Вестник Слова Императора: другие произведения.

Девятое кольцо, или Пестрая книга Арды

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не моё - не претендую! История как могло быть в последный части властелин колец. ____________________ Назгулы... Безликий ужас Средиземья, рабы Кольца. Можно ли сказать это о тех, кто был великими воителями и королями? Девятого из кольценосцев такое положение не устраивает, но путь к избавлению один - уничтожить Кольцо.

Ира Аллор

Девятое кольцо, или Пестрая книга Арды

...Однако ужас смерти все более затемнял их сердца и они, как могли, отдаляли его... живые... все более страстно предавались наслаждению, выдумывая все новые роскошества и забавы...

...Ар-Гамильзор... совершенно запретил говорить по-эльфийски и наказывал тех, кто встречал корабли с Эрессеа...

...Но Ар-Фаразон еще не был обманут, и пришла ему в голову мысль, что ради прочности ленной клятвы разумно было бы доставить Саурона в Нуменор, и пусть он живет там заложником за себя и за всех своих прислужников в Средиземье...

...Но коварен был Саурон, и говорят, что среди тех, кого поработил он Девятью кольцами, были могучие витязи-нуменорцы...

Девять колец он подарил смертным. Это были величественные и гордые короли... С тех пор они в ловушке. Много веков назад подпали они под власть Кольца и стали призраками, тенями во мраке, самыми ужасными слугами Саурона...

КОЛЬЦА - БИЛЕТ В ОДИН КОНЕЦ

НЕЖИЗНЕОПИСАНИЕ ДЕВЯТОГО НАЗГУЛА

ЯВЛЕНИЕ ГЕРОЯ

Костер медленно догорал в предрассветных сумерках.

День обещал быть тревожным - к вечеру путники должны были выбраться к Бруиненскому броду. Чувство опасности сгущалось.

- Чем ближе к реке, тем опасней, - молвил Глорфиндейл, - чует мое сердце: нас настигают сзади, а впереди - засада.

Все невольно сжались, ощущая, как тьма обволакивает их, стискивая в железных объятиях. Внезапно возникло ощущение безотчетного страха, уже знакомого хоббитам.

- Как тогда, на Заветери, - прошептал Фродо еле слышно и...

Словно по мановению чьей-то руки, все посмотрели в направлении Брода и застыли на месте от леденящего ужаса - перед ними, поблескивая кольчугой в свете костра, возвышалась черная тень.

Даже Глорфиндейл и Арагорн оцепенели на мгновение, - а из-под капюшона, скрывающего лицо жуткого пришельца, раздался глухой, бесплотный голос:

- Я не причиню вам зла. Даже... Хранителю.

- Сделай же что-нибудь, Колоброд! - взмолился полуживой от страха Мерри.

- Это ловушка!

- Нет, - прошелестело в ответ, - это еще не ловушка. Вас ждут к вечеру, за поворотом у Брода. Советую добраться засветло - мы, улайар, не в ладах с солнцем. Главное, Хранителя через реку переправьте - она его защитит. - Призрачная фигура слилась с сумерками. Раздался свист, топот копыт приблизился и стал удаляться.

- До встречи - может быть, - долетело до костра, подобно шелесту ветра в сухих травах.

Эльф, человек и хоббиты оторопело уставились друг на друга.

- Что это было? - внезапно севшим голосом пробормотал Пиппин.

- Не знаю. Все это странно до крайности, хотя похоже на правду, но...

- Правда - от...? - Арагорн запнулся, не желая произносить проклятое слово. - Да это же ближайшие помощники Темного Властелина - Рабы Колец и... Кольца!

- Не знаю, как объяснить, - подал голос Фродо, - но у меня не возникло желания надеть кольцо, и я не ощутил приказа отдать его...

На горизонте появились первые лучи солнца - пора было трогаться в путь.

* * *

Черные Всадники испустили жуткий вой - Фродо уже слышал его в лесах Восточной Чети, - и снова, как тогда, им ответили. Впереди, слева, из-за скал вылетели еще четыре Черных Всадника - на равнине они разделились: двое бросились наперерез Фродо, а двое неслись стремительным галопом к Броду - наперехват, чтобы встретить его у воды. Надежды было мало. 'Главное, Хранителя через реку переправьте', - вспомнились ему слова страшного посетителя, - только бы успеть, но как... В этот момент один из Всадников, скакавших ему наперерез, как-то слишком приблизил своего коня к коню собрата, стремена сцепились - это продолжалось недолго, но преследователи слегка отстали, и этого хватило, чтобы проскользнуть к реке.

Асфалот ринулся в воду, и вскоре Брод остался позади. Оглянувшись, Фродо увидел на другом берегу Всадников. 'Остановись! Вернись!' - раздался в сознании приказ, ослушаться которого у хоббита уже не было сил.

Черный Всадник, крайний в ряду, двинулся к воде - тут же, словно не желая уступить первенство, опережая его, направил коня вброд Предводитель - за ним последовали еще двое.

Ближайший Черный Всадник преодолел уже две трети реки, когда до слуха Фродо донесся яростный рев и тяжкий рокот.

ИСПОВЕДЬ КОЛЬЦЕНОСЦА

Маг прикрыл глаза рукой и долго глядел на восток, словно пытаясь разглядеть что-то за далью.

- Кольца нам уже не достать, хорошо хоть от этого искушения мы свободны. Мы встретились вовремя. Вы идете со мной?

- Конечно, - ответил Арагорн, - мы с тобой и за тобой. Ты по-прежнему ведешь отряд. У Темного Владыки его Девять Черных Всадников, у нас - только один Белый, но он стоит девятерых. Мы пойдем за тобой, куда бы ты нас ни повел...

- Ну что, хранители, как успехи? - донесся до их слуха свистящий полушепот; повеяло холодом, и на опушке появилась закутанная в черный плащ фигура.

Гэндальф припомнил странный рассказ Арагорна о встрече у Брода.

- Кто ты такой и почему помог нам? - воскликнул он, держа на всякий случай перед собой посох как клинок.

- Потому что Саурона и его власть я ненавижу еще сильнее. - Тень стояла перед ними, прислонившись к древесному стволу в небрежной, не лишенной, однако, изящества позе. - Свет я не люблю, ибо он мне чужд, а Темного Владыку - потому что он помог мне стать чуждым свету.

- Право, для нас была неожиданной помощь от...

- Раба Кольца.

- Ну... да, это как-то не укладывается... - Арагорн замешкался, подыскивая подходящие слова.

- В ваши представления о таких, как я. Вполне естественно. Вижу, вам хотелось бы знать больше - у вас появятся основания для доверия, и картина мира пребудет в целости и сохранности. Что же, возможно, моя история развлечет вас. Жаль, г-н Сумникс отсутствует - не мешало бы ему побольше про колечко знать, но, думаю, он образумился, да и не до чужих мемуаров ему сейчас.

- А нам бы действительно хотелось понять хоть что-то, - сказал Гэндальф, присев на камень.

Призрак расправил плащ и чуть откинул капюшон - возникло высохшее, мертвенно-бледное лицо, на котором зеленоватым тусклым огнем светились холодные, неподвижные, как у змеи, глаза.

Все невольно отшатнулись, и узкая щель, служившая пришельцу ртом, искривилась в невеселой усмешке.

- Давно не смотрелся в зеркала - я там не отражаюсь. Но не буду отвлекаться.

Итак, я - один из девяти владельцев колец, данных Сауроном людям.

Мое имя вряд ли что-то скажет вам, да это теперь и не имеет значения. От моего некогда роскошного замка в Нуменоре не осталось - по известным причинам - даже руин. А когда-то мой двор отличался великолепием, и талантливые посетители съезжались туда отовсюду.

Я не настолько интересовался воинскими искусствами или магией - хотя они и занимали немалое место в моей жизни, как и у всякого представителя моего круга, а среди моих гостей были поклонники как первого, так и второго; скорее прекрасным - поэзия, знаете ли, музыка или что-то иное.

Мои залы были задуманы эльфийскими зодчими и украшены мастерами-гномами, там творили известные менестрели.

Я не выношу уродства до сих пор - может быть, поэтому не свыкся с орками, троллями и прочими обитателями Мордора?

Но уже тогда появились зачатки моей гордыни - я все больше любил созданное мной и для меня и все больше презирал мир вокруг (впрочем, до некоторой степени он этого заслуживал).

Вот тут-то и объявился взятый в заложники Ар-Фаразоном Саурон - и был мне представлен. Красавец и блестящий собеседник - неотразимое сочетание. Общение с ним доставляло мне эстетическое и интеллектуальное удовольствие, ибо познаниями он обладал исключительными. Он стал моим частым гостем. Его советы отличались точностью, формулировки - изяществом, а утверждение, что красота выше добра и зла, нашло отклик в моем сердце - тогда оно еще у меня было, знаете ли.

Да... Постепенно моя любовь к прекрасному превращалась в ненависть ко всему, что не соответствовало идеалу и казалось примитивным. Уродство могло восхитить меня - но доведенное до степени исключительности.

Впрочем, это неважно. Достаточно сказать, что мои развлечения и творческие изыскания становились подчас жестоки.

В один из вечеров Саурон и преподнес мне кольцо, сопровождая дар комплиментами, составленными достаточно разумно, чтобы не перейти границу, отличающую хороший тон от дурновкусия, в адрес моей блистательной персоны, светоча культуры Средиземья и арбитра изящества, - рассказчик ухмыльнулся, - и я, с подобающими месту и времени выражениями благодарности, принял подарок. В то время уже ходили слухи о страшных черных всадниках, но в чем дело, не знал толком никто.

Когда я впервые надел Кольцо, казалось, мир стал ярче, звуки - четче, все вокруг обрело какой-то дополнительный смысл, в сознании возникли связи времен и явлений, прежде, видимо, неявные и не замеченные.

Я ощущал в себе небывалую силу и вдохновение, казалось, власть моя безгранична и я могу творить блистающие миры мановением руки.

И понеслось: грандиозные замыслы, претворявшиеся в жизнь любыми методами, игнорирование и изгнание всего, что, как мне думалось, стояло между мной и совершенством.

Увеселения становились все более извращенными, в средствах я был все более неразборчив.

Жажда нового, еще более удивительного и оригинального становилась все непомерней, но вместе с тем появилось и росло ощущение скуки и равнодушия. Мир вокруг выцветал, и приходилось подстегивать себя все более острыми ощущениями и переживаниями.

Как-то возникла мысль снять Кольцо. Я сделал это - и словно вся тяжесть Арды обрушилась на мои плечи. Холод, озноб, все звуки - как сквозь войлочную завесу. Из зеркала на меня глянул смертельно усталый человек с потухшими глазами и порочным лицом. Мне стало страшно, и я решил не касаться больше Сауронова подношения, но тут ужас последнего года открылся мне во всей своей уже отнюдь не эстетичной правде. Возможно, я бы еще смог справиться с этим, но... мне предстоял очень важный прием, а в голове - ни одной мысли, какое-то оцепенение... Последний раз, решил я, только проведу его - и все. Этот раз действительно был последним - еще раз расстаться с Кольцом у меня не хватило ни сил, ни духа.

Я не буду углубляться в подробности, каким образом я проводил следующие годы, - многие из тех, кто был когда-то рядом, ушли: сами или поплатились за попытки привести меня в чувство. - Назгул усмехнулся невесело.

- Все постепенно пришло в запустение, а я прожигал последние средства, угаром бесконечных праздников пытаясь заполнить растущую пустоту. Все вокруг блекло, распадалось, отдавало тлением.

В один прекрасный день, задумавшись, я взглянул в зеркало снова - в последний раз, как оказалось - и увидел там мертвеца. Я отшатнулся в ужасе и услышал тихий смех за спиной. Обернувшись, я узрел Саурона, небрежно развалившегося в кресле, а вокруг... Да, так передо мной впервые предстали мои собратья. Эру, как они выглядели! Собственно, вот так и выглядели - как я сейчас. Сознание начало мутиться, все подернулось дымкой, но мои гости казались еще отчетливей и материальней.

- Ну как чувствует себя светоч культуры Средиземья? - спросил Саурон, и в голосе его мне явственно послышалась насмешка. - Как здоровье, ничто не беспокоит?

- Не знаю, что именно вызывает у вас иронию, любезнейший, - холодно произнес я, - но я и в самом деле не могу дать какое-либо определение моему состоянию, и оно меня не радует.

Саурон расхохотался, и кольценосцы вслед за ним - как будто кто-то громил оружейный склад; их невеселый смех был схож с лязгом железа.

- Не радует!

- Разумеется, милейший, вас уже вряд ли что-то порадует. Вам и жить осталось не так долго.

- Что со мной?! - попытался крикнуть я, но вышел только сдавленный хрип.

- Ничего особенного. Просто колечко понемногу освободило вас от всякой шелухи, связанной с человечностью, ну и... от плоти - заодно - тоже.

- Будь оно проклято! - прошептал я.

- Ах, вот как! Что ж, тогда верни его мне, а уж я найду ему хозяина - желающих хоть отбавляй. Впрочем, не берусь угадать, что ждет тебя за Кругом Мира - ведь ты там скоро окажешься, а за твои художества...

Я молчал, хотя его наглость бесила меня.

- Но ты можешь жить сколько угодно и веселиться за мой счет - став моим слугой, разумеется. У тебя неплохо получится.

От такого заявления я на секунду онемел, а потом со всего размаху влепил ему пощечину.

Саурон встал, глаза его светились теперь багровым огнем и, казалось, метали искры. Он поднял руку, и я увидел Кольцо - простое на вид, без камня, - но оно как будто горело изнутри.

Кольценосцы схватили было меня, но он остановил их:

- Не надо. Ты наглец, но меня это даже забавляет. Я же знаю тебя, твои тщеславие и жестокость - во имя красоты, разумеется. Так что рабом моим ты будешь все равно. Смотри же!

Кольцо на его пальце засветилось ярче, и я почувствовал, как мое же кольцо тянет меня вниз - я хотел снять его - и не смог. Под страшным давлением я упал на колени, а потом - распластался ниц у ног ухмыляющегося Саурона - ни одна самая ничтожная часть моего исчезающего тела не слушалась меня...

Рассказчика передернуло, а глаза превратились в горящие щели. Он тряхнул головой, словно отгоняя наваждение.

Саурон наступил на кисть руки - той, что нанесла удар, и под его сапогом она рассыпалась в прах. Я не успел почувствовать боли, так как ее перекрыла мука куда более сильная: кольцо, скатившись со сломанного пальца, покинуло меня и покатилось по полу. Я даже не пытался поймать его: плоть распадалась со страшной болью.

Саурон заглянул мне в глаза, приподняв голову за подбородок:

- Ну? Рабство или: будет еще хуже - ТАМ... Мужество оставило меня - я не смог умереть тогда и проклят теперь - навсегда. Я стал рабом Кольца.

Мое он вытянул из угла, куда оно закатилось, и вложил в уцелевшую руку.

- Развлекайтесь, ваше высочество, пока на службу не призвали.

Потом я получил новую плоть, уподобившись остальным. Каковы были их пути... Разные, насколько мне известно, но это уже не моя тайна.

Итак... Мы выполняли приказы Владыки - самого разного свойства. С падением Нуменора дивный облик он утратил и манеры у него испортились окончательно - и впрямь, зачем и для кого стараться?

Я не пользовался у него особым доверием - ему достаточно было поймать мой взгляд, чтобы оценить степень собственной развоплощенности, а заявления вроде 'на себя посмотри' утешением служили слабым. Впрочем, оказалось, что мое нормальное зрение осталось почти неизменным и людей я лучше чувствую и понимаю - со всеми вытекающими отсюда преимуществами. Так что в некоторых деликатных ситуациях я был незаменим.

А потом я стал забывать - и былую жизнь, и оскорбление Саурона, и внешний мир. У нас была общая жизнь и одна судьба. Проклятые должны держаться вместе, не так ли? Подобное к подобному, а, Митрандир? - Призрак повернулся к Гэндальфу.

Я стал находить особую прелесть в насилии и жестокости, получать удовольствие, видя, как ужас сковывает сердца живущих в Средиземье при одном моем появлении. Я уже плохо представлял себе, что можно существовать как-то по-другому.

Так продолжалось немало лет. А потом со мной произошла странная вещь - я полюбил - если вообще на это способны души, лишенные надежды. Вряд ли я даже имею право называть это так...

Мы носились по Средиземью в поисках новых рабов для Мордора - а я должен был подыскать и отобрать наиболее миловидных и кротких, чтобы меньше возни было с приручением, ибо Саурон желал окружить себя наилучшими экземплярами человеческой ли, эльфийской ли породы...

- Так вот как пропадали прекрасные эльфийские девы! - вскричал, не в силах сдержать гнев, Леголас, хватаясь за кинжал.

- Да, именно так, - прищурился назгул. - Что же, ударьте, любезный Леголас, ваш клинок, кажется, эльфийской стали? О, если бы можно было таким образом обрести подлинную свободу, я бы давно уже решил эту проблему с помощью вам подобных. Впрочем, я к вашим услугам.

- Не время сейчас, - дернул эльфа за рукав Гимли. - Лучше пусть дорасскажет, - вот уж не думал, что у Всадников с Сауроном свои счеты.

- Я говорю в данном случае только о себе, почтенный наугрим...

- Нет, правда, чем он вам еще досадил? - не унимался гном.

- Досадил... Да... Ладно. Почему бы и не выговориться? Скрывать, пожалуй, нечего, да и болтать вам ни к чему - похоже, сплетни не относятся к вашим излюбленным развлечениям.

Тогда дальше. На чем я остановился? А, конечно... Я впервые увидел ее среди скал, поросших вереском, в наступающих сумерках - отличный образец человеческой породы, - подумалось мне. Мысленно приказав ей не двигаться, я приблизился - и не увидел страха в ее глазах, только интерес, возможно любопытство. Это, конечно, задело меня, хотя скорее позабавило: то ли не понимает, с кем дело имеет, то ли дурочка (ну последнее - не беда, для Мордора сойдет). А она продолжала разглядывать меня - словно мумака в цирке. Я почти смутился - когда подобие плоти имеет исключительно функциональное применение, о красе ногтей как-то не заботятся. Когда-то я отнюдь не был обделен женским вниманием, да и впоследствии столь важная персона при дворе Темного Властелина не встречала отказа, но вот так изучать, без боязни и отвращения...

'Ну долго в гляделки играть будем? - спросил я себя. - Бери цыпленка под крылышко - и домой, к папочке'.

Тут она сделала шаг вперед и спросила:

- Это вы - посланник Темного Владыки из Мордора?

Я даже опешил: задавать вопросы - мне?

- А как ты думаешь? - довольно ехидно поинтересовался я.

- Я слышала много легенд о вас...

- А теперь видишь наяву - рада? (О Валар, зачем я с ней разговариваю?!) Пойдем со мной - будешь первой придворной дамой Барад-Дура.

- Так просто первыми дамами не становятся, - улыбнулась она, - впрочем, я к этому не стремлюсь.

'Ты ее еще спроси, к чему там она стремится, и можешь украшать свой плащ бубенчиками', - сказал я себе, а вслух... Не мог я уже тащить ее силой в Мордор. Дело было не в ее наивности (она таковой не была, глупой - тоже), а в ее удивительной открытости миру и живом интересе ко всему в нем. Ее внимание равно привлекали гавани Запада и пещеры Кирит-Унгол, темные силы и светлые создания - она не отделяла в своей любознательности Добро от Зла, но, в отличие от меня (когда-то), она не ставила себя выше этих понятий и выше любви, ничего не порицала и не отрицала - в каждом явлении есть что-то, дающее ему право на существование.

Увы, мы разговорились. Я впервые за долгие годы просто беседовал о чем придется, без злости или настороженности, а ей - ей было безумно интересно. Она и сама знала немало - дочка советника местного князя, выросшая в доме, полном книг. Мы проговорили всю ночь. Потом она наконец вспомнила, что ее дома заждались, мне пора было возвращаться. Но нам показалось, что встретиться еще раз просто необходимо. И еще... она стала для меня тем, чем было когда-то Кольцо: светом, творчеством, но не рабством, а свободой. Тем тайником, где хранились, подобно последним реликвиям, остатки человечности.

Но даже если из всех моих деяний, за которые я заслужил вечное проклятие, оставить только эту любовь - будет достаточно. Как я мог допустить это? Расслабился - эгоист. Любил бы - оградил - от себя же, от того, что во мне и со мной. Но если бы я сразу это понял! А как мог понять, если никогда не любил - романы бесчисленные не в счет?!

Могу лишь сказать, что, когда до меня это дошло, я сразу попытался отвадить ее. О Мордоре я рассказывал немало (как, впрочем, и о Нуменоре), поведал и о себе. Постарался объяснить, почему нам лучше бы не видеться, - о том, что для нее это опасно в первую очередь, я не хотел говорить слишком прямо, боясь пробудить в ней упрямство. Подумать только, как забавно: бояться - за кого-то.

А она подошла поближе и взяла меня за руку:

- Не оставляй меня - я только нашла друга - кто бы ты ни был.

Я готов был провалиться сквозь землю. Зачем все это... Или - за что?..

И я твердо решил скрыться. Ну, может, поплачет, обидится, оскорбится даже - так что с мордорской нечисти возьмешь, впредь не будет с призраками болтать, но хоть жива будет - сколько ей ни отпущено.

Я с головой ушел в 'работу': набег - прекрасно! убийство - сделаем! Пугнуть кого-нибудь - нет проблем! Доходчиво разъяснить ситуацию непокорным еще племенам - разумеется, с моим светским опытом... Если бы у меня еще сохранилась способность потом напиваться до бесчувствия...

Саурон нарадоваться не мог - наконец-то! Хвалил, по плечу похлопывал: молодец, изжил наконец свои интеллигентские замашки; способности и правильное понимание идеи - залог успеха правого дела!

В сторону Запада я и не смотрел - то на Восток, то на Юг, то в Северные пределы: не видеть ни Запада, ни Мордора. А кому рассказать? Наверное, многие из девятки и поняли бы (остальные обитатели Мордора ненавидят нас и боятся смертельно), но, учитывая, что часть мыслей наших, если очень хорошо их в пустоту не прятать, Саурон легко может прочесть, кого-то из них подставлять... Не со всеми я 'на ножах'. Не все злорадствовали, когда Саурон пришел за моей душой...

А потом... Такого поворота событий я не мог... Должен был, идиот! - просчитать, предвидеть (разве что в страшном сне, впрочем, если бы был способен спать). Я недооценил ее... Она пришла в Мордор, - назгул сжал руками виски, скомкав капюшон, - за мной, ко мне... Вдруг со мной что-то случилось (со мной, ха!), или она мне надоела, мне стало скучно с ней?

Я узнал, как это произошло, - потом.

Она не была столь наивна, чтобы в открытую расспрашивать обо мне - наслышана была о нравах империи, от меня в том числе, поэтому и географию Мордора хорошо представляла - зачем я ей столько рассказывал?! - до Барад-Дура добралась.

Там ее Аргор заметил и очень удивлен был. Даже спросил, что, собственно, ей у нас надобно. Мило было с его стороны. Она его еще больше удивила, сказав, что ее привел в цитадель тьмы интерес к разным странам и культурам. И Аргор почел за лучшее отвести ее к Саурону. А тот, уяснив, что многого тут не узнаешь, решил почитать ее мысли. Усилием воли она могла бы их скрыть - на поверхности. А в глубине - мало кто туда сам заглянуть способен. Он смог. И понял, зачем она пришла сюда.

До чего любовь несправедлива - я и десятой доли такого не был и не буду достоин.

А Владыка решил поразвлечься (это что же такое - если утонченный эгоист, который при жизни-то никого не любил по-настоящему, будучи призраком, такое выдал, то кто знает, на что остальные окажутся способны? Где, когда и что выплывет в их сознании? Такие вещи надо пресекать: жестко, раз и навсегда, а то своеволие...)

- Значит, хотела бы с обитателями Барад-Дура пообщаться? - спросил он ее.

- Да, а что?

- Ничего. Сейчас, пожалуй, познакомлю...

Я услышал его мысленный приказ явиться, приближаясь к границам царства, и пришпорил коня, не чуя подвоха. Остальным было тоже приказано собраться.

В зал я вошел последним, как ни в чем не бывало, и... тьфу, вот ведь любителем дешевой мелодрамы стал мой бывший гость! Стремился наиболее полно наблюдать произведенное впечатление.

Конечно, я всегда был достаточно лицемерен - и артистичен вдобавок. Но в сотые доли мгновения оцепить ситуацию и выбрать тактику... А Владыке хватило и тысячной доли мгновения моей растерянности, только он сумел уловить ее. А мысли...

Все же любой сторонний наблюдатель мог бы засвидетельствовать, что я и виду не подал. Глянул на нее безразлично: это, мол, что еще такое?

- Никто из вас не знаком с юной леди? - поинтересовался Саурон.

Все покачали головами, ухмыляясь - право, это выглядело все забавнее. Все же я решил отпираться до конца, хотя и чувствовал, что это бесполезно.

- Что ж, позвольте представить: с Аргором вы уже познакомились... - Он лестно представил всех. - А это - Аллор - последний, тихоня конечно, но поболтать иногда с ним забавно. И манеры хорошие сохранил, до сих пор, наверное, помнит, в какой руке вилку, а в какой нож держать надо.

Кто-то громко расхохотался, а я чувствовал, как от злости туманится зрение и звенит в висках.

- Значит, вы не знакомы ни с кем? А то мне вдруг показалось, что господин Аллор вам кого-то напоминает. Или... знаком?

Она с тем же наивным видом покачала головой: что вы, я могла только представить их по рассказам. И... простите, я правильно сказала: 'Аллор?' - так и его я вижу впервые.

Так мы и выгораживали друг друга - Саурону на смех.

- Послушайте, барышня, а вам этот глупец, - он кивнул в мою сторону, - никогда не говорил, что я могу мысли читать?

Она как-то сжалась и молчала.

- Впрочем, вас можно назвать милой, но умной - никак. Неужели вы и впрямь подумали, что он - этот закоренелый себялюбец - полюбил вас? Какая наивность! Вы беспокоитесь, идете сюда разбираться, что и как, стремитесь помочь (смеху-то!), а наш герой-любовник такими делами занимается за пределами Мордора - не иначе, в честь Прекрасной Дамы, - что же вы, господин Аллор, не украсили ваш черный плащ ее шарфом и не поведали друзьям и Учителю имя, во славу которого вы все это натворили?

Хотя, я думаю, все было иначе. - Учитель явно наслаждался собственным красноречием. - Ты, конечно, не первый среди прочих, но выслужиться рад, да и позабавить нас не прочь - да? Вот и разыграл все это - язык-то неплохо подвешен, ничего не скажу, не меч все же. И впрямь оригинально, достойно бывшего арбитра изящества - давно я так не веселился, - чтобы девчонки сами в Барад-Дур бегали! А ведь говорила, наверное, мамочка: не заговаривай с незнакомыми дядями! Правда, я угадал? Ну что ты молчишь, будто с развоплощением и языка лишился? Не скромничай!

Его смеху вторили. Но не все. Точнее - некоторые. А потом - никто. Хохот Владыки повис в тишине - и он резко оборвал его.

- Презираешь? Героя из себя корчить задумал? А в чем дело? Жжешь, убиваешь, в рабство уводишь - и думаешь чистеньким остаться? Не выйдет! Наше общество его не устраивает, наскучило? Развлечься решил? Трус и эгоист! А о ней ты подумал? Любил бы - не допустил бы, чтобы она сюда пришла, раз уж ты нас подходящей компанией для нее не считаешь. Поздно спохватился-то. А еще по людям у меня специалистом числишься. Лишь на то и годишься, чтобы пыль с книжек стирать! Да и куда ты от Кольца денешься? Ты ведь с ним ни на мгновение расстаться не можешь, ради него на все пойдешь - так ведь?

А может, юная леди с нами останется? Особых услуг не потребуется, так, иногда... Поживете еще лет сколько-нибудь, как голубки. Парочка, а, Аллор? Потом женушку похоронишь - и за дело. А пока она еще очень ничего - свеженькая. Мертвого поднимет. Ты научишь - она, верно, способная...

Я не сдержался и бросился на него. Глупо безумно, но слушать это было невозможно. Было ясно, что уйти ей не дадут, а заставить работать на себя... нет, не смогли бы...

Он, видимо, чуть замешкался, мой клинок почти коснулся его горла, когда я почувствовал, что парализован - как когда-то. Заклятый кинжал выпал из рук, а меня отбросило к стене - ужасное чувство бессилия и неспособности помочь: даже зная, что я лишь Раб Кольца, возможно, она полагала, что я способен сделать хоть что-то? Ведь я был опаснее любого существа в Средиземье.

Видимо, ее нервы тоже не выдержали - она кинулась ко мне...

- Как вам не стыдно! Ничего хорошего даже со своим сверхкольцом сделать не можете: оно не принесло вам ни доверия, ни покоя, ни радости! А издеваться над теми, кто в твоей власти, - по крайней мере признак дурного вкуса!

В таком бешенстве Владыку не видел никто. Извержение Ородруина показалось бы прохладным ручейком в сравнении с волной озлобленной воли, прокатившейся по залу.

- Выговаривать - мне? - очень тихо проговорил он, и, видимо, повинуясь приказу, не выполнить который ни у кого из присутствующих недостало бы сил, один из кольценосцев скользнул к ней и вонзил в спину заклятую сталь.

Она повернулась к нему:

- Я не виню вас. - И вложила свою ладонь в мою - ту, на пальце которой было кольцо.

- Аллор, ты ведь можешь усыпить - навсегда? - прошептала она еле слышно.

Это было все, что я мог сделать для нее - теперь. Чудовищным напряжением остатков воли я заставил кольцо действовать; Саурон не успел помешать мне - думал, что я получил достаточно. Почувствовав приближение смертного сна, она улыбнулась.

- Говорила же, что ты бессилен, - владыка рабов. Я люблю тебя, Аллор, - прости, что так вышло - я не могла иначе. Но пока существуют твои душа и память - у нас есть надежда. До встречи - когда-нибудь - за Кругом, - и закрыла глаза.

Она лежала, положив голову мне на грудь, как королева-победительница...

Голос призрака пресекся. Повисло тяжелое молчание. Арагорн вздохнул, видимо под впечатлением от рассказа вспомнив что-то свое, а Гимли с преувеличенным вниманием разглядывал свой топор.

- Уж не думаете ли вы, что я это рассказал, чтобы разжалобить? Или, быть может, я просто разыграл вас? Назгулу же соврать ничего не стоит - да и перерезать всех, пока вы тут уши развесили, лишив Гондор - короля, а Средиземье - мага? Неужели и впрямь пожалели? Спасибо, не стоит.

Все как-то подобрались, не зная, как реагировать и что предпринять.

Черный всадник встал.

- Насторожились - и правильно! - Он резко развернулся, мелькнул плащ.

- Аллор! - воскликнул Гэндальф. - Подожди, пожалуйста! Это правда, - повернулся он к спутникам, - а Кольцом он мог уже неоднократно завладеть. Но почему вы раньше не встретились с Хранителем? Еще в Шире?

Назгул обернулся через плечо:

- А не было меня - вообще не было.

Когда моя любовь заснула смертным сном, избегнув развоплощения и вечного рабства в Мордоре, Владыка приблизился ко мне:

- Ах, вот ты как? Ты пожалеешь об этом - не раз - у тебя будет время. Ты некогда, помнится, предпочел рабство - аду? Ну так теперь ты свободен - относительно, конечно, таких, как ты, ни за пределами Арды, ни в Мандосе не держат. Так что ответишь за все.

Я почувствовал, как его взгляд сжигает меня - дотла. Восемь стояли в оцепенении.

- Так поступают с еретиками-отщепенцами, ясно? - обернулся он к ним. - Прощай, герой-любовник!

- Не-на-вижу, - успел прошептать я в ответ и... Горячая боль сжала, как клещами, то, что было моим телом, - оно таяло на глазах. А потом - бесконечное падение в огненно-ледяную бездну. Я не знаю, с чем можно сравнить это - да и надо ли? Жар, холод, боль, страх, раскаяние - без возможности хоть что-то исправить, головокружение - это просто слова, ярлыки - этого не понять тем, кто там не был, - внезапно он взглянул на Гэндальфа - тот сидел, сжавшись, сцепив руки так, что побелели костяшки пальцев.

- Ты знаешь... Барлог в Мории... - и опустил глаза. Гэндальф поднял голову и взглянул на ночного гостя каким-то другим, особенным взглядом:

- Значит...

- Значит, что конец второй и почти всю третью эпоху я провел ТАМ. Платил по счетам - как сказал бы правдолюбец Гортхауэр.

Я не помнил себя от муки, все было выжжено, заморожено, растоптано - как назвать это... Наверное, только ее последние слова удержали мою душу, мое сознание от исчезновения - память. Несмотря на то что она умножала страдания, она заставляла быть, быть собой - я не мог убить ее - еще раз. Но мне грех жаловаться - со мной был еще один дар любви - надежда. Там, где созданы все условия для ее уничтожения, - у истоков отчаяния...

И вот - стоило столько столетий бороться за свою душу против всей преисподней, чтобы ее наконец вызвал - притянул Владыка и Учитель, - назгул саркастически расхохотался.

Он вернул меня и спросил:

- Ну как, подумал? - поистине, как наставник, разрешивший наконец нерадивому ученику покинуть угол.

- Да, - ответил я (это не было ложью ни в одном отношении: времени для раздумий у меня, и правда, было предостаточно, другое дело - к каким выводам я пришел).

- Ну и что надумал? - продолжал он спрашивать, а я вдруг почувствовал, что он не может читать мои мысли, - что-то случилось со мной в тех глубинах - я мог контролировать свое сознание и позволить прочесть столько, сколько сочту нужным. Он, похоже, решил, что память мне хотя бы частично отшибло, и я не стал его разочаровывать, а лишь сказал:

- Приказывай! - не заостряя внимания Господина на теме моих размышлений и сделанных на этой основе умозаключений.

Саурон почему-то удовлетворился столь внешней демонстрацией покорности и поручил мне искать Хранителя.

Вернул-то он меня без особой охоты, увидев, как мои коллеги неоднократно дали хоббитам уйти - от Шира до Заветери. Так что встреча у Бруиненского брода была моим дебютом после 'освобождения'.

Все притихли и как-то совсем по-другому смотрели на кольценосца. Тот оглядел их и сказал:

- Думаю, никому не пришло в голову, что я стал человечней, благородней или сентиментальней, - во мне не осталось ничего, кроме ненависти и усталости да еще памяти, поддерживающей злость и напоминающей о единственно дорогом - любви и надежде.

Не здесь - здесь ее нет для таких, как я, не являющихся светом по определению, но уставших от тьмы - и от такой 'жизни'.

Есть, похоже, только один способ разорвать эту цепочку...

Так что цель у нас общая - если мы правильно поняли друг друга.

Вас удивляет, что я не попытался-отобрать Его у Хранителя и поступить с Ним, как сочту нужным? Смешно. Не позволит Оно мне себя уничтожить - я и подобные мне более всех подчинены - и зависим от Кольца Всевластья. Даже не хочу думать о том, во ЧТО я превращусь, владея Им.

Я не собираюсь становиться еще одним Темным Властелином - право, смешно рваться управлять этим миром, пребывая в другом почти полностью. Так что в любом случае я могу лишь использовать кого-то. А если Хранитель не выдержит... Я уже не умею создавать - лишь разрушать, - но это делаю неплохо. Найти же его для меня не составит труда.

- Но если Кольцо будет уничтожено, вы...

- Да. - В голосе кольценосца прозвучала нечеловеческая тоска. - И так будет лучше для всех.

- Ты много берешь на себя.

- А что можно от такого ожидать? При дворе Владыки меня называют Вольнодумцем, в легендах - Еретиком. Что же, у Саурона будет еще одно основание для нелюбви к моей особе, а восемь - думаю, они поймут. Хотя бы потом - когда обретут утраченную возможность выбора - Дар. Свобода - это почти счастье, а счастливых в Минас-Моргуле нет.

Они были не последними из детей Илуватара - какими бы они ни были сейчас, - цельные, сильные натуры - не то, что я - холодный эстет, для которого не осталось ничего святого, за всю свою блестящую, но никчемную жизнь не испытавший подлинно глубоких чувств. Изнеженный потомок владык Нуменора и Андуниэ... Гэндальф чуть подался вперед: - Род нуменорских королей? Тот самый Еретик? Да, кто осмелился бы направить клинок к горлу Саурона, - пробормотал он про себя, - родич Исилдура, потомок Эльвинг, Берена и Лутиэнь, Мелиан... Да-а - кровь Майар, Элдар и Людей.

Арагорн приподнялся в волнении ('Ну и родственник!' - подумал он), а назгул горько усмехнулся:

- Я как-то мало думал о столь далеких предках - уже в мое время это казалось легендами. Учителю не откажешь в своеобразном остроумии - потомка светлой майа превратить в не-свет и сделать ужасом для Арды.

- А... какого цвета были ваши глаза? Простите, - заметив, как дернулось лицо призрака, тихо спросил Гэндальф.

- Синие, синие, - усмехнулся, овладев собой, Аллор. - Похоже, я понимаю, почему вы задали этот вопрос.

- Завеса Мелиан! Мысли не прочесть, волю не подчинить, и зрение... - Гэндальф в волнении встал и ходил взад-вперед. - Удивительно! Попытаться выжечь и вытравить все человеческое и получить третью составляющую - неуничтожимую сущность майа. Тот редкий случай, когда кровь Мелиан проявилась так сильно. Такие данные себе на службу заполучить - умно со стороны Саурона. Но - непредсказуемо ведет себя древняя кровь... Потерять сердце - чтобы научиться любить, потерять душу - чтобы обрести ее...

- Да, это занятно, - прервал разговор Гэндальфа с самим собой кольценосец, - но это уже не имеет значения - я чужд свету и отравлен тьмой, мои руки по локоть в крови. Может, за пределами произойдет что-то? Пусть судят - когда я смогу покинуть этот мир - сам.

А вот и солнце - как тяжело на него смотреть... Прощайте, а может, до встречи. - Назгул чуть отступил и издал резкий жуткий крик, заставивший всех вздрогнуть. Послышалось хлопанье крыльев, и огромный ящер приземлился неподалеку. Аллор стремительно вскочил на спину чудовища, что-то сказал ему - черная тень взмыла в воздух и понеслась па восток.

Гэндальф сидел, обхватив руками голову, Арагорн мрачно чертил мечом на песке какие-то знаки.

Пора было трогаться в путь. Вслед за магом они спустились к реке и вышли на опушку.

ПЕЛЕНОРСКАЯ РАВНИНА

Близился вечер. Спустившись со стены, Гэндальф бросил усталый взгляд на поле, где еще утром кипела жестокая схватка.

Внезапно ему показалось, что он слышит негромкое пение. Прислушался и двинулся туда, откуда, как казалось, шел звук. Вскоре он услышал его явственней: глуховатый, впрочем, хорошо поставленный голос напевал заунывную, грустную мелодию. Вслушавшись повнимательней, маг разобрал слова погребальной песни, исполнявшейся на квениа.

- Намариэ, кормакаллиндор, намариэ... - прозвучало над полем, и пение стихло.

Присмотревшись, Гэндальф увидел невдалеке темный силуэт. Знакомый страх заполз было в сердце, но, приглядевшись, он узнал кольценосца, бывшего некогда его собеседником, и решил подойти поближе.

Реакция призрака была мгновенной - маг не успел опомниться, как острие меча замерло у горла. В другой руке назгул сжимал заклятый клинок - ничего не оставалось, кроме как поднять руки.

- А, это ты, Митрандир, за твою голову мне бы Господин Учитель даже спасибо сказал, - усмехнулся Аллор, опуская меч. - Впрочем, я не убью тебя, если будешь вести себя подобающе.

- Я не подниму оружие против того, кто хоть однажды помог нам, - ответил Гэндальф. - Но что ты делаешь здесь? По ком поешь погребальную песнь?

- По Ангмарцу, разумеется, сегодня он оставил мир, и где его душа - Эру ведомо. Но воин достоин того, чтобы его отпели и погребли как подобает. Жаль, я неважно помню обряды...

- Ты владеешь высоким наречием?

- Свободно.

- Но в твое время оно было запрещено...

- Я всегда трепетно относился к запрещенному. К моим услугам были лучшие библиотеки Нуменора и друзья из Перворожденных. Вот и пригодилось - в кои-то веки... Ступай, Митрандир, у тебя, кажется, были какие-то планы?

- Может, помочь чем-то? - смущенно спросил маг.

- Что ж, если погребение призрака-кольценосца не противоречит твоим убеждениям... - Назгул достал меч и принялся рыхлить выжженную землю.

Опустив глаза, Гэндальф увидел разложенный на земле плащ, распоротый посередине, а на нем - кольчугу, палицу, меч и корону. Внутри ее стального обруча тускло поблескивало кольцо.

Гэндальф поднял валявшийся неподалеку шлем и начал выгребать землю на края будущей могилы. Работали молча. Вскоре неглубокая яма была готова. Назгул бережно сложил края плаща и перенес в нее то, что осталось от грозного Короля-Чародея. Потом, видимо, что-то решив, осторожно взял кольцо и положил в кошелек, висевший па поясе.

- С такими вещами надо обращаться осторожно, еще попадется кому-нибудь.

Потом черный всадник взял горсть земли - смешанная с кровью и пеплом, она медленно струилась сквозь пальцы - и высыпал в свежую могилу. Помедлив, то же сделал и Гэндальф.

- Прощай, Аргор, - сказал Аллор.

Вскоре яма была засыпана. Недалеко нашелся подходящий камень, и острием небольшого кинжала назгул выцарапал рунами на кертар:

ЗДЕСЬ ОКОНЧАТЕЛЬНО

РАСПРОЩАЛСЯ С ПЛОТЬЮ

ХЕЛКАР, ОН ЖЕ АРГОР,

ВЕРХОВНЫЙ НАЗГУЛ, КОРОЛЬ-ЧАРОДЕЙ.

ДА УСПОКОИТСЯ ЕГО ДУША -

ГДЕ БЫ ТО НИ БЫЛО...

Он прочертил в воздухе знак охраны. Затем встал, откинув капюшон, - в свете гаснущего солнца его голова была полупрозрачна, багровый свет проходил сквозь нее, холодный ветер шевелил бесцветные волосы, рассыпавшиеся по плечам.

Минута прошла в молчании.

- Спасибо за помощь, Митрандир, - мне пора.

- Да не за что, прости, если помешал.

Внезапно боковым зрением Гэндальф увидел какую-то тень. Подумал было, что показалось, но его собеседнику, видимо, померещилось схожее, так как он запустил камнем в том же направлении.

Раздался крик, удаляющийся шорох...

Гэндальф огляделся. Назгул лениво оттирал землю с меча краем плаща.

- Уж не за тобой ли это шпионят?

Аллор равнодушно пожал плечами:

- А что с меня возьмешь? Ни для кого не секрет, что у меня бывают более чем своеобразные знакомства.

- Репутация, не иначе, еще с нуменорских времен?

- Пожалуй. При дворе на мои причуды смотрели сквозь пальцы - до времени. Друзья влиятельные были - министр безопасности часто пересылал мне доносы, моей скромной персоне посвященные, вроде '...распевал "Легион" в компании эльфов, верных и пары ханнатцев с особым цинизмом...'. У меня ими кабинет был завален.

- Не боялся?

- Трудно сказать. Какая-то беспечность во всем - слишком, наверное, жизнь любил - не верилось, что быстро с ней расстанусь. Немудро, конечно, - думалось, что так и провеселюсь, наблюдая всю эту комедию со стороны, - уж больно все скучно и банально, чтобы самому всерьез участвовать: ни тьмы, ни света - серое все.

- Обычно все же приходится выбирать...

- Разумеется, но до души как-то не доходило. Еще Элендил как-то ко мне зашел и говорит: мол, тень над Нуменором сгустилась, Валар гневаются и скоро тут камня на камне не останется, - присоединяйся к нам, Верные тебе доверяют, хоть ты и сам по себе.

- Спасибо, - говорю, - только сбегать никуда не хочется: Нуменор - это состояние ума.

- Но ты же... - начал что-то про светлых объяснять, кстати, про майарскую наследственность упомянул, не говоря уже о Андуниэ. Потом кольцо увидел: - Как? Зачем?

- Ну, во-первых, - говорю, - в работе помогает, во-вторых - подарок все же. И вообще - среди моего круга и светлые, и темные попадаются, убеждения - еще не повод, чтобы я с кем-то общался или воздержался от этого.

Гэндальф тем временем набил трубку и закурил. Потом машинально передал ее назгулу.

- Спасибо, но я не курю, - с непередаваемой иронией покачал головой тот.

- Извини. Просто, общаясь с тобой, я все время забываю, что ты - призрак.

- Ну и зря. Хотя забавно... Так не живешь себе, не живешь, а потом раз - и умер - так или иначе.

- Вы дружили с Ангмарцем?

- Дружба? Это что-то из жизни. Но когда много столетий никого ближе нет по определению - ведь для всего мира мы призраки-убийцы, черный ужас (и так оно и есть, что характерно). А еще если общая родина и если эта родина - Нуменор - проклятый и благородный, извращенный и прекрасный, презираемый и навсегда любимый...

Так что какими бы натянутыми ни бывали порой мои отношения с Первым, - что-то ушло. Он не боялся брать все на себя - трудное, страшное, жестокое, - и вот - рядом не оказалось никого. Привычка держать дистанцию, полагаться только на себя и - бесконечное одиночество... Ладно, что это я, в самом деле... Мне пора.

- Подожди... А как... Хранитель? Ты видел его?

- Пока жив. Они движутся в сердце Мордора, как кончик заклятого клинка. Правда, в какой-то момент я упустил их из виду - непростительная оплошность, но, кажется, все обошлось. Последний раз я видел их, когда они миновали Стражей. Вот вернусь - и прослежу, чтобы доблестные хоббиты доставили колечко по адресу.

- Все же у меня как-то до сих пор в голове не укладывается такое стремление к самоуничтожению...

- Тебя послушать, так можно подумать, что твоя цель - отговорить меня. Не стоит. Наверное, впервые я слишком хорошо знаю, чего хочу. К тому же поистине в Средиземье наступает иная, новая Эпоха - серости, как мне кажется. Эльфы уходят в Валинор, вы, маги, уйдете следом. А нам здесь делать нечего уже давно. Розы выращивать прикажете или баллады сочинять? Смешно и поздно. Прощай, Митрандир, приятно было пообщаться.

- Взаимно. Прощай, Аллор! Или, может, до свидания?

- Неисповедимы пути Эру.

Ящер со свистом взмыл в воздух и понесся навстречу тьме.

'До чего же все сложно и грустно', - подумал маг.

РАЗГОВОР ПО ДУШАМ

Воинство Запада стояло у ворот Мораннона, и назгулы созерцали его с высоты ящериного полета. После гибели предводителя настроение было прескверное. Внезапно Девятый почувствовал приказ явиться - не первый уже, но пару раз удалось проигнорировать. Кажется, обошлось - мало ли. Ясно было, что он доиграется, но время следовало потянуть. Как знать, не удастся ли все же Владыке пробить охраняющую сознание пресловутую завесу, и тогда... Так что Светлые у границ Мордора были весьма кстати. Последний раз он видел Хранителей на подступах к Ородруину - добраться до цели было делом пары часов.

- Что же, не будем больше заставлять Господина ждать, да и невежливо так вот уйти, не попрощавшись...

Он повернул на восток. Грустно не сказать ни слова товарищам по не-жизни - они ничего не узнают - до последней минуты.

Крылатый ящер стремительно приближался к Барад-Дуру - властный призыв шел, разумеется, оттуда. Вот и башни, вгрызшиеся в вечно темное небо, и площадка у их подножия.

Может, стоило опять попытаться проигнорировать приказ - улететь подальше, лучше к морю, еще раз взглянуть на волны и звезды над ними - что же, видимо, не успеть уже...

Аллор спрыгнул на землю и скользнул к воротам Черной твердыни - помедлил мгновение у входа - и вошел внутрь.

Лестница, казалось, уходила в бесконечность. Наконец показалась дверь в тронный зал Темного Владыки: высокие своды, поддерживаемые изящными колоннами черного гранита, стрельчатые оконные пролеты, факелы, горящие бледно-зеленым, ничего особо не освещающим светом, - мрачно, но по-своему красиво.

На высоком троне из черного дерева, инкрустированного мифрилом, восседал Темный Властелин - темная фигура причудливых изменчивых очертаний, огромная и грозная.

В памяти кольценосца промелькнуло 'возвращение' - стремительный подъем из огненной бездны и - толчок, подобный пробуждению ото сна, а над ним - невыразимая сущность, казалось, поглощающая всякий свет, парализующая страхом и непреклонной, недоброй волей.

- Вот ты и появился - долго же пришлось ждать, - раздался леденящий голос.

- Слушаю, Господин.

- Это я хотел бы тебя послушать. Как успехи? Где Хранитель? Ты нашел его наконец?

- Разумеется...

- Ну?!! Снова упустили? Ты упустил!

- А кто виноват, что глупые лошади понесли, а убиенный некогда Глорфиндейл опять объявился, и в столь неподходящий момент?

- Это я и без тебя давно знаю. А вот потом? Зачем вам драконов дали? Для праздных путешествий? Гондорцев пугать?

- Похоже, что так. Разглядеть кого-то сверху, да еще если он не надевает Кольцо...

- Значит, пешком ходите!

- Но ведь вы сами приказали наступать на Гондор - кто я, чтобы нарушать приказ?

- Я тебя не для того возвращал, чтобы в войну играть, - да это, насколько я помню, и не твое амплуа, - а чтоб ты искал этого пресловутого кольценосителя!

- Ангмарец тоже мог мне приказывать...

- Ангмарца больше нет, ты давно расстался с ним!

- Сначала его еще надо было похоронить.

- О Мелькор всемогущий, какая щепетильность у Еретика! Скопище добродетелей! Ты лучше расскажи, о чем вы беседовали с Гэндальфом Белым на Пеленорской равнине?

- Обсуждали последнюю премьеру Гондорского Большого театра.

- Ну и как нашел ее бывший арбитр изящества?

- Несколько эклектичной - все же конец эпохи, декаданс...

- О, конечно, двум интеллектуалам и ценителям было о чем поговорить. Опять издеваешься?! - не выдержал Саурон. - Какой театр?! О чем вы договорились? Что он тебе наобещал? Лучше сразу скажи.

- А что я могу сказать? Вы же можете почитать мои мысли, Господин...

- Спасибо, подсказал, а то я бы ни за что не догадался. Впрочем, слишком много придется возиться, чтобы из того мусора, которым забито твое сознание, извлечь что-нибудь путное! Ты уж поведай сам, по-хорошему...

- Боюсь наскучить вам, Господин. - В голосе назгула уже явственно проглядывала ирония.

- Ах ты... дошло-таки! Майарский ублюдок! Думал, я тебе за красивые глазки кольцо давал, восхищенный твоими салонными подвигами?! Вот уж действительно, овчинка выделки не стоила! Что ты там еще задумал? Опять бунтовать? Тебе кажется, что я это так оставлю?

- Призраки не способны галлюцинировать. И что еще ты можешь со мной сделать?

- Не беспокойся, на то, чтобы с тобой управиться, сил хватит! Но... - Голос Темного Владыки как-то надломился. - Зачем ты это все? Ведь мы же были друзьями. Сколько ночей провели в беседах, сколько вина вместе выпито... А как насмехались над маразматиком Ар-Фаразоном! Я так устал сейчас... Мне, что ли, легко? Облик вон дивный - и тот утратил. А ты меня еще добиваешь, предаешь... Это не оскорбляет твое чувство прекрасного? Все против меня, и ты заодно? А казалось, ты способен мыслить самостоятельно, чем и гордишься. А о товарищах подумал?

- Это касается лишь нас самих. Но я тронут таким уважением к моей скромной персоне, позволяющим тебе наносить удары ниже пояса; впрочем, если ты полагаешь, что я ненавижу тебя, то глубоко заблуждаешься, - мне действительно так казалось раньше, но сейчас осталось только сожаление. Зачем тебе кольцо, Гортхауэр? Что ты с ним будешь делать? Средиземье завоюешь? А дальше - что?

- Я смогу все! Я... я смогу вернуть тебе жизнь, отпущу на свободу. - ('Дался ты мне, в конце концов', - сказал Саурон про себя) - Ты же помнишь, какой я был - я всегда понимал тебя, уважал твою независимость - я помогу тебе. Ты будешь моим заместителем, моей правой рукой (или левой, как тебе будет угодно).

- Благодарю за оказанную честь. Но жизни мне не надо - я лишился самого дорогого - мне нечего терять.

- Ты не простил мне - этого. Но я постараюсь загладить свою вину - у тебя будет новая жизнь, придет новая любовь. Ты же знаешь, что такое смерть - видел ее. Ты готов на это еще раз? Но на этот раз никто оттуда тебя не вытащит.

- Это уже мое личное дело. Спасибо за заботу, Господин Учитель, - показал, научил. А так... я прекрасно помню, каким ты был, и вижу, каким - стал. И мне жаль тебя.

- Меня - жалеть?!! - рассвирепел было Владыка, и вдруг... Они оба почувствовали Единое. Совсем рядом. Страшное озарение пришло к Саурону. - Так вот оно что?!

И полетели мысленные приказы к семи оставшимся:

- Задержать! Перехватить! Отобрать!

- Они далеко, им не успеть.

- А ты куда собрался? Стой, где стоишь!

- Мне показалось, что наша беседа окончена.

- Так ли? - Мощный волевой поток, как черная река, устремился навстречу назгулу - и остановился, словно натолкнувшись на невидимую преграду, разбиваясь на два рукава, огибающих ее.

Две воли столкнулись в тронном зале тьмы: древняя, державшая в трепете Средиземье не одну эпоху, и недавно проснувшаяся, обретенная и закалившаяся в пламени преисподней.

'Какого цвета были ваши глаза? - Синие, синие'...

Черная волна явно теряла силу - и сошла на нет. (Кольцо, сила моя, власть моя... в порошок бы стер наглеца!)

- Вот так... Прощай, Гортхауэр. - Аллор достал моргульский клинок и переломил о колено, бросив обломки под ноги Саурону. - Я прощаю тебя, - и, развернувшись, направился к выходу.

- Будь проклят ты, Еретик! - громом прозвучало под темными сводами, и багровая молния устремилась вслед уходящему.

Увернувшись едва уловимым движением, улайири бросил через плечо:

- Зря вы так. Надо уметь проигрывать. - И вышел, слившись с тьмой дверного проема.

* * *

Теперь - к Ородруину. А может, к морю - и пусть разбираются сами. Или просто присесть на широкие ступени Барад-Дурской башни - ждать... Что будет со мной... с нами? Освобожденные Арагорном мертвые... Мы - такие же - почти... Откуда-то пришла неуверенность, затем - страх. Небо нависло над головой, словно крышка гроба, обитая тусклыми, ржавыми гвоздями звезд.

- Пока существуют твои душа и память, у нас есть надежда, - сказала когда-то полюбившая тебя милая девчонка. Могла ли она знать, о чем говорит? Так ли это? Или и впрямь посетило ее пророческое предсмертное озарение?

Что-то коснулось плеча - это ящер ткнулся в него, то ли сочувствуя по-своему, то ли требуя ласки. Назгул провел рукой по чешуйчатой шее летучей твари.

- Время, на посиделки отпущенное, у тебя истекло, - сказал он себе - и полетел к Роковой горе. Это не отняло много времени, и вскоре, спрыгнув со спины ящера, Аллор вступил в освещенный багровыми сполохами проход, именуемый Роковой щелью. Свет становился все ярче, и тут ему показалось, что воздух в тоннеле сгустился, образовав невидимую преграду. С трудом продолжал он двигаться дальше, словно преодолевая бешеный напор встречного ветра.

Еще поворот - и перед его взглядом предстала длинная, похожая на зал пещера, рассеченная недалеко от входа глубокой трещиной, из недр которой то и дело выстреливали языки пламени.

Сэма назгул разглядел нечетко, скорее угадав в сером комочке слугу Фродо.

А вот Хранителя, в отличие от него, видно было прекрасно, и Кольцо сияло на его пальце.

- Что ты делаешь?! Брось его!

- Ну нет - я слишком долго хранил Его, чтобы ни с того ни с сего расстаться с Ним. Уж не ты ли попытаешься отобрать Его у меня, раб?! - Кольцо блеснуло - его мощь скрутила кольценосца - словно тысячи невидимых веревок опутали, лишив возможности двигаться.

- Ах ты... - прошипел Аллор, утратив свойственную ему иронично-интеллигентную манеру изъясняться, и прибавил пару выражений на темном наречии, смутивших бы матерого орка.

- Так-то. Можешь ругаться, сколько влезет.

- Ты сошел с ума. - Назгул скрипнул зубами в бессильной злости. - Одумайся, во имя Эру! - взмолился он наконец...

В это мгновение мимо него к Фродо метнулась тень - это был Горлум, вступивший теперь в яростную схватку с Хранителем. В безмолвии боролись они, катаясь по полу и рискуя ежесекундно свалиться в пропасть.

Почувствовав, что снова может двигаться, Аллор попытался приблизиться. Тут Горлум подпрыгнул, лязгнул челюстями, и Фродо, держась за окровавленную руку, упал на колени на краю пропасти, утратив для зрения улайири четкость очертаний, ибо Кольцо сверкало теперь нестерпимым светом в руке у Горлума, оставаясь надетым на откушенный им палец Фродо.

- Сокровище! Прелес-сть моя! - плясал счастливый обладатель всевластья, освещенный огнем, рвущимся из расщелины.

Внезапно он осекся, заметив назгула, сделавшего движение в его сторону, невольно отступил на шаг и, оступившись, беспомощно взмахнув руками, полетел вниз, в пламя...

- Сокровище! - донесся из глубины жалобный вопль.

На мгновение воцарилась тишина. Аллор склонился над пропастью, вглядываясь в бушующее море огня.

Из жерла Ородруина взвился огромный язык пламени. Раздался ужасный грохот, переходящий в непрерывный рев.

Сэм оттащил Фродо в сторону, пытаясь уберечь от жара.

Назгул пошатнулся и упал на колени. С видимым усилием поднял голову.

- Вот и все, Простите... - прошептал он, обращаясь неизвестно к кому.

Новый взрыв сотряс гору, черный плащ кольценосца, окутывавший его фигуру, внезапно утратив очертания, мягко упал наземь, звякнул о камни меч, а кольцо, блеснув в огненном зареве, скатилось в пропасть.

Не успели хоббиты опомниться, как нечто, подобное белому туману, поднялось над тем, что осталось от назгула. Мгновение - и из него соткалась изящная фигура в изысканном нуменорском одеянии. Длинные волосы, перехваченные узким обручем, обрамляли лицо с тонкими нервными чертами, на котором светились синим светом глаза. Улыбнувшись, видение начало таять, устремляясь ввысь, к кратеру Роковой горы.

Ородруин содрогнулся вновь, и хоббитам стало не до созерцания. Сэм вынес Фродо наружу - их глазам предстала картина крушения Мордора: рушащиеся стены и башни, проваливающиеся в бездну подземелья, навстречу обломкам которых рвались столбы огня и пара. С неба, исполосованного молниями, не умолкая, гремел гром и низвергался жуткий черный ливень.

В гущу этой грозы над головами хоббитов пронеслись назгулы, растворяясь на ходу в беспощадном вихре.

- Ну вот и конец, Сэм, - произнес Фродо.

ЭПИЛОГ

- Гэндальф, что с миром стало? - спросил Сэм.

- Великий мрак исчез, - ответил Гэндальф и засмеялся.

Потом вдруг замолчал, словно что-то вспомнив.

- А... Аллор? Девятый назгул - вы видели его?

Сэм и Фродо рассказали как умели о событиях, свидетелями и участниками которых они оказались. Не умолчал Фродо и о своей слабости, едва не ставшей роковой, и о гибели Горлума, и о светлом видении.

- Я верю, что он обрел то, к чему стремился, - прошептал маг.

- А остальные? - задумчиво спросил Фродо.

- Похоже, эта мысль мучила его постоянно. Но иного выхода быть не могло - ни для кого из них. Неисповедимы пути Эру... Грустно как-то - право, нам было бы о чем побеседовать за чашей доброго вина. Не быть светлым - со светлыми, не стать тьмой - во тьме... Остаться собой под властью Кольца и решиться... Да успокоит Илуватар эту гордую, неприкаянную душу.

Гэндальф склонил голову, хоббиты последовали его примеру.

- А теперь пойдем, король Гондора и Западных стран ждет вас. - Маг вынул трубку и нервно закурил.

- 'Ты был ТАМ: ты знаешь...' - многого я не знаю и не узнаю. Например, путей Странников, загадочных младших детей Илуватара. Прощай, Вольнодумец, впрочем, вдруг приведет Всевышний встретиться где-то... Нам не дано понять все до конца - пока. Пока мы здесь. А корабль уже ждет...

* * *

P.S. Жерло Ородруина было подобно длинному коридору - право же, гора не могла быть столь высока, а конца все не было, хотя, по ощущению, он несся с бешеной скоростью. Монотонный гул, уже смутно напоминавший рев потревоженных горных недр, нарастал, истязая слух, а где-то в неимоверной дали, к которой вел бесконечный путь, лучился свет...

ПЕСТРАЯ КНИГА АРДЫ

Глава 1

Взрыв потряс Ородруин, зашатались казавшиеся незыблемыми степы Барад-Дура. Ему казалось, что его разрывает на части - он летел в бездну, пламя охватывало, жгло. И - леденящий холод пустоты - это промелькнуло, оставив ощущение чего-то виденного. Когда? Да... последний раз он соприкоснулся с этим через угасающее от боли чужое сознание, перед тем как отшвырнуть от себя, - соприкоснулся через ту связь, что позволяла ему вести и направлять Девятерых. Что это - он толком не знал, впрочем... знал. Постарался забыть. К чему помнить ТАКОЕ? 'Вот и все', - подумал он. Но нет - его вынесло далеко, к усеянному звездами небу. Ветер расшвырял тучи, внизу горел и рушился в потоках огня Мордор... И тот же жестокий ветер подхватил его как пылинку, как клочок ткани; обрывок сознания - он не мог, у него не было сил сопротивляться, хотя он чувствовал, более того, знал, куда несет его воздушный поток, - Запад... Ненавистный Запад, Светлый Валинор, будь он проклят...

Что же, он сделал все, что мог, - но его предали, нанесли удар в спину - и кто!.. Мысли путались, не было ничего, кроме тьмы, но не той, исцеляющей, дающей жизнь, - иной, злой и беспросветной. И в ней возник свет, и это было еще хуже, ибо это был знакомый, давно ненавидимый свет Блаженных земель. Он ширился, рос, вспарывая тьму, он заполнял собой все, не давая дышать, оглушая, уничтожая...

Вот они, светлые ворота, - прямо к ним вынесла его безжалостная волна, бросила в алмазный песок, придавив напоследок, поставив на колени. Лишенный плоти призрак, ничто...

Перед ним возникла высокая, сияющая фигура в синем плаще, в золотой, украшенной сапфирами и бриллиантами короне на золотом же отливающих волосах. Горели, холодным блеском напоминая камни короны, ярко-синие глаза... Манвэ, Король Мира, Владыка Арды... Еще фигуры, грозно-неумолимые в окружающем их нестерпимом свете.

Гортхауэр был парализован, бессилен сделать хоть что-то - один, призрачный, непривычно слабый и беспомощный перед стихиями...

- Добро пожаловать в Валинор, Артано, - раздался голос, - давно тебя здесь не было...

Гортхауэр молчал.

- Что нового в Средиземье?

- Какое тебе дело до этого?!

- Интересно. Хотелось бы услышать нечто новое...

- Нечего мне рассказывать!

- Вот как? Жаль...

- Расспрашивай своих слуг!

- Спасибо за ценное указание, непременно расспрошу.

'...Издевайся, твой час. Ну, сволочь нуменорская, предатель, сам, поди, по звездным путям гуляешь, а я тут на этих... любуйся!'

- Сожалею, по никого другого в данный момент ты не можешь увидеть. А кто это тебе так насолил? Может, назовешь?

- В мысли лезешь!

- Лезу? Да они на пол-Валинора гремят. Давно вы в свете не были, светское обхождение позабыли, милейший Артано.

- Я не Артано!

- Чем думаете заняться на родине, дражайший Ортхеннэр?

- Думаешь, назвал как полагается, так я с вами разговаривать буду?!

- Ты уже разговариваешь...

'...Ненавижу! Издевательски-любезное, холодное лицо, насмешливо-равнодушные глаза - не те, звездные... Если бы мы были вместе...'

- А почему вы были - не вместе? Возможно, ты бы что-то полезное добавил...

'...Читай, копайся, плевать я на вас хотел, палачи! Я бы...'

- О-о, ты бы... А где же ты был, позволь узнать? Дело прежде всего, да? Не слишком ты, видно, скучал - две эпохи не объявлялся...

'...Не надо было уходить, слушать Его... О Тьма, он же мысли видит, гад, насмехается над болью, над мукой, преследующей с того злополучного дня, когда я в последний раз видел Учителя...'

- Хороший ученик должен слушаться Наставника. Он, видимо, не хотел твоего появления здесь - и ты неплохо исполнил его волю. Каждому - свое...

- Негодяи - вы уничтожили, вы...

- Никто не должен мешать выполнению Замысла, хранителем которого назначил меня Единый.

- И это - Замысел?! Так - Его... Пропади он пропадом, этот ваш Замысел!

- На войне как на войне. А Замысел не наш, но Эру.

- Ненавижу - будьте прокляты!

- Много себе позволяешь. Ты не у себя в Мордоре, здесь - Валинор. Позабыл за приятной беседой?

- Забудешь тут, с вами... Давайте, делайте, что воображение подскажет...

- Ну вот и дивно. А что делать, я уж сам как-нибудь разберусь. Но за твоим воображением угнаться... Ты и вправду - Гортхауэр...

- Не боюсь я вас!

- И не надо - зачем? Не будет ничего этого... Больше, можно подумать, у меня дел нет - только с тобой возиться. Ты ведь соскучился хоть немного по Мелькору?

Гортхауэр вздрогнул. Манвэ продолжал:

- Вот к нему ты и отправишься - мы тут не без милости. Поговорите по душам, ты расскажешь ему о своих подвигах и успехах - может, порадуется... Ну извинишься за опоздание - думаю, простит...

- Наш час еще придет, не беспокойся!

- А зачем мне беспокоиться? Итак, объявляю приговор - возражений нет?

Молчание.

- Есть еще какие-то предложения?

- Проучить бы его как следует... - это Тулкас.

- Э-э, если я правильно понял, одно другому не мешает? Не показывался Учителю на глаза две эпохи и еще тысячу лет подождет? Нет, ладно: мы милостивы и никого не наказываем сверх меры - несомненно, имеющейся в Замысле...

- Будьте прокляты вы и ваш Замысел вместе с вами! И ты... Король, будь проклят, вспомнишь еще, что с Мелькором сделал, на своей шкуре почувствуешь!

- Шкура, как ты изволил выразиться, у меня не столь чувствительна, и добраться до нее посложнее. Уж не ты ли попытаешься?

- Легко издеваться над тем, кто в твоей власти! Но тебе отомстят - я отомщу при первой возможности, упрячь куда хочешь!

- Ну вот и поглядим - время терпит, а ТАМ его вообще нет. Так что... Слушай приговор, Артано Аулендил, Ортхеннэр, Аннатар, он же Гортхауэр, он же - Саурон: как пособник Врага, противник воплощения Замысла, мятежник, в данный момент к раскаянию неспособный, ты отправляешься в Пустоту, за пределы Арды - ибо нет на ней места бунтовщикам. Да будет так!

- Да будет так! - повторили фигуры в круге.

- Да будет так - спасибо за великую милость, Владыка, - будь ты проклят!

- Спасибо, я это уже слышал. Ступай.

- Ненавижу!!!..

Кольцо нестерпимого, жгучего света сомкнулось вокруг Гортхауэра, поток силы исходил от Манвэ и остальных участников судилища, охватывая приговоренного. Он распрямился, сделал шаг - кольцо подталкивало его - туда, к последнему порогу, находящемуся где-то в чертоге Ниэнны, - почему там? Какая разница?! Словно раздвинулась завеса, заклубилась серая, тусклая мгла за умозрительным порогом, дохнуло удушливо не то гарью, не то тленом, впрочем, это, видимо, казалось - уж очень мертво было там, за Гранью... Ни звезд, ни Тьмы - только всепоглощающее, давящее ничто. Опять мелькнуло воспоминание - то, давнее. Он отогнал его... 'Сволочь!..' Еще шаг - последний. И Он, Учитель, там - уже две эпохи?! Обманывает подлец Манвэ - где он найдет Его? Им не увидеться... Нет!!! Найду - меня так просто не уничтожите. Я найду. Я приду. Я...

* * *

Вокруг была тьма, но не та вольная Тьма, рождающая свет, дающая силы творить, - тяжелая, мертвая завеса, облепляющая, подобно паутине, она сжимала со всех сторон, словно глухие стены, только и ждущие, чтобы задавить, похоронив под собой.

И ему, всегда верившему Тьме, это было несносно, как очередное предательство. Он затравленно огляделся - ничего, лишь мертвая пустота.

- Ортхеннэр?.. - Голос, такой знакомый, только очень тихий, глухой, словно звук треснувшей флейты...

Неужели? Радость и горечь. Неуместная, впрочем, радость. Чему тут радоваться по большому счету?

- Учитель? Где ты?

- Ортхеннэр... ты тоже здесь... Не уберег я тебя. Прости, если сможешь, - за Память, за одиночество... Если сможешь...

- Учитель, не надо! - Острая боль обожгла, словно иглой пронзив. - Не надо, я же понимаю, я должен был остаться, сохранить, ты никому другому не мог поручить это - только и я не сумел. Я старался, еще немного, и я бы им всем... Если бы не этот предатель! Если бы я мог себе представить! Там бы гнить до конца времен оставил! С лица Арты стер!

- Ученик мой, о чем ты? Что с тобой? - Удивление и тревога в слабом голосе, но - живом, теплом, как раньше. - Успокойся, расскажи...

Тихо звякнула цепь - он резко обернулся на звук, наконец разглядев в мутной мгле того, кого хотел видеть больше всего на свете - и весь свет бы отдал, лишь бы не видеть его здесь. Мелькор, Создатель, Учитель...

Гортхауэр невольно отшатнулся в сторону от внезапно нахлынувшего ужаса - он чувствовал, знал, что случилось с Мелькором, связь была сильнее, чем, видимо, предполагал Учитель, думавший оградить его от этого кошмара, но увиденное все равно потрясло майа.

- Что... что они с тобой сделали?! - В ответ он почувствовал дикую, почти звериную тоску Валы, уловил обрывок мысли: '...И он... разумеется...'

'...Глупец, дрянь - как я мог? Что, ничего страшнее не видел?' - Гортхауэр сжался от стыда и злости на себя, вглядываясь в застывшую перед ним фигуру. Мелькор, казалось, висел в пустоте, словно и впрямь опутанный паутиной, не дающей уйти дальше или вернуться. Сейчас Вала сгорбился, скрестив скованные руки на груди, опустив голову, так что майа не мог больше видеть лица...

- Нет! Неправда, что ты, просто... не могу видеть... Что они сделали, гады... Мелькор, прости...

- Ничего. Ничего... Ну успокойся. Расскажи лучше, что с Артой?

Гортхауэр припал к коленям Учителя - да, Мелькор не любит этого, но ничего с собой поделать майа не мог. Поднял лицо, пытаясь заглянуть в глаза - глаз не было, только черные провалы, окруженные трещинами ресниц, и - ощущение пристального взгляда...

- Арта... Куда она денется? А вот Мордора больше нет. Война закончилась полной победой Света, - ядовито прошипел Гортхауэр. - А все этот девятый, тварь, сволочь нуменорская, книжник проклятый... - Призрачный майа разразился, не сдержавшись, площадной бранью, злость и обида душили его, - я ему кольцо дал, с обсидианом...

