Орегу Трурль: другие произведения.

"Чужая жизнь"-6.1 (Точка расхождения)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 6.72*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Неопределенность провоцирует авантюризм, а страх перед известным будущим наоборот парализует волю. Виктор/Синдзи устал полагаться на историю "Евангелиона" и решился частично раскрыть свое послезнание. Только спасет ли знание? Может быть, ответ даст Мари Илластриэс - драйвер-прима экспериментальной субмарины "Морриган". Судьба свела их вместе, но вот для чего? Ответ может быть в Токио-3, на руинах Сиднея или в где угодно в космическом пространстве. (updated 12/12/2019)


   Пролог.

   Две трети пути прошли относительно быстро, а вот последние две сотни миль пришлось едва тащиться, прячась под брюхом тихоходного и громко дребезжащего своими старыми машинами сухогруза.
   Увы, но рубеж Каратаска-Гуантанамо иначе было не преодолеть - слишком плотно были напичканы здешние воды патрулями янки. Дальше-то ведь начиналось мягкое подбрюшье Соединённых Штатов Америки, за которое они опасались ещё со времён Карибского кризиса полувековой давности.
   Его берегли. Пуще собственных глаз берегли! Потому как слепым жить ещё можно, а вот даже не с ножом, а с гарпуном в брюхе - вряд ли.
   Давным-давно заброшены дальние линии обороны вроде исландско-фарерского рубежа - на его поддержание нет ни сил, ни возможностей. Выносить оборону почти к самым рубежам вероятного противника - правильно, но очень уж затратно. В нынешних условиях - почти неподъёмно. Новейшие стратегические бомбардировщики В-3 так и не вышли из стадии мечтаний, футуристичные суперэсминцы "зумвальт" остались лишь в чертежах, а вместо поставленных на консервацию прототипов истребителя пятого поколений небеса бороздят модернизированные машины поколения 4++ - "сайлент хорнеты".
   Так что остаётся держать оборону на ближних подступах - дешевле и проще. Хороший всё-таки регион - Карибское море. От Флориды до Венесуэлы - сплошной брекватер из больших и малых островов. Перекрыть - несложно, куда проще чем пустое ледяное море от Исландии до Фареров. Гидроакустические станции, корабли патрульные - надводные и подводные, противолодочные самолёты.
   Не прорваться - уничтожат ещё на подступах.
   А прорваться требовалось. И требовалось подойти почти к самому Юкатанскому проливу, чтобы выйти на дистанцию пуска. Тысяча миль - почти предел для UGM-109F, в миру больше известных, как крылатая ракета типа "томагавк". Баллистическими-то можно ударить хоть от Святой Елены, но за немногочисленными ПЛАРБ следят зорко и постоянно. Не ускользнуть. Поэтому сейчас вся надежда на многоцелевые ударные субмарины.
   Дюжина снарядов, снаряжённых двухсоткилотонными боеголовками W80. О, злая ирония! Ведь когда-то и ракеты, и ядерные заряды были разработаны в самих Штатах...
   Но двенадцать ракет, до поры до времени дремлющих в пусковых шахтах - это много или мало?
   С одной стороны - дюжина да по двести килотонн, то есть почти две с половиной мегатонны. Для шестисоттысячной столицы США - хватит за глаза. И на пригороды - тоже. Полтора миллиона гражданского населения - в пыль и свет. Оправдано ли это? Если будет способно остановить Четвёртую Мировую - то вполне. Лучше один город противника, чем сто своих. Лучше одна Оклахома, чем Эдинбург, Бирмингем, Портсмут, Манчестер, Белфаст...
   Солдаты не рассуждают что да как - у них есть приказ. Надежда и спасение. Почти индульгенция, если миссия гадка и на трибунале придётся валить всё на всемогущее начальство, которому перечить было себе дороже. Нанести ядерный удар по городу? Значит - надо, значит - нанесём...
   - Ориентировочное время выхода на рубеж атаки - шестьсот секунд. Приготовиться к принятию управления.
   Ответственный момент - передача контроля над кораблём. На дальних переходах сутками держать в капсуле драйвер-приму - непозволительная роскошь. Обычных рулевых заменить можно, драйвер-приму - нет. Устанет, вымотается от непрерывного нейроконтакта, и в ответственный момент корабль потеряет минимум половину своей мощи. То, что делает его боевой машиной принципиально иного уровня, чем любого из противников.
   - Готовы, младший лейтенант? - раздаётся в голове голос капитана корабля - коммодора Оушена. Мидлшипман - младший лейтенант, низшее офицерское звание на флоте Его Величества. Меньше не положено по высокому и ответственному статусу, больше не позволяют приличия и все писанные и неписанные традиции флота. Без Академии, без полноценного обучения, в четырнадцать лет и такое звание - уже событие из ряда вон.
   - Так точно, сэр, - уносится ответная мысль.
   - Отлично. Начать процедуру сопряжения!
   Голову тотчас же начинает наполнять отрывистые команды небольшой компании офицеров-техников.
   - Подключение к ИЕС...
   - Синхронизация с центральным сопроцессором...
   - Подача питания...
   - Напряжение достигло необходимой величины!..
   - Все энергосистемы в норме!..
   - Есть переход биомеханических систем в рабочее состояние!
   - Приступить к первой стадии синхронизации!
   По рукам пробегает серия коротких вспышек боли от втыкающихся от запястий до локтей тонких контактных игл, соединённых тонкими кабелями с нервом А-10. Казалось бы к этому уже пора привыкнуть - не больнее, чем обычные уколы витаминов или антибиотиков, но привыкнуть отчего-то не получается - всё равно очень неприятно. И ничего с этим не поделать - такова плата за чрезмерно низкий уровень синхронизации. Приходится втыкать контакты в собственную нервную систему для лучшей обработки сигналов...
   Но руки - это ещё ничего. Однажды в лаборатории на базе довелось увидеть, слава Богу, не нашедшие применения иные экспериментальные образцы оборудования, компенсирующие недостаточный уровень синхронизации.
   Как правило это были шлемы.
   Только у одних нейросенсорные контакты вонзались в мозг со стороны затылка - через заранее просверленные отверстия, а вот у других они проникали огибая глазные яблоки...
   - Драйвер-прима входит в контакт с NGS-01!..
   - Есть контакт!..
   - Устанавливается первичная синхронизация...
   - Все цепи в рабочем состоянии. Интенсивность импульсов и гармоники - в норме...
   Первичная синхронизация - это хорошо, это уже полдела, считай, в кармане. В режиме субсинхронизации корабль вести можно, но это именно что просто рулёжка - нет ощущение его, как продолжения собственного тела. И кавитационную оболочку создать не получается, а без неё максимальной скорости хода не достичь.
   - Первичная синхронизация завершена. Все нервные соединения установлены. Отклонения в пределах допустимого.
   Сколько прошло до полноценной синхронизации первого порядка? Много - почти год. Почти год просто на то, чтобы прочувствовать хотя бы частичку открывающихся сил...
   - Начать процедуру вторичной синхронизации!
   В следующий момент по всему телу прокатывается дрожь. Руки и ноги скручивает судорогами. Позвоночник и череп пронзает острой болью, но уже спустя мгновение приходит непередаваемое ощущение могущества. Ощущение огромного могучего тела...
   - Идёт разблокировка нервных соединений второго порядка...
   - Начать проверку контрольной таблицы!..
   - Идёт проверка...
   - Контрольная таблица проверена до 1740-го пункта...
   - Граница пройдена!
   - Вторичная синхронизация завершена. Драйвер-прима вступила в штатный контакт с NGS-01. Все нервные соединения успешно установлены. Интенсивность нервных импульсов и гармоники - в норме. Отклонения в пределах допустимого. Уровень синхронизации - 21.7%.
   Порог пилотирования Евангелиона - не менее тридцати процентов, но этого порога не достичь. Никогда. Долгий путь от 16,4 до 21,7 процентов занял два года. И как говорит профессор Йорк - это предел. Не всем, да уже, не всем выдавать запредельные значения в шестьдесят-семьдесят процентов... Хотя вот Синдзи свой первый бой выиграл всего на сорока процентах. И как выиграл!..
   - Драйвер-прима, доклад по готовности.
   Готовность, готовность...
   Сплошной пластиковый экран-забрало, скрывающий лицо, начинает оживать картинкой. Не фильм и даже не детализированная компьютерная картинка - скорее просто нечто схематичное. Правда всё равно куда нагляднее, чем сухие показания прибором и доклады акустиков.
   Жаль картинка не радует - приходилось видеть записи из кабин Евангелионов. Там это куда нагляднее и реалистичнее, но у их пилотов и канал мысленной активности куда шире. Их уровень синхронизации позволяет вывести картинку на всю внутренню стенку контактной капсулы, а не на относительно небольшой экран, типа очков виртуальной реальности.
   Вместо глаз - гидроакустические станции, вместо ног - два водомётных движителя, вместо кулаков - ракеты и торпеды.
   Начать проверку? Начать...
   Самое главное - проверить гидроакустическую систему.
   Глаза и уши субмарины - перископ, пусть даже и новомодный оптоволоконный - это так, баловство сплошное. В мире безмолвия значение имеют только звуки...
   Или всё-таки важнее энергосистема? Всё ли в порядке с реактором - с этим медленным ядерным взрывом, питающим субмарину своей энергией? В порядке ли биозащита, как работает система охлаждения?
   А почему не проверить в первую очередь систему позиционирования и дальней связи? Без неё ведь тоже никак. Потеряться под водой - легче лёгкого. Найти себя вновь без посторонней помощи - почти невозможно.
   А что насчёт герметичности корабля и исправности балластных камер? Или систем вооружения в составе шестнадцати торпед, двенадцати крылатых, восьми противокорабельных и восьми зенитных ракет? Плюс акустические имитаторы, что по своей сути натуральное контроружие. Броня субмарине двадцать первого века не полагается: вся защита - это зенитные ракеты в надводном положении, да звуковые ловушки в подводном.
   В общем нет на подводной лодке неважных систем - все необходимы, все должны работать как швейцарские часы. Иначе - никак, иначе - конец.
   Слава Богу, что никаких неприятностей при проверке не выявлено... Большую часть времени за этим всем следит не один десяток людей, но в режиме сопряжения - лишь один, что сейчас является продолжением огромной боевой машины. Там где что-то пропустит один, это может заметить и исправить другой. Но сейчас второго шанса не даётся- всё нужно делать на отличное уже с первого раза.
   Тяжело? Да уж непросто... И пусть порядок проверки всех систем уже давным-давно выучен наизусть, это всё равно не похоже на игру или развлечение.
   Но - мысли в сторону. Доклад - по готовности, а сейчас уже всё готово к полноценной работе. Всё готово...
   - Докладывает младший лейтенант Илластриэс, - мысли текут плавно и размеренно. - NGS-01 "Морриган" находится в режиме сопряжения. Все системы работают в штатном режиме. Готова к выполнению задания.
   - Выполняйте, младший лейтенант. - Боевая тревога! - подстегнутый мысленной командой драйвер-примы бортовой компьютер субмарины начал оповещать экипаж. - Ракетная атака! Боевая тревога! Ракетная атака!.. Мерзко дребезжит "баззер".
   - Ракетный комплекс к старту! Ввести целеуказание! Начать предстартовую подготовку!
   Глубина - триста футов, хотя для "Морриган" и три тысячи - не предел. Хотя для "трафальгара" или даже новейшего "астьюта" - настоящий смертный приговор. В авиации истребители стараются выиграть высоту, субмарины же борются за глубину, и "Морриган" пока что выигрывает у всех боевых кораблей.
   Для пуска крылатых ракет нужно выйти на глубину в сто пятьдесят футов и замедлить ход до восьми-двенадцати узлов. На обычной подводной лодке для этого сейчас бы потребовалось бы отдавать команды, задействовать немало людей и тратить время... Одна на первой в мире субмарине, построенной с применением технологий, использовавшихся при строительстве Евангелионов, это можно было сделать всего лишь силой мысли...
   Главное, чтобы это были мысли драйвер-примы.
   Носовые рули на десять градусов вниз, и заострённый нос "Морриган" задирается к поверхности. Двести восемьдесят... Двести сорок... Двести... Сто семьдесят... Всё, стоп. Рули вновь в горизонтальное положение и сбавляем ход с крейсерских двадцати узлов.
   По команде забортная вода начинает поступать в пусковые шахты. Контейнеры с ракетами начинают затапливаться для выравнивания давления, затем в системы наведения и управления "томагавками" поступили программы полёта.
   Цель - столица Соединённых Штатов Америки, Оклахома-сити.
   Осталось лишь дождаться пока давление в ракетных контейнерах достигнет необходимого значения, открыть крышки пусковых шахт... Тогда сработает гидравлическая система выброса и...
   Шум винтов на правом траверзе!
   Пеленг тридцать, удаление двадцать миль. Тихий сукин сын, да ещё и под термоклином пряче...
   Ещё один акустический контакт!
   Но уже на левом траверзе - пеленг сорок, удаление тоже около двадцати миль.
   Пара охотников. Наверняка "лос-анжелесы" - старые, но надёжные и опасные. В дуэли один на один "Морриган" не уступит не американским, ни русским субмаринам, но при таком раскладе исход боя становится непредсказуем...
   Драйвер-прима чертыхнулась. Правда про себя, потому как говорить в заполненной ЛСЛ капсуле всё равно было невозможно.
   Продолжать выполнение основного задания? Но тогда даже если "Морриган" ещё не обнаружена по шуму воды, заполняющей ракетные контейнеры, то старт дюжины ракет услышат точно. К тому же до старта ещё целых пять минут - за это время "лос-анджелесы" могут вполне обнаружить субмарину... И атаковать её. Сейчас всё же велик шанс, что они пока что не слышат "Морриган", идя под термоклином...
   Сейчас или никогда. Время решать!..
   АТ-поле - активировать! И вот силовой кокон обтекает вытянутое продолговатое тело субмарины.
   Рули на погружение, скорость - тридцать узлов!
   "Морриган" стремительно провалилась на три сотни футов вниз, пронзив слой термоклина. В мозгу драйвер-примы зазвенел тревожный колокольчик, что с балластной цистерной по правому борту не всё гладко - столь стремительное погружение едва не вывело из строя насосы. Ещё бы чуть-чуть и...
   Левый водомёт - стоп, правый - полный ход.
   Субмарину начало разворачивать влево, пока постоянно вычисляющий курсовые углы атаки, центральный сопроцессор "Морриган" не выдал вероятность успеха залпа в 70%.
   После прохождения термоклина американцы должны будут на некоторое время потерять акустический контакт. Лучшего момента для атаки и не пожелать...
   Оба водомёта - самый малый, первый и пятый аппараты - товсь!
   Звук заполняющей торпедные аппараты забортной воды и сразу же - шипение сжатого воздуха, выбрасывающего длинные сигаровидные тела "спирфишей".
   Один из американцев только ещё начинал свой манёвр для выхода в атаку, поэтому на две английские торпеды смог ответить лишь одной своей. Даже будучи в полной боевой готовности, субмарина янки оказалась застигнута врасплох.
   От единственной Mk.48 "Морриган" успешно увернулась, совершив резкий рывок вперёд и разойдясь с ней на острых контркурсах. Головка самонаведения торпеды просто не успела захватить цель, а навестись вдогонку не получилось из-за слабого следа.
   Спешно выпустивший звуковой имитатор "лос-анджелес" тоже смог увернуться от одной из "спирфишей" и почти увернуться от второй торпеды...
   Но то-то, что почти.
   По корпусу "Морриган" прокатился характерный металлический стон, а затем донёсся приглушённый рокот взрыва. Попадание! Но вот только не слышно скрежета переборок, сминаемых рвущейся внутрь корпуса субмарины забортной водой. Не слышно выходящих из чрева разрушающейся подводной лодки пузырей воздуха и уж тем более не слышно взрывов детонации боезапаса... Так поражена ли цель? Или же взрыв прогремел рядом, противник подбит, но всё-таки не уничтожен? Шум... Да, чёрт побери, есть слабый шум винта. Добить? Или сначала обезвредить второго противника?
   Подранка можно списывать со счетов - сейчас экипаж этой субмарины наверняка целиком и полностью занят борьбой за живучесть корабля. Сначала подбить вторую подлодку и только потом уже уничтожить первую...
   Правый водомёт - малый вперёд, левый - самый полный вперёд.
   "Морриган" выравнивает курс, идя наперерез второму "лос-анджелесу".
   Писк активного сонара от подранка! Что это было? Какого чёрта он делает? Некогда разбираться!..
   Первая торпеда - пошла! Вторая - пошла!
   В ответ - шум заполнившихся водой торпедных аппаратов американцы и тихое жужжанье идущих Mk.48. Одна... вторая... Тоже двухторпедный залп. "Лос-Анджелес" выпускает шумовые имитаторы и закладывает циркуляцию. Пытается уйти? Не уйдёт!
   Одна американская торпеда проходит мимо, вторая... вторая тоже мимо. Увернулись, уфф... Один "спирфиш" тоже проходит мимо, а второй отвлекается на ловушку и взрывается в стороне от "лос-анджелеса". Американцев там наверняка нехило тряхнуло, но ход они не замедляют. Вот только смысла в бегстве для нет совершенно - от "Морриган" не уйти.
   Новый обмен парами торпед.
   В этот раз лучше не рисковать и выпустить пару акустических ловушек - мало ли что? Вдруг на ручное управление снарядами перейдут. Новая двойка "спирфишей" ведь как раз так и идёт, ведомая волей драйвер-примы, передаваемой по длинным тонким проводам. Шумовые имитаторы? О, только не в этот раз...
   Идущие параллельными курсами "спирфиши" неожиданно расходятся в стороны, а затем берут в клещи отходящую американскую субмарину. На скорости в шестьдесят пять узлов в правый борт субмарины врезается сначала одна торпеда, а спустя пару секунд в левый борт ударяет её сестра. Направленные взрывы боеголовок направленного взрыва, снаряжённых пятьсот пятидесятью фунтами взрывчатки, рассчитанной на пробивание прочнейших двойных корпусов русских "оскаров" и "тайфунов" шутя вспарывают полуторный корпус "лос-анджелеса".
   Далёкий приглушённый грохот, дрожь по корпусу "Морриган", хруст сминаемых переборок. Победа. Восторг! Даже Синдзи не смог в одиночку одолеть Ангелов-близнецов, а этот бой был ничуть не проще, так что...
   Отвлеклась. Забылась. И тут же поплатилась за это.
   Едва живой американец-подранок неожиданно выплёвывает последнюю пару торпед, которые на полном ходу устремляются к "Морриган". Расстояние? Пять миль. На такой скорости Mk.48 уже через полдюжины минут настигнут субмарину. Оторваться? Три минуты, чтобы набрать полный ход в полсотни узлов... Ловушки... Все шумовые имитаторы - пуск! Не сбить с толку системы самонаведения, так ходя бы запутать акустиков "лос-анджелеса".
   Срочное погружение! Если не удастся стряхнуть торпеды с хвоста - придётся нырять на максимальную глубину. По идее, у Mk.48 глубина погружения - две тысячи шестьсот футов, а у "Морриган" - три тысячи. По идее, торпеда должна "ослепнуть" и потерять цель до того, как субмарину начнёт плющить давлением... По идее...
   Взрыв!
   Совсем близко. Субмарину словно бы какой-то великан схватил и резко встряхнул. В мозгу тотчас же зазвенели десятки тревожных колокольчиков - там вышел из строя компрессор, здесь небольшая пробоина... Но это терпимо - главное, что одна из торпед всё-таки сбилась с курса. Значит теперь - на глубину, избавиться от второй преследовательницы, а потом вернуться и добить подранка. Аппараты они перезарядить просто не успеют - на это им потребуется шесть-восемь минут... Ну, пусть даже десять с учётом повреждений, но всё равно...
   Резкий тревожный визг сжал виски болью - вышла из строя правая балластная цистерна. Точнее не совсем вышла, но умный искусственный интеллект "Морриган" её заблокировал, иначе из-за возникшей неисправности она начала бы неконтролируемо заполняться водой, утягивая субмарину ниже максимально допустимой глубины погружения. Одновременно заблокировалась и левая цистерна.
   Но плевать на цистерны и рули - дифферент выставлен верно, ход есть, а большего и не требуется. Погружение продол...
   Жужжанье идущей по следу торпеды-охотницы настигло подводную лодку.
   Толчок в спину. Резкий! Сильный. Даже не толчок, а полноценный удар. Тело моментально простреливает болью, а в глазах меркнет свет.
   Вышли из строя оба водомёта, повреждение ходового отсека, нарушение целостности оболочки реактора.
   Mk.48 не попала в корпус, но взорвалась слишком близко, натолкнувшись на выставленное в режиме сопряжения АТ-поле. Лучше, чем прямое попадание, но всё равно - почти смертный приговор...
   Драйвер-прима закусила губу. Может, даже и до крови - в металлическом привкусе заполняющей кабину ЛСЛ это было неясно.
   Резервные батареи... Резервный двигательный комплекс... Что за... Чёрт, работайте же, работайте!..
   - РДК, запуск с местного поста!
   Если не получается действовать только мысленно - нужно прибегнуть к помощи экипажа. Только бы вытянуть лодку на поверхность, только бы вытянуть...
   - Ну, давай же... Давай... Давай...
   Силы мысли явно было недостаточно - пришлось браться за рычаги. Не просто две рукояти, как в кабинах Евангелионов, и полноценный набор управляющих механизмов. Всё-таки субмарина - это не антропоморфный биомеханоид, кое-чем в ней можно и даже нужно управлять посредством простых средств...
   Ну же, ещё немного... Ну же!.. Почему не получается? Почему? Те самые пресловутые проценты синхронизации? Или просто духу не хватает? А у кого бы тогда хватило? У Синдзи бы хватило, как хватило стоять под огнём Рамиила или в первом же бою уничтожить Ангела, а я...
   В голове будто бы разорвалась светошумовая граната. Вспышка боли была просто ослепительной.
   В тот же момент приборы вокруг перешли в дежурный режим, а обзорный экран погас. Холодный голос Морриган бесстрастно объявил в голове:
   - Критическая рассинхронизация. Обрыв нервных цепей с 610-го по 897-й пункты. Режим сопряжения принудительно разорван со стороны драйвер-примы. Симуляция прекращена.
   Чёрт! Чёрт, чёрт, чёрт!
   Девушка в ярости ударила кулаком, затянутым в умную полимерную ткань контактного комбинезона, по рукояти управления.
   Опять провал. Опять рассинхронизация! Да, пересдача будет через неделю и на второй раз всё, скорее всего, получится, но почему она ничего не может сделать с первого раза?!
   - Мари, - послышался спокойный голос коммодора в голове. - Через полчаса в моей каюте. Будем разбирать твой бой.
   - Есть, сэр.
   Драйвер-прима NGS-01 "Морриган" младший лейтенант ФАУСТ-Британия Мари Илластриэс тяжело вздохнула и подняла глухой экран-забрало головного интерфейса.
   - Приступить к сбросу ЛСЛ и выходу драйвер-примы из контактной капсулы. Медслужба, приготовиться.
   Никто не любит разборы собственных ошибок. Особенно, если этот разбор ещё и справедлив.

* * *

   Мари мало что ненавидела в этом мире. Но процесс выхода из контактной капсулы был в числе этих немногочисленных вещей.
   Головокружение, тошнота, выходящая из носоглотки ЛСЛ... Но главное - непередаваемое чувство потери. Ещё мгновение назад ты был полным, целым, а теперь от тебя оторвали что-то действительно важное.
   Управлять субмариной девушке нравилось. Нравилось ей и пилотирование, несмотря на все его минусы и... Хотя все последние годы Мари мечталось однажды сесть в привычный ложемент, но получить под управление уже не "Морриган", а настоящий Евангелион. Увы, но всё, чем е приходилось довольствоваться - это суперсовременная подводная лодка... в глубине которой находилось тело забракованной Евы. Не так уж и мало на самом деле. Можно даже сказать - очень много. Многие отдали бы правую руку, за одну только возможность управлять столь фантастической машиной...
   Но от этого чувство обиды и не проходило. Кабина Евангелиона была столь близка... А не хватило каких-то жалких и непонятных процентов. Всё равно что готовиться стать рыцарем, а оказаться всего лишь оруженосцем - вечным оруженосцем.
   Обидно.
   Хотя жизнь - это вообще не слишком справедливая штука. Живущая без родителей Мари знала это как никто другой...
   Уровень ЛСЛ стремительно снижался. Разряды тока прошибли грудь Мари, и она согнулась, отхаркивая эту привычную, но от этого не менее противную, жидкость из лёгких. Боковой люк капсулы открылся, и сразу в него заглянул... Нет, не командир медицинской бригады, а лично глава научного отдела ФАУСТ-Британия - майор Гулд.
   - Как вы себя чувствуете, Мари? Помощь требуется?
   Немолодой уже седоволосый мужчина с короткой окладистой бородой и в круглых очках а-ля Джон Леннон был как всегда вежлив и спокоен.
   - Нет, сэр... - кое-как выдавила Илластриэс, унимая участившееся после рассинхронизации дыхание. - С-спасибо. Всё нормально. Я выберусь сама...
   Придерживаясь за стенки капсулы, Мари выбралась наружу. Врачи всё ещё стояли рядом, отслеживая её движения: всё-таки обрыв нервных связей - случай требующий к себе пристального внимания...
   Правда, исходя из практического опыта после обрыва пилот либо сразу же терял сознание, либо был в относительном порядке. Ну, переутомление и головные боли - не в счёт...
   В принципе, ничего особо страшного в этом не было - пока ещё ни один из дюжины отобранных для управления Евами и NGS подростков не получил каких-либо серьёзных травм в процессе пилотирования. Однако перестраховаться не мешало - всё-таки из второго эшелона младший лейтенант Илластриэс демонстрировала наилучшие показатели пилотирования. Остальным до неё было далеко...
   Как, впрочем, и ей самой до тройки настоящих пилотов Евангелионов.
   - Всё хорошо, доктор Гулд. Я действительно в порядке - пойду лучше в душ...
   Жалкая попытка - от медицинского обследования всё равно не отвертеться. В боевом походе - ещё возможно, но пока субмариной управляют опытные подводники, а Мари пока лишь тренируется в полевых условиях - как пить дать. Благо ещё, что медосмотр довольно быстр и не слишком болюч...
   А после Мари проследовала в расположенную поблизости от центрального поста свою каюту, где её уже дожидалась небольшая душевая, горячая вода и сменная одежда. Но дежурная медбригада оставалась настороже, ориентируясь на показания датчиков движения, установленных в душевой, который контролировали действия драйвер-примы. Стоило бы Мари побыть неподвижной более тридцати секунд, врачи ворвались бы внутрь, готовясь оказать помощь.
   Насколько знала Илластриэс такое случалось. Не с ней, конечно, но тоже с одним из рекрутов подготовительного отряда. Девушка никогда не встречалась с другими британскими кандидатами в пилоты Евангелионов или NGS, но знала, что такие существуют...
   Мари стянула провонявший ЛСЛ контактный комбинезон, включила воду и встала под струи тёплой воды, уперевшись руками в стену и склонив голову.
   Настроение было ниже максимальной глубины погружения "Морриган". Так облажаться на контрольном тесте!..
   Девушка сжала кулак, замахнулась... Но бить по стене всё-таки не стала. Это было больно и неразумно, а Мари всегда считала себя способной контролировать негативные эмоции. Да и неожиданная вспышка раздражения уже проходила - Илластриэс не умела сердиться подолгу.
   Головокружение начало понемногу проходить, так что уже минут через пять, тщательно промыв волосы от ЛСЛ, младший лейтенант с тяжёлым вздохом выключила воду -- на "Морриган" стояли мощные опреснители, и с водой особых проблем не было, но и понапрасну тратить время не стоило. Нужно было ещё привести себя в порядок и отправиться на традиционный разбор полётов у коммодора...
   Вытеревшись полотенцем и быстро просушив длинные волосы феном, девушка прошлёпала босыми ступнями к себе в каюту и начала переодеваться.
   Бельё, форма... Тонкая чёрная с серебристой окантовкой рубашка с коротким рукавом. На груди нашивка - "Mdl. Illustrious", на воротнике - соответствующие званию петлицы, на рукавах - знаки различия специальных институтов ООН. Строгие чёрные брюки, лёгкие туфли - почти тапочки. Форма как форма - за исключением чёрно-серебристой гаммы, такой фасон распространён среди офицеров почти любого флота в мире.
   Оружия не положено. Точнее, что-то там на Мари было записано и пару раз она даже была в тире, но не более - считалось, что ей это совершенно не нужно. Последний штрих - заплести волосы в косу.
   И доктор Гулд, и коммодор Оушен постоянно ругались на её патлы, но всё-таки терпели. По большому счёту основные неудобства с длинными волосами испытывала как раз Мари, потому что после каждого погружения в ЛСЛ их требовалось промывать, иначе они крепко слипались между собой. Будучи заплетёнными в косу они страдали меньше, но если мыть их приходилось не так тщательно, то приходилось каждый раз переплетать.
   Илластриэс посмотрела на себя в зеркало.
   Оттуда на неё смотрела хоть и худая и бледная, но всё-таки симпатичная молодая девушка, может быть, выглядящая чуть старше своих четырнадцати лет. На фоне большинства чистокровных британок Мари и вовсе казалась сногсшибательной красавицей. А всё благодаря французской крови со стороны матери... Раньше она на неё походила намного больше своими длинными тёмно-каштановыми волосами.
   Но после начала службы в ФАУСТ у Мари внезапно обнаружилась какая-то нетипичная реакция на ЛСЛ. Тёмно-каштановые волосы начали стремительно выцветать, изменив свой цвет на смесь пепельного и пшеничного.
   Мари бросила взгляд на прикреплённую к зеркалу фотографию почти пятилетней давности, где она была запечатлена вместе с отцом. Сравнила со своим нынешним отражением в зеркале...
   Буквально два разных человека. Раньше - круглолицая девочка с длинными тёмно-каштановыми волосами, синим ободком в них и узких очках, а сейчас - худенькая блондинка с кажущимися огромными серыми глазами. Наверное, это всё из-за отсутствия очков... Кстати, спасибо ФАУСТу за дорогущую операцию по коррекции зрения.
   Мари в последний раз поправила воротничок рубашки, пригладила заплетённые в косу волосы и двинулась к выходу.

* * *

   - ...Они не могли так поступить, - упрямо повторила Мари, склонившись над картой со схемой манёвров прошедшего учебного боя.
   - И почему же это? - поинтересовался коммодор Оушен.
   - Не в правилах американцев проводить самоубийственные атаки. На тот момент приоритетнее была задача по обеспечению живучести повреждённого корабля. Поэтому окончание симуляции было некорректным.
   - Отчего же? Повреждённый "лос-анжелес" в первую очередь должен был бороться за своё выживание - это ты правильно подметила. Однако достигалось это в первую очередь уничтожением нашей "Морриган". Ты же ведь намеревалась после уничтожения второй субмарины вернуться и добить первую?
   - Так точно, - проворчала Илластриэс.
   - Ну, вот... А ты говоришь - не могли... - коммодор прошёл взад-вперёд по своей маленькой каюте. - Недооценка противника - это верный путь к тому, чтобы потерпеть поражение. Да, всякие самоубийственные атаки действительно не в традициях американских военных... Однако нельзя исключать саму возможность её проведения.
   - Камикадзе придумали японцы, - поправила сбившуюся чёлку девушка.
   - А воздушный таран - русские, - несмотря на многолетнюю службу в королевском подводном флоте, Оушен увлекался историей авиации. Странно, но факт. - Что не помешало применять его и нашим лётчикам, и даже тем же американцам. Может, слышала про капитана Келли, который на своей "летающей крепости" протаранил японский линкор "Харуна"? На самом деле он его, правда не таранил - это всего лишь легенда... Хотя подвиг всё равно был - когда его сбили, то он до последнего вёл бомбардировщик, давая время остальным членом экипажа покинуть погибающую машину. Но вот сам спастись уже не успел... А вот капитан Флеминг при Мидуэе действительно совершил таран. На подходе к цели его самолет был подбит и загорелся, однако капитан продолжил атаку. А увидев, что бомбы его подчиненных не попали в цель, Флеминг врезался на горящем самолёте в японский крейсер. Или майор Чели, который на Новой Гвинее бросил свой подбитый бомбардировщик на стоящие на земле японские самолёты...
   Илластриэс погрустнела.
   Оседлавший своего любимого конька - историю авиации, коммодор мог говорить долго. То есть не просто говорить, а говорить как любой армейский или флотский начальник высокого ранга - много, грозно, но неопределённо. И дело тут было не в том, что в убелённой сединой голове Оушен было мало связных мыслей. Наоборот - их было так много, что они толпились, толкались, отпихивали друг друга и вообще всяческим образом перемешивались между собой.
   - И вообще, Мари, - неожиданно - как своенравный радиоприёмник, переключился на новую волну коммодор. - Ну, что с тобой в последнее время происходит-то? Прямо сама не своя... Гулд говорит, что у тебя появилась какая-то... эээ... эмоциональная нестабильность из-за которой и участились обрывы сопряжения. У тебя что-то произошло? Скажи мне - решим вместе.
   - Да ничего у меня не произошло, - вздохнула девушка. - Просто...
   - Просто? Что просто? Или на тебя кто-то дурно влияет? - настолько сурово произнёс Оушен, что Мари невольно улыбнулась. В отличие от большинства виденных ею офицеров, коммодор ни капельки не походил на чопорных и высокомерных аристократов, в изобилии ходивших на кораблях Его Величества. Выбившийся из самых низов лондонских окраин Ричард Оушен был человеком грубоватым, но простым. И, не имея настоящей семьи, относился к членам своего экипажа как к непутёвым детям или даже внукам.
   Ну, а уж к дочери своего старого ученика - коммандера Илластриэс он вовсе относился по особенному, растя девочку после гибели отца...
   - Тааак... Наверняка всё дело в этой вертихвостке! - свирепо сверкнул глазами офицер. - Пригрели змею на груди! Да я её... Да я её мехом внутрь выверну, собственными руками в торпедный аппарат засуну и потеряю где-нибудь около Цейлона!
   - Сэр, Шерил здесь совсем не причём! Не надо её мехом внутрь!
   - А это уже мне решать, девочка. И если не она, то кто же? Нездоровый элемент анархии на борту... Ещё и женщина! Женщина на борту - к бедам. Однозначно. И к дуэлям.
   - Сэр, между прочим, я тоже женщина, - напомнила Мари.
   - Ты - маленькая, ты - не в счёт, - отмахнулся Оушен, но тут же, видимо, вспомнил о чём вёл речь изначально. - Так что? Будем отпираться? Или будем признаваться? Что у тебя - несварение желудка, мигрень, депрессия, тоска по берегу, скука?
   - Сэр, у меня всё в порядке, - решительно заявила девушка. - Я нормально питаюсь, здорова, у меня хорошее настроение, я ни капельки не тоскую по твёрдой земле и мне совсем нескучно. По правде сказать, сэр, что-то как-то даже многовато нагрузок мне бу...
   - Ааатставить, жалобы... Ну, а что тогда, Мари? Если б не октябрь-месяц на дворе, то решил бы, что у тебя весеннее гормональное обострение или как его там... Цветочки, первая любовь там, и всё такое...
   Илластриэс почувствовала, что краснеет. Причём чем дальше, тем больше.
   - Рехнулась! - ахнул коммодор. - То есть влюбилась! Дейви Джонс меня побери, как же я о главном недостатке маленьких девочек-то забыл!
   - Мне уже четырнадцать, - промямлила девушка.
   - Кто он? - сверкнул глазами Оушен. - Кто этот гад? Кто выводит из строя мою драйвер-приму? Он у меня... Да он у меня на каноэ! В Ледяной Дозор пойдёт! Вперёднюхающим! Говори! Сейчас же говори, кто это! Говорю, кому говорят, говори!..
   Из каюты капитана субмарины Мари выползла лишь спустя полчаса, когда Оушен надоело пытать Илластриэс расспросами, и он закончил читать ей лекцию о том, что не стоит поддаваться эмоциям с учётом возложенной на неё ответственности...
   Ну, и всё в таком духе.
   По уже сложившейся традиции, Мари на повороте запнулась о выступающий порог в проходе и полетела на обрезиненный пол. Несмотря на все тренировки, девушка всё ещё оставалась довольно неуклюжей в быту, из-за чего регулярно была вынуждена замазывать очередной синяк... Пока остальной экипаж "Морриган" отрабатывал по приказу раздражённого Оушен меры по борьбе за живучесть корабля или противопожарные мероприятия.
   Однако девушку любили. Большая часть экипажа экспериментальной подлодки была набрана из опытных и проверенных моряков, которые по возрасту годились Илластриэс в отцы. Так что и отношение к ней было соответствующее, особенно в свете того, что у многих были дети примерно её возраста... Поэтому к буйствам коммодора на тему "Из-за какой криворукой сволочи Мари опять ходит с синяком под глазом?!" относились философски...
   В этот раз, правда, падение Мари закончилось вполне благополучно - как для неё, так и для остальной команды в перспективе. Почти сразу же её поймали две руки.
   - Девушка падать не должна, - хихикнули у неё над ухом. - Ну, если только это уже не падшая девушка. Приветик, подруга! Сильно тебя наш старикан мучил?
   - Да не очень, - улыбнулась Илластриэс, поднимаясь на ноги. - Так... Совсем чуть-чуть.
   - И это правильно. Коммодоры лейтенантов не пытают - лейтенантов пытают капитаны. Так что пройдёмте в пыточную, дорогуша - буду над вами глумиться.
   Капитан Шерил Йорк была обладательницей длинных русых волос, симпатичного личика и весьма хорошей фигуры, а также совмещала в себе должности начальника оперативного отдела ФАУСТ-Британия, штатного корабельного психолога и персональной головной боли коммодора Оушена.
   Капитан "Морриган" относился к ней, как фермер к наведывающемуся к нему в курятник наглому хорьку - то есть, как к гадкому вредителю, подлежащему немедленному уничтожению. Чем вызвала симпатичная и весёлая Шерил столь беспощадный начальственный гнев? Как раз своей симпатичностью, весёлостью и внешностью в целом, из-за чего коммодор списал на берег уже десяток человек, которые всё никак не могли поделить прикомандированную красавицу.
   Особенно вопиющим был случай двухмесячной давности, когда двое связистов умудрились дойти чуть ли не до драки. Коммодор тогда сходил к командиру дислоцированного на борту отряда SBS, взял у него пистолет и пообещал пристрелить Йорк, если она ему только попадётся на глаза. Шерил дурой не была, поэтому три дня спокойненько отсиделась где-то на субмарине... Вполне возможно что не без помощи того же вечно хмурого командира SBS.
   Каюта Шерил всегда наводила на Мари немаленькое смущение - уж больно она была экстравагантной. Каюта, не Ше... Впрочем, капитан Йорк тоже не была эталоном британской леди. Произношение выдавало в ней жительницу одного из доминионов - вероятнее всего, Канаду, а место жительства (правильнее даже обитания) свидетельствовало не в пользу благовоспитанности мисс Йорк.
   Какие-то непонятные безделушки, фотографии, постеры, горы косметики, модных вещей и просто всего того, что на подводной лодке было абсолютно лишним.
   - Так, садись, подруга, - Шерил буквально силком усадила Мари на стул, а сама забралась с ногами на койку. - А теперь давай без шуточек.
   Илластриэс тяжело вздохнула.
   Сегодня у тяжёлых вздохов определённо был хороший день, потому как вздыхать Мари сегодня приходилось преизрядно.
   - И нечего тут мне вздыхать. Ну, чего с тобой не так, а? Давай, по-дружески поболтаем о нашем, о девичьем...
   - Ты ещё и корабельный психолог, - напомнила Мари. - Ты со всеми по-дружески болтаешь.
   - Ну да, - рассмеялась Шерил. - Но по-девичьи в походе получается поболтать только с тобой.
   И это было правдой - среди экипажа "Морриган" то ли в силу стечения обстоятельств, то ли в силу флотских суеверий женщин не было. Хотя, кроме собственно офицеров-подводников имелось и немалое количество обслуживающе-технического персонала. Исключение сделали только лишь для драйвер-примы и наблюдателя ФАУСТ в лице капитана Йорк. Всё равно иной внятной цели для начальника оперативного отдела специнститута не было - большую часть работы за Шерил всё равно делали заместители, так что её личное присутствие в штаб-квартире особо и не требовалось. Это ж не какой-нибудь НЕРВ-Япония, где глава оперативного отдела ежемесячно вынуждена воевать с огромными пришельцами, или ФЛЮГЕЛЬ-Германия, где конголезский космодром Пенемюнде-2 находится фактически в статусе осаждаемой повстанцами крепости...
   ФАУСТ-Британия - контора спокойная и безопасная... И, что вероятно, в её штаб-квартире тоже было мало желающих постоянно носиться с неугомонной Шерил. Уволить-то её из-за высокого статуса отца было нельзя, услать в дальний филиал - тоже, но уж когда она сама добровольно попросилась в наблюдатели в тестовом походе "Морриган"... В штаб-квартире наверняка на радостях устроили фуршет.
   В конце концов Шерил оказалась на борту экспериментальной субмарины, встретила Мари, и совсем не странно, что две девушки со временем подружились, учитывая компанейский нрав Йорк и мягкий характер Илластриэс.
   И то, что Мари было лишь четырнадцать, а Шерил почти тридцать особо на картину не влияло.
   - Твои обрывы связи становятся нехорошей традицией в последнее время, - Йорк серьёзно взглянула на Мари. - Гулд говорит, что физически ты в полной норме. Даже более чем. Во всяком случае у меня в твоём возрасте и груди-то ещё толком не было...
   - Шерил! - порозовела Илластриэс.
   - А что Шерил? Шерил чушь не гонит, Шерил дело говорит. Лучше скажи-ка, подруга, если физически ты в норме, значит дело в эмоциональном самочувствии?
   - Я в порядке, - не слишком уверенно заявила Мари.
   - Значит, продолжаешь упорствовать? Лааадно... Пустим в таком случае в ход тяжёлую артиллерию... Я всё знаю! Можешь не отпираться!
   - Дешёвый ход, - с улыбкой парировала драйвер-прима.
   - Да ну? - насмешливо прищурилась Йорк. - А я вот покопалась у тебя в каюте и нашла кое-что весьма занятное...
   - Ты не имела права! - возмущённо воскликнула Мари, буквально подпрыгивая на месте. - Так нельзя!
   - Можно, можно, если речь идёт о твоём благе. Ладно, я тоже в этом виновата... отчасти. Хотя по-прежнему считаю, что просмотр боёв Евангелионов - полезное мероприятие.
   Илластриэс покраснела и зажмурилась. Однако заткнуть уши забыла, и поэтому ехидный голос Шерил без проблем донёсся до неё:
   - Итак, подруга, у тебя есть копии всех записей боёв с Ангелами номер три, четыре, пять, семь и восемь, плюс некоторое количество видео о тренировках пилотов... Хм. Хе. Хе-хе-хе. ПИЛО-ТА. Полдюжины вырезок - даже не буду спрашивать, откуда ты достала эти полные японских каракулей журнальчики. Однозначно контрабандный товар - и у кого только достать-то смогла?.. И даже англо-японский разговорник. Конишуа, саёнара и всё такое, да?
   - Конничи-ва, - машинально поправила подругу Мари, со вздохом открывая глаза. - Так будет правильнее.
   - Итак, некто Синдзи Икари, - весело подмигнула Шерил. - Японец (хотя на вид, скорее, полукровка), четырнадцать лет, холост. Вес... рост... уже не помню. Пилот Евангелиона-01. Боевой стаж - шесть месяцев. Четыре Ангела на личном счету, пять уничтоженных в группе. Самый опытный и результативный пилот. Лейтенант армии ООН, что эквивалентно майору национальных армий. Или даже в ближайшей перспективе старший лейтенант ООН, пусть и с полевым патентом. Неоднократно награждён орденами и медалями. Просто герой... А теперь за ним числится ещё и столь тяжкое преступление, как похищение сердца драйвер-примы Илластриэс. Непростительно!
   - Никто у меня ничего не похищал, - буркнула девушка.
   - Вообще, увлечение каким-нибудь кумиром в твоём возрасте абсолютно естественно, - уже без всякого юмора заявила Йорк. - Правда, раньше в моде были певцы или киноактёры... Хм... Хотя давным-давно девчонки и вовсе сохли по всяким там лётчикам и полярникам, так что всё в рамках. Однако могла бы подыскать себе кого-нибудь постарше и побрутальнее...
   - Может быть, уже хватит?
   - Ну, хватит так хватит... Тогда в свете этой информации у меня для тебя две новости - хорошая и плохая. С какой начать?
   - С плохой, - мрачно ответила Мари. - Хорошей хотя бы чуточку сгладишь.
   - Ну, плохая состоит в том, что ничего тебе, подруга, не светит с этим твоим японцем.
   - Он не мой. И вообще мне он, может, просто интересен, как лучший на сегодняшний день...
   - Ой, ну не рассказывай сказки, подруга! - рассмеялась Шерил.
   - Почему сразу сказки-то? - возмутилась Илластриэс.
   - Нууу... Может, потому, что тактика применения Евангелионов не очень применима по отношению к NGS? Или потому, что при просмотре видеосъемок тренировок ты бросала довольно ревнивые взгляды на этих двух - седоволосую и рыжую?
   - Враньё, - в очередной уже раз за сегодня покраснела девушка.
   - Ага, ага. Враньё. Именно. Выдаёт тебя цветовая индикация, дорогуша, ох выдаёт...
   - Ты ещё хорошую новость обещала.
   - А, точно, - небрежно бросила Йорк. - Как только прибудем в Австралию, сразу же на самолёт и вперёд.
   - Куда - вперёд? - не поняла Мари.
   - Вперёд - это вперёд, подруга, - многозначительно произнесла Шерил. - А если конкретно, то в Зону-11- в Токио-3.
   Илластриэс натурально разинула рот.
   - К-как в Т-токио-3... З-зачем в Т-токио-3... - на девушку напал неожиданный приступ косноязычия. - Я... мне...
   - Пока тебя мурыжил наш старикан, Папаше МакМиллану оперативно ушёл отчёт о том, что у тебя всё чаше наблюдается эмоциональная нестабильность (простым "спасибо" не отделаешься - потом придумаю, что у тебя потребовать). Один звонок дяди в Японию, и вуаля! Появляется договорённость, что ты пройдёшь курс тренировок в НЕРВ-Япония. У них была точно такая же проблема с пилотом Евангелиона-00, но они её успешно решили.
   Мари потрясённо молчала.
   - Ну чего застыла, подруга? - со смехом пихнула её Йорк в плечо. - Поедем жениха твоего смотреть. И не забудь поблагодарить великолепную и неподражаемую Шерил Йорк, которая ради подруги может сделать много чего!

Глава 1.

   Картина называлась "Акаги Рицко убивает в себе лошадь". Правда лучше всего мне в этой картине удалась сигарета, которую курила наша Менгеле. В остальном же это было творение в лучших традициях то ли абстракционизма, то ли сюрреализма. А, может быть, даже кубизма - в живописи я, если честно, совершенно не Копенгаген.
   Ну, а что поделать, если рисовал я всегда не просто плохо, а совсем плохо? Если точнее, то хуже некуда. И даже ещё хуже, чем хуже некуда...
   Я со вздохом сложил из бумажного листа, на котором рисовал всякую хренотень, самолётик и запустил его в мусорную корзину.
   В корзине образовалось уже настоящее кладбище погибших самолётов.
   Очередной рапорт о бое с Ангелом совершенно не шёл - вдохновения, чтобы описать сие сражения категорически не хватало. Почему так? Ну, наверное, потому что этих рапортов за последние дни я написал пачку и ещё вагончик.
   Да, именно что написал, потому что отчёты требовались исключительно в рукописном виде - что-то там по моему почерку надо было проанализировать... Для меня же положительных сторон в этом не было совершенно.
   Ну, разве что теперь мне снились кошмары. Примерно две тысячи жутких кошмаров, которые по недоразумению именовались японскими иероглифами из обязательного школьного курса родного языка.
   Валяться на диване, который был затащен в кабинет Мисато при помощи пары охранников и такой-то матери, было, безусловно, приятно. Однако сон как и вдохновение тоже не шёл - за то время, что нас всех мурыжили на медобследованиях я умудрился выспаться по самое не хочу. А чего ещё делать, если только и делаешь, что лежишь как бревно?
   Не знаешь что делать? Упал, уснул!
   Заломил голову, извернулся и посмотрел на сидящую за столом Рей. Лицо Аянами, наполовину скрытое компьютерным монитором, было совершенно непроницаемо и выражало крайнюю степень сосредоточения, что лишь подкреплялось частым стуком клавиш. Сразу видно - человек работает, старается, трудится в поте лица...
   - Что читаешь? - спросил я.
   - "Двадцать тысяч лье под водой", - невозмутимо ответила Рей, продолжая однообразно стучать пальцем по одним и тем же клавишам.
   Это было поразительно, но от этого не переставало быть фактом - Аянами изощрённо сачковала.
   - И как? Интересно?
   - Бесподобно.
   - А что именно?
   - Всё.
   Содержательный разговор. Но ведь это же разговор с Рей, верно?
   Неожиданно дверь в кабинет распахнулась и внутрь заглянула взмыленная Акаги.
   По идее следовало бы подскочить от неожиданности или испуга... Однако мне было лень, а Рей вряд ли вообще была способна от такого подскочить.
   - Аску не видели? - пропыхтела Рицко.
   - Никак нет, - вежливо ответил я, не меняя лежачей позы. - А что такое?
   - Она сбежала с опы... обследований! - возмущению в голосе докторши не было предела.
   А оговорочка-то - чисто по Фрейду...
   - Увидите её - немедленно ведите её ко мне. Это очень важно!
   - Если увижу, то непременно возьму её в плен и доставлю её к вам, - пообещал я.
   - Хорошо. Тогда я дальше буду её искать.
   Дверь захлопнулась обратно, я немного полежал, глядя в потолок, а затем произнёс в пространство:
   - Я ведь тебя не вижу, верно?
   В ответ - тишина.
   - Поэтому в плен брать не буду и Акаги не отдам.
   Снова тишина.
   - А ты не находишь унизительным, что целый лейтенант НЕРВ прячется под столом?
   - Не нахожу, - послышалось из-под стола, за которым сидела Рей. - Тут хорошо - спокойно, тихо и нет Акаги Рицко.
   - А ты мышей, кстати, не боишься? - между прочим поинтересовался я.
   Послышался глухой удар, как будто кто-то ударился макушкой об столешницу.
   - А тут есть мыши?!
   - Не знаю, - честно признался я, ухмыляясь в потолок. - Просто интересно стало...
   - Аска Лэнгли никого не боится!
   - Сомнительное утверждение для человека, который вот уже час прячется под столом, боясь уколов.
   - Да ты бы видел ту иглу! - возмутилась Аска, не вылезая из собственного укрытия. - Тем более она хотела воткнуть её мне в спинной мозг.
   Болючая штука, согласен. Просто катастрофически болючая. Правда, мне её всего пару раз делали, а потом я пообещал следующее сражение с Ангелом не выигрывать, раз меня за победы так пытают. Вряд ли угроза звучала правдоподобно, но данные неоправданные зверства в мой адрес прекратились.
   - Всё потому, что ты укусила доктора Акаги за палец, - бесстрастно заметила Рей.
   - Но я же не специально!
   - А если бы ты её специально укусила, она бы из тебя уже новый Евангелион делала.
   История с укусом была мутная, потому что по соображениям этики женский и мужской состав Пилотов обследовали отдельно. Поэтому я так до сих пор и не выяснил, что именно произошло вчера. Оставалось лишь принимать как факт, что Рицко на Лэнгли обиделась, а затаивший обиду доктор - это больно и опасно.
   - Слушай, Пай-девочка, а я ведь и тебя могу укусить... - доносившийся из-под стола голос звучал довольно зловеще.
   - Это было бы крайне опрометчиво, - задумчиво произнесла Аянами. - Укусить сейчас ты меня можешь только за ногу, а если ты укусишь меня за ногу, то сработают рефлексы... Иными словами - я тебя пну.
   Лично моим предположением было, что у Аски были всего-навсего критические дни. Догадку подтверждать не особо хотелось, но по нескольку дней в месяце Лэнгли начинала гнать так, что никаким самогонщикам и перегонщикам скота даже и не снилось.
   - Я хочу есть! - последовала очередная смена настроений Лэнгли. - Я не ела с самого утра! Синдзиии!..
   - Жалостнее, Аска Карловна, жалостнее, - давясь смехом, произнёс я. - Повторяй - "же не манж па си жюр"...
   - Не смешно! Я голодная!
   - Вооот... Хорошо, хорошо... Да у вас просто талант к христарадничеству, фройляйн... Ладно, - я поднялся с дивана. - Сейчас принесу тебе что-нибудь перекусить.
   Поход от кабинета до ближайшего автомата с фаст-фудным провиантом занял всего от силы минут десять. Однако по возвращении я обнаружил, что мой диван нагло оккупирован валяющейся на нём Кацураги, которая с наслаждением обнимала свёрнутую в рулон куртку и блаженно жмурилась.
   - Какая ж я всё-таки сволочь, - блаженно мурлыкала девушка. - Зато никаких бумажек, больше никаких отчётов... О, Синдзи! Бездельничаешь тут, паршивец? Ну, ничего, я сегодня добрая, у меня внеочередной выходной и премия... А что это ты там несёшь? Гамбургер! Спаситель! Давай! Давай его сюда!..
   А вот этого явления майорского тела народу я, признаться, слегка обалдел. И, наверное, именно поэтому на автомате бросил гамбургер Рей. Аянами, не глядя, поймала его правой рукой, принюхалась, поморщилась и опустила руку с добычей чуть ниже.
   На лице Мисато отразилась почти детская обида... Которая сменилась полным обалдением, когда из-под стола метнулось что-то молниеносное, схватило и утянуло гамбургер. Послышался треск рвущейся обёртки, а затем аппетитное чавканье.
   Кацураги открыла рот. Кацураги закрыла рот. Посмотрела на Аянами. Внимательно-внимательно!
   После чего осторожно произнесла: - Рей.
   - Да, Мисато? - ответила девушка, не отрываясь от чтения.
   - Вот это вот, которое сейчас было, и которое сейчас там и жрёт... ЭТО У ТЕБЯ ПОД СТОЛОМ ВООБЩЕ ЧТО?!
   - Не знаю, - невозмутимо пожала плечами Аянами. - Но гамбургеры любит - просто обожает.

* * *

   Сидеть как на вулкане - не здорово.
   Но сидеть на нём в прямом, а не переносном смысле - совсем худо. Суперсовременный город с десятками тысяч жителей, секретные лаборатории и оборудование, куча оружия и крепость последнего рубежа человечества... А у нас тут оказывается под боком - действующий вулкан.
   Замечательно! Превосходно! Шампанского господам сейсмологам, что проводили геологоразведку перед строительством Тройки!..
   В общем, если серьёзно, то я в очередной, но, думаю, что отнюдь не в последний раз столкнулся с таком малоизвестной миру штукой, как японское раздолбайство. Его никто не видит, но оно как тот легендарный суслик - всё равно есть.
   Как оказалось, ещё до строительства Токио-3 выделенные на исследовательские работы деньги по большей части распилили ушлые японские товарищи, в условиях затяжного кризиса тащившие всё, что плохо лежит. Да и хорошо лежавшее не избегало их загребущих азиатских лапок. А когда потребовались итоговые результаты, то пустили в ход богатую фантазию и сочинили отчёт в стиле "всё хорошо, прекрасная маркиза". Массив Хаконе давно потух и спит беспробудным вулканическим сном, вероятность мощных землетрясений исключается, а многочисленные минеральные и горячие источники питаются не иначе как волей божьей по велению Госпожи Щуки из далёких северных земель.
   Так что никого особо не удивил вопрос взбешённой Кацураги, где находится головной офис горе-спецов по сейсмоактивности и как туда доехать на танке.
   Хорошо ещё, что спешно вызванные столичные вулканологи немного успокоили командование НЕРВ. Ситуация, конечно, была та ещё... Не около каждого города имеется вулкан всё-таки...
   Однако угрозу масштабной катастрофы спецы по большей части отмели. Конечно, Помпеи тоже около Везувия немало просидели в покое, но ведь и сейчас сей город существует без особых последствий... Или кто там в местной реальности после Второго Удара нехорошую активность проявил - не Везувий ли, нет? Вроде бы нет, вроде бы там Этна бушевала...
   В общем, когда немного разобрались со свалившимися на нас стихийными бедствиями, которых выпало просто-таки безобразно много на квадратный километр японской территории, начали разбираться с дело куда более привычной для НЕРВ - отскребать со стенок кратера остатки Сандалфона.
   Судя по тому, что на меня периодически нападала икота, Акаги все последние дни поминала меня часто, обстоятельно и не слишком хорошо.
   Нет, ну а что? Я подряжался участвовать в захвате неопасного инопланетного зародыша, а не тентаклевого монстра высотой с небоскрёб. Формально говоря ни я, ни остальные Пилоты вообще не виноваты - Ангел сам поскользнулся, сам упал в лаву и сам взорвался.
   Экий неуклюжий...
   А что потом в радиусе полукилометра всё накрыло раскалённой лавой, спалившей львиную долю ангельских ошмётков, виноват уж всяко не пилот Икари, а сама Мать-сыра земля. Вот.
   В этом плане погибший... эээ... в силу собственной неловкости Сандалфон ни капельки не беспокоил. Ну, регенерировал он как сволочь, и что? Да у нас таких Ангелов каждый второй, не считая каждого первого.
   А вот то, что он ни хрена, буквально ни хренашечки не был похож на оригинального Сандалфона меня беспокоило. Да ещё как! Где, мать его так и разэтак, плавающий в магме жаропрочный как тефлоновая сковородка скат? И откуда взялся этот полип гадости и гидра мерзкопакости?
   И кого мне тогда ждать следующим? Точнее - в каком облике? А то буду ждать смешного паучка на тонких ножках, а появится хтонических монстр...
   Отстой.
   Хотя уж на что я пытался подготовиться к появлению Сандалфона, а всё одно опять по грани прошлись. Если бы Аска обладала хотя бы немного меньшей подготовкой и чуть большей кривизной рук, то в этом бою могла бы и не выжить. Тяжело в учении - легко в бою? Покривил душой товарищ Суворов - в бою тоже как-то не особо легко... Но без подготовки и вовсе всё плохо было.
   Да и потом... Хрен его знает - выдержала бы броня Евангелионов или АТ-поле против такого взрыва и удара лавы. "Бог из машины" да неожиданно крутые показатели прыгучести Ноль-первого только и спасли.
   Да и вообще в этот раз АТ-полем я действовал ни в пример лучше, чем любым другим оружием... Расту? Угу, старею, блин. Нет, штука без всяких скидок полезная, но как в ней нормально попрактиковаться? Чтобы кидаться невидимыми клинками и прыгать на сотню метров с места нужно сидеть в Еве, но каждый полевой выход для инженерного отдела сродни эпидемии вирусного инфаркта миокарда. Головняков и проблем с каждым случаем применения Евы - просто жуть! Поэтому и предпочитают куда менее совершенные симуляторы, лишь бы поменьше эксплуатировать Евангелионы без критической необходимости... Да и хрен знает какой у них там запас прочности и "моторесурс". А то так натренируемся по самые уши, а тут война, а у нас всем Евам капремонт требуется незамедлительно.
   Мда.. А ещё ситуация, конечно...
   Но без полевого выхода в полноценном владении АТ-поля мне не продвинуться в этом, безусловно, необходимом деле. Что все эти мечи и винтовки, если врага можно шинковать практически чистой "магией"? Но вот прыгать по ангару, разбрасывая во все стороны силовые удары в качестве тренировки - совсем не вариант, меня же инженеры потом по всем своим подземельям тонким слоем размажут и будут правы..
   Уговорить Мисато на полноценную тренировочную вылазку? Было бы совсем неплохо... Но позже. Когда разберёмся с последствиями боя, когда приведём инфраструктуру хоть в какое-то подобие порядка, когда пилоты и обслуживающий персонал немного отдохнёт...
   Когда, когда, когда.
   А почему бы не подумать ещё и о том, что делать, когда на НЕРВ-Япония свалится ещё один запрос на помощь во вскрытии другого геофронта? А запросы и геофронты ещё будут, уверен. Причём такие, "что клиент позабудет обо всём на свете".
   И в следующем месяце... Или уже в этом? Или через месяц? Короче, должен будет объявиться некто под кодовым наименованием Сахиэль...Сахиэль ведь? А то что-то с памятью моей уже стало... Порядок тестирования систем Ноль-первого - помню, что Рей надо ещё Верна по её запросу раздобыть - помню, что Аску воротит от фасоли - помню, а вот события оригинала начинаю подзабывать.
   В общем, скоро. На всех небесах планеты. Эпический фильм-катастрофа. Непонятная инопланетная дрянь швыряется с орбиты кусочками себя и собой целиком. И это, мать его, ни хрена не Капитошка.

* * *

   Склон как-то незаметно выпрямился, а орешник (дубы "каси", устало возразил Младший где-то в глубинах сознания) уступил место каким-то то ли кустам-переросткам, то ли карликовым елкам. Мисато уже ждала, сбросив рюкзак на слегка наклонную плиту, а сестренка и Аска упорно пыхтели в десятке метров у меня за спиной.
   Остановились, расположились, разложились. Достали перекусить и попить. На полноценный пикник это походило всё-таки мало - ни тебе корзинок с едой, ни расстеленных покрывал и всего такого. Пришли, сбросили рюкзаки, достали бутерброды безо всяких корзинок.
   Рей чинно уселась на колени и начала пристально вглядываться в сторону Токио-3. Поблизости в траве развалилась Мисато, блаженно жмурясь на солнце и подложив небольшой рюкзак себе под голову.
   Немного подумав, я уселся слева от Рей, достав из рюкзака флягу с водой, Таскать её по уму - на поясе, я нашёл не слишком удобным для себя. Я не то чтобы большой, а фляга - не то чтобы маленькая, ибо была куплена в личном порядке и приступе жадности. А в таком случае обычно всё берётся как таблетки от жадности, которых хочется побольше, побольше!..
   - Красиво, - ровным тоном произнесла Аянами.
   - Да... - эхом откликнулся я. - Красиво...
   Поспорить с этим было сложно - вид со склонов южной части кальдеры Хаконе открывался великолепный. Поросшие зеленью горы вокруг, голубая гладь озера Асино внизу и серо-стальные башни Токио-3 вдали...
   Только вот на пейзаж слева смотреть не хотелось. Да, там были всё те же горы, вот только обгоревшие и оплавленные. Никакого леса - его выжгло в пепел. Пусть с момента битвы с Рамиилом прошло уже четыре месяца, шрам на местности остался на долгие годы.
   Невольно вспомнился обжигающий луч Пятого Ангела, который едва не спалил и Ноль-первого, и меня с ним заодно. Так себе воспоминание, если честно... Хотя наградили и хвалили только. Только почему-то не что хвастаться, а даже просто говорить о таком не хотелось.
   Обломанным зубом смотрелась полуразрушенная позиция для стрельбы Евангелионов. На склоне холма остались глубокие каньоны в тех местах, где Евы съезжали вниз.
   Да, так себе воспоминания. Впрочем, как и любая из битв против Ангелов, НИ ОДНА из которых не прошла так, как задумывалась. И даже моё послезнание с каждым разом становилось лишь всё бесполезнее.
   Толку с него, что я помню всё, если это самое всё может быть интерпретировано местной реальностью как угодно?
   В этот момент мне прилетело по ногам упавшим рюкзаком.
   - Чего такой кислый, Синдзи? Съел что-то не то? - ехидно поинтересовалась Аска, но спустя мгновение стёрла свою ухмылочку и спросила уже более серьёзным тоном, бросив взгляд на раскинувшееся на гектары пепелище. - Или... дурные воспоминания?
   - Просто воспоминания, - я провёл ладонью по лицу, словно бы сгоняя налетевшую паутину уныния. - Жаркое было дело.
   - Ещё бы! Такой противник... Жаль, что меня не было тогда с вами.
   - Жалеешь, что слава прошла в тот раз мимо? - поморщился я.
   - Нет, - неожиданно ответила Лэнгли. - Просто втроём нам было бы легче справиться.
   Рыжая бросила это своё пустое бахвальство? Ужас! Светопреставление! Пресвятые укупники!..
   Хотя... Либо так, либо никак иначе.
   И увидел я новую Аску, и понял я, что это хорошо... Внезапно я решился. Сейчас или никогда.
   - Майор Кацураги, есть разговор. Не для ушей Командующего. - я пострался сделать максимально серьезное лицо. - Можно на тебя рассчитывать?
   - Синдзи хочет совета в любовном треугольнике - Мисато подняла бровь. - Только почему при девушках?
   - По поводу ангелов. - я не повелся на подначку. - Помнишь наш разговор над капсулой Тикаила?
   - Помню. - Мисато посерьезнела. - Ты уверена, что Рей и Аске нужно это нытье?
   - Не уверен. - я пожал плечами. - Скорее всего не нужно, только это вовсе не нытье.
   - Малыш Синдзи изобрел способ забить Ангелов круче, чем крутые дядьки сотни тысячелетий назад. - с Мисато можно было ваять скульптуру, символизирующую сарказм.
   - Майор Кацураги. - я постарался прожевать остатки бутерброда побыстрее, чтобы меня никто не перебивал. - Есть наполовину достоверная информация. Если пустить события на самотек, нас всех убьют где-то через год. Если не ангелы, то люди. Или люди вместе с ангелами.
   Мисато от неожиданности поперхнулась. - Кто информатор? Впрочем, не называй имени.
   - Знакомый из контингента ООН. Его начальнику пришли весьма мутные приказы.. которые подразумевают предательсто. Как в ООН, так и в НЕРВ. - я отчаянно и вдохновенно врал. - НЕРВ слишком многим наступил на любимые мозоли. От нас избавятся, либо лапами Ангелов, либо просто войсками.
   - Мы должны немедленно доложить Командующему - Рей выглядела озабоченной. - Он решит. И вообще, это дело контрразведки.
   - Слушайте. - я отложил недоеденный бутерброд. - Со мной связались еще до Израфиилов. И в общих чертах описали будущих ангелов. То, что Израфиилов будет двое, и то, что Сандалафон будет атаковать от кратера вулкана.
   - Дерьмо. Но по крайней мере объясняет твое поведение перед боем с Израфиилом. - Мисато мгновенно схватила суть. - Кто-то сотрудничает с Ангелами. Дальше будет удар в спину.
   - Будет. - я кивнул. - Следующего Ангела поддержат диверсией - отключат Токио-3 от электросети. Вроде бы есть варианты. Если диверсия полностью сработает, будет штурм в исполнении очередного монстра, вариация на тему шахтера Рамиила. Если нет, будет что-то на отвлечение внимания.
   - Версия Рамиила - это плохо. - Рей отреагировала моментально. - Особенно без электричества.
   - Застрелим. - отмахнулась Аска. - Зря что ли нам оружие вешают? Или Рей проткнет своим новым копьем.
   - Может и застрелим. - я вспомнил нелепого Матариила из аниме. - Но подготовиться не помешает. Мисато, ты понимаешь, что в НЕРВ есть..информаторы. Если информация протечет, то нам не только устроят альтернативную подлость, но и могут скормить в следующий раз ложные данные.
   - Опять армейские заморочки - Аска на глазах теряла интерес к разговору. - Разбирайтесь сами.
   Рей явно колебалась, не решаясь на новую реплику. Высказалась Мисато.
   - Синдзи.. лучше бы ты ошибался. Или твой информатор был бы сумасшедшим с даром предвидения. Надеюсь на лучшее.
   - Будет худшее. Моя ручная паранойя подсказывает, будет ад.
   Рядом раздалось простенькое пиликанье. Рей сунула руку в карман куртки и выудила простенький мобильник, которым её едва ли не насильно снабдили в Конторе. Впрочем, Аянами всё равно смотрела на телефон, как сапёр на неизвлекаемую противопехотную мину.
   - Фуюцки, - сообщила Рей и нажала на кнопку принятия вызова до того, как Мисато успела подпрыгнуть из положения лёжа на траве с криком "Нееет!..". - Первая слушает.
   Косой взгляд на Кацураги.
   - Меня нет, - страшным шёпотом произнесла майор.
   - Здесь. Говорит, что её нет. Да. Слово в слово?.. Передаю, - Аянами повернулась в сторону командир. - Майор Кацураги - вы негодяйка, готовьтесь к худшему.
   - Дальше Токио-3 всё равно не пошлёте, - храбро заявила Мисато.
   - Ну почему же? - задумчиво произнесла Аска. - Можно, например, послать в место не самое опасное, а в самое унылое - типа Австралии...
   - Австрааалия, Австрааалия, - вдохновенно провыл я. - Страна моя, ты вся горишь в огне!..
   - Да, передаю, - Аянами протянула телефон Кацураги, которая приняла его, скривившись словно от зубной боли. Впрочем, командир тут же напустила на себя максимально бодрый вид, как будто за ней сейчас мог наблюдать кто-то, помимо нас.
   - Слушаю, господин полковник! Так точно, господин полковник! Виновата, господин полковник! Буду, господин полковник! Никак нет, господин полковник - только через час! Пока я доеду до горо... Простите?..
   В воздухе послышался далёкий вертолётный гул, и над зданиями Токио-3 показался летящий вертолёт.
   - Да вы издеваетесь... - пробормотала Мисато.

