Ты не даешь мне сосредоточится...
  - Много слов не по делу.
  Тиран. Неужели он не понимает, что темнота лишь усугубляет мое положение? Беспомощная и полностью открытая для него, я даже не могу представить куда в следующий момент Аман надумает прикоснуться.
  Его дыхание опаляет вершинку груди, заставляя меня замереть в предвкушении.
  - Я все поняла. Мне очень жаль, мой господин. - Шепотом каюсь я.
  Глава усмехается, а я нетерпеливо ерзаю, пытаясь показать ему всем своим видом, что в наказании уже отпала всякая нужна.
  - Твой сон. - Настаивает мужчина, а в следующую секунду я уже лишена его прикосновений и тепла. - Говори.
  Аман каждым своим действием и словом показывает, что эту игру мне не выиграть. Что я подчинюсь. В очередной раз. Что ж, пусть торжествует, все-таки каждый из нас знает, что расклад сил может внезапно измениться.
  - Это ты во всем виноват. Тебе не стоило смеяться надо мной в тот раз. - Бормочу я обиженно. - Я думала, что моя первая брачная ночь будет менее... одинокой. Ты меня разозлил, и когда я заснула, эта злость никуда не девалась. Потому, когда я увидела тебя во сне... я захотела... проучить тебя. - Я слышу, как глава тихо смеется, смущая меня еще сильнее. - Я тебя ударила.
  - Серьезно? - В его голосе удивление и веселье, и мне жутко хочется увидеть отражение этих эмоций на лице мужчины.
  Я тихонько киваю.
  - На самом деле я... ну... отвесила тебе пощечину.
  - Думаю, ты много раз о подобном мечтала.
  Грех скрывать, да, мечтала. Еще как. Потому что Аман тоже грешен, он даже больше меня заслуживает наказание.
  Прикусываю губу, не пуская порочную улыбку. Думаю, у меня еще будет для этого время.
  - Мы... ну, мы боролись... - Точнее я колотила его в том сне из последних сил, пытаясь вырваться из крепких рук. - Ты был очень... настойчивым.
  - Ты боялась?
  - Да, но... - Все выглядело так, словно я только этого и добивалась. Словно хотела быть покоренной им. А в этом я ему никогда не признаюсь.
  - Но?
  - Но я хорошенько тебя отделала, так что боятся было чего.
  - Отделала? - Повторяет он снова, непонятно усмехаясь. - Могу себе представить. Дальше?
  Ох, я думала, до "дальше" дело все-таки не дойдет. Мнусь, прежде чем едва слышно затараторить:
  - Я оказалась на полу, вжалась щекой в ковер. А ты... ну... был позади, сверху... очень тяжелый... п-прижал и сказал, что я своего добилась, а потом... - Я внезапно замолкаю, чувствуя, как чужое дыхание скользнуло по моим бедрам. Мужские руки сняли с меня туфли, после чего двинулись вверх, сжимая колени. - Что... что ты.... Ах!
  ***
  Натянув простыню до глаз, бросаю на мужчину стыдливые взгляды. А я ведь думала, что после моей эротической исповеди, мне уже нечего будет стыдиться. Но то что он делал со мной последние три часа... Это не было обычным сексом. Я даже не знала о том, что такое возможно, хотя в этом нет ничего удивительного: мое воспитание не позволяло интересоваться этим разделом взрослой жизни. И все-таки, раньше мне казалось, что я неплохо просвещена в этом плане: спасибо книгам и фильмам.
  Полный. Провал.
  Я теперь не смогу смотреть на него как прежде. Показывать свою напускную враждебность, игнорировать, хамить. Аман понимал это, потому и выглядел теперь таким довольным. Кроме прочего.
  Глава сидит напротив меня в кресле, смотрит молча и не мигая, словно любуясь редкой картиной работы гениального мастера. Его руки скрещены на обнаженной мускулистой груди, и вообще, в одних лишь помятых брюках, он выглядит как демон похоти. И я одержима от слова "безнадежно".
  - Ванна? - Предлагает он хрипло, после того как в молчании прошло лет сто.
  Я качнула головой. У меня не осталось на это сил. И ты прекрасно это знаешь.
  - Еда?
  Снова мимо, мой господин. Я более чем просто сыта. Пусть даже речь идет и не о плотном обеде.
  Аман молчит еще какое-то время, прежде чем решается спросить:
  - Больно?
  Да и это нормально, если учесть, через что я только что прошла.
  Но он ждет ответа, и когда я решаюсь заговорить, меня едва слышно.
  - Я в порядке.
  Ну или почти. Я все еще чувствую жар и настойчивость его прикосновений, мое тело покрыто следами от его поцелуев и крепких рук, царапинами от клыков, а на простынях алеют кровавые пятна. Отличный набор сувениров от сделавшей ручкой девственности.
  - Надеюсь, ты честна со мной.
  Кидаю на него новый взгляд, пытаясь понять, серьезен ли он. Абсолютно.
  - А если нет?
  Намек на очередное наказание заставляет мое тело наполниться сладким ожиданием. Я сейчас не способна даже говорить нормально, но точно не буду против, если Аман повторит то, что делал со мной неоднократно своим ртом. О, этот прекрасный рот...
  Мужчина тихо смеется, качая головой. И именно в этот самый момент я осознаю, что счастлива. Сумасшедшее наслаждение, испытываемое мной не так давно, было просто животным экстазом, эйфорией. А счастье пришло сейчас, когда я увидела его улыбку. Глава выглядит таким... свободным и удовлетворенный.
  - Думаю, с тебя хватит на сегодня.
  Кажется, мой муж рад, что бросил свои дела и приехал ко мне, чтобы утешить, а заодно закрепить наш брачный союз. День прошел не зря, и не только у него.
  - Ты теперь уедешь? - Уточняю я, а сердце тоскливо сжимается, когда я думаю о расставании. На этот раз переносить неизбежные многочисленные разлуки будет тяжелее прежнего.
  - Не думаю, что смогу покинуть свою жену в ближайшие месяцы.
  Отличная новость! Аман в моем распоряжении на несколько месяцев, это заставляет все внутри меня ликующе запеть.
  - Месяцы? - Фыркаю я наигранно. - Всего-то?
  - А ты, оказывается, ненасытна, моя госпожа. - Его глаза хищно прищуриваются, когда он обводит мою фигуру, укутанную в простыни, долгим, плотоядным взглядом. - Мне это нравится.
  Такая же, как и ты, мой господин.
  - А мне еще больше. - Тихо озвучиваю я свои мысли. - Ты лучший психотерапевт всех времен и народов.
  - Рад это слышать. - Он вновь улыбается, едва заметно и загадочно, поглаживая большим пальцем свои губы. - Хоть в чем-то я лучший.
  Да брось, неужели ты ждешь дифирамбов? Напрасно, люди еще не придумали тех слов, которые смогли бы объяснить, каково это - быть твоей женщиной.
  И не прикасайся к своим губам! Не могу смотреть на них и не вспоминать, что они делали со мной не так давно. Это было просто немыслимо: рассказывать о том, каким жестоким он был в моем сне, а в реальности млеть под его нежными, доводящими до исступления прикосновениями. Убийственный контраст.
  - Знаешь, у меня еще полно того, что я могу тебе рассказать. - Как бы невзначай упоминаю я, продолжая прятаться за простыней. - Так что, если ты захочешь сыграть в "тысячу и одну ночь"...
  - Тысячу и одну. Звучит интересно, моя госпожа. - Протянул задумчиво Аман. - А я боялся, что ты сбежишь от меня с криками после первой.
  Да ты должно быть шутишь. И часто женщины сбегали от тебя с криками?
  Ох, нет, не хочу думать о его "легионе".
  - И все же мне нужно пока придумать, что сказать maman по поводу твоего отсутствия на ужине.
  Ужин? Совершенно забыла о нем, maman и времени.
  Кидаю быстрый взгляд на настенные часы. До вечерней семейной трапезы еще полно времени, но Аман явно намекает на мой внешний вид и крайнюю степень усталости. К тому же, я не думаю, что смогу теперь сидеть в обществе этих исключительно приличных, культурных леди и джентльменов, не чувствуя себя при этом развратной прелюбодейкой. Что-то мне подсказывало, что мои стоны слышала вся Италия, что уж говорить про здешних жильцов.
  - Что я упала в ванной? - Предлагаю я, зная, что в это с легкостью поверят. Вестибулярный аппарат меня подводил частенько.
  - Подбиваешь меня на ложь, Ева?
  - А ты хочешь сказать им правду, Адам?
  Не думаю, что наш безудержный секс - лучшая новость для обсуждения в кругу семьи.
  - Мне не обязательно ее говорить, она очевидна и так. - И это заставляет его так порочно улыбаться. - На мне твой запах.
  Его шокирующие, обольстительные слова заставляют меня сползти и укутаться в простынь с головой. Боже, мой запах. Аман произнес это так, словно давно мечтал заполучить его на своей коже. Оставить свой на моей.
  - Значит, они сами все поймут. - Лепечу я.
  - Конечно, но вопрос в другом. Моей maman будет очень интересно знать, здорова ты или, по крайней мере, жива.
  А что, были прецеденты? Интересно, кто эта счастливица, умершая от наслаждения в постели Амана?
  - Я выгляжу настолько плохо?
  Слышу, как глава тихо выдыхает.
  - Я ждал тебя чертовски долго, Мейа. И был аккуратен настолько, насколько это вообще возможно для меня в такой ситуации.
  Выходит, он сдерживался? Все это время? Мысль о его пределах всерьез меня захватывает.
  - Я в порядке. - Вновь повторяю я, вопреки ноющей боли.
  Но эта боль желанна, потому что доказывает, что близость с этим мужчиной не была сном.
  - Будешь, после того как поспишь. - Соглашается Аман, поднимаясь из кресла.
  Я сдергиваю с головы простынь, следя за ним. Судя по его задумчивому выражению лица, он сейчас собирается вернуть свое внимание делам, которым изменил со мной. Как непростительно для главы Вимур.
  И почему я торжествую, думая об этом?
  - Мой господин. - Я привлекаю его внимания, демонстрируя слабую, неловкую улыбку. - Передай мадам Бланш, что я задержусь в Раю.
  
   27 глава.
  Мой господин вновь украшает меня. Медленно, последовательно - пальцы, запястья, шея... его ладонь спускается вниз, в вырез платья, заставляя меня задохнуться от желания. В кого он меня превратил?
  - Аман...
  - Я хочу снять это с тебя. Немедленно. - Тихо говорит мужчина, наклоняясь к моему уху.
  Я уже неделю не появлялась за семейным столом Вимур, в частности потому, что мои приготовления заканчиваются вполне логично. Поводом для такого вопиющего, регулярного "прогула" может послужить элементарный вздох с моей стороны. Натягивающий тонкую ткань платья, звучавший для моего мужчины как мелодичная, чувственная мольба. Его проницательность, когда дело касается моих желаний, пугала поначалу. Казалось, он знает меня лучше меня самой.
  Когда Аман замирает у моих губ, я торжествующе улыбаюсь. Да, сегодня я накрасила их яркой помадой оттенка "стоп". Наличие косметики раздражает его, как и любое препятствие, встающее между нами, но мой муж должен понимать: я вынуждена была принять меры. А то кто знает, когда бы я смогла покинуть его чертоги при ином раскладе.
  Я прикрываю глаза от наслаждения, когда глава оставляет поцелуй, предназначенный для моих губ, на шее. Прежде чем отклониться, он вдыхает мой запах, довольно бормоча по поводу моего "парфюма".
  - Я накажу сегодня этот непокорный рот. - Заявляет Аман, после чего берет меня за руку и выводит из покоев.
  Именно выводит, потому что после его тихих слов, я полностью теряю способность соображать. Что говорить об ориентации в пространстве. Накажет... могла ли я раньше помыслить, что перспектива наказания, которое будет осуществлять глава собственноручно, будет встречена мной с таким воодушевлением? Теперь? Я не могу дождаться того момента, когда мы вновь останемся наедине.
  И... чтоб меня, теперь все мои мысли заняты исключительно его словами, не давая тем самым достойно сыграть роль соскучившейся и провинившейся невестки. Поскорее бы...
  - Наконец-то, мы все собрались за одним столом. - Мадам Бланш выглядит ослепительно, демонстрируя улыбку родом из райских кущ. Она и правда выглядела невероятно счастливой, переводя взгляд со своего старшего сына на меня. - Грешно лишать нас своего общества, Мейа.
  Да, мадам, я чувствовала себя грешницей. Особенно остро рядом с вашим сыном.
  Бормочу что-то вежливое в свое оправдание, даже не пытаясь посмотреть в ее глаза. Запивая стыд вином, вижу, как переглядываются Каин и Вивьен. Их дрожащие, едва заметные улыбки, полны понимания. Боже, они все прекрасно знают...
  Знают, что я вытворяю каждую ночь, а иногда и утро... Что сказать, "терапии" Амана вызывают физическую зависимость. Ох, мне не стоит думать об этом сейчас, потому что в обществе семьи моего мужа крайне тяжело оставить мысли при себе, даже при условии, что на протяжении всего ужина ты не проронишь и слова.
  Благо, разговор постепенно выруливает на нейтральные темы. Природа, погода, новое платье мадам, мое обучение.
  О, мисс Керниган, а я по глупости уже позабыла о ее существовании.
  - Да. Она и вправду очень талантлива. За столь короткий срок я узнала много нового. К примеру, о прошлом. Меня всегда интересовал мир до Апогея, но не было возможности познакомиться с его историей, культурой, обычаями... - Сбивчиво отвечаю я. - Я очень рада, что мисс Керниган уделяет внимание тому, что люди уже не считают важным помнить. Мы сходимся во мнениях здесь, прошлое нельзя так быстро сбрасывать со счетов.
  - Кто мы такие без нашего прошлого, ma chèrе! - Восклицает мадам, аккуратно разрезая мясо на мелкие кусочки. - Я так рада, что Лиза пришлась тебе по душе. Я как только увидела эту девочку, сразу поняла - она то, что нужно. А вот Каин со мной не был согласен. Ты бы видела, милая, он просто зверел после каждого урока...
  - Maman, не думаю, что это уместно обсуждать за общим столом. - Улыбнулся сухо молодой господин, явно желая обойти эту щекотливую тему десятой дорогой.
  - Я бы с удовольствием послушала. - Усмехается мелодично Вивьен, кидая на своего жениха игривый взгляд.
  Мое мнение роли не играло, но я бы тоже послушала с удовольствием. Все-таки мне было приятно, что в своей неприязни к мисс я не одинока. Хотелось бы узнать причины такой неприязни со стороны Каина.
  - Ладно, дорогой. У меня никогда не было привычки бить по больному. - Сжалилась мадам Бланш, осушая свой бокал и быстро слизывая с губ кроваво-алый след напитка. - Хм. Что скажете, этот экземпляр слишком сладкий...
  Я уже привыкла к тому, что среди этой семьи было обычным делом обсуждение состава крови, которую они распивали за ужином. И вздрогнула теперь не из-за того, что предмет беседы шокировал меня... Из состояния равновесия меня вывело одно словечко И, очевидно, Аман почувствовал эту резкую перемену во мне.
  
   - Какая. Ты. Сладкая.
  Вместе с шумным дыханием с моих губ срываются тихие стоны, пока я, приподнявшись на подушках, смотрю вниз. Не могу отвести глаз, Аман поймал меня, я заворожена его взглядом.
  Словно в подтверждение своих слов, мужчина медленно наклоняется, продолжая смотреть мне в глаза, после чего с наслаждением целует меня в сокровенное местечко между бедер.
  - Боже! - Я закрываю глаза, выгибаясь в спине.
  И едва ли это было обращением именно к Всевышнему. Как быстро мир сместил свой центр... Аман. Новая религия, ставящая на колени.
  
  - Вина? - Предлагает внезапно появившийся надо мной слуга, и я рассеяно киваю.
  - Пожалуйста.
  Дьявол, как непозволительно часто я повторяю это слово в последнее время.
  
   - Пожалуйста! Аман, прошу тебя...
  - Я тебе говорил, как обожаю слышать свое имя от тебя?
  Он нависает надо мной, большой, намеренно неторопливый и весь мой. И все же мои мучения заводят его, потому мужчина пытает меня поцелуями и нежнейшими укусами, спускаясь от шеи к груди.
  - Пожалуйста...
  - Обожаю это тело. Этот запах. - Он делает глубокий вдох, проводя носом по ложбинке между грудями. - Твое наслаждение пахнет просто божественно. А вкус... - Прикосновение его рта к вершинке груди вырывает из меня жалобный стон. - Не понимаю, как я жил все это время.
  Он не лгал, когда говорил, что умеет соблазнять не только по телефону. В реальности Аман делал это куда более умело, лишая меня возможности трезво мыслить совершенно.
  - Пожалуйста... - Я могла повторять лишь это. И слово, произнесенное таким голосом, становилось невероятно емким, вбирая в себя смысл всех существующих молитв. - Мой... мой господин...
  - А когда ты называешь меня так, мне хочется в очередной раз тебе это доказать.
  О да, сделай это. Скорее.
  - Пожалуйста.
  - О чем ты просишь меня, моя госпожа? - Аман опирается на руки, расставленные по обе стороны от меня.
  Он никогда еще не брал меня, не доведя предварительно до исступления. Лишь когда я буду терять сознание от жгучей неудовлетворенности, глава сжалится, давая мне себя. Посвящая без остатка.
  - Я так хочу... - В эту игру можно играть двоим, муж мой. Вот только жаль, что твою волю поколебать гораздо труднее, чем мою. - Так хочу почувствовать тебя. Глубоко. Внутри. Себя.
  - Скажи. - Требует он тихо, наклонившись к моему лицу, задевая своими губами мои.
  Я тянусь за поцелуем, за ним, умоляюще выдыхая:
  - Возьми меня.
  
  Встряхнув головой, пытаюсь выкинуть опасные в данной ситуации мысли прочь. Однако мне кажется, что несмотря на увлеченный разговор, которым заняты члены семьи, здесь уже каждому известно, о чем я думаю. Чего хочу.
  -...этого быть не может! Тесные отношения, связывающие их...
  О. Мой. Бог. Почему каждое слово, вырванное из контекста, ввергает меня в бездну эротических фантазий?
  
   - Мейа. - Его губы ласкают мое лицо, шею. Руки с силой сжимают запястья, приковывая их к кровати над моей головой. - Мейа. Какая ты тесная... какая восхитительно тесная...
  