- Да о ком ты? Кто это, объясни толком! - Мелькор попытался по привычке, как раньше, положить руку на плечо Ученика - она упала, пройдя насквозь, Опять зашелестела цепь.

Гортхауэр еле сдержался, чтобы не содрогнуться от возмущения и ненависти. Нет... Не стоит лишний раз показывать, что замечаешь...

- Кто... Ученичок мой, принц нуменорский! Свободы, видите ли, возжелал - надо же было до такого додуматься за моей спиной - ИМ помочь! Ох, мало он получил, дрянь...

- Кому - им? - '...о Тьма Великая, он же не был настолько озлобленным. Что он успел перенести за это время? Сколько, собственно, того времени - годы, тысячелетия?..'

- Светлым, кому же еще? А я, как всегда, один против всех...

- А ученики, помощники, друзья, наконец? Ведь были же они у тебя, были? - хотелось успокоить майа и мучительно хотелось понять, что происходило и произошло. 'Я же ничего не знаю, ничего...'

Столько времени проведя в одиночестве, Мелькор не мог оставить Ортхеннэра в покое. К тому же не подумает ли ученик, что ему вообще все стало безразлично?.. Вала замолчал, ожидая ответа.

- Были... ученики. И союзники. И подданные.

- Кто они? Где они - сейчас?

- Наверное, на путях Странников, где ж им еще быть. И это наказание Илуватарово - тоже! - со злостью закончил Гортхауэр.

- Так все погибли?

- Погибли, ушли...

Мелькор вздохнул, потом, не утерпев, все же спросил:

- Так что это за 'наказание Илуватарово'? Звали-то его как?

- Да Аллор его звали, 'мечта', тоже мне, мечта недоумка! Нуменорец королевского рода, потомок Мелиан...

- Нуменорцы? Это откуда? После меня?

- Еще бы. Это потомки тех самых трех племен, что были на стороне Валар в Войну Гнева, как они это называют, а владыки их ведут род от этих ворюг - Берена и Лютиэнь. 'Кровь майар, элдар и людей...', будь они неладны!

- Кровь Мелиан, значит? Она в нем сильно проявилась?

- Еще как! Поздно я понял, что не могу больше читать его мысли, - 'Завеса Мелиан', он смог ее построить...

- Тогда он, пожалуй, не на звездных путях, а в Мандосе... - задумчиво протянул Мелькор.

- Да, такого сокровища еще в залах не видывали - опляшет Намо, - хмыкнул Гортхауэр. - Он там все вверх дном перевернет...

- Зачем? С чего бы?

- Он же уйти хотел. Вот пусть и сидит там теперь: Кольцо уничтожить помог, Мордор развалил, и все впустую! - На лице майа появилась почти радостная улыбка.

'...Да что это за существо, столь навредившее Ортхеннэру, что он так злорадствует?' - Мелькор всегда был любопытен, и сейчас ему не терпелось разобраться в хитросплетенной истории. Он старался не торопить Гортхауэра и все же, не выдержав, спросил:

- А что за Кольцо? И при чем тут Мордор? Что вообще произошло?

- Я слишком много вложил в это Кольцо - со временем оно стало чуть ли не сильнее меня. А я растратился в этой проклятой борьбе, даже на облик путный сил недоставало. А эти твари и рады! Ничего, они еще свое получат - и этот... Король Мира - тоже. Сполна. Думает, что проклятие майа ничего не стоит? Ошибается, убийца, палач! Оно его настигнет, рано или поздно! С ним то же будет - и больше...

Мелькор пожал плечами. Как знать... Он не проклинал тогда - почему-то. Не счел достойным? Возможно, у Гортхауэра больше прав на это. А столь страстные проклятия имеют обыкновение сбываться...

- Ладно, - проговорил Вала вслух, - нам от этого теперь ни холодно, ни жарко. Значит, уничтожение Кольца разрушило Мордор... А с какой радости твой ученик так обошелся со столь дорогой для тебя вещью?

- Говорю же, освободиться надумал. Кольцо держало его и остальных восьмерых в этом мире...

- Держало?!

- Я же хотел, как лучше! У них тоже были кольца - через них шла связь между нами. Ну не только через них - потом. Но кольца дали им силу, власть, бессмертие, наконец...

- Как это - бессмертие? Они же люди? А Дар?

- Ну как сказать... Это - без-смертие, то есть не-смерть... - Гортхауэр замялся, потом решительно продолжил: - Получивший кольцо сливался с ним, постепенно развоплощаясь, но не умирал...

- Так они превращались в живых мертвецов, в призраки? - В голосе Мелькора появился металл. Гортхауэр сделал то, что долго приписывали ему самому. Но он на это никогда бы не пошел - отнять Дар...

- Да. Ну и что? Так они бы умерли, а так остались со мной. Они могли мыслить, действовать, воевать...

- И попали в полную зависимость от тебя, - глухо и тяжело заключил Вала.

Да, весело: и этот грех на нем. Моргот Бауглир, посеявший ложь, жаждавший господства над миром любой ценой. Его ведь майа. Как же это... Он не учил - этому! Все равно. Курумо он тоже - тому - не учил. Курумо он тогда выгнал... Наверное, зря. А Ортхеннэра - отослал. Оставил одного - ради дела. Чтобы он жил! Жил... Вот так, один, с одним желанием - отомстить?.. 'А ты на что надеялся - что не будет? Что проглотит?..' - Мелькор вздохнул.

- Но мне нужен был залог их преданности! Я уже никому, никому не верил! - воскликнул Гортхауэр как бы в ответ.

Мелькор покачал головой:

- Так что с Аллором? Его что, такое положение вещей меньше других устраивало? - Если вообще кого-то из них могло устроить...

- Они приняли это - как плату за бессмертие, - пробормотал майа, - а он... Он вообще никаких правил и рамок никогда не признавал, спеси в нем на весь Нуменор хватить могло!

- Что же ты такое сокровище к себе в ученики взял? Из-за данных? Как это произошло? Когда?

- Да вот так...Когда я был у их короля в заложниках... Нуменор был тогда силен, так что воевать с ними было бесполезно. А от меня не убудет: я же майа. - Гортхауэр скривился, потом продолжил: - Им это тоже боком вышло, я этого зазнайку Ар-Фаразона аж на Валинор натравил, бессмертие у Валар отбирать.

Мелькор хмыкнул:

- Они что, настолько от светлого пути отошли?

- Эти бешеные? Еще бы. Да они всегда только о себе и думали. Хищники. Народ убийц. Были какие-то там 'верные', что с эльфами продолжали дружить, так их чуть всех не извели. Я пытался им о Тьме рассказать, объяснить, да все впустую. Скажем так, они все достаточно своеобразно поняли. Но мне уже все равно было, лишь бы оплот Валар в Средиземье уничтожить.

- А Аллор этот кем был?

- Разгильдяем! Вельможа королевских кровей, эстет и законодатель моды. В его замке кого угодно можно было встретить, от ханаттца до 'верного' и даже эльфов. Занятное было создание...

- И он стал твоим учеником?

- Какой из него ученик?! Так... Интересовался. Игрок он, вот что. Ну я ему кольцо и дал, думал, соберется как-то, серьезней станет - и сможет хорошо мне послужить. Точнее - моему делу.

- Так он твоим учеником был или слугой?!! - Мелькор, не выдержав, прервал майа.

- А разве ученичество не есть служение?

- Служение и служба суть разные понятия, Ортхеннэр, ты прекрасно это знаешь... - Вала нахмурился.

- А куда ему деваться было? Уже и так по углам еретиком обзывали, и Ар-Фаразон косился - а такое костром заканчивалось... Или в жертву бы принесли... - Майа было замолчал, но поздно.

- Кому?

- Тебе...

- Что?!! - Мелькор резко подался вперед, взмахнув руками. Тяжелая цепь, взлетев от резкого движения, хлестнула его по плечам. Вала поморщился, уронив руки на колени.

- Как - мне?! Какие еще жертвы?!

- Человеческие... Учитель! - Гортхауэр вновь обнял колени Мелькора. - Я не хотел, я пытался объяснить, я не давал, я был против... Они же убийцы. Думали, тебе ЗДЕСЬ это поможет...

- А металл кипящий в глотку? Тоже, может, кому и помогает...

- При чем тут металл?

- А при чем - кровь?! - шипел Мелькор.

- Ну опять же способ с недовольными расправиться.

- Дивно! И этот... Аллор тоже в подобных 'служениях' участие принимал?

- Нет. Счел недостойным его утонченного вкуса.

- Неплохой вкус. Ну и как он к развоплощению отнесся? - вернулся Мелькор к основной теме.

- Так... Его взбесило, что он от Кольца зависит. Руку на меня поднял, наглец... Но пришлось ему смириться - в противном случае, поскольку он уже столько натворил, без поддержки оказался бы в БЕЗДНЕ... Так что пришлось ему службу выбирать.

- Бездна... Это еще что?

- Место неупокоенных, несвободных душ - можно и так сказать. Ничто, пытающееся стать - нечто. Питающееся болью и страхом. Я не знаю, когда она возникла. Может, тогда... после Войны... Всеобщая мука Арты. И вот такие-то душонки она и поджидает. И зачем я его вытащил?!

- Как - вытащил? Так он там оказался? И после этого согласился служить?

- Нет, не совсем. Согласился, потому что представил, что его ТАМ ждет, - воображение у него богатое было. А оказался он там потом...

- Ну-ну... - протянул Мелькор, и в голосе его было нечто отчетливо неприятное. - И как он тебе служил? Воин хоть из него стоящий получился? - почти промурлыкал Вала.

- Да, разумеется, его же учили... - несколько озадаченно проговорил майа: что-то в интонации Учителя обещало подвох. - Как понял, кто он и что он, даже потом во вкус вошел, такое творил - сам... Он всегда был жесток! И равнодушен. - Майа чувствовал, что пустые глазницы внимательно смотрят ему в глаза, и замялся. - Я его только проучить хотел, чтобы знал свое место. Он же понял все! Ему нравилось - лететь над землей черным ветром, приводя в ужас врага, плясать в пламени горяших городов, быть неуязвимым страхом Арты... Да он был хуже всех, потому что ему на все плевать было, кроме развлечений... И Тьма его влекла, я ему столько рассказывал, он часто насмехался над светлыми преданиями и вообще был циничен... Если бы не эта девчонка...

Гортхауэр осекся, оборвав рассказ, это было лишнее, как же он вовремя не остановился... Опасливо взглянул на Мелькора, и... тот коснулся его сознания - впервые, наверное - так. Жестко, напролом. Немного брезгливо. Хотелось взвыть от ужаса и унижения. Как тогда, когда Крылатый услал майа из Аст Ахэ. Только теперь уже ничего не исправить... Гортхауэр, тихо застонав, сжался в отчаянии у ног Валы. Мелькор, не обращая на это внимания, продолжал просматривать то, что помнил его Ученик, а память бессмертных не знала осечек. Тогда, когда Учитель впервые разгневался на него, Гортхауэр готов был бежать не то что в Валинор, а хоть за Круги Мира... А теперь - какая ирония - за этими самыми Кругами только что обретенный после стольких лет разлуки Учитель гневается... презирает...

Теперь Мелькор не захочет больше его видеть - никогда. Прогонит - навсегда. Отчаяние, убивающее всякую способность мыслить, удушливым смерчем захлестнуло его, заставив скорчиться от невыносимой муки. Теперь - все. Отшвырнет... Он ничего не видел, а затем из кровянисто-мутной мглы послышался голос Черного Валы, растерянный, полный тихого, бессильного отчаяния:

- Как я вложил это в тебя? Ты же мой майа... Это все я... Я довел тебя до такого...

- При чем тут... - прошептал Гортхауэр и взвыл, не в состоянии сдержаться: - Ты меня не знаешь, я не тот, нет меня, нет Ортхеннэра, есть Саурон и все... Нет, не говори ничего, я придумаю... я сделаю так, чтобы меня не было, - все равно меня нет, нет... - Майа давился словами, толчками, как кровь из разорванной аорты, выплескивающимися наружу...

- Не надо, Ортхеннэр... Что уж теперь...

- Я отвратителен тебе...

- Ты мой майа, понял? Я тебя таким сотворил, это мне урок - хотя теперь уже без толку...

'Думал, хуже уже не будет - ха, размечтался...' - подумал Мелькор про себя, а вслух сказал:

- Я оставил тебя одного... За боль прости: в том, что возникла эта Бездна, есть и моя вина. Я не сумел оградить тебя, отгородиться... Ничего не смог. Неудачник, неумеха...

- Не говори о себе так! Ты - лучше их всех, просто... ну почему этот мир такой несуразный? Проклятый мир...

- Я думаю, что наша вина тоже в этом есть...

'...Наша...' - От этого слова перехватило дыхание радостью. Неужели?!..

- Мелькор, ты не гонишь меня?

Вала чуть не прыснул. Интересно, куда он его погонит, даже если бы захотел? Сдержав смех, он проговорил:

- Никуда я тебя не гоню. Да и куда ты отсюда денешься? Будешь теперь вечно на мое дивно прекрасное лицо любоваться...

Гортхауэр попытался схватить его руку, прижаться к ней щекой. Застыл.

- А знаешь, - задумчиво произнес Мелькор, - любопытно было бы с твоим девятым поговорить: занятная личность...

- А где его взять - думаешь, он и впрямь застрял в Мандосе?

- Судя по тому, что с ним стало... А у вас крепкая связь была? Она и без колец, как я понял, тоже работала?..

Гортхауэр насторожился. Что задумал любопытный Вала? Впрочем, ради Мелькора он готов был и с Аллором попробовать связаться. Все-таки две эпохи знакомы... Но как не хочется... Даже если такое возможно, услышать о себе немало если не нового, то нелестного майа не слишком хотелось.

- Может, попробуешь?

- Не будет он со мной разговаривать! Я его проклял...

- Извинишься, - тихо, но твердо сказал Вала. - Постарайся, пожалуйста.

- Да зачем он тебе? Какой в этом прок?

- Думаю, никакого. Просто любопытно, и все. Нам это ничем не грозит - дальше некуда. А ему... Это же только разговор - если вообще что-то из этого выйдет и он тебя сразу куда подальше не пошлет... А ведь может и весьма далеко послать - фантазия у него, говоришь, богатая была?

- Хорошо, я попробую, - вздохнул Гортхауэр. - Но это то еще сокровище, предупреждаю.

- Ничего, поглядим, - усмехнулся Вала. Гортхауэр собрал остатки воли, настраиваясь на связь со своим бывшим учеником-слугой...

* * *

Свет в конце тоннеля, в который как-то незаметно перешло жерло Ородруина, становился все ярче - каким-то даже беспощадным. Это - смерть? Что же там, за Гранью? Говорят - вспоминаешь, говорили - узнаёшь... Воспоминаний не осталось - когда все, все помнишь с предельной ясностью, - это уже просто память. Хорошая память. Говорили, ТАМ все забываешь. Где - там? Свет взорвался ослепительно-яркой вспышкой, распавшись осколками всех цветов радуги - мелькнули сияющие зелень и лазурь, блеснул жемчужно-белый, смешавшись с золотым. Что это? Валинор - он знал. Откуда-то. А все краски закрыл собой темный силуэт, он рос, и в нем обозначился вход. Мандос. А, конечно, его проходят все, когда-либо жившие на Арде. Обступила мгла, скорее - полумрак. Он несся сквозь бесконечные арки и коридоры, сквозь сумрачные залы, чьи своды терялись в темной дымке.

Скорость уменьшилась - казалось, его несет течением туда, где была 'дверь' - так хотелось это назвать, дать хоть какое-то имя ощущению грани, отделяющей от чего-то иного, прекрасно-неизбежного. Завеса белесой мглы, за которую ои уйдет, чтобы никогда не вернуться. Никогда... Навсегда - но терять нечего, некуда возвращаться, даже если бы захотел - таков путь Младших. Может быть, даже - обдало жаром, безумной надеждой, как будто все посветлело вокруг - вдруг? - она ждет его... 'До встречи... За Кругом...' Немыслимо, но... пожалуйста! Впрочем, в любом случае... По крайней мере, он отомстил - и свободен. И они - свободны. Но... не проклинают ли его побратимы за эту свободу? Такую свободу... Такой ценой... Что же, он - эгоист, пусть так и будет. Пусть судят - все.

Вот и они - восемь столбов черного дыма, восемь осколков ночи. Уходят. Не замечают, что ли? Не сказать им уже ничего, не попрощаться. Впереди высокая фигура в стальной короне - Аргор. За ним - остальные. Аргор... А почему он здесь - сейчас? Ждал? И такое - возможно? Догнать. Прибавить шагу - какой еще шаг - здесь? Или - быстрее? Нет здесь времени, нет движений. Залы...

Скорее за ними, успеть попрощаться, успеть попросить прощения... Аргор обернулся, увидел его, махнул рукой - '...да, конечно, я иду...'. - Он скользнул за ними в клубящийся 'не-свет' - там не было ничего - ни звука, ни цвета - пустота. Но ведь ее можно пройти - не вечна же она, не бесконечна...

Но тусклая мгла не спешит расступаться, она обволакивает, ослепляет, облепляет, словно паутина, - толкнуло, пелена оборвалась, явив перед взглядом... чертоги Мандоса - тот же зал!

Он... вернулся? С какой стати? Кому и зачем его задерживать? Поднялась мутноватой волной злость - терпение никогда не было его основной добродетелью. Надо попытаться - он не может оставаться здесь, не хочет, даже если она не ждет - все равно, то есть не все равно, это просто невыносимо - ведь это все, что оставалось у него все эти тошнотворные годы, - раскаяние и надежда... Удивительная вещь, болезнь, раз заболев которой уже не представляешь, как можно жить без нее... Странно - существовать от встречи до встречи, беспричинно радоваться чему попало (а радоваться, как правило, было нечему), сплетаться мыслями... Горьковатая, безнадежная нежность - и страх. Осознание, резкое и холодное, как удар заклятого клинка: это не может продолжаться долго. Оно пришло сразу - стоило ему хоть чуть-чуть задуматься, подумать: 'завтра', и, вспышкой молнии, озноб - призрак бездны - он любит, и это - гибель. Для нее. Ему-то что сделается? Призраки-обольстители... Она казалась другом, хорошим собеседником, он даже - инстинктивно, что ли? - не замечал, что она красива, и своеобразно красива, - а ведь был ценителем, и именно так взглянул на нее впервые, а потом - потом это потеряло всякое значение. Для него, превыше всего ценившего красоту и всех и вся мерявшего этой мерой... Как он не понял сразу? Или - не хотел? Развлечение нашел? Он всегда был эгоистом... Но она - с ней ничего не должно случиться, она должна жить, и что принесет ей призрак? Как защитить - от кого и от чего угодно, и в первую очередь от себя... Тревожно-недоумевающие зеленые глаза, еще недавно - смеющиеся, с льдистыми искорками... 'Я только нашла друга...' - Он почувствовал, как запнулась она на этом слове - как будто горло стянуло удавкой... Бежать, теперь - точно, он же был так искушен когда-то в делах любви, - когда было это развлечением, частью светско-житейского карнавала... Он ненавидел себя - люто и презирал - за глупость и слепоту, за нежелание задуматься - вовремя.

Вот и получил - и поделом ему, этого еще мало, и все же... она обещала. Может, просто бросила фразу, лишь бы сказать, но глаза у нее были видящие - неожиданно.

Ничего, надо пройти, и все выяснится. Может, он сам боится этой встречи? А даже если так, то что с того? В конце концов, будь что будет. Надо сосредоточиться - и вперед, туда. Могу и должен.

Аллор сосредоточился, пытаясь собрать все силы в одном желании - преодолеть эту проклятую стену. Удар был силен - видимо, встречная сила возрастала соответственно, - его оглушило, сдавило, словно тисками, удушающим ничто и отшвырнуло, как будто опять Господин Учитель Кольцом ударил. Дверь скрылась из глаз. Ладно.

Пришла в голову идея, возможно не самая удачная, но попытаться стоило. Иногда самое идиотское на первый взгляд решение оказывается выходом. Вот и нечто подходящее: призрачный воин двигался в нужном направлении - а другого, собственно, и быть не могло. Аллор, подобно шкодливому мальчишке, пристроился следом.

Вот и Дверь - проскользнуть вместе, пока пропускает, а там... Распознающая сущности сила сработала безотказно - выкинуло еще дальше, сбило с ног - он распластался на каменных плитах пола, не в силах подняться ('Странно, я же призрак, что мне может сделаться?'). Ничего, пусть хоть уничтожат, уже все равно. Попытался встать - чья-то сильная рука легла на плечо и - тихий, низкий голос:

- Ничего нельзя сделать: ты не можешь уйти.

- То есть? - Аллор вскинул голову, отбросив упавшие на глаза призрачные волосы.

- Пути, уводящие из этого мира, - для людей, ты знаешь это. Только... ты не человек, Аллор.

- Ты знаешь мое имя? Ты - Намо?

- Да, это я. И говорю еще раз: ничем помочь не могу.

- Но почему? Почему мне вообще требуется помощь? Ты знаешь обо мне больше, чем имя, знаешь, кто мы, - девятка состояла из смертных.

- Думаю, ты сам знаешь почему или догадываешься. И мне не все известно, но могу сказать, что сущность твоя не человеческая. Память - пожалуй, да и характер... И это все, что осталось в тебе от Младших. Не знаю, где ты все это приобрел, точнее - где лишился людской природы, так или иначе, ты - майа. Ты даже на обыкновенную тень не похож - хотя бы по силе...

- Ну какой из меня майа?! Я знаю и знал всегда, что Мелиан была в числе моих предков, но это же было так давно...

- Иногда кровь сильнее проявляется в дальних потомках. Ты пользовался этими способностями? Или хотя бы понял, что в тебе слишком много нечеловеческого?!

- У меня была такая возможность, - мрачно усмехнулся Аллор, - но я не думал...

- Ты не похож на человека, не имеющего подобной привычки. Впрочем, сейчас у тебя есть время все осмыслить.

- Но я должен уйти! Неужели ничего нельзя сделать? Ну, Господин Учитель, спасибо, проклинать умеешь славно, мастерски, можно сказать... - В глазах призрака полыхнула такая злоба, что Намо стало не по себе.

- Тебя проклял Гортхауэр? За что?

- Да уж было за что - хоть это радует. Наверное, если он узнает, что я тут застрял, будет весьма обрадован. Надеюсь, это хотя бы в малой степени послужит ему возмещением за причиненное беспокойство.

- А как ты думаешь, что с ним?

- Я еще как-то не успел задуматься об этом. Вот сейчас и начну - благо, времени достаточно, как вы изволили выразиться... - Злая ирония проскользнула в голосе Аллора.

- Да... язык у тебя... майа... Если он поймет, что с тобой, - не знаю, получит ли он, как ты изволил выразиться, возмещение. Да и возможно ли оно - ТАМ...

- Где?

- За Гранью - в Пустоте...

- А-а, вот оно что...Там же, где его Учитель. Что же, мечта Гортхауэра сбылась. И ежели он был достойным Учеником и верным последователем...

- То?

- Полагаю, порадует. Истинный Ученик всегда понимает, что угодно Учителю и что придется ему по вкусу.

- Не знаю, придется ли Мелькору это по вкусу... - задумчиво и как-то грустно проговорил Намо.

- Если Гортхауэр - такой - был его любимым учеником и именно это стремился вырастить и воспитать Черный Вала...

- Судя по тому, что я знаю о Сауроне, - не стремился.

- Ну и откуда такое? Впрочем, какое мне дело до этого? Какое мне дело до Учителя моего Господина. - При слове 'господин' презрительная гримаса исказила лицо говорившего.

- То, что ты говоришь, вполне резонно, но... все несколько сложнее. Хотя как знать, каков он - ныне...

- Мне очень неловко, но сейчас меня это не слишком интересует. Злорадство на самом деле мою скромную персону не развлекает. И - мне надо уйти. Я не могу так...

Намо почувствовал невыразимое отчаяние, исходившее от собеседника, - но что он мог сделать? Предоставить новому обитателю Залов метаться по ним неприкаянно-безысходно? Почему-то поступать так Намо не хотелось. Ведь смотреть тошно. Или как-нибудь отвлечь? Ведь явно не каприз - столь сильное желание покинуть матушку-Арду. А злость вполне объяснима, но... Знает ли это создание об ином, о том, чего как бы не было, то, что известно ему, Намо? Видно же, что Аллор не только из разрешенных книг сведения черпал, но что ему теперь иные знания? Может, рассказывал ему Гортхауэр в свое время нечто, да ведь теперь для него все это ложь, наваждение вражеское... А если все же? Ведь прямолинейность этому потомку Мелиан тоже явно несвойственна. Но стоит ли нагружать его лишним знанием - ведь, по всему, ему здесь жить. В Валиноре. Может, и лучше ему продолжать думать как прежде - целей будет. Но в чем-то - обделенным, что ли? Слепым? А порода явно не та. Может, пусть все же прочтет?

Словно в ответ на его мысли, Аллор поднял голову:

- Что ты имеешь в виду под 'несколько сложнее'? Сложнее, чем в 'Квента Сильмариллион'? В 'Валаквенте'? Несомненно, это так. Но есть ли - другое? Расскажи, если знаешь, ты же Владыка Судеб. Не хотелось бы уходить (а когда-нибудь я добьюсь своего), ненавидя кого-то напрасно. В конце концов, того же Гортхауэра я простил - наверное, не совсем искренне, но - как получилось...

- Есть и другая сторона. Ты прав, я знаю и ту, и другую, вечно балансируя на грани: в этом, как я до сих пор полагаю, мое служение... Я мог бы тебе дать одну вещь - думаю, тебе стоит знать, раз уж так все вышло. И вообще, ты должен собраться с мыслями, прийти в себя. Поверь, я искренне сочувствую, хотя и не понимаю еще, почему ты так рвешься ТУДА.

В руках у Намо возникла книга в черном переплете.

- Что это?

- Это Книга Памяти. Я давно начал ее писать - еще в Первую Эпоху.

- Это - другая сторона?

- Да, можно сказать и так. Я не мог не писать, хотя было приказано - забыть. А Валар на это не способны, и я - не исключение.

- А не боишься, что донесу? Я же предал Тьму, встав на сторону светлых.

- Знаешь, мне это почему-то в голову не пришло. Интересная мысль. Впрочем, я редко ошибаюсь, по крайней мере в тех, кто не Валар.

- Прости, если тебе показалось, что я недооценил тебя. А вот с Книгой я действительно обязан ознакомиться - если ты и в самом деле готов позволить мне.

- Мне кажется, что да. Возьми.

Аллор протянул руки, и книга мягко легла в подставленные ладони.

- Я скоро верну ее - я быстро читаю.

- Не торопись. Время у тебя и впрямь есть. Возможно.

- Возможно. Спасибо за доверие, Намо. И за сочувствие. - Призрачный майа встал, прижимая книгу к груди. - А где я мог бы...

- Пойдем, я провожу тебя, - сказал Намо, что-то решив.

Они прошли через анфиладу залов, спускаясь по лестницам, освещенным тусклыми факелами, и подошли к массивной двери. Намо коснулся ее - она бесшумно отворилась. На столе в прозрачном сосуде светилась... звезда. Рядом стояло кресло с высокой спинкой. Сводчатый потолок терялся во мраке.

- Здесь тебя никто не потревожит. Ничего, что мрачновато?

- Я привык, так даже лучше. Спасибо.

- Я навещу тебя попозже, - сказал Намо, выходя. Обернувшись на пороге, он увидел, что Аллор уже погрузился в чтение. 'Посмотрим, - подумал Вала, - думаю, ему все же стоит знать'.

Глава 2

- Аллор! - проник в его сознание безмолвный зов, голос показался знакомым. Неужели? Откуда? Впрочем, ясно. Оттуда. Намо же сказал, что мятежный майа осужден Кругом Судеб на вечное изгнание-заключение вместе со своим Господином и Учителем. Изящно: наслушается Черный Вала об успехах, полюбуется, во что превратился любимый ученик. Полюбуется...Ох уж эти ходячие выражения... Черная Книга, дочитанная, лежала рядом. Конечно, истина была, как всегда, посередине, но отрицать многое из написанного там было невозможно. И то, как прячет ее Намо, говорило о многом. Похоже, Валинор не слишком отличался от знакомого ему Нуменора или даже от Мордора. Что же, значит, въевшиеся в сознание, ставшие частью личности привычки и поведение, усвоенное чуть ли не с пеленок, забывать не время...

- Аллор! - Голос вновь звал, отвлекая от воспоминаний. 'Зачем я ему понадобился? Еще раз услышать, что он обо мне думает? Что встал на сторону Света? Так, похоже, подумают и в Валмаре'. И правильно, кому какое дело до того, что наплевать ему было на Свет и Тьму, что сломан, что ничего уже не хотел, только уйти - хоть в небытие. И слабая надежда была - вдруг ждет еще? Теперь уже все. Не вырваться. Попал из не-жизни в не-смерть...

- Аллор, ты слышишь? - Зов был почти отчаянным. Ну что еще ему надо? - Сомнений в том, кому принадлежал голос, уже не осталось.

- Да, слышу.

- Это я, Гортхауэр...

- Слышу.

- Где ты?

- Песни в хоре ваниар распеваю, разумеется. А как ты думаешь?

- Я не думаю, я догадываюсь - в Мандосе?

- Проницательно. Сам догадался?

- Почти. Но я не думал...

- Не думал... Что же, ты добился цели - уничтожил во мне человека настолько, что я все еще здесь. Можешь радоваться - свободы я не достиг. Доволен?

- Да я не за тем тебя звал, чтобы злорадствовать.

- Ах, не за тем? А зачем, позволь поинтересоваться? Тебя разве не тошнит от бесед с предателем?

- Развоплощенных не тошнит.

- А-а-а... Ну тогда продолжим.

- Аллор, я, на самом деле... Я во многом был не прав, но я изменился...

- О, конечно...

- Ты же не знаешь, каким я был когда-то, в Предначальную эпоху...

- Добрым и наивным.

- Тебе бы только издеваться...

- А что еще делать? Я же ничтожество.

- ...Неженка, сволочь нуменорская, майарский ублюдок и так далее - да, я так говорил и думал...

- Почему в прошедшем времени? Все правильно, так и есть.

- Ну я много чего сказал и сделал, кое-что зря, наверное...

- Так ты дотянулся до меня, чтобы порассуждать о ходе истории?

- Нет, просто... коль скоро это удалось...

- То?

- Ну вкратце - прости за это...

- За что?

- За нее... И за всю эту историю...

- Я же сказал, что прощаю. Поделом мне - при чем тут ты? Разве можно ненавидеть погоду или дерево, придавившее тебя насмерть? Не стой под грузом...

- Спасибо, снизошел...

- Чего ты хочешь наконец?!

- Уже ничего. Учитель хотел поговорить с тобой...

- Учитель...Тебя мне мало...

- Ты его не знаешь! Он... Я тебе еще тогда о нем рассказывал.

- Не только мне. Может, Ар-Фаразон тебя лучше понял?

- Ох...

- Что? Что-то не так было?

- Ты ничего не знаешь - ведь кроме моих рассказов, ныне для тебя ценности не представляющих, ты только с Книгой Судеб да с 'Сильмариллионом' знаком....

- Я знаю несколько больше, чем ты думаешь.

- То есть?

- Неважно. Что же могло вызвать интерес Властелина Тьмы к моей скромной личности? Чем обязан? Ты ему не все рассказал?

- Он рассказал немало, и еще больше я узнал... м-м... непосредственно... - Это был другой голос, низковатый, глубокий, хотя и слабый.

- Ну и что еще хотел бы услышать Учитель моего Господина?

- Не надо так... Меня зовут Мелькор.

- Очень приятно. Аллор.

- Знаю.

- Еще бы. Чем обязан вниманием?

- Интересно стало поговорить с тем, кто умудрился так насолить Ортхеннэру.

- Я только помог тем, кто мог сделать это. А я просто хотел свободы - неважно, какого рода и какой ценой...

- И теперь ты здесь?

- А как же? Я же теперь майа - во всяком случае, не настолько человек, чтобы покинуть это осиное гнездо.

- Да, это тяжело - утратить Дар... В свое время моим ученикам удалось получить его. Не всем, правда...

- Эльфам Тьмы - Эллери Ахэ?

- Откуда ты знаешь?

- Что-то в лучшие времена Гортхауэр рассказывал, и не только...

- Неужели ты видел Книгу Памяти?

- Прочитал.

- Прочитал?!

- Да, Намо дал. Не знаю зачем - может, чтобы не скучал.

- А ты... почему ты все еще у него?

- А куда я денусь? Я не стремлюсь жить.

- Вот как... Но ты же, как я понял, майа - и не можешь умереть и уйти.

- Знаю, Намо говорил. Пусть что хотят, то и делают, вдруг когда-нибудь да удастся.

- Ты так хочешь уйти с Арды - тебе нечего терять здесь?

- Думаю, что нечего. Впрочем, все, наверное, в любом случае бессмысленно - сколько можно ждать?

- Чего?

- Не чего, а кого. Меня...

- Подожди... Я что-то узнал от Ортхеннэра, но, возможно, не все. Эта девушка - она ушла?

- Разумеется - хоть это я мог для нее сделать. И видел, что она свободна. На это сил хватило.

- Ты убил ее?

- Убил. А лучше было бы вечно видеть ее призраком, да еще подчиненным кому-то безраздельно?.. Будь я проклят! Я погубил ее. Что я мог принести ей? Ни радости, ни защиты, ни покоя... Только на болтовню и годился, - не смог защитить, не смог даже помешать ей прийти в Мордор.

- Думаешь, это было бы возможно? Она же любила тебя. Историю Берена и Лютиэнь помнишь?

- Ох уж эти предки... Да, я виноват. Недооценил ее. Не предполагал.

- А если бы представил?

- Не знаю. Я впервые испугался так - не за себя... Но что делать - не знал. Все было так безнадежно.

- А посоветоваться с кем-то из побратимов?

- А чем бы они помогли? Только втягивать...

- А с Ортхеннэром? Может, он понял бы, помог чем-то...

- Понял?! - Аллор на мгновение вышел из себя: издевается, что ли, мятежный Вала?! - О да, он бы понял... После всего, что он мне наговорил, с ним - советоваться? Он бы посоветовал... Конечно, я предоставил ему в конце концов возможность повеселиться от души, но, видит Эру, я к этому не стремился. И вообще, Мордор явно не был подходящим местом для порядочной девушки.

- Ты хорошо разбирался в этом? Насчет порядочности?

- Неплохо. Со стороны виднее: себя к таковым я никак не мог отнести.

- Да-а, нашел же Ортхеннэр себе на голову ученика...

- ...слугу.

- Ты никогда не считал его учителем?

- Вот еще. Этот тип отношений не для меня. Учиться - люблю, но учеником быть - не получается.

- Слугой, похоже, тоже не очень-то...

- Рабство - не то состояние, когда интересуются, получается у тебя или нет. Я утратил свободу - пришлось служить. Мне объяснили, где мое место и чего я стою. Доказательства были весомые.

- Рабство... - Аллору показалось, что Мелькор вздохнул. - У вас в Нуменоре, похоже, этого хватало...

- Еще бы. У меня хорошая школа - не привыкать.

- Ты же, насколько мне известно, принадлежал к высшему обществу.

- Ну и что? Все мы были слугами Золотоликого короля... И за любым могли прийти ночью.

- Тебя минуло.

- Да. Помог милейший Аннатар - по дружбе, видимо. Это я, дрянь такая, не оценил...

- Да, ехидства тебе не занимать...

- Ну и что с того? Как был ничем, так и остался.

- Да уж, мелочи какие. Всего только с твоей помощью от Мордора камня на камне не осталось. Ну еще сохранил память там, где нельзя не забыть себя, полюбил, будучи призраком, отказался от любви ради той, которую любил, - чепуха...

- Когда на хвост наступают, даже умирающая собака укусит...

- Ну тебе-то порядком хвост прищемили.

- Тут уже цепочка прослеживается - и тянется, похоже, от твоей Ангайнор...

- Что?

- Гортхауэр озлобился. Я тоже не понял его. Такой, какой я был (да и есть), холодный эстет, ищущий только развлечений, - да ни в жисть! И ему из меня что-то человеческое вытягивать - некогда было и уже незачем. Ему же совершенное орудие нужно было - зачем какие-то чувства?

- Ты понял это?

- Теперь. Я же сказал, что простил его. Понять - это ведь наполовину простить, так говорили.

- Наполовину...

- Я не уверен, простила ли она...

- Не теряй надежду. Может, вы еще встретитесь...

- Встретимся - в конце Времен...

- А ты будешь дожидаться, сложа руки, в развоплощенном состоянии?

- Так ближе...

- Короткий путь не всегда самый краткий. Не теряй веру. С твоей родословной - что Лютиэнь, что Эльвинг...

- С чего ты вообще взялся меня утешать?! Кто я тебе?

- Не знаю. С тобой интересно побеседовать.

- О чем со мной беседовать...

- О многом. Ты видел гибель и разложение оплота Светлых в Средиземье, ты видел, как кончается эпоха магии... И, как это ни странно тебе покажется, у нас много общего...

- У недомайа с Валой?

- Меня тоже называли рабом...

- Но я им - был...

- Прости... Но, право же, различие несущественное.

- Ничего. Не стоило обращать внимания. Видишь ли, мне нечего особенно рассказать. Да и грядущая эпоха людей не внушает оптимизма. Так что... Невелика радость от бесед со мной - а тебе и так несладко.

- Я привык.

- Если вас дракон задавит, вы тихонько вскрикнете. Раз задавит...

- Два задавит, а потом - привыкнете... - Аллор явственно расслышал усмешку в голосе Мелькора.

- Именно. Откуда?

- Не помню, еще в Аст Ахэ кто-то сказал... Вот что я тебе скажу: воплощайся. Не дожидайся, пока заставят - а они заставят. Зачем тебе нарываться?

- Это я слышу от Валы-мятежника?

- Ты умеешь быть гибким - называй это как хочешь. Не всегда проще идти напролом. У тебя есть цель, а добиваться цели ты умеешь.

- Ну и куда я сунусь? Мне надоело служить...

- В крайнем случае, назовись учеником Намо или Ниэнны. Или Ирмо. Они не будут дергать тебя. Ирмо мечтателен, Ниэнна не злая, а Намо, похоже, уже проникся к тебе приязнью. А там...

Раздались шага. Аллор обернулся. На пороге стоял Намо.

- Приветствую тебя, Намо, - сказал он вслух.

- Удачи тебе, Вольнодумец, - послышался в сознании голос, которому почему-то хотелось доверять.

- О чем задумался? - спросил Намо.

'...В мысли лезть не пытается', - отметил Аллор про себя.

- Так... Осмысливал прочитанное - грустно. Не смог я в свое время понять Гортхауэра... Может, он был бы хоть немного другим...

- Ты тоже был другим. Да и вряд ли тебе это могло быть по силам...

- Учитывая, насколько мне было на всех наплевать, кроме собственной персоны...

- Не верится. Может, ты наговариваешь на себя?

- Хочешь, поройся в памяти - той, нуменорских времен?

- Не боишься, что лишнее вычитаю?

- Мне показалось, что доносы - не твоя стихия...

- Спасибо. Что же, прикрой глаза...

Намо положил руку на голову призрачного майа и углубился в тайники памяти. За секунду до этого Аллор попытался облечь недавний мысленный диалог в форму размышлений - мало ли что пригрезиться может...

Перед Намо проходили картины Нуменора. Роскошные замки, море, сверкающие мрамором пристани... Рабский труд за блестящими фасадами, утонченный разврат, почти невинная - по степени невосприятия ее как чего-то из ряда вон выходящего - жестокость. Странные не то игрища, не то действа - вызывающие, бесшабашные. Стражники, разгоняющие дерзких, - и они же, униженно извиняющиеся: '...Простите, ваша светлость, не признали'. Картины, полные странных тварей, линии - в них какая-то болезненная жесткость... Менельтарма, усеянная причудливо одетой публикой, пьяной и одурманенной, пытающейся изобразить нечто, напоминающее поклонение Валар. Горы фруктов, пьяные голоса, исполняйте хвалебные гимны вперемешку с чуть ли не уличными куплетами. Красивые, но какие-то безумные танцы. Среди бешеной пляски мелькает лицо со знакомой насмешливо-надменной улыбкой. Холодные, опустевшие от дурмана глаза... Помпезный храм - толпы жертв, кровь, льющаяся в золотые чаши, изящный серп, перерезающий горло. Палец, на котором простое, но элегантное кольцо с обсидианом, окунается в кровь и скользит к узким, чувственно изогнутым губам. Высокомерно-отстраненно взлетевшие брови. Брезгливая гримаса. Мрачный взгляд Золотоликого... Причудливые оргии. Фигуры, летящие с башен... И наконец усталый, потрепанный жизнью человек, распростершийся у ног нечеловечески красивого создания в окружении темных силуэтов...

Намо прекратил чтение: в конце концов, сколько можно копаться - захочет, сам еще что-то расскажет.

Взглянул на Аллора - тот сидел, опустив голову. Почувствовав взгляд Валы, поднял глаза:

- Располагающая личность, не правда ли?

- Сейчас ты иной. И нечего тебе сидеть тут как в заточении: из тоски это тебя не вытащит, к цели - не приблизит. С плотью ты обретешь новые силы, и может, кто-то еще в Валиноре постарается тебе помочь. А жить можешь у меня, если захочешь, - хоть здесь. Правда, это было некогда местом заключения Мелькора - но тебя это, похоже, не смущает? Впрочем, ты чем-то напоминаешь его... Так или иначе, я буду рад помочь.

- Отчего же?

- Не знаю пока. Какое-то предчувствие...

- Наверное, ты прав. Хватит отсиживаться - будь что будет. Я смогу сделать это сам?

- Я подскажу. Сосредоточься, вспомни себя. Готов? Произнеси заклятие образа - повторяй за мной.

Аллор повторял странные слова, казалось, рождавшиеся в глубине сознания, кажущиеся удивительно знакомыми. Что-то менялось, возвращались ощущения. Хорошая зрительная память услужливо вызывала к жизни многочисленные отражения в зеркалах - все отчетливей.

- Ну вот, теперь - закрепление... - донесся голос Намо.

Произнеся заклинание, Аллор открыл глаза. Вокруг все неуловимо изменилось: он давно уже не видел - так. И волна забытого навалилась, закрутила его, как обрывок пергамента. Резанул легкие воздух, холодным дуновением сквозняка обожгло кожу, тело словно вырезали из окружающего пространства... Даже тусклые цвета и приглушенные звуки старой темницы обрушились на голову градом пестрых осколков.

Майа снова зажмурился и сжался в комок на полу, стиснув руками виски.

Впрочем, спустя мгновение он уже вполне овладел собой и встал. Комната качнулась перед глазами, и майа оперся о край стола. Намо хотел поддержать его.

- Спасибо, я справлюсь... - Аллор стоял перед ним, непринужденно облокотившись на спинку стула, - нагота, похоже, нуменорца не смущала. Намо усмехнулся:

- Как себя чувствуешь?

- Чувствую... вот именно: чувствую. А... зеркала здесь нет?

- Отчего же. - Вала указал на стоящий в углу овал. Это и впрямь было зеркало, только пыльное. Да и будь оно чистым, новоиспеченный майа до этого момента не углядел бы там ничего - по известным причинам. Аллор придирчиво осмотрел себя, словно примерял обновку. Удовлетворенно кивнул:

- Похож...

- Ты не польстил себе, - улыбнулся Намо. - Впрочем, это было бы нелегко.

Бывший человек действительно был красив необычной, несколько болезненной красотой - изящно-хрупкая, стройная фигура, узкое лицо с заостренными аристократическими чертами, несущими печать утонченного вырождения, хищно и в то же время иронично изогнутые губы, причудливо изломанные брови, временами придающие лицу выражение высокомерного удивления, и - приподнятые к вискам глаза, похожие на редкий камень, меняющий цвет от светло-голубого до почти фиолетового, кажущиеся холодными и насмешливыми, чуть прикрытые веками и длинными густыми ресницами. Пышные, волнистые черные волосы облаком окутывали голову, падая на плечи. Кровь Перворожденных ясно читалась в облике последнего нуменорца.

- Честно говоря, всю эту новообретенную роскошь не мешало бы прикрыть... - все же чуть смущенно проговорил Аллор.

- Ой, да, я как-то задумался... - Намо тряхнул головой. - Ты же в первый раз это сделал... И в последний, я надеюсь. - Как будто тень пробежала по лицу Валы.

- Тирзэ! - позвал он. На зов в проеме двери возник майа. Острыми линиями лица он походил на Намо, только волосы были вьющиеся, с золотистым отливом.

- Он? - вопросительно глянул Тирзэ на Намо. Тот утвердительно кивнул.

- Проводи к себе и подбери, пожалуйста, что-нибудь из твоего гардероба. Заходи потом ко мне, - кивнул Вала Аллору.

- Непременно, - улыбнулся тот в ответ.

Тирзэ махнул рукой, приглашая следовать за собой. Они прошли рядом длинных коридоров, углубляясь в чертоги Мандоса, и наконец приблизились к небольшой двери. Тирзэ открыл ее, и они оказались в просторном помещении.

- Добро пожаловать! - обвел он шутливо-хозяйским жестом покой, обставленный скромно, но со вкусом. Стол был завален бумагами и рисунками, на стенах висело несколько ковров, сюжет некоторых изображений показался Аллору знакомым - прочитанным навеяно, что ли?

Тирзэ тем временем принес ворох одежды - цвета были вариациями пурпурно-фиолетового - гамма Намо. Неторопливо порывшись, Аллор выбрал свободную рубашку с прямым вырезом, узкие штаны и мягкие остроносые сапоги чуть ниже колена. Наборный пояс с серебряной пряжкой завершил наряд майа. Одеяние элегантно сидело на нем, делая сходство с эльфом еще более разительным. Непривычным было отсутствие оружия, - словно поймав его мысль, Тирзэ виновато улыбнулся:

- У меня ничего нет.

- И не надо. Такие вещи как деталь костюма не подбирают. Понадобится - найду. - Улыбка смягчила нечто надменное, почти хищное, скользнувшее по лицу Аллора, и Тирзэ не мог не улыбнуться в ответ.

- Может, какие-нибудь украшения? Колечки, цепочки, браслеты...

- Ну нет, хватит с меня колечек, - рассмеялся бывший кольценосец.

- Слушай, ты и вправду был назгулом? - поинтересовался Тирзэ.

- Что ты, разумеется, дивным эльфом, разве не видно? - Аллор усмехнулся. - Да, был.

- Вас действительно все Средиземье боялось?

- Ага, детей пугали: прилетит, мол, назгул и унесет. И недалеко от истины, между прочим.

- Наслышан я о черных всадниках-призраках...

- Да уж. Пятно тьмы под черным плащом... Любимые герои баллад и анекдотов.

- И чем вы в основном занимались?

- Убивали, например, - лениво проговорил Аллор.

- Неужели Гортхауэр стал таким? - грустно спросил Тирзэ, помолчав. - Впрочем, его и Мелькор часто укорял за... жестокость...

- Всегда получается, что кто-то берет это на себя. В Средиземье бывает не до сантиментов. Аргор это хорошо понимал...

- Аргор? Ваш предводитель? Кем он был?

- Воином. Полководцем. Нуменорцем... Тирзэ помолчал, потом вдруг спросил:

- Все же удивительно: твои побратимы смогли уйти, когда их души перестало держать кольцо. А как тебя оно могло удерживать - еще раньше? Ты же...

- Я не был майа. Я был человеком. Просто у них душа сохранилась - людская, а у меня ее, видимо, вовсе не было... Нечему уходить - осталась некая сущность. - Глаза говорившего нехорошо сузились.

- Извини. Тебе тяжело вспоминать?

- Глупости. Просто неприятно.

- Неприятно... - Тирзэ с сомнением покачал головой. - Ума не приложу, что можно с человеком сделать, чтобы осталось только то, что в пределах Арды неуничтожимо...

- В Средиземье это называют преисподней. Туда попадают несвободные души, отягощенные злом, - если они не могут уйти за Круги... Меня держало Кольцо - почти эпоху, - тускло проговорил Аллор. Глаза его на мгновение стали неподвижными, чуть дрогнули тонкие длинные пальцы. Тирзэ показалось, что отблеск огня мелькнул на лице собеседника; впрочем, все быстро исчезло, как наваждение, тем более что новый майа успел найти на столе гребень и теперь невозмутимо расчесывал густые пряди волос.

- Это Гортхауэр так с тобой поступил? За что?

- За все хорошее. Личные дела.

Тирзэ понимающе кивнул, прекращая расспросы.

- Послушай, - вдруг спросил Аллор, - а у тебя нет... чего-нибудь черного - из одежды? Я очень уважаю Намо, да и Тьма успела надоесть - как мне казалось, но... Я, наверное, слишком долго был там: неуютно как-то, непривычно, что ли.

Тирзэ задумался. Потом тряхнул головой, видимо, приняв какое-то решение.

- Подожди, я сейчас, - и нырнул в соседнюю комнату, откуда вскоре вернулся, бережно неся темный сверток. Встряхнул черную ткань - это был плащ, длинный и широкий, с пурпурно-фиолетовой подкладкой. Черная, как ночное небо, материя на ощупь напоминала одновременно и бархат, и шелк, была легкой и в то же время плотной, складки мягко струились. Майа накинул плащ на плечи Аллору - ткань почти касалась земли, хотя он был высок, - и застегнул изящную серебряную застежку в виде ящерицы с небольшими крылышками, с глазами из золотистого, с искрой, камня.

Аллор осторожно закутался в плащ, вопросительно взглянул на Тирзэ:

- Откуда это? Твое?

- Теперь - твое. Носи - тебе, наверное, нужнее. Это его плащ.

- Его? - Аллор понял, о ком речь. - Но... мне?

- А кому? Мне, что ли? Где? Здесь? - Тирзэ стоял, опустив голову.

Аллор положил ему руку на плечо:

- А собственно, откуда он - у тебя?

- Мелькор подарил когда-то.

- Ты был у него? Так этому плащу...

- Тебя еще на свете не было. Люди только пробудились.

- А что ты там делал?

- Я с ним познакомился, еще когда он в первый раз в плену был. Здесь, в Залах Мандоса. Намо к нему заходил, ну и я... подслушивал... - Тирзэ вздохнул. - А потом я отпросился к нему, в Средиземье. Там было так интересно... Красиво. И народ славный. И я все думал - может, Валар просто не видели этого, просто какое-то непонимание...

- И если всем все объяснить, то настанет мир и всеобщее ликование...

- А почему - нет?! - взвился Тирзэ. - Теперь-то я понимаю, что если на самом деле каждый только и думает, как власть удержать или чтобы по голове не получить, то эти мир и взаимопонимание никому даром не нужны! Некоторым вообще скучно, когда никого не режут... - Майа расхаживал по комнате, размахивая руками от волнения.

- И ты все же попытался?

- Попытался... С Таникветиль открывается прекрасный вид... вот только падать неприятно - даже для майа... - Тирзэ поморщился.

Глаза Аллора стали ледяными. Майа продолжал - как будто выговаривался за многие годы:

- Сказали: врагу продался, сволочь!.. А ведь я действительно Свет тоже любил...

- А Намо...

- А что - Намо? Что он против всех сделать мог?

- Но ты ведь был посланником... Впрочем, о чем это я? С вражескими пособниками ни к чему церемониться...

- Вот именно. Меня судили как отступника. А Намо... сидел как окаменелый... До сих пор себе простить не может - я-то простил...

- И с тех пор ты здесь?

- Да. А куда я отсюда? Как очнулся, плащом этим накрытый, думал - убегу. Туда. А потом представил виноватую физиономию Мелькора... А у Намо такие глаза были... Он мне, конечно, сказал, что я его могу своим Валой не считать, что он трус и ничтожество, раз не смог меня защитить, и что поможет мне бежать из Валинора... А я остался. Не смог его бросить. Вот и 'живу' потихоньку. - Тирзэ усмехнулся. - Чертоги Мандоса велики, кто меня среди призраков искать будет? Так что... общаюсь, новости разные узнаю, с Намо и Вайрэ сидим, беседуем - иногда. Пишу вот, рисовать порой берусь... Ты ко мне заглядывай - даже если выйдешь отсюда...

Аллор взял со стола один из рисунков:

- У тебя хорошая рука.

- Спасибо. А ты в этом смыслишь, я вижу...

- Почему ты так думаешь?

- Ну ты смотришь как-то правильно...

- При жизни меня называли арбитром изящества. И вообще я люблю... любил рисовать... Может, у тебя литок найдется? И для письма что-то...

Тирзэ протянул ему лист бумаги, кисть и баночку с тушью.

В первом наброске майа узнал себя, потом возникли драконы, странные деревья, сплетающиеся в танце фигуры... Еще один быстрый росчерк, явно в задумчивости - на бумаге появилось девичье лицо с большими приподнятыми к вискам глазами, слегка вздернутым носом и насмешливой улыбкой. Пышные кудрявые волосы обрамляли его.

- Слушай, это лицо мне знакомо. Кто это?

- Так... некто...

Тирзэ наморщил лоб, что-то вспоминая.

- Но я видел ее. Здесь. В Залах Людей.

Аллор резко повернулся к нему, оторвавшись от листа. Капля туши сорвалась с кисти, одев плечи нарисованной девушки черным плащом.

Тирзэ вздрогнул от неожиданной реакции.

- Где? - прошептал Аллор.

- В Залах Людей. Давно... около трех тысяч лет назад. Да, это она.

- Три тысячи... И? Рассказывай все, подробно! - Майа стиснул кисть Тирзэ с неожиданной для хрупких на вид пальцев силой.

- Отпусти, больно, ты что?! - Пальцы разжались, Тирзэ высвободил руку. - Что с тобой?

- Рассказывай, - повторил Аллор.

- Она появилась в Залах Людей. Я сначала подумал, что это мальчишка, подросток. Одежда пыльная, рваная. Окликнул - обернулся, вижу - девчонка. Хмурая. - Это, говорит, чертоги Мандоса? - Да, отвечаю. - Можно тут присесть? - Отчего же нет?

Она села, прислонившись к стене, и прикрыла глаза. Странным мне это показалось. Я вышел: она явно была не в духе. Ладно. Захожу через день-два - люди обычно уходят дальше, а она сидит. Только в дальний от выхода угол перебралась. Тут я не выдержал. Почему ты еще здесь? - спрашиваю.

- А что, нельзя?

- Тебе придется уйти. Люди здесь не задерживаются.

- Обычно. Но... может быть, все-таки можно?

- Не сможешь, - говорю. - Ты и так долго удерживаешься. Людей как бы уносит течением - туда, на Пути.

- Я не могу сейчас уйти на Пути.

- Невозможно.

- А как же Берен?

- Он бы вынужден был уйти. Приди Лютиэнь днем позже - и все.

- Днем... - И голову опустила. - Нет, мне долго придется ждать... Может, до конца Времен...

- Что у тебя стряслось? - спрашиваю. Хотел по голове погладить - вздрогнула, отодвинулась.

- Ничего, - говорит, - особенного. Просто ждать мне долго придется - оттуда быстро не возвращаются...

- Откуда? Ты хоть расскажи.

- Из преисподней, - отвечает, а глаза застывшие.

Тирзэ взглянул на Аллора. При последних словах его пальцы сжали подлокотник так, что тот хрустнул.

- Так она знает... знала...

- Послушай, Аллор, объясни, кто она?

- Девушка, которую я полюбил и которая полюбила меня, - вот кто.

- Она продолжала любить тебя, даже когда ты стал призраком?

- Когда мы познакомились, я им был уже давно. Брови Тирзэ поползли вверх.

- Это не из-за нее ты с Гортхауэром разругался? Аллор неопределенно кивнул:

- Значит, она видела. Конечно, душа ведь не сразу покидает тело. А дальше - что?

- Она не могла оставаться дольше - ее сносило все дальше к выходу. У нее уже не было сил задерживаться в этих залах. Я ничем не мог ей помочь. Намо... тоже... Как можно удержать в руках воздух или свет?..

Она спросила:

- Как ты думаешь, на Путях есть обочина?

- Обочина? - удивился я.

- Ну да - сидя на обочине, видишь всех проходящих. И я никому не помешаю. Когда он вырвется, - а когда-нибудь это произойдет, - мы уйдем вместе...

Она встала и решительно пошла к проходу. Перед тем как шагнуть за порог, - я мельком видел клубящуюся серо-белесую пустоту, а за ней, не знаю, что-то, - она обернулась:

- Прощай, Тирзэ, спасибо за компанию.

Я вдруг понял, что даже не спросил, как ее зовут.

- Меня зовут Эльдин, - сказала она, словно прочитав мои мысли, - передай ему, что я жду - ТАМ, - и сделала шаг...

Наверное, ей казалось, что она называла имя, и неоднократно. Значит, это ты...

Тирзэ замолчал. Аллор встал, обнял его за плечи:

- Спасибо тебе.

- За что? Я же ничего не сделал...

- Ты запомнил. Теперь я уверен, что эти тысячелетия она не провела... в иных местах. А что касается ожидания... Говорят, на Путях забывают... Хорошо бы.

- Ты до сих пор ее любишь...

- Да, как это ни странно. Наверное, развоплощение и преисподняя - идеальные средства от склероза.

- Может, все же сумеешь уйти... Хотя жалко будет - только познакомились...

- Не горюй, скоро это у меня не выйдет.

- Возможно, у тебя впереди - вечность...

- Вечность - это очень долго.

- Знаешь, я почему-то верю, что у вас получится. Не у тебя, так у нее - она девчонка с характером.

- Да уж, - улыбнулся Аллор.

* * *

Эльдин... странное имя. В Арноре, построенном потомками Верных, квенозвучащие имена были в моде. Проблема заключалась в том, что языком этим никто давно уже не пользовался и имена часто подбирались по звуку. Вот и получилось: красиво, как звон капели, льдинкой на языке: эль-дин... Когда, проболтав с ним всю ночь, она, вспомнив, представилась, он долго смеялся: 'Не обижайся, но тебя назвать 'звездным молчанием'... Впрочем, наверное, все же 'звездная искра''. И улыбнулся.

Она вообще была немного странной. Так говорили. Читать выучилась рано, и после этого хлопот с ней не было - только в библиотеку пустить. Проблемы начались позже - даже не тогда, когда, вместо того чтобы играть с девчонками в дочки-матери, она убегала с приятелями в лес и возвращалась поцарапанная, в пропахшем костром платье, или когда на день рождения попросила в подарок меч. Просто через несколько лет товарищи по играм стали иначе смотреть на нее, а подружки начали шептаться по углам о взрослом - ей неинтересном. Отношения мужчин и женщин не были для нее тайной и, может быть, поэтому не вызывали у нее горячего интереса, да и объект приложения теории как-то не вырисовывался. Парни оставались для нее приятелями, интересными - по возможности - собеседниками; к их немалому огорчению, ибо она 'пользовалась спросом', как это иногда называли: маленького роста, но стройная, с пышной шапкой кудрявых темно-рыжих волос, не признающих благопристойных причесок, что подобают девушке из хорошей семьи. На тонком лице блестели большие светло-зеленые глаза, и его не портило ни то, что рот был чуть великоват, ни россыпь почти незаметных веснушек - наоборот, это сообщало некое дополнительное очарование: таков был приговор общественного вкуса. Отчет в этом она себе вполне отдавала, но практических выводов не делала: в книжках все было интересней. К тому же хоть и понятно было, что многое там - вымысел, но неужели - все? Она не видела иных существ, хотя никто в Арноре не отрицал существования тех же эльфов, например. И ходили слухи, множились легенды об ужасных черных всадниках, призраках Тьмы, сгустках ночи, не ведавших жалости похитителях и убийцах, бывших некогда великими воинами. Грозно вырастал Мордор, Тьма была вполне реальной - слухи сплетались с рассказами очевидцев. Но разве это могло помешать своевольной девчонке бродить в окрестных рощах и вересковых пустошах?

- Кому я нужна? - риторически вопрошала она испуганную ее очередным возвращением за полночь мать.

Что может быть красивей сумерек, когда все кажется смутным и таинственным? Казалось, вглядишься внимательней, успеешь поймать тень, мелькнувшую на краю взгляда, - и иной, странный, придуманный или угаданный мир оживет, обретет реальность, откроются его призрачные ворота, а там... Что - там, можно было фантазировать сколько угодно, она была уверена в одном: скучно не будет. Смеяться над ее фантазиями не решались - язычок Эльдин, длинный и острый, ничего хорошего не сулил насмешникам. Последнее слово она умудрялась оставить за собой, а смельчаки, надеявшиеся, что для них насмешливый блеск ее глаз сменится на томное влюбленное мерцание, скоро понимали безнадежность затеи. Особо непонятливым окончательно разъясняли положение вещей острые кулаки, умудрявшиеся метко попадать в чувствительные места. А среди замшелых валунов, причудливо искривленных северных деревьев было несравнимо интересней - размышления никто не прерывал, сказки и легенды оживали в воображении без помех.

И когда повеяло странным холодом и в сумерках перед ней возникла высокая фигура, казавшаяся вырезанным из ночи сгустком тьмы, она забыла испугаться: уж очень это было занятно - ожившая легенда. То, что представитель сказочного мира был явной нежитью, причем недоброй, ее не смущало...

* * *

Только когда небо стало еле заметно светлеть, до нее внезапно дошло, что они проболтали всю ночь - и было о чем. То есть о чем придется - перескакивая с темы на тему, с невольными паузами - исключительно чтобы отсмеяться. Он оказался ироничен и ехиден - до цинизма, священных тем для него не существовало. Впрочем, знал он немало - хорошо, что ее знаний хватало, чтобы отслеживать ссылки на источники. Говорить с ним оказалось исключительно легко, и как-то очень быстро она перестала обращать внимание на мертвый, глухой голос и неживое свечение глаз из-под черного капюшона, откуда оный голос доносился.

Посему спросить о месте и времени следующей встречи показалось ей вполне естественным. Впрочем, ее собеседник поинтересовался тем же самым...

- ...Чтобы назвать тебя звездным молчанием, нужен был парадоксальный ум... извини, впрочем.

- А тебя-то как звать?

- Аллор.

- Хм... тоже мне, мечта, - продемонстрировала она познания в высоком наречии.

- Один-один, - ухмыльнулся он.

Ей было интересно. Ей было весело. У нее появилась тайна - вполне реальная. Видимо, утром ее взгляд был загадочен, ибо подружка Лаура, девушка в делах любви искушенная, спросила: кто он? - и сделала понимающее лицо.

Эльдин расхохоталась - ее ночное времяпрепровождение со вздохами при луне не имело ничего общего. Это просто интересный собеседник - и все.

* * *

Ей было интересно. Картины истории, незнакомые места вставали перед глазами, как живые, - рассказывал он мастерски.

Помог перевести на квениа сочиненную ею песенку - высоким наречием призрак владел свободно.

Попросила показать известные ей по книгам приемы владения мечом - изящно продемонстрировал, поставил кисть... Могильным холодом повеяло сквозь перчатку - но... ее почему-то бросило в жар...

* * *

...В тот вечер он как будто разучился облекать мысли в отточенную, изысканную форму - какие-то обрывки фраз, сбивчиво - про свои жестокость, равнодушие и трусость, про пустоту, про... Прощай. Зачем? Только нашла хорошего собеседника, друга... Друга? - Зря, не стоило - плащ слился с ночью, только топот копыт его коня звучал еще какое-то время - и все. Почему? Чем-то обидела? Что-то не так? За что? День за днем ее тянуло к тому же месту - вдруг? Нет. Разве бывает так - исчезать, как в воду канул. Что-то не то...

- Ты с кем-то поссорилась? - заглянула в глаза мать.

- Да нет - просто не в духе...

Как ползут дни. А в голове - сумерки и приближающаяся тень в развевающемся плаще. Крутятся в памяти разговоры - где было что-то не так? Перерыла все материалы о Тьме, какие только можно было достать - легально и нелегально...

Как-то, проснувшись утром, поняла - надо идти. Придет, отыщет и спросит: в чем дело? Страшно - вдруг высмеет, отвернется, отречется... А вдруг... Только ее там не хватало... А что? Просто увидеть - и все. Она поймет. И сразу уйдет. Или не уйдет. Знала почему-то, что - нет.

Выйдя за ворота и оглянувшись, поняла - не вернется. Тяжело уходить. Но не усидеть уже дома - никак. А Мордор найти несложно...

* * *

Эльдин вздохнула, глядя в бесконечную даль, усеянную светильниками звезд и миров. Уже не первое тысячелетие за спиной клубилась пустота, а перед глазами переливалась светом и обволакивала тьмой бесконечность - и смотреть не надоедало. Звезды пели, разговаривали, их хор лечил и утешал - но слабо. Одиноко как... Как было бы замечательно идти вместе по блестящей тропе, слушая музыку Эа.

- Ведь те, чьи судьбы сплелись на Арде, не разлучатся?! Она ждала. Боялась оторваться от призрачного порога: на Путях забывали. Она - не хотела, она должна была помнить. Она знала, что Кольцо утрачено - прошла хмурая, мрачная тень Исилдура, поминавшая нелестно вражью поделку, виру - предательскую добычу...

По крупицам восстанавливала она картину событий в Средиземье - обрывки разговоров и мыслей, иногда удавалось побеседовать - не все торопились навстречу сияющей неизвестности...

* * *

Такое уж состояние было: будь что будет - наплевать, только какая-то непривычная волна жаром прошла по телу, когда в тронный зал Властелина вошел неуловимо скользящей походкой он...

'...Он же отрекается, чтобы - выгородить...' Запретным это было, или - ненормальным, или - дерзостью? Как знать... Подвела... Почему-то не удалось испугаться восьми черных теней вокруг трона - и темной фигуры на нем. А за того, девятого, как-то сразу боязно стало. И почувствовала в какое-то мгновение его страх - за нее. Он даже не глянул в ее сторону, но - она поняла. Ощутила: сейчас он упадет на колени - ради нее... будет молить о помиловании. 'Не надо унижаться!' - эта мысль была яркой, отчаянной. И мелькнул заклятый клинок у горла Владыки...

Последнее слово все же осталось за ней - как всегда. Точнее - за ними. Она верила: что-то он все же сможет сделать... Если ничего другого уже не осталось. Как холодно и больно было ощутить в теле светящуюся злую сталь... И наслаждением было покинуть бесполезную уже оболочку.

Она знала, что произошло с ним. Душа не сразу устремилась в чертоги, ждущие всех живших когда-либо на Арде. Опалило огнем. Последнее слово: ненавижу! Последняя мысль - на краю безвременной бездны: люблю! - дотянулась до нее...

Она подождет - оттуда скоро не возвращаются. Но ничто не вечно. Звезды баюкали ее бессонницу - безрезультатно. Она ждет...

Глава 3

Аллор остался один. Мило посидели они у Намо: было о чем побеседовать, - глаза Намо загорались, когда майа рассказывал о средиземских событиях. Не обо всем он мог поведать - не было его там, но уж что видел... Намо рассказывал про Валинор, и надо было ловить каждое слово, а еще внимательней - намеки.

- Я не заставляю тебя служить мне, просто никто тут 'самого по себе майа' не потерпит: сам по себе - это равный, а равны между собой лишь Валар, да и то... С другой стороны - раз ничей, то никому не нужный, никем не защищенный. Тебе здесь жить - неизвестно сколько... - Намо задумался.

Аллор кивнул: такие вещи ему не требовалось долго объяснять, но он был благодарен Намо за неравнодушие. Что-то менялось в нем, исподволь, постепенно - он стал ценить это: внимание, попытку понять... Ему казалось - не осталось чувств, сам стал подобен лезвию заклятого клинка, только злость осталась, может, раскаяние - в глупости, слабости. А арбитру изящества, коим его безоговорочно признавали при дворе Золотоликого короля, не пристали слабости - если только не подать их с изящным радикализмом и тонко выверенным надрывом... И сейчас весь этот прекрасно работавший в Нуменоре арсенал по-прежнему при нем, светская жизнь осталась его родной стихией, он свободно владел правилами этой игры, вплоть до права творить новые - для остальных... Он привык улавливать намеки - что же, надо быть внимательней. Облачиться в броню наблюдателя со стороны, способного меняться... Дважды броня была пробита, дважды он проиграл. Впрочем, нет, второй раз он победил - и неважно, что не в состоянии вспоминать это без дрожи. Он может многое сказать и сделать - если понадобится. Даже врать и интриговать - пожалуйста, хоть и без особого удовольствия. Считал же дурным вкусом - доносить на своих гостей, бывших в списке неблагонадежных... А так все просто: вовремя промолчать, вовремя показаться на глаза, главное - соблюсти внешние приличия, а там развлекайся как хочешь... 'Ты умеешь добиваться цели...'

Майа зябко закутался в плащ, зажег свечу - пламя высветило сводчатый потолок, зеркало в углу, стол, который он уже успел завалить бумагами, кистями и книгами вперемешку, и низкое ложе в углу. Он сидел в кресле с высокой спинкой, подобрав под себя ноги, подперев голову рукой. Взгляд упал на прикрытую бумагами Черную Книгу - надо вернуть Намо, прочитал уже, запомнил... Разве еще глазами пробежаться - зачем, неважно, хотелось перечесть некоторые места...

Его позвали. Властно. Впрочем, это была власть, стоящая за вестником, - и нешуточная. Он поднял голову: в проеме двери стояла светлая, казалось, излучающая легкое сияние фигура. Золотые прямые волосы, небесно-синие большие глаза, правильные, словно застывшие черты лица. Вошедший был облачен в синее одеяние, серебристый плащ, сколотый на плече золотой застежкой, спадал ровными складками.

Аллор отложил книгу, расчетливо-небрежно засунув подальше, в гущу бумаг и пергамента.

- Я слушаю. - 'Нагло как-то вышло, ну да ладно, с ровней надо ставить себя сразу...'

'Какое надменное и в то же время отрешенное лицо', - почему-то подумал Эонвэ - это был он, герольд Манвэ, его правая рука.

- Я - Эонвэ, голос Его Величества, Повелителя Арды, Манвэ Сулимо, призываю тебя, Аллор... майа, явиться на Круг Судеб для выяснения твоей дальнейшей судьбы, дабы определилось твое место в Благословенной земле Валинора. - Посол возвышался над новым майа, чеканя слова.

- Прямо сейчас? Хорошо, только приведу себя в порядок. - Аллор неторопливо-грациозным движением встал с кресла, поискал на столе гребень и, найдя, направился к зеркалу. - Присаживайся, Эонвэ, я скоро.

Эонвэ, расположившись в кресле, с интересом наблюдал за ним - странный он, этот новый майа. Взгляд упал на листы, ковром покрывшие стол: причудливые фигуры, странные композиции, где живое сплеталось с неживым, чьи-то лица...

- Это ты рисовал?

- Я. Досуг позволяет - пока...

- А что ты читал? - Эонвэ покосился в ту сторону, куда скрылась Черная Книга.

- Так, рассказы.

- О чем?

- О былом, разумеется, разве кто-то пишет о будущем?

- Будущее не ведомо никому, кроме Творца.

- А пророки, видящие?

- Возможно, это наваждения...

- Все?

- Не знаю - это не мое дело. Я - майа Короля Арды и делаю, и мыслю то, что приличествует моему званию и положению.

- А что тебе нравится, что ты любишь?

- То, что достойно любви.

- Что, например?

- Свет. Свет должно любить, а Тьму - ненавидеть.

- Хорошо тебе, если так все ясно.

- Иначе не может, не должно быть - или это наваждения.

- Разумеется. Впрочем, почему ты все время говоришь о наваждениях? Ты знаешь, что это такое?

Глаза Эонвэ на мгновение скользнули куда-то в сторону, и, хотя взгляд вновь обрел отточенную отчетливость, Аллор, глядевший в зеркало, успел заметить это.

- Наваждения - это происки врагов. Нельзя позволять себе расслабляться и погружаться в их сети.

- Ты нервничаешь? Что с тобой?

- Ничего. Со мной ничего из ряда вон выходящего не может происходить.