* * *

   Кацураги в очередной раз подтвердила свой статус офицера, практически полностью неприспособленного для мирной службы.
   Как оказалось, Фуюцки поручил ей не только скрыться с глаз долой, но также оповестил ещё и о том, что на сегодня запланировано какое-то ультра-мега-супер-помпезное мероприятие. То ли опять привезли телегу орденов и медалей от ООН, которые с каждой церемонией становились всё менее и менее ценными в силу своей массовости, то ли решили устроить какую-то официальную говорильню. В любом случае всё это должно было сопровождаться наплывом просто огромного числа шишек, шишечек и шишищ.
   Надо ли говорить, что об этом мероприятии Мисато доблестно забыла?
   Как витиевато выразилась встреченная нами Рицко, с явной неохотой движущаяся из лабораторного сектора - "Звёзд на погонах собравшихся хватило бы на карликовую галактику".
   Бойцы невидимого косметического фронта, они же - самые важные сотрудники НЕРВ, буквально современные атланты, удерживающие небо, они же - штатные гримёры, ударными темпами приводили нас в презентабельный вид.
   С моей точки зрения, конечно, было бы достаточно обычного умывания. Опционально - причёсывания. А на все эти крема и пудры я смотрел примерно, как сотрудник ОБХСС на расхитителя социалистической собственности.
   Насторожившая было меня своим на удивлением тихим поведением Аска вернулась в нормальное состояние, учинившая великий плач по поводу того, что она непременно хочет какую-то ультрасногсшибательную причёску массового поражения, которую она недавно увидела в каком-то журнале.
   Моё предложение в качестве альтернативы постричься налысо и набить себе на полированную макушку каких-нибудь иероглифов понимания не встретило. Зато предложение продолжить истерику в том же духе и начать кататься по полу и сучить ногами Лэнгли успокоило... Вроде бы.
   Впору ли мне гордиться навыками укрощения вредных рыжих немок или стоит ждать ужасного отмщения? Вот в чём вопрос, а у товарища Гамлета были не вопросы, а так - загадки для детского утренника.
   Наряжённые в спешно доставленные парадные мундиры, причёсанные и прилизанные героические и уже немного уставшие пилоты Евангелионов были доставлены в актовый зал на всеобщее растерзание.
   По опыту предыдущих подобных мероприятий я рассчитывал часа на два наградительного процесса, большую часть которого можно уютно подрёмывать в мягком кресле...
   Но, как известно пилоты предполагают, а начальство располагают.
   Неладное я почувствовал, когда узрел среди делегации НЕРВ ни много ни мало, а Его Величество Гендо Токийского, окружённого целым выводком разномастных господ в военных мундирах и гражданских костюмах.
   Вторую порцию неладного я почувствовал, когда начался... ммм... ну, пусть будет ожидательный тупняк. Это когда вы в темпе собираетесь за пять минут, а потом полчаса не происходит вообще ничего.
   "Здравствуйте, мы ведём свой репортаж с площади Хирохито, где вот уже третий час... ничего не происходит".
   Ну и контрольной порцией неладно стало то, что посадили нас (трёх Пилотов, начальников оперативного и научного отделов, а также командующего и Заместителя Командующего), а на какой-то стоящей сбоку на сцене трибуне президиума.
   "Будет ад" - подумал тогда я второй раз за день. И ведь ни капельки не ошибся!
   Началось всё с речей. И ими же всё продолжилось и продолжило продолжаться.
   Сначала к трибуне вышел Гендо и быстро оттарабанил короткую речь по бумажке - что-что, а поговорить Командующий не любил. Все его публичные выступления (крайне редкие) не выходили за рамки шаблона "всё, что нельзя уложить в пятиминутный доклад - словоблудие".
   Наконец-то удалось выяснить тему того, почему все мы так здорово сегодня собрались. А то кого не спросишь - все начинают закатывать глаза и говорить с придыханием о важности мероприятия, но никто ничего толком не знает.
   Командующий же объявил, что всё происходящее - практическая конференция, после которой будет церемония награждения наиболее отличившихся в последнем бою с Ангелом (чтобы два раза не собираться, видимо), ну и традиционный банкет.
   Ощутимое оживление в зале вызвало только слово "банкет".
   Когда к трибуне вышел Шигеру, то я настроился на какой-нибудь наукоёмкий доклад, причём, что важно - сделанный на относительно человеческом языке. Что-что, а любовью ко всяким вычурным словам Аоба никогда не отличался...
   Но увы - доклад научного отдела НЕРВ-Япония оказался на удивление сух, краток и схематичен. Шигеру лаконично перечислил достигнутые Конторой успехи, а так же перспективные технологии, полученные при создании и эксплуатации Евангелионов, а также на основе изучения останков Ангелов.
   Ну, кибернетизация - это понятно, без сращивания биологического и механического Еву не создать. Сверхпрочные материалы - это понятно, диполимерный титан - это вам не штука, хотя пока что он и на вес платины. Выращивание организмов в пробирках - тоже понятно, хотя фактически революционно. Ведь одно дело просто оплодотворить в пробирке яйцеклетку или добиться деления клеток, а совсем другое - вырастить титанический организм...
   Кстати, о титанах. Эксплуатация и обслуживание столь громадных объектов - это тоже ценнейшие данные. Большие человекоподобные роботы - это круто, но как много людей задаются вопросом, а как транспортировать вырубившуюся Еву или поднимать её из-под обломков? А ведь задачка не то что не тривиальная, а просто-таки уникальная...
   ЛСЛ опять же. Источник которой мне, кстати, неизвестен. В терминальной Догме я был и никакого озера ЛСЛ, натёкшей из Лилит не видел, потому как из мумий может вытекать разве что только песок. А ведь ЛСЛ - это не только контактная жидкость, но и основа функционирования АТ-поля. А что такое АТ-поле в перспективе? Это мало того, что всякие силовые щиты, но и самая натуральная антигравитация. Вся проблема пока что стоит лишь в том, чтобы найти достаточно мощную батарейку, от которой можно пусть два проводка в бочку с ЛСЛ и получить генератор силового поля или антигравитационный двигатель.
   Но нет же, нееет... Никакой биологии в докладе - хоть идёт и конференция, да вот только не особо и научная.
   ...На смену Шигеру на сцену выполз какой-то товарищ из финансовой службы НЕРВ, которого я не то что по имени, а даже в лицо знал плохо в силу малой практики общения. Я ж даже официально - заместитель начотдела по боевой подготовке и с финансовой службой не контактирую от слова совсем. Что хорошо в положении Пилота - это достаточно сказать "хочу", и уже другие будут в случае разбиваться в лепёшку, реализуя запрошенное.
   Ну или получить ответ "а рожа не треснет, товарищ Пилот?" и на том успокоиться. По сути, нам и требовать-то особо и нечего - полное гособеспечение, зарплата и соцзащита. Только время от времени залезай в капсулу Евы, дерись и превозмогай, отрабатывая содержание.
   Доклад финслужбы я слушал уже не так внимательно, но более-менее цепко: как-никак экономика - это моя специальность из старого мира. Хотя... Бухгалтерский учёт, анализ и аудит - это одно, а финансирование организации с бюджетом миллиардов пятьдесят - это совсееем другое... К тому же доклад был ужасно простой на самом деле. Что достигнуто, на что пришлись основные траты, сколько было непредвиденных трат (дохренища их было, если честно), меры повышения эффективности...
   В общем, уже к третьему выступающему я впал в огромное уныние. Конференция оказалась отнюдь не научной, а именно что практической...
   Практически нереальной к выслушиванию...
   К тому же, если выступающие от НЕРВ кончились относительно быстро, то вот выползающие на сцену докладчики от иных ведомств кончаться не хотели абсолютно!
   Апофеозом этого ужаса стало, когда на сцену выбрался какой-то японец в строгом костюме, представился посланником администрации премьер-министра и задвинул нереально длиннющую речь-доклад.
   Зрители аплодируют, аплодируют... Кончили аплодировать!..
   Кончились ли на этом наши мучения? Отнюдь.
   Потому как после гражданских чиновников эстафетную палочку приняли силовики. И первый же армейский генерал толкнул классическую военную речугу - полную пафоса, канцелярита и малопостижимой логики. Коротенько так, минут на сорок задвинул. И это я не преувеличиваю.
   Аска приняла на редкость кислый вид, хотя и у меня, наверное, физиономия была не особо веселее. На лице Акаги отображалась вселенская тоска по поводу вынужденного простоя в исследованиях, а Мисато заклинило в вежливой улыбке. Эталон пофигизма являла собой одна лишь только Рей, которая принялась конспектировать (!!!) речь военного. Впрочем, сидящий с дальнего края Командующий в плане невозмутимости вполне мог посоперничать с Аянами... Фуюцки тот вообще слушал докладчиков, как пение соловьёв или иных приятных на слух птах.
   И, собственно, такими мы все и остались в веках, которыми показались нам следующие часы.
   Сухопутных вояк сменили полицейские, а затем и вовсе флотские офицеры. Какой-то адмирал даже задвинул ещё более лихо закрученную речь, чем все его предшественники. А потом на сцену поднялся некий представитель ООН и толкнул ещё более мощное послание к нации, хотя мощнее уже вроде как было уже и некуда...
   Однако едва не пустивший от всего этого слезу умиления Фуюцки вызов принял, поднялся для специального доклада и выдал такую феноменальную пургу, что сорвал аплодисменты явно хренеющих от всего происходящего слушателей.
   И понеслась...
   Награждение всё никак не начиналось, однако мои уши желали отсохнуть, а мозг был расплавлен и жаждал тепловой смерти. Возможно даже что тепловой смерти всей Вселенной - раз уж ему плохо, то пусть будет и всем остальным плохо.
   Очень хотелось убежать куда-нибудь далеко-далеко - в тишину, в глушь, на Хоккайдо. И хорошо ещё, что почти совсем не хотелось спать. Хотя только воспоминаниями и синхротестах и спасался, потому как там тоже часа приходилось сидеть и не делать ровным счётом ни хрена.
   Гендо был невозмутим, Фуюцки слушал речи с величайшим благожеланием (или же его феноменальной имитацией). Рей продолжала конспектироваться речи... Надо полагать. Потому что в её ураганной скорописи я почти что ничего не понимал. Рицко тоже что-то писала в блокнотике, но, кажется, это были непонятные мне формулы. Не отставала от сотрудников научного отдела и Мисато с лица которой можно было ваять барельеф "генерал Ли перед битвой при Геттисберге". Однако из-под пера майора выходили замысловатого вида создания, в которых я с некоторым трудом опознал что-то похожее на отрисованных в стиле аниме человечков. Местами это даже напоминало мангу. Или если угодно - лубкi азiацкiя.
   И как я теперь знал, кроме вокальных данных (умение громко орать не считается), майор Кацураги и в изобразительном искусстве демонстрировала крайне... ммм... своеобразные навыки и стиль, который я бы назвал кубизмом. Что есть на деле настоящий кубизм я, если честно, не в курсе, но по-моему кубизм должен сопровождаться рисованием кубиков.
   Начали закрадываться подозрения, что вся творческая жилка Мисато - это придумывание восхитительных историй, сиречь отмазок для начальства.
   Аска же, по всей видимости, достигла своего предела позеленения, вернула нормальный для человека, а не для кочанного салата цвет лица, и пришла в подозрительно хорошее расположение духа.
   Лэнгли жизнерадостно улыбалась, испускала из глаз почти что настоящее свечение... не забывая тихо-тихо, сквозь сжатые зубы визжать. Или верещать - я с трудом мог идентифицировать этот звук. Я это слышал, остальные нет. Поэтому, наверное, глупо выглядел я, а не рыжая, потому как время от времени начинал давиться от почти непреодолимых приступов смеха.
   Прошли годы...
   Ну, ладно, это я уже преувеличиваю, конечно. Всё-таки ужас без конца крайне редок, чего нельзя сказать о том же ужасном конце... Стоп, это меня уже куда-то не туда понесло.
   В общем, доклады всё-таки кончились (ура! Хвала всем богам и трижды им слава, слава, слава!) и наконец-то наступила очередь награждений. Я даже перекрестился. Мысленно, правда.
   Но и тут всё оказалось не так радужно - начальство решило "зайти с мелких карт" и первыми начало награждать различный обслуживающий люд, а не тех, кто реально находился на передовой - тех же вертолётчиков, к примеру. Да ещё и награждали не пачками, а поодиночке, что опять-таки не способствовало скорости процесса.
   С немалым удивлением я узрел в числе награждённых каких-то солидных дяденек в костюмах, которые явно не имели к НЕРВ решительно никакого отношения. Так, включить мозг и вникнуть, как там их именуют...
   Так... Так... Так. Нет, ну я всё понимаю, но с какой стати гражданским чиновникам дают Кресты ООН, если они вообще из Киото и к Токио-3 никакого отношения не имеют в принципе? Вот же ж... Старый принцип - чем дальше от фронта, тем больше орденов.
   Ладно, я ж кресты не от своего сердца отрываю - чего уж тут жалеть... Да и обесценилась в последнее время эта награда, как я уже говорил. Задумывали-то как редкую награду, действительно за какие-то выдающиеся заслуги, а в итоге теперь награждают пачками. Медаль "За заслуги" (или как её поименовали нервовские острословы "За услуги") и то теперь более редкая наградная птица. Таким темпами Совбезу придётся придумывать какой-нибудь ещё более крутой крест ООН для сохранения престижа... Рыцарский там, на перевязи через плечо или на цепи для пафосности. И приставку "фон" с баронским титулом впридачу. ООН моей реальности такое бы, конечно, никогда не сделала, но тут-то штаб-квартира не в Нью-Йорке больше, а в Берлине.
   Кстати, тоже не слишком хороший ход на мой взгляд. Раз организация надгосударственная, то и располагаться должна где-нибудь на нейтральной территории, типа той же Швейцарии, допустим. А то рано или поздно опять скатятся к судьбе Лиги наций... Или ООН - первой ООН. Формально-то не было и нет ни первой, ни второй, ни сто двадцать второй, но разница между ООН образца, скажем, 1999 года и 2009 года - колоссальна.
   Совет Безопасности - не просто говорильня, а аналог всепланетного парламента. Генеральный секретарь же утратил практически всю и так невеликую власть и превратился именно что в секретаря заседаний. НАТО - переформатировано и, как это ни безумно звучит, но включает в свой состав и Японию, и даже Россию, и является общепланетной армией... Что, правда, совершенно не мешает традиционной межгосударственной грызне между Францией и Германией или Штатами и Россией. Но серьёзного противостояния больше нет - это не "холодная война", но "холодный мир", который всё-таки лучше доброй ссоры.
   ...Через какое-то время дошла очередь и до десерта - до Пилотов, то бишь. Первой свой крест получила Аянами, коротко козырнула, пожала награждающую руку из администрации Зоны 11 и вернулась на место. Вторым за наградой отправился я - тоже получил, козырнул, откликнулся "Служу человечеству!", пожал чиновничью лапку и вернулся на место.
   Последней на сегодня была Аска.
   В зале уже чувствовалось оживление, потому как из распахнутых дверей актового зала уже начали просачиваться запахи из зала банкетного, где готовился классический пост-торжественный фуршет. Причём, вряд ли большинство собравшихся интересовала еда -скорее народ уже спал и видел, как наливается халявным алкоголем. А что? Тоже мне просвещённая и культурная страна... Что ни празднество - то пьянка, что ни пьянка - то апокалиптическая пьянка.
   И после этого мне будут ещё рассказывать о вечно пьяных и сиволапых русских... А, между прочим, недавно Макото на голову кусок пластикового потолка упал, вот. Казалось бы - ну хорошо ведь должны были сделать, штаб-квартира ЕРВ как-никак. Ан, нет! Видел я ту обвалившуюся секцию, и много думал после. О чём? Да о том, что возможно это не Ангелы такие сильные, что крошат всё подряд, а просто Токио-3 строили молдаване или родственный им восточноазиатский народ. Если уж не генетически, то хотя бы духовно родственный.
   Мисато тогда ещё сказала, что если ей на голову что-то упадёт, то она узнает адрес виновной строительной компании и не будет возиться с бумажками, а просто назначит её учебной целью для полевых стрельб Евангелионов... Что? Нет таких стрельб? Будут!..
   И напоследок на сцену вышла Аска. И отправилась получать честно заслуженный ею Крест ООН с мечами.
   И как-то сразу мне не понравилась несколько безумная ухмылочка Лэнгли...
   Нет, орден она получила как все. И руку пожала как все. И даже козырнула не слишком расхлябанно...
   Но потом Аска сказала "А можно мне тоже сказать речь?".
   В общем, я не знаю... я не знаю где... Но запись этой речи я должен достать категорически!
   Озверевшая от многочасового ничегонеделанья рыжая выдала такой словесный поток, что озадаченно моргнул даже Фуюцки.
   Аска упомянула боевое братство и международную кооперацию, передовые технологии и отвагу Пилотов, великую миссию НЕРВ и сложное экономическое положение в мире, развитие компьютерной индустрии и возрождении Олимпийских игр...
   Короче, Аска мешала в кучу всё, что только было можно и что было нельзя. причём, под конец вошла в такой раж, что начала активно жестикулировать, натурально подпрыгивать перед трибункой и периодически сбивалась на немецкую речь (скорее всего, специально).
   Выглядело это... Ну, а как это выглядело? А выглядело это так, что от речей фюрерин Лэнгли я даже ненадолго вынырнул из состояния апатии и почувствовал в себе спонтанное желание захватывать Варшаву, устраивать аншлюс Австрии и ехать в сорокадневную поездку по Франции...
   Зал аплодировал Аске бурно, продолжительно и совершенно обалдевши.
   Рыжая гордо промаршировала к своему месту и величественно уселась рядом со мной, подгребя поближе графин с водой и стакан.
   - Все болтают, а мне нельзя, что ли? Я думала, что лопну просто... - ответила на мой невысказанный вопрос немка.
   - В туалет надо было заранее сходить, - съехидничал я.
   - Хам, - спокойно произнесла Лэнгли и небрежно поинтересовалась. - Ну. И как тебе моё выступление?
   - Во! - я вполне искренне оттопырил большой палец левой руки. - Мощно задвинула. Внушает! Дай пять.
   Аска под крайне задумчивым взглядом Мисато и всех прочих (кроме хладнокровного Гендо) хлопнула по моей подставленной ладони... А затем неожиданно обменялась хлопками с Рей в буквальном смысле перед моим носом.
   - Урааа, - безэмоционально, но с хитринкой в глазах протянула Аянами в ответ на мой изумлённый взгляд.
   - Дамы и господа, на этом торжественная часть закончена! - послышался чей-то проникновенный голос. Прошу всех к столу!
   - Аргх! - Лэнгли оскалилась, скорчила зверскую физиономию и прорычала сквозь зубы. - Я устала и хочу спать!
   - А придётся есть, пить... и чесать языком, - вздохнул я, поднимаясь с места.
   - Аргх! - рыжая скорчила ещё более зверскую физиономию, хотя казалось бы - куда ещё-то?.. - Тогда к чёрту диету! Еда! Истребление! Опустошение!
   - Синдзи, вот Аска не смогла мне объяснить - может, тебе удастся? - поинтересовалась у меня Аянами. - Сначала она усиленно питается, потом садится на диету, а потом входит в цикл без выхода... Зачем?
   - Если бы я знал это, Рей, то мог бы считаться человеком, познавшим дзен, - вздохнул я. - Дважды.

* * *

   - Рей, передай-ка мне вооон ту вкусняшку.
   - Это называется тарталетка.
   - Плевать. Она вкусная, поэтому я буду называть её "вкусняшка".
   Как оказалось, за время бессмысленного и беспощадного сидения в президиуме мы изрядно проголодались и потому сейчас, несмотря на усталость от безделья, усиленно поглощали съестные припасы на банкете. Аске я уже два раза высказал за то, что она не аккуратно кушает в отличие от Аянами, а натурально жрёт. Впрочем, рыжей это было как об стенку горох - сказывались несколько дней диеты, которой Лэнгли время от времени себя спонтанно истязала. Хотя как по мне её наоборот стоило бы кормить и кормить дальше, пока не наберёт округлостей попривлекательнее.
   Но кто же спрашивал моего мнения?
   - Кстати, я тоже не знал, как называется эта фигня, - заметил я. - А ты, оказывается, знаешь. Рей?
   - Мне нравятся кулинарные книги, - с лёгкой грустью ответила Аянами, которой по-прежнему категорически не давалась готовка.
   - Да, там всегда такие здоровские картинки, - беспечно заявила Аска.
   - А тебя в книгах только картинки и интересуют... - хмыкнул я.
   - Почему только? Но с картинками же лучше. Кстати, я уже говорила, что потрясающе рисую?
   - Рей, ты что-нибудь такое помнишь? - озабоченно поинтересовался я у Аянами.
   - Кажется, Аска что-то такое говорила один раз, - невозмутимо ответила девушка.
   - Или два, - поддакнул я.
   - Или три, - продолжила Рей.
   - Или всю неделю, - расплылся в ухмылке я.
   - Да вы издеваетесь надо мной, паразиты! - тут же взъярилась Лэнгли. - Эта было просто досадное недоразумение!
   О, эту подколку я с Аянами даже порепетировал. Аска увидела по телевизору сюжет о начинающих художниках и решила тоже попробовать себя в каляканье-маляканье (в её случае о живописи речь всё-таки не шла)? Хо, я не мог упустить такой шикарный повод...
   - Ты про то, что Мисато не узнала саму себя на портрете и спросила зачем ты рисуешь пособие по надеванию противогаза? - уточнила Рей. - Да, пожалуй, это было недоразумение.
   - Воинствующие дилетанты, - мрачно произнесла рыжая, вгрызаясь в бутерброд. - Вы ничего не понимаете в современном искусстве. А у меня, может быть, ещё один талант открывается. Может быть... Может быть, я вообще новое направление открою, вот!
   - Назови его лэнглизм, - доверительно посоветовал я. - Только не забывай указывать стрелочками где верх, а где низ картины.
   - Очень, очень смешно, мистер Икари. Вы не только гений пилотирования, но и мастер остроумных ответов. Ничего, вы ещё оцените и этот мой талант...
   Справедливости ради, рисовала Аска относительно вменяемо. Лучше меня во всяком случае. И лучше Мисато.
   Но надо же с этим как-то бороться? Вчера вечером, например, она в приступе тяги к прекрасному (решила вспомнить детство и нарисовать картину маслом) заляпала половину своей комнаты, когда нечаянно что-то там опрокинула. Сначала опрокинула, а потом заляпала. И мою футболку, между прочим, тоже извазюкала. Вот свои шмотки она, видите ли, пожалела пачкать, поэтому стырила у меня футболку и рисовала в ней...
   Змеюка.
   Лучшее вечернее развлечение? О, разумеется нет ничего лучше бодрящей уборки на ночь глядя под аккомпанемент воя немки о подло напавшею на её жилище грязюке...
   - Ну тогда, Аска, будь ласка, используй свой открывшийся талант и проиллюстрируй устав внутренней службы НЕРВ.
   - Этот кирпич?! - Лэнгли аж перекосило. - Нет! Лучше смерть!
   - Но его же совершенно невозможно читать, а Мисато заставляет на теоретических занятиях, - пожаловался я.
   - Мисато его сама читать не может, - заметила Рей. - Как часто она засыпает во время его чтения?
   - Нууу... задумался я. - Всегда!
   - Вечер добрый, молодые люди.
   Послышавшийся позади голос заставил нас обернуться и на автомате перестроиться в боевую формацию. Я сделал шаг вперёд, Рей сделала два шага в сторону, чтобы прикрывать с расстояния. Аска пристроилась около моего правого плеча и даже слегка крутанула запястьем. Как будто в ней был зажат прог-нож, который нынче полагалось проверять лёгким взмахом на предмет прочности крепления клинка - были случаи, когда оно элементарно вылетало из рукояти.
   - О, сдаюсь, сдаюсь! - мужчина лет шестидесяти, одетый в тёмно-синий костюм, шутливо поднял руки. - Не нужно так грозно на меня смотреть!
   Вроде он в приветственным посланием от премьер-министра выступал, нет? Ох уж эти азиаты - все на одно лицо...
   - Прощу прощения, - на правах старшего группы извинился я.
   - Не стоит так подкрадываться, - лаконично ответила Рей, в чьём голосе я с изумлением отметил нотки неприязни.
   На мгновение задумавшись и прислушавшись к своим ощущениям внезапно понял - да, мне тоже почему-то не нравится этот дружелюбно улыбающийся дядечка. Почему? Даже не знаю...
   - Позвольте представиться, господа Пилоты - меня зовут Такэда Рю. Давно хотел с вами встретиться...
   - Здрасте, - брякнула Аска и в лоб спросила. - А вы вообще кто?
   - Заместитель министра обороны, - сообщила Рей.
   Ну вот откуда, ОТКУДА она знает всё это упырство?! Сначала тарталетки, теперь вот замминистр...
   - Очень приятно, - произнёс я и, немного подумав, добавил, - Сэр.
   Знают, что не в японских традициях, но уж больно солидно звучит - это у данного английского словечка не отнять.
   - О, не нужно таких формальностей - мы же беседуем неофициально, - отмахнулся Такэда. - Итак, значит вы, юноша - тот самый Икари Синдзи...
   С утра был.
   Эх, жаль нельзя так ответить - начальство же, не оценит сарказма...
   - Так точно.
   - ЛЕЙТЕНАНТ Икари Синдзи, - поправила замминистра Рей и тут же продолжила. - Я - младший лейтенант Рей Аянами.
   - Очень приятно, - тактичное хамство невесть на что взъевшейся сестры явно начало понемногу выбивать Такэду из колеи. - И конечно же наш американский союзник Сорью Аска Лэнгли.
   - Угу, - не особо дружелюбно промычала немка.
   И что это на них всех напало-то? Неужели мое сегодняшнее, вдохновенное вранье на вершине горы так подействовало?
   - Вы сказали, что давно хотели встретиться с нами?
   - Да, - подтвердил Такэда. - Всё-таки как-никак вы - первое поколение, родившееся в новом тысячелетии и в новых временах... И именно вам выпало сразиться с Ангелами.
   Сколько пафоса... А я ещё себя считал эталоном патетики...
   - Положение обязывает, - пожал я плечами. - Если не мы, то кто? Если никто, то мы.
   - Но Ангелы - это ведь не единственная угроза, согласитесь? - заметил замминистра. - Да, именно они больше всего угрожают безопасности нашей страны, но и без них у нас немало подобных угроз...
   - Какие ещё могут быть подобные угрозы? - недоуменно спросила Аска. - Ангелы угрожают всему человечеству - ничего подобного больше нет.
   - Например, риск глобальной войны хоть и снизился, но никуда не исчез... Вы, возможно, не подозреваете, но кое-кто всё ещё претендует на мировое господство.
   - Если победит какой-нибудь Ангел, то власть людей не будет строить ничего, - негромко произнесла Рей.
   - Ангелы когда-нибудь кончатся, - произнёс замминистра. - И люди снова сцепятся между собой - это же в нашей природе. Так что к подобному стоит быть готовым.
   - На что вы намекаете-то? - нахмурилась Аска. - Что нам и с людьми придётся воевать? Да уж фигушки.
   - Евангелионы были созданы как оружие против Ангелов, - добавила Рей. - И не более.
   - Евангелионы - это сила, - возразил Такэда. - А сила не бывает плохой или хорошей - ею лишь нужно правильно распорядиться.
   - И как по-вашему ими стоит распорядиться? - спросил я.
   - Евы могут стать надёжной защитой нашей страны, нашим щитом.
   - Ага, а заодно и мечом, - фыркнула Аска. - Нет, ну я же знала, что до этого рано или поздно дойдёт... Вояки - это нездоровые личности, общество от них нужно ограждать.
   - Хм, - задумался замминистра. - А вот я предполагал, что поколение, избежавшее влияния радикального пацифизма, будет более объективно, когда речь идёт о безопасности их Родины... Второй Удар дал огромный импульс возрождения всем развитым странам - это оказалось хоть и очень болезненной, но совершенно необходимой практикой. Страшно подумать, что с нами стало бы ещё лет за двадцать такой тихой стагнации, как в конце прошлого века...
   - Практикой? - негромко спросила Рей. - Болезненной... практикой? Погибли миллиарды людей, цивилизация едва не рухнула, а вы... вы называете Третью Мировую войну благом?
   - Я называю её необходимым злом, - слегка снисходительно ответил замминистра. - Знаете, иногда приходится совершать меньшее зло, чтобы не допустить зла ещё большего...
   - Если мне предложат выбор между злом большим и малым, - отчеканила Аска. - То я не буду выбирать вовсе. Моя мать была японкой, отец - американец, мачеха - немка, а все мои друзья - японцы. И что случись какая-нибудь очередная заваруха вы предлагаете мне выбирать между ними? Ну уж дудки - к чёрту такой выбор.
   - Смелое заявление, мисс Лэнгли. Но уж простите - крайне самонадеянное. Выбор - это не то, от чего можно так просто отказаться или найти третий путь. Текущая ситуация требует, чтобы мы были готовы бороться с любыми угрозами...
   - Ну так и готовьтесь, - рубанула Сорью. - Или берите автомат, езжайте в Колумбию или что тут у вас вместо неё... и боритесь. Но только не рассказывайте нам, что война это так круто. Вы на подбитом Ангелом корабле тонули? А в лаву падали? Да вы дрались когда в последний раз? Вам бы всё такое вообще понравилось? Мне вот нет. Я не прочь надрать кому-нибудь задницу, но лучше буду жить в мире.
   - Ваша позиция, мисс Лэнгли, понятна. А что касательно вас, Аянами? Вы-то, насколько знаю, родились и выросли в Японии, это ваш дом...
   - Я - человек, - тихо произнесла Рей. - Мы все - люди. Это самое главное. И мы вне политики.
   - А что скажете вы, лейтенант Икари? - обратился ко мне замминистра. - Вы известны как герой и воин, вы неоднократно вставали на защиту нашей страны... Вы тоже останетесь в стороне, если нашему дому будет опасность, не исходящая от Ангелов? Насколько я о вас слышал - нет.
   Ну а что я?
   В отличие от Рей и Аски я и правда нахожу слова... некоторые слова Такэды разумными. Да, жестокими и циничными, но разумными.
   Однако... Что он от нас хочет-то? Проверяет насколько агрессивно первое послеударное поколение, чьи представители к тому же получили в свои руки оружие, по своей силе уступающее лишь ядерному? Если так, то ловить ему нечего: НЕРВ создан и действует как военизированная, но научная организация. Рей права - мы должны быть вне политики.
   Нет, конечно, совсем вне её быть нельзя, учитывая влияние и значимость Конторы... Но и совсем уж глубоко в это лезть нельзя - можно и захлебнуться ненароком. К тому же, если Аска и Рей уже выразили своё неприятие, то кем я буду, если не поддержу их? Вопрос-то нешуточный...
   Япония хочет, чтобы Евангелионы защищали её не только Ангелов? Понятная идея. Вот только как скоро от этой идеи ответвится другая - что Евы можно использовать и для нападения? Если у какой-нибудь страны не будет ядерного или электромагнитного оружия (что даже ещё большая редкость), то при наличии топлива Ева уничтожит всё на своём пути, и ей даже ничего толком не смогут сделать.
   - Я скажу, что готов защитить свой дом и своих друзей от любой опасности, - сказал я. - Но не готов действовать ради чьих-то политических амбиций.
   - Вы солдат, Икари. Вы связаны... долгом.
   Хотел сказать присягой? Вот только не присягал я Японской империи. И потому случись что - на это давить нельзя, как и на мой японский патриотизм. Сложно быть патриотом сразу двух стран, поэтому я лучше предпочту быть патриотом всего человечества... Да, верно!
   - А ещё у меня есть совесть и честь. И знаете, как мы говорим в НЕРВ? Не "служу императору!" или "служу республике!" - "служу человечеству". Понимаете разницу? Она в том, что нам нельзя выделять кого-то одного, а надо защищать всё человечество. Иначе...
   ...иначе когда-нибудь мы дойдём до мысли, что кого-то защищать вовсе необязательно, и Ангелы могут сделать с ними всё, что угодно.
   -Что ж, я услышал ваше мнение, господа пилоты, - улыбнулся Такэда. - Думаю, как-нибудь в будущем мы ещё раз обсудим этот вопрос... В любом случае, не отметайте в силу юношеского максимализма мои мысли, обдумайте их как-нибудь на досуге. До встречи!
   И ушёл. Что не могло не вызвать облегчения.
   Аска проводила замминистра мрачным взглядом, раздражённо посмотрела на недоеденный бутерброд в своей руке и начала его с недовольным видом жевать.
   - Умник какой нашёлся, - пробурчала рыжая. - За войну он нас агитировал... А ещё взрослый называется.
   - Он глупец, - поморщилась Рей. - Такие как он развязывают конфликты. Но не умеют их решать.
   - А, кстати, даже странно, что твой военизированный братец не поддержал этого "ястреба", - ехидно заметила Аска.
   - Я вообще-то рядом стою, - напомнил я. - Да и с чего бы мне его поддерживать?
   - Но ты же согласен с ним.
   - Откуда тебе знать?
   - О, - ухмыльнулась Лэнгли. - Ну, если я ошиблась, то буду вынуждена признать, что не знаю тебя, Синдзи.
   - Хм, - скептически нахмурился я.
   - И? Я права?
   - Да, я согласен с Такэдой в некоторых вопросах, - пришлось признать очевидное. - Но мы с ним расходимся в главном: он считает, что шоковую терапию стоит повторить ещё раз или больше, а я - нет.
   - С Ангелами проще, чем с людьми, - пожаловалась Аска. - Ангелы всего лишь хотят нас всех убить, но хотя бы не пытаются использовать...наверное. - и странно на меня посмотрела.
   А я что? Не писал я у него на лбу "предатель человечества", девочки сами себя накрутили.

* * *

   Когда я ем - я глух и нем. А когда я сыт - поспать клонит.
   Что тут подразумевается? А то, что человек уставший (а в особенности уставший от вынужденного ничегонеделания) ещё может быть работоспособен и хотя бы немного адекватен. А вот человек уставший и обожравший обращается в поиск - где бы прилечь и вздремнуть, дабы переварить поглощённую пищу максимально эффективно.
   Иными словами - зря мы от нечего делать принялись уничтожать запасы провианта на банкете. Сытость накатила как водочное опьянение - не сразу, но капитально.
   Аска, позабыв про все диеты, охотно рассказывала как она вкусно покушала и теперь похожа на шар. И красочно изображала какой она замечательный шар и как её можно катить.
   Походило это на банальные признаки алкогольного опьянения.
   От которого в тот вечер нас усиленно берегла Мисато - всё-таки вокруг много посторонних, не из НЕРВа, не поймут-с. Хотя сами посторонние наливались с явной охотой и большим энтузиазмом. По сути, за всю Контору отдувалась одна Кацураги, которую мизерные порции шампанского и страшно разбодяженного содовой и льдом виски элементарно не брали. Командир, как истинный офицер НЕРВ, владела таким качеством как умением пить в меру...
   А мера, как мы знаем - это единица объёма, равная двадцати шести с копейками литров.
   Попутно, кроме поглощения еды, на нас была возложена функция общаться с приехавшими шишками.
   Занятие опять еж скучное и однообразное, но не слишком напряжное - обменяться парой фраз, пожать руку, выслушать заверения в совершеннейшем к нам почтении...
   Благо, что больше никто не пытался пропихнуть нам такой лажи, как замминистра Такэда. К патриотизму нашему он взывал, ну надо же... Той же Лэнгли порваться, что ли? У неё папа- американец, мать была японкой, мачеха - немка, а у самой двойное американо-японское гражданство. Космополитка в хорошем смысле слова. А вот за кого ей быть в случае гипотетического конфликта? Большой вопрос, на самом деле...
   С Рей проще - она-то прямо-таки воплощение девушки-самурая (хотя если и были на самом деле такие, то очень давно). Только вряд ли где-то в сторонних рапортах отмечалось её категорическое неприятие насилия. Хотя сама она не раз высказывалась за различного рода жёсткие решения по самым разным вопросам, но война как таковая ей претит категорически.
   Ну и ваш покорный слуга, разумеется. Наверное, меня посчитали идеальной целью для вербовки, учитывая весь мой едва ли не эталонный патриотизм. Одна бытие патриота в чужой стране имеет множество тонких моментов - быть за Японию, потому как на текущий момент это мой новый дом, совсем не означает быть с ней до конца в любой ситуации. Нападут Штаты? Запишусь в добровольцы легко и с охотой. Придётся воевать с Россией? Как минимум откажусь. А как максимум? Да вот был случай - перегнал как-то один предатель сверхсекретный МиГ-25 из России в Японию... Ответное алаверды? Почему бы и нет.
   Но очень хотелось бы, чтобы до такого не дошло. Есть ли основания надеяться на подобное? С учётом текущей обстановки, которая довольно сильно отличается от каноничной - вполне.
   К тому же мои первоначальные хотелки явно имеют мало общего с реальностью... Даже если собрать в один кулак все имеющиеся Евы, полномасштабной атаки с их помощью не отбить. Евангелионы неуязвимы лишь до тех пор, пока против них не применяется ядерное оружие. И пока есть энергия для функционирования. Кончится энергия - кончится и вся боевая мощь.
   Кстати, о веерных отключениях.
   Первой, как ни странно, из строя выбыла Рей. Оперативно захватив один из немногочисленных стульев, стоящих в зале, она с комфортом разместилась на нём и моментально уснула. Первой это заметила Аска, на тот момент находившая в умеренно-бодром состоянии. Рыжая оперативно выдвинулась в направлении Аянами, окрикнула её, слега потрясла за плечо... С абсолютно нулевым эффектом. После чего Лэнгли на мгновение задумалась, раздобыла ещё один стул, села рядом с Рей, участливо приобняла её... И тоже моментально вырубилась.
   И всё это произошло быстрее, чем я успел пересечь зал и достигнуть своих напарниц. А когда я всё-таки до них дошагал бравые парни из Второго отдела уже тащили их прочь.
   Мозг работал туго, но всё-таки работал, поэтому первым моим действием была попытка пристроиться и незаметно... тихонечко-тихонечко... покинуть это нудное мероприятие!!
   - Лейтенант Икари, а вас я попрошу остаться.
   Да ё-моё!..
   Фуюцки и сам не дремал и другим не давал дремать, оперативно отловив меня и потащив в сторону.
   - Это несознательно, Икари, - сурово произнёс Козо. - Ваше участие весьма важно на этом мероприятии.
   - Вы бы это Командующему сказали, господин полковник, - уныло огрызнулся я.
   - А вы мне тут ещё поговорите, лейтенант, - слегка возвысил голос Фуюцки, задумался и признался, - Хотя я именно это ему и говорил... Однако! У Командующего есть неотложные дела.
   У меня тоже есть неотложные дела. Я был бы рад, если меня где-нибудь неотложно положат и дадут вздремнуть... Ну, хотя бы до пришествия следующего Ангела.
   - Господин полковник, но зачем тут нужен я?
   - Вы - лицо НЕРВ-Япония, Икари, - веско произнёс Фуюцки.
   - ...Но сейчас это лицо унылое, сонное и заспанное... - проворчал я.
   - А это уже неважно, лейтенант - главное, что вы ведёте себя соответствующе.
   - Эм... а это как же?
   - Не как дети, - усмехнулся Козо. - Взгляните вокруг, Икари - эта... эта кучка идиотов в пиджаках и мундирах... Они ведь до последнего не верили, когда мы рапортовали об успехах четырнадцатилетних пилотов. Думали, что мы просто рассказываем байки, просаживая деньги под прикрытием нескольких подростков... а еще нам не могут простить, что те шесть выживших, что стали пилотами - все дети высокопоставленных чиновников НЕРВ.
   Ого! А господин Замкомандующего-то тоже явно не остался в стороне от бокалов с горячительным... По виду, кстати, и не скажешь. Но Фуюцки никогда не был столь... красноречив, если дело не касалось официальных речей.
   - Даже Рей? - скептически произнёс я, отчего-то вспомнив почти пустое досье сестры.
   - Особенно Рей, - Фуюцки едва заметно помялся. - Многие всё ещё помнят имя Аянами Юй, даже когда она не была Икари Юй...
   - Говорят, вы учили её, полковник? - немного помолчав, спросил я.
   - Что? Разумеется, нет, - несколько рассеяно ответил замком. - Когда в новостях впервые всплыло её имя, она же стажировалась в докторантуре гражданского института, а я в это время ещё преподавал в академии сухопутных сил.
   А-хре-неть...
   Вот вам и гражданский профессор-биолог... Канон, иди-ка ты знаешь куда? А куда подальше! Лесом, полем и торфянником!..
   Впрочем, сколько раз я уже его туда посылал, и в места куда подальше... Асакура, как выясняется, была права, а не в очередной раз бредила...
   - Хотя и Рей по характеру совсем не похожа на Юй... Но что же тут удивительного? - пробормотал себе под нос Фуюцки. - Удивительно уже одно их потрясающее внешнее сходство... Наверное, Юй выбрала ее из той сотни по чертам лица.
   Если Рей - клон Юй, то чему же тут удивляться? Не пойму... А вот ссылка на "ту сотню" - совсем нехорошо. Попахивает регулярным бекапом личности, "рейквариумом" и всем прочим сериальным бредом.
   - И хоть их разделеяааа... А где вечно носит эту Кацураги! - неожиданно негромко рявкнул Фуюцки, оглядываясь по сторонам.
   - Сэр! Я здесь, сэр!
   Судя по скорости появления Мисато из ниоткуда она либо умела, но тщательно скрывала обладание телепортацией, либо освоила мгновенное вырастание из-под земли.
   - Майор!.. - негромко рыкнул замком.
   - Сэр, дорогие гости прибыли, - заговорщицким тоном поведала майор.
   - Почему так рано? - удивился Фуюцки. - Они же должны были прибыть завтра утром.
   - Передали, что британский самолёт сломался, и поэтому они воспользовались спецбортом НЕРВ-Австралия. "Гольфстрим" домчал их вдвое быстрее.
   - Так... И где они? Их разместили на поверхности?
   - Никак нет, везут в Гео...
   К Мисато подскочила девушка в повседневной униформе НЕРВ и что-то быстро произнесла на ухо.
   - А, они уже здесь, - бодро произнесла Кацураги.
   - Хм, - многозначительно нахмурился Козо.
   "Хм" - это вообще чётко сказано. Я вот сейчас ровно того же мнения придерживался. Что ещё за дорогие гости из Австралии? Почему их везут сюда? Как на это реагировать?
   Ёмче, чем "хм" тут, пожалуй, и не скажешь. Разве что "ммм" - это ещё более чётко описывает сложившуюся ситуацию...
   Пользуясь тем, что Фуюцки отвлёкся, я начал позорно и трусливо пятиться. Нет уж, ещё хотя бы полчаса бессмысленного трёпа со взрослыми скучными дядьками и десяток рукопожатий, и у меня взорвётся мозг... Если прежде не отключится, отправив меня в глубокую спячку.
   Однако далеко мне уйти не удалось. Почему? А потому что открылись одни из дверей в зале для приёмов, где мы сейчас находились, и почти тут же меня едва не сшиб с ног душераздирающий ультразвуковой вопль, а затем и промчавшаяся мимо меня Мисато.
   И единственное, о чём я мог думать, глядя ей вслед и хлопая глазами от пережитого ужаса (куда там любым ангелам!) - как она умудряется перемещаться на каблуках с околозвуковой скоростью?
   Из пункта А в пункт Б... То есть от дверей в направлении Кацураги раздался не менее душераздирающий вопль, после чего к майору рванула одна из вновь прибывших персон - светловолосая девушка, на вид немного младше командира.
   На полпути они встретились, начали обниматься, при этом не переставая радостно визжать.
   Я, честно говоря, был в полном охренении. Конечно, мне было прекрасно известно, что Мисато у нас личность до безобразия непосредственная и импульсивная, но чтобы так...
   Спохватившись, закрыл рот и подобрал выпавшую челюсть. Огляделся по сторонам. Никто не заметил, что гроза инопланетных захватчиков стоит посреди зала с острым ртом и пускает слюни?
   А, не, всё в порядке - весь зал тоже в ступоре.
   - Вопиющее... дисциплина... непростительно... - раздался поблизости сиплый шёпот Фуюцки. - Минус двадцать пять... минус весь месячный оклад... Дежурить в поле... Нет, полная инвентаризация всего имущества отдела!..
   Слегка придя в себя (и даже почти прогнав накатывающую девятибалльным штормом дрёму), я рассмотрел субъект командирских обнимашек повнимательнее.
   Длинные светлые волосы, лет двадцати семи, весьма симпатичная европейка. Пожалуй, даже красивая. Вот Рицко у нас тоже - типичная европейка, но просто симпатичная, а тут - чуть ли не Мисс (вставить название страны). Чёрная форма с серебряной окантовкой - не Контора, но кто-то из иных специальных институтов.
   - Да я тебя сто лет не видела! - вдохновенно вопила Кацураги.
   - А я тебя - двести!
   - А я тогда триста!
   - Четыреста!
   - Продано!!
   - ДААА!
   - Почему без кольца? Всё ещё не замужем?
   - А ты?
   - А я первая спросила!
   - А яааа... Ну не замужем. А сама-то, а? Ты с этим своим... как его там?.. Кайдзю, нет?
   - Кадзи. И пошёл он на хрен.
   - ДААА!
   - Господа, - придала себе немного серьёзности Мисато, обнимая за плечи подругу. - Позвольте представить вам капитана Йорк! Мою старую подругу и начальницу оперотдела ФАУСТ-Британия, которая прибыла к нам за помощью. Поприветствуем наших дорогих коллег!
   Зал после некоторой паузы обалдело захлопал, но искренне - к появившейся коллеге из ещё одного Специального института ООН действительно отнеслись дружелюбно.
   - Синдзи! Давай сюда!
   С некоторой опаской подошёл к этой буйной парочке.
   - Знакомься Синдзи - это Шерил, моя старая подруга. Мы с ней вместе служили в НЕРВ-Япония, а потом её повысили до командира оперотдела ФАУСТ-Британия. Шерил, это Синдзи - нам самый эффективный борец с инопланетной пакостью и просто душка.
   - Мэм, - я наивозможно вежливо и галантно поклонился. - Рад познакомиться, мисс Йо...
   - Ой, да ладно, - импульсивная сверх меры британка не дала договорить мне фразу. - Зови меня просто Шерил! А ты милый щенок.
   В мгновение ока я оказался заключён в крепкие объятия и прижат к груди. Реакция у этой Йорк определённо была неплохая - от подобных фокусов со стороны Мисато уже удавалось уворачиваться в двух случаях из трёх, а тут я даже и пикнуть не успел.
   А теперь пикать в чужую грудь было уже несколько поздновато... Грудь, кстати, была размера третьего где-то. Ну, если доверять лицевым рецепторам, которые я раньше в таком деле не применял - как-то раньше я не задумывался о том, чтобы щупать что-то собственным лицом.
   Заметка на будущее: если что-то и щупать лицом, то лишь исключительно мягкое.
   - Я не щенок, - пробурчал я, пытаясь выдавить из объятий... ну или хотя бы немного высвободить органы дыхания. - Я - л... л... тьфу! Я - лейтенант НЕРВ и пилот Евы-01. Поэтому дайте мне немного кислорода, иначе вскоре Евой управлять придётся кому-то другому.
   Ура! Свобода! Не так я всё-таки представлял себе собственную смерть...
   - Легко! - на японском Йорк говорила весьма уверенно, хотя и с заметным акцентом. - Кстати, об управлении. Мари! Мари?.. Кто-нибудь видел Мари?
   Мари первым увидел я - она стояла аккурат позади Шерил. Ею оказалась симпатичная пепельная блондинка примерно моего возраста или немного старше, с огромными серыми глазами (пожалуй, даже глазищами), с волосами заплетёнными в короткую косу, переброшенную на грудь.
   Впрочем, первое, что бросилось мне в глаза - это колоссальный набор эмоций, которые отражались на лице девушки. С одной стороны определённо какая-то радость, с другой стороны некоторое смущение, а с третьей... ммм... Как бы это попонятнее описать? Причина эмоций понятна - две начальницы оперативных отделов знатно отэпатировали всех находившихся в зале, словами эту эмоцию тоже несложно выразить - на ум сразу же приходит то-то вроде "тваюмать!..". Ну или нечто в этом роде.
   А. Чёрт. Начал думать о какой-то левой ерунде и опять начало клонить в сон...
   Кстати, что за Мари? Для обычного сотрудника НЕРВ или много специнститута она слишком уж молода, разве что...
   Э, стоп. Неужели она...
   Неужели она тоже Пилот?!
   Йорк применила какое-то секретное британское колдунство, почти моментально переместившись за спину Мари и приобняв ту за плечи.
   - Позвольте вам представить - Мари Илластриэс! Драйвер-прима субмарины Его Величества "Морриган", мидлшипман Королевского флота, сотрудник ФАУСТ-Британия, умница, отличница, спортсменка и просто красавица! Любит лыжи, котят и апельсины, не любит брокколи и рано вставать. Размер груди...
   Моментально побагровевшая Мари наступила Йорк на ногу и единым духом выпалила: - П-приятно, познакомиться!
   Мари Илластриэс, Мари Илластриэс... Что-то знакомое... Что-то знакомое ещё с моего прежнего мира...
   Ах да, как же я мог забыть!.. Да ведь это же...
   ...название британского авианосца времён Второй Мировой войны - "Илластриэс"!
   - В общем, мы тут услышали, что в Японии готовят лучших Пилотов Евангелионов, а раз наша "Морри" в чём-то похожа на Еву, то не грех бы и поучиться у вас чему-нибудь полезному, - заявил Шерил. - Как это по-японски?.. А! Рассчитываем на вас, во!
   - Д-да! - с видимым усилием выдавила Мари. - О-очень рассчитываем!
   А эта Илластриэс симпатичная, даже очень. Ещё бы не смущалась так сильно и вообще здорово было бы... Или ей такое смущение только к лицу? Сложно разобраться - что Рей, что Аска, что Мисато (особенно Мисато!) меня такой эмоцией как смущение, радовали не часто. Не пойму, короче. Туго соображаю что-то - надо бы подумать об этом получше... Но после того как высплюсь... Ну, хотя бы немножечко.
   - Хооо... - улыбка Кацураги приобрела многозначительно коварное выражение. - Кажется, будет интересно...

Глава 2.

Трёхмерная проекция Мари Илластриэс медленно крутилась в воздухе.
   Я задумчиво посмотрел на неё, ещё более задумчиво погрыз ноготь на большом пальцем и совсем уже максимально задумчиво обошёл проекцию кругом.
   - Мать твою, Макинами, - изрёк я. - Чёртова косметика - не узнал. Ну, хоть богатой будешь...
   Неожиданно озарившая меня запоздалая мысль была воистину сногсшибательная: англичанка Мари Илластриэс - это же та самая Мари Макинами Илластриэс из еретичного Ребитлда Евангелиона!!! Ад, Израиль и прочие ближневосточные страны!
   Или нет?
   Я вгляделся в лицо девушки повнимательнее.
   Нууу... Честно говоря не особо похожа. Во всяком случае в таком обрамлении. Что мы помним о Мари Макинами из Ребилда? Ну, кроме общей невнятность, невыразительность, мало-информативности и откровенно фан-сервисного назначения? Да в сущности ничего. Но мы точно помним, что выглядела она определённо иначе.
   Я покрутил пальцем, изменяя проекцию. Вместо заплетённых в косу пепельно-светлых волос - прямые тёмно-русые волосы. Или этот цвет по науке зовётся каштановым?.. А, не важно. Добавим очки. Добавим синий ободок в волосы. Хм. Долой уставную форму!
   Нет-нет, никакого фансервиса - просто заменим форму ФАУСТ на белую блузку и клетчатую юбку, как в Ребилде. Хотя с другой стороны, почему бы и не быть фан... Нет! Облико морале! Или всё-таки попробовать представить...
   Нет, в общем-то похожа, конечно. Правда, любой подобный анализ - штука более чем сомнительная, учитывая, что я во-первых пытаюсь представить как бы выглядел в реальности рисованный персонаж, а потом ещё и сравниваю с другим реальным человеком.
   Мда. Ситуация.
   А если попробовать розовый плагсьют для более точного попадания в образ? Представляем стандартную экипировку Пилотов... Меняем чёрное на розовое... Розовее... Ещё розовее... Нет, это слишком приторный розовый. Во! Подходит.
   Я окинул скептическим взглядом дело рук... точнее, мыслей своих.
   Фигня какая-то, товарищи.
   - Да с таким тюнингом кто угодно будет похож на Макинами, - грустно посетовал я, в подтверждении своих слов вызывая проекцию Аски. А, спустя мгновения, добавляя к ней ещё и проекцию Рей, Мисато, Габри, Майи и Акаги.
   Мысленно переодел всех в розовые плагсьюты. Перекрасил и удлинил волосы. Экипировал ободками и очками.
   На меня хмурыми немигающими взглядами смотрело семь Макинами, отличавшихся разве что ростом и формами, которые только и позволяли их хоть как-то различать после "тюнинга". Вот, допустим, самая... эээ... тощая - это определённо Аска. А самая фигуристая, надо полагать - Мисато. Или Рицко? Как же всё-таки недальновидно прожить тут полгода... и ни разу никого не обмерять портновским сантиметром. Вопиющее упущение. Ату меня! Комплементировать через колесование на чёртовом колесе обозрения!
   Нервозность и азарт куда-то подевались.
   А, собственно, что такого, если теперь появилась ещё и Мари? И если это даже та самая Мари из Ребилда. Что, очередная нестыковка с каноном? Так этих нестыковок на целое оригинальное произведение уже набралось. А что ещё делала Мари в Ребилде? Тоже пилотировала Ноль-вторую, героические десантировалась на крышу школы с парашютом с точностью плюс-минус Синдзи, дралась на арктической базе в четырёхногой Еве с тролейбусными рогами и кайфовала от запаха ЛСЛ.
   На фоне всего прошедшего - со мной в эти месяцы - довольно бледненько. А так - сплошные плюсы, на самом деле. Как минимум резервный Пилот, а как максимум - Пилот основной. Делают же для кого-то Евы в Штатах и Франции? В Штатах так и вовсе она почти готова, к примеру... Продумали же как-то этот момент, чтобы не сложилось ситуации "и винтовки есть, да бойцов мало..."... Наверное. Учитывая общую подготовленность Земли в целом и специнститутов в частности - увы, ничего исключать нельзя.
   А, ладно, зато в любом случае пополнение в гареме...
   И вот на этой дурацкой мысли я наконец-то огляделся по сторонам, осмотрел повнимательнее стоящие передо мной проекции и понял, что вообще-то ни хрена не понимаю где я и что делаю.
   Факт первый - я не помню как здесь оказался.
   Факт второй - я не понимаю, как могу мысленно ваять и изменять проекции людей, которые вообще-то выглядят как настоящие живые люди, а не призрачные голографические фантомы.
   Факт третий - наяву мне такая чушь, как мысли о гареме не приходили.
   Вывод?
   Я - пони.
   Нет, это очевидная мысль, к тому же требующая серьёзного теоретического обоснования. А неочевидная мысль в том, что...
   - Я сплю, - резюмировал я, плюхаясь в появившееся из окружавшей меня темноты кресло.
   Кресло?..
   Крэкс-пэкс-фэкс, мысленный щелчок хвостом... И подуть. Обязательно дунуть! Ибо как говаривал великий маг и волшебник Амаяк Арутюнович - если не дунуть, то чуда не случится!
   Вуаля! Я сижу на троне, стоящем около пруда в тропическом саду, и меня обмахивает опахалом Фуюцки (это вам, господин полковник, за то, что не дали улизнуть мне с торжественного попоища!). О, работает. Осознанные сновидения, хе-хе. Как насчёт тарелки фиников и газировки? Хо, нет проблем... А, зараза, вкуса не чувствую. Печаль, беда... Хотя...
   - Кому вообще нужны эти финики? - довольно потёр я руки, оглядывая стоящих передо мной девушек. - Да будет гарем!
   Бах! Весь тюнинг под Мари (будет ли здесь уместен термин "марюнинг"?..) послетал, и знакомые мне лица представили в своих традиционных нарядах: Рицко - в лабораторном халате, Мисато - в своей знаменитой красной куртке и юбке, Рей - в школьной форме, Габриэлла - в строгом костюме, Майя - в повседневной форме НЕРВ, Аска - в чёрно-красном плагсьюте, Мари - в чёрно-серебристой форме ФАУСТ...
   Э, я что рехнулся, что ли? Такого я и наяву насмотрюсь. А во сне пусть всё будет креативненько!
   Мари получила тёмно-синий закрытый купальник, Габри оказалась облачена в наряд горничной, Акаги была помещена в старомодное изумрудное платье с кучей оборок и кринолинов.
   Я одобрительно погладил голову - хорошая голова! Всё так же полна больных фантазий и шизофренических образов. Молоток просто, а не голова.
   Дальше - ещё легче. Мисато - наряд секретарши, Майе - традиционное кимоно, Аске...
   В последний момент поменял рыжей довольно предсказуемую готичную военную форму на наряд восточной танцовщицы. А то, что это за гарем без одалисок? Фу просто, а не гарем...
   Довольно оглядел получившуюся инсталляцию. Красота-то какая-то... Лепота!
   - Султан Синдзи Токийский повелевает! - пафосно воскликнул я, не вставая с кресла. - Услаждайте мой взор!
   Раз - Рей устроилась под пальмой с книжкой в руках. Два - Рицко начала прогуливаться по парку, обмахиваясь веером. Три - Мисато и Габри словно выросли по обеим сторонам трона в ожидании приказаний...
   - Во так-то, - наставительно произнёс я. - Идеальный гарем разнообразен, радует глаз, в отличие от реальной жизни не докучает и... эх!.. не существует.
   - Синдзи, идиот! - внезапный выкрик заставил меня подавиться безвкусным фиником и ошалевшим взглядом найти Лэнгли.
   Рыжая отчего-то не изволила исполнять положенный ей по роли танец живота, а стояла набычившись и мрачно оглядываясь по сторонам.
   - Аска!.. - искренне возмутился я.
   Да что же это делается-то! Даже тут от Её Лиходейства никакого спасения нет! Даже в чужой сон умудрилась свои привычки протащить!
   - Аска, что ты делаешь? Перестань немедленно!
   - Этот кретин, - торжественно указала на меня немка. - Не назначил любимую жену!
   Мисато с самым серьёзным видом открыла папку и пробежала глазами какой-то документ.
   - Да, этот так, - подтвердила она. - Место вакантно.
   Рей вздохнула, отложила книгу и поднялась на ноги.
   - Все думают о том же, что и я? - произнесла Аянами, доставая из-за спины нагинату с клинками на обеих сторонах.
   Мари рыбкой прыгнула в пруд. Мисато приподняла и так не особо длинную юбку, доставая из кобуры на бедре тяжёлый УСП. Из-под кринолина Акаги выдвинулось гусеничное шасси, на правый глаз ей упал прицельный маркер, а из-за спины выдвинулся шестиствольный пулемёт и ракетная установка. Майя достала тяжёлый широкий кинжал, а её карие глаза стали почему-то голубыми с какими-то радужными прожилками.
   Габриэлла с шумом передёрнула цевьё дробовика и сказала:
   - В конце останется только одна.
   - На счёт три, - объявила Аска, наряд восточной танцовщицы которой теперь дополнял сдвинутый на затылок горшечный шлем и заброшенный на плечо цвайхандер.
   - Раз, - небрежно подбросила в руке гранату Кацураги.
   Вода в пруду забурлила, из глубины вынырнула рубка подводной лодки, откинулся люк, откуда показалась Мари во всё том же закрытом купальнике, но с наброшенным на плечи камзолом и треуголкой на голове. В одной руке она держала абордажную саблю, в другой - пульт запуска противокорабельных ракет "гарпун".
   - Два, - сказала Илластриэс.
   - Мари! - в ужасе сказал воскликнул я, хватаясь за голову.
   Из-за моего трона выскочила виденная в каком-то другом сне пепельноволосая красноглазая девушка в просторном серебристом одеянии, лицо которой выражало, мягко говоря, глубокое удивление пополам с полнейшим обалдеванием. И со словами:
   - Пожалуйста, контролируйте себя.
   вывернула из рук стоящего, словно истукан, Фуюцки опахало и заехала его черенком мне под рёбра.
   Боль оказалась на удивление реальна. Да ещё как реальна! Мне же и правда заехали под рёбра, заставив вынырнуть из столь замечательного сна.
   Ещё не до конца проснувшись, не полностью придя в себя и не открывая глаз, я откатился в сторону, метнув подушку в предполагаемое местонахождение неизвестного врага. Судя по короткому взвизгу и отрывистому немецкому ругательству - попал. Схватил лежавший под подушкой пистолет, но его у меня тут же выбили ударом ноги. Зато эту самую ногу удалось поймать и дёрнуть на себя. Очередной взвизг, и на меня валится что-то мягкое.
   Собственно, когда мне в рот полезли густые рыжие волосы, я и так уже, в принципе, понял, что меня довольно некуртуазно разбудила некая Аска Лэнгли... Но для проверки я её всё-таки ущипнул.
   Аска, которая в этот момент азартно пыталась меня задушить, повиснув у меня за спиной, вполне знакомо зарычала.
   - Готовься к смерти, Икари!
   Нет, ну я как бы завсегда... Как юный героический пионер, ага. Но с чего такое нерадостное пробуждение?
   Тут я как раз вспомнил, что ОЧЕНЬ не люблю, когда меня нехорошо будят, и немного разозлился. Вылилось это в том, что я рывком поднялся на ноги, прямо вместе с повисшей на мне Лэнгли. Попытался её стряхнуть... Не получилось. Крепко сидит, зараза! Хороший захват, крепкий. А по-серьёзному бить назад локтём - некомильфо, мы же всё-таки как бы дурачимся...
   Поэтому я укусил душащую меня руку. Результатом укуса стал очередной немецкий писк, с ярко выраженным американским акцентом.
   - Да вы издеваетесь.
   Несколько флегматичный голос Мисато подействовал на нас не хуже команды "замри!".
   Кацураги, позёвывая и держа около щеки бутылочку с минералкой, стояла у входа в мою комнату, одетая в мятую пижаму и большие пушистые тапочки с помпонами.
   - Щипания, укусы, неумелое удушение, компенсированное не менее бездарными попытками освободиться, - меланхолично перечислила майор. - А-фи-ген-ная подготовка. Элитное спецподразделение. Аска, позволь уточнить, что приведение другого лица в неживое состояние нужно производить немного не так... Показать?
   - Не надо.
   - Точно?
   - Точно-точно.
   - Ну, как знаете, - безмятежно зевнула Мисато. - А с чего такую шум-то? Да ещё и среди ночи...
   Я покосился в сторону окна, через которое было видно, что на улице не то что ночью не пахнет - и рассвет был давненько. Учитывая ярко выраженный совизм Кацураги, "рано" для неё - это всё, что до полудня. А всё, что после полудня - это "утро".
   - Я спал и никого не трогал, пока меня не разбудили пинком, - первым сообщил я. - Причины такого отношения к хорошему мне не знаю.
   - Принято, - милостиво кивнула майор. - Что скажет обвиняемая?
   - Чтооо?! - прорычал у меня над ухом. - Это я обвиняемая?! Да это его надо прилюдно казнить, а затем надругаться над трупом!
   - О как, - прицокнула языком Кацураги. - Аргументируйте свою позицию, Пилот Лэнгли. Чем Пилот Икари заслужил подобное наказание?
   Аска неожиданно промычала что-то невнятное в ответ.
   - А? - приложила свободную руку к уху Кацураги. - Не слышу. Синди, ну-ка укуси её ещё раз...
   - Мари! - неожиданно тоненько вякнула Лэнгли.
   - Мари? - уточнила майор.
   - Мари.
   - Просто Мари?
   - Не знаю, что это за Мари, но этот паразит звал её во сне!
   - Так вооот оно что... - Кацураги начала на удивление мерзко хихикать. - Ревнуем?
   - Нет!
   - Да!
   - Никогда!
   - Никогда не говори никогда, гипотетическая фрау Икари.
   Аска издала рёв раненого бизона (а, может, зубра), наконец-то слезла с моей спины и на максимальной скорости скрылась в направлении своей комнаты.
   - Я достигла в деле подначивания Аски таких высот, что это даже скучно, - озабоченно произнесла Кацураги. - Всё равно что отобрать конфетку у ребёнка...
   Майор широко улыбнулась.
   - Кстати, я рассказывала, что в детстве была совершенно невыносимой и постоянно дралась с другими детьми?
   - О, это совершенно излишне, - заметил я. - Ты прекрасно сохранилась, командир.
   Мисато оценивающе оглядела меня с ног до головы и задумчиво произнесла:
   - Как там говаривали классики? "Готовься к смерти, Икари"?
   - Готовиться никогда не рано. - я постарался сменить тему. - Особенно, когда через недели три меня будет убивать с особым старанием очередная инопланетная сволочь.
   Майор приложила палец к своим губам.
   - Шшш... я поговорю с Шигеру на тему, что можно сделать с электричеством. Ему можно доверять, но информация должна расползаться по минимуму. Иначе твой информатор однажды утром проснется без головы. Или ты сам помрешь при загрузке в Еву.