  Я допиваю вино, кидая на Амана быстрый взгляд. Мужчина кажется совершенно безразличным ко всему, что его окружает. Как всегда сдержанный, отстраненный, непоколебимый. Но теперь я знаю, что это всего лишь маска, и чтобы сорвать ее, мне достаточно просто посмотреть... Когда Аман поворачивает ко мне свою голову, его глаза прищуриваются. Глава делает глубокий вдох, и я понимаю, что сегодня он возьмет меня на полу в своей гостиной. Все верно, моя одержимость не может ждать, пока мы доберемся до кровати.
  ***
  Еще две пестрые недели длится этот эротическо-наркотический дурман, не собирающийся отпускать меня или хотя бы дать передышку. А мне нужен перерыв, думала я, когда мы возвращались с Франси из сада.
  Я вяло переставляю ноги, потому что жутко не хочу идти на рандеву с мисс Керниган. И все-таки три часа моего сегодняшнего дня должны быть принесены ей в жертву. Мысль о моем репетиторе сама собой вынуждает меня вспоминать мужа. И это реальная проблема. Я в последнее время думаю лишь об Амане, словно с некоторых пор мой мир перестал вращаться вокруг солнца. Хотя глава теперь выполняет не только тяжелую работенку моих персональных небесных светил. С ужасом понимаю, что Аман стал для меня важнее воздуха, самой жизни... всего. И это чертовски плохая новость.
  "Синдром Эмили" дает о себе знать все чаще. Начальная стадия характеризуется пароксизмами дикой страсти, которые увеличиваются в интенсивности и продолжительности день ото дня. Болезнь прогрессирует, и в итоге пациент страдает от недоверия к самому себе. Приступы паники от чувства собственной уязвимости и зависимости предвещают депрессию. Состояние крайней степени тяжести наступает, когда в душе больной, страдающей "Синдромом Эмили", разрастаются метастазы ревности. Вероятный исход при столь неблагоприятных условиях - летальный.
  И потому мне нужен мой доктор прямо сейчас. Немного Амана в качестве обезболивающего...
  "Вы выглядите удрученной. Опять". - Показывает блокнот Франси, а я могу лишь бессмысленно пожать плечами.
  - Сегодня придется отвечать мисс Керниган по списку имена каждого члена Ганзы. Один только Ренджинманд Тедерик Уолахфирд чего стоит. - Усмехнулась я, зная, что мне поверят, потому что это имечко действительно удручало одним своим звучанием. Вон, Франси уже сникла. - Не понимаю, зачем мне это знать... даты принятия всех пактов и поправок... имена отцов-основателей... хотя если ей так хочется - пускай.
  Главное, чтобы она не тянула коготки к Аману.
  "Вы действительно особенная". - Читаю я через минуту, после чего вскидываю удивленный взгляд на Франси.
  Та, копируя мое бестолковое движение, просто жмет плечами.
  Намекает на странное отношение Амана к моей человеческой персоне? Хотела бы я быть для него кем-то особенным. Хотела бы верить, что он видит во мне не просто очередную.
  Странное дело, но еженощные доказательства моего мужа, которые сделали его любовь ко мне неопровержимой аксиомой, поставили ее под сомнения, стоило мне переступить порог наших покоев.
  Оказавшись в пустой гостиной, я направилась к его кабинету, замирая уже на втором шаге. Мой недоуменный взгляд уставился на дверь, ведущую в его обитель. Я замерла, вслушиваясь и не веря.
  Смех? Женский? Мисс Керниган?
  Я еле подавила в себе безумный порыв ворваться в кабинет главы и вцепиться в блондинистые волосы. Один на один с Аманом. В запертой комнате. Игриво хихикает. Забавно, ведь мое присутствие не было для них секретом, и все равно она продолжала о чем-то весело болтать, а он терпеливо слушал этот бред.
   Выстави ее за порог. Скажи убираться.
  Ох, нет, кажется, я начинаю терять рассудок. Меня бросает в яростную дрожь просто от мысли, что он разговаривает с другой женщиной. Твой случай и вправду клинический, Мейа.
  Волнительно кусая губу, я замыкаю широкий круг по гостиной. Он знает, что я здесь, сама не своя от ревности, и все равно продолжает тратить время на эту Поппинс, которая неровно к нему дышит. И это он знает тоже, не так ли?
  Пытаясь абстрагироваться от голосов, которые, словно насмехаясь надо мной, доносятся из-за стены, я прохожу к окну. Пятый этаж.
  В любом случае, я никогда не стану давить на него. Что-то требовать тем более. И хотя сдерживаться уже не хватает сил, я терпеливо жду, пока Лиза наговорится и уберется ко всем чертям из кабинета моего мужа, из наших чертогов. Я не зайду туда сама и не стану устраивать ревнивых истерик. Я не пойду у нее на поводу...
  И все таки пятый этаж - убийственное расстояние, даже если с улицы высота не казалась такой большой. Теперь, смотря на мощенные дорожки внизу, я нервно сглатываю. Высоко. Весьма.
  - Моя госпожа.
  Я блаженно закрываю глаза, наслаждаясь звучанием любимого голоса, смыслом его слов. Надеюсь, мисс Керниган было все отлично слышно. Этот мужчина признает мою власть над ним, добровольно и во всеуслышание.
  - Аман. - Поворачиваюсь я, демонстрируя фальшиво-беззаботную улыбку.
  Мой муж выпроваживает мисс Керниган, но смотрит исключительно на меня. А я, кажется, настолько задумалась, что даже не услышала, как открылась дверь его кабинета. Лиза кидает на меня быстрый, нахмуренный взгляд, выглядя при этом так, словно обнаружила седой волос в свое золотистой шевелюре.
   Давай-давай, топай отсюда.
  - Я жду вас через пятнадцать минут. - Заявляет она надменно.
  Будто хочет отыграться, показав, что может командовать мной. Да брось, ты подчиняешься моему мужу, который называет меня своей госпожой. Счет два-ноль в мою пользу.
  А что касается пятнадцати минут... я думаю, мы что-нибудь сможем придумать.
  Когда Аман закрывает дверь за мисс, все внутри меня сжимается от предвкушения. И все же он медлит, хотя в нашем распоряжении всего четверть часа.
  - Лиза недовольна тобой.
  О... вот оно как...
  Ошарашено моргаю, делая глубокий вздох.
  Ну просто...
  - Рада, что вы с ней в этом солидарны. - Бормочу я, с ужасом понимая, что его слова отбили у меня всякое желание... даже просто видеть его.
  Лиза, серьезно? Недовольна мной? Вот тебе на. Эта новость прошлогодней давности, муж мой. Удивительно, что ты ее до сих пор не слышал. И странно, что все это время ты обсуждал именно недовольство "Лизы" мной под хихиканье этой озабоченной кошки.
  - Мы с ней во многом солидарны, но не в этом.
  И едва ли меня это утешает. Во многом? Поконкретнее, мой господин.
  - Рада за вас. - Повторяюсь, проклятье.
  - Возможно, именно я сказываюсь на твоей учебе не лучшим образом. - Аман снова перешел на свой загадочный тон, по которому нельзя распознать заигрывает он или просто анализирует. - Все же согласиться с тем, что у тебя нет способностей, я не могу.
  Вот же... Она сказала, что я бесталанна? Веселенькое дельце.
  - Вероятно, дело в самом учителе. Лиза не устраивает тебя?
  Она меня не устраивает не как учитель, а как женщина, заглядывающаяся на чужое.
  - Она без сомнения очень умелый педагог. - Без особого восторга заявляю я, скрещивая руки на груди.
  - Но?
  - Нет никаких "но". - Бросаю я резко, стараясь на него не смотреть.
  Кого я пытаюсь обмануть? Это же Аман-детектор-лжи-Вимур.
   - Если ты хочешь, я найду другого учителя для тебя.
  Я просто хочу, чтобы она убралась восвояси и не смотрела на меня, как на ошибку, а на тебя, как на отличную возможность.
  К сожалению, мое "да" в данном случае означало бы победу Лизы. Ее увольнение подтвердило бы то, что я нахожу ее достойной соперницей. Что считаю себя - неудачным выбором Амана. Что не могу бороться за собственное счастье.
  Но, погодите... ведь так оно и есть.
  - Зачем, когда ты уже нашел лучшего?
  - Незаменимых не бывает.
  Абсолютная. Сердечная. Остановка.
  Замерев на долю секунды, я кидаю на мужчину рассеянный взгляд.
  - Да. Точно. Ты прав. - Пробормотала я, направляясь в спальню. - Мне нужно... пере... переодеться.
  Незаменимых не бывает. Конечно. Заменить можно что угодно и кого угодно. Прислугу. Учителя. Любовницу. Все, что имеет свойство устаревать, приходить в негодность и надоедать, находит свою судьбу на помойке. Это касается вещей и людей в равной мере, не так ли?
  Только теперь я поняла, как чудовищно боялась услышать от него эти слова.
  - Мейа. - Я не останавливаюсь. - Мейа, подойди ко мне.
  - Я опаздываю. - Кидаю я внезапно ослабевшим голосом.
  - Нет, не опаздываешь. - Он удерживает рукой дверь, которую я толкнула, проходя к гардеробу. - Я принял решение, Лиза уедет. Сегодня. Сейчас.
  - Ты этого не сделаешь. - Мой тон ледяной и непозволительно приказной.
  Да, мы принимаем бой. Я и сама спишу ее со счетов, без посторонней помощи.
  Молчание пугает, но я не поворачиваюсь, увлеченно рассматривая платья и... не видя их. Перед глазами стоит правда. Незаменимых не бывает. Когда-нибудь так же он скажет и обо мне.
  О, этот проклятый синдром...
  - Почему же? - В его словах слышится вызов. Он принял решение, которое я пытаюсь оспорить.
  А ведь еще несколько минут назад я думала о том, что не опущусь до требований. Как иронично.
  - Потому что я этого не хочу. - Отвечаю я, не оборачиваясь.
  Не знаю, с каких пор у меня появилась уверенность в том, что мое желание - козырная карта, бьющая туз. Хотя, если брать в расчет наступившее молчание, мужчина не собирается сбрасывать мое мнение со счетов не раздумывая. А может он просто ошарашен тем, что я не стала уединяться, чтобы сменить одежду.
  Остановив выбор на элегантной классической паре из прямой юбки и белой рубашки, я поспешно вылезла из легкого платьица, кидая его на кровать. И едва я взяла в руки блузку, как оказалась прижата спиной к мужской груди.
  - Тогда скажи, чего ты хочешь.
  На этом самом моменте по сценарию у меня должны были вылететь из головы все мысли. В самом деле, когда глава касался меня, особенно так откровенно и с явными намерениями, я моментально забывала о том, что хотела сделать или сказать буквально секунду назад. Куда больший интерес для меня представляли его руки... Боже, эти руки. Сильные, красивые, настойчивые, делающие со мной совершенно немыслимые вещи, вспоминая о которых, я краснею.
   Тебя. Только тебя и прямо сейчас.
  Я слышу, как он вдыхает запах моего желания. Его ладони скользят по моему телу, обхватывают грудь через кружева нижнего белья. Невероятно напряженный и готовый, Аман умудряется сохранять завидную невозмутимость, прикасаясь губами к моей шее, пока его рука спускается вниз, достигая пояса трусиков и сползая под ткань.
  Сжав губы, держусь из последних слов, чтобы не застонать от наслаждения, смешанного с жгучей душевной болью.
  Лекарство, оказалось сладким ядом.
  - Скажи мне. - Его нетерпеливая просьба опаляет кожу моей щеки. И хотя все очевидно без слов, Аман ждет моего позволения. Как всегда.
  Вцепившись в его запястья, я вдыхаю:
  - Нет.
  - Хочешь, чтобы я сделал это ртом?
  О, Господи, да! Его нежный, страстный рот, доводящий меня до экстаза. Это именно то, в чем я сейчас нуждаюсь. То, что излечит меня. Заставит забыть на несколько долгих часов о боли, которая непременно вернется, обрушиваясь на меня с новой силой.
  - Нет. Не надо... я не хочу.
  Мужчина за моей спиной замирает, пытаясь понять, какую игру я затеяла на этот раз. Ведь я, которая не в состоянии прожить и дня без прикосновений своего мужа, не могу отвергнуть его теперь.
  - Не хочешь? - Повторяет Аман едва слышно, словно эти слова трудно осознать даже его древнему уму.
  - Мне нужно собираться. - Шепчу я, умоляя, чтобы он просто отпустил меня и ушел. Потому что еще минута, и я не выдержу эту пытку. - Я опаздываю.
  Раньше меня это не останавливало. Вероятно, в звенящей тишине он думает о том же. Его руки сжались на мне сильнее, а сердцебиение участилось. В какой-то момент мне даже начинает казаться, что он наплюет на мое "нежелание" и возьмет меня силой, сделав тем самым нам обоим огромное одолжение. Потому что мое тело сгорало от желания стать с ним единым целым вновь.
  В то время как душа всячески этому противилась.
  С шумным вздохом, Аман делает шаг назад. Его руки и его тепло, сулящие наслаждения и защиту оставляют меня среди холода и боли.
   Вернись. Не уходи. Будь со мной, пожалуйста.
  Незаменимых не бывает. Когда-нибудь на этом самой кровати, эти самые руки будут ласкать другую.
  Я удерживаю себя на месте, слыша, как Аман выходит из комнаты, и вздрагиваю, когда он закрывает за собой дверь.
  Глупая, я лишь усложняю ситуацию. Я же знала, что именно так все и закончится, казалось, я смирилась со своей человечностью. Но пытаясь уверить себя в том, что мне достаточно быть счастливой только короткое "сейчас", я просто в очередной раз лгала. Аман не нужен мне на мгновение, я хочу получить его навсегда и к тому же бесповоротно.
  Прости меня, Эмили, но, кажется, твоя жертва была напрасной.
  Хотя... не она первая, не я последняя.
  Чувствуя себя настоящей тряпкой, одеваюсь через силу и выхожу за дверь. В гостиной пусто, в кабинете главы - ни звука. Вполне вероятно, он благоразумно решил держаться от меня и моих противоречивых желаний подальше. Похоже, эти ненормальные отношения доставляют боль не только мне.
  Я иду к мисс Керниган, понимая, что в этом нет никакого смысла. Я не в состоянии что-либо воспринимать сейчас, и это лишь одна из причин. Вторая: я не хотела лишний раз смотреть на это блондинистое яблоко раздора.
  Самым нелепым было то, что я могла одним своим словом убрать ее в сторону, и все равно молчала. Кажется, в ад я попаду все же из-за непомерной гордыни, хотя грехов у меня, как выяснилось, более чем достаточно
  - Вы опоздали. - Она встретила меня как всегда "приветливо". И теперь я с удивительной ясностью признала, что меня жутко раздражает ее отрывистая манера разговора. - Снова.
  - Извините. Снова. - Вернула я ей бессмысленным бормотанием.
  Я даже не взглянула на женщину, проходя за стол. Что сказать, точность - вежливость королей, а я и рядом не валялась с Людовиком XVIII.
  - Вам простительно. - Конечно, мой муж - твой работодатель. - Вы все же человек.
  Ах, вот оно что. Я даже усмехнулась про себя: выходит в ее глазах "человек" - это болезнь, которая извиняет забывчивость, неуклюжесть и тупость. Какой изысканный комплимент, мисс Керниган. Хотя, пройдет час и я пойму, что она припасла для меня целый мешок "любезностей". И меня бы это весьма развеселило при иных обстоятельствах, но не теперь. Не после того, как я отвергла мужчину, которого хочу всей душой и всем телом. И, кажется, я его весьма задела своим "нет". Да, наверное, так оно и есть. Аман все же не привык к отказам, особенно когда дело касается...
  - Слово "корреляция" пишется с двумя "р". - Презрительно ворчит мисс Керниган, рьяно раскрашивая красной ручкой мое эссе.
  Удивительно, что в этом сочинении вообще есть такие вывернутые словечки. Все же мне казалось, что я не способна соображать в таком расшатанном состоянии.
  - Буду знать. - Решаюсь я ответить, дабы она не подумала, что мне безразличны ее нарекания. Хотя, что уж скрывать, так оно и было.
  - Я так не думаю. Вы забудете об этом сразу же после того, как выйдите отсюда. - Она не поднимает глаз от листа, продолжая с наслаждением расправляться с текстом. - "Сегрегация" пишется через "е". И пример вы выбрали крайне неудачный.
  Вероятно, мне стоило взять наши с ней отношения за пример расовой дискриминации. Все же между словами "человек" и "даун" Лиза давно поставила знак равенства.
  - И я же просила указывать точные даты. - Думаю, она с таким же остервенением разделалась бы и со мной, вложи ей в руку нож вместо ручки. - Вы ленитесь написать лишнюю пару цифр или просто не помните их? Хотя не думаю, что тут у вас есть из чего выбирать.
  Какая же вы сука, мисс Керниган, да простит меня папочка. Но именно для таких как вы придумали это понятие, а из песни, как говорится, слов не выкинешь.
  - Память человека, все-таки, поразительно скудна...
  Красивая снаружи, а внутри - айсберг. А может, именно такие и подходят Аману? Думаю, Лиза и Адель похожи. Интересно, он вспоминает о своей бывшей чаще, чем я?
  - Похоже, вы не можете проанализировать исторические события и связать их с решениями Ганзы. Мне казалось, это элементарно...
  Теперь, по мнению Лизы, я стою на ступень ниже, чем "элементарно", которое не могу постичь своим скудным умом. Узнать бы, на что она рассчитывает так неприкрыто меня оскорбляя. Что я побегу жаловаться Аману, и он поймет, какая я еще сопливая, жалкая неудачница, которая не может постоять за себя и проанализировать гребаные исторические события? Или что я сама отойду в сторону, приняв к сведению все вышеперечисленное? Все-таки по сравнению с заумной Керниган я и правду была элементарной.
  - Аман просил не давить на вас, и я пыталась объяснить ему, что уровень наших занятий и так оставляет желать лучшего...
  Краем глаза я вижу, как она кидает на меня взгляд из-под длинных ресниц. Ждет ответную реакцию, слов, эмоций?
  Смотрю на свое обручальное кольцо, вид которого всегда успокаивал меня. Пускай называет главу как хочет, хоть "зайкой" факт остается фактом - он только мой муж. По крайней мере, я так считаю. Черт, кого я пытаюсь убедить в том, что эти кольца, этот союз вообще, что-то значит для нее и ей подобных.
  Опять. Она заставила меня усомниться в нем снова.
  - Нам нужно прийти к компромиссу...
  Лиза все болтает, а я просто не могу долго слушать ее монотонный голос, воспринимать отрывистые фразы, пропитанные ядом.
  На периферии зрения я вижу блеск драгоценных камней: мисс Керниган элегантным движением руки взбила свои светлые кудри, которые обычно убирала в тугой узел на затылке. На ее запястье сверкнул золотой браслет с изумрудами, которые очень шли ее глазам.
  Не помню, чтобы видела его раньше. К тому же, она вроде была против украшений. Разве они не отвлекают от учебного процесса?
  - Красивая вещица. - Бормочу я, попадаясь на удочку.
  Лиза любовно смотрит на украшение, заявляя:
  - Аман часто одаривает тех, кого находит полезным и нужным ему. - Она поднимает свои красивые глаза на меня. - Думала, вам это прекрасно известно.
  Медленно моргнув, я отвожу взгляд в сторону.
  Лиза сегодня выглядела лучше... нет, скорее, сексуальнее обычного. Еще тогда, увидев ее выходящей из кабинета главы, я невольно подумала, что эта зеленая блузка мала ей на размер. Так же как и юбка, обтягивающая округлые бедра. Кроме того мисс воспользовалась косметикой, сделав акцент на глаза и губы.
  Ее тонкое запястье обнимал изумрудный браслет, подаренный моим мужем. Аман находит ее нужной, а еще - чертовски дорогой.
  - Куда-то собрались? - С вызовом спрашивает мисс Керниган, когда я встаю, направляясь к двери.
  - Занятия закончены на сегодня.
  - Это мне решать...
  - Не в этот раз. - Бросаю я холодно, выходя из опостылевшей комнаты, чувствуя себя безнадежно проигравшей.
  Я сбегаю, да. Пусть торжествует, она ведь увидела то, что хотела зажечь в моей душе, в глазах.
  Ох, как глупо идти у нее на поводу. Браслет вовсе не доказательство фаворитизма со стороны моего супруга. Просто подарок старательному подчиненному, а не знак внимания понравившейся женщине. Аман... что же ты делаешь, черт тебя дери?! Что же ты делаешь со мной...
  Взбешенная и растерянная, я преодолеваю привычный маршрут, даже не думая останавливаться перед двойными дверями. Я не стану устраивать истерику или допрос, Аман волен поступать так, как считает нужным. Просто завтра, первым же делом я дам ему знать, что меня не устраивает первое место. Я согласна быть единственной, при ином раскладе...
  Мысль об отдалении заставила мучительно вздохнуть.
  Проходя внутрь гостиной, я сразу же направляюсь в свою комнату. Я знаю, что у меня не хватит сил разговаривать с ним сейчас, я могу сорваться. К тому же, судя по разговору, который Аман ведет на повышенных тонах, расхаживая у окна с телефонной трубкой, он тоже не в лучшем расположении духа. И уходя в ванну я думаю о том, что еще никогда не видела его таким... беспокойным.
  Движения выдают злость, когда я раздеваюсь и залезаю под душ. Раньше это помогало, однако в этот раз было глупо рассчитывать, что вместе с водой уйдет и это жалящее ощущение предательства. Почему мне так трудно понять, что Аману нет до нее никакого дела? Почему я не могу поверить в то, что даже при всех усилиях Лизы, он никогда не будет рассматривать ее в качестве любовницы. Она не отнимет его у меня...
  На ум приходят слова Марты. Она частенько повторяла мне: "красивый мужчина - не твой мужчина", когда речь заходила о моей грядущей свадьбе с Паулом. Как бы я ни ненавидела эту тему, иногда она сама собой вставала между нами. И то, что Паул представлял собой посредственность, по мнению Марты было его лучшим достоинством. Муж вроде него не уйдет из семьи, потому что мало кто мог позариться на такое добро. Что же касается Амана... он был не просто красивым. Красота была лишь десятым плюсом этого мужчины. И я тем самым не принижаю себя, а лишь пытаюсь осмыслить наши различия. И пока они представляются как бескрайняя пропасть. И это при условии, что он находиться всего в нескольких метрах от меня.
  А-а-а, моя голова раскалывается от противоречий!
  Думаю... думаю, с этим надо что-то сделать.
  Закрывая кран, я стремительно несусь прочь из ванны, не заботясь о полотенце. Меня даже не волнует то, что Аман может быть в данный момент занят чем-то более серьезным, чем забота о моих психических расстройствах. И что сейчас в гостиной он может быть не один.
  Но когда я вылетаю из спальной, обнаженная, мокрая и совершенно неадекватная, я застаю Амана за тем же самым делом и в том же самом отвратительном расположении духа, в котором и оставила.
  Замирая на мгновение, я даю своей гордости возможность насладиться видом мужчины. Замолчав на полуслове, Аман смотрит на меня этим особенным взглядом, по которому становиться ясно: я - единственное важное во всей вселенной.
  - Ты нужен мне. Сейчас. - И да, это самое натуральное требование.
  Сдавленно прорычав своему собеседнику, что он перезвонит ему, Аман уже через миг сгребает меня в объятья, терзая мои губы своими. Мои руки лихорадочно блуждают по его телу, пытаясь убрать одежду и заодно показать, что прелюдии сегодня не числятся в списке обязательных действий. К черту это, сейчас мне нужно лишь соединение и движение. Резкое. Мощное. Сокрушительное.
  - Возьми меня. - Шепчу я, когда Аман, уложив меня на ковер, спустился к шее, собирая языком капли воды. - Грубо.
  - Мейа... - Хриплая просьба подумать дважды.
  - Сделай это. - Я запускаю пальцы в его волосы и притягиваю к себе, требуя новый поцелуй. Жестокий, горячий, глубокий. - Я хочу... хочу тебя грубого. Прошу, Аман, мне нужно это сейчас.
  Звон пряжки, говорит о том, что мой муж решил отложить на завтра все "зачем" и "какого дьявола". Правильно, я сейчас не в том состоянии, чтобы анализировать свои девиации.
  Я тянусь, желая помочь ему с одеждой, но мужчина прерывает эти попытки, приковывая запястья над моей головой одной рукой, тогда как другой резко разводит мои бедра. Когда он жестко соединяется наши тела, мой крик облегчения и благодарности слышен каждому, живущему под этой крышей, но едва ли меня это беспокоит.
  В очередной раз убеждаюсь, что глава отлично меня понимает, когда он рывком распахивает свою рубашку, стоит мне умоляюще выгнуться под ним. Кожа к коже, то что нужно.
  Его пальцы впиваются в мое бедро, удерживая на месте, тогда как другая ладонь стальной хваткой сковывает мои руки. Он такой тяжелый и горячий на мне, а его движения сильные, разрывающие, на грани жестокости... с ужасом понимаю, что нуждалась именно в этом, и что его дикость возбуждает меня сильнее нежности. Аман в своей стихии, не сдерживающий себя, присваивающий, наказывающий. Такой, каким его создала природа.
  Я едва могу соображать и говорить, и все же одна мысль не дает мне покоя.
  - Пей... - Я смотрю в его глаза. - Возьми... мою...
  Аман наклоняется и затыкает мне рот грубым поцелуем, явно приказывая замолчать. Думает, что я сама не знаю, чего хочу. Но это не просто желание, это потребность. Мне нужно стать его жизнью, слиться с ним. Сейчас тот факт, согласно которому он все это время питался от других, приносит нестерпимую боль. Я ревную даже к ним, тем, кого он, возможно, даже в лицо не видел.
  Закусив губу, я вздрагиваю и выгибаюсь, прижимаясь к мужчине плотнее, когда очередное его движение доводит меня до грани.
  - Мой господин... - Очередной поцелуй, лишающий возможности сопротивляться. - Моя кровь... - Чтоб его. Когда Аман отклоняется в следующий раз, я выпаливаю: - Ты не хочешь ее? Меня?
  Мой шепот заставляет его замереть. Мужчина, нависающий надо мной тяжело дышит и смотрит прямо в душу. Я никогда не замечала, что его самые синие на свете глаза могут быть настолько яркими, буквально искрящимися.
  И я знаю, о чем он сейчас думает. О том, что я уже становилась однажды жертвой подобного насилия со стороны его матери. Точнее, это было просто неудавшейся попыткой, которая, однако, довела меня до больничной койки. Но как он не понимает, что сейчас все иначе.
  - Ты говорил... тебе нравится мой вкус. - Напоминаю я тихо и сбивчиво, зная, что он сдастся. Вспомнит вкус моей крови, силу, которая она дает, поймет, что я искренне хочу подарить ему это наслаждение, и сдастся. - Я... твоя?
  Аман втягивает воздух с шипением. Кажется, я нашла нужный рычаг. И чтобы усилить действие слов, я сжимаю его внутри себя, двигая бедрами.
  - Ты только моя. - Рычит тихо мужчина, наклоняясь ко мне. Я чувствую, как горячее дыхание скользит по щеке, скуле, шее...
  - Тогда чего ты ждешь? - Одними губами спрашиваю я, после чего захожусь в стоне от его нового резкого движения. - Пожалуйста...
  Отпуская мои запястья, Аман убирает волосы с моей шеи, после чего проводит языком по коже, под которой пульсирует вена. Я замираю в ожидании укуса, сжимаюсь, когда его клыки царапают шею. Мои руки ложатся на мужские плечи в поощряющем жесте.
   Секунда и я закусываю губу от клеймящей боли. Какой-то внезапно проснувшийся инстинкт, заставляет меня дернуться в сторону, но чужие руки лишь сильнее прижимают меня к мужчине. Сквозь звон в ушах до меня доносится его горловой стон, никогда еще не слышала ничего подобного Амана. Звук полный наслаждения, утоленной жажды, благодарности. Как будто он, скитающийся по пустыне веками, наконец нашел свой персональный оазис.
  И я... счастлива. Проклятье, кажется я действительно сумасшедшая, раз получаю удовольствие от боли, которую несет его безжалостная жажда.
  