- Ладно, извини.

- Ничего. Ты готов?

- Вполне. - Аллор застегнул плащ и расправил складки.

- Откуда он у тебя?

- Подарили.

- Но он же... черный?!

- Да, а что?

- Но это - цвет Врага.

- Я долго служил Тьме - и неважно, как я к этому относился.

- Знаешь, может быть, лучше все-таки без... - Эонвэ смущенно опустил глаза. - Это все-таки Валинор...

- Нет смысла пытаться скрыть прошлое, тем более что оно известно не только тебе. Не стоит пытаться похоронить его в себе: это ничего, кроме гниения, не даст. Впрочем, иногда помогает - до поры до времени.

Лицо Эонвэ словно окаменело, он нахмурился.

- Не все стоит помнить. Надо уметь забывать. Возможно, ты и прав, но... нельзя это. Впрочем, может быть, твое объяснение и подойдет. Только хорошо объясни. И если помыслы твои отвратились от дел Тьмы... с тобой все будет в порядке. Ведь ты враг Тьмы?

Это походило скорее на утверждение, не требующее ответа. Аллор утвердительно прикрыл глаза.

- Тогда следуй за мной. И... - Эонвэ поглядел прямо в глаза собеседника, - помни: наваждения - это опасно, нельзя поддаваться им. Нельзя сомневаться. И выбирать надо правильно.

Слова звучали как заклинание, но в них было что-то неуловимое, может быть, болезненное, какой-то глубоко запрятанный надрыв. Аллору показалось, что он дотронулся до чего-то запретного, тщательно спрятанного в отдаленный угол сознания, видимо, после неудачных попыток изгнать... что? Наваждение...

- Пойдем, нехорошо заставлять Владык ждать.

- Да, конечно, немедленно... - Эонвэ как-то скованно развернулся, проследовал к двери, чуть помедлил. - И мысли тоже должны быть - правильные. Тогда все будет хорошо. А иначе и быть не может в светлом Валиноре...

И широко зашагал к выходу из залов. Аллор следовал за ним, отстав на полшага. Намеки, неумелые, но, видимо, от чистого сердца сделанные, были ясны. Отчего бы это ему вдруг так разволноваться? Впрочем, не стоит копаться: пытаются тебе что-то объяснить - слушай и делай выводы.

Они вышли из чертогов, и Аллор невольно прикрыл глаза. Сколько времени он не видел в полной мере солнечный свет? Получалось, что долго - несколько тысяч лет. 'Все же хорошо, что воплотился в Залах Мандоса, где вечный полумрак, а не где-нибудь посреди Валмара...' - подумал он. Свет был везде, он исходил отовсюду, скорее подавляя, чем радуя. Казалось, что теней здесь нет вовсе. Что же, придется привыкать - ничего страшного, просто очень ярко.

Вскоре глаза привыкли, и он огляделся по сторонам. Блаженные земли были хороши - и синее небо, и удивительные деревья, многих из которых в Средиземье не видывали; каналы с прозрачной, словно светящейся водой, радуги цветов, причудливые сооружения, как будто парящие в переливающемся оттенками радужного и жемчужного мареве. Вдали возвышались горы, словно воины, собравшиеся под предводительством самой высокой, с белоснежной вершиной - Ойлоссэ или Таник-ветиль. Майар приближались к гаваням Аваллоиэ, где играло и переливалось под серебряным сплетением пены прибоя глубоко-синее море; в его равномерном шуме угадывалась спокойная в сознании своей силы мелодия.

Перед ними расстилался Валмар, уже можно было разглядеть Маханаксар - Круг Судеб, площадку, окруженную тронами.

Манило к себе море: он так давно не видел его, и для него, родившегося в Нуменоре, это было особенно тяжело. Какое наслаждение - стоя на палубе, слышать над головой хлопанье паруса и наблюдать, как изящный нос корабля режет зеленоватые волны, несясь навстречу зыбкому простору. Вдыхать соленый морской воздух... А еще лучше - спрыгнуть с высокого каменистого обрыва, пронзив упругую пенную поверхность воды, и там, в прозрачных глубинах, пронизанных, словно прядями волос морских дев, лучами солнца, заплывать в гроты, разглядывать удивительные раковины и нарядных рыб, а потом, вынырнув, устроиться в каменной расселине у кромки прибоя, предоставив прохладным волнам ласкать приятно утомленное плаванием тело...

Воспоминания захватили майа, заставив на какое-то время забыть, где он находится, но ненадолго. Эонвэ покосился на него, подивившись про себя, как сменилось на этом лице выражение высокомерия на мечтательную отрешенность, но Аллор снова уже был весь - внимание, и легкая улыбка, которую при желании можно было счесть любезной, чуть кривила его губы.

Встречные майар и ваниар косились в недоумении на черный плащ, но не похоже было, чтобы Аллора это хоть как-то смущало. Странное ощущение возникло у Эонвэ, смесь какой-то даже зависти и в то же время безотчетного беспокойства: вот идет рядом с ним легкой, словно скользящей походкой, как будто на званый обед, а не на Круг Судеб, с беззаботным выражением лица, а ведь могут ему устроить веселую жизнь... За что? - Эонвэ трудно было сформулировать. За отстраненность, за некую скрытую дерзость - или за это отсутствие если не страха, то хотя бы почтительного преклонения? Глашатай Манвэ не понимал, почему ему вдруг стало небезразлично, что ожидает это странное создание.

Они приблизились к Кругу. Валар присутствовали далеко не все - не судьбы мира решаются. Так что Аллор предстал перед Манвэ, Вардой и прочими Аратар.

- Я привел его, Повелитель, - почтительно склонился Эонвэ пред своим Валой и встал за его правым плечом.

'Валар - враги Мелькора и Гортхауэра, а не твои, - настройся соответственно', - сказал себе Аллор и поклонился, прижав руку к груди. Выпрямившись, взглянул на Валар. Намо попытался ободряюще улыбнуться. Во внимательном взгляде Ниэнны была грустная сосредоточенность. Остальных он, знакомый с 'Валаквентой', тоже узнал: яркая красавица Йаванна, Великий Охотник Оромэ в зеленоватых одеждах, Повелитель Вод Ульмо и Повелитель Ветров Манвэ со своей царственной супругой Вардой. Ауле отрешенно смотрел в одну точку, по-видимому мало интересуясь происходящим.

- Здравствуй, Аллор.

- Приветствую вас, Могущества Арды.

- Знаешь ли ты, зачем вызван на Круг Судеб?

- В общих чертах да.

- Очень хорошо. Насколько я понимаю, ты живешь у Намо?

- Да.

- Значит ли это, что ты являешься его майа? Аллор вдруг поймал взгляд Эонвэ - 'соглашайся!'.

- Не знаю. Я даже не уверен, майа ли я вообще.

- Вот как? Может, ты даже не уверен, на чьей ты стороне? Судя по твоему плащу... Где ты его взял, кстати?

- Нашел.

- В чертогах Мандоса? - Манвэ покосился на Намо, тот развел руками:

- В моих залах много разного, от различных времен и народов...

- Но почему ты носишь его?

- Я долго служил Тьме; плащ - лишь напоминание.

- Мы знаем, кем ты был; но это - в прошлом. Сила Врага уничтожена, он изгнан за пределы Арды. И ведь ты - потомок тех, кто более прочих были верны Свету и сильнее всего пострадали от Врага, за что получили в дар землю...

- А потом оного дара лишились. - Аллор криво усмехнулся.

- Ибо деяния твоего народа переполнили чашу нашего терпения и терпения Творца.

- Да, разумеется...

- Впрочем, полагаю, познав Тьму, скажем так, изнутри и выступив против нее, ты принял решение и избрал одну из сторон?

- Я хотел освободиться... Эонвэ из-за плеча Манвэ скорчил отчаянное лицо - 'я же говорил!'. Король Мира покосился на него и продолжил:

- Разве ты не свободен? Ты ведь сбросил власть Темного Властелина?

- Не знаю. Наверное.

- Разве жить в Блаженном краю - не свобода и счастье для смертного, коим ты был?

- Я не смог умереть.

- И не сможешь: так или иначе, ты - майа и, значит, бессмертный. И уйти - не сможешь... - Голос Манвэ, казалось, был мягок и сочувствен, но в глубине таился металл.

- Я понимаю.

- И тебе здесь жить.

- Я не стремился к этому, но - попытаюсь.

- Попытайся, будь любезен. Народ майар, нами созданный и почти во всем нам подобный, - наши помощники...

- И слуги, - наклонил голову бывший кольценосец.

- Да, и слуги, и это почет и радость - служить исполнению Замысла, помогая в этом нам, слугам Всевышнего. И ты, майа Аллор, сподобился этой чести, ибо даже исключения, которым ты, несомненно, являешься, лишь подтверждают правила. Кстати, может, объяснишь, как ты сюда попал - ведь девять слуг Саурона были смертны?

- Так вышло - это не моя заслуга. Это - то, что от меня осталось...

- Чем же ты был, если это - то, что осталось?

- Человеком...

'Да-а, люди...' - подумал Манвэ. А вслух сказал:

- Немало осталось. Таким образом, даже и злодеяния Врага служат Замыслу, хоть он этого и не желает. Так предсказал Эру в Его величии и мудрости. Саурон просчитался, попытавшись заставить служить себе потомка Мелиан, ибо Свет сильнее Тьмы. Ты был прельщен наваждением, но отрекся от деяний Врага...

- Тому были личные причины. Впрочем, это не имеет теперь никакого значения.

- Разумеется, - голос Манвэ стал тверже, - прошлое не имеет существенного значения, хотя в Валиноре помнят ВСЁ... Твое служение только начинается, и твои заслуги в борьбе с Врагом, равно как и твои заблуждения, будут учтены и взвешены. От тебя зависит, какой будет твоя жизнь в Благословенных землях.

- Дозволь мне осмотреться, Владыка, дабы я осознал, где смогу принести большую пользу и меньшие сложности.

- Да будет так. Мы даем тебе некий срок, по милости нашей, и по истечении его ты сообщишь о своем решении. Но не медли: наше терпение небезгранично.

- Я постараюсь, насколько это в моих силах, не вызывать гнев Владык Арды...

- Постарайся, - сказал Манвэ с легким нажимом, давая понять, что разговор окончен.

Аллор изящно поклонился. В это время к Намо подошел один из его майар и что-то прошептал ему на ухо. Намо быстро поднялся, и Ниэнна вместе с ним. Аллор уже вышел за пределы Круга, когда Владыка Судеб тронул его за плечо:

- Пойдем со мной, похоже, это для тебя интересно - по меньшей мере.

- В чем дело?

- Сам еще толком не знаю. Что касается 'выхода в свет' - вроде сошло, хотя... посмотрим... А сейчас - ко мне. - Намо прибавил шаг, Аллор и Ниэнна последовали за ним.

Манвэ посмотрел им вслед. 'Интересно, что это там в Мандосе происходит, чтобы Намо покинул Круг с такой поспешностью? И зачем ему этот новый майа понадобился?'

Странное ощущение осталось от разговора. Сочетание почтительности и явного отсутствия преклонения забавляло, но в то же время почему-то даже располагало. Не похож он был на майа - слишком разный, что ли? И что-то недосягаемое, что-то скрытое внутри - сильное, даже жесткое. А вот что странно, он не сразу понял - мысли бывшего человека не читались, и это не была стена - ее бы Король Мира с легкостью пробил, читать мысли большинства жителей Валинора для него не составляло труда, - а скорее какая-то зыбкая завеса, туман, населенный смутными образами, - прямо грезы Ирмо. Вроде видишь насквозь - а что видишь, непонятно. Да он же потомок Мелиан! - вспыхнула мысль. За ее завесу - по слухам - не мог (или не стремился? - нет, это кощунственный вопрос) проникнуть даже Мелькор-Моргот. Да-а, семейка Феантури - он, видимо, того же поля ягода. Вот пусть Намо и отвечает, если что. Хорошо бы расспросить в менее официальной обстановке о событиях в Средиземье... И вообще, нельзя упускать его из виду: Манвэ чувствовал странную, скрытую силу пришельца, она даже пугала - тем важнее было удостовериться, что он сделает правильный выбор. А если нет - что ж, он всего только майа...

* * *

Эльдин сидела в каком-то полузабытьи, когда внезапное появление группы темных фигур на Пороге вывело ее из транса. Она узнала их - черные плащи с мерцающими под ними кольчугами, длинные мечи. Лица привычно были закрыты капюшонами. Не веря уже своим глазам, она подалась вперед: один, два... пять... восемь?! Их было только восемь, направлявшихся к звездной дороге, - еще шаг, и... тонкая, невысокая девичья фигурка выросла у них на пути. Мгновение, и они узнали ее: призраки не способны забывать. Аргор - он шел первым, как это всегда и бывало, - остановился в смущении и недоумении:

- Ты?

Аллора не было среди них - она чувствовала, что узнает его среди тысячи закутанных в черные плащи фигур. Как же так?.. Неужели... Она сдержалась, чтобы не закричать, - это все-таки не Арда, невозможным, неприличным казалось нарушить звездную песнь, она спросила тихо, но голос ее был страшен:

- Где он?!

Аргор оглянулся в удивлении:

- Как это?

- Неужели он... его... уничтожили? Совсем... - Призраки не плачут, да она и не могла уже плакать.

Второй назгул недоуменно пожал плечами:

- Он же был с нами, мы шли вместе... значит...

- Значит, так все и есть... - задумчиво произнес Аргор - Он не человек больше, и нет ему выхода за пределы Арды.

- То есть? - Эльдин схватила его за руки. - Как это - не человек? А... кто же?

- Не знаю. Хотя... он же потомок Мелиан - и кровь майар и элдар очень сильно чувствовалась в нем еще при жизни... Но неужели - настолько?!

- Ну и что? Что с ним сделали?

- Сделали? Сделалось... Понимаешь, ТАМ все человеческое очень быстро перегорает - в огненном сердце Арды. Эльфийское - тоже. Я провел там десять дней, - лицо призрака исказила мучительная гримаса, - и больше, наверное, не выдержал бы - ничего бы не осталось. Если бы он не помог уничтожить Кольцо...

- Но ведь душа неуничтожима!

- Еще как уничтожима - может, какая-то сущность и остается, но душой это вряд ли можно назвать... А он...

- А что - он? Расскажите хотя бы!

- Он выглядел сломленным и покорным - это было настолько правдоподобно, что не только мы поверили в это - даже и Владыка. И в то же время в нем чувствовалась некая особая сила - в какой-то момент мне показалось, что они равны... Подумал тогда, что это наваждение, хотя призраки не способны грезить...

- Но если он стал так силен, почему он не смог уйти? Или... не захотел... - Эльдин опустила голову.

- Нет... Он очень хотел, он же шел с нами, он... надеялся, что ты его ждешь, но он... как объяснить... Мне кажется, - а я видел, что это такое, - это как с клинком особой закалки: он невероятно гибкий и прочный, но куют его долго - сталь очищается от всего, от всех шлаков... А он, вероятно, лишился всего смертного, осталась неуничтожимая в пределах Арды сущность майа - и сохранила в себе память...

Аргора передернуло: полторы эпохи - ТАМ... Он вздохнул, продолжая:

- Но бессмертный народ Айнур привязал себя к Арде с начала творения - и не может покинуть пределы. Ее жизнь - их жизнь, они неразрывно связаны. Теперь, видимо, он принадлежит Арде...

- Но Лютиэнь могла выбирать. То есть смогла сделать выбор и уйти...

- Она была эльфийкой - они тоже по-своему смертны. Ее душу никто не выжигал...

- Эру всемогущий... Но... я бы могла отречься от Дара - и вернуться?

- Думаешь, обратный путь возможен?

- Неужели нет? Только бы дойти, мыслью дотянуться. Невозможного мало - я уже не первую тысячу лет здесь сижу - многое видела.

- И кто-то возвращался?

- Не знаю. Может, не отсюда. Попытаюсь. Ступайте, счастливого вам пути.

- Ты прости нас, ладно? За все это... - Аргор смущенно опустил глаза.

- Я же сказала, что не виню никого. Из вас. А что с вашим Властелином стало, кстати?

- Развоплощен. А где? Может, где-то в Средиземье, а может... Не знаю. Плохо ему пришлось...

- Ну что же. У меня нет на него зла - за себя. А вот за Аллора... Ладно. Хорошее напутствие на дорогу, нечего сказать. Правда, счастливо вам, да будет светел ваш темный путь!

Она прошла мимо них обратно, к выходу - впрочем, выходом это можно было назвать лишь условно, только в буро-белесой мгле мелькали какие-то просветы. Обернулась, приветственно подняла руку. Вскинула брови недоуменно: ну что же вы? Впрочем, в следующее мгновение ее брови еще более удивленно полезли вверх:

- А вы куда?

Темные фигуры в развевающихся от неощутимого ветра плащах поравнялись с ней.

- Как же мы тебя одну отпустим?

- То есть? - Эльдин приоткрыла рот в изумлении. - Почему - нет?

- Ну... ты же все-таки девушка, мало ли. - Эльдии расхохоталась, несмотря на серьезность момента:

- Ой, неужели в последнее время призраки разбоем занялись или в Пустоте маньяк-насильник завелся?

- Насчет эротического спиритизма я, по правде говоря, тоже не очень уверен, - усмехнулся Кхаммул-маг, - но тварей разных в Пустоте может быть немало, и вряд ли их рацион ограничен живностью, если вообще ее включает, а вот энергии любого рода, предполагаю, в нем присутствуют...

На ехидной физиономии Эльдин появилось умиленное выражение: ну, право, зачем!..

- В конце концов, сударыня, нам и самим небезынтересно узнать поточнее, что произошло с Аллором.

- Ладно, раз так, давайте попытаемся вернуться.

- Интересно, а здесь время по-другому течет? - задумчиво протянул один из кольценосцев. - А то доберемся, а там - вообще ничего.

- Оптимизма у тебя на десять хоббитов хватит, - улыбнулся Аргор. - Добраться бы до Мандоса - а там увидим.

- А между прочим, смертным возвращаться нельзя по определению.

- На Арду, - отметила Эльдин. - А я готова и в Мандосе сидеть, если он там.

- А Верен и Лютиэнь даже в Средиземье ушли - и дожили себе. По слухам, неплохо.

- Знаете, даже если у нас и не будет другого места и времени для рассуждений о сути мироздания, то все равно сейчас - тоже не самый подходящий момент: надо идти, - заявила Эльдин и решительно скользнула в клубящийся сумрак не-света.

- За нами, только все вместе, держитесь друг за друга, - скомандовал Аргор, беря Эльдин за руку. Остальные последовали за ними.

Эльдин не могла определить, сколько длился их путь. Интересно, равное ли время берет дорога ТУДА? Впрочем, проверять ей не хотелось. Казалось, они шли бесконечно. Шли? Трудно сказать! Летели, падали, ползли - всего понемногу, и даже этими словами трудно описать это скольжение или планирование, подобное планированию птиц в воздушных потоках. Некоторые отбрасывали от цели, иные - приближали. Иногда казалось, что Пустота смотрит тысячами голодных цепких глаз, стремясь поглотить, - может, и прав был Кхаммул насчет тварей-душеедов. В конце концов, про Унголиант все слышали. Пожалуй, идти вместе с кольценосцами действительно было как-то спокойнее. Кхаммул даже умудрился заклясть по дороге какое-то серо-зеленое невесть откуда высунувшееся щупальце, и оно, застыв, раскололось с глухим звуком, подобным звону треснувшего колокольчика. Через какое-то время стало возможным ориентироваться по потоку встречных призраков - сначала отдельные персонажи, потом - целые группы. Вскоре уже можно было проследить, откуда берет начало их движение. Оставалось еще раз сосредоточить помыслы и волю - и они у цели: слепящая не-светом туманность не то чтобы рассеялась, но возникло ощущение чего-то более плотного, и можно было проследить, из какой точки появляются новые кандидаты в звездные странники.

Сопротивление становилось все сильней, но отступать никто не собирался. Встречные с удивлением косились на странную компанию, упорно продвигавшуюся против течения, а многие откровенно шарахались - назгулов помнили.

Вот и вход, если так можно было назвать некую грань, за которой вещество уплотнялось, напоминая стену, а в ней - нечто вроде коридора, в конце которого была тьма. Они попытались продвинуться внутрь - не вышло. Упругая масса отталкивала.

- Ну вот и пришли - по-моему, нас не ждут.

- Может, попытаться как-то пробить это? - нахмурился Аргор.

- Это тебе не Гондор.

- А попытаться?

- Попытка - не пытка, э?

- Может, как-то дозваться попробовать? - неуверенно проговорила Эльдин.

- Как же, дозовешься тут...

* * *

Совместный магический силовой удар особого успеха не принес - что-то заколебалось, будто кинули камень в омут, - легкая рябь - и все. Разве что тени испуганно посторонились.

- Между прочим, я слышал, что чертоги Мандоса расширяются по мере надобности, - задумчиво проговорил Аргор.

- Ну и что? Стены отодвигаются, вот и все.

- Да, но если...

- Если не пускать - попытаться хотя бы не выпустить выходящую из чертогов публику, то, может быть, возникнет критическая масса, ощутимая с той стороны... - Кхаммул замолчал, что-то прикидывая.

- А у нас получится? - Эльдин скользнула по спутникам оценивающим взглядом.

* * *

Покидающие залы Мандоса натыкались на цепь зловещих черных фигур, и присутствие среди них изящной миловидной девушки картины не меняло, ибо вид у нее был весьма решительный и ничего хорошего пытающемуся прорвать заслон не сулящий. Так и скапливались на выходе намеревавшиеся было покинуть пределы Арды младшие дети Илуватара - кто-то пытался возмущаться, но безрезультатно: никто из вновь прибывших, в отличие от нарушителей порядка, магией не владел. А прибывало много - увы, война еще не кончилась.

- Вот набьются до самого чертога, и придется кому-то в Валиноре отреагировать, - заухмылялись кольценосцы.

- Очень на это надеюсь, - усмехнулась девушка.

* * *

Тирзэ почувствовал странное напряжение, исходящее от выхода из Залов: что-то сгущалось, уплотнялось; казалось, воздух начинает вибрировать, какой-то ропот повис в окружающем начало Пути пространстве. Ему стало любопытно и даже как-то боязно. Позвать бы Намо, но Намо был на Круге, где решался в это время вопрос о дальнейшем существовании Аллора в Валиноре. 'Проверить, что ли, самому, может, зря это я? Может, ничего из ряда вон выходящего не происходит?'

Чем ближе он был к выходу, тем сильней становилось ощущение чего-то чуждого, по крайней мере необычного. Множество теней столпилось у Грани, как будто что-то мешало им двигаться дальше. Сам он переходил ее тогда - лишь до Порога. Дальше - не вышло, не смог. Вытолкнуло, развернуло, только почудилось за мглистой дымкой что-то темно-прозрачное, как торфяное озеро, блеснули россыпи далеких огней - и все, и - назад, в Залы...

Тирзэ подошел ближе: что-то творилось там, снаружи, вне чертогов. Сосредоточившись, постарался разглядеть сквозь туман - увиденное превосходило самые абсурдные фантазии: восемь черных фигур, словно сотканных из тьмы, загородили выход, и в этом ряду - девятая, еле достающая им до плеча, такая знакомая - он ее видел и давно, и совсем недавно. Где? А, конечно... легкий росчерк пера и - огромная клякса... Неожиданно жесткая хватка хрупких на вид пальцев: 'Рассказывай!'

Она... Совсем юная, а выглядит - еще младше, похожая на мальчишку-подростка, правда, между бровей - тонкая вертикальная морщинка и чуть заметные невеселые складки в углах губ.

'Ну и явление, - подумал Тирзэ. - Как же быть? Все-таки надо послать за Намо: это нечто из ряда вон выходящее. И кто - Аллоровы побратимы и... - Он вспомнил имя: - Эльдин - как и откуда она умудрилась вернуться сюда?'

Окликнул, выходя из Зала Людей, идущего мимо призрачного эльфа:

- Маглор, скажи, пожалуйста, Тиррину, чтобы позвал Намо, если тот уже освободился, - необходима его помощь.

Эльф кивнул и скрылся, скользнув сквозь анфиладу комнат.

Тирзэ знал о другом помощнике Намо, хотя они не виделись - зачем отягощать кого-то лишним знанием, могущим повредить и ему, и окружающим. Зачисленный в отступники майа с момента 'пробуждения' находился на нелегальном положении, и чем меньше о нем знали, тем лучше.

Тиррин застал Намо в Маханаксар, когда совет, по существу, закончился и Манвэ подал знак расходиться. Намо внимательно глянул на помощника - от кого шло сообщение, ясно. Взглянул еще раз - похоже, его майа о многом догадывался, но молчал. Что он вложил в него, создавая после суда над Тирзэ? Наверное, очень много своего страха и горя, вылившихся в том числе в осторожность и 'нелюбопытство': меньше знаешь - дольше живешь. Впрочем, Тиррин явно не был трусом - просто не хотел лишних неприятностей ни для себя, ни для других.

Владыка Судеб спешил в свои чертоги. Ниэнна шагала рядом, еле поспевая за ним. Намо чувствовал, как насторожился Манвэ, и это усилило подозрения: происходило что-то не то, противное всем законам, - на эти вещи у Короля был нюх, он редко ошибался.

Аллор шел чуть позади, уважая принцип субординации; на его лице трудно было что-либо прочесть. Намо почему-то был уверен, что происходящее сейчас каким-то образом касается нуменорца, - еще в первый раз, когда он обнаружил бывшего назгула у себя в Залах, кольнуло какое-то предчувствие. Вот и начинается - в том, что нечто только начинается, Намо был уверен.

Очутившись в прохладном полумраке Залов, Намо отпустил Тиррина, и они двинулись к Залам Людей - Повелитель Мертвых чувствовал малейшие изменения или сбои в любой точке своих чертогов.

Сейчас, впрочем, напряжение у выхода было особого рода. Намо вспомнил упорные попытки Аллора прорваться, тряхнувшие стены Мандоса, - сейчас было не так. Казалось, воздух дрожал и вибрировал, и что-то творилось снаружи. Глянув на толпящиеся тени, Намо пошел вперед - к двери в Пустоту, знаком попросив Ниэгшу и Аллора подождать. Рядом бесшумно возник Тирзэ.

- Что там происходит? Почему они все столпились? Ты что-то выяснил?

- Их просто не пускают.

- Что? Как это - не пускают? Кто? Тирзэ смущенно опустил глаза:

- Насколько я понял и увидел, это коллеги Аллора, а с ними - помнишь ее? - Эльдин, ну та девушка, которая около трех тысяч лет назад все пыталась остаться? Ты еще утешал ее.

- Да ты что? Она умудрилась там где-то зацепиться? И что она делает в компании назгулов?

- Сам и расспроси - думаю, это лишь тебе под силу.

- Посмотрим.

Намо, сосредоточившись, попробовал выглянуть наружу - в окружающую Пустоту. Собственно, со дня сотворения Арды он не пытался высовываться - как-то не тянуло. Потом, увлеченный рассказами Мелькора о Тьме, находящейся за Пустотой, собрался выйти - Пустота оглушила и ослепила, все это сопровождалось неизвестно откуда взявшейся головной болью, - Намо решил не испытывать судьбу и... терпение Творца. А что делать теперь? - он разглядел черных призраков, наглухо загородивших путь всем уходящим, и девчонку с ними - действительно, ту самую.

Намо шагнул за черту. Призраки сторонились его пути, и только нарушители спокойствия остались неподвижны.

- Что вам здесь нужно? Молчание в ответ.

- Вы знаете, кто я?

- Да. Ты - Намо, Владыка Судеб.

- В таком случае потрудитесь объяснить, что вы тут делаете и почему не даете людям спокойно уйти?

- Мы бы зашли внутрь и никому не мешали, но вот что-то не получается. Прикажешь ждать под дверью?

- Как вы вообще умудрились сюда попасть?

- Как-то вот вышло - наверное, очень захотели.

- А сейчас чего хотите? - Намо начал забавлять этот разговор.

- Владыке угодно продолжать разговор, стоя на пороге? - поинтересовалась девушка.

- Я бы пригласил войти, да вот получится ли?

- Мы тихонько, никто и не заметит. - Девчонка скроила жалобную физиономию, вызвавшую у Намо невольную улыбку.

- И сразу же уйдем, - добавил призрак в стальной короне.

Намо задумался. Поди отдели, кто - за дверью, кто - до, а кто стоит на Пороге. Вполне можно впустить. Впрочем, за это по головке не погладят... 'Опять боюсь, как бы чего не вышло'. А что делать со смутным предвидением, не отпускавшим его с тех пор? Может быть, судьба Арды зависит от его решения: оставить все как есть или отважиться на что-то новое, неизведанное, что-то поменять? Дважды он уже проголосовал за стабильность и внешний покой - так или иначе, побоялся высказаться - ну и что, легче стало? Или Равновесие в том, что кому-то не удалось уйти, а теперь кому-то удастся вернуться?

Надо попробовать. Он подошел к ним вплотную, протянул руку девушке:

- Пойдем. Я попробую вас впустить.

Он буквально втянул их внутрь - словно какая-то струна натянулась в Пустоте и лопнула - или это ему показалось? 'Исключения подтверждают правило', - успокоил себя Владыка Судеб.

Поток теней беспрепятственно наконец устремился к выходу, вереницей пронесшись перед глазами, и вскоре поредел. Намо и незваные посетители были в чертогах, и он еще раз с интересом оглядел гостей:

- Ну что, побеседуем? Вы - улайар, а вы... в свое время не представились - вы были здесь очень давно. Что бы вы хотели узнать? Так просто с Путей вернуться не пытаются.

- Ты прав, Владыка Судеб, мы здесь не просто так, - заговорил призрак в стальной короне, - хотя мы в большей степени провожаем эту юную даму, - но заодно хотелось бы и впрямь выяснить некоторые вещи, а точнее: что стало с нашим побратимом - Аллором.

- Я позвал всех сюда - верно, наставник? - сказал подошедший бесшумно Тирзэ.

'Да... верно. Лихо это ты', - сказал Намо про себя.

Тирзэ вскоре вернулся с Ниэнной и Аллором.

Эльдин невольно отступила на шаг, спрятавшись за спины попутчиков, - внезапно она почувствовала какую-то робость, даже слабость - как будто все силы ушли на то, чтобы дойти, досуществовать до этого момента, - что делать дальше, она вдруг перестала представлять. Он мог измениться. Неуловимо, даже незначительно - и это было бы естественно, но вдруг пропадет та непостижимая связь, возникшая некогда между ними... Эльдин могла сколько угодно ждать, могла представлять себе их встречу, но реальность никогда в точности не соответствует ожиданиям - девушка растерялась.

Зато не растерялись бывшие кольценосцы: они столпились вокруг Аллора, с каким-то даже веселым интересом рассматривая бывшего коллегу.

- Ну прямо дивный эльф!

- Неплохо вышло, тебе идет.

- Теперь, не иначе, совсем 'высшие из высших', а?

- А в фиолетовом ты неплохо смотришься.

Впрочем, насмешники были вполне доброжелательны - видно было, что по большому счету они рады видеть собрата-отступника. Несмотря ни на что, Аллору бывало не по себе при мысли, что побратимы, с которыми было немало пройдено вместе, имеют совершенно иное мнение по поводу того, как следовало поступить с Кольцом.

Словно почувствовав это, Аргор сгреб его за плечи, глядя прямо в глаза. Аллор выдержал взгляд: 'Ну говори все, что думаешь!'

- Знаешь, я не успел тебе сказать тогда - когда уходили: спасибо - за то, что похоронил достойно.

Остальные назгулы притихли, прислушиваясь. Намо и Ниэнна подошли поближе.

- А насчет Кольца - не знаю, как это тебе в голову пришло, но... все было правильно - для нас, по крайней мере, хотя ни один из нас о таком и не помыслил бы. Я первый попытался бы остановить тебя, но если бы оно не было уничтожено через десять дней после Пеленнор-ской битвы... я бы остался ТАМ - и меня бы не было... Это страшно, Аллор, а меня никто никогда не мог упрекнуть ни в трусости, ни в слабости. Как ты выдержал там столько - ума не приложу, может, и впрямь - кровь майар? Во всяком случае, хорошо, что ты помог им это сделать - так или иначе. Ведь ты не мог его выбросить сам?

- Куда мне...

- Кто тебя теперь знает - с тебя бы сталось.

- Так вот оно в чем дело, а я-то думал, ты на коне скакать совсем разучился, когда мы стременами у Бруинена сцепились! - воскликнул один из назгулов. - Ловко ты это, только вот коней жаль - сволочь ты все-таки нуменорская, как Властелин говорил.

- Конечно, у тебя были основания мстить, а тут уж мало о чем думаешь, - задумчиво проговорил Кхаммул.

- Я не мстил: просто рассчитал, что нужно сделать, чтобы уйти, - остальное не суть важно. Вот только одна ошибочка в расчеты вкралась... Так что я теперь здесь - чуть ли не светлый майа... - Аллор нахмурился, тонкая вертикальная складка обозначилась между бровями. - А вы-то почему вернулись? Как вам это удалось - и зачем?

- Ну... допустим, на тебя, дивного, взглянуть, что и как - все-таки сколько лет в одной команде были, да еще вот одну милую девушку проводить - очень интересовалась...

Лицо Аллора словно застыло; казалось, на нем жили одни глаза: надежда и страх мешались в них, сжавшись в точках зрачков.

Аргор обернулся, пытаясь отыскать недавнюю попутчицу, майа посмотрел в направлении его взгляда - в какой-то момент все вокруг исчезло для зрения, превратись в клубящуюся мглу, - и только в образованной ею воронке был явственно виден образ, запомнившийся на многие столетия.

Она сделала шаг навстречу. Аргор отступил в сторону. Еще шаг. Глаза без радости - только надежда и страх...

Провела рукой по волосам.

- Ты?!.. - Ломким, беспомощным жестом приподняла согнутые в локтях руки.

Он, словно вновь был призраком, неуловимо скользнул к ней, замер в полушаге напротив:

- Эльди...

Она протянула ему руку, и он бережно взял ее в свои ладони - словно чашу с дорогим вином. Поднес к губам тонкие, полупрозрачные пальцы.

Со стороны это выглядело странно: болезненно красивый майа и призрачная, легкая тень, еле достающая ему до плеча...

'...Три тысячи лет без сна...'

'...Три тысячи лет без забвения...'

'...Звезды и ветер...'

'...Огонь и лед...'

'...Я ждала...'

'...Я помнил...'

'...Я таким тебя и видела - но все же - как ты красив...'

'...Я такой тебя и запомнил - но ты еще прекраснее...' '...Я знаю, где ты был - это из-за меня, прости...'

'...Я не сумел защитить тебя, прости...'

Аллор медленно опустился на колени, не выпуская ее руки, не отрывая взгляда, - Эльдин робко коснулась его лица - как дуновение ветра.

- Вот я и вернулась, говорила же, что встретимся. Правда, наверное, ненадолго - мне не удержаться - как тогда...

Аллор вздрогнул, полыхнули ледяным огнем глаза:

- Нет! Я не дам тебе уйти еще раз - я что-нибудь придумаю... только, если ты сама этого хочешь... теперь... звездные Пути... - Он впервые за это время отвел взгляд.

- Да как ты мог?!!.. - Эльдин осеклась, ее пальцы выскользнули из рук майа, она прижала их к вискам, вцепившись в волосы. Глаза светились, подобно светлячкам. - Зачем я вообще возвращалась? Я... готова хоть навсегда призраком здесь остаться, лишь бы с тобой быть... Или тебе это не нужно уже? Ты же - майа... - горько-иронично протянула она.

Лицо Аллора дернулось, как будто от удара.

- Ты что... - прошептал он.

Эльдин резко наклонилась к нему, коснулась плеча:

- Прости, я не хотела, я... просто нервничаю, ты не думал меня обидеть...

- Обидеть... Быть живым, когда ты - привидение?

- Хотя бы так - ты ведь не бросишь меня - здесь? Если только удастся остаться... Но ведь тебе-то жить надо...

- Если бы я мог вырваться... А жить... подумаешь...

- Неважно. Я уже здесь. И отрекаюсь от Дара - если у тебя его отобрали, то и мне он не нужен. Но, боюсь, моего отречения недостаточно...

- Я не отпущу тебя. - Аллор явно что-то задумал. - В конце концов, майар могут восстанавливать свою собственную плоть - неужели я не смогу создать нечто, могущее послужить домом для твоей души?

- Надеюсь, ты справишься с этим лучше Гортхауэра - а то весь Мандос распугаю, - улыбнулась наконец Эльдин.

Аллор невольно рассмеялся, представив Багровое Око, вещающее нежным девичьим голоском.

Они глядели друг на друга и смеялись, как когда-то, - будто и не было тысяч лет боли и ожидания.

Отсмеявшись, Аллор нахмурился:

- Я постараюсь. Мы должны соприкоснуться, слиться сознанием, я попробую сплести цепь заклятий. А ты смотри, все ли так. - И добавил: - Для меня, конечно, одежда не помеха, фигуру я все равно вижу, но...

Эльдин улыбнулась:

- Если ноги будут подлиннее, а талия - потоньше, я не обижусь. - Она нервно засмеялась.

Рядом с ними возник Кхаммул:

- Аллор, тебе помочь? Я знаю заклятия образа, я помогал Владыке восстанавливать наши тела. Если к этому прибавить твою жизненную силу и способность к восстановлению... Ты не можешь творить душу - но она-то как раз имеется...

Остальные побратимы сомкнули круг. Аллор взял Эльдин за руки и погрузился в транс.

'Бери, сколько сможешь - хоть всё; в крайнем случае, возрожусь по новой, а ее надо закрепить, иначе все напрасно', - мысленно обратился он к магу.

Намо, Ниэнна и Тирзэ стояли в каком-то странном оцепенении: события разворачивались с непостижимой быстротой. Обрывки слов и мыслей долетали до них, хотя они и не стремились их ловить, а вмешиваться... Как-то не хотелось - боязно было коснуться не вовремя чего-то неизмеримо хрупкого, иного - из иного мира, другого рода. Расы. Они были людьми - призраки и бессмертный по своей физической сути майа. Помочь? А не оскорбит это? Вдруг стало неясно: когда вмешаться и как? 'Вдруг я опять просто трушу, боясь нарушить правила или боясь, что поступаю пристрастно? - подумал Намо. - Сделаю исключение для них, потому что Аллор мне симпатичен? А Верен и Лютиэнь? Я же позволил ей забрать его... Правда, они потом жили уединенно в Средиземье. Но эти, похоже, готовы даже из моих Залов носа не казать, лишь бы быть вместе... Нет, ничего, противного Замыслу в большей степени, чем та история, нет - а тогда сошло. И вообще - Верен унес Сильмарилл, этот - помог разнести Мордор, Лютиэнь добралась до моих чертогов из Белерианда, Эльдин - вернулась из-за Грани... История - как система зеркал: кто знает, что, когда и как отразившись, преломится в их темно-ртутных гранях...'

Ниэнна взглянула на брата:

- Ты ведь поможешь им?

- Если попросят...

- Не попросят.

- А как же...

- Следи.

Намо увидел умоляющий взгляд Тирзэ. Они с Аллором уже успели подружиться. А он сам - Намо? Вала поймал себя на том, что если бы Аллор изъявил желание быть его майа, он был бы рад. Но это создание не может быть даже учеником и подмастерьем, не то что слугой. Подход путника, гостя в этом мире? Очень странное создание...

Намо присмотрелся к группе теней - они творили. Вала чувствовал огромное совместное усилие. Он приблизился, Ниэнна и Тирзэ - за ним.

Внезапно Намо ощутил отчаяние и напряжение. Уловил мысль Кхаммула: 'Не хватает на воплощение'. - 'Разве у меня - не хватает?' - 'У Владыки не хватило сил на нормальное воплощение, а ты не сильнее его'. - 'Бери все!' - 'Погибнешь!' - 'Воскресну, никуда не денусь!' - 'А кто ее держать будет?' - 'Что же делать?!..'

Такого отчаяния в мыслях Аллора Намо не ощущал даже тогда, когда майа понял безнадежность попыток уйти... Вала сделал шаг, положил руки ему на плечи: 'Я здесь. Довершайте'. Мощный прилив силы ощутили все. Еще одно усилие - образ закрепился, и худенькая девушка, выглядящая совсем подростком, оказалась в объятиях Аллора, укрывшего ее в складках плаща.

Девять черных силуэтов стояли в чертогах Мандоса, и руки Владыки Судеб все еще лежали на плечах майа. Аллор подхватил на руки валящуюся с ног Эльдин - он хорошо помнил, что произошло с ним при воплощении, к тому же их сознание было сейчас все еще слитым. Он ощутил ураган ощущений, смявший его возлюбленную. Попытался смягчить удар - накрыло и его - все силы ушли на борьбу с Пустотой, и здесь пытающейся разлучить их, - хорошо, что стоящий за спиной Владыка Судеб поддержал, не дал рухнуть вместе с драгоценной ношей. Аллор повернулся к Намо, поблагодарил - глазами, не было сил даже открыть рот...

Восемь стояли неподвижно. Впрочем, стало заметно, каких усилий стоит им удержаться здесь - их начинало сносить обратно.

Аллор осторожно передал полубесчувственную Эльдин на руки подошедшему Тирзэ, тот бережно поправил на ней черный плащ - лицо и клякса - они врезались в память. Ему показалось даже, что воплощение не состоялось, - таким легким было ее тело...

Майа подошел к побратимам:

- Спасибо. А... вы?

- Мы уходим - больше нам здесь делать нечего.

- Наконец-то спокойно посмотрим, что там происходит. Это тебе тут оставаться.

- И ты - останешься жить за всех нас - последний - девятый, - молвил Аргор.

- Я не забуду вас... друзья. Я не забуду ничего. Память уничтожат только вместе со мной - а это теперь не так просто сделать.

- Знаешь, мы хотели бы передать тебе наши дары - так мы хоть немного останемся с тобой - и с Ардой... если ты согласен нести это. Если хочешь. Может, и пригодится когда-то.

- Мне? Да кто я, чтобы... - Аллор неожиданно смутился, он был сейчас не похож ни на надменного потомка майар, элдар и людей, ни на много повидавшего и пережившего человека.

- Ты - это ты. Последний назгул, нуменорец Аллор. - Аргор положил руку ему на плечо. - Ты один из нас - из Братства Кольца; что бы ни было, это неизменно. И мы хотим, чтобы дары не пропали, но были с тобой.

- Спасибо, конечно, - растерянно пробормотал Аллор. - Но... что я мог бы сделать для вас...

- Ты уже сделал - ты вернул нам тот самый Дар, и никто больше над нами не властен. Удивительно: в свое время Крылатый смог дать его эльфам, теперь ты - вернул людям...

Они подходили к нему по очереди, соприкасаясь мыслями. Девятый чувствовал, как иные знания и сущности наполняют его, и боялся лишь не выдержать этого потока...

Но вот и все. Вновь подошли они к выходу, за которым перекатывалась слепящая мгла. Аллор стоял, чуть ссутулившись: знания, приобретенные и усвоенные столь внезапно, легли нелегкой ношей.

Аргор обернулся - в последний раз:

- И еще: ты - не только последний из девятки. Ты - последний нуменорец. Больше никто из живущих ныне на Арде его не видел. Помни о нем. И пусть никто не посмеет сказать дурное о нашей родине без причины - ты единственный, кто может защитить хотя бы память. Прощай... земляк...

Они подняли руки, приветствуя остающихся, и скользнули в неведомое, в неожиданность и непредсказуемость Вечного Пути... Странники.

Глава 4

Намо обернулся, почувствовав за спиной чье-то присутствие, и остолбенел. Схожая реакция была у остальных - на пороге последнего зала стоял Эонвэ.

'Что ему здесь понадобилось? Манвэ почуял, наверное, что происходит нечто из ряда вон выходящее. Прямо как паук: чуть паутинка качнется - сразу туда', - с неприязнью подумал Владыка Судеб. После событий, которыми закончилась Первая эпоха, отношения Манвэ и Намо были весьма прохладными и не выходили за рамки подчеркнутой вежливости.

Вот и сейчас Намо приветствовал глашатая Короля Арды в соответствии с этикетом. Ниэнна, Эльдин и Аллор последовали его примеру, а Тирзэ ускользнул в неизвестном направлении.

'Вот и умница, - подумал Намо. - Авось пронесет. Может, Тирзэ раньше заметил Эонвэ, чем тот успел увидеть его...'

Эонвэ успел заметить Тирзэ, но разбирательства с мятежными майар в данный момент не входили в сферу его задания... - Приветствую вас, - сказал Эонвэ. - А вы, простите, кто? - повернулся к вновь прибывшей.

- Эльдин, - сказала девушка, изящно поклонившись.

- Очень приятно. А откуда вы - здесь?

- Оттуда - из-за Порога. Я вернулась к Аллору. - Из-за Порога? Вы - смертная? - Была...

Намо и Ниэнна выжидательно уставились на Эонвэ. Впрочем, лицо герольда было непроницаемо. Он светски улыбнулся:

- Ну что же, добро пожаловать в Валинор. Вне сомнения, вам должна понравиться жизнь в Благословенной земле. Владыка Амана послал меня передать Аллору (и, видимо, вам, Эльдин), что рад будет видеть вас у себя в чертогах на Таникветиль. И Намо. И Ниэнну.

Ниэнна покачала головой:

- Да простит меня Владыка, сегодня не могу: уже приглашена к Ирмо. Благодарю за честь.

- Так и передам, - слегка поклонился Эонвэ и направился прочь.

- Такие приглашения не отклоняют, - сказал Намо. - Надо же, аж герольда в Залы прислал - он так это не оставит.

- Естественно, - Аллор чуть прикрыл глаза и усмехнулся.

- Почему такая честь? - с легким оттенком настороженности в голосе спросила Эльдин, кутаясь в плащ Аллора.

Владыка Судеб нахмурился:

- Похоже, дело в тебе, Эльдин. Из-за Порога не возвращался еще никто. По крайней мере, мне ничего об этом не известно. А все, что не соответствует обычному, подозрительно. Ты многое видела там? Помнишь что-то?

- Разве это можно забыть? Звезды... - Эльдин мечтательно улыбнулась.

Аллор посмотрел на нее с нежностью и скрытой тревогой.

Намо с удивлением поймал его взгляд - трудно было представить такое выражение на надменно-насмешливом лице нуменорца.

- Если я правильно понял, то, что происходит за Порогом, за Пустотой, окружающей Арду, видел - или говорил, что видел, - майа улыбнулся углом рта, - только Мелькор... Может, еще кто-то, но это не доказано. Следовательно...

- Следовательно, надо говорить очень осторожно. И не лезть на рожон. - Намо выразительно посмотрел на них.

- Похоже, людям не дано возвращаться, чтобы они не рассказывали о Пути? - Эльдин прищурилась. - В таком случае я явно нежелательная персона здесь... Ну вот, еще опять какие-нибудь неприятности тебе устрою. - Она глянула на Аллора, зябко поправив спадающий плащ.

- Даже с твоим богатым воображением ты не сможешь представить себе, насколько мало меня это волнует. Впрочем, полагаю, твое замечание носит чисто риторический характер...

- Учтите, мысли Манвэ читает с легкостью, даже специально не сосредотачиваясь на этом. Правда, в твои мысли залезть, Аллор, все равно что в Садах Лориэна заблудиться - если говорить возвышенно. А вот ты, Эльдин...

- Мы можем слиться мыслями, и трудно будет отличить реальность от фантазий. По-моему, для нас это не составит труда, правда, Аллор?

- Умница, - усмехнулся он в ответ. - Такой вариант возможен, правда, Намо?

Вала неопределенно пожал плечами:

- У вас интересный стиль - не закрываясь, путать мысли настолько, что даже если и впрямь что-то скрываете - все равно не поймешь. Возможно, это поможет. Блок Манвэ вскроет легче, чем опытный взломщик - замок роханской работы. А если скрывать вроде нечего... В крайнем случае я ведь буду рядом.

- Хорошо, стратегическая часть плана разработана с надеждой на успех; может, перейдем к материальному обеспечению? - ухмыльнулась Эльдин.

- Я полагаю, речь идет о вечернем туалете? - томно протянул Аллор.

- Ты не перестаешь восхищать меня своей сообразительностью, - раскланялась Эльдин. - Итак, следующий пункт - визит к портнихе?

- К ювелиру и сапожнику, - добавил Аллор, - преромантично, прямо словно добропорядочные обыватели. Впрочем, дорогая (это слово прозвучало весьма ехидно), - я еще не успел разузнать, где находится самый модный в Валмаре салон: недостаточно повращался в Свете...

- Думаю, что могу вам помочь. Точнее, даже не я, а Вайрэ. Она задумывает костюмы для большинства в Валиноре. Пойдем к ней - она что-нибудь придумает.

- Смею предполагать, что это 'что-нибудь' будет достойно самого роскошного выхода, - с ироничной галантностью поклонился тот, кого называли 'арбитром изящества'.

* * *

Добравшись до покоев Вайрэ, они застали ее за работой - очередной ковер-запечатление. Вайрэ могла видеть только то, что уже произошло, но это видела замечательно.

На станке висел наполовину сотканный гобелен - уже можно было угадать залы Мандоса и черные фигуры в правой части.

Вайрэ подняла на вошедших кажущиеся близорукими глаза.

- Здравствуй, милый, приветствую вас, Аллор и... Эльдин, если не ошибаюсь? Присаживайтесь, я сейчас сделаю перерыв. Кстати, потом можете остаться, поправите меня заодно, если что-то нечетко разглядела, или дополните. Могу вам вообще его подарить, когда закончу, - вы где жить-то будете? - Вайрэ заговорила об их совместной жизни как о чем-то решенном и само собой разумеющемся, как-то по-человечески деловито. Аллор и Эльдин со смущенной ухмылкой переглянулись.

- Еще как-то не задумывались.

- Но прежде им предстоит высокий прием - во всех отношениях - как по расположению, так и по составу: их пригласил на вечер Манвэ. И меня. - Намо посмотрел на Вайрэ. - Так что давай подумаем, во что нарядится юная леди для первого выхода в свет.

- Юная, - совсем как девчонка насупилась Эльдин. - Мне уже восемнадцать исполнилось.

- Я попробую что-нибудь подобрать, - улыбнулась Вайрэ. - Аллор, присоединишься - как ценитель прекрасного?

- Эльди, ты не возражаешь?

- Конечно нет - без твоих замечаний я помру от скуки во время примерки.

- Думаю, скучно тебе не будет, - заулыбались супруги-Валар.

Они прошли в соседнюю комнату, и Вайрэ открыла шкаф с множеством нарядов:

- Это мой гардероб. Тебе, конечно, все будет великовато - Ткачиха Судеб была высока ростом, - но это более чем поправимо.

Эльдин перебрала с десяток нарядов и остановилась наконец на почти прямом, чуть приталенном пурпурно-фиолетовом бархатистом платье, с мягко спадающими расширяющимися книзу рукавами и прямым вырезом. По вороту и краям рукавов вилась изысканная вышивка.

- Надень, - сказала Вайрэ - выбор девушки ей явно пришелся по вкусу.

Платье было велико, но видно было, что Эльдин выбрала хорошо - пурпурный оттенок великолепно сочетался с бронзовым отливом волос и зеленью глаз, а свободно лежащие складки подчеркивали воздушную хрупкость фигуры. Вайрэ коснулась наряда, и одеяние уменьшилось. Девушка покосилась на Аллора, тот изящно заслонил ладонью глаза от якобы нестерпимого света, излучаемого красотой его возлюбленной.

Эльдин взглянула на свое отражение в зеркале - увиденное, судя по всему, ей понравилось.

Подобрать аксессуары было делом нескольких минут, и на волосы Эльдин легла диадема с аметистами, на шею - аметистовое же колье. Наряд дополнил тонкий пояс, скрепленный пряжкой с камнем, меняющим цвет от фиолетового до бирюзового.

Кольца новая обитательница Валинора надевать не стала:

- Потом - может быть.

- У вас теперь прямо кольцебоязнь! - рассмеялся было Намо.

- Просто некоторые вещи действительно неприятно вспоминать, - проговорил Аллор.

- Начнете с обручальных, а там привыкнете, - улыбнулась Вайрэ.

- У-у! - протянули потомки праведных дунаданов, возведя глаза к потолку. - Это очень уж солидно. Где нам...

Примерка подошла к концу, Эльдин еще раз внимательно оглядела себя с ног до головы в большом зеркале. Повернулась на каблуках к Аллору: ну как?

- Как обычно, - нарочито безразлично процедил тот, - ослепительно. Пояс чуть свободней сделай - на мой взгляд.

Она попробовала, оценивающе глянула на себя еще раз:

- Прав ты, светоч культуры...

* * *

Дорога на Таникветиль была длинна, но подъем преодолен был легко - широкая мраморная лестница, казалось, уходящая в небо, словно приглашала пройти по ней.

Музыка ветра мешалась с доносившимся откуда-то из чертогов пением ваниар...

* * *

Манвэ прошествовал в свой кабинет, знаком велев Эонвэ следовать за собой. Мановением руки закрыв дверь, Владыка Арды расположился в удобном кресле, напоминающем трон, и пристально посмотрел на своего герольда холодными, немигающими глазами. Его красивое тонкое лицо не выражало никаких чувств, но Эонвэ, за долгие годы службы привыкший улавливать малейшие оттенки настроения своего Валы, чувствовал, что тот гневается. Нехорошие предчувствия зашевелились в душе майа, но виду он не подал: непозволительно давать волю эмоциям в присутствии высочайших особ. Манвэ почти никогда не выходил в общении за рамки официальной вежливости, и его подчиненному это тем более не подобало.

- Итак, рассказывай. - Манвэ откинулся на спинку кресла.

- Что рассказать, Владыка? - Лицо Эонвэ было почтительно-непроницаемым.

- Тебе подсказать? Хорошо. Меня интересует, что взволновало тебя на сегодняшнем заседании Круга. - Голос Короля Мира был спокоен и ровен, и личина - ему под стать.

- Меня ничего не волновало. Почему ты думаешь так, о Владыка? - почтительно склонился майа, глядя в глаза повелителю.

- Вопросы сейчас задаю я. Итак, что подвигло тебя на то, чтобы подавать вызванному на Круг существу знаки из-за моей спины?

'Ну вот... я же не хотел ничего дурного...' - подумал Эонвэ.

- Если бы ты пожелал дурного, я бы с тобой вообще не разговаривал, - ответил Манвэ на мысль. Как правило, он не считал нужным контролировать и проверять сознание своего глашатая, известного преданностью делу Света вообще и ему, Манвэ Сулимо, в частности. Но что-то происходило с его майа, нечто непривычное, чуждое словно проснулось в нем - это настораживало.

- Так я слушаю: о чем ты хотел предупредить или от чего предостеречь Аллора?

- Я... мне показалось, что он дерзок, но... он, наверное, не нарочно, просто не знает, как подобает вести себя перед лицом Валар...

- Он, похоже, прекрасно знает, как подобает вести себя в присутствии высших, в отличие от тебя, - ты что, считаешь, что жестикулировать и подсказывать глазами за спиной у своего Валы - это подобающее поведение?

- Но я... - 'это же было незаметно...'

- Незаметно? Не наивно ли с твоей стороны полагать, во-первых, что я не замечу - и оборачиваться для этого мне вовсе не обязательно, а во-вторых - что этого не видели присутствующие достославные Валар. Нетрудно догадаться, что они подумают и уже подумали.

Эонвэ опустил голову. Манвэ продолжал почти вкрадчиво:

- Ну? Поясни, мне интересно. Значит, ты счел, что ему угрожает опасность? Почему? Он мог сказать что-то лишнее? Любопытно - тем более что от меня практически невозможно ничего скрыть. Вы успели побеседовать?

- Нет, как можно? Я просто передал приказ явиться - и все...

В голосе Эонвэ было смущение и - в глубине - страх, но раскаяния не было...

- Сдается мне, что это не так. Значит, было что-то, что могло, как ты предположил, вызвать мой гнев. Ты попытался защитить его - от меня?! - Манвэ чуть повысил голос. - То есть я - взбалмошный тиран, способный вспылить ни с того ни с сего?

- Ты всегда справедлив, Владыка. - Эонвэ еще ниже опустил голову.

- Это известно всем. Мне ведома воля Эру, а она является высшей истиной. Если бы я заметил крамолу в помыслах и словах, майа заслужил бы наказание, - и чем раньше было бы это выяснено, тем лучше - ибо бунт надо подавлять в зародыше. Ты хотел помешать правосудию?

'...Попросить прощения? Бухнуться в ноги, умолять о помиловании - может, отпустит? Нет...' - тоскливо подумал Эонвэ.

'Он определенно что-то скрывает, а то, что он и другим советует таиться, говорит о многом. И своим уже доверять нельзя', - раздраженно размышлял Владыка Арды.

- Хорошо же. Ты чуть не сделал меня посмешищем перед половиной Валмара (впрочем, смеяться вслух никто не решится, а по углам пусть шепчутся сколько влезет), к тому же, как выясняется по твоим наблюдениям, я - подозрительный деспот, кидающийся наказывать за малейшие жесты, слова и мысли. Ладно. Я не буду тебя разочаровывать - это вредно сказывается на душевном здоровье.

Манвэ изобразил на лице некое подобие сочувствия. Щелкнул пальцами. На звук прибежал один из майар, рангом пониже. Владыка что-то мысленно приказал, и тот вышел. Эонвэ грустно посмотрел на Валу - Манвэ мечтательно вглядывался в безбрежный облачный простор, открывающийся с Таникветиль.

- Вытяни вперед руки, - ровным голосом сказал он.

- Да, Повелитель, - глухо отозвался глашатай: майа действительно ожидал от Короля чего угодно и даже не удивился. Он покорно протянул руки.

Владыка взял у вошедшего слуги пару наручников и надел на руки Эонвэ - магические браслеты замкнулись сами с глухим щелчком, неприятной дрожью отозвавшимся в теле.

- Итак, ступай в Восточное крыло - тебя проводят. И поразмысли о своем поведении и представлениях.

- Как пожелаешь, Повелитель. - Эонвэ, выпрямившись, прошел к двери. Обернувшись на пороге, взглянул на Манвэ обреченно, с какой-то почти детской обидой и растерянностью, и быстро вышел.

Его взгляд отозвался тупой иглой где-то под ключицей, и Манвэ показалось, что трудно стало дышать. Если б хоть покаялся, попытался объяснить, что так его тревожит, - он же был создан верным, преданным, послушным королевской воле... Подобие сотворившего. А вдруг проявилось в нем то, что тщательно скрывал и уничтожал в себе Повелитель Ветров на протяжении долгих эпох? Отказ от себя - до той степени, что уже неважно и неясно стало, где его желание, а где - Воля Всевышнего. Не осталось у него иной воли, иной радости... И что с того, что давно не вслушивался он в песни ветра, не радовался стихии полета - все силы ушли на противостояние. Ведь ему было открыто: нельзя терять бдительность. И вот, пожалуйста, - Эонвэ. Может, и можно было бы это спустить, но - ведь все видели. Потом вопросы возникнут: то ли не заметил - а такое мнение допускать нельзя, да и быть того не могло, это же всем понятно, но все же... то ли существует двойной стандарт и его майа позволено вести себя крамольно. А другим? Он, конечно, Король, но Валар - ровня ему (или почти ровня), и в таких мелочах выделяться не следует. Мелочь... Ощущение потери: отшвырнул. Близкое, по сути, существо. Самого себя?.. Теперешнего?..

Вдруг возникло желание броситься за майа, вернуть, сорвать кандалы, поговорить, попытаться понять... Усилием воли Манвэ подавил внезапный порыв. 'Нет, пусть посидит, подумает - может, поймет, что к чему...' - 'А если - нет?' - всплыла нахальная, неизвестно откуда взявшаяся мысль. Король Мира отогнал ее, как назойливую муху. 'Ладно, что сделано, то сделано. Так надо'.

Достал из коробки скрученный лист, набитый табаком, и закурил - это помогало расслабиться, и он давно пристрастился к зелью, не афишируя, впрочем, подобной слабости.

'А впереди еще этот прием, - мрачно подумал он. - Как все надоело... Да что это со мной, в самом деле?' - разозлился Манвэ окончательно и ожесточенно раздавил окурок в золотой пепельнице. Пальцы чуть дрожали. Непорядок! Он быстро сосредоточился, и все пришло в норму - для любого, кто увидел бы в данный момент Повелителя Арды.

* * *

Приглашенные прошли широкими коридорами с высокими окнами, за которыми виднелось уже темнеющее небо. Колыхались прозрачные занавеси - все казалось воздушным, легким - смесь золота и лазури. Может быть, серебро подошло бы больше, но золото - металл королей...

Тронная зала была залита светом, подобным солнечному, хотя он не согревал.

Золотой престол Манвэ и серебряный с позолотой - Варды, богато инкрустированные драгоценными камнями, отбрасывали слепящие блики.

Справа от входа был накрыт стол. Манвэ с Вардой удобно расположились за ним спиной к стене и потягивали вино из чеканных кубков тонкой работы. Варда смотрела рассеянно на сверкающие троны, постукивая по столу тонкими пальцами с длинными ногтями. Ее беспокоило настроение царственного супруга - тот сидел, глядя в одну точку, положив локти на стол, что плохо вязалось с его изысканными манерами, и мелкими, но частыми глотками допивал уже третий кубок.

Впрочем, Варда-Элберет умела ждать. Когда-нибудь она все узнает - это вопрос времени, так что в ее взгляде, обращенном к супругу, ничего нельзя было прочесть, кроме привычной, чуть равнодушной любезности.

'Интересно, зачем он пригласил эту странную парочку? - размышляла Королева Валинора. - Манвэ ничего просто так не делает, видимо, что-то из них вытянуть хочет. Может, они чем-то потенциально опасны?' - Чутью Короля Мира она доверяла, зная, что по пустякам тот беспокоиться не станет.

В залу тихо вошла Вардонэль, майэ Варды: - Прибыли Намо, Эльдин и Аллор.

- Пригласи, пусть войдут, - улыбнулась ей Королева.

Манвэ с некоторым сожалением отставил в сторону кубок. Хотелось закурить, но не сейчас же... Он был взвинчен после разговора с Эонвэ, и то, как этот разговор закончился, ему не нравилось: всего, чего хотел, он явно не узнал, а кара была - он отдавал себе в этом отчет - слабостью, срывом; такого Манвэ себе не прощал. Видимо, есть нечто, что недостаточно просто отгородить - приходится вырывать, вырезать... 'Ну и определения, - невольно поморщился Манвэ, - не выходит уже по-другому...' Усилием воли заставил себя сосредоточиться на гостях - 'завтра с ним разберусь, ничего...'.

Король Мира поднял голову, услышав шорох шагов, и увидел входящих в залу Намо и новых майар - природа девушки сомнений не вызывала.

- Рады видеть вас в наших чертогах, - улыбнулась Варда с видом радушной хозяйки. - Присаживайтесь, располагайтесь поудобнее.

- Приветствую вас, - ослепительно улыбнулся и Манвэ. На какое-то мгновение Намо показалось, что это - болезненный оскал. Показалось... Владыка Судеб церемонно наклонил голову. Аллор и Эльдин последовали его примеру - и грациозно устроились в креслах напротив царственной четы. Намо оказался как бы во главе стола.

Манвэ внимательно наблюдал за приглашенными. Парочка держалась непринужденно, особенно Аллор - было заметно, что на званых обедах у коронованных особ он чувствует себя свободно. Девушка его тоже явно не была смущена - любопытно, она-то кто такая?

Это и спросила Варда, выбрав одну из самых располагающих улыбок:

- Прошу прощения, мы не представлены - вас, милая, я еще ни разу не видела.

- Меня зовут Эльдин, дочь Эльдана, из дун-эдайн Арнора, потомков трех племен.

- Арнор?

- Государство, основанное 'верными' после падения Нуменора. Еще был основан Гондор - он и по сей день стоит.

- А Арнор? - А Арнор был уничтожен Ангмаром. Впрочем, меня уже тогда не было, я об этом потом узнала. - Она говорила о событиях так, словно они произошли позавчера. - Значит, ты ведешь свой род от 'верных'? - милостиво улыбнулся Манвэ.

- Именно. Мой отец был советником Элендила и его приятелем. - Эльдин погладила ножку кубка кончиками пальцев.

- Ее отец даже пару раз у меня в гостях был - в Нуменоре, - усмехнулся Аллор. - Разумеется, ее тогда еще на свете не было...

Намо, сидя во главе стола, дивился, как легко эти двое превращают воспоминания в светскую болтовню. Словно сидят в гостях у приятелей. А вообще-то... Рассказать о себе вроде многое, но при этом - ничего существенного....

Манвэ вскинул бровь - Намо передернуло: видеть подобие мимики Мелькора на этом лице, зная причем, что подобное выходит у Короля бессознательно... 'Они же братья', - подумал с глухой тоской Владыка Судеб.

- Значит, ты была человеком, - проговорил Манвэ. - Но как же ты очутилась здесь? В Залах?

- К Аллору вернулась.

Эльдин смотрела на Короля и Королеву ясными льдисто-зелеными глазами, всем своим видом показывая, что речь идет о само собой разумеющемся. Намо подумал, что тактика наиболее подходящая: не чувствуешь крамолу сам - кто же обвинит? Молчать все равно не удастся. И опасно. Впрочем, Манвэ уцепился за последнее слово:

- Вернулась? Откуда, если не секрет?

- Оттуда - из-за Порога. Мы там в общем-то договорились встретиться, но раз у него не вышло... - Девушка развела руками - такая, дескать, незадача.

Тень пробежала по лицу Королевы - почти незаметная, но Манвэ успел разглядеть ее боковым зрением. 'Любопытно...' - подумал он.

- Мы же были людьми, - очаровательно-виновато улыбнулся Аллор. Намо незаметно усмехнулся: 'Были...'

- Это очень интересно, - блеснула глазами Варда, - и страшно. Никто не знает, кроме Творца, что происходит за Кругом Мира - там ведь Тьма и Пустота... - В ее голосе послышался легкий нажим.

- Трудно сказать, - раздумчиво произнесла Эльдин, глядя прямо в глаза Варде, - я ведь не уходила на Пути - боялась, что не вернусь, а надо было ждать...

- И долго ты ждала?

- Три тысячи лет.

- Три тысячи лет - в Пустоте?

- Ну... там. Да. Мне было действительно пусто и одиноко. Хотя встречались интересные собеседники.

- Кто, например?

- Долго вспоминать. Много их было - за целую эпоху.

- Значит, говоришь, Пути? - Взгляд Манвэ стал внимательным. - И что там, на Путях? Каковы они?

- Не знаю, интересно, наверное...

- Интересно? - вскинул брови Манвэ.

- Ну да, я же их не видела толком. - Майэ наивно взирала на Владыку.

- Странно, - пожала плечами Варда - Эльдин показалось, что Королева таким образом маскирует дрожь. - Там, вне Арды и окружающей ее Пустоты, нет ничего, кроме Тьмы. Так открыл нам Единый. Возможно, это наваждение - ты ведь устала - там... - Голос Варды был неестественно спокоен.

- Да, возможно. - Эльдин внимательно посмотрела на нее. - Видения - это со многими бывает, правда?

- Бывает, - задумчиво произнесла Варда. - Стоит ли говорить о подобном - ведь это только обман чувств... - Еще один пристальный взгляд из-под полуопущенных век, сквозь длинные ресницы.

- Несомненно, - светски улыбнулась девушка, - видения, сны - это очень интимно, к чему говорить об этом - мало ли какие бредовые фантазии посещают порой изумленное сознание... - Она чуть пригубила из кубка. - Какое у вас замечательное вино, правда, Аллор?

Майа чуть покачал кубок в руке, вдохнул:

- Да, тонкий букет.

Он отхлебнул небольшой глоток.

Манвэ с каким-то веселым интересом взглянул на своих гостей, продолжая беседу ни о чем. Судя по всему, они многое недоговаривали, но мысли закрыть не пытались, а там творилась забавная неразбериха и некоторая изящная смутность, напоминавшая сады Лориэна. Но что показалось особо занятным - пришельцы явно очень хорошо понимали его и Варду - они говорили на одном языке, языке недомолвок и иносказаний, причем владели этой словесной игрой неплохо, даже артистично. Собственно, оба они выросли при дворе... Похоже, не придется слишком многое разъяснять, тем более с помощью карательных мер: они прекрасно понимают, что и где уместно.

По правде говоря, Владыке Арды было даже приятно беседовать с ними. Глядя на надменное, равнодушно-любезное лицо Аллора, Король Мира чувствовал нечто родственное, какое-то... понимание? Манвэ, впрочем, тут же одернул себя: 'Осторожней: публика с такими бурными биографиями таит в себе сюрпризы - и не всегда приятные...'

Пока же все шло гладко: беседа текла плавно, все присутствующие изящно жонглировали словами, Аллор и Эльдин расспрашивали о Благословенных землях, в свою очередь рассказывая о Средиземье, искусно мешая описание судьбоносных событий с ироничными замечаниями по поводу различных казусов.

Впрочем, подозрительность не оставляла Манвэ никогда. Почему так напряглась Варда, когда расспрашивала о Пороге? Было в этой паре что-то неуловимое, даже чуждое. Память? О чем? Наваждения? Пожалуй, пусть Ирмо займется. Им же легче будет, если что-то уйдет из их памяти. Пути... Он никогда не задумывался над этой темой, точнее, гнал от себя подобные мысли. Творец открыл, что вне Арды и окружающей ее Пустоты ничего нет, точнее, только бесплодная Тьма, значит - нет ничего. Единому виднее. И какая разница - они ведь привязали себя к Арде. И все же...

Застольная беседа, незаметно для участников затянувшаяся до глубокой ночи, подошла к концу. Пора было расходиться. Гости церемонно откланялись, удостоившись благосклонной улыбки королевской четы.

- Полагаю, это не последний ваш визит, - сказал Манвэ. - Мы будем рады видеть вас в наших чертогах - правда, дорогая? - повернулся он к Варде. Та утвердительно наклонила голову. Колыхнулись золотые волосы, уложенные в прихотливую прическу. Блеснули украшавшие ее алмазы.

- Почтем за честь, - поклонился Аллор.

- Всего хорошего, - присела в реверансе Эльдин.

- И ты заходи, Намо. - Владыка Судеб кивнул. 'Похоже, обошлось, - подумал он, - но расслабляться им не стоит...'

Расслабляться? Возвращаясь с Таникветиль, Намо косился на Аллора и Эльдин, безмятежно болтающих о чем попало - с ним в том числе. 'А они пришлись ко двору...' - с легким, непонятно откуда взявшимся раздражением подумал Вала, вспомнив неожиданно схожее выражение лиц Короля Мира и бывшего царедворца. В Залах майа был задумчиво-меланхоличен, а ныне... Впрочем, ему теперь есть что (точнее, кого) терять. Ну да, разумеется, - целенаправленные действия, сосредоточенные на упрочении положения при дворе. Что Ар-Фаразон, что Манвэ - какая разница? Это мечтательное создание, внешне совершенно не интересующееся политикой и интригами, прятало, несомненно, за маской творческой отрешенности железную хватку. Вторая сторона многогранной 'художественной' натуры... 'Люди', - поморщился Намо. 'Вам здесь жить', - сам им сказал. Вспомнился почему-то Курумо с его верноподданическими манерами. Аллору тоже есть от чего открещиваться и отрекаться. И Эльдин... Какую цену за место под солнцем сочтет приемлемой расчетливый майа с затянутыми льдом озерами глаз? 'Но ведь я ему... Книга... Но воплощение... Может, зря?' То есть волнуется он, Владыка Судеб, зря? Вала бросил еще один взгляд в сторону спутников - и встретился глазами с Аллором. Тот смотрел на него прямо, не отводя глаз, в глубине которых смутно таилась усмешка.

- Жалеешь, что Книгу читать давал, Владыка Судеб? Вдруг донесу все же, раз мне теперь есть за кого бояться и, следовательно, необходимо упрочить свое положение в Благословенных землях?