* * *

   Лейтенант Хьюга Макото был несколько мрачен и..подавлен? С чего бы это?
   - Лейтенант Икари. Вам приказано явиться к доктору Акаги. Немедленно. Лейтенант Лэнгли, вы отправляетесь на симулятор, согласно расписанию.
   Макото отвернулся, демонстрируя окончание разговора. Вроде бы я ничем его не обидел... только кто знает? Впрочем, Рицко наверняка объяснит все странности. Всего-то пятиминутная пробежка по коридорам и пара пересадок на лифтах. Доктор Акаги никогда не страдала словоблудием, так что за четверть часа управлюсь. Кивнул Мисато и Аске и побежал. Прямо, налево... к Ангелам лифт, быстрее вниз по лестнице. Главное, никого не сбить по пути. Вот и нужная дверь. Я постучался, автоматически отметив, что индикатор питания интеркома/звонка опять не светится. Рицко всегда его отключает, чтобы можно было бегать к кофейному автомату без мороки с карточкой.
   - Синдзи, заходи. Буду тебя ругать.
   А это уже симптоматично. Макото и Рицко. Где же я накосячил?
   Рицко сегодня явно в ударе. Пепельница убрана, все обертки от фаст-фуда перекочевали в мусорный пакет, лабораторный халат постиран, и даже наблюдается что-то вроде макияжа на лице.
   - Синдзи, ты помнишь свою идею по поводу базы Ангелов на Луне? - Акаги присела на край стола ко мне боком, так что лица почти не видно.
   - Да. Подтвердилось? И почему меня надо ругать за это?
   - Не подтвердилось. Даже совсем не совпадает. Лейтенант Макото тебя послушал, и написал в ФЛЮГЕЛЬ. Ему такое в ответ написали, что мне хочется у него забрать служебный пистолет, а то пойдет стрелять правых и виноватых, начиная с себя.
   - А я при чем? Вроде бы речь шла о том, что ученые из ФЛЮГЕЛЬ не захотят слушать советов из НЕРВ... так и вышло?
   - Совсем наоборот. Это мы оказались самоуверенными идиотами, не слушающими советов. У ФЛЮГЕЛЬ оказалось четыре телескопа, что постоянно мониторят Луну. Это только те, что на орбите, в том числе один в точке Лагранжа, и еще один на орбите собственно Луны. Так вот, перед падением Сандалфона на Луне ничего подозрительного не было. На архивных файлах телескопа, сканирующего небо в поисках опасных астероидов, даже удалось найти момент, когда Сандалфон пролетал сильно мимо Луны. Где-то за 40 тысяч километров от лунных равнин, едва чиркнув по границе сферы Хилла. Все это было давно доложено в ООН и даже на днях опубликовано в arxiv. Понимаешь теперь, почему Хьюга чувствует себя идиотом?
   Ощущение тепла в щеках и ушах. Давненько я не краснел. Гений, полный знаний из-под изнанки пространства-времени. Я даже не знал, что там крутится на орбитах кроме Хаббла, а уже планировал начинять Аполлоны атомной взрывчаткой и бомбить кого попало. Кстати, последнее заявление Рицко совсем непонятно.
   - Доктор Акаги, а что такое сфера Хилла?
   - Сфера Хилла - это воображаемая область пространства, в которой возможны нормальные орбиты вокруг небесного тела. Вокруг Луны в данном случае. Если отойти за границы сферы Хилла, гравитация Земли будет рвать орбиты буквально на кружева. Фигуры Лиссажу и все такое. Сама в этом плохо разбраюсь, не мой профиль.
   - И зачем ангелу по ней чиркать?
   - А вот это уже интересно. В общем, я скачала препринт публикации, там куча вариантов. Если отбросить откровенный бред, скорее всего это Ангелы к нам так подкрадываются. Свет Луны достаточно яркий, чтобы мешать телескопам, даже орбитальным. Астрономы не любят смотреть на небо вокруг Луны - все равно толком ничего не видно. Сандалфон выбрал угол идеально - слишком далеко для телескопов, смотрящих на Луну, и слишком близко к Луне для смотрящих просто в небо. Еще печальнее, ангел в космосе был просто неприлично тусклым для туши его размеров - сейчас астрономы сражаются с софтом, чтобы сделать автоматический обзор и оповещение, но вряд ли о следующем ангеле будет предупреждение больше чем за несколько часов до вхождения в атмосферу.
   - И то хлеб. - я усиленно обдумывал новые данные. - Только если Сандалфон засветился на камеры еще до вхождения в атмосферу, есть хорошая траектория? Откуда он тогда?
   - Тебе коротко или по-научному?
   - Коротко. - мне вспомнилось "короткое" описание работы Рицко с Тикаилом. - Совсем коротко.
   - Тогда Сандалфон прибыл из ниоткуда. На его траектории лет на пятьдесят назад не только ничего нет, но и в принципе ничего быть не может, кроме совсем уж мелкого космического мусора.
   Совсем невесело. Я на исходной точке. Монстры валятся неизвестно откуда и неизвестно зачем, да еще и маскируются при этом не хуже стелс-истребителей. Следовало додуматься после боя с Тикаилом - для камуфлирования и Евангелионов, и Ангелов есть технологии получше, чем краска на основе галлюциногенных поганок, про которую мне сдуру думалось. Такими темпами, скоро надо будет искать Ангелов в соседней квартире (и если канон не врет про Нагису, то этого осталось ждать недолго). Впрочем, попробую рассуждать логически. На Луне Ангелов нет. Уже хорошо. Угоню космический корабль и построю там убежище. Вместе с гаремом. Тьфу, где здесь логика.
Дальше. Если на векторе подхода Ангелов ничего нет, значит это кому-нибудь нравится. Либо ангельский портал не любит обточки метеоритами, либо сами Ангелы не хотят обдирать бока об межпланетный мусор. В вариантах появления Ангелов возможности вроде "гиперпрыжка" или "портала" теперь тоже надо рассматривать вполне серьезно.
   - Спасибо за информацию, доктор Акаги. - такими темпами я разучусь называть ее по имени даже в мыслях. - Я пойду?
   - Да, иди, Синдзи. И не думай извиняться перед Макото. Или пускать очередной слух. А то командующий Икари уже интересовался, с чьего попущения у тебя с младенческого возраста в колыбели пистолет завелся.
   Обалдеть. Тогда она знает и про то, что я выдумал о ее близких отношениях с Майей. К слову, в какой обстановке Икари Гендо мог бы ей пересказывать бредовые слухи? Неужели?
   Я выбрался из лаборатории доктора Акаги, и тихонько прикрыл дверь. Вгляделся в хромированную панель кофейного автомата - точно, я все еще красный от смущения.
   Стратегический гений управления персоналом, черенком граблей мне по носу! И два раза, для закрепления! Голова закружилась от успехов построения Рей и Аски, и замахнулся выше своих пределов. Что я промахнулся с научной частью, еще простительно. Мне все-таки официально 14 лет. А вот то, что Хьюга Макото теперь затаил на меня обиду - это серьезная проблема. Да и в глазах Рицко я упал с гения-ребенка до подростка с претензиями. Недаром она мне запретила говорить с Макото. Рицко опасается, что я брякну опять что-то запредельно идиотское, и Макото сорвется.
   Впрочем, это даже к лучшему. Будет кому меня осадить, когда еще раз появится "блестящая" идея. Буду использовать нашу "доктор Менгеле" как подопытную кошку для проверки очередной идеи. Мда, еще вопрос, кто из нас будет подопытной кошкой. Скорее, я - это подопытный котенок, а Рицко - опытная тигрица. Хотя на самом деле, не съест же она меня? Вот как старается опекать. Раньше от потенциальных "приставаний" Мисато пыталась ограждать, а теперь "прикрывает" меня от Хьюги.
   Обратный путь к залу симулятора занял в четыре раза больше времени - в основном потому, что я пытался избежать встреч с прохожими. Потребовалось бы еще больше времени, но на полпути на меня выскочила пара охранников и проверила документы. А спрашивается, что я еще ожидал, изображая ниндзя под камерами слежения? Для охраны такие инциденты - это почти единственное развлечение и передышка в море липкой скуки. Поэтому меня вежливо, но в ускоренном темпе провели до цели, и посмотрели, как за мной закрывается дверь.
   - Что, не дается зачет по бегу по стенкам, Синдзи? - а рыжая-то уже в курсе. Оглядываюсь, что-то здесь не так.
   - Доброе утро, лейтенант Икари.
   - Доброе утро, ...младший лейтенант Илластриэс.
   Глаза привыкают к полумраку, и я опознаю присутствующих. Майа Ибуки, Мисато, Шерил, Аска и Мари.
   На экране...наконец-то что-то новенькое.
   Все тот же осточертеневший тактический симулятор, но кто-то не поленился сделать новую локацию. Скалы, фиорды, островки... и плавают значки корветов береговой обороны! Значит командование наконец начало мыслить чуток стратегически, и планирует серьезно бить Ангелов еще до выхода на берег!

   Я реагировал практически на автомате, пытаясь усвоить параллельно длиннющее объяснение Майи, и не потерять одновременно "чувство обстановки".
   Весь мир окрашен в зелено-голубые тона, на которые накладываются белые сетки и стрелы данных от сонаров и гидрофонов. Ангел в трех кабельтовых, пытается прятаться в сонарной тени затопленного русла реки, но его выдает треск мелкой рыбешки, бьющейся об АТ-поле. Еще чуть ближе, чтобы нейтрализовать поле с гарантией. Нет, это не Гагиил! Уворачиваюсь от гигантских щупалец, успевая подивиться фантазии разработчиков симулятора. Личинка Израфиилов вроде бы не была замечена в агрессивных действиях, а здесь орудует щупальцами не хуже, чем Рей нагинатой.
   Scheisse, под водой все медленно. Как там задвигала Майя... эквивалентная присоединенная масса равна половине объема тела, умноженного на плотность воды? По ощущениям, это не дополнительная половина, а скорее двойная масса. Опять! Ева бьется об дно, перекатывается... пытается перекатиться, гремя грузами-компенсаторами, а нелепые ножные винты срываются в кавитацию, так что я ничего не вижу за облаком пузырей.
   Торпеды с левого пилона, относительный курс 40, восхождение минус 45. Две торпеды вырываются из труб, контактный подрыв.
   Внезапно щупальце Израфиила-личинки бьет меня под горло из-за пузырьковой завесы, с совсем неожиданного направления. АТ поле на максимум... да мне сейчас голову оторвут! Сопротивляюсь из последних сил, пытаясь параллельно угадать, где же этот гад спрятал свою желейную тушу?
   - Мари, сейчас!
   Взрывная волна бросает куски Израфиила-личинки (или мамы-Израфиила?) прямо мне в лицо. Желудок конвульсивно дергается, но к счастью впустую. Торпеда Мари просто оторвала щупальце Ангела.. и справа мелькнул огромный кусок слизистого бока. Некогда задавать углы, изворачиваюсь всем телом и влепляю с правого пилона на 0-0. Снова меня окатывает волной ошметков и.. кажется что-то черно-белое прокатилось на границе видимости.
   - Подтверждаю поражение цели. - голос Аски такой кислый, что его можно использовать вместо соуса. - Личинка Израфиила фрагментирована, активности не наблюдается.
   Сверху спускается колеблющаяся тень, в которой с большой фантазией можно угадать Евангелион-02.
   И вдруг застывает на середине движения. Мир начинает преображаться, голубой туман пропадает, оставляя зеленые линии, схематически изображающие контуры дна и поверхности воды.
   - Синдзи, из тебя получается хорошая приманка. Большая, шумная и живучая. - заметила Мисато. - Последние два раза ты даже умудрился попадать торпедами куда придется. Когда научишься нормально целиться, можно будет тебя отпускать на рыбалку одного.
   - Рыбачка у нас Мари. - я сделал шутливо-учтивый жест в ее сторону. - Серьезно, Мари, в реальной битве с Гагиилом ты бы пришлась к месту намного лучше меня.
   - Спасибо. - чеканя каждое слово, произнесла Мари. - Я... старалась.
   Мари всегда говорит односложно. Плохое знание японского сказывается. Из-за трудностей с произношением и пониманием, на тренировке была куча накладок, но я уже начинаю привыкать к ее совершенно дикому акценту. По части боевого взаимодействия - нареканий никаких. Приказов слушается, инициативу проявляет вовремя, без дела не лается. Если бы еще с синхронизацией у нее было бы получше, была бы идеальной напарницей. А так частенько запаздывает. Все-таки неполные 22 процента синхронизации - это серьезные проблемы с оперативностью.
   Мы пробовали в симуляторе разные варианты тактики войны на море. Пока лучше всего получается "рыбалка с удочкой". Дальнобойное оружие под водой работает неудовлетворительно по причине трудностей с обнаружением цели и медленности снарядов. Так что Рей и Аска, пользуясь высокой тяговооруженностью их Ев, носятся и сканируют акваторию, а затем треплют цель на средней дистанции. Мари, как самая слабозащищенная и скоростная на своей Ева-подлодке (но малоподвижная в ближнем бою), "подсекает" засеченного и приторможенного Ангела торпедами с большой дистанции. Ну а мне остается роль жирного червяка. Прицепиться к Ангелу, нейтрализовать его АТ-поле и извиваться, пока его не прикончат. Что-то меня это распределение ролей тревожит. Добавление Ев, которые не выдержат ближний бой - это приглашение к боевым потерям, когда нам не удастся навязать Ангелам свою тактику. Если ангелы не совсем идиоты, следует ожидать попыток перебить нашу "огневую поддержку". Монстры с Сакиила до Рамиила эту тактику уважали, до того, что обычную армию нам в качестве огневой поддержки теперь дают крайне неохотно.
   Полковник Фуюцки утверждает, что "армия малоэффективна", но скорее всего все сложнее. Чисто тактически эффект от обычных войск есть. Солдатам храбрости тоже хватает, по крайней мере на первый бой. А вот с второго боя полевые командиры начинают юлить, и я их хорошо понимаю. Броня, скорость и дистанция от оружия Ангелов спасают слабо. А эффективность огня армейцев зависит от присутствия Ев, то есть самими армейцами не контролируется. Получается, что армия ООН всегда несет тяжелые потери, но далеко не всегда может даже поцарапать Ангела. Плохой расклад для поддержания боевого духа. И слишком давить приказами тоже нельзя - как бы не оказалось, что солдатам союз с кем-то против НЕРВ покажется лучшим шансом выжить, чем ежемесячные бойни в исполнении Ангелов.
  

* * *

   После тренировки на работу в команде, курсы младшего комсостава. Там главное не спать, поскольку на лекциях отрабатывается не сколько обучаемость, столько сопротивляемость промывке мозгов и умение выделять нужное в ворохе словоблудия. К примеру, сегодняшная тема. Условные обозначения в картах Великобритании, что едва не рухнула от Второго Удара. Теоретически, все карты, и бумажные, и электронные, давно приведены к стандарту, сначала НАТО, а сейчас уже ООН. Только если попадется старая, еще имперских времен, английская карта, в которой символ "косогор" подозрительно смахивает на современный символ "линия электропередач", то можно слететь с опасного обрыва. Хотя, с обзором с пятидесятиметровой Евы это маловероятно. К тому же стоит учитывать, что бумажные листы в ЛСЛ вообще-то расползаются на волокна где-то за полчаса. А затем этими волокнами приходится дышать. Проверено усилиями Рей - на примере колоды игральных карт во время паники командования ввиду "наличия отсутствия" Гагиила в Токио-3. Хорошо еще, Шигеру замял инцидент. Аянами дисциплинированно предупредила меня, а я... просто надеюсь, что "разморозка" Рей не перейдет в стадию тотального раздолбайства, как с Мисато. Хотя понимаю, раскладывать пасьянс в контактной капсуле - намного более осмысленное занятие, чем пялиться в стенку ангара Евы двенадцать часов подряд. Тут даже у нашей пай-девочки начнут появляться опасные идеи.
   В целом, моя успеваемость на курсах хорошая. Сказывается начальный багаж знаний, и общий интеллект взрослого, но еще далекого от маразма сознания. Мисато говорит, что через десять месяцев у меня все шансы сдать экзамен на кадрового капитана. И жмурится при этом, как обожравшаяся креветок кошка. Знаю, русские кошки обжираются сметаной, но в Японии сметана отсутствует как класс. Младший говорит, в детстве скармливал соседскому коту креветок, так тот чуть ли не переехал жить к нему во двор, как его тетка ни гоняла.
   Меня энтузиазм Мисато несколько настораживает. В лучшем случае, она предвкушает свое одновременное повышение до подполковника. В худшем, как только я дорасту до майора, у нее технически появляется возможность меня совратить, и не угодить за это под трибунал. Нет, пусть меня лучше серийные Евы затопчут. Или Аска задушит - ведь сегодня же утром пыталась?
   Впрочем, опасность со стороны Мисато чисто теоретическая - конец света ожидается через пару недель после моего повышения до капитана, и это ни с какой стороны не шутка. Пользуясь периодом относительного бездействия, перебираю опять "факты" из своего послезнания. Итак, Матариил. Примем за аксиому, что в моем прошлом мире Евангелион - это очень вольный, сильно приукрашенный пересказ очевидца событий из какой-то параллельной реальности. Отсевая шелуху, что мне известно? Да практически ничего. Манга и сериал сходятся на том, что будет отключение электросети. В результате Матариил то ли появится и будет легко убит (версия сериала), то ли не появится вовсе (версия манги).
   Насчет внешнего вида - никакой ясности. Рамиил оказался не октаэдром, а чем-то вроде робота-трансформера. Сандалфон вообще был похож на сухопутного кальмара, а не на плавающего в магме ската. Какой облик создатели сериала извратили до гигантского паука, не хочется даже думать. С другой стороны, тактика битв в сериале была искажена в терпимых границах. Итак, тактика боя с Матариилом. Нейтрализовать АТ-поле, скорее всего с укрытой Евы (Аскина Ева-02 была подозрительно мало показана) и бить с большой дистанции. Кого-то это очень напоминает. Правильно, Рамиил. Летающая крепость - тяжелая броня, убийственное оружие и практически непрошибаемое АТ-поле. Даже тактика прорыва в Геофронт подозрительно похожа - стоять на месте и бить прямо вниз, только вместо сверла поток "кислоты".
   Опять надеяться на рэйлган не хочется. Ангелы все же умные твари, и кроме отключения электричества могут попробовать и другие трюки, наподобие электро-разрядной брони "Одиночки". На Н2 (вакуумные) бомбы вообще надежды мало - Рамиил продемонстрировал, что "баги" с избирательной проницаемостью АТ-поля - это не навсегда, а примерно до третьего-четвертого случая их эксплуатации. Как раз будет четвертый Ангел после применения рэйлгана против Рамиила. Scheisse, как же все плохо. Проблема, похоже, вовсе не силе оружия - а в приспосабливаемости. Ангелы вполне могут начать нас бить просто за счет скорости приспособления тактики, как Роммель бил англичан в 41-ом, несмотря все их превосходство в технике, численности и качестве снабжения. Тот гигантский (57-76 мм) "миниган", что я запросил как средство для истощения или для пробоя "рябящего" АТ-поля, может помочь против Матариила. Только хорошо, если мне успеют навесить вовремя хотя бы парочку 30-миллиметровых GAU-8 "Авенджер". В основном, приходится надеяться на новые трюки с АТ-полем в исполнении моей Евы. Но опять...проблемы с тренировкой никуда не делись. Если защитное поле еще как-то реально тренировать в ангаре, а ненормальные прыжки или очень быстрый бег на полигоне в Геофронте, то деструктивные техники, наподобие силового кулака или АТ-лезвия, быстро разрушают полигон до состояния вытоптанной площадки, плавно превращающуюся в вылизанный кратер. Решено. Буду давить на Мисато, чтобы выводили Еву погулять на природу. Горой больше, горой меньше...кто заметит? В конце концов, Япония на четыре пятых состоит из гор, когда-то надо начинать исправлять этот перекос.
   Шучу, конечно, только все равно не по себе. Идиотизм тренировок в реальной жизни не настолько силен, как в сериале, но все-таки очень заметен. Фехтование или стрелковая подготовка еще вполне оправданы, но бои подручными предметами? Или кроссы на выносливость? Или заучивание устаревших тактических обозначений, которым я сейчас теоретически занимаюсь?
   За этими невеселыми размышлениями, звонок-таймер под рукой преподавателя предупредительно звякнул. Все, осталось десять минут, как раз чтобы повторить для памяти всю ту муть, что я законспектировал практически на "автомате".

* * *

   - Мои дорогие ученики. - с нашей классной руководительницы можно было писать картину "матерый следователь строит беспризорников" - Все тихо! Кто свистнет, губы оборву!
   Класс несколько растерянно притих, даже Аска замерла, прикрыв рот ладонью.
   - У нас новенькая. Прошу любить и жаловать. - Сугура стукнула по столу тяжелым журналом, и явно по этому сигналу в дверях появилась... конечно же, Мари Илластриэс.
   Свиста не последовало. Скорее это был стук отваливающихся челюстей, за которым застучала звонкая капель падающих слюней. Ну Мари... я всякого ожидал, но это уже за гранью добра и зла. Впрочем, объяснимо, если подумать. Скромная английская девушка учила жизнь в Японии по аниме и популярным журналам, наложив на них домашние заготовки типа "деревенская красавица покоряет большой город". Получилось... нечто, немного не переступающее границу порнографии. Не уверен, с какой стороны.
   Ладно, подворачивание юбки. Наши классные "красотки", за исключением Рей и еще пары девушек, это делают настолько, насколько хватает длины ног.
   Но как Мари сделала декольте в форме, в которой декольте отсутствует в зародыше? И как умудрилась выдавить...нет, об этом лучше не думать, иначе мне тоже придется оттирать парту и брюки, в лучшем случае от слюней. Или как наша классная руководительница пропустила блузку не только с разрезами, но и сантиметров на десять короче "уставной длины"? А это... перетянутые носки на подвязках или все-таки чулки (к слову, чулки в теплый сезон у нас запрещены от слова "совсем"). Наконец, лицо. Теперь представляю, как красится четырнадцатилетняя девушка, впервые дорвавшаяся до косметички. В общем, исполнение не так уж и плохо - явно макияж накладывала старшая подруга. Но замысел просто убийственный. Все ярко и явно избыточно. Помада, блестки, крем, тени - ничего не пропущено.
   - Меня зовут. Мари Илластриэс. Прошу. Любить и жаловать. - по крайней мере, голос и интонации у нее остались обычными, далеко не сексапильными. Ну это если никто в классе тайно не мечтает о заикающейся подруге. Это к лучшему - но все равно первое впечатление Мари безнадежно испортила. Ей этот наряд будут до смерти вспоминать... да и показывать. Правильно, Кенске, очнувшись от столбняка, уже водит камерой направо-налево, явно стараясь запечатлеть не столько Мари (ее снимков уже хватит и на трехмерную модель), сколько на глазах чернеющие от злости лица одноклассниц.
   -Мари, ты садишься на последнюю парту, одна. - Мегуми Сагура поспешила убрать источник раздражения подальше. Через проход от Аянами-сан, ведь ты уже с ней знакома. Если что непонятно, обращайся к ней.
   - Я поняла. Спасибо. Учитель. - а Мари явно волнуется. Руки сильно дрожат, не хватало еще только подкосившихся ног и приземления прямо на меня, в стиле еретичного "Ребилда". Но вроде на этот раз пронесло. Обменялись с Мари кивками, напряженными улыбками и разошлись.
   Нет, с одеждой Мари надо что-то делать. Подсадить ее на военную форму, как вышло с Рей? Мари черно-серебристое института ФАУСТ пойдет больше, чем... к сожалению, этот полу-порнографический наряд тоже черно-серебристый. Так что радикального разрыва шаблона не выйдет.
   Стоп, а почему я вообще взялся в мыслях ее переодевать? К тому же во второй раз, если вспомнить идиотский гаремный сон. Да, отправили ее в командировку в НЕРВ. Да таких в штаб-квартире каждый третий. Глобализация, однако. Да, пересекаемся на тактических тренировках. Только таких временных партнеров у меня уже десяток было. Та же доктор Майа Ибуки - наша главная убийца проблем (трабл-шутер, как и по-английски, так и по-японски). Но я же не собираюсь ее переодевать в... кимоно. В самую легкую его форму, так называемую юкату. Так, диагноз ясен. Пилот Икари, несмотря на диагностированную психическую устойчивость в 6.1 единицы (почти в полтора раза выше, чем у той же Майи), готов свихнуться.
   Что будет через месяц? Буду собирать плюшевых медвежат по примеру Габриэллы, а затем переодевать их в кружевные подштанники?
   Мои размышления прервал Айда, ткнув меня кулаком в бок. Класс между тем вернулся к нормальному (для нашей учительницы) уровню шума. Хотя, для моего русского сознания, в классе творился хаос и вакханалия. Младший же ничего необычного в обстановке не находил. Да, я теперь вполне понимаю, почему столь многие родители японских школьников отправляют их на дополнительные занятия. Что-то учить в такой обстановке в принципе можно, но требуются стальные нервы и пофигистичность йога.
   - Синдзи! Та очнись ты, скорее. Кто эта Илластриэс? Как ты с ней познакомился? Она что, тоже будет у тебя жить?
   - Мари Илластриэс. Пилот, но не Евангелиона. У нее более специализированный робот. Англичанка.
   - Синдзи, не надо цедить информацию по капле! Что она англичанка, все уже поняли в момент, когда увидели ее наряд. Где она живет?
   Шок. Сознание Младшего, что частенько выручало меня в такие моменты, явно спасовало. Как и книги по истории, которые я в последние месяцы читал пачками. Почему Англия ассоциируется с такими провокационными нарядами, и почему об этом знают все, кроме меня?
   - Айда, не торопи. Я знаком с Мари довольно слабо. Она прибыла в Японию на прошлые выходные, вроде бы ее собираются пристроить запасным пилотом. Жить она будет точно не у меня - все-таки она формально не член НЕРВ, а в долгосрочной командировке от ФАУСТ. Впрочем, ничего не знаю, отстань.
   -Жаль. Кенске явно в мыслях прощался с барышами за фото английской секс-бомбы в "домашней обстановке". - Если что узнаешь, сразу скажи. Это же не Лэнгли, это намного круче. Триста... нет, пятьсот йен за каждое фото. Я не говорю уже об объемах сбыта. Я вижу ее нашим школьным идолом. В перспективе, новая певица в АКМ-48.
   - Айда, да ты бредишь. С ее скоростью пения, слушатели уснут до второго куплета.
   - Да кто ее петь заставляет. Главное - длина. Волос и ног. А рот открыть кто угодно сможет.
   Не думаю. Из того, что мне наговорили девушки из АКМ-48 между фотосессиями и начертанием автографов следует, что отбор в певицы жесткий. Одними ногами, да и другими частями тела, туда не пролезть. Контракт, тренировки, оценки, рейтинги, продажи лазерных дисков, телевизионные шоу, плановые встречи с поклонниками. Одним безголосым разеванием рта под запись не спасешься - свои же "коллеги" порвут на куски и бросят репортерам на съедение.
  

Глава 3.

   Мы в поезде. В синкансэне, если быть точным и занудным. Едем на экскурсию, в составе оперативного отдела (Мисато, меня, Рей и Ее Величество Лэнгли). Еще с нами Мари и ее опекунша Шерил. Плюс доктор Ибуки прицепилась, будет решать какие-то проблемы на фабрике, на которую мы едем. Про десяток хмурых парней и дам из второго отдела, занявших позиции по концам зарезервированного вагона и в тамбурах, я вообще не говорю.
   Почему мы вообще едем на железной дороге, а не летим на чем-то побыстрее? Все упирается в скорость. Наша цель где-то пределах часа на синкансэне (это на скорости более трехсот километров в час). В тоже время, ближайший от точки назначения аэропорт лежит где-то в шестидесяти километрах... и под десятиметровым слоем воды, образовавшемся вследствие Второго Удара.
   Аска и Мари прекратили изображать взъерошенных кошек перед боем. Сидят, приклеившись к окнам. Для них обоих эта поездка по Японии - первая. А я пытаюсь ухаживать за Рей, которая плохо переносит скачки давления при входе в туннели. У Первой периодически идет носом кровь, и болят уши. Как ухаживать... забираю очередную окровавленную салфетку и несу в мусорное ведро. Думал, что можно напихать салфеток в карман на спинке сиденья спереди, так нет. Синдзи-младший сразу указал, что грязные вещи не должны касаться предметов совместного пользования.
   -Синдзи, сменимся? - Шерил явно скучает, для нее эта поездка вполне обыденна - Ты уже полчаса вытираешь нос мисс Аянами.
   - Нет, спасибо. Я справляюсь. Может лучше вы скажете, куда мы направляемся? Не на завод же по переработке рыбы, верно?
   - Верно. - Шерил явно слабо воспринимает иронию - Хотя можно и туда. Город вокруг да пять километров пахнет рыбой, представляешь? Слюнки текут.
   Не текут. Рыба в любой форме, от икры до ангела Гагиила, меня не вдохновляет. Только бы не было банкета с "особыми местными лакомствами". Все остальное я стерплю.
   Попробую рассуждать спокойно. Мы направляемся на станцию Айой. Какое-то слишком уж болезненное название для дыры районного масштаба. Там станцию синкансена вообще построили только потому, что главный инженер нового вида железной дороги был родом из Айой. Нас "ждет автобус", так что цель скорее всего не в пределах радиуса вонючести местого рыбацкого порта, и рыбо-потрошительных машин в частности.
   Уже легче. Осталось только понять, что в такой дыре может быть интересного для пилотов, что Мисато, Шерил и Майа просто излучают флюиды "а ля ночь перед рождеством". Попробую угадать - что-то связанное с Евами. Только что? Биологические части выращивают в Токио-3. Там же идет работа над выдранным из Ангела ядром. Броню вроде доставляют из России. Оружие? Может быть, но почему наши начальницы уверены, что девушкам-пилотам там "очень понравится"? Сплошные загадки. Ладно, это вроде бы был последний туннель - поезд взбирается на эстакаду, а скорость падает, явно в приготовлении к остановке.
   -Леди и джентльмены, мы вскоре прибудем на станцию Айой. Пожалуйста, приготовьтесь к высадке и не забывайте свой багаж - сообщение звучит сначала по-японски, а затем повторяется на английском.
   Я пристраиваюсь, в порядке старшинства, сразу за Шерил. Майор Кацураги вырвалась вперед - ей еще надо что-то утрясать с билетами для финанового отдела. Надеюсь, она ничего не перепутает - зарплату урежут, конечно, только ей самой, но ведь у кого она будет занимать деньги? Правильно, лейтенант Синдзи Икари - крайний.
   Туристический автобус совсем неплох. Погрузились, сели, поехали. От нечего делать глазею в окно. Горы здесь интересные - низкие, но крутые. В отличие от Токио-3 мало черного вулканического камня, все больше почти белый известняк. Скалы выступают из поросших лесом склонов в самых неожиданных местах. Кажется, будто земля покрыта рядами гигантских зубов, как челюсть дохлой Евы в Терминальной Догме. Вот и место назначения. Холм, опоясанный чем-то вроде кольцевой, очень широкой стены. Или это все-таки здание?
   Майа встала и демонстативно постучала ноутбуком по поручню, привлекая внимание. - Добро пожаловать в СПРИНГ-8, единственную в мире фабрику, производящую ЛСЛ!
   Неужели... еще один Японский Геофронт? Да сколько их всего древние понастроили?

* * *

   - Светимость ЛИНАКа на 103%
   - Первичные диверторы стабильны, температура поглотителя А 530 градусов и стабильна.
   - Тороидальное поле стабильно, 7.9 Тесла.
   - Первичная мишень на позиции.
   - Начать накачку кольца!
   - Первичные диверторы деактивированы. Шумы в контрольных ловушках в пределах нормы.
   - Позитронный ток растет. 6 микроампер. 10 микроампер.
   - Температура поглотителя А на 500, падает.
   - Есть удержание позитронов.
   - Ждите..ждите..что с делителем потока?
   - Мотор изношен, не решился дать полную нагрузку. Подведу линзу делителя на низкой скорости.
   - Ждите..ждите..есть деление!
   - Первичная мишень стабильна, температура 65 и растет.
   - Поглотитель И, температура 52 и растет.
   - Поглотитель А, температура 460, падает.
   Одно хорошо. Это все-таки не Геофронт. Обмолвки доктора Акаги насчет генерации АТ-поля "механическими" методами нашли свое объяснение. Но я даже в страшных снах не мог предполагать, что под "механическими методами" Рицко имела в виду ускоритель частиц. И вовсе не настольную версию. Нет, здесь нужно километровое колечко, как в СПРИНГ-8.
   Все это здорово походит на активацию Евы. Уровень пафоса, нервного напряжения и количество малопонятного технического сленга. И длится гораздо дольше, чем с Евой. Как объяснила Майа, Ева подхватывает процесс синхронизации как только "сообразит", что от нее требуется. Потому синхронизация - настолько пороговый процесс. Если Ева решила поддержать синхронизацию пилота, все оборудование поддержки можно моментально отключать.
   С бочкой ЛСЛ все намного проще и сложнее. Сама ЛСЛ не принимает никаких стратегических решений, но ее можно побудить на несколько "запрограммированных" безвестными древними инженерами реакций. Например, на осаждение пленки диполимерного титана, что относительно просто. Или на собственную регенерацию, чем мы сейчас и занимаемся.
   - Область аннигиляции, смещение 4, длина 20. Ширина линии - норма.
   - ЛСЛ начала отклик Черный-12. Грануляция в норме.
   - Водородный насос включен.
   - Рассеянные протоны, норма.
   - Отклик Черный-19! Оптическая глубина на линии аннигиляции 2.6 и растет!
   - Выходное давление падает. 0.3 миллибар. 0.2 миллибар.
   - Линия аннигиляции не регистрируется.
   - Рассеянные протоны не регистрируются.
   - Позитронный луч, 1200 микроампер и растет.
   - Электронный луч, 1203 микроампер и растет.
   Эврика! Вот откуда взялась "позитронная пушка" в аниме! Эффект "испорченного телефона", как мифический единорог появился на основе рассказов о реальном носороге. Есть позитронная пушка, и даже имеет отношение к Евангелиону. А то, что эта пушка - никаким образом не оружие, на совести создателя сериала.
   - Охлаждение нейтрализатора, норма.
   -Вот и все. Запустили. - Майа видимо расслабилась - Теперь смотрите на трубку вот там, сразу над красным контрольным лучом. Сейчас мы работаем не на полной мощности, но к завтра ток постепенно доведут до уровня, дающего почти литр ЛСЛ в час. На номинальной мощности ускоритель будет кушать двенадцать гигаватт, к счастью сейчас Ибогава полноводная, воды для охлаждения хватит.
   Я смотрю и тихо фигею. Завод "регенерации" ЛСЛ потребляет энергии, как большой город, и выдает... где-то 7-8 кубометров ЛСЛ в год? Да это примерно одна загрузка контактной капсулы. Предположим, большая часть ЛСЛ идет в переработку. Но с такими затратами, я каждый раз после боя отхаркиваю из легких...
   - Безвозвратные потери ЛСЛ на мытье пилота составляют примерно двадцать-пятьдесят миллионов долларов США на каждую активацию Евы. - Аска уже успела подсчитать - Это можно как-то оптимизировать?
   - Не так все плохо. - Майа улыбалась. Все-таки, Рицко ее подавляет - не каждый день Ибуки можно увидеть настолько оживленной, как сейчас. - Полевой душ оборудован уловителем ЛСЛ. Хотя по порядку величины ты угадала, бюджет на каждую активацию Евы включает пятнадцать миллионов долларов на перезарядку ЛСЛ. Если конечно не делать аварийного открывания капсулы. Каждое аварийное открывание стоит нам почти полугода производства.
   Тьма и мрак, и разбомбленный Ирак. Как я счастлив, что меня не заставляют платить за пролитую ЛСЛ. Надо только учитывать, что при периодических и сильных повреждениях Ев ЛСЛ может однажды закончиться. Кстати, еще неясный момент...
   - Майа, я может что-то не понимаю, но почему мы не смогли использовать эти двенадцать гигаватт в бою с Рамиилом? Собирали электросеть почти что из мусора.
   - СПРИНГ-8 подключен к электросети Западной Японии. Она не совпадает по частоте с сетью Восточной Японии. Были планы построить шлюз-преобразователь на пару гигаватт, но из-за Второго Удара всем было не до этого. Конечно, теперь, когда мы ожидаем второй "Лонг Лэнс", строительство началось, но когда это будет готово..
   Здорово. У нас намечается второй рэйлган, а мне говорят об этом так, как будто ко мне это отношения не имеет. Не воспринимают меня всерьез!
   Между тем, на конце указанной медной трубки над лучом лазера медленно набухла угольно-черная, слегка бликующая красным капля. Оторвалась, упала в прозрачную бочку с узким горлышком, моментально теряя черноту, и разбрызгала янтарные потеки по стенкам. Мари, до этого тихо стоящая чуть впереди меня, вдруг покачнулась и рухнула лицом вперед. Я машинально попытался ее подхватить за плечи, но банально не успел. Инерция повела меня вперед, и, почти как ранее с Аской на школьной лестнице, я успел только подставить руки и голову, чтобы смягчить падение Илластриэс. В последнее мгновение, перед тем как лоб Мари врезался мне в затылок, я ощутил неожиданно сильный запах ЛСЛ... и на меня обрушилась темнота.

* * *

   Сказочная лесная поляна, покрытая травой по щиколотку. На этот раз вход в мир "Тени", как я его называю, обошелся без сложного переходника мира моих кошмаров. Нет, не совсем. Дверь на поверхности валуна все так же приоткрыта, показывая кусочек залитого солнечным светом вагона.
   Девушка с красными глазами из предыдущего сна... это не она! Перед мной стоит Мари, одетая в свой стандартный мундир ФАУСТ. Только на носу очки с толстыми линзами, а выражение лица такое, будто сейчас расплачется. Есть и другие расхождения с ранее виденным пейзажем. Вокруг поляны не березы, а низкие, искривленные деревца с длинными, заостренными листьями. Ясень? Левый край поляны заболочен, вода поблескивает в мелких лужицах, чуть дальше виднеется натуральная ряска.
   - Мари, спокойно. Это все иллюзия. Мы скоро вернемся домой.
   - I know. Had that experience before. I hate you, it`s only my horror. Begone!(Знаю, не в первый раз. Ненавижу, тебе нечего делать в моем кошмаре. Проваливай!)
   В общем понятно. Поскольку Мари считает это место своим личным кошмаром, она не старается говорить по-японски. Теперь моя очередь мямлить и говорить односложно.
   - I..it is not a horror. Memory of world. Interface to memory. Shadow. (Я... это не кошмар. Это память мира. Или способ доступа к памяти. Тень.)
   - Ты бредишь. Точнее, это я схожу с ума. К чему все эти издевательские тренировки, если я ничего не буду помнить? Если бы и помнила, мне никогда не управлять Евой. Не хватает способностей.
   - Тренировки? К тебе тоже приходит Она? Нефертари? - мне нужно срочно сообразить. Я-то думал, что такой особенный, но если и другие пилоты ходят в "Тень", то почему это не видно по их способностям? Хотя... может быть, у них другая программа "тренировок"? Та же Аска с ее ненормально высокой синхронизацией. Или Рей, с ее необъяснимым пристрастием к древковому оружию. Кто знает, на что их натаскивает Нефертари... или другие учителя?
   - Ты не Нефертари? - Мари хмурится. - Не надо врать. Ты выглядишь по-другому, но это ничего не значит. Форма и облик здесь так же стабильны, как блик солнца на волне. Впрочем, какая разница, как называть свой кошмар.
   Мне надо срочно что-то придумать. Мари не настолько дружественна, как призрак Курибаяси, с ней будет трудно. Есть идея!
   - Мари, есть способ доказать, что я - не фрукт. Твоего воображения. Задай мне вопрос. Такой же. Как реальном мире. Если ответы совпадут. В другой раз здесь. Будешь знать, что я - это я, Синдзи.
   - Ты не Синдзи. Не капли не похож. Если сравнивать, ты больше похож на коммандора Оушена, каким он был в молодости. Видела на фотографиях. Одно это доказывает, что ты - нереален.
   Враждебное отношение. Теперь немножко понимаю, насколько трудно приходится той же Нефертари. Если Мари не хочет признавать реальность этого места ("Тени"), успехов в пилотировании Евы от нее ожидать не стоит. Впрочем, это если верить тому, что я навоображал по поведению Нефертари.
   К слову, кто такой коммандор Оушен? Как жаль, что память отсюда почти не просачивается в реальный мир.
   - Ты тоже на себя не похожа. Почему в очках?
   - Тяжелая близорукость. Была. - Мари все-таки переходит на японский. Попытка проверки? Если так, надежда есть. - Высокое давление в глазах. Сделала операцию. Вылечилась.
   Вот оно как. Оказывается, красивые глазищи - это не бесплатно. Высокое давление... их что, раздувает, как воздушные шарики? И в крайнем случае глаза лопнут? Впрочем, надо поддерживать разговор.
   - У меня с внешностью еще затейливее. После того, как на меня едва не наступил Сакиил, получил комплект чужих воспоминаний... ну воспринимаю себя соответственно.
   - Бред. Но не такой, как Она. Ты тихий сумасшедший. Она маньячка.
   - Спасибо за доброе слово. Полностью с тобой согласен. Кстати, почему ты упала там, в СПРИНГ-8?
   - У меня такое бывает. Реакция на запах ЛСЛ. Что-то происходит с сосудами. Если сидеть или лежать, все обойдется. Реакция проходит за пару минут. Только голова кружится. Если стоять. Может случиться обморок.
   Оригинал Евангелиона, фанфики и все такое..да идите вы лесом! Подальше, лучше вне границ видимости, предпочтительно за горизонтом. Как можно извратить обмороки до "кайфует от запаха ЛСЛ?" Фан-сервис - вот где абсолютное зло, в отличие от Ангелов. Инопланетные монстры людей просто убивают, а не извращают до полной противоположности.
   Мари, между тем, явно собралась с духом. - Есть контрольный вопрос. Про Синдзи. Когда и где он. В первый раз. В одной постели с Лэнгли?
   Прямолинейно. Впрочем, о чем Мари беспокоиться. Она же не верит в связь разговора с реальностью. Но есть проблема. Просто отрицательный ответ ничего не доказывает - Мари спишет все на совпадение. Надо ответить так, как я ответил бы в реальном мире, но максимально развернуто, чтобы совпали хоть какие-то детали. Есть идея!
   - Технически, в первый и последний раз я опрокинул Аску Лэнгли в свою постель в понедельник утром, в ходе драки. Мисс Лэнгли меня пинала и пыталась задушить, а я ее кусал и пытался отбросить куда подальше. Драку прекратила майор Кацураги.
   - Куда он ее кусал? - Если верить выражению лица, Мари была готова начать меня убивать прямо сейчас. - Говори быстро!
   Я попытался припомнить детали короткой стычки. - Вроде бы, это была правая рука. Где-то на сгибе локтя. Точно не скажу, схватил что попалось под зубы.
   Откуда-то упал ослепительный солнечный луч, в глазах заплясали "зайчики", а мир начал размываться. Время кошмара явно заканчивалось, и по досадливой гримасе на лице Мари я понял, что она тоже собирается обратно в реальность.
   - Призрак Оушена, сумасшедший Синдзи, или кто ты там. Я пос...

   В глаз ударил луч светодиодного фонарика.
   - Зрачки реагируют хорошо. Удивительно, но обошлось без сотрясения мозга. Лежите, пациент. Сейчас выпьете на всякий случай ноотропик, проверим координацию, и подождем с полчаса. Не тошнит?
   Незнакомая медсестра (или врач?) лет сорока сидела на кушетке. Я, соответственно лежал. Что там на груди (размер бюста визуально не определяется по причине либо слишком свободного халата, либо полного отсутствия выступающих частей тела). Бейджик, написано "Доктор Сайто". Все-таки врач. Воспоминания начали понемногу возвращаться.
   - Не тошнит. Я в порядке. Только затылок болит.
   - У вас там компресс. Не трогайте пока, может и обойдется без шишки.
   - Понял. Доктор Сайто, что с Мари?
   - Я в порядке. - голос донесся откуда-то сзади. - Прошу прощения. Не предупредила. Возле ЛСЛ. Мне нельзя стоять. Бывают обмороки.
   Доктор Сайто повернулась к пациентке. - Смотрите на свет. Хорошо... хорошо... Сесть можете? Выпейте это. Хорошо. Встаньте. Глаза закройте. Вытяните руки вперед. Дотроньтесь правой рукой до носа. Теперь левой. Совсем хорошо. Не тошнит?
   В общем, все ясно. Я с Мари в заводском медпункте, времени прошло от силы несколько минут. Какое-то дежа-вю, почти так же было у нас с Аской после Гагиила, хотя тогда нас приложило гораздо серьезнее. Все-таки девичья голова бьет не так сильно, как таран Ангела (к слову, все-таки головой). Что-то мне такое затейливое и даже стыдное привиделось во время беспамятства. Нет, категорически не вспоминается.

* * *

   - Пилот Икари, теперь налево. Пройди два перекрестка. Стоп, ты один перепрыгнул, не заметив. Наша цель прямо перед тобой!
   Я привычно сконцентрировал АТ-поле, готовя дробящий удар правым кулаком. Прицелиться где-то в районе пятнадцатого этажа, по несущей балке. Ее не видно, но должна быть здесь. Иначе зачем такой широкий зазор между окнами.
   - Синдзи, быстрее! В Японии каждые тридцать минут кто-нибудь да погибает под завалами, и все по вине этих раздолбаев! Не спи! - голос Мисато приобрел обрекающую глубину. - Бей! Кулак Евы вдруг двинулся сам по себе, только вместо того, чтобы расколоть небоскреб, рука неожиданно ловко выдернула из окна занавеску... только это оказалась не занавеска, а гигантские трусы, впору на статую Свободы, если бы она еще стояла. И в этот момент я вдруг понял, что моя Ева совершенно голая. Нет ни брони, ни краски... только штепсель подзарядки нелепо торчит между ягодицами.
   - Нет! Мисато, не смотри! - я дико заорал, пытаясь напялить трусы.
   - Можно и не смотреть. - Мисато вдруг превратилась в Шигеру, а я... проснулся.
   Уф, нельзя спать на заседаниях. Такая муть снится. Кстати, по теме. На проекторе все еще стоял слайд с обрушенным потолком, а Шигеру продолжал вещать.
   - Несмотря на обрыв главной сети, аварийное освещение не зажглось, так как никто не потянул за аварийный шнур. Все опасались посадить аварийные батареи в условиях неочевидности серьезной катастрофы. Первыми, с опозданием на десять минут, на место аварии прибыли бойцы из 8-ой роты 2-го отдела. Им пришлось освещать путь тактическими фонарями. Поэтому, я предлагаю запустить патч безопасности, разработанный в научном отделе месяц назад, без стандартного рассмотрения. Этот патч, в случае аномалий с электропроводкой, немедленно вышлет сообщение на сотовый начальника технической службы. А затем я под свою ответственность буду принимать решение.
   Похоже, получается! Мисато все-таки передала мою сказку. В случае появления Матариила, Ев удастся запустить быстрее, может быть даже получится запустить что-нибудь из стационарных турелей. Хватит ли этого для победы - совсем другой вопрос.
   - Как начальница научного отдела, инициативу поддерживаю. Тестирование патча не выявило ничего угрожающего, и вообще это просто полезная мелочь. - Рицко набрала в грудь побольше воздуха, да так, что я залюбовался. - А теперь вопрос посерьезнее. Пилот Икари в последнее время проявляет сильную эмоциональную нестабильность, что сказывается и на работе. Вместо написания критически важных отчетов он носится с прожектерскими предложениями вооружения Ев и совершенно смехотворными теориями происхождения Ангелов. Поэтому, вместо того, чтобы занимать нашего Синдзи бесплодными размышлениями над полем Хиггса, психологический отдел предложил отправить пилота Икари в войска, налаживать взаимодействие под общим руководством отдела связей с общественностью. По причине недавнего отбытия полковника Фуюцки для инспекции на базу НЕРВ-Антарктика, мы используем упрощенную процедуру принятия решения. Пожалуйста, примите к сведению. Пилот Икари!
   - Есть! - а что мне еще отвечать. Тем более что самому тоже съездить развеяться интересно. Как там Артем.. Только бы Асакура не воспользовалась случаем перекрасить мою Еву в радикально фиолетовый цвет!

* * *

   Кстати, насчет добавления к укрепрайону "Хаконе".
   С рэйлганами ситуацию я периодически мониторил, и чем дальше, тем меньше мне она нравилась. НЕРВ капитально отремонтировал "Си Лэнс", выдержавший до этого аж три выстрела. По этому поводу его переименовали в "Лонг Лэнс". Ну и немного модернизировали, чтобы Ева могла его переносить в нежных лапах с меньшим риском что-либо раздавить. Только переносить его имеет смысл строго между оборудованными точками энерговыводов, которых оборудовали ровно три штуки.
   С другой стороны, НЕРВ получил второй "Си Лэнс", который после мучительных переименований удалось окрестить кличкой "Тип 2". Данный рэйлган был не японско-китайского производства, а штатовского. И сделан был, честно говоря, покачественнее. Американцы даже сподобились добавить автоматическое заряжание, способное дослать новую "арматуру" (так оригинально у рейлгана называются снаряды) за пять секунд. Ну и аблативный охладитель ствола вместо жидкостного у первого Си Лэнса. Но на этом хорошее и заканчивалось.
   Прочитал я документацию на процедуру перезарядки и тихо ужаснулся. Да, теоретически можно выстрелить второй раз через пять секунд после первого выстрела. Но рэйлган после этого можно сдавать либо в металлолом, либо, если очень повезет, в капитальный ремонт. Да и дульная скорость от спешки сильно падает. Итак, что реально происходит в нормальном цикле перезарядки рэйлгана:
     1) Пока газы в стволе не остыли, ствол срочно продувают водородом - чтобы убрать отложения копоти от аблативного щита, способные закоротить рельсы на следующем выстреле. И чтобы снизить силу ударной волны при следующем выстреле.
     2) В ствол досылается арматура и фиксируется одноразовыми плунжерами в правильной позиции.
     3) Дульное отверстие закрывается быстродействующей диафрагмой.
     4) За арматурой досылается "пыж" с "плазменной арматурой" - реально это фольгированный кусок силикона размером с подушку. Его роль - увеличивать начальное ускорение арматуры, иначе рейлган будет жрать электроэнергии не много, а безумно много.
     5) Насосы начинают откачивать водород из ствола, до рабочего давления 7-22 килопаскалей. Если этого не сделать, летящая на космическй скорости арматура доведет давление в стволе до уровней, способных раздавить алмаз. Совсем не шутка. Если ствол не продувать водородом и не откачивать, будет пятьсот тысяч атмосфер в ударной волне на скорости 8 км/с и больше миллиона на 10 км/с - в десятки раз больше, чем на поверхности самой разрушительной взрывчатки. С водородом и насосами, ударная волна снижается до "всего лишь" тысячи атмосфер, что позволяет выжить относительно хрупкому аблативному щиту на носу арматуры.
   Тринадцать секунд по минимуму, если хочешь, чтобы умная автоматика рэйлгана позволила арматуре-снаряду набрать максимальную скорость. И восемнадцать секунд, если хочешь вести непрерывный огонь.
   Впрочем "непрерывный огонь" ограничен строго пятью выстрелами. А затем... правильно, капитальный ремонт. Замена рельс, аблативного покрытия боковин ствола, плунжеров, дульной диафрагмы, перезарядка водородной цистерны, чистка насосов, дефектоскопия силового каркаса, что удерживает рельсы от разлетания в момент выстрела. Две недели на все. Где-то я уже слышал про американские "две недели на капитальный ремонт". Точно, космический челнок! В действительности, с напряжением всех сил у них получились рекордные шесть недель, а как финансирование урезали - вообще около двадцати.
   Эти сроки уже больше походят на правду, если ориентироваться по первому "Лонг Лэнсу".
   Не дошли еще рэйлганы до серийного производства - пока что ни ствол, то прототип, с обязательным набором "детских болячек".
   Но самое плохое - на десерт. Новый рэйлган - это обрез! В смысле, модель с укороченным стволом. Ну не получалось сделать рейлган и с нормальной эргономикой (чтобы Ева его носила и стреляла с любым углом возвышения, не садясь на бронированную задницу), и с прежней длиной ствола. Все-таки по проекту крейсер "Юникорн" был намного тяжелее и устойчивее Евы, которая скорее на корвет тянет.
   Как следствие обрезки ствола, при той же дульной энергии, "Тип 2" жрет в полтора раза больше мощности, чем "Лонг Лэнс".
   А точки энергоснабжения строились в расчете на "Лонг Лэнс". Строительсто еще двух огневых позиций с улучшенными энерго-накопителями и силовыми линиями только началось, и вроде бы выявились какие-то проблемы. Так что в ближайшие месяцы, если придется воевать, Тип 2 надо будет запитывать от "старых" точек, в результате чего новенький рэйлган будет терять процентов тридцать дульной энергии.
   Но хватит о плохом. Успех "Лонг Лэнса" в бою с Рамиилом открыл шлюзы финансирования, и уже через три месяца, в ходе спешного "аврала планетарного значения", появилось... что-то.
   А именно, первый в мире самоходный электромагнитный артиллерийский дивизион в составе полудюжины САУ "Наттер". Самоходки были немецкими - по бумагам и внешнему виду, демонстрируя на бортах недоброй памяти черные кресты. Но на деле немецкой в них была только сборка и системы прицеливания, пушка досталась от британского отделения ФАУСТа, энергонакопители - из США, а шасси и накопителя, и самого плазмагана - российские, первое на основе карьерного грузовика БелАЗ-75710, а второе - на базе двухзвенного сочлененного вездехода "Витязь ДТ-30". Да, плюс совершенно монструозный стометровый кабель, который, по уверениям экипажа, под воздействием токов выстрела способен перешибить ствол сосны. Или размазать аномально тупого кабана до состояния кровавой кашицы.
   Международная кооперация на марше, йомть! На таком уровне, о котором в моем мире и не мечтали. Ну где это видано, чтобы Россия закупала в США палубные самолеты (вспомогательные, конечно, но сам факт!), а конкурс на новый автомат для бундесвера выиграл АК-101? Конечно, в современном мире технологические цепочки настолько запутаны, что ни одна страна не в состоянии производить абсолютно всё. Те же авиадвигатели - их мало кто производит, а уж производителей хороших двигателей можно считать на пальцах одной руки. В тех же США, по статьям в военных журналах, уже который год идет чудовищный срач между лоббистами компаний и сторонниками экономии, предлагающими либо покупать российские двигатели, либо строить их самим по российским лицензиям. Нет, аргументы в сраче совсем не о патриотизме - идет поиск оптимального решения для минимизации затрат на разработку и производство.
   Кстати, о турбинах. В шасси "Наттера" (в то из них, что было в девичестве карьерным самосвалом) даже умудрились вкорячить резервный газотурбинный двигатель, который мог зарядить "танталовые" накопители электромагнитного орудия. Точно за две минуты. И если будет исправен - что крайне сомнительно, поскольку по причине ничтожного моторесурса и дикого расхода топлива, газотурбинный двигатель запрещено включать в условиях отличных от госиспытаний и боевого применения.[0] В общем, эта турбина - для ускорения подготовки к бою и для большей гибкости в выходе на рубеж открытия огня, а не для перезарядки в бою. Накопители можно зарядить и без газотурбинной установки. Дизель-электрический БелАЗ имеет пару мощных генераторов, способных дозарядить накопители с штатных 22 процентов энергии на "оранжевой" тревоге до боевых ста процентов за пять минут с хвостиком. Разумеется, двигаться при этом бывший самосвал не сможет.
   Всем уже понятно по опыту прошлых боев, что Ангел ждать перезарядки или дозарядки накопителей не будет - у него энерговооруженность на порядки выше, чем у земной техники. Кстати, непонятно, как с такими размерами и мощностью Ангелы избегают перегрева - это большая проблема даже для Евангелионов. Надо бы попытать доктора Акаги на эту тему.
   Так вот, согласно боевой инструкции, "Наттеры" на автономном питании ведут огонь по приказу, а не по готовности. А если при этом в накопителях будет такой мизер энергии, что снаряды будут лететь медленнее, чем из танковой пушки - это на совести отдавшего приказ.
   Собственно, сегодняшная моя с Мисато поездка в войска - это как раз приемка самоходок, а заодно и инспекция огневых позиций.
   Позиция дивизиона, в принципе, знакомая - в июле здесь спешно разбили позиции Особого дивизиона, когда старая-добрая ствольная артиллерия оказалась эффектнее новомодных ракет, напичканных электроникой... В июле? А сейчас конец октября.
   Кажется - это было так давно. Сколько я всего в этом мире? С конца мая - пять месяцев с хвостиком, а уже столько всего произошло... В вихре событий, временами мне даже кажется - а не была ли наважением моя прошлая жизнь? Шутка ли - здесь за неполных полгода произошло больше, чем за двадцать лет прошлой жизни.
   Даже если не брать в расчет гигантских роботов, смертоносных инопланетных монстров, битвы и полеты по всему миру. Главное различие - в человеческих отношениях. В прошлой жизни я всегда тяжело сходился с людьми. А здесь - не знаю почему, но мне иногда кажется, что я знаю Мисато или Рей всю жизнь. Не уверен насчет Аски. Иногда мне кажется - может быть, мой настоящий мир - это тот анимешный отрывок альтернативной реальности, где Рей - не особенно общительная, но умная сестра, Мисато - неугомонная веселая начальница, отец вечно пропадает на обычной работе, а Аска - это назойливая подруга детства, которую лет через пять придется либо закопать, либо взять замуж.
   Иногда кажется - а был ли Виктор Северов, что заменил собой Синдзи Икари? Или это Синдзи Икари вспомнил свое далекое "альтер эго", в мире с совершенно другой историей?
   Ладно, занесло меня, как обычно, в небесные выси. Итак, вернемся к нашим баранам - то бишь самоходкам "Наттер". И к тому, как теперь планируется оборонять Токио-3.
   Изначально, насколько я понял, командование имело очень смутное представление об ожидаемых Ангелах. Представлялось, что противник будет одиночный, очень большой, живучий и хорошо вооруженный. Оборона была построена исходя из стратегии "атака роем" - каждая огневая точка рассчитывалась как расходный материал (и поэтому предпочтение отдавалось автоматизированным системам), но суммарной огневой мощи должно было хватить, чтобы перебить армию государства регионального уровня.
   К маю 2015 оказалось, что расчеты надо срочно корректировать. Ангелы оказались практически невосприимчивыми к зенитным ракетам, которых напихали в укрепрайон сверх всякой меры. Ну и оказалось, что броня с фибробетоном защищают от штатного лучевого оружия Ангелов чуть хуже, чем просто никак.
   К июлю, когда появился Рамиил, эффективность обороны чуть повысили, введя дальнобойные артиллерийские позиции. Чуть - потому что артиллерийские батареи, как правило, не доживали до момента, когда Евы сходились с тварью в клинче, ослабляя вражеское АТ-поле. А полноценное АТ поле инопланетной твари отражает все атаки, не дотягивающие до уровня ядерного взрыва.
   Передышка августа, когда сначала Гагиил не пожелал атаковать Токио-3, а затем Израфиилов удалось остановить в ущелье Хаконе, позволила накопить больше очень тяжелой артиллерии вокруг Токио-3. Наверное, тогда подчистили все оружейные музеи мира. Ну а освободившиеся легкие системы сплавили на передовые позиции в ущелье Хаконе. Для отвлечения внимания особо агрессивных Ангелов - на большее они не годились.
   Разумеется, хорошо себя показавшую против Рамиила и отчасти против Израфиилов сверхтяжелую артиллерию сейчас начали производить по всему миру. Где-то через год закончат сверлить стволы, а через два - даже поставят что-то на вооружение. Ага, как раз успеют на первую годовщину конца света.
   Поскольку крупнокалиберных "Инвертеров" и музейных экспонатов (не говоря уж о тяжелых рэйлганах, которых по миру собрали аж две штуки, если не считать то убожество, что я порезал на кусочки на полевых испытаниях Одиночки-Кикаила) не хватало даже на эксперименты, не мечтая уже о боевом дежурстве, инженеры ФАУСТа начали искать замену. Что-то достаточно убойное и при этом малокалиберное, чтобы свести время производства к реальным месяцам.
   В ближней перспективе "Наттеры" оказались наиболее легким в производстве оружием. К слову, несмотря на слово "электромагнитный" в названии дивизиона, "Наттер" - это не рэйлган. Более точное название - "электро-тепловая пушка". Или плазмаган, если использовать сленг американских военных.
   В целом, "плазмаган" - это 100-мм рэйлган "Юникорна", который кастрировали обрезанием рельсового ускорителя. Что осталось - это плазменная арматура, образованная между концентрическими электродами. Арматура, накачанная от мощных накопителей заряда, испаряет электроды и рабочее тело (полиэтиленовую или силиконовую трубку), а затем подогревает получившуюся плазму где-то до восьмидесяти тысяч градусов.
   Ну а затем плазма толкает снаряд, как в обычной пушке. Таким примитивом, скорость снаряда выше половины скорости рэйлгана не достичь. Но есть и серьезный плюс. Плазма, толкая болванку, успевает прилично охладиться. Это значит, что КПД плазмагана выше, а значит и накопители энергии много легче (особенно если учесть еще и меньшую дульную энергию плазмагана) - их можно на пределе запихнуть во второе, условно-мобильное шасси. А не зарывать накопители в точках ведения огня. И конечно, КПД аж в 25% - это намного меньшие проблемы с охлаждением и износом ствола. Ну, это если сравнивать с 8% рэйлгана. Чем-то напоминает паровоз Стефенсона, верно?
   Боевая эффективность получается так себе. Десятисантиметровая болванка вылетает с половиной дульной энергии "Инвертера". И теряет эту энергию на трение об воздух на порядок быстрее. Только и толку, что скорости снаряда хватает, чтобы теоретически пробить "стандартное" АТ-поле на дистанции до двух километров.
   У плазмагана "Наттер" очень настильная траектория выстрела, не позволяющая эффективно прятаться от лучеметов Ангелов за холмами и горами. Кроме того, мизерный (километр или два) радиус, на котором АТ-поле среднего Ангела еще реально пробить. Относительно слабое запреградное действие, особенно на предельной дистанции, поскольку, как и рэйлган, может стрелять только бронебойными снарядами. Ну и долгая перезарядка. В общем, оружие самоубийц, работающих из засады. Больше всего напоминает по эффективности и тактике использования противотанковые винтовки, на которые многие страны возлагали надежды в период между первой и второй мировыми войнами. У плазмагана "Наттер" есть, однако, три серьезных плюса.
   Первое, это единственное (кроме Евангелионов) мобильное оружие против Ангелов. Гигантские БелАЗы, входящие в комплект "Наттера" - это относительно легко скроенные (ага, "всего лишь" 360 тонн) гражданские машины. Их даже можно перегонять на огневые позиции порожняком, если до радиуса досягаемости кабеля с огневой позиции ведет хотя бы двухрядное шоссе, и монтировать на них 420 тонн накопительных модулей на месте. Вроде бы даже разрабатываются планы разделения накопителей на несколько меньших грузовиков, хотя военные на это подозрительно крутят носами. Второе шасси "Наттера", на котором стоит собственно пушка - это вездеход. Для сравнения: "Инвертер" весит 1020 тонн, и сгружать с него можно максимум пару сотен тонн. "Инвертеры" по огневой мощи и выживаемости намного лучше, но проходимость этих махин по бездорожью равна нулю, а по шоссе - очень сомнительна. Мобильность у "Лонг Лэнс" или даже у "Типа 2"... не хочу ругаться, а хорошего ничего не придумывается. Эти монструозные "убийцы Ангелов" безнадежно зависимы от стационарных электросетей, а значит рэйлганы непригодны ни для наступления, ни для длительной обороны. Когда-нибудь до Ангелов дойдет, что лучший способ победить - это повалить пару вышек ЛЭП или наступить на едва зарытый кабель. Если оригинал аниме не врет про Матариила, дойдет в течение месяца.
   Второе, плазмаганы - это оружие, относительно дешевое и легкое в производстве. Прототипы "Наттеров" вроде бы вообще приспособили к дульной части полевых 155-мм пушек, которых на складах тысячи накопилось, меньше чем за месяц. Если сравнивать, то скорость производства "Инвертеров", не говоря уже о "Лонг Лэнс", вызывает желание превентивно выдирать себе волосы. Все равно поседеют в попытках прикрыть все важные точки. Если верить экономически-производственным выкладкам, которые я прослушал на последней конференции, цикл производства "Инвертера" - 16 месяцев, а "Наттера" - 5 месяцев. Первый дивизион изготовили чуть быстрее, поскольку удалось реквизировать шесть самосвалов у гражданских.
   Третье, ствол плазмагана (точнее, его аблативный вкладыш) выдерживает аж 30 выстрелов. Вкладыш можно менять четыре раза, прежде чем потребуется смена собственно ствола. Цена выстрела плазмагана, включая полный набор запчастей, составляет примерно десять процентов от того же "Инвертера", или два процента цены выстрела из рэйлгана. Значит, в отличие от рэйлганов и сверхтяжелой артиллерии, экипажи "Наттеров" реально тренировать в условиях, приближенных к боевым. Стрелять на учениях настоящими снарядами, с полной разрядкой накопителей. Пусть заряжаемых от сети или дизель-генераторов, а не от капризной газовой турбины. А опытный солдат, как показал немецкий старичок-ветеран, приданный к пушке "Карл Герат", стоит сотни теоретиков.
   [0] Личный опыт автора по разработке оборудования для российской армии.