  
  - Мейа! Вернись ко мне! Дьявол!
  Я разлепляю веки, пытаясь вернуть зрению четкость.
  - Аман...
  - Будь я проклят. - Я слышу неистовое рычание, просто не в состоянии поверить, что он мог дойти до такой степени ярости.
  - Аман... я в порядке. - Отвечаю я хрипло, приподнимаясь на локтях.
  Его уже нет рядом со мной, очевидно, я ненадолго выпала из реальности. Мужчина, избавившись о остатков рваной рубашки и застегнув брюки, кому-то звонит, не сводя с меня взгляда.
  - Что ты делаешь... вернись... - Недовольно бормочу я.
  Но стоит мне тряхнуть головой, чтобы немного прояснить мысли, я морщусь от боли. И коснувшись шеи, обнаруживаю под пальцами кровоточащую рану. Ну... за что боролись.
  - Мне плевать. Он нужен здесь немедленно.
   Кажется, я проморгала тот момент, когда мир перевернулся вверх дном. Аман не скрывает свою злость? Я никогда не видела его таким и это... пугает. Дико.
  - Не шевелись. - Приказывает он мне, набирая новый номер: - Ты должна быть у меня через минуту.
  Гадая над тем, кому предназначалась эта команда, я узнаю ответ через эту самую минуту, когда, после предварительного стука, в гостиную проходит Франси. И, что за день сюрпризов, ее глаза шокировано округляются, стоит хранительнице меня увидеть.
  - Одень ее. - Бросает отрывисто Аман, намерено сохраняя дистанцию между нами.
  Какого дьявола?! Шарахается от меня, словно от чумной.
  - Я в порядке... - Недовольно ворчу я, когда Франси берет меня на руки. - Аман, что ты...
  - Я ухожу. - Глава отводит взгляд, направляясь прочь из комнаты. А если судить по стремительности его шага, то и из дома в том числе. - Через пару минут здесь будет Мелчиоре.
  - Мне не нужен Мелчиоре!
  Мне нужен ты, мать твою! Не бросай...
  Двери закрываются за ним с хлопком резким и громким, как ругательство.
  Поникнув головой, я смотрю на пол, который быстро двигается. Оказавшись на кровати, я сажусь, следя за тем, как Франси отходит к гардеробу, начиная перебирать одежду. И когда она поворачивается, держа в руках шорты и футболку, я осмеливаюсь спросить:
  - Неужели все настолько плохо?
  Девушка медленно качает головой, кидая взгляд на мою шею.
  Вероятно, это означает "еще хуже"
  
   28 глава.
  
  - Вы потеряли не так уж и много крови. Было время, когда мы брали у вас за раз гораздо больше. - Ударился в разъяснения док, бродя по палате и изучая бумажки в руках. - Тошнит?
  - Нет. - Бросаю я, следя с больничной кровати за его траекторией "из угла в угол".
  - Возможно, вас беспокоят головные боли?
  - Немного. - Признаюсь я, надеясь, что мой голос поправится уже к завтрашнему утру.
  - Пониженное давление. Ничего серьезного. - Он кидает взгляд на меня поверх золотой оправы своих очков, после чего вновь опускает глаза. - Если честно, результаты ваших анализов на данный момент можно назвать превосходными. Я еще не видел такую палитру гормонов.
  - Превосходными для кого? - Уточняю я, получая в ответ виноватую улыбку.
  - От вас ничего не утаишь. Конечно, для моих светлейших господ. Все-то я о работе, прошу меня простить. - Док Мелчиоре делает новый круг по палате. - В самом деле, кровь с таким набором... говорить так с моей стороны грубо, но вы хоть можете себе представить, сколько заплатит любой другой клан за такой образец? - Я недоуменно морщусь, и мужчина взмахивает руками. - Не смотрите на меня так, я бы никогда не стал заниматься контрабандой. Я слишком привязан к этому месту и дорожу своей работой. А еще больше жизнью. Просто пытаюсь объяснить на пальцах вашу ценность.
  - Такой состав можно получить химическим путем. - Хриплю я, беря с тумбочки бокал с водой.
  - О, генетика за это время безусловно продвинулась, но никогда и ни при каких условиях наука не добьется того, чего добился бог. Вы... все мы - неповторимы. И в этом суть. Стандарты в данном случае не есть хорошо, синьора.
  Верующий ученый. Просто оксюморон какой-то.
  - А сейчас с вашего позволения, я бы хотел позвонить моему боссу. - Мелчиоре достает телефон из большого кармана больничного халата, однако, не спешит набирать номер, смотря на меня.
  При упоминании о муже, я вновь поникла.
  - Возможно, вы первая хотите поговорить с ним?
  Я испытывала много двойственных эмоций, желающих, чтобы Аман появился прямо здесь и сейчас. Я хотела говорить с ним и смотреть в его глаза, телефон не подходил под критерии нашего будущего разговора, потому я покачала головой. Но док все равно не спешил меня оставлять.
  - Вы напуганы и это нормально. Я поговорю...
  - Я не напугана. - Перебила я Мелчиоре, поднимая голову. Боже, неужели он думает, что ложную тревогу забила именно я? - Если быть откровенной...
  - Пожалуйста. - Настоятельно произнес доктор, подходя ближе к моей кровати.
  - Я хотела этого. - Я краснею, отводя взгляд в сторону. Но мое смущение можно вполне принять за злость. - В отличие от Амана. Именно он настоял на моей госпитализации, хотя в этом и нет никакого смысла. Я чувствую себя отлично.
  - О, вот оно... как. - Док вздохнул, замкнув новый круг. - Его можно понять. Все-таки обычные люди, не любители... экзотики, всячески противятся такой близости.
  - Я обычный человек. - Раздраженно проговорила я. - Что необычного вы находите в том, что я хочу удовлетворять своего мужчину "от" и "до"?
  - Это никоим образом не камень в ваш огород, синьора. - Взмахнул рукой Мелчиоре. - Понимаете, шея - наше самое уязвимое место. Человек не подпустит к своей шее абы кого, особенно обладателя такого внушительного набора клыков.
  - Он мне не абы кто.
  - Дело не в ваших чувствах. Дело в физиологии. Во-первых, вы боитесь его, даже если пытается убедить себя и его в обратном. Это страх-инстинкт, а не страх, как реакция разума на неблагоприятную ситуацию. Вы можете говорить ему, что без него жизни не мыслите, но кровь будет утверждать обратное. И угадайте, кому он поверит, при условии, что кровь никогда не лжет.
  Что ж, я сама напросилась на откровенность, потому приходилось терпеть прямоту дока стиснув зубы.
  - Во-вторых, ваша честность или сомнение в ней со стороны нашего главы не основная причина, по которой он не повторит этот ваш миленький эксперимент. - Прикусив губу от досады, я следила за тем, как Мелчиоре расхаживает по палате, шаря по карманам костюма и халата руками. Отыскав портсигар, мужчина в итоге зажал в зубах сигарету. Очевидно, так он чувствовал себя более уютно, даже если никотин не попадал в кровь. - Возможно, помимо сомнения в вашей честности, господин Аман в куда большей степени сомневается в себе. Я не берусь анализировать его поведение, но в одном я уверен: человеческая кровь для них - наркотик, который к тому же делает их сильнее. За такое любой бы душу продал, да? Так вот, остановиться и не перейти грань для них весьма непросто, при условии, что в руках находиться первоисточник. - Покусывая сигарету, мужчина остановился и уставился на меня. - Вспомните инцидент с мадам Бланш.
  - Вы о том, что... кровь прямо из вены не идет ни в какое сравнение с "мертвой" кровью?
  - М-да, именно. - И он возобновил свое беспокойное движение. - А если учесть уровень серотонина и адреналина на тот момент... говоря доступным языком, от такого сорвало крышу бы кому угодно.
  - И что... - Я поджимаю губы, скрещивая руки на груди. - И что теперь? Я могу снова сдавать кровь в пробирку, если это...
  - Господин Аман наложил на это вето. Ваш контракт с Вимур аннулирован, мы не имеем прав...
  - Я хочу, чтобы это была моя кровь. - Шепчу я, чувствуя себя при этом капризной девчонкой.
  - Вам лучше поговорить об этом непосредственно с главой, синьора.
  Так и сделаю.
  - Скажите... - Я остановила его, когда док был уже в дверях. - Насколько это рискованно... для меня?
  Не смотри на меня так! Да, я неуемная, представь каково моему мужу.
  - Если вы по поводу травм, которые неизбежны при... назовем это "контактом", то они заживут уже через несколько дней. Они не смертельны, главная опасность - кровопотеря. То есть ваша жизнь исключительно в руках вашего супруга.
  - Спасибо. - Кивнула я, сползая на подушках.
  - Не стоит. Я волен отпустить вас немедленно, если вы желаете вернуться в более привычную обстановку.
  - Нет. - Я отвернулась, накрываясь простыней. - Я переночую здесь.
  - В таком случае, вас больше не потревожат.
  С этими словами док выключил свет и вышел, закрыв за собой дверь. Оставляя меня наедине с темнотой прокручивать из раза в раз ставший ненавистным момент. Аман отвернулся от меня...
  ***
  Независимый и гордый, он поворачивается ко мне спиной. На его красивом лице нет и следа эмоции. Опять. В глазах пугающая пустота, которою не в силах заполнить ласки сотен женщин. Что говорить о крошечной мне.
  - Аман? - Я хочу подняться из-за старого стола, что стоит в доме моего отца, но на мое колено опускается рука, впиваясь холодными пальцами в кожу.
  - Решила оставить нас? - Джерри улыбается окровавленными губами. - Мы скучаем.
  - Демон осквернил тебя. - Хрипит белый как скатерть отец, сидящий во главе стола.
  - А я всегда говорила, красивый мужчина - не твой...
  - Мой господин, ваша машина готова. - Я перевожу взгляд с Марты на возникшую в дверях Лизу.
  Мисс Крениган одета в черный фрак дворецкого, отчего я недоуменно мотаю головой. Она склоняется и вытягивает руку в сторону, и Аман без раздумий покидает мой дом, мою жизнь.
  - Нет... - Я смотрю на свои руки, пытаясь отыскать на них кольцо. - Мой муж... мой господин...
  - Он теперь мой господин. - Рявкает Лиза, оказываясь напротив меня и с грохотом опуская руки на стол. - Незаменимых не бывает.
  - Да. Да не бывает. - Хихикает мой младший брат, а я опускаю свой взгляд с лица Лизы на ее руки.
  - Аман часто одаривает тех, кого находит полезным и нужным ему. - Повторяет женщина сексуально растягивая слова, после чего демонстрирует на своей руке мое кольцо.
  
  Распахивая глаза, я сталкиваюсь с темнотой. Ох, черт нет, только не снова.
  Глотаю воздух рывками, пытаясь справиться с приступом паники, уставившись в пустоту.
  Он бросил меня. А как же... я не умею дышать без него. Теперь он не моя жизнь, не мой воздух. Аман заменил меня Лизой.
   - Мейа. - Я замираю, насторожено прислушиваясь. - Я зажгу свет.
  Зажмуриваюсь, когда Аман включает лампу рядом со мной. Но вопреки рези в глазах, я уже в следующую секунду пытаюсь отыскать его взглядом. Обнаруживая главу сидящим на стуле, возле моей кровати, я облегченно вздыхаю.
  - Просто глупый сон... - Я накрываю лицо ладонями, чувствуя влагу под пальцами.
  Всего лишь кошмар, но с явной моралью. Неужели я правда не смогу постоять за свое счастье, когда наступит переломный момент? Не смогу подняться и обойти стол - огромное препятствие, вставшее на пути. Не смогу сказать даже слова против?
  Шмыгнув носом, я кидаю на мужчину новый взгляд, отмечая расстояние, на котором он находится от меня. Метр, не меньше. А еще... не помню, чтобы видела его таким мрачным и угнетенным, как теперь. И это несмотря на то, что Аман выглядит просто великолепно, благодаря моим вчерашним стараниям, которые он, тем не менее, не оценил.
  - Уже утро? - Тихо спрашиваю я, замечая, как мужчина кивает.
   Ты обещал не бросать меня больше. Ты сказал, что не оставишь...
  - Мейа, я был вынужден уйти в тот раз. - Начинает Аман напряженно, и это начало ясно дает понять, разговор будет долгим и неприятным.
   Обними меня. Мне нужно почувствовать тебя сейчас, примитивно доказать себе, что ты рядом и никуда не собираешься.
  - Я хочу, чтобы ты знала, что этого больше не повторится...
  Я бледнею, пропуская его дальнейшие слова мимо ушей.
  - Погоди минутку... - Улыбаюсь я неуклюже. - Не... повторится? Ты не... ты меня больше не хочешь?
  Выругавшись, Аман встает со стула, начиная беспокойно расхаживать по комнате. Словно тигр в клетке.
  - Я больше не могу себе доверять, Мейа. Вчера я... - С ума сойти, Аман делает паузы, словно не может подобрать слова. - Я готов был убить тебя вчера.
  - Чушь.
  - Я почти убил тебя! - Рычит глава, бросая на меня острый взгляд. - И уж лучше тебе в это поверить, я знаю природу своих желаний. - Запустив руку в свои волосы, мужчина долго молчит, смотря себе под ноги. - Мне всегда мало, Мейа, особенно, когда дело касается тебя. Один со своей жаждой я справиться в состоянии. Но после тех твоих слов... ты не можешь этого хотеть на самом деле.
  - Прости? - Хмурюсь я, подтягиваясь на подушках. Мои мысли все еще не собраны в кучу, но я очнулась достаточно, чтобы понять: он собирается кинуть меня. Сон был вещим? - Как ты и сказал, я знаю природу своих желаний.
  - Нет. - Он покачал головой. - Ты просто не понимаешь, что эти игры заведут тебя в могилу.
  - Игры? Да ты похоже ни черта не понял, мой господин.
  - Так объясни мне. - Аман подошел к изножью кровати, смотря на меня сверху. Его лицо было скрыто тенью, отчего вкупе со злостью он, казалось, источал неприкрытую угрозу. - Расскажи, откуда взялась эта тяга к самоуничтожению?
  - Я устала от фальши. - Раздраженно бросаю я. - Так достаточно ясно?
  - Нет. Поясни.
  - Ты ведь не считаешь меня своей женой, не так ли? Все это - просто фикция.
  - Проклятье, Мейа, я не думал, что наш разговор зайдет так далеко...
  - Обращаешься со мной, как с фарфоровой куклой, которую боишься разбить. Так вот я не фарфоровая. И мне нужно, чтобы мой мужчина был со мной честным.
  - И в чем же я не честен? - Он злится, но все равно терпеливо пытается понять суть моих мыслей.
  - Во всем. Ты ведешь себя со мной... как с остальными.
  - Серьезно?
  - Я не о сексе. - Бросаю я, отворачиваясь. - В остальном... посмотри, ты ведь держишь себя так же отстранено со мной, как и с другими. Когда я только приехала в Италию, сюда... ты был таким же. Я помню тебя холодным и непоколебимым, ты смотрел на меня как на пустое место. Так это или нет - уже другой разговор. В любом случае, я еще не видела тебя настоящего, без фальши, без этого костюмчика идеального существа. Лишь вчера ты себя не сдерживал, и мне было хорошо, пока...
  - Да ты смеешься надо мной. - Мучительно закрыл глаза Аман, заставляя меня растеряно умолкнуть. - Было хорошо, правда? Значит, с некоторых пор тебя заводит боль.
  Неужели это прозвучало именно так?
  - Тебе кажется, что с тобой настоящим может быть только мазохистка? - Ну или женщина, вроде Адель или Лизы. - Что ж, если тебе легче считать меня извращенкой - вперед.
  - Мейя, мне казалось, я дал тебе все, что может желать женщина. - Еще бы. Богатство. Власть. Нежного и заботливого себя. - Тебе этого мало?
  - Ты же знаешь, я люблю тебя таким какой ты есть. - Ох, он так смотрит... но разве мои чувства раньше не были очевидны, даже если дело не доходило до признаний? Не в силах выносить его взгляд, я опускаю голову. - Твоя бережность и осторожность дороги мне, но это лишь одна сторона медали. А есть еще и вторая, о которой я никогда не забывала и которую не считаю олицетворением зла. Я знаю кто ты, я знаю твои потребности. И я хочу удовлетворять их. Единолично.
   Я поднимаю голову, следя за тем, как Аман приближается, обходя кровать. Когда он наклоняется, я замираю в ожидании, но все что он делает - берет мою руку, поднося ее к моему лицу. Синяки на запястьях. Ерунда какая.
  Взгляд синих глаз соскальзывает с моего лица на забинтованную шею.
  - Так что ты там говорила про другую сторону медали?
  - Аман, я просто хочу...
  - Кажется, я начинаю понимать, чего ты хочешь. - Его голос едва удерживал равновесие между спокойствием и злостью. - Ты слишком многое пережила в последнее время...
  - О, умоляю, только не надо приплетать сюда мое прошлое.
  - Знаешь, почему ты на самом деле хочешь грубости, Мейа? - Пробормотал Аман, отходя от меня в угол. - Это называется комплексом вины. Ты чувствуешь себя виноватой до сих пор, и потому ищешь наказание, ищешь жестокости. Но твоя боль - табу.
  - Мне казалось, речь шла о безопасности.
  - Безопасность как раз характеризуется отсутствием риска и физических страданий.
  - Меня больше беспокоят моральные! Что ты на это скажешь? Представь себя на моем месте. Если бы моя жизнь зависела от других людей, от других мужчин, ты оставался бы в стороне такой же спокойный как сейчас?
  - Неудачная рокировка, моя госпожа. Ты не на моем месте, а я - не на твоем. И ты должна запомнить раз и навсегда, я никогда больше не буду пить из тебя.
  Его слова словно удары хлыста по освежеванной душе.
  - Я могу сдавать...
  - Нет. Я уже однажды подверг тебя этому и не собираюсь повторять свою ошибку.
  Как холодно.
  Натягиваю простынь до плеч, рассеянным взглядом рассматривая складки ткани.
  - Моя госпожа, ты свободна в остальном. - Его голос несколько смягчился. - Проси что угодно, но не боль. Этого я не могу тебе дать.
  - Ты не можешь мне дать себя. - Мой слабый голос дрожит. - Никогда не сможешь.
  - С каких пор ты решила, что я и боль неразделимы? - Аман проходит ко мне, присаживаясь перед кроватью. - И я сейчас с тобой.
  Словно в подтверждение своих слов, его рука ныряет под простыню, достигая моего бедра. А на мне сейчас только задранная до пояса сорочка и никакого нижнего белья. Секс на завтрак? Как тост в честь нашего примирения? Чин-чин?
  - Так не пойдет. - Шепчу я, находя его глаза своими. - Либо я буду с тобой, с таким, какой ты есть, либо я не буду с тобой вообще.
  Аман замирает, а его глаза чуть прищуриваются, словно он пытается понять, что на этот раз зародилось в моей голове.
  - То, что ты требуешь от меня...
  - Ты вполне можешь мне дать. Если это для тебя что-то значит... - я демонстрирую руку с кольцом, -...ты должен принять решение. Я не прошу у тебя невозможного. Я знаю, что никогда не смогу назваться твоей истинной парой, я не подарю тебе наследника и не смогу сопровождать тебя в вечность, я даже не требую у тебя верности по гроб жизни. Просто прекрати терпеть меня.
  Он молчит с минуту, но в его глазах, которые вновь смотрят на меня, как на чужака, я не вижу колебаний. Он даже не задумывается над моими словами.
  - Я уже принял решение. - Подтверждая мои мысли произносит Аман, выпрямляясь. - Что угодно, но не боль.
  - Ты так и не понял, что я прошу у тебя не этого. - Усмехаюсь я горько, рассматривая свои руки. - Что ж, в таком случае, мне нужна отдельная спальня. Ты не прикоснешься ко мне до тех пор, пока не передумаешь.
  - Или до тех пор, пока ты первая ко мне не прикоснешься. - Аман наклоняется к моему лицу, и я замираю - Хочешь поиграть со мной?
  - Это не...
  - Идет. Но ты должна понимать, что твой переезд ничего не изменит. Я всегда буду рядом.
  Когда он выходит, я падаю на кровать, пытаясь отдышаться. Аман, неприкрыто соблазняющий и предвкушающий мое поражение... это что-то новенькое.
   29 глава.
  Он не лгал. Аман действительно был готов дать мне если не все, то многое. И потому, пока слуги переносили все мое шмотье из его покоев, глава сохранял завидное спокойствие, не собираясь меня разубеждать или останавливать.
  - Ты можешь передумать в любой момент. - "Напомнил" он любезно, сидя в кресле и следя за тем, как я отдаю распоряжения.
  - Ты тоже. - Возвращаю я, пытаясь копировать его непроницаемый тон.
  - Ясно. - Мужчина подпирает кулаком голову. - Я зайду за тобой к ужину.
  - Как пожелаешь. - Смысла нет оставаться с ним дольше. Странное ощущение, что я проигрываю просто тем, что нахожусь близ него дольше на еще одну секунду.
  Выходя из его гостиной отстранено замечаю, что ковер сменили. И это наталкивает меня на жаркие воспоминания связанные с тем, прошлым ковром, запачканным моей кровью.
  Аман... я не понимаю, неужели быть самим собой так трудно? Ты пытаешься убедить себя и меня в том, что камуфляж контролирующего все и вся сверхсущества необходим даже в нашей постели. Не думай, что я легко соглашусь с этим.
  Хотя я не могу сказать, что не чувствую боль, оставляя его за своей спиной. Но я пытаюсь убедить себя в том, что нам нужно время, что пройдет несколько дней, и Аман поймет. Возможно, даже хватит всего пары часов?
  