'Он... может проникнуть в мои мысли? Это же и Манвэ, пожалуй, не по зубам!' - с каким-то даже страхом подумал Намо.

- Почему ты так думаешь? - спросил он вслух, видимо, чуть резче и подозрительней, чем надо бы.

- Мысли твои я не читаю, - словно и впрямь покопавшись в сознании в лучших традициях Манвэ, сказал майа. - А вот по лицу сказать можно многое - если быть внимательным. Ну и немного логики, чтобы увязать события, реакции и поведение, а потом просчитать возможные выводы, - Аллор невесело усмехнулся углом рта; взгляд стал жестче.

Намо смутился. Он не хотел обижать подозрительностью человека (он часто про себя все еще называл его так), к которому успел уже привязаться. 'Зря, что ли, Эльдин настолько его любит, чтобы вернуться...' И... бывало, что Владыка Судеб ошибался...

- Что ты, я не хотел, я не думал...

- Несомненно. Впрочем, почему бы и нет? Кто меня знает? Я выглядел 'на месте' за королевским столом? Странно, в самом деле, для человека, выросшего при самом роскошном и жестоком дворе в Средиземье...

Он глухо рассмеялся, Эльдин беспокойно взглянула на него. Потом, испытующе, - на Намо.

- Да, нам есть за кого бояться... - проговорила она. - При желании из нас можно веревки вить... - Ее взгляд стал отсутствующе-страшен. - Только стоит ли...

Намо стало окончательно не по себе - он как будто прорвал тонкую нежно-зеленую ткань ряски, скрывающую цепкую мякоть трясины. Они люди - и они могут быть очень и очень разные, даже когда не лгут. Нетрудно представить себе, насколько Аллор мог бесить Гортхауэра. Тот сам лицемерил, пусть из лучших - по своей правде - побуждений, понимая необходимость этого, но - быть столь многоликим почти инстинктивно, не особенно ломая себя... Непостижимые, изменчивые - и все же остающиеся сами собой - Намо знал это - Люди...

- Простите. Мне было трудно сориентироваться - я слишком много видел, наверное, но не все научился понимать. И мы - мы более прямолинейны, Валар и майар, - проговорил Вала. - Разве...

'Да тот же Манвэ - вот кто лицемерит достаточно виртуозно, играя собеседником, как кот - мышью... Впрочем, изменчив, туманен - Ирмо Лориэн... Его тоже иногда трудно уловить...' - вдруг подумалось ему.

- Я обидел вас...

- Ничего, - усмехнулся Аллор, - переживем. Как-нибудь разберемся, стоит ли обижаться на промахи - тем более эмоционально небезосновательные.

- Бывает. А мне и в самом деле почему-то жаль Варду, - промолвила Эльдин.

- Вот такие бывают странности у людей, Намо. А со стальными украшениями и прыжками с Таникветиль мы немного подождем, хорошо?

* * *

Манвэ, проводив взглядом гостей, посмотрел на Варду, рассеянно вертевшую в пальцах алмазный кулон. Она подняла глаза, ответив ему спокойным взглядом. Показалось ему, что ли? Нет. Цепочку вон чуть не порвала... Что же ее так волнует? Спросить прямо? Впрочем... Он редко шел к цели прямым путем - так удобнее и... занятнее, что ли? Правда, речь шла о Варде, существе и так таинственном, за все время их совместной жизни сохранившей в глубине какую-то манящую тайну. Хотя, возможно, все было просто игрой, подчеркивавшей неизменную красоту облика...

- Занятная публика, не правда ли?

- Да... пожалуй. Милы и воспитанны. - Варда намотала на палец выбившийся локон. - Жалко будет, если...

- Если?

- Если с ними случится дурное. Если придется наказать...

- Наказать? - Манвэ усмехнулся. - За что же?

- Ну-у, у нас за многое наказывают... за неподобающий образ мыслей, например. За упорство в заблуждениях.

- Не похоже, чтобы они упорствовали. И надо думать, у них хватит ума, чтобы не путать наваждения и реальность и, главное, не смущать путаницей других.

- Иные наваждения бывают милее реальности - многим... - произнесла Варда, глядя в окно на усеянное звездами опалово-черное небо.

- А как ты думаешь? Что это? Откуда?

- Грезы, видения - это бывает. Не могла же она видеть то, чего нет в Замысле. Ты же знаешь: утверждать существование того, о чем не сказано в Замысле, - грех. И... ложь.

- А кому придет в голову в этом сомневаться? Впрочем... да. Мелькор. Он утверждал, что ТАМ что-то есть... Так он - Враг...

- Ну и получил. По заслугам... - Лицо Королевы стало непроницаемым. - А этих... жаль, что ли, - что они знают...

- К врагам Замысла надо быть беспощадными, как бы ты к ним ни относился, - процедил Манвэ. - Но... они ведь ничего такого не утверждают? - чуть поспешней, чем обычно, прибавил он.

- Разумеется. Там вообще все смутно - дымка или завеса - ты не обратил внимания?

- Обратил. Тем более. Вот, может, Лориэн что-то к картине добавит... Что память, а что - грезы...

- А тебе зачем?

- Так... А что? Тебе что-то знакомым показалось?

- Мне знакомо то, что соблаговолил открыть Эру, - отрезала Варда.

- Конечно, тем, что Эру не открыл, интересовался только Мелькор.

- Кстати, его тоже сотворил Единый, так что даже его деяния в конце концов уложились в Замысел.

- Так что, они изначально там были, хочешь сказать? А... свобода воли? - неожиданно добавил Манвэ.

- Вот и 'довольничался'. Свобода воли - возможно. Иначе можно договориться до того, что Творец совершал ошибки, а это - крамола.

- Ошибки...

- Ну да. Первая - что вообще сотворил Мелькора - таким.

- Он не думал... Впрочем, как же так - Он не знал, что выйдет? - Манвэ нахмурился, провел рукой по волосам. - Ладно, а вторая? Или - больше?

- Ну... проследить, чтобы никто не видел, раз не положено. - Варда закрыла рот, словно резко спохватившись.

- То есть - никто? А кто еще 'видел', кроме Мелькора? То есть грезил? - поправился Манвэ.

- Эльдин хотя бы. - Варда чувствовала, что говорит что-то не то, надо было заканчивать этот неприятный разговор. Опасный разговор.

- Подожди... Почему ты поставила на одну доску Мелькора и Эльдин? Видел он что-то или нет и то ли он видел, о чем рассказывал, - это длинная тема. Но, ставя их рядом, ты как бы утверждаешь, что они видели схожее? То есть она тоже увидела - нечто? Как он? Наваждения ведь разные, с ума поодиночке сходят. У тебя есть, с чем сравнивать? Откуда? Ты понимаешь, о чем они говорят - или молчат? Скажи!

Варда чуть заметно вжалась в кресло - что-то пугало ее в настроении супруга, обычно равнодушно-ироничного. Манвэ явно не шутил - взгляд темно-синих глаз сверлил, не давая уйти от ответа.

- Мне иногда кажется, - осторожно начала Королева, - что я что-то видела... подобное... Только мало помню... - Она пожала плечами, словно озябла. - Зачем? Было бы угодно Творцу - помнила бы лучше.

- Помнишь? - Пальцы Манвэ впились в скатерть. - Но почему... ни разу - даже мне?

- А тебе украшений Мелькора не хватает? - резко повернулась к нему Варда. - Единый же с тобой говорит - надо было бы - открыл. Нет, значит нет. Да какая разница?! Даже если ТАМ что-то есть, знать об этом не положено никому - такова воля Всевышнего и моя миссия... Не надо об этом. - Голос ее, как показалось Манвэ, слегка дрогнул.

- А я?

- Зачем тебе сомневаться, ты же поставлен Творцом, чтобы охранять Замысел от всяких посягательств.

- Я и не сомневался. И всегда верил... то есть верю, - раздраженно поправился Манвэ. - И никогда... ну почти никогда не задумывался - об этом.

- Правильно. Много думать вообще вредно.

- По тебе это сейчас заметно, дорогая.

- По тебе, дорогой, тоже, - огрызнулась Королева. - О чем ты так напряженно размышлял, пока гости не явились?

- Какая разница?

- А Эонвэ где?

- Наказал я его - за неподобающее поведение, - проговорил Манвэ.

- Ну и нечего переживать - ты же все всегда делаешь правильно. Наказал - и пожалел? Разве жалость пристала вершителю Воли? Почему это вдруг - сейчас? Своего майа пожалел? А других - нет?

Манвэ стиснул почти допитый кубок - тонкие музыкальные пальцы сплющили массивные стенки. Брызнуло вино - прозрачно-лимфатической каплей. Не пили красное вино в чертогах Ильмарин на Таникветиль.

- Так было нужно. Он что-то скрывает. От меня, - Король Мира разжал руку, искореженный кубок упал на стол с глухим звоном. - При чем тут жалость? Других... Зачем ты говоришь это - сейчас?

- Правда, зачем? В конце концов, не я начала этот разговор. Совершенно лишний. - Варда плавно выскользнула из-за стола, обогнула, оказавшись прямо напротив Манвэ. Оперлась руками о столешницу - их глаза встретились.

- Я не хочу для тебя судьбы Мелькора. Это мой дом, и... не надо больше... - Она развернулась и быстро вышла.

- Варда?! - Манвэ выскочил из-за стола, чуть не опрокинув его. - Подожди, я не... - Он резко остановился посреди залы. '...Мой дом, и...' - какая-то непонятная робость помешала попытаться закончить. Или страх? Очередные проблемы - что-то проснулось и в ней. Нечто опасное, больное...

Ну и день... События выстраивались в цепочку, начало которой было, похоже, положено недавно в Залах Людей... Да что это такое, в конце концов, - они одним своим присутствием вызывают смуту в мыслях.

Что-то неизъяснимо смещалось, расплывалось, внушало тревогу... И все же хотелось, чтобы они остались... Странно: исподволь выясняя роль Аллора в истории с Кольцом, Манвэ подивился тому, что майа не стремится подать это как свое озарение и отречение от дел Тьмы, а сводит все к прозаической мести по личным мотивам. А ведь мог бы - с его-то отлично подвешенным языком.

Гортхауэра он не обругал ни разу - а ведь обстановка располагала заработать на этом лишние очки.

'Впрочем, это безвкусно, - поморщился Король Мира, - с чего бы это ему поступать так? Он гораздо тоньше...'

Тоньше... Манвэ решительно прервал размышления. Не до того. Лориэн, Лориэн - пусть пороется в их сознании, пусть разберется. Там и решу, - даже с облегчением подумал он. Не сейчас.

Манвэ словно обрадовался отсрочке - ничего пока решать и предпринимать не надо.

А Эонвэ... Пусть у Лориэна отдохнет. То есть пусть Лориэн узнает...

Опять - Лориэн? - разозлился на себя окончательно Владыка Арды. Сам не способен? А зачем самому, если других можно использовать? Не мое это дело - я не Феантури, не властитель душ, - успокоил себя Манвэ и потянулся за самокруткой...

Глава 5

Аллор и Эльдин попрощались с Намо у его чертогов и направились в глубь Залов - туда, где поселился майа.

Темнота их не пугала, даже успокаивала, но все же Эльдин вздохнула: немного света не помешало бы. Она смутно различала очертания Залов. Впрочем, Аллор хорошо ориентировался в потемках.

Они были одни - тени не в счет. Впервые с тех пор, как Эльдин снова объявилась в Залах. С тех пор, как когда-то расстались в лесах Арнора. И теперь шли рядом, неожиданно замолчав, - они успели немало порассказать друг другу, быстро, словно стремясь поскорее сделать общими знания, опыт, память.

Сейчас же они ощущали какое-то право на безмолвие и наслаждались им, выпивая его из сгущающегося воздуха небольшими глотками.

Эльдин, опираясь на руку Аллора, вглядывалась в окружающий сумрак - ей казалось, что все как-то мерцает, вибрирует. Поет?

- Ты слышишь? - Она тронула спутника за рукав. - Вокруг нас?

- Слышу, - почему-то прошептал он. - Залы поют... Призраки расступались, глядя на странную пару, выглядящую здесь неуместно, - словно бы двое обычных людей возвращаются домой. И хотя черный плащ, как прежде, окутывал фигуру Аллора, капюшон не скрывал больше лицо...

* * *

Аллор отворил дверь в свои апартаменты. Из стены до сих пор торчало кольцо для цепи - теперь в него был воткнут факел. Майа зажег его, не прибегая к магическим ухищрениям - некогда экспериментировать. Пламя выхватило фрагменты стола, на котором царил живописный беспорядок, небрежно брошенную на кресло рубаху, угол ложа и кусок ковра над ним - явно подарок Вайрэ. Эльдин улыбнулась: ей случалось посещать друзей в Арноре, и было что-то мучительно знакомое, когда первые переступаешь порог чьей-то обители, сравнивая увиденное с догадками.

Несмотря на беспорядок, комната выглядела даже элегантно. Смахнув рубашку с кресла, Аллор подвинул его Эльдин:

- Присаживайся. - Он повернулся к странной конструкции, призванной служить полкой, достал изящную граненую бутыль - в ней плескалась темная жидкость. Откуда-то взялись и блеснули в свете факела два хрустальных бокала. Аллор налил немного вина, протянул бокал Эльдин:

- Оно легкое...

- Подумаешь... - немного по-детски пробормотала Эльдин. Ее лицо стало совсем юным.

Лицо Аллора словно оттаяло, с него слетело надменное выражение, черты смягчились и в то же время стали более... ломкими, что ли? Расположившись во втором кресле, он приподнял бокал:

- С возвращением.

- За встречу.

Мелодичный хрустальный звон рассыпался о стены.

- Оно нежнее, чем на Таникветиль, - растянула в улыбке губы несостоявшаяся звездная странница.

Аллор ухмыльнулся, прикрыв глаза.

Они чувствовали, как отпускает их напряжение, накопившееся за этот долгий удивительный день, - так бывает, когда возвращаешься из путешествия: еще утром - дорога, легкая дымка, запахи странствий - дыма и ветра, а ночью уже сидишь у себя дома и потягиваешь лениво чай, уткнувшись в привычно-излюбленную книгу... То, что успело произойти за этот день, заменило им объяснения, и как-то само собой стало ясно, что возникшая между ними связь не является исключительно достоянием памяти. А там и так всего хватало - не хотелось лишний раз тревожить ее: самые светлые моменты прочно были теперь связаны с воспоминаниями болезненными. Пестрая мозаика... Они одновременно поднялись с кресел, шагнули навстречу друг другу. Глаза в глаза - зелено-искристые, с запутавшимися в них солнечными бликами, и синие, сейчас почти фиолетовые, с тающими в глубине острыми льдинками.

Руки на плечах, пальцы, перебирающие темно-медные кудри, запутавшиеся в черно-мерцающих волнах...

- Какой бред...

- Вполне занятный...

- Нет, наверное, все же сон...

- Когда ты последний раз спала?

- Под каким-то кустом на равнине... Горгорот, что ли?

- Да... Эру, о чем я? - Он болезненно поморщился.

- Все хорошо, хорошо, хорошо, - заклинание полыхнувшей горячечной мути.

Лицо в чаше ладоней: болезненно-утонченные черты, привычная усмешка, почти незаметная, спрятавшаяся в углах глаз и рта, и что-то неясно-беззащитное в легком колебании ресниц.

Хрупкая, полудетская фигурка в обруче сплетенных рук, неожиданно широкая, лучистая улыбка и грустно-полынная взвесь, оседающая на дно прозрачных глаз.

Черным дождем соскользнул на кресло плащ...

- Ты больше не уйдешь, правда?

- Нет - разве это возможно? - хмыкнул Аллор.

- Ты талантливый, - фыркнула Эльдин, - но не выйдет. Очень я тебя напугала?

- До полусмерти. Весь дрожу - чувствуешь? - Он положил ее ладонь туда, где дергалось не в лад сердце. Она не отняла руку, уверенно-робко проведя по его груди кончиками пальцев:

- Больше не призрак...

- Ты - тоже.

- Так это же просто замечательно! - Эльдин совсем по-девчоночьи повисла у него на шее. Он закружил ее по комнате, осторожно подхватив на руки.

Играли на стенах золотые блики факела, смешиваясь с голубоватыми отблесками светильника-звезды.

Широкое ложе гостеприимно приняло свалившуюся на него хохочущую парочку.

- А эти дурехи смеялись, обзывая меня назгульской невестой...

- С чего это? Ничего более романтичного придумать не могли?

- Кто их знает. Ничего в тайне не удержишь. Помнишь тех придурков, что ты разогнал?

- Распугал.

- Да, пожалуй. Наверное, по всем кабакам болтали. Ну да кто им особо верил...

- Ну да, 'до белых назгулов допиться'...

- И хорошо, а то вот-вот в колдуньи бы записали - а там и до костра недалеко...

Аллор подскочил, как ужаленный, глаза горели сумасшедшим светом падающих звезд. Крепко прижал ее к себе:

- Я... не дал бы.., прошу тебя, не надо... как я мог...

- Прости, я просто так... Дура... Дело-то прошлое.

- Ты еще из-за этого сбежала?

- Нет - там, по правде, и близко к тому не было. Никто не поверил бы. Да и репутация у меня была - девушки со странностями... Ну успокойся, - Она поцеловала его в висок. - Здесь, в конце концов, не Арнор и не Мордор...

- Хуже - возможно.

- Ничего, справимся. Главное ведь, чтобы шито-крыто, да? Так я буду держать язык за зубами. И думать не буду - чего проще? - Эльдин усмехнулась. Аллор улыбнулся ей в ответ:

- Бедная моя умница...

- Я не бедная и не умница, а счастливая до полной дурости...

- Счастливая ты моя дурочка...

Аллор осторожно обнял ее, привлек к себе. Прикосновения, полные горьковатой, исступленной нежности...

- У тебя серебряные иголки запутались в волосах... Осыпаются, как дождь. Не двигайся - хочу рассмотреть тебя получше...

- Еще надоест...

- Когда надоест, тогда и перестану. Ладно, хорошего помаленьку - потуши факел, что ли...

- А я и в темноте хорошо вижу...

Робкая, ломкая бережность, агатовое стекло горного озера, звездные искры на кончиках пальцев... Хрупкие сплетения ветвей на фоне зимнего неба, зыбкое кружево тумана. Медь опавших листьев на черной заиндевелой земле.

- Как это... красиво...

- С тобой...

Море, прошуршав во тьме по бесконечным ступеням, затопило подземный чертог, приглушило свет звездного светильника, приняло в себя ложе, вовлекая тех, кому оно дало приют, в танец, ритм которого, вечно разнообразный, смывал горечь и страх. Пышные гребни волн глубоким, властным аккордом дробились о стены. Последняя волна, высокая, прозрачно-зеленая, хрустальной башней взлетевшая над прочими, бережно подхватила майар, закрутила в упругом водовороте и вынесла - ослепленных и оглушенных - на шелковый берег. Море ушло с напевным шорохом - его не было, а была только темная зала, и звездный светильник едва мигал...

* * *

Они открыли глаза - молча, боясь спугнуть остатки музыки. И она стихла, просочившись сквозь трещины в плитах пола, затихая где-то в сердце Арды...

- Я слышала эту музыку - чуть по-другому, но это одна тема. Или просто одна из струн...

- Там?

- Да. Звезды пели... Я вгляделась - и они сплелись в дорогу, как бы приглашая ступить на нее. Я еле удержалась - чувствовала, что если пойду по ней - забуду все.

- Такое возможно?

- Мне показалось - да. Понимаешь, звезды - как ноты, увлекаешься их игрой. С тихим шорохом в темной бездне проплывают миры, словно корабли, - и у них своя музыка.

- Значит, Арда - не единственный живой мир?

- Видимо, нет. Мне показалось даже, что этот наш мир - крошечная, незаметная пылинка, хрустальная капля. Покинешь ее - и она сорвется в бесконечность... - Эльдин вздохнула и зябко поежилась, положив голову на плечо Аллора.

- Красиво и страшно, да? Почему же нельзя рассказывать об этом? Впрочем, наверное, потому люди и могут увидеть это, лишь уходя и забывая, а те, кто привязан к Арде, - им может стать страшно: быть навеки прикованным к падающей в бездну бусинке... Трудно представить...

- Может, не надо? Теперь ведь и мы привязаны к этому миру... Но зов звезд не забыть. - Эльдин задумчиво глядела в пространство. Аллор обнял ее, заглянул в глаза:

- Я хочу видеть и знать то же, что и ты... Твоими глазами. Если бы я мог...

- Можешь. Мы же одно, правда? Ты увидишь... Должен видеть. Я хочу подарить тебе этот мир. Он все равно наш, даже если сейчас недоступен...

Их сознания сплелись, и на Аллора обрушился блистающий вихрь. Музыка плывущих неспешно, как прогулочные барки, миров, разноцветное мерцание звезд - солнц для иной, далекой жизни. И жаркий золотой шар в гриве огня, самый близкий, - это солнце? Вне Арды... Созвездия - иные и все же похожие. Невидимые струны, сплетающие странно-прекрасную, сводящую с ума мелодию... Живая, бархатно шуршащая Тьма, прохладная и прозрачная, как торфяное озеро. Он тонул в этих задумчиво-равнодушных водах, кружась, как сорвавшийся с ветки лист, - но это был танец, и он звал - домой. Куда? Серебристый смех. Блики сквозь листву. Радуги брызг. Зримая музыка Эа. Эа... Неизъяснимая красота лишила дыхания, сжала сердце зовом извечной тоски по... кто знает? Он слышал его - иногда, даже часто, он, этот зов, был разным - или казался, - но - теперь бывший назгул понимал это - он, зов, был один и тот же - бесконечный щемяще-изменчивый зов Эа... Манящий даже в пылающей Пустоте, редкими каплями освежавший сгорающую душу. Настой шалфея и мяты у опаленных губ... Призывное мерцание дороги, облака, отраженные в чаше с водой, стиснутой ладонями, пахнущими смолой и вереском...

- Эльди?

Звезды не исчезли. Они мерцали перед его изумленно открытыми глазами, он словно продолжал бесконечно падать им навстречу, или, скорее, они дождем стремились пролиться на ложе...

- Эльди, что это?

Она открыла глаза - блестящие точки закружились в них, как снежинки тихим зимним вечером.

- Откуда это? - Ее лицо казалось изменчивым в мерцающем свете. Она коснулась его руки.

- Я не знаю. Но оно есть. - Он приподнялся на локте, серебристый свет струился по лицу и волосам. - Неужели мы сотворили это? Ты сотворила?

- Может, ты? Я еще ничего не сотворяла...

- Но ведь ты передала мне - видение? И это не наваждение - я узнал эту музыку, этот призыв, я видел - не знаю, как. Наверное, не только я. Вечная печаль людей, сказка странствий...

- Которую мы в очередной раз рассказали друг другу...

- Право, не худшая из тех, что я слышал...

- Но все же... как это... - Эльдин задумалась. - Наверное, просто я очень хотела тебе это показать, а ты захотел увидеть. Быть со мной - и там. Наверное, поэтому я здесь. С тобой. Любимый...

Она свернулась калачиком, положив голову ему на грудь, запутавшись волосами в паутине звездного света. Аллор осторожно обнял ее: спи. Мы можем не спать, но... ты так долго не отдыхала... 'Три тысячи лет без сна...' Он прикрыл глаза - словно светящийся воск залил веки, мерцающие нити оплели голову. Фосфоресцирующие брызги успокаивали, погружая в тихое, ласковое забвение - блеснувшие в свете новых светильников медные волосы, рассыпавшиеся перед глазами, превратились в опавшие листья, легким ковром покрывшие осенний дворцовый парк. Он был дома...

* * *

Аллор проснулся, как от толчка - впрочем, он и не спал, просто плавал в мягких волнах забытья. Вхождение в реальность было резким, как в холодную воду. Эльдин? Она была тут, рядом, волосы разметались по подушке, одеяло сбилось на край. Дыхание было ровным, и губы время от времени трогала смутная улыбка. Аллор поправил сползшее одеяло - она улыбнулась сквозь сон, погладила рукой кого-то невидимого... Он вглядывался в тонкое, почти прозрачное лицо, до сих пор не веря увиденному. Все было так естественно, что казалось нереальным... 'Привыкну, - усмехнулся Аллор про себя, - если все хорошо будет'. Ощущение тревоги не проходило, просто свернулось серой змейкой где-то в углу сознания.

Звезды... '...Я буду молчать...' Но почему - так? И она - в опасности - из-за этого? Звезды... Тьма - Черная Книга - Мелькор! Он тоже видел... Значит, Мелькор и Эльди - единственные из присутствующих в пределах Арды, кто видел Эа? И все? Но почему так смутилась Варда-Элберет? Лучше ее не трогать: когда хочешь что-то забыть, нет пощады тем, кто попытается напомнить. Помнить... Вот, пожалуйста, пример: Мелькор, искалеченный, слепой, где-то в Пустоте. Правда, сейчас не один, с учеником. О вкусах не спорят - бывший назгул предпочел бы одиночество обществу Господина-Учителя, но - как знать.

Не считая биографию Мелькора безоблачной, Аллор все же после того разговора почувствовал симпатию к мятежному Вале. С чего бы? Впрочем, так бывало с ним - когда попадался некто схожий по мышлению и реакциям. Когда легко было говорить. Впрочем, когда-то так или почти так было с Гортхауэром... Ученик. Его Ученик. И все же... А если Мелькор - такой же? А какая разница? Куда он денется? Какой ему с меня прок? - вытащу я, что ли, его оттуда? А мне что за выгода? Интересно? Да, назовем это так. Иронично-насмешливый Черный Вала вызывал приязнь - они говорили на одном языке. Но... Эльди? Если он попадется - что будет с ней? Да они какая-то ходячая крамола... Может, обойдется... И все же - Мелькор - как он там?

Словно в ответ на его мысли, в сознание проник знакомый уже тихий голос:

- Аллор?

- Я слушаю.

- Ты... ждал?

- Я вспоминал тебя, Вала.

- Да ты что! Я искренне тронут. - Аллор почти увидел ироничную усмешку. - А что у тебя? Какое-то другое ощущение - ты воплотился?

- Да - недавно.

- И как?

- Ничего. Говорят - хорошенький, - ухмыльнулся майа.

- И где ты теперь? Я не помешал?

- Отнюдь. Я у себя... дома. В Мандосе.

- Где?!

- В зале... извини, она тебе знакома. Это там, где...

- ...я был заключен в начале Первой эпохи? За что тебя Намо туда загнал?

- Не загнал. Просто... тут тихо. И я отвык от света - в некоторой степени... К тому же особо никто не суется.

- Значит, живешь себе потихоньку...

- Ну... пока... относительно.

- И все еще надеешься уйти?

- Не надеюсь - сейчас. И уже не стремлюсь - пока.

- ???

- Эльдин вернулась - так что звездные Пути подождут нас. Они прекрасны, но - вечны.

- Вернулась? Но... она же должна будет уйти?

- Не уйдет - от Дара отреклась. А мы с Намо и побратимами ухитрились воплотить ее.

- Что?! - В голосе Мелькора читались удивление и интерес.

- Так плоть - это ведь только оболочка. Почему можно творить цветы и зверей, а человеческий облик - нельзя?

- Действительно... - Похоже, Мелькор был поражен. - И что же? Она как-то ждала тебя - там, а потом - вернулась? Непостижимо! И она помнит... Пути?

- Еще как. Даже я смог увидеть - и это прекрасно. Эа...

- Эа... Свет во Тьме... Но ей может не поздоровиться - за такую память...

- Грезы - вещь интимная, как сказала она.

- Кому?

- Варде. На приеме у Манвэ.

- Он позвал вас?

- Да - видимо, хотел разобраться, что к чему.

- Берегись - он свободно читает в душах, а Варда - она Видящая... Она тоже - видела. Но молчит.

- Возможно, у нее есть на то основания.

- Есть... Мир и покой Валмара, - протянул Вала.

- Это понятно. Только тяжело ей. Да и Манвэ, похоже, устал...

- Устал?

- Мне показалось - за личиной...

- Ты просто пугаешь - извини... Ты много видишь. Слишком много... - Мелькор осекся. - Нет... все будет хорошо - только молчи! Манвэ не простит, если кто-то проникнет в его душу, - а рты он умеет затыкать мастерски.

- Что ты - я всего лишь недомайа - где мне лезть в душу к великим Айнур...

Аллору показалось, что Мелькор усмехнулся.

- С тебя станет!.. Послушай, нам, наверное, не стоит больше общаться - не переоценивай свои силы: если это извлекут из твоего сознания - тебе не поздоровится. Вам не поздоровится - ты теперь не один.

- Я не буду ее втягивать - пока.

- Думаешь - получится? Вы же - одно? Так?

- Да, но... при чем тут...

- Ничего. Все равно мне уже не поможешь: я здесь до конца времен, а может, и дольше. Так что прощай - и удачи вам!

- Ну вот, сам все решил, меня не спросив, - рассердился майа. - А может, мне приятно поболтать с тобой, и я не могу отказать себе в этом маленьком развлечении? Да вечно ничто не может длиться. Может, что-то изменится, - примирительно добавил он. - Честно говоря, интересно было бы встретиться...

- Интересы у тебя... Ты что, с ума сошел? Лезть в Пустоту? Тебе мало? И думать забудь!

- В принципе я не напрашиваюсь...

- Еще бы! Конечно, искушение встретить сумасшедшего майа и впрямь велико - но я с ним справлюсь. И что тебе за удовольствие видеть мятежника, в своем своеволии не думавшего ни о собратьях, ни о тех, кто пошел за ним. Не смогшего уберечь тех, кто назвал меня - Учителем... Сидел бы себе тихо - неудачник...

- Успокойся. Ну не сложилось... Жил как мог.

Эльдин заворочалась во сне, чуть слышно застонала, протерла глаза - Аллор склонился над ней, провел рукой по волосам - она еле заметно улыбнулась, успокаиваясь.

- Спи спокойно, все хорошо, я с тобой... Она открыла глаза, провела рукой в воздухе:

- Аллор, ты... Я не позволю...

Она резко замолчала, вернувшись в реальность, коснулась его колена:

- Ты здесь...

- Ну, счастливо вам.

- И тебе - не отчаивайся.

- Спасибо. Но молю - будь осторожен. Я не прощу себе - тебя... вас...

- Ты и так ничего себе не прощаешь. Поживем - увидим. Не терзай себя зря. Ладно?

- Ладно, - усмехнулся Мелькор. - Удачи...

- Что с тобой? - Эльдин заглянула в глаза Аллора. - Ты... что-то слышал? Слушал?

- Нет, так... просто задумался. - Он обнял прильнувшую к нему девушку. - Все в порядке, Эльди.

- Да? А то мне привиделось...

- Это, наверное, сон - злой сон...

- Да, сон, конечно, сон, - выдохнула она слова, как заклинание. Уткнулась ему в грудь - слегка задрожали плечи...

- Да что случилось, что с тобой?

- Я видела тебя... ты висел - где-то. Кровь на руках, в волосах... Откуда такое...

- Бывают же и просто сны, - усмехнулся Аллор как можно беззаботнее. - Ничего со мной не станется.

- Берегись.

- Побережемся. Я обещаю. Ну попытаемся хотя бы.

- Попытаемся... А с кем ты говорил сейчас?

- Я?

- Ты.

- Почему ты так думаешь?

- Это твое состояние задумчивости сильно смахивало на мысленный диалог.

- Как тебе сказать...

- Прямо. Понимаешь, тезис 'меньше знаешь - дольше живешь' в данном случае ко мне неприменим: я должна знать то же, что и ты, чтобы быть рядом, хотя бы приблизительно представляя себе, что происходит.

- Ты уверена, что тебе это необходимо?

- А тебе зачем звездные Пути видеть надо было?.. Вот то-то же. Мы все равно вместе. Если за это можно схлопотать, я по-любому в стороне не окажусь. Так уж хотелось бы заранее знать, за что именно.

- С логикой у тебя все в порядке, Эльди. Ладно, - Аллор движением головы отбросил волосы с лица, - отвечаю: за задушевные беседы с Врагом. То есть - с Мелькором.

- Да ты что? - Пораженная Эльдин чуть отшатнулась от него, широко открыв глаза.

- Вот видишь... Не думала, что я... такой?

- Какой?

- Связался с Учителем Гортхауэра...

- Связался? Что-то на связь это пока не похоже. И... я тебя где-то понимаю - сама в свое время много читала о Тьме, даже отцов тайник в библиотеке разворошила. Интересно было. Так там и про более давние вещи рассказывалось. Ну и что? В конце концов, без этого разве я поняла бы тогда, что ты такое?

- Всестороннее образование - это прекрасно! - усмехнулся майа.

- А как ты смог общаться с ним? Он же ТАМ...

- И туда можно дотянуться. Точнее - оттуда. Сам удивляюсь.

- Поразительно! А что, раньше никто не пытался?

- Не знаю. Возможно, нет. К чему?

- А с чего бы это он с тобой решил пообщаться?

- Вот такой я светоч, - ухмыльнулся Аллор. - Ему, видите ли, интересно стало, кто так Гортхауэра взбесить умудрился.

- Да уж, Кольцо в Ородруин забросить - это даже не дешевкой обозвать. А что, Гортхауэр ему все это рассказал? Они что - вместе ТАМ?

- Да. Любезность Манвэ. Кстати, при всем пакостно-ехидном подтексте - действительно милость. Что бы там оба ни ощущали...

- Пожалуй. Ну и что он из себя представляет? Ты знал о нем что-то до знакомства?

- Нечто занятное. В Черной Книге описан этакий мученик за идею... По-моему, он просто жил, как хотел, но... нечто занятное в нем есть, что ли? Или просто - располагающее... Как-то приятно поговорили. - Аллор пожал плечами.

- Давно?

- До твоего появления. Этот раз - второй.

- А что за Черная Книга?

- Намо записал - с рассказов Мелькора, эльфов Тьмы и, конечно, от себя добавил.

- А - почитать? Или ты уже отдал ее?

- Нет, не успел. Держи. - Аллор вынул из-под горы бумаг объемистый фолиант. - Только она на Высоком Квениа. Справишься?

- Я же читала... И потом - ты на что, господин всезнайка?

- И правда... Я счастлив, что мне нашлось применение...

- Я не буду углубляться в перечисление оных...

- Уже покраснел и смутился.

- Заметно. Давай сюда.

- Прямо сейчас начнешь?

- А что? Чем быстрее прочту, тем лучше... На самом деле интересно было бы взглянуть на него, да как? И еще если Гортхауэр там... Впрочем, пусть его...

- Что-нибудь придумаем. - Аллор погладил ее по голове. - Нам еще разбираться с местной публикой надо.

- А куда мы денемся? - лениво потянулась Эльдин, отхлебнув вина из стоящего у кровати бокала.

Глава 6

После разговора с Вардой Манвэ окончательно пришел в дурное расположение духа. В чем дело, о чем она? Что там - за Порогом? И что делать с Эонвэ?

Манвэ решительно встал и направился в глубь чертогов, где в одной из зал и находился сейчас опальный герольд.

* * *

Безошибочное чутье майа подсказало Эонвэ, что где-то за стенами Ильмарин занялся рассвет. Он пошевелился, сменив позу. Звякнула цепь - майа вздрогнул, вспомнив с тоской, где он и что произошло.

'Манвэ, наверное, меня не простит теперь, - тоскливо подумал он. - А все Аллор - и что я так из-за него встревожился?' Эонвэ невольно вспомнил странного майа. Дерзкие, насмешливые глаза, но так же искрящиеся, как у... Златоокого? Мятежного менестреля, его, Эонвэ, брата. Казненного за бунт против Замысла... Он и видел-то Златоокого раза два, но это запомнилось... Да, глаза чем-то неуловимо похожи, только у Аллора они, словно льдом, подернуты какой-то отрешенностью, даже безразличием. И все же он почему-то вызывал сочувствие, только чем тут поможешь? 'Нашел кого жалеть! - подумал, мысленно обращаясь к себе, Эонвэ. - Как будто не ты здесь сидишь, а этот Аллор'.

Чтобы отвлечься от мрачных размышлений, он попытался вспомнить что-нибудь хорошее, но память самым бессовестным образом подсунула иное... Ровные ряды воинов и бело-лазурно-золотые стяги, реющие над валинорским воинством, шагающим по осенней земле, расцвеченной медью и пурпуром. В свете факелов алые листья казались залитыми кровью.

Навстречу им вышли наскоро обученные эльфы с тонкими разномастными клинками, скорее пригодными для тренировок. Вышли нестройно, как придется, и замерли в оцепенении, словно не веря еще, что война реальна. Хотя дрались отчаянно, до конца, и немногих удалось взять в плен...

Напрягая память, Эонвэ попытался вспомнить что-то более спокойное и приятное, но ничего путного из этого не вышло, мысли не становились ровнее, а тем более правильнее, уносясь к событиям конца Предначальной эпохи.

- Да что это со мной? Что за наваждение? - Эонвэ попытался сосредоточиться, вспоминая золотой свет Лауреллина: это всегда помогало успокоиться. Но не сейчас: мысли бешено метались в замкнутом круге, он видел и слышал давно прошедшее - и не ощущал ныне ни гордости, ни хотя бы чувства исполненного долга. Зайди сейчас сюда Манвэ, он узнал бы много нового о своем майа.

На очередном витке, включавшем в себя уже и конец Первой эпохи, Эонвэ словно очнулся.

- А все же я ему верил... - пробормотал он себе под нос и тут же запнулся, поймав себя на том, что говорит в прошедшем времени.

'А сейчас?' - вопрос возник сам собой, и Эонвэ вынужден был признаться себе в том, от чего (он понял это сразу) давно уже пытался спрятаться, но не мог, хотя и отгонял, как самое страшное из возможных наваждений...

'Не верю. И давно, с конца Первой эпохи. Нет! Не ври себе - с конца Предначальной. Я, Эонвэ, Уста Манвэ, не верю своему Вале... Не верю... А кому я верю? Да никому... Сколько можно лгать себе, выдавая имеющееся за желаемое, а желаемое - за действительное? Вот Манвэ и разгневался: он же меня насквозь видит... - уныло подумал Эонвэ. - Теперь сиди тут, размышляй, а подобные размышления понравятся ему еще меньше...'

'Что же теперь делать? Куда деваться? Не верю - значит, ненадежен, хотя... для него ведь главное, чтобы было так, как правильно, как положено, а остальное его мало волнует. В таком случае что изменится? Если покаюсь, может, простит, то есть примет покаяние и позволит вернуться к исполнению обязанностей герольда... Да сам уже не смогу. Как оглашать волю того, в чью спра ведливость не веришь? Как служить тому, кто вызывает у тебя непомерный страх?'

'Если бы Манвэ отпустил, уйти бы в забвение, полное: все равно иначе жить не сумею... Может, Манвэ так со мной и поступит - управился же со Златооким... Да разве сделает он это? В лучшем случае прогонит - а тогда уйду хоть в Лориэн, может, Ирмо не выгонит, найдет угол потемнее и потише... Глупец! - обругал себя Эон-вэ. - Что тебе даст жалость Ирмо, если своего Валу потеряешь? А разве я уже его не потерял - когда перестал верить? Пустые догадки. Может, и впрямь усыпит - чтобы без толку по Валинору не шатался... когда поймет, до чего я тут доразмышлялся...'

'Да ты ему и воспротивиться не решишься, как бы он с тобой ни обошелся', - сказал себе майа со вздохом. Было больно и горько, тупое безразличие постепенно овладело им и почему-то именно сейчас вспомнилось то, что он так яростно отвоевывал у собственной памяти.

* * *

Он ощутил себя. Я - есть. Я - существую. Сознание выкристаллизовывалось в нечто самостоятельное. Я. Я и... пестрый узор бытия, смутно виденный, неосознанный, он был его частью - или не он? Кто? Что было? Или не было ничего? Град вопросов. Надо понять. Открыл глаза - над ним склонился... - он не знал его, не знал его имени, и в то же время чувствовал, что знал его всегда, что он сам - часть склонившегося над ним, что они связаны - неразрывно, что он не может быть без него, равно как и тот, пробудивший, нуждается в нем, майа (откуда-то пришло слово, и оно было - им, пробужденным), только-только осознавшем себя.

Майа попытался приподняться, тонкие, удивительно изящные руки с неожиданной силой подхватили его, бережно поставив на ноги. Он стоял рядом с сотворившим, разглядывая его, а тот рассмеялся, заглянув ему в глаза, и сказал слово: 'Эонвэ...' - сказал, как пропел, и майа понял, ощутил: это его имя. Его суть. Он вопросительно взглянул на создателя.

- Я - Манвэ, - прозвучал ответ. - Еще меня называют Сулимо.

Майа кивнул - он запомнил оба имени.

Внезапно пришел их смысл: 'Ман-вэ' - 'благословенный' и 'Сулимо' - от 'сул' - 'ветер', то есть 'Повелитель Ветров'. Он уже знал, что такое ветер, и еще многое, многое другое - сам не зная, откуда...

- Ну вот и познакомились, - раздалось в его сознании.

- Ты слышишь все, что я думаю?

- Конечно, ты же часть меня. Можно говорить словами, а лучше - петь, но общаться проще так.

- Как замечательно... Ты всегда меня услышишь? Манвэ улыбнулся в ответ, кивнув. Эонвэ подумал, что улыбка вышла грустная, но решил, что показалось, тем более что он еще не знал, что такое грусть. Просто откуда-то знал, что улыбки бывают разные. Он уже видел две...

Создатель и сотворенный вышли на широкий балкон, и майа увидел небо. Огромное, завораживающее. Стихия его Валы. Его стихия...

* * *

Видение постепенно начало блекнуть, превращаясь в просто воспоминание. 'Интересно, Манвэ помнит тот день? Ну да, он же ничего не забывает', - грустно подумал Эонвэ. Он прислушался, скорее все же уловив, чем услышав движение. Кто-то направлялся к месту его заключения. Еле слышная, летящая походка - конечно, это был Манвэ...

'Зачем? Что он со мной сделает? Может, все же простит? Или... Что делать? В ноги броситься? Нет, он еще и презирать станет за слабость... А уж что решил, то и будет. Он решений не меняет. Так что потерпи немного и все узнаешь', - одернул себя Эонвэ, но глаз от двери оторвать не смог. Замок чуть слышно щелкнул, тяжелые створки приоткрылись... Манвэ.

Эонвэ невольно сжался в комок, ожидая, что будет.

Повелитель Ветров решительно прошел на середину залы.

- Эонвэ! Иди сюда.

'Голос... чужой, холодный. Гневается. Значит, не простил'. Он попытался встать навстречу Манвэ, но онемевшее тело не слушалось. 'Да что со мной? Неужели ТАК трушу? Вот еще!'

- Я жду. - Манвэ, казалось, чуть отстраненно наблюдал за своим майа.

'Как за край пропасти... неужели так тяжело - сделать шаг... Ну же! Еще один, еще...'

- Подойди ближе.

Эонвэ бездумно подчинился - еще шаг вперед, в мыслях - хаос, обрывки слов.

- Дай мне руки. - Голос Манвэ был мерный, спокойный, ровный, красивый, как всегда. И равнодушный.

'Даже в мою сторону не смотрит, словно и нет меня. Что он задумал? Зачем?'

Он покорно вытянул вперед скованные руки. Отчаяние захлестнуло майа, когда Манвэ коснулся его, показалось невыносимым все, с чем он было смирился, разум и воля отказали, не дав времени собраться, смяв достоинство и гордость, вихрь мыслей налетел, прорвавшись невольно мольбой, - Эонвэ не мог сдержать себя, это было сильнее...

- Манвэ! За что? Я же ничего не сделал?! Я... не... прости!

Майа глазами умолял о том, о чем не решался просить ни вслух, ни мысленно.

Манвэ, сняв наручники, разжал пальцы - металл тихо звякнул о камень, - и внимательно посмотрел на своего майа.

- Эонвэ, что с тобой? - В голосе мелькнуло удивление.

- Манвэ... не прогоняй... - Майа стиснул руки в беспомощной мольбе, впившись лихорадочно блестящими глазами в лицо Валы.

- С чего ты взял, что я собираюсь прогнать тебя? - подчеркнуто изумленно вскинул брови Манвэ.

- Но... я ведь не нужен тебе больше... такой...

- Какой? - прищурился Вала.

- Ну... ты мне теперь не веришь...

- Я не верю никому. Просто одним совсем, а другим - постольку-поскольку. Тебе доверял - чуть больше.

- Но, Манвэ... - Эонвэ не находил слов, уверенность в том, что Манвэ не желает его видеть, все росла - вместе с отчаянием.

- К тому же ты боишься меня, дико, всем своим существом... и возможно, правильно, у тебя есть для этого немало оснований...

Голос был вкрадчив и мягок, но внутри скрывался металл. Манвэ пристально наблюдал за своим майа, готовым вот-вот рухнуть ему в ноги - увы, не из раскаяния. Из страха, отчаяния, боязни быть покинутым - но раскаяния не было.

- А потому я не стану удерживать тебя, - продолжил проникновенно Король, - иди... куда пожелаешь. Не бойся, я САМ отпускаю тебя, ведь ты никогда не решился бы на такую дерзость, как покинуть Ильмарин без моего согласия...

- Манвэ!.. - прохрипел Эонвэ - он едва не упал на колени перед Валой, но какая-то сила не давала сделать это.

- Манвэ... не надо! - повторил он шепотом.

- Что - не надо? О чем ты?

Эонвэ замолчал. 'Гонит. Делает вид, что не понимает, о чем я. Надо идти... Тряпка!'

'Что еще он себе напридумывал? Почему так боится? Настолько...' - подумал Манвэ. Он явно пережал.

- Я же не наказываю тебя, - сказал он вслух, пожав плечами. - Просто... ступай, отдохни, поразмысли, в конце концов... - Манвэ отступил на шаг, чтобы Эонвэ не пришлось огибать его.

Майа сделал несколько шагов, бездумно переставляя ноги, боясь оглянуться, замер в дверях и вдруг, резко развернувшись, прижался спиной к косяку, глядя на Манвэ.

- Нет... не могу... - все, что угодно, только не прогоняй!

'Да что с ним такое? Впрочем, конечно... я же его таким сотворил - преданным... И он нужен мне... Но он должен понять наконец, что можно и чего не следует делать...'

- Все, что угодно? - повторил Манвэ вслух. - А если возьму да запру тебя здесь - для надежности? Или...

Эонвэ опустил голову и притих. Раскаяния не было - был страх. И попытки - жалкие, неумелые - скрыть обрывки недавних размышлений.

'Вот это любопытно - в чем же дело?' - заинтересовался Манвэ и сказал вслух:

- Ладно, подумаю. Скажи-ка все же, почему ты пытался подсказывать Аллору?

- Я хотел...

- Оградить его от моего гнева, это я уже слышал, - отрезал Манвэ. - Меня интересует не для чего ты это сделал, а почему.

- В нем что-то... не знаю - хрупкое, что ли... Или он слишком равнодушен - это могло толкнуть его на дерзость...

- Значит, он, по-твоему, нуждался в защите.

- Да. Я не мог иначе. - Эонвэ неожиданно твердо посмотрел в глаза Повелителю.

- Конечно - ты же не веришь мне, а в мое милосердие - тем более. И похоже, давно. Может, потрудишься объяснить почему? Знаешь, я, пожалуй, не буду лезть в твои мысли - объясни все сам, словами - а там посмотрим. Ну, я слушаю.

Внезапно Эонвэ ощутил какую-то непривычную пустоту. Между ним и Манвэ словно выросла преграда. Он почувствовал бесконечное одиночество, но тут же одернул себя. В конце концов его молчание может Манвэ надоесть...

Лихорадочно перебрал воспоминания, из которых ни одно не улучшило бы отношение Манвэ к нему. А как объяснить, почему он так встревожился из-за Аллора? Не скажешь же, что из-за того, что он нуменорец. Последний. Это важно, но это не все.

А почему не верит?..

- Ну? - Манвэ кивнул, дав понять, что желал бы услышать то, что Эонвэ ему хочет сказать, и побыстрее.

- Хорошо. Ты помнишь менестреля с золотыми глазами, что пел перед тобой о Забытых землях? Ты отругал его и выгнал, назвав отступником.

- Да, Златоокий отступил от пути Света, ты это знаешь.

- Но он не был похож на отступника... А потом... - Эонвэ запнулся, но продолжал: - я засомневался - тогда... А вчера, когда Аллор стоял на Круге перед тобой, он чем-то напомнил его...

- Очень мило! И ты решил, что можно попрать все приличия?

- Я не мог иначе. Что-то сломалось...

- Вот как? А дальше от тебя можно ожидать чего угодно? Ладно, учту. А что еще? Это ведь одна из причин, не так ли? Когда ты перестал мне верить, отвечай!

- После войны. Первой войны. Когда по твоему приказу и с моей помощью был истреблен целый народ. Без разбору, - выдавил Эонвэ свистящим шепотом.

- Та-ак, - нахмурился Манвэ. - И после этого ты пытаешься просить прощения? Надеешься на него? Говори!

- Твоя воля, Манвэ... Повелитель...

- Ах, так? - Владыка Арды усмехнулся краем губ. - А если я...

'Не гони, пожалуйста!' - Эта мысль вытеснила все остальные из сознания Эонвэ, он не понимал, почему это так, но ничего поделать с собой не мог.

- А если я пожелаю, чтобы ты и впредь исполнял ВСЕ мои поручения, - продолжил Манвэ, чуть выдержав паузу, - ты выполнишь?

- Я постараюсь...

- Постараешься или исполнишь?!

- Постараюсь исполнить...

- Ну и зачем тебе все это? Почему умоляешь не прогонять тебя?

- Я не могу. Это буду уже не я, я... не умею жить... Манвэ... - Последние слова майа прошептал, словно боясь услышать собственный голос, и добавил одними губами: - Пойми, Дан Манвэ.... Впрочем, уйду, если хочешь. Если не желаешь меня видеть...

Владыка прикрыл глаза. 'Он же мой майа! Прикажу - уйдет... как тот, первый... Нового творить? Да сколько можно, в конце концов? Или с майа опять что-то случится, или я опять сорвусь... Видимо, изъян - во мне... А с этим что делать?'

Манвэ положил руку на плечо Эонвэ, тот вздрогнул и притих, уставившись в пол. Глядя на него в упор, Манвэ проговорил:

- Тебе надо отдохнуть: с такими мыслями невозможно работать. Ступай в Лориэн - вернешься через три дня, я буду ждать. Ты мой майа, ты нужен мне, и я не хочу, чтобы такое повторилось.

Майа прикусил губу. Вот и все. У него есть выбор. Уйти, остаться одному, а это невыносимо, или отправляться в Лориэн - наверное, для того чтобы его там изменили, ибо таким он Манвэ не нужен... Может, он ослышался? Нет. В Лориэн. Вернуться через три дня. Конечно же, измененным... Разве это - не то же, что выгнать? Силы оставляли Эонвэ, он уже ничего почти не воспринимал, с трудом держась на ногах.

- Эонвэ! - Голос Манвэ выдернул его из сгущающегося оцепенения. - Я сказал - отдохнуть. Ты будешь со мной. Слышишь?

- Да.

- Сядь. - Манвэ усадил майа на скамью, сам сел рядом. Эонвэ застыл, боясь пошевелиться. 'Надо было мягче...' - с досадой на себя подумал Вала. Хотелось погладить майа по голове, как когда-то, но он сдержался. Эонвэ провинился, и его еще утешать? Пусть Ирмо утешает. Никаких слабостей. Он осторожно тронул майа за плечо, тот затравленно покосился на сотворившего.

- Ступай. Я не отворачиваюсь от тебя. Всем случается делать ошибки, споткнуться может любой. Отдохни у Ирмо.

- Как пожелаешь... - покорно прошептал Эонвэ, - Дан Манвэ... - и испуганно смолк.

- До встречи. - Манвэ, запахнув плащ, вышел из залы.

Энвэ посмотрел ему вслед, а потом встал и побрел через весь Валмар к Ирмо, в Сады Грез.

* * *

Тихий изумрудно-золотой сумрак Лориэна дарил покой, гася боль и отчаяние. Так было всегда, будет и впредь; Эонвэ знал это, но сейчас не желал ни покоя, ни утешения - ничего. Разве что вернуться в очень далекие времена, когда ничего этого еще не было...

И жгла мысль, что возвратится он в Ильмарин уже другим, что его - такого, как он сейчас - не будет. Останется оболочка. И Манвэ этого хочет? Зачем тогда сотворил - таким? Майа хотелось взвыть, забыв о приличиях, но он не мог, и не потому, что кто-то мог его увидеть или услышать, - просто не мог, и все.

Рухнув на траву, он попытался расслабиться, даже на мгновение понадеялся, что сможет заплакать, - но вышел только сдавленный стон и какое-то жалкое поскуливание, как у обиженного щенка. При мысли о том, что он похож на беспомощный комочек шерсти, ему стало так тошно, что он умолк. И теперь тихо лежал под каким-то деревцем - он не смотрел по сторонам, и ему было неважно, что творится вокруг. Этот мир был чужим, а майа был чужим для него.

Кто-то мягко опустился рядом с ним на траву и легонько коснулся плеча.

- Эонвэ, что с тобой? - Мягкий голос Ирмо не узнать было невозможно. Майа обернулся и встретился взглядом с колдовскими сияющими глазами младшего Феантури.

- Что случилось?

Майа молчал, ему казалось, что получится одна сплошная жалоба, а этого он себе позволить не мог. Да и какая разница, если все равно меняться?

- Ну не молчи, я постараюсь помочь, поверь...

- Ничего. Ничем помогать не надо - а то, что надо... Манвэ тебе, наверное, объяснит или объяснил. Только можно я еще просто так посижу? - проговорил Эонвэ.

- То есть? - удивленно воззрился на него Ирмо.

- Прости, Ирмо, это я так. - Майа смотрел в сторону. Вала насторожился - что это стряслось со всегда уверенным, строгим герольдом Манвэ?

Выглядел он неважно, если честно, то откровенно плохо. С Манвэ поругался? Да нет такого понятия - поругаться с Королем: с ним либо не ссорятся, либо испытывают всю сомнительную прелесть его гнева. И что тогда Эонвэ делает в Лориэне?

- Что значит - объяснит? - поинтересовался Ирмо. - Это он тебя сюда послал?

- Да, - процедил Эонвэ, - отдохнуть... Я нужен ему в работоспособном состоянии. - Он еле заметно улыбнулся.

Мастер Грез слегка нахмурился - отрешенность майа тревожила его. Простое пребывание в Садах вряд ли поможет, нужно что-то более сильно действующее. Лучше всего, чтобы спокойно поспал, в легких грезах...

- Ляг, отдохни, - улыбнулся Ирмо, коснувшись плеча Эонвэ и пытаясь укрыть майа неизвестно откуда взявшимся пушистым пледом.

- Благодарю, - усмехнулся Эонвэ углом рта, совсем как Манвэ, - так лучше будет...

Ирмо в удивлении склонился к майа, еще не понимая, о чем тот говорит. Взял за руку, пытаясь погрузить в легкий сон...

Тело Эонвэ чуть обмякло, глаза потускнели, закрываясь...

- Я изменюсь... как угодно Манвэ. Его воля...

- Что-о? - подскочил Ирмо, рывком выдернув майа из начинающегося сна. - Как... изменишься?

- Как надо, - мотнул головой Эонвэ. - Я не нужен Манвэ... неправильный... А без него я не могу - у меня никогда ничего другого не было, кроме... служения. Вот так.

- Ну и в чем дело? Что же еще ему надо? - с нарастающим раздражением поинтересовался Ирмо. 'Ну и репутация у меня образовалась - промывателя мозгов!' - со злостью подумал он.

- Доверие - хотя бы мое. Может быть. А я... я уже давно не верю ему. Зато боюсь - рядом с ним, как... как с драконом в его пещере! - выпалил неожиданно для себя Эонвэ. - И вчера он узнал это. То есть, наверное, всегда знал, но... может, внимания не обращал - какая ему разница, лишь бы выполнялось то, что должно...

Ирмо, боясь спугнуть попытку откровенности, попытался соткать вокруг ощущение доверия, покоя и безопасности.

- А теперь, когда он знает все, он этого так не оставит. И я уже прежним не стану - не смогу. И Даном назвать уже не решусь - да разве он позволит... - Завершив рассказ, Эонвэ скрестил руки на груди, обхватив предплечья. - Остается не быть. Либо не быть собой, либо...

- Но... он действительно ни о чем таком меня не просил, - растерянно пробормотал Ирмо, выслушав майа. - Почему ты так думаешь? Он же сказал - отдохнуть?

- Он никогда не говорит напрямую - ну очень редко. Зачем - его и так понимают - попробуй не пойми...

Ирмо передернуло от вывернутой наизнанку 'ильмаринской' логики, где все построено на недомолвках и умолчаниях и где приходится играть по этим правилам, а проигрыш смертельно опасен... Где если снизойдут до откровенного разъяснения, то виноват будет тот, кому пришлось разъяснять, ибо не понял с полуслова...

Что мог Ирмо сказать Эонвэ, намного лучше него самого знавшему изнанку валинорской жизни? Память герольда хранит многое, о чем большинство в Валмаре даже не догадывается; в конце концов, он похож на своего Валу и знает его лучше прочих. Но ведь не было приказа, не было даже просьбы или намека! А лишить памяти - это как заново создать - надо тогда уничтожать все, память - как дерево, ее корни - всюду, начнешь вырывать - обрушится.

И кому поможешь в таком случае? Эонвэ? Не будет уже его. Манвэ - что же, он получит исполнителя, служебную сущность. Впрочем, ему только слуги и нужны... Но Эонвэ...

- Может, утрясется? Зачем ему терять тебя? - проговорил Ирмо вслух.

- Еще кого-нибудь создаст, - пожал плечами Эонвэ. - Знаешь, Ирмо, спасибо, может, он и впрямь решил подождать с тем, чтобы столь сильно менять меня... Но если он останется недоволен и выгонит, ты не откажешь мне в одной просьбе?

- Я редко отказываю нуждающимся в помощи, - развел руками Владыка Грез.

- Тогда ты не откажешь мне в забвении? Полном - если уж никто из Айнур не способен умереть. Жить я все равно не смогу. Не умею...

Ирмо мрачно посмотрел на герольда Манвэ. Опять. Давно, в начале Второй эпохи, его просили об этом. И тоже небезосновательно. И Манвэ тоже был причастен к этому. Злость закипала мутной волной, мешая сосредоточиться. Ладно, потом... Что - потом? Он все же сходит в Ильмарин - еще раз.

Мастер Грез положил руку на плечо Эонвэ:

- Постарайся уснуть. Хоть как-то отвлекись. Я не буду менять тебя. Не веришь? Понимаю. Но постарайся.

- Я же сказал - делай, что считаешь нужным. - Эон-вэ закрыл глаза и вытянулся на травяном ковре. Прошептав заклятие, Ирмо погрузил его в легкий сон - никаких заданных грез, просто связь с Садом, дающим успокоение. Мысли текут свободно, лишенные влияния поверхностного, сдерживающего сознания...

Уже через минуту-другую Ирмо понял, что допустил ошибку. Что-то часто он ошибается в последнее время: на всю гадость готовыми ответами не запасешься. А ведь должен чувствовать - на то он и Феантури... Грез не было - в сознании Эонвэ безраздельно властвовал морок. Это не было и наваждением - просто память работала без помех, ничем не укрощаемая и не направляемая...

Герольд и полководец Манвэ шел по осенним листьям, словно пропитанным кровью в неверном свете факелов, - конечно, ведь Солнца еще не было, - и снова вставали эльфы с удивленными глазами, летели драконы, и пламя блестело на скрещенных клинках. Белела вершина Ойлоссэ с черными точками на ней. Сверкали алым под алмазной пылью мертвые тела, словно удивительные статуи. Валинор дышал смертью. И еще войны, кровавая свалка, снова суд, мелькнуло печально-отрешенное лицо Златоокого, опять казни и все сгущающийся страх. Точеный, хищный профиль Манвэ на фоне окна ильмаринскртх покоев - словно орел, высматривающий добычу. Кажется, что тонкие пальцы, впившиеся в подоконник, вот-вот прорастут острыми кривыми когтями. Морок обрастал жуткими подробностями, приобретая все признаки кошмара, - ильмаринская логика развивала то, что хранилось в памяти, в грандиозное зрелище, полное ужаса. Невидимое еще хуже, чем видимое, точнее, видимое - это лишь высунувшийся уголок скрытой жути. Кинжал, завернутый в бархат, жестокость в прекрасных чертах светлого Владыки, улыбка, напоминающая оскал...

Лицо Эонвэ застыло, пальцы вцепились в траву. Он задыхался, не в силах выдохнуть сгустившийся до кровавой вязкости воздух...

Ирмо пытался вывести его из сна; он уже не обращал внимания на происходящее там, не пытался прикрыться - только бы дотянуться. Эонвэ словно медленно выплывал из болотной трясины, вот он открыл глаза, потом снова прикрыл. Мастер Грез положил ему руку на лоб. Выждав, пока майа придет в себя, виновато развел руками.

Эонвэ покачал головой:

- Все правильно - ничего другого я и не мог увидеть... Так и надо. - Он вздохнул.

- Я что-нибудь придумаю, - попытался успокоить его Ирмо. - На, выпей пока. - Он протянул майа небольшой сосуд из цветного стекла, в котором плескалась радужная жидкость.

Эонвэ, не спрашивая, безразлично выпил предложенное. Теплые волны разошлись по телу - казалось, оно утратило вес и даже стало каким-то прозрачным. На смену ужасу пришли легкость и некая отстраненность. Казалось, он видит Сады насквозь, до малейших травинок, и все это причудливо то сплетается, то распадается, образуя новые узоры. Все вокруг засветилось, медленно поплыли звезды, бесшумно'взрываясь водопадами искр. Сияние пробивалось из-под кожи, соткав вокруг тела светящийся контур - зеленовато-голубой. Эонвэ казалось, что воздух состоит из зеркал, запечатлевающих каждое его движение, - и это почему-то не пугало, наоборот, рождало ощущение поддержки... Лицо склонившегося над ним Ирмо было удивительно красивым, но неуловимым, меняющим очертания, - только огромные, дымчато-зеленоватые с золотой искрой глаза были определенными, манящими, и он потянулся в их переливчатую глубину, растворяясь в ней, в ее всепоглощающем покое...

* * *

Ирмо, выждав около часа и убедившись, что греза не перерождается в морок, поднялся с травы. Сейчас его волшебные глаза никакого покоя не излучали: Ирмо был измотан и зол. Он собирался в Ильмарин: сегодня он выскажет великому Сулимо все - все, что уже давно пора бы сказать. Собственно, и говорил - когда-то. Потом плюнул на все, укрылся в собственном призрачном мире. Да разве укроешься... Визит Эонвэ оказался последней каплей - Манвэ уже и своего майа умудрился до срыва довести. И Варда в Лориэн все чаще бегает. Сам Манвэ в Садах Грез не появлялся, отчасти Ирмо понимал почему, но сколько же можно?!

Путь в чертоги Ильмарин был неблизок, и у Владыки Грез было время подумать.

* * *

Манвэ сидел в своем покое, опершись локтями на подлокотники кресла и положив подбородок на сплетенные пальцы. Лучи солнца, проникающие сквозь цветные стекла витража, робко касались темно-золотых волос, окрашивая их зеленым, так что они стали похожи на водоросли, а красный блик скользил с недобро сжатых губ на кисти рук, придавая облику Короля нечто зловещее.

Размышления же Владыки Арды были облику под стать: что-то ломалось и рвалось, и что делать с этим дальше, он представлял смутно и неохотно. С Предопределенностью не поспоришь - все будет, как всегда, как задано. Но сколь хрупким было это равновесие - и какая сила его поддерживала... Теперь что-то шло не так, ниточки причинно-следственных связей тянулись в разные стороны, и Манвэ чувствовал себя гигантским пауком, следящим за их колебаниями. Одна, явная, тянулась к вновь объявившимся - там все было совсем не просто, но он не улавливал опасности в них самих: они ничего не собирались нарушать, просто, похоже, сами были вопиющим нарушением. Их появление внушало тревогу, они были непонятны - и в то же время возникло ощущение понимания, даже какого-то природного (породного?) сходства. Необходимо разобраться, найти для них место, нишу, оправдание их существованию, иначе... Что же в них такого опасного? Непредсказуемость? Да, наверное, это. Только бы им хватило ума или осторожности не лезть на зыбкую почву внутренних интриг и не пытаться рушить незыблемое... Но что так привлекло Эонвэ в этом странном создании? То, что поведение майа было следствием гораздо более глубинных причин, было ясно, теперь - отчетливо, но почему именно нуменорец стал последней каплей? Почему он вызвал в памяти Эонвэ именно Златоокого?

Ни поведением, ни характером, ни отношением к окружающему миру они не походили друг на друга. Открытый, любознательный, задумчивый Златоокий и скрытный, ироничный, чуть отстраненно взирающий на все Аллор... Или... 'Взгляд... Взгляд? Да, наверное. Глаза разные, а взгляд - похож. Направленный вглубь и в то же время куда-то вдаль, будто ими одними созерцаемую... Вот как...' - Манвэ вздохнул. Неужели и у этого будет та же судьба? Придется в какой-то момент уничтожить? А еще с Эонвэ надо разобраться...

В дверь осторожно постучали. Манвэ поднял голову:

- Войди.

Вардонэль проскользнула в покой, боязливо замерев у входа. Быстро взглянув в лицо Владыки, поспешно опустила глаза.

- К тебе пришел Ирмо, Владыка Арды.

- Пригласи его сюда, - кивнул Манвэ. 'Разумеется, этого следовало ожидать: Ирмо решил наконец высказаться. Что ему Эонвэ устроил? Вот и узнаем'. Повелитель Валинора придал лицу спокойное выражение, словно маску надел, - а чем и была личина, без которой он почти никогда не показывался при посторонних?

Раздались легкие шаги, и в открывшуюся дверь решительно вошел Ирмо.

- Приветствую тебя, Манвэ Сулимо, - подчеркнуто ровно произнес он, глядя в глаза Манвэ.

- Приветствую тебя, Ирмо Лориэн, - в тон ему ответил Владыка. - Располагайся, - добавил он, указывая на стоящее напротив кресло.

- Благодарю, - сдержанно произнес Владыка Грез, устраиваясь поудобнее.

- Я слушаю тебя - ты пришел поговорить о чем-то важном, не так ли?

- Проницательно, как всегда, - усмехнулся Ирмо. - Я действительно хотел побеседовать с тобой...

- Об Эонвэ?

- И о нем - тоже. Но скорее - о тебе. Манвэ слегка улыбнулся, вскинув бровь:

- А в чем дело? Все же что с Эонвэ?

- С Эонвэ уже ничего - ловит грезы - нормальные, за какими ко мне пол-Валинора бегает, а не ту дрянь...

- Дрянь? Что ты называешь дрянью?

- Мороки! Мороки, завязанные на реальной памяти, а что он может помнить, ты не хуже меня знаешь, - тяжело проговорил Ирмо.

- Память есть память, вопрос, как относиться к воспоминаниям.

- Так что, я ему должен отношение выправлять?! - чуть повысил голос Мастер Грез.

Манвэ пожал плечами:

- Ты Феантури, тебе виднее. Я послал его отдохнуть. А он тебе что рассказал?

- Что он мне мог рассказать?

- Возможно, что-то, что укрылось от меня, ты же ведаешь иногда то, что мне неизвестно.

- Потому что со мной не боятся говорить.

- А что проку бояться меня? Захочу - все равно узнаю. - Владыка нехорошо улыбнулся.

- Вот именно! - вскипел Ирмо. - А пока что твой собственный майа, твой ближайший помощник смертельно боится тебя, несмотря на привязанность... Но ты, похоже, все же перебрал...

- Меня многие боятся, - равнодушно процедил Манвэ.

- Еще бы. А тебя кто-нибудь любит? А ты-то хоть кого-нибудь любишь?

- Ты уже задавал мне как-то этот вопрос, Лориэн, - холодно проговорил Король. - Это не имеет отношения к теме.

- Не имеет?! А то, что ты довел до отчаяния того, кто не может быть без тебя? Довел до того, что он просил у меня забвения?!

Манвэ слегка нахмурился, тонкая вертикальная складка прочертила лоб.

- Забвения? Зачем?

- Он отчаялся - до безразличия, до нежелания быть. Он был уверен, что ты отослал его ко мне, чтобы изменить, стереть память. Как тем... Только тут память исчезнет лишь вместе с личностью.

- Да не хотел я его памяти лишать! И прогонять не собирался - он провинился и был наказан. Я его пальцем не тронул.

- Ага. Прикоснулся лишь, когда оковы снял. Ты способен птицу на лету заморозить, хотя вроде и не твоя это стихия - лед...

- Не моя. Моего брата. Дальше что? - сощурился Владыка. Тонкие, красиво изогнутые брови сдвинулись к переносице.

- Ты отталкиваешь тех, кто близок. Зачем? И как ты можешь рвать связь между собой и сотворенным тобой?

- Я этого не делал. Ни сейчас, ни... тогда.

- А зачем - ты просто убиваешь. Отчаянием. Страхом. Не Мелькор, ты - разрушитель! - выпалил Ирмо, разозлившись окончательно, потом посмотрел на Манвэ. Пальцы Короля чуть сильнее, чем надо, сжали подлокотники кресла. Он сказал:

- Допустим. Но Эонвэ - мой майа и останется таковым навсегда. Да и куда он денется?

- Не знаю. Это сейчас он не представляет жизни без тебя. Придет время - научится. Так что давай, помоги ему, продолжай в том же духе...

- Если уйдет, я не буду его преследовать... - криво усмехнулся Король.

- До тех пор, пока...

Ирмо осекся, поймав взгляд Владыки. Такой боли он не видел давно - глубоко скрытой на дне потемневших глаз. Утонченно-красивые черты лица остались неподвижны, храня надменное выражение, но там, за синим стеклом, клубилось нечто... Ирмо невольно сплел пальцы, стиснув ладони...

- До тех пор, пока не совершит нечто неподобающее? - продолжил меж тем Манвэ безжизненно ровным голосом. - Он не совершит. Не совершит, слышишь? Никогда! Он сотворен подобным мне и преданным мне - безраздельно! И он исполняет мою Волю, а я ничего не делаю неправильно, не по Замыслу, он не уйдет, и с ним ничего не случится, - это был уже лихорадочный, свистящий шепот, так непохожий на обычно плавную речь Короля. Казалось, он говорит это себе, уже не замечая Ирмо. - Ни с кем ничего подобного не случится. Этого не будет - больше никогда не будет... - Ирмо показалось, что Манвэ безумен - хотя такого не могло быть, но глаза были пустые, невидящие, точнее, видящие то, что мог видеть лишь он. Голос Короля пресекся...

- Манвэ... - невольно вырвалось у Мастера Грез.

- Что? - Разом вернувшись в окружающий мир, Владыка выпрямился в кресле. - Что тебе надо, Лориэн? Чтобы я привязал его к себе еще крепче? Любовь, привязанность - зачем? А если что-то произойдет - опять терять? Ему это зачем - если со мной... - Он резко замолчал, потом продолжил уверенней: - Нет, со мной ничего не будет, никуда не денусь и гнев не навлеку, я же ни в чем не нарушаю Его волю... Этого не может быть, - рассеянно проговорил он.

Ирмо почудился страх. Манвэ боялся. Чего? Кого?

Но задать прямой вопрос он не решился. Если Манвэ и трус, то говорить это ему в глаза не стоит. И еще что-то, какое-то неясное ощущение остановило Мастера Грез. Какой-то не такой это был страх.

- О чем ты, Владыка?

- Я? Так, ни о чем. Тебе не стоило обращать на это внимание.

- Если я уже здесь... - прошептал Ирмо.

- Ну и что? Ты пришел объяснить, что с Эонвэ, вот и объясни, будь любезен.

- Ты не только его довел. Ты и себя уничтожаешь. И не знаю, смогу ли помочь тебе.

- Не думаю. И кажется, я тебя об этом не просил.