* * *

   Что можно сказать об инспекции в целом? Да ничего особенного. Посмотрели на привезенные самоходки, посмотрели на на укрепления. Мисато сорвала голос, ругая тупых инженеров, что спроектировали укрепления.
   Впрочем, об этом подробнее.
   Первый и пока единственный рубеж обороны разместили в юго-восточной части кальдеры, откуда просматривалась значительная часть ущелья вплоть до озера Асино. Если точнее, на примерно километровой горке Дайканзан. На первый взгляд - вполне логично. Широкий сектор обстрела, приличный для горных условий набор асфальтированных и грунтовых дорог. Достаточно крутых склонов, в которых уже вырыли и приличные капониры, и даже начали лабиринт подземных ходов. Склон заметно выпуклый, хорошо прикрывающий от лучевого оружия Ангелов. Отличное место для батареи горных пушек или "Инвертеров", которых с большой натяжкой можно к горным пушкам приравнять. Наверное, так офицер, планирующий стратегическую оборону, и думал. Только "Наттеры" - это не горные пушки. Нет, теоретически из них можно попасть по дну ущелья. Навесной траекторией (дважды пронзая чуть ли не всю атмосферу) или процентах на пяти дульной энергии. Смысла в обоих тактиках не наблюдается. АТ-поле так не пробить.
   Впрочем, местный фортификатор, подполковник Акидзуки из Сил Самообороны (эквивалентно капитану НЕРВ), это и сам понимал. Строил какие-то позиции чуть ниже по склону, где плазмаганы будут доставать дно ущелья немного эфективнее. В пределах разрешенного участка. Который заканчивался ровно в ста метрах от шоссе. Бюрократия на марше, шайзе.
   Впрочем, Мисато для урегулирования вопроса понадобился, как она сама выразилась "моток нервов и полный заряд телефона". Получивший отмашку полковник Акидзуки немедленно погнал свои трелевщики, бульдозеры и экскаваторы на противоположную сторону ущелья, копать огневые позиции метров на двести ниже... и в десять раз ближе от наиболее Ангело-опасного пути. Пусть самоубийство бить тварь на дистанции сто-двести метров. Ну и что? Если опять припрется крепость вроде Рамиила, дистанция в два километра экипаж "Наттера" не спасет. А вот Ангела такая дистанция вполне может спасти.
   А потом Мисато позорно капитулировала. Потому что, подло воспользовавшись ее нервным состоянием, на нее напал непобедимый враг по имени Жрач. Ну и пожрала. Со мной заодно, по очереди в трех углах гарнизонной столовой. Поскольку смешанный состав дивизиона породил не только три подразделения (японское инженерное на бульдозерах, немецкое на "Наттерах" и "Карл Герат", и русское на "Инвертерах"), но и три кухни. Бундесвер кормили богаче, ВС РФ вкуснее, а японцев - наверное, самыми большими порциями. Впрочем, учитывая, что инженерам даже в двадцать первом веке приходится работать лопататами, неудивительно. К слову, русское и немецкое подразделения было трудно различить что на вид, что на слух. В бундесвере каждый второй свободно болтает по-русски - хватает русских мигрантов.
   Кажется, в этом мире распад Советского Союза проходил чуть иначе - вместо спешного "вывода войск" из ГДР, больше похожего на бегство, и последовавшей в обратном направлении волны "диких русских бандитов", в этом мире объединенная Германия вполне легально принимала на службу в армию и полицию готовые советские части. Что очень пригодилось через несколько лет, когда на территории бывшего Союза все-таки окончательно рухнул порядок. Искатели "земли лохов", брызнувшие во все окрестные страны, получили в Германии такой жесткий и квалифициованный отпор, что немецкий опыт в борьбе с организованной преступностью является в сегодняшнем мире Евангелиона золотым стандартом.
   Перебросили парой дежурных фраз с командирами батарей. Вместо капитана Чудова, "Инвертерами" теперь командует майор Дьяченко - большой такой, грузный красномордый дядька. Майор Белов, заведующий "Наттерами" - на вид эталонный пруссак. Тощий, белобрысый, сухопарый, только монокля не хватает. Инженеров гоняет подполковник Акидзуки. Вы когда-нибудь видели гориллу с лысиной? Нет? Я тоже до того дня не видел. А командует этим зоопарком полковник Корхонен. Сначала думал - немец, оказалось - финн.
   Кстати, Финляндия сейчас является государством "Свободно ассоциированным с Российской федерацией". Успели финны урвать удачный момент в первую, еще относительно сытную зиму эпохи Второго Удара, когда Великие Державы еще принимали кого-то под свое крыло на условиях, далеких от грабительских. Через год, когда стало ясно, что мировой продовольственный кризис - это всерьез и надолго, принимать стали только на правах сырьевых придатков-колоний (как с балтийскими странами), или вообще частями (как случилось с Польшей). Очень уж население Великих Держав было недовольно, когда пытались помогать кому-либо кроме своих собственных граждан. Самим жрать нечего! Так что раздельная кормежка национальных контингентов фактически одной боевой части - это отголосок голодных нулевых годов.
   Такая смесь войск повсюду. Даже в собственно японской инженерной части - половина народа демонстрирует индонезийские смуглые морды. Неудивительно - демографически в японской империи немного больше индонезийцев, чем собственно японцев. Было бы еще больше, если бы половина населения Индонезии не утонула в день Второго Удара. Китайцев на вид тоже хватает, хотя их различать намного труднее. А вот корейцев нет. Потому что й Удар спровоцировал в Корее одну из самых "горячих" битв Третьей Мировой - по ним прошлась сперва северо-корейская, потом китайская, а в завершение русско-американская армия с японскими полицейскими в тылах. Так что не успевших за двенадцать лет непрерывной бойни сбежать корейцев, японским оккупационным войскам оказалось проще разослать в самые глухие дыры Империи, чем пытаться разобраться, кто там за кого воевал, и для чего пригоден. Потому что пригодных к любой работе в Кореях почти и не было - все сбежали в первые годы, приняв кто иностранное гражданство, кто вид на жительство в колониях. На обезлюдевшей территории - теперь просто семнадцать дополнительных японских префектур. Говорят, райские условия для любителей охоты на дикого зверя, только есть дичину не рекомендуется - фонит так, что облысеешь похуже местных медведей.
   Слышал, что в Америке ситуация аналогичная - мексиканские и колумбийские части армии плотно смешались с "коренными" жителями США.

* * *

   Коммандер Джеймс Сэлинджер, командующий недавно принятой на службу субмарины "Техас", печально вздохнул, глядя на бумажный стакан с остатками кофе в руке. Нет, всем хороши новые подлодки класса "Вирджиния". Но кофе из автомата, как ни старайся с ползунками настроек, и близко не напоминает смесь из старого электрического кофейника. Не говоря уже о том, что любимая кружка просто не влезает в слот для стакана, а стандартные порции слишком маленькие. Одной порции не хватает для бодрости, а две не помещаются к в ту же самую кружку. А теперь вдобавок к мерзкому кофе, на его новенькую подлодку собираются сажать иностранного специалиста, да еще с полномочиями не хуже его собственных. Конечно, сам напросился. Скажем себе честно, Джеймс, если бы не твоя настойчивость в проталкивании того почти панического рапорта, сидеть бы тебе с любимой кружкой на мостике старушки Солт-Лейк-Сити, с кристально ясной перспективой быть размазанным по переборке в следующей стычке с Ангелом.
   А так ты сидишь с мерзкой бурдой вместо кофе, но с двумя ядерными торпедами, в дополнение с паре Мк 48-7 с обычными боеголовками. Корпус не толще, чем на старушке Солт-Лейк-Сити, но в нем меньше слабых мест, а генератор защитного поля дает призрачную надежду сражаться со следующим Ангелом на равных. Ну и что если подлые британцы сплавили сюда бракованную по каким-то параметрам модель. Простительно даже, что оператором "АТ-поля" будет девчонка-среднеклассница. Главное, успеть выйти на дистанцию пуска, благо улучшенные движки на субмарине и торпедах увеличивают шансы на полноценный огневой контакт процентов на тридцать. А там АТ-полю надо будет продержаться в худшем случае минуту. А затем кто-то умрет, и хорошие шансы имеются, что умрет все-таки инопланетный монстр, и не поможет ему стоузловая скорость.
   Трель интеркома, хоть и ожидаемая, прозвучала в самый неудобный момент. Коммандер Сэлинжер поперхнулся кофе, прокашлялся, и наконец нажал на кнопку громкой связи, одновременно отправляя бумажный стакан в мусорный контейнер.
   - Да, мичман Уайт. Встретите посетителей на внешней палубе. Я поднимусь через минуту.

* * *

   Мари ведет себя странно. Или как обычно, только я в упор не понимаю, что у нее на уме. Если с Рей или Аской было трудно, но я в целом представлял, чего они хотят, то Мари - одна большая неизвестность, периодически превращающаяся в неприятности. Это даже если учитывать, что мы с ней встречаемся два-три раза в неделю в худшем случае. Что у меня с ней получается. Нет, никаких намеков на эротику, даже таких опасных, как самонаводящаяся во сне на тепло тела Габриелла. Только травмы тела и гордости. Сначала отдавленная нога на тренировке. Затем поправленный перевод одной из моих любимых песен (Ну кто мог кроме англичанки знать, что по-английски "Никто не проклянет меня" на самом деле переводится примерно как "Никого это не колышет". Затем шишка на затылке во время экскурсии на завод ЛСЛ. Вдобавок ее опекунша-командир, Шерил, явно пошла в психологи, чтобы быть поближе к таким же психам, как она. Ну не понимаю я, почему меня надо сначала можно тискать, как плюшевого медведя, а затем обзывать щенком. Мари скорее всего сможет это объяснить, но у меня плохие предчувствия. Скорее всего я нарвался на очередную английскую идиому. И буду выглядеть полным дураком, когда Мари мне это разъяснит. И на все это накладывается ее провокационный стиль одежды. Аска мне уже сегодня заявила "Все, у меня рука болит тебя бить, когда же ты наглядишься на эту полуголую задницу английского розлива?" И вообще Аска в последнее время все больше молчит. Набралась от Рей? Впрочем, назад на землю. Что там говорит этот коммандер?
   - Лейтенант Икари, что вы имеете в виду под "Хрупкость АТ-поля?" Как это проявляется? В поле появляются бреши?" - когда коммандер Сэлинжер хмурится, он становится похож на шарпея. Сплошные морщины, от лба до шеи.
   - Не совсем. Бреши появляются при истощении поля. Хрупкость скорее означает, что сложные конфигурации АТ-поля либо вообще невозможно создать, либо они распадутся при малейшем сбое концентрации, возможно с отдачей на пилота - я пытался припомнить свои ощущения от Евы-02. - Основная защитная форма поля всегда активна, по крайней мере по словам доктора Акаги. Если она исчезнет, это значит что Ева уже мертва, и пилот к этому не имеет отношения.
   - Я тоже так чувствую. - Мари спешит добавить "свою сотню йен в копилку" - У меня бывала рассинхронизация. При попытке выставить. Усиленное поле в направлении удара.
   Кажется, хоть здесь я не ошибся. Ведь сильно рисковал, принижая роль уровня синхронизации в управлении Евой, причем по личным мотивам (главным образом, чтобы сбить спесь с Аски). И попал пальцем вместо неба в пролетавший вертолет. Мари - в некотором роде уникум. Очень низкая синхронизация (хотя на последней совместной тренировке она выдала аж 24% с пятой дефективной Евой). Но при этом она просто, на интуитивном уровне, ставит направленные щиты - что не получалось ни у Рей, ни у рыжей.
   - Мари, даже секунда направленного щита - это лучше чем постоянный круговой. - я попытался ее поддержать. - Особенно против торпед. Сила удара от боеголовки обратно пропорциональна квадрату дистанции подрыва, верно? Круговой щит малоэффективен в воде, но с направленными щитами ты гораздо эффективнее пилота той же Евы-02, которая их в принципе ставить не может.
   - Спасибо. Я... стараюсь. - и почему она всегда так краснеет при малейшей похвале? Ей это настолько приятно? Или ее в принципе учили только розгами и кнутом?
   - Лейтенант Икари. Как насчет показать драйвер-приме Илластриэс прием "телекинетического кулака" на практике? Я помню, что вы говорили по поводу трудностей в обучении, но ведь речь идет о наших жизнях?
   Опять это давление в стиле "Кровь из носа, Синдзи, но мир некому спасать, кроме тебя.". Я все понимаю. Военные, те кто выжил в стычках с Ангелами, хватаются даже за соломинку. Но как все же не хочется лезть в капсулу чужой Евы!
   - Спасибо, но вряд ли получится. Для начала, я не принес контактный комбинезон, а без него мне на выходе из капсулы билет в реанимацию без пересадок. - пытаюсь сгустить краски, уже с безнадежностью понимая природу контейнера, который наша охрана сгрузила у пирса. Нет, только не мобильная душевая. Все уже решено, как на том вчерашнем заседании, а меня просто ставят перед фактом.
   - Секция медицинской поддержки, дезинфекции и санации прибыла с нами. У нас есть полный комплект оборудования для откачивания пилотов. - когда майор Кацураги вмешивается в разговор, остается только кричать "Есть!" и щелкать несуществующими в форменных туфлях каблуками. Кстати, это совпадение, или название секции технарей из ЛСЛ-мойки намеренно напоминает название подразделений химического оружия из Японии времен второй мировой войны? Не бывает дыма без огня? Может быть, в свободное от мойки пилотов время эти парни и девушки растворяют в ЛСЛ всяких террористов? Впрочем, что-то моя паранойя совсем разыгралась. Надо держать себя в руках, и желательно полностью, а не только выступающие части тела. Права была Рицко. Эмоциональная нестабильность на марше, и что-то надо с этим делать. Неужели влияние моей души ослабевает, и я постепенно возвращаюсь к психотипу Синдзи-младшего?
   - Есть показать прием телекинетического кулака. Где я могу получить контактный комбинезон?
   - Полевой пункт поддержки уже развернут в зале ожидания бывшего пассажирского терминала. Если у вас все готово, мы приготовим драйвер-приму и драйвер-секунду за десять минут. - рапортует Мисато.
   - С нашей стороны тоже все готово. Мы на боевом дежурстве с прошлого вторника, а к вашему приезду довели готовность до "оранжевого" уровня. - коммандор Сэлинджер слегка успокоился. Готовьте драйверов и добро пожаловать на испытания щита.
   Интересная информация. Я теперь драйвер-секунда? К слову, если есть такая должность, то получается, что контактная капсула на "Техасе" изначально рассчитана на двоих пилотов? Похоже на это, если верить цветовой индикации лица Мари. Надеюсь, мне не придется устраиваться у нее под ногами. Хорошо, что на этот раз с нами нет Шерил. Кацураги спихнула на нее часть бумаг...или просто Шерил воспользовалась случаем подкатить к симпатичному парню из финансового отдела? Нимфомания ее до добра не доведет. Как я уже понял, эта особа домогается всех лиц мужского пола, независимо от возраста, служебного положения или наличия реального интереса. Как ее можно классифицировать... вертихвостка?
   Мичман Уайт дождался, пока наша маленькая делегация в составе двух девушек и меня поднимется со стульчиков, и отпер дверь в корпусе. Теперь последняя минута свободы, кончающаяся вместе с пирсом и... здравствуй, раздевалка. Мальчики налево, девочки направо. Есть еще дверь (самая большая) посередине, на которой нарисованы силуэты и мальчиков, и девочек, плюс ребенка, бутылочки и почему-то памперсов. Что-то у меня возникают плохие предчувствия. НЕРВ всерьез планирует использовать в войне грудных младенцев? Или это просто часть стандартного набора?
   Сбросить одежду, напялить комбинезон. Пока без вакуумного уплотнения, я ведь уже "опытный пилот". Нейро-контакторы на виски, и на выход. Уф, этого следовало ожидать. Мари запустила вакуумные насосы сразу в раздевалке, и появилась на свет уже "в облипку". К слову, держится как всегда скованно, хотя комбинезон ей явно очень идет, и не знать этого она не может. Комбинезон не розовый, как в "Ребилде Евангелиона", а серебристый с черными вставками, под цветовую гамму формы ФАУСТа. На прошлых синхротестах я ее так вживую и не видел - только через интерфейс симулятора. Стоп, только контакторы розовые, скорее всего цвет контакторов ей позволили выбирать самой.
   Теперь обратно на подлодку. Вход в главный корпус... нет, это мимо. Идем к хвосту, мимо закрытых , солидно выглядящих люков. Похоже, здесь. Единственный открытый люк ведет в тесный тамбур, и мичман Уайт делает нам с Мари приглашающий жест.
   Тамбур реально тесный. Похож на переоборудованный шлюз аварийного покидания подлодки. Теоретически, как раз хватает места для одного взрослого с аквалангом за спиной, или для пары тощих подростков в контактных комбинезонах. Мы в нем вдвоем поместимся? Или по очереди? Мари неожиданна решительно, но не говоря ни слова, утаскивает меня за руку в отсек, и тыкает пальцем в кнопки вакуумной подгонки на моем комбинезоне. Как все запущено. Меня вообще когда-нибудь в будущем будут спрашивать? Очень смахивает на заговор, только почему в нем участвует Мари? Но по крайней мере мы поместились, и не особенно в обнимку.
   Вдруг Мари резко села на тесный пятачок пола, зажав мои ноги между колен. Я только собрался раскрыть рот, как все стало ясно. В тамбур хлынула ЛСЛ. Как она говорила в медпункте "Надо сидеть или лежать, тогда все обойдется" Хорошо, что хоть меня не использует в качестве стула. Аска бы попыталась, да еще обругала бы меня одновременно за извращения и отсутствие приставаний. С Мари все-таки легче работать, хотя я ее совсем не понимаю. Даже интересно становится. Кто ты такая, Мари Илластриэс?
   Стена у меня за спиной вдруг резко ушла в сторону, почти выбрасывая меня в заполненную ЛСЛ капсулу, но благодаря коленкам Мари я удержался от падения. Так, а что с Мари. Взгляд мутный,губы плотно сжаты. Похоже, на грани обморока. И тут я услышал ее голос через нейро-интерфейс.
   -Лейтенант Икари. Я буду в порядке через минуту. Пожалуйста, займите нижний ложемент.
   Я кивнул, насколько это возможно в ЛСЛ, осторожно освободился, и отдрейфовал в собственно капсулу. Между тем, пузырь воздуха в шлюзе "сдулся" и пропал, откачанный невидимыми насосами. Да, входная дверь тамбура уже закрыта, а у меня за спиной... пульт управления. Сюрреалистическая и мозголомная картина для пилота, привыкшего к аскетизму капсулы Евы. Да, и два кресла-ложемента уступом, на подголовнике верхнего большими буквами "SECUNDA", на нижнем - "PRIMA". Мне что, уступают кресло, как девушке? Что-то здесь не так.
   - Лейтенант Икари. Секунда это больше техническая позиция, на нее предполагалось сажать драйвера с низкой синхронизацией. Я вам уступаю кресло примы для демонстрации техники АТ-поля.
   - Спасибо большое. - главное, не мямлить, по нейросвязи нерешительность понять проще простого.
   - Потом поменяемся? Я тоже хочу посмотреть и на твои техники, да и пульт здесь интересный. К слову. Мари, может бросишь уже эти уважительные формы? Мы ведь ровесники и коллеги.
   - Прошу прощения. Я постараюсь обращаться по-дружески. Плохо знаю грамматику. Хожу на курсы.
   В общем, понятно. Мари учила японский старательно, но по малому количеству учебников, и только начальный курс. А в курсах для начинающих кроме приторно-вежливых оборотов ничего нет. Безопасно в общении, но надо будет ее в будущем подтянуть, а то неизвестно что там на курсах вместо методички. Как бы не караульный устав НЕРВ.
   - Я помогу. Придешь завтра на домашние задания в наш "домашний клуб пилотов", скажем к шести часам? Спроси Шерил, она наверняка знает, как добраться от твоей квартиры. А для начала используй "Ты" вместо "Вы".
   -Я приду к тебе. Спасибо!
   Что-то у меня сердце колотится. Не на свидание зову, а все-таки... мандраж имеется. Буду считать, это от неизвестности. Психопрофиля Мари у меня нет, вполне мог бы получить прямой пинок куда придется. Как от Аски на первой встрече.
   Сели, пристегнулись. Теперь ожидается привычная и скорее всего очень болезненная часть.
   - Готовы, младший лейтенант, Лейтенант? - слышится через нейро-интерфейс голос капитана подлодки - коммодора Сэлинджера.
   - Так точно - уносится ответная мысль, и такой же отклик Мари скользит по границе сознания.
   - Начать процедуру сопряжения!
   В голове взрывается хаос голосов на английском языке, они что-то докладывают, требуют и извещают. Отрывистые отзывы Мари куда более понятны.
   - Приступить к первой стадии синхронизации!
   Перед глазами взрывается белый шум, почему-то жжет руки, бормотание в ушах достигает темпа крещендо.
   Короткая вспышка боли пронеслась по позвоночнику, сейчас начнется..
   - Начать процедуру вторичной синхронизации! - доносится откуда-то издалека.
   Как и в случае с Евой-02, меня началу жестоко мутить, в ушах зазвенела отвратительная какофония, хотя перед глазами на этот раз не темнело. Я все еще сносно видел внутренности контактной капсулы, а затем вновь пришли галлюцинации.
   Болото, с разбросанными редкими деревцами. Девушка в серебристой одежде, чем-то похожая на Рей. Почти белые волосы с серебристым отливом, красные глаза. Держит в правой руке что-то сегментированное, выглядящее как змея, но с двумя пучками шипов на морде, занимающими место глаз.
   - Кто ты? - вырвалось у меня.
   - Жрица Лилит. Не надо повторных вопросов. Ты уже почти прошел защиту памяти мира, скоро сам все вспомнишь. Если выживешь. Сконцентрируйся на выживании, это будет труднее всего.
   - Почему? Кто враг?
   Но серебистоволосая девушка лишь бросила в меня... змею? Инстиктивно уворачиваюсь, хватаясь за ножны. Уже привычный удар кулаком АТ-поля, змея отлетает в сторону.
   - Хорошо! Повторение пройденного! - красные глаза девушки сверкают безумием и смертельной тоской. - Пора научиться чему-то новому!
   Змея, то того корчащаяся в мелкой луже, вдруг делится по всей длине пополам. Момент, и в луже две змеи. Еще момент - четыре змеи. Восемь змей. Уже не сосчитать, и все они энергично ползают, окружая меня и готовясь к броску. Выхватываю меч Курибаяси, уже понимая бесполезность затеи. Против такого количества противников просто не успею. Змеи бросаются на меня все вместе, и вдруг раздается чудовищный визг, переходящий в скрежет. Змеи внезапно теряют координацию и слепо порскают во все стороны. Я разрубаю ближайшую ко мне, и искалеченная тушка тает в воздухе. Поворачиваюсь к источнику звука и вижу Мари в контактном комбинезоне, на носу висят массивные очки..
   - Скорее, делай как я! - Мари вновь издает нечеловеческий визг, сбивая новую волну змеиной атаки. Я вдруг понимаю, что надо делать. Дикая боль в голове и горле, будто выпил чашку расплавленного железа. На периферии сознания проносятся смутные образы, чем-то напоминающие гармоники синхронизации. Запутать, исказить, и вернуть адресату. Получай!
   Волевое усилие оборачивается диким визгом, на краю поля зрения пляшут сюрреалистические тени. Змеи, захваченные врасплох, бросаются во все стороны, а я опять машинально принимаю пару ближайших на меч.
   - Ты всегда это делал. Или точнее, делала твоя Ева. В бою с железным тараканом, тебя это спасло. Но у рефлексов Евы тоже есть предел. Учись бить в упреждение! - красноглазая смотрит на меня с каким-то маниакальным упорством.
   - Сумасшедший Синдзи, что ты делал в постели с рыжей? - вопрос Мари и нелестный эпитет застают меня врасплох. С чего бы Мари знать этот эпизод? Скорее всего Мисато пыталась ее подначивать. Врать нельзя, можно спалиться.
   - Кусал ее загребущие руки. Нечего было...
   Реальность-галлюцинация колышется и плывет. "Жрица Лилит" растаяла в тенях, а уцелевшие змеи превращаются в хищные силуэты эсминцев и корветов. Почему-то в ракурсе сильно снизу. Все колышется... нет, это колышется поверхность воды у меня вокруг ходовой рубки. Синхронизация явно удалась, я чувствую водометные двигатели и сытное тепло атомного реактора.
   Мари..застыла в напряженной позе на своем кресле с надписью "SECUNDA", под ноздрями тают в ЛСЛ темные облачка крови. Похоже, на этот раз ей было тяжелее меня. Что это получается... при двойной синхронизации травмы получает пилот (или драйвер) с более низкими показателями??
   В этот момент меня накрыло. Ноги (водометные двигатели) начали двигаться сами по себе, а каждое движение отзывалось радикулитной болью. Теперь понимаю, почему Аска бесилась в начале боя с Гагиилом. Двойной контроль - вещь малоприятная, причем для обоих пилотов. Начинаю догадываться, почему Кацураги вообще пришла мысль спрятать меня в Еве-02. Сначала там скорее всего тоже было два ложемента, но второй ложемент убрали задолго до моего прибытия в Токио-3.

* * *

   Следовало бы догадаться. Ева (или Ева-подлодка в данном случае) - это груда метала и плоти, размером от корвета до супер-линкора (если верить в выступление отца по поводу родственных отношений Ев и Ангелов). Конечно, вояки постарались сначала запихнуть внутрь полноценный экипаж. Другой вопрос, почему от большого экипажа отказались. Улучшенная автоматика и способности (лоботомированного, опять же по словам отца) мозга Евы? Проблемы с двойной (или даже множественной) синхронизацией? Катастрофическая нехватка пилотов? Скорее всего последнее. Что-то пошло сильно не по плану с подготовкой пилотов, причем задолго до прибытия Ангелов. В этом свете "бракованные Евы" выглядят совсем иначе. Скорее, "Упрощенные Евы для бракованных пилотов?"
   А теория с мутациями, необходимыми для пилота Евы, явно шита белыми нитками. Смотрим. Три первых пилота - дети высокопоставленных офицеров НЕРВ, причем примерно одинакового возраста. Один случай - случайность, два - совпадение, три - закономерность? Надо еще расспросить Мари по поводу ее родителей, хотя я уже могу экстраполировать.
   Что получается? Пилотами не рождаются. Их делают. Причем делают только из младенцев, где-то в элитном госпитале "только для своих". Если бы можно было бы делать пилотов из кого постарше, то у меня в Еве стоял бы второй ложемент, а на нем восседала бы в лучшем случае Мисато, а в худшем бы сам отец приперся.
   Попробую вообразить. Маленького Синдзи засовывают в сканер, после чего делают пересадку мозга от Второго Ангела - Адама. Кошмарненький бред, в стиле игрушек-стрелялок на тему зверств Третьего Рейха.
   Еще в прошлой жизни, проскакивало в аниме такое обтекаемое словечко, как "комплиментация". Очень попахивает эвфемизмом чего-то по настоящему паршивого. Вспомнить еще все эти мутности с ЗИЭЛЕ, и совсем грустно становится.
   Вспоминается странный разговор с отцом после Рамиила. Тогда отец еще передал мне наградный пистолет, и спрашивал, что я чувствую в бою. Гендо был удовлетворен моим ответом, что я начал чувствовать "холодную ярость" в первом бою. На самом деле похоже, он этого ожидал. Еще один аргумент, что со мной что-то сделали, чтобы привить способность синхронизации с Евой. Я и сам знаю, что у меня в мозгах непорядок. Вторая душа из далеких сфер мульти-вселенной, кто бы мог подумать. Связано ли это с моей гипотетической "модификацией" как пилота? Скорее да, чем нет. Иначе моя "одержимость" была бы просто невероятным совпадением.
   И скорее всего другим пилотам так не повезло. Будь у той же Рей или Аски взрослое сознание, они бы не действовали так по-детски. Или действовали бы?
   Еще вариант имеется, что дополнительные души пилотов могут активироваться не сразу. У меня "подсадка" произошла в момент полной безнадежности - когда Сакиил едва не наступил на Синдзи. Но устраивать такое намеренно - как-то не хочется. Кроме того, что это "переселение душ" - гипотеза, построенная на единичном случае, неизвестно, кто припрется в голову той же Рей. Сейчас она вполне адекватна как пилот, и рисковать без причины не нужно.

* * *

   -Синдзи! Я готова!
   -Прости, задумался. - я спешно припоминал планы, которые командер Сэлинжер нафантазировал в приступе острой ангело-фобии. - Значит так, проверь отсутствие дружественных или вообще любых объектов в радиусе двухсот метров.
   - Уже. Буй-цель на сто пятьдесят метров. Относительный курс 330.
   - Ставь дежурное АТ-поле
   - Ставлю!
   В глубине моего тела вдруг возникло дикое ощущение. Как будто кто-то выдернул мне зуб, а он повис на нерве. А затем этот кто-то стал нерв вытягивать. АТ-поле расширялось неровными рывками, и норовило погаснуть при первой возможности. Какие тут телекинетические кулаки, с таким полем хорошо, если выйдет базовая нейтрализация поля Ангела, причем только на дистанции клинча. Причем я ощущал, что и само поле хрупко, и морская вода на него плохо влияет.
   Попробовал для пробы дать тягу на двигатели. Правильно, поле по курсу движения почти схлопнулось, а скорость "вытягивания зуба" по моим ощущениям увеличилась. Так дело не пойдет. Против Ангела, это поле - как каска при лобовой атаке на пулемет. Может и поможет, но шансы на победу мизерные.
   Я попытался припомнить, как действовал я сам в бою с Израфиилами на пляже. Тогда вода совсем не ощущалась... точно! Поле послушно перетекло в "водопроницаемую" форму, а ощущение вытягиваемых нервов ослабло.
   - Синдзи. Это поле бесполезное. Не остановит взрывную волну.
   Специфика подводной войны. Взрывная волна бьет в тридцать раз дальше, чем в воздухе. Неудивительно в ретроспективе, что Гагиил и Рамиил были такими гигантами. Похоже, поддерживать "глухое" поле силами Евы или мелкого Ангела достаточно проблематично.
   - А если так? - я легонько толкнул полем в направлении буя. Опять слабый эффект, как будто бью через подушку. На поверхности моря взвились пенные барашки, а буй покачнулся.
   - Подожди. Я попытаюсь. - у Мари получилось гораздо лучше. Она ударила от рубки, выступающей из воды, и на этот раз ощущения "мягкой подушки" не было. Буй лег на бок, а затем медленно выпрямился.
   Интересный эффект. Возможно, объясняет, почему Гагиил отрастил тот "фонарик" на длинной ножке. Из-под воды бить полем или там лучеметом крайне затратно и неэффективно. А так - выставил "фонарик", сбил летающий "гнус" и плыви себе дальше.
   - Икари, Илластриэс. - голос коммандора Сэлинжера ворвался в контактную капсулу. - Готовы для артобстрела?
   - Готов.
   - Готова!
   Я ощутил, что АТ-поле вокруг рубки и верхней части корпуса уплотняется. Раньше оно ощущалось как матерчатый зонтик, а теперь затвердело до полноценного бронежилета.
   - Майор Кацураги передает, сила АТ-поля 95 единиц. Не знаю, много ли это. Синдзи? - голос коммандора звучал все еще озабоченно, но как-то по-деловому.
   - Вроде хватит. Та тестах Евы-01 останавливал восьмидюймовые снаряды полем на 60.
   - Понятно. Сначала мелочь пойдет. Ждите!
   Как и ожидалось, пулеметный обстрел я пропустил. Так, немного щекотно.Только когда начали рваться 40-миллиметровые снаряды, нагрузка стала ощутимой. Да и то...примерно как дождик под тяжелым плащом. Между тем, обстрел стих. Они что, не собираются проверять серьезнее? Хотя кто позволит взрывать крупнокалиберные снаряды прямо в порту. Удивительно, что Сэлинджер выбил разрешение хотя бы на использование 40-мм артавтоматов без выезда на полигон.
   - С артиллерией все ясно. Поле работает. Сейчас сторожевик пустит учебную торпеду, посмотрим вас в активной защите. Курс будет мимо левого борта, дистанция прохода в сотню метров, боеголовки нет. Постарайтесь ее отбросить, как планировали. Готовы?
   - Готова! - на этот раз Мари успела первой.
   - Готов!
   Торпеда, торпеда... ничего не видно. Машинально переключаюсь с камер рубки на сонар. Вот она. Неправильно! Она идет прямо на нас!
   Наш с Мари синхронно запущенный "телекинетический кулак" позорно провалился. Торпеда даже не вильнула. И тут Мари взвизгнула...нет, в ЛСЛ визжать невозможно, но я ощутил это как визг по нейросвязи. И в ответ торпеда немедленно взорвалась, менее чем в полусотне метров от правого борта нашей подлодки. Поле, уже переведенное в "глухой" режим, выдержало волну. Нас бросило с сторону, а затем качнуло обратно.
   Вот тебе и "нет боеголовки" плюс "проход в сотне метров". Расхлябанность или диверсия?
   - Мари, что ты об этом думаешь? Мари?
   Мари бессильно обмякла в кресле, а вокруг всего ее тела клубился красноватый туман. Сразу вспомнились ужасные моменты из памяти. Икари Юи растворяется в ЛСЛ, дико воющий отец.
   - Нет! - рычаг аварийного выхода находился на той же позиции, что и Еве-01. Дернуть, сейчас сработают пиропатроны...
   Пиропатроны не сработали. Скорее всего, их вообще не было в проекте модификации "Техаса" в Ева-подлодку. Вместо этого, со звуком сработавшего унитаза, уровень ЛСЛ начал падать. Десять секунд, болезненный разряд. Я отхаркнул ЛСЛ, отстегнул ремни и вскарабкался на неудобно высоко расположенное кресло драйвер-секунды. Ремни Мари легко поддались, а я, в каком-то приступе берсеркерского безумия, стащив неожиданно легкое тело на тесный пятачок пола капсулы, ткнул пальцем в кнопку отключения вакуумной подгонки. Рванул спинную застежку ее комбинезона, теперь главное быстро слить ЛСЛ, что затек внутрь. Хорошо, кожа на месте, имеются потеки крови.
   В этот момент входной люк распахнулся, и Мари практически выдернули у меня из рук.
   Последующие пять минут почти не отложились в памяти. Меня куда-то вели, сажали, медик светил мне в глаза. Я все порывался бежать спасать Мари, но ноги подкашивались, а голова кружилась. Классическая реакция на принудительный обрыв контакта с Евангелионом. Следующее, что я отчетливо помню, стакан кофе в моих заляпанных кровью руках.
   - Лейтенант Икари, можете успокоиться. Младший лейтенант Илластриэс вне опасности. Сильный ушиб правой половины тела, не знаю, как ее угораздило, но это не опасно. Болевой шок я купировал. Сейчас она под успокоительным. Все заживет за пару недель.
   Слава богу. "Всего лишь" стигмат, а не начало растворения в ЛСЛ. Только что бы значил этот взрыв торпеды?
   - Что со сторожевиком? - я пытаюсь встать, но медик меня удерживает.
   - Там была какая-то стрельба после взрыва торпеды. Кого-то то ли убили, то ли он сам убился. Сейчас отдохните. Набежала чертова тьма военной полиции, вам явно не удастся поспать, пока будут снимать показания.
   Значит, скорее всего диверсия. Что там говорила эта красноглазая галлюцинация - "Сконцентрируйся на выживании?" Похоже, совет пришелся к месту.

* * *

   - Стальная деталь, предположительно часть скобы-фиксатора литиевого блока. Человеческой ДНК нет, белки Ангелов не обнаружены. Осколок стеклопластика, предположительно от лобового обтекателя. Есть следы человеческой ДНК и мазки жира, белки Ангелов не обнаружены.
   Майа зачитывала список уже пятнадцать минут. Рицко уже не дремала, а спала, опустив голову на стол и почему то открыв рот. Впрочем, ее никто и не думал будить - ведь это она в авральном порядке (всего лишь в течение дня) подготовила тесты на белки Ангелов. Естественно, она знала содержание доклада Майи - ведь это она его написала.
   Мне многое нравится в Японии, но здешнюю привычку заседать надо бы выдирать с корнем. Большей части приглашенных содержание доклада не нужно, почти всем неинтересно, но...если их не позвать, будет "отрыв от коллектива". А за таким серьезным обвинением последуют скандал с привлечением вышестоящих командиров, профсоюза (кстати, я вроде бы плачу профсоюзные взносы?) и обвинения в "моральных издевательствах". Так что сегодня мне грозит быть залитым слюной доктора Акаги. Лужица под ее лицом уже расползлась, выпустила щупальца и грозит пролиться мне на брюки. Быстрый взгляд влево...нет, места между мною и лейтенантом Хьюга уже не осталось.
   Макото Хьюга ловит мой взгляд, и подает под столом крохотный пакетик. Спасение! Эти пакеты подтирок просто созданы для корпоративных заседаний. Вытаскиваю пару салфеток,и молниеносным движением промокаю лужу слюны Рицко на столе. Что-то у меня в последнее время вытирание рвоты, соплей и слюней становится нехорошей системой. Сначала Аска, потом Рей, теперь научная руководительница. Как бы не докатиться до подтирания поп.
   - Деталь из полифениленсульфидного пластика, заглушка клапана маслоприемника. Обнаружена человеческая ДНК, белков Ангелов нет. Титановая деталь, часть клапана маслоприемника. Имеются следы белков Ангелов, из 46 проб 27 положительные, 5 условно-положительные. Есть следы человеческой ДНК. - Майа отложила лазерную указку. - У меня все. Пожалуйста, задавайте вопросы.
   Я сидел как оглушенный, пытаясь сопоставить факты. Если заглушку нашли на дне, значит она была на торпеде до момента подрыва. А поскольку белков Ангелов на ней нет, это значит, что они вошли в клапан до установки заглушки. Если бы водный Ангел перехватил торпеду в плавании, открыл заглушку, покопался бы внутри и вернул заглушку на место (звучит невероятно, но кто знает на что Ангелы способны), то на заглушке бы остались микроскопические обрывки его плоти. Заглушка сидит очень плотно, нежно ее вытянуть невозможно. Человек без инструментов точно бы заработал пару царапин. А это значит, самый плохой вариант. Кто-то (вполне может быть, тот самый застрелившийся после взрыва матрос - Хиробуми Сузуки), собственноручно открыл заглушку. Запустил в торпеду что-то Ангельского происхождения, и сделал все "как было". Застрелился он из-за чувства вины, его зомбировали, или он был идейным агентом Ангелов - по разбрызганным по палубе мозгам не понять.
   Впрочем, первый звонок прозвенел еще в Африке, куда меня послали обезглавливать древнего Евангелиона Тикаила. Тогда повстанцы "обрубили связь с вашей колонной, применив неизвестную нам аппаратуру", как выразился генерал Дюбуа. Тогда я списал все непонятки на интриги между ведущими государствами, но тренд понятен. Ангелы начали покупать себе туземные войска, а расплачиваются ножами и бусами (био-хакерскими примочками и глушилками в данном случае).
   А теперь паршивый вопрос. Был ли прототип такого инцидента в оригинале Евангелиона? Нет. Ни малейших намеков. А это значит, случилось самое плохое. "Эффект бабочки" наконец набрал силу и превратился в ураган. Намеки были и раньше - похожесть ангелов и их тактики на оригинал уменьшалась с каждым месяцем, а теперь пошли вольные импровизации. Заражение торпеды вместо заражения Евы-03, и на несколько ангелов раньше расписания. Все логично. Враг решил, что не справляется своими силами, и начал вербовать местных союзников. Ангелы явно реагируют на меняющуюся обстановку, а не следуют жестко заданному сценарию аниме "Евангелиона".
   Что еще хуже, это уже не атака абстрактно на НЕРВ, а вероятно попытка убийства лично меня, с меньшей вероятностью атака на Мари. Допрыгался, Виктор-Синдзи? Пока, как в оригинале, Синдзи был бездарной размазней, побеждающей за счет самостоятельных действий Евангелиона-01, он Ангелов вполне устраивал. А стоило засветиться на масс-медиа как компетентный боец и командир, сразу (с поправкой на трудности противостоящей стороны) последовал удар из-за спины.
   Серьезно, оперативность Ангелов меня пугает. Расписание моей поездки в порт на "Техас" было утверждено только два дня назад, а засада с зараженной торпедой (пусть и откровенно слабая) была создана в срок. Как выяснилось, Хиробуми Сузуки вызвали из отпуска на сторожевик только вчера, поскольку среди экипажа вдруг случился десяток случаев вирусной инфекции с сильной тошнотой и рвотой.
   Кстати, почему заражена оказалась торпеда, а не скажем фонарный столб по дороге от дома до Геофронта? Скорее всего, агенты Ангелов могут многое, включая перехват управления и взрыв торпеды без боеголовки, но не все. В частности, превратить бетон фонарного столба в взрывчатку они не могут. Наверное. Буду теперь шарахаться от столбов без всяких преувеличений. Или расстреливать их, но уже не по пьяни (как случилось после Самсиила), а в порядке планомерного обострения паранойи. Шучу, конечно, но парням из второго отдела не завидую. Мало им было ловить террористов с автоматами и гранатами, теперь еще прибавились агенты с вирусными бомбами и чем-то запредельно нано-технологическим. Надо меньше парней напрягать заданиями на переноску мебели и хотя бы здороваться, что-то в этом роде. Меньше всего мне нужен тихо ненавидящий меня охранник, готовый стать вражеским агентом при первой возможности. А возможности будут - сегодняшний инцидент вполне тянет на последнее предупреждение. Надо опираться на коллектив, или меня сожрут!
   Еще, по результатам мини-эпидемии на сторожевике, следует сделать зарубку на память, что Ангелы биологического оружия не чураются (ничего удивительного, если учесть их уровень биотехнологии), но и не стараются применять стратегически. Скорее всего, либо смертельная пандемия им по каким-то причинам не нужна, либо они не верят в ее эффективность. Вспоминается структура наподобие человеческого мозга в брюшке Самсиила. Не хотят убивать своих агентов? Сомнительно, если вспомнить все самоубийства "террористов". Как все-таки Ангелы связаны с людьми? И чего они пытаются достичь своими атаками? Без четкого понимания, пытаться противостоять им будет почти невозможно.

Глава 4.

   - Рей, с точки зрения психологии, атаки камикадзе - полный отстой. Попробуй представить сама психологический стресс пилота. Пилот сидит часами один в кабине, без всякого контакта с товарищами. При этом он знает, что с вероятностью в 70-80% его перехватят и убьют еще до достижения мест, где могут находиться его цели. И он ничего с этим поделать не может - оборонительного вооружения нет, скорости и маневренности от перегруженного взрывчаткой тренировочного самолета ожидать не следует. Далее, неизвестно, на месте ли цели. Неизвестно, есть ли у них "точечное" истребительное прикрытие. Неизвестно, будет ли облачность в том узком диапазоне высот, что позволяет проскочить большую часть зоны поражения малокалиберными пушками и при этом не промазать мимо цели на первом и скорее всего единственном заходе (при этом известно, что системам прицеливания крупнокалиберных зенитных орудий облака не помеха). Неизвестно, удастся ли вообще зайти на цель, а не в пустое море, при наведении почти вслепую. Неизвестно, что это за цель. Неизвестно, удастся ли пробить ее бронепалубу. Сплошная неизвестность, и ни капли моральной поддержки. Решимость утекает просто водопадом. Рей, что бы ты сделала на месте командования, чтобы поддержать пилотов?
   - Наверное, поставила бы в кабину радио. Даже радиоприемник, чтобы не засекли. Хотя бы можно слушать наземных наблюдателей, чтобы пытаться избежать перехвата. Даже просто слушать музыку - намного легче, чем думать о всех неизвестностях. И наверное, дала бы истребители сопровождения, просто символически, на относительно безопасный отрезок маршрута.
   - Психологически правильно. Только что ты скажешь на то, что все это делалось, а затем командование запретило эти радиоприемники и полеты истребителей?
   - Я скажу, что в командовании завелся предатель, и его надо расстрелять!
   - Не все так просто. В этот период в Японии формировалась полусотня дивизий для последнего рубежа обороны, и каждому батальону были нужны радио. Или хотя бы радиоприемники. Радиоламп же катастрофически не хватало. Японцы так и не смогли полностью освоить производство "пальчиковых" ламп, технологию которых правительство купило у США перед войной, поэтому наработка на отказ была мизерная. Перебои с поставками материала для геттеров еще больше снизили долговечность ламп. Мой прадед был радистом в Индокитае, и он вспоминает, что его пару раз едва не отдали под трибунал за отказы техники. В таких условиях, можно ли выделить отдельное радио на самолет камикадзе?
   - Но ведь были еще диодные приемники. - Аска оторвалась от своей японской грамматики. - Их должны были штамповать миллионами, еще до войны!
   - Скорее десятками тысяч. Да, их бы хватило. Только и тут была ловушка. Без лампового усилителя, в шумном самолете, звука от них было почти не разобрать. Кроме того, требуемая большая антенна заметно увеличивала эффективную площадь рассеяния на вражеских радарах. В результате увеличивались шансы быть перехваченным истребителями или сбитым артиллерийским снарядом с радиовзрывателем.
   - Тогда почему не было истребителей прикрытия? - что мне в Рей нравится, если она заведется, то обязательно все разложит по полочкам. - Им-то совсем не обязательно сражаться, надо только обозначить присутствие. Или... с топливом все было настолько плохо?
   - Нет, с топливом было плохо, но не настолько. Эпизодически прорывали блокаду танкеры из колоний, качали нефть мелкие скважины на острове Хонсю, работали заводы по производству жидкого топлива из угля. На авиацию бензина, в том числе суррогатного, еще хватало. Труднее было к керосином и мазутом для кораблей, там ситуация была критическая. С технологией того периода, настройкой нефтеперерабатывающей колонны можно было увеличить выход бензина, но предел выхода керосина определялся составом нефти. Проблема была не с топливом, а с американскими радарами. Если одиночный деревянный самолет еще мог пролететь при удаче несколько сотен километров без перехвата, любой вылет легко-заметных на радаре металлических истребителей вызывал немедленную и жесткую реакцию. Тяжелые истребители наподобие П-38 и П-51, стартующие с островных баз, могли и не успеть перехватить японский истребитель в воздухе. Но у них было достаточно патронов и топлива, чтобы обстрелять триангулированные по месту вылета японских истребителей аэродромы снарядами из малокалиберных пушек и ракетами, а в гористой Японии запасные аэродромы было строить и долго, и банально негде. Так что камикадзе стартовали без всякого прикрытия.
   - Если в японском командовании все были такими умными и рациональными, почему вообще посылали камикадзе? Почему не устраивали засады на американские истребители, если те действовали настолько нагло? - Рей была настроена скептически. - Синдзи, по твоим словам выходит, что камикадзе были средством подорвать боевой дух Японии, в рамках внутригосударственного конфликта?
   - Ближе к истине. Хвалю. Проблема была в классовом расслоении японского общества. Тем, кто принимал стратегические решения, было по большей части наплевать на смерть подчиненных, а о психологии "недо-людей" своей же национальности они задумывались, но никогда не сопереживали. Поэтому психологическим проблемам систематически давался самый низкий приоритет. Тот же кровавый маньяк Рене Мутагучи, ошибки и преступления которого мы изучали на прошлой неделе, действовал не сам по себе, а с поддержкой высшего руководства, включая премьер-министра. Поэтому, Рей, если ты заметишь, что тебя настраивают на предельное самопожертвование ради "простого народа", а у тебя в цепочке событий перед успехом миссии сплошные "если", как было у камикадзе, подумай. Не повторяется ли история снова?
   - Сколько раз не думаю, в выводах получается только то, что ты параноик. У тебя привычка подозревать в гнусных мотивах всех, включая собственное начальство. Именно поэтому у тебя до сих пор нет девушки.
   Слава Яхве, Аллаху и всем богам, где бы они не заныкались. Имеется прогресс. Я уже подготовился к очередной пощечине, или, что еще хуже, к бегству в слезах. А Рей реагирует спокойно. Значит, барьер в ее мозгах слабеет, и скоро она сможет сама задуматься над мотивами Командующего. Ну не могу я ей просто объявить, что знаю имя главного злодея. "- Извини, Рей, но Икари Гендо планирует осуществить Третий Удар твоими руками." После такого заявления Рей сдаст меня в психушку строгого режима и будет совершенно права. Но надо продолжать разговор.
   - Рей, а моя девушка здесь при чем? Кого я подозреваю в гнусных мотивах?
   - Синдзи, ты всерьез веришь, что она отстрелит тебе важные органы? Она же сама доброта.- Аска, с трудом сдерживая смех, мотнула головой налево. Кто там слева... стенка с ножами, за ней квартира Габриэллы. Все понятно.
   - Не отстрелит, так отобьет. Не хочу жену, которая может меня убить даже без сковородки. Она может и добрая, но с ее способностями даже легкие семейные ссоры могут окончиться фатально.
   Пин-пон. Звучит дверной звонок. Из прихожей доносятся шаги, голос Мисато, а затем дверь в комнату открывается.
   Мари все-таки пришла. С опозданием на день, с кучей бинтов, выглядывающей из-под кружевного и слишком короткого платья, но с увесистой стопкой учебников в руках и решимостью в глазищах. У меня прибавляется забот...

* * *

   К январю 2002, недовольство иммиграционной политикой правительства Тони Блера достигло точки кипения. В прибрежных городах, особенно на южном побережье, спонтанно формировались ополчения вигилантов, зачастую усиленные местными полицейскими. Погромы "временных лагерей", уличные перестрелки между иммигрантами и вигилантами, убийства беженцев в момент высадки на пляжи - спираль насилия стремительно раскручивалась.
   Тем не менее, начало Дорсетской Войны была неожиданным для всех. Когда лайнер "Констеллэйшн" 16 января сел на мель к западу от Уэймута, местная полиция отправила электронный рапорт в Лондон. Рапорт был проигнорирован, поскольку серверная головного офиса была обесточена в ходе того же шторма, что выбросил "Констеллэйшн" на песок. В отсутствие всяких приказов, местная полиция оцепила пляж и заняла выжидательную позицию. Между тем, беженцы из Голландии, преодолев полосу прибоя на протянутых кабелях, высаживались сотнями. Когда стало ясно, что доставленных палаток и продуктовых наборов катастрофически не хватает, полицейское руководство проявило воистину смертельную пассивность. Вместо того, что бы оказать хотя бы базовую помощь жертвам кораблекрушения, патрульные занимались установкой ограждений, и не стеснялись стрелять на поражение по всем, кто пытался убежать с пляжа. На третий день после кораблекрушения, на обломках лайнера осталось только несколько человек из команды, а большая часть примерно восьми тысяч беженцев высадилась и была скучена в условиях почти что загона для скота на полукилометровом отрезке пляжа. Беженцы умирали. От жажды, от переохлаждения, от ран, от острой простуды, от пуль британских полисменов. Умирали младенцы, старики, беременные женщины. В этих условиях, результат было нетрудно предсказать. В вечерних сумерках, около четырехсот молодчиков, вооруженных ножами, дубинками и импровизированными зажигательными гранатами, организовали штурм линии ограждения. Британская пулеметная точка была буквально завалена телами, а затем беженцы повернули ствол в сторону полицейских. Обочины, покрытые мокрым снегом, стали смертельной ловушкой. Полицейские, что пытались убежать на машинах, все застряли в снежных заносах, после того как головная машина была расстреляна и заблокировала проезжую часть. Тем, кого застрелили или зарезали в самом начале, еще повезло. Переживших первоначальный штурм англичан из кордона либо забили до смерти, либо сожгли заживо в их автомобилях. Не ушел никто. Озверевшие толпы промчались по отрову Портланд, грабя, убивая, и вышвыривая местных жителей из их домов. Голландский штурмовой отряд быстро захватил полицейские участки, склады и лодочный порт. К рассвету, беженцы полностью контролировали все три деревни острова.
   В этот момент, войну еще можно было предотвратить, найдись хотя бы на одной из сторон трезвомыслящий политик. Но чуда не случилось. Когда через неделю власти в Лондоне отошли от сиюминутных забот по контролю наводнения, было выбрано простейшее решение. Остров Портланд был объявлен захваченным пиратами, и для "наведения порядка" был отправлен патрульный катер "Рейдер", плюс батальон из армейского гарнизона в Дорсете. Правительство Голландии к этому моменту практически не существовало, а призывы уцелевших городских комитетов к формальному разбирательству были проигнорированы.
   Батальон планировалось перевезти на реквизированных лодках, благо погода позволяла. Скверно спланированная и спешно подготовленная, "Противо-пиратская" группировка попала в засаду. Сначала, голландцы-портландцы подавили палубное вооружение патрульного катера пулеметным огнем из импровизированного дзота на обломках полузатопленного волнолома, а затем взяли "Рейдер" на абордаж легкими лодками, благо дрейфующие льдины не позволяли англичанам развить достаточную скорость. Все последующие события войны, завершившиеся ковровой бомбардировкой Портланда и потерей штурмового вертолетоносца "Альбион" со всей командой от "дружественного огня", хорошо описаны в книгах по военной истории. Здесь же сконцентрируемся на социальных эффектах войны и последующей "Колониальной коррекции".

   Я оторвался от книги и исподтишка взглянул на Мари. Когда "нео-викинги" грабили Портланд, ей было... два года? Как это чувствуется, взрослеть в условиях фактически осажденной крепости? Ничего по ней не видно. Сидит, слушает, что там Рей переводит. По кивкам невпопад заметно, что понимает плохо.
   Только увидев Мари поближе, начал понимать, насколько наша тройка основных пилотов Евангелионов взрослая. Даже Аска, с ее "ветром в голове". Прав, прав был полковник Козо Фуюцки. Если бы на недавней "практической конференции" все пилоты вели бы себя как Мари, всерьез бы нас не восприняли. Отвлекается, забывает вроде бы заученные слова, а это перманентно растерянное выражение лица, которое она периодически пытается контролировать... Мило, но не серьезно. Но это в "домашней" обстановке. В ложементе драйвер-секунды она ведет себя гораздо увереннее, но не настолько, чтобы всерьез рассчитывать на нее в бою. Впрочем, что-то меня занесло. Надо дочитать, что все-таки случилось в Англии. И почему английские девушки носят теперь вязаные сетки вместо нормальной одежды. Я еще понимаю, если бы под этими кружевами было нормальное белье. Ничего подобного. "Наличие отсутствия" подтверждается визуально. Теоретически, можно даже тактильно - некоторые из дырочек достаточно велики, чтобы через них вылезали... скажем так, волосы из опушенных частей тела. Опять меня не туда занесло. Надо сконцентрироваться на книге.
   Взрыв произошел произошел летом 2009, когда "Лондон Таймз" опубликовала на первой полосе статью с провокационным названием: "Тебе 25 и ты еще не замужем? Для тебя женихов нет."
   В течение месяца после публикации, после трех массовых забастовок и недельного захвата королевской семьи в заложники, все ограничения на службу девушек в армии были сняты. Десятки тысяч были приняты на службу немедленно, обезглавив организации воинствующих феминисток. Но дисбаланс полов в метрополии никуда не делся. На самом деле, ситуация продолжала ухудшаться. Искусственно созданный разрыв в системе образования и национальная сегрегация продолжала выдавливать молодых и не очень мужчин либо в армейские лагеря, либо в тюремные колонии. Десятки тысяч умерли в боях. Сотни тысяч надзирали за колонистами. А миллионы колонистов просто пытались выжить вопреки всему. На все это накладывался нескончаемый поток беженцев (по большей части, беженок) из разрушенной и агонизирующей Австралии и превратившейся в усеянную мертвыми лесами тундру Канады.

   Я замер, пытаясь соединить знания, полученные устно и через книгу. Шерил, опекунша Мари. Она появилась на флоте несколько лет назад. И вроде бы она уроженка Канады? Может ли эта мисс Йорк быть одной из тех воинствующих феминисток, что в 2009 брали в заложники королевскую семью? По времени и складу характера - вполне возможно. Интересно, как это жить в обществе, где две трети молодежи - девушки? И это при законодательно запрещенных в 2001 на волне брачного аферизма, повторных браках? Я бы на ее месте не просто взял бы королевскую семью в заложники, а всех принцев, невзирая на возраст, использовал бы по прямому назначению. Впрочем, может так и было. Не случайно, ох не случайно отреклись от престола восемь подряд наследников трона Великобритании, положив конец тысячелетней монархии. Одним позором взятия в плен здесь не обошлось.
   - А любовные письма он выбрасывает, не вскрывая. Сейчас еще ничего, три-четыре письма в день. Можешь сама посмотреть в мусорном ведре. В начале весны их ему в ящик раздевалки столько пихали, что Мисато пришлось вызывать в школу, чтобы охладить страсти. - Рей, опекающая новенькую, как-то незаметно переключилась на бытовые темы.
   - Wakatta`n mon. Arigato. (Я поняла. Спасибо.) - Мари отвечает все еще лаконично, но уже почти бегло.
   Все-таки Мари Илластриэс быстро учится. Надо же, копирует и стиль, и диалектные словечки Аянами. Кстати, когда Рей не следит за речью, у нее временами проскакивают даже не слова, а интонации из диалектов Яхата и Хаката, что распространены только на севере острова Кюсю, как утверждает Синдзи-младший. От кого это она набралась, если согласно канону все время жила в лаборатории в Токио-3? Как мало я знаю Рей. Надо общаться больше и держать нормальные семейные отношения, а то как бы не получилось как с британскими принцами. Скорее бы доставили Евангелион-03, чтобы можно было ввести Судзухару в наш клуб на постоянной основе, а то перекос соотношения полов в моей квартире уже гораздо хуже, чем был в Англии в 2009. Скорее всего, меня пока спасает относительная юность девиц-пилотов, но это не навсегда. Хорошо еще майор Кацураги не лезет, если не считать ее пошлые подначки во время каждого приема еды.
   - Синдзи. Что приготовит на ужин. Сегодня? - Мари обратилась ко мне напрямую.
   - Рис с карааге. Уже случалось есть? - а что я еще успею сделать относительно съедобного из замороженных полуфабрикатов за десять минут? Карааге (курятина, обжаренная во фритюре) - недаром самый популярный мясной продукт в Японии. Дешево и сытно, особенно в свете бешеных цен на любую рыбу, случившихся из-за перелова в кризисные годы Второго Удара. Слышал, что до Второго Удара в Японии еще считались деликатесом жареные дельфины. Мисато пару раз вздыхала об ароматном дельфиньем мясе, но даже с моей зарплатой пилота и лидера боевой тройки, никто не даст разделывать последнего выжившего дельфина-касатку, что вроде бы содержится в аквапарке где-то в Хоккайдо. Так что пусть будет карааге. Интересно, пингвины уцелели где-нибудь, кроме холодильника Мисато? Сомнительно, учитывая место Второго Удара.
   - Нет. Капитан Йорк готовит. Только диетическое. Не жарит.
   - С нашими нагрузками на тренировках, от жареного цыпленка не растолстеешь. Сейчас приготовлю. - Мари Илластриэс опять краснеет. Надо с ней бережнее, а то уже привык к грубостям с беспардонной Лэнгли. Не стоит напяливать маску солдафона перед всеми.
  