  Срок годности этого отвратительно начавшегося дня истекал медленно, в мучительном ожидании. И когда в дверь моих новых апартаментов постучали, я встрепенулась, отбрасывая свой урок по философии. Естественно, за порогом стоял Аман, заставляя меня признать, что я соскучилась, а еще что цвета светлой гаммы ему очень к лицу. Хотя к такому лицу могли подойти и лохмотья...
  - Я думал, тебе не нравится красный. - Пробормотал Аман, медленно осматривая меня. И в этот момент я поняла смысл фразы "пожирать глазами". - Ты выглядишь так хорошо, что я могу обвинить тебя в жульничестве.
  Кажется, я не прогадала, выбрав сегодня именно это платье, обтягивающее, обнажающее колени, с глубоким вырезом на спине и декольте спереди. Откровенно сексуальный наряд с туфлями в тон на высоком каблуке был призван передать моему мужу послание.
   Аман, это все может быть твоим уже через секунду, тебе стоит просто признать свою неправоту.
  - Это. Не. Игра. - Отрезаю я, лучезарно улыбаясь при этом.
  - Это не меняет того, что ты открыто искушаешь судьбу. И меня. - Он сморит на мои губы, наверняка, думая о том, что я исключительно редко пользуюсь косметикой.
  Конечно, раньше я делала исключительно то, что ты хочешь. Никакой косметики. Максимум покорности. Всю себя - тебе. Теперь же на моих губах слой ярко-алой помады, на глазах - тени и тушь. Волосы распущены и уложены красивыми локонами.
  Я жду, пока он налюбуется. Смотри - но не смей трогать, трогай - но не пробуй на вкус, пробуй - но не смей глотать; сатана из "Адвоката дьявола" назвал бы меня ханжой, так что я не стану отказывать мужу в примитивном удовольствии.
  - Это чулки? - Его хриплый голос - запрещенный прием.
  Пристально следя за его реакцией, я подцепляю пальцами край подола, медленно поднимая его вверх. До тех самых пор, пока перед глазами мужчины не предстает кружевной верх черных чулок.
  - Я тебе больше скажу. - Слабо улыбаюсь я, поправляя платье. Я делаю шаг к нему и встаю на цыпочки, сближая наши лица. - На мне сейчас нет белья.
  - Мейа. - Укоряюще шепчет Аман, качая головой. Словно не ожидал от меня такой подлости. - А еще меня называют жестоким.
  - Кажется, нам пора. - Делая свой тон беспечным, заявляю я.
  - Даже не возьмешь меня за руку? - Усмехается он, когда я выхожу из комнаты, направляясь по коридору кошачьей походкой.
  - Никаких. Прикосновений.
  - Войдем по одиночке? Это вызовет подозрения. - Науськивает меня глава, идя следом, не отказывая себе в удовольствии полюбоваться видом сзади. - В моих прикосновениях не будет сексуального подтекста.
  Да что ты говоришь, ты на себя в зеркало смотрел? Ты сам - сплошной сексуальный подтекст.
  - Это все твое, Аман, при одном крошечном условии.
  - Которое я никогда не приму, и тебе придется с этим смириться.
  - Как и тебе. В моем гардеробе еще полно таких платьев. - Когда мы останавливаемся перед двойными дверями парадной столовой, я позволяю себе маленький укол. - Кстати, некоторые из них подарил мне в свое время твой брат.
  Лакей распахивает двери и исчезает из виду, предварительно быстро поклонившись.
  - Моя госпожа. - Голос моего мужа непроницаем, но эта буря в глубине его глаз живописно рассказывает о том, как он хочет спустить своего зверя с цепи. И под его пристальным взглядом я прохожу вперед, к столу.
  И все же это игра. С огнем.
  
  Весь ужин я вела себя беспечно и непринужденно. То есть не так как обычно. И думаю, мое игривое настроение, такой же наряд, а еще исключительная мрачность главы, натолкнули членов его семьи на размышления. В любом случае, я не раз и не два замечала, как мадам Бланш озадачено смотрит на своего старшего сына, а Каин неприкрыто пялится на мое декольте. Однако его взгляд в такие моменты быстро перехватывал Аман, вынуждая брата неловко откашливаться и подбирать слюни.
  Все верно, молодой господин, этот десерт был так тщательно приготовлен не для тебя.
  