- Ты же не даешь себе расслабиться ни на мгновение. Разрушаешь себя... И тех, кто рядом. Тех, кто ближе. Тех, кто любит тебя, несмотря ни на что...

- Я ни от кого не жду любви. Что проку любить, если... если приходится выбирать между любовью и обязанностью, долгом... Знаешь, есть порода пастушьих собак - они кусают отбивающихся от стада овец, чтобы не разбегались... Ты полагаешь, что кто-то принимает во внимание, любят ли овцы собаку?

- Ну нельзя же так, - прошептал Ирмо. - Но... почему ты действуешь страхом? Разве лаской нельзя? Почему ты хотя бы иногда не поговоришь с кем-нибудь...

- О чем?! Об этом? Ты что, Ирмо, совсем в своем Саду грез перебрал? С Вардой? Ей и так хватает, не зря к тебе ходит... Или с Эонвэ? Для чего? Чтобы по-о-нял? - со злым ехидством протянул Король. 'На, ешь, сам напросился!' - Ну не будет он меня бояться, я, собственно, специально к этому не стремился, поверит и - что? Будет исполнять все из любви, а не из страха? Какая разница?

- Он не в состоянии все время бояться. Если уж ты его таким сотворил, то наградил бы уж и более крепкими нервами...

- Что мог, то и сотворил! - огрызнулся Манвэ.

- А теперь с себя всякую ответственность снимаешь?

- Я отвечаю за любое из своих деяний, - отрезал Король.

Ирмо покачал головой. Куда увел их этот разговор? Куда зайдет? Он вступил на очень зыбкую почву, и как знать, какие меры по ограждению своей истрепанной души предпримет явно задетый за живое Владыка? Впрочем, раз уж так, надо идти до конца. Он ведь - Властитель Душ, кому еще это расхлебывать?

- Ну почему ты не хочешь хотя бы отдохнуть? Ведь Сады для того и существуют.

- Ты сам когда-то сказал, что врач нужен только живым, - что еще тебе надо? При чем тут я?

- Я не то имел в виду...

- Уже неважно - ты был прав. К тому же не вижу смысла уходить в грезы, в эти краткие часы веря, что все идет так, как хотелось бы, и вообще все просто замечательно и мило. Потом ведь придется проснуться.

- Но всем необходима передышка.

- О да! Люди вот, я слышал, при допросах с пристрастием (они же не могут, бедные, напрямую покопаться в мыслях) отливают время от времени допрашиваемого водой, чтобы не сдох раньше срока...

- Спасибо, Владыка, я тронут, - прошипел Ирмо.

- А при чем тут ты? Ты милосерден, делаешь, что можешь. Поплачутся тебе, успокоятся - и опять все тихо.

- И я скоро сменю прозвище Мастер Грез на Мастер Промывки Мозгов...

- Ты же не хочешь крови? Кровь в обмен на мир, память в обмен на кровь...

- Да сколько можно души наскоро латать? Впрочем, есть ли другой выход?

- Видимо, нет. Такова Предопределенность. По-иному еще хуже будет. Наверное, в нас какой-то изъян. Или, борясь с Тьмой, сами пропитались ей... Уничтожили, а семена прорастают. В Замысле же ничего такого не было... Замысел не мог быть несовершенен... И горе тем, кто попытается противостоять его выполнению...

- Так когда он, Замысел, будет исполнен?

- Это ведомо только Творцу. Мне Он открывает столько, сколько я в состоянии постичь, дабы я мог способствовать исполнению... - Голос Манвэ обрел привычную жесткость.

Ирмо с тоской взглянул на Владыку. Мелькнуло что-то - и вновь скрылось за железной завесой...

'А ты что думал, Ирмо? И так глубоко влез - из милосердия, конечно... Изящно, чистыми инструментами... Ничего, переживу. Неужели не ясно: собственное существование - не слишком большая цена за спокойную совесть и жизнь всех остальных, лишь вынужденных соглашаться с тобой - так или иначе...'

- Я постараюсь быть помягче с Эонвэ. - Владыка перевел разговор в прежнее русло. - Полагаю, он многое осознал, и нам обоим будет проще... договориться.

Владыка Грез понял, что аудиенция заканчивается, - видимо, Королю просто трудно сохранять спокойствие, а выказать боль или усталость он себе не позволит. А то, что он здоров и благополучен, 'пусть в Лориэне рассказывает', как говорят в Валиноре. Только не придет он туда.

Ирмо встал, собираясь прощаться.

- Да, еще: тут объявились занятные создания, - проговорил, словно вспомнив только что, Манвэ, - ты, возможно, слышал о них?

- Об Аллоре? Конечно, Намо же мой брат. А кто еще? Ты сказал - создания?

- У него завелась еще и подруга. Тоже бывшая смертная.

- Ну так что? Приглядеться к ним повнимательней? - Ирмо выругал себя мысленно за то, что сам невольно проникся придворной манерой выражаться - нет чтобы напрямую спросить: 'Покопаться в душе и памяти? Нужное привить, лишнее вычистить?..'

- Просто попытаться понять, что с ними происходило, - с усмешкой произнес Манвэ. - Там много загадочного, а мне не хотелось бы, чтобы у них начались неприятности. Право, жалко будет.

- А ты беседовал с ними?

- Да, вчера. - Манвэ в несколько штрихов-фраз описал визит недомайар.

- Они чем-то приглянулись тебе?

- Возможно, - высокомерно прищурившись, бросил Манвэ. - Ты осторожней с ними: они существа своеобразные, но достаточно гибкие... Словом, если выплывет что-то занятное, поделись, хорошо? - Это было равнозначно приказу - хоть и в расплывчатой форме: Манвэ оставлял Ирмо лазейку - на всякий случай. Так, по крайней мере, показалось Мастеру Грез.

- Хорошо, - проговорил он, чуть наклонив голову, - рад буду познакомиться. И все же - подумай о моих словах...

- Спасибо. Я подумаю. Когда-нибудь я, наверное, приду к тебе... - Манвэ улыбнулся. Ирмо стало немного не по себе от этой улыбки.

Он направился к двери, оглянулся напоследок и... увидел. Владыка не смотрел на Ирмо, словно забыв о нем. Лицо, обращенное к окну, страшно изменилось - тонкие, изысканные черты словно осыпались алмазным крошевом, и возникло - нечто, стеклянно-прозрачное, ломкое, как обугленный лист пергамента, сгорающий в страшном, холодном синем пламени... Казалось, облик скоро развеется колючим пеплом, а огонь долизывал, жадно и бесшумно, ниши глазниц...

Неужели это - тот яростный свет, приводящий в трепет всех в Благословенной земле? Беспощадный, отрешенный, как... как - Пустота? Выжигающий все, кроме ненависти и презрения... Уничтожающий...

Наверное, Ирмо вскрикнул, потому что Король обернулся, жестко глядя в лицо Владыки Грез, - от жуткого видения не осталось следа, только в глазах мелькали ледяные сполохи.

- Что это? - выдавил Лориэн. - Как...

- А-а, заметил... Моя ошибка. Ты же Видящий... Полагаю, ты понимаешь хотя бы теперь, что в твоих Садах мне делать нечего...

- И это тоже - Замысел? - выдохнул Ирмо.

- Это - плата. Замысел - цель, мы - лишь средства, орудия. А если орудие ломается, значит - не годится.

- Но кто заменит - нас?

Манвэ нехорошо рассмеялся:

- Никто, Ирмо, никто... А если Искажение победит, этот мир будет уничтожен - так открыл мне Единый.

- Так, значит, мы все выбираем - между гибелью и разрушением... - усмехнулся Ирмо. - Так мы все уже...

Манвэ устало откинулся в кресле:

- Мы ничего не можем менять в Предначертанном. Так что каждый пусть занимается своим делом. Я понимаю, тебе тяжело, Лориэн. Но ты не можешь иначе - так делай то, что свойственно тебе... Пока можешь... Иди, Ирмо. Ты ведь хотел поговорить? И мы поговорили, не правда ли?

- Да, - проговорил Ирмо. - Поговорили. - Он вздохнул. - Не бойся, от меня никто в Валмаре ничего не узнает - и так страшно. И все же... я буду ждать тебя. До встречи, Владыка.

Ирмо, чуть сгорбившись, медленно развернулся и вышел из комнаты, тихо-тихо прикрыв за собой дверь.

Манвэ уселся в кресле, подтянув колени к подбородку. Сколько еще он продержится? За все надо платить: за приговоры, за кровь, за страх - неважно, что иного не дано. Он уже почти ничто - но это ведомо лишь ему, Владыке. А Арда скоро выпьет его. Останется лишь стихия, никем не управляемая... Может, когда он совсем истощится, Единый смилуется над ним и возьмет к Себе, избавив от позора бессилия? Может, можно будет - уйти? Если на Арде все будет в порядке? Возможно, осталось немного. Выдержать... Вытерпеть - столько, сколько потребуется. Владыка нахмурился и нервно закурил, свернувшись в кресле. Его никто не видел - и на том спасибо.

* * *

Очнувшись от колдовского сна, Эонвэ огляделся. Сквозь кружева сумрака пробивались тонкие пряди закатных лучей. Майа потянулся, пытаясь сообразить, почему он оказался здесь и что произошло. Забвение рассеивалось, как лепестки утреннего тумана, обнажая память - цепкую и невеселую. Он вспомнил все - и гнев сотворившего, и наказание, и отправку в Сады Грез. 'Но... я же помню все - подробно и точно. Значит, Ирмо ничего не сделал? И я остался собой?' - Эонвэ вздохнул с облегчением, по тут же озадаченно склонил голову. Если Манвэ и пожелал оставить своего герольда таким, как есть, пожелает ли он его видеть снова? Мало ли, что ждать обещал... Вряд ли ему, оступившемуся, будет оказано доверие... И все же надо идти - нельзя ослушаться приказа. Встав и расправив складки плаща, Эонвэ медленно пошел к выходу. Свет Валмара уже блеснул ему в лицо, когда подошедший сзади Ирмо тихо позвал его.

- Счастливого пути, - произнес Владыка Душ, - не унывай. Все устроится: ты нужен ему... - Улыбнувшись грустно и помахав рукой на прощание, Ирмо углубился в густые заросли - словно растворился в них.

Эонвэ приветственно поднял руку и шагнул в свет.

Дойдя до Ильмарин, он тихонько проскользнул в свои покои, ожидая, вызовет ли его Повелитель Ветров. Зажег свечу и устроился в резном кресле, глядя на дрожащий огонек. Тихий стук в дверь вывел майа из оцепенения. Кто бы это мог быть? Собственно, Эонвэ это было безразлично, и он тихо проговорил:

- Войдите...

Изящные створки приоткрылись, и на пороге возникли Аллор и Эльдин.

- Мы не помешали? - вежливо поинтересовался новый майа, стоя по ту сторону двери.

- Нет, что ты, заходите. Располагайтесь, - тускло сказал Эонвэ.

Майар проскользнули в комнату и уселись на стулья.

- А как вы в Ильмарин попали?

- Манвэ разрешил. Появляться.

- А-а... ну что же, я рад за вас... - проговорил герольд. Вышло нерадостно, и майар не могли этого не заметить.

- Что-нибудь случилось? - спросил Аллор.

Эонвэ, собравшись с мыслями и ругая себя за невольные проявления настроения, развел руками:

- С чего ты взял? Все в порядке.

- Прости, но у тебя на лице написано обратное. Впрочем, это твое дело, я не настаиваю на объяснении.

- Ну и что? Тебе-то до меня что за дело? - с досадой бросил Эонвэ.

- Мне? Ну как тебе сказать... Было же тебе до меня дело на Круге три дня назад. Ты же старался мне помочь... - Майа улыбнулся краем губ.

- Видно, меньше чужими делами интересоваться надо! - Герольд Манвэ махнул рукой.

Аллор пристально посмотрел на него:

- У тебя неприятности - из-за меня?! Тогда мы просто должны знать, что произошло.

- А то еще что-нибудь натворим, - добавила Эльдин. Не желая и не имея сил сдерживаться, Эонвэ, где вкратце, а где - подробно, изложил то, что произошло. Майар внимательно слушали, изредка переглядываясь.

- Вот так, - закончил Эонвэ. - Теперь, наверное, он мне доверять не будет. Он слабостей не прощает, ему же они несвойственны. Найдет или сотворит кого-нибудь другого. Ведь его только конечный итог интересует. Что же, орудие сломалось - можно добыть новое... Король не может руководствоваться чувствами...

- Но это не значит, что у него их нет, - парировал Аллор. - Знаешь, ранить могут сильнее всего - свои. Ощутить, насколько твой же сотворенный не верит тебе и боится, стремясь скрыться с глаз долой, - разве это не больно?

Эонвэ недоверчиво вскинул бровь. Аллор пожал плечами, продолжая:

- Кому как не тебе это знать? Ты же ближе всех к нему... Ну кроме Варды, конечно. Но ты - помощник. Конечно, это срыв...

- Срыв... - протянул Эонвэ недоверчиво.

- А что ему, истерику тебе закатывать?

Майа Манвэ покачал головой:

- Нет, вот еще...

'Нервы у Манвэ совсем никуда не годятся', - мысленно обратился к Эльдин нуменорец: направленной безмолвной речью они овладели на удивление легко.

- А что теперь делать? Я бы мог покаяться, но это будет очередное вранье. И вообще - треснувшая чаша...

- Так вы же не из глины, - улыбнулась Эльдин.

- Все утрясется - ни ты без него не сможешь, ни он... - Аллор не закончил фразу, глядя на дверь, в проеме которой словно парой росчерков нарисовалась фигура Манвэ. Оглядев собравшуюся компанию, Король усмехнулся. Все встали, приветствуя его. Эонвэ, не глядя по сторонам, опустил глаза.

- С возвращением, Эонвэ! - улыбнулся Манвэ одними губами, милостиво кивнув остальным.

- Благодарю, Владыка! - Герольд поклонился.

- Я, кажется, прервал вашу беседу? - светски осведомился Король. - Вы можете продолжать, - добавил он слегка насмешливо. Разумеется, конец разговора он слышал.

- Нет, что вы, - улыбнулся Аллор, - ничего особенного. Зашли вот в гости... зазвать, а он что-то грустит.

Осмелюсь пригласить и вас, Ваше Величество; и вас в первую очередь, если снизойдете...

- Воистину - снизойду, - усмехнулся Владыка. - Поход к вам в залы восхождением никак не назовешь. Впрочем, благодарю. - Он иронично наклонил голову.

- А вообще-то мы засиделись и, с позволения Владыки, откланяемся, - проговорила Эльдин. Аллор кивнул. Манвэ утвердительно махнул рукой:

- Ступайте. Можете приходить еще - побеседуем.

- Заходите. Я буду рад. И сам зайду, попозже, - подчеркнуто-непринужденно улыбнулся Эонвэ, подавая руку Аллору.

Еще раз поклонившись Владыке и церемонно попрощавшись, майар выскользнули за дверь.

Манвэ молча сидел в кресле, изучающе глядя на стоящего перед ним герольда.

- Садись, поговорим, - произнес он, указав на место рядом с собой.

Эонвэ медленно сел, сцепив пальцы на колене и бросая изредка взгляды на сотворившего. Наверняка тот что-то услышал. Аллору с Эльдин Владыка всегда успеет высказать все, что думает по поводу валарско-майарской жизни, а вот ему, Эонвэ, похоже, предстоит сейчас сложный разговор.

Манвэ, поймав все же взгляд майа, заговорил:

- Ну как отдохнулось?

- Благодарю, Владыка.

Тень пробежала по лицу Короля. 'Все... Владыка. Пережал. Ирмо прав, да проку-то...'

- Не за что. Делать нечего - то, что было, то было, а память есть память. Ты не жалеешь, что я не приказал Ирмо изменить ее?

Эонвэ пожал плечами. Манвэ продолжил:

- Ты нужен мне такой, какой есть. Память не только у тебя имеется. Ты не мог ослушаться приказа, и отвечаю - я. А веришь ты мне или нет... Можешь не верить в мою справедливость, да и в милость мою не верь - правильно. Будь верен Свету - этого достаточно.

- Но все это... Неужели Свет - в этом? Я все понимаю, но... я устал... Дан Манвэ... - тише прибавил Эонвэ и, неожиданно соскользнув с кресла, уткнулся в колени Валы. Тот как-то неловко погладил его по голове. Эонвэ замер. Потом зашептал, быстро, срываясь, это так отличалось от его безукоризненной манеры говорить:

- Владыка... я понимаю, я никогда не стану прежним, ты можешь мне не верить, но... я постараюсь... я не подведу тебя, я все сделаю, мне все равно, прав ты или не прав... можешь наказать меня за эти слова, ты же... прав всегда, иначе быть не может, но... неважно, какова бы ни была твоя воля... можешь презирать меня - я не смог уйти и, видимо, не смогу... И... я не знаю, через что я не смогу переступить... Через кого... Ничего не знаю... Но без тебя - не могу, не могу...

Манвэ рассеянно перебирал золотые волосы майа, прикрыв глаза. Эта смесь любви и страха, покорности и глубоко скрытой непреклонности... Только бы не ушел, не сломался, не отказался понять и принять, как тот, первый, с золотыми глазами...

Память навалилась солоновато-теплой волной, заструилась вязкими потеками на лоб, плечи, пальцы... Не было сил открыть глаза, ресницы словно склеились.

'...Делай, что должно, и что делаешь - делай быстрей...' - Тонкая фигура с раскинутыми руками, медленно, мучительно медленно падающая на белоснежный склон, подобно осеннему листу, и - тишина, подобная внезапной глухоте, сорвавшаяся хриплым звоном лопнувшей струны. Резко и отчетливо стало ясно - песен больше не будет... Усталая жалость в закатно-солнечном взгляде. И резкая, ошеломляющая боль, разорвавшая, как смерч, все существо на тысячи острых, режущих осколков...

Владыка с трудом разлепил веки, взглянул на замершего у его ног сотворенного. Положив ему руки на плечи, слегка встряхнул. Эонвэ поднял на Владыку глаза, вглядываясь в лицо:

- Я никуда не отпущу тебя. Ты будешь со мной, всегда. Ты нужен мне... Я не хочу терять тебя, понимаешь? И не могу...

Эонвэ судорожно кивнул, осторожно коснувшись руки сотворившего...

Глава 7

Приглашение к Ирмо Лориэну не было для Аллора с Эльдин неожиданным - скорее наоборот.

- Знаешь, Эльди, по-моему, здешняя публика посещает Сады Лориэна, чтобы то ли полечить душу, то ли затуманить мозги. Успокоиться, забыться - или забыть...

- Обычная промывка мозгов, - поморщилась Эльдин. - И это - прекрасные Сады Лориэна, мечта жителей Средиземья? Пишут, что это нечто удивительное, волшебное, не от мира сего...

- Ну и бегают туда, когда мир вконец опротивел. Интересно, что об этом сам Ирмо думает - ведь его Сады появились на заре Арды, полагаю, задолго до чьих бы то ни было нервных срывов...

- Вот и поглядим. Все-таки Ирмо... не знаю, но о нем и Намо, и... Мелькор, наконец, хорошо отзывались...

- Ведь интересно же - каковы они, истинные грезы. Там, кстати, где-то и моя пра-пра-пра... родственница бродит легендарная.

- Мелиан? Говорят, серьезная женщина.

Аллор пожал плечами. Небрежно откинул вечно падающую на глаза прядь:

- Все они тут серьезные не в меру. Один Манвэ, похоже, временами настолько плюет на все, насколько оно этого стоит, - так он циник. Потому весь Валинор к рукам и прибрал. А иначе бы вообще не выжил.

- Да уж... Интересно, а Лориэн от него не мог какие-нибудь указания получить?

- В памяти порыться, а по возможности и почистить ее местами?

- Какими местами? - прошипела Эльдин.

- Всякими разными интересными, - неопределенно ухмыльнулся Аллор, поправляя диадему. - Вполне возможно. Что за жизнь - и там расслабиться не удастся... Впрочем, может, стоит именно расслабиться и хотя бы получить удовольствие?

- Может, все не так уж и мрачно, - хмыкнула Эльдин, застегнув наконец брошь.

* * *

Сады Лориэна находились на окраине Валмара, можно сказать, на протвоположном от Залов Мандоса конце города. Майар неспешно, прогулочным шагом направились туда через центр столицы Валинора.

Звон колоколов стоял в прозрачном, искрящемся воздухе, пропитанном тонкими, еле уловимыми ароматами - что-то от храма, что-то от сада.

Причудливые, воздушно-легкие здания, построенные в соответствии со вкусом и характером владельцев и походившие друг на друга разве что роскошью, тонули в пышных садах. Широкие улицы перемежались извилистыми дорожками, выложенными разноцветными камнями, между холмами перекинулись хрупкие мосты, а по склонам вились, переливаясь всеми цветами радуги, лестницы. Легкие арки и тонкие колонны поддерживали богато и изысканно украшенные своды. Искрились искусно выложенные мозаики на стенах домов и на дне фонтанов, светились витражи в окнах. Тихо покачивались лилии в чашах водоемов. Проще говоря, Валмар, столица Благословенного края, был красив. Впрочем, Аллор, выросший среди утонченной роскоши Нуменора, к развитию эстетического канона которого он и сам в свое время приложил руку, был не особенно поражен, а Эльдин подвела итог, сказав, что 'от обители Могуществ Арды меньшего ожидать и не стоило'.

На улицах народу было немного, лишь иногда попадались по пути крайне серьезные майар в цветах своих Валар или компании эльфов, благоговейно шествовавших по хрустально поблескивавшим плитам переулков. Некоторые боязливо-неприязненно косились на развевающийся за спиной Аллора плащ.

Они добрались бы до Садов Лориэна без приключений, не повстречайся им уже почти на окраине Валмара сам Тулкас-Астальдо, которого этот плащ возмутил безумно. Аллор с Эльдин уже почти прошли мимо, церемонно поклонившись, но Воитель загородил дорогу.

- Это что еще такое? - возмущенно поинтересовался он, указывая на плащ.

- Где? - невинно-удивленно взмахнул ресницами нуменорец. - А-а, это... Это плащ, почтеннейший Астальдо.

- Знаешь, майа, я как-то и не думал, что это что-либо иное. Как ты смеешь носить его - здесь?

- У меня есть на это ряд оснований, суть которых я изложил Его Величеству Манвэ.

Тулкас с удивлением воззрился на нахальную парочку: кто знает, какие цели преследует Король, позволяя или запрещая те или иные вещи... Да откуда они взялись, эти майар, в конце концов? Астальдо еще ни разу не видел их в Валиноре. Может, этот тип с холодными наглыми глазами и не думал ничего объяснять Манвэ, а просто занимается бессовестным эпатажем населения светлого Валмара?

- А ну сними сейчас же!

- Сниму, когда придет срок, - ответил Аллор, не меняя позы и выражения лица.

Эльдин, наивно наматывая локон на палец, глядела ясными глазами на рассерженного Воителя.

- Какой еще срок - ты сделаешь это сейчас!

- Сожалею, но срок лишь Эру ведом. Поскольку же сейчас мы направляемся в гости к Ирмо Лориэну по его приглашению, а он относительно сего плаща не высказал никаких особых пожеланий, то считаю возможным в нем оставаться. Будучи когда-либо приглашен вами, уважаемый Тулкас, я учту вашу неприязнь к этому цвету и не буду портить вам настроение в ваших чертогах. А сейчас мы вынуждены вас покинуть - право, неудобно майар, приглашенным Валой, опаздывать к назначенному сроку. Удачного дня, Астальдо, намариэ.

Не дожидаясь, пока Тулкас осмыслит все сказанное, Аллор взял Эльдин под руку, и они двинулись в сторону Садов. Астальдо так поразила подобная наглость, что преследовать их он не стал - разобраться что к чему и расправиться с дерзкими он всегда успеет.

* * *

А Сады Лориэна все равно оказались такими, как ожидалось, и все же - другими. Неуловимыми, непостижимыми. Действительно, 'не от мира сего'. Странное царство смутных теней и грез, куда не доставал свет Валинора - порой излишне, слепяще яркий.

Перешагнув зыбкую границу, Аллор и Эльдин погрузились в неясное, мягкое, словно сумеречное сияние.

Ирмо встретил их в саду: переливающаяся не то светом, не то цветом, кажущаяся зыбкой фигура - волосы сливались с просторной одеждой, струясь по плечам, оттеняя тонкое лицо и лучащиеся неопределенным, ускользающим блеском глаза.

- Присаживайтесь. - Лориэн мягким жестом указал на бархатистую, отливающую зеленью и серебром траву. Трава чуть пружинила, была теплой и ласковой. Мелодично лилась чуть слышная музыка, проникая в сознание и убаюкивая его. Гости включились в этот поток.

Ирмо ничего не мог прочесть в общем плавном течении, размывающем границу грез и реального. Мерцающая завеса смутных образов, отголоски голосов и песен, призрачные картины - отсутствие грани между мыслью и чувством, памятью и фантазией. Что-то знакомое. Близкое. Ему самому. Осознал: эти майар ближе к нему, чем к кому бы то ни было в Валиноре. Вспомнил то, что рассказывал Намо. Тут же всплыл и разговор с Манвэ: 'Они... и прячут, и не скрывают мысли - но не вычленить ничего определенного. Это - твое, Ирмо...' Да, его.

Потомок Мелиан. А девушка рядом с ним - в какой-то степени его, Аллора, творение. Ничего себе творение... Ладно. Что же делать с ними? Ирмо порядком устал возиться с чужими душевными муками и с воспоминаниями, их породившими. На память в Валиноре никто не жаловался - точнее, жаловались, что слишком хорошая. Все, что ему осталось, - смягчать, гасить, развлекать, наконец. Утешать, увлекая хоть ненадолго в иной, ласковый, цветной по-особому мир, чей зыбкий шлейф тянулся за отдохнувшим в реальность еще какое-то время, давая силы быть. До следующего визита, ибо долго не выдержать без забвения и грез однажды вкусившему их. 'В его Садах находят отдых Валар, устав от бремени Арды...' Да, разумеется, - издерганные внутренним разладом, усталые от напряженности обороны и пустоты бездействия; погрезить, помечтать о том, чего быть не может, что не по силам. Увидеть недопетое, несотворен-ное - по тем ли, иным причинам. Смешать явь и сон, заглушить царапающуюся тоскливо невостребованность, недосказанность...

Все эти размышления пронеслись в голове Ирмо мгновенно. Он взглянул на гостей - те удобно расположились на траве, постаравшись не смять цветы, и внимательно смотрели на Мастера Сновидений. Может, под впечатлением от собственных размышлений в их глазах ему почудилось некое даже сочувствие. Откуда? Сам уже грезит? Ирмо стало немного не по себе: они - видят? Понимают? Боль чужой ноши, раскаленные шлаки изъятых, как злокачественные опухоли, больных мыслей; безнадежность - ничего не изменить, так хоть заглушить сосущую тоску. 'И будет время, когда Стихии позавидуют жребию пришедших следом...' - уже завидуют. Он, Лориэн, с трудом удерживается в своей роли утешителя. Мастер Грез. Ему самому уже необходима все большая доза дурмана - все чаще. Осадок остается от каждого на время исцеленного. Непосильным становится этот груз. Хорошо хоть, у него есть те, кто понимает, кто поможет - хоть взглядом, говорящим: 'Я знаю...' Эстэ, дремлющая дни напролет у своего зачарованного озера, сонная от бездействия, - чьи раны врачевать в Блаженной земле Аман? Разве эльфийское дитя коленку расшибет... Ну и супруга приласкать, успокоить, положить на гудящую голову прохладные пальцы... Мелиан... вернувшаяся к нему через несколько тысячелетий, с пустыми, бесслезными глазами, словно постаревшая, хотя облик и был неизменно прекрасен, - лишенная желаний: и по ней полной мерой проехался рок Нолдор. Сказала устало: 'Нет Дориата... Элу нет... Лютиэнь... девочка моя... - и судорожно ухватилась за дерево. Когда обернулась, синие глаза были сухи. - Ничего больше нет. И меня - тоже...' Она понимает. Когда не в забытьи. А когда забывается, иногда поет. Только голос подводит - срывается. И сбиваются начавшие было подпевать, как когда-то, соловьи. Все пробовала, чтобы отвлечься: все дурманы его Садов, запои - к вину привыкла еще в Средиземье, в бремени плоти познав возможность опьянения, курит постоянно - у Йавапны, с которой она в отношениях почти приятельских, насколько это возможно между майэ и Валиэ, добывает зелье. Мелиан... с вечной самокруткой в зубах, хрипловатым голосом распевающая белериандские романсы... Бесконечные, беспорядочные романы - попытка поймать призрак былого, - а ведь она прекрасно понимает, как это безнадежно. Майэ Мелиан, создательница Завесы, королева Дориата, беспутная и все же прекрасная... Спела недавно балладу о самом веселом человеке - менестреле. Пьяна была, как всегда. Положила руку на колено, протянула ему кубок: 'Выпьешь, веселый Вала, со счастливой майэ?' Она видела. Сочувствовала. Не пыталась помочь - чем тут поможешь - разделить хотя бы... И наконец Айо. Не отлучавшийся с тех пор из Садов. Куда? К кому? Даже если удастся оградить его там от неприятностей, что делать ему теперь в Амане? Один из тех, мятежных, вставших на сторону Врага. Мастер-искусник, фантазер, мечтатель. Ученик, мастерством мало в чем уступавший ему, наставнику. Впечатлительный и в то же время сдержанно-рассудительный. Ему мог позволить Лориэн погружать себя в спасительное забытье, мог доверить сознание. Мог, отдыхая, оставить сады на Айо, незаметного для иных посетителей среди колдовских туманов и призрачных кустов. Ему можно было рассказать почти все. Майа удивительно умел слушать. И творить сказку - сон о невозможном.

Ирмо вернулся в реальность, чьи представители сидели перед ним с невинными лицами. О чем их расспрашивать? Что узнавать? Почему-то захотелось уберечь - от чего-то. Действительно, есть в них что-то нездешнее.

- Как вам тут? - дурацкий, никакой вопрос, но что еще спросить, теряясь под пристальным, чуть насмешливым взглядом?

- Дивно - по определению. А как же иначе?

- Действительно. Что же, будьте гостями в моих Садах, новые майар. Я наслышан о вас - от Намо в основном. Трудно вам сейчас...

- Ничего, пока справляемся. - Опять ироничные усмешки.

Может, они и не умеют уже по-иному. 'Три тысячи лет без сна...' Интересно, возможно ли, чтобы их ухмылки превратились просто в улыбки - ясные и счастливые? Ирмо почему-то очень захотелось этого: надо понять их, узнать побольше и аккуратно отскоблить тревоги и злость, недоверие и настороженность, - да с чего он это взял? Они же вполне открыты и даже доброжелательны... Что же представляют собой эти недомайар?

- Рад слышать. Не все могут сказать о себе такое. Впрочем, вы же здесь недавно. Тем не менее мои Сады могут быть и просто источником радости и покоя, - право, отдохнуть и расслабиться вам не помешает.

- Отдохнуть... Возможно. Не знаю. Да и насчет забытья... - Аллор задумчиво осмотрелся по сторонам - неяркая, зыбкая красота сада завораживала, звала... - Подумать только, Ирмо... У нас, в Нуменоре, люди просаживали состояния, теряли достоинство и честь, теряли себя наконец, чтобы хоть ненадолго приобрести подобие твоих грез.

Ирмо взглянул на него с интересом:

- Как?

- Дурманы, зелья. Что-то похожее можно было поймать с помощью некоторых сочетаний ягод или грибов. И забвение, покой - отвар мака. Примешь - и мир обретает приемлемые очертания...

- И ты пробовал?

- А как же! И немало. Это давало силы существовать, общаться - с теми, с кем приходилось.

- Зачем?

- Жизнь при дворе - это не только приятное общение, это еще и общение с 'нужными' людьми. И не всегда это было легко - даже мне.

- А ты, Эльди? - Ирмо позволил себе назвать ее ласково-уменьшительно. Прошло.

- Я не успела - девушке из хорошей семьи это не пристало. Запретный плод. Только слышала.

- От Аллора?

- Нет, он мне такое не рассказывал. У нас была масса других тем для беседы. Да и не для него это уже было. Призраки, как правило, трезвенники.

- Да, конечно, - натянуто улыбнулся Ирмо. Что же в них встревожило Манвэ?

Конечно, слишком много в них - иного. Людям дано распоряжаться своей судьбой, меняться и менять. Значит, они - люди? Но ведь по сути - они майар? Все-таки что же она видела? Ирмо осторожно попытался проникнуть глубже в сознание - и ощутил какую-то упругую стену, сотканную из образов и картин, - неясно было, где реальная память, а где фантазия. Он был внутри - и все же вне. Что-то мягко, ненавязчиво не пускало - различить, выявить, разложить по полочкам. Завеса... Завеса! Чем дольше общался Ирмо с новыми майар, тем яснее он узнавал собственные методы - Мелиан выучилась завесе от него - собственно, это было в ней всегда, он только помог раскрыть дар...

- Откуда у вас это? - не выдержав, поинтересовался он.

- Что? - невинно уставились на него Аллор с Эльдин.

- Завеса. Так называемая завеса Мелиан.

- Завеса? - Аллор пожал плечами. - Может быть. Тебе это мешает, Лориэн? В смысле - неприятно?

- Нет, что вы, - смутился Вала, - просто... как ты научился этому? Ты же только потомок Мелиан - дальний причем?

- Мне пришлось... Точнее, так вышло. - Аллор поплотнее закутался в плащ, словно озябнув.

Ирмо показалось, что он коснулся чего-то запретного, что нуменорец хотел бы забыть, - вот оно! Но что? Еще немного, и он, Лориэн, узнает это и, может быть, сможет помочь. А Манвэ... Ирмо найдет способ оградить их от гнева Короля.

В это время из-за деревьев послышалось пение. Глубокий голос с легкой хрипотцой, придающей ему даже некий шарм, напевал известную в забытых краях балладу. Ирмо незаметно вздохнул: на поляне, чуть покачиваясь, стояла Мелиан. Выйдя из очередного забвения, она уже успела приложиться к бутылке - майэ продолжала держать ее за горлышко. На губах бывшей королевы Дориата застыла улыбка. Она приветственно кивнула всем присутствующим. Ирмо подивился разительному сходству ее и Аллора - та же грива пышных черных волос, схожий разрез изменчиво-синих глаз...

Мелиан тоже уставилась на гостей с некоторым интересом, даже слегка протрезвев.

- А это кто пожаловал, Ирмо? - поинтересовалась она.

- Это твой дальний родственник, Мелиан, - со вздохом ответил Ирмо, обратив к недомайар извиняющийся взгляд.

- Какой еще родственник? - протянула было Мелиан. - То есть? Как? - Майэ трезвела на глазах, взгляд стал острым, она жадно всматривалась в лицо Аллора.

- Дальний, - улыбнулся Аллор, хотя Ирмо и уловил в его взгляде сочувствие. Незаметное, впрочем, - майа не хотел обидеть Мелиан. - По линии Элроса, сына Эльвинг, внучки Лютиэнь.

- Эльвинг? Да, конечно... - Мелиан задумалась. - Но... Элрос же избрал путь смертных? Откуда же ты взялся в Валиноре?

- Так получилось.

- Ты тоже был смертным?

- Был... - хмыкнул Аллор.

- Откуда ты родом? - Мелиан уселась рядом, все еще сжимая бутылку в руке.

- Из Нуменорэ. Слышала о нем?

- Нуменорэ? Да, разумеется. Но ведь Нуменорэ, - она чуть запнулась, - исчез три тысячи лет назад...

- Скоро три тысячи сто сорок один год.

Мелиан с состраданием взглянула на майа:

- Ты видел его гибель?

- Почти... Мы примчались поздно... - Аллор чуть прищурился, Эльдин придвинулась к нему.

- Откуда?

- Из Мордора.

- ?!

- Из Барад-Дура, - спокойно, хоть и жестко уточнил Аллор.

- Ты был в Мордоре? Кто это - мы?

- Побратимы. Улайар.

- Это же, насколько я слышала, ближайшие помощники Саурона, Рабы Кольца...

- Назгулы.

При этом слове, казалось, холодный ветер проник в теплый сумрак сада. Качнулись венчики странных, мерцающих цветов. Мелиан поежилась:

- А ты... при чем тут ты? Ты тоже был... назгулом?

- Да, был. С Гортхауэром я познакомился в Нуменорэ. Кстати, о дурманах, Ирмо, - кольцо показалось мне сильнее их всех - такие мощь и сила были в нем - казалось, весь мир мне откликается. Просто летал. Потом отказаться не мог. Потом поздно стало... То есть не смог умереть тогда - струсил.

- Струсил? - удивленно переспросил Ирмо.

- А что, я не похож на труса? - Аллор пристально посмотрел в глаза Вале.

- Честно? Нет, не похож. Разве что кольцо тогда поработило твою волю...

- Можно назвать это и так. Но слабость есть слабость. И за это платят.

- Платят... - прошептала Мелиан. - Чем?

- Душой. Свободой. - Лицо Аллора было непроницаемым.

'Хотел в душе покопаться? На, получи, - подумал про себя Ирмо. - И не думает скрывать. Наверное, и самому Манвэ то же самое бы выложил, глазом не моргнув...'

- Коварен прислужник Врага, - робко-утешающе проговорила Мелиан.

- Головой думать надо, и не только о своих удовольствиях, - огрызнулся нуменорец. - Гортхауэр искал соратников, тех, кто поймет, - а нашел в конечном итоге слуг. Не мог уже иначе. А я развлекался, не думая ни о чем и ни о ком, - почему бы и не заполучить такое сокровище? Да еще такое породистое?

- Он знал, что ты - потомок Мелиан?

- А что тут знать? Род нуменорских королей из своего происхождения секрета не делал - скорее наоборот.

Мелиан свернула самокрутку и закурила. Покосилась на Аллора:

- Будешь?

- С удовольствием. - Он глубоко затянулся. - С нуменорских времен не курил...

Эльдин немного смущенно протянула руку:

- Оставь затянуться, ладно?

- А ты-то... разве ты куришь? - удивленно вскинул брови Аллор.

- Ну... иногда. Еще в Арноре научилась.

- Не видел, чтобы ты курила...

- А зачем при тебе было? Ты же не мог...

Грустно улыбнувшись, бывший назгул погладил ее по голове.

- Улайар были призраками? То есть нематериальными сущностями? И все же могли многое, говорят...

- О да. Как говорили: назгул - как человек, только умеет побольше. А вот жить - не умеет. Так кто это в наше время умеет?

Мелиан протянула нуменорцу бутылку:

- На, выпей. Хорошее вино - дрянь не пью.

- Спасибо. - Аллор передал бутылку Эльдин, сделав порядочный глоток.

Та, отпив, протянула сосуд Ирмо. Вала, машинально отхлебнув, поставил его рядом.

- А все же... Как же - завеса? Ведь твои мысли даже я с трудом улавливаю, - невольно вырвалось у Ирмо, - а Гортхауэр... он - мог?

- Невеликая потеря - мои мысли, - взглянул на него Аллор. - А Гортхауэр... Да, потом он не мог... - Майа резко замолчал, и Ирмо почувствовал, что дошел до некоего предела, коснулся чего-то непостижимо страшного, про что выспрашивать не стоит. Может, в забвении удастся? Лориэн вполне искренне хотел помочь, и было любопытно увидеть то, что могло превратить призрака в майа...

- Ладно, что это я, в конце концов... - пробормотал он. - Привык - ко мне редко просто так заходят. Но вам и вправду стоит отдохнуть. Успокоиться. Сбросить хоть часть груза. Отключиться, наконец.

- Стоит ли? - задумчиво сказал Аллор.

- А почему - нет?

- Не знаю. Так кажется. Сознание - вещь зыбкая.

- Ничего, - улыбнулся Ирмо, устремив на них свои колдовские глаза, - я буду рядом. Доверьтесь мне, отдохните - клянусь, что бы ни нашлось в ваших мыслях, я не использую это против вас, об этом никто не узнает - вы ведь... все-таки где-то мои майар... в принципе...

Аллор подавил в сознании вопрос об Айо - Намо не ждет от него, чтобы он хоть кому-то рассказывал о Книге. Даже Ирмо. А если Ирмо знает - тем более незачем дергать его. В конце концов, может, и впрямь немного расслабиться не помешает и ему, и Эльди. Стирать память они ему не дадут - постараются, по крайней мере. (А может, кое-что и впрямь стоит? Он отогнал эту мысль. Нельзя: все связано, уберешь одно - потеряешь еще что-то.) А если не справятся - так в любом случае тягаться с Валой им сложно. Если захочет сломить... Ну... по крайней мере, они постараются удержаться.

Ирмо погружался в их сознание, соединенное и сейчас - удивительно. Пройдя верхние слои, почувствовал: завеса ослаблена. Он видел образы и картины, причудливо трансформированные, увидел - звезды, огни в бесконечной тьме, тропки блестящих искр, услышал музыку - странно знакомую - он слышал ее когда-то давно. Где? Неужели... в Предначальной Песне - Айнулиндале? Но тема... Это же Мелькоров диссонанс?! Но она видела и слышала это - наваждение от реально увиденного Ирмо еще был в состоянии отличить.

Смущенный, Лориэн скользил дальше, в темные глубины, разматывая клубок воспоминаний - от ассоциании к ассоциации, по смысловым цепочкам... Мелькнули Ородруин, обожженная войной Пеленнорская равнина, взвихренный Бруинен, темный зал и удивительный, странный силуэт - темнее тьмы этого зала. И... он не успел сориентироваться - и полетел в жуткую огненно-ледяную и все же бесцветную и бессветную круговерть, она засасывала, лишая воли и сил, - его, Валу! Он ужаснулся, а в следующий миг все в нем сжалось от невыносимой боли, она разрывала, она была - клубком дикой муки... Что это? Откуда? Где? Он терял власть над собой - это было непривычно и страшно - надо вырваться - сможет ли он - сам? Где-то рядом он почувствовал Аллора, его сознание, искаженное, захлебывающееся, - его необходимо спасти... Так вот как было утрачено все человеческое... Ирмо ощутил отчаянное усилие - Эльдин была где-то рядом, пытаясь помочь... Он напрягся, попытался представить Валинор, свои Сады - боль мешала сосредоточиться. Возникла Мелиан - испуганная, она тянулась к ним - Ирмо отчаянно ухватился за ее волю - дикий, почти животный страх - Пустота, нет... Бездна, душащая, стирающая - и там... сколько? Три тысячи лет?! Айо! - не владея собой, позвал он из последних сил... И Айо пришел - возник там, на краю ужасной пропасти, - дотянулся. Пустота неохотно отступала перед усилиями троих майар, с трудом вытаскивающих сущности, бьющиеся в ее стальных тисках. Судорожно вцепившись в Аллора, Ирмо выбирался из огненного хаоса - вдвоем они, сосредоточившись, помогали тем, кто пытался их спасти... Еще усилие, дикое напряжение - и их вынесло, выплюнуло обратно, в сумеречный свет - Ирмо открыл глаза, увидел совсем рядом встревоженное лицо Айо. Помотал головой, отгоняя чудовищное в своей реальности видение. Повернулся к Аллору - майа лежал на траве, запрокинув голову, - глаза полуприкрыты, сквозь стиснутые зубы вырвался стон. Бледная, дрожащая Эльдин изо всех сил трясла его за плечи. Вала кинулся к нему, попытался растормошить. Айо удалось разжать челюсти, сведенные судорогой, влить лекарство... Ирмо, вновь проникнув в мысли, позвал - тот откликнулся: слабо, но внятно. Еще зов - и сознание оказалось под контролем - настолько, чтобы вернуть к жизни. Вала, тяжело дыша, опустился на траву. Аллор открыл глаза, взгляд долю мгновения был затуманен безумием, но скоро стал осмысленным: нуменорец взял себя в руки. Огляделся по сторонам - на него смотрели испуганно Ирмо, Мелиан и Айо. Эльдин била дрожь. Он обнял ее, прижал к себе - она, всхлипнув коротко, замерла рядом.

Лориэн виновато посмотрел на них:

- Простите... Я не думал... Такое... Какая самонадеянность...

- Я чувствовал, что мне нельзя отключаться. Но настолько... Жаль. Думал, это ушло, - проговорил Аллор.

- Что это? - робко прошептала Мелиан.

- Бездна... Впрочем, не знаю точно, - покачал головой Аллор.

- Все понятно. Не он, Саурон, это создал, но - знал, как использовать. Но кто сотворил такое? Враг?

- Не думаю, - ответил Аллор коротко. Айо с благодарностью посмотрел на него.

Мелиан обняла Эльдин:

- Я не хотела... Вот дура, завела разговор...

- Ничего... Кто знал? - вздохнула девушка.

- Это что-то новое для тебя, Лориэн? - спросил Аллор. - А остальные, кто ходит сюда?

- У них - другое. У каждого - свое...

- Все ходят?

- Почти.

- А кто - нет?

- Манвэ, например.

- Тогда понятно.

- Что?

- Он устал, но ни за что не позволит себе расслабиться: не знает, что полезет из памяти, - или слишком хорошо знает... - Аллор вздохнул.

- А Варда? - спросила Эльдин.

- Она - часто.

Майэ покачала головой:

- Вполне естественно.

- Надеюсь, это останется между нами, - сказал Аллор, выпрямившись. - Мне жалость не нужна. Скажем так, не к лицу.

'Как он похож сейчас на Манвэ', - подумал Ирмо. Не это ли, помимо всего, уловил Король, прося помочь разобраться со странными майар?

- А что до прочего... Ты видел многое, Лориэн. Зачем, другое дело. Может, тебя попросили? - Майар в упор смотрели на Валу.

Ирмо смутился - это не ускользнуло от них.

- Впрочем, какая разница? Скрывать нам нечего.

- Да и кто мы такие, чтобы нас опасными почитать и нашими мыслями интересоваться?

- Люди, - проговорил Ирмо, сам от себя этого не ожидая.

- Люди... - протянули недомайар. - Где там... Мы - нелюди, уроды.

- Мелиан, угости еще табаком, пожалуйста, - попросил Аллор.

Майэ с готовностью протянула кисет:

- Вот, берите. У меня много. Еще захотите - не стесняйтесь. И... вообще, все равно - вы же зайдете сюда еще, да?! - с надеждой взглянула она на майар.

- Пожалуйста! - присоединился к ним Айо. - Просто посидим, поболтаем. Отдохнете - по-настоящему. - Майа показалось, что им можно верить. Может, из-за того коротко-резкого 'не думаю'? Ирмо виновато улыбнулся:

- Я сделаю так, чтобы вам было хорошо. Таких ошибок я больше не повторю... надеюсь. Еще раз - простите.

- Мы-то простим, - сказала Эльдин, - но ты попытайся побыть Мастером Грез просто ради грез. Право, так лучше будет.

- В самом деле, искусство ради искусства совсем неплохая вещь, - усмехнулся Аллор. - А ведь у тебя так... красиво, хотя я и не люблю это слово. По-хорошему гармонично, что ли?

- Я бы с радостью научил вас многому - если вам это интересно, конечно. По-моему, у вас должно получиться.

- Возможно. Спасибо...

Они посидели еще немного и направились восвояси. Дружески попрощались со смущенным Ирмо и с Айо, а Мелиан сказала:

- Если что не так - вы сразу ко мне. Вы, главное, не стесняйтесь. Все же пра-пра и так далее внук - такое не каждый день встречаешь. - Майэ широко улыбнулась. - До встречи.

Лориэн проводил их взглядом. Странные создания. Неуловимые и вроде открытые. Кажется, поймал сущность, и понимаешь, что все же не уловил ничего. Как в лабиринте: думал, что ты в центре, оказался - с краю. Недаром Манвэ почувствовал исходящую от них опасность: Аллор нес в себе Бездну - пусть и в глубинах памяти. Пустота, от которой они старательно отгородились в Валиноре, пришла с этим элегантно-утонченным, интеллигентным недомайа. Недочеловеком?.. Что же принесет он в Благословенный край? Ирмо не знал. Тревожно - и все. Он души видит - не будущее. С Намо бы посоветоваться. И... с Манвэ? Но... они же живые... Что с ними будет? Только бы не навредить - никому и ничему. Только бы не пришлось выбирать - опять - ради покоя и порядка. Никогда больше! - отчаянно взмолился-подумал Ирмо, стиснув хрупкие пальцы...

* * *

Парочка недомайар вышла из серебристой пелены Лориэна на залитые светом плиты валмарской мостовой. Эльдин, уцепившись за локоть Аллора, бормотала себе под нос все, что думает об отдыхе, грезах и тех, кто эти самые грезы создает.

- Ну вот, милая, выясняется, что ты связалась не только с моральным уродом, но и психическим инвалидом. Странно - думал, освободился. А выясняется, что чуть копнешь...

- А нечего копаться! В Арноре бы некоторым за такие изыскания устроили веселую жизнь. И инвалидность была бы... не душевная.

- Да Ирмо и так... увечный. Выдрессированный? Дома - как на работе. Его же просто понесло.

- Тоже мне, Властитель Душ, - фыркнула Эльдин.

- Самое забавное, что зла нам он, похоже, и впрямь не желал. Промахнулся несколько. Не понял, с чем дело имеет - не ждал. Мы чужие здесь, Эльди. Вся эта публика, кажется, просто не знает, чего от нас ожидать - да мы и сами не знаем, правда? - Он ухмыльнулся, полузакрыв глаза.

- Он еще, того гляди, будет экспериментальным путем выяснять, как нас, бесценных, порадовать и обезвредить, - кисло-сладким голоском протянула Эльдин. - Коли так, я туда, - она ткнула большим пальцем в сторону Садов, - ни ногой!

- Ну зачем же так? Поучиться у него все же есть чему. Да хоть просто поболтать... Кстати, святой принцип потребителя дурманов - от дармового удовольствия не отказываться. А на измену высадит - издержки бытия...

- Прав ты - в некоторой степени. На обиженных воду возят.

- Кстати, о воде: пошли, искупаемся? - неожиданно предложил Аллор.

- Добрая идея. Вообще-то я неважно плаваю. В Арноре, сам знаешь, озера прехолодные.

- Посмотрим. Вот заодно и научу получше.

- Тебе, нуменорцу, и карты в руки. Только бухту поукромней найдем.

- С чего бы это?

- Ну буду плескаться по-собачьи телери на смех.

Аллор длинно и как-то очень обидно присвистнул.

Обнявшись, они двинулись к поблескивавшему вдали морю. Закатное солнце смазало резкие в дневном свете силуэты острых башен, залило, как розовым сиропом, долины. Все казалось каким-то особенно задумчивым и мирным - и настраивало на сентиментальный лад.

Добравшись до моря, они пошли вдоль берега, подальше от набережной. Порой кто-то из них останавливался, чтобы получше рассмотреть блеснувший удачно камушек или пеструю раковину. Вода была прозрачной, сейчас - чуть фиолетовой, отражая закатное небо. Вскоре майар добрели до уютной лагуны с песчаным берегом. Цепочка камней уходила в море. Перескакивая с одного на другой и так - до последнего, они остановились, завороженные - а могло ли быть иначе? - равнодушно-блистательным простором.

- Море - это всегда приятно. Ну... почти всегда, - проговорил Аллор. - Я так по нему соскучился...

Стянув наскоро одежду, он нырнул в мерцающую глубину. Эльдин, смутившись было, все же последовала его примеру. Впрочем, теплое море казалось гостеприимным, и девушка решительно поплыла вслед за своим спутником. Тот спокойно лежал на спине, с блаженной физиономией созерцая звезды в темнеющем небе, но изредка все же поглядывая в ее сторону. Перевернувшись, Эльдин устроилась рядом, запрокинув голову:

- Вот это здорово. Еще бы нырять научиться.

- Знаешь, давай завтра к телери сходим и выпросим какую-никакую лодочку...

- И заплывем куда подальше!

- Ага. Как те крестьяне в притче: 'Купим досок, построим летучий корабль и улетим к такой-то матери!' Отсюда, впрочем, далеко не уйдешь - это же другое измерение.

- Знаю. Это я так... Да и куда нам податься - можно подумать, нас кто-то в Средиземье ждет.

- Вот именно. А вот так просто, куда глаза глядят. Хоть поразмяться...

- Выпросим. Жалко им, что ли? Покувыркавшись всласть, парочка лениво поплыла назад: Эльдин начала уставать. С берега, от Пеллор, тянуло прохладой. Когда они выбрались из воды, стемнело окончательно, но в звездном свете дорога была видна неплохо, к тому же взошла луна, высветив путь, словно огромный фонарь. Им показалось, что с моря кто-то наблюдает за ними.

В воде что-то плеснуло.

- Рыбина? - пожала плечами Эльдин. - Здоровая, наверное. А может, тут и русалки водятся?

- Морские девы? - Аллор усмехнулся. - У нас моряки рассказывали: мол, в дальних водах такие симпатичные барышни плавают, а некоторые из них пением моряков на скалы заманивают и корабли топят, увлекая мореплавателей на дно морское.

- Зачем им дохлые мужики?

Аллор прищурился:

- О вкусах не спорят. Может, они и от живых не отказались бы, да вот не живется людям под водой.

- А майар? Вот заплывем...

- А ты ревновать будешь?

- Я им, бесстыдницам! - Эльдин скорчила потешно-угрожающую физиономию. - На уху пущу!

- Если они существуют, то уже дрожат от страха - как бы бури не было. Если это они за нами наблюдают.

- Вот завтра и поинтересуемся. Впрочем, пусть их смотрят.

Вернувшись домой, они развесили мокрую одежду у камина, а сами долго болтали о всякой всячине. Аллор, заявив, что не плавал с Бруиненского брода, рассказал о тех событиях, и Эльдин долго смеялась, представив промокшую назгульскую команду, а с потолка, казалось им, чуть слышно хихикали звезды.

* * *

Утром, а скорее днем, ибо Аллор отнюдь не собирался изменять своей привычке вставать тогда, когда добрые люди уже обедали, они отправились к телери. Разговорившись - а найти общие темы для бывшего светского льва не составляло труда, - майар выманили у неохотно расстававшихся даже на время со своими изделиями морских эльфов небольшую парусную лодку.

- Неплохо. А вот если бы еще просто доску с подвижным парусом добыть, то можно было бы по полосе прибоя покататься, - мечтательно улыбнулся Аллор.

- Это вы в Аталантэ так развлекались? - спросил один из телери.

- В нашей компании один придумал.

- Покажешь, как?

- Сделаете - с удовольствием.

Аллор набросал схему-чертеж устройства такого рода и двинулся к одолженной лодке. Довольная Эльдин последовала за ним, окинув напоследок взглядом жемчужно-коралловые залы.

Проплавав весь день и вернувшись в Гавани, они застали эльфов за окончанием работы. Все было сделано согласно схеме и весьма искусно.

Аллор взглянул на море - дул ветер, и прибой был сильным, волны, мутные от поднятого песка, увлеченно штурмовали прибрежные камни. Заплыв за волнорез, майа влез на доску и, взявшись за управляющую парусом планку, развернул полотнище под углом к ветру. Легкое сооружение рванулось с места, набирая скорость, и заскакало по лохматым гребням. Телери с недоумением наблюдали непривычное зрелище, а Эльдин нетерпеливо-нервно пританцовывала на месте - ей было беспокойно и в то же время безумно хотелось оказаться там, среди волн, - скорость завораживала, а опасность... Все-таки тихая жизнь была явно не для нее - и опыт ничему ее не научил. Дождавшись, пока Аллор, вдоволь наплясавшись с волнами, наконец причалил к мысу под одобрительные выкрики эльфийской компании, она поинтересовалась:

- А это сокровище двоих выдержит?

- Должно бы. Только держись крепче. Даже если перевернемся, так тут до берега рукой подать. - О том, чтобы отговаривать решительно настроенную барышню, он даже не заикался: есть вещи довольно безнадежные.

Лихо вырулив на простор, они понеслись параллельно берегу, то приближаясь, то удаляясь от волнореза. В какой-то момент их начало сносить в море, что было странно - волны как будто играли с крошечной скорлупкой, подбрасывая и снова ловя. Вновь им почудилось, что за ними наблюдают, а вода становилась все неспокойней, волны уже напоминали если не горы, то приличных размеров холмы, и казалось, вокруг нет ничего, кроме этой непрестанно переваливающейся массы. Впрочем, зрелище завораживало, вызывая особенный подъем, какую-то истеричную радость и азарт. Очередная зеленоватая громада подхватила их, закрутив в водовороте; Блаженный Аман мелькнул где-то над головой, а потом возник далеко внизу, как открытая шкатулка с драгоценностями.

- Вот красота! - радостно завизжала Эльдин.

- В последний раз такой вираж у меня был, когда этой весной мой дракон заметил внизу самку, - рассмеялся Аллор, отплевываясь от соленых брызг и не выпуская парус. - Спикировал с высоты пары фарлонгов...

- Ну и что?

- Ничего. На очередную вылазку без меня добирались. Когда вернулся в Минас-Моргул и изложил 'уважительную причину', коллеги долго смеялись - мол, вечно у меня... причины. Так ведь не у меня же, говорю, - хохочут пуще прежнего. Приятно посмотреть было.

- На дракона? - хмыкнула Эльдин.

- Это само собой, хотя ничего нового, а вот на них, когда они просто смеются... Действительно редкое зрелище было...

Их снова подбросило вверх, окатив каскадом пены, и прямо перед ними из толщи воды возникло скуластое и чуть курносое лицо с почти круглыми зелеными глазами и белой шапкой кудрей, разметавшейся на несколько локтей вокруг.

- Это кто тут не поймешь на чем по морю разгуливает, дурью мается?

- Майар, вот и маемся, - улыбнулся Аллор. - А... с кем имеем честь? Если вся эта роскошь - ваших рук дело, то кого благодарить прикажете? Давно так не веселились.

На лице водного хозяина возникло легкое недоумение.

- Я-то - Оссэ. А вы кто такие, что не боитесь? И вообще я вас, майар, раньше не видел.

- А мы здесь недавно. И чего бояться, не знаем.

- А щепочку ты придумал или телерийская новинка?

- Это еще в нашей компании давно придумали.

- Какой?

- Нуменорской.

- Так ты оттуда?! А как здесь очутился?

- Долго рассказывать и уже неинтересно - скоро и так весь Валинор знать будет. Лучше еще пару таких волн создай - если не сложно и не лень.

- Мне - лень? Да я позабавиться всегда не прочь. - Их перекинуло на следующий гигантский вал, Оссэ летел рядом. - А вот моряки ваши как-то к играм расположены не были.

- Что ты хочешь, моряки - люди серьезные, ответственные.

- А вы?

- А мы - нет.

- Вот и чудесно, а то уж и порезвиться не с кем. Телери все же побаиваются, а иные из почтенной публики и обидеться могут.

- Не все же такие чокнутые, - проговорила сквозь облепившие лицо волосы Эльдин.

- Вот среди телери попадаются - а то все больше за жемчугом ныряют, - усмехнулся Оссэ, принявший уже вполне человеческий облик и балансирующий на гребне соседнего вала.

- А русалки? - Эльдин явно не давал покоя давешний разговор.

- Какие еще русалки? - Оссэ даже поскользнулся от неожиданности и съехал куда-то в глубину. - Откуда ты знаешь? - спросил он, выкарабкавшись наверх. - Они же глубоко живут.

- А что такого? Да про них полно легенд: и про дворцы, и про моряков, которых они туда увлекают, и про то, что они не умирают, а превращаются в пену...

- Это духи воды, нэниайни, их душа - вода, и если их убить, они действительно возвращаются в стихию, их породившую, - в отличие от сотворенных майар. Их-то, духов, - никто не творил - они были. Увидеть надо было. Говорят, хэлгеайни всегда были, и барлоги - это тоже из тех, их просто Мелькор к жизни вызвал. - Оссэ огляделся, словно боясь, что их подслушают. - Неважно, водятся себе и водятся, они далеко, и их не видно. Вот, - закончил он. - В Замысле про них ничего не сказано.

- Да слышали мы уже про Замысел, - сказал Аллор. - А откуда они тогда взялись?

- Завелись - и все тут, - нахмурился Оссэ. - Вообще-то их Ульмо вызвал. А вы думали, кто?

- А мы вообще не думали еще, - огрызнулась Эльдин.

- И не стоит - вредно. Пусть кит думает, у него голова большая, - глаза Оссэ потемнели.

Аллор мигнул Эльдин, показывая, что тему надо сменить. Та согласно кивнула:

- Ну их. - Безмятежно потянувшись, она попыталась ухватить за хвост пеструю рыбину, поднятую со дна очередным всплеском. Рыба, сердито хлопнув плавниками, ушла на глубину. Эльдин рассмеялась: - А мы долго могли бы в воде без воздуха продержаться? Если на дно нырнуть?

- Не знаю, - пожал плечами Оссэ. - Если вы майар, то почему бы нет? По крайней мере, подольше, чем телери. Попробуйте. Для меня-то это родная стихия, у меня, как и у Ульмо, и облика постоянного нет - неохота, движения стесняет. Это пусть в Валмаре носят, - фыркнул он.

Аллор с Эльдин переглянулись - Оссэ явно недолюбливал валмарский высший свет. Сведя разговор к великосветской болтовне ни о чем, они после нескольких крутых виражей направились к берегу.

- Заплывайте как-нибудь, - крикнул Оссэ им вслед. - Познакомлю с Уэйнен и Салмаром.

- Спасибо, - балансируя на бешено мчащемся гребне, помахали ему в ответ майар. - Непременно заплывем - еще и не выгонишь.

Доску с размаху шлепнуло о берег, следующая волна накрыла их, перевернув несколько раз, и они уселись на берегу, отплевываясь.

Вдруг в туго сплетенном узле водорослей, который майэ наконец извлекла из волос, что-то блеснуло - это была огромная зеленоватая жемчужина.

Сорвав растущий у берега цветок, Эльдин закинула его подальше в море. Волна, похожая на ладонь, подхватила его и умчала вдаль.

Глава 8

Новые майар потихоньку осваивались в Благословенной земле Аман - публика, им подобная, просто по природе своей не была способна усидеть в четырех стенах. Они с головой окунулись в светскую жизнь Валмара.

Аллору она напомнила жизнь в Армэнелос: тот же высший свет, где все друг друга и друг про друга знают и в то же время никто ни о ком ничего не знает точно - так безопаснее. В Нуменоре-то он плевал на сплетни, окружавшие его имя, и делал все, что в голову взбредет.

При дворе многие его тихо ненавидели, но на открытый конфликт идти не решались: влиятельных друзей у него тоже было немало. Кроме того, его клинок остротой не уступал языку, так что изящного, изысканно отрешенного эльфинита старались не задевать. Даже неистовый дядюшка Ар-Фаразон до времени смотрел сквозь пальцы на его развлечения, понимая, что к королевской власти беспутный племянничек вкуса не имеет, находя администрирование занятием невыразимо скучным.

Уже позже все злое, что было в гордом потомке владетелей Андуниэ и Армэнелос, взяло верх: развлечения становились все более жестокими, клинок шел в дело все чаще, и перечить 'светочу культуры' становилось все опаснее. Пьянки и оргии стали обычным явлением в его дворце, а дурман все больше вытеснял из сознания остатки объективности и снисходительности.

В Земле Аман все было несколько иным, да и он изменился, - но нишу стоило обустраивать, а это он умел. Мягко и ненавязчиво новые майар умудрялись оказываться в нужное время в нужном месте. Удивительные же перипетии их жизненного пути, которые невозможно было сохранить в тайне в Валмаре Многозвонном ('Живо все раззвонят - поэтому, надо полагать', - заметил Аллор), создавали дополнительный романтический ореол уставших от жизни и потому довольно безопасных персонажей. Любые их выходки воспринимались как издержки покалеченной Тьмой психики, метания измученной души или надрывные попытки жить вопреки, - и прощались. 'Нет ничего неуязвимее, чем полуправда... или полуложь - хотя это не одно и то же', - к такому выводу давно пришли оба урода и выродка, потомки светлейших родов.

Такими и появились они на пороге Блаженного края: страшная сказка Средиземья и - любительница страшных сказок. Живущие вопреки. Недомайар.

К Намо и Вайрэ (о Тирзэ и говорить нечего) они забегали свободно, были вхожи в Ильмарин, успели уже посетить Ауле и Йаванну, а также Ниэнну, а у Ирмо были приняты почти как родные - Мелиан наконец-то нашла потомка, хоть как-то напоминавшего о Лютиэни и удивительно похожего на нее самое.

Впрочем, у них с Эльдин, явных Феантури по сути, был чуть иной дар: если Мелиан была мастерицей защитных заклятий, Ирмо и Айо - мастерами грез и забвения, то Аллор - понимал. Для него большинство жителей Валмара были, по крайней мере, интересными собеседниками. Не роясь особенно в чужом сознании, он - видимо, в силу длительного опыта общения с разношерстной публикой без помощи чтения мыслей - умел вовремя сделать выводы, догадаться, когда и что сказать, а где промолчать, и это иной раз помогало не меньше. И он, и Эльдин, при всем своем умении болтать о чем угодно, умели слушать - и слышать.

* * *

На приеме в Ильмарин к Эльдин подошла Варда.

- Можно тебя на пару слов? - Тон ее, впрочем, особых возражений не предполагал: Королева Валмара к ним не привыкла.

Эльдин кивнула и выскользнула вслед за Вардой на широкий балкон, опоясывающий королевские чертоги.

- Чем могу быть полезна? - спросила майэ с легким поклоном.

- Да вот побеседовать хотела - это удивляет? - слегка улыбнулась Элберет, небрежно облокотившись на перила.

- Отнюдь. Почему я должна удивляться? Хотя... о чем беседовать Повелительнице Валмара с ничьей майэ с глазу на глаз?

- Значит, есть о чем. А с глазу на глаз... Допустим, так уютней. Ночная прохлада опять же. Приятно вот так постоять на балконе, полюбоваться на звездное небо... Кстати, наваждения тебя больше не посещают?

- Какие наваждения? - невинно округлила глаза Эльдин. - А-а... эти? Нет, с чего бы? Впрочем, если приснится, расскажу.

- Кому это? - насторожилась Варда.

- Вам, Королева, раз интересуетесь.

- Думаю, они тебя больше не потревожат. В Благословенных землях должно хорошо отдыхаться.

- Чем и занимаемся.

- И правильно. А наваждения... Если что, не вздумай ни с кем говорить об этом. Даже с Аллором. Поверь, для вас обоих так будет лучше.

- Меньше видишь - дольше живешь.

- Правильно. Приятно иметь дело с разумными созданиями. Я знала, что мы поймем друг друга, - мне и впрямь будет жаль, если с вами что-то случится.

- Право, неужели во мне есть что-то опасное для покоя Валинора?

- Смертным здесь места нет: они уходят Эру знает куда - и все. Говорят, до Второго Хора. Ты - исключение. И неважно, видела ты там что-то или нет, - никакого это значения не имеет, слышишь?! - прошипела Варда.

- Конечно, - посмотрела ей в глаза Эльдин. - Я прекрасно понимаю. Все будет так, как говоришь ты, Королева. Я знаю, что такое ответственность за близких...

Она резко замолчала - остро, как вспышка молнии, пришло осознание: Варда видела. То же самое. И не скажет никому. Манвэ должен вершить волю Единого без страха и сомнений - иначе как выдержать ответственность за кары и милость - столько времени? Даже не знающему по определению усталости Вале...

'Не плюй против ветра, не стой на пути у высоких чувств'. Ни того, ни другого Эльдин делать не собиралась. Да, Аллор видел - ее глазами, но Варде это знать необязательно, а он сам отлично знает, когда следует помалкивать.

- Есть масса других интересных тем для беседы, кроме разговоров о всяких грезах, - сказала майэ вслух.

- И то правда, - странно взглянула на нее Варда. - Вернемся в зал - Королеве негоже столько отсутствовать. Чувствуй себя как дома, майэ.

* * *

Выйдя из пиршественного зала в соседнюю комнату, Аллор застал там Короля Мира. С легким поклоном майа собрался было ретироваться, но Манвэ остановил его:

- Подожди. Что ты здесь делаешь?

- Выскочил покурить в тишине.

- Ну так что же ты не куришь?

- Не хотел бы мешать вашему уединению.

- Не помешаешь. Одиноким можно быть и в самой обширной компании.

- Одиночество и уединение - не одно и то же.

- Не суть. В данном случае это не имеет значения. Сядь.

Аллор, изящным движением подобрав плащ, расположился в кресле напротив. Достав пахитоску, коими их щедро снабжала Мелиан, закурил. Манвэ рефлекторно потянулся к портсигару, но остановился. Слабости не пристали Владыке, и уж заведомо не стоило их проявлять перед этим странным майа.

- Скучаешь? - ни с того ни с сего спросил он.

- Отчего же? Хотя... возможно. Возвращаются старые привычки - а в свое время я был пресыщен светским общением.

- Здесь все же не Нуменорэ. Хотя в свое время Эон-вэ обучал твоих предков манерам.

- То-то все так знакомо. - Это прозвучало почти двусмысленно. - Немудрено, что потом нуменорский этикет задавал тон всему Средиземью.

- Ты часто бывал там? В Средиземье?

- Разумеется. Путешествия были одним из любимых моих развлечений. В пути даже время течет по-иному.

- Вот как... И как вам здесь?

- Пока интересно.

- Пока? - вскинул бровь Манвэ.

- А потом - привыкнем. Впрочем, надеюсь, что заскучать здесь не удастся. Не скоро, во всяком случае.

Манвэ пожал плечами.

- А почему ты здесь сидишь? Устал? - поинтересовался Аллор.

- Валар не устают. Впрочем, за двенадцать тысяч лет многое действительно становится... слишком привычным.

- Всегда можно найти способ развеяться.

- Или забыться? - усмехнулся Манвэ.

- Не думаю. Стоит ли что-то забывать - и возможно ли?

- Для многих - да.

- Многие - это не все.

- По себе судишь? Кстати, как было в Садах Лориэна?

- Очень мило. Хорошо, что они есть. Такое особое, смутно-спокойное, чуть грустное состояние, правда?

- Я там давно не был.

- Вот как? Впрочем, большинство идет туда, желая забыться и успокоиться, а тебе, Владыка, ни к чему искать этого: тебя ничто не тревожит...

- Мне не о чем тревожиться. Следовательно, и успокоение не требуется.

- А отдохнуть?

- От чего?

- От всего. Власть выматывает. По-моему, даже в Блаженной земле управление - не самое легкое дело. И не самое приятное.

- Как сказать. И какая разница: Единый назначил меня править Валинором - и я буду править, пока на то Его воля.

- Неизменная.

- Само собой. - Манвэ показалось, что во взгляде Аллора промелькнуло подобие сочувствия - фиолетовой искрой на дне холодно-синих глаз.

- А Средиземье никогда навестить не хотелось?

- Что нам там делать? История развивается своим чередом. К тому же мы отреклись от власти над людьми, когда... - Манвэ запнулся, что было необычно для его плавной, уверенной речи.

- Воззвали к Единому, чтобы решить нуменорский вопрос, - закончил Аллор спокойно, глядя мимо Манвэ. - Неважно. Незачем сейчас говорить об этом. - Майа выпустил струю дыма в окно. - Собственно, зачем тебе путешествия или Сады Грез: у тебя есть музыка, песни - ведь это прекрасно - творить гармонии звуков и слов...

- Я не музицирую, - проговорил Манвэ.

- Правда? Но почему же?

- Не хочется. Видимо, в этом нет необходимости.

- При чем тут необходимость? Ведь это - твоя суть?

- Моя суть - вершить Волю Всевышнего, - отрезал Король Мира, - а музыка...

- Лишь увлечение? Без которого вполне можно прожить?

- Вот и живу.

- Давно?

- Две эпохи.

Манвэ поморщился - впрочем, под личиной это было незаметно. О чем это они? И что он, Манвэ Сулимо, несет? Совсем распустился в последнее время. И все же - что-то располагало к беседе. Может, ощущение, что они играют по сходным правилам? Похоже, они и впрямь оба - игроки: Манвэ иногда чувствовал в себе эту странную приподнятость, заманчивую дрожь - как хищник перед прыжком... Правда, все реже. Казалось временами, что прибит к земле, - а ветер... Словно и не его стихия. А музыка? Тогда, в Предначальную, - песни, возникавшие так легко, из глубины души, что были - как дыхание. Казалось - невозможно дышать - и не петь. И звенела услышанная и развитая им тема в мелодии ветра, грохоте бури и шорохе молний.