* * *

   Командная капсула, заполненная ЛСЛ и телами, и освещенная светом единственной пластины. Изучаю с помощью нарукавного зеркальца в сотый раз эмблему особого легиона Лилит на своем шлеме. Ворон, оседлавший двойную спираль. Экономия, выдержка, дисциплина. Всё, что у нас осталось. Коммуникатор снова ожил, поймав передачу.
   - Доблестный Сет, отзовитесь! Доложите потери! Доблестный Сет, отзовитесь!
   Идиотов здесь нет. Последний идиот в моем подразделении был командиром второй когорты, он отозвался. А мой заместитель умница и реалист. Вот он, плавает в углу и коченеет. Задушил себя шнурком собственного капюшона. Язык вывалился, но по крайней мере он не бился часами в предсмертных судорогах, что наверняка случилось с его семьей. Когда сообщили по лазерной сети о гибели города Юка, он продержался почти тридцать минут. По крайней мере он ушел достойно. Получится ли у нас?
   - Доблестный Сет, у нас предпоследний комплект биоанализаторов. Прикажете использовать? - в полутьме значок с именем солдата не видно, а запросить сеть нельзя. Надо экономить энергию для фильтров, к тому же боевые кластеры тянутся на любое излучение.
   - Запрещаю. Ждите. Даже эти вирусы не вечны. Мы будем ждать до полного истощения активных фильтров, как договорились.
   Конечно, будем. Либо фильтры истощатся, либо истощится наше терпение. Либо все мы сойдем с ума, от вынужденной неподвижности, тесноты и запаха мертвечины. Фильтров хватит на шесть недель, если концентрация боевых кластеров будет падать, как ожидается. Если снег пойдет до отказа фильтров, у нас есть шансы, по крайней мере на первое время. Будь ты проклят, предатель Хепри. Скорее всего, у тебя действительно получится принести мир на эту планету. Мы будем мертвы, и Вечная Война закончится.
   - Доблестный Сет, это Нефертари. Надеюсь, что твой легион выживет. Ставлю в известность, что биологи... (шипят помехи, прорываются какие-то вопли и треск рэйлганов) ... да простят нас обманутые боги.
   Передача прерывается. Шевеление по стенкам, пара человек начинают было вырываться, но успокаиваются, стиснутые навалившимися товарищами. Просматриваю видимые лица еще раз. Просто отлично. Только четыре самоубийства, и ни одного берсерка. Не зря я отбирал в первую когорту самых спокойных и "отмороженных". Кто же еще выдержит постоянные карательные операции. Или переживет конец света, как сейчас.
   А эта сука Нефертари тоже хороша. Вспомнила о богах в такой момент. Не при чем здесь боги. Богов мы обманули, но свою природу обмануть не получилось. Вспомнить только пропаганду Храма, как хочется немедленно убить ту, кто написала этот высокопарный бред. "Чистый, незамутненный условностями разум - это сила, сокрушающая все преграды". Точно, вообще все. Даже сам себя сокрушает. Я всегда понимал в глубине души, что добром эта Вечная Война не кончится. Завидую Хепри. Сейчас он в черноте между мирами, планирует Порядок Отрицания. Только подозреваю, ничего у него не выйдет. Семена разрушения - в наших душах, и никогда нам не стать ровнёй богам. Забыть обо всем, ничего не помнить. Разум не нужен, разум - это зло. Тупик эволюции, признак вырождения. Недаром разум практически никогда не развивается спонтанно. Будьте вы прокляты, боги, даровавшие нам этот кошмар!
   Зуд в ногах невыносим, все инстинкты говорят, "беги от опасности". Нельзя, это верный путь стать берсерком и погубить всех. Но, Владычица, до чего же хочется убежать или хотя бы пустить флешетту себе в голову!

* * *

   Я проснулся рывком, с колотящимся сердцем. Сел на своем матраце-футоне. Кошмар, невероятно жуткий и реалистичный. Ощущение полной безнадежности медленно таяло. Капсула Евангелиона, забитая под завязку мертвыми и умирающими?? Что-то про биологическое оружие? И опять эти псевдо-египетские имена. Сет, Нефертари, храм Лилит. Когда-то я все это уже слышал. Трудно вспомнить, обрывки сна распадаются в памяти. Откуда просачиваются все эти сны? Кажется, стоит сделать минимальное усилие, и я вспомню. На часах.. одиннадцать тридцать ночи. Все, можно досыпать.
   Лег на футон, закрыл глаза. Кто-то перед сном считает овец, но мне больше помогают эротические фантазии. Кого бы представить на этот раз...
   Скрип. В коридоре кто-то ходит. Руку под подушку, пистолет в руку. Жду. Опять скрип. Как можно бесшумнее вылезаю из-под одеяла, как есть в трусах встаю, прислушиваюсь. Опять скрип. Не похоже на грабителя, ниндзя или Аску, затеявшую позднюю уборку в нарушение всех правил общежития. Пальнуть что ли из пистолета через дверь... и сам понимаю абсурдность своих мыслей. Сначала надо разведать. Ложусь на пол, и, дождавшись очередного скрипа, сдвигаю дверную панель на пару миллиметров. В слабом свете дежурной лампочки из комнаты Мисато, посреди коридора стоит... да она и стоит. Похоже, мой доблестный командир страдает бессоницей. В полной полевой форме, с кобурой на бедре. Возле входной двери чемоданы. Она что, переезжать собралась на почве острого психоза?
   Ложусь сбоку от двери, демонстративно громко пинаю пару раз шкаф. А то кто знает, вдруг она пальнет от нежиданности. Вроде пронесло. Встал, уже не пытаясь ступать тихо, открыл дверь. Мисато, уже смотрящая в мою сторону, прижала палец к губам. Все ясно, не хочет будить Аску. Но к чему все-таки ее милитаристкий наряд? Выглядит замечательно, но на совращение малолетних не похоже.
   - Синдзи, хорошо, что ты сам проснулся, сэкономим время на введение в курс дела. У меня приказ разбудить тебя в полночь, а там в машину и до озера. Экраноплан ждет.
   - Куда? Что? Почему? - нельзя спросонья меня так нагружать. Дико туплю.
   - На базу НЕРВ-Австралия. Рядом с руинами Сиднея. Безопасность вычислила, что там возможно окопался Ангел.
   - Аска Лэнгли?
   - Лэнгли и Аянами остаются. С тобой летит Илластриэс. Ее "Морриган" как раз подгонят к началу операции. Удачно вышло, что подлодку взялись перегонять по южному маршруту. Будет Ангелу сюрприз. Флот ООН собрал ударную группировку под видом учений, так что будет и огневая поддержка.
   Здраствуй, пушистый северный зверек. Сегодня ты полный и какой-то беспросветный. Если африканскую авантюру еще можно было списать на случайность, то сейчас уже маловероятное совпадение. Если экстраполировать тренд, меня будут гонять по всему шарику, пока я не загнусь где-нибудь в безымянной дыре. Операция против окопавшегося противника, номинальной парой Евангелионов с какой то поддержкой типа "из бора по сосёнке". По тактическому мануалу, в атаке на окопавшегося противника, нападающие несут трехкратные потери. Как там говорили классики в лице Аски Сорью Лэнгли, "Готовься к смерти, Икари?" Готовлюсь прямо сейчас, без всякой иронии.

* * *

   У меня праздник. Может, кто-то на небесах сжалился над моими страданиями, и послал мне этот подарочек на рождество, с опозданием на полгода с гаком. Никогда, никогда больше я не буду говорить плохо о немецких оружейниках. Хотя возможно, что это мои уничтожительные рапорты о плохих ТТХ 155-миллиметровой супер-винтовки GG-2 вызвали всплеск старания. Поэтому я сейчас сижу в пассажирском кресле экраноплана Бе-5000, и читаю, что же мне засунули на плечевые пилоны старательные немцы. Да, пушка называется Миллениум GDM-008. Не GAU-8, на которую я ранее облизывался.
   Сравним. Вес и размер двухствольной новинки мало отличаются от GAU-8. Обе артсистемы весят под две тонны, и длиною около шести метров. Легкий автоматический пистолет в масштабах Евангелиона. Вес снаряда, тоже - 302 грамма вместо 350. Дульная скорость...1410 метров в секунду против 1010? Бронебойность, как утверждается в спецификациях, 380 миллиметров стандартной брони при стрельбе "в упор", и 280 миллиметров на 200 метрах, что типично в рукопашной схватке с Ангелом. Получается, что вольфрамовые стрелки, запускаемые через 35-мм ствол, имеют лучшую пробивную силу, чем огромные снаряды той же GG-2. И этих стрелок очень много. Пара двухствольных турелей GDM-008 могут выплюнуть 504 снаряда всего за восемь секунд. По количеству, все-таки чуть больше половины от GAU-8. Как опцию, можно пуляться бронебойно-зажигательными снарядами и из GDM-008. По кинетической энергии на единицу площади, что определяет потенциал оружия в истощении АТ-поля, получается просто брат-близнец GAU-8. Только зачем АТ-поле истощать, если можно пробивать?
   В чистом пробивании, GAU-8 с ее универсальными бронебойно-зажигательными снарядами, пробивающими 105 миллиметров брони на двухстах метрах, просто не смотрится. В числах, потенциал новой турели GDM-008 при стрельбе бронебойными - 85% от потенциала GAU-8 (или 200% от "Вулканов", которые пригодились в прошлых боях) для истощения АТ-поля, и где-то 300% от GAU-8 для пробивания брони.
   Скорее всего, GDM-008 будет пробивать АТ-поле и броню Ангела намного чаще, и с большей дистанции, чем даже GG-2 или АК-1301, хотя повреждения от каждой стрелки будут минимальными. Это уже чем-то напоминает рэйлган древнего Евангелиона Тикаила. Машешь ты мечом, машешь, а каждую секунду тебе пробивают слабенькое "круговое" АТ-поле и броню. Трудно нанести правильный удар мечом или кистевыми клинками, когда в любой момент слабо защищенные руки может пронзить "цыганская игла".
   Вообще с рукопашной схваткой с Ангелами надо рано или поздно завязывать. Припоминаю сцену из оригинала, когда Еве-00 отрубили обе руки какими-то длинными лентами. Руки нельзя тяжело бронировать. Иначе падает скорость ударов холодным оружием. А находятся руки в самом опасном месте - рядом (а иногда и в контакте) с АТ-полем Ангела. Так что вся надежда на броню, которой почти нет и в принципе не может быть больше. Как печально, особенно с моей или Мари "способностью" получать тяжелые стигматы. Чувствую, будут меня изображать для потомков в позе Венеры Милосской. То есть накренившимся и без рук.
   Кстати, интересный вопрос, почему у Тикаила вообще был скорострельный рэйлган. Если мои фантазии о противо-ручных качествах мелкого рэйлгана или моих новеньких автопушек GDM-008 верны, Ангелы в древности были с руками. А что мы имеем в этом году?
   У Сандалфона рук не было. Или было столько, что не хватит снарядов отрывать их по одной. У Рамиила тоже рук не было.
   Израфиилы...то ли руки, то ли мечи. У Самсиила, с его хлыстами, рук, в которые имеет смысл целиться, тоже скорее всего не было. Только про Сакиила и можно сказать "тварь с руками". С Матариилом, который то ли появится, то ли нет, непонятно. Вроде бы его длинные, тонкие лапки будет легко оборвать, либо снарядами, либо квантовым ножом. Но чувствуется подвох. Гагиил, с его единственным "светильником" на руке-удочке, свою удочку очень оберегал, выдавая на нее самое сильное и "продвинутое" АТ-поле. Сахиель, что вскоре начнет швыряться кускам ангельского мяса с орбиты, вообще ни с какой стороны не гуманоид. Нет рук, ног, живота. Строго говоря, вообще непонятно, что в нем есть, кроме глаза. Вывод?
   Вероятнее всего, противник, с которым сражались древние Евангелионы, был не слишком похож на современных Ангелов. Когда я думаю об оружии Тикаила, нет у меня такого ощущения, что его оружие подходит лично мне. Нагината-глефа для Рей, может быть. А для Евы-01, надо что-то подыскивать. С кистевыми клинками вышло удачно, но дальше моя фантазия пасует. Арканы-удавки? Боло? Щиты с шипами? Супер-пушки? Или надо срочно продвигаться во владении техниками АТ-поля?
   Мисато, подброшенная очередной волной, под крылом экраноплана, почти свалилась в соседнее кресло.
   - Синдзи, все еще разбираешься с игрушками? Что там у тебя, спецификации бронебойных снарядов?
   - Да. Будет очень к месту. В плане пробивания АТ-поля, очень полезная игрушка.
   - Замечтался. Я уже проверила контейнеры с боеприпасами. Для GDM-008 есть только шрапнельные снаряды. Восемь контейнеров шрапнели.
   А вот этот конкретно закидон мне не нравится. Что я буду делать с шрапнелью, пытаться зацарапать Ангела до смерти? Или..
   - Майор Кацураги. - я попытался настроиться посерьезней. - Кто наш предполагаемый противник?
   - Тебе наврать, как на брифинге, или сказать что я думаю? - Мисато вроде бы вздохнула, хотя за ревом двигателей совсем не слышно.
   - По очереди. Тот разговор шепотом над чемоданами, на брифинг не тянет.
   - Тогда слушай. МАГИ проанализировали движение персонала и оборудования, и с вероятностью 86% заключили, что начинка зараженной торпеды прибыла из Австралии, на том же самолете, что и Мари. Она сама под подозрением. Поэтому Рицко надавила авторитетом, в Козо Фуюцки подписал приказ заочно. Мы проведем учения возле НЕРВ - Австралия в условиях близких к боевым, и все будем следить за мисс Илластриэс. Если она что-то выкинет, тебе придется ее добивать.
   Я подумал. Результат мне не понравился, и я передумал. Все равно ничего не понятно.
   - Мисато. Бред какой-то, а не брифинг. На прошлых учениях Мари меня фактически спасла от торпедного удара, какой она ко всем... Ангел?
   На этот раза ошибки не было - Мисато явно вздохнула.
   - Потому я и сказала, что брифинг - это ложь. Синдзи, у меня такое же ощущение, как и перед заварушкой в ДемКитае. Нам скармливают дерьмо и держат в темноте. А затем мы умрем, и на трупах вырастут поганки.
   - Мисато, настолько мрачной я тебя не видел с утра после корпоративной попойки. Чем тебя доктор Акаги угощала?
   - Информацией. Смотри сам. Наш сборный корпус включает линкор, два авианосца, шесть вертолетоносцев, включая американский штурмовой, где-то девяносто боевых кораблей по мелочи, с перекосом на носители крылатых ракет, три транспорта морской пехоты, и около шестидесяти пехотных транспортеров при твоем Евангелионе и подлодке Мари. В боеприпасах у тебя сплошная шрапнель. Ничего не напоминает?
   Я почувствовал, ка по телу пробежала волна мурашек.
   - Десантная операция, майор Кацураги. Командование собирается зачистить Австралию от всех признаков жизни, которых и так уже немного осталось. Чтобы с гарантией прибить агентов Ангелов?
   Мисато мрачно кивнула. - И курирует эту операцию полковник Фуюцки, только позавчера его заместил маршал Макдоноу. Он прибудет к началу артподготовки. У тебя будет день, чтобы встретиться со своими информаторами до сражения. На линкор я тебя записала в порядке боевого слаживания, если кроме этого будут пожелания, только скажи.
   Как Мисато-то старается. Даже неловко выходит - я ей наврал с три короба, а она мне подыгрывает. Впрочем, визит на линкор будет к месту. Надо налаживать личные контакты в свете грядущего противостояния с Силами Самообороны. Слово там, обещание здесь, и кто-то вдруг примет мою сторону в намечающемся конфликте.

* * *

   Порт-Моресби, середина ноября 2015.
   "Советский Союз", в молодости известный как "Висконсин". Мне уже пришлось прокатиться на этом линкоре. Впрочем, тогда я большую часть времени проспал в лазарете, по причине серьезного истощения после боя с Гагиилом. А сейчас я приплыл почти как важная персона. По крайней мере, удостоился подъема на лифте, вместо сомнительного удовольствия почти вертикального трапа.
   Впрочем, лифт - это не совсем точно. Скорее, открытая грузовая площадка, на которую при необходимости влезет даже танк. А сейчас влез я, Мисато, Шерил Йорк с ее подопечной (которую я видел за время полета пару раз, да и то мельком - по причине "воздушной болезни" девушки), лейтенант Аоба Шигеру. Ларри и Габриэллы на этот раз нет - первый еще не выздоровел после ранений в Африке, а Феррари вообще пропала с горизонта в последнюю неделю. По левую сторону площадки построились морпехи в количестве где-то отделения. Явно не почетный караул, а спешно выделенная команда - не хватает парадного лоска и невозмутимости, а взгляды то и дело стреляют на Шерил, которая ухитрилась сотворить нечто крайне нескромное даже из полевой формы. Мисато и Мари на ее фоне выглядят откровенно бледно, а с меня вообще можно писать человека-невидимку. Идеальное прикрытие для шпиона.
   Дождались наконец. Все карабины на цепочках ограждения застегнуты, и лифт пошел вверх. Вот и вертолетная площадка, на которой стоит спереди новенький Як-38, а за ним - несуразная крякозябра на поплавках. Размер чуть меньше, чем у Як-38. Шасси, заостренный корпус с килем, и два огромных пропеллера на высоких пилонах за длинной, явно пассажирской кабиной. Летающая лодка? Теперь понятно, зачем на линкоре грузовой лифт.
   Шерил заметила мой интерес, и дважды ткнула пальцем.
   - Это Су-38 [1], а за ним - Бе-103. Игрушка для задержки инспекторов ООН. Скорость и дальность вертолетная, взлетно-посадочные характеристики - ужасные. С ней можно неделями дожидаться летной погоды. Интересно, зачем его сюда пригнали. Скорее всего, на всякий случай? Не любят русские инспекций.
   Вот тебе, Виктор/Синдзи, щелбан по самомнению. Числю себя оружейным маньяком, а из двух самолетов ни одного не опознал.
   Между тем, появилась и палубная команда. Пара незнакомых моряков... а этого усача я знаю! Мичман Захаров, что в прошлый раз скрутил капитана Рёдзи. А вот и знакомая патлатая голова нарисовалась Теперь понятно, для кого предназначен "парадный" самолет. Только чую, не задержался Кадзи на поле боя с Гагиилом, не задержится и здесь. Тем более что присутствие Мари Илластриэс подразумевает, что ожидается морское сражение.
   - Приветствую оперативный отдел НЕРВ-Япония на борту линкора "Советский Союз". Надеюсь на плодотворное сотрудничество в рамках боевой операции Первого Флота ООН. - Кадзи сегодня официален до приторности. Надо бы сбить настрой.
   - Кадзи, что за боевая операция? Мы вообще-то на учения ехали.
   - Рад, что легенда держится. Распространение информации было ограничено, чтобы не вызывать паники. Вас введут в курс на сегодняшнем совещании, но вкратце: мы потеряли базу Нерв-Австралия. Предположительно, все сооружения захвачены боевиками Н.О.Д., экипированными неизвестной нам техникой. Подполковник Беккер скорее всего мертв, хотя официально он лежит с тяжелым ранением после отраженной атаки, а его подчиненные даже предъявили труп террориста номер один - Генриха Орё.
   [1] Су-38 - версия палубного истребителя Як-38, построенная в ОКБ Сухого, с использованием более современной электронной начинки и части улучшений, примененных в экспериментальном Як-141. Мотивы для передачи производства включали начавшуюся в 1996 агонию ОКБ Яковлева. В нашем мире было заказано только 8 этих машин (и ни одной не было достроено). Номер модели был позднее использован для сельхозяйственного самолета. В мире Евангелиона, истребитель Су-38 был пущен в мелкосерийное производство, и 20-24 Су-38 находятся на службе в 2015. В бою с Гагиилом, Кадзи Рёдзи сбежал именно на этом типе самолета, но Виктор-Синдзи принял его за более старый Як-38.

* * *

   Когда добрались до конференц-зала, расположенного в центральной надстройке, я на полминуты замер, пытаяь оценить пейзаж в панорамном окне. По случаю относительно теплой погоды, оконные панели распахнуты настежь. Обзор с линкора был заметно лучше, чем через крошечный иллюминатор в грузовой двери эраноплана, и я замер на минуту, оглядывая залив.
   В Порт-Моресби в настоящий момент была собрана внушительная флотская группировка, навскидку сопоставимая по боевой мощи даже с Евангелионом. Эсминцы и ракетные крейсера пришвартованы неопрятными гроздьями - не хватает причалов. Пара десятков кораблей с хищными боевыми силуэтами просто стоит на якорях подальше в море. Еще больше (навскидку, за сотню) контейнеровозов, танкеров, паромов. Даже пара лайнеров затесалась, скорее всего переоборудованных в плавучие госпитали. Пирсы и прибрежные улицы напоминали муравейник, столько на них роилось относительно легкой техники и просто людей. Навскидку, не менее танковой дивизии - сотни танков, САУ, бронетранспортеров, грузовиков, ракетных комплексов неясного назначения, и чего-то непонятного, накрытого толстой плитой. [2] Все куда-то торопятся, идет на первый взгляд бессистемная выгрузка и загрузка, а до палубы линкора доносятся обрывки... скорее всего матных слов на неизвестных языках. А вот и старые знакомые - пара 406-миллиметровых самоходных пушек "Инвертер" со свитой из транспортно-заряжающих машин.
   Ухо начало вылавливать обрывки разговоров в зале, большей частью по-английски.
   - "Секретчики заигрались", "...хлебывать дерьмо", "спихнуть в первую волну", "На кой ... нам эта песочница?", "Кто вообще-то командир?" - в атмосфере чувствовалась гремучая смесь смятения, страха и раздражения.
   Стук пальцем по микрофону, усиленный до громовой громкости, привлек мое внимание с трибуне.
   - Таким образом, было когда поток кандидатов в Н.О.Д. сравнялся с месячной убылью в независимые группы, а руководству Н.О.Д. удалось предотвратить катастрофу в Французком Алжире буквально в последний момент, было решено, что "медовый горшок" исчерпал лимит своей полезности. Сатоси Накамото, действующий под псевдонимом Генриха Орё, должен был собрать всех своих последователей в Горном Сиднее, для последующей фильтрации, и если необходимо, ликвидации. Однако, скорее всего он потерял контроль в процессе сборов, был подвергнут пыткам и покончил с собой. К счастью, повстанцы восприняли его действия как халатность и последующее раскаяние, а не предательство. Иначе они бы не пытались предъявлять его тело как маскировку своей сущности.
   Незнакомый подполковник службы безопасности НЕРВ выглядел несколько ошарашено, зачитывая текст. Скорее всего, его тоже ознакомли только на месте. Я его хорошо понимаю. Несколько месяцев сражаться с Н.О.Д., только чтобы обнаружить, что террористов организовывало и направляло его собственное начальство. По крайней мере, до последнего времени.
   - Нападение на НЕРВ-Австралия случилось на три недели раньше запланированного срока. Гарнизон базы, захваченный врасплох, оказал незначительное сопротивление. Около пятисот солдат мертвы, остальные четыреста тридцать, в том числе почти весь технический перонал, взяты в заложники. К террористам в руки попали документация и образцы новейшего оружия с полигона, в том числе и НН-бомбы. Летное поле сильно повреждено в ходе боев, но по данным радиоразведки и донесениям агентов, террористы скорее всего уже привели в исправное состояние систему ПВО, включая радары и пусковые установки беспилотников.
   Мама, роди меня обратно. Я полностью солидарен с Синдзи-младшим в этом вопросе. Все-таки штурм укрепленной базы. Армейцев ООН фигурально "застали без штанов", и они, чтобы покрыть свой стыд, разработали откровенно поспешную и "сырую" тактику контратаки, заменяя недостающие силы моей Евой-01. Если я правильно угадываю, террористов будет под сотню тысяч, а операция, задуманная как карательно-фильтрационная, перерастает в полноценную войну.
   - Вторая Королевская бригада понесла тяжелые потери после самороспуска сил ополченя и перехода полка "Кэрнс", укомплектованного беженцами из Индонезии, на сторону террористов. Неясно, удастся ли удержать Канберру до начала нашей операции, поскольку террористы сконцентрировали большие силы на южном направлении. Они рвутся на Канберру, и если ее возмут - до самого залива Эйрз их останавливать будет некому. Командир ополчения докладывает, что у НОДовцев чуть ли не дивизия, усиленная артиллерией. Преувеличение, конечно, но ситуация реально критическая. В Австралии всегда было мало войск, а Н.О.Д. рзгромил в первую очередь самые боеспособные части. Поэтому наш первый пункт высадки - Кэрнс. Отвлекающий удар авиацией и артиллерией в район Сиднея. Основная масса войск, включая биомеханоида, высадится в Кэрнсе. Канберра уже обречена, но мы можем вернуть ее в течение месяца, планомерно истощив силы террористов.
   Разговоры вполголоса, нарастающие во время доклада, постепенно дошли до уровня "на повышенных тонах", и голос докладчика начал "тонуть в шуме", несмотря на электронные усилители и наушники синхроного перевода. Вполне понимаю, в чем дело. Здесь собрали офицеров из десятка стран, только недавно привыкших действовать под командованием ООН. А приказы звучат паршиво, как с военной точки зрения, так и с точки зрения морали. Что мы собираемся делать - это дикое пренебрежение жизнями гражданских, которых мы вроде бы должны защищать. Операция санкционирована на самом высшем уровне, причем скорее всего теми же людьми, что создали Н.О.Д. как "медовый горшок" для потенциальнх агентов Ангелов. В двери, привлеченные шумом, начали заглядывать озабоченно выглядящие русские морпехи.
   - Мисато? Куда ты меня тянешь? - А на Мисато смотреть страшно. Такой я ее видел единственный раз, когда она с жестокого похмелья искала "заложников" с "повстанцами" у меня в комнате.
   - Синдзи, скорее хватай микрофон и говори. Неважно что. Или здесь случится бойня. Я уже видела такое в Китае. Слишком явный бред командование пытается озвучить, большинство офицеров это понимают и инстиктивно "ощетиниваются". Слышала я про НЕРВ-Австралия. С уровнем компетентности тамошних отбросов, какая на .... операция контрразведки, они там все мозги от скуки пропили! Нам повезет, если там действительно будут взбесившиеся НОДовцы. А не что-то похуже. Те, кого отправят в Сидней - реально смертники. Скорее, сейчас начнут стрелять! Ты у нас звезда экрана и герой, тебя будут слушать. Остуди горячие головы.
   Последний рывок через собрание, еще только превращающееся в толпу, и Мисато выдирает микрофон из рук докладчика. Только чтобы немедленно сунуть мне в руки.
   - Товарищи. - Не знаю, почему я начал говорить по-русски, но это явно привлекло внимание. После секудного сбоя, голос синхронного переводчика у меня в ухе продолжил по-японски. - Мы все люди. Мы сражались с себе подобными всю нашу историю, но теперь у нас есть общий враг. Мы не пойдем на Кэрнз, чтобы получить пустую победу и залитый кровью материк. Вместо этого, мы возьмем НЕРВ-Австралия штурмом под прикрытием АТ-поля, и сорвем штурм Канберры. И пусть не доживут до ночи те, у кого в цепочке приказов будут Ангелы.
   Я все-таки идиот и самоубийца. Боялся как раз приказа на самоубийственную атаку, а теперь сам этот ход событий провоцирую.
   - Пустим эту двуногую махину на пляж 5. Там склон под 45 градусов и завалы полусгнившего леса, пусть поработает с инженерами. Может, кто и уцелеет. А потом пустим танки по просекам.
   - В задницу инженеров. У этой дуры движок под сорок мегаватт, пусть сама чистит просеки, бульдозеры будут только мешаться. Лучше давайте планировать, что будем бросать в артобстрел.
   - Лейтенант Икари. Объясните для всех присутствующих, какую площадь вы сможете прикрыть АТ-полем? - а это опять знакомый офицер. Седые волосы, осанка, будто лом проглотил. Генерал Фишборн, которого я видел в качестве главы делегации американских наемников на полигоне Токио-1.
   Теперь у меня дежа-вю. Опять я на полигоне в Старом Токио, и кадровые военные с энтузиазмом обсуждают варианты убийства, только теперь это мое убийство, а не убийство наемника Вилсона.
   - Четыреста метров фронта, или сотню метров в круговой обороне. Хватит на танковый батальон, плюс звено вертолетов.
   Вижу, Мисато показывает мне колечко из пальцев. Это значит, на этот раз обошлось? Только почему так тяжело на душе?

   [2] Виктор не сумел опознать самоходный радар дальнего обнаружения с фазированной антенной в походном положении.

* * *

   Я с наслаждением раскинулся в кресле, наблюдая за редким зрелищем. Лейтенант Шигеру Аоба, отчитывающий свою непосредственную начальницу.
   - Мисато, нельзя так психовать. Тебе уже почти тридцать и ты майор, а все смотришь глазами пехотинца. Спасибо, хоть сама не начала стрелять первой.
   - Да дошло до меня. Еще когда Синдзи творил свою ура-патриотическую речь. Кстати, спасибо. Если бы ты не подыграл, я выглядела бы в лучшем случае дурой.
   - Всегда пожалуйста. А в худшем, тебя бы отправили в психушку?
   - Синдзи! Готовься выращивать шишки прямо на голове!

   Вот так мы развлекаемся. Хорошо еще, что Аоба прояснил, с чего бы у моей командирши такой завих. Как оказалось, с командировки в Колумбийскую Особую Зону ООН. Был там город Кали. Как раз до прибытия тогда еще сержанта Кацураги. Наполовину шучу, конечно. Город Кали в самом деле тогда, в 2009, сравняли с землей. Только Мисато Кацураги участвовала в этом деле на третьих ролях. Конечно, события такого рода плохо влияют на психику. Стоишь ты себе, ожидая очереди в столовую и стараясь не обращать внимания на вопли из штаба. И вдруг мимо пролетает американский полковник, что симптоматично - спиной вперед и без самолета. Останавливается, сплевывает кровь, опять орет, и вдруг начинаются выстрелы. Сначала из пистолетов, но до артиллерии дошло уже через час. Когда через два дня все остыли, кто от злобы, а кто-то и до комнатной температуры (да и снаряды кончились, а подвозить их командование корпуса почему-то отказывалось) свалили всю вину на колумбийских повстанцев. А то, что кто-то из них носил форму союзных войск, это дело десятое.
   Я очень рад, что Ангелы не явились на пять лет раньше. Был бы я девятилетним ребенком и прятался бы под столом от полковника Фуюцки. Все-таки армия ООН образца 2015 года заметно сплоченнее, чем в 2009. Молодых офицеров, что определяют себя как солдата ООН, а уж потом с как члена нации, на средних командных позициях если не большинство, то хотя бы самое значительное меньшинство. Закоренелым старперам-националистам приходится с ними считаться.
   Поэтому моя авантюрная речь и "прокатила". Почти каждый офицер в зале думал что-то вроде "Какую чушь он несет. Но политкорректную, да и солдатам понравится." В результате, вместо подготовленного штабом планомерного вторжения, мы подписались на авантюру в стиле "пан или пропал". Генерал-лейтенант ООН Денис Макдоноу, номинальный командир нашей группировки, по-быстрому переключил всех на запасной план. Похоже, у него тоже были опасения по поводу мятежа. Завтра мы идем на Сидней! Или точнее на то, что от него осталось после наводнения, вызванного Вторым Ударом.. Четырехсотметровое цунами - это не шутка, а самый паршивый исторический факт. Теперь на месте Старого Сиднея - морской залив с дном из битого железобетона, а с гряды холмов на юго-востоке, через которую море все-таки в тот день перехлестнуло, смотрят локаторы и стволы базы НЕРВ-Австралия. Есть там пара рыбацких деревень и на западном побережье залива, но не более того. Большая часть выживших отправилась дальше, в Канберру, которая сейчас самое большое поселение на континенте и уже почти мегаполис. В Канберре живут двое из трех жителей Австралии, и это единственный более-менее функционирующий город. Второй по размеру - это Алис-Спрингз, деревня-переросток, в которой все еще сохранились "палаточные кварталы", превратившиеся в последние годы в настоящие гетто, совмещенные с кварталами "красных фонарей". Высадка в Кэрнз все еще состоится, но теперь это запасной вариант - а по основному мы должны так врезать в районе бывшего Сиднея, что удастся обезопасить плацдарм для фронтовой авиации. Если получится, НОДовцам бдет гораздо тяжелее продолжать штурм Канберры.

Глава 5.

   Восточное побережье Австралии, на подходах к руинам Сиднея.
  19 ноября 2015.
   Падал легкий снег. Никакой ошибки. Одна снежинка спланировала мне на воротник контактного комбинезона, чтобы тут же растаять. И это на 34 градусах южной широты, да еще и в середине местной весны. Климат явно сильно изменился из-за Второго Удара, особенно в южном полушарии. Вроде бы горная цепь, образовавшаяся вокруг места Второго Удара, перенаправляет морские течения так, что теплая вода из тропик протекает через остатки Антарктиды, охлаждается и приносит холодную погоду в Австралию. К тому же "сдвиг земной оси" (пусть и на доли градуса)- это научно подтвержденный факт.
   Scheisse, ничего толком не видно. За мутной пеленой темноты и и снега спрятались почти все корабли, кроме пары фрегатов ПВО-ПЛО. Только мелькают размытые вспышки на горизонте, и накатывают удары грома. Работают ракетоносцы. На западе, отчетливо различается красное зарево - горят топливные цистерны базы НЕРВ-Австралия.
   Мы (я и Мисато), на линкоре "Советский Союз" (командование явно учло прошлый опыт с Гагиилом, и больше не пытается возить Евангелион в бой на маложивучих грузовых судах), уже четыре часа в "готовности номер 2", сидим в помещении дежурного экипажа. Сейчас я вышел на пару минут проветриться. Мисато уже один раз заказала ужин, который мы спешно умяли под взглядами четверки матросов, дожидающихся возврата подносов. Интересно, их самих-то кормили сегодня? Что-то не ладится с высадкой. Я уже сбился со счета, считая эскадрильи штурмовиков, тем более что назад к авианосцам они часто летят врассыпную, оставляя полосы дыма из поврежденных двигателей. Нет, у меня на глазах никто не упал, но спешка явно оплачивается кровью.
   Ведь как действовали те же ВВС США, когда надо было подавить вражеские базы, а времени было в достатке?
   Сперва летят истребители. Они пускают относительно мелкие ракеты, те же AGM-65 с боеголовкой, примерно эквивалентной восьмидюймовому снаряду. Цели - все, что либо выступает над уровнем грунта, либо шевелится. Рано или поздно, у командиров противника кончается терпение смотреть на это безобразие. Включается ранее замаскированный обзорный радар, данные целеуказания передаются на ракетные батареи, те включают свои радары наведения... и все это богатство через пару минут накрывает залп противорадиолокационных ракет, пущенных с самолетов второй волны, которая барражирует на безопасном отдалении. Истребители первой волны в это время врубают генераторы радиопомех, бросают облака дипольных отражателей и фейерверки тепловых ловушек, и летят на полной тяге куда подальше.
   Истребители, они быстрые. Если дистанции пуска и скорости ракет рассчитаны правильно, атакуемые вражеские наземные радары вынуждены замолчать в страхе прежде, чем ракеты ПВО долетят до наглых истребителей первой волны. А сама по себе ракета земля-воздух мало что может. Да, есть у нее маленькая и тупая головка самонаведения. Потому и называют ее "головка" - ну не ассоциируется это убожество с полноценной головой с глазами. От "головки" никакого толка нет, если наземное наведение подавлено прежде, чем ракета "увидит" свою цель. Поэтому летят ракеты ПВО в белый свет как в копейку, а одно попадание на сотню выпущенных ракет считается большой удачей.
   Впрочем, для ракет , летящих на путеводную звездочку радарного луча, тоже не все шоколадом намазано. Встречаются в их жизни и участки, намазанные чем-то шоколадным по цвету, но воняющим сортиром при попытке укусить. Речь идет о радио-отводках.
   Новые радары прекрасно видят противорадарные ракеты. В момент осознания, оператор радара матерится самыми грязными словами, орет "все в укрытие!", и кладет руку на волшебный переключатель. А по повороту переключателя, антенна радара перестает излучать. Впрочем, если бы только это, вражеская ракета просто бы переключилась на инерциальное наведение, и вполне возможно бы попала куда ей хочется. Только на этом подлянка со стороны радара не кончается. Одновременно с отключением антенны, начинает излучать точка в сотне метров от радара. Чем? Да концом того толстого шланга, что спрятался в траве. На самом деле этот шланг - радио-волновод, а приличный радар раскидывает вокруг себя не одну такую ловушку.
   Так что при "прорыве ПВО" в первом обмене ракетными залпами редко кого убивают.
   Ситуация для ПВО становится отчаянной постепенно. Один радар переключился на радио-обманку на пару секунд позже, чем нужно. Еще один не к месту забуксовал, и его накрыли обстрелом по квадратам, прежде чем удалось сменить позицию. Еще у одного радио-отводка оборвалась при спешной смене позиции. Еще у одного шальной осколок что-то повредил в антенне, и теперь вместо целеуказания он выдает мусор, только операторы об этом не догадываются. Наконец, список замаскированных и защищенных укрытий становится все короче, а на пути между ними прибавляется воронок. У ракетных батарей аналогичные проблемы.
   Как ни старайся, по сравнению с авиавойсками у наземной ПВО низкая мобильность. Поэтому, если бить самолетами в один район достаточно долго, у ПВО наступает истощение. Как правило (для тупо экономящих стран бывшего третьего мира), истощается запас самоходных обзорных радаров, так что в какой-то момент один из истребителей-провокаторов остается необстрелянным или еще хуже, незамеченным. С этого момента позиционная война переходит в избиение. Обзорные радары, радары наведения и ракетные установки засекаются на боевых позициях и расстреливаются практически "в упор" (для прорыва ПВО дистанция "в упор" - это где-то 20 км).
   Время до разрушения ПВО в планомерном "прорыве" (хотя по скорости "прорыв" больше напоминает рубку дерева дубиной) измеряется неделями и месяцами. Ничего похожего по срокам нет на базе НЕРВ-Австралия. База захвачена вышедшим из-под контроля безопасников НОД почти две недели назад, но, насколько я знаю, серьезная бомбежка началась только шесть дней назад. Неудивительно, что сегодня я видел с полдесятка самолетов, тянущих дымные хвосты.
   Внезапно появившаяся рядом Мисато, удерживая у уха рацию, напряженно слушает. Может, отбой на сегодня?
   - Синдзи, готовность номер 1! Высаживаешься в зоне Утес-14, по моей отмашке!
   - Есть! - а что еще можно сказать! Нажимаю кнопку подгонки комбинезона, и ...! Как больно! Спешно отключаю вакуумные насосы, лезу в складку-карман на правом боку. Так и есть, какая-то алюминиевая на вид трубка размером с большой палец. Внутри скрученный листок бумаги.
   "- Береги спину. Орудия главного калибра ненадежны. Привет от кошмара капитана Рёдзи."
   Прочитав, комкаю бумагу. Мисато заметила?
   - Синдзи, я уничтожу записку. Информация стоящая? - Майор Кацураги протягивает руку.
   - Еще как. Предатели или в башнях, или на центральном посту. Будут стрелять Еве-01 в спину из шестнадцатидюймовок.
   - Поняла. - Уже собранная Мисато теперь выглядит, как сжатая пружина. - Будь уверен, на этот раз никто не уйдет. Ты главное, останься жив.
   На этот раз от Кацурагиных объятий я увернуться не успел. Да честно говоря, и не пытался увернуться. Стресс и все такое... интересно, именно поэтому фронтовые романы возникают настолько легко?

* * *

   Я вылетел, как пробка из бутылки. Так же тяжело и недалеко. Точнее, до первого трапа, где впереди меня пристроился мрачный морпех из охраны, кто тактично ждал до этого вне пределов прямой видимости.
   Спокойно, Виктор. От минутной спешки толку не будет. Что там у нас на море... все верно, "систершип" "Советского Союза", линкор УРО "Российская Империя", в девичестве "Айова". Макдоноу стягивает ударные силы малого радиуса действия в один кулак, для усиления зонтика ПВО и концентрации огня. А меня надо посадить в Еву-01 до того, как начнет палить главный калибр. Иначе мою тренированную, но очень уж легкую тушку просто снесет со взлетной палубы.
   Внезапно, дико завыли роторные пушки "Советского Союза". Через десяток секунд что-то взорвалось в воздухе в паре километров от "Российской Империи", осветив на момент россыпь десантных судов и... да, это транспортеры танков. Мы уже под обстрелом, и скорее всего неожиданно ранним. Скорее всего, приказ занять ложемент пилота я получил сразу после начала ракетной контратаки сил НОД.
   - На нас напали, Мисато. - прокомментировал я на ходу. - Причем скорее всего, баллистическими ракетами.
   Какое-то дежа-вю. Почти то же самое, с поправкой на обстановку, я говорил в начале боя с Гагиилом. Надо думать, прежде чем открою рот, а то действительно недолго и в солдафона превратиться.
   Вот и взлетная палуба. Контактный комбинезон, слегка заляпанный ужином - это можно пережить. Надеюсь, мазки рисовой каши не растворяются в ЛСЛ, не хочется дышать чем попало. Нажимаю кнопку вакуумной подгонки на запястье, а Мисато, поймав мой взгляд, достает из сумочки салфетку и начинает оттирать мой рукав. Я царь, султан и властелин гарема... тьфу, что за чушь лезет в голову перед боем.
   - Уже достаточно. Спасибо, майор Кацураги. - я разворачиваюсь к лесенке, приставленной к боку Евы. Контактная капсула уже выдвинута, задраить люк - минутное дело, оттренированное до полного автоматизма.
   Капсулу начинает заполнять ненавидимая мною ЛСЛ. Перед тем как вдохнуть её в лёгкие я пару секунд задержал дыхание, привычно подавляя чувство страха и лёгкой паники.
   В этот вечер я сполна понял, почему военные так мягко реагируют на... используем мой неологизм, "ожидательный тупняк". Потому что после того, как майор Кацураги передала приказ занять место в капсуле, два часа мне пришлось плавать в ЛСЛ, разглядывая клочок неба над головой. Поскольку приказа встать из "охлаждающей ванны" не было. Зато Мисато каждые десять минут, точно по секундомеру, начинала стандартный диалог.
   - Лейтенант Икари, доложите статус питания и АТ-поля.
   - Питание внешнее, АТ-поле развернуто.
   - Принято. Ждите, выдвигаемся на позицию.
   Так и воображаю. Сидит она в уголке мостика, и передает каждые десять минут очередной листок дежурному по штабу. А что тот с ним делает - подшивает к журналу операции, нажимает кнопку генерации макроса на ноубуке, или просто проверяет цвет флажка на карте - мне это неведомо. Поскольку ясновидением, несмотря на всю эту мистику с Евангелионами, я еще не страдаю. Хотя курсы младшего командного состава и позволяют догадываться, что происходит.
   Вот, опять. Небо прочертили снаряды роторных пушек АК-630, а что-то мягко ткнулось в АТ-поле. Вроде бы не артиллерийский снаряд, к которым я привык на испытаниях. Те ощущаются "резче". Противокорабельная ракета? Впрочем, непонятно. То ли обломки ракеты или снаряда, уже разваленного точечной защитой. То ли близкий промах. А может, Ева остановила смертельный удар по линкору УРО. Практически ничего не видно. Надо затребовать от Аобы телескопическую мачту с поворотной камерой, чтобы выдвигалась метров на пять из груди. А что ее будут срезать в каждом первом бою, плевать. Нервы, в отличие от навесного оборудования, восстанавливаются плохо.
   - Лейтенант Икари, поднимайте Еву! И сразу же на дизельное питание!
   - Принято. - преодолевая сопротивление "застывших" суставов, я (а точнее, Евангелион-01) сел, поднялся на колени. Странно, но все еще ничего не видно. Ранцевые дизели на старт, зрение на инфракрасный, похоже дымовое заграждение мешает... и реальность боя вдруг ворвалась в сознание.
   Весь центральный сектор загораживала надстройка "Советского Союза", но слева на воде горел гигантский костер.
   Мне потребовалось с пяток секунд, чтобы привыкнуть к инфракрасному зрению и идентифицировать костер. Да, боевики НОД придерживались принципа Шигеру "вести огонь, пока цель не поменяет очертания", буквально. Линкор УРО "Российская Империя", точнее скорее всего уже бывший линкор. Как-то не верится, что с такими повреждениями можно рассчитывать на судоремонтный завод. Повезет, если удастся "это" отбуксировать до завода по утилизации кораблей. Главная надстройка... торчат скелетообразные несущие балки. Взлетная палуба на корме отсутствует как явление, угадываются скрученные стойки, на которых она еще вчера крепилась. На носу, башни главного калибра - отсутствуют. Нет, башни все еще на месте, только в крышах (между прочем, с полметра стали толщиной) по паре крупнокалиберных дырок, а вокруг сплошной изорванный металл, скрадывающий их силуэты. Носовая часть линкора "Российская Империя" нелепо изогнута вниз, так что остатки палубы спереди от башен большей частью под водой. Самое удивительное, что эти почти обломки еще на ходу и контролируются. Тянется пенный след за кормой.
   Я наконец встал в полный рост, так что мне виден нос "моего" линкора.
   Scheisse.
   Или не виден. Как в анекдоте, "нечего на него смотреть, все уже отвалилось". Да, чувствую, будут специальные десантные корабли для Евангелионов. Бывший "Висконсин" оказался банально слишком длинным, чтобы прикрывать его всего АТ-полем, да еще почти с кормы. Есть предел и для Ангельско-Евовской магии...можно было догадаться. Никто не пытался прикрыть АТ-полем что-то настолько большое. Гагиил не в счет. Поле дотянулось как раз до передней башни главного калибра, а перед ней...вообще ничего нет. Nicht. Nothing.
   Похоже, НОДовцы, остервенев от присутствия Евы, всадили туда половину своего запаса противокорабельных ракет. Разрушения за теперь уже ясно видимой чертой резко возрастают, так что на носу корабля точно непонятно, где еще линкор, а где уже провал до самого дна. Настолько НОДовцам хотелось меня утопить.
   Ожил коммуникатор.
   - Синдзи, отстреливай кабель питания и прыгай. Глубина здесь около 25 метров, линкор сильно набрал воды и ближе не подойдет. Видишь маркер точки высадки?
   Я обратил внимание на виртуальную карту. Действительно, моргает желтый крестик, а перед ним и справа - зеленые ромбики. Мне потребовались секунды, чтобы засечь два десятка плавающих танков и разведывательно-десантных машин на воде. Программа, уловив движение глаз, послушно прикрепила зеленые ромбики и на панорамный обзор. Как-то негусто. Ожидалось раза в три больше сил поддержки... ладно, буду надеяться, что они просто задержались.
   На берегу же не видно почти ничего. Завалы бурелома, перемежающиеся воронками. Местами обратная картина, изломанные стволы сползают в воронки с оголенных холмиков.
   Я машинально соединил взглядом значки транспортеров с символом дешифровки, и эфир взорвался возгласами по-русски.
   -Это три-четырнадцать, у меня вторая пробоина в лобовом щитке. Водитель убит, покидаем машину.
   -Это три-один-дубль. Три-шестнадцать, примите отделение Казанцева на три-четырнадцать на буксир. Вы идете в третий ряд.
   - Пошел в лес! Куда прешься, четверка!
   - Это два-восемь! Горим! Хладона не хватило!
   - Это три-се...
   - Где эти на ... ... (полная нецензурщина) ракетчики! Пускай (еще один нецензурный загиб) к ядреной фене!
   Ярость ударила как молотом, в глазах на мгновение помутилось, когда сердце взвинтило ритм. Наших парней сейчас убивают, а я изображаю статую. Прикрыть. Прямо сейчас.
   Я прыгнул, вложив в ускорение и АТ-поле, и все мускулы Евы. Сколько я выжал, двадцать g? Сознание на мгновение помутилось, а из рта вырвалось темное облачко крови, моментально растаявшее в ЛСЛ.
   Наверное, со стороны это смотрелось страшно. Я взлетел со скоростью минометной бомбы, наполовину притопив линкор, чтобы за пятнадцать секунд прыжка преодолеть километр до зоны прибоя.
   Обзор резко расширился, а у кого-то из НОДовцев сдали нервы. Еву попытались подстрелить "влет" с двух позиций, из чего-то вроде малокалиберных автопушек или пулеметов. Получите. Турели GDM-008, повинуясь отданным через нерв А-10 целеуказаниям, выдали по одиночному выстрелу, и вспышки пулеметных выстрелов пропали.
   - Получите! Пехота, ко мне под прикрытие! - я заорал еще до приземления.
   Приземление (или приводнение), несмотря на где-то пятиметровый слой воды (пустяк для Евы), было очень жестким. Я почти упал на спину, чудом не залив морской водой дизельный ранец. Вода разлетелась безумным фонтаном, на десяток секунд закрыв обзор. Поясницу пронзила резкая боль, а индикатор встроенной батареи отсчитал с пяти минут до 4:53, прежде чем захлебнувшийся было брызгами ранцевый дизель перезапустился.
   Я шагнул вперед, и наконец...я в Австралии! Только это какая-то неправильная Австралия. Холмы, покрытые местами снегом с низкорослыми, сосновыми? рощицами, и не малейших признаков саванны или эвкалиптовых лесов с висящими коалами. Мелькнула было бредовая идея, что все это напоминает "арктическую базу", где согласно аниме геройствовала Мари Макинами. Нет, это совсем из другой оперы, та база была вроде бы в России. Кстати, Мари в порядке? Если так досталось морпехам, что творится в море? Может, она сейчас умирает в контактной капсуле, в раздавленной Еве-подлодке?
   - Ева-01, это первый-пять. Оставайтесь на месте и давите огневые точки, вы будете опорной точкой плацдарма.
   -Это Ева-01. Принято. Давлю НОДовцев.
   Легче сказать, чем сделать. После отстрела пары "горячих парней", целей не наблюдается. Ярость остыла, и я припомнил лекции. Огневая поддержка с стационарного поста. Самое то.
   Развертываю АТ-поле по фронту. Теперь, стрелять везде, где МОГУТ быть враги. Автопушки поворачиваются примерно за секунду, и я луплю одиночными. Шрапнельными 35-миллиметровыми снарядами. Бруствер воронки. Огонь. Тень между сломанными стволами. Огонь. Теплое пятно на грунте. Огонь. Какое-то шевеление, падает пласт снега. Огонь.
   Краем глаза отмечаю, как выбираются на берег первые БРДМ, и тоже стреляют из своих мелких пушек куда придется. Десантники сыплются на грунт, залегают. Снег, проклятый снег. Десант с черной форме, и выделяется на белом фоне. Осветительная ракета взлетает откуда-то совсем рядом, освещая плацдарм, а по АТ-полю как будто проходит легкая щекотка. Так я чувствую пулеметный огонь. Группа морпехов огрызается, и я добавляю из турелей пару снарядов в место пуска ракеты. Летят какие-то ошметки. Один есть. Наверное.
   - Пилот Икари, прекращайте подавляющий огонь. - это голос Мисато - У вас 80% патронов в турелях, бейте только по явным целям.
   - Принято.
   Я достаю из-за спины трехдюймовую Мелару. В этот момент, гребень холма надо мной взрывается, поднимаются грибовидные облачка. Быстрый взгляд назад - обрубок "Советского Союза" отходит задним ходом, а над орудийными башнями рассеивается дым. Хорошо все-таки иметь линкор в поддержку, особенно когда он лупит прямой наводкой. А вот с "Российской Империей" все плохо. Она замерла неподвижно на мелководье километрах в трех от меня, и на фоне пожара отчетливо видна пара шлюпок в процессе спуска. Приказ "покинуть корабль" уже явно отдан, теперь вопрос про нее скорее всего не "рванет - не рванет", а "когда рванет". А коробочек плавающих танков больше, чем я заметил раньше. Похоже, здесь, на пятикилометровом фронте, где-то бригада наших морпехов.
   - Ева-01, это первый-пять. Продвиньтесь метров на четыреста вперед, азимут 135. Ориентир высота 104.
   Вижу я эту высоту.[3] Легкая возвышенность на конце холмистой гряды. Вся перепаханная бомбами, ракетами и снарядами. Удивительно. что здесь еще кто-то сопротивляется. Впрочем, приказ надо выполнять. Первый-пять - это штабной связист от 61-ой бригады морпехов России. В списке тех, кого мне надо слушаться, он на третьем месте, после Мисато и маршала Макдоноу. На самом деле его фамилия Фейгин, но секретность и все такое...
   Шагнул раз, другой... всего пятнадцать шагов, и я на месте. Моя голова уже выше гряды, оглядываюсь.
   Сначала сориентироваться было тяжело. Всюду вспышки, разбросанный мусор, огонь и дым. К счастью, тактический компьютер начал отмечать дружественные цели. Не знаю, как он это делает, но явно по каким-то маячкам. Часть высаживающихся подразделений отмечена очень плотно, но большинство заметно только визуально.
   И где-то секунд через тридцать я начал подозревать - штурм базы Нерв-Австралия идет сильно не по плану.
   Забитые "под завязку" малые транспорты, хаотически курсирующие, но не приближающиеся к берегу. Горящие масляные пятна на воде. Неподвижные машины десанта в полосе прибоя. И отсутствие заметной стрельбы из ручного оружия, кроме как у меня за спиной. Похоже на то, что массированная высадка десанта провалилась на всех плацдармах, кроме того, куда высадилась моя Ева при поддержке относительно уцелевшего линкора.
   Верхушка холма просто взорвалась, а по АТ-полю стукнули то ли осколки, то ли комья земли. Правильно, линкор сносит эту чертову высотку, где как минимум засели НОДовские корректировщики огня, ко всем чертям. Странно, что этого не сделали намного раньше. Впрочем, срыть холм артобстрелом достаточно сложно - с определенного момента работа артиллерии деградирует до пересыпания земли с валов в кратеры и обратно. Но неужели там еще есть кто-то живой?
   Последующие пять секунд я смотрел на холм почти бездумно, высматривая цели, но с растущим ощущением неправильности. Отражая мое смятение, АТ-поле послушно уплотнялось. Фоновый шум радио-переговоров как отрезало, и я смог сконцентрироваться. Этот холмик - слишком круглый и травянистый. Вокруг - изрытая земля, а холмик только присыпало. Торчат стебли и что-то вроде остатков кустарника.
   - Ангел! - я выкрикнул в спешке, перекатываясь и выпуская кистевые клинки.
   Супер-бакелит в футлярах клинков уже застывает, быстрый, предельно низкий скачок вперед.
   Как и ожидалось, вместо мягкого сопротивления грунта, я уткнулся будто в цистерну мёда. АТ-поле. Турели GDM-008 выдали короткую очередь в упор, и сопротивление под руками вдруг пропало. Одновременно с исчезновением вражеского АТ-поля, вспышка боли в правой ноге. Зажегся янтарный огонек на панели, и я инстинктивно ударил кистевыми клинками еще раз, выбрасывая фонтаны гравия.
   Какой-то это неправильный Ангел. И генерирует неправильное АТ-поле.
   - Майор Кацураги, противник с АТ-полем. Не могу сказать, слабое или сильное. Непонятное. Майор Кацураги!
   Быстрый взгляд на индикатор качества связи. Так и есть, светится пиктограмма разорванной цепи. Как всегда, радиосвязь отказала, стоило только уплотнить АТ-поле. Буду действовать по обстоятельствам.
   Внимательно вглядываюсь в изрытый пейзаж. Есть! В полутора сотнях метров, чуть правее топографического гребня (на так называемом боевом гребне) - ненатуральное "вспучивание", игнорирующее воронки. Опять позиция, прикрытая АТ-полем? Бросаюсь вперед, опять вязкое ощущение под кистевыми клинками, снова 35-мм снаряды роют землю, без видимой цели. Вражеское АТ-поле "лопается". Выпрямляюсь, сле..
   - Scheisse! Какого... - теперь загорается огонек повреждения ранцевого генератора, правый дизель начинает было сбрасывать обороты, но выправляется. Да что это за мерзость. Чем вообще по мне лупят, да так, что пробивают защиту каждым ударом?
   Почти тянет на подготовленную засаду. Делаю шаг назад, вдох-выдох, АТ-поле ослабить, но не слишком...
   - Пилот Икари! Немедленно назад на сто метров! Это засада!
   Спасибо, я вроде и сам догадался. Но вслух отзываюсь:
- Есть назад. - Бросаю взгляд на небо и... да что это творится! Как только АТ-поле ослабло, собственный радар турелей, главный радар Евы, и связь с ранним предупреждением заработали. С запада стремительно приближается ракетный залп.
   На экранах десятки отметок, и я среагировал, как на бесчисленных тренировках. Растянуть АТ-поле, прикрывая пехоту и бронетранспортеры, что все еще карабкаются по склону справа и за мной. Игнорировать ракеты, летящие прямо на меня. Отстреливать ракеты на "флангах" залпа - они могут проскользнуть мимо АТ-поля, и проредят морскую пехоту. Секунда растянулась, турели начали бить нескончаемой очередью. Сколько я успел сбить - неясно, но пару десятков ракет удалось пометить взглядом, прежде чем АТ-поле утратило прозрачность. Знакомые мягкие толчки - это Евангелион принимает часть залпа "на поле".  Рассеиваются взрывные волны, секунд через десять осыпается земля. На вид мало что изменилось. Поменялся узор воронок, справа валяется перевернутая набок, дымящая БРДМ. Прислушиваюсь к радио.
   - Это три-одиннадцать, Три-один-дубль подбит, принимаю командование. Все под прикрытие Евы. Быстро, вашу (запоминаю очередной матный загиб).
   -Это Два-один. Строимся на 90 от Евы, дистанция 50 для первого взвода, остальные на дистанцию 100.
   От сердца немного отлегает. Первая, самая опасная попытка сбросить наших в море не удалась, мы продвигаемся по полуострову. Снизу меня теперь прикрывают автоматы и пушки морской пехоты.
   Мелара заряжена полу-бронебойными, перевожу взгляд дальше, куда пока не дотягиваются пехотные машины. Одновременно "принюхиваюсь", пытаясь ощутить вражеские АТ-поля. Ничего. Может, мне почудилось? Ага, два раза подряд, с пробитием и поля, и брони.
   - Это Первый-пять. Ева-01, сорок метров вперед, передавайте целеуказания артиллерии.
   Похоже, ситуация выправляется. Делаю два осторожных шага, опять высматривая подозрительные выпуклости. На этот раз что-то другое, похоже на скальное обнажение, но слишком уж выступающее. Отмечаю скалу взглядом, затем жму морганием на кнопку артиллерийской поддержки. Двадцать секунд не происходит почти ничего, а затем...
   - Ангел! - скала пропадает в разрывах, а ощущение активного АТ-поля бьет по мозгам наотмашь. Выдаю очередь из Мелары. Так и есть, скала - без повреждений, и я успеваю заметить, как комья земли врезаются в что-то невидимое в паре метров от камня.
   - Артиллерия, беглый огонь, цель не поражена! Третий, держитесь за мной!
   Неспешно, чтобы пехота успевала, продвигаюсь к "скале". Четыреста метров, триста. Автопушки морпехов начинают стрелять, практически мне под ноги. Задерживаюсь, смотрю вниз. Какие то ящички, обрывки маскировочной сети, остатки оторванной ноги. Только не рвота. Что угодно, но не рвота. Фильтры ЛСЛ в капсуле справятся, но по скорости действия им далеко от силы тяжести в воздухе.
   Впереди, наконец, форма разрывов меняется. Похоже, я дошел до радиуса нейтрализации АТ-поля. Очередной снаряд тяжелой артиллерии или боеголовка ракеты пробивает защиту, и обломки фальшивой скалы разлетаются в стороны. Внутри... изломанные кровати, валяется нечто хвостатое, в чем я через секунду узнаю капельницу. Части тел перебинтованы, и мой взгляд цепляет обрывок белой шапочки с вполне узнаваемым красным крестом. Мы что, взорвали полевой госпиталь?
   Последние слова, я, кажется, произнес вслух. На обзорном экране, оттесняя остальные "окошки" видеосвязи, вдруг появляется Мари.
   - Синдзи, ты уверен? Скажи, есть выжившие?
   - Не уверен. Снаружи точно нет, может в глубине комплекса. Смотри, морпехи лезут внутрь. - я перенаправляю видео мысленным усилием.
   - Пилот Икари, вы забыли доложить о поражении цели. - Это уже Мисато - Я доложила сама, соберитесь!
   Легко ей говорить. При моем участии только что убиты десятки... да кого попало убил. Раненые боевики, медперсонал, может быть заложники или пленные с базы НЕРВ-Австралия. Война, так ее через колено. Никогда больше не буду злиться на Мисато, даже если она опять будет искать с похмелья заложников в моей комнате. Какая же все же мерзость этот НОД. И скорее всего, командующий Икари с полковником Фуюцки приложили руку к созданию этой мерзости. Надо будет очень серьезно поговорить после возвращения в Токио-3. Шпионские игры, эффективность вербовки, принцип меньшего зла - как всё грязно! И с каждым днем все менее понятно, с кем и для кого я дерусь.
   К примеру, сейчас у врага есть генераторы АТ-поля, но похоже, управляют ими люди. Кем их считать? Агентами Ангелов? Жертвами, обманутыми НЕРВ? Пешками ЗИЭЛЕ?
   - Это первый-пять. Ева, не спите, сбивайте ракеты!
   - Есть сбивать ракеты.
   Сказать я сказал, только ничего не видно. Надо опять ослаблять АТ-поле, чтобы заработали радары и целеуказание... Чтоб эти НОДовцы до смерти валенком брились! Где они столько ракет взяли?
   На примерно северном направлении светилось с полсотни отметок. Да что такое, по мне лупят из РСЗО вроде Градов?
   Так оно и продолжалось. НОДовцы дрались грамотно и отчаянно, скорее всего по уровню подготовки, слаженности и мотивации сильно превосходя "сборную солянку" войск ООН. Оборудование у них было скорее второсортным, большая часть тяжелого оружия захвачена или получена совсем недавно, но боевой опыт врагов чувствовался по рваному, непредсказуемому ритму боя. Ракетные обстрелы. Замаскированные позиции с АТ-полем (слабеньким, но все же!) и противотанковой ракетой. Противотанковые фугасы, опять с АТ-полем. Инженерные заграждения. Просто минные поля на земле и в воде. Чудовищные по эффективости помехопостановщики, из за-которых стало трудно регулировать силу АТ-поля, чтобы и обстрел остановить, и связь с командованием не потерять. Евангелион начал перегреваться уже через двадцать минут от начала боя, а периодическое "остужение" по грудь в морской воде помогало лишь частично. ЛСЛ в капсуле постепенно дошел до состояния горячего источника, а сознание начало "плыть". И каждый раз, когда мне приходилось отводить Евангелион на охлаждение, НОДовцы контр-атаковали, да так, что возвращаясь на позицию, я находил временами только воронки и горящие бронемашины вместо сил поддержки.
   Ночной бой отложился у меня в памяти беспорядочными отрывками.
   Вот я помогаю морпехам, разбирая руками Евы рухнувшие перекрытия НОДовского медпукта. Вот под подошвой левой ноги рвется противотанковая мина. Лежу в позе "упор лежа", и морпехи передают снаряды для 35-мм турелей. Смотрю по видеосвязи на залитое кровью лицо Фейгина. Смутно вспоминаются слова Мисато: "-Синдзи, я с Захарьевым прибила предателя. Гад, пули его не брали, пришлось зарезать." Дрожащий голос Мари: "- Синдзи, подтверди цель. Там боевики, верно?". Я на берегу, светает, и гудят насосы танкера, закачивая топливо в ранец-генератор. Вопли Мисато: "-Синдзи, еще пять минут! Ты должен еще очистить К-23!"
   Из Евы я выбрался уже после восхода солнца. Кое-как откашлял ЛСЛ, но сил снять костюм уже не оставалось. Последнее, что я помню, как хмурый медбрат режет контактный комбинезон прямо на мне, а другой медбрат стоит с бинтом наготове.

   [3] Сидней, улица Майанбар, 50. В нашей вселенной на этой высоте резервуар водопровода.