  Главная битва этого вечера произошла, когда после превосходного ризотто с морепродуктами принесли фрукты. В частности мою любимую черешню.
  И пока мадам Бланш достает новую историю из глубин своего бездонного прошлого, я под пристальным взглядом Амана тянусь за ягодой. Медленно прячу ее за губами, избавляюсь от косточки, после чего, кинув взгляд на мужа, беру в рот тоненькую веточку. И через минуту, достаю плод своих трудов, кладя на десертную тарелку веточку с узелком. Просто напоминаю, как тебе, мой господин, было хорошо, когда я вытворяла с тобой нечто подобное...
  -...но потом она так поправилась, что уже не влезала в этот корсет. И потому отдала платье мне. На память, представляете? - Мадам Бланш тихо рассмеялась. - Ох, сколько у меня этого барахла "на память". Якорь, который я таскаю за собой. Николас не разделял мою страсть к прошлому. А помните, как мы перебирались из Дортмунда сюда, в Италию?
  - Корабль не является таковым без якоря, maman. - Улыбается своей матери Каин. - Потому мы благодарны вам и вашему "барахлу".
  - Выкинуть жалко, а надо. - Мадам, которая отдала сегодня предпочтение моде конца девятнадцатых веков, вздохнула. - Столько места занимает...
  - У нас этого в избытке.
  - Просто собирает пыль, а хвастаться больше не перед кем... - Взмахнув рукой в тончайшей, узкой перчатке пробормотала Бланш, после чего ненадолго задумалась. - Эльжбета и Клариса уже нянчат внуков.
  Каин неловко заерзал, кинув на Вивьен взгляд, а его невеста улыбнулась, словно понимая ход его мыслей.
  - Я бы... я бы с удовольствием посмотрела на ваше прошлое. - Подала голос я. - Если можно.
  Мне бы сейчас подошло любое занятие, при условии что поблизости не будет Амана. К тому же, в обществе его матери куда проще отвлечься от порочных мыслей. Это намного лучше перспективы бессонных ночей. Но не кошмары теперь были моей главной проблемой. Думаю, не засну я все же из-за жгучей неудовлетворенности.
  ***
  Когда Аман сказал, что всегда будет рядом, он конечно же имел в виду не физическое присутствие. Я могла не видеть его, быть так далеко, как это вообще можно в пределах его дома, и мучиться от одиночества. Мне нужен был мой мужчина и днем, и ночью... особенно ночью. И утешала меня лишь мысль, что он чувствует то же самое. Возможно.
  В данный момент я находилась в палатах мадам Бланш. Прошла уже неделя, как я посетила эту обитель Хроноса, но не изучила и пятую часть сего царства. Апартаменты мадам Бланш были самыми большими в особняке, ее вневременная коллекция занимала весь четвертый этаж. И, кажется, женщина чувствовала себя, как рыба в воде, в окружении воспоминаний.
  Огромные шкафы стояли вдоль стен одной комнаты, тогда как другая от пола до потолка была завешана работами знаменитых художников разных эпох.
  - Ван Гог? - Не веря прошептала я, остановившись перед картиной с цветами миндаля.
  Мадам улыбается, начиная рассказывать о бедном, непризнанном гении, чей талант она распознала с первого взгляда. И она выглядит невероятно счастливой, предаваясь воспоминаниям, делаясь впечатлениями, рассказывая о таинственном прошлом, которое манит меня.
  Госпожа Бланш любила свое "барахло", как мать любит дитя. Для нее эти вещи являлись драгоценную частью ее души, потому она так оберегает и лелеет их. Она частенько говорила о том, что в этом "мусоре" уже нет никакого смысла, и что если бы люди чуть больше интересовались искусством, а не вопросами выживания, она пожертвовала бы свое собрание какому-нибудь музею...
  - О, сколько раньше было музеев, ma chèrе. - Любила повторять мадам. - Даже музей телесных наказаний, и тот был. А посмотри на это... - Она изящным жестом обводит свои шкафы и стеллажи, заполненные старыми платьями, заставленные сувенирами и драгоценностями. - Оригиналы книг именитых писателей, полотна рук выдающихся художников, драгоценности работы лучших ювелиров, платья от самых модных портных своего времени. На этих полках, в этих ящика - не вещи, а маленькие крупицы эпох, самой жизни.
  И я хожу, смотрю, трогаю, пока из старинного граммофона льется разбавляемая шипением "ария Царицы Ночи".
  - Мария Каллас, ma chèrе. - Закрыв глаза, мадам покачивается в кресле-качалке. - Это был триумф. Когда прозвучал последний аккорд, весь зал встал, рукоплеща.
  Я застываю перед большой стеклянной витриной, под которой на красном бархате аккуратно разложены броши, ожерелья, браслеты и кольца.
  - Это от поклонников. - Усмехается мадам, когда я озвучиваю свое удивление по поводу того, какие прекрасные вещи дарил ей ее супруг. - И опережая твой вопрос, да, от человеческих.
  И как на это смотрел ее муж, интересно.
  - Ему нравилась эта игра. - Лукаво улыбается мадам, плавно поднимаясь из кресла. - Времена были другими, мы были аккуратными, но иногда позволяли себе шалости. Мы могли путешествовать из города в город, из страны в страну годами, представляясь выдуманными именами и раскидывая деньгами направо и налево. То, как смотрели на нас в "высшем обществе"... о, словами не передать, ma chèrе. Мы были богами. И я блистала... как хороша я была тогда. Как хороша... все мужчины были у моих ног. - Она кидает на меня озорной взгляд той далекой мадам Бланш. Взгляд, который как раз таки сражал наповал ее поклонников. - Засыпали меня комплиментами, цветами, подарками, стараясь чтобы один был дороже другого. Смешно, право, наблюдать это желание мужчин постоянно мериться друг с другом силой, богатством, эрудицией, красотой своей женщины. Николас забавлялся, смотря на них...
  - Неужели он не ревновал? - Недоуменно спрашиваю я, разглядывая крупные алмазы, рубины и сапфиры.
  - В этом не было смысла. - Мелодично рассмеялась мадам. - Я принадлежала лишь ему, а они были всего лишь людьми... - Она осеклась, обращая свое лицо в мою сторону. - Надеюсь, ты не принимаешь мои слова на свой счет? Ты стала частью нашей семьи, перестав быть "просто человеком". Хотя, я убеждена, что ты никогда им и не была. - Я молчу, а госпожа дома Вимур убирает граммофонную иглу и переворачивает пластинку. - То, как смотрит на тебя мой сын доказывает это в очередной раз... Именно такой взгляд я хотела бы получить от Николаса, когда очередной болван ползал передо мной на коленях, предлагая стать моим рабом. Но за все время, что было у нас... ни одного раза он не приревновал меня. А я, честно признать, желала бы увидеть муки ревности этого мужчины. Иногда его уверенность в себе раздражала... - Кажется, мадам уже забыла про меня, погружаясь в пучину воспоминаний. - Он словно знал, что лучше я не найду. Просто потому что природа еще не создала мужчины лучше, а мне посчастливилось назвать его своим. И действительно, ухаживания всех самых внимательных и умелых кавалеров, я предпочла его черствости. Но я бы хотела, чтобы он чувствовал то же самое по отношению ко мне, чтобы хоть раз посмотрел на меня так же, как я смотрела на него... - Она надолго замолкает. И, очнувшись, вскидывает на меня взгляд, уже успевший стать беспечным. - Ох, не думаю, что душевные терзания древней старухи интересны тебе, мой друг.
  Напротив. Ее душевные волнения мне были не просто интересны, а необходимы. Теперь я понимаю, что безразличие - не приобретенная со временем душевная черта, а наследственный признак, который Аман получил от своего отца в комплект к синим глазам.
  Размышляя о своем мужчине, я не могу заставить сердце петь чуть тише. Задумчиво касаюсь пальцами своих губ, к которым Аман не прикасался всю неделю. Мое тело скучает без него... однако, не так сильно, как душа.
  - Ох, ma chèrе, что же случилось у вас? - Видимо, выражение моего лица не оставило альтернативы. Мадам подходит ко мне, беря за руки. - Я же вижу... вы повздорили?
  - Повздорили? Нет. - Усмехаюсь я, стараясь выглядеть беспечно. - У нас все хорошо...
  - Однако?
  Тяжело вздыхая, я возвращаю взгляд на подарки поклонников неповторимой Бланш.
  - Однако Аман не воспринимает меня всерьез. - Бормочу я, сильно хмурясь. - Ему кажется, что мои желания - просто мимолетный, глупый каприз ребенка. Но... видит Бог, это не так.
  - Расскажи мне. - Мадам ведет меня к креслам, выглядя при этом как заботливая свекровь. - Ты должна рассказать мне и, не будь я его матерью, если не помогу вам помириться.
  - Со всем уважением, не думаю, что тут может помочь чей-то совет... - Покривив губы в невеселой улыбке, говорю я. - Ваш сын просто не хочет меня слушать. Он может уступить мне в мелочах, но в том, что для меня по-настоящему важно... тут его решение - закон и для меня тоже. Я все чаще чувствую себя не его женщиной, а просто еще одной из его клана.
   Кем-то вроде Лизы, да? - подсказывает подсознание, получая смачный пинок при этом.
  - Не понимаю, мой друг. - Мадам продолжает поглаживать меня по ладони, как любила делать это в прошлом. Но теперь я уверена, что до клыкастых выкрутасов дело не дойдет. - Тебе лучше повести свою историю с самого начала...
  Стеснительно прикусывая губу, я кидаю взгляд на Бланш, и она поощряюще кивает.
  - Он запретил мне сдавать кровь...
  - Ох, милая, это не удивительно. - Смеется женщина, явно намекая на то, что моя тревога - ерунда, выстроенная из ничего. - Мой сын жуткий собственник, и вряд ли кому-нибудь позволит покуситься даже на маленькую частицу тебя. Я же рассказывала тебе, как он смотрел на нас, когда мы впервые попробовали твою кровь за общим столом. Он уже тогда...
  - Дело не в этом. Собака на сене? Нет, это не тот случай. - Качаю головой я. - Он сам не хочет меня в этом плане, понимаете? Неделю назад я заставила его выпить из меня... мне просто... нужно было знать, что на этот раз это буду я, а не любая другая из "золотой коллекции". А он отправил меня к Мелчиоре, отшатнувшись, как от прокаженной. А потом, на следующий день сказал, что это никогда больше не повторится.
  - Дорогая, и его можно понять. - Ласково проговорила мадам, выдержав паузу. - Мой сын всего лишь хочет стать идеальным мужчиной для тебя. Чтобы ты не воспринимала его как чудовище, а себя - как его пищу. Он выделяет тебя тем самым, а не принижает, ma chèrе.
  - Я не воспринимаю его, как чудовище. Он такой, какой есть. Ему не нужно притворяться рядом со мной.
  - Боюсь, что именно рядом с тобой он и обязан притворяться. - Вздохнула печально мадам, и я невольно вздрогнула, словно от выстрела. - Как ни крути, Мейа, но ты человек. Не обычный душой, но физически ты так же хрупка и требуешь деликатного обращения.
  Своими словами мадам давала мне понять, что в этом споре она занимает сторону Амана. Она тоже находила мои притязания совершенно необоснованными, даже самоубийственными. И кроме прочего, в ее фразе заключалось и еще кое-что... маленькая деталь, которая заставила мое сердце болезненно сжаться: я не подходила ему. И ничто не в силах изменить это.
  ***
  Если бы мне пришлось сейчас исповедоваться, то прежде всего я бы просила нашего всеблагого Отца простить мое сомнение в его заботе обо мне. Идя по коридору прочь от покоев мадам Бланш, я пыталась понять суть божественного замысла, который завел меня в дом Вимур, и не могла этого сделать... если глава не мой Адам, тогда какого черта я вообще делаю здесь? Все эти "неслучайные случайности", которые в итоге привели меня в его объятья были просто совпадениями, а не судьбой? На деле получается, что эта любовь никуда не ведет?
   Разве что в окно.
  О, если бы меня это останавливало.
  По привычке теребя обручальное кольцо, я спускаюсь на третий этаж. Возможно, стоит сказать мисс Керниган, что сегодня я еще более бездарная, чем обычно. Собственно, как и всю последнюю неделю. Не думаю, что ее это расстроит, скорее даже, наоборот - несказанно обрадует. Все-таки по дому ходят приятные для нее слухи о моей "ссоре" с господином, и мою апатичность Лиза примет как стартовый флажок. И начнет действовать.
  Хотя, выходя в коридор, я поняла, что припозднилась с выводами, ведь женщина уже перешла к действиям. И те находились в стадии "чертовски активные". Споткнувшись, я едва удержала равновесие, смотря на то, как Лиза, опираясь бедром на подоконник, разговаривает с Аманом. Белая футболка и джинсы, он был облачен в мой любимый костюм, выглядя таким земным и в то же время дьявольски сексуальным.
  И конечно же меня заметили.
  - Мейа? - Позвал меня Аман, а я бессовестно отмахнулась от его слов. Я была куда в большей степени озабочена Лизой, демонстрирующей гибкость своего тела, которое было просто создано для сексуальной гимнастики.
  Обтягивающее, темно-серое платье кричаще выделяло каждый женственный изгиб, и эта недвусмысленная поза... мисс Керниган открыто соблазняла моего мужчину, проводя ладонью по своей красивой шее, спускаясь к плечу. Знать бы предмет их беседы. Всемирное таяние ледников, быть может...
  И, Всевышний, я правда не хотела верить в то, что это твой знак. Но, был ли смысл спорить? Эти двое смотрелись идеально.
  - Вы что-то хотели, мисс Арье? - Поворачивает голову в мою сторону Лиза, в очередной раз своими словами намекая на то, что не будет рассматривать меня как жену главы даже под дулом пистолета.
   Хотела? Да. Выдрать тебе все эти завитые блондинистые космы, сучка.
  - Пойду, подышу свежим воздухом. - Пробормотала я зачем-то, разворачиваясь на каблуках.
  Хотя к черту кислородное голодание. На самом деле мне просто нестерпимо захотелось убраться как можно дальше от провокационной сцены, не видеть ее и не слышать. Проклятье, между их телами был всего метр, непозволительно близко!
  И поднимаясь вверх, вопреки своим словам, я правда ждала, что Аман одумается и... что, побежит за мной? Серьезно? Не раньше, не уж тем более теперь, когда наша жизнь превратилась в игру "досади другому как можно сильнее", он не будет вести себя как подкаблучник.
  Растерянная и злая, я чеканила шаг, желая оказаться в своей комнате и зарыться в одеяло, спрятавшись тем самым ото всего мира. Силы небесные, я серьезно думала, что сиеста - отличное решение всех моих проблем?
  Проклиная все и вся, я резко заворачиваю за угол, тут же оказываясь в чужих объятьях. О, как давно я ждала этого... Аман, наконец-то ты сдался. Торжествующе улыбаюсь, прижимаясь к мужчине сильнее. Мысль о том, что Лиза опять осталась в пролете, чертовски возбуждает.
  - М-м-м, так убить можно даже бессмертного, Мейа. Но я на такую смерть согласен.
  Распахивая глаза, отшатываюсь назад, ошарашено пялясь на Каина.
  - Ты... какого ты...
  - Сама летишь в мои руки. - Господин Каин выдал улыбку из арсенала самых греховно-сладких.
  - Мог бы и отойти, брат Лукас. - Бормочу я возмущенно, зная, что он был в курсе моего приближения.
  - Зачем? - Усмехнулся молодой господин, засовывая руки в карманы и прислоняясь плечом к стене. - Вчера ты выглядела просто великолепно в том самом платье, которое я подарил тебе. Сделала мне приятно.
  - Жаль, что ты принял это на свой счет. Я просто пыталась разозлить твоего брата, а не делать тебе приятно.
  - Одно другому не мешает.
  - Скорее даже очень способствует.
  - Тем более. - Он приближается на шаг, наклоняясь. - Не понимаю, почему ты выбрала именно его, Мейа, но ввиду последних событий, у меня появился шанс...
  - Да ты слышишь себя, Казанова? - Раздраженно бросаю я, обходя мужчину. - У тебя есть невеста, а у меня...
  Я осекаюсь, сомневаясь в последнем слове.
  - Право первенства никто не отменял. - Кидает мне вслед Каин. - Я первый нашел тебя, а мой брат - просто чертов узурпатор и тиран.
  - Ты лишь начал перечислять его достоинства. - Шепчу я разозлено, скрываясь в своей комнате.
  И прислонившись спиной к двери, я лишь минуту выбирала между истерикой с разбиванием посуды и глотком крепкого вина. И, предпочтя последнее, прошла к тумбочке доставая початую бутылку Шато Латур. Что ж, по моему взгляду мисс Керниган должна была понять, что лекции на сегодня отменяются, так что процесс можно затянуть. Да простит меня гордость, но мы проигрываем по всем направлениям. Аману. Лизе. Самой себе.
  Налив вина в фужер, я подняла его на уровень глаз, к солнцу.
  - За неудачи. Что были и что еще будут. - Продекларировала шепотом я, салютируя звезде.
  Та ответила безразличным молчанием и я, скривившись, сделала пару глотков. Перед глазами до сих пор стояла душераздирающая картина. Близость их тел была отвратительна, но, очевидно, только лишь для меня. Ладно, будем рассуждать трезво, Мейа Арье, у такого мужчины как Аман все должно быть лучшим. Дом. Подчиненные. Одежда. Любовница. И почему он споткнулся именно на последнем?
  Как отлично он смотрелся вместе с Адель на том рауте по случаю помолвки его брата с Вивьен. И как ненавистно отчетливо я помню этот миг. Адель словно шла в комплекте со всем добром, которым располагал глава Вимур. Она была как будто создана для него. Тогда как я...
  Пройдя с бокалом вина к большому зеркалу, я критическим взглядом себя осмотрела. Моим главным украшением была молодость, но, увы, сие достоинство недолговечно. Пока мое тело подтянуто и, кажется, лишено изъянов, но сколько лет пройдет прежде, чем на лице появится первая морщинка, а ранее упругая грудь обвиснет...
  Нахмурившись, расстегиваю блузку, открывая взору тело, достоинства которого подчеркивало кружевное черное белье. И теперь рассматривая себя, у меня создавалось впечатление, что день ото дня я буду проводить у зеркала все больше времени, разыскивая в себе недостатки и признаки увядания. Через это прошла и Эмили. А вот Лизе или той же Адель можно не волноваться на этот счет ближайшие сколько-то-там-сот лет. И заглядывая в зеркало, они будут лицезреть женщину, чей вид кричит "прекрасна", а не "теперь понятно, почему он вчера не кончил".
  Разочарованно усмехнувшись, я пригубила вино. И именно этот интимный момент выбрал Аман, чтобы заявиться на мою территорию без предупреждающего стука. И судя по его взгляду, это стоит рассматривать как самое натуральное вражеское вторжение.
  - Что это значит, Мейа? - Я удивленно вскидываю брови, запахивая блузку. Аман, едва сдерживающий рычание, весьма редкое явление.
  - О чем ты? - Бормочу я недовольно, плавясь под его откровенно плотоядным взглядом. От нетерпения.
  Возможно, ему уже надоело это перетягивание одеяла, и глава решил, что сейчас самое подходящее время сдастся? К тому же мой вид очень этому способствовал. Улыбаясь своим мыслям, я допиваю вино и возвращаюсь к бутылке, чтобы наполнить бокал снова.
  Интересно, что его так разозлило? Возможно то, что я его проигнорировала, когда он мило болтал с Лизой.
  - Ты считаешь все это забавным? - Он внимательно следит за мной, но приближаться не решается. - Ты можешь дразнить меня платьями, которые дарил тебе Каин, но черта с два я допущу, чтобы ты носила на себе его запах.
  - О... - Неопределенно выдыхаю я. Дело в ревности, правда? Ну так почему ты до сих пор стоишь там, а не пытаешься доказать мне в очередной раз, кому именно я принадлежу? Что ж, я помогу. - Я как раз собиралась принять ванну, мой господин.
  Не сработало.
  - Это зашло слишком далеко. - Его раздражение сильнее похоти, а смешивать эти два ингредиента в единый коктейль, когда дело касалось меня, он не умел. Шумно выдохнув, Аман запускает пальцы в свои волосы, замирая так на пару секунд. - Ты специально напрашиваешься, Мейа. Какого дьявола тебя трогал мой брат?
  Пожимаю плечами.
  - Не знаю, спроси у него сам. Он вон там, у меня под кроватью. Или в шкафу... не помню, ты так быстро ворвался, что у нас совершенно не было времени продумать стратегию отступления.
  - Не смей даже шутить этим, моя госпожа. Не искушай судьбу.
  - Сердишься? - Усмехаюсь я, расхаживая по комнате с бокалом вина. - Наверняка, хочешь грубо наказать меня.
  - Мейа. - Мужчина качает головой в явно предостерегающем жесте.
  - Но ты, конечно, этого не сделаешь, боясь, что я могу развалиться в процессе. - В отличие от Лизы. - Продолжай тянуть резину, мой господин, но тебе не стоит забывать, что я не слишком долговечна. И что, когда ты одумаешься, может быть уже поздно.
  Выругавшись сквозь зубы, глава твердо произносит:
  - Одуматься нужно тебе, Мейа, потому что "недолговечна" предполагает наличие времени впереди, а то, что ты требуешь, может обернуться твоей смертью уже сегодня. - Думаю, так все и выйдет, когда я в следующий раз увижу тебя и Лизу вместе. - Не понимаю, неужели тебе было так плохо со мной?
  Ох, черт, этот разговор уже начинал мне надоедать...
  - Тебе прекрасно известно как "плохо" мне было. Но моя роль в твоей жизни не соответствует тем обязанностям, которые ты возложил на меня, надевая это кольцо. - Я хожу по комнате, беспокойно постукивая безымянным пальцем левой руки, в которой зажат бокал, по стеклу оного. - А я хочу быть настоящей спутницей жизни для мужчины, которого люблю. Светом, опорой, смыслом, святой обителью и землей обетованной, называй это как угодно. Если это будет приправлено болью? Что ж, идеальных не бывает.
  - Идеальных? Ты, кажется, постоянно забываешь, о чем идет речь.
  - Как раз наоборот. Я отлично помню, кто ты. И ты нужен мне таким, какой ты есть. Мне не нужна очеловеченная версия тебя. Логично предположить, что, если я не буду давать тебе то, что ты хочешь, ты возьмешь это на стороне.
  - Ты не даешь мне то, что я хочу, уже целую неделю, Мейа. Но ты озабочена этим не так сильно, как тем же жестким сексом и кровопусканием.
  - Тобой. - Рявкаю я, останавливаясь. - Хватит делать из меня чокнутую.
  - Если бы ты была одержима мной хотя бы в половину так же сильно, мы бы с тобой уже не разговаривали.
  Закусываю губу, бегло осматривая мужчину, упакованного в наряд простого смертного. Аман только что прямым текстом заявил, что он полностью в моем распоряжении. Соединение самых жарких эротических фантазий в моих руках. Прямо здесь и сейчас.
  - Мы зашли в тупик. Опять. - Ставлю бокал на тумбу, направляясь в сторону ванной. - В ничью. Опять.
   - Мне надоела эта игра, Мейа. - Рычит мужчина за моей спиной, вынуждая меня остановиться на пороге и обернуться.
  - А это не игра, мой господин. Это война. И ты капитулируешь. И тебе это прекрасно известно.
  Аман провожает меня мрачным взглядом, бросая вслед:
  - Этому не бывать.
   30 глава.
  Я проснулась под аккомпанемент дождя, понимая: это будет тяжелый и долгий день. Осень заявилась в Вербанию как незваная гостья, прихватив с собой за компанию неизменных спутников: дожди, холод, апатию. И дабы впустить осень в душу и проникнуться ее настроением, я перечитала старые письма отца, Марты и Аги. Потому еще два часа рыдала, а потом еще час приводила себя в порядок. И все время задавалась вопросом, какого черта я делаю.
  Серьезно, ведя себя, как упертый осел, я просто усугубляла ситуацию. Наши отношения с Аманом стали напряженными, мы редко разговаривали и виделись лишь по вечерам, за ужином. Все-таки у главы широкий выбор тех, с кем он может разделить свою боль и печаль, тогда как у меня был лишь он сам. Возможно ли, что его мрачность и отстраненность - показатель увядающей любви ко мне? Так скоро...
  - Мейа. - Окликнул меня голос Каина, когда я спустилась в фойе. - Опять ты перешла на эту безвкусицу.
  Я оттянула карманы мешковатой толстовки.
  - Погодка диктует, брат Лукас. - Бросаю я вяло, следя за тем, как Авраам подает мужчине кашемировое пальто. - Опять в путь?
  Странно это, Каин вернулся из своей последней "командировки" всего три дня назад.
  - Желание главы держать меня как можно дальше от своей женщины резонно. - Тихо смеется молодой господин, но я знаю, это просто шутка.
  - Я так не думаю. Вы, брат Лукас, почти женатый человек, а я не беру чужое.
  - Как много свадебных церемоний приходится на последнее десятилетие... - Каин поспешно замолчал. - Лишнее сболтнул.
  - В смысле? - Недоуменно бормочу я, пытаясь понять, в чем именно проболтался молодой господин. Но тот лишь игриво подмигнул мне.
  - Куда направляешься? - Переводит разговор в более безопасное русло брат Лукас, придерживая для меня дверь.
  Холодный воздух с запахом разбитых надежд и разлагающегося лета наполнил легкие.
  - В малый особняк. - Мы остановились на пороге, смотря на мелкую морось дождя, серые небеса и мокрую землю. - К Франси.
  - Малый особняк... там с некоторых пор довольно шумно. - Я кидаю очередной недоуменный взгляд на Каина. - Ты давно не была там, да?
  Да, ведь обычно Франси сама заходила за мной ближе к полудню, но сегодня я проснулась на удивление рано, потому решила навестить подругу сама. Хотя малый особняк я не любила, его стены хранили в себе слишком много плохих воспоминаний.
  - И что изменилось за это время?
  - Появилась очень своевольная новенькая. - Проворчал Каин, заставляя меня обреченно закатить глаза. - Уникальный экземпляр. Конечно, не настолько уникальный, как ты...
  - Оставьте свою лесть, синьор. Она ни к чему не приведет. - Убедительно проговорила я, спускаясь по лестнице. Тут же подбежал слуга с зонтиком, от которого я отмахнулась. - И оставляйте свои дурные привычки, прекращайте разбивать чужие судьбы.
  - Разве ты не христианка? А как же замысел Господень? Я просто покорный слуга Его длани. Вот и все. - Каин спускается следом. Машина уже ждет его у ворот. - Проводишь?
  Почему бы и нет. К тому же сейчас я вдруг остро поняла, что мне нужно кое-что узнать до его отъезда. И хотя вопрос это был весьма деликатен, я готова была затронуть тему, которая, руку на отсечение, была неприятна ему и мне в равной мере.
  - Каин, мне нужно задать тебе вопрос. - Молодой господин опешил от этого непривычного "Каин". - Можно?
  - Да, я согласен. Но моему брату об этом расскажешь ты сама. Я еще жить хочу.
  - Смешно. Потому что помимо твоего брата, есть еще и Вивьен. - Мы подошли к машине, и Каин дал знак водителю ждать. - А теперь серьезно. Это, конечно, разговор не на пять минут, но попробуем уложиться.
  - Интригует.
  - Лиза Керниган. Она же раньше жила здесь, верно?
  - А разговор не из приятных. - Протянул Каин, засовывая руки в карманы.
  - Она была твоим учителем, так?
  - Да-а... была. - Коротко кивнул брат Лукас, вызывая мое побуждающее "и-и-и?". - Прожила здесь десять лет и укатила к себе в Англию.
  - Ее нанимал ваш отец?
  - Да, он.
  - Ясно... - Я мнусь, потому что стою на пороге самого главного вопроса. - А господин Аман, он... ну... у них что-нибудь было?
  Каин рассмеялся.
  - Боже, знал бы я что ты умеешь так мило ревновать. О, Мейа, это просто чудесно.
  - Так все же? - Тороплю его я.
  - Нет, насколько мне известно. Но он скрытный, тебе лучше спросить у него или у Лизы.
  - Ясно. - Конечно, так я и сделаю, ага. - Просто я думала, что... ну, что ты можешь что-нибудь знать. Очевидно, ты ее недолюбливаешь и...
  - Враг моего врага - мой друг, так что ли? Хочешь завербовать меня, Мейа? В любом случае я на твоей стороне.
  - Почему?
  - М-м?
  - Почему ты на моей стороне? Почему не на ее? Она твой учитель, что заставляет тебя ее... не любить?
  Не верится, что она вела себя так же беспардонно с молодым господином, как и со мной сейчас. Так в чем же причина? И когда мужчина медлит, отводя взгляд в сторону, я говорю:
  - Слушай, если это личное...
  - Она была моей первой.
  -...тебе не обязательно... Вот же черт!
  - Ага.
  В тишине прошла минута, во время которой я пыталась переварить эту правду. Лиза Керниган была первой женщиной Каина? Нет, это просто в голове не укладывается.
  - Прости, я... - Поджав губы, я качаю головой. - Просто... ого.
  - В каком смысле? - Недовольно протянул Каин. - Говоришь так, словно я трахнул страшную старуху.
  - Нет, что ты! Но... мисс Керниган... она вроде... - Да как же так вышло, мать твою?!
  - Она положила глаз на Амана, но он ей был не по зубам. - Так все-таки... вот же неугомонная! - А я был под рукой.
  - Ох, Каин, прости. Мне не стоило спрашивать...
  - В этом нет ничего трагического. Это было давно, и насколько я помню, мне это даже понравилось. - Брат Лукас пожал плечами, самостоятельно открывая дверь машины. - Теперь же это не имеет никакого значения. Но если ты захочешь меня утешить...
  - Счастливого пути. - Киваю я, разворачиваясь, слыша его тихий смех.
  Быстро направляясь в сторону малого дома, я пытаюсь осознать эту вдруг открывшуюся правду. Каин и Лиза, серьезно? Аман знал об этом? Об их связи? О ее чувствах? А если знал, то все это время сохранял непроницаемое лицо непосвященного в эту грязную тайну? Или ему как и сейчас было все до лампочки? Личная жизнь брата и наемного учителя (тем более).
  И то, что Лиза вернулась под крышу дома Вимур теперь... Судя по ее поведению, она не сдалась и до сих пор тешит себя надеждой поставить Амана на полку своих побед. Прямо рядышком с его младшим братом. Вероятно, Лиза даже рассматривает приглашение от главы, как шанс, как намек. И вот она тут, в полной боевой готовности. Возможно, прямо сейчас охмуряет моего мужа...
  Рассеяно отвечая на приветствия, я поднялась к Франси, застав ее за примеркой нового юбочного костюма. Светлые волосы девушки уже немного отросли, и при правильной укладке прическа выглядела очень сексуально, потому что открывала шею, уши и скулы скульптурной формы. Франси вновь становилась похожа на прежнюю себя.
  Повернувшись ко мне она развела руками в жесте "ну как?", и я подняла большой палец вверх.
  - Не снимай, тебе очень идет. - Убедительно заявила я, когда хранительница, кинув очередной неодобрительный взгляд на свое отражение, стала расстегивать пуговицы на пиджаке. - Это твой фасон и цвет, определенно.
  Вздохнув, Франси все же последовала моему совету, оставляя костюм в покое и проходя к столу. Склонившись над блокнотом, она быстро начеркала несколько слов.
   Спасибо, конечно, но вы хмуритесь. Вас что-то тревожит?
  - Пустяк. Кое-что узнала только что... весьма... выводящее из равновесия. - Пробормотала я, не собираясь вдаваться в подробности.
  Кажется, Франси не собиралась устраивать мне допрос с пристрастием, однако ее рука вновь замелькала над бумагой.
   Глава запретил говорить вам об этом. Наверное, хотел, чтобы вы обо всем узнали от него. Пожалуйста, постарайтесь его понять. Вы напуганы?
  Вот теперь-то совершенно точно. Да я просто в ужасе.
  - Ч-что... чем напугана? - Прошептала я, поднимая на Франси свои широко распахнутые глаза. - Говори, что все это значит?
  Хранительница растерянно на меня взглянула, вырывая лист из блокнота и комкая его в своей руке. Поняв, что она, как и Каин, сболтнула лишнее, девушка спрятала глаза.
  - Франси? - Мой дрожащий голос звучал требовательно. - Ты расскажешь... напишешь мне?
  Когда она медленно покачала головой, я тихо выругалась, обхватывая себя руками. Кажется, предчувствие меня не обмануло: весьма неблагоприятно начавшийся день набирает обороты. Что мог задумать Аман? Что именно я должна понять? И чего бояться?
  С виноватым вздохом, хранительница показывает новый лист.
   Простите. Я сделала только хуже.
  - А это... что именно я... - Франси покачала головой, давая понять, что все ответы я получу лишь от самого Амана.
  Но если я заявлюсь к нему прямо сейчас, требуя их, не выдам ли я тем самым Франси? Откуда я узнала, что он запланировал очередное безумие в тайне от меня? Можно сделать козлом отпущения Каина, но Аман этому не обрадуется вдвойне: мне было запрещено приближаться к молодому господину.
  Что же ты задумал, мой господин?
  - Знаешь, я пожалуй... мне нужно побыть одной. - Бормочу я, поспешно добавляя: - Только не принимай это на свой счет, идет?
  Франси легонько кивнула, явно оставшись при своем мнении.
  - Проводишь меня?
  