Ну что пристал к нему майа - ведь неплохо вроде понимает, что к чему... Какое пение, какая музыка, если стал исполнителем? Казни и творчество - несовместимы. Взялся карать - отставь лютню. Он знал, что должен был поступить так, как поступил, - но за все надо платить. Собой. А песня... Спел он уже свою песню... Как говорят в Эндорэ - 'твоя песенка спета'...

- Две эпохи, - протянул Аллор. - Да, конечно... И все же... Честно говоря, так хотелось бы тебя послушать - ведь ты не разучился? - Тон вопроса был риторическим.

- С чего бы вдруг? Но не слишком ли много ты себе позволяешь, майа? Что я, менестрель, чтобы играть тебе? - высокомерно бросил Манвэ, выпрямившись в кресле.

- Не мне, нет, Ваше Величество, мое нахальство не безгранично, но был бы рад присутствовать. А Сады Лориэна не помогут тебе, - добавил майа вдруг, - как и мне, впрочем.

Манвэ слегка оторопел от такой наглости, а Аллор продолжал:

- Ты слишком горд и силен, чтобы кто-то со стороны мог подарить тебе покой.

- А ты?

- А у меня просто тяжелый случай, - усмехнулся нуменорец, выдержав пристальный взгляд Короля.

Затем закурил очередную пахитоску. Хотел угостить Манвэ, но передумал: от него не ускользнуло бессознательное движение Валы, следовательно, коль скоро тот все же решил свое пристрастие не обнаруживать, не стоит дергать лишний раз - можно нарваться. Хорошо нарваться. А у Короля своеобразное чувство юмора...

- Прости, Владыка, я, наверное, устал. - Аллор поднялся с кресла. - Поищу Эльди. Если соблаговолите посетить нас, будем рады.

Церемонно поклонившись, майа вышел из комнаты.

Манвэ словно не отреагировал на его уход. Он сидел, глядя в одну точку. Закурил, сделал пару затяжек и потушил окурок. Встал, чтобы вернуться в залу, и застыл посреди комнаты. Петь? Как же... Злые, ехидные тексты, возникавшие в голове, Королю явно не подобали - когда-то он напевал их Варде, но скоро перестал: радости в общении это явно не добавляло, нечего спутницу жизни нервировать. Впрочем, неуловимым образом часть этих песен все-таки расползалась по Валмару - тихо, шорохом, на грани слышимости.

Или все же... Манвэ направился в угол и снял с верхней полки этажерки лаковую шкатулку. Надавив на углубление в крышке, отчего та откинулась с жалобным шелестом, Вала извлек оттуда две половинки флейты. Инструмент неплохо сохранился за более чем шесть тысяч лет - о блаженный воздух неувядающих земель, балрог их побери! Хорошая вещь флейта - говорить ничего не надо. Соединив обе части, Манвэ поднес ее к губам, дохнул. Больной придушенный писк. Вала скривил губы: 'Сулимэ!' Где уж играть. То есть, конечно, буде он вернется к музицированию, все будут хвалить - в крайнем случае, ничего не скажут... Ах, Владыка снизошел до благодарно-восторженных слушателей, умиленных монаршими кротостью и незаносчивостью. Это работало - в давние времена. Теперь-то и так бразды правления Блаженным Аманом в его, Манвэ, изящном кулаке. А петь, как когда-то... для себя, для Творца, братьев и сестер и - в особенности - для нее, загадочной, словно хранящей какую-то чуть грустную тайну в уголках искрящихся переливчатым светом глаз... Нет, никогда больше.

Еще не было звезд, и глаза пока не с чем было сравнить. Он, первый влюбленный на юной Арде, имел возможность сравнить в обратном порядке: 'Звезды - как твои глаза...' Первичное и вторичное...

Вот Варда теперь и не просит его - спеть или сыграть. Они одним повязаны. Да соображает ли почтительно-независимый недомайа, что вызывает к жизни? Думается, прекрасно соображает. Вот и не лез бы... Раздражение нарастало в Манвэ, как колючий комок, - сейчас бы и сорвать гнев на этом сокровище, да пока найдешь, вызовешь - а зловредный недомайа дальновидно смылся: истинный царедворец... А кому судить о музыке, так это... только спит его первый майа в дальнем покое в чертогах Ильмарин. Пронзительно похожий на того Айну Манвэ - когда еще не выковал корону опустошенный Ауле, не было еще королевских покоев на Ойлоссэ и лидерство его было поистине стихийным - 'ветер веет, где хочет', - когда все собирались отдохнуть в Сады Ирмо и его, Манвэ, песни не смолкали до утра... Только если Сулимо был душой компании, то Златоокий был тих, словно погружен в себя. В свою музыку - ей он и был. Не изменился и потом, так что порядком уже изменившийся к тому времени Повелитель Арды легко отпустил его в Эндорэ - тяжело было временами смотреть в солнечные глаза... А потом... Потом была казнь: 'Худую траву рвут с корнем' - так было заповедано. Не должно проявлять милосердие к противникам Замысла. И нет своих и чужих. Есть раскаявшиеся и нераскаявшиеся. Златоокий не покаялся.

Потом было больно. Он счел ниже своего достоинства загораживаться. Лишь бы Варду не задело - вместе все же творили... Оставалось надеяться, что нет, - как было на самом деле, он не узнал: притворяться Элберет умела не хуже него. Осталось только извлечь мятежника из залов Мандоса. Никто Короля не видел - там. А воскресший майа отшатнулся было и... в сон Манвэ мог погружать и без помощи Ирмо - глухой сон без грез и сновидений - только успели они встретиться глазами, и (показалось Владыке, что ли?) мелькнула во взгляде Златоокого жалость... Жалость?! Только не это! Не о чем им было разговаривать, нечего было делать мятежнику в Валмаре... Пусть лучше спит - без чувств и мыслей. Так лучше. А над Эгладором пронесся наотмашь ураган...

Манвэ злобно рванул пряжку плаща, словно именно это мешало дышать. Страстно захотелось что-то разнести. Ох, зря лезет недомайа не в свое дело - даже если допустить, что он не нарочно! Непонятно, что ли: так есть и будет - не осталось чувств - будет хладнокровие, нет творчества - остается власть, ушла любовь - пусть будет страх. Владыка Валинора бешеным волевым усилием оборвал поток мыслей. Хватит - ничего размышлениями не сделаешь. А срываться на Аллоре нет смысла, да и не по чину. И вообще хватит с него Эонвэ. А у Эонвэ с чего началось? Злость вновь поднялась в Манвэ песчаным режущим смерчем.

Он вошел в залу. Аллор был еще там и оживленно болтал с окружавшими его и Эльдин майар. Манвэ поманил его к себе, направляясь к ведущей на балкон двери. Выйдя, захлопнул ее и взглянул на майа. На лице того был лишь почтительный интерес. Положив руку на плечо Аллора, Манвэ стиснул его и прошипел:

- Не смей больше говорить мне о музыке, слышишь?

Личина почти не скрывала отнюдь не дивное сейчас лицо, еще более бледное от злости, глаза Короля яростно сверкали - пронзительно-синие.

Аллор спокойно стоял перед взбешенным Валой, внимательно глядя на него. Потом опустил взгляд:

- Прости, Манвэ, - я не хотел. Недооценил, не понял, что - так...

Манвэ застыл. Он ожидал испуга или дерзости, но огорчение и явно искреннее сочувствие? Но все равно - не Аллорово это дело. Ничье. Только его, Манвэ, и Единого.

Стальные пальцы Валы разжались.

- Ступай. И забудь все это. Я не желаю тебе зла. Но мое милосердие небезгранично. Между нами: оно очень ограниченно... Ты хорошо меня понял? - Манвэ вдруг почувствовал: его слишком хорошо поняли. Ему даже не потребовалось читать мысли майа, - а Аллор и не пытался закрыться.

- Как тебе угодно, Владыка. Я действительно сожалею.

- Ладно. Я не гневаюсь на тебя более, - с подчеркнутым высокомерием произнес Манвэ и вдруг добавил: - Но двери Ильмарин не закрыты для вас.

- И мое приглашение неизменно, - улыбнулся майа. Они вместе вернулись в залу, где продолжался пир.

Манвэ церемонно поцеловал Варду, а Эльдин прижалась к Аллору и больше от него не отходила.

* * *

Вскоре Повелитель Ветров почтил Владыку Судеб приватным визитом. Было о чем поговорить Аратар: Хранители все не возвращались. Следы Алатара и Паландо пропали уже давно - никаких вестей. Вполне возможно, что они тоже прониклись мятежными идеями и отказались от своей миссии - если не встали на сторону Тьмы. Но коли так, пусть лучше в Валинор не показываются. Конечно, всегда можно вытащить Саурона из-за Грани, воплотить и допросить, но едва ли он сообщит что-либо полезное. Впрочем, какая разница - Мордора все равно больше нет. А что касается Белого Совета, то давно уже пора бы быть в Блаженном краю Курумо, Олорину, Айвендилу... А также прочим причастным к этой истории.

В любом случае их возвращение будет исторически эффектным. Правда, предстояло выяснить, где какие эффекты обнаружатся и какие акценты придется расставить. Не склонный к разговорам Намо заметил только, что, по его ощущению, у Курумо какие-то проблемы. Какие - Намо не понял или не захотел сказать. Впрочем, Манвэ Сулимо и сам сможет разобраться, что к чему, - буде Курумо вернется.

- О да, я разберусь, - растянул в улыбке губы Король.

Он и сам чувствовал, что с главой Белого Совета не все ладно. По правде говоря, он, Повелитель Валинора, предпочитал не встречаться с Курумо взглядом - с тех пор, с конца Первой эпохи. Исполнитель с исполнителем. Репутация сотворенного Морготом майа была тогда восстановлена. Он, Повелитель, должен был обеспечить это, - и по заслугам. Ведь не его, Владыки, дело - приводить приговоры в исполнение. Майа справился с тем, чего убоялся его наставник - размазня Ауле. Все правильно, только сам Манвэ видеть его не хотел - несправедливо, конечно, поэтому и благосклонная личина для встреч с Курумо у него была сделана с особым тщанием...

- О чем задумался, Владыка Валинора?

- Так, ни о чем хорошем, - ответил Король. - Надо бы навести справки. Собственно, может, еще Аллора порасспросить: он-то, несомненно, многое знает?

Намо пожал плечами. Беспокоить лишний раз своего подопечного не хотелось. С другой стороны, если Манвэ решил добыть какую-то информацию, то он ее получит. Лучше уж если он, Намо Мандос, будет рядом... Аллор, конечно, и сам умеет направить беседу в удобное ему русло, но Манвэ в этом - мастер. 'То-то они тогда спелись...' - подумал Вала, а вслух сказал:

- Почему бы не зайти к ним прямо сейчас?

Манвэ помнил о приглашении; ныне все складывалось весьма кстати: зайти заодно с визитом к Намо - неплохой повод для первого посещения. Вообще-то так глубоко в Залы Мандоса он еще ни разу не спускался. Но где свил гнездышко нуменорец, Король прекрасно знал. Ему стало слегка не по себе, но, разумеется, он не собирался обнаруживать это при Намо.

- Ну что же, пойдем. Вот и навещу их - Аллор давно приглашал.

Валар покинули чертоги Владыки Судеб и направились в глубь Залов по длинной узкой лестнице, казавшейся бесконечной. 'И как они тут живут?' - подумал Манвэ.

Наконец спуск закончился, и они подошли к тяжелой узкой двери. Из-за нее еле слышно доносилось пение - слов было почти не разобрать. Манвэ прислушался.

- Крик объятой огнем земли Заглушал молитвы о чуде... Если этот суд - справедлив, Пусть же будут прокляты - судьи!.. -

Голос принадлежал Аллору.

Манвэ покосился на Намо, тот пожал плечами - похоже, они пришли не вовремя... Владыка тихо постучал.

- Я, должно быть, много грешил - Но расплата мне не по силам: За какие грехи, скажи, Смерть в тот день обо мне забыла?..

Пение смолкло. Намо постучал еще раз.

- Входите, открыто, - раздалось из-за двери.

Валар вошли в слабо освещенную комнату. Свет лился со сводчатого потолка, и это были... звезды? Манвэ удивленно воззрился на них и лишь потом разглядел хозяина жилища. Аллор полулежал в кресле с высокой спинкой, на коленях его покоилась мандолина. Эльдин, подобрав ноги, сидела на широкой кровати с самокруткой в руке. Другой она придерживала кубок. Такая же пахитоска с зельем дымилась в пальцах Аллора. На столе стояла полупустая бутыль вина, а еще одна, пустая - на полу. Пепельница была полна окурков, и комната тонула в клубах опалового дыма. Не нужно было особой проницательности, чтобы понять, что пара явно не в духе, если не сказать больше. Аллор был бледен и мрачен, Эльдин с сочувствием бросала на него взгляды из-под полускрывших лицо бронзовых локонов.

Валар смущенно остановились на пороге. 'Лучше было все же не заходить', - подумал Намо.

- Мы, похоже, не вовремя... Зайдем в другой раз... - проговорил Владыка Судеб.

Аллор поднял глаза на высоких посетителей.

- Отчего же, проходите, садитесь. Сожалею о таком приеме, но...

- Что-то случилось? - спросил Намо, уже понимая, в чем дело.

- Ничего - уже ничего. Просто три тысячи сто сорок один год назад не стало Нуменорэ.

Манвэ и Намо уселись в кресла напротив. Даже умеюший вывернуться из любой неловкой ситуации Манвэ не знал, что сказать. Какие там расспросы о Хранителях... Майа налил вино в два кубка, подвинул их Валар. Темная жидкость напоминала венозную кровь.

- Помянете с нами Эленну? Хотя - к чему вам? Это я из вежливости...

Намо опустил голову, Манвэ скрестил руки на груди. Все же слово было за ним: он Король.

Нуменор - он хорошо помнит все: возмущение, гнев, обида... Страх? Нет, пожалуй, но боль и отчаяние... 'И они - тоже...' И ничего не сделать. Убеждать - не слушают, воевать - не по чину. Воззвал - посоветоваться и - хотелось уйти и не быть: 'В руки Твои...' Волна... Так?! Окаменевший Эонвэ. Стыд - жгучий, хлесткий, как плеть. Не смогли ничего - нет вам места на Арде... А где еще их место?.. Резанувшее ощущение ненужности, чуждости и - бездомности...

А что сказать теперь последнему нуменорцу, восставшему из преисподней вечным напоминанием об Андор-Акаллабэт-Аталантэ...

- Не надо ничего говорить, - произнес майа, - нет смысла.

Глаза Манвэ потемнели. Намо беспокойно взглянул на него.

- То есть нам нечего сказать, так? Да, ты прав, наверное. Что тут скажешь? Что пытались по-хорошему? И послов посылали, и знамения... Что не дал нам Единый права распоряжаться сознанием людей без их ведома? Что воззвали, не представляя, каков будет ответ? Что почувствовали себя - впервые - изгнанниками и чужаками - мы, творившие каждую травинку в этом мире?

- Я же сказал, что ничего говорить не стоит, и кто я, чтобы Могущества Арды оправдывались передо мной? Я что, не понимал, что Ар-Фаразон - старый маразматик, замороченный Сауроном и собственной гордыней и страхом? Что вы-то не стали бы рвать на куски тело Арды? Мы просто поминаем место, где я жил и умер. И еще много других людей. Не воинов, не политиков - просто людей. Но что делать? Лес рубят, щепки летят... - так ведь?

- Щепки... Да - ни Нуменорэ, ни Амана больше нет на Арде - в Средиземье то есть... Так платят за бессилие. Разорвалось, раскололось...

- Все понятно... То есть можно понять. Просто нет тех улиц, кабаков, площадей, нет тех людей и того состояния - того, что для меня называлось - дом, Нуменорэ, сколько бы я его ни презирал... Того надрыва, того излома - мы ощущали себя глубоководными рыбами, которых у поверхности разрывает от недостатка давления... И теперь...

Намо повернулся к Эльдин:

- А ты? Тебе что в этом? Просто сочувствуешь?

- Мы, родившиеся в изгнании, выросли на сказаниях и легендах об утраченной земле, Мар ну Фалмар... Теряя что-то, пытаешься скрупулезно удержать все, что можешь, - не всегда умело, впрочем. В Арноре, как в любой диаспоре, нуменорская культура застыла на образцах, скажем так, периода расцвета, то есть до Тени. Не надо, полагаю, объяснять, что копии в большинстве случаев хуже оригинала. Гондор и Арнор не исключение. С другой стороны, родители еще помнили Нуменорэ. Ругая, как подобает Верным, тамошние нравы и образ жизни, они все же были привязаны к нему - чем угодно: модой, манерами, бытом... Вот и для меня это было, с одной стороны, навязчивым призраком прошлого, с другой - увлекательной стариной... Потом, правда, Аллор порассказал... Вот тогда все и ожило - когда его слушаешь, словно наяву все видишь... Впрочем, даже если бы я была уроженкой Ханатты - мне достаточно, что это его родина... Звучит жутко сентиментально, но коль скоро задан вопрос... Да все равно дун-эдайн в Валиноре только мы двое - кому ж еще древний погибший Запад помянуть. - Она закурила новую самокрутку. - Ну так что, выпьете с нами, Могущества Арды?

Валар подняли свои кубки и все четверо выпили, не чокаясь, до дна. Вино слегка горчило.

Намо посмотрел на Аллора. Тот пожал плечами:

- Каждый год вот такое. Места себе не находишь. Хоть и не видел я этого вживую - уже в Мордоре был, - но внутренне - наблюдал. 'Я, должно быть, много грешил, только - чем заслужил я кару видеть, как в грозовой тиши выше башен - волна восстала?' Так мне и надо, конечно, но - не привыкнуть. А в Мордоре в эти дни к нам и подходить боялись, и не только в Мордоре. В те ночи мы мстили тем, кто жив, когда Нуменорэ и мы - мертвы... Это не пережечь. И вином не залить. Впрочем, я и не хочу ничего забывать. И права не имею. Ладно, не обращайте на нас внимания, господа, это скоро пройдет... до следующего года...

Майа облокотился на стол, положив подбородок на сцепленные кисти рук. Он был абсолютно трезв - была бы пьяная истерика, было бы проще: начать утешать или, наоборот, наорать, встряхнуть, наконец. А тут, когда на тебя смотрят с пониманием, когда не можешь каяться - и с чего, да и не требует никто, а история не терпит вопроса 'А если бы?..', и ни к чему его задавать, и некому, разве - т-с-с! - потому что все они - в изгнании и в то же время взаперти, ни влево, ни вправо. Все, приехали.

Вдруг Манвэ протянул руку к мандолине:

- Сыграю что-нибудь, пожалуй...

Аллор внимательно взглянул на него и протянул инструмент, не выразив никакого удивления. 'Умно с его стороны', - подумал Король.

Он провел по струнам кончиками пальцев, подкрутил колок, попробовал звук, словно сверяя его с внутренним камертоном, взял несколько аккордов. Мандолина зазвенела - странно, звуки были на грани того, что можно извлечь из струны: шелест, вздох - или всхлип, звон ледяной поземки... 'Привет тебе, мой печальный дом', - слова падали, дробились. Песня была о том, невысказанном, что висело в прокуренном воздухе бывшей темницы, освещенной светом нездешних звезд. Ткалась паутина знаков и образов. Дом, которого больше нет. О ком и кому пел Повелитель Ветров? Обо всех и - всем. Песня прорастала горькими травами, промывала глаза дождем, сушила их ветром... Хотелось не быть, уйти вот так, как кровь, по капле... Будто лопались с тихим звоном кровеносные сосуды - почти на грани наслаждения свободой...

Слова смолкли, но музыка продолжалась, заполнив собой воздух, сплетаясь с нитями дыма, хотя тонкие пальцы Валы, казалось, едва трогали струны. Намо, скрывая изумление, незаметно всматривался в лицо Манвэ, сейчас отрешенное, почти беззащитное: полуопущенные веки приглушили холодный блеск глаз.

Владыка Судеб резко оборвал мысль - не пришло бы Королю в голову уловить это: не простит. Беззастенчиво проникая в чужое сознание, свое он огородил железной стеной. Надо не дорожить своей шкурой нисколько, чтобы попытаться влезть в душу Манвэ Сулимо. А какие там мороки бродят - лучше не гадать. Даже ему, Владыке Судеб. И все же - задумчивое лицо Короля было вдохновенно-красивым, - впрочем, может, и это - личина? Но зачем? Для кого? Для скорбных майар или для него, Намо? Он же ничего не делает просто так! А... Владыка ведь хотел расспросить про Хранителей... Для сбора информации ничего нет лучше доверительной беседы: дешевле обходится. Или - неужели (невероятно, но - вдруг?) это искренне... Но почему - с ними? Откуда доверие?

Намо не знал, что думать. Ирмо бы сюда, может, разобрался бы. И если Владыка и впрямь проникся, раскрылся хоть немного, - не припомнит ли он это майар - потом? А гнев Повелителя Ветров страшен.

Манвэ прикоснулся к струнам в последний раз - тихий, чуть надтреснутый звук растекся по комнате и исчез, словно просочившись сквозь каменную кладку, - и, открыв глаза, пристально посмотрел на присутствующих.

Аллор и Эльдин, сидевшие неподвижно, пока длилась песня, зашевелились, словно очнувшись от сна. Майа утвердительно кивнул головой, провел узкой ладонью по лбу, словно стряхивая что-то.

- Откуда эта песня? - севшим голосом прошептала Эльдин.

- Неважно. - Взгляд Короля обрел прежнюю жесткость, лицо вновь было бесстрастным. - Ветром занесло, - усмехнулся он. Затем встал, Намо последовал за ним. Аллор поднялся с кресла.

- Спасибо, - сказал он, глядя в глаза Манвэ, и наклонил голову. - И тебе спасибо, Намо.

- За что? - поднял брови Владыка Судеб.

- Хотя бы за то, что зашли.

Эльдин снова наполнила кубки и поднесла их Валар. Те выпили - стоя.

- Нам пора, - сказал Манвэ. Намо согласно кивнул.

- Уже? - протянула Эльдин. - Жаль. Майар слегка поклонились.

- Заходите еще, мы веселые будем, примем как подобает...

Манвэ усмехнулся, Намо кивнул, и Валар скрылись за дверью.

Подъем был бесконечней спуска. На одной из площадок они остановились, и Король, глядя в упор на Владыку Судеб, произнес:

- Удивляешься, Намо? Гадаешь, какие у меня мотивы?

- Отчего же? - попытался отделаться вопросом на вопрос Намо.

- Оттого, что тебе это свойственно - размышлять о причинно-следственных механизмах бытия.

- Да, это моя суть. Но есть вещи, о которых не стоит слишком много думать, - правда?

- Святая и истинная правда, Намо.

- Только один вопрос: это - твоя песня, Манвэ?

- Допустим. И что с того?

- Ничего. Не знаю. И размышлять не стану. А из моих Залов ничего не выходит, если нет на то указаний свыше, через тебя идущих. Ты это хотел услышать?

- Я это знаю, Владыка Судеб.

Манвэ снова зашагал вверх по лестнице, Намо двинулся следом.

Вскоре подъем закончился. В лица Валар дохнул по-рассветному терпковатый ветер, край неба уже еле заметно посветлел. Недалеко от чертогов различался силуэт огромного орла. Завидев господина, мощная птица встрепенулась и направилась навстречу Вале. Манвэ легко вскочил на широкую спину.

- До встречи, Намо. - Его светская улыбка была еле различима в темноте.

- До встречи, Ваше Величество.

Орел резко взмыл в небо, волной воздуха пригнув близлежащие кусты, и полетел в сторону Ойлоссэ.

Намо посмотрел ему вслед. Потом, нахмурившись, развернулся и направился к себе в чертоги.

Беспокойство нарастало. Странные события творятся в последнее время в Благословенной земле, и Владыка Судеб своим, как правило, безошибочным чутьем ощущал, что это еще только начало. Чего - каждый раз что-то мешало ему додумать. Подобие страха? Почему-то все это казалось ему связанным с появлением новых майар. Может, поэтому не хотелось пытаться раскручивать эту нить дальше.

'Будь что будет, - подумал Вала. - Не трогай грядущее, и оно тебя не тронет. Возможно'.

* * *

Представители народа дун-эдайн лежали на кровати, тесно прижавшись друг к другу. Острое ощущение горечи уступило место опустошенности. Впрочем, занозой засело внутри чувство тревоги - хотя, наверное, оно было всегда, не давая особо о себе знать.

- Какая песня, - задумчиво сказала Эльдин, - все, что сказать хотелось... Откуда Манвэ ее взял и почему - спел?

- Дополнительный вопрос: кому - спел? Ощущение, что мы, наше сегодняшнее застолье - подходящие обстоятельства, не более.

- Вечно мы оказываемся этакими провокаторами... Но ведь не нарочно же: кто же знал, что их именно сегодня нелегкая занесет? И ведь это прекрасно было: казалось, рвется что-то, освобождает, отпускает, - всплакнула бы, да не вышло...

- А песня, похоже, его. Впрочем, неудивительно: он же поэт и музыкант. - Аллор поежился. - На две эпохи лишить себя самого необходимого. Души.

- Две эпохи? Это... с тех пор?

- Видимо, себя он тоже судил - сам. А пел он не нам... То есть нам, но... Гибель Нуменорэ все-таки сильно задела Аман. Выбила стихии из живого мира. Творцы - изгнанники...

- Нам еще Могущества Арды жалеть - дожили, - развела руками Эльдин. - Ну почему, действительно, всех их именно жалко? Никого нет с неискалеченной душой.

- Главное, чтобы они этого не заметили: тот же Манвэ голову оторвет - и я его, кстати, понимаю. Когда балансируешь на грани истерики, по плечу погладить достаточно, чтобы в эту истерику обрушиться - и надолго. А они в большинстве своем на пределе. Тут боль и надрыв в воздухе висят - я здесь действительно ощущаю себя как дома. Может, поэтому сегодня так и накрыло - особенно сильно. Сорвался - извини, кстати, выплеснул еще это на тебя.

- И ты туда же! - Майэ сердито тряхнула головой. - А на кого? Мне что, чужое все это, кстати? Да, между прочим, с тобой плакать веселее, чем с иными радоваться. Вот. А ну быстро мне тоже что-то хорошее скажи, - улыбнулась она.

- Все хорошее банально.

- А я заказывала не оригинальное, а именно хорошее.

- Я люблю тебя, Эльди. А еще не могу и не хочу без тебя не только плакать, а вообще что-либо делать.

- Знаешь, Аллор, удивительное дело, - с серьезной миной сказала Эльдин, - некоторые вещи не приедаются. Она расхохоталась: - Повтори еще!

- Лю-блю! - похлопал ресницами Аллор.

- Еще!

- Лю-блю! Люблю-люблю! Между прочим, есть еще много вещей и явлений, которые не приедаются.

- Ага, - усмехнулась Эльдин и принялась деловито расшнуровывать ворот его рубашки.

'Взгляд, конечно, очень варварский, но верный...' - ухмыльнулся майа, привлекая ее к себе.

* * *

Манвэ вгляделся в лицо спящей (выучилась в Лориэне!) в своем покое Варды - чуть грустное, с еле заметной складкой между бровями, но, как всегда, безупречно красивое. Ему захотелось поцеловать лучистые глаза, прикрытые словно бы полупрозрачными веками, но он подавил это желание. Он был неизменно любезен с ней и ровен, но чувствовать себя раскованно и открыто не мог уже нигде и никогда. Оберегая от неприятных разговоров, терял - но... Что же, они давно вместе и их браку ничто не угрожало и так - по определению. Да и куда они друг от друга денутся...

Манвэ вышел из покоев Королевы на балкон и, закурив (наконец-то!), уселся в углу прямо на пол. С востока наваливалось Солнце.

Заметив в другом углу недопитую бутылку (вардина, что ли? Только не хватало!), он открыл ее и глотнул, отсалютовав ею в сторону, где находились сейчас другие изгнанники, из-за которых он сегодня пел.

Но больше не будет. Все равно.

По серым камням бессильным вьюном

Как струйка дыма - горчащая грусть:

Прости меня, мой покинутый дом -

Тот дом, в который я не вернусь...

Солнце осветило стройную фигуру в синем плаще, застывшую на балконе, залило потоком слепящего сияния. Манвэ резко поднялся и широким, летящим шагом направился к себе.

'Можете начинать без меня', - обратился он мысленно не без ехидства к просыпающемуся Аману и закрыл тяжелую дверь, погрузив спальню в полумрак. В чем, собственно, дело? Все было как всегда, просто закончилась еще одна ночь.

Глава 9

Приняв в свои мутновато сияющие волны новичков, дивная по определению жизнь в Благословенной земле потекла своим чередом. Они заново учились жить - с отвычки, - и старались делать это со вкусом. При всей своей издерганности Валмар вполне к тому располагал. Но, как ни странно (вроде пристроились в Амане - чего ж еще?), бывший обитатель их жилища вызывал у Аллора и Эльдин живейший интерес. После пары мысленных переговоров майа захотел познакомиться поближе со столь неоднозначной личностью, как только представится случай. Эльдин затея показалась достаточно безумной, чтобы быть интересной. Обоих смущало (не слишком, впрочем) присутствие там же нежно любимого ими Гортхауэра, но - нет в мире совершенства...

- А еще меня волнует, есть ли вообще хоть какой-то шанс проникнуть туда. - Эльдин озабоченно покосилась на светильник-звезду.

- Мне сдается, что необратимых и единичных явлений и случаев в мире не так много, как может показаться. Если кого-нибудь куда-нибудь отправили и это место до сих пор существует, значит, оно достижимо повторно - при определенных условиях. Кстати, Гортхауэр оказался там совсем недавно.

- Канал, выбросивший его в Пустоту, был создан усилиями всего Круга? Или еще Творец добавил?

- Если только этот канал не существовал с сотворения Арды.

- А зачем он в те времена был - для тварей из Пустоты? - хмыкнула Эльдин.

- Может, именно для Мелькора он и предназначался. Возможно, так уже в Замысле было - и Эру сразу определил, что Мелькора с Арды выкинут.

- Значит, специально туда запустил, чтобы остальные четырнадцать с ним разобрались?..

- Делать нам больше нечего, как только в тонкостях Замысла разбираться: у нас цель поскромнее, - усмехнулся Аллор.

- За эту скромную цель тоже можно так схлопотать, что на все оставшиеся жизни хватит. Связь с Врагом - это не звездочки на потолке.

- Кстати, к звездам Манвэ тогда цепляться не стал, хотя, конечно, если что, то припомнит все.

- Ох, чувствую, достанется нам... - вздохнула Эльдин. - Но я с тобой! Мне тоже интересно - поспешно добавила она, увидев, что Аллор нахмурился.

- Хорошо. Что-нибудь придумаем. А то как подумаю, что он там один, точнее, с этим своим истеричным сокровищем...

- Ладно. А с чего или с кого начнем?

- Думаю, с Ниэнны. Во-первых, это ее чертоги, во-вторых, насколько я понял, она всегда сочувствовала Мелькору.

- А остальные Феантури?

- Возможно. Если до чего-то с ней договоримся, попробуем привлечь Намо.

- Да это прямо заговор какой-то. Еще поплатятся они...

- Не пойман - не вор. А они, полагаю, в состоянии утаить то, что им желательно утаить...

- Тогда первое - это Ниэнна. Собирайся, пойдем, - Эльдин решительно вскочила с постели.

Наскоро одевшись и приведя себя в порядок, они выбрались из Залов и направились к Ниэнне, жившей неподалеку.

Скорбящая Валиэ приняла их вполне радушно. Давно отойдя от придворной жизни и предпочитая проводить время в семейном кругу - у Намо или в Лориэне, она все же была рада гостям. Болтающаяся по всему Валинору парочка майар даже нравилась ей: несмотря на светскость и кажущееся легкомыслие, они могли быть серьезны и вдумчивы. Аллор и Эльдин с интересом слушали ее рассказы, а ехидность и даже цинизм их замечаний были вполне уместны и не смущали. История появления Эльдин в Благословенной земле также весьма впечатлила чувствительную Валиэ - будучи свидетельницей воплощения, она в какой-то степени ощущала себя причастной к тому, что происходит с новыми обитателями Амана.

Вот и сейчас, распорядившись подать угощение, Ниэнна указала майар на удобные кресла, оставшись возлежать на простой, но изящной кушетке. Поболтав о последних новостях - их было, как всегда, немного, Аллор навел разговор на воспоминания, благо это не составляло труда, и вскользь упомянул Гортхауэра. Эльдин мимоходом отпустила довольно едкое замечание по тому же адресу, выразив удовлетворение тем, что возможность встретиться с этой личностью вторично ей не грозит.

- Ведь так, госпожа Ниэнна?

Валиэ задумчиво провела рукой по лбу - кисть у нее была маленькая, какая-то полупрозрачная.

- Пожалуй. Оттуда не возвращаются.

- А если вернут? Такое возможно?

- Кто? И с какой радости?

- Мало ли. Допустим, еще что-то выяснить.

- Чего уж тут выяснять... - вздохнула Ниэнна. Аллор пожал плечами. Эльдин вопросительно посмотрела на Валиэ. Та слегка нахмурилась.

- Почему вы этим интересуетесь?

- Так... Все же живем в его бывших 'покоях', нет-нет, да разговор и зайдет. Да и Гортхауэра вряд ли забудем. А ты ничего не знаешь?

- Почему - я?

- Твои же чертоги. Окна и так за Грань выходят - что там, кстати?

- Ничего, - уныло ответила Ниэнна. - Пустота.

- Как, совсем? Может, это не та Грань?

- Тебе виднее, Эльди.Ты же из-за Грани вернулась - если это не было наваждением... А действительно, что это было? Клянусь, никому не скажу! - поспешно добавила Валиэ.

- Я как-нибудь под настроение поподробней расскажу, ладно? Во всяком случае, это не Пустота. Пустота - это здесь, вокруг Арды, мы сквозь нее возвращались. Бр-р-р... - поежилась Эльдин, вспомнив заклятое Кхаммулом щупальце. - И они - в этой Пустоте?

- Имеется в виду, конечно, Грань этого Мира - честно говоря, я не задумывалась о возможности существования более чем двух граней. Порог есть Порог. А далеко они не денутся: к Арде привязаны, как и все мы. - Ниэнна меланхолично поигрывала медальоном из дымчатого агата на тонкой мифриловой цепочке.

- Так и висят в Пустоте - ни туда и ни сюда? - развел руками Аллор.

- Ну откуда я знаю?! Я туда и близко не подхожу, понимаете? Зачем? Какой смысл?!

- Действительно. Все равно им ничем не поможешь. Да туда и не проникнуть, так ведь?

- А если бы и попыталась, что я ему скажу? - Ниэнна обхватила голову руками.

- Ну что ты, это ведь преступление - общаться с Врагом.

- Да при чем тут... А вам-то что до этого? Любопытно? - Валиэ давно покинула ложе и расхаживала по комнате.

- Допустим. Просто хотим взглянуть хотя бы на те же знаменитые Врата Ночи.

- Взглянуть... - Ниэнна странно посмотрела на майар, в ее темных глазах заплясали огоньки. - А что? Я-то покажу. Взглянете...

- Вот и чудесно - мы готовы, - радостно заулыбалась Эльдин.

- Вы просто ненормальные! Нечто новенькое в Амане: сумасшедшие майар, пробующие на прочность Врата...

Аллор улыбнулся: Ниэнна была близка к истине.

- А если и не столь они прочны сейчас, даже если... Куда им? К Манвэ на поклон? Или с Тулкасом о погоде беседовать?

- Вот именно. Бессмысленность их появления в Валиноре даже такие ненормальные, как мы, способны понять.

- Почему мы вообще обсуждаем эту возможность? Вы что, их посетить собрались?!!! - Валиэ резко остановилась посреди комнаты, глядя на Аллора и Эльдин со смесью страха и любопытства. Те неопределенно покачали головами.

- Мы не обдумывали прицельно такую возможность, но... почему бы и нет? Кто мы? Чем можем ему помочь? Право, ничего особенного не произошло бы. Вот если бы ты...

- Нечего мне ему сказать. Даже в лицо смотреть не хочу - я же ничем помочь не смогла...

- Винишь себя? Зря. Тем более когда это бесполезно. Да мы уж сами как-нибудь посмотрим, что это такое.

- Не-е-ет, вас точно не поймешь. Берегитесь, не поздоровится вам, если кто узнает.

- Не расскажешь, никто и не узнает, - глядя на Ниэнну в упор, протянул Аллор.

- Ну что, пошли? - нетерпеливо вскочила Эльдин.

Чертоги Ниэнны, находящиеся на Грани Мира, доступного пониманию, построенные из серо-серебристого камня, при взгляде сверху представляли собой круг - комнаты располагались одна за другой, в середине же был двор-сад, слегка напоминавший сады Ирмо, с озером в центре. Вытекающие из него многочисленные ручьи поили корни растущих вокруг плакучих ив, берез и осин. Вдоль каменистых дорожек росли мхи - от пурпурно-черных до бледно-зеленых и золотисто-коричневых. Главный вход вел в комнаты, напротив же него, сразу за деревьями и озером, находились так называемые Врата Ночи, в которые только через сад и можно было попасть, обогнув его по краю или пройдя по дорожкам.

Дверь, ведущая за Грань Мира, представляла собой нечто, ворота напоминающее отдаленно. Змеилась серовато-зеленая, с ржавыми прожилками взвесь - не то туман, не то изморось. Студенистая масса, состоявшая - стоило приглядеться - из слабо светящихся завитков и спиралей, перетекавших одна в другую, постоянно двигалась, переваливаясь. Она образовывала как бы прослойку между живым миром и внешней Пустотой - липкую, мягкую и, возможно, непроницаемую. Оттуда, во всяком случае.

- А отсюда? - Аллор задумчиво вгляделся в способные довести до мороков, непрерывно извивающиеся линии и объемы.

- Да вы что?! Шуму на весь Валмар не оберешься.

- А из-за чего будет шум?

- Она реагирует на любые попытки проникновения.

- Мыслящих существ? - Аллора явно посетила какая-то идея.

- То есть? А какие же еще? Что ты имеешь в виду? - прошептала Ниэнна.

- Я имею в виду проникновение неодушевленных предметов, сознания, следовательно, лишенных.

Ниэнна пожала плечами. Задумываться над этим ей не приходилось - не пироги же мятежному Вале в Пустоту передавать...

- Ну и что? - поинтересовалась она.

- Ну и все, - процедила Эльдин. - Не умничать и не отсвечивать.

- В общих чертах идея выражена верно, - состроив глубокомысленную мину, пробормотал Аллор. - Надо попытаться.

- Вы бы уж тогда на мышах, что ли, попробовали сначала, - посоветовала Ниэнна.

- У них тоже какое-никакое сознание имеется, а работать с ним они, полагаю, не умеют. Опять же жаль безвинную животину тиранить.

- Да сдохнут они там - это же Пустота, живности там не место, - проворчала Эльдин. - Мы уж сами: что нам сделается?

- Манвэ пооткрутит все, что можно, - вот что, - сердито сказала Ниэнна.

Аллор внимательно разглядывал дверь, подойдя вплотную. Колеблющийся прихотливый узор затягивал, в то же время оставляя ощущение пристального, настороженного внимания. Дверь словно всматривалась в непрошеного гостя. Попытался коснуться рукой - клубящийся туман словно клеем залепил все поры на коже, но и только. Майа неторопливо отвел руку.

- Ненормальные, - грустно заключила Ниэнна.

- Уж и поразмышлять нельзя на отвлеченные темы... - возвел очи горе Аллор, а Эльдин в своей обычной манере подрожала ресницами.

Валиэ махнула рукой. Плакать она разучилась давно, а посему лишь мрачно поинтересовалась, хотят ли гости еще чаю. Хотят, как выяснилось. Аллор беззаботно разбалтывал ложкой сахар, поглядывая на Скорбящую Валиэ ясными ледяными глазами.

- Вот что, - подвела та итог, - я вас предупредила. Ведь, если что, помочь вряд ли смогу. Попытаюсь, конечно. - Ниэнна вздохнула: - Но... подумайте! Или хоть с Намо посоветуйтесь, что ли, он во Вратах больше моего понимает. Только осторожно: донести, думаю, не донесет, а все же - чем больше посвященных, тем больше вероятность, что докопаются.

- Спасибо, - улыбнулась Эльдин, поднимаясь из-за стола, - мы побережемся.

- Сделайте одолжение, - прикрыла глаза Валиэ. Раскланявшись, майар двинулись к выходу, Ниэнна помахала им вслед. 'Ой, что-то будет, - подумала она, - только бы обошлось. И зачем им это?..'

* * *

С Намо искатели приключений решили все же переговорить без обиняков. В конце концов, сам Книгу давал. Владыка Судеб был несколько ошарашен - трудно было понять, с чего бы это его жильцами овладело подобное желание. Книга, что ли, произвела столь сильное печатление?..

- ...Хотя бы, - неопределенно пошевелил пальцами майа.

- Ну и чем могу быть полезен? - Намо пребывал в странном возбужденно-приподнятом настроении от нереальности происходящего - наваждение, да и только...

- Помочь выбраться обратно: вне сомнения, проникнуть туда легче, чем вернуться назад. Тем более что, пока будем добираться, сознание нам придется отключить.

- А вы сможете вернуть его, когда потребуется?

- Если задаться целью включиться в определенное время или откликнуться на внешние ощущения...

- Интересно, какие?

- М-м-м... Надо думать, будут - не просто же куда попало ломимся.

- Хуже. Лучше бы уж куда попало. Почему вы решили, что вообще их найдете?

- Ну попал же Гортхауэр 'по адресу'...

- Откуда ты это знаешь? Что он тоже за Гранью - понятно, но что они - вместе?

- Так он сам говорил... - Аллор запнулся, прикинув, что, против своего обыкновения, сказал больше, чем собирался. Впрочем, какая разница: этот разговор и так уже тянул на 'ступенчатую'...

- Сказал? - Лицо Намо вытянулось. - Когда? Как?

- Как... Дотянулся - оказывается, связь между нами до сих пор осталась. Так что побеседовали по душам.

- А Мелькор?

- Так он его и попросил - попробовать связаться. Ему Господин-Учитель, наверное, такое про меня порассказал - интереснее, что ли, темы найти не мог? Воистину, любопытство - великая движущая сила.

- Да уж, у Мелькора его всегда в избытке было.

- Вот-вот.

- А у тебя - у вас - вообще его переизбыток. На свою майарскую голову валарских сложностей ищешь.

- Уже нашел.

- С чем вас и поздравляю. А если возьму сейчас и донесу?

- Не думаю.

- А что? Во имя мира и порядка на Арде...

- А тебе это надо? Не мир и порядок, а то, что нами вплотную займутся? Вытянут и Черную Книгу, и мятежных майар... Сам же сказал, что для Манвэ в мысли влезть проще, чем трубку выкурить. - Аллор безмятежно потягивал вино из граненого кубка.

Намо нахмурился:

- Пугаешь?

- Отнюдь. Ты вообще этого делать не будешь. Иначе бы на нас так после визита в Ильмарин не косился.

Вала опустил глаза - ему до сих пор было неловко за свои подозрения.

- Да-а, на вас где сядешь, там и слезешь... А все же - что ты ТАМ делать будешь? Что ты ему скажешь?

- Было же пока что сказать. И вообще, кому в радость одному сидеть? Может, наш визит его хоть как-то развлечет.

- Скажешь тоже... Ладно. Я попробую проследить за вашим посещением - и вытащить попытаюсь. Ниэнну вы, судя по всему, уже уболтали? Вот и навещу сестренку в очередной раз. А вам там плохо не станет - в Пустоте?

- Так мы же майар...

- Всего лишь.

- Ага, как с Арды не уйти, так майар, а как в Пустоту соваться, так не потянем, - прищурилась Эльдин.

- Ворота в Залах по-другому работают, и вообще... Посмотрим, дело ваше. Ты бы хоть о ней подумал, ненормальный! - повернулся Намо к Аллору.

- А что? Если что-то случится, так с обоими, - тряхнула волосами Эльдин. - Поодиночке пробовать смысла нет: насиделись уже порознь три тысячи лет!

Намо развел руками. Его странные предчувствия сбывались: затевалось неслыханное, и чем оно могло закончиться, Эру ведомо, если Он что-то на этот счет вообще думает - или думал. И это еще явно было началом. А что потом? Владыке Судеб стало не по себе - будущее было туманным, разрозненные образы мелькали перед внутренним взором - угрожающие, мрачные: блеск мечей, ярость, окровавленные ладони, бешеный смерч, тревога и напряжение, висящие в словно застывшем кристаллами алмазной пыли воздухе... Видения пугали, но разобрать что-то яснее он не мог. Или боялся? Может, обойдется? И понимал, что - нет...

Намо вернулся в реальность и обвел взглядом сидящих перед ним майар.

- Будь что будет, - сказал он. - Я помогу вам. Мне-то там делать нечего... Скажете, когда будете готовы.

- Да хоть завтра. Или, еще лучше, сегодня вечером.

- Хорошо. Зайдете ко мне, как солнце сядет.

- Договорились. - Аллор и Эльдин, раскланявшись, с довольным видом направились восвояси.

Вала с грустью и легкой завистью посмотрел им вслед.

* * *

Не успели тени смешаться с сумерками, как майар уже ждали Владыку Судеб, изменив своей привычке повсюду опаздывать. Намо вышел к ним, и они направились к Ниэнне. По дороге Вала прикидывал, не дойдет ли вся эта история до Вайрэ, видящей все, что уже произошло, но понадеялся, что происходящее за Гранью недоступно видению Ткачихи Судеб, иначе какой-нибудь гобелен с Мелькором у нее бы проявился. Больше всего Намо боялся, как бы Манвэ что-то не учуял - в этом случае пришлось бы противостоять проницательности Короля. 'В крайнем случае скажу, что я пытался, на прочность пробовал, - не полезет же он сам туда', - думал Вала.

Ниэнна встретила их на пороге, не выказав удивления, только глаза еле заметно блеснули. Она провела гостей через сад, на террасу, в дальнем конце которой виднелась дверь в Никуда. Компания остановилась перед ней, созерцая.

- Вы хорошо подумали? - проговорила Ниэнна.

- Продумали, - не то ответил, не то поправил ее Аллор. - Сейчас нам надо сосредоточиться, отрешиться от всего...

- Когда попытаться связаться с вами? - поинтересовались Валар.

- Сможете по предмету настроиться на его владельца? - я ношу его достаточно давно, - сказал Аллор, снимая с запястья тонкий серебряный браслет. Намо повертел его в руках, зачем-то взвесил на ладони, накрыл второй - от браслета шла еле уловимая вибрация. Прикрыв глаза и сосредоточившись, он представил майа - образ нарисовался очень быстро и четко: Намо не обратил, естественно, внимания, как одет Аллор, но сейчас мог разглядеть подробно. Вала открыл глаза и взглянул на майа - поза и одежда были такими же, как он видел мысленным взором. Намо почувствовал: он сумеет им помочь. Порой он осознавал многое, еще лишь предстоящее, как уже свершившееся, - и редко ошибался.

- Хорошо, я справлюсь. В крайнем случае, придется вас оттуда вытаскивать, а ты потом уж сам Манвэ объясняй: дескать, по пьяни затянуло, - усмехнулся Вала.

- По пьяни? Это идея, - оживился Аллор. - Пожалуй, бутылочку-то прихвачу - то ли за свидание выпьем, то ли неудачу зальем.

Эльдин одобрительно кивнула. Аллор опустил бутыль в сумку.

- Мы готовы.

Майар направились к двери. Приблизившись к ней, они прикрыли глаза, уходя в себя, вычищая сознание, глуша в нем то, что непосредственно было связано с хоть какими-то проявлениями личности.

Завеса опускалась на воспоминания и мысли, гасила чувства. Ничто. Не-я. Ни Арнора, ни Нуменорэ, ни Мордора, ни Валинора... Никто. Ниоткуда. В никуда. Осталась только цель, задающая движение. Ведь там, в Пустоте, все движется - они поняли это еще раньше - по кратчайшему пути, направленному к выходу в Эа. Ступивших за Грань относит, уносит - вон. Эльдин помнила, как это, но тогда Арда не держала ее. Однако ни Валар, ни майар, ни даже элдар не могут покинуть пределы созданного ими и для них мира. Путь в Бесконечность им закрыт... Значит, как маятник - 'от' и 'к'... Повиснув в густом Ничто.

Они медленно, как во сне, подошли к Завесе, коснулись ее - светящиеся витки, как крошечные щупальца, потянулись к ним, притягивая и вбирая. Майар словно погружались в зыбкую, покрытую густым мхом трясину. Еще одно движение - их ли движение или сокращение чародейских присосок, - и дерзкая парочка скрылась за Вратами Ночи. И словно ничего не произошло, просто сомкнулись за ними хаотично перемещающиеся спирали. Первая часть плана свершилась.

Намо и Ниэнна сидели у Двери, боясь пошевелиться или вздохнуть. Ниэнна взглянула на брата. Намо разжал ладонь, взглянул на браслет.

- Буду ждать, - прошептал он. - Мои постояльцы, я ему воплощаться помогал. И ее воплотить...

- А я? Я тоже там была. И... он Олорина знал... Да какая разница? Пускай сюда хоть Манвэ явится с Тулкасом в придачу - я этих ненормальных не брошу.

- Я все понимаю...

- Тогда я принесу чай. - Ниэнна решительно удалилась, распрямив плечи. Сунув браслет за пазуху, Намо устроился поудобнее - дожидаться.

* * *

Осклизлая серо-бурая взвесь умозрительного прохода слегка завибрировала, дернув зависших в ее цепких объятьях пленников. Любое колебание отзывалось в них, растянутых между Ардой и Эа. Для Гортхауэра это не имело существенного значения - призрак колыхнулся в тусклых волнах и обрел прежнее положение. Мелькор поморщился - сдвинулась цепь, сместив наручник. Уже многие тысячи лет вися в Пустоте и не имея возможности уйти, он невольно соткал вокруг себя подобие кокона - впрочем, скорее 'не-свет-не-тьма', подобно раковине-жемчужнице, окружила инородное тело тонким слоем сгустившихся частиц, отторгая его. Вала не противился: сил уже не было. Ни сопротивляться, ни бороться, ни протестовать, ни... творить? Где? Здесь? Остатков воли ему хватило на то, чтобы никто не увидел, как мучительна для него всепроникающая Пустота, разрывающая самую его суть, растягивающая, как на дыбе, меж миром и мирами. Нечего Валмарский двор потешать. И Творец, если наблюдает за расправой, не получит удовольствия видеть его - таким. Опустошенным и бессильным. Впрочем, Творец никак не отреагировал. Не снизошел? Не удостоил даже отеческим плевком? Тягучими жирными каплями ползло время, наполненное слепым одиночеством, глухой тишиной и ноющей болью, привыкнуть к которой было сложно. Впрочем, привык - не прошло и пары тысяч лет. И все же бездействие и одиночество были хуже всего. Даже при том, что к последнему он притерпелся, но свыкнуться, принять - не мог. Крах же, очередной крах всего... Он мучительно пытался понять, в чем его вина, в чем ошибка. Почему все так? Конечно, где ему было устоять против четырнадцати... И все же... Как он мог - кого-то создавать, кого-то собирать вокруг себя - опального Валы? Эгоизм? Чтобы не быть одному? Поделиться тем, что было в нем, и тем, что он видел? Ведь если не для кого творить, петь, сочинять - зачем жить, зачем быть? Год за годом всплывали в памяти все эпизоды его долгой жизни, с тех пор как осознал себя - собой. Темное мерцание Эа, блеск Альмарена - первого приюта Валар, чистый, прозрачный холод Утум-но-Хэлгора - его одинокой крепости... Мелькали чередой лица - ужасные и прекрасные, ненужные никому твари, с которыми он счел себя обязанным возиться, и - ученики. Вспоминая их живыми, такими, какими они были когда-то, и зная, что их больше нет, он мог лишь бессильно скрежетать зубами. Память, увы, была превосходная, не замутненная ничем, и безжалостно преподносила картину за картиной - зримо и ярко, доводя до исступления, скручивая в мучительной судороге. Сотни и тысячи раз прокручивалось перед мысленным взором прошлое, обжигая, как раскаленные угли. Казалось, что еще немного, и истерзанный разум покинет его, но - спасительное безумие не приходило. Это не для стихий. У него не было будущего, только прошлое - зато разнообразное. Мелькор пытался, в минуты особого отчаяния и бессилия, сосредоточиться на том хорошем и радостном, что видел (это казалось слабостью, но сознание, расщепляясь в бесконечной пытке, отказывалось противиться порыву), - и не мог. Любое такое воспоминание тотчас же заволакивалось тенью, лилась кровь, проносилась череда знакомых лиц, искаженных горем, болью и яростью. Это было хуже незаживающих ран. Конечно, каяться он и не думал. Никогда больше его не увидят на коленях и мольбу о пощаде - не услышат. Может, Творец до сих пор чего-то подобного от него дожидается... Да лучше уж на цепи в ошейнике сидеть, чем перед Единым и иже с ним на задних лапках бегать.

А когда объявился Ортхеннэр, развоплощенный, дрожащий от бешенства - совсем иной... Другим отсылал он его из Аст Ахэ, чтобы тот сохранил то, что еще можно было спасти. Его Ортхеннэр - Черный Властелин? То, что удалось узнать от майа, резануло, как тупым кинжалом, - как же это? Мститель... Кому-то он, конечно, на хвост наступил, но столько натворил... И наступил не тем, кому следовало бы. И ведь не просил он, Мелькор, своего сотворенного и ученика об этом. Только сохранить. А тот надеялся устоять против военной мощи Амана и примкнувших к нему людей и эльфов... Мальчишка - полководец, воин, сильный и часто жестокий, - все равно мальчишка. Ну Нуменор развалил, накрутив их сумасшедшего короля с боем брать у Валар бессмертие, - и что? Конечно, это месть - заставить Могущества уничтожить ими же выпестованный народ. И все равно неладно: этот ужасный культ, и кого, его - Мелькора?! Кровавые жертвы - ему?! Бр-р-р... Одно положительное качество выявилось у перекрывающей любой приток силы цепи Ангайнор: от этой гадости тоже уберегла... А чего стоит ниточкой потянувшаяся оттуда эта история с нуменорцем, с последним учеником-слугой... Назгулы - додумался же до такого! А получилось, что заглотил Ортхеннэр кусок не по силам - и подавился. Лучше бы сидел тихо на Арде. Мелькор был готов к вечному одиночеству, только бы знать, что где-то в Средиземье живет его ученик. А так все пропало. Или не все? Для них - все. Бесконечное заточение. Бедный Ортхеннэр... Вала постоянно ощущал пронзительную жалость и бессильную ярость ученика, обреченного видеть его, сильнейшего из Айнур, искалеченным и беспомощным. Жалость выводила Мелькора из себя, он мучительно стыдился того, что способен вызвать ее, а как скрыть что-либо, если все на лице написано - в буквальнейшем смысле? Изящно добил его братец, ничего не скажешь...

Мелькор как можно незаметней вздохнул. Впрочем, неусыпно взирающий на него Гортхауэр уже был рядом. Вибрация повторилась - кто-то или что-то двигалось на них. Вала поднял голову, вслушиваясь.

- Учитель, что это? Кого еще несет?

- Не знаю. Посмотрим.

Ослепленный Вала не мог видеть, но ощущения обострились. Вскоре он вычленил из белесой мглы две сущности, скользящие в их сторону. Что-то вполне материальное, но не несущее в себе никакого сознания, ничего, что помогло бы узнать, кто это. Нет мыслей - смутное, слабое нагромождение образов... Майар - он и она. Почувствовал, как застыл от удивления Гортхауэр.

- Кто это, Ортхеннэр?

- Это... Аллор и... девушка эта его... - промямлил пораженный ученик.

Мелькор резко выпрямился, потянулся к прибывшим.

- Как, они? Откуда? Почему? Что с ними? Гортхауэр пожал плечами. Лица майар были отсутствующими, словно замороженными, а глаза - пустые, без всякого выражения...

- Не знаю, Учитель. С ними что-то сделали - они даже не в обмороке, это... как будто им стерли память...

- О Тьма Великая! За что?! Неужели - за эти разговоры? Кто-то узнал? Или он и впрямь пытался проникнуть сюда? Сумасшедший! Но так покарать?! Будь я проклят: к чему ни прикоснусь, все рушится, портится, пропадает! Ну зачем я попросил тебя связаться с ним! Проклятый эгоист, любопытство замучило: соскучился, видите ли, за шесть тысяч лет по обществу...

Мелькор стиснул виски. Глухо звякнула цепь. Гортхауэр мрачно покосился на неподвижные фигуры. Черный Вала приблизился к ним вплотную, положил ладонь на лоб майа. Тот слегка пошевелился, но промерзшие, казалось, до самого дна глаза остались прежними. Глаза Вала мог видеть даже теперь. - Ну что же вы? Что делать? Может, и вовсе не трогать их, велика радость - очнуться здесь? Как я мог? Как я мог... - Мелькор спрятал лицо в ладонях.

'Добили, гады!' - яростно подумал Гортхауэр. Послав еще одно мысленное проклятие Манвэ, он прижался к Учителю, не зная, как помочь. Свою ненависть к Аллору он отодвинул подальше - сейчас было важно одно: они нужны Мелькору.

Внезапно майа приподнялся, тряхнул волосами, отчего те разлетелись, на мгновение спрятав лицо, и зажмурил глаза. Когда они снова открылись, выражение их еще было безумным, но иным. Мелькор подался вперед и столкнулся с цепким, осмысленным, отливающим сталью взглядом. Рядом зашевелилась девушка, и глаза майа, разом потеплев, обратились в ее сторону. Она потянулась и внимательно осмотрелась. Остановив взгляд на Мелькоре, улыбнулась:

- Приветствую тебя, Вала. Меня зовут Эльдин. - Она безразлично кивнула Гортхауэру.

- Здравствуй, Мелькор. Мы уже знакомы, Аллор - это я.

Мелькор, не пришедший еще в себя от произошедшей с нежданными гостями перемены, растерянно кивнул...

* * *

Четверо висели в Пустоте, приглядываясь по мере сил и возможностей друг к другу.

- Так вас не наказали? - с некоторым облегчением спросил наконец Темный Вала.

- Да нет пока. Это мы сами. Помнишь, я ведь обещал.

- Мало ли, - Мелькор пожал плечами, - чего не скажешь сгоряча.

- Разумеется, но попробовать стоило.

- Ты уверен? - усмехнулся Вала.

- Пока да, - ухмыльнулся Аллор. - Рад тебя видеть, - добавил он чуть другим тоном, протягивая руку для пожатия.

Мелькор невольно последовал его примеру, и спохватился, лишь когда майа коснулся его ладони. Аллор мгновенно ослабил хватку. Мелькор попытался отдернуть кисть и спрятать в рукав, но изящные пальцы держали ее, как стальные наручники, - аккуратно и мягко, впрочем. Вглядевшись, майа вскинул брови, его глаза неприятно сузились. Эльдин поджала губы.

- Не надо, не смотри, - выдавил Мелькор, отворачиваясь и пряча покрытое шрамами лицо за прядями полуседых волос.

- Отчего же? - усмехнулся Аллор. - Ах, да, конечно, Гортхауэр, вне сомнения, порассказал о моем болезненном эстетстве. Да, это действительно некрасиво.

Непривычная судорога прошла по руке через тело майа. Аллор ощутил в себе присутствие чужого сознания, сосредоточенно изучающего пораженную поверхность. Что-то знакомое... Дары побратимов, ушедших в Эа... Изменение почувствовали и Мелькор с Гортхауэром. Иная сущность захлестнула их гостя, движения изменились, став уверенней. Бережно, но твердо он сжал ладонь Валы в своих. Замер, собирая силу - не размышляя, подчиняясь внутреннему голосу того, кто знал, что делает. Ледяная волна просочилась сквозь кончики пальцев, выжигая шрамы, разглаживая кожу. Майа чувствовал, как еле заметно распрямляются скрюченные пальцы под его рукой. Ощущал, как уходит сила - значит, действует.

- Прекрати! - прошипел Вала. - Ты что?!

- Попытка - не пытка, - ухмыльнулся углами губ Аллор, отпуская пальцы беспокойного пациента.

Гортхауэр изумленно отшатнулся, Эльдин присвистнула. Мелькор недоуменно провел рукой по лицу - ожоги почти затянулись, ставшее привычным жжение ушло. Он повернулся к Аллору, всматриваясь пустыми глазницами в лицо майа.

- Никто не мог... - прошептал он.

- Ты не давал - во-первых. Не хотел ни на кого всю эту дрянь сваливать, да и не верил, что что-то можно сделать. А сейчас у тебя просто нет сил иметь свое мнение по этому поводу. - Аллор смотрел на Валу со своей обычной усмешкой. - Ну и... по-моему, ничего вечного все же нет...

- Ты хоть какие-то правила и условности признаешь? - отрывисто рассмеялся Мелькор.

Майа задумался, для верности подперев щеку рукой и высунув кончик языка. Эльдин прыснула.

- Не знаю. Эстетические, наверное...

- И как же ты в Валиноре живешь? - ехидно поинтересовался Мелькор.

- Да уж живу. А там, кстати, очень мило. Я порой прямо как дома себя чувствую. - На губах майа появилась двусмысленная ухмылка. Мелькор покачал головой:

- Как только вам за такие умонастроения уши не открутили...

- Какие такие умонастроения? - невинно округлил глаза Аллор. - К тому же в Валиноре действительно много славного, и публики хорошей хватает. Ниэнна вот с Намо нас у Врат дожидаются.

- Вы и их втянули?

- Боюсь, что своими силами вернуться окажется сложнее, чем попасть сюда.

- Да, пожалуй, - хмыкнул Вала. Вся эта абсурдная, по сути, ситуация его уже веселила. - Эльди, - ничего, если я так к тебе обращусь? - Майэ кивнула. - А тебе - как?

- А какая разница? Где живем, там и дом. Все мое при мне. - Она нарочито по-хозяйски обняла Аллора за плечи. Тот взъерошил ей волосы. Мелькор невольно улыбнулся - привычно осторожно:

- Вот и замечательно. Валинор действительно может быть хорош - если ко двору прийтись.

- Именно. Вот и общаемся потихоньку. У Ирмо с Эстэ часто бываем, Мелиан там опять же. Ну и в Ильмарин наведываемся.

- В Ильмарин? Вы туда вхожи?

- С тех пор как посетили первый раз, а что?

- Ничего. - Мелькор покосился на Гортхауэра, всем своим видом показывающего: 'Я же говорил - придворный лизоблюд!'

Эльдин одарила призрачного майа таким ласковым взглядом, что, не будь тот уже развоплощен, ему бы ничего не осталось сделать, кроме как провалиться сквозь землю.

- Не вижу в этом ничего странного, - вскинул брови Аллор. - Впрочем, Намо тоже насупился сначала, но потом успокоился. А Манвэ у нас был, когда Нуменорэ поминали.

- Там?!

- А где еще? Мы же там живем.

- С чего бы это он вот так зашел?

- Узнать что-то хотел или просто полюбопытствовал, почему бы и нет?

- Вполне в его духе. Ну и?..

- Ну и все. Мы с Эльди Нуменорэ поминали, я уже хорошенький был - поистине, Валмар мне очень Армэнелос напоминает, - накрыло...

Аллор нахмурился. Гортхауэр переместился за плечо Учителя.

- Они с Намо и попали под горячую руку: высказал я все, что по этому поводу думаю, - закончил майа.

- И?.. - На лице Мелькора читалось недоумение. Этот сумасшедший наговорил всякого самому Манвэ? Его бешеному, нетерпимому братцу?

- И... выпили за изгнанников.

- Да, изгнанники - все, - повторил он, заметив замешательство Валы. - Сам посуди: творили, воевали, пригрели в кои веки народ, а они на вас же: завоюем, выгоним, бессмертие отберем. Я что, не помню, как Ар-Фаразон по пьяни орал, мол, добром не отдадут, так нуме-норских плетей отведают... Тут на все плюнуть захочется. Воззвали с горя к Творцу, а Он и откликнулся - даже Манвэ, Единого лучше других знавший и понимавший, такого вообразить не мог... Так что попили-попели, утраченный дом помянули...

- Манвэ хорошую песню спел... - вздохнула Эльдин.

- Какую?

Майар на пару припомнили слова - лицо Мелькора застыло, рука судорожно сжалась.

- Где он ее взял? - глухо проговорил Вала.

- Кажется, это его... - прошептала Эльдин.

- Только ты этого не слышал, мы ничего не говорили, - неожиданно жестко сказал Аллор.

- Кому мне рассказывать? - невесело усмехнулся Мелькор.

- Неважно. Мы в Валмаре никому не скажем - он это знает, и ты - никому...

Мелькор ощутил - это не страх перед Королем Мира, что-то другое. Сочувствие? Оберегают, как глубоко личную тайну. Отчего бы?

- А почему такая секретность? Что удивительного в том, что он поет? В том, что снизошел до того, чтобы спеть - вам, и по такому поводу?

- Он вообще не поет, - отрезал майа.

- Как? - пораженный Мелькор вскинул бровь. - С каких это пор?

- С тех самых... Мелькор, ты хорошо меня понял? Вале показалось на мгновение, что он видит перед собой Короля - полыхающие холодом синие огни. Вот оно как...

- Я понял. От меня и Ортхеннэра это никто не услышит, обещаю, - хотя оно, обещание, особой ценности не имеет: кроме вас, нам говорить не с кем.

- Не суть. - Взгляд Аллора смягчился. - Не обижайся на меня, хорошо? Я бываю очень неприятным собеседником...

- Бешеные нуменорцы! - подал голос Гортхауэр.

- Да, бешеные! - повернулась в его сторону Эльдин. Зеленые глаза зловеще блеснули.

- Знаете, давайте лучше выпьем за свидание, - улыбнулся Аллор.

Улыбка была хорошая - Вала подивился про себя, как быстро меняется бывший нуменорец. Такого вычислишь...

- Извините, кубки не прихватили, - виновато улыбнулась Эльдин. - В другой раз возьмем.

- В другой раз? Вы что, ненормальные? Один раз сошло - надеюсь, - так...

- ...И другой раз сойдет, - беспечно махнул рукой Аллор, извлекая пробку, и поднес бутылку Вале.

- За вас, чокнутые недомайар! - Мелькор сделал порядочный глоток. Терпкое, сладковатое вино мягкой волной разлилось по телу, с непривычки слегка ударив в голову. - Хорошая вещь.

- Дрянь стараемся не пить, - хмыкнула Эльдин, принимая бутылку из его рук.

- За встречи, - пригубил напиток майа.

Мелькор виновато покосился на ученика, не имеющего возможности принять участия в гулянке, покачал головой и развел руками. По-змеиному зашелестела Ангайнор. Аллор и Эльдин нахмурились.

- Не обращайте внимания, - сказал Мелькор.

- Сложно. К сожалению, нам эта штука не по зубам.

- С чего вы вообще это говорите? Не пришло бы еще вам в голову освобождать меня - Врага, Моргота Черного... - Вала нервно рассмеялся.

- Как знать... - покачал головой майа. - И не называй себя так: мы в гостях у Мелькора.

- Просто так сложилось в свое время, а мы получили возможность составить свое мнение по этому поводу, - сказала Эльдин, неожиданно ласково коснувшись густых волос Валы.

- Не надо! - отшатнулся Мелькор. - Не придумывайте, я знаю, на это невозможно смотреть без отвращения, я выгляжу ужасно, уродливо - вы же не выносите этого...

- Совершенно верно. Поэтому попытаемся что-то сделать. Надеюсь, позволишь? Тем более что ты красив: чтобы это разглядеть, мне подобное безобразие, - Аллор покосился на шрамы, - не помеха.

- Что еще вы задумали?

- Посмотрим, справимся ли с лицом, а то ты и улыбнуться как следует не можешь.

Мелькор махнул рукой: в чем-то майар были правы. Но как неудобно... И зачем? Какая разница, в каком виде вечно висеть в Пустоте? А главное, зачем им все же это надо? С какой радости им общаться с опальным Валой - когда лучше бежать от него, как от зачумленного? Что он может дать взамен? На что они рассчитывают? Язык не поворачивался назвать его гостей наивными. Жалость? Только не хватало! Меж тем Аллор осторожно вел руками вдоль его лица - под ладонями начали подсыхать незаживающие шрамы, а более мелкие царапины почти исчезли, оставив еле заметные белесые полоски.

- Все, пока больше не могу. - Майа устало опустил руки, разглядывая творение их, как художник картину после очередного сеанса. - Но так уже лучше.

- Зачем все же вам это? Откуда у тебя тяга к целительству? При чем тут - я?

- Ну прямо допрос какой-то, - наморщил нос Аллор, - впрочем, заявить что-нибудь вроде 'какая тебе разница - так захотелось' было бы невежливо и некрасиво. Но... тебе Гортхауэр никогда не рассказывал, как он у меня в салоне оказался? А какой еще там народ пробегал, тоже нет? Ну порасспроси его на досуге. А целительство... дар одного из побратимов... Говорят также, что в королевском роду дун-эдайн способность к этому наследственная. Кстати, на роль защитника угнетенных я никогда не претендовал и не претендую, просто ты мне симпатичен - прости за некоторую фамильярность. Ну и, если уж хочешь резонов, - ты очень помог мне в самом начале, когда я сидел и раскисал у Намо в Залах. Мелькор усмехнулся:

- 'Раскисал'... Скажешь тоже. Мне ведь тогда просто любопытно было, Унголиант меня побери...

- Значит, квиты. Давай еще выпьем.

За разговором время прошло незаметно. Пора было собираться восвояси. Майар попытались сосредоточиться, представив чертоги Ниэнны, а заодно и дотянуться до Намо. Мелькор присоединился к ним, сил у него было не больше - мешала Ангайнор, - но все же... Пространство вокруг слегка завибрировало, образуя подобие коридора. Попрощавшись, Аллор с Эльдин направились туда, старательно вогнав себя в то же отрешенное состояние, в котором прибыли.

Путь обратно был значительно сложнее - Пустота не спешила расставаться с новыми гостями.

* * *

Сидящий у Врат уже который час Намо, коротая время за чашкой чая, почувствовал зов, исходящий от браслета, и мгновенно достал его. Он чуть подрагивал, а серебро слегка потускнело. Сидящая рядом Ниэнна коснулась рукой прихотливого узора Врат.

- С ним что-то не так?

- Не знаю. - Намо прикрыл глаза, настраиваясь. Он разглядел две фигуры, двигающиеся в мутной мгле, словно подхваченные ветром, - неровно, как будто планируя в клочьях скользкого тумана. Он постарался добраться до них, притянуть - это было нелегко, поскольку односторонне. Впрочем, Намо был готов к такому и изо всех сил потянулся к своим беспутным, отчаянным постояльцам. Вскоре он почувствовал, как протянулась между ними незримая нить, и начал осторожно подтягивать путешественников к себе. Это оказалось не так уж сложно - они и сами каким-то непонятным образом продвигались в нужном направлении. Ниэнна пристально вглядывалась в змеящийся узор Перехода и почти выхватила из него показавшихся наконец-то в живой мир майар. Те мягко осели у Врат, сползши по стене. Впрочем, склонившиеся над ними Феантури наткнулись на вполне сознательное и даже довольное выражение лиц: возвращение в нормальное состояние отняло у Аллора и Эльдин уже гораздо меньше времени.

- Ну как вы? - нетерпеливо накинулись Валар на любителей прогулок в Пустоте.

'Приятно, что поинтересовались сначала нами, - мысленно сказал Аллор спутнице, - хороший признак, не правда ли?' Эльдин, прищурившись, ухмыльнулась в ответ. Ниэнна пожала плечами:

- Что это вы?