* * *

   Степь, где живет живое пламя. Только вид сверху. Пламя свернулось тушей размером с холм, подобрав под себя многочисленные огненные хвосты, и спит. С каждым вздохом, в небо поднимается столб черного дыма. Я дрейфую в воздухе, меня несет мимо, и я успеваю порадоваться, что в это раз кошмар совсем не кошмарен. Вдруг одна из ног холма пламени дергается, и с нее срывается ослепительный шарик. Он летит со скоротью снаряда, и падает где-то вдалеке. Как по команде, тушу огненного зверя начинает бить дрожь. Огненные шары срываются сотнями, и летят за горизонт. Стена пламени встает вокруг, отрезая пути к бегству. И тут огненный монстр открывает глаза.
   - Кошмар-лабиринт, огненная версия. - голос внезапно оказавшегося рядом в воздухе генерала Курибаяси строг и педантичен. - Хотя красиво.
   Шум пламени постепенно отступает, и знакомый силуэт приближается на фоне дыма. Так и есть, "черный тюльпан", в просторечии АН-12. Раньше он стоял на земле, и мне была доступна только хвостовая секция, а вместо кабины пилотов был вообще другой мир.
   А сейчас все в порядке, летит себе, даже пропеллеры вращаются.
   Мир кошмара постепенно обретает структуру и логику, отвечая моим желаниям. С другой стороны, уже не получится менять его прямо на ходу.
   "Форточка" кабины пилота открывается, машет рука в серебристом комбинезоне. И вдруг самолет оказыватся совсем рядом, втягивая меня и Курибаяси в кабину. Пилот снимет шлем, освобождая длинные, пепельные волосы. Жрица.
   - Пришлось же за вами побегать. Сегодня есть две новости, хорошая и плохая. Какую сказать сначала?
   - Плохую! Плохую! - выпаливаем мы с генералом одновременно.
   - Хорошо. Плохая новость, что в этот мир попали свежие источники с интересной информацией. Я подумала и решила, что наша учебная программа безнадежно устарела.
   - Жрица Лилит, или кто ты там, тогда что за хорошая новость? - я постарался подлить в голос сарказма.
   - Хорошая новость, это то, что сегодняшняя тренировка будет заменена познавательной лекцией.
   Я задумался. Что-то в последнее время (а может быть, и всю жизнь) меня ведут, как осла морковкой. Оружие, гигантские роботы, красивые девушки, феерические победы над жуткими противниками, слава. Ничем хорошим такая "белая полоса" кончиться не может. Надо разрывать шаблон, и желательно сейчас, во сне. Безопасно, но засчитывается как тренировка. Знания! Вот чего мне не хватает. В последнем бою в Австралии я понял, что понятия не имею, с кем сражаюсь. Вот и буду ликвидировать этот пробел прямо сейчас.
   - Жрица Лилит, Нефертари, а можно посмотреть твои источники информации?
   - Можно. Мало кого интересует такое неприглядное зрелище, но рада буду показать. - Нефертари оживилась, и выражение безумной тоски в глазах чуть угасло. Как будто она - это сумасшедшая исследовательница, к которой впервые пришли журналисты.
   Нефертари ткнула пальцем в дверь в грузовой отсек, и металл потек, скручиваясь в причудливый цветочный орнамент. Мгновение, и перед мной узорная двустворчатая дверь, за которой клубится тьма. По сторонам статуи собак-демонов, как на входе с синтоисткий храм. Нефертари толкнула створки и шагнула во тьму, в последний момент приглашающе махнув рукой.
   - Ну что, посмотрим на кошмар жрицы Лилит? - я обернулся к генералу Курибаяси.
   - Без меня. - Старый генерал, которого не смогли испугать в свое время девять американских авианосцев, пятился назад. - ОНА тебя одного пригласила, один и иди.
   Я прислушался к памяти Младшего-Синдзи. Что-то похожее на эту дверь и собак он видел, но ничего плохого не ассоциируется. Была не была. В конце концов я просто сплю, и стоит только проснуться, как все исчезнет. Даже память. Хотя насчет памяти вопрос спорный. Навыки, как вспоминается здесь в "мире снов", или "памяти мира", как выражается жрица, остаются. Воспоминания тоже остаются на несколько секунд после пробуждения, но быстро "тают", чтобы вернуться обратно как только я здесь. Память скорее блокируется, чем удаляется. Нефертари тоже намекала на какую-то "защиту памяти". Может это она и есть?
   Я шагнул через дверь, клубы черного тумана вокруг взвились и исчезли.
   Я стоял на каменной плите, густо покрытой копотью. Вокруг горели беспорядочно разбросанные костры, причем пламя вырывалось не из куч валежника, разбросанных вокруг, а из трещин в камне.
   - Земляной газ. - голос Нефертари прозвучал совсем рядом - Так тратится меньше всего усилий. Не надо визуализовывать топливо.
   Я обернулся. Нефертари изменилась. Стала ниже ростом, кожа потемнела, а серебристый комбинезон теперь выглядывает из-под чего-то напоминающего диннополый, красный халат а-ля Рицко. Да, сравнение с сумасшедшей исследовательницей оправдано. Дай той же Рицко в руку пинцет вместо чашки кофе, и перекрась халат в алый цвет - копия будет похожа, по крайней мере выражением лица. Впрочем, не пинцет, инструмент жрицы намного больше напоминает щипцы. Такие стереотипные щипцы с молоточком-конусом и вогнутой наковальней в рабочей части.
   И тут меня накрыло. Память Младшего и обрывки информации из книжек по мифологии, что я читал до своей смерти и переноса в мир Евангелиона, сложились вместе. Энма. Жрица Лилит - это Энма [4]. В ушах застучал вопль Младшего "Не врать. Что угодно, только не врать".
   - Рад познакомиться с Энма-сама в домашней обстановке. - надеюсь, мой голос не дрогнул. - Здесь... уютно.
   - Для тебя и меня. Но не для них. - Нефертари легонько пнула кучу валежника, и та вскрикнула.
   У меня в голове что-то щелкнуло, и картина вдруг обрела целостность. Не ветки, нет. Кости, обрывки обугленного мяса, вот виднеется череп. Чудовищно изуродованные, но тем не менее живые тела. Все расположены на примерно равном расстоянии от факелов горящего газа, как будто отползали из последних сил на менее раскаленные участки каменной плиты.
   - Удерживать иллюзию жизни проще всего через боль. - Нефертари прошлась между тел, как-то деловито отвешивая пинки, а пару раз даже куда-то ткнула щипцами, вызвав особо дикие вопли. - Пока они испытывают боль, критическое восприятие нарушено, и они не сомневаются в реальности этого мирка. Ну и естественно, постоянно думают обо мне. Я умерла слишком давно, так что без внешнего внимания не смогу действовать в полную силу и выполнять мой долг защитницы всех Лилим.
   - Энма-сама, можно вопрос?
   - Не Энма. "Энма" - это так, вроде рабочего псевдонима. Кстати, им многие пользуются, не только я. - в глазах Нефертари сверкнуло что-то вроде раздражения. - Зови меня жрицей Лилит, если тебя так уж тянет на формальные обращения. Да, задавай свой вопрос.
   - Кто такие Ангелы? И что им надо от людей?
   - Ангелы, сокращение от "малак ан-нигилиста".[5] Изначально это значило "посланник отрицающих". Ну а Отрицающие - это политическая группировка среди Лилим. В твою эпоху их бы назвали крайними правыми.
   - Так что этим... Отрицающим надо от людей? - информация отказывалась укладываться в голове. Никаких инопланетян? Что за бред гонит эта Нефертари?
   - А вот это тебе и надо выяснить. Тысячелетиями, Отрицающих ситуация на Земле вполне устраивала. Были у них и свои радикалы, но сейчас ты уже сражался с шестью Ангелами, что для радикалов многовато. Скорее всего, в главном оплоте Отрицающих произошла смена политического курса, и эти атаки поддерживаются большинством из них. Такого еще никогда не случалось, и мои знания бесполезны. Скажу только с уверенностью, Отрицающие безумно испуганы. Очень их атаки смахивают на паническую реакцию - слишком много разрушения без видимых причин, и слишком плохое планирование. Найди источник их страха, и ты сможешь им противостоять.
   - Спасибо. А где эти "Отрицающие" расположены физически? На Луне? В кольцах Сатурна?
   - Даже не думай. - Глаза Нефертари гневно блеснули. - Они тоже Лилим. Обойдись без ковровых бомбардировок. Без планет, превращенных... да во что угодно превращенных. Я помогаю тебе, потому что Отрицающие будто коллективно сошли с ума, посылая таких Ангелов. Но мне не нужен еще один сумасшедший убийца.
   Ага, не нужен. И это говорит "сумасшедшая маньячка" и по совместительству главный демон из японского фольклора - фактически эквивалент христианского Сатаны. Как-то мне нерадостно с такими союзниками. Впрочем, чего я хотел. Сражался с Ангелами? Ответ положительный. Заполучил демоницу-союзника себе на голову? Да как же без этого. Остается только в стиле паршивого приключенческого романа вернуть ее к жизни, чтобы она меня горячо отблагодарила, желательно в постели. Теперь немного понимаю, почему в свое время была популярна само-кастрация. Мне страшно. Во что же я все-таки ввязался, что ОНА (вот, я дошел до кондиции генерала Курибаяси) не понимает, зачем Ангелы долбятся в крышу Геофронта Токио-3?
   Пока я обдумывал неожиданно резкую отповедь Нефертари, в воздухе зазвучал уже знакомый звон. Мое время в "памяти мира" кончалось.
   - Еще одно, Синдзи. - жрица Лилит довольно улыбалась, как кот при виде надежно задушенной мышки под лапой. - Ты будешь помнить. Десять часов в бою подключили достаточно твоих синапсов. Живым трудно открыть дверь в этот мир, но с помощью Евангелиона ты прошел защиту. Все-таки мир памяти уважает своих создателей.

   [4]Энма, искаженная японская форма буддийского божества Ямы. В японском фольклоре, Энма надзирает за одним из миров послежизни, специализируясь на составлении списков грехов и на выдирании языков тем, кто пытается скрыть прегрешения. Этакий "злой полицейский" небес, с которым/которой номинально райский мир становится на редкость неуютным местом.
   [5]На самом деле слово "ангел" происходить от древнееврейского слова "малак", означающего примерно "посланник".

* * *

   Пробуждение было резким.
   Казалось, вот только что я был в персональном аду Нефертари-Энмы, а в следующий момент будто щелчок тумблера (такого хорошего, с предохранительной крышкой, сигнальной лампочкой и шипами на панели), и я уже в режиме бодрствования.
   Очень похоже на пробуждение после Гагиила. Лежу. Кажется, на кровати. Укрытый лёгким одеялом. Гм... Опять голый. На этот раз горло и грудь не болят, но ноги хочеся отрезать и засунуть куда-нибудь подальше. Хотя, не только это, пожалуй - еще правую руку простреливает иглами боли. Слабости в организме нет, хоть на этом спасибо. А боль в ногах - явно мелкие стигматы от десятка противотанковых зарядов, что мой Евангелион словил в последнем бою.
   А ещё я хочу жрать! Нет, не есть, а именно жрать! И на этот раз банки сгущенки не хватит, всё поглотится, прежде чем скатится по пищеводу.
   Как же меня это уже достало...не успел порадоваться после Сандалфона, как опять, блин, я очухиваюсь в лазарете.
   Так. Стоп. Плановое открытие глаз...
   Первым, что я увидел, была голая нога.
   Надо мной. Нет, к счастью, на мне никто не лежал. Меня всего лишь запихнули под койку, с которой нога и свешивается. К тому же и покрытый трубами потолок, и очертания ноги очень знакомы.
   Ну что ж, Виктор. После анализа всех полученных данных, видимо, стоит сделать вывод, что тебе выпал второй шанс полежать в корабельном лазарете линейного корабля, спущенного на воду в сороковых годах двадцатого века, а именно на линкоре УРО "Советский Союз", в девичестве "Висконсин". Для разнообразия, в компании с Мисато.
   Личность начальницы подтверждается и визуально, по вылезшим из-под одеяла частям тела, и аурально - по тональности храпа. Похоже, именно "рулады" храпа майора Кацураги меня и разбудили.
   Я встал, пошатываясь, как заправский зомби. Жрать. Можно даже ненавистные рыбные консервы. Можно даже не открывая банок, так разжую.
   На потолке вспыхнула знакомая красная лампочка пироэлектрического сенсора движения, и немедленно за дверью загремели разболтанные колесики. Если я правильно понимаю логику происходящего, меня сейчас или выпустят из лазарета, либо, на что больше надеюсь, принесут какой-нибудь хавчик.
   Дверь медленно оттянулась наружу, открывая пару морпехов и ... старого знакомого - мичмана Захарьева. Похоже, инициатива наказуема. Стоило ему взять на мушку капитана Рёдзи, как бедного мичмана "за бдительность" сделали начальником караула при очередном ранении "героического" Синдзи Икари.
   А где же поднос с едой... - мои глаза, казалось, превратились в проникающие сканеры, пытающиеся просветить стенки в поисках пропитания. Слава всем богам, демонам, и тем ангелам, кто не будет со мной драться. Есть судок! И даже с запахом супа.
   Я пробормотал "спасибо" на полном автомате, уже схватив судок и пристраиваясь на край кровати. Что-то вроде щей с большим количеством мяса, скорее всего курятиной. Почти остывший, но мне в самый раз. Проглотил всю порцию, почти не почувствовав вкуса, но ощущение желудка, прилипшего к позвоночнику, ослабло до степени, позволяющей воспринимать реальность вокруг без гастрономического уклона.
   - Мичман..Захарьев, верно? Какая обстановка? Мы сорвали атаку на Канберру? Когда опять в бой?
   - Боя не будет. Пока неясно, но командование вроде бы эвакуирует Сиднейский плацдарм. Под прикрытием ракетно-ядерного обстрела.
   - Что? Почему? - а ведь во (вчерашнем?) бою мне казалось, что мы побеждаем. - Сколько я здесь валялся?
   - Вы здесь с утра. Скоро закат. Вроде бы у НОДовцев оказалось слишком много этих (последовал дикий мат) генераторов АТ-поля. Без ядерного оружия, приходилось разменивать одного террориста на десяток наших. А (снова загиб, сравнивающий человека с фаллоимитатором во владении особо неуклюжей самкой дикобраза) маршал Макдоноу тянул с разрешением на ядерное оружие до последнего.
   - Ё...я через ... б...ь. Кусо яро. Scheisse. F...ng shit. - я с чувством выругался на всех языках, что вспомнил. Вот это настоящий боевой опыт. Ты стараешься, рвешь жилы, а затем все твои успехи просирает некомпетентный командир.
   И тут мне прилетело по голове. Знакомый стиль, фирменный подзатыльник Мисато.
   - Герои так не выражаются. Тем более несовершеннолетние.
   Быстрый взгляд на Мисато. Повезло! Мою героически заспанную командиршу никто не раздевал, похоже она отрубилась в лазарете, не снимая формы. Только помятая юбка неприлично топорщится. Майор перехватила мой взгляд, и тут же прилетел еще один подзатыльник.
   - За что! - я попробовал возмутиться.
   - Было бы за что, я бы тебя закопала прямо в переборку. - Кацураги спросонья явно не в духе - Извини, тот еще денек выдался. Не лучше, чем в ДемКитае. Я сорвалась. Извини!
   - Конечно. Если не извиню, ты же пойдешь под трибунал, верно? За нападение на лейтенанта ООН в боевой обстановке, правильно я вспоминаю устав? Буду тебя навещать в тюрьме, обещаю не забывать приносить твое любимое безалкогольное пиво.
   - Синдзи, кончай издеваться над командиром!
   - Да ладно, прощаю. - по прошлому опыту, на Мисато лучше в этом вопросе сильно не давить. Все таки как была она в детстве драчливой девчонкой, так и осталась, даже повзрослев. Временами мне кажется, что ее постоянные дразнилки в адрес Лэнгли - это от подсознательного ощущения соперницы в ее личной "песочнице".
   - Ничего, Синдзи, давай лучше проветримся. Судя по относительной тишине, мы уже вышли из боя. Так, мичман Захарьев? - Мисато перешла на английский.
   - We are out of ... battle zone. Can go walking (Мы вышли из боя. Можно прогуляться) - а английский мичмана значительно улучшился. Не одна Мари усиленно учит иностранные языки. Эра глобализации, братство народов и прочие тупые лозунги. Почему тупые? Потому что знающие люди понимают - настала эпоха нео-колониальных империй. А лозунги о братстве - это для успокоения настолько третьесортных стран, что их все побрезговали брать как единое целое. Примером будет Польша, чуть ли не последнее "независимое" государство в Европе. Крепко же все выучили в первую и вторую мировую. Политический блок, который Польшу контролирует, проиграет войну. Разумеется, Бундесвер оттяпал себе Силезию с Померанией. Вроде бы при этом еще Российский флот стоял возле побережья в 2002, а Калининградская область после этого стояния подозрительно подросла на запад, как раз до территорй Померании с новыми владельцами. Так что нет теперь у Польши флота, ни торгового, ни военного. По причине отсутствия моря. Такими темпами, еще десяток лет, и войска ООН научатся нормально взаимодействовать с союзниками. Интересно, у террористов тоже проблемы с взаимодействием? Скорее да, чем нет.

* * *

   Здоровенный и, даже чисто визуально, производящий впечатление огромной силы, линкор, казался просто настоящим стальным островом.
   В мой прошлый визит. А сейчас, можно было только вздыхать. Гарь от потушенных пожаров. Дыры в толстенной бронепалубе, размером от моего указательного пальца до многометровых провалов. Погнутая и обгоревшая главная мачта. Пустые коробки пусковых контейнеров, беспомощно свисающие с разбитых ракетных турелей. Везде натянутые веревки и ленты, ограждающие особо опасные места. И главное, полное отсутствие носа корабля. Передняя сотня метров скорее угадывается по выступающим огрызкам бронепояса - остальное полностью разбито, выгорело, утонуло..а может, случилось и все сразу. Памятный двухмоторный гидросамолет Бе-103 на кормовой палубе выглядит как раздавленный паук, под дикими углами торчат обломки крыльев и лопасти пропеллеров.
   Мы все еще на ходу и управляемы - чувствуется резкий ветер с носа, палуба дрожит в такт с генераторами, питающими винты. Да, думалось мне, что для потопления линкора надо просто тупо больше бомб и ракет. Но чего я не ожидал, так это того, что армия НОД почти сумеет собрать потребное количество. Всё, пора отвыкать даже в мыслях называть НОД террористами. Когда "террористы" раскатывают "по бревнышку" регулярные войска в размере полноценной армии, да еще и контролируют территорию половины континента, пусть и такого незначительного, как Австралия, их следует называть как минимум "повстанческой армией". Такими был Талибан в истории мира и Виктора, и Синдзи. К счастью, за Талибаном не стояли Ангелы, или Отрицающие, как их называла Нефертари. Кстати, что отрицали эти "отрицающие"? Надо пытать командира, или лучше засесть в библиотеке? Отрицающие.. ничего не лезет в голову, кроме "отрицающих закон" или "отрицающих общество". Анархо-фундаменталисты? Какая-то бредовая основа для политической платформы. Скорее всего, я просто чего-то не понимаю.
   Удивительнее всего, что я воспринимаю теперь вспомнившиеся "сны" про мир Тени как объективную реальность. Хотя и "знаю", насколько та реальность зыбка и изменчива. Память, что с нее взять. Но это не моя личная память (с которой у меня тоже непорядок - помню и то, что грядет, и то, что в этом мире никогда не случалось). Надеюсь, из "памяти мира" можно извлечь более полезную информацию.
   Ближе к действительности, Виктор! Если бы не АТ-поле моего Евангелиона, принявшего на себя первые, самые мощные ракетные залпы, оба линкора УРО скорее всего не смогли бы даже выброситься на мель. Но даже с защитой от Евангелиона, невооруженным взглядом видно, что "Советский Союз" сегодня очень ограниченно боеспособен. Самая целая деталь - Ева-01, голова которой выступает из охлаждающей ванны. Пустой ванны. Хорошо еще, не залитой морской водой. Похоже, охлаждающе-питающую жидкость просто спустили за борт, а может быть и пробиты цистерны. Не уверен, то в таких условиях Еву удастся повторно активировать.
   - Кстати, Мисато. - я остановился, потому что банально зашел в тупик из черно-желтых лент и покореженного металла - Ты расскажешь, что случилось за время моего отсутствия на линкоре? Кого-то застрелила?
   - Не застрелила. - майор присела на обломок радома. - Зарезала. Даже не я зарезала, но участвовала. Приперся этот гад в полосатой пижаме на командный пункт. И начал пулять из чего-то вроде того пистолета, что ты под подушкой держишь.[6]
   - Серьезно. Как ты выкрутилась?
   - Я в него две пули из УСП[7] выпустила. Да и не я одна. Только вижу, у него даже прицел не сбился. Бросилась врукопашную, и знаешь...на редкость мерзкое ощущение, трогать АТ-поле руками. Бьешь, будто в подушку, да еще липкую. Хорошо, поле сразу пропало, я выбила пистолет и только собираюсь взять эту зебро-образную мразь в захват, как появляется сзади Захарьев, вжик и взрезал ему горло своим каблерезом. Хорошо еще голову не отрезал, но в крови я все равно изгваздалась. Пришлось переодеваться в мужском туалете.
   - АТ-поле? Ты его видела? Такое золотистое свечение?
   - Нет, визуально ничего аномального не было. Но на ощупь, очень похоже на то, что я видела с твоей Евй. Любой удар вязнет, пули останавливаются, импульс не передается. Мистическая х...я. Еще повезло, что генератор у "ангела-зебры" сразу отказал, иначе бы меня тот подонок точно положил.
   Я немного подумал. Версия везения имеет право на жизнь, только и со мной случалось в последнем бою подобное. Пару десятков раз, так что закономерность видна.
   - Мисато, не похоже на случайный отказ. Я дрался с такими АТ-боевиками в Сиднее. Всегда одна и та же история. Их АТ-поле держит удар где-то пару секунд, а потом просто пропадает. Как ни печально, они скорее всего не Ангелы, даже не маленькие и уродливые ангелы. Больше походит на пресловутую "бочку ЛСЛ с электродами"от доктора Акаги. Мистически-технический гаджет на аборигене с планеты Земля.
   - Рицко говорила, для генерации АТ-поля без Евангелиона нужны гигаватты мощности. Ты не видел у этих боевиков ядерного энергоблока в вещмешке?
   - Импульсный гигаваттный генератор можно ужать в переносной формат. Или щиты НОД-овских боевиков утилизируют энергию не хуже Евангелионов. Обходится же Евангелион-01 сорокамегаваттным дизелем?
   - Да кто их знает. Лежит этот труп со снаряжением в холодильнике, пусть Рицко разбирается. Морпехи вроде бы тоже утащили трупы, что демонстрировали при жизни аналогичную хрень. А мне и без лазанья по холодильникам холодно. Угораздило же испортить последний комплект теплой формы, теперь придется клянчить у отдела снабжения. Синдзи! Не одолжишь пять ман[8] до получки?
   - Во первых, не одолжу, а обменяю. На работу по мытью посуды ты уже подписалась на два месяца вперед, так что, пожалуй.. три дня уборки? А во вторых, получка послезавтра, как ты собираешься тратить деньги здесь? - я обвел рукой от зенитного артавтомата с отсутствующим стволом, до спасательной шлюпки, переплетенной с обломками радара.
   - Синдзи, ну пожалуйста... у меня выплаты по ремонту Супры задерживаются, а зарплата на следующий месяц уже вся расписана. Синдзи, ну не будешь же ты морить голодом свою собственную начальницу?
   Мисато, как всегда, демонстрирует полною непригодность к мирной жизни. Может быть, у нее что-то с психикой? Читал, с детьми ученых такое часто случается. Главное, с оптимизмом у нее все в порядке. Только вывернулась из потенциально смертельной ловушки и уже щебечет, пытается меня обдурить. Нет, пять дней уборки, не меньше.
   - Кстати, Синдзи, бумажка твоя полной фигней оказалась.
   Я напряженно пытался вспомнить. Что за бумажка? А, записка из кармана контактного комбинезона! Действительно, никто не палил мне в спину батареей 16-дюймовых пушек. Наверное. Могли и врезать, только за бой я принял на АТ-поле сильно за тысячу ракет и снарядов, мог и не заметить такую "мелочь", если отвлекся.
   - Как фигней? - я пытался возразить по инерции.
   - Да как получилось. Я наорала на Кадзи, размахивала пистолетом, и вообще вела себя как помешанная. К счастью, тебя не было, а то бы пришлось тебе драться ради меня на дуэли с десятком офицеров. Давненько меня так не обливали помоями. Но считается только результат. Мне разрешили пройтись по башням главного калибра с "лакмусовыми бумажками" от Рицко. Естественно, по закону подлости, белков Ангелов не обнаружилось. На меня смотрели с час как на истеричную дуру.
   - А через час ты успокоилась, и на тебя начали смотреть как на просто дуру?
   - Синдзи! Да я тебя!
   - Извини, продолжай. Кстати, спасибо, что все-таки проверила.
   - Ладно, последний раз прощаю. Дальше стало интереснее. Через час, когда ты отправился на второй заход после экстренного охлаждения, какой-то меткий и, надеюсь, уже мертвый НОДовский засранец влепил противотанковую ракету в носовую башню. Внешние решетки с брони к тому времени уже снесло, так что башню пробило. Дырочка была совсем ничего, но контуженных вынесли больше дюжины. А через пять минут на командном пункте объявилась эта человекообразная пакость - гибрид Ангела с зеброй.
   Что тут можно сказать. Майор Кацураги честно заработала на службе очередной пунктик - острую непереносимость тельняшек.
   - Похоже, мы спугнули агента Ангелов. Он не захотел пакостить по месту службы, где все уже только его и ждали, и перешел к альтернативному плану.
   - Я тоже так думаю. - Мисато задумчиво кивнула. - Впрочем, пять раненых офицеров - намного лучше, чем одна подбитая Ева.
   Исчерпав отвлекающий маневр, Мисато возобновила атаку. Так и наваливается выступающей частью бюста, чтобы я запаниковал и сразу согласился занять денег. Знаем, проходили.
   - Синдзи, ну спаси! А то мне опять придется обедать с лейтенантом Макото, а он пристает!
   - Удивительно, что он вообще соглашается с тобой обедать. В НЕРВ всем известно, насколько много ты ешь.
   - Ну не так уж я его объедаю. Просто сказала, что я всегда буду с ним обедать, если он оплатит счет.
   И тут мне пришла в голову шутка, вдохновленная недавними экспериментами Рей в области черного юмора.
   - Объедаешь? Двадцать первый век, НЕРВ, майор Кацураги, лейтенант Макото, каннибализм? Я что-то о тебе не знаю такое, что знает сбежавший Кадзи?
   - Кадзи уже никогда и ни от кого не сбежит. На корабле он где-то. Целиком или частями. Смотри, может как раз его нога болтается. - Мисато отстранилась, зло и резко ткнула пальцем вверх.
   Я почувствовал, что недавно съеденный суп поднимается к горлу. В указанном направлении, зажатый между спутанными расчалками, висел кусок ноги от колена и ниже. Обожженный до углей, но еще вполне узнаваемый.
   - Мисато, какая ты сегодня злая. А почему... - Кацураги отвернулась, облокотившись на какую-то гнутую трубу.
   - Это не я злая, а ты ненормально спокоен. Что, ничего не помнишь? Не хочется разбить голову о стенку?
   А вот теперь надо осторожнее. Мисато реально психует. Неужели моя дурная шутка так на нее подействовала?
   - Я? Почему? Что случилось? - умеет же майор ошарашивать.
   - Понятно. Будешь симулировать потерю памяти. Может и обойдется без повешения, и тебя почетно расстреляют. Наполовину шучу, хотя в той буче, что сейчас заваривается, получить смертный приговор проще, чем самому убиться.
   Ад, Содом, Хиросима и Третий Удар, вместе взятые. Что происходит? Пока я ошарашено застыл, Кацураги продолжала:
   - Трибунал еще будет разбираться, как ты смог отдать этот приказ и почему запрос на открытие вообще через тебя пошел, его должны были перенаправить или блокировать с полдесятка раз в командной цепочке. И с какого... - Мисато прошипела что-то неразборчивое - "Морриган" Мари нагрузили ядерными ракетами. Но катастрофа слишком велика. Более шестисот тысяч подтвержденных погибших, и поскольку бои в городе еще продолжаются, скорее всего еще больше. Синдзи, скажи честно, с какого бодуна тебе потребовалась подтверждать приказ на ковровую бомбардировку Канберры ядерными ракетами? Синдзи? А, Синдзи? Синдзи!?
   С таким же успехом она могла спрашивать стенку. Я полностью отключился от реальности, лихорадочно вспоминая. Ничего не помню. Да что же у меня происходит с памятью? Только если "- Синдзи, подтверди цель" от Мари. Предательство? Ошибка? Масштабная подстава? Диверсия Врага?
   [6] Пистолет ТТ китайского производства, подарок от шпиона Кадзи Рёдзи.
   [7] Неклер и Кох УСП, производится в Германии с 1993, служебный пистолет и в армии ООН, и в НЕРВ.
   [8]Ман, сокращение от ман-эн (10,000 йен). 5 ман примерно эквивалентно 450 долларов в нашей вселенной - этого хватит примерно на три дня жизни без экономии (как Мисато привыкла жить в Токио-3).

Глава 6.

   Экраноплан Бе-5000 шатало в турбулентных потоках. А может даже било верхушками волн. Никакого сравнения с полетом на показ Евангелиона в Токио-1. Экранопланы хороши в хорошую погоду, а в шторм я хочу нормальный самолет. Впрочем, когда средство передвижения весит не меньше, чем крейсер времен первой мировой, очень трудно соотносить погоду и свои ощущения. Возможно, относительно легкий (по сравнению с Бе-5000) авиалайнер шатало бы еще хуже, даже над облаками. Конечно, я надежно пристегнулся к креслу. На соседнем кресле - лейтенант Аоба Шигеру. Чуть дальше - Мари Илластриэс. Ее уже не тошнит. Аоба скормил ей коробку противо-рвотных леденцов, которые мы все получили по случаю обострения ядерной войны. Нас вроде бы серьезно не облучило, но шататься с зеленым лицом - в данных обстоятельствах приравнивается к намеренному подрыву боевого духа подразделения. А нам и так уже светит список обвинений, длинный как рулон туалетной бумаги. Да и содержание мало отличается от такового у попользованного рулона.
   Подстава. Эпическая подстава, которой я так боялся с момента прибытия в мир "Евангелиона". Нас (меня и Мари) использовали для самых грязных дел, и теперь "запачкавшимся" пилотам светит в лучшем случае почетная отставка, а в худшем случае - веревка на эшафоте, как виновным в особо успешном геноциде.
   Пытаюсь вновь сосредоточиться на отчете, перематываю оружейный лог Евангелиона-01, сопоставляя строчки со смутными воспоминаниями.
   - 4:46:30, Отказ узла 65-3, правая кисть.
   Вроде бы вспоминаю. Опять "лопнуло" АТ-поле вражеской огневой точки, и в руке, смявшей бронелист, что-то хрустнуло. Как раз через десяток минут после того злосчастного приказа. Я еще отметил, что после этого ДОТа, сопротивление на моем участке резко ослабло - в ретроспективе понятно, что у НОДовцев нарушилось командование, и местный командир приказал боевикам убегать. А то кто знает бешеных ООНовцев, сейчас они бомбят ядерными зарядами Канберру, а затем и до передовой очередь дойдет.
   Наверное, так думал тот безвестный... майор? Кто знает, какие звания у врага в ходу. Может быть, что-нибудь наподобие "Вестника апокалипсиса четвертого ранга".
   Впрочем, этот вопрос следует прояснить. На что среагировали НОДовцы? На пуск ракет? На ядерную вспышку? На обрыв связи? И какое было время реакции? Это знание пригодится в будущих боях. Конечно, обманываю себя - кто меня теперь пустит в бой? Но надо собраться. Бессмысленное занятие все же лучше, чем раскисать от самокопаний. Очередной солдафонизм от Икари Синдзи, Scheisse. Наверное, буду в отставке зарабатывать изданием "мудрых" книжек.
   Впрочем, отставить. Шум моторов и ветра за бортом просто дикий, до Мари с места не докричаться. Надо вставать. Отстегиваю ремень, цепляясь за кресла спереди, пробираюсь вправо. Кресло Шигеру, он поджимает ноги. Кресло майора Кацураги, второе кресло майора, третье кресло майора. Хорошо быть начальником, можно выспаться где угодно. Отодвигаю свесившуюся в проход руку Мисато и наклоняюсь к Мари.
   - Мари, а в сколько точно ты запустила первую ядерную ракету? И какое у нее было время подлета? - я выдерживаю паузу - Мари?
   В слабом "ночном" освещении и за шумом я сразу не сообразил, что Мари плачет. Щеки глянцево блестят, высокий нос покраснел, ресницы спутались.
   - Мари? Ты в порядке?
   Идиот. Что я спрашиваю. Как она может быть в порядке. Четырнадцать лет девчонке, а ее только позавчера "макнули носом в дерьмо". Первый реальный бой, первое поражение, впервые (наверное) перспектива оказаться под судом трибунала. Для нее сейчас и без того полный полярный зверек не только нагло и особым цинизмом сожрал все жизненные планы, но еще и позирует перед глазами, распушаясь все больше.
   Не знаю точно, что я думал. Что-то вроде "словами здесь не поможешь". Присел на краешек соседнего кресла, слегка подвинув голову спящей Мисато. Положил правую руку Мари на плечо и собрался было быстро поцеловать ее в щеку...только получилось, что мы стукнулись зубами.
   Стукнулись так стукнулись, всякое бывает. Только в последующие тридцать-сорок секунд я понял три вещи:
   1) Мари целоваться совершенно не умеет.
   2) Недостаток умения данная особа женского пола восполняет грубой силой.
   3) Если ее не попросить быть понежнее, до завтра я не доживу. Или задохнусь, или она меня забьет при попытке к бегству.
   Дав мне момент отдышаться, Мари полезла куда-то в боковой карман униформы...конечно, что же это еще может быть. Белый конвертик, обильно разрисованный гелевой ручкой. К слову, вполне профессионально, пусть и в стиле японского аниме. Лицо Мари вполне узнаваемо, как и рой сердечек над головой.
   К слову, конверт не запечатан. Достаю лист бумаги, пробегаю взглядом четыре строчки иероглифов. Кошмар, сколько времени Мари должно быть потратила на эту каллиграфию?
   Мари отвернулась, руки, до того почти минуту удерживающие мою голову, стиснуты на коленях.
   - Синдзи, я понимаю. Сейчас плохой момент. И что любовные письма лично не передают. Только иначе - голос Мари сбился, опять покатилась слеза - ты не прочитал бы, правильно? Я подожду ответа. Простите за неожиданность.
   А я понял. Есть стратегическое планирование, а есть реальность этого мира. И в бою, и в жизни. И прямо сейчас надо реагировать, а не думать.
   - Мари, я принимаю твою любовь. - я постарался выбрать относительно "обтекаемую" формулировку согласия. Давай встречаться!
   Надо ли говорить о том, что губы мне Мари все-таки разбила? Энтузиазма ей не занимать, но координация движений, да ее и в таком непривычном ей деле, как поцелуи, у нее отвратительная. Если прибавить воздушную болтанку - мои травмы переходят из разряда "случайность" в категорию "неизбежность". Только я не в обиде! Чуть заживет, еще потренируемся.
   - Пилоты, куда торопитесь после атомной войны? Мутантов делать? - Мисато наконец проснулась. П....ц. Она проснулась потому, что я почти сел ей на лицо. Ой что будет...
   - Извините!! - заорал я.
   - Убери голову, ты, ...ая дылда! - это от Мари.

* * *

   Если бы сам не видел, не поверил. Мари, агрессивно "облаивающая" мою командиршу, и побеждающая в словесной перепалке. Впрочем, Мисато была спросонья, для нее это где-то минус восемьдесят процентов к силе воли. Хорошо, что не дошло до размахивания пистолетом. Аобе тоже досталось от... теперь ничего не поделать, моей подруги.
   Мари пересадила меня на кресло лейтенанта, а самого Шигеру прогнала к майору Кацураги. Хорошо еще, что мне удалось отговориться незаконченным отчетом. Мари сидит, навалившись мне на плечо, и явно читает с экрана ту белиберду, что я творю. Хотя почему белиберду? Присутствие Мари вполне дисциплинирует, более чем компенсируя отвлечение.
   "В длительных общевойсковых операциях Евангелионы всегда должны использоваться парами. Ведущий пары участвует в огневых контактах, в то время как ведомый перезаряжает боекомплект, меняет кассеты охлаждения, и перемещается от пункта снабжения на передовую и обратно. В высоко-интенсивном бою роли ведущего и ведомого меняются каждые 30 минут."
   Не дело это, когда пехота вручную перезаряжает бандуру размером с современный океанский корвет (или сторожевой корабль, если использовать Российскую классификацию)). В идеале, надо бы вообще обойтись без перезарядок...
   35-мм шрапнельные снаряды GDM-008 слишком мощны против незащищенной пехоты, но неэффективны против пехотинцев, защищенных индивидуальными генераторами АТ-поля - одиночные выстрелы не пробивают защиту цели, а использование автоматического огня против каждого обнаруженного пехотинца приводит к быстрому истощению боезапаса и необходимости выхода из боя. В свете результатов столкновения с малыми носителями АТ-поля в ходе штурма Сиднея, прошу для общевойскового боя заменить одну из турельных автопушек GDM-008 на спаренный 40-кВт лазер производства компании Raytheon, дополненный соосным малокалиберным пулеметом. Дополнительно, носимый боезапас для GDM-008 должен быть увеличен по крайней мере десятикратно для продолжительного боя, а вместо исключительно шрапнельных снарядов обойму GDM-008 нужно комплектовать смесью из шрапнельных и бронебойно-зажигательных снарядов в соотношении 1:1 - для большей эффективности против вражеской бронетехники.
   Теперь ощутил на своей шкуре, почему Ангелы нигде не появляются без лучеметов. В их мире, скорее всего, генераторы АТ-поля - такая же обыденность, что у нас бронежилеты. Кинетическим оружием АТ поле или иногда пробивается (если верить расчетам оружейников), или (если опираться на опыт) не пробивается. А лучеметы всегда АТ-поле игнорируют. Конечно, даже спаренный, волоконно-оптический лазер земного производства - это бледная имитация вражеского лучевого оружия. Полноценный Ангел от такого "лучемета" даже не почешется. А вот слабо бронированную пехоту таким лазером пугать - вполне практично. На дистанции до трехсот метров одежда загорается или плавится меньше чем за секунду - сам видел на рекламном ролике. И все - пехотинец выведен из строя на период от полуминуты до нескольких дней, в зависимости от того, какая часть тела поражена. На случай же, если у врага не было генератора АТ-поля, соосный пулемет "просто" рвет неудачника на части. Конечно, GDM-008 - вполне приличное противоракетное и даже противовоздушное орудие. В конце концов, его для этого и разрабатывали. Только навешивать тяжелую противоракетную оборону на Евангелион, которому на ракеты (если они не ядерные) большей частью наплевать с пятидесятиметровой колокольни своего роста - не слишком рационально. Противоракетная оборона - это для установки примерно размером с БТР, и я очень удивляюсь, почему у наших морпехов ни одной не оказалось на той гряде холмов в Австралии.[9]
   - Синдзи, а я правда хорошо рисую? Давай сделаю наброски, что и как надо будет навесить на Евангелион?
   - Спасибо, Мари. Да, ты видела тот лазер?
   - С полгода назад. Raytheon его пропихивает во все флоты. "Perfect anti-drone weapon"(идеальное оружие против беспилотников) , как их менеджер говорил.
   - Тогда давай рисовать. Сначала на бумаге, а прилетим в Японию - отсканируем.
   [9] Виктор немного переоценил возможности Российского военпрома - конечно, во вселенной Евангелиона российские вооруженные силы получили такого волшебного пенделя от Второго Удара и последовавшей ядерной войны, что инженеры ПВО вывели в производство прототипы на три-четыре года опережающие уровень его родной вселенной. Но чудес не случилось - рабочая система противоракетной обороны, сравнимая с тем, что навесили на Еву-01 для Австралийской авантюры, в 2015 все еще размещалась на пяти тяжелых грузовиках, причем совсем не совместимых с морским десантом.

* * *

   Все когда-нибудь кончается. И мое затянувшееся первое свидание с Мари (да и вообще первое свидание в этом мире), совмещенное с перелетом в Токио-3, закончилось. Впереди разбирательство, суд, и позорная казнь через повешение. Последнее вполне вероятно - в 2004 году минимальный возраст для заключения был снижен до 11 лет, после скандального суда на острове Нагасаки.[10] Прецедент имеется, так что минимальный возраст для смертной казни для меня снизят до 14 лет.
   Экраноплан перевалил через горы, и пошел на посадку. Было страшно. Болтанка, не прекращавшаяся последние восемь часов, стала еще хуже. Как скорость снизилась, "самолет" начал неуклюже переваливаться с левого куцего крылышка на правое. И в этот момент у майора Кацураги зазвонил сотовый телефон.
   - Да, Хьюга. Поняла. Что?
   Да что этот Хьюга Макото творит? Майор тоже "хороша". А если в электронных потрохах Бе-5000 сейчас из-за передатчика сотового откажет какая-нибудь радио-приблуда, и мы все рухнем в озеро?
   Похоже, накаркал. Удар, меня вдавливает в ремень кресла, за стеной тяжело бухает, совсем рядом потрескивает... а майор все говорит по телефону.
   - Поняла! Развлекусь по полной. Ты главное, замни в офисе, дави на секретность.
   Жду долгие пять секунд, но нет ни водных фонтанов, ни дыма. Экраноплан все еще потряхивает, но с каждым мгновением все слабее. Ускорение заметно тянет тело вперед. Похоже, приводнились. Давненько я так не пугался. Уже почти с месяц. Да... если мои теории насчет периодичности появления Ангелов обоснованы, скоро предстоит очередной аврал.
   А затем началось десантирование. Иначе это и не назовешь - по раскладному трапу-стремянке в катер, чуть больший, чем просто моторная лодка. По какой-то причине экраноплан не пошел к причалу. Впрочем, посмотрев на небо, я причину моментально уяснил.
   Привычных толп "комитета по встрече" не было. В Токио-3 почти шторм, лодку с нашей потрепанной командой бросает на крупной ряби. Дождь относительно слабый, но явно только что был ливень, и скоро опять пойдет. Клочья облаков сползают по склонам гор, как вата из разорванных подушек. Нет, я ошибся - три машины охраны ждут у причала. Виднеется несколько фигур в дождевиках. Впрочем, я тоже нацепил водонепроницаемую куртку - спасибо Мисато. Очень ограничивает обзор, даже с номинально прозрачным капюшоном. Поэтому, когда ближайшая фигура в дождевике заученным движением бросила меня в грязь и рухнула сверху, я сумел только что-то невнятно вякнуть.
   - Синдзи, быстро слушай. - шепот прямо в ухо, белые волосы Рей лезут в глаза - Я договорилась с Макото и Рицко. Как охрана расслабится, дай знак и бежим, а Майа устроит прикрытие в Геофронте, чтобы тебя не искали слишком уж рьяно. Надо спрятаться, пока не организуют нормальный суд. А теперь, быстро меня целуй! Притворись, что вне себя от страсти, охрана не в курсе плана, надо их отвлечь!
   Правильно говорится в умных книжках. С дурными друзьями врагов не надо. Как же Рей ухитрилась устроить внезапную катастрофу себе на голову... - а пока я пытался срочно придумать способ выкрутиться, она еще и усугубила, попытавшись начать "маневр отвлечения".
   Пусть и не по плану, отвлечение вышло на славу. Чтобы оттащить нечленораздельно воющую Мари и злобно-неразборчиво шипящую Рей, потребовалось шесть охранников из шести. В принципе, если бы я ставил перед собой такую цель, вполне реально было бы сбежать, угнав либо лодку, либо автомобиль. Ага, прямо из центра 11-ой специальной зоны ООН. Из присутствующих, хорошее настроение сохранила только моя непосредственная начальница.
   - Мари, дери левое ухо! Рей, заходи справа, уравновешивай! Осторожнее, он кусается! Под печень его! А теперь в затылок! Да не ее, его!
   Это была худшая минута в моей короткой карьере пилота.
   Сидя на заднем кресле с физиономией, покрытой вперемешку пластырями и кровоподтеками, я дал себе слово. Никаких девушек до окончания войны. Тут с Ангелами и без личных отношений опасно. Наблюдается нездоровая тенденция - меня сначала целуют, а потом бьют, причем количество побоев растет намного быстрее, чем количество поцелуев. А отбиваться нельзя. Ну каким подонком надо быть, чтобы сражаться со слабыми девушками. Или не слабыми. Вот как мне приложили. И вообще, Рей...давайте жить дружно?
   Ответом с сиденья по диагонали было шипение и что-то вроде "Придурок и сволочь, права была Аска".
   По крайней мере, повезло в том, что Мисато посадила Мари в другую машину. Мы направляемся... а собственно куда?
   - Практически стоим. Проклятые светофоры, нет на вас учебных стрельб - как всегда, майор Кацураги психует, если скорость падает ниже шестидесяти. - Синдзи, ты морально готовься. Трибунал начинается через пятнадцать минут, а проведем его в резервном командном пункте. Нечего банду Рей и Майи подводить под статью. Заговорщики х...овы, стоило на неделю вас оставить одних, как сразу всяким мерзостям в стиле Кадзи научились. Синдзи, для тебя лично я проявлю милосердие. Если трибунал представит тебя к повешению, отдам тебе Аске, чтобы сразу задушила. Она уже тренировалась, явно подозревала, из какой какашки тебя мать слепила.
   А зачем Юй обливать грязью? Впрочем, Рей не слаще. Облом по полной программе. И в части боевого планирования, и по личным отношениям.
   На Рей смотреть было страшно. Если бы ее взгляд мог сверлить дырки, Мисато уже можно было бы использовать вместо ситечка для чая. Да, не задалась неделька... и то, что неприятности рушатся не только на меня, утешает слабо.
   Машина (трехрядный бронированный седан, а не обычная спортивная игрушка Мисато) остановилась у неприметной 7-этажки. Это и есть резервный командный пункт? Если да, маскировка удалась. По дороге из дома в школу я видел это здание десятки раз, и ничего такого не подозревал.
   Сошли, перебежали в лобби, стянули дождевики. Я, Мисато, Рей и почему-то лейтенант Шигеру. Охрана располагается у входа, а Мисато потянула нас в лифт. На панели, зачем-то нажала одновременно кнопки открытия дверей и первого этажа. И мы поехали. Вниз.
   Что можно сказать о Токио-3 - так это то, что город с самого начала строился в расчете на войну. Подземные коммуникации я учил, но оказалось, что кроме слоя, предназначенного для пилотов, есть еще и слои снабжения, коммуникации и эвакуации. Каверны, куда прячутся наземные строения на время атак Ангелов. Убежища. Воздуховоды. Емкости аварийной изоляции (да, тот самый супер-бакелит из "Конца Евангелиона"). Все это я знал теоретически, а вот на практике... увидел самый краешек в первый раз.
   Наконец, комната трибунала. Шигеру остался в коридоре, а меня и Рей, майор ввела. За столом... никого знакомого. Читаю бейджики. Конго, генерал-лейтенант сил самообороны Японии - бритый наголо старик. И ... Кацураги, майор НЕРВ. Когнитивный диссонанс. В комнате ДВА майора Кацураги. Моя Мисато и совершенно седой, крепкий мужчина средних лет. Синдзи-Виктор, ты явно доленился. Сколько раз я обещал себе разобраться, откуда взялись эти аномальные "морские" фамилии моего ближнего окружения. Теперь эта задача получает пометку "срочно" - потому что фамилии, скопированные с названий старинных кораблей японского флота, являются в этом мире не аномалией, а систематикой.
   - Синдзи Икари, Рей Аянами. Вы вызваны в качестве свидетелей по делу о ядерной бомбардировки Канберры.
   Слава богам, не обвиняемых. Что? Тогда какая же муха укусила сестренку?
   - Лейтенант Икари! Вы слушаете? - это от того майора Кацураги, что постарше.
   - Да... так точно!
   - Необходимо прояснить пару моментов. Первое, в каких словах лейтенант Илластриэс запросила подтверждение на открытие огня?
   - Слов не было. Запрос прошел по нейросвязи, насколько я помню, был смешанное соединение - семантический канал и ярлык-файл указателя на карту. Я проверил слой позиций своих/чужих на локальной цифровой карте в Еве-01, и подтвердил Илластриэс, что указанная точка была занята боевиками НОД. Боюсь, что ответил в довольно резкой форме - мне для ответа пришлось отвлечься от продавливания АТ-поля очередного бункера НОД.
   Еще бы я не "отмазался". Мы с Мари усиленно вспоминали и согласовывали детали того момента наверное больше часа. Конечно, не настолько все было запутано - просто было много ... скажем, отвлечений.
   - Насколько стабилен лог семантического канала? В логе записано "- Синдзи, подтверди цель. Там боевики, верно?" Можно ли передать запрос другими словами?
   - Можно, но в том состоянии сознания я "услышал" именно то, что было записано в логе. Точнее, лог был записан на основе того, как слуховой отдел моего мозга интерпретировал сигнал нейро-интерфейса. В другом бою я мог бы "услышать" слегка отличные слова, даже если сигнал в семантическом канале был бы тем же самым.
   - Иными словами, Мари не уточнила, что запрос производится на атомную бомбардировку?
   - В тот момент вид бомбардировки не прошел через семантический канал нейро-интерфейса. Скорее всего по моей вине - мне не хватало объема внимания, и ширина канал была машинально урезана.
   - У меня все. Генерал Конго? - Седой Кацураги сложил листок бумаги, в котором он чиркал абстрактные спиральки с шестеренками. Генерал Конго повернулся ... к Рей?
   - Вопрос лейтенанту Аянами. Готовы отвечать?
   - Так точно. - Рей хмурится, и ее дополнительно перекашивает, когда пара синяков, недавно поставленных кулаками Мари, отдаются болью. - Scheisse... какая она сейчас злая и ... потерянная?
   - Кто сообщил вам о планируемом убийстве старшего лейтенанта Икари?
   - Такэда Рю. Заместитель министра обороны. Он не представился, но я узнала его голос и манеру речи по телефону. Он сообщил, что Кадзи Рёдзи был убит при попытке передать эту информацию Командующему Икари. Я ошиблась?
   - Несильно, но существенно. Капитану Рёдзи было бы затруднительно что-либо передавать в последние три дня, поскольку у него не было головы. Или тела от шеи ниже, это как смотреть. Ну, так говорит очевидец. В боевых условиях - не слишком надежное свидетельство, так что официально капитан будет считаться пропавшим без вести.
   "Моя" Кацураги совершенно невозмутима на вид. Определенно, она знала. Вспоминая разговор на линкоре, знала еще тогда. Я еще воспринял ее слова как нервную шутку, а вот оно как повернулось.
   Рей изображает покаяние. Впрочем, не очень у нее получается.
   - Прошу прощения за доставленные неприятности, генерал Конго! Прошу прощения за доставленные неприятности, майор Кацураги - старший. Прошу... ой.
   Это Мисато отвесила ей подзатыльник. Расшатанные нервы, вероятная смерть бывшего парня, нехватка денег, так что дедовщина - это закономерный итог... Детский сад наполовину с сумасшедшим домом в военном городке - вот что такое НЕРВ, в котором служит Мисато. Мне даже ее немного жаль - но не в том смысле, что Мари. С Мисато это немыслимо!
   Между тем генерал Конго начал буравить меня взглядом, как и перед первым вопросом от "старшего" майора Кацураги. Что на этот раз?
   - Лейтенант Икари. Вы имеете представление о сущности оружия Первого Удара?
   Интересно, что, учитывая формулировку вопроса, мне отвечать? Бредни из школьной программы, что Первый Удар якобы выбил динозавров? Или честно? Пожалуй, честный ответ (что я ничего не знаю) будет интереснее.. Хотя, была не была! Лучшего шанса применить послезнание не будет, ведь двое высокоранговых офицеров на дороге не валяются. Надо делать союзников!
   - Копье Лонгиния. Оружие в форме двойной спирали изначально, может менять форму.
   Кажется, я сказал что-то не то. На лице Мисато, Рей и Кацураги-старшего полное обалдение, на лице генерала Конго - напряженная работа мысли.
   Через пять долгих секунд, генерал наконец "вернулся".
   - Лейтенант Икари. Спасибо за подтверждение. Я рад, что вы понимаете деликатную природу того, что Командующий пытается извлечь из тающих льдов Антарктиды. Надеюсь, что законы ООН будут приведены вскорости к состоянию, позволяющему нам применить то, что Командующий Икари может добыть.
   Теперь моя очередь усиленно, но тихо думать. Так что такое "Копье Лонгиния?" Как законы ООН могут запрещать то, что еще не открыто? У меня есть серьезные опасения, что "копье Лонгиния" окажется копьем настолько, насколько позитронная пушка оказалась рэйлганом.
   Стоп. Двойная спираль. Дурацкая форма для копья. А что, если...спираль ДНК? Биологическое оружие? Внезапно вспомнился давний (еще до Австралии) сон "от первого лица". Фильтров хватит на шесть недель, если концентрация боевых кластеров будет падать, как ожидается. Сходится? Сходится!? Сходится, что Икари Гендо сумасшедший!
   Я конечно понимаю. Против чужаков сам бог велел применить биологическое оружие. Но ведь то оружие, из "сна", тени мира... Оно убивало людей! Убивало так, что даже капсула Евангелиона не гарантировала безопасности, только отсрочку! Становится чуть понятнее и ситуация с Тикаилом. Возможно, его пилот сам взорвал выход на поверхность. Насколько же ему было страшно... особенно если предположить, что закупоренного туннеля не хватило для спасения. Скорее всего не хватило. Иначе бы он не умер в ложементе пилота, предварительно переведя древний Евангелион в автономный режим.
   Виктор, надо срочно успокоиться. Меня не собираются расстреливать. Я начал вроде бы понимать, как Ангелы (или лучше принять обозначение из сна, Отрицающие?) доведут мир до конца света.
   Только этого мало! Надо проимитировать осведомленность, и попробовать выжать из генерала Конго всю подноготную. Он знает вроде бы больше, чем оба майора, а настроен на игры с секретностью намного меньше. Иду ва-банк!
   - Генерал Конго. Где базируются Отрицающие?
   Мне показалось, или на лице генерала мелькнуло уважение? Пол-гарема за работающую эмпатию!
   - Синдзи. Я вижу, ты сын своего отца.
   Не показалось! Генерал знает слово "Отрицающие"!
   - Ты знаешь об... этих, и все еще не опустил руки. Насчет их базы, не беспокойся. Если лет через пятьдесят у нас появится хотя бы теоретическая возможность ее достичь, ты первый об этом узнаешь. К этому времени у тебя будут все допуски.
   Да это форменное издевательство! Что такого страшного, чтобы назвать место? Почему Нефертари боится, что я взорву базу, а генерал Конго уверен, что я ее не достигну? И что такого деморализующего в знании об Отрицающих? Ко всем чертям гарем, мне нужны знания!
   Только одно понятно - в этой войне обе стороны (и люди, и Ангелы) имеют перспективы использования биологического оружия, но почему-то используют очень ограниченно (Ангелы) или боятся использовать (люди). Где-то здесь "зарыта собака" размером с разжиревшего тираннозавра. И эта "собака" возможно имеет отношение к Ангельскому нервному центру, напоминающему человеческий мозг.
   [10] Префектура Нагасаки стала отдельным островом, когда район Куруме - Итосима был размыт до полного утопления в ходе Второго Удара в 2001. В нашей вселенной, свозраста уголовной ответственности до 11 лет после инцидента с Нацуми Цудзи (которая в возрасте 11 лет с осонижение бой жестокостью зарезала одноклассницу) обсуждалось, но не прошло голосование в парламенте.

* * *
   - Синдзи, как закончишь дежурство, сразу сдохни! - это от Аски.
   - Я позабочусь. Прибью его точно в срок, можешь спать спокойно! - это от Рей.
   - Разговорчики на боевом дежурстве! Убивать и калечить лейтенанта Икари за кофейные пятна - это мои прямые обязанности. - Мисато тоже пышет раздражением.
   Ну подумаешь. Нашел я себе подружку. К слову, в первый раз в этой жизни. Мы и не успели-то ничего такого. Подумаешь, посидели вместе в самолетном креслице. Майор это и сама видела. Только у присутствующих дам как будто сорвало невидимые тормоза. Неужели каждая из них на что-то надеялась, а когда их нагло и в быстром темпе обошла какая-то "распущенная англичанка", наружу полезла тщательно скрываемая, мелочная и злобная часть их натуры?
   Надеюсь, это фактически затравливание - временное явление. Держись, Виктор-Синдзи. Надеюсь, хоть с Мисато отношения наладятся. Обозленная начальница - это не лучше обиженного врача. Понимаю теперь, что испытывала Аска, когда пряталась под столом у Рей! Больно, страшно и безнадежно. Только в "комнате ожидания" прятаться некуда. Столы чисто символические - без ящиков и на тонких ножках. Да и нельзя - оранжевая тревога официально объявлена за шесть часов до моего возвращения. Мы ждем Ангела. Техники носятся, как наскипидаренные. Мне показалось, или вокруг Евангелионов натянуто больше обычного всяких кабелей, а пол захламлен тяжелым оборудованием сверх меры? Если по тревоге не сработает рельсовый подъемник, придется все это богатство давить, пробираясь к аварийному стволу.
   Ждем... Ждем... Ждем! Для солдата ожидание - основная форма времяпровождения. Я понял это только в Австралии, а теперь потихоньку привыкаю. И даже с Рей нельзя перекинуться в карты. Она все еще на меня злится. Или больше на себя, это в ее характере. Надо с ней поласковее... только не доводя до свидания, как вышло с Мари Илластриэс. Интересно, что Мари делает по оранжевой тревоге? В порту Сидзуока-2 пришвартована большая подлодка, на которой мы давно (дней десять назад) вместе тренировались. Мари скорее всего именно там. Интересно, у нее тоже есть сменщицы? Такие же симпатичные? Или сменщики?
   В который раз проверяю сотовый телефон. Кстати, сотовые здесь так называемого 3-го поколения. Японцы их запустили в производство примерно за год перед Вторым Ударом, но повторное развертывание производства "буксует" до сих пор - так что 14-летний изношенный до дыр сотовый до сих пор является предметом статуса. Нет, новых сообщений за последние три минуты не появилось. Мари обычно пишет одну фразу по-японски за пять минут, мучительно подбирая иероглифы по словарю. Уже скоро... Кстати, внезапно выяснилось, что Мари сильно недолюбливает разговоры по телефону. Скорее всего, без визуальных "подсказок" ей трудно воспринимать иностранную речь. При разговоре по сотовому от нее почти невозможно добиться адекватного ответа - в лучшем случае пара-тройка общих слов и связь обрывается. Хорошо, что на СМС ее нелюбовь не распространяется.
   Кстати, благодаря Мари я наконец разобрался, что не так с фамилиями моего ближнего окружения. Оказалось, это совсем не фамилии! К примеру, "настоящая" фамилия Мисато - Маенака. Кацураги (в честь шлюпа "Кацураги", до Второго Удара старейшего корабля Сил Самообороны Японии) - это категория "перемещенных лиц", означающая гражданских, переживших Второй Удар на борту военных кораблей. Не знаю, засчитали как элемент флота спасательную капсулу Мисато, или корабль, который ее подобрал.
   Так получилсь, что Второй Удар уничтожил большую часть архивов Японии, вместе с прибрежными городами. Ну вспоминает беженка свою прошлую фамилию. И что с того? Ни записей, ни связи, родственников неясно где искать, а если дальние родственники и найдутся - им на беженку скорее всего наплевать. Своих проблем хватает. А по категории "Кацураги" - наоборот, все понятно. Силы Самообороны обеспечивают лечение, кормежку, кров, и обучение в военнизированной школе. Так что карьера Мисато вполне закономерна.
   Есть в Японии и уцелевшие города - к примеру нынешняя столица Киото или мегалополис Мацумото, крупнейший город в Японии. Там больше пользуются прежними фамилиями. Но в целом, "землячества" по названиям условных лагерей беженцев и многочисленнее, и лучше организованы. К примеру, все категории, названные в честь эсминцев - это бывшие военные базы. Полковник Фуюцки получил свою категорию, когда, опираясь на местный полк Сил Самообороны, организовывал эвакуацию города Химедзи. Фактически загнав пулеметным огнем население на полдесятка низких горных останцев в черте города. Рискованный план, но он сработал. До Химедзи дошла "всего лишь" двадцатиметровая волна цунами. Спаслось чуть больше двух третей населения, а времени на эвакуацию и так не хватило - гораздо больше народу бы погибло, если бы полковник пошел на поводу у паникующей мэрии и попытался эвакуировать людей в более солидные горы на севере. Впрочем, Пен-Пен, живущий в холодильнике у Мисато, полковника Фуюцки может недолюбливать. Ведь смертность пингвинов в Химедзи составила ровно сто процентов, хотя цунами до них не добралось. Вместо этого, всех пингвинов задавили беженцы, спасающиеся от цунами, тем самым доведя пару видов несчастных птиц до окончатльного вымирания. А нечего было устраивать пингвинариум на верхнем этаже аквапарка на вершине холма в центре города! Судьба, ничего не поделаешь.
   Сотовый телефон приветливо бибикнул. Очередное послание от Мари...что это такое?

Время полета по Гомановской (наиболее экономичной) траектории и требуемая начальная скорость
   Юпитер-Земля 3 года и 5.6 км/с
   Сатурн-Земля 6 лет и 5.4 км/с
   Уран-Земля 16 лет и 4.2 км/с
   Нептун-Земля 31 лет и 4.1 км/с
   Синдзи, если твои домыслы про прибытие Ангелов на 5-10 лет раньше расчетного срока истинны, а расчет делался исходя из Гомановской траектории, их база должна быть за орбитой Сатурна! Я предполагаю, что запуск Ангелов на Гомановский эллипс наши военные еще как-то засекли, а вот на траектории их отслеживать не получилось, отсюда и элемент тактической неожиданности.


   Мне потребовалось десять минут и помощь (весьма неохотная) от Рей, чтобы воспринять коротенькую таблицу и ее последствия. Получалось, (с большой натяжкой) что истинной антигравитации с Евангелионом или Ангелом все-таки не получится. Как бы Ангелы ни летали на Земле, в космосе им приходится полагаться исключительно на старый добрый третий закон Ньютона.
   Механизм феноменальных прыжков Евангелиона или парения Ангелов - скорее что-то наподобие репульсорного поля из "Звездных войн". Действует на высотах не более предельного радиуса АТ-поля. Иначе бы Самсиил с Рамиилом не летали так низенько...
   Так и представляю. Взлетает носитель Ангела (или его зародыша, или там споры, или вообще какой-то непроизносимой х...и - о жизненном цикле Ангелов известно прискорбно мало) на реактивной тяге с какой-то обледеневшей каменюки. Море огня, миллионы кубических метров газа, облака там, где тысячелетиями было пусто, возможно пылевой шлейф. Земные астрономы потирают потные лапки и вычисляют траекторию. Докладывают в ООН или даже в ужасное ЗИЭЛЕ, где большие дяди быстренько всему верят, накладывают грифы секретности пострашнее, и либо создают НЕРВ, либо скорее обновляют его задачи и предельные сроки. А как не верить - ведь расчет траектории писали специалисты, и по расчету траектория не простая, а супер-экономичная, Гомановская. Значит, Ангел с нее не сойдет даже под страхом смерти. Иначе для чего вся экономия?
   Только Ангелам на мнение этих высоколобых глубоко плевать. Есть у них С2-ядро с неисчерпаемым запасом энергии? Есть. Удельная энерговооруженность хорошая? Хорошая, если судить по их лучеметам. Значит, в глубоком космосе на экономию можно класть что угодно, а не только обычно сокрытые части тела.
   Scheisse, да если у Ангелов для движения в глубоком космосе вообще ничего нет, кроме стандартных лучеметов, этого хватит, чтобы сэкономить те самые 5-10 лет на траектории. Ускорения на Гомановском эллипсе в районе орбит дальних газовых гигантов - миллионные доли стандартной гравитации. Там поможет даже самая слабенькая тяга, если ее поддерживать месяцами или годами.
   Прибытие Сандалфона по траектории "из ниоткуда", но с максимально-скрытным углом подхода и точным прицелом на ближайший к Токио-3 труднодоступный район (вулкан Хаконе), куда Евангелионы благополучно опоздали до его "рождения", отлично вписывается в картину. Этот тентаклевый монстр маневрировал в космосе. Маневрировал. Не знаю как, не знаю, насколько ловко, но маневрировал.
   Составляю СМС для Мари:

   - Мари, ты гений! Люблю, обожаю! Есть там за орбитой Сатурна что-нибудь с месячной периодичностью стартового окна? Если есть, все сходится!

   Я успел еще полюбоваться на иконку "письмо отправлено", как свет погас. Вот так просто, без мигания, воплей о падении напряжения и т.д. Просто в одно мгновение единственным источником света вокруг стал экран телефона в моих руках. Похоже, началось. Матариил.

Глава 7.