  Когда мы вышли из ее комнаты, я принялась усиленно болтать о всякой ерунде, чтобы не оставлять Франси наедине с виной и самой не утонуть в страхе перед неизвестным. Конечно, мой якобы беззаботный голос то и дело срывался, а слова перемежал нервный смех, выдавая мое настроение. Но эта пытка не продлилась долго; стоило нам спуститься на первый этаж, как необходимость разговора пропала.
  - Пустите меня! Немедленно! Я не стану... ни за что... - Открыв рот, я смотрела на то, как двое женщин еле справляются с молоденькой девушкой, таща ее в медицинский центр. - Вы ничего от меня не получите! Лучше умереть... я лучше...
  Я переглянулась с Франси, а та лишь вздохнула, словно говоря "и так каждый день".
  Та самая новенькая Каина, очевидно.
  Удивительно что здешний персонал не гнушается насилием. Мне даже стало не по себе от мысли, что со мной могли обращаться так же, обладай я похожим норовом.
  - Вы двое, замрите. - Повысила голос я, перекрывая дикий визг и всхлипы.
  И когда женщины, одна из которых, по всей видимости, была хранительницей, послушно застыли на месте, я прошла к буйной.
  - Что здесь происходит? - Требовательно спросила я, морально поддерживаемая присутствием Франси.
  - Она подписала контракт, госпожа. А теперь выкаблучивается. - Прошипела раздраженно одна из женщин. - У нас есть четкий график, по которому...
  - Меня заставили... меня шантажировали... - Сопела девушка, чье красное лицо было едва видно из-за спутанных прилипших волос. - Я не думала, что... что все будет так...
  - Иисусе. - Вздохнула я, положив ладонь на лоб. - Это совершенно бесполезно. Отведите ее наверх.
  - Это не представляется возможным... - Начала было медсестра, которую я не побоялась перебить.
  - Возможным не представляется насильно брать кровь. Не думаю, что господа будут в восторге от результатов. - Когда женщины переглянулись, я добавила: - Пожалуй, я сама провожу ее в ее комнату.
  - Не думаю...
  - Дойдешь сама? - Обращаюсь я к донору и та кивает, выдергивая руки из крепкой хватки женщин. - Не бойся, мы не причиним тебе вред. Кажется, ты еще не освоилась...
  - Освоилась? Да ты верно, шутишь! - Рявкнула девушка, тут же присмирев, когда мучительницы дернулись в ее сторону. - Я хочу обратно в комнату. Пожалуйста.
  - Вы свободны. - Бросила я хранительнице и медсестре, получив в ответ недовольные взгляды. К которым я уже успела привыкнуть.
  - И что это значит? - Ее голос звучал хрипло из-за криков, раздраженно и напугано. - С чего это тебе заступаться за меня?
  - Скажем так, я успела побывать в твоей шкуре. - Кажется, мой ответ подействовал на нее подобно успокоительному. Мысль о том, что она не одинока в своем горе, принесла волну облегчения, потому распрямив плечи и подняв голову, девушка поплелась к лестнице. - Тебе лучше поскорее смириться со своей ролью в этом доме. Если ты подписала контракт, ты не выйдешь отсюда раньше, чем через пять лет.
  - Ты послушай себя! - рявкнула донор, переставляя трясущиеся ноги. - Что такое пять лет для человека?! Это не пять минут! Не понимаю, с чего ты так спокойно об этом рассуждаешь. Или тебя все устраивает?
  Ох, знала бы ты.
  - Но ты подписала этот контракт, не так ли?
  - Я... я не знаю, как произошло. - Затараторила взволнованно девушка. - Я не соображала... не знала, что делаю... он сказал, что у меня будет все, что я захочу... что я буду буквально как сыр в масле кататься...
  Да брось, и ты поверила этому лису?
  - Я не знала, что все будет так... так ужасно... унизительно. - Остановившись перед нужной дверью, она взялась за ручку. Ее плечи вновь поникли, голова повисла и из-за растрепанных волос послышалось сопение и всхлипы. - Я чувствую себя использованной...
  Похоже это серьезнее, чем показалось вначале. Одинокая, напуганная, на грани нервного срыва... этой девочке была необходима серьезная помощь.
  - Знаешь, я позову доктора Мелчиоре. Он очень душевный человек, с которым ты совершенно точно найдешь общий язык...
  - Нет! Он такой же отвратительный и мерзкий, как и они все! - Как раненный зверь взвыла несчастная. - Не... не оставляй меня с ними... как мне быть? Что... что теперь со мной будет?
  Тяжело вздохнув, я кинула на Франси вопрошающий взгляд. И хранительница покивала, махая рукой в жесте "вперед, вы нужны ей".
  - Эй, не плачь, ладно? - Сама не ожидала от себя такого участия в голосе. Пытаюсь вспомнить, когда последний раз о ком-то заботилась. О Джерри. Так невыносимо давно. - Пойдем, я заварю чай с ромашкой и мы скушаем что-нибудь сладкого. Идет?
  - Угу. - Шмыгнув носом, девушка все же проходит внутрь комнаты, которая поразительно похожа на ту, что занимала некогда я. - Ты... ты только скажи ей уйти... пожалуйста.
  Я обернулась, посмотрев на Франси, которая прислонилась к стене, решая терпеливо меня дождаться.
  - Ты не должна боятся ее, она не сделает ничего плохого тебе.
  - Смеешься, что ли? - Опять взвилась донор. - Она - вампир! Они по определению делают плохое таким как мы. Да что с тобой не так? С каких пор ты прониклась к ним такой симпатией? Они тебя чем-то опоили? Или это действие гипноза? Ты хоть...
  Покачав головой, я тихо сказала Франси, что ей стоит уйти, потому что этот экземпляр крайне неуравновешенный и остро реагирующий на близость любого представителя высшей расы.
   Вы будете в порядке? - Она смотрит на меня серьезно, даже требовательно.
  - Да, в полном. - Улыбаюсь я одними губами, после чего захожу в комнату и запираю за собой дверь. - Все. Никаких вампиров. А теперь давай-ка приведем тебя в порядок.
  Когда девушка умывалась, отбросив свои волосы за плечи, я внимательно всматривалась в ее лицо. Которое показалось мне смутно знакомым.
  - Знаешь, когда я оказалась здесь... первый дни были самыми тяжелыми. - Начала я свою проповедь. - Я прекрасно понимаю тебя, потому что сама оказалась в подобной ситуации год назад. Но Франси, моя хранительница, сказала, что... что мне просто нужно выбрать, страдать весь срок, указанный в контракте, или брать лучшее из того, что мне могут предложить. Господин Каин - еще тот прохвост, но в этом он тебя не обманывал. Они ценят нашу кровь и очень высоко.
  - А насколько высоко себя оценила ты? - Я растерянно замолчала, глядя на то, как девушка вкидывает голову, взмахивая волосами. И когда она повернула ко мне свое лицо, в нем не осталось и следа от прежней истерики, а в глазах зажегся недобрый огонек. - А, вампирская подстилка?
   31 глава.
  Тучи рассеялись после полудня, и теперь скупое солнце заглядывало в окно, отражаясь в золотой поверхности моего обручального кольца. Тупо уставившись в драгоценный ободок, я теребила его на пальце, пытаясь унять дрожь рук.
  - В каком году произошло присоединение к Ганзе знатного рода Фьёрм? - Доносится до меня словно из-за стены голос мисс Керниган.
  Она говорит по-итальянски, но я ничего не понимаю. Я даже не понимаю, что я здесь делаю... ах да, мне приказали вести себя как обычно и не привлекать внимание.
  
   - Если вдруг мне станет известно, что ты выдала наш маленький секрет, Захария узнает об этом уже в следующую минуту, можешь в этом не сомневаться. И ты, конечно, понимаешь, что случиться потом.
  
  Кто бы мог подумать, Каин, ты привел в свой дом законника. Тебя обвели вокруг пальца в игре, правила которой придумывал ты сам. Как иронично.
  Она все эти дни выжидала, зная, как привлечь мое внимание. Берта (а именно так звали эту законницу) понимала, что я клюну на наживку, в роли которой будет выступать несчастная девушка, оторванная от родного дома и семьи. Увидев ее, одинокую и напуганную, я проведу параллель с собой, и попадусь на удочку.
  А потом, оставшись наедине с ней, получу указания от Захарии, который никогда и не собирался оставлять меня в покое. О нет, по его мнению я слишком легко отделалась и не заслуживала спокойной жизни после того, как угрожала ему оружием, предала дело всей его жизни, стала любовницей его злейшего врага. Захария решил низвести меня до положения умоляющего червя, а потом раздавить. И, странно, но я была согласна. Все что угодно, лишь бы они отпустили моего брата. Джерри.
  
   - Я... я не верю тебе... это ложь. - Шептала я, услышав шокирующую новость. - Этого не может быть... я сама видела... я видела. Он мертв.
  - Что ты видела? Кровищу повсюду? Ты же не думаешь, что Захария так легко оставит тебя и твою чокнутую семейку потомственных предателей? Что сказать, твоего старика и его жену и вправду грохнули, а вот этого сопляка - нет. И пока ты кувыркалась в постели со своим кровососом, Захария обрабатывал твоего маленького братца. О, что это с твоим лицом? Неужели собралась разрыдаться? Давай, я с удовольствием на это посмотрю.
  
  Как похоже на Захарию. Старик всегда имел запасной выход, козырной туз в рукаве. Он всегда выходил победителем из совершенно немыслимых ситуаций, в очередной раз доказывая, что человек и вправду всесилен. Продав меня подороже, Захария знал, что со мной еще не кончено и что он еще успеет взять свое. И на этот раз ему не нужна была чистая кровь сильнейшего рода Вимур. Ему нужна была я.
  
   - Алло-алло? - Я вздрагиваю, плотнее прижимая к уху телефонную трубку, только что врученную мне Бертой. - Мейа, ну скажи что-нибудь любимому дедушке? Ты ведь скучала по мне. Знаю, что скучала.
  - Что с ним? - Я потеряла голос. Едва шевелю губами.
  - Ох, ну вот ты всегда так. Я к тебе всем передом, а ты... ну да ладно. - Я прислушиваюсь к шумам в динамике. - Берта объяснила, что от тебя требуется.
  - Да.
  - Говори громче, сука! Ни черта не слышно, что ты там лепечешь!
  - Дай мне поговорить с ним.
  - Сначала я должен убедиться в том, что ты меня правильно поняла.
  Сглотнув, я закрываю глаза.
  - Я... я должна прибыть на место, обозначенное на карте, в назначенное время. Через три дня.
  - Отлично.
  - Но я... я не могу... меня не отпустят ...
  - Ну значит можешь попрощаться со своим малышом окончательно. Ох, слышала бы ты его вопли, Мейа, не рассуждала бы так легко.
  - Я... я не знаю, как...
  - Да мне плевать как! - Проорал в трубку Захария. - Мне казалось, ты имеешь влияние на Амана, раз этот ублюдок притащился за тобой прямо ко мне домой.
  - Он не выпускает меня за пределы виллы...
  - Вынуждаешь меня помогать тебе, Мейа. Что ж, просто из-за уважения к своей крови, которая течет в тебе, я разрешаю, чтобы вместе с тобой был водитель.
  - Зачем... зачем ты делаешь это... он же не виноват... он же ребенок...
  - Вот именно, милая. Он - невинен, и страдает за твои грехи. Надеюсь, осознание этого не даст тебе уснуть все эти три дня.
  - Я должна услышать его.
  - Тц. Торгуешься даже в таком безнадежном состоянии. - Ворчит Захария, после чего я слышу продолжительное шипение и приглушенно: - Передай сестричке "привет".
   - Джерри? Джерри ты слышишь меня?
  - Мейа? Я... они убили их... они и меня убьют. - Я едва сдерживаю вопль ужаса и несогласия, слыша этот дрожащий, слабый родной голосок. - Я все видел... в тот раз...
  - Ладно-ладно, хватит трепаться на этом птичьем языке. - Проворчал Захария, забирая телефон. - Все услышала? Парень цел и почти здоров, и я клянусь, что отпущу его на все четыре стороны, если ты будешь послушной девочкой. Поняла?
  
  Мое понимание не играло роли. Как и то, что мне великодушно выделили три дня. Моя внезапная просьба уехать подальше от Вербании вызовет резонное подозрение. Мне не обмануть Амана. Я не справлюсь. И они убьют Джерри, если я не смогу сохранить этот разговор в секрете. А в одиночку совершить побег... да легче было бы выбраться из Алькатраса. Боже, что мне делать? Скажи, скажи как мне поступить? Дай знак. Я не знаю...
  - Вы меня слышите? - Зовет меня мисс Керниган.
  - Я не знаю. - Шепчу я, обхватив голову руками.
  - Мы проходили это позавчера. Вы поленились повторить урок?
  - Да.
  - Прошу прощения? - Вызывающе протянула Лиза, вынуждая поднять на нее свой взгляд мертвеца. - Ваша наглость становится не просто очевидной, а вымораживающей.
  - Да? Серьезно? - Шепчу я хрипло. - Это твоя наглость вымораживающая. Не смей больше подходить к моему мужу. Никогда!
  Ох, что же я несу?! Кажется, разговор с Захарией окончательно довел меня. Я чувствовала внутри себя бушующий огонь, требующий жертвоприношений.
  - Мужу? Да ты смеешься надо мной! - Прорычала Лиза, и судя по тону ее голоса, она уже давно мечтала об этом разговоре. Она вскочила со своего места, не обращая внимания на упавший с грохотом стул. - Посмотри на себя, девчонка! Ты даже пуговицы не можешь на рубашке застегнуть правильно.
  Ого, глядите-ка, и правда. Я совершенно не соображала, когда переодевалась в сухую, приличную одежду. Потому теперь моя блузка застегнута так, словно в этом мне пособил слепой пьяница.
  - А ты трахнула его младшего брата! - Парирую я, поднимаясь следом. - Представляла на его месте Амана, так? Ну так усвой, этому не бывать. Ты не получишь его. Пока я жива, ты его не получишь.
  - Ах ты сука! - Шипит Лиза, но переходить к рукоприкладству не решается. - Думаешь, что стала всемогущей после того, как нацепила на палец эту безделушку? Или ты вдруг возомнила себя его госпожой теперь, когда он объявил Ганзе, что намерен заключить союз между вами по традициям наших предков? Это развязало тебе руки?
  Я ошарашено моргаю, не в силах поверить. Аман сказал суровым дядькам из Ганзы, что сделает меня своей истиной парой? Так вот что безуспешно пытались скрыть от меня Каин и Франси.
  Сумасшедший.
  Ком подкатил к горлу, крупная дрожь сотрясала тело.
  - Он никогда не будет твоим. - Шепчу я, смотря в серо-зеленые глаза напротив.
  - Это мы еще посмотрим. - Заявляет угрожающе Лиза, наклоняясь вперед. - Мне нужно просто пальцами щелкнуть, и любой окажется в моей постели. Тем более тот, кому жена не дает уже несколько недель подряд.
  - Щелкай сколько пожелаешь. - Бросила я, направляясь прочь из комнаты. - Этот фокус не пройдет с ним.
  - Дура наивная. - Фыркнула мне вслед мисс Керниган.
  Покинув ненавистную комнату, перегруженная мыслями, я пыталась отдышаться. Моя ситуация была совершенно безвыходной, однако все мое естество вопреки всему стремилось к мужчине. Словно один только его вид мог решить все мои проблемы. Нелепо, но теперь я поняла, что все это время глупо пыталась убежать от реальности и спрятаться в объятьях Амана. Он защищал меня от прошлого, от сомнений, от угрызений совести и чудовищ вроде Захарии. А теперь законник перекрыл мне пути отступления, поставив перед выбором. Либо мой мужчина, либо мой младший невинно пострадавший брат, воскресший из мертвых.
  И почему я сомневаюсь?
  ***
  Я запуталась. Смотря на свою ситуацию со стороны, мне кажется, что я не просто зашла в тупик в этом метафорическом лабиринте, а оказалась в маленькой комнатке без окон и дверей, чьи стены, пол и потолок медленно, но верно сближаются, грозя меня раздавить.
  Над ухом выводил трель красный кардинал, пока я, сидя на софе в окружении подушек, смотрела за окошко павильона. В моих руках был тот самый бинокль, подаренный Франси, тогда как сама хранительница сидела рядом. Ностальгия и все скопившиеся за день переживания должны были уже пролиться слезами, но я каким-то чудом удерживала себя от истерики.
  Я должна была анализировать, решать, предпринимать какие-то действия. Мне нужен был план, по которому я смогу незаметно покинуть виллу. Но даже если мне это удастся (хотя в это и трудно поверить), что ждет меня потом. Что приготовил для меня Захария?
  Возможно, мне стоит воспринимать это как искупление. Как шанс все исправить. Если старик на самом деле отпустит Джерри, если мой брат выживет, моя жертва не будет напрасной. Не важно какие условия поставит Захария, я должна подчиниться им, потому что просто не смогу жить, зная, что могла спасти брата, но подчинилась страху и любви к мужчине, который похож на меня, как небо на землю.
   Безвольно осматривая увядающий парк, я пыталась заставить голову работать в нужном мне направлении.
  Захария даже не хотел думать о том, как именно я буду проворачивать свой побег, который с вероятностью в девяносто девять процентов окончиться неудачей. В конце концов, до побега дело может даже не дойти: проницательный Аман все поймет сегодня же за ужином, когда я разобью три бокала подряд. Мои руки так трясутся, что я едва держу бинокль.
  - Холодно. - Бросаю я в оправдание.
   Она что-то сказала вам? Та девчонка?
  Я стремительно бледнею, понимая, что стою на краю обрыва. Франси догадалась? Так быстро?
  - Да. Знаешь, я посмотрела на нее и тут же вспомнила себя. - Быстро заговорила я, вновь закрывая лицо биноклем. - Мне стало не по себе от этого. Она выглядела такой потерянной, припертой к стенке, и я начала с ней откровенничать. Рассказала, как оказалась в этом доме, вспомнила семью... Мне очень тяжело говорить об этом, потому я теперь несколько подавлена. Все пройдет уже завтра.
  Кажется, хранительница поверила этому торопливому отменному бреду, позволяя мне мысленно облегченно вздохнуть. Еще бы чуть-чуть...
  Вести себя естественно, когда твой брат находится в заложниках у чокнутого законника, когда твой мужчина собирается нарушить все существующие законы, дабы привязать тебя к себе всеми возможными узами, когда твой учитель пытается соблазнить твоего мужа? Да-а, Захария, нет проблем, я справлюсь.
  