- Так, мелочи, все в порядке, - улыбнулся Аллор, поднимаясь и подавая руку Эльдин.

- Так что ТАМ делается?! - Терпение окончательно отказало Намо.

- Дай им хоть отдышаться! - спохватилась Ниэнна. - Садитесь, - обратилась она к майар, - хотите чего-нибудь?

- Нет, спасибо, - умиленные столь теплым приемом, ответили путешественники, располагаясь в креслах.

- Рассказывайте же! - Намо подался вперед, сплетя пальцы. Ниэнна забралась с ногами на излюбленную кушетку и обхватила колени руками, впившись в рассказчиков темными, как глубокие колодцы, глазами.

* * *

Неожиданные гости растворились в душной мгле. Мелькор ошалело потряс головой, словно отгоняя наваждение. Удивить чем-либо его было трудно, но окончательно этой способности он не утратил. Как и известного всем любопытства. Общество недомайар доставило ему удовольствие - с ними было как-то легко и свободно говорилось о самых серьезных вещах. Ему казалось, что они знакомы уже давно, - и не ощущалось необходимости быть поддержкой, продумывать слова, быть готовым ответить на мучающие собеседника вопросы - короче, быть Учителем... Непривычный покой, невыносимая легкость бытия... Только за них было страшно - что-то нереальное, что-то нездешнее. Гости...

Гортхауэр пребывал в задумчивости.

- Ну и что ты на это скажешь, Ортхеннэр? - повернулся в его сторону Мелькор.

- Полный бред! - выдохнул тот. - Так не бывает. Чего это он? И еще с ней...

- То есть?

- А вдруг это провокация Манвэ? Как они могли сюда проникнуть? Запирал-то он!

- По-моему, теперь тебе всюду происки Манвэ видятся. Они же не скрывали, что поддерживают с ним хорошие отношения, если не дружат... Могли бы и ругнуть... Впрочем, это было бы безвкусно - не их стиль. Да и зачем это Манвэ, скажи на милость?

- Поинтересоваться умонастроением да не нагулял ли жирку в безделье, не собрался ли вновь основы потрясать, - прошипела тень.

Мелькор грустно усмехнулся:

- Потрясать... Как раз. Да нет, не думаю... Зачем?

- А так, из чистого паскудства.

- И исцеление - тоже его провокация?

- А что? Может, жалко стало. - Призрачный майа рассмеялся подобной нелепости, - не самому же лезть. И не Эонвэ. - Смех его уже смахивал на истерический. - А из них все могли вытянуть. И послать сюда. Войти в доверие...

- Ну и? - Мелькор подпер щеку кулаком, слушая логические построения ученика.

- Ну и... если что, добавить еще... - Майа осекся: Мелькор хохотал, запрокинув голову, несколько раз взмахнул рукой, забыв про цепь, звякнувшую с оттенком недоумения, - так показалось сбитому с толку Гортхауэру.

- Еще добавить... Вылечить, подбить на побег и... - какой бред! - Вала провел рукой по лбу. - Нет, Манвэ, конечно, фантазер, но не настолько же. - Мелькор резко замолчал. - Ортхеннэр, Ортхеннэр, как же тебя потрепало - отовсюду пакостей ждешь... - Он коснулся призрачного плеча.

- Он меня предал... - мрачно процедил Гортхауэр. - Впрочем... все равно. Подумаешь, Мордор разнес. Это не Валинор...

'Завидует, что Аллор за себя сумел ему отомстить, а он - за меня, за всех - нет...' - пронеслось в голове Валы.

- Не злись, Ученик. Он, конечно, еще дел натворит, я чувствую. Но... я бы хотел, чтобы они были целы и с ними больше ничего не происходило. Хотя где там... Помоги им Тьма.

Мелькор погрузился в размышления. Пустота к тому располагала.

* * *

Рассказ любителей поболтаться по гостям подошел к концу. Намо сидел с озадаченным видом, Ниэнна в задумчивости заплетала в очередную косичку пышные серебристые волосы.

- Не похож он на Врага, - проговорил Аллор, затягиваясь самокруткой.

- Просто какая-то глупость, - непонимающе пожала плечами Эльдин, - ведь с ним так интересно...

Намо сгорбился в кресле:

- Лучше бы уж он на Арду не совался, да где там... Не мог никогда в рамки уложиться. Нас это пугало и злило. Особенно после произошедшего с Ауле. Он вдруг так изменился... Манвэ с тех пор меняться начал...

- Замысел охранять принялся ревностно? Да, понятно... - Аллор прищурился, что-то прикидывая про себя.

- Дальше - больше, - продолжал Намо, - и ничего не остановить, не изменить: Арда, казалось, была мала для него. Может, так и есть... Ну и что?! - Он стукнул кулаком по резному подлокотнику.

- Такова была воля Творца... Впрочем, такова ли? Этот суд... - Скорбящая Валиэ опустила голову. - И ничего не вернуть, ничего не исправить. Может, зря вы туда сунулись? Как ему теперь? Напомнить о жизни - обреченному на вечную нежизнь...

- Все-таки лучше, чем ничего, - мрачно пробормотала Эльдин. - И никого, - добавила она.

- Все когда-нибудь меняется, - проговорил Аллор, - может, что-нибудь удастся сделать. Может, Творец гнев на милость сменит - или Манвэ все надоест... - добавил он тише.

- Ага, Тулкас разлюбит войну, Йаванна разведет драконов, а Ульмо морская болезнь одолеет, - усмехнулся Намо невесело.

- Как знать... Пока все идет как идет, мы намерены наведываться к нему. А там... Задачи стоит решать по мере их поступления.

- Соберетесь еще - скажите, поможем. - Намо протянул Аллору браслет.

- Нам бы самим научиться справляться, а то все время тебя дергать...

- Да я что... Вот если бы самому... Но тогда точно шуму будет... Может, бежать им помочь? - неожиданно сказал он. Ниэнна широко открыла глаза. - Нет, это, конечно, невозможно...

- Это тоже стоит обдумать, - усмехнулись майар, - хорошо обдумать.

- Может, дома обдумаем? - устало спросила Эльдин минуту спустя.

* * *

- Похоже, мы нарушаем священный принцип благополучия бытия, - проговорил Аллор, лениво разглядывая крупную зеленовато-голубую звезду в левом углу, - никуда не лезть и ни во что не вмешиваться.

- А мы и не лезем - это нами интересуются. Кстати, а мы - я или ты, хоть раз его вообще соблюдали, этот принцип?

- М-м...

- Вот и я не помню. Меняться вроде поздновато.

- В наши-то почтенные годы... - Аллор смиренно дождался, пока Эльдин поудобнее пристроит голову у него на плече, и прикрыл глаза, погружаясь в очередную реальность...

Глава 10

Второй визит должен был пройти легче: вместе с Намо неугомонная парочка немало поработала над связующей нитью, по которой проще было бы выбраться обратно. Помог и опыт блужданий в Пустоте, имевшийся у Эльдин.

И все же - коль скоро они выбрались оттуда незамеченными, значит, 'замок' больше не действует? Или все-таки он настроен на кого-то определенного - известно, кого... Что скрывается за понятием 'навсегда' в данном случае?

- Может, и впрямь помочь ему бежать? - Эльдин сидела за столом, положив на него локти, и крутила на пальце прядь волос.

- Бежать? В таком виде да еще с Ангайнор?

- На свободе, глядишь, придумает, как снять.

- Так ведь заклятая... Он даже браслеты снять не мог - всю Первую эпоху.

- Интересно, речь шла тогда о том, чтобы его изолировать или совсем уничтожить?

- Второе практически невозможно по определению. - Аллор постукивал длинными ухоженными ногтями по столешнице. - Если вообще над этим задумывались. А насчет побега... Его всем Валинором ловить будут.

- Ну уж и всем! - фыркнула Эльдин.

- Большинством, по крайней мере. Сказано: 'навсегда', значит - навсегда.

- Ну держали бы еще где-нибудь в Валиноре под замком, хоть в том же Мандосе, - зачем за Грань-то выкидывать было? - кипятилась бронзововолосая майэ.

Аллор развел руками:

- Наверное, потому что в пределах Арды когда-нибудь, как-нибудь да смог бы со временем приспособиться. Да и в Мандосе его уже держали. А вот оторвать от мира, с которым, по идее, неразрывно связан, - это куда хуже...

- Думаю, если он попытается вылезти обратно, это незамеченным не пройдет. Вот шуму будет...

- Потому Манвэ с остальными и обязаны следить, чтобы такого не случилось. Как написано: '...и навечно встали Стражи...' - ну прямо Мордор... - Аллор закурил.

- Ладно, даже если он осужден навеки, это не значит, что его навещать не положено. - Эльдин нахмурилась. - Дай прикурить.

- Что-то ты много курить стала, подружка, - сказал Аллор, протягивая ей светильник.

- Нервничаю, вот и курю. А что? Нам, майарам...

- Логично. Ну чем тебя успокоить, развеселить?

- Ну тебя - с тобой и так не соскучишься...

* * *

Странными были эти визиты, и в то же время уже во второй раз все казалось естественным. Непостижимым образом в давящей, мертвой Пустоте появилось ощущение чуть ли не домашнего тепла. Посиделки, да и только. Давно забывшие о доме странники создавали его там, где находились в данный момент.

Впрочем, присутствующих объединяло то, что у всех был 'дом, которого больше нет', а по большому счету это и ко всем в Валмаре относилось. Но Валмар - Валмаром, а они здесь пробовали жить. Конечно, Пустота гасила цвета и звуки, заставляя все время чувствовать свои липкие щупальца, но непринужденной беседе помешать не могла. Равно как не мешала по мере сил приводить в порядок изрядно потрепанного Валу, - и его голос, рассказывавший недомайар о Песне и Эа, о замке Хэлгор и Аст-Ахэ, и о многом другом, о чем больше не вспоминали на Арде, она тоже не могла заглушить. Гортхауэр с удивлением и некоторой досадой, которая постепенно растворялась, как грязный городской лед весной, наблюдал как его непутевый ученик, никогда не считавший его учителем, становился почти таким, как в первые дни их знакомства. И даже более открытым - с лица майа порой слетало равнодушие, в холодных глазах вспыхивали мечтательные отсветы... А взбесившая его девчонка, жадно слушающая сейчас рассказы Учителя... Иногда Черный Майа не узнавал и своего Валу - тот бывал похож на себя прежнего, еще до Первой войны. И вообще многое в поведении Учителя было ему непривычно - при новых знакомых выбрались на свободу присущие тому язвительность и ехидство, обычно сдерживаемые, дабы не смущать учеников. Доставалось от его языка и той, и другой стороне.

- И стоило вам ругаться? Ну почему все так? - допытывалась Эльдин.

- Так ведь нельзя иначе, кроме как по Замыслу! Шаг в сторону - попытка к бегству, прыжок вверх - попытка улететь...

- А тебе что, больше всех надо было?

- Видимо, да. Конечно, я же Враг, мне же весь мир нужен был, никак не меньше...

- Нашли, что делить...

- А что, плохо вышло? - утрированно-возмущенно насупился Мелькор.

- Могли бы и получше, раз такие Айнур, - ухмыльнулся майа.

- Ну, наверное, я и испортил, кому ж еще.

- А теперь на кого все валить?

- На ложь, мною посеянную.

- А если бы ты вообще на Арду не совался? Тогда - как?

Мелькор как-то осунулся и чуть сгорбился, пытаясь поправить на плече полуистлевшую рубаху.

- Может, действительно все хорошо и тихо было бы. Менее интересно, на мой взгляд, зато ни войн, ни крови. С Ауле ничего бы не стало, да и с Манвэ... Сулимо его еще тогда прозвали, а сейчас... - Вала вздохнул.

- На самом деле история таких вопросов не терпит - ты же знаешь. Но, может, на следующем витке? - проговорила Эльдин.

- Мудрые говорят: 'Пока живу - надеюсь', так у тебя этого добра, и жизни, и надежды, бесконечный запас, - улыбнулся Аллор.

- Да уж, чего-чего... Да проку-то...

- А какой прок в ее, надежды, отсутствии?

Майа отпустил вторую руку Мелькора, ладонь выглядела значительно лучше, а до запястий добраться мешали наручники.

- Может, и с этим когда-нибудь справимся. - Майар усмехнулись. - Все же ничего вечного нет...

* * *

Какое-то непонятное волнение, еле ощутимое колебание почудилось Королю Мира в тягучем воздухе Валмара Многозвонного. Мелькнуло - и пропало, оставив ощущение чего-то недосказанного. Хорошее ли, дурное - дать этому оценку было сложно, хотя необходимо. А как же иначе? В Блаженной земле, вверенной его попечению, ничто мало-мальски значимое не должно пройти незамеченным для Владыки. Стихия его такая - поставленная на службу порядка.

'Сильнейший из Айнур, сошедший на Арду, ища господства над ней, всегда опасен, и ложь, посеянная им, бунт против благого Замысла, начатый им, как сорняки, ждут своего часа, чтобы вновь прорасти...' - и чтобы их выпололи - под корень, это его, Манвэ Сулимо, дело. Творец благ, и возвышает верных Ему, а неверных жестоко карает - для этого есть преданные слуги, и он, Король милостью Эру Илуватара, - первый. Чтобы оградить других от ошибок, за которые платят - ТАК... Все правильно. Пусть не любят, лишь бы слушались. Насчет любви народной у Повелителя Айнур иллюзий не имелось. А спектакли, если кому-то от этого легче - пусть будут. Самому же в это верить - '...милая, может, я идиот, но я не дебил...'. Откуда берутся в голове такие слова? Музыкой навеяло, гм...

И все же что за возмущение качнуло невидимые стены окружающего Блистательный Аман покоя?

'Дознаюсь, ничего никуда не денется', - размышлял Манвэ, глядя на величественно садящееся за гребни Пеллор солнце, - тоже, между прочим, подарок Единого. Возникло себе - и все. Хорошая вещь. А то либо столбы подкопают, либо деревья поедят, и сиди в темноте по милости неугомонного братца. Тьма - это просто отсутствие Света. Значит, вместе они существовать не могут? Нет. Вот и Эру то же самое говорит. А этот мятежник говорил про Свет, идущий из Тьмы... Абсурд. Игра парадоксального ума. А звезды ночью? Для чего-то же она, ночь, понадобилась? Наверное, и Солнцу, что бы оно из себя ни представляло, отдых нужен... Интересно, кого им заведовать приставили? Ладно, и так дел хватает. Они, дела, всегда почему-то находятся.

Теперь вот еще одна неясность. Исходящая, по ощущению, из чертогов Ниэнны. Что у нее там? Уж не пытается ли связаться с Мятежником? В принципе такая возможность есть, то есть нет, нету ее, такой возможности, Врата запечатаны, причем печатью Вечности... Но что же происходит там, у порога Пустоты? Уж не пытается ли ОН (ну надо же его как-то называть, хоть мысленно - неназываемого) выбраться, вернуться? Чепуха. Это невозможно сделать - оттуда, и магическая защита его не пропустит. Да и дальше Валмара ему не уйти. И куда - теперь в особенности? Но... вдруг? Он - в Валиноре? Снова смута? Брожение в умах? Разлад? Да не может этого быть - никогда... Но проверить стоит. В самое ближайшее время.

* * *

Аллор неторопливо направлялся домой. Что-то разбудило его утром - даже на той глубине, где они жили, чутье подсказывало ему, день или ночь на поверхности. Выскользнув из-под одеяла, не потревожив Эльдин, он решил учинить прогулку. Навестил полюбившееся им обоим небольшое, неправильной формы озерцо, стиснутое скалами отрога Пеллор, что примыкает к чертогам Намо. Нарвав там бледно-голубых цветов, в немереном количестве облепивших каменистый берег, сплел странной формы венок и, водрузив его на голову, двинулся восвояси. Венок предназначался, разумеется, Эльдин. Ритуал не ритуал, а приятно. Цветы они любили оба.

Проскочив мимо жилища Владыки Судеб, майа спустился в глубину Залов. Внезапно краем зрения он уловил некую тень. От пришельца волной ударили бессильная злость и какая-то застарелая тоска. Впрочем, он начал меняться: ярче проступали краски, сгущалась плоть.

'Это похоже на майа', - подумал бывший кольценосец, наблюдая метаморфозу. Незнакомец напомнил ему Гортхауэра тех, нуменорских времен, сходство было разительным, хотя ростом этот был чуть поменьше, и волосы - более гладкие, а глаза - темные и невеселые. Обретя осмысленное выражение, они уставились на обитателя Залов.

- Ты кто? - спросил вновь прибывший, похоже, просто чтобы нарушить молчание. Впрочем, здороваться в Обители Мертвых?

'Он бы еще про погоду спросил', - подумал ехидно Аллор, а вслух сказал:

- Ваш вопрос несколько пространен для приветствия; впрочем, зовут меня - Аллор. Позволите узнать ваше имя?

- Действительно, вы правы. - Майа, смутившись, перешел на почтительный тон: - Я просто не ожидал встретить тут кого-то живого, тем более майа, да еще незнакомого. Мое имя - Курумо.

'Курумо! - вот так встреча...' О ком о ком, а об ученике Ауле Аллор слышал немало. Великий Кузнец часто вспоминал его - с теплом и грустью. Собственно, он и о Гортхауэре худого слова не сказал, но Курумо - Ауле явно тосковал по нему, ушедшему вершить волю Валар в Средиземье.

Показывая новым майар работы Искуснейшего, Кузнец рассказывал об ученике, впрочем, довольно скупо и без явной охоты, если дело не касалось искусства. Аллор без труда понял, что Курумо в Средиземье знали как Сарумана, а о владетеле Ортханка он был наслышан - от того же Саурона, который, судя по всему, люто ненавидел главу Белого Совета. Впрочем, тогда причины подобного отношения мало интересовали девятого назгула. Черная Книга добавила несколько сочных штрихов к портрету ученика Ауле, бывшего, как оказалось, творением Черного Валы. В голосе Кузнеца, когда тот говорил о Курумо, читались горечь вместе с какой-то затаенной нежностью и - ощущение вины... Сопоставив все, что им было известно, майар поняли: Саруман сделал выбор - нелегкий и страшный. Между сотворившим и воспитавшим. Правда, обстоятельства, повлиявшие на решение, были неясны, но, собственно, какое им дело до него - искуснейшего и верноподданнейшего? Расспрашивать Кузнеца в любом случае не хотелось: запуганный, казалось, навсегда, боящийся что-то не так сказать или сделать, он внушал жалость. Способный творить красоту, имеющий власть надо всем, что хранила в своих недрах Арда, он лишь исполнял - от и до. Что сломило могучего Валу, они не знали, хотя чувствовалось: какое-то потрясение, некогда им пережитое, наложило печать на дальнейшее его существование. Навсегда. Это случилось с ним очень давно, еще до того, как он сковал Ангайнор; то, что он создал - цепь, было лишь следствием. Так или иначе, творцом он быть перестал, и сам так считал в первую очередь, хотя изделия, выходящие из его рук, отмеченные печатью высокого мастерства, отличались изысканностью цвета и совершенством формы... Но все же что-то незавершенное было в них, и не та недосказанность, сообщающая произведению манящую, чарующую тайну, но ощущение надлома, срыва, недопетой, прерванной на полувздохе песни.

И вот теперь эта встреча в Залах. Наверное, если бы не знакомство с Мелькором, бывшему назгулу было бы до Курумо, хоть он Гортхауэру и брат родной, не больше дела, чем до многих других, с кем случалось беседовать, но сейчас... Захотелось понять, как смог майа сделать это - привести в исполнение подобный приговор. Знакомый с жестокостью не понаслышке и сам не являющийся образчиком милосердия, Аллор все же не понимал, как Курумо смог совершить подобное. Страх? Угодливость? Месть? Если последнее, то что сделал с ним Мелькор - со своим майа?

Сейчас перед Аллором стояло создание, в глазах которого... нуменорцу доводилось видеть достаточно самоубийц, чтобы узнать такой взгляд. 'Ауле только подобную физиономию наблюдать не хватало, - подумал он. - Надо с этим сокровищем что-то сделать, хоть чаем напоить, что ли. Заодно посмотрю, что за тварь такая. Не больно-то и хотелось, конечно, но нельзя же его таким наверх выпускать'. Общение с Ирмо, похоже, не прошло даром. 'С кем поведешься, так тебе и надо...' - мысленно показав себе язык, Аллор решил все же поболтать с 'возвращенцем'.

- Я наслышан о тебе, Курумо, - произнес он. Курумо внимательно посмотрел на незнакомого ему прежде майа. Чей он? Цвета, в которые был облачен Аллор, могли сбить с толку кого угодно - серебристо-полынного цвета рубашка и пурпурно-фиолетовые, почти черные штаны, заправленные в темно-серые мягкие сапоги, вызывали в памяти по меньшей мере двух Валар - братьев Феантури. Он что, обоим служит? Но ни внешне, ни манерой держаться собеседник Курумо на них не походил - скорее, холодный, чуть насмешливый взгляд и легкая ирония напоминали Манвэ. Впрочем, выглядел незнакомец вполне доброжелательным. А облик... Курумо наконец понял, где встречал такой тип - дун-эдайн, даже, если точнее, - эльфиниты из королевского рода, потомки Лютиэни... Уж на Арагорна он в свое время насмотрелся, а собеседник Курумо походил на короля Элессара - фамильное, можно сказать, сходство. И откуда такое чудо в Залах? Видимо, последние слова Курумо произнес вслух, задумавшись, потому что ему ответили:

- Живу я здесь. То есть мы.

- Кто - мы?

- Я и моя подруга.

- А-а... - понимающе протянул Курумо, хотя не понял абсолютно ничего. Странный майа чуть заметно ухмыльнулся.

- А ты - майа Намо? Или - ученик?

- Нет, просто живу в его Залах. Я ничей майа. Курумо недоуменно вскинул брови:

- А кому же ты служишь?

- Никому. Еще не выбрал. Великой милостью Манвэ мне дозволено осмотреться, прежде чем выбирать служение. Вот и осматриваемся.

Аллор присел на ступеньку и закурил. Курумо жадно уставился на дымящуюся палочку. Майа протянул ему портсигар, тот взял самокрутку, прикурил и с наслаждением затянулся. Вот это табак так табак, получше несчастного хоббичьего зелья... В глазах 'благодетеля' блеснула усмешка.

- А откуда тебе такая милость, позволь полюбопытствовать?

Аллор отметил, что глаза пришельца ожили, застывшие черты лица слегка оттаяли.

- Возможно, за мой скромный вклад в победу Света над Тьмой.

- Вот как? А что ты сделал? Ты... тоже был в Средиземье?

- Разумеется.

- И мы не встречались там? А где же ты был?

- В Мордоре.

Аллор не отказал себе в удовольствии наблюдать выражение лица бывшего главы Белого Совета. Основные вехи его биографии был и известны в Валиноре, а вот некоторые перипетии жизненного пути вполне могли быть общепроходной темой для разговора. Все равно, видимо, в дальнейшем у Ауле встречаться будут - если Курумо за его деятельность, буде она откроется, не влетит как следует...

- Там?! Как ты попал туда? - Глаза Курумо, и без того не маленькие, заняли чуть ли не половину лица.

- Из Нуменора.

Слова Аллора на какой-то момент сбили Сарумана с толку. Его собеседник был майа - так при чем тут Западное королевство? С ума он сошел, что ли? Так ведь майа же... А вдруг и впрямь все же умудрился спятить, и его держат в Залах, чтобы не пугал народ? Так ведь на то Сады Лориэна есть. В смысле лечить, а не психов держать. Курумо опасливо покосился на Аллора. Тот рассмеялся:

- Не бойся, не укушу. Майар с ума не сходят. Я действительно оттуда - разве по мне не заметно? Ты же видел дун-эдайн.

- Но ты же майа... А в Мордоре... Кем же ты там был?

- Назгулом. - Озадаченный вид бывшего главы Белого Совета забавлял Аллора. Курумо чуть не поперхнулся дымом и невольно слегка отшатнулся: воспоминание о визите кольценосцев в Ортханк было не из приятных.

- Кольценосцы... Да уж, я даже имел несколько сомнительное удовольствие наблюдать парочку вблизи... - Майа подозрительно разглядывал нового знакомого, никак на черный ужас Средиземья не похожего.

- Но ты - был одним из них? Уж не ты ли тогда у меня был? - Ненормальность ситуации выбила его из ступора и даже, как ни странно, развеселила - несколько нервно, впрочем.

- Нет, не я. Я было вызвался, а Саурон мне и говорит: мол, тебе бы только потрепаться, и у этого типа бело-радужного язык без костей, потом тебя до Второго Хора ждать придется...

Курумо расхохотался - некая доля правды в словах Черного Властелина имелась. Они уже не меньше четверти часа болтали, сидя на ступенях одной из бесчисленных лестниц, опутывающих Залы. Аллор усмехнулся в ответ:

- Хотя сам-то Господин-Учитель с тобой по палантиру долго ругался.

Курумо нахмурился. Потом спросил:

- Так чем же ты, будучи назгулом, помог Светлым? - Вопрос о том, как вообще майа мог стать кольценосцем, он решил оставить на потом: и так голова кругом идет.

- Так, немного: там предупредил, сям пугнул, где-то внимание отвлек. Не мог же я сам Кольцо истребить.

- С чего это ты вдруг таким дивным стал?

- Пока оно существовало, никто из нас не мог покинуть Арду.

Аллор встал:

- Ну что, пойдем?

- Куда? - слегка насторожился Курумо.

- К нам. Выпьешь чего-нибудь, развеешься. К тому же есть корыстный интерес - я для Ауле эскиз набросал и бутылку хорошего вина у Мелиан добыл, - заодно возьмешь, занесешь ему, хорошо?

Курумо пожал плечами - почему бы и нет? Потом спросил:

- А где же вы в Залах обитаете - это ведь не для живых?

- Отчего же? Мелькор вон аж целых триста лет прожил.

- Что?! - Майа остановился как вкопанный. - В его камере? В таком месте?

- Место - это только место. Отношение к нему и, соответственно, условия пребывания там сильно зависят от памяти, с ним связанной...

За разговором они подошли к двери, ведущей в недоброй памяти зал, ставший домом для сумасшедших майар.

Аллор приоткрыл дверь:

- Эльди, ты не спишь? У нас гость.

- Кто ходит в гости по утрам, тот поступает мудро... - послышался чуть заспанный девичий голос. - Впрочем, эта мудрость весьма относительна, - добавила его обладательница. Зашуршала ткань.

- Входите! - раздалось из-за двери минуту спустя. Переступив порог, Курумо с удивлением воззрился на хозяйку, облаченную в полупрозрачную сумеречно-серую ночную рубашку, расшитую по вороту и подолу желтоватыми ирисами. Впрочем, большая часть фигуры тонула в пушистом темно-зеленом платке. Курумо представился. Любезно улыбнувшись, она грациозно указала ему на стул.

'Это еще сокровище откуда?' - мысленно обратилась она к Аллору.

'Да в Залах с ним столкнулся'.

'Ну и шел бы он...'

'Что его, прямо с пол-оборота посылать? Нет же явной причины. А истинную причину стоит ли объяснять?'

'А зачем объяснять? Может, ты не в духе...'

'А мне кажется, неплохой повод разобраться, что за тип'.

'Интерес собачий!'

'Знаешь, по-моему, многое несколько сложнее'.

'Да уж по-простому здесь как-то вообще не бывает. Но ты прав. И уж точно не нам его судить - не зная точно. А то и в тебя можно камень бросить'.

'И еще какой!' - Аллор усмехнулся, прервал мысленную связь и покосился на гостя - не поймал ли что-нибудь. Тот не заметил его взгляда - пристально смотрел на кольцо в стене.

В кольцо был вставлен факел, а над ним расположилась некая конструкция, на которую очень удобно было ставить чайник. Туда его Аллор и водрузил, пока Эльдин доставала чашки. Кинув взгляд в сторону Курумо, она поинтересовалась:

- Может, что-нибудь покрепче?

Майа как-то слишком поспешно кивнул. Зеленоглазая майэ достала с полки пузатую бутыль с настойкой - Мелиан в настойках толк знала и с подопечными знанием и результатами его применения делилась щедро. Налила в кубок густо-фиолетовую жидкость с пряным, хищным, чуть сладковатым запахом.

- Что это?

- Одни милые цветочки - не помню, как их зовут.

- Ну что, с возвращением? - поднял бокал Аллор.

- Можно и так. - Курумо залпом выпил.

Ничейные майар, слегка пригубив и посмаковав букет, отставили зелье - впрочем, постаравшись сделать это потактичней.

- Ауле все о тебе говорит - заждался. - Аллор плеснул еще в кубок Курумо.

- Правда? - Глаза майа чуть оживились, но сразу потухли, став непроницаемыми. - Ну что же... Это честь для меня - я же его ученик и майа...

- Лучший, - тихо подсказал Аллор.

- Искуснейший, - отрезал Курумо, опорожнив кубок. - Лучший - Гортхауэр.

И покосился на бутылку - небезрезультатно: ему налили.

'Темп Ауле' - мысленно бросил Аллор подруге. Та чуть заметно кивнула. Великий Кузнец пил по-черному, как это называлось в Средиземье, отвлекаясь, по его же словам, от бессмысленности существования. Похоже, Курумо некогда был его главным собутыльником.

- А вы похожи, - задумчиво протянул Аллор. - Я было подумал в первое мгновение, что это он, Гортхауэр, в Залах как-то очутился.

- Кто, мы?! - Кубок дрогнул в руке Курумо.

- Не мы же. А что? - Ничей майа сделал удивленно-наивные глаза. - Ты же тоже произведение Мелькора.

- Я - майа Ауле!!!

- Сейчас - конечно. А что ты так нервничаешь? Об этом большинству в Валмаре известно. Ты и не похож на Ауле.

- Ну и что? Какая разница - чей? Ауле воспитал меня. И никогда от меня не отрекался. И не прогонял... - Курумо судорожно сглотнул, словно ему не хватало воздуха. Одним духом осушил очередную порцию.

- Я ему никогда нужен не был - ни знания, ни умения. - Речь майа убыстрялась, он словно захлебывался словами, давился ими. - Над чашей этой проклятой Эру знает сколько сидел. Да видел я, что чего-то не хватает, думал, подскажет, научит - тому, что Ауле дать не мог, - его что-то удерживало, а этому - кто указ?

Аллор с Эльдин незаметно переглянулись. 'Месть', - мысленно отметила Эльдин. Аллор полуутвердительно вскинул брови.

- Из-за орков разозлился...

Майа, похоже, уже не обращал внимания на случайных собеседников. Или счел, что в компании бывшего назгула можно не стесняться в выражениях? Хотя - не те ли, кто перешел на другую сторону, наиболее рьяно соблюдают все, что только можно представить, пытаясь стать своими? Ему ли не знать? Но его уже понесло. Многое он даже Ауле не рассказывал: не хотел мучить того невольными сравнениями, да и больно было говорить и вспоминать, что - выгнали. Не приняли.

- Видите ли, не тому учу! А чему? Они же воины - их травоядными не сделать было. А возиться с ними никто не хотел. Гортхауэру, видите ли, противно было. Он эльфов тому же учил - так это можно... Конечно, Мелькору, - Курумо с видимым усилием произнес имя, - Гортхауэра хватало за глаза и за уши. Еще бы, он - творец, а я - ремесленник! - Майа скрипнул зубами. - Ему и говорить со мной не хотелось, чуть что, к эльфам отправлял: у них, мол, спроси...

Внезапно, словно очнувшись, Курумо обвел глазами залу. Посмотрел на майар.

- Зачем я вам все это говорю? Впрочем, какая разница? Донесете? А сам-то? Грехи замаливал, когда помогал Кольцо уничтожить? 'Просто уйти' - как же - так дверью хлопнул, чтобы в Валиноре слышно было...

- Да, я отомстил, - недобро усмехнулся Аллор. - Хотя все же в первую очередь хотел освободиться. Если бы этого можно было достичь, не руша Мордор, я не стал бы идти на крайности.

- Скажите-ка, благоразумный какой! Как будто все в твоих руках. Как будто можешь предвидеть, что будет потом. Что придется сделать и чем - платить.

- Вот я и не рассчитал...

- Не рассчитал... А я - думал, что - так?! Ауле бы заставили и... - Курумо резко прервал себя, тряхнул головой, словно отгонял ужасное видение.

- Вот как? - Аллор внимательно посмотрел на гостя. Тот затравленно молчал, как будто сболтнул что-то лишнее.

- Зачем вы... - прошептал Курумо. - Впрочем, неважно - вам или кому еще. Что сделано, то сделано, и исправить ничего нельзя. И мне уже все равно. Раз вернулся... А ты думаешь, Мордор разнес, в Валинор попал, так можешь сидеть спокойно, репутацию на эпоху вперед наварил? Тебе ее укреплять и укреплять. Еще неизвестно, чего от тебя потребуют, чтобы убедиться в искренности твоих намерений. А своим никогда все равно не станешь. Будешь искать забвения - и не обретешь его. Лориэн не поможет.

- А я и не ищу. И 'своим' стать не пытаюсь - тут уж как выйдет, - ответил Аллор.

- А куда ты денешься?

- Никуда, но это не имеет значения.

- Да, действительно... Разве что... В Бездну, - тихо проговорил Курумо. - Надо было все же уйти...

* * *

Бездумно переставляя ноги, помощник Ауле брел по направлению к отрогам Пеллор, пробираясь сквозь сплетения камней и корней.

Лориэн остался далеко позади - пушисто-игольчатый сумрак словно все еще щекотал висок, и рассеивались, таяли под ярким солнцем обрывки навеянных грез. А вместе с ними растаяли смягчившие жгучую память последних дней покровы, которыми Ирмо заботливо укутал сознание. Не помогли они - стоило покинуть Сады, как кошмар навалился с новой силой. И куда - теперь? Только не к Ауле, ибо никогда больше не смогут они встретиться взглядами - боясь увидеть в глазах друг друга все тот же морок - если бы морок!

Забвения Ирмо дать не смог - а меньшее уже не поможет. Даже если бы он и сумел заставить забыть - то стоит ли существовать дальше, непонимающе ловя обращенные к тебе взгляды - от жалеющих до брезгливых... Нет, возвращаться нельзя. Но можно уйти - просто уйти, может быть, не найдут, да и кому он нужен, кроме разве того же Ауле, - сломанный инструмент, отслуживший свое? А Ауле - поймет. Должен понять. Зачем ему в чертогах бездумный истукан с застывшим в прорезях глаз стылым огнем...

Горы были все ближе, словно горизонт, причудливо прогнувшись, вскинулся навстречу. Над ними, в вышине, еле различимые глазами, парили орлы - согласно эльфийским легендам - свидетели Манвэ. Соглядатаи, если сказать проще. Впрочем, вряд ли им было дело до бескрылых... Но Курумо отступил в тень - на всякий случай, подивившись невесть как сохранившейся предусмотрительности и способности замечать окружающее. Оглядевшись по сторонам, он шагнул в ближайший тоннель, уходящий, судя по всему, к самым корням горы. Под ногами струился ручей, деловитым шорохом нарушая величавое молчание камня. Вскоре проход стал шире, превратившись в пещеру, где каменные потоки вечно стекали с потолка навстречу бьющим из пола каменным же фонтанам. Сквозь пролом в стене пробивались солнечные лучи.

Присев на обломок скалы, Курумо прикрыл глаза. Мысли медленно гасли, словно увязая в густом и неподвижном воздухе. Неожиданно пришло неясное, смутно знакомое ощущение на фоне незаметно соткавшегося покоя. Так уже было, причем давно. Наверное, это просто горы - Ауле говорил, что они помогают обрести цельность. Проясняют душу. Берегут, наконец. Как... как дома. Вот оно. Поэтому и хочется сидеть тут бесконечно, слушая воду и глядя на блики, скользящие по стене в такт застывшей песне Ауле. А вообще-то горам, наверное, наплевать, что происходит вокруг, и тем более с забредшим в их недра путником. И хорошо - оказывается, такое возможно - покой безразличного одиночества. Как спокойно может быть, когда никому до тебя нет дела. А Ауле?! Не думать об этом, а то не выдержать будет. Надо потерпеть, а потом все уладится.

Блики исчезли со стены, он приблизился к пролому, пытаясь понять, что произошло, и разгорающийся закат плеснул в глаза остывающей лавой. Пламя залило глазницы, и память вышла на очередной круг, сметая едва сгустившееся подобие покоя, а потом почудился властный зов. Он был подобен упруго натянутой нити, она влекла за собой, обвивая подобно паутине, уводя от реальности.

Он потянулся следом, откликаясь на призыв, глуша тревогу, мешающую раствориться в оплетающих душу нитях.

Сознание раздваивалось, часть его готова была следовать в неведомое, а другая желала бежать от этого, быть, - ощущение покоя пропало, он цеплялся за оставшуюся в нем искру тепла, стараясь сберечь ее от липких щупалец.

Память меркла, туманилась, теплая искра противилась паутинным объятиям, он прижался к ней, уже страшась отдаться во власть упорно влекущей нити, когда послышалось слово, словно кто-то шепнул, холодным дыханием обжигая затылок: Бездна.

Диким, нестерпимым страхом повеяло от этого звука. Забвения там и быть не могло, покоя - тем более, но сил вернуться, вырваться - не осталось.

Тот, кто был сотворенным Мелькора и учеником Ауле, бездарный творец и искусный исполнитель, тот, кого больше не было, повис 'над', или 'перед', или 'в' всепоглощающем Ничто, хрупко, зыбко - балансируя на самом краю, и замер, а подлое сознание не желало меркнуть...

* * *

- Ты что?! - Аллор приподнялся из-за стола, Эльдин положила руку ему на плечо. - Зачем? Это же - конец...

- Ты-то откуда знаешь? - мрачно взглянул на него майа Ауле. - Я сам не знал, пока...

- Что - пока? - Бывший кольценосец, казалось, пригвоздил взглядом Курумо к креслу.

- Ничего. Тебе-то что? - огрызнулся тот. - Когда-нибудь да уничтожила бы. Так нет... А ты и не суйся, и не спрашивай: живешь - и хорошо. Я тебе такого не желаю - и никому не желаю.

- Вот спасибо, - криво усмехнулся Аллор. Учини он Курумо допрос с пристрастием, вряд ли можно было бы узнать больше. Разрозненные сведения собирались в картину, которую цельной назвать можно было бы разве с иронией, но достаточно полную. Эльдин сосредоточенно уставилась в бокал.

- Только опоздал ты немного со своим пожеланием: побывать там я уже успел.

Хмель или его подобие мигом вылетели из головы Курумо.

- Как? Когда? - запинаясь, пробормотал он.

- Было дело. Так я и стал майа, между прочим.

- Вот и не нарывался бы... - Курумо, похоже, потихоньку приходил в себя.

- Я бы тебе посоветовал то же самое, - в тон ему ответил Аллор.

- А что - мне? Чего еще мне бояться? Какого наказания?

- Может, не будем развивать тему? - пискнула нервно Эльдин.

- Отчего же, - мрачно улыбнулся Курумо, - раз такой разговор вышел? Что, в Бездну ту же спихнуть постараются? Ну так когда-нибудь уничтожит - какая разница, где - помнить? В Пустоту отправят - к Мелькору? Так, по крайней мере, оттуда он меня не прогонит - придется ему меня выслушать, а может - бывают же чудеса - и понять. Не простить - таких чудес не бывает. И ладно. А оставят жить... Что же - я и так живу.

- Да, за себя ты не беспокоишься... А за Ауле?

- А что - Ауле? Если ты думаешь, что он - живет, то глубоко заблуждаешься. Он перестал быть собой... Так что ни мне, ни Ауле больней не будет. Знаешь, мертвецам несвойственны живые ощущения...

- И мертвецов можно допечь, - зло бросил Аллор.

- А стоит ли? От этого не им хуже...

- И ты мне говоришь о страхе? - взглянул на него Аллор, покачав головой.

- Да. Но не за себя, а за нее - она-то еще живая. - Майа кивнул в сторону Эльдин.

- Не более, чем он! - подала голос майэ.

- И не менее. Каждый из вас - не один. И на что готов пойти ради другого? На ложь? Убийство? Предательство? Сможете ли вынести разлуку?

- А кому это вообще нужно? - пожала плечами Эльдин, впрочем, слегка побледнев.

- И, собственно, за что? - добавил Аллор.

- Найдется, - процедил Курумо. - Хотя бы за то, что тут с вражьим отродьем пьете, неизвестно чем в Средиземье занимавшимся.

- Ну раз уж найдется, то - не все ли равно, за что и как?

- Вы что, совсем вразнос пошли?

- То есть?

- Ну... так... - Курумо взмахнул рукой, чуть не сбив кубок со стола.

- Что ты, разве мы похожи на ниспровергателей основ...

- Или на разрушителей...

- Вот-вот. Ничего такого мы не делаем.

- И замечательно...

- Слушай, а что ты так за нас беспокоишься?

- Не валмарские вы. - Слово 'валмарские' Курумо произнес с непередаваемым выражением.

- А какие же? - сделали недоуменные лица недомайар. - Уже полгода здесь живем.

- Удивительно, как вы за это время ни во что не вляпались!

- А почему это мы обязательно должны во что-то вляпаться? - возмутились они.

- Талант у вас к тому явный!

- Вот еще! С чего ты взял?

- А как же: в назгулы попал, с Сауроном разругался вдрызг, загремел так, что все человеческое утратил...

- А в Валиноре очутиться - это тоже 'вляпаться'?

- Все равно из вас 'валмарцы', как... - Курумо замолчал, подыскивая подходящее сравнение.

- Как валмарцы, - докончили недомайар.

- Да вы поняли, о чем я, - нахмурился майа.

- Не нервничай, - улыбнулась Эльдин.

В это время на лестнице неподалеку раздались легкие уверенные шаги. Они приблизились и стихли перед дверью. Раздался негромкий стук.

- Открыто! - крикнул Аллор.

Дверь отворилась, и в комнату вошел Эонвэ. Дружески кивнул недомайар.

- Привет, Эонвэ, заходи, чаю выпей! - Аллор приветствовал герольда Манвэ как старого приятеля. Курумо всеми силами попытался скрыть удивление. 'Ничего себе "не валмарские"!' - подумал он.

- У нас варенье есть! - сообщила Эльдин. Эонвэ виновато улыбнулся. Заметив Курумо, вежливо кивнул и ему.

- Извините, сейчас не могу. - Герольд развел руками. - Я, собственно... по делу. Может, потом забегу - вы дома будете?

- Отчего бы и нет? А что такое, если не секрет?

- Нет, то есть да, впрочем, сейчас оглашу. Эонвэ расправил плечи, поправил плащ.

- Владыка Арды Манвэ Сулимо повелевает! - Трое майар насторожились; впрочем, Эльдин и Аллор сохранили на лицах любезные улыбки. - Курумо Аулендилу явиться в Ильмарин. Немедленно.

Эонвэ замолчал. Курумо мрачно посмотрел в его сторону; Недомайар, переглянувшись, пожали плечами. Сочувствующе глянули на майа Ауле.

- Я готов, - сказал Курумо, вставая.

- Мне велено проводить тебя, - проговорил Эонвэ, кутаясь в плащ.

- Пока, уважаемые. - Курумо обернулся на пороге и вышел. Эонвэ, покачав головой, последовал за ним, махнув рукой хозяевам.

- Счастливо тебе! - крикнули те вслед удалявшемуся гостю, вполне искренне желая ему, чтобы встреча с Повелителем Амана прошла без тяжких последствий.

Помолчали. Потом еще выпили и закурили.

- Жалко его, - шмыгнула носом Эльдин.

- Да уж, не позавидуешь. Выколоть глаза создавшему, чтобы спасти от последнего падения воспитавшего... Если я правильно понял. От такого куда угодно уйти захочешь - хоть в Бездну, хоть в Средиземье.

- Вот проклятие! Ведь их, похоже, неслучайно Ауле отдали - и дело им близкое, и чтобы меньше шансов было, что все же придется на создателя руку поднять...

- Похоже на то. А то отдали бы Тулкасу - по логике Замысла, - хмыкнул Аллор.

- Да уж. Интересно все же, что Мелькор о нем думает?

- Спросить, что ли, когда туда выберемся?

- Думаю, ему будет, мягко говоря, неприятно беседовать об этом.

- А кому сейчас легко? - пожал плечами майа.

- Посмотрим, - нахмурилась Эльдин.

* * *

Бывший глава Белого Совета должен был предстать перед Королем. Дать отчет о своей деятельности в Средиземье - на последнем этапе в высшей степени неоднозначной. Что им известно? Впрочем, Курумо было почему-то все равно. Ученик Великого Кузнеца был уверен - пощады не будет. За меньшее карают в Блаженной земле Аман. Жаль, к Ауле не успел забежать. Курумо шел вслед за Эонвэ, не глядя по сторонам. Собственно, ничего нового он и не предполагал увидеть - да и не хотелось.

Небольшая приемная, куда привел его герольд, была залита ровным, холодным светом. Стрельчатая дверь закрылась за спиной. Пытаясь скрасить гнетущее ожидание, Курумо замер посреди комнаты, не смея даже прислониться к стене.

И все же появление Короля было внезапным, его голос раздался из-за плеча майа - ровный и безжизненный, подобно освещению чертога:

- С возвращением, Курумо.

Майа обернулся - Повелитель Валинора сидел в невесть откуда взявшемся изящном кресле. Завершавшие его спинку острые зубцы-лучи венчали голову Валы второй короной. Шею, как всегда, охватывало золотое колье, напоминающее почему-то ошейник - собственно, его, Курумо, изделие - по королевскому же заказу. Владыка, помнится, криво усмехнулся, принимая выполненную работу.

- Что-то не так, о Владыка? - испугался майа.

- Нет, отчего же, все правильно, - процедил Король Мира, знаком отпуская искуснейшего ученика Ауле, и тот почел за лучшее убраться с королевских глаз долой. Давно это было...

- Приветствую тебя, Повелитель Арды, - поклонился майа.

- Итак, хотелось бы послушать, что происходит в Средиземье. Спокойно ли? Как дела у Белого Совета?

- Все в порядке, Повелитель. Враг повержен, война закончена. Белый Совет скоро направится в Блаженный Аман.

- Очень хорошо, - прошелестели слова Короля. - А ты, глава Совета, отчего же явился - один? Да еще из Залов - тебя смогли убить?

- Да, Повелитель.

- Бессовестно! Кто же сей негодяй? Вражий шпион?

- Нет, просто предатель.

- Да, сочувствую. - Впрочем, никакого особого сочувствия не читалось на лице Манвэ. - Борьба с Врагом - нелегкое дело. Но ты знал, на что шел, возглавив Совет... Чем же ты занимался?

- Изучал уловки Врага, источники его силы... - Голос майа был монотонен, как гудение запутавшейся мухи. Равнодушный и усталый. Манвэ насторожился: его давние подозрения явно были обоснованны.

- Ну и как?

- Ну и... я изучил Кольцо, понял, что им никому нельзя владеть - слишком велик соблазн.

- Даже для тебя? - еле заметно усмехнулся Король.

- Мне не удалось достать его, Повелитель. Олорин, Элронд... они решили иначе...

- Как же это - тебе прекословили? Главе?

- Я... несколько отошел от дел, - пробормотал Курумо, смятый пристальным взглядом; закрыть сознание от Манвэ у него не было сил, а тот проник в мозг, бесцеремонно разглядывая тайники памяти.

- Ах, отошел? Чем же ты еще занимался, позволь узнать? - Это звучало уже просто издевательски. - В то время как даже некие приспешники Тьмы, покаявшись, помогли силам Света одержать победу, - и это лишь подтверждает Замысел, открывший, что и достояние Врага обратится против него, - ты ушел от борьбы?! Может, тебе и судьбы Средиземья стали безразличны?

- Но я...

Курумо осекся - Манвэ лениво просматривал его мысли - словно вполглаза перечитывал надоевший роман.

- Вот оно что... орки, значит. Для чего это ты с ними возился?

- Хотел вернуть их Свету. - Отпираться было бесполезно, Курумо хотелось лишь одного: чтобы этот допрос закончился - неважно чем.

- Можно подумать, они к нему когда-либо имели отношение.

- Страх сделал их такими... Потом - война.

- Горе побежденным - противникам Замысла и тем, кто в этом Замысле вообще не числится.

- Но все же в конце концов свершается во славу Эру...

- Все свершается, но не все Его радует в процессе свершения.

- Но... Владыка...

- Четвертую эпоху уже Владыка! Уж не собирался ли ты с их помощью захватить власть? Засел в Ортханке и думал, удастся отсидеться? А Олорин у тебя там гостил, надо полагать?

- Олорин... он был в опасности.. За ним следили.

- Оригинальный способ спасти от преследований. А за тобой - нет? Интересно, почему?

- За мной тоже, только Ортханк Врагу не по зубам был. Вот уж кто, кстати, не мог представить, что с орками можно не ради войны возиться, так это Саурон. - Майа поперхнулся, чувствуя, что сказал что-то совсем уж не то. Чуть ли не сравнил... То есть фактически - поставил рядом... Гортхауэра и Короля...

Манвэ жестко усмехнулся:

- Ах, конечно, что это я, ты же так предан Светлому делу - и доказал это неоднократно... - Глаза майа непроизвольно сузились. - Впрочем, милость и доверие заслужить нелегко, а потерять проще простого. Так что - собственно, не мне тебе объяснять. Ты же, похоже, жить собираешься.

- Я уже давно мертв. И выбрал - отсутствие выбора, - резко выдохнул Курумо, сам недоумевая, как это у него вышло. Неважно. Пусть делают что хотят. Боль и смерть (даже если неоднократные) - это только боль и смерть. Не страшнее жизни.

* * *

Представление под названием 'поединок' завершилось, и руки Черного Валы устало легли на наковальню. Отзвучали слова приговора, и Ауле, обморочно бледнея, поспешно заклепал оковы. Цепь зашипела, как сытая змея, поглощая остатки сил мятежника. Кажется, все...

Курумо не мог отвести взгляд от Мелькора, его словно парализовало. Не выйти вперед, не защитить - все решено заранее, он ничем не сможет помочь. А Ауле - вот он, рядом, и ему еше можно навредить - он остается в Валиноре. Мелькор не смотрел в сторону сотворенного - наверное, так правильно, но вместе с тем Курумо безотчетно, до безумия хотелось взглянуть в его глаза - увидеть их - еще раз. Последний. Черный Вала встал с колен, направился к выходу, и тут вновь раздался голос Манвэ - отрешенно-мертвый, словно клинком по хрусталю провели.

Слова отказывались обретать смысл, оставаясь цепочкой режущих, скрежещущих звуков, а потом вдруг стали невообразимо понятными, четкими, как предгрозовые тени. И недоступными для сознания.

- Исполняй! - глухо, тускло выдыхает Король, застывая, как ледяная статуя.

Мелькор слегка откидывает голову, прикрыв глаза, а Ауле, замерев на мгновение, простирает в мольбе руки, что-то бессвязно вскрикивая, и, бледнея, вдруг рушится на пол, как обвал, сжимается в комок... Он корчится, и пальцы беспомощно цепляются за воздух, словно из последних сил борется Вала-Кузнец с чем-то невидимым, а силы тают. Неожиданно тонкое 'Не-ет!', переходящее в хрип. 'Не буду...' - шепчет он, судорожно стискивая ладонями виски, в то время как неведомая сила скручивает его...

Сам не зная, как это происходит, Курумо делает шаг вперед.

- Позволь мне, Владыка! - произносит чей-то сорванный голос. Еще шаг - и майа замер посреди чертога, осознав, что голос принадлежал ему, осознав, о чем этот голос просил...

Он смутно различает короткий кивок Манвэ, успевает заметить, как навалились на Черного Валу Оромэ и Тулкас, прижав его к наковальне. Еще шаг, как по натянутой над пропастью нити - где-то далеко внизу распростерлось безжизненно изломанное судорогой тело Ауле. И еще шаг - все исчезает, остаются лишь глаза Мелькора, впервые - с тех давних пор - вперенные в него, полные ужаса и горечи, глядящие в некогда сотворенную им Душу...

Рука сама берет раскаленный прут, но боли он почти не чувствует, точнее - разве это боль? Боль будет чуть позже, уже скоро. Очень скоро. А потом его не станет - как только руки исполнят должное. Главное, чтобы они не дрожали. Чтобы не дрогнули. Быстро: двойной молниеносный удар. Курумо уже нет - есть раскаленный кусок железа...

Глаза Мелькора - близко-близко. Исполнить.

Он безотчетно коснулся лба Валы - сам не зная, зачем. Впрочем, тут же понял, что иначе не может - эту боль они примут вместе, разделив. Этого не отнять никому, даже... Мелькору.

Загородить лицо - от чужих взглядов: никто, кроме него, Курумо, не увидит последнего взгляда сотворившего - перед тем, как их связь прервется.

Рука бездумно совершает краткое, точное движение, и глаза с оглушительной болью заволакивает рдяная пелена, подобно раскаленному металлу, заливая мозг через отверстия глазниц. Пламя рассыпается роем искр, словно на тлеющую головню сапогом наступили.

Майа отступает, оборачивается, и теперь уже все видят глаза с поселившейся там пустотой - дело сделано, приговор исполнен, орудие сломалось. Курумо больше нет...

* * *

Манвэ как-то странно взглянул на майа: - Нет, ты будешь жить. Выбор сделан. Ты будешь жить - и помнить. Всё. Как все. Всегда. Ступай, майа Курумо, глава Белого Совета - твой неоценимый вклад в дело спасения Средиземья оценен по заслугам. Иди, Ауле ждет. Когда понадобишься, тебя вызовут.

Владыка взмахнул тонкой холеной рукой, давая понять, что аудиенция окончена, и отвернулся, не реагируя на то, как полыхнули темным пламенем глаза подмастерья Великого Кузнеца. Коротко поклонившись, тот быстро вышел из комнаты. Младший брат Властелина Тьмы с мрачной ухмылкой проводил взглядом младшего брата Темного Властелина. Не стоит упускать его из виду - впрочем, какая разница? Он действительно мертв. А кто - жив? Ау, есть кто живой?..

* * *

Курумо вышел из приемной Короля Мира оглушенный и словно оплеванный. Вещь, инструмент, исполнитель!!! 'Будешь жить и помнить - как все. Всё'. Непереносимо близко - сине-стальные глаза. Что он, Король, знает о - Памяти? Что - понимает? Ту боль? Ужас? Безысходность? Что он мог чувствовать тогда - он, подобный алмазному кристаллу? Только презирать умеет - всех и вся. Бессильный гнев душил Курумо. Кто он против Повелителя Арды? Слабый может только пресмыкаться. И - ждать. Выжидать. Того единственного, почти несбыточного мига, когда сможет нанести ответный удар. Надо превратиться в согнутый лук - натянутый лук. А терпения ему не занимать. Чему-чему, а этому - выучился. 'Значит, к Ауле милостиво отпустил - что ж, спасибо, Владыка'.

Майа приблизился к Кузнице. В окнах горел слабый свет. До слуха донесся привычный грохот молота, снаружи, впрочем, еле слышный. Курумо ускорил шаг. Вот и дверь. Уже различим хлюпающий свист мехов, надрывный шип раскаленного металла. Пришелец осторожно толкнул дверь и проскользнул в образовавшуюся щель. Он не успел поклониться - Ауле услышал шорох, успел оглянуться раньше и - подхватил готового согнуться перед ним Ученика. Его ученика, Илуватаром данного. Что ж, не имеешь смелости быть собой и творить, как хочешь - будешь строить свое счастье на горе других. Мелькора потеря - ему дар. Только - радостно ли от того? Нет места, нет покоя нигде его приемышу...

Опять - вернулся. В который раз? Теперь - из Средиземья? Один? А остальные Истари? А лицо - как тогда, после приведения в исполнение приговора Эру и Манвэ... Что стряслось с ним в Забытых землях?

Ауле крепко обнял хрупкие плечи майа, Тот был словно каменный - но Вала, знавший душу камня, чувствовал дрожь, словно перед обвалом.

Вала с усилием усадил нежданного уже посетителя на скамью. Махнул рукой в сторону подмастерьев-нолдор - те, сложив инструмент, тихо удалились, незаметно косясь на гостя.

- Наконец-то ты вернулся! - Ауле вглядывался в лицо Курумо, боясь расспрашивать.

- Рад тебя видеть, - негромко сказал майа. - Как ты, Учитель?

- Как всегда, как и положено Блаженному Вале - дивно. - Ауле широко улыбнулся - растянул углы губ. - Работаем потихоньку. А ты-то - как? - все же не выдержал он.

- Никак. То есть хорошо. Вот вернулся.

- И прямо ко мне?

- Нет, был у Манвэ и - у новых майар.

- Эльдин с Аллором?

- Ага. Они тебе что-то передать хотели, но... меня к Манвэ вызвали.

- Понятно. - Ауле слегка нахмурился, в глазах появилась тревога. - А что - Манвэ?

- Что... Разнос учинил... - пожал плечами Курумо.

- И что еще ему надо?

- Пока - ничего. Если что - вызовет.

Курумо сделал рукой в воздухе реверансивное движение. Потом зло стукнул кулаком по колену. Ауле беспомощно развел руками:

- Ну что, будем дальше жить?

- А есть другие варианты?

Великий Кузнец, не оборачиваясь, на ощупь вытянул из-под лавки бутылку. Молча кивнул на полку, где стояли вразнобой несколько кубков. Курумо снял пару, Ауле протер их рукавом и разлил поровну точной рукой Мастера:

- Ну что, понеслись?..

- А как ты к новым майар попал? - спросил Ауле чуть погодя.

- В Залах встретились. - В лице Курумо было нечто, не располагающее к выяснению подробностей его попадания в Мандос. - Странные они - не темные, не светлые. А у тебя они что, часто бывают?

- Заходят. Терпения особого нет, зато идеи... Я вот эскиз от него и жду - ничего, занесет позже.

- А что-нибудь посмотреть можно?

Ауле достал с полки несколько набросков: легкие конструкции, асимметричные формы, заостренные контуры - казалось, они просто замерзли на лету, не успев понять, что с ними произошло.

В руках у Кузнеца появилась диадема, соединенная с подобием ожерелья и сложной системой браслетов.

- Помнишь, ты когда-то выбросить собирался?

Курумо с некоторым трудом узнал некогда выкованную заготовку: то, что казалось ему застывшим, зашедшим в тупик, - ожило. Несколько небрежно, на первый взгляд, присоединенных элементов, связанных под причудливыми углами друг с другом, подчеркнули и словно разбудили изначально присущий этой вещи характер - то, что смутно ощущал, но не смог показать ученик Ауле. Он с некоторой завистью бережно отложил украшение.

- Дурак Артано, что потерял его, - пробормотал он, - они же оба видят Красоту. - Майа вздохнул.

- С такими оригиналами не враз уживешься, - усмехнулся Ауле. - Ты на это глянь.

Курумо повернулся туда, куда показывал взглядом Мастер, и только покачал головой - в крупном горшке с металлической стружкой рос поблескивающий куст, цепляющийся шипами вороненой стали за выбоины в стене. Несколько распустившихся цветков отливали багровым оттенком остывающего металла.

- Это что, живое?

- Вроде того. От цветочков, правда, прикуривать можно. А еще его желательно поливать - кузнечным маслом раз в неделю. - Ауле грустно подпер щеку кулаком. - Наверное, кусты - не саламандра, - пробормотал он.

- То есть?

- Так, ничего. Живность не может быть в огне, такого в Замысле нет. А это - видимо, на грани дозволенного. По дозволенную сторону все же.

- Это тоже - они?

- А кто еще? Так, магией баловались. То полчаса возятся, чтобы огонь разжечь, к чарам, видите ли, неохота прибегать, а то что-то вот такое забавы ради измыслят - учатся, мол. Что угодно с ног на голову поставят. Он и с кольцом, поди, в свое время так же развлекался.

Курумо вспомнил приспособление под чайник и невесело усмехнулся:

- Как им удается так резвиться - безнаказанно?

- Они, похоже, у самого Манвэ в любимчиках.

- Да уж, сегодня с Эонвэ как с лучшим приятелем болтали. А вроде - приличная публика...

Ауле кашлянул - загнул же его Ученик.

Они долго сидели в тот вечер - как когда-то. Пили, не считая - в бешеном темпе - как сложилось уже давно. Бывшему главе Белого Совета было о чем рассказать - правда, не все хотелось вспоминать. Ауле не настаивал - просто смотрел на своего ученика, вглядываясь понезаметней в точеные острые черты, ставшие резче, глаза - два черных провала. Жалость и потаенная радость мешались в душе Валы: Курумо стал частью его, связь между создавшим и созданным, бывшая для остальных естественным даром (или - проклятием?), у них выстраивалась словно по кирпичику ('Прямо как у людей', - подумал Кузнец), - и потому казалась чем-то невероятно хрупким и ценным.

- Ступай, отдохни, - сказал наконец Ауле, глядя на углубившиеся тени под глазами майа. Тот послушно поднялся:

- Куда пройти?

- Как - куда? К тебе - в твои покои. Домой, короче. Курумо опустился на колени, пряча лицо за черными прядями волос.

- Спасибо, Учитель, - сдавленно прошептал он. Ауле опустился рядом.

- Ну что ты? - и положил руку ему на плечо. Того снова била дрожь. Кузнец не без усилия поставил майа на ноги:

- Спокойной ночи, Ученик.

- Спокойной ночи, Мастер. - Курумо, словно на ощупь, коснулся двери, толкнул ее и медленно вышел.

Ауле, проводив его взглядом, снова уставился в огонь, наблюдая пляску языков пламени.

Курумо вошел в комнату, отведенную ему еще в Предначальную эпоху. Дом? Да, наверное. Его книги, какие-то немногие вещи, почему-то сохраненные. На столе возникло свечение, из которого соткалась пепельница. Изящная, удобная.

Курумо невольно улыбнулся, повернувшись в сторону, где сейчас мог находиться Ауле.

'Спасибо, Учитель', - как можно отчетливей подумал он.

Глава 11

Когда неясное движение, только его сверхчутьем уловимое, повторилось еще раз, Манвэ не выдержал. Точнее, позволил себе обеспокоиться. Если один раз можно было думать, что показалось (впрочем, что может показаться Айну - да, наваждение, как же...) или что неправильно понял, то сейчас? Что-то не так. Такого еще не было. И где - в чертогах Ниэнны, точнее... да, там, где Врата! Ничего себе тихоня - Скорбящая Валиэ. Хотя она-то как раз и может учудить нечто нежданное и, пожалуй, не побоится. Надо разобраться - пока не стало поздно. Что ей сказать? Ниэнну Повелитель Арды уважал, но общаться с нею было тяжело - у нее была своя правда, от его, Короля, правды отличная. Чем дальше, тем больше отдалялись они - она не показывалась в Ильмарин уже давно. Собственно, как и остальные Феантури, отошедшие от светской жизни Валмара Многозвенного. Когда-то они были близки. А сейчас... Посоветоваться бы с Вардой...

Посланная за Королевой Вардонэль вернулась ни с чем: Ее Величество отправилась навестить Сады Лориэна. Вот ведь некстати. Владыка Арды сосредоточился, мысленно приказывая Эонвэ явиться - тянуть с выяснением не стоило.

Глашатай был весь - внимание.

- Ступай, призови Оромэ, Тулкаса и... Намо. Пусть ждут меня у чертогов Ниэнны.

- Что-то случилось, Владыка? - Эонвэ в глубине души подивился собственному нахальству.

- Обсудим это как-нибудь потом, хорошо? - проворковал Манвэ. - А сейчас - не медли. Приказ понял?

Майа кивнул, поклонившись.

- Вот и замечательно. И сам туда же явись. Да... Позови Курумо. Да-да, его тоже. Пока все, спасибо.

* * *

Эонвэ вошел в чертоги Мандоса - Намо был дома. Услышав про призыв Короля, Владыка Судеб пожал плечами:

- Хорошо, я буду. А что, собственно, происходит? - поинтересовался он у Эонвэ.

- Почему ты думаешь, о Владыка Судеб, что Повелитель счел нужным ознакомить меня с подробностями происходящего? - Эонвэ грустно усмехнулся.

- Он просил явиться только меня или кого-то еще?

- Оромэ с Тулкасом. И Курумо. - Майа подумал, что это не такой уж секрет - все равно ведь там встретятся.

Ага - чертог Ниэнны и 'цвет' Валмара. Воинственный цвет. Выносящий приговоры - и приводящие их в исполнение. Сопоставить эти данные - задачка для неграмотного эльфа. Значит, что-то учуял сверхпроницательный Король Мира... Говорил я им - добром не кончится, и без меня чтобы не совались! А сейчас они - там и... что же будет? Представить страшно. Интересно, насколько Манвэ понял, что именно происходит? А насколько бы ни понял - теперь не успокоится, пока не раскопает. А может, все же плюнет? Что ему, больше всех надо? Впрочем, с него больше, чем со всех, и спросят...

Что же делать? Надо как-то их предупредить, только сработает ли мысленная связь - там? Но Гортхауэр-то дотянулся...

Эонвэ все еще стоял перед ним - Намо, сам не зная почему, попытался ободряюще улыбнуться майа.

Эонвэ вымученно улыбнулся в ответ:

- Так ты тоже ничего не знаешь, Намо? Что могло стрястись?

- Подумай, сопоставь! Ты в этом не новичок.

- Да, конечно, но... Не хочется, Владыка Судеб, - отрезал Эонвэ. - Извини за расспросы. В первую очередь, это бессмысленно. А потом - все равно решать придется в последний момент - и как я хотел бы, чтобы мне не пришлось этого делать. - Последнюю фразу майа Манвэ произнес совсем тихо. - Прости, Намо, - добавил он, будто очнувшись, и быстро вышел.

Через пару мгновений здоровенный орел взмыл в небо, унося на спине всадника в небесного цвета плаще, и взял курс на дворец Тулкаса.

* * *

Намо раздраженно стукнул кулаком по колонне - что делать? Самому предупредить? Надо срочно идти туда. Может, успеет. Тиррин пойдет с ним - на всякий случай. Вназапно за плечом возник Тирзэ - бесшумно, как всегда. Намо порывисто обернулся:

- Ты что, спятил - здесь появляться? Да еще когда королевский герольд явился?

- Я тихо, Намо, - прошептал майа и добавил: - Позволь мне.

- Что?

- Предупредить их.

- Кого? О чем? - Намо недоуменно смотрел в лицо Тирзэ.

- Тех, кто там. Соседей моих, например.

- С чего ты взял?

- А они сегодня к Ниэнне отправились.

- Ну и что? О чем ты говоришь?

- О том, - Тирзэ понизил голос, - что они попытались проникнуть за Грань. Успешно. И с твоей помощью.

- Почему ты так думаешь?

- Я чувствую. И что-то видел. И к Ниэнне вы вместе ходили. Намо, прошу тебя, - я хочу предупредить их и... еще раз увидеть - его.

- И быть рядом, если что. Так?

- Прости, Учитель. - Тирзэ редко называл так своего Валу и сейчас словно пытался смягчить впечатление от своих слов. - Я хочу остаться с тобой, но не могу быть в стороне, когда с ним... и с ними... Я не могу прятаться - в такой момент. Не прощу себе.

- Но ты же вне закона!

- Я постараюсь скрыться - если будет возможность. Не гневайся на меня, пожалуйста! - Тирзэ впился в лицо Намо молящими глазами.

Намо прижал его к себе, провел рукой по волнистым волосам:

- Иди, Ученик, - делай, как сердце подскажет. И клянусь, - Вала побледнел, - я не отдам тебя никому - что бы ни случилось. Не допущу больше. Спеши! И я пойду...

* * *

Эонвэ поднял орла в воздух от жилища Оромэ. Вот и закончена миссия. Еще к Курумо - и все. Тулкас лишь покачал головой и сказал:

- Ну-ну, уж не Враг ли опять голову поднял? - И нахмурился. - Я ему!

- И моим майар головы свихнул! - донеслось до уходящего Эонвэ из покоев Астальдо.

Великий Охотник прищурился:

- Что же, посмотрим. Особые указания были? - спросил. - Ладно, на месте разберемся. Передай, что я скоро. - Оромэ отправился седлать Нахара.

* * *

Неделя прошла незаметно; времени в Валипоре нет - так его и не замечают. Курумо виделся еще раз или два с новыми майар. Работать с Аллором было удовольствием: сумасшедших задумок у майа хватало. Он видел красоту и часто умел объяснить, почему лучше - так. Неуловимое изменение, чуть сместишь незначительный элемент - и вещь начинала играть, хотя сначала это могло показаться абсурдом. Новые майар словно помогали ему вливаться в жизнь Валмара Многозвонного - работа захватывала и отвлекала. Курумо казалось, это щемящее чувство скрытой гармонии прорастает и в нем, он начинает понимать...

И все в нем сжалось от жуткого предчувствия, когда высоко в небе он разглядел приближающегося орла с небесноцветным всадником...

* * *

Четверо Валар и трое майар собрались у чертога Ниэнны. Последним появился, разумеется, Король - как и положено Владыке.

Ниэнна, завидев приближающихся визитеров еще издали, заметалась по комнатам. Право же, неспроста направляется к ней такая компания. Аллор с Эльдин уже несколько часов назад ушли туда - за Грань. Неужели Врата все же сработали на предупреждение? Ох уж эти беспечные майар! Раз сошло, два сошло - видно, позабыли про осторожность. Воистину, психология у них осталась людская. И что теперь делать?

Послышался тихий стук в дверь черного хода. Кинулась открывать - на пороге стоял Тирзэ. Ниэнна знала, что записанный в мятежники майа скрывается в Залах, какого же балрога он явился сюда, да еще когда вот-вот появятся Манвэ и остальные блюстители порядка?!

- Ты что, с ума сошел? - зашипела Валиэ.

- Я должен предупредить их - может, еще успеют скрыться.

- Откуда ты?..

- Знаю. Потом попытаюсь объяснить, если получится. - Глаза Тирзэ лихорадочно блестели. - Госпожа, попытайтесь отвлечь их, задержать - вы же можете!

- Интересно, как? Чаю предложить? Или танцами развлекать, как Нэсса? А может, песенку спеть?

- Вам виднее, госпожа Ниэнна, - прошептал майа.

- Ох, горе мне! - вздохнула Скорбящая. - Попытаюсь. А Намо где?

- Его Манвэ тоже вызвал сюда.

- Ну все, конец. - Ниэнна решительно тряхнула пышными волосами и сосредоточилась.

- Может, обойдется? - робко произнес Тирзэ.

- Как раз! Нашумели достаточно - вон кого накликали. Знаешь, попытайся их предупредить. Ступай. Сколько-то я их задержу, а потом... Со мной не так уж легко управиться. Я тоже из Аратар!

- Спасибо, госпожа! - Тирзэ почтительно поклонился Валиэ и нырнул в серебристую тень сада.

Вскоре в ворота постучали. Эльфийка Ниэлин, посланная справиться, кому понадобилось беспокоить почтенную Валиэ, вернулась бледная и, дрожа, сообщила, кто почтил визитом 'Чертоги-на-Грани'.

'Была бы человеком, сказала бы, что больна и не принимаю', - с досадой подумала Ниэнна.

- Пригласи их в гостиную, - сказала вслух.

'Буду до последнего дурочкой прикидываться - надолго не хватит, но все же... А там уж, видно, придется зубы показать. Проку-то, впрочем...'

Посетители прошли в залу для гостей и расположились на скамьях в ожидании хозяйки. Грустная, элегантная строгость жилища Скорбящей настраивала на задумчивый лад. Тулкас подозрительно косился по сторонам, Оромэ разглядывал, нахмурясь, орнамент на потолке. Тонкие черты лица Манвэ, как обычно, не выражали никаких чувств, кроме разве вежливой скуки. Намо сидел, безразлично уставясь в окно, Тиррин устроился подле него. Курумо и Эонвэ, стоя по обе стороны двери, мрачно переглядывались.

Ниэнна вышла к ним, одетая подчеркнуто скромно; впрочем, прическа была тщательно уложена, в волосах поблескивали лунные камни. Оглядев визитеров, поинтересовалась, поздоровавшись:

- Чем могу быть полезна?