   Насчет воплей я, похоже, поспешил с прогнозами. Уже через пять секунд отдельные выкрики слились в сплошной гомон, через который прорезался командирский крик Мисато.
   - Команда ноль, прикрывайте пилотов! Команда один, контроль шахт! Техники, аварийку на старт! И где там Шигеру, скорее ко мне! Команда два, не будить пилота до приказа!
   Первые фонарики засветились уже через пару секунд, а первая аварийная лампочка - секунд через десять. Через тридцать секунд, наполненных воплями, матом и стуком падающих и сталкивающихся тел, качество освещения и "комнаты ожидания" и прилегающего ангара Евангелионов уверенно перешло из категории "темнота" в "полутьма", и шум начал стихать.
   - Синдзи, в капсулу, живо! Рей, в капсулу, быстрей! Пилота юнита 02 пока не будить! - Мисато, как всегда, сориентировалась быстро. - И где Шигеру!
   Мне бы Кацурагины проблемы. По крайней мере не её совсем скоро будет шинковать смертоносная инопланетная тварь. Хотя насчет Аски приказ скорее всего верный. Она вымотана после долгого дежурства, а Ангел доберется до Токио-3 неизвестно когда. Лучше дать ей хотя бы полчаса на отдых.
   Пробираюсь по аварийной лесенке. Техники прижимаются к стенкам, одновременно спускаясь. Очень скоро, как только Евангелион-01 начнет двигаться, здесь станет смертельно опасно. Ух! Что это было? На мгновение освещение ангара включилось, ослепив меня, и тут же погасло. Я ничего не вижу! Как пробираться по чисто символически огражденной лесенке, если ничего не видно? Как...на ощупь, будущий генерал Икари. Опасно - это не про здесь и сейчас. Да и глаза скоро восстано... Накаркал. Еще одна вспышка, и я снова ничего не вижу. После следующего пролета - наверное, в капсулу направо. Потому что налево падение с высоты двенадцатого этажа. Опять вспышка. Похоже, на этот раз до кого-то дошло, что пилоты занимаются индустриальным альпинизмом на ощупь, и методично забухал пистолет. Еще вспышка. Я начинаю привыкать, или... нет, точно вспышки слабеют. Похоже, кто-то расстреливает лампочки навскидку. Вспышка. Я удачно зажмурился, да и свет слабее, чем в прошлые разы. Люминисцентные трубки вроде должны слабо светиться даже после снятия питания... но как стрелок не слепнет. Боже милосердный. Я тут вслепую карабкаюсь, а кто-то (может быть, сама майор) вслепую стреляет. Ощущение опасности скакнуло на порядок. Но почему нельзя просто нажать на выключатель? Вспышка. На этот раз вполне терпимо - кажется, кто-то из техников добежал до щитка, что контролирует освещение вокруг Евангелиона-01. Последний бросок, я валюсь в ложемент, одновременно нажимая на запястье кнопку вакуумной подгонки и удаленного закрытия капсулы. Пронесло. Авралы становятся все чаще и хуже, или мне так кажется? Сердце бешено стучит от физической нагрузки и адреналина, а вокруг бурлит, постепенно успокаиваясь, ЛСЛ. На этот раз я даже не заметил, как вдохнул жидкость.
   - Задействована процедура экстренной синхронизации. Отмена или приостановка невозможны. Соединение с нервом А-10.
   Мир вокруг взрывается белым шумом, суставы резко простреливает болью.
   - 56380 цепей соединены. Предпороговый отсчет невозможен - нет соединения с глобальной сетью МАГИ. Ожидайте синхронизацию.
   Шум постепенно распадается на невнятные голоса, перед глазами мелькают какие-то сетки и фрактальные картины. Тошнота, дезориентация, и наконец перед глазами проступает тускло освещенная обстановка ангара.
   - Синхронизация завершена. Уровень синхронизации неизвестен - сервер МАГИ не отвечает. Данные анализа гармоник недоступны - сервер МАГИ не отвечает.
   Мне послышалось, или сообщение об ошибке соединения с МАГИ изменилось?
   - Синдзи, не двигайся! - появляется окошко связи, на нем Мисато с полевой гарнитурой. - Ты быстро добрался, с тебя еще не все техники слезли.
   - Понял. Не двигаюсь.
   Это не я быстрый, а техники медленные. Некоторым уже лет под семьдесят - в пять раз старше меня. Попробовал бы я в таком возрасте быстро лазать по лестницам. Не падают, и то хорошо.
   Появляется второе окно связи.
   - Пилот Аянами на связи. Ожидаю приказаний. - сестренка вполне собрана, и синяки, оставленные кулаками Мари, ей не мешают.
   - Ждите. - Мисато напряженно смотрит куда-то мимо камеры. - Ангел вроде бы уже в Токио-3. Точнее, четыре Ангела, если наблюдатели ничего не путают. Бред какой-то они несут. В сети Геофронта множественные замыкания, автоматическая защита работает почему-то через ж..у.
   Я заметил. Впрочем, с Ангелами ничего в принципе не может идти правильно? Эффект (возможно) превосходящего нас и враждебного интеллекта.
   - Ждите. - Мисато чуть заметно улыбается. - Через минуту сеть ангара закончат изолировать вручную, и вас запустят. К счастью, Шигеру зарядил на всякий случай стартовые ускорители. Кабель питания и эвакуация пока работать не будут, так что рассчитывайте только на внутренние батареи и твердоокисные наплечники. Надеюсь, запустим эвакуацию за эти минуты.
   Скашиваю глаза. Так и есть, таймер тикает. 7:09. 7:08.
   Мисато к чему-то прислушивается.
   - Синдзи, Рей. Ангелы уже над Геофронтом. Очень быстрые. Начали плавить бетонную пробку. К счастью, замурованные модули Рамиила их вроде бы удивили. Перестали метать плазму, прыгают вокруг, будто примериваются. Попробуйте их достать, если не получится - сразу бегите к внешнему кольцу эвакуационных стволов. Есть шанс, что вас не будут преследовать, да и дальнобойного оружия у этих тварей не заметно. Бьют либо всем телом, бросаясь сверху, либо плазмой не далее пятисот метров.
   Плохо. Как я и боялся, с оригиналом аниме сходства почти нет. И как сражаться сразу с четырьмя противниками? Впрочем, выберусь на поверхность - надо будет ориентироваться по обстоятельствам.
   Удар, перед глазами темнеет. В ангаре сейчас с пусковых рельс осыпаются последние искры, а я... мчусь где-то в транспортном туннеле. 6:27. Должен успеть. Спешно инвентаризирую доступное оружие. GDM-008 - отсутствует. "Вулкан" - отсутствует. Ах да, у меня же дополнительные твердоокисные батареи на плечевых пилонах. Есть в наличии "квантовый" меч и трехдюймовка "Мелара". Снаряды... бронебойные. Магазин с противотанковыми ракетами "Вурфспис". И конечно, кистевые клинки. Дизельный ранец отсутствует - ему много досталось в Австралии, так что его перед атакой едва сгрузили на ремонтную платформу. Техников там вилась туча, но по всему видно, что работы было на дни или даже недели.
   Снова сильный толчок, на этот раз перед глазами краснеет. С прибытием на поле боя, Виктор-Синдзи. Евангелион шагает через проем бокса, навожу Мелару по месту упокоения Рамиила.
   И тут до меня дошло, что в этот раз проблемы СЕРЬЕЗНЫЕ. Потому что я не вижу Ангела. В смысле, нечто я различаю. Неясные, смазанные движения чего-то быстрого и тонкого. Фонтаны земли и обломков бетона там, где движение касается земли. А вот и обещанная плазма. Из котлована, вокруг которого "прыгают" твари, брызнуло зеленовато-голубым светом, вспыхнул огненно-дымный шар, и я окончательно перестал что-либо различать. К счастью, ветер, за прошедшие от моего прибытия часы достигший силы натурального тайфуна, быстро снёс дым. Только помогает это слабо. По прежнему только видны только смазанные росчерки под низкими тучами.
   - Юнит 00 на связи. Не могу захватить цель. Облака мешают.
   Что сестренка мелет... я успел почувствовать моментальное раздражение, как вдруг картинка сложилась. Есть паучок из оригинала аниме. Настолько большой, что тело его в штормовых облаках, которые горный массив Хаконе подрезал где-то на трехстах метрах. А то мельтешение, что внизу - это его ноги. Ничего удивительного, что по канону бой показан настолько невнятно. Как показывать то, что совершенно не видно?
   Я держу Мелару на изготовку, но даже не пытаюсь стрелять или идти в ближний бой. С такой скоростью врага - первое абсолютно бесполезно, а второе попахивает премией Дарвина.[11] Надо что-то придумать, и срочно. 6:02. 6:01. Атака по площадям? Сейчас бы очень пригодились ракетные турели Токио-3, чтобы хотя бы выдать позицию тела Ангела вспышками разрывов. Не может же он мотать гигантское ядро со скоростью этих "ходулей" - просто потеряет равновесие, если попытается. Только турели молчат. Вряд ли дело в отказе электросети - скорее всего каналы управления тоже повреждены. А автономные системы просто не могут решить, куда стрелять. 5:53. Виктор, быстро! Инфракрасный режим... все плохо. Кратер сияет просто нестерпимо, даже ног Ангела не видно. И тут я вспомнил разговор с Акаги "У большинства Евангелионов пара глаз инфракрасного диапазона атрофирована". Сможет Аска, с ее четырехглазым Юнитом-02, увидеть эту тварь? Может увидит, может нет. Но ни я, ни Рей ее точно не видят.
   - Майор Кацураги, будите Аску, срочно Еву-02 на поверхность! Она сможет его забить!
   - Уже. Лейтенант Икари, придержите Ангелов минуты три. У них оружие сильнее, чем у Рамиила, свод обрушится через пару ударов! Рей, держишь дистанцию!
   Придержите. Вежливая самка человека, scheisse. Чувствую, от премии Дарвина мне сегодня не отвертеться.
   Шагаю, переходя на бег. Последоватльность и углы в мельтешении ног Ангела чуть изменились. Давай тварь, покажи, на что ты способна. Квантовый меч в правую руку, взять чуть левее, чтобы дать лучший угол выстрела для Рей. Тучи над кратером пронзает горизонтальный росчерк. Снаряды шестнадцатидюймовой снайперской винтовки Рей ясно видимы, в отличие от ног Ангела. Если бы эти гигантские снаряды еще и попадали, было бы совсем хорошо. Кричу, уже понимая, что крик превращается в хитро модулированные радиопомехи. Может, для спрятавшейся в облаках погани я тоже почти невидим?
   Видим. Зеленый, не особенно быстрый росчерк рвется ко мне, АТ-поле на максимум...
   Когда непонятная зеленая х...ь, больше всего похожая на бесформенную зеленую соплю, пробила АТ-поле и прилепилась нуль-первому на грудь, я среагировал чисто инстинктивно, на вспышке омерзения. Взмахнул левой рукой и, не дожидаясь фиксации кистевого клинка, срезал большую часть, моментально отбрасывая в сторону. Меня это спасло, потому что отрезанная часть почти мгновенно взорвалась уже знакомой зелено-голубой вспышкой. Юнит-01 сбило с ног, а я машинально оценил взрыв в пять-десять тонн взрывчатки. Гораздо больше, чем можно напихать в метровую "соплю" с земными технологиями. Левая рука. Наверное, я замер на секунду, рассматривая размочаленный "веник" бронеткани, плоти и мелких нечеловеческих костей на месте предплечья. Потому что меня немедленно достали в правое плечо, чем-то менее мощным, но опять АТ-поле и броня не спасли. Сквозь дикую боль я едва слышал вопли Рей и Мисато, но смысл до сознания не доходил. Шок. Это шок. Давненько меня так не доставали. Пока я корчился и пытался перекатиться, еще удар в левое плечо. На этот раз я успел среагировать, срубив непослушным квантовым мечом что-то вроде фонарного столба, пытающегося вылезть из раны. Тварь хочет меня ногами запинать - так пусть расстается с ногами!
   Только Ангела пара десятков метров отрубленной ноги не не впечатлила. Последовал еще один "пинок" - на этот раз в район поясницы. И тут мне глаз резанула неправильность. Таймер автономной работы налился красным. 2:36. Не понял?
   - Синдзи, беги! Ангел целится по батареям, обездвижит тебя, а потом добьет плазмой! 32 секунды до перезарядки!
   Ага. Эти взрывающиеся зеленые сопли называются плазмой. Обозвали бы какашкой, примерно так же подошло бы. Похоже, шок прошел, и я занялся тем, с чего следовало бы начать.
   Концентрация АТ-поля, пускаю телекинетический кулак. Не по очередной ноге, которая вроде нацелилась Юниту-01 на живот, а в облака. Да, те ноги, что атакуют меня, видно вполне четко - помогает крутой угол сближения.
   Получилось! Нога ангела промахнулась на полсотни метров, глубоко зарывшись в руины стационарной пусковой установки. Чем я немедленно воспользовался, попытавшись отрубить еще метров сорок.
   Результат оказался...не впечатляющим. На этот раз я не сумел угадать момент остановки лапы-столба, и меч соскользнул по броне Ангела, выбив фонтан искр. А уже через секунду мне прилетел очередной пинок, от которого я с трудом увернулся, но и сам по ноге не попал. Да какой же длины у него ноги? На полк фотомоделей хватило бы.
   Опять телекинетический удар, сжимаю меч из всех сил. У Евангелиона только правая рука работает, да и то через "не могу". Слева струится красноватая дымка. Скашиваю глаза. Scheisse! Лично моя левая рука сочится кровью, кисти нет, под контактным комбинезоном угадывается двойная кость вместо предплечья. Накаркал. Серьезное увечье, как я и боялся.
   Суматошно и слишком медленно, но удается отпрыгнуть на полсотни метров в сторону, так что очередной пинок твари пришелся в завалы строительного мусора. Так дело не пойдет. По движению ног, положение тела Ангела угадывается на плюс-минус сотню метров. Пустить залп противотанковых ракет? Скорее всего впустую - даже если удастся случайно попасть, есть еще АТ-поле, да и без него Ангелы - крепкие сволочи.
   Прыгаю еще раз. Что за... - опять пинок из туч, Евангелион, подловленный в середине прыжка, катится кубарем, за спиной хрустит раздавленный разъем питания. Не теряю квантовый меч буквально чудом.
   Главное, не останавливаться, пока увяз в ближнем бою. Иначе шансы словить очередную взрывающуюся "соплю" резко повышаются.
   А вот и она, точно по расписанию. На этот раз я успел - взрыв случился в воздухе, с недолетом в сотню метров. Я успел удивиться примитивности "взрывателя с таймером". Взрывалась бы эта зеленая липучка при ударе, мне бы уже дважды пришел конец. Ну, может я бы и выжил, только Юнит-01 точно бы выпотрошило, а может и на куски разорвало бы.
   Виктор, быстро думаем. Поддержки от МАГИ и доктора Акаги нет, тактический анализ на мне.
   Тварь по тактике похожа на Рамиила - сидит над слабым местом в оболочке Геофронта и колупает дыру. Скорее всего, до Ангелов дошло, что в дальнем бою против укрепрайона, поддержанного Евангелионами, сражаться трудно. Ставка сделана на нейтрализацию дальнобойного оружия своеобразным "стелсом" и диверсией против электросетей. В ближнем бою, в отличие от Рамиила, тварь очень сильна. Главное оружие (назовем его сопле-плазмой) вроде бы вообще не замечает АТ-поле - инопланетный аналог НН-бомбы, а мощь достаточна для уничтожения Евангелиона одним ударом. Скорострельность низкая - ниже, чем даже главная пушка Рамиила. Ноги используются наподобие боевого молота. Еву ими забить трудно, но повреждения навесного оборудования уже серьезные и будут еще хуже.
   Работать надо "наскоками" в период перезарядки "сопли", чередуя Евангелионов и стараясь по мере возможности укорачивать твари ноги.
   2:02. Еще два наскока, и передаю ближний бой на Рей - у нее меньше повреждения батарей, должна отвлечь Ангела от ковыряния дырки в Геофронте. А потом и Аска подоспеет.
   Скачок, перекат, превентивно рублю по линии, куда должна ударить нога.
   А вот это я сделал зря. Ударил по Ангелу в момент, когда его нога двигалась с максимальной скоростью. На этот раз искрами не обошлось - сделавший зарубку квантовый меч вырвало из руки и вбило глубоко в землю. Иконка статуса меча моментально погасла.
   Остается кистевой клинок на правой руке. Ко всем Ангелам такой ближний бой! Не хватало только вторую руку потерять.
   Отшатываюсь, впритирку избегая нового пинка. Остается - автопушка Мелара. Буду стрелять бронебойными "от бедра", прицелиться по линии ствола мне тварь не позволит. Не поврежу, так хоть отвлеку. Два снаряда на выстрел, пошел!
   Похоже, действует. Тварь промахнулась с очередным пинком, ей трудно реагировать на высокоскоростные снаряды, так что приходится убирать ноги с линии огня. Еще двойка снарядов. А это от Рей.
   Ничего не попало, но я начинаю приноравливаться. Теперь одиночным, твари легче всего будет бить в голову, длинная очередь по предполагаемому направлению атаки!
   Можно сказать, попал. Один 76-миллиметровый снаряд с ясно видимой вспышкой ударил по ноге Ангела, сбил ее с атакующей траектории, и ... больше ничего. Опять фонтан земли и щебенки, нога исчезает в облаках, не оставив заметных обломков. Вот такая цена рассуждениям о смешном паучке, которому легко отрывать ножки.
   Спрыгиваю в отрытый Ангелом котлован, короткая очередь Мелары куда-то вверх. Пол-царства за Вулкан! Как же найти туловище кошмарной твари в такой мути?
   Пинок, еще пинок, уворачиваюсь в последний момент от почти одновременных ударов. Наверное, я под центром тяжести Ангела, если он бьет меня двумя ногами сразу. Стреляю вверх наугад, разумеется промах.
   На этот раз "сопле-плазму" я разглядел четко - летела она с ожидаемого направления и почти прямо в меня. Довернул Мелару и выст...
   Нет, выстрелил куда попало. Сопля расплескалась по разбитому бетону и взорвалась с едва уловимой задержкой, почти под ногами Евангелиона. На этот раз взрыв произошел с внешней стороны моего АТ-поля, но рука рефлекторно дернулась, сбив прицел.
   Такими темпами у меня быстрее кончатся снаряды, чем запас энергии в батареях.
   - Синдзи, отступай! Аска уже в туннеле, прикроет тебя через минуту! - надрывается Мисато.
   А вот фигушки. Я только вошел во вкус, холодная ярость прокатывается в жилах, движения Ангела заметно замедлились, а звуки воспринимаются урывками.
   Прикончу тварь. Дымный гриб поднимается, сейчас раздвинет облака...
   Ангел сместился. Секунд десять я впустую прыгал вокруг центра котлована, всматриваясь в облака. Даже пинки прекратились. Умная тварь. А затем ветер снес прореху, и избиение возобновилось. Пинок по правой руке, который только чудом удалось принять на бедро.
   Следующий пинок Ангел смазал, хотя я корчился, безуспешно пытаясь подняться. Возможно, ему помешал очередной крупнокалиберный снаряд от Аянами.
   А я запустил очередной "телекинетический кулак". Никакого эффекта - эта сволочь тоже быстро учится уворачиваться. Главная проблема в том, что я бью почти вслепую. А меня тварь видит. Не знаю, как, но видит. Все атаки идут прицельно.
   Бью телекинетическим кулаком, очередь из Мелары. Получилось! Теперь уже я пинаю ногу промахнувшейся и на мгновение застрявшей твари, вкладывая в удар всю концентрацию АТ-поля и две тысячи тонн массы Евангелиона.
   Нога Ангела подламывается, брызгает что-то вроде крови. Подбитую лапку он уносит медленнее обычного, и целых пять секунд новых пинков не приходит. Неужели пытается регенерировать?
   Накаркал. Летит очередная "сопля", я едва успеваю подпрыгнуть, как снизу меня дополнительно толкает ударная волна. Пяток снарядов наугад вверх, опять промахи. А я уж вознадеялся, что в прыжке буду ближе к телу твари, и шансы на попадание возрастут.
   Тяжело приземляюсь, сглатывая кровь из прикушенного языка.
   Новых пинков нет. Истошно орет Мисато, пытаюсь сконцентрироваться на словах: "- Синдзи, отходи! У тебя минута автономности, и в кратере ты его плохо отвлекаешь! Еще одну плазму свод не выдержит!"
   Кошмар. Осознаю со всей определенностью свое близкое будущее. Останусь в кратере - тварь меня сбросит в Геофронт. Никакое АТ-поле не спасет от падения с километровой высоты. Не останусь - тварь меня повалит, удержит на поверхности до истощения батарей, и прикончит "сопле-плазмой".
   Именно поэтому сейчас тварь меня не пытается пинать. Незачем ей рисковать - меня уже списала, и насвистывает похоронный марш.
   Прыгаю, еще прыжок до кромки кратера, очередь из автопушки наугад, только бы повезло! Везения нет. Выверенный удар лапы опрокидывает меня, проезжаю по чудом уцелевшему асфальту на животе, пытаюсь перекатиться. На вспыхнувший треугольный маркер захвата цели я среагировал абсолютно бездумно, автоматически.
   Все восемь ракет "Вурфспис" ушли в сторону цели, и в тот же момент я перечеркнул маркер очередью снарядов из Мелары. Не успело разогнанное сердце стукнуть два раза, как АТ-поле полностью потеряло прозрачность, окаченное чудовищной взрывной волной. Конец Ангелу.
   Наверное, я был не в себе. Бросил быстрый взгляд на таймер (0:36 и тикает), и бросился туда, где в начале боя потерял руку. А вот и срубленный кусок ноги Ангела. Опалена, покосилась, но все еще торчит из развалин, куда я ее бросил, вырвав из раны в плече. Как там доктор Акаги говорила "ткани Ангела слабо дифференцированы", "структура напоминает колонию бактерий". Кончилась ваша вольница, дифференцируйтесь. И с этой бредовой мыслью я насадил размочаленные остатки левого предплечья своего Евангелиона на обрубленный конец Ангельской ноги. Вспышка боли, белый шум перед глазами.
   - Усиление сигналов на нерве А-10 отключено. Потеря контроля гармоник. Критический уровень гармоник. Нерв А-10 отключен. Принудительная рассинхронизация.
   - Детальный анализ гармоник невозможен - сервер МАГИ перегружен. Петля обратной связи нерва А-10 не отвечает! Синхронизация не контролируется! Запущена последовательность аварийной эвакуации пилота. Системная ошибка: программа "Аварийная эвакуация" не отвечает и будет принудительно закрыта.
   Голос еще что-то бубнил, но я уже почти не воспринимал слова, ощущая дикую смесь боли и тошноты. А затем пришли видения. 
   [11] Премия Дарвина - присуждается всегда посмертно, за избавление человечества от особо выдающихся дураков посредством предсказуемого, но ненамеренного самоубийства

* * *
   Нефертари. Это она стоит рядом. Только ведет себя необычно. Не лезет с издевательскими тренировками, не напускает таинственный вид, не пинает трупы. Стоит себе тихонько, чуть ли ни рот раскрыла. Любуется на пейзаж.
   Я тоже посмотрел вперед, и меня моментально пробрали морозные мурашки. Это не Земля. Черная равнина, покрытая пылью и обломками камня. Угадываются кратеры, но не в таком количестве, как на фотографиях Луны. Слева - округлый, еще более черный холм, угадывающийся скорее по отсутствию немигающих звезд. Солнца в небе нет, тень от от холма тянется через половину равнины. Я и Нефертари в тени. Справа через равнину тянется что-то вроде дороги. Точнее, дорога угадывается по цепочке выбоин в поверхности равнины, обнажающих более светлые камни в глубине. А вдоль дороги... лежат скелеты. Огромные, и только отдаленно напоминающие человеческие. Угадываются гигантские ребра, черепа, какие-то клювы.
   - Мало. Слишком мало. Только три новых костяка за пять тысяч лет. - Нефертари хмурится. - Отрицающие доигрались в самодостаточность. Нельзя использовать настолько старых Ангелов. Слетят же блокировки. С первого взгляда видно, уже частично слетели. Вспомнить особенно того, кого здесь Гагиилом назвали. И в поведении, и в облике ничего от Лилим. Такое малое количество новых костяков объясняет, что за мерзость они послали на Землю. Тех, кого уже сами не осмеливались убить. Матерых. Да еще дополнительно заматеревших из-за трансформации в походную форму и обратно. Понимаю, экономят. Доэкономятся до вымирания, если будут продолжать в этом духе. Остается понять, зачем они посылают Ангелов. Нехватка пригодных душ одно дело. Это хронический кризис, заложенный в структуру их общества. А причина, по которой тамошние правители паникуют прямо сейчас, все еще совершенно непонятна. Синдзи. Ты должен убедить хотя бы одного из правителей Отрицающих объясниться.
   - Как? Я даже не знаю, как их правители выглядят.
   - Вероятнее всего, ты столкнешься с подсаженной душой Отрицающего в теле Лилим. Способных на такое душ мало, но много больше, чем способных очеловечить Ангела. На вид они могут быть кем угодно. Как и ты. В этот мир они придут через смерть, но не через Память Мира. Как и ты. Впрочем, не знаю. Если их так прижало, как я думаю, кто-то может прийти и в своем теле. Ангелы годятся на многое, но не на тонкую работу. Для Отрицающих в исконном теле Лилим путешествие на Землю - это дорога в один конец, с гарантией скорой смерти. Но если ты продолжишь побеждать Ангелов, Отрицающие придут сами.
   Сон. Навязчивый, но информативный сон. Надо спешить задать все вопросы, прежде чем он прервется. И постараться поменьше выдать самому. Эта "Нефертари", называющая себя пилотом и жрицей Лилит - на редкость мутная личность. Вроде бы настроена ко мне дружелюбно, но ее дружелюбие - это отношение человека к милому хомячку. Сегодня она дрессирует хомячка в картонном лабиринте с рассыпанными вкусными зернышками. А завтра отдаст хомячка (в смысле меня) на эвтаназию и глазом не моргнет. Впрочем, вопросы по очереди. Нельзя позволять ей вести инициативу в разговоре, а то опять получу кучу малополезного мусора вместо ответов.
   - Нефертари. Что это за место? Конкретно эта черная равнина.
   - Обновление Памяти, полученное из мира Отрицающих. Еще не разбиралась с деталями, но скорее всего ты к этому причастен. Поглотил часть Ангела, верно? Детализация больно уж хорошая для обновления, полученного через человека.
   Опять двадцать пять. Вроде бы и ответила, а все равно мало что понятно. Надо задавать вопрос еще конкретнее.
   - Нефертари, как называется эта черная равнина?
   Вроде бы задумалась. Беззвучно шевелит губами, будто... подбирает перевод на человеческий язык, точно.
   - В прошлое обновление это место назвали "Долиной смертной тени". Впрочем, мифы и языки меняются так быстро, не знаю, доходит ли до тебя смысл.
   - "Пройду долиной смертной тени, и не убоюсь я зла" - я сделал паузу, ожидая реакции - Имеет смысл?
   Нефертари поморщилась.
   - Плохие стихи, и к тому сильно мифологизировались за тысячелетия. Долина смертной тени существует в реальности, а не только в Памяти мира. Здесь Ангелы обычно кончают свою жизнь. Самоубийством. В самом худшем случае, им помогают умереть.
   Все еще не совсем то, но уже ближе. Попробую еще сузить вопрос.
   - Нефертари, где расположена Долина смертной тени по отношению к известным астрономическим телам?
   И тут я увидел феерически нелепое зрелище. Краснеть Нефертари, похоже, не умела в принципе, но смущение изобразила на лице очень старательно. Впрочем, даже у Лэнгли это лучше получается.
   - Синдзи, я дико извиняюсь. Привычка - вторая натура. Я не знаю. Точнее, наверное знаю, но не понимаю. Я и при жизни астрономией не занималась, а про идентификацию небесных тел по образам из Памяти только после смерти краем уха слышала. А ты может читал, как трудно учить новые навыки после смерти. Все, чем не занимаешься регулярно, через год-другой из головы вылетает. Строго говоря, головы у меня больше нет, но ты понял. Свойство такое у Памяти Мира. Если бы не оно, Память бы была заполнена безнадежно сумасшедшими душами. Скорость забвения хитро регулируется, но совсем отключить его нельзя.
   Ничего я такого не читал. И Нефертари все-таки безнадежно сумасшедшая, как не смотри. Дорегулировала она-таки свое посмертие до безумия. Ведь она теперь - эклектичная смесь хакера, демоницы и некроманта-лича, а вовсе никакая не "жрица Лилит". Не бывает таких жриц. Но теперь склонность Нефертари к вываливанию несвязанных кусков информации чуть понятнее. У нее нелады с памятью, сама призналась. Возможно, она путает меня с сотней или больше предшественников, которым всем объясняла примерно одно и то же. И теперь сама уже не помнит, кому с какого места объясняла.
   Или пытается скрыть компроментирующие данные. Есть у нее свой тайный интерес, готов глаз на это поставить. А уж какие у нее проблемы с удержанием внимания и насколько причудливые ассоциации, даже полному придурку видно. Один раз стоит сбить ее с нити разговора, и всё. Сумасшедшая выдает отрывок информации на отдаленно связанную тему. Или она вообще не человек.[12] Не бывает таких характеров у нормальных людей вообще, а уж о подклассе жриц и говорить нечего. Может, она на вид и человек, но в Памяти вид - это наносное. Может, она жила в те времена, когда первый австралопитек разбивал свой первый камень, а при жизни у нее были щупальца и клюв.
   Попробую зайти с другого угла, если уж в астрономии жрица 'не сечет'.
   - Извиняю. Все понял. Тогда ты можешь сказать, откуда ЗИЭЛЕ знает об Ангелах, если ты получила это "обновление" только сейчас? Есть вроде бы "Свитки мертвого моря", в которых теперешние события предсказываются за тысячи лет назад.
   - ЗИЭЛЕ? О чем ты говоришь? - жрица Лилит хмурится
   - Группа стариков. Бессмертных или почти бессмертных. Владеющих необычными знаниями о Ангелах.
   - Так они теперь ЗИЭЛЕ называются. Думала, перебили римляне их шайку. Да и сейчас наверное мало кто остался, если им приходится хранить знания на свитках, а не в устной памяти.
   - Нефертари, ближе к делу! Что там в свитках об Ангелах?
   - Да что может в них быть серьезного. По максимуму - список самых старых Ангелов, по которым уже сотня тысяч лет Долина плачет. И описания их любимых ухваток. Записать такое на свитках или там на дискетах - бред вполне в стиле прихвостней Отрицающих. Готовы на любое извращение пойти, только бы Памятью поменьше пользоваться. Тренированному интеллекту письменность без надобности!
   Черная равнина заколыхалась, а в звездном небе раскрылась сияющая прореха. Время возвращаться в реальность, Виктор-Синдзи.
   [12] Синдзи ошибся - особенности мышления, похожие на демонстрируемые Нефертари, встречаются среди современных людей, хотя настолько редко, что их можно считать психическим заболеванием (в последнее время эти черты характера описываются как "Синдром дефицита внимания и гиперактивности"). Есть мнение, что это древнейший, изначальный тип собственно человеческой психики.

Глава 8.

   Первое, что я увидел - синяк. На прилично распухшем носу. Только затем заметил глаза, красные больше обычного. В комбинации со снежно-белыми волосами, получается только пилот нулевого Евангелиона, героическая Аянями Рей. Очень зареванная Аянами Рей. Так, по цвету синяка, не похоже, что я провалялся без сознания слишком долго. Синяк максимум вчерашний, и вряд ли Рей получает такие подарки ежедневно.
   - Доброе утро, Рей. - надо же как-то социализироваться.
   - Покажи левую руку.
   Что это с ней? Какое-то странное приветствие. Вытягиваю руку из-под чего-то тяжелого и липкого, пожимаю протянутую в ответ ладонь. Рей явно ожидала не этого, но на пожатие ответила. Выдернула руку, заметно расслабившись. Я с некоторым недоумением проследил ее взгляд.
   О боже. У меня фигня какая-то, а не рука. Наращенные за месяцы тренировок мышцы куда-то делись, кожа ярко-красная, и... ниже локтя пристроен какой-то уродец, практически только кисть искаженных пропорций и размером в треть нормального, совсем как у младенца. Пальцы... шевелятся, но ощущения очень странные. Рей заметила мое недоумение и пояснила:
   - Когда тебя вытащили из капсулы, вообще ужас что было. Кровь и что-то гнойного вида сочится, голая кость выпирает. Лэнгли вырвало, когда у нее на глазах эта кость отломилась. Она бормотала на тему "Мысли материальны", ей даже укол противошокового вкатили. А как начали было накладывать повязку, до меня дошло, что дело нечисто. Кто-то дозвонился до доктора Акаги, та прискакала как бешеная коза, если бывают вспотевшие бешеные козы, обложила всех непонятным матом, и прописала тебе на руку влажные компрессы.
   Я хихикнул, представив себе сцену. Воодушевленная Рей продолжала.
   - Первый час сюда врачи ходили, как в парк развлечений. Наверное, все медики-НЕРВовцы отметились. Раскроют вату, сфотографируют, пошушукаются, опять укроют. И у всех морды разные. Кто довольный, кто мрачный, но большинство только в затылках чешут. Я уже начала было думать, что у тебя заостренная палка растет, как теперь у ноль-первого вместо руки. Хорошо, что потом поток схлынул, и мне разрешили с тобой подежурить. Знаешь, интересно было. За пару часов у тебя пальцы и кисть вылезли, а потом и предплечье начало удлиняться. Я только боялась, что отрастет, но останется парализованной. Теперь только доктор Акаги временами прибегает, разогнала она остальных врачей. Им работы хватает, народу в Токио-3 поранило сотнями. А заживает так быстро только у тебя.
   Я сел в постели. Одежда... больничная пижама сойдет.
   - Поранило? Как? Я вообще никого не видел.
   - Большей частью поранило, когда этот Ангел Дождя нёсся через город. У этого... его назвали Матариилом, кажется, что ни шаг - так тонна шрапнели. Тяжелая походка. Еще повезло, что большая часть выбрасывалась в узком конусе вверх, почти никто под прямой удар не попал. Побило народ уже свободно падающими обломками, там разлет был очень приличный, особенно из-за ветра. Некоторых даже в квартирах достало, обломками стекла. Смешно сказать, эвакуацию гражданских начали уже после того, как Матариил взорвался. Очень уж всё быстро закрутилось. Артиллеристы успели тоже пару раз выстрелить только после боя. Пока их наша Кацураги не остановила.
   - Рей. Кто его взорвал? Я толком не понял, что случилось.
   Рей пожала плечами.
   - Да скорее всего никто не понял и не поймет. Как Аска появилась и дала целеуказание, я тут же выстрелила. В облаках перед основным взрывом прилично сверкало, были множественные попадания. Ангел на этот раз был верткий, но совсем хлипкий. Не знаю, чьи снаряды его добили. Может и мой, из винтовки ВОН-13. Синдзи, ты тоже тогда попал по ядру?
   - Наверное. - вспомнился четкий пунктир автопушки, пересекающий виртуальный маркер цели. - Я у Матариила до самого конца только ноги и видел. Попал раза четыре по ногам, но отсечь кусок удалось только раз. И непохоже, чтобы отсеченный кусок ноги его сильно беспокоил.
   - У него ноги были сильно бронированные. Непонятно, почему такую же броню он на ядро не нацепил. Я всегда удивлялась, почему у большинства Ангелов ядро напоказ. Наверное, теряют какие-то способности, если его спрятать.
   - Или у них ядро с лучевой системой охлаждения. Хотя бред, не настолько ядро раскалено. Держал его в руках, знаю. - я немедленно забраковал собственную идею.
   Стоп. Идиот. О чем я думаю. Самый важный вопрос, что с Аской?
   Наверное, я начал озираться совсем уж красноречиво, поскольку Рей ответила, не дожидаясь вопроса.
   - Лэнгли в порядке. Отсыпается в соседней палате. На этот раз обошлось без полевых госпиталей, так что мальчики и девочки - строго раздельно. Она держалась до конца только на нервах, так что противошоковое Аску моментально усыпило, прямо в ангаре. Как мы возились, кантуя Ноль Первого до ствола лифта, страшно вспомнить. Хорошо еще, под конец дали электричество, а то бы пришлось нам самим запускать аварийную эвакуацию.
   - Спасибо, Рей. Очень обязан.
   - Да не за что. Тебе одному все шишки достались - на броню ноль первого смотреть страшно. Все так помято и порвано, как будто из фольги сделано. Я и не знала, что диполимерный титан настолько можно гнуть. Самое плохое, конечно, с левой рукой, но ты и сам знаешь.
   А я кого-то забыл. Мари! С ее патологической невезучестью, сполна проявившейся в Австралии, она и на этот раз куда-нибудь влипнет.
   - Мари! Что с Мари?
   - Серьезно ранена и борется за свою жизнь.
   - Что? Почему?
   Наверное, я выглядел смешно, потому что Рей прыснула.
   - Синдзи, я пошутила. Она всего лишь разбила нос о пол, когда сорвалась по боевой тревоге. Ее даже в капсулу не успели посадить, как все закончилось.
   Слава кому попало, включая Ктулху. Обычный уровень невезения для Мари.
   Кстати, вчера много чего навалилось, надо разгребать завалы по личным отношениям. Конкретно, вчерашний косяк от пай-девочки. С чего бы ей вздумалось устраивать "заговор", по выражению Мисато? Да еще почему-то с уклоном чуть ли ни в инцест. Рей ведь Синдзи приходится по моей полу-официальной версии неполнородной сестрой, верно?
   Я насилу помирился с Мари (по телефону и эсемескам, конечно). А вот с Рей разговоры (насколько можно вести с ней общение вообще) хотя и вел, но исключительно по служебной тематике. Ангелы и все такое. Надо наверстывать. На этой оптимистичной мысли, я открыл рот... и закрыл его с большим трудом минут пятнадцать спустя. Банально челюсть отвисла.
   Конец пай-девочке. Теперь ее никто так не назовет. Порвала она шаблон быстро и на клочки. Впрочем, по порядку. Номинальный план Рей заключался в том, что пока охрана смущенно хихикает, старательно зажав рты, Рей передает мне на ухо ужасные вести о скором неправедном суде. А затем я придумываю гениальный план, как мы убегаем от охраны, уезжаем из специальной зоны ООН номер 11, теряемся на просторах японских лесов, и живем мы вместе долго и счастливо. Конечно, последнюю часть доблестная пилот Аянами не высказала, это я уже сам додумал.
   Бред, в стиле гремучей смеси из приключенческих и любовных романов. Да еще с примесью порнофильмов самого "жесткого" содержания. Это я о той части ее плана, что звучала как "повалить Синдзи на землю и поцеловать один раз, а дальше само пойдет".
   А ведь звоночки были. Рей, читающая на компьютере книги, о содержании которых не говорила вообще ничего. Рей, отвлеченно рассуждающая о перспективах моих близких отношений с Габриэллой. Картонная коробка в квартире Рей, куда она запретила мне совать нос. По размеру, скорее всего содержащая сиди-диски. Маниакально-упорная Рей, заметно занимающаяся на работе имитацией бурной деятельности. Следовало предполагать - с ее замкнутым характером все видимые аномалии были только верхушкой айсберга. Снегурочка разморозилась и отожгла, шайзе.
   Впрочем, не так уж и плохо получилось. Ничего непоправимого Рей натворить не успела. Уже случившееся Макото и Кацураги классифицировали как закидоны четырнадцатилетней девчонки , и "спустили на тормозах". Замяли, как Мисато выразилась еще в экраноплане.
   Будет у Мисато новая тема для подколок. Мари с Рей никогда не станут подругами - в лучшем случае ожидается перемирие, а в худшем - имитация перемирия с взаимными пакостями.
   Мне тоже урок. Не бывает так, чтобы четверка пилотов-подростков, да еще разнополых, была однородно друзьями. Обязательно возникнут трения, и скорее всего кто-то будет назначен аутсайдером. С точки зрения социологии малых групп, произошла банальная перестановка - новичок (Мари), которую остальные молчаливо назначили на самую низкую ступень групповой иерархии, "показала зубы". Более-менее победила в поединке, пусть даже синяков на ней осталось в два раза больше, чем на Рей. А Рей столкнула на свое место. Нет, мне жаль Рей. Как пилота нулевого прототипа, у которой обязательно будут теперь с пилотированием проблемы. А как сестру - не очень. Следовало бы задать ей взбучку, чтобы полученного от Мари мало не казалось. Но приходится терпеть. По аж трем причинам. Первое, неприлично бить девушек. Второе, с моей едва начавшей регенерацию рукой, скорее всего битым окажусь я. Третье, непредсказуемо, как это воспримет сестренка, с ее теперешней путаницей в жизненных ценностях.

* * *
   А теперь о Мари. После того как Рей убежала "Я посмотрю, как там пилот Лэнгли, ладно?", я обдумал все те признания и откровения, что мне щедро накидала Мари за вчерашний день. И постарался мысленно сложить ее прошлое, раз уж мне ее досье показать не удосужились.
   Итак, родители Мари. Три штуки нашлись, из них отец - высокопоставленный чиновник, одна мать мертва, а вторая пропала без вести. Статистика в пределах нормы для пилота Евангелиона или там Евы-подлодки.
   Первая мать - Юмено Макинами. Парикмахерша из славного города Токио, которую морской волк и по совместительству козел с примесью кобеля, проходящий по документам как Александр МакМиллан, нашел во время длительной командировки в Японию. Нашел, женился, сделал дочку по имени Мари Макинами, а тут и командировка закончилась. Отец вернулся делать карьеру в Британию, где... правильно, нашел подругу, женился и сделал еще одну дочку по имени Мари. Чтобы не заморачиваться с запоминанием нового имени, наверное. Что симптоматично, с первой женой этот самец собаки не развелся. И даже продолжал регулярно посылать переводы на воспитание ребенка.
   На чем в конце концов и погорел. Наверное, в доме не хватало денег на малютку. Или новая жена проявила здоровое любопытство. Точно ничего не известно, поскольку жена МакМиллана тихо сняла со счета деньги, взяла младенца наперевес, и купила билет до аэропорта Нарита.
   Точно неизвестно, с какими намерениями миссис МакМиллан явилась в дом к миссис Макинами. Может, собиралась оставить ребенка и исчезнуть. Может, собиралась отбить Мари-старшую и триумфально вернуться в Британию. А может просто хотела поговорить с обнаруженной старшей женой на тему "все мужики - сволочи". В любом случае, ее планы были обречены. Буквально. Потому что случился Второй Удар. Миссис Макинами выжила, протащив и восьмилетнюю дочку, и младенца через паникующую толпу до причала, где Силы Самообороны пропускали на готовящийся к отплытию сухогруз женщин с детьми. На женщин без детей мест не было. Токио все-таки. Токио, где при более двадцати миллионах населения поблизости было мало высоких гор, а цунами достигло высоты в шестьдесят метров. Там погибло три четверти населения, причем в центральном Токио, где и разворачивались события, из оставшихся на земле миллионов выжили только пара десятков тысяч, собравшихся на вершине холма с дворцом Императора.
   Так "моя" Мари получила ставшую второй фамилией категорию "Илластриэс" - обозначающую подданных Британской Короны, переживших Второй Удар на гражданском корабле в Японии. Еще повезло, что Юмено Макинами не свернула на соседний причал, где стоял сторожевой корабль береговой охраны. Нет, я говорю не о перспективе заполучить подругу по имени Мари Кацураги. Просто тот сторожевой корабль затонул на глазах Юмено Макинами и ее дочери. Моряки переоценили свою скорость, и чуть не успели до глубокой воды, где цунами почти не опасны. Мари Илластриэс в тот момент не понимала всей глубины жизненной задницы, которой едва избежала - сосала себе бутылочку и пачкала пеленки.
   Впрочем, даже Второй Удар когда-нибудь кончается. Юмено Макинами с детьми добралась до Лондона, где успешно избила мужа до потери сознания. Боевая леди, и дочка ее оказалась не лучше. Основные воспоминания Мари о детстве - драчливая и невыдержанная старшая сестра. Если еще взять в расчет восемь лет разности возраста, и мачеху, постоянно встающую на сторону собственной дочери, становится совсем печально. Наверное, ставшему к тому времени главой Фауст-Британия папаше МакМиллану ежедневные побоища в доме надоели. Старшая Мари получила направление в элитную военную академию, благо к тому времени Мари Макинами доросла до совершеннолетия, а ограничения на прием девушек сняли на волне выступлений феминисток в 2009.
   Мачеха куда-то исчезла - то ли развелась, то ли просто вернулась в Японию. А Мари Илластриэс осталась с отцом. И с программой NGS (Neon Genesis Submarine), где она оказывается числилась чуть ли не с пеленок. Постепенно, очень постепенно жизнь Мари отклонялась от обычного русла. Спецшкола? Принято. Еженедельные медосмотры? Почему бы и нет. Эксперимент с погружением в ЛСЛ? Мерзко, но терпеть можно. Синхронизация? Непонятно, но круто! Так все и катилось под уклон, пока не увенчалось разбитым носом в момент атаки Матариила.
   Кстати, теперь чуть понятнее успехи Мари в освоении японского языка. Мари с детства слышала японскую речь, в основном когда мачеха общалась с сестрой. Что-то даже понимала, хотя сама по-японски говорить и не пыталась. Ведь это язык воплощения мирового зла - сестрицы Мари Макинами. Интерес к систематическому изучению японского у моей Мари появился только после появления загримированной и насквозь героической тушки Синдзи Икари на развороте журнала для девочек соответствующей возрастной категории.
   Так, левое полушарие моего мозга сигнализирует, что информация обработана и ему скучно. Правое сигнализирует, что ему одиноко и хотелось бы найти дружескую компанию. Спинной мозг...не отвечает по причине невыносимого блаженства от валяния в кровати. По результатам выборов - компромисс! Буду искать общество, валяясь в кровати.
   Теперь следующий по логичности шаг - проверка сообщений от Мари. Есть, четыре штуки. Нервозность в текстах чувствуется, но паники нет. Написать свое, не забыв о разбитом носе. Как хорошо, что сотовый сделан так, что можно работать одной рукой. От левой руки толку мало, и будет мало в ближайшие дни. А может и недели. Регенерация регенерацией, а процесс минерализации новых костей занимает три недели - это чисто физический процесс, ограниченный скоростью диффузии ионов кальция через поры кости, и никакая мистическая энергия здесь не поможет. Это если принять, что рука отрастет до прежнего размера моментально, чего не наблюдается. Так что вполне возможно, рука восстановится как раз к следующему Ангелу. Который мне ее опять оторвет, на этот раз вместе с головой, чтобы зря не мучиться.
   Я поймал себя на повторяющихся депрессивных мыслях. Влияние Младшего, нечего гадать. Чем копаться в себе, почему бы и мне не проведать мисс Лэнгли?
   Капельниц на мне нет, пижама вполне приличная, ЛСЛ кто-то уже смыл, рука двигаться не мешает, хоть и чешется просто зверски. Можно путешествовать!
   На этой позитивной ноте я поднялся, выковырял шлепанцы из придверного ящика, и отправился навстречу приключениям. Впрочем, громко сказано - женская часть лазарета всего в десятке метров по коридору.
   Первое, что я увидел в коридоре - гибрида мелкого резинового Ангела с Дартом Вейдером. Как раз у двери женского отделения. Через секунду паники, до меня дошло. Доктор Акаги. В каком-то жутком переднике, и с респиратором, дополненным противо-брызговым щитком, на голове.
   А через секунду донесся вопль Аски: - Нет! Вход воспрещен! У меня месячные, все тело болит, и вообще руку себе отгрызу, будет как у Синдзи!
   - Мисс Лэнгли, вы уже почти месяц от меня прячетесь. Мне срочно нудна подоп... испытательница для нового соединителя нервов. - Рицко говорит, а сама потихоньку протискивается в приоткрытую дверь. Почему тихонько - так на ее и без того выдающихся формах столько защитных слоев резины прилеплено, что ширины двери в районе груди банально не хватает.
   - Нет! Я никуда не пойду без разрешения непосредственного командира! Синдзи!
   А я уже здесь. Кивнул обернувшейся Рицко, и слегка подтолкнул ее за плечо в комнату. Теперь Аска. Что с ней, продолжение истории с укушенным пальцем?
   - Синдзи, спаси! Она на меня зла, будет очень больно!
   - Если это история с укушенным пальцем, не верю. Доктор Акаги совсем не истеричка.
   - И правильно не веришь. Эта рыжее недоразумение подмешало смертельный яд в мои сигареты. Она опасна!
   Оп-па. Вот такой подлянки я не ожидал. Аска-отравительница. Впрочем, сравнивая с учебной гранатой в женской школьной раздевалке, намечается некоторый прогресс. Очень маленький. Микроскопический. А может, и вообще не в ту сторону. По серьезности обвинений сужу, до полного излечения рыжей еще далеко. Что поделать, воспользуюсь случаем и потренирую командные замашки.
   - Пилот Лэнгли, встать! Доложить по всей форме причину дебоша!
   - Да не было там никакого яда. - Аска сперва вылезла из-за кровати, за которой ранее пряталась, а затем демонстративно понурилась. - Меня всегда раздражало, что доктор Акаги курит. И еще я слышала, что если сигареты вымочить в молоке, то курильщик сразу бросит. Сигареты она всегда разбрасывает, я позаимствовала одну початую пачку, вымочила, высушила, а потом обратно подбросила. А ты, Синдзи - солдафон. Нет чтобы посочувствовать.
   Причудливы и непостижимы извивы женской логики. Особенно когда две девушки вступают на тропу войны.
   - Мне казалось, умру, так было плохо. - доктор Акаги подняла щиток-забрало. - У меня аж кожа позеленела. Я думала, ты у меня не только сигареты, но и набор гепатотоксинов позаимствовала. Как раз не досчиталась одной упаковки. Планировала, положу тебя в реактор ПЦР, возьму пробы. Как докажу, что у тебя был тот яд - сразу звонок Командующему, а тебя в изолятор. Я там сейчас живые части Ангелов держу. Аска!
   Впрочем, услышавшая людоедские планы ученой докторши Аска Сорью Лэнгли уже визуально не обнаруживалась. Эффект не хуже, чем маскировка Матариила. Только из под кровати доносится тоненький, практически ультразвуковой визг, который, похоже, слышу только я.
   Рей, сидящая в ногах кровати Лэнгли, светлела лицом прямо на глазах. Что там ее косяки, когда единственная подруга вляпалась чуть ли не в уголовщину! Вот что злорадство животворящее делает. Уже и синяки не так заметны.
   А мне одно время, особенно после научно-практической конференции НЕРВ, казалось даже, что Рей с Аской подружились. Какие-то у них возникли совместные тайны, Аска вроде бы даже учила Рей краситься. Даже подумывал, что стервозность Аски из оригинала Евангелиона слабо проявляется по причине ее хорошей социализации.
   Ошибся, и очень критично. Начавшийся стук кости о твердые предметы подтверждает диагноз. Похоже, психоз Аски - это не то, что можно вылечить дружеским отношением. Возможно, даже перевод отношений в горизонтальную плоскость позволил бы только отсрочить неизбежный срыв.
   Теперь, слушая мерное бум-коро-коро-дзинь-коро-коро-бум (это Аска поочередно бьется головой об пол и раму кровати, да еще и перекатывается), будущее видится в исключительно мрачном свете. Явится очередной Ангел наподобие Зеруила. А у Ленгли в очередной раз приступ депрессии на почве своих собственных выходок. Может быть, Ребилдовская идея пересадки Мари в Ноль-Второй и не такая уж белиберда.
   Похоже, доктор Акаги пришла к аналогичному выводу. Потому что начала раздеваться. Нет, не об эротике речь. Готовясь к захвату ядовитой рыжей змеюки, Рицко напялила на себя, наверное, все комплекты высшей биологической защиты, что нашлись в лаборатории. А теперь обливалась потом, пытаясь всё это богатство стащить. Тем более, что натягивать резину на резину относительно просто, а вот стягивать плотно слипшиеся слои - наоборот.
   - Рей, помоги. - выдавила доктор Акаги, обессиленно опускаясь на пол - Или я здесь заживо сварюсь.
   Рей начала помогать. Даже что-то заладилось, пока Рицко окончательно не потеряла силы. Тогда... правильно, был позван однорукий пират по имени Синдзи. В три руки мы стащили за пять минут все комплекты защиты и респиратор. И тут дверь раскрылась.
   Для появившейся Мисато в компании с начальником моей охраны, лейтенантом Рамосом, сцена явно выглядела очень неоднозначно. Растрепанная, раскрасневшаяся и находящаяся в полуобморочном состоянии руководительница научного отдела, которую пилот ноль первого нежно поддерживает одной рукой за талию, а пилот нулевого расстегивает лабораторный халат на груди Рицко.
   - Извините. Я наверное не вовремя. - и дверь перед Рамосом снова закрылась.
   Я посмотрел на Рей. Рей посмотрела на меня. И подмигнула.
   - Тысяча игл.[13]
   Я согласно кивнул. Если на кого-то и можно полагаться в этом вопросе, то это на Рей.
   [13] Часть японской детской скороговорки о сохранении тайны. Русский эквивалент будет звучать примерно как "кошка сдохла, хвост облез, кто слово молвит, тот ее и съест"

* * *
   Козо Фуюцки наконец вернулся! И персонал НЕРВ-Япония дрожит от начальственного гнева. Преувеличиваю, конечно, но все равно пробирает до печенок.
   - В празднование победы над Сакиилом команда техподдержки ноль-один умудрилась вылакать ведро растворителя, после чего потеряла работоспособность на три дня. После аналогичной оказии с Самсиилом, оперативный отдел развлекался стрельбой по уличным фонарям. После Рамиила, кто-то облевал камеру регенерации ноль-первого! Этому безвестному алкашу еще повезло, что пилот был без сознания, а ИП-уровень камеры - 65.[14] Иначе бы я санкционировал применение пыток, но нашел бы виновника, а затем бы отдал его доктору Акаги на опыты.
   Ничего себе. А об этом эпизоде я не слышал. Неведение - благо. Как-то вдруг резко усилилось желание избегать серьезных ранений.
   - Я не говорю уже о том непотребстве, что научный отдел, подстрекаемый примером самогонщицы-недоучки Ибуки, учинил на радостях после того, как им не пришлось сражаться с Гагиилом. Мне страшно подумать, до чего бы они дошли, если бы у них был реальный повод нажираться. Последствия этих высоколобых ничему не научили - иначе как объяснить, что после победы над Израфиилами половина НЕРВа сначала организованно споила доктора Акаги, а затем кто-то разбил ей голову? После Сандалфона я организовал приличное празднование, а что сделали наши бойцы под управлением "доблестного" Макото? Не дождавшись пару дней, они забрались в самый темный коридор, где успешно обрушили на себя потолок, пытаясь пускать фейерверки в замкнутом помещении.
   Ой. А я серьезно грешил на строителей. Следовало бы догадаться - армейскую смекалку никто не отменял. Наши раздолбаи сперва обрушили на себя потолок, а уж потом сымитировали низкое качество постройки. Действительно, слишком большое совпадение. Потолки может случайно и падают, но если падают на лейтенанта Хьюга Макото, то с вероятностью 99% по вине вышеупомянутого лейтенанта.
   - Так что слушайте...товарищи. Иначе вас и не назвать, из всех обычаев праздников нового мира вы выбрали самые мерзкие проявления русско-немецких пьянок. В этот раз я не буду организовывать ничего. Ни одной йены на обычные непотребства. Сами организуйте праздник. На свои деньги, и строго по японским обычаям. Все три ступени [15] празднества. Да, пилотов и мисс Ферраро на третью ступень не водить! На вторую ступень идти разрешаю всем, но помните - возмещение ущерба городу из собственных карманов!
   Интересно, что там на третьей ступени. Впрочем, если опять будет обычный уровень бардака, меня не то что на третью ступень праздника допустят, а прямо на ходу изобретут и реализуют четвертую.
   - Слушайте и мотайте на ..., получающие жалованье пропойцы, дебоширы, бабники, растратчицы и хулиганы! Постановляю - с рядового и сержантского состава по одной доле, с лейтенантов - две, с майоров - пять.
   - Прямо хоть иди и ложись под Макото. Где я достану такие деньги. Кусо яро. - Мисато выругалась вроде бы шепотом, но мне слышно отчетливо.
   Да еще и посматривает периферийным зрением на мою реакцию. Делаю морду кирпичом, будто ничего не слышал. Хватит с нее пяти ман, что ей удалось получить практически вымогательством позавчера. Да, сел я ей на лицо, путь и ненамеренно. А нечего было три кресла занимать. Интересно, лейтенантские две доли - это сколько? Моих двухсот с гаком ман накоплений, конечно, хватит. А вот Кацураги, с ее привычкой жить от зарплаты до заема, даже пара ман непредвиденных расходов - трагедия. Интересно, как она сводила концы с концами до того, как в её квартире появился я. Не с Пен-пена же она стрясала мелочь. Впрочем, вспоминается. Кацурагина привычка накапливать стаканы лапши быстрого приготовления и безалкогольное пиво-квас. Явно часть ее стратегии выживания в голодную неделю. Ага, приходящую регулярно каждый месяц.
   - Вопросы есть? Нет? Все свободны. Пилот Икари, а вас я попрошу пройти в мой кабинет.
   Не к добру это. Совсем не к добру. Сейчас огребу по полной, и за Австралию, и за самодеятельность с Ангелом Дождя.
   Подождал, пока все вытянулись из зала, и пристроился за полковником Фуюцки. Тот, как истинный начальник, в мою сторону даже взглядом не повел. Излучает себе уверенность - если подчиненному приказано, он никуда не денется. До кабинета Козо Фуюцки - полсотни шагов.
   Добрался, сел на стул по небрежному маху руки. Полковник покопался где-то в выдвижных ящиках, и достает... свежий оружейный журнал из США? Ух ты. Мне по подписке этот номер только через пару месяцев ожидается. Я тоже так хочу!
   На обложке - ноль первый с хорошо узнаваемыми турелями GDM-008, еще чистый, без разводов грязи и морской соли. Похоже, сняли в момент моей загрузки на линкор "Советский Союз". А заголовок под картинкой совсем плох. Проект "Евангелион" - плод моральной деградации или слишком передовая технология?
   Приехали. По молчаливому приказу полковника, перелистываю страницы, читаю. Ох и мерзость. Тут и "персональный гарем сына командующего Икари", и "непотизм", и "несовершеннолетний массовый убийца Синдзи" (это мне припомнили ту бойню в супермаркете), "подстроенные победы над так называемыми Ангелами", "мальчик, свихнувшийся на почве коллекционирования оружия", и "вопиющая безответственность семейного клана Икари", а самый дикий перл - "плохо освоенные и смертельно опасные инопланетные технологии в руках неуравновешенного дегенерата с неполным средним образованием". Самое обидное - материал подан с претензией на объективность. И даже, местами, объективно. Только некоторые детали умалчиваются, а мне-то известна та поговорка "дьявол прячется в деталях".
   Например, я догадываюсь о том, что взрослые, ответственные дядьки вообще на текущий момент не могут быть Пилотами. По историческим причинам - ну начали программу душевно-биологической модификации пилотов слишком поздно. Или как там их живодерская программа называется.
   Полковник Фуюцки стукнул пальцем по столу, привлекая мое внимание.
   - Да? - и побольше взрослости во взгляд, а то вдруг Козо начнет верить, что я действительно малолетний дегенерат.
   - Лейтенант Икари. Надеюсь вы теперь осознаете, что мисс Асакура творит почти невозможное в таких условиях. Я рассчитываю, в будущем вы будете с ней сотрудничать намного ближе, и окажете хорошее влияние на начальницу оперативного отдела.
   Здравствуй, Ноль Первый в веселеньком фиолетовом камуфляже. Здравствуйте снова, девушки из АКМ-47. На этот раз мне не отвертеться от фото сессий или там ток-шоу. Рад увидеться, обнаженная Мисато на обложке "Плейбоя". Нет, до такого я ее додавливать не буду. Хотя и чувствую искушение проверить, насколько далеко она готова зайти ради службы.
   - Еще одно, лейтенант Икари. Я отлично осознаю, что использование Евангелионов в авантюрах наподобие Австралийской недопустимо. Недавний инцидент эту позицию подтвердил. Я бы и рад сказать, "виновные будут наказаны", но реально виновные находятся на настолько высоких постах, что их арест - вопрос высокой политики, а не службы безопасности.
   Догадываюсь. Если уж на первом плане мелькает Такеда Рю - заместитель министра безопасности Японии, то за его спиной стоят очень серьезные игроки.
   - В будущем, если опять возникнет вероятность подобных инцидентов, приказываю немедленно связаться со мной. Сохраните номер моего спутникового телефона. А это спутниковый номер Командующего Икари. - и выкладывает перед мной отпечатанную бумажку.
   Опаньки. Австралийскую операцию, похоже, провели за спиной полковника, так что он теперь готов икру метать, только бы повтора не было. А вообще у него классический военный подход. Ставит подчиненному задачи, ничего не спрашивая.
   - И последнее. Лейтенант Икари, поздравляю. Считая Матариила, вы помогли перемолоть две пятых вражеской группировки. Осталось двенадцать Ангелов. К сожалению, наши эксперты-аналитики сообщают, что шваль, которую на нас бросали до этого, скоро кончится. Ожидается не более четырех одиночных атак, а затем - собственно воинское подразделение Врага. Будет запредельно трудно. Относитесь к грядущей битве как к Дню Страшного Суда. Гражданское население Токио-3 будет эвакуировано в течение трех недель. Будьте готовы принять настоящий бой в любой день с момента завершения эвакуации. Я очень надеюсь, что все шесть Евангелионов уже будут в строю на "День Страшного Суда". Если не будут, нам скорее всего придется сотворить с Токио-3 такое, что разбомбленная Канберра покажется курортом. Помните, ни один Ангел не должен прорваться в Геофронт. Остановите их любой ценой.
   Не сходится! Ничего не сходится! Помню, в аниме была полная эвакуация гражданских из Токио-3. Но вроде бы намного позже. Количество Ангелов тоже не сходится. Остаток в три пятых равен двенадцати. Получается по мнению Козо, что я с командой прикончил в полтора раза меньше двенадцати, то есть восьмерых. Сакиил, Самсиил, Рамиил, Гагиил, Израфиил, Сандалфон, Матариил. Семерых насчитал. Либо Фуюцки засчитал неканонического Тикаила, либо Израфиила засчитал за двоих. Или вообще Адама посчитал. Нет, не подходит - как ни смотри, в событиях Второго Удара я активно не участвовал. А всего Ангелов (исключая невнятных Адама и Лилит) - двадцать. Заметно больше, чем в любой версии, которую я видел на экране до смерти Виктора.
   А еще хуже, что, по мнению полковника, до этого я сражался с "швалью". Хотя что-то в этом имеется. Ну слишком слабо прослеживается в атаках какая-либо стратегия. Ангелы лезут на Токио-3, как какие-то уличные бандиты или там отбившиеся от армии мародёры. Много наглости, мало координации. Хотя связь вроде имеется - пришедшие позже Ангелы учатся на ошибках предшественников. Боже милосердный, да скоординируй атаку те же Сандалфон и Израфиил, оборону Токио-3 раскатали бы по камешку. Да и Евангелионов столько раз могли бы подловить беспомощными, на транспортировке. Гагиил пытался это сделать, но опять в одиночку, что крайне странно. У нас банально едва хватает сил, чтобы давить без потерь одиночных Ангелов тройкой Евангелионов. Придет тройка не самых сильных Ангелов одновременно - это гарантированное начало конца. Будут потери среди пилотов, а потом ослабленную оборону можно добить даже одиночным Ангелом. Да, доля истины в словах Фуюцки есть. Ангельская шваль, вот с кем я сражался. Те, кого не жаль ни нам, ни... наверное, Отрицающим. Безумно хочется бросить это слово полковнику, но меня останавливает страх, внутренний барьер. Ощущаю безошибочным "чувством задницы", оттренированным прошедшими боями, что произнести слово "Отрицающие" сейчас - это табу, безумие. Перед мной не генерал Конго, кто слышал или догадывается примерно о том же, что и я. Полковник Фуюцки - правая рука Командующего. Того самого Командующего, что вполне возможно ничем не лучше Ангелов, рвущихся к своим целям - Третьему Удару и гибели человечества. Вполне вероятно, Козо Фуюцки имеет представление о полной картине происходящего. И его реакцию на мои слова предсказать просто невозможно.
   - Принято. Служу человечеству! - кто там говорил, что идеальный солдат должен быть на вид лихим и придурковатым? Не вспоминается, но стараюсь соответствовать.
   [14] ИП-уровень - двухзначный код, указывающий степень пыле- и водоустойчивости оборудования. Уровень 65 означает устойчивость к большинству форм грубого обращения, исключая разве что проглатывание или утопление в грязной луже.
   [15] Три классические ступени японской корпоративной вечеринки - наесться, напиться и пойти в бордель. Все участники скидываются из своей зарплаты, и оплачивают увеселения коллективно. Система теоретически позволяет контролировать уровень творимых непотребств. На практике, в нашей вселенной система вышла из употребления в нулевых годах двадцать первого века, поскольку в ходе "потерянного десятилетия" исчез избыток денег в карманах японских служащих.