  Вглядываясь вдаль, я вспоминала, как почти год назад в этом самом тусклом ныне парке проходило празднество помолвки господина Каина. Воспоминания пестрой каруселью закружились перед глазами. Сколько важных гостей, шикарных нарядов, угодливых слуг. Музыка и клекот птиц в клетках. Ярко-синий взгляд хищника, нашедшего свою жертву...
  Аман был буквально неотразим в тот день, как бы нелепо это и не звучало по отношению к представителю его расы. И в тот раз рядом с ним стояла роскошная Адель, которую он называл своей невестой.
  Тяжело вздохнув, я направила взгляд на главный особняк, рассматривая каждый из пяти этажей, коридоры которых отлично просматривались в широкие окна. Где-то там, на верхнем этаже находится мой благоверный. Интересно, чем Аман занимается, о чем думает в эту самую секунду...
  И не успела я построить первые предположения, как в окне коридора пятого этажа мелькнула его фигура. Судя по его стремительному шагу, господин куда-то сильно спешил или был чем-то разозлен. А может и то и другое. Вполне вероятно, что он даже направляется в мои апартаменты, чтобы через пару секунд узнать, что я опять избежала серьезного разговора, улизнув из его рук. Ох, Аман, твои руки...
  Сердце замерло, когда в поле моего зрения появилась гребаная мисс Керниган. Она шла навстречу моему мужу с явно подлыми намерениями. Затаив дыхание, я следила за тем, как Лиза подходит к нему (чертовски близко), начиная что-то быстро говорить. Глава слушал это молча и нахмуренно, а через минуту я увидела на его лице слабую улыбку.
  Его улыбка и взгляд принадлежали в эту самую секунду не мне. Другой женщине. Лизе Керниган, которая уже давно решила поставить этого мужчину на колени.
  Возможно, Аман знает, что я слежу за ним и потому злит специально? Моя ревность льстит ему? Он же не может улыбаться Лизе, потому что та ему нравится?
  Я жалобно вскрикнула, отпрянув назад, как от удара, когда вопреки моим мысленным утешениям Лиза сделала последний решительный шаг, обхватила голову Амана своими наманикюренными руками и впилась в губы моего мужчины развязным поцелуем. Она прижалась к нему так тесно, грудью, бедрами, словно желая слиться с ним немедленно...
  Мои ослабевшие руки выронили бинокль, в ушах стоял звон, а перед глазами - эта сводящая с ума картина.
  Я чувствую, как Франси теребит меня за плечо, жалея в этот самый момент о том, что не может заговорить, больше чем когда-либо. Очевидно, она тоже видела его предательство.
  Я знаю, глава мог остановить ее, если бы захотел. Амана невозможно застать врасплох, тем более озабоченной женщине, у которой желания на лице написаны.
  А я-то думала, чего мне не хватает для логичного завершения сегодняшнего дня. Твоей измены, мой господин.
  - Я в порядке. - Шепчу я, не сдержав всхлип и тут же затыкая рот тыльной стороной ладони.
  Я вижу краем глаза, как Франси тянет ко мне руки, желая заключить в объятья. Но я сбегаю от ее жалости, вскакивая с софы.
  - Мне... мне нужно побыть одной. - Я уже не сдерживаю слезы, потому не надеюсь, что Франси хоть что-то разберет в этом одном сплошном вопле несогласия. - Не ходи за мной. Я в порядке. Просто...
  Просто не могу поверить своим глазам. Очередной кошмар? Мне столько раз снилось, что Аман оставляет меня за своей спиной, что я еще тешу себя надеждой на пробуждение, выходя из птичьего павильона.
  Он не мог поступить так со мной. Только не сейчас, когда мне нужна уверенность хоть в чем-то, когда я потеряла буквально все, когда пытаюсь найти выход. Зачем же ты так, мой господин, зачем ты так со мной?
  - Позвольте ваше пальто. - Склоняется Авраам, когда я прохожу в двери главного особняка.
  Я не останавливаюсь, направляясь к лестнице, выглядя при этом откровенно пугающе, потому дворецкий не пытается настоять на своем, молча провожая меня тревожным взглядом. Скидываю пальто по дороге, давая ему упасть на ковер. И только чудом я добралась до пятого этажа невредимой, потому что дороги я не видела, весь обзор закрывала Лиза, целующая моего мужчину. Который позволял ей это. Не оттолкнул. Не сказал, что ему никто не нужен кроме меня...
  Дура наивная. Да, это про меня. Спасибо за очередной урок, мисс Керниган, вы и вправду очень талантливый педагог.
  Я опираюсь на стену, идя к своим комнатам. Лишь бы не встретить его или ее. Никто не должен видеть меня в таком отчаянном состоянии.
  - Мейа? - Словно в насмешку, голос главы раздается за спиной.
  Я морщусь как от удара, жалобно всхлипывая. И потому уже через секунду, Аман оказывается напротив, заглядывая в мое лицо.
  - Моя госпожа...
  - Не трогай. Не смей... слышишь? - Отвечаю я сбивчиво, отшатываясь от него. - Уйди. Оставь меня.
  Аман выпрямляется, смотря на то, как я на дрожащих ногах обхожу его, подходя к своим покоям. Я переступаю порог, вяло захлопывая дверь, закрыться которой не дает чужая рука. Конечно, было глупо считать, что он так просто меня оставит.
  - Где ты была, Мейа?
  О, Боже, мне сейчас не до допросов.
  Совершаю круг по комнате под пристальным взглядом синих глаз.
  - Я все видела. Ты же именно это хочешь знать? - Я неуклюже вытираю слезы. - И знаешь, что самое ужасное? Меня это не сильно удивило.
  Аман шипит какое-то ругательство, подходя ближе.
  - Нет. Нет, не приближайся...
  И когда глава замирает, раздираемый противоречиями, я внезапно понимаю. Его напряженный вид, этот взгляд, в котором борются вина, злость и любовь, все слова, сказанные им ранее, вдруг наталкивают меня на мысль. Словно сложились все части сложного пазла. Я нашла выход. Единственный возможный. И плевать, что при таком раскладе я умру быстрее, чем успею добраться до Захарии.
  - Я ухожу. - Заявляю я тихо, снимая с безымянного пальца кольцо. - Все кончено, Аман.
  Я кладу обручальное украшение на тумбочку и, набравшись смелости, поднимаю на мужчину глаза. И... о, Боже, я не знала, что это будет настолько трудно.
  Сколько непонимания, неверия, даже страха вспыхнуло в этом взгляде. То как смотрит на меня Аман делает меня еще более жалкой, совершенно беспомощной.
  - Ты столько раз повторял, что я не подхожу тебе. А эту песню подхватил весь этот дом. - И откуда у меня берутся силы говорить это, да еще таким режущим тоном? - И я все поняла. Только что.
  - Не передергивай, Мейа! Я никогда не говорил ничего подобного.
  Он так легко поверил мне? Поверил, что моя безумная, жертвенная любовь на деле оказалась невероятно скоропортящимся продуктом?
  - Разве? - Чудом продолжаю я. - Ты сказал, что не будешь пить из меня. Я не подхожу тебе. И думаю, ты отлично справишься с поиском более достойной кандидатуры на место твоей "жены". Можешь считать меня неудачной попыткой, а вакансию открытой.
  Засунув руки в карманы джинсов, Аман опустил голову. В молчании слышалось лишь наше дыхание. И так в течение минуты
  - Ты зла на меня, моя госпожа. - Заговорил в итоге глава, а я не могла поверить тому, как спокойно звучит его голос при этом. - И ты вправе злиться на меня. Делай что хочешь, но ты никуда не пойдешь.
  - А это не тебе решать!
  - Я твой муж.
  - Ты мне никто! - Рявкаю я, зная, что это будет ударом по болевой точке. - И ты не имеешь никаких прав распоряжаться мной, как тебе захочется. С меня хватит твоей опеки. Тебе лучше обратить свое внимание на Лизу. Но погоди! Ведь ты только что именно этим и занимался.
  Аман молча кивает, словно думает, что это просто женская истерика, которая пройдет через десять минут. Ну, максимум, через полчаса. Решил в очередной раз продемонстрировать чудеса сдержанности, смиренно переждав бурю.
  - Ты слышишь меня?
  - Конечно. - Кивает он со всей серьезностью. - Кричи, Мейа. Бей. Проклинай. Тебе нужно это сейчас. А завтра мы поговорим с тобой как взрослые.
  - Взрослые? Смеешься, что ли?! Да ты никогда и не смотрел на меня, как на достойную тебя. Даром что с ложки не кормишь. - Бормочу я, осматривая его с ног до головы. - И знаешь, что? Меня тошнит от тебя. Гляжу на тебя и вспоминаю, как ты всего несколько минут назад сосался с этой Крениган.
  - Это ничего не значит, Мейа. И, думаю, ты знаешь об этом.
  - О, серьезно? Получается, для тебя это ничего не значит? Хорошо, буду иметь в виду в следующий раз, когда твой брат предложит мне свидание под полной луной. - Похоже, каменная воля Амана давала трещину. - А хотя к дьяволу это все. Я не хочу больше иметь ничего общего с этим домом.
   Ну же. Скажи мне убираться. Мне нужно, чтобы ты отпустил меня. Чтобы возненавидел. Пожалуйста.
  - Я отправил Лизу домой. Ты ее больше не увидишь.
  И почему я почувствовала такое облегчение от его слов?
  - Зачем? Сам себе яму роешь. Я не останусь здесь, и дело даже не в Лизе. Просто все это бессмысленно. Наши отношения никуда не ведут, так что ты должен быть мне благодарен, за то, что я выполняю работу твоего рассудка. Знаешь, я правда пыталась поверить в то, что являюсь кем-то большим, чем есть на самом деле. Но мои нервы на пределе, я больше не могу этого выносить. Я человек, да, Аман. И эту правду не в силах изменить даже ты. И если ты не отпустишь меня сейчас, я повторю судьбу Эмили. Хотя, не думаю, что ты помнишь это имя. - Глава продолжает молча слушать, не собираясь отвечать на мою злость. Не собираясь помогать мне! - А теперь отойди в сторону!
  В ответ Аман только сложил руки на груди.
  - Ты не смеешь распоряжаться мной! Я не твоя вещь! - Отрывисто бросаю я, направляясь к выходу. - Мне надоела роль твоей одноразовой салфетки. Мне нужен мужчина, который будет видеть во мне женщину, а не сувенир для своего либидо.
  Когда я обхожу его, он не шевелится. И потому я беспрепятственно достигаю двери, дергая ее на себя. Я правда собиралась покинуть его, уйти, бросить. Навсегда. И он не остановит меня? Ох, разве я не должна этому радоваться? Разве не обязана поспешить, пока он не передумал? Пока не передумала я?
  Дверь с грохотом закрывается прямо перед моим носом, а я оказываюсь в чужих руках, прижатая к этой самой двери спиной.
  - Да что ты... - себе позволяешь?!
  Мои слова переходят в протестующий стон, который заглушает чужой, настойчивый рот. Да, я знала, что Аман не сдастся так просто. И если бы раньше мне это польстило, теперь происходящее казалось мне катастрофой. Потому что мне нужно было вырваться из его рук, нужно было вернуть трезвость мысли, нужно было спасти брата. Но его прикосновения, о которых я мечтала вот уже которую неделю, не дают мне думать о долге.
  - Не смей при... - касаться ко мне!
  Я отворачиваюсь, пытаясь избежать новых поцелуев и выбраться из-под мужского тела, прижавшего меня к двери. Однако Аман, отпустив мою руку, поворачивает мое лицо к себе за подбородок. Умудрившись укусив его за губу, я тут же усиливаю эффект, ударяя мужчину по лицу.
  Наблюдаю за тем, как сама же рушу свое счастье.
  - Не трогай меня! - Рычу я, пытаясь убедить себя в том, что все сказанное мной правда. - Я тебя ненавижу! Ты мне противен!
  Вместо ответа Аман обхватывая мое лицо и снова целует.
  Я чувствую вкус его крови.
  Ненавидя эту ситуацию, свою слабость, Захарию, я вымещаю свой гнев и боль на Амане, колотя по чем придется и извиваясь дикой кошкой.
  - Нет! Я не... не хочу! Я не хочу тебя! Пусти! Ненавижу! - Повторяю я, сопротивляясь, выскальзывая из его рук, падая на пол.
  Я пытаюсь отползти от него, чертовски злого, угрожающе большого и желающего наказать меня за все эти недели его воздержания и мои неосторожные слова. И вопреки панике я понимаю, что... будь я проклята, я хочу его. Именно такого.
  Схватив меня за лодыжку, глава рывком придвигает меня к себе, переворачивая на живот. Слушая проклятья, он молча пресекает все мои попытки вырваться, задирая мою юбку, разрывая кружевные трусики. Сквозь собственные всхлипы и тяжелое дыхание, я слышу звук расстегивающейся молнии, а потом он оказывается на мне, тяжелый и явно намеревающийся взять меня именно так, сзади, жестко, показывая свою власть надо мной и мою слабость.
  - Ты добилась своего, Мейа. - Я сжимаюсь, не узнавая в рычании зверя голос своего мужа. - Я твой. - Он резко разводит мои бедра, дергая их вверх, прижимая к себе. - Но не думаю, что такой я придусь тебе по вкусу.
  Я захожусь в крике, когда он проникает в меня одним резким движением. Горячий грудной стон, опаляет мою шею, когда мужчина обнаруживает, что я невероятно влажная и как всегда готовая для него. Его пальцы впиваются в мое тело, ритм - злой, неистовый, почти жестокий. Недели ожидания и тоски дают о себе знать, Аман совершенно не собирается себя сдерживать. Как и обещал...
  Выбившись из сил, я покорно принимаю его наказание, которое продлится вплоть до утра.
  ***
  Я смотрю на стену, на которой солнце рисует красный квадрат окна. Рассвет.
  Не думала, что такое возможно, но это действительно продолжалось весь вечер и всю ночь. И я выжила, что делает мне честь.
  Поразительно, но я до сих пор не потеряла способность чувствовать, а ведь казалось, после того, через что я прошла, мое тело онемеет. Но я чувствую. И как будто острее, чем раньше. На периферии зрения вижу, как Аман молится моему телу, покрывая невесомыми поцелуями царапины и следы от укусов. На бедрах, запястьях, шее. В каждом прикосновении вина и мольба извинить его жажду, вышедшую из-под контроля.
  Думаю, глава ненавидит себя и меня за то, что здесь произошло. Наслаждение, смешанное с унижением и болью... он хотел оградить меня от этого. Как и сказала мадам Бланш, я была особенной для него, потому он до последнего держал свою природу под контролем. Эта сдержанность по отношению ко мне была его жертвой, его любовью. Которую я отвергла.
  Странно, что я поняла это только теперь. Марта бы сказала на это, что хорошая мысля всегда приходит опосля. А, когда дело касается меня, эта присказка превращается в аксиому.
  Едва сдерживаю рыдания.
  Я больше никогда не увижу его. Он больше никогда ко мне не прикоснется. Я знаю, Захария не допустит этого. То, что ждет меня завтра, будет хуже, чем смерть.
  - Я уеду. - Меня едва слышно, и дело не в сорванном голосе. - Завтра.
  Аман замирает, по моей коже скользит его тихий вздох. До последнего мне кажется, что он меня не отпустит. Прикует к своей кровати, будет методично вытеснять эту безумную мысль об отдалении от него каждую ночь, но не допустит разлуку.
  - И когда вернешься?
   Никогда.
  - Не знаю.
  - Я буду ждать. - Говорит он, и я мучительно закрываю глаза.
  Это прозвучало так уверено, как клятва.
  Я хочу обнять его, прижаться и разрыдаться на его плече. Хочу рассказать обо всем, все простить, дать нам обоим второй шанс. Хочу сказать, что не смогла бы его возненавидеть, даже после настоящей измены, а этот глупый поцелуй озабоченной Лизы не сможет разрушить наше счастье тем более. Что все мои слова - вынужденная ложь, и что я люблю его... Как редко я говорила ему об этом. А сейчас, когда время признаний прошло, я терзаюсь муками совести. Я была отвратительной женой, Аман. Возможно, когда-нибудь ты найдешь лучше и простишь меня за то, что я с тобой сделала.
  
   32 глава.
   Я разрушила его до основания. В самых синих на свете глазах отражались руины его души.
  Стоя возле черного кроссовера, я смотрю на то, как Аман спускается с лестницы.
  - Прощай. - Кидаю я тихо Франси, которая еще раз порывисто обнимает меня, после чего уходит, смотря себе под ноги. Думает, что причина всему - ревность.
  Я знаю, что сейчас на меня смотрят сотни глаз из окон главного и малого особняков, кто-то с искренней радостью, кто-то с недоумением. Но, думаю, никто из них не мог предположить, что эта милая история окончиться именно так.
  Когда Аман останавливается напротив меня, я едва сдерживаю себя от глупостей вроде объятий, поцелуев или слов, которые бы все объяснили.
  Мой господин, зачем ты пришел, лишая меня надежды на достойный уход? Ты не должен видеть эти слезы ненависти и боли. Я теряла многое и многих по вине Захарии, а теперь он отнимает у меня и тебя. Было большой ошибкой оставлять его в живых.
  - Почему ты ничего не берешь с собой? - Спрашивает Аман. Его голос звучит пугающе... никак. Не требовательно или осуждающе, а так абсолютно спокойно. - Мне нужно знать, что ты не будешь ни в чем нуждаться, Мейа. Ты должна взять хотя бы деньги.
  - Мне ничего от тебя не нужно. - Хрипло отвечаю я, пряча глаза. - Только машина. Спасибо.
  Водитель курит в стороне, пытаясь казаться незаметным.
  - Мейа, что я могу...
  - Ничего, Аман. Ничего. - Перебиваю я нетерпеливо. - Оставь меня в покое. Просто... просто оставь меня в покое. - Когда его рука начинает тянуться ко мне, я отшатываюсь. - Нет. Не теперь.
  У меня получается убедительно. Голос источает страх и боль, и главе верит, что в них виноват именно он. Думает, что я возненавидела его после "предательства", после "изнасилования".
  - Не прикасайся ко мне. - Шепотом умоляю я, потому что знаю, если Аман дотронется до меня, я сломаюсь.
  Опустив руку, мужчина замер на несколько секунд, рассматривая меня. Словно пытается запомнить как можно более отчетливо и полно.
  Словно прощается со мной.
  Не в силах выносить эти муки, я подзываю водителя, однако Аман делает жест, и мужчина садится за руль. Господин сам открывает мне дверь. Он сам отправляет меня в поездку, где конечным пунктом, скорее всего, значится моя мучительная смерть.
  Я забираюсь в салон, закутываясь в тонкое пальто сильнее.
  - Я люблю тебя. - Произносит глухо Аман, а я не могу поверить в то, что не ослышалась.
  Он никогда... никогда еще...
  - Поехали. - Кидаю я водителю.
  Аман захлопывает дверь, звуки в миг становятся тише, мир стремительно тускнеет, боль нарастает.
  - Поехали! - Воплю я, смотря в зеркало заднего вида на шофера.
  Машина выезжает за ворота. Я не оборачиваюсь, чувствуя на себе чужой взгляд. И с каждой секундой, с каждым пройденным метром я все острее понимаю: я никогда не вернусь. Его ожидание будет напрасным и, надеюсь, не слишком долгим.
  - Быстрее. - Шепчу я требовательно, получая из зеркала недовольный взгляд, который я игнорирую.
  И когда поместье Вимур осталось далеко за моей спиной, а машина развила скорость близкую к первой космической, я позволила себе слабость. Последующий час мы ехали под аккомпанемент моих жалких воплей.
  ***
  - Вы уверены, что правильно назвали координаты? - Спрашивает водитель, осматривая окрестности, пока я пялюсь в помятую карту, которую мне некогда передала Берта. - Здесь же...
  Нету ни черта, мысленно заканчиваю я, поднимая голову от резкого, трескучего звука.
  Распахнув глаза, я беззвучно кричу, смотря на аккуратную дырочку в подголовнике водительского кресла. Через секунду тело мужчины качнулось и упало на руль, замирая на веки вечные.
  Он уже здесь. Убил моего водителя не раздумывая и теперь наблюдает за мной.
  Пытаюсь выровнять хриплое дыхание и не смотреть на тело того, кто еще минуту назад разговаривал со мной. Полагаю, совсем скоро неподвижность и безразличие ко всему объединят нас.
  Я судорожно осматриваю местность, выжженное поле, близлежащий лес. Снайперская винтовка с глушителем, догадываюсь я, всматриваясь в чащу. Глядя в лобовое стекло, испорченное паутиной трещин, я выискиваю человеческую фигуру. Считаю секунды, инстинктивно потянувшись к своей левой руке, пытаясь нащупать на безымянном пальце кольцо.
  Пусто, естественно. Странно, мысль о том, что я осталась совершенно одна, и мне фактически нечего терять, теперь уже не кажется такой мучительной. Скорее неизбежной и даже ободряющей.
  Дрожа всем телом, открываю дверь и выбираюсь из машины.
   Господь - Пастырь мой. Я ни в чем не буду нуждаться...
  Я вглядываюсь вперед, где на фоне синеющего леса, покрытого дымкой тумана, маячит человек. Мужчина. Возраст - чуть больше тридцати. Он идет неторопливо, закинув винтовку на плечо, выглядя при этом так, словно секунду назад свалил немейского льва. Голыми руками.
  Запахнув полы пальто, ссутулившись и смотря на приближающегося убийцу исподлобья, я пытаюсь понять, где могла встречать его раньше. В стане Захарии, ясное дело, но его черты казались мне поразительно знакомыми. Это не был мимолетный взгляд с моей стороны, я как будто смотрела на него из раза в раз, так долго, что успела возненавидеть.
  - Ты?.. - Шепчу я, часто моргая. Когда мужчина останавливается в двух метрах от меня, оскаливаясь в подобии улыбки, у меня не остается сомнений. - Но... как ты...
  Не знаю, что там с немейским львом, но до яблок Гесперид Захария явно добрался. Потому что теперь передо мной стояла его основательно помолодевшая версия. Способная передвигаться на своих двоих, к тому же.
  - Ты не находишь это смешным? - "Приветствует" меня Захария. - Вместо того, чтобы кокнуть меня, бесполезного инвалида, еще тогда, Аман вернул мне некогда отобранное и потерянное. Силу. Молодость. Потенцию, что немаловажно. Черт, ты бы видела, как я отметил это событие... Но разговор сейчас о другом. Благодарить за то, что все так обернулось, ты можешь лишь его, Мейа. Своего обожаемого кровососа. - Сделав шаг вперед, глядя по сторонам, Захария протянул: - Мейа, Мейа... я ведь как впервые увидел тебя, понял, что мозги у тебя, девочка моя, набекрень. Какой нормальный человек согласиться жить рядом с вампиром? А судя по тому, что мне рассказывала Берта, ты не ограничиваешься простым сосуществованием. - Потерев небритый подбородок, Захария, посмотрел на меня. Долго и внимательно. - Помнишь, что я делаю с предателями?
  - Мой брат... мне нужно увидеть его... - Сдавленно лепечу я, готовясь получить пулю в лоб в любую секунду.
  - Ты еще смеешь что-то требовать у меня? - Расхохотался Захария, довольно грубо схватив меня за воротник пальто. - Погляди на себя. Ты выглядишь элитно, как и подобает его шлюхе. А я не выполняю просьбы предателей и потаскух. Ясно?
  - Ты обещал... - Едва шевелю губами я от страха и обиды, пока законник внимательно меня рассматривает. - Ты сказал, что отпустишь его. Пожалуйста.
  - Слушаю? - Захария поднял свой взгляд к моему лицу, выжидающе уставившись. Я растеряно молчу, не понимая, что именно он хочет услышать. - Умоляй, Мейа.
  - Ты сказал, что отпустишь его... - Повторяю я, смотря в светлые глаза напротив. И моя очевидная злость - плохой помощник в столь щепетильном деле.
  Резко придвинув меня к себе за ворот пальто, Захария шипит:
  - Я сказал, что отпущу, если ты будешь вести себя хорошо. Но я не вижу твоей покорности. Говори, Мейа. Говори, что все сделаешь, лишь бы спасти его. Я хочу увидеть, как ты будешь ползать на коленях...
  Я осознала, что сделала глупость, лишь спустя секунду после того как плюнула Захарии в лицо. Я слишком давно мечтала об этом, потому инстинкт самосохранения и рассудок отступили, стоило мне услышать его слова. После всего что он сотворил с моей семьей и со мной в частности... ползать перед ним на коленях?
  Словно не веря в происходящее, Захария замер на одно мгновение. Потом разжал руку, державшую лацкан моего пальто, и поднес пальцы к лицу. Резкая усмешка, как выстрел, прозвучала в тишине.
  - Что ж, Мейа. - Протянул Захария, опуская винтовку. - Ты просто развязала мне руки.
  Он не дал мне разобраться в смысле этих слов, опуская на лицо лишающий равновесия и чувств удар.
  ***
   Контроль. Версия 2.0.
  Да, такое со мной уже было однажды: погружение в кромешную бессознательность. Правда в тот раз это происходило куда... мягче.
  Я вздрагиваю, когда за шторами век вспыхивает и угасает свет. Щелчок и какое-то тихое жужжание. И снова. Щелчок, вспышка, жужжание.
  Чувствую боль во всем теле, но особенно в скуле и губе. Мучительно простонав поднимаю голову, покоящуюся на груди, распрямляю позвоночник с хрустом. Голова раскалывается, и я хочу сжать ее руками, дабы она не развалилась, но это не представляется возможным: мои руки прикованы.
  Открываю глаза, фактически делая невозможное. Болтаясь на цепях, я едва касаюсь ногами бетонного пола. Вокруг - плохо покрашенные серые стены, от которых отражается свет мигающей люминесцентной лампы. Передо мной - Захария с фотоаппаратом.
  - Скажи "сыр", крошечка. - Тянет омерзительно нежно мужчина, вновь нажимая на кнопку, и я щурюсь от вспышки. - Одну оставлю себе, остальные пошлю твоему любовнику. Он не останется равнодушным. Чтоб меня, ты хоть можешь себе представить, как я мечтал о мести все это время, девочка моя?
  Я мотаю головой, пытаясь избавиться от сводящего с ума эха. Ненавистный голос Захарии, упивающегося местью, помноженный на сто? Это уж слишком.
  - Прикованный к инвалидной коляске, старый и чертовски бесполезный, мог ли я помыслить о такой удаче? Посмотри на меня. - Я не в состоянии, моя шея затекла и жутко болит, я могу лишь рассматривать пол под ногами. - Я теперь не просто вернул себя, я обрел куда больше возможностей чем раньше. И угадай кем я займусь сразу после тебя?
  Он имел ввиду Амана, конечно, своего злейшего врага, но я думаю о Джерри.
  - Джерри... - Мой хрип заставляет Захарию недовольно цокнуть языком.
  - Просто, чтобы ты несколько расслабилась, Мейа, скажу, что он в безопасности. В смысле... он там и будет находится, пока ты будешь вести себя хорошо, договорились?
  - Джерри...
  - Он с Иудой. Помнишь Иуду? Привязался к мальчонке. А я до сих пор не могу его простить. Ты отобрала у меня сына, Мейа. Но я знаю как наказать вас обоих. С этой целью и ведется этот разговор, а вон та камера записывает наше милое рандеву. - Мой подбородок обхватывает грубая рука, дергая вверх, заставляя посмотреть в левый уголок, где к потолку присоединена камера. - И если ты будешь упрямиться, это милое кино увидит не только Иуда и Аман, но и твой брат. Ясно?
  Определенно. Ублюдок приготовил для меня настоящий адский Диснейленд, судя по его предвкушающему тону.
  - Он убьет тебя. - Шепчу я, чувствуя боль в губе.
  Но вместо того, чтобы хоть немного смутиться, Захария заходится от смеха.
  - Ты сама-то хотя веришь в это? - Он вновь поднимает мою голову за подбородок, заставляя посмотреть на себя. - Я знаю его, Мейа, изучил как свои пять пальцев. Я уже сражался с ним и знаю его манеру. Кроме прочего, я уже не тот, что был прежде. И дело даже не в крови, которую дал мне твой трахальщик. - Он помолчал с минуту, словно рассуждая, посвящать ли меня в свои секреты дальше. - Ты думаешь, что я единственный, кто не желает видеть тебя рядом с ним? О нет, Мейа, ваш мезальянс - заноза в заднице всей Ганзы, но особенно семейки Лейфт. Знаешь таких? - Имела честь лицезреть представителя оного рода. И кто бы спорил, Адель желает моей смерти ничуть не меньше Захарии. - Они хорошо мне заплатили за то, что я устраню эту надоедливую, маленькую проблему. - Меня то бишь. - А если учесть, что деньги меня не интересуют... Я взялся за дело с превеликим удовольствием! - Он вновь захохотал. - Ох, Мейа, я никогда еще не чувствовал себя так...
  Лицезреть его триумф - начальный этап моего наказания. А мне уже хочется сдохнуть.
  - Потому, будем рассуждать логически, мне стоит тебя поблагодарить. Не будь твоя суть такой продажной, я бы никогда и не поднялся из проклятого кресла, никогда не отомстил за себя, никогда не почувствовал снова тепло и нежность женского тела. - Его рука недвусмысленно касается моего лица, и я напрягаюсь. - Я не заберу твою жизнь, хотя твое предательство - непростительный грех. Я милосерден, Мейа. Тебе нужно только поклясться мне в верности. Сказать, что сделаешь все, что я захочу, потому что благодарна мне. Я не стал убивать твоего брата, хотя у меня были все права отправить его следом за папочкой. Но у парня неплохой потенциал и кровь человека, что немаловажно.
  - Ты сказал, что отпустишь его. - Повторяю я, превозмогая отвращение. - Ты поклялся.
  - Хочешь, чтобы я отпустил его? - Его голос становиться омерзительно вкрадчивым. - Будь покорной, Мейа, и мы поступим так, как ты хочешь, идет?
  Я боюсь строить предположения касательно его последних слов. Но когда его рука вновь касается моего лица, скользнув вниз, к груди, у меня просто не остается сомнений.
  - Тебе лучше убить меня. - Шиплю я. - Гребаный извращенец.
  К горлу подкатывает тошнота. Его даже не останавливает наше дальнее, но все-таки родство.
  - Когда это ты стала такой разборчивой? - Усмехается Захария, больно обхватывая мою шею пальцами. - Понимаю, ты хочешь, чтобы на моем месте был Аман. Но здесь всего лишь я.
  Отпустив меня, мужчина проходит к металлическому столу, на котором находятся пистолет, бутылка с водой, ключи и ножницы. Последние Захария берет в руки, проверяя остроту лезвий большим пальцем.
  - Я сегодня необычайно добр, девочка моя. Я разрешаю тебе звать его в процессе. И желательно, чтобы ты смотрела прямо в камеру при этом.
  Мой взгляд, в котором бушует нарастающая паника, метнулся к камере. Извращенный ум старика продумал даже такую деталь. Напоминание о неотвратимом унижении и позоре, которое он отправит Аману, перевязав предварительно красной ленточкой? Которым будет меня шантажировать до скончания моей жалкой жизни?
  - Ох, Мейа, Мейа! - Восклицает Захария, поворачивает ко мне лицом. Походкой зверя, он приближается, щелкая ножницами. - Теперь я его понимаю. Когда ты так смотришь, тебя нестерпимо хочется трахнуть. Тебя ведь заводит это, признайся. Нравится экзотика? Раз уж ты выбрала эту клыкастую тварь, так оно и есть. Я буду почти таким же нежным.
  - Не... не трогай меня... - Я вжимаюсь в стену, пытаясь уклониться от его рук, тут же получая пощечину.
  - Ты погляди. - Захария присвистывает, разрезая мою блузку быстрым движением руки. Холодный металл ножниц прикасается к оставшимся следам от укусов и жестоких поцелуев. - Теперь я просто уверен, что тебе понравится то, что я приготовил для тебя.
  - Не делай этого. Одумайся. Не надо. Зачем... - Сбивчиво шепчу я, следя за тем, как он разрезает брюки и нижнее белье, после чего откидывает в сторону лохмотья и ножницы, скрещивая руки на груди. А я, хрипя от унижения и ненависти, сжимаюсь, пытаясь скрыть свою наготу. - Лучше убей меня. Просто убей меня.
  - Раз ты так просишь. - Я кричу, когда сильная рука хватает меня за волосы дергая наверх. - Я так и сделаю, сразу после того как хорошенько тебя отымею. И, чтобы ты знала, я повторю это и после твоей смерти. Хочу попробовать тебя покорную и согласную на все.
  Бог знает, откуда у меня взялись силы после этих его слов; я стала вырываться и брыкаться, как сто чертей. Хотя и знала, что мое бессмысленное сопротивление лишь повеселит его, а мне доставит еще больше боли. Захария стал нечеловечески силен.
  - Зови его. - Требует законник, пришпилив меня к стене одной рукой, а другой пытаясь справиться с моими судорожно сведенными бедрами. - Кричи, умоляй его прийти и вновь тебя спасти. Черт возьми, да от одного этого уже можно кончить.
  Сильно зажмурившись, я с ненавистью понимаю - он победит и в этот раз. Я не смогу сопротивляться дольше, я уже на пределе своих сил. Меня утешает лишь мысль о том, что Джерри в безопасности. Я знаю Иуду, он никогда не допустит, чтобы ребенку причинили вред, потому что в каждом несчастном мальчике видит себя, брошенного, одинокого, покалеченного жизнью.
  - Зови его, ну же.
  Звать его? О нет, не в этот раз. Этого удовольствия я тебе не доставлю.
  - Дьявол, Мейа, ты хоть можешь себе представить выражение его лица, когда он увидит, как мы с тобой тут развлекаемся?
  Сколько ненависти и яда в его голосе. Захария просто одержим местью...
  Распахнув глаза, словно внезапно что-то для себя уяснив, я нахожу взглядом лицо мужчины.
  - Ты завидуешь ему. - Хриплю я, заставляя законника замереть. Да, это именно та самая точка, на которую нужно давить. До тех пор, пока он решит, что его сексуальная озабоченность не важнее моего немедленного убийства. - Ох, ты глянь... так вот в чем дело.
  - Что ты сказала, крошечка? - Шепчет Захария, заглядывая в мои глаза. В них только гнев, никакой похоти. То что надо.
  - Я сказала, что ты, жалкий неудачник, завидуешь ему. - Поразительно, что у меня еще остались силы говорить, особенно так уверенно и ехидно. Но с каждым словом мой голос звучит все сильнее. - Теперь понятно. Ты хочешь подняться на его уровень. Обратить на себя его внимание. Вот смех-то...
  Мою голова откидывается от удара. Останавливает ли меня это? Едва ли.
  - Прыгаешь перед ним, как цирковая обезьяна. - Я выплевываю кровь, продолжая быстро бормотать: - Твои жалкие попытки его задеть, вызывают у Амана лишь смех. Ты правда хотел убить его в тот раз? А он даже добивать тебя не стал, потому что ты для него - пустое место. Таракан... - Новая пощечина взрывается истерическим хохотом. Я буквально чувствовала, как схожу с ума. - Представляю, как ты обрадовался, получив от него кровь. Думал, что он наконец-то признал в тебе достойного соперника, с которым готов вновь сойтись в битве? Да ему было плевать на тебя. Что тогда, что сейчас... - Я задыхаюсь, заходясь приступом кашля, получая удар в живот. - Ты... просто... жалкий слабак...
  - Заткнись, мать твою! - Ревет Захария, а я едва слышу его через звон в голове.
  - А сейчас... ты думаешь, его заденет это? Ты, видимо, плохо знаешь главу Вимур. У него сотня таких как я, и пока ты пытаешься доказать себе, что изнасилование его любовницы... одной из многих... заденет его, Аман придумывает, какую бы красивую безделушку подарить очередной. Эту мелодраму он просмотрит, не скрывая зевоты, уж поверь мне. Хочешь поразить его? Даже не знаю, Захария... научить вышивать крестом, что ли.
  Удар. Боль. Твердость стены под затылком.
  - Заткнись. - Рычит законник. - Заткнись. Ты ни черта не знаешь, сука...
  - Как... как тебя это задело... глянь-ка... - Бормочу я опухшими губами, коверкая слова. Кровь пенится во рту. А я жду последний, решающий удар, coup de grace, который обеспечит мне свободу. - Бьешь, как девчонка... не удивительно, что Аман не впечатлился в тот раз... в следующий надень платьице.
  Хрясть.
  С силой приложившись об стену головой, я обвисаю, натягивая цепи. Мои глаза, перед которыми все плывет, следят за тем, как на бетонный пол часто капает кровь, собираясь в лужу. Я даже не могла себе представить, что во мне так много крови. А Аман переживал...
  На смену невыносимой боли приходит смертельная усталость, и я послушно закрываю глаза, идя на дно. И вонзающийся в мозг звук выстрела, раздающийся тяжеловесным эхом в помещении, звучит для меня как нежное "arrivederci".
  
   33 глава.
  - Я промахнулся. Черт! Черт! Черт! Как я...
  Мне жарко и больно. Трясет. Я слышу трение шин и эхо быстрых голосов.
  - Он стал очень быстр.
  - Я лучший в стрельбе!.. был. А теперь? Проклятье, он убьет нас.
  - Кровь не останавливается. - К дуэту взрослых примыкает ребенок. Он задыхается от плача. Я чувствую бережное прикосновение к лицу. Пальцы убирают с липкой кожи волосы. - Господи, она умирает!
  - Кнут, быстрее.
  - Разуй глаза, мать твою! Я делаю, что могу. Тем более, не тебе меня торопить, ведь все это случилось именно из-за недостатка скорости у тебя!
  - Замолчи! Именно ты заварил эту кашу! - Детский, уже начавший ломаться, голос звучит весьма разозлено.
  - Не я, а...
  - Кнут. Смотри на дорогу.
  - А смысл?.. дьявол, не сегодня, завтра он доберется до нас. Я никогда не промахивался...
  - Поворачивай на следующем указателе.
  - Черта с два!
  - Мы это уже обсуждали.
  - Твой план тупой до неприличия! Вон, малышу Джерри он тоже не нравится.
  - Не так сильно как ты. - Съязвил паренек.
  - Я это уже понял. - Проворчал водитель, а в следующую секунду машину слегка тряхнуло и занесло. - Добром это не кончится.
  - Она не доживет до завтрашнего утра, и тебе это прекрасно известно.
  - Так же как и мы, если приедем к нему в гости. Ты думаешь он сильно обрадуется, увидев нас с таким подарком?
  - И туда не сунется Захария. - Заканчивает его собеседник. Самый спокойный из этой троицы. - Для них нет места безопаснее.
  - С каких пор ты проникся доверием к кровососам?!
  - У Вимур есть все необходимые ресурсы, чтобы помочь ей. Врачи, аппаратура, банк крови.
  - А с чего ты взял, что они станут помогать? Тебя не интересует, почему он так легко ее отпустил? Он не показался мне идиотом, должен был понимать, чем дело кончится. Возможно, ему это было на руку...
  - Не после того, как он сам пришел за ней.
  - Но он позволил этому случится с ней - факт.
  - Очередная причина, по которой он обязан нам помочь.
  - Обязан? Шутишь, что ли? Я еще не оклемался после нашей последней встречи, и как-то не расположен напоминать ему об его "обязанностях". Он выставит нас за порог. В сосновых гробах.
  - Если они - единственные, кто может ее спасти, значит надо хотя бы попытаться. - Вновь раздался голос мальчика. - У нас нет выбора.
  - Похоже на то...
  - Ты не должен боятся, Джерри. Никто не тронет тебя, слышишь?
  - Я бы не был так уверен... - Вставляет самый беспокойный из этого трио.
  - Мы оставим тебя и Мейю, там Захария не доберется до вас.
  - Ты... ты что... бросишь нас?
  - Нам нужно решить одну проблему.
  - Решить проблему?! - Вскинулся Кнут снова. - Нас всего лишь двое! Он закопает нас живьем. Мы не ровня Захарии.
  - Выживать - это то, что я умею делать лучше всего.
  - Не в этот раз, Иуда. Не в этот раз.
  ***
  Здесь так темно, словно я решила поиграть в прятки с завязанными глазами в комнате без окон. И предварительно меня хорошенько раскрутили на центрифуге.
  Бестолково моргаю, не видя различия между положениями век. Вверх-вниз. Никогда бы не подумала, что это упражнение будет даваться мне с таким трудом.
  Пробуждение было плавным и незаметным, и прослеживалось лишь через усиление частотности монотонного пиканья. Откуда идет этот назойливый звук? Вероятно, Джерри опять решил пошутить. Этот чертенок частенько издевался надо мной, зная, как я дорожу сном...
  - Ясё рсскжу оцу. - Язык заплетается, слова вылетают неразборчивым шипением. - Пшл отсда.
  Я вяло отмахиваюсь от тонкого звука, который капает на череп подобно изощренной пытке. И тут же запутываюсь рукой в проводах, недовольно вздыхая. Боже, почему я веду и чувствую себя так, будто вчера в одиночку осушила весь винный погреб Малых Милешт? Не помню, что делала давеча, но вряд ли судьба занесла меня в Молдавию, так что...
  Моей руки что-то касается, и я пугливо дергаюсь, слушая поспешный шепот на языке, который неразборчивой массой тихих, низких, горловых звуков обрушивается на меня. Я трясу головой, понимая, что все еще не проснулась окончательно. И словно читая мои мысли в следующую секунду в темноте разливается отрезвляющий свет, от которого я поспешно отворачиваю лицо.
  И прежде чем закрыть глаза, я улавливаю за границей света мужскую фигуру, сидящую на стуле близ моей кровати (и когда она стала такой жесткой? и совсем не скрипит).
  Ох, теперь все ясно. Я опять заболела и провалялась в бреду пару дней.
  - Пап... - Тяну я все тем же пьяным голосом. - Со мной все в порядке, тебе совершенно не обязательно сидеть здесь. - Сглатывая, понимаю, что буквально умираю от жажды. - Пить.
  Отец оказывается рядом с кроватью поразительно бесшумно, хотя я помнила, что в нашем доме скрип половиц вызывало даже дыхание. С бережностью, которая была не свойственна падре, он поднимает мою голову и прислоняет к губам стакан. И я пью жадно, долго, до дна, благодарно выдыхая и вновь ложась на подушку. Кто бы знал, что пить - такая тяжелая работенка, я жутко устала.
  Однако вновь забыться мне мешают легкие, порхающие прикосновения чужих пальцев. Я чувствую их в волосах, на лице, на шее. Словно скольжение пера... и это уж точно не было похоже на отца. Возмущенно и испуганно распахнув глаза, я щурюсь, пытаясь вернуть зрению четкость.
  - Ч-что ты... - Я вяло шевелю губами и еще менее активно пытаюсь отбиться от прикосновений нависшего надо мной мужчины. Большого. Облаченного в черное. И, как следствие, весьма угрожающего. - Не... не трогай меня...
  Он вновь начинает что-то говорить, торопливо, тихо и, судя по тону, убедительно. Его руки так аккуратно и трепетно обхватывают мое лицо, что у меня уже не остается сомнений - он сегодня не планирует меня убивать. Возможно, завтра... потому что судя по этому одержимому взгляду, он жаждал крови и смертей.
  Замерев на долгую минуту, я всматриваюсь в чужое лицо. Мы молчим, изучая друг друга, и лишь одному Богу известно, о чем думает этот мужчина. Что касается меня? Вглядываясь в глубину темно-синих глаз, пристально меня изучающих, мне кажется, что слова "да будет свет" некогда озвучил именно этот человек. Как кощунственно с моей стороны смотреть на него и думать о Всевышнем, но столько силы, власти, грозной суровости и первозданной красоты я встречала лишь на иллюстрациях к коллекционному изданию библии. Микеланджело, "Страшный суд" быть может...
  - Почему... ты так смотришь на меня... - Бормочу я неловко. Это может показаться забавным, но рядом с ним я чувствовала себя так, словно забыла одеться - абсолютно обнаженной. - Мы знакомы?
  
  
  ТОЧКА.
Оценка: 8.07*106  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Эванс "Право обреченной 2. Подари жизнь" (Любовное фэнтези) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | А.Енодина "Не ради любви" (Попаданцы в другие миры) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | А.Калинин "Рабыня для чудовища" (Проза) | | С.Елена "Невеста из мести" (Приключенческое фэнтези) | | М.Атаманов "Искажающие реальность-2" (ЛитРПГ) | | М.Кистяева "Кроша. Книга вторая" (Современный любовный роман) | | Н.Любимка "Рисующая ночь" (Приключенческое фэнтези) | | М.Старр "Мой невыносимый босс" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"