* * *
   К счастью, Мисато нашла относительно приличный способ сэкономить средства. А именно - самообслуживание! Нет, я не говорю о шведском столе. Мисато, ознакомившись с прейскурантами городских ресторанов, явно пришла в ужас. Но похоже, перспектива перезанимать деньги у озлобленных подчиненных (которым и так придется, по приказу Козо Фуюцки, оплачивать свои доли), ужаснула ее еще больше. Так у Мисато родился гениальный план вечеринки. Сэкономить на услугах поваров, строителей и официанток. Костер, складные стулья, заимствованные из зала заседаний штаб-квартиры, дизель-генератор, легкие навесы, железные противни с круглыми углублениями в много рядов, и извивающиеся осьминоги.
   Да, это называется "вечер с такояки". Сами режем осьминогов, замешиваем тесто, запихиваем еще подрагивающие щупальца с тестом в те самые углубления на противне, и жарим. Дикая экзотика по европейским меркам, а по японским - любимое развлечение бедных студентов.
   Ну, о вкусах не спорят. В общем, вкусно получается, особенно если не подпускать к своим шкворчащим и пускающим аппетитные запахи шарикам Мисато с ее экзотическими соусами. Что поделать, помоталась девушка в молодости о горячим точкам, привыкла есть всякую местную дрянь. А теперь и молодежи пытается навязывать неудобоваримую экзотику.
   Но один фактор Мисато контролировать не могла в принципе. А именно, сезон! На дворе конец ноября, высота над уровнем моря - семьсот метров с гаком. Добавьте общее охлаждение тропической зоны планеты из-за бешеного теплообмена с остатками Антарктиды. Получается погода класса "для снега рановато, но все удивляются, почему". Ни у ветер, конечно. Тайфун уже кончился, но в такой местности безветренная погода - скорее аномалия, чем правило. Одноразовые стаканчики и даже тарелки так и летают. Надо ли пояснять, что замерзшие приглашенные быстро взяли разогрев в свои руки? Три костра, скоро превратившиеся в метровые ярко-оранжевые нагреватели, глотающие уголь брикет за брикетом. Но главное - стаканчики и термос-кружки в руках. Тот, кто сказал, что горячее пиво невкусно, ни разу в жизни не пробовал пить в ноябре на берегу озера Асино.
   Впрочем, по порядку. Мисато сначала вообще попыталась устроить "вечер с такояки" только с пилотами. Ее можно понять - лейтенантские денежные доли большие, а сами пилоты - мелкие подростки. Ну не могу я физически сожрать столько же, сколько капрал Патрик О'Брайен. Неожиданно, ее планы обломал капитан Рамос - начальник охраны, приписанной к нашим тушкам. Ему мол будет трудно охранять, не смешиваясь с субъектами охраны. Ага, и пить тоже. Он тоже нацелился конвертировать отсутствующие сбережения нашей майорши-раздолбайки в бутылочки с горючим содержимым.
   А потом потянулось. Явилась доктор Акаги ("Я должна присмотреть за медицинскими показателями пилотов Икари и Лэнгли"). На деле, наверное, Рицко вспомнила празднование побед над Израфиилами, и выбрала самую тихую компанию, заодно чтобы отпраздновать день рождения. Да, ей 21 ноября исполнилось ровно тридцать. Пришел ультиматум от Мари ("Вечеринка с этими бесстыжими девками - только в моем присутствии"). Я сам внес ее в список. Капитан Шерил Йорк пришла без приглашения. Не знаю, у кого бы поднялась рука остановить это стихийное бедствие. Хьюга Макото притащил полдесятка своих клерков и секретарш из оперативного отдела. Впрочем, секретарш ли? Что-то слишком регулярно я с ними сталкивался на стрельбище, и со слишком серьезными пушками они тренировались. Вряд ли в нормативы боевой боевой подготовки секретарш входит владение штурмовой винтовкой М-16. Шигеру Аоба появился уже когда ставили навесы, коротко доложился Макото, и был принят. Из классической тройки "техников высшего разряда" НЕРВ отсутствовала только Майа Ибуки, и по вполне уважительной причине - свалилась с жестокой простудой, после полевой работы по сбору останков Матариила в проливной дождь. И наконец капитан Рамос и девять охранников разных полов. Всего двадцать четыре человека, считая и меня. Впрочем, ветер в карманах гулял не только у Мисато - сотней метров дальше по берегу устроились справа парни из внутренней охраны, а слева - малознакомые медики, как раз от которых под предлогом службы сбежала доктор Акаги.
   Мари держалась достойно первые десять минут. Ну не рассчитаны были ее свитер и шаль очень разреженной вязки на сегодняшний ветер. Потом ей пришлось срочно капитулировать, облачась в бесформенную школьную ветровку, который ей одолжила пилот Лэнгли. Сама Аска одела ветровку такого же фасона, но прозрачную. Опять подковерная свара между девчонками. Интересно, где рыжая умудряется достать столь специфические вещи? В официально рекомендованных школой магазинах ничего похожего не было. Не в "Дон Кихот"[16] же она закупалась?
   Впрочем, Мари вела себя не настолько назойливо, как я опасался. К вечеринке слухи (пусть и изрядно преувеличивающие действительность) о ее де-факто статусе девушки пилота Икари уже распространились, и даже самая проблемная персона, по совместительству майор, ее почти не задирала. Впрочем, Мисато вообще в последние дни частенько выглядит пришибленно. Не говорит, но после того, как капитан Кадзи пропал без вести в Австралии (а учитывая обстоятельства пропажи, скорее всего окончательно и бесповоротно мёртв), что-то в ней надломилось. Наверное, задумывается, что могла бы оказаться на его месте.
   [16] "Дон Кихот" - сеть японских магазинов "на любителя". Трудно сказать, на чем эти магазины специализируются, но на любой товар из "Дон Кихот", от упаковки сока до стенных часов, можно смело крепить ярлычок "странный". Да, костюмы для косплея там тоже продаются.

* * *
   Мы с Мари теперь организовали нечто вроде "Секретного Штаба". Обсуждаем все фактики по Ангелам, что мне или Мари удается добыть. Получается провести анализ намного лучше, чем одному. Самое важное, что немного помозговав, мы нашли место, где Ангелы "гнездятся". Впрочем, "нашли" - слишком громко сказано. Теория о системе лун Урана была на слуху с момента Второго Удара. Слишком уж странное совпадение - профессор Кацураги внезапно получил финансирование за пару месяцев до пролета Вояджера-2 возле Урана. Причем финансирование было просто невероятно щедрым - обычно экспедиции такого рода сколачивают годами, а тут был просто спринт с месячной готовностью. Теория "Ангелов с Урана", впрочем, официально опровергнута - якобы тем, что Уран в сезон Второго Удара находился в северной небесной полусфере, и следовательно под горизонтом в Антарктике. Так себе опровержение, честно говоря. Даже если верить официальной версии о высокоскоростном или состоящим из антивещества астероиде как причине Второго Удара, за пятнадцать лет от первой экспедиции Кацураги до Второго Удара Ангелы могли вывести свою "пушку" в любую точку небесной сферы. Считаю уже доказанным, что экономичные двигатели для маневрирования в глубоком космосе у них имеются. А если отбросить историю об астероиде, которого кстати никто напрямую не видел, теория "Ангелов с Урана" вполне объясняет накопившиеся непонятки.
   Итак, 1985 год. Вояджер-2 то ли обнаружил Ангелов, то ли позволил вступить с ними в контакт. ЗИЭЛЕ и прочие парни всполошились от новых перспектив, и начали проявлять какую-то нездоровую активность. Пятнадцать лет ситуацию удавалось держать под контролем, а потом случился Второй Удар. Нахимичил ли стихийное бедствие отец Мисато в Антарктике, или Ангелы оторвали его загребущие руки путем межпланетной бомбардировки (кстати, по времени вполне может быть правдой) - не суть важно. Потому что в любом случае обиженная ЗИЭЛЕ или аналогичная сила перешла к активным действиям. А именно, начала создавать пилотов Евангелионов, да и самих "биомеханоидов" тоже.
   Ангелам это сильно не понравилось, и через энное число лет они начали запускать Ангелов-карателей. Где-то между восьмым и двенадцатым годом двадцать первого века. Трудно сказать точно - оборонительные рубежи Токио-3 начали создавать только в двенадцатом году, но возможно срок определялся больше политикой (как раз в двенадцатом году Третья Мировая резко пошла на спад), чем доступной информацией о намерениях Врага. Как раз укладывается к ряду малоизвестных фактов, позволяющих предполагать плановую боеготовность плодов проекта "Евангелион" к 2020-2025 годам. Как будто Ангелов ожидали примерно в 2028 - ровно через шестнадцать лет на Гомановской кривой Уран-Земля после запуска в двенадцатом.
   Впрочем, не так уж много мне позволили шушукаться с Мари. Очень скоро Шигеру устал расписывать в одиночку свои приключения в Австралии (да и честно, большая часть его приключений была вроде "Сижу тихо со сварочным аппаратом, работаю. Как вдруг грохнет! Смотрю, а дальше сваривать уже нечего - паровой конденсатор вырвало с мясом, заклинило только на ребрах жесткости"). И товарищи фашисты призвали меня поделиться впечатлениями "с мест боев". Почему вдруг фашисты? Ну, это долгая история.
   Как и многое в этом мире, началась она со Второго удара. Когда, пользуясь диким политическим бардаком, к власти в Германии пришел популистский лидер Хайнц Штер. Как раз заполыхали по всей тогда (уже объединенной) ГДР исламистские бунты. А для их подавления Штер оперся на спешно вооруженных праворадикалов.
   Вой тогда антифашисты не подняли. Всё, на что их хватало - это тихонько прятаться по темным углам и дружно просираться при виде очередного шахида. А вот потом, когда ГДР первая из окружающих стран навела порядок, и начала "делиться опытом"... Тогда антифашисты начали облаивать всё, благо кризис миновал и за противо-правительственные речи уже не грозил суд Линча. Особенно досталось новому аншлюсу Австрии и новому разделу Словакии (в Чехии разделывать было, по большому счету, нечего и некого - уж очень там хорошо порезвился Центрально-Европейский Халифат). А там и пакт Молотова-Риббентопа... то бишь декларация Меккеля-Иванова подоспела. Теперь антифашистам приходилось облаивать и Российскую Федерацию. То, что дорожки Штера (к тому времени уже обзываемым вторым Гитлером) и собственно нео-нацистов разошлись к 2003 году, мало кого из них поколебало. Ну слишком плохо в новом государстве уживались бывшие офицеры из СССР и твердолобые неонацисты с их вызывавшей острую ментальную аллергию атрибутикой. Надо было выбрать кого-то одного. А что выбранная Штером анти-нацистская группировка армии в быстром темпе приняла на службу более девяноста процентов бывших нео-нацистов - это исторический факт. Ортодоксальные нео-нацисты пытались, известное дело, поднять восстание в Баварии. Где их всех дружно разогнали полицейские на БТРах. А там и амнистию объявили.
   Список фашистских стран радикалам-антифашистам пришлось расширять в восьмом году, когда Япония заменила Китай в качестве члена Совбеза ООН. А что делать, если Штер к тому времени уже прочно обосновался на невыборном посту Секретаря Совбеза? Да и Германия уже не совсем Германия, а натуральная Миттель-Европа - в нее входят куски и кусочки стран от Словении (давшей впервые в истории Германии выход в Средиземное Море) до остатков затонувшей Голландии.
   Когда появились Ангелы, НОД начал грести под свое крыло радикалов всех мастей. В том числе под раздачу попали антифашисты, плавно но тем не менее парадоксально сблизившиеся с анти-глобалистами. А если в Австралии я сражался с антифашистами... правильно, меня и всю команду НЕРВ можно отнести к фашистам! Такие вот исторические пирожки с котятами.
   Считаю ли я сам себя фашистом? Трудно сказать. Главным образом потому, что я сам толком не понимаю, что такое "фашизм" здесь и сейчас. Да, в мире Евангелиона "великие державы" демонстрируют признаки, которые принято считать индикаторами фашизма - деление благ по национальному признаку вплоть до геноцидов, общее наплевательство на "права личности", авторитарные режимы. Насколько эти признаки свидетельствуют об идеологических основах современного общества - неясно. Возможно, дело просто в нехватке ресурсов, потерянных во время Второго Удара и Третьей Мировой. В целом ООН мира Евангелиона больше напоминает Англию середины девятнадцатого века, чем Германию двадцатого. Но ведь никто не называл англичан Викторианской эпохи фашистами? Да, махровый расизм. Да, геноцид. Да, слабо замаскированное рабство. Да, пропитанные коррупцией, военнизированые общественные институты, НЕРВ в их числе. Только разве есть лучшая альтернатива? На сегодня вершина передовой общественной мысли (как и в Викторианской Англии) - это общественный строй, штампующий максимальное количество качественного оружия в год. А прекрасное далёко с всеобщим равенством и братством... вполне возможно, никогда не наступит. Потому что на повестке дня натуральный конец света.
   Кстати, о коррупции. Макото такое рассказывает, что вся Австралийская авантюра выглядит теперь в совсем другом свете, чем в момент моей высадки в Сиднее.
   Революция там случилась. В которой победила, с помощью НОД, партия анти-НЕРВ. Главным образом потому, что главы отделов НЕРВ слишком заигрались, высылая неугодных сотрудников на службу в самый малозначительный отдел НЕРВ-Австралия. А почему сотрудник неугоден - главных объяснений три. Или так жаден, что не хочет делиться. Или так туп, что вообще не может работать. Или мог бы, но пьет (или даже ширяется) без передышки. Смесь персонала НЕРВ-Австралия получилась воистину гремучей. Не выдержала маленькая и бедная Австралия девять сотен пьяниц, тунеядцев и взяточников.
   Чистить надо было, жестко чистить. Опоздали зачистить несколько сотен даже не предателей, а просто грязи в человеческом облике, теперь придется убивать сотни тысяч, в дополнение к тем, кто уже мертвы. Максимально быстро и кроваво. Нет у НЕРВ и ООН теперь в Австралии друзей. А у Ангелов в Австралии союзником - каждый первый, не считая экспедиционного корпуса ООН. Даже странно, что кроме легкого оборудования (вроде как одноразовые-двухсекундные генераторы АТ-поля и помехопостановщики) от Ангелов ничего не проявилось. Темно дело. Надо будет поговорить в следующую поездку в войска с русскими офицерами - ведь корпус ООН в Австралии почти наполовину русский. Может, что-то еще всплывет.
  

* * *
   Вечеринка на открытом воздухе началась вполне прилично, но продолжение закономерно пошло через пень-колоду в направлении маяка "в разнос". Сначала доктор Акаги устала жевать бедных осьминогов, и обменяла полную тарелку на пакет якисобы (это японский фариант жареной лапши) у соседнего костра. Воодушевленный Шигеру смотался к безопасникам, и аналогично притащил в обмен пару бутылок крепкого сакэ. А дальше - больше. На свет костров выходили посланцы из прочих отделов НЕРВ со своими вкусностями и вообще какие-то левые туристы. Пилоты бродили по берегу, выискивая где повкуснее и повеселее, нервируя охрану. Лэнгли, проявив истинный немецкий дух, начала сосредоточенно рыть дыру в слое пляжной гальки. Ну а я, в лучших русских традициях, воспользовался подвернувшейя халявой и стал собирать выковырянные рыжей булыжники и даже валуны в подобие ветрозащитного бруствера перед ее дырой. Не понимаю я, откуда у этой бешеной белки силы с координацией берутся. Таскает она каменюки под тридцать килограм и не морщится, а у меня все правая рука уже вся в порезах. Левую руку я благоразумно не загружаю - в ней сейчас силы и длины пальцев едва хватает, чтобы не ронять стакан. Мари сначала тоже пыталась что-то рыть, но, получив пару увесистых якобы случайных пинков от Аски, быстро сдалась, переключившись на подноску камней к моей стенке. А потом явился закончивший рассказы Аоба и начал нагло воровать у меня самые устойчивые, плоские камни. Чтобы цинично топить их в озере.
   Нет, он и меня пытался агитировать на пускание камней "блинчиком". Только у него самого ни одного удачного запуска не получилось. Я конечно в этом деле дилетант, но вроде бы для успешного запуска нужны совсем мелкие голыши, а не те монстры, что он швырял, стараясь попасть поближе от доктора Акаги. Он что, надеялся, что Рицко промокнет, замерзнет и полезет к нему греться? Плохо же он знает нашу доктора Менгеле.
   Кстати, Акаги на этот раз тоже перепила. Где-то через час после начала вечеринки она начала совершать открытие за открытием, находя новые минералы, виды растений и даже новые разновидности ошметков убитых Ангелов прямо на пляже. Не уверен насчет Ангелов. Поскольку в районе Хаконе по тоннажу мы набили этих тварей на солидный линкор, какие-то кусочки могло и вымыть на пляж. Собрать абсолютно всё было физически невозможно. Хотя на мой взгляд, коллекция доктора Акаги выглядела не больше, чем пляжным мусором.
   А затем в строне островка спокойствия, окружающем сидящую с ноутбуком Рей, кто-то завопил "Наших бьют". Я с Аской, Мари и Шигеру сразу рванулся на крики. Чтобы обнаружить трех охранниц Рей, ведущих неравный бой с рядовым составом оперотдела. Похоже, в оценке нашей охраны я не обманулся - набранные из бывшей полиции, в приближенной к боевой обстановке они уступали тому же оперативному отделу хорошо если на порядок. Я ввязался в бой с большим энтузиазмом, подогретым полулитром причудливо смешанных спиртных и не очень напитков, которые я успел употребить. За что был в течение пяти секунд дважды обозван извращенцем, порезан ногтями и позорно уполз в темноту. Нет, полковник Фуюцки все же сделал крупную ошибку, надеясь избежать больших бесчинств.
   По результатам бойни, по очкам победила мисс Аянами. Неудивительно - только у нее и хватило соображения надеть на вечеринку лыжную куртку (знать бы еще, где она ее до этого вечера прятала), послужившую приличным заменителем бронежилета. Ну и сказалось, что Рей даже на пиво не налегала. А в самый критический момент ей на подмогу пришла Шерил, вопящая что-то вроде "королеву на мыло".
   Где-то ближе к полуночи, когда Макото засел в пляжном туалете и громко заявил, что "живым меня не возьмете", сохранившая остатки рассудка Мисато начала собирать народ на перевозку тел.
   Непривычная обстановка или холод тому виной, но опьянение удалось удержать под контролем единицам. А именно Рей, Мисато и доктору Акаги. Капитан Рамос тоже на ногах держался, но явно чисто волевым усилием. Потому что на любой вопрос он отвечал номером своего военного билета, явно пребывая в уверенности, что вокруг - сплошь военные полицейские, которые его только что схватили после удавшейся увольнительной.
   Четко помню Мисато с Рицко, сортирующие приглашенных по половому признаку. Что тела мужского пола (за исключением меня) восприняли с заметным энтузиазмом, бормоча что-то наподобие "а вот и третья ступень подоспела". Господи, неужели это еще не конец праздника? Доктор Акаги, пытающаяся скормить таксисту визитную карточку, ворча что-то вроде "ну какой идиот разрабатывал дизайн у этого шлагбаума автоматической парковки" - уже через туман нарастающего опьянения. Вечеринка по-японски, когда все перед выпивкой плотно набивают животы - это как раз наилегчайший способ получить отложенные, но очень тяжелые степени алкогольной интоксикации.

Глава 9.

   - Проснулась, рыжая камбала. Проснулась, безрукая пьянь. Просыпайся, жирная американская рожа. Да вставай уже, английская синячка. Убирать буду!
   Рей ругается. Я тоже должен вставать? И что вообще происходит? С усилием открываю правый глаз.
   Подключение глазных рецепторов к подкорке...тум-тум-тум. Головной мозг неисправен. Требуется срочный ремонт с дозаправкой и смыв рвотной массы. Поиск отзывающихся участков. Обнаружен мозжечок. Идет сканирование обстановки... сбой локализации! Я не знаю, где нахожусь!
   Слава Богу, самого плохого не случилось. Я почти полностью одет. Тройка девушек, беспорядочно раскинувшихся вокруг меня на странно пружинящем полу - тоже. Рей, с пачкой индустриальных салфеток (попросту, ветоши) в руках - тоже одета. И очень, очень зла.
   - Первое дитя. Спаси. У меня сейчас голова отвалится. - рядом поднимается растрепанное чучело, в котором с большим трудом можно узнать начальницу научного отдела. Высокий воротник платья скомкался, наполовину оторван и... открывает полосу красных рубцов на шее и плечах. Как будто давно залеченные ожоги. Похоже, я многого не знаю о Рицко.
   Молчаливый кивок. Похоже, сестренка исчерпала свой лимит общительности, и собирается вернуться в режим робота. В ее руке появляется стакан с чем-то пузырящимся. Нос не работает, но по виду газировка.
   Если доктор Акаги надеялась, что ее мольбы услышат, она ошибалась на световой год. Стакан оказался поднесен к моему рту. Действительно газировка. Зажмурившись, сглатываю. Еще хуже! Да я сейчас умру!
   Похоже, пришедшие в себя Аска и Рицко дошли до одинаковых со мной выводов. Подействовало на них мое зверское выражение лица, или донесся захлебывающийся стон, не знаю. Но обе девушки оставили попытки подняться на ноги и поползли в разные стороны. Мари все еще пребывала в лежачем положении. Бегство бесполезно, насколько я знаю Рей. Сильнее ее необщительности только упертость. Если уж она собралась напоить пациентов, сбежать от газировки получится только на тот свет.
   - Младший лейтенант Аянами. Пожалуйста. В морозильнике упаковка из восьми шприцев с ярлычком 'Бахусаил'. Колоть внутримышечно или подкожно, куда угодно. Разогреть в микроволновке тридцать секунд. Каждый шприц по четверти на человека. Вколоть по очереди все восемь, мне и пилотам. Спаси, умоляю! - сменила тактику докторша.
   Терминатор Аянами сменила цель и отправилась на кухню. Ой что будет. Укол четверым одной иглой, это способ получить всё что угодно, включая ВИЧ или гепатит. Это если я доживу до гепатита. Вколет мне Рей ту самую потерянную упаковку гепатотоксина, и здравствуй, госпожа Энма.
   Наверное, у бывшей пай-девочки иллюзий по поводу адекватности доктора Акаги в настоящий момент не было. По крайней мере, она притащила комплекты подозрительно дымящихся иголок. Начала она уколы с меня (иголкой малого размера), а закончила доктором Акаги, причем ее колола, насадив на шприц чуть ли не приснопамятного монстра для пункции спинного мозга. Причем в ноги Рицко она втыкала иглы под практически прямым углом, и с усилием, больше подобающим штыку.
   Ругательства и вопли доктора Акаги в общем-то никого не удивили. Мари проснулась, и только. А вот то, что после восьмого шприца Рицко заплакала, как маленькая девочка, это уже страшно. Впрочем, Аска это восприняла с энтузиазмом. Еще бы - теперь не ее будут пытаться схватить монстры в шестислойном комплекте высшей биологической защиты.
   Как ни странно, лекарство докторши подействовало. Уже через десять минут пациенты начали воспринимать реальность настолько, что девушки выстроились в очередь к умывальнику, а я начал с интересом осматриваться. Кусочки пазла сложились. Это квартира доктора Акаги.
   Первое впечатление - жилище для буйнопомешанных или эпилептиков. Наборные полиуретановые маты скрывают весь пол. На выступающих углах заботливо приклеены полоски губчатой резины. На стенах и предметах мебели висят десятки разномастных, но обязательно пушистых ковриков. Розетки прикрыты какими-то вычурными заглушками в форме кошек и инопланетных зверушек. Жесткие поверхности имеются только выше уровня глаз или там, где коврики повесить невозможно без потери функциональности - то есть на выдвижных дверях или электрической плите.
   - Как мило. Удобно. Я тоже. Когда куплю дом. Обставлю так же.
   Что? Мари это понравилось? Впрочем, учитывая способность Мари спотыкаться на ровном месте, не самая плохая идея. Между тем голова у меня окончательно очистилась от последствий похмелья. Умеет же Рицко работать, когда для себя. Кстати, а почему такой сложный метод? Обязательно было разделять компоненты лекарства на восемь шприцев?
   Наверное, я потер места уколов слишком красноречиво, поскольку как раз закончившая гигиенические процедуры и заметно посвежевшая доктор Акаги сочла нужным заговорить.
   - Они не слишком стабильны, даже поодиночке. Легко мутируют, не говоря уже о рекомбинации.
   Я почувствовал, как мои волосы пытаются подняться дыбом в отчаянном порыве оказаться подальше от дурной головы.
   - Они?! - слились мой и Аскин панические вопли.
   -Да, все восемь генно-инженерных вирусов набора 'Бахусаил'. Я в целом их под себя сделала, хорошо, что аж трое подопытных подвернулись, а то сплошные отказчики были...
   Акаги Рицко, в следующий день после празднования тридцатилетия, была на волосок от смерти. Не удержи я Аску и Мари, ее бы точно порвали на куски. Что-то такое пещерно-кровожадное в их глазах просматривалось. Но я, воспользовавшись командирским авторитетом, настоял на разбирательстве, что именно наша ученая живодерка напихала в так называемый "набор 'Бахусаил'".
   Истина оказалась неприглядной. Рицко действительно разработала лекарство строго для себя - в том смысле, что лекарство с такими свойствами больше никому бы не понадобилось. Ладно, что в вирусные векторы входил набор генов, при заражении резко ускоряющий скорость переработки алкоголя. Я наверное, теперь могу разложить литр медицинского спирта где-то за полтора часа. Буду при этом страдать одышкой от поглощения дикого количества кислорода и потеть от экстремального тепловыделения, но не потолстею. Только зачем в качестве вектора Рицко использовала вирус, прилипающий к сосудистому эпителию? Сделала бы, как у нормальных людей, переработку алкоголя в печени, я бы только спасибо сказал. Укороченное опьянение и укороченное похмелье - ничего страшного, главное чтобы было. Но сосуды...они вообще-то у людей покрыты мелкими дырками, так что до большинства тканей алкоголь доходит даже с извращенной доктором Акаги генной инженерией. Кроме мозга. В мозгу эпителий образует плотный барьер, а поскольку этот барьер теперь насыщен разлагающими алкоголь ферментами, я (а вместе со мной Аска и Мари) уже никогда не сможем опьянеть. Хоть капельницу с водкой ставь, совершенно бесполезно. Но это еще цветочки. Оказывается, эти вирусы еще и проходят какой-то хитрый барьер в самом интимном месте, поэтому... правильно, изменения наследуются. Через пень-колоду наследуются, никакой стабильности в силе выражения новых генов или в местах их активации не ожидается. Не настолько еще генетическая инженерия точная наука. Хорошо еще хоть не передаются воздушно-капельным путем, а то доктора Акаги точно бы линчевали. Хмм... что там она говорила, "легко мутируют"?

* * *
   Еще в квартре доктора Акаги мозг сверлило ощущение неправильности. Тогда я списал его на последствия пьянки и предельно экспериментальной генетической инженерии. А теперь, на среднем сиденье среднего ряда машины Второго отдела, зажатый между Аской и Рей (Мари с Рицко пристроились в задних креслах), я начал догадываться что, образно выражаясь, дело пахнет керосином.
   Мой "блестящий" план по сколачиванию боесособного подразделения Евангелионов если и не провалился с треском, то уж точно трещит по швам. Конкретно сегодняшний "треск" - это поведение сестренки.
   Итак, что я планировал на тему психологического климата в тесном коллективе пилотов. Вытягиваю социализацию Рей из той дыры, в которую ее засунули отец и Рицко. Параллельно набиваю себе цену, ведя легкий флирт с Аской, но не позволяя ей доминировать. В дальней перспективе Аска - моя то ли подруга, то ли супруга, так что в моих же интересах не позволять ей "садиться на шею". Манипулирую обоими своей маской солдафона, чтобы девушки тянулись ко мне, но сублимировали увлечение в боях с Ангелами. Строю четкую иерархию, принимая новых пилотов. Конечно, я во главе. Уф, даже самому стало противно, какая я самовлюбленная сволочь.
   Теперь по действительному положению дел. Кошмарный завал по первому же пункту. Социализация Рей. Проявившаяся сегодня утром в форме крайне садистского, и похоже, тщательно спланированного сестренкой, сведения счетов с Рицко Акаги.
   Почему я так думаю? Ну, имеются звоночки. Во-первых, Рей вчера вечером частенько была услышана в момент воплей "кампай"[17] с Рицко. В результате на Рицко утром смотреть страшно, а Рей, наоборот, свежа и собрана. Далее, исходящие паром иглы появились слишком уж быстро. Не могла Рей успеть стерилизовать их меньше чем за минуту. Готов поставить Ноль Первый против протухшего кальмара, Рей сначала прокипятила иглы, поставила кастрюльку с ними на слабый подогрев, а уж затем разыграла представление с ветошью. Наконец, Рей, запугивающая Рицко газировкой. Ну не могла Рей, жившая годами на положении подопытного субъекта Акаги, не догадываться о реакции похмельной докторши. И самое важное - почему мы все оказались в квартире доктора Акаги. Сама доктор на момент посадки в такси уже "лыка не вязала". По ее визитке, нас теоретически могли отвезти в штаб-квартиру, но уж никак не домой. Только Рей могла указывать дорогу.
   Суммируем. Имеется метаморфоза подопытной мышки в опытную мышку с острыми зубами. Как говорится, с кем поведешься, от того и наберешься. Манипулятор Гендо Икари и абсолютно лишенная эмпатии Рицко Акаги, какому стилю поведения они могли научить маленькую Рей? Правильно, интригам с садистским уклоном. Инцидент в момент моего прибытия из Австралии укладывается в тот же шаблон. Да и иглы для пункции спинного мозга - слишком дикий предмет даже для квартиры Рицко. Да, Рицко слабо разделяет места работы и проживания. Достаточно разок посмотреть на ее рабочий кабинет, замусоренный табаком и обертками от фаст-фуда. Но эти болючие иглы почти невозможно применять на самой себе. Либо Рицко тайно развлекается садо-мазохизмом (ага, да еще и с Икари Гендо), либо, что более вероятно, Рей украла иглы в лаборатории. Еще один шаблон, скопированный с доктора Акаги. Мои усилия в социализации Рей, похоже, вместо прививания новых шаблонов поведения дали ей только улучшенную самооценку. Поздновато кардинально менять характер в четырнадцать лет, придется это зарубить на своем и без того предельно тупом носу.
   Были ли намеки на такую засаду с Рей в оригинале Евангелиона? Наверное, если и были, то на уровне намеков. Вроде бы Рей в момент Третьего Удара, получив зародыш Адама, взбунтовалась против Гендо. Был это привет от ее настоящего характера, или просто момент, произвольно добавленный автором сценария аниме ради драматизма или правдоподобия? Вопрос чисто теоретический. В любом случае уже ясно, что характер Рей в реальном мире намного сложнее анимешного шаблона "нелюдимая девочка".
   С Рей надо дружить, однозначно. А вот использовать... тьфу-тьфу. Как бы не оказалось, что это она всех использует. Бред, но ведь в "Конце Евангелиона" она фактически стала богиней. Может, это и есть ее секретный план?
   Посмотрел налево. Скромная белая мышка. Помотрел направо. Бешеная рыжая белка. Смешно, прямо школьный зоо-уголок. Нет! Мари, не надо меня бить, я только посмотрел!
   [17] "Кампай" - примерно соответствует русскому тосту "за здоровье"

* * *
   Следовало догадаться, что так просто я не отделаюсь. Доктор Акаги, слегка оправившись от колотых ран, выдернула меня на обследование. Проверить, как ее ручные вирусы прижились. Почему меня? А больше некого. Мари ей неподотчетна, Аски она теперь побаивается, и правильно делает. А саму себя обследовать пусть и правильно с этической точки зрения, но слишком уж муторно. Особенно если обследование заключается в глотании какого-то гаджета на шнурке.
   Теперь Рицко сидит, рассматривает на мониторе мой внутренний мир, и что-то набивает на клавиатуре. Да еще и умудряется при этом болтать.
   - Не так давно я стала свидетельницей того, как капитан Рёдзи производил ряд действий, называемх флирт, в отношении - Рицко сжала кулак и начала разгибать пальцы. Это, кстати редкая привычка: большинство встречаемых мной людей, за исключением Рей, пальцы наоборот - загибают, - Младшего лейтенанта Ибуки, меня, майора Кацураги, и младшего лейтенанта Аянами. Это было... любопытно.
   - Любопытно, значит...
   - У Мисато прекрасный удар с правой руки. Очень красиво. В отличие от тренировок, где она такое демонстрировала, здесь она не сдерживалась. Я сглупила и не попросила продемонстрировать приём на капитане Рёдзи еще раз, поскольку предполагала, что смогу стать свидетельницей такого вновь. А теперь Рёдзи пропал без вести. Очень досадный инцидент.
   Кого-то мне этот стиль рассказа напоминает. Точно, Рей. Как бы она не ненавидела Рицко, длительное и близкое общение с Акаги явно вылезает и в интонациях, и в фразеологизмах. Кстати, а насчет того, что этот козёл и к Рей подкатывался, я до этого не слышал. Правильно Кацураги ему врезала.
   - То есть тебе нравилось, когда Мисато дубасила Кадзи? - сделать я вывод сделал, а вот прошамкать его занятым кабелем ртом... Впрочем, до Рицко вроде бы смысл дошел.
   - Это слишком примитивная трактовка. Мне интересны более глубокие вещи. Факторы и генезис развития глубоких межличностных отношений, в перспективе приводящих к таким вещам, как брак и потомство. - Рицко едва заметно вздохнула. - Да что себя обманывать. Мне уже тридцать, пора замуж. Пора, только я никаким боком не понимаю, зачем. И наблюдение за этой четырехкомпонентной системой Акаги-Аянами-Рёдзи-Кацураги (АкАяРК) не помогает. Основная проблемма с АкАяРК в том, что она слишом сложная, поэтому за ней не получается наблюдать часто. Приходилось подстраивать, чтобы появлялся фактор К, а это было непросто. Почему-то АкАяР выдавала сплошь нулевые результаты. А теперь система вообще развалилась, по причине выбывания фактора Р. Надо ставить упрощенный эксперимент, с трехкомпонентной или даже двухкомонентной системой.
   - Так смотри на меня с Мари. - предложил я, не моргнув и глазом. - Классическая двухкомпонентная система.
   - Не очень удобно. - не согласилась Рицко. - Главная проблема, я Мари совсем не контролирую. А эксперимент в неконтролируемых условиях - это не наука, а дикий натурализм. Синдзи, ты бы лучше с мисс Лэнгли встречался, а? И тебе веселее, и для науки польза.
   - Аска? Еще чего! С чего бы мне сдалась эта мелкая вредительница сельского хозяйства? Да к тому же, это служебный роман. Наконец, ей до шестнадцати [18] еще два года с гаком! А мне до 18, вообще почти четыре!
   - Это пока что. В Японии средний период от первого свидания до постели - год с хвостиком, а вообще-то для молодежи и пять лет - это нормально. Информация из надежного источника, смотри! - Доктор Акаги выдернула из-под кипы журналов по кибернетике и биоинженерии... глянцевый женский журнал. - Недавно нашла его в библиотеке, представляешь! А давай мы тебя на совместимость с Аской протестируем, тут был психологический тест как раз на такой случай. Это же самый лучший эксперимент, наблюдать за процессом с начала! Синдзи, не смей смеяться, ты наводишь помехи! Так вот, вопрос первый, ты считаешь Мисс Лэнгли самой красивой в мире?
   - Доктор Акаги! - Упертые маньячки, что Рицко, что Рей. И тут меня осенило. - Я отвечу на ваш тест. Но в обмен, расскажите мне честно, чем я с Аской так отличаемся от обычных людей, что можем пилотировать Евангелионы?
   Доктор Акаги посмотрела на меня, как на говорящую лягушку. С таким же недоумением и брезгливостью.
   - Могу и рассказать. Я была еще слишком маленькой, чтобы участвовать, когда в лаборатории Икари Юи это натворили, но основы помню. Это даже не секрет, просто слишком уж печальная и грязная история. Наверное, официально ее вообще уже вычеркнули из учебников. Синдзи, ты вообще когда-нибудь слышал о проекте "Совершенство-28"?
   - Не слышал. Подожди... 28 - это ведь так называемое совершенное число?
   - Ну хоть что-то ты слышал. Не совсем безнадежен. Да, за проектом стояли какие-то псевдонаучные фигуры, они и настояли на этой нумерологии. Отчасти из-за этого всё и пошло прахом. Ладно, по порядку.
   - Слушаю со всем вниманием, уважаемая доктор Акаги. - Когда выдают такую информацию, не грех и подлизаться.
   - Так вот, началось все со спецификаций нейро-интерфейса, которые археологи откопали в Антарктиде. Нечеловеческого нейро-интерфейса. Что совсем плохо, нечеловеческого на обоих концах связи. Электронщики возились с конвертерами сигналов, но уже через полгода стало ясно, что возможностей железа недостаточно на несколько порядков. Тогда и выскочила эта Юи. Говорит, так и так, есть рабочая технология генетической модификации, спасенная из разгромленной китайской лаборатории.
   - Мама Юи? Моя мать была китаянкой?
   - Твоя мама была вообще непонятно кто. На вид и по акценту, не поймешь. Умная до ужаса, болтала на десятке языков, не разобрать, какой родной. Наверное, откуда-то из арабских стран, оттуда ученые начали бежать еще до Второго Удара, потому что вакхабиты нездорово активизировались. Эх, надо было давить их еще тогда, зря американцы заигрывали с Саудийской Аравией. Ладно, не отвлекай. Значит, началось с того, что Юи принесла в Японию флаконы с вирусными векторами, кстати, сегодняшная доза - это тоже на их основе. Карты экспрессии нервов от А-1 до А-10 у нее тоже были с самого начала. По три гена на нерв от А-1 до А-9, а двадцать восьмой - это кабельный усилитель А-10, от него отказались, сделали на электронике. Технология "прививки" нейро-интерфейса была с самого начала рассчитана на грудничков, только у них нервная система достаточно пластична. Только работала технология из рук вон плохо. В отдельных аспектах проработка была замечательная, но и "сырых" мест хватало. Не знаю, как ее китайцы тестировали. Всех китайских бомжей не хватило бы, чтобы набрать статистику по паре тонкостей, которые были учтены в первой версии. И в то же время в коде были вполне очевидные ляпы. Самое плохое, что вирусные векторы оказались безумно аллергенными. Воспаление и вирусный энцефалит случались после инъекции почти каждого вектора.
   Рицко прервалась, что-то набрала на клавиатуре, и продолжила:
   - Когда первую сотню грудничков довели до перманентной комы без единого положительного результата, в руководстве проекта начался совершенно безумный раздрай. И тут Юи внезапно выдает свою "дочку". Аянами Рей, как ее назвали. Бог знает, какое у нее было настоящее имя и было ли вообще. Полный комплект усвоенных интерфейсов, как показывают тесты. Тем не менее сама дышит, сосет соску и мочит памперсы. Огромный прогресс по сравнению с предыдущими результатами. В протоколах эксперимента было написано, что кома оказалась временной. Два месяца в состоянии овоща, и Первое Дитя спонтанно пришла в себя. А когда еще четверо видных политиков отдали своих детей на модификацию, да и тебя вскоре после сестры спешно модифицировали, и пять из пяти детей пришли в себя, в элитных кругах случилась чуть ли не мода на "прививку". Перешептывался какой-то нео-нацистский бред о "крови истинных королей", якобы делающей человека совместимым с генами нейро-интерфейса. Все важные шишки надеялись, что лично их детишкам привьется способность к управлению био-механизмами чужих, а может и "инопланетной мудрости" на халяву нахапать выйдет. Кол в голову этим упырям надо было нахапать, а не мудрость. Из десятков тысяч младенцев, модифицированных за три месяца, выжили единицы. Те, кто был из последней партии, когда сохранившие рассудок медики всерьез занялись иммуносупрессией, а не щедро оплаченными суевериями с уклоном в евгенику. Кома оказалась никаким образом не временной. Честно говоря, Синдзи, я не знаю, каким чудом ты или Рей живы и разговариваете. Аномалия Шестерых, как вас тогда называли. На сканере у всех, от Первого до Шестого Дитя, видны такие повреждения мозга, что ты вообще-то даже слюни пускать не должен уметь. Понимаешь теперь, что для наших политических элит эта история про "Совершенство-28" - идиотический позор, который старательно замалчивают. Пару лет даже исследования на эту тему были запрещены. Технологию отладили до приемлемого уровня смертности только к десятому году, я тоже в этом участвовала на завершающих этапах. Вроде бы всё.
   Догадываюсь о природе аномалии, позволившей мне очнуться от комы. Ее зовут в моем случае Виктор. Фигня какая-то получается с принципом причинности (я осознал себя в теле Синдзи в день атаки Сакиила, а не в колыбельке), но это как раз возможно. Не знаю, что такое душа, но если она может перемещаться между вселенными, что ей время? Или может быть, моя душа прибыла в это тело четырнадцать лет назад, но воспоминания не могли "распаковаться", пока тело не станет достаточно взрослым. А в целом, рассказ Рицко можно охарактеризовать словом "сурово". Если уж наша доктор Менгеле называет эксперимент "Совершенство-28" упырством, то это был действительно редкостно мерзкий вид живодерства.
   - Синдзи, ты обещал ответить! Ты считаешь Мисс Лэнгли самой красивой в мире?
   Раз обещал, придется отвечать. Не симулировать же внезапную потерю памяти.
  
   [18] В Японии до 2018 легальный свадебный возраст был 16 для девушек и 18 для парней. В 2018 это исправили до 18 лет для всех. Официально, для более мелких "детишек" секса нет. Также, в японском законодательстве в отличие от российского, нет такого понятия, как "возраст согласия", отличный от брачного возраста. Исторически, возраст согласия в Японии был установлен после революции Мейдзи в 13 лет по американскому образцу, но все префектуры приняли к двадцатому веку правила, поднимающие возрастную планку до брачного возраста. Так что за близкие отношения среди подростков 14-17 лет, если повезет, получится сесть в тюрьму. Если не повезет... придется платить "моральный ущерб", и это никаким боком не символическая сумма.

* * *
   Домой я вернулся первым из всего нашего малоадекватного семейства. Мисато вдруг проявила живой интерес к разгрузке трофеев и Австралии, и укатила в Йокосуку, воевать за свою долю. Рей была на своих специальных обследованиях. Хорошо хоть теперь ясно, не на копирование памяти в клоны ее гоняют, а всего лишь проверяют, не собирается ли она преждевременно умереть от той каши, что у нее вместо мозга. Ничего не поделать, Рей - первая выжившая из проекта. Наверное, если ее успех поставить "на поток", конструкторам Евангелионов или даже ЗИЭЛЕ что-то вкусное обломится. Хотя до уровня драматичности в оригинале аниме ее ситуация не дотягивает. Да, была использована недоработанная технология. Да, смертность в 99 целых и 99 сотых процента. Так ведь уже доработали. Как доказательство, доктор Акаги не собирается умирать от своего "Бахусаила". Может, и в остальном ничего драматического нет. Может, и у Гендо нет никакого плана - ни на Третий Удар, ни на Тридцать Третий. Пока что Командующий производит... непонятно какое впечатление.
   Строгий, занятый, жесткий, с ореолом загадочности. Да, имеет отношение к чудовищным евгеническим экспериментам. Хотя по обмолвкам Рицко, скорее всего идейным вдохновителем живодерства не является. Но Гендо определенно не тянет на "поехавшего" маньяка, готовящегося осуществить самый чудовищный теракт в истории человечества. Но тут многое зависит от его моральных устоев, а они несколько сомнительны. Эксплуатирует же он подростков в качестве солдат.
   Как отец ещё очень "так себе", раз забыл о Сидзи на многие годы. Если придерживаться "черной" версии, это потому, что Гендо - моральный урод. Если придерживаться "серой" версии - хороший руководитель необязательно окажется хорошим отцом. А если уж купать черного кобеля в ведре отбеливателя, то можно предположить, что отказ от сына - это способ защитить Синдзи и способ избавить себя от слабостей. Хотя насчет моей защиты - полная фигня. Враги Гендо, ищущие его слабости, вполне могут что похитить, что порезать меня на запчасти независимо от мнения старшего Икари - просто на всякий случай. Так что скорее ближе к истине версия об избавлении от слабостей. Как говорится, только потеряв всё, можно обрести истинную свободу. Только кому нужна такая свобода? Ради чего?
   Ну, разве что - ради воистину колосальной цели. Титанического плана.
   План на "всякий пожарный" у Гендо точно есть. Но какой? Вопрос на миллион... На маразмтика он не похож, превратить всё человечество в океан ЛСЛ - явно невозможно, ообенно учитывая запредельную энергозатратность производства "крови Ангелов", что я наблюдал в СПРИНГ-8. Вернуть Юй из Евы-01? А она там в реальности есть? Если не получилось за последние десять лет, почему должно получиться в будущем? Даже моя красноглазая жрица-галлюцинация намекала, что "Юй умерла так плохо, что возрождение невозможно". Не будет же Гендо ловить душу Юи на живца, то бишь Синдзи Икари.
   Я предполагаю, что Гендо нужен НЕРВ, нужны Евангелионы и их Пилоты, нужны множество сдержек и противовесов. Иначе почему Токио-3 выделен в особую зону ООН, его охраняет собственная небольшая армия, а рядом находятся гарнизоны всех без исключения стран Совбеза. Самая крупная и близкая - русская, но и остальные представлены как минимум парой батальонов. Это всё политика, это всё понятно.
   Если мыслить политически, угроза Третьего Удара - это не когда Рей сливается с (кстати, на вид бесповоротно мертвой) Лилит, вырастает до сотни километров и превращает всё человечество в океан ЛСЛ.
   Угроза Третьего Удара этого мира куда проще и банальнее - это "всего лишь" Четвертая Мировая Война. Или скорее продолжение Третьей Мировой новыми средствами. Война за превосходство, которую нельзя избежать, поскольку баланс сил, существовавший до Второго Удара, был разрушен технологиями Ангелов и Евангелионов.
   А вот как в великую картину укладывается бредовый концепт ЗИЭЛЕ, абсолютно непонятно. Тут впору спрашивать, "а был ли мальчик?". По оригиналу Евангелиона, ЗИЭЛЕ - классическое тайное общество века максимум девятнадцатого. А на дворе двадцать первый. Ну не может подобный маразм сценариста выжить в мире с приличными информационными потоками и надежными ханилищами знаний, хотя бы библиотеками или самым базовым интернетом. В древности такие культы с клубами выживали только потому, что знания вне тайного общества быстро терялись, автоматически поддерживая тайну и сохраняя преимущества всяких культистов. Да, изобретение книгопечатания едва не поставило на их истории жирную точку. Немногие приспособились. Но чем дальше, тем меньше было их преимущество. Те же эксклюзивные знания свободных масонов деградировали к девятнадцатому веку до голого мистицизма. Слишком хорошо светская цивилизация научилась хранить и приумножать знания.
   Хочется сказать, "ЗИЭЛЕ" - это просто верхушка нашего общества. Ядерный клуб, лидеры стран Совбеза, ООН и его институты, включая НЕРВ. Вместо клятв на крови - подписки о неразглашении, вместо планов мирового господства - фактическое господство с политическими декларациями.
   Хочется, но честность не позволяет так думать. В этом мире есть постыдные тайны, о которых не любят говорить. Проекты "Мантикора" и "Совершенство-28". Комплиментация. То, как связаны Ангелы и Евангелионы. Есть технологии, которые никто из людей не разрабатывал. Есть Отрицающие, о которых даже прошедшие ад вояки опасаются говорить вслух.
   Впрочем, слишком много я надумал. Пора мне браться за логический иструмент, называемый скальпелем Оккама. Простое правило. Нельзя множить сущности без необходимости.
   Итак, что в мире Евангелиона точно есть? Конечно, Евангелионы! А теперь допустим, что все остальные непонятки - тоже Евангелионы. Натяжка, быть может. Беру листок и записываю по порядку:
1) Евангелионы
1-1) Ангелы - то ли чужие, то ли мутировавшие Евангелионы - новая рука Ноль-первого это подтверждает.
1-2) Геофронты - гнёзда Евангелионов.
1-3) ЗИЭЛЕ, Отрицающие, НЕРВ, НОД и прочая шушера: примазавшиеся к Евангелионам люди.
1-4) Удары, от первого до третьего: войны с применением Евангелионов и около-евангелионистых технологий.
1-5) АТ-поле: инструмент выживания Евангелионов во враждебной среде.
   А теперь попробую, насмотревшись на всяких Ангелов с Евангелионами, представить, где они могут гнездиться кроме Геофронтов. Первое, что ясно - Евангелионы не являются аборигенами современной Земли, даже если не брать в качестве образцов Ангелов. Потому что на нашей планете есть Геофронты. В форме сферической оболочки, которую имеет смысл делать тогда, когда надо максимально дёшево экранировать очень вредоносный фактор. Или наоборот, удерживать важный фактор внутри.
   Второе - Евангелионы являются планетарной формой жизни. Потому что все до одного что Евы, что Ангелы, имели приспособы для жизни на поверхности или в океане. Ноги, модули-сборщики, плавники.
   Третье - в изначальном мире Евангелионов было очень просторно. Ну не могла биосфера планеты размером с Землю поддерживать стабильную популяцию монстров под две тысячи тонн каждый, если по минимуму. Да еще с крайне нестабильным геномом, если верить Рицко.
   Четвертое, выжить в изначальном мире Евангелионов было непросто. Были там опасные хищники, или смертоносные природные явления, не суть важно. Важно то, что без АТ-поля там скорее всего было делать нечего даже траве под ногами - недаром нейтрализация чужого АТ-поля является базовой способностью всех Евангелионов без исключения, действующей на инстиктивном уровне, даже после жестокой лоботомии и под тяжелыми наркотиками, если верить Гендо.
  
   Итак, Евангелионы - продукт эволюции, протекавшей на крупной, вероятно преимущественно водной планете. Многовато среди Ангелов амфибий. Возможно, на родной планете была высокая сила тяжести - обязательная функция "снижение веса" в пассивном АТ-поле выглядит подозрительно. Возможно, даже с легким уклоном в сторону газового гиганта. Для них Земля - что-то вроде Марса для людей. Слишком сухо, и слишком мало воздуха.
   А теперь, что я с этих рассуждений буду иметь? Да ничего. Кроме того, что теперь ясно, что мне надо искать в Тени. Или там Памяти Мира. Связи между Евангелионами и людьми, особенно в драматической обстановке и в хронологическом порядке. Буду учиться на прошлом опыте - ведь конфликты с использованием Евангелионов явно уже были, и были победители. Ага, знать бы еще, как в Тени работает поиск. "Интерфейс" никаким боком не напоминает интернет, скорее вызывает ассоциации с неконтролируемым кошмаром. Но это единственная стратегия, не пахнущая манией величия. Я уже убедился, что как командир, оружейник или тактик я не представляю ничего выдающегося. А вот живых людей, способных копаться в Тени Мира хотя бы на половине моих возможностей, явно очень мало. На первое время, буду искать случаи гибели Евангелионов в далеком прошлом. Вполне возможно, у всех Евангелионов есть слабые места в земных условиях, надо их старательно искать и либо закрывать, либо эксплуатировать в случае с Ангелами.
  

* * *
   Шайзе, мне стоило додуматься до ныряния в Память Мира под ночь. Ну не снотворное мне глотать же. Скучно! Впервые за несколько недель. Пригласить что-ли Мари раньше времени...нет, обожду до вечера. Она, конечно, симпатичная, сообразительная, и даже временами ласковая, но как-то не по себе от мысли остаться с ней наедине на на пару часов. Так не по себе, как не бывало даже с Мисато, несмотря на любовь обоих к провокативным нарядам. Все-таки я не настолько общителен. Мой идеал семейного вечера - совместный просмотр телевизора, а не разговорный марафон с девушкой на коленях, как Мари любит устраиваться. Другая страна, другие нравы. Я и не предполагал, что в Англии стиль свиданий настолько отличается от японского. Интересно, Аска чувствует то же самое, смесь недоумения и неловкости, когда встречается со своим... вроде бы его Йоичи звали? Надо бы ее расспросить вечером на тему культурного шока. А сейчас, единственное осмысленное занятие, пришедшее в голову - проверка почтового ящика.
   Спуститься на первый этаж, поздороваться с охранником. Набрал код, в ящике - необычно жесткий конверт. Впрочем, охрана всё сканирует в момент получения, так что бояться нечего. Отправитель - подписано просто "Акино Миячи". Женское имя, не вызывающее особых ассоциаций. Хмм...на любовный мусор не похоже, слишком простенькое оформление.
   Поднялся по лестнице до квартиры, сел в главном зале за стол, открыл. Внутри - ничего, кроме сиди-диска в плоской коробочке. Не самоделка, на обратной стороне - весьма профессионально нарисованный и отпечатанный Ноль Первый в пафосной позе. Тактика действий выбора не предполагает, закидываю диск в проигрыватель, прикручиваю на всякий случай звук.
   С первых секунд - непереносимое чувство дежа-вю. Очень похожее я слышал. Не в теле Синдзи, но слышал.
  
   Жестокий прицел на надежде последней,
   подросток с Земли, стань нашей легендой.
   Пусть ветер и снег - откроешь ты грудь,
   я только смотрю на твой Ангельский путь.

   Отчаянья час, но ты молишь о нем.
   В невинных зрачках не судьба, а лишь сон
   Растут твои крылья, ты ринешься в бой,
   Когда их наполнит поток за спиной.

   Твой путь оборвется, но ввысь ты летишь
   Ведь память осталась, и долг ты хранишь.
   Пусть трудно пройти по надежде последней,
   подросток с Земли, стань нашей легендой.
  

   Акино... она права. Пройти по рушащейся линии баланса между группировками, стремящихся использовать Евангелионы для смертоубийства. Стать собственным источником равновесия в катящемся к уничтожению мире. Стать легендой, предотвратив Третий Удар. Если не я, то кто?

   Любви колыбель, а ты в ней заснул
   Но утро наступит тогда
   Когда мой посланник из мира снов
   На ухо нашепчет слова.

   На тонкой шее - лишь отблеск луны,
   но внутренний свет не сокрыть
   Во всем мире время прервала я бы,
   но нужно тебя пробудить

   Все небо и землю зальешь своим светом,
   найду я слова, без сомненья.
   Подросток с Земли, пробудись этим летом
   Любовь - это грех, преступленье.

   Пусть наша встреча никак не случайна,
   пусть мы на дороге судьбы
   Но я получила от встречи отчаяние,
   и горькие слезы свободы

   Одежды любви, а в них люди сокрыты.
   Пусть я не богиня совсем,
   в историю мира, познанья и быта
   Войду без особых проблем.

   Пусть планы жестокого Ангела
   сгорят над раскрывшейся бездной.
   Я Память предам, и в отчаянии,
   подросток - ты станешь легендой.

  
Удивительно к месту и времени, пусть и безнадежно в области поп-музыки. Неужели я не один?

* * *
   Грузовой самолет, с расставленными вдоль стенок гробами. Снаружи через окна бьют солнечные блики, да так, что ничего не видно. А может быть, снаружи ничего нет. Пока. Добро пожаловать в мир Тени, Виктор.
   Пытаюсь всматриваться в переднее левое окно. Блики, слепящее сияние. Я хочу увидеть самого первого Евангелиона. Самую первую смерть. То, с чего всё начиналось. Концентрируюсь на мысли, и на неверных отблесках. Внезапно стекло выдувается наружу мыльным пузырем, вытягивая меня за собой, и лопается.
   - Госпожа Лилит, Он окончательно мертв. Зонды не регистрируют активности в нервных узлах слоев четыре и пять. Только автономный траффик. - Я? почтительно склоняюсь перед пожилой женщиной-альбиноской, чем-то неуловимо похожей на Рей.
   - Хорошо сделано, властитель Симидар. Мы можем приступать к второй части плана. Сила в наших руках, теперь очередь вечной мудрости. Как скоро властительница Хеприори приготовит запасные интерфейсы на случай надобности в отсечке?
   - Примерно через тридцать минут. Разрешите вернуться к моим обязанностям?
   - Даю милость на продолжение службы.
   - Верность и честь, госпожа Лилит! - Я с ощутимым облегчением выпрямляюсь, бросая взгляд направо. В то же время я четко осознаю, что не контролирую свое тело. И вообще это не мое тело. Я будто смотрю из чужих глаз видео "от первого лица". Впрочем, не только видео. Звуки, ощущения от одежды, непривычно сложные запахи, даже поток мыслей от "живой камеры", накладывающийся на мои собственные. Стоит чуть расслабиться, и я ощущаю себя этим самым "властителем Симидаром". Пытаюсь абстрагироваться от чужих мыслей, концентрируюсь на пейзаже вокруг.
   А пейзаж вокруг не совсем уж чужой. Луг, про который так хочется сказать "альпийский". Рощицы кипарисовника и криптомерии[19] чуть в отдалении. На горизонте - горы, покрытые снегом, и выдается обломанным зубом вулкан с огромным кратером на вершине. А главное, на лугу неподвижно развалился Он. Мертвый Ангел. Чем-то напоминает Сандалфона, но с ножками по бокам. Мне видно только четыре, еще четыре должны бы быть по обратную сторону туши, если у нее имеется хоть какая-то симметрия.
   Мой взгляд бездумно скользит по паре десятков явных людей, одетых... очень странно одетых и экипированных. Накидки, будто скроенные из одного куска ткани, и поддерживаемые веревкой вместо пояса. С поясов свисают разнообразные инструменты в веревочных петлях, от грубо выполненных каменных ножей до уплощенных палочек-тестеров, подмигивающих огнями исправности. Явно прохладно - поверх накидок у многих что-то вроде меховых жилеток мехом вовнутрь. Большая часть народа - женщины, много молодых.
   А уж чем эти девушки и женщины занимаются, вообще трудно понять. С полдюжины копаются в глубокой ране под ногой Ангела, инструменты так и мелькают. Именно туда отправилась Госпожа Лилит. Да что она вообще делает? Ведь сама спрашивала про готовность точки отсечки?
   Работающие под боком Ангела девушки внезапно брызнули в стороны, а Госпожа...подтянулась и исчезла в ране. Это не по плану! Госпожа Лилит опасалась, что Хеприори неверна? Что за бред... - проносятся в голове чужие мысли.
   Между тем, остальные работницы тоже порскают от Ангела, к позициям Властителей. А гигантская туша начинает дрожать.
   Дрожь быстро переходит в настоящие судороги, летят куски дерна и даже валуны. Я пригибаюсь, неспособный оторвать взгляд. Получилось? Или Он распадется, разрываемый конфликтующими командами? Похоже, получается. Началась трансформация. Очертания твари плывут, АТ-поле внезапно вспыхивает и тут же гаснет. Между щупальцами набухает бугор, вытягивается. Пара щупалец толстеет, то же самое с самой задней парой ног, сыплются сброшенные шестиугольные щитки брони. Фигура постепенно становится гуманоидной. И наконец, через полсотни суматошных ударов сердца, на отросшей голове открывается пара глаз. Почти человеческих по форме. Их поверхность дымится и будто кипит - уходит жидкость, оставшаяся от ускоренной до предела поликонденсации линзы.
   Получилось. Мы убили чужого Бога, и создали из его тела своего собственного. Владычицу Лилит, нет, теперь уже богиню Лилит. Бессмертие и мудрость для всех правоверных, теперь только протяни руку. Я встаю на колени, и начинаю древнюю клятву верности.
  
   Тебе, Богиня Лилит, я подношу свою жизнь и посмертие.
   Я живу, чтобы служить тебе.
   Моя жизнь - борьба с врагами госпожи Лилит.
   Наполни мои руки твёрдостью, взор - ясностью, сердце - отвагой, разум - чистотой, а душу - спокойствием.
   Дай храбрость говорить правду, дай силу помочь слабым.
   Направь меня и не оставь в радости и горести.
   Позволь служить Тебе до последнего вздоха моего или моих врагов.
   Защити от Тьмы внешней и от дурных помыслов внутренних.
   От века и до скончания времён - да будет так!
  
   Сцена вдруг замирает. Звуки отрезает, как будто взрывной волной. А я ощущаю пристальный, чужой и не слишком дружелюбный взгляд. Это не сравнить даже с Нефертари. Так может смотреть гора, готовая взорваться селевым потоком. Нет слов, только интенсивное, давящее внимание.
   - Виктор Северов. Кто ты? Зачем ты пришел? - формируется шепот во тьме.
   - Меня позвали на помощь. Я умер, и пришел помочь. - Отвечаю безликой, давящей темноте, в которую превратился мир.
   - Согласна. Не забывай, мир широк, но бесконечно меньше пространства снов. Ты был позван, чтобы пройти по пути, ближайшему к мечте вызывающего. Между мечтой и реальностью все еще может лежать любой минимальный интервал, от нуля до бесконечности, и найдется множество исходов на равном расстоянии от мечты. И твоя мечта может не совпадать с мечтой вызывающего. Очень многое зависит от тебя. Я надеюсь на тебя.
   Бред какой-то. Основы геометрии сновидений? Почему ничего не видно?
  
   Меня с силой швыряет на пол. Сильно ударяюсь левым боком, локти обжигает болью - будут ссадины...
   Это уже было! Нет, только не возвращение в момент нападения Сакиила! Для "Дня Сурка" у меня никаких нервов не хватит!
   Немного очухиваюсь, протираю глаза, оглядываюсь по сторонам... Слава кому попало, включая этой непонятной Лилит! Перед мной Аска Сорью Лэнгли, в особо злом виде, как это с ней в последнее время нормально. Пронесло!
   - Синдзи! Какого ... ты устроился спать на МОЁМ диване при свете дня! Немедленно вставай и готовь ужин для голодного младшего лейтенанта!

   [19] Хиноки (кипарисовник туполистный) и суги (японская криптомерия или псевдо-кипарисовник) - хвойные деревья, широко распространеные на Японских островах, но не растущие в диком виде больше нигде.

* * *
   Только облегчением от прекращения занудно-кошмарной мистики и можно объяснить, что я бесприкословно отправился за кухонную стойку. Да и подумать не мешает. Помнится, Агата Кристи говорила, что обдумывала убийства в своих детективах за мытьем посуды, ибо не было более унылого занятия по ее мнению. А я вот готовлю. Не особо мне это занятие нравится, на самом деле, но помогает отвлечься. Тем более, что чаще всего проще самому приготовить, чем ждать, когда Аска к плите подступится... И приготовит что-то нормальное, а не то, что ей вбредет в больную голову. Она, например, капусту жареную обожает. Особенно с гарниром из мидий. Пыталась мне пропихивать эту дрянь, а я ее терпеть не могу. Напоминает по виду и запаху водоросли комбу, которые мне приходилось жрать в детстве за отсутствием какой-либо альтернативы.
   Ничего, это издевательство над моим желудком ушло в прошлое, когда я пару раз сварил суп с цветной капустой и фасолью...
   В чем тут соль? А в том, что Лэнгли аж зеленеет, когда слышит об этих продуктах.
   Так что у нас образовался негласный пакт: если очередь Аски готовить, она не пытается пичкать меня капустой, а я в свою "смену" не пытаю ее фасолью и цветной капустой.
   Кстати, дело тут явно не во вкусе, а в психологии. Потому что ядовито-зелененькую брокколи, которая вообще-то - сорт той же цветной капусты, рыжая в салате трескает за милую душу. А я ей просто не говорю некоторые факты из ботаники. "Говорить правду, только правду, и ничего кроме правды" - искаженная мною формулировка из Юстинианова кодекса, где вместо третьего условия я продублировал второе. А в оригинале должно звучать - "Говорить правду, только правду, всю правду".
   Вообще готовили мы обычно день через два: день я, день Аска, день Мисато. Впрочем, иногда рыжей удавалось меня разжалобить и уломать на внеочередной день готовки - когда было нужно, Лэнгли умела очень хорошо подлизываться.
   Но ведь в неделе семь дней, верно? Две ротации по три дня - это шесть дней, так что на воскресенье остаётся...
   Правильно, приходящая в гости Габри, которой всё никак не отделаться от привычки готовить больше, чем могла съесть даже она. Конечно, мисс Ферраро в этом вопросе врёт (она может съесть сколько угодно, причем без ущерба для фигуры), но мы все притворяемся, что верим. Потому что благодаря псевдо-итальянке у нас в воскресенье случается день с ризотто, пастой или даже домашней пиццей.
   Конечно, магазинная пицца вкуснее[20] домашней. По определению - ведь ее делают профессионалы, находящиеся в жесткой конкуренции как с любителями-домохозяйками, так и между собой. Ферраро пытается компенсировать дорогими компонентами, чуть ли не конину вкладывает. Ну, вполне прилично для любительницы получается.
   Если сравнивать с пиццей, которую разок приготовила Кацураги, небо и земля. Хотя есть грустное подозрение, что пицца Мисато за день до получки - на самом деле псевдо-научный эксперимент Макото над моей начальницей. В общем, тогда я в первый раз видел интеллигентную Ферраро в ярости.
   Поскольку пицца имела начинку из морепродуктов, включая морской гребешок, который я традиционно не любил, от дегустации я отказался. А вот Аска свою порцию схомячила и пальчики облизала. В общем, получилось гораздо лучше, чем в тот страшный день, когда у Лэнгли случилась забастовка немецкого пролетариата, а Мисато оказалась в хорошем расположении духа, поэтому сварила нам блины и испекла суп. На самом деле она сначала пыталась испечь какие-то подозрительно пухлые блинчики, как было нарисовано на картинке в пестрой книжке. Только тесто получилось совсем жидким, и Кацураги решила его улучшить, побросав еще лука, морковки и ямса. Последний ингредиент оказался ошибкой - потому что импровизированный суп не выдержал ударной дозы крахмала и все-таки превратился в гибрид блинчика с кирпичом.
   Лэнгли даже рискнула это попробовать, за что удостоилась от меня преисполненного самого искреннего уважения взгляда. А вот я даже и рисковать не стал.
   Мисато, впрочем, не огорчилась и сама всё съела. С огромным аппетитом. А я обошелся яблоком[21] и печеньками.
   На следующее утро, я был несколько голоден, а лицо Лэнги было явно кислее желудочного сока. И лишь Кацураги было на всё пофиг - наш доблестный майор, вероятно, и гвоздь могла переварить без негативных последствий для организма, не то что собственную стряпню. Наверное, у нее в животе созрели в результате зверски жестокой направленной эволюции такие штаммы бактерий-симбионтов, что не поможет и нервное курение в сторонке в исполнении Рицко, если они когда-нибудь вырвутся наружу.

   [20] Автор сих строк разок приехал в Россию и имел глупость заказать пиццу, наивно полагая, что это стандартное по всему миру, безопасное блюдо. В общем, кончилось тем, что пиццу пришлось отдать птицам на расклевание. Отлично понимаю, на основе какого опыта Ким С.А. в оригинале ( https://author.today/reader/45851/409049 ) критикует пиццу. Не знаю, как русским удалось извратить пиццу то такого ужаса. Кстати, в японских условиях морепродукты мало отличаются по цене от мяса.
   [21] В Японии, обычно в продаже можно найти только особо крупные яблоки. Яблоки меньшие чем 300 граммов на штуку считаются низкосортными, и продаются только в редких "бюджетных" магазинах.

* * *
  

Оценка: 6.72*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Гончаров "Поклониться свету. Стих в прозе"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) К.Демина "На краю одиночества"(Любовное фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) М.Эльденберт "Парящая для дракона"(Любовное фэнтези) Е.Кариди "Одна ошибка"(Любовное фэнтези) И.Коняева "Академия (не)красавиц"(Любовное фэнтези) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"