Ниэлин тем временем наполнила кубки темно-фиолетовым вином.

- Мир чертогу сему! - произнес Манвэ, подняв кубок, и пригубил. Молча выпили.

Ниэнна покосилась на Намо, тот вопросительно взглянул па нее: 'Тирзэ?..' - 'Там... Смотри, братец, я на тебя рассчитываю'. - 'Да'.

- Итак, - начал Манвэ, выпрямившись, - как ты, я полагаю, уже догадалась, мы пришли по делу, не терпящему отлагательств. Чем скорее прояснится досадное недоразумение - а я надеюсь, что это так, - тем лучше для всех.

- В чем дело, Ваше Величество? - недоуменно спросила Валиэ.

- Пока точно сказать не могу. Впрочем, может ли быть, чтобы ты даже не подозревала о том, что творится в твоих же собственных чертогах? Скажу более: что-то или кто-то нарушил неприкосновенность Врат, ведущих за Грань. Забота о спокойствии Валинора не позволяет мне оставить без внимания изменения в их состоянии. Я вынужден проверить, что случилось.

- Может, тебе показалось? - покачал головой Намо.

- Кажется в Садах Лориэна, а я слышу и чувствую. - Король решительно встал. - Пора. Ниэнна, ты можешь пойти с нами или остаться в чертогах. Так или иначе, что бы ни случилось, новости не должны разойтись по Валмару, хоть он и назван - Многозвенный, - закончил Манвэ без тени улыбки.

- Может, кошка забежала? - развела напоследок руками Ниэнна.

- Или птичка залетела, - усмехнулся хмуро Король. - Пошли.

Он направился к выходу в сад, его спутники потянулись за ним. Ниэнна в каком-то оцепенении шла следом, ухватившись за локоть Намо, впившись в него сквозь ткань острыми ногтями.

Может, все же успели уйти? Долго ли? А потом доказывай, сколько тех колебаний было, да кто тому причиной... Не станут же весь Валинор до последнего эльфа трясти? А почему бы, собственно, и нет? Или все же не успели? Да, тут уж схватка будет - если обнаружат эту троицу. Им головы открутят, да и Намо не поздоровится. За что? А так - нечего мятежных майар в Залах прятать и бунтарей неясной природы под крылышко брать.

'Не отдам!' - с решимостью подумала Валиэ.

* * *

Когда среди шершаво-липкой мути возник Тирзэ, Аллора всерьез потянуло проверить на ощупь, на месте ли челюсть. Челюсть оказалась там, где ей положено быть, но ясности это не прибавило, тем более что Тирзэ был явно взвинчен до предела. Мелькор, узнав Тирзэ, коснулся его руки:

- Что-то случилось?

Для приветствий, расспросов и даже удивления времени явно не было.

- Там... Манвэ со всей командой вот-вот появится у Врат. Он что-то учуял. Аллор, Эльди - может, вы еще успеете?

- Что - успеем? - проникновенно спросил Аллор.

- Докурить, - буркнула Эльдин.

- Но...

- Нет, правда, - нахмурился Мелькор, - сматывайтесь отсюда. Раз такой шум поднялся, так можно не осторожничать. Может, вас и не вычислят.

- Стоит ли? Как-то некрасиво выходит, - раздумчиво протянула Эльдин.

- Вот-вот. Зачем-то убегать... А потом, глядишь, все равно попросят как-нибудь этак поизящнее верность доказать... - Аллор пластично, как кошка, потянулся.

- Вы что? Это же полная бессмыслица! - возмутился Черный Вала. - А ну, живо отсюда, Унголиант меня побери, нечего фокусничать, это не ваш стиль!

- Коль скоро стиль выработан, можно позволить себе некоторые отступления.

- Ну уходите, прошу вас, во имя Арты и Эа, наконец! Мне что, на коленях вас уговаривать?!

- А что, это мысль, - хищно ухмыльнулся Аллор. - Впрочем, иногда лучше остаться, чем спастись: для душевного здоровья полезней, - и покосился на Гортхауэра.

Тот, похоже, впервые посмотрел на нуменорца с некоторой приязнью.

- Присоединяюсь к вышесказанному, - раскланялся Тирзэ. - Намо как-нибудь отвертится. А мне просто все безумно надоело.

- Нет, это невыносимо! Ну с Ортхеннэром и Тирзэ мы уже не первую эпоху знакомы, в конце концов, но вы-то?! - Мелькор отчаянно тряхнул головой. - Опять за мою дурость, если не сказать больше, платят другие! Нашли кого жалеть - ведь пожалели, видно же! Да что за наказание такое?!

- Прекрати сейчас же! Никто тебя не жалел, нам вообще на тебя наплевать - успокоился? ('Лучше бы подошло ведро холодной воды, да где его возьмешь?' - подумал Аллор.) Вот так. Просто интересно было с самим Властелином Тьмы, - майа закатил глаза, - пообщаться. Книгу-то не ты мне подсунул. Да и глупо было бы и обидно, если бы ты остался для меня только некой загадочной сущностью и предметом причитаний Гортхауэра. К тому же, наконец, 'Врага надо знать в лицо'!

- Ну узнали - довольны?

- По уши! - огрызнулась Эльдин. - Заканчивайте глупостями обмениваться, успеете доругаться. А не успеете, так ничего не потеряете! Ты еще не вздумай бить себя в грудь, воя и причитая: 'Зачем ты со мной связалась?'! - грозно повернулась она к Аллору.

- Что ты, прелес-сть моя, я и во сне такое заявить побоюсь... Но все же - прости, что не уберег... - И прежде, чем Эльдин собралась с достойным ответом, он поцеловал ее в губы, лишив подобной возможности.

Глава 12

Внезапно все пятеро почувствовали, как их сжимает и властно засасывает гигантская воронка, слабо светящийся у вершины конус. Свист на грани слышимости, подобный визгу спущенной стрелы, закладывал уши. Пустота, судорожно-липко вцепившаяся в них, отрывалась словно вместе с кожей. Впрочем, свет близился и рос, и вскоре они влетели в чертог Ниэнны и оказались по ту сторону Порога, едва не столкнувшись с Манвэ и его свитой.

Да-а, полный состав: Владыка Арды, Великий Воитель, Великий Охотник и Властитель Судеб... Это серьезно. И Скорбящая...

Намо тоскливо посмотрел на Тирзэ: 'Не успел? Не захотел? Так я и знал... Но я с тобой. Сначала, если что, им придется управиться со мной...' Майа благодарно покосился в ответ.

Оромэ, оценив обстановку, незаметно переместился ближе к Намо. Тулкас возвышался рядом с Манвэ. Усмехнулся, взглянув на лохмотья Мелькора, на то, как пригибает его к земле Ангайнор. Еще больше позабавила Валу-воителя попытка бесплотного Гортхауэра прикрыть Учителя.

Курумо смотрел в пол, мечтая испариться. Впрочем, больше исполнителем он не будет. Ауле рядом нет, а только боязнь за Наставника и могла бы удержать вражье отродье... Или... Не думать!

Эонвэ застыл у плеча Манвэ и глушил в себе подряд все мысли, что лезли в голову, стараясь не встретиться взглядом с Аллором и Эльдин. Он был потрясен их появлением здесь и все же понимал, что было бы удивительно, если бы здесь сейчас был кто-то другой...

Манвэ устало покосился на Намо, поймав мысли Владыки Судеб. 'Главное - не пережать. Ради Тирзэ он пойдет на многое, но... осторожней! Курумо, видно, опять выбирает... Что он решит на этот раз? - Отчаянно-злое любопытство, похожее на азарт, царапнуло мягкой, холодной лапкой вдоль спины. - Не хотелось бы Ауле без ученика оставлять, наглядеться же на это сокровище не может...' Размышления Короля прервала глухая, тянущая тоска, тонкая, как игла, боль. Сжал пальцами запястье Эонвэ, тот еле заметно вздрогнул и замер. 'Без истерик! Слышишь? - раздалось в сознании майа и, уже менее резко: - Я постараюсь обойтись с ними помягче. Не маленькие, сами решить должны, с кем и где быть!' Ответом было скрученное в ком отчаяние Эонвэ, понимавшего, что теряет тех, кто успел стать друзьями, но даже сейчас не смеющего возразить своему Вале.

Манвэ досадливо отпустил руку майа, прерывая мысленную связь. Вся гамма ощущений присутствующих, от гнева до мстительного ожидания, от жалости до обреченности, обрушилась на него. Какое напряжение висит в воздухе, впиваясь тысячей мельчайших иголок... Это можно использовать, и все будет так, как он решит. Что - решит? Когда сложное заклинание, отнявшее, казалось, последние силы, извлекло из-за Грани не только мятежников, но с ними и Аллора с Эльдин, что-то оборвалось внутри. Словно неожиданно ударили под ребра, лишив возможности дышать. Почему - так? То есть - почему он так это ощущает? Нарушили правила - получат по заслугам. Какое ему до них дело? Ну почему - они? Горько, как жалость в последнем взгляде Златоокого - понимание на дне таких же, казалось, холодных, как у самого Владыки, глаз: 'Прости, Манвэ, я не хотел... Не думал, что - так...' И - нате вам... Что они Мелькору наболтали?! Словно жгучей, липкой волной окатило, ослепив: песня, мандолина в руках... Могли ведь... Ему?! Невидящими глазами он все же поймал взгляд Аллора - тот смотрел на него - без страха, без вызова, немного (не может быть!) виновато... Только видно, что оправдываться он не будет. Хотя... Может и по-иному запеть... Настороженно ждущая дальнейшего развития событий Эльдин... 'Ну же, решай, - зло обратился Манвэ к самому себе, - чего встал... король?..' В мыслях недомайа - кружение цвета и образов, неясная вязь, привычная завеса. Ах, так? Да это же не праведный гнев, а обида какая-то... Обижаться? На кого? Недостойно это... Просто... колет, дергает - ничего, пройдет... попозже. Нельзя позволить таким... мелочам вывести его из равновесия. Неугомонная парочка! Куда он смотрел?! С их появлением все потихоньку стало вставать с ног на голову. Одно возвращение Эльдин чего стоит. Ничьи майар - надо же! Срыв у Эонвэ - на совести этого обладателя бурной биографии. Назгул в Валиноре! А сам он, Манвэ, лучше, что ли? Надо же, он успел привязаться к ним.

Весь Валинор знает, что Владыка им благоволит. И что еще они успели натворить, пользуясь этим?! Он упустил... Чуть-чуть ослабил хватку, самую малость раскрылся, доверился... На, получи. Чувствительный исполнитель...

А тут еще Мелькор... Манвэ взглянул на Черного Валу - шрамы зажили. Исцелился? Исцелили? Волосы потемнели - почти как когда-то... Мелькор, привычно перехвативший в руке цепь... Привычно? - тот, кого называли - Крылатый? Цепь - оружие раба, каторжника... его брата... А к чему привык он - Манвэ? К ошейнику, пусть золотому? Да что же это, в конце концов?!

Повелитель Валинора попытался отогнать крамольную мысль. Не время. Тяжелым взглядом обвел присутствующих. Застыли. Выжидают. Тишина стиснула виски. Сейчас...

- Вот оно что... - протянул Владыка, обращаясь к Мелькору. - А у тебя неплохая компания подобралась. Приверженцы прибавились?..

Он повернулся к Аллору:

- Так вот кого ты избрал своим Валой? Я думал, что после общения с его учеником ты искренне обратился к Свету... - Манвэ смотрел поверх головы бывшего назгула. - Эльдин, ты бы его хоть вразумила: натерпелась же от Тьмы... А здесь были рады вас принять, - сорвалось немного тише.

Вала запнулся, одернув себя: 'Не смей - перед ними! Они заплатят за то, что чуть не пробудили в тебе... Нет!'

- Спрашивай с меня... Владыка, - подал голос Мелькор. - Это я позвал его, связался мысленно - интересно стало, кто моего майа переиграл... А они такие любознательные... Пощади их, они просто пожалели меня - ну с кем не бывает?

- Пожалели? - усмехнулся Манвэ, взяв себя в руки. - И в ученики к тебе он пошел из жалости? Или из любопытства?

- Я не ученик ему. - Голос Аллора прозвучал почти мягко, музыкально даже. - Просто... друг.

Беспомощно-ошарашенное выражение появилось одновременно на лицах Владыки Арды и Черного Властелина - как они были похожи в этот момент...

Друг? Майа ни разу не обращался к нему - так. Мелькору вспомнилось, как после очередного визита недомайар пытался объяснить издерганному ревностью и самоуничижением Гортхауэру ('Он будет лучшим твоим учеником, а я... я больше, наверное, не нужен тебе...').

- Пойми: учеников можно найти - было бы что передать. А вот друзей...

- А ученик не может быть другом? - вскинулся тот.

- Может, но друг может не быть учеником. Просто... другом. О Тьма, как это объяснить...

Манвэ приподнял бровь:

- Вот как... - (Друг? Конечно. Он же не ты. Кто осмелится назвать другом - тебя, Владыку? Только почитать либо бояться. Но стиль надо выдерживать до конца. Победного...) Пауза чуть затянулась.

- Но ты же знаешь, что они совершали преступления против Замысла и Арды и осуждены судом Круга Судеб и Эру?

Аллор утвердительно наклонил голову, при этом слегка дрогнул угол рта, придав склоненному лицу двусмысленно-ироничное выражение.

- Да они издеваются! - не выдержал Тулкас. 'Заповедь войны - не заговаривай с противником. Вечно Манвэ со своими изысканиями!' - Похоже, тут кто-то сомневается в справедливости суда Валар - и Эру. Так я сейчас объясню - еще раз - тогда, видно, до него не дошло!

Манвэ молчал - прекрасная мраморная статуя. Действительно, зачем все это? Разобраться по-быстрому: одних - назад в Пустоту, других... казнить? запереть? Все равно - потеряет. Потерял. А кто тебе сказал, что находил?! Что делаешь - делай скорее. Не видеть. Или - покаются? Хоть для вида...

Они должны понять - Отступник изгнан навсегда. Не им это менять. Даже не ему, Владыке. Кто поспорит с судом Эру? С Предопределением. Какая глупость, какая скука...

Легкий, почти бессознательный, равнодушный взмах полупрозрачной руки. Покой Валмара не будет нарушен. Скоро все закончится. Потом можно будет кого-нибудь помиловать. Тихо. Попозже. Впрочем, и это уже не так важно.

Мелькор, распрямившись, откинул волосы со лба и поудобнее перехватил Ангайнор.

- Ну нет, давай уж так, как было, - усмехнулся Тулкас. - При чем тут цепочка? Ты меч бери. Небось, не забыл еще, как его в руках держать? - Воитель покосился на Манвэ - меч Справедливости с украшенной алмазами рукоятью висел на поясе Короля.

- Ну что же... - процедил тот. Но не в оковах же драться. Этого не было. Тогда. Достав меч из ножен, приблизился к Мелькору.

- Натяни цепь, - отрывисто бросил Владыка. Черный Вала, усмехнувшись, повиновался. Меч сверкнул в руках Манвэ, почти неуловимым движением перерубив заклятую сталь у самых браслетов. Два удара, почти одновременных. Третий взмах - совсем легкий - клинок ушел на несколько пальцев в глубь пола, чуть задрожав. Тулкас одобрительно кивнул.

- Ну что же ты? Испугался? - обратился он к Мелькору. - Может, сразу признаешь поражение - целее будешь?

Усмехнувшись и пожав плечами, Черный Вала шагнул вперед и протянул руку к мечу. Вслепую? Отчего бы и нет? Попробуем. Кинулся к оружию, стараясь опередить Учителя, Гортхауэр, забыв, что он - тень.

Но еще быстрее в том же направлении скользнула высокая фигура. К рукояти небрежно протянулась изящная рука. Тонкие длинные пальцы с ухоженными ногтями. Такие руки для меча не предназначены - перо там, кисть - это другое дело. Такими пальцами книги листать, струн касаться...

Аллор с некоторым усилием вытащил клинок из камня, взвесил на руке - чуть тяжеловат. Усмехнулся.

- Этот? - Синие глаза насмешливо блеснули.

- Не надо, - прошептал Мелькор, - я сам. Ты не сможешь - алмазы разрежут ладони...

- Вот и проверю, все ли человеческое растерял. Майа стиснул рукоять - кольнуло. Ничего. Главное - взять. Потом уже неважно.

Подмигнул Эльдин - та улыбнулась и сощурила глаз в ответ.

'Встретимся в Залах - если что?' - 'Разумеется. - Майэ погладила висевший на поясе кинжал. - Если что... я составлю тебе компанию'. Аллор нахмурился: 'Прости'. - 'Все правильно', - еще шире улыбнулась Эльдин.

Манвэ слышал их мысленный разговор - как и все мысли в зале.

Вот так - спокойно... Словно на вечеринку собрался. Ну почему - он? Друг...

Владыка стиснул зубы: теперь - все. Покаяние - как раз... Жаль. Остановить? И что? Ничего. Ничего... Пускай.

Вполне в состоянии сам решить - недомайа всегда казался в чем-то взрослее - трудно было подобрать другое определение, - майар Валинора. Сам ответит. Здесь и сейчас...

- Я к вашим услугам, любезнейший, - светски, как на званом приеме, улыбнулся Аллор Тулкасу.

- Говорил я, от этого книжника несчастного всего можно ждать, - процедил сквозь зубы Астальдо.

- Разгильдяя, зазнайку и неженку забыли помянуть. Возьмите меч милейший Тулкас, а то как-то неловко будет лишить вас ваших знаменитых кулаков неосторожным ударом, нарушив эстетическую гармонию поединка...

Оромэ протянул Воителю свой меч. Чуть презрительно глянул на оружие Тулкас, привыкший доверять железным кулакам, - вот еще, поединок на равных. С этим? Наглец... Придется проучить. Это будет первая смерть - похоже, ступенчатую казнь дерзкий недомайа себе обеспечил. 'Думаешь, Манвэ тебя выгораживать будет? Как бы не так - у него нет любимчиков', - подумал Тулкас.

Первые удары не принесли толку - его противник уклонялся едва уловимыми движениями, словно танцуя. Злость и раздражение захлестнули первого бойца Валинора. Снова удар - опять ускользнул, да еще ухитрился кольнуть откуда-то сбоку. Ага, вот, кажется, задел - майа еле заметно пошатнулся, дернулся угол рта... Ничего, скоро выдохнешься, не таких ломали...

- Ну что ты крутишься - здесь не танцкласс! Боишься, майа недоделанный? Тоже мне, черный ужас... - Выпад, увертка, снова рубящий удар, опять увернулся - или все же достал? - Эй, это тебя, поди, в вашем нуменорском болоте так прыгать учили? Квакать, видимо, тоже... - Двойной удар - опять мимо - да что же это?! - Доквакались - понравилось в валинорских волнах плескаться? Видно, до сих пор обсохнуть не можешь!

'Ох, зря это он! - подумал Гортхауэр не без ехидства. - Говорили же: если ищешь бед на свою... голову, обругай Нуменор при нуменорце...'

* * *

Они любили его. Разные - в этом они сходились. Аллор не был исключением.

Ироничный циник, прекрасно знакомый с изнанкой роскошных фасадов, пресыщенный болезненно-утонченной, упадочной культурой погружающегося в тень царства, насмехающийся над его боевой славой - он любил Нуменор. Связан был неразрывно. Сказал как-то: Нуменор - это состояние ума... Вернувшись после потопа, Гортхауэр знал, где найдет их - впервые в жизни потерявшего власть над собой, безумным зверем воющего Аргора и этого... эстета, казалось, любовавшегося буйством стихий, только спина была неестественно прямой, а пальцы скрещенных на груди рук когтями вонзились в плечи... Лишним почувствовал он себя тогда - Владыка и Учитель...

Так что зря, ой зря коснулся Нуменора Вала-Воитель...

- Чтобы обсохнуть... у меня было достаточно времени и идеальные условия, - очень тихо и внятно проговорил Аллор.

Присутствующие не сразу поняли, что произошло, перемена казалась незаметной - сначала. Просто мягкая, почти кошачья пластика уступила место танцу гибкого лезвия клинка - так пляшет он в умелых руках. И какая-то неотвратимость в движениях... Страшно изменилось лицо - что-то стерло с него даже неизменную, казалось бы, усмешку, оставив абсолютно ничего не выражающую маску.

Гортхауэр вздрогнул, почувствовав иное присутствие, и в то же мгновение вспомнил, узнал - чье... Аргор... Как? Почему? Похоже, страшнее всего были глаза. Синий цвет сменился даже не на вороненую сталь, - а черный майа помнил еще по нуменорским временам, что такой цвет не сулил ничего хорошего, - нет, цвет исчез вовсе. Глаза были почти белые, как сталь особой закалки - беспощадное, злое оружие изготовляли из нее...

Он, Гортхауэр, как-то видел эти глаза - похожими. Причина сейчас стояла рядом, поигрывая кинжалом и слегка закусив губу. Страшно. Страх, вырвавшийся на волю, - тогда он ударил Кольцом изо всех сил - инстинктивно, ища защиты, не размышляя, - не простить было этого липкого, осклизлого ощущения, холодным червем скользнувшего по телу, - уничтожить того, кто его вызвал...

Воспоминание на миг ослепило призрачного майа - а когда зрение вернулось, поединок продолжался, только вольные и невольные зрители старались сильнее вжаться в стены. И какая-то неуверенность вдруг проскользнула в движениях Тулкаса. Впрочем, очередной его удар сшиб противника с ног, но обрушившийся следом меч рассек пустоту - стремительно откатившись, майа рубанул по ногам параллельно полу. Вала успел отскочить, нанеся в свою очередь решающий, сокрушительный удар и... всей силой и массой, в него вложенными, встретил меч - там, где сердце... Вздрогнув, Воитель упал ничком, унося в себе острие, выдрав рукоять из все еще судорожно сжимающих ее онемевших ладоней, превратившихся в кровавые лохмотья. Крик-вздох забил сгустившимся воздухом горло у большинства из присутствующих, а майа, глянув искоса на покинутую Валой негодную для жизни оболочку, приблизился к Манвэ, двигаясь с небрежным изяществом. Наваждение исчезло, он снова был собой.

- Так - достаточно? - спросил он, глядя прямо в глаза Королю Мира. Тот внутренне вздрогнул, почувствовав - понимание. То самое, что заставило полгода назад потянуться к пришельцу...

Усмехнувшись невесело, Аллор привычным жестом поправил волосы, и вдруг рука, с которой кровь уже не капала, а стекала тонкой струйкой, бессильно упала - сознание оставило победителя непобедимого Тулкаса.

Манвэ сделал шаг вперед, чтобы подхватить майа, но Мелькор и Эльдин успели раньше - Аллор упал на руки Черного Валы. Тот осторожно опустился на пол, придерживая разом обмякшее тело, а Эльдин в каком-то оцепенении прижала к лицу изрезанные ладони - ее глаза напоминали слюду. Эонвэ, выскочив из-за спины Манвэ, кинулся к ним, чуть не столкнувшись лбами с Тирзэ и призрачным Гортхауэром.

На последнего жалко было смотреть - его отчаянно-недоумевающий взгляд был в чем-то страшней окаменевшего лица Эльдин.

'Я должен был быть на его месте - мой же Вала, мой Учитель! "Просто друг..." - почему он?'

Не ожидал: холодный, насмешливый баловень судьбы, изнеженный прожигатель жизни - Аллор не мог быть таким, как сейчас... Но ведь что-то привлекло черного майа в нуменорце... А потом... идеальное оружие... 'Что угодно, Господин-Учитель?' - не поднимая глаз... Ни разу с тех пор - иначе. А еще в Нуменоре выяснил, как звали Саурона - изначально. Видите ли, предпочитает имена кличкам в личном общении. И называл - Ор-тхеннэром. Как Крылатый. Что? Неужели... Высветило вспышкой молнии - нуменорец напоминал - иногда, как полуосознанное воспоминание - Мелькора. Как получилось, что последнее кольцо было с обсидианом? Все искал, кому его вручить. Выжидал. Дождался...

Аллор вызывал в памяти образ Крылатого - но им не был. И это было кощунством, непростительным издевательством, - чем-то немыслимо бессовестным, противоречивым... Но ведь не видел же нуменорец Мелькора! Сплошной бред. Дурацкий бред. Страшный бред...

Гортхауэр покосился на Эльдин. Та, словно почувствовав его взгляд, пришла в себя, выйдя из секундного оцепенения. 'Идиотка! - прошипела она, прибавив сквозь зубы нечто неразборчивое. - Расселась!' Глянула на Мелькора, положившего руки на лоб и грудь раненого и вслушивающегося напряженно в нечто, ему лишь понятное.

- Тирзэ, принеси, пожалуйста, воды, а ты, Эонвэ, позови Мелиан - объяснишь. Ну? - Голос ее предательски зазвенел.

Эонвэ, покосившись в сторону Манвэ, кинулся к выходу. Повелитель Валинора не остановил герольда - казалось, он не заметил его ухода. Эльдин с треском отодрала рукав своей сорочки, за ним последовал второй, и вскоре они были разорваны на полоски. Впрочем, кровь начинала сворачиваться: руки Черного Валы делали свое дело, хотя сил у того было не по-валарски мало. Майэ нахмурилась - покалеченные ладони не могли быть причиной столь глубокого обморока у ее возлюбленного; при всей своей охотно демонстрируемой изнеженности, он был способен вынести многое. Разрезав темно-пурпурную рубашку, на которой кровь вообще была незаметна, убедилась, что права: чуть ниже плеча на левой руке и в боку обнаружились глубокие раны. Возможно, он даже не заметил их в горячке боя... Но и это не столь опасно. Что-то еще было не так. Что-то надломилось... Как будто неясная, но ощутимая грань уплотнилась, отделяя его от... жизни? Эльдин беспомощно огляделась по сторонам. Намо и Ниэниа стояли рядом. Валиэ опустилась на корточки и вгляделась внимательно в заостряющиеся черты.

- Что это? - пробормотала она.

- Ума не приложу, - прошептала Эльдин, боясь поделиться вслух возникшим страшным подозрением. - Это... - Она умолкла.

- Тут Ирмо нужен, - молвил Намо, - или кто-то из его ближних... Скорее бы Мелиан добралась.

Манвэ приблизился к ним. Эльдин мрачно посмотрела на него исподлобья:

- Владыка доволен? Все было по правилам?

- Поединок есть поединок. Так или иначе. Только... он не должен был... Я сейчас даже не спрашиваю о том, как вы там очутились и почему, но - не его же вызывали...

- Не его... А кого? Мелькора, который на ногах еле держится? Или это... сокровище? - Она покосилась на Гортхауэра, еле заметного в блеске зала. - Да какая разница - теперь? Когда...

- Эльди! - подал голос Мелькор, оторвавшись от тщетных попыток привести Аллора в сознание. Она резко обернулась:

- Что?

- Эльди, с ним все будет в порядке, я остановил кровь, он выкарабкается...

- Конечно... - горько усмехнулась девушка, - что с ним сделается? Никуда не денется. Да мы и поселились удачно - ему потом далеко идти не придется... - Голос ее был неестественно спокоен.

- Нет, что ты, он не умрет - я не допущу...

- Если тебе или кому другому позволят. - Это прозвучало достаточно ядовито.

- Эльдин... - Манвэ опустился рядом. - Я не хотел такой развязки - для него...

- Не хотел... А ты не мог сделать так, чтобы до драки не дошло?

- Как, позволь поинтересоваться, - против правил? Против Предопределенности?

- Не знаю, ты же - Владыка... - Эльдин откровенно дерзила.

Нечто новенькое - мятежники отчитывают Повелителя Арды. Кто их лезть просил не в свое дело? А что - их дело? Почему им вообще до чего-то или до кого-то есть дело? До него, например... 'А отдохнуть? - От чего? - От всего...' Как же... Сейчас особенно. Когда снова надо решать. И вроде бы ясно, каким должно быть решение. Против чести? - Какая тут честь? Непозволительная роскошь. Впрочем, нынешняя ситуация вполне может закончиться безобразной дракой. И сила не на его стороне. То есть ему хватит сил, чтобы со всеми управиться, но... Какой вязкий, липкий воздух... Каша лиц и мыслей. Владыка...

- Владыка... - повторил он вслух. - Знай за веревочки дергай да не забывай трубить в дудку, под которую все пляшут. - Еле заметная усмешка зазмеилась на губах Короля. - Да, все должно быть по правилам. Закон и порядок. А кем-то или чем-то всегда жертвуют - чтобы сохранить...

- Мной, например, - пробормотал Мелькор себе под нос.

Манвэ резко повернулся к нему - взвихрился за спиной синий плащ.

- Да, тобой, делающим все по-своему, ни с чем не сообразуясь, и теми, кто с тобой. А что с Ауле было, помнишь? - Он чуть понизил голос. - Как же... Ты - справился, так можно действовать и жить - вопреки? Мы пытались по крайней мере не замечать - до поры до времени. А из-за плеча смотрят и дышат в затылок: 'Непорядок!' - Владыка Арды как-то затравленно оглянулся.

- Можно подумать, я и впрямь хотел всю Арту под себя подгрести... Я же пытался объяснить! Вместе мы бы...

- Мы бы... От Арды камня на камне могло не остаться. Тебе-то Замысел и Песня не указ... Ты был сам по себе - но твои деяния мешали их исполнению. А тебя лишь твой путь и волновал... Летал, говоришь? Творил? Я тоже - когда-то... Когда казалось, что все в тебе - полет и песня... Оказалось, есть и другое... Защита Мира от посягательств Диссонанса...

'Почему я говорю это - сейчас? Разве мне пристало - оправдываться? - а это звучит именно так... Перед кем? Кому, в конце концов, интересно, что тебя уже нет, и нет давно, что личина тебе привычней лица, что ты сначала искренне верил, что Песню надо защищать, а потом перестал верить вообще во что бы то ни было? Остались страх - за других и презрение - к ним же, не знающим... И к себе - коронованному менестрелю. В Валмаре без твоего соизволения птица не чирикнет, а ты - механизм, приводимый в действие лишь сигналом нарушения незыблемых устоев... А теперь, когда на Арде наконец-то должен был воцариться мир, когда Враг окончательно потерпел поражение... Теперь - можно? Творить, петь, летать? Да где тебе уже... К тому же не было слова - ослабить бдительность... "Ложь, посеянная Врагом" и так далее. И вдруг - это... Сам же полез разбираться. И что теперь?'

Манвэ видел обращенные к себе взгляды присутствующих, кольцо их мыслей и чувств смыкалось, ослепляя пестротой и сумятицей... Ну и Песня...

- Глаза я вам колол, что ли? Выражение такое в Средиземье есть, - почувствовав, как передернуло Манвэ, добавил Мелькор.

- А как же? Возможно, ты не мог, да и не пытался никогда быть другим, - но это не имеет значения. Диссонанса не должно было быть. Искаженный мир был бы уничтожен. Как Нуменор впоследствии. Мы должны были остановить тебя. Навсегда.

- Остановить... Истребить - под корень. Хоть ту же вами любимую Арту на куски порвать - но чтобы в согласии с Замыслом. Не по-вашему - так никому. Вы ведь всего лишь слуги Единого, вершащие Его волю, исполнители Замысла. Зачем тут понимать, чувствовать? В конце концов, та же боль - это плата за попытку жить. Тебе это зачем? Глупо и опасно - так ведь? Чувства мешают объективному правосудию... - Мелькор невесело сощурился.

- Разумеется... Только прорастают Ардой независимо от того, задумываются над этим или нет. Это плата за связь с ней. Собственно, даже если чувствуешь - кого это интересует? Даже если я чувствовал все, тебе от этого легче было? - зло бросил Манвэ. - Это что-то меняет?

- То есть? - Мелькор вспомнил суд. Ненависть. Отвращение. Любопытство. Страх. Скука. Боль... Откуда - боль - здесь?

- Ты?!

- А что тут удивительного? Ты же мой... брат. - Владыка Валинора равнодушно пожал плечами.

* * *

- Твой брат... отвратился от Пути, предал Меня... Он не желает понять, чем грозит миру его тема... Он несет Тьму, и это опасно для всех: он не знает, не хочет знать... Неужели и ты пойдешь по его стопам?

- Но... Отец... Я же верю Тебе... - Свет, лучащийся, наполняющий радостью и покоем, звук и цвет. Разве может быть что-то прекраснее?

Айну Манвэ припал к коленям блистающей фигуры - не из страха: просто как еще выразить преданность и доверие? Где еще может быть лучше? Лазурный поток, пронизанный золотыми лучами-нитями, влился в бесконечное сияние.

- Я не отступлю, я с тобой... Эру... Я попытаюсь попять...

'Твой брат...' - как удар бича, как прикосновение раскаленного клейма, как холодная рука, сжимающая горло, - так начинался разговор. 'Хорошо, что ты не такой... или... - нет, конечно, нет, но...'

Брат Властелина Тьмы, Моргота, Врага... Второй... Созданный, потому что тот, Первый, избрал другой путь? Замена, противовес...

'Ты похож на него!' - зло, как обвинение. - 'Но он же мой брат...' - 'Вот именно - следи за собой...'.

Ну и что, что связь неразрывна и нечего даже пытаться порвать ее - и к чему? Видимо, это цена. Пережить то же - иначе - как можешь жить... Ты - это он. Твой брат - твоя вина. Его наказание - твоя боль. Равновесие. По крайней мере, это честно - хотя бы перед собой. Главное, чтобы больше ни с кем такого не случилось.

* * *

'О чем он? Почему - так? Зачем все это нужно было Единому? Я - в Пустоте, а у Манвэ Пустота - внутри... Любимца-то своего за что Единый так?' - Мелькор нахмурился.

Эльдин отвела взгляд. Валар непроизвольно отодвинулись. О чем они? Лучше молчать. Лучше отойти...

- Но... как же... - Мелькор чуть подался вперед, разговор перешел на мысленный.

- А личина на что? Дело прежде всего.

- Дело... Конечно, ты же - меч в руках Единого...

- Совершенно верно. Владыка Арды Его милостью. Исполнитель Его воли. А так незаменимых нет. Гнев Эру не знает предпочтения. Могло случиться - допустим, этого ведь не может быть - что я оказался бы па твоем месте...

- И почему же - нет? Допустим... - усмехнулся Мелькор. 'К чему этот разговор?'

- Потому что я - правильный. Всегда верил Единому. Знал столько, сколько Он соблаговолил мне открыть: было бы нужно - открыл бы больше. Он же не может желать дурного... У меня была - Песня... И ни про какую Тьму, ни про какие миры я не грезил - не спрашивал, не помнил, не пытался узнать... Почему я должен был верить тебе больше, чем Ему?

- Не должен. Никто никому ничего не должен... И что ты теперь делать намерен - чтобы все правильно было и Замысел пребывал в целости и сохранности?

- А ничего! - Тон Манвэ был необычно резок, сейчас в нем не было и тени обычной насмешливой вкрадчивости. - Почему? Потому. Потому что с тебя хватит. Опять же поединок закончился в твою пользу. По законам Арды ты считаешься оправданным. Так что ты свободен.

Манвэ встал, распрямившись.

Мелькор удивленно покачал головой; замер:

- Как это?

- Так. Допустим, потому что я считаю, что так должно.

- Спасибо за милость, Владыка, - усмехнулся Мелькор, нарочито смиренно склонив голову.

- Не за что. Вы свободны: ты и те, кто с тобой. - Это было произнесено вслух.

'А ты? А воля Единого?' - мысленно продолжил Мелькор.

- Тебе-то что? Разберусь. Только прежде одну вещь попытаюсь сделать - если получится. И если ты примешь это - от меня.

- Что - это?

- Что? Мой приказ - мне и исправлять. У них, - он кивнул в сторону недомайар, - не хватило бы сил восстановить - у меня, может быть, хватит. Он мне, разумеется, не друг, так, пользуется моим расположением, но... я продолжу. Из милости... - язвительно выдохнул Король.

Брови Мелькора удивленно взлетели вверх. Как-то все нелогично, негладко... рваные края у этой квэнты. Опять замышляет что-то лицемерный, искушенный в интригах братец... Не может все быть так просто. Было уже показное милосердие и сочувствие, театральный суд: 'я решил, мы постановили'... Но все же... Что-то неправильное, негармоничное прорывалось в утонченно-красивом, безупречном лице, словно в насмешку похожем на его собственное... Или - очередная ловушка? Оставить в долгу перед великой милостью Владыки? Или измыслит потом нечто более страшное - для остальных? Аллор и Эльдин - Манвэ не простит им своего 'расположения', которое они обманули - так или иначе... Зачем он собирается вернуть глаза - если справится, а с него станет? Чтобы лучше видел, как опять гибнут те, кто успел стать близкими... Сколько можно? Ведь не умолить будет... Невыносимо... Не было выбора, не было: 'Учитель!' (дождешься от таких!). Плевать недомайа на выбор хотел! Насмехался. Просто счел необходимым вступиться за него, Валу... Так, по-приятельски... В другой ситуации, возможно, он встал бы рядом с Манвэ... Как эта парочка умудрилась приручить его, Мелькора? Они были - собеседниками. А Манвэ? Неужели и он?.. Только спасет ли их это? Какая беспомощность! Сил не больше, чем у какого-нибудь эльфа. И сейчас он, уже бессильный и неопасный, а посему (возможно) - помилованный враг, примет как подачку - зрение... Владыка Арды, карающий и милостивый, - Манвэ примеряет одну из масок... И я призван сыграть очередную роль в его очередном спектакле? Если откажусь - заставит? (Впрочем, какая глупость: от чего откажусь?) А то еще радостно оскорбится: 'Вот видите, он не желает иметь со мной дела, он нас видеть не желает!' (Тот еще каламбур, м-м...) Враг, закосневший во зле, враг, мир с которым невозможен... Легче было бы молчать, не ввязываться в разговор. Но как? Какая безвыходность... безысходность...

Видимо, эти размышления отражались на лице Черного Валы - да и были ли у него силы скрывать мысли? Манвэ недобро сощурился. Чего проще - поступить так, как, судя по всему, предполагает Мелькор. Устроить ему очередную выволочку... У него есть все основания так думать: на память никто из Валар пожаловаться не мог - разве на то, что слишком хороша, - это уже вошло в пословицу... Да, так и сделать - как всегда, как ждут - никого не удивлять, не разочаровывать, и Творца, если сейчас наблюдает, - очень может быть, кстати, - тоже. Их разговоры давно ведь уже свелись к 'все в порядке, все идет по плану' - так лучше и безопасней, чем просить помощи или совета - после Нуменора это стало ясно окончательно...

Сейчас прикажет их ступенчатой казни предать на глазах у Мелькора, а его потом опять за Грань вышвырнет - и пусть только кто возразит! Хотя... Внезапно вспомнились глаза Эонвэ - недоверчивые, горько-непонимающие. У его беспощадного, не ведавшего сомнений герольда и помощника... Как умчался за Мелиан, стоило Эльдин на него прикрикнуть, как испереживался за них; сознание майа было как на ладони, несмотря на все его попытки хоть немного закрыться. Какая смертная тоска... Слишком много уже сделано, и ничего не изменить...

'Эру всемогущий' - сейчас эти некогда привычные слова комом застряли в горле. Не может он молиться Творцу. Как встать на пороге бездны. Мысли свивались в удушающий жгут, пустота, притаившаяся внутри с давних времен, зашевелилась, как хищник, изготовившийся к прыжку и дождавшийся своего часа. 'О Творец!' Нет. не сейчас - додумать - чего же от него хотели... Хотят... Почему так страшно? Наказание? Нет, не то... Бессмысленность... Не понял? Тогда? Теперь? Или - о ужас! - слишком хорошо понял? Безнадежность. Холод бесконечной пустоты, вечное идиотское круговращение, перемалывающее все и всех...

Мертвость Предопределения, боль контрастов, недостижимое равновесие. Проклятие... Проклят... Не он - я? Владыка проклятого мира. Не видеть его - отраженного в тот жуткий миг - в глазах старшего? 'Слишком много ты видишь...' - слова, въевшиеся в память с тех незапамятных времен... Создавший Тьму - да не увидишь ничего, кроме Тьмы... Ослепить его, когда хотелось ослепнуть самому? А сейчас свои бы отдал: 'Смотри, любуйся на всю эту... сомнительную роскошь!', и - уйти как можно дальше... Куда? Ирмо не поможет, Намо не укроет даже в самом дальнем и темном чертоге... Темном? Он ведь не может жить во тьме... Неужели это - безумие? Но он же не может сойти с ума! Словно в тумане, взявшемся неизвестно откуда, он видел недоумевающих, напряженно застывших Намо и Ниэнну, настороженного Оромэ, недоверчиво нахмурившегося Мелькора...

Почему - туман? Почему он разъедает глаза? Пыль? Здесь же нет пыли... Или слишком ярок свет? Для него? Чьи создания могут не мигая смотреть на солнце? Да и не бывает ничего слишком в Благословенной земле Аман... Что с ним? Опять, кажется, дрожат руки - надо немедленно справиться с этим, они не должны видеть, неужели личина не... Какого балрога!

- Что с тобой... брат? - Мелькор коснулся кончиками пальцев лица Манвэ. - Ты... плачешь?

'Что?! Я - плачу? Этого не может, не должно быть! Не пристало подобное Владыке Арды, он выдумывает, этот просто свет, пыль, дым наконец, хотя - откуда здесь дым? Стыд какой, они же все видят, завтра весь Валинор знать будет, хотя нет, он сделает так, что все будут молчать, как рыбы, впрочем, плевать, надоело все - и некуда бежать, хотя... вот же - рядом - Дверь, там - Пустота, не-Арда, не-Свет, не-Тьма - как раз то, что нужно, всего несколько шагов - откуда еще эта ноющая боль под ключицей - что с ним? Ну же, шагни туда - надо же, как больно, ничего, скоро это уже не будет играть никакой роли...' Он рванулся, но что-то его остановило - чьи-то пальцы впились в ткань плаща. Обернулся - Эльдин. Во взгляде майэ мешались сочувствие и злость: ты что? Это разве выход? - 'Мысли она читает, что ли? А личина на что? Позор...'

- Ты бы лучше продолжил, что начал... - Глаза человека, которому слишком плохо, чтобы он чего-то боялся...

Манвэ, словно очнувшись от морока, машинально провел рукой по лбу: да, конечно, сейчас, не обращай внимания... Он отвел глаза в сторону, повернулся к Мелькору:

- Так ты позволишь?

Тот бережно взял Аллора на руки и перенес на стоящее в углу ложе. Эльдин тихо села на край.

- Эльди, он, кажется, сейчас спит, это не обморок... Я надеюсь... Простите меня...

- Эльди, я попробую что-то сделать... - Манвэ покосился на майа.

- Сначала - сделай то, что собирался, - проговорила майэ. - Прости за дерзость, - добавила она неожиданно.

Манвэ еле заметно махнул рукой.

'Я же не творец - уже давно... Где мне справиться? Откуда эта неуверенность? Я же сильнейший - после Мелькора, разумеется, - из Айиур. Но - не целитель... Должен'. Дело даже не в том, что это позор: сказал - и не смог. Не то... Просто как бы ни был измучен и опустошен Мелькор, ничего хорошего не ждущий вообще и от него, Короля Мира, в особенности, но - дать надежду и не осуществить - все равно что лишить его зрения заново. Он, Манвэ Сулимо, останется палачом - хотя, собственно, прошлое это все равно не изменит...

Теперь уже неважно: он больше не может... не хочет? Не будет - Манвэ понял это с какой-то яростной, холодной ясностью. Откуда все же эта дурацкая, грызущая боль - прорастающая все глубже сквозь него, словно корни жуткого дерева? Как тогда, давно... когда он не счел возможным загородиться от брата и от сотворенного... Да, пусть это было гордыней, чем угодно... Боль сминала, гнула, охватывала голову, стискивала клещами виски. Так некстати. Но это не должно помешать, он в состоянии справиться: Вала он, в конце концов, или нет?!

Мелькор не видел лица Манвэ, не видел и остальных - он мог только смутно ощущать их, воспринимать зыбкие тени... До него донеслись отчаяние Эльдин, иная сущность, внезапно проявившаяся в Аллоре вместе с холодной яростью, тревога Феантури... И взрыв беспомощного изумления - он даже не связал сразу порыв и того, от кого он исходил, - разум отказывался совмещать несовместимые по всей логике и опыту понятия.

Мелькор безошибочно мог определить, где кто находится, и поэтому не отстал от Эльдин, кинувшейся на помощь другу, поняв со страхом, как трудно будет помочь выжить - привыкшему к нежизни...

А сейчас, стоя напротив давнего врага, он видел смятение и разлад, несвойственные несгибаемому Королю Мира, и... боль? Наверное, все же показалось. С чего бы?

Пальцы Манвэ ухватились за браслеты на его запястьях, разомкнули заклятое железо. Мелькор почти свыкся с наручниками, удивительно, как они вообще не вросли в кожу...

Отшвырнув браслеты в сторону, так что те разлетелись, коснувшись пола, на мелкие осколки, Манвэ коснулся рук Черного Валы. Он никогда не занимался целительством и плохо представлял, что можно сделать. Неумело, как придется, отдавая силу, отчаянно подумал - о ветре, его очищающем прикосновении, ласковом и сильном - но откуда здесь ему взяться? И все же порыв воздуха пронесся по залу, поддерживая, участливо пытаясь забрать боль. Невидимые руки гладили волосы, словно надеясь легкими прикосновениями-взмахами побороть разгорающееся в голове пламя - безуспешно, только та, внешняя, новоприобретенная боль слегка размылась, казалось, воздух вокруг чуть порозовел и мерцающим облаком вытянулся в окно. Ветер, или - неужели - духи ветра? Может ли быть такое? Но вызвал же Мелькор духов огня и льда? Или все же создал? А он, Повелитель Ветров - проглядел? Не подумал? Ветер, воздух были стихией, массой, порывом - красота и радость полета, танцующая пыль, радужная россыпь водяных брызг, трепетание деревьев, музыка, наконец - его Песня, его Тема... Мелькнули, как обман зрения, развевающиеся одежды, изменчивые очертания, плавные и в то же время ломкие линии, скорее - бешеные росчерки - игра света и тени, мерцающие, как свеча на ветру, глаза, послышалось - стоном флейты - Алсулайнэ... Виски и лоб сдавило непереносимо, голову словно разрывало на части, призрачные хрупкие пальцы не могли разогнуть обруч боли... что? Обруч? Неужели - это? Он знал, что произошло тогда с Ауле... Осознал, как может покарать Единый ослушников. Но Эру благ - и хорошо, если остальные будут знать Его лишь с этой стороны, для них же лучше и легче, и он, Король, позаботится об этом... И что с того, что не хотелось встречаться взглядом с угасшими, безучастными глазами Кузнеца? Эру не может быть неправым - Айну Манвэ верил в это, не рассуждая. Но за что - сейчас? Он же Владыка, он может карать и миловать - тоже. Не может., меняться? Раскаиваться? Молотом ударила мысль - иметь свою волю? Да ты же всегда знал это! Но настолько?! И что - теперь? Прекратить? Это было еще сложнее. Может, он ошибается? Конечно, ошибается, он же ничего такого не сделал... Ничего такого?.. А что? Нет, просто... наверное, слишком много уходит сил на то, чтобы держаться прямо... Почему же у стоящего перед ним Мелькора на лице - недоумение, он пытается что-то понять, он - чувствует?

Этого еще не хватало! Моя власть, мой суд - поступлю так, как счел нужным. Владыка Арды своих решений не меняет - это знают все. Он не желает больше видеть эти провалы вместо глаз - вот и все. Не прощение же вымаливает - ни к чему, бессмысленно. Так надо. И так будет. Несмотря ни на что. Если он сломается, то - Манвэ чувствовал это, знал откуда-то - ему не быть. Ничем, никем. Жальче Ауле, несчастней Курумо. Лишенной чего бы то ни было личного стихией.

Собственно, почему нет? Тогда его уже ничто не будет волновать Нет, не сейчас. Нельзя. Да что же это с ним? Нервы... Какие у тебя нервы, хоть себе-то не ври! Надо еще получше загородиться: если хоть кто-то поймет, подойдет, пожалеет (этого еще не хватало!) - он дрогнет, не выдержит, сорвется, лишившись сознания и воли, - он, Верховный Король Арды... А кому еще справиться с этим всем? Недоумение на лице Мелькора хуже всего. Хорошо, хоть недоумение...

Манвэ поднял руки, отпустив заживающие на глазах запястья. Коснулся прикрытых век - ладони обожгло, но он уже не мог отнять рук: замкнулся круг, ничего нельзя было прервать и изменить, что-то сместилось необратимо. Теперь сосредоточенно вспоминал, вызывая в памяти - образ. То лицо, каким запомнилось оно тогда, еще в Чертогах Творца, когда Крылатый впервые заговорил о Тьме. Его глаза - блестящие, неуловимого цвета, ярко-звездные, кажущиеся сейчас чем-то единственно реальным. Чудилось, они превратились в сияющие бездны, он падал туда, в наполненную ледяными огнями бесконечность, сквозь эти 'слишком много видевшие' глаза. Они - возникли, зажглись - в какой-то дикий миг озарения он понял это, словно натянулась до предела, а потом, зазвенев, высвободилась тетива и стрела ушла к цели - так чувствуешь, что попал, еще не видя пронзенную посередине мишень. Не было больше ничего - ни сил, ни желаний, ни памяти - опустошенность. Пустота. А что еще в нем могло быть? Сила Арды? Давно уже нарушена связь такого рода, с тех пор, когда они решили: больше ни капли. Не заработали... Своя растрачена в борьбе - с Диссонансом и с собой... Пустота заполняла свободное теперь место, пожирая остатки того, что было - им, Айну Манвэ. Только грызущую боль, охватившую все его существо с новой силой, она не могла (или не хотела?) забрать, и только это было - данным ему, оставшимся от него клочком сознания. Боль не давала забыть, кем он был и что сделал. Беспамятство не спешило накрыть милосердной тишиной дергающуюся в конвульсиях мысль - вот и хорошо. Только бы не сорваться в манящую пропасть - изменит, заглушит, исправит - хуже небытия. Или... Оставить все так, на полдороге, и уйти? Арда, Валинор... Варда. Варда - что будет с ней? Она же всегда возвращалась из садов Лориэна... Ничего, все пройдет, это не может продолжаться вечно, как-нибудь справится. С трудом решился открыть глаза - зала плыла, искры вспыхивали и гасли - казалось, сейчас брызнут в лицо и, попав в глаза, вопьются в мозг... Какой бред. Руки чуть заметно тряслись.

Манвэ заставил себя поднять голову и встретился с мерцающим взглядом звездных глаз, не виденным уже много эпох, - теперь счастливо-изумленным, растерянным, они сияли, и от этого почему-то стало невыразимо спокойно, даже весело. Он стоял очень прямо, опустив наконец руки, и не понял, почему взметнулись испуганно-удивленно брови над яркими озерами светлого огня, медленно уходящими вверх...

Мелькор еле успел подхватить внезапно пошатнувшегося Манвэ - он был в недоумении: неужели стольких сил стоило исцеление, или это - притворство, дабы дать ему понять, какую великую милость оказал Король Мира бунтовщику? На какие самоотверженность и кротость способен истинный Властелин Арды? Только улыбка была странной - совсем другой, может быть, что-то подобное он видел разве что в Предначальную... А глаза - заглянув в них, Черный Вала едва не отшатнулся в ужасе, чуть не уронив повисшее бессильно на его руках тело - он уже видел такие - давно, у Великого Кузнеца, в тот день отказавшегося творить. Жутко контрастирующие с улыбкой - опустевшие, потемневшие, застывшие... И все же почему-то вызвавшие мысль о небе перед грозой. Почему же он, Мелькор, ничего не почувствовал? И еще эти мелькнувшие призрачные фигуры... За них? За него? За что?

- Манвэ?!..

- Молчи! - В еле слышном голосе те же знакомые властные нотки и (показалось?) мольба. - Никто не должен знать, испугаются или... вмешаются и... - Глаза мучителыю сощурились, сжались кулаки. - Сам как-нибудь справлюсь! Ничего не говори: я, кажется, знаю, что это...

- Но за что? Неужели...

- За ошибки - наказывают, за упрямство и упорство в заблуждениях - уничтожают. Мне ли не знать: нельзя выходить за рамки Предопределенного, нельзя противиться исполнению Замысла, не может быть двух воль - все правильно, все как по нотам. - При последних словах злая усмешка искривила губы Короля Мира, и тут же судорога прошла по лицу, он на мгновение зажмурился.

- Я постараюсь помочь, разреши...

- Не надо, переживу. Чем ты поможешь? Я сам разберусь.

- Не отвергай помощь, я попытаюсь...

- Нет! Разве что... попытайся... простить... Хотя что я говорю? Просто, пока я говорю то, что думаю, пока я владею собой... Я ничего не хотел знать, я был уверен, что все, что ты говоришь, - ложь, гордыня, я верил Творцу и гордился Его милостью и доверием - я был уверен... во всем, что делал и приказывал... сделать... вначале... верил...

Мелькор вспомнил Ауле: та же захлебывающаяся речь. Неужели померкнет сознание - так же? Сейчас, когда... Или это было бы милосердием - помочь уйти в безбольное бесчувствие...

- Не смей! - 'Мысли читает - сейчас?' - 'Я потеряю себя. Даже не во мне дело - терять особо нечего, но... во что я превращусь? Впрочем, куда дальше?' - Это была безмолвная речь - отголосок мысли на грани отчаяния - сил говорить у него уже не было...

* * *

Намо наблюдал за ними из другого угла зала. Ниэнна в каком-то напряженном, чуть ли не азартном оцепенении застыла рядом, сцепив пальцы. Когда Король Мира подошел к Черному Вале, Намо посетило ощущение, что он не должен вмешиваться. 'Может, это опять моя... трусость, нерешительность? Опять боюсь влезть, а потом будет необратимо поздно?' Что еще затеял Манвэ? Намо видел, как тот коснулся глаз Мелькора, потом отнял руки, - братья встретились взглядами, и Повелитель Валинора, стоявший как-то неестественно прямо, начал опускаться на пол, а Мелькор подхватил его... Что это? Красивый жест? Или Манвэ и впрямь не рассчитал силы? Не похоже на расчетливого Владыку. Намо хотел все же приблизиться, но наткнулся на взгляд Мелькора, в котором была просьба: не подходи... не сейчас...

Странно... Владыка Судеб пожал плечами, косясь на Оромэ и тающую потихоньку оболочку Тулкаса.

* * *

За окном послышалось хлопанье орлиных крыльев, и через мгновение в залу вбежали Мелиан и Эонвэ. Майэ выглядела необычно подтянутой и решительной - такой ее не видели, наверное, с дориатских времен. Она огляделась по сторонам, оценивая обстановку. Увидев Аллора, бросилась к нему, тревожно вгляделась в бледное, становящееся на глазах все прозрачней лицо. Осторожно коснулась пальцев, выглядывающих из пропитавшихся кровью неумелых повязок.

Прижала к себе Эльдин - та совсем по-детски положила ей голову на плечо:

- Он, кажется, спит, но... я все равно чего-то боюсь. Нечто призрачное...

- Он отвык - жить. Отвык держаться за жизнь.

- Мелькор сказал, что Аллор справится... должен, по крайней мере.

- Надеюсь, что плохого... ему не снится - хочешь, проверю?

- Не знаю, может, лучше не трогать. Помоги проследить - сможешь, в крайнем случае, вытянуть его, если... если будут кошмары... те... - закончила она шепотом.

- Конечно, Эльди.

Мелиан захотелось погладить девушку по голове, но она не решилась - еще заденет непомерную гордость, свойственную всем дун-эдайн, - только гордыня Нолдор была ей под стать.

Возлюбленная ее потомка... Их появление в садах Лориэна вывело Мелиан из многотысячелетней - со дня смерти Тингола - апатии. Людей майэ из рода Йаваниы ученица Ирмо больше не видела, потеряла навсегда ставшую человеком дочь. Они показались родными: ироничный Аллор и отчаянная Эльдин. С ними как-то сразу нашлись общие темы, к тому же ей казалось, что недомайар нуждаются в ее опеке - а значит, появилась в жизни еще одна зацепка. 'Как это по-людски', - думала она иногда. Ей порой так хотелось, чтобы ушла грусть из глубины насмешливых глаз. Впрочем, эта грусть тоже роднила - во внешне блистательном Валмаре Многозвенном далеко не со всеми можно было чем-то подобным поделиться - чтобы поняли...

Глава 13

Из кроваво-черных пятен, плавающих перед глазами, вытянулось, тускло блеснув ржавчиной: 'Подумай!' Это все, что ему хотели сказать? Небольшая передышка: к постоянному легче привыкнуть. Сжимавшие лоб и виски клещи ослабли, оставив тупую, тяжелыми мутными волнами плещущуюся в голове боль.

Ладно, с этим уже можно существовать.

Краем глаза увидел, как метнулся в его сторону Эонвэ.

- Спасибо, я вполне в состоянии держаться на ногах. - Манвэ распрямился, опершись на руку Мелькора.

Тот с тревогой и недоумением поглядывал на него. 'Играет или нет? С такими понятиями? Учитывая публику... Или знает, как направить слухи и сомнения в нужное русло? Или действительно ему все настолько надоело? Пошел напролом, "с цепи сорвался"? Страшная это может быть сила - если полетят стальные обручи, в которые он сам (или Творец?) заключил себя...' По сути, его мла-а-адшенький братец еще более неукротим и отрешен - есть ли преграды ветру? Что-то будет...

Приблизившийся Гортхауэр завороженно смотрел на Мелькора. Он давно не видел Учителя таким. С чего бы это Манвэ так расщедрился - не иначе, что-то задумал. Кто его знает, Ветреного Валу...

Мягко отстранив Эонвэ, Повелитель Арды направился в сторону Аллора. Спит? Подозрительно... 'Лориэн не поможет - и мне тоже... Просто тяжелый случай'. Ирмо о чем-то умолчал - не хотел давать в руки еще одно средство воздействия? Можно подумать, их без того мало. 'Тяжелый случай...' Память? Душа, не способная ни удержаться, ни уйти?.. Что там?

Мелькор вопросительно посмотрел на Манвэ:

- Что ты хочешь сделать?

- Посмотрим. Тебе-то есть чем заняться: вон майа твой без плоти ходит, неприлично как-то. - Владыка ехидно усмехнулся. - А я им займусь - он же у меня 'любимчик', как шепчутся в Валиноре.

Внезапно их глазам предстал Тулкас, успевший обзавестись новым обликом. Воитель был, против своего обыкновения, бледен и мрачен. И неудивительно.

Доселе поражений он не знал. Откуда вдруг взялась в нем эта неуверенность, отвлекшая, рассеявшая внимание? Это было непонятно и ненормально. И подумать только, с кем был поединок - с майа, да еще явно не воином по призванию! Ничто в облике наглого противника не предвещало реальной опасности... Расслабился он, Астальдо Непобедимый, недооценил... Тулкас даже невольно проникся некоторым уважением к майа, но что теперь сказать? Вала-Воитель не был мастером говорить и теперь только что не переминался с ноги на ногу, не в силах уйти и не зная, как остаться и стоит ли.

- Ну как тут все? - выдавил он из себя, чтобы хоть что-то сказать.

- Загляденье просто! - зашипела Эльдин, сощурив зеленые глаза, отчего стала похожа на рассерженную кошку. - Любуйся, может, это послужит хотя бы малым утешением по случаю неудачного поединка!

- Можно подумать, я его имел в виду...

- А ты собирался красиво победить того, на кого дунь - зашатается? Тут ты силен...

- Я?!? Да я против армий бился! Против всяких лиходейских пустотных и прочих тварей! И на кого угодно пойду, если он угрожает спокойствию Арды!

- Ага, вот сейчас особенно угрожали... - зло усмехнулась Эльдии.

- Да как ты смеешь, девчонка?!!

Разозленный Воитель, над которым еще никто не решался насмехаться, замахнулся было, плохо владея собой, по Манвэ удержал его руку. Намо подскочил с другой стороны - теперь уже не вмешаться он точно не мог, никто ему не указ - его гости, в конце концов! Впрочем, рука Астальдо расслабилась и поникла, он даже не пытался вырваться из цепких пальцев Короля Мира.

- Пусти, не трону я ее. И вообще... - На лице Воителя появилось досадливо-раздумчивое выражение.

- А что - вообще? - поинтересовался Мелькор.

- Вообще не знаю, что тут происходит, например, - огрызнулся Тулкас, подозрительно глядя на Черного Валу.

- И... ждешь указания, кому морду бить?

- Это я и без указки неплохо знаю, - мрачно съязвил Астальдо, бросая взгляд на Мелькора.

- Ну что же, всегда готов.

- Начнем прямо сейчас?

- Да вы что, взбесились?! - заорала Ниэнна. - Сколько можно?! Глаза бы мои не смотрели!

Манвэ, стоявший уже над ложем Аллора, не оборачиваясь, процедил:

- Прекратить! - И, повернувшись лицом к публике, добавил: - По исходу поединка Мелькор признан свободным от предъявлявшихся ему прежде обвинений. Также не подвергаются более преследованиям те, кто с ним. Такова моя воля. Дальнейшее выяснение отношений - по обоюдному желанию сторон. А теперь - прошу не беспокоить меня некоторое время. Собственно, я больше никого не задерживаю. - Манвэ опустился в кресло, заботливо придвинутое Эонвэ, рядом с Мелиан, пристально вглядывавшейся в лицо недомайа.

Тулкас, махнув рукой и не глядя больше на Мелькора, быстро вышел из залы. Остальные присутствующие замялись, размышляя, не являются ли слова Короля предложением покинуть помещение как можно скорее. Расходиться тем не менее никто не торопился, лишь старались стать понезаметнее. Намо со своими майар и Ниэнна устроились в углу - в конце концов, Ниэннины чертоги. Оромэ прислонился к двери.

Мелькор, поманив Гортхауэра, удалился в дальний угол зала. Времени было мало, и в любое мгновение его, времени, могло вообще не остаться. Легко сказать - помочь сотворить новую плоть... Когда сил так мало... И какую плоть? На что хватит его, Мелькора?

- Сосредоточься, Ортхеннэр, вспомни свой облик.

- Который? - Неожиданно злой короткий смешок.

- Тот, который помню я...

- Я сильно изменился, Учитель. Будет ли тебе приятно созерцать прежний облик, уже не соответствующий внутреннему содержанию?

- Не беспокойся, как-нибудь разберусь. Да и для меня ты - все тот же Ортхеннэр, это хоть понимаешь?

- Спасибо... Учитель. - Мелькор отметил про себя эту запинку.

Совместных усилий должно было хватить. Облик Ученика он помнил всегда: гриву черных волос, стройную, легкую фигуру, пронзительно-светлые глаза, волевой рот с тонкими губами...

Только хватило бы сил и времени закрепить облик. Впрочем, внимание Творца, скорее всего, сосредоточено сейчас на Манвэ - ибо не простить ослушание тому, кто был безраздельно послушен... А он, Мелькор, - давно уже 'отрезанный ломоть'. И то, что называлось 'обруч', давно пережег. Не враз, долго, каждый раз перешагивая через кажущуюся невыносимой боль, каждый раз словно выжигая ее по кусочкам...

Он сосредоточился, собирая силы...

* * *

Манвэ коснулся рукава Мелиан, та, вздрогнув, взглянула на него.

- Что с ним? - спросил Король.

- Я... не знаю, - опасливо начала майэ. - Похоже, что-то в его состоянии...

- Не так?

Мелиан развела руками, не в силах дать описание ужасу, запомнившемуся еще с первого визита недомайар в сады Лориэна, боясь высказать вслух подозрение. Она хотела бы убедиться, что это не так и все лучше, чем кажется, но - хватит ли у нее сил? Мелиан уже была готова шагнуть куда угодно, и Эльдин собиралась последовать за ней, не ожидая помощи со стороны, когда вмешался Повелитель Арды.

- Так что - не так? - проговорил он.

- Многое, - прошептала Мелиан..

- Хорошо. Я попробую достучаться до него, и ты, Мелиан, поможешь мне в этом. Полагаю, ты больше меня понимаешь в Завесе...

Мелиан, еле заметно вздрогнув, кивнула. Завеса... Конечно, Владыка Арды знал... Неужели ни разу не попытался проникнуть? Или это было нечто еще более тонкое? Манвэ - чего он хочет? В чем успел разобраться? Ирмо что-то сказал ему? Вряд ли. Или - сам Аллор? Не сказал - просто не смог скрыть от проницательного Валы? Лучше уж помочь... Майэ сжалась, увидев холодную усмешку Короля. Прочитал. Расслабилась, дура. Теперь все - будь что будет.

- Следуй за мной, Владыка. Попробуем позвать его.

- А я? - дернулась Эльдин.

- А ты слишком связана с ним, чтобы удержать, если что. Да и 'снаружи' кто-то должен встретить его и... нас.

Манвэ взял рукл майа в свои и прикрыл глаза, вслушиваясь в чужие мысли и воспоминания. Мелиан была где-то рядом, осторожно раздвигая мерцающие слои памяти, словно лепестки диковинной розы - высохшие, а то и обугленные, невероятно хрупкие...

Перед Манвэ проходили картины, одна за другой, сталкиваясь и сплетаясь в пеструю мозаичную ленту. - одни ярче, другие бледнее. Порой кажущийся бессмысленным кусок слепил четкостью, хотя ничего не происходило, иногда целые сцены мелькали, как в тумане. Людская память. Майа иногда рассказывал о своем прошлом - давнем, человеческом. Одна из немногих нескользких тем... Рассказывал, как он это умел - увлекательно, живо, заразительно... Может, они еще поговорят - потом. Если майа вернется...

* * *

Присутствие Аргора, бешеное напряжение поединка, раны - это лишило сил. Попытка удержаться была неудачной - мягкие лапы беспамятства когтями впились, не давая вырваться. Словно опустился занавес. Надменное лицо Манвэ, в глазах которого нуменорец успел увидеть... горечь - не обиду, не недоумение, не гнев даже. Словно ничего иного и не ожидал от него Повелитель Валинора, просто - не могло быть иначе. Только от этого не легче. Он успел почувствовать, как кинулись к нему Эльди и Мелькор - отчаяние, страх, жалость, злость... 'никогда не прощу себе - бессмертный подлец!' Хотелось сказать Черному Вале что-то насмешливое или хотя бы улыбнуться ободряюще, но - не успел...

Видимо, его не пытались привести в чувство, не желая для него же лишней боли. Аллор остался наедине с собой, со своей памятью. Он должен удержаться, иначе - воспоминания о первом посещении Лориэна были еще свежими. Бездна, притаившаяся в глубинах сознания, ставшая частью его самого, ждущая малейшей слабинки, чтобы поглотить. Но он же майа - он должен вернуться к жизни. Или нет? Повиснет в Ничто, как Курумо? Черный Вала был рядом, исцеляя тело, к которому майа имел уже весьма умозрительное отношение. Знал ли Мелькор, как и где ловить его душу? Душу, не привыкшую к оболочке? Сознание отвыкшего жить?

Но не трогала же его Бездна в чертогах Намо, когда он там очутился, выплеснутый взрывом Ородруина... Видимо, из тех чертогов никуда не уйти, если они сами не отпускают. Впрочем, сейчас необходимо было удержаться. Выкарабкаться. Выжить. Вернуться. Хотя бы потому, что там - Эльди. Его звездная искра...

Ленивые волны воспоминаний властно ворочали остатки мыслей. Раскручивалась лентой жизнь. Вспышки, высвечивающие отдельные разрозненные фрагменты. Детство. Высокие своды замка в Андуниэ, море и небо за окнами. Постоянный шум прибоя и надсадные крики чаек. Забытый лист пергамента на пюпитре, украшенном затейливой резьбой. Грифель в руках - красноватый. Мягкая линия. И еще одна...

На дальней полке - книги, исписанные причудливыми, плавно-угловатыми письменами. Тэнгвар. Квэниа, синдарин.

- Когда-нибудь потом, сын.

- Почему?

- Узнаешь.

* * *

- Аллор, расскажи еще что-нибудь! Или нарисуй - ты же можешь! - Блестящие от предвкушения чуда глаза. Вот не было ничего - и вдруг оживает только что рассказанная сказка...

Тебя слушают и слушаются. Ходят по пятам, смотрят в рот. Подражают. Ты умеешь сделать так, чтобы в голову никому не пришло обидеть. Не зря почти всегда рядом несколько рослых не по годам ребят, копирующих твою речь и манеры, способных поколотить из-за тебя любого - если тебе самому некогда. А от твоих насмешек редкий не расплачется...

Картинки... Армэнэлос. Родовой замок. Двор. Блистательный Ар-Фаразон Златоликий. Пышность и блеск. Поединки. Приемы. Высший свет. Мелькает, кружит опавшими листьями прошлое. Кружит. Как воронка, как смерч. Закручивается спираль. Не выйти, не удержаться.

Картинки... Война... Блеск мечей, захватывающая игра схватки. Кровь - красная на лазури, красная - на черном. И - близко - чье-то лицо с удивленно раскрытым стекленеющим глазом. А другого - нет, как и вообще половины лица, отсеченной твоим мечом. Волосы в крови на лезвии. Грязь. Собственное отражение в зеркале после битвы - те же кровь и грязь. Пыль. Принять ванну - и забыть. Впрочем... Ведь, в сущности, это красиво. И нервы щекочет. Пьянящая радость победы, приятная усталость мышц. Бахрома рдяных капель, глубоко-багровая на благородной серебристо-синей стали. Страстно извивающийся, как ханнатская танцовщица, дым - черно-жемчужный.

Зазубренная стрела под ключицей. Косой удар мечом. 'Хорошо, лицо не задели: шрамы - это так уродливо...' Говорят, шрамы украшают мужчину. Арбитр изящества так не считал. Похоже, оружие и впрямь щадило красивое тело. А небольшие отметины - что же, многочисленные возлюбленные любили целовать их, и прекрасные глаза подергивались дымкой...

Жизнь кипит - неокоченная поэма, переводы с квэниа, недописанная уже который месяц картина. Суета...

Все темнее и темнее - зрение гаснет?

Все шире и шире воронка.

Кольцо.

Мистерии на Менельтарме.

Оргии в Храме Тьмы.

Скука...

Холод. Бред. Презрение...

Обрыв - черно-красный край.

Не остановиться. Все туже спираль.

Мордор. Измененный мир.

Блеск факелов. Огонь. Тьма.

Ужас вокруг тебя - страшнее заклятого лезвия. Лед и огонь.

Плащ - черным облаком за призрачными плечами. Бешеный конь.

Бледные клинки. Восемь черных теней, и ты - девятый.

Недобрый, подозрительный взгляд Властелина...

Нет, не надо, остановиться, нельзя помнить, нельзя - сейчас... Нет сил остановить видения, засасывает воронка.

Все ближе и ближе. Рвется ткань памяти, расползается гнилыми лохмотьями... вот и все - падение, без конца - дыхание огня, уколы льда. Не удержаться... Сил нет. Вытянуть некому. Уничтожит.

Гаснет память. Конечно, там не до меня.

Бездна. Вечно. Навсегда. Может, сообразит Эльди хоть сюда не соваться... Эру сохрани! Тот знакомый ужас, парализующий, обжигающий, уничтожающий. И никто... Мелькор не справится - откуда у него столько сил? Да ему могут и не дать - чем не кара для предателя? Если вообще кто-то понимает. Ирмо? Так его еще звать... Кто это сделает? Манвэ? Он не захочет. Он не простит...

Отчаяние, которое он уже не способен был подавить и заглушить, захлестнуло майа. Он летел в Бездну, навстречу радостно и жадно раскрытой огненной пасти, в усеянные ледяными когтями лапы. Не... надо...

- Аллор! - Зов? Кто это? Голос знакомый. Но не узнать. Бездна искажает звуки.

- Аллор, ты слышишь? - Как тогда, в залах. Неужели Мелькор? Похожий голос. Или...

- Аллор, постарайся удержаться - я скоро... Да это же... Манвэ?

* * *

Пласты памяти расходились в стороны, как ленивые льдины перед носом корабля. Мелиан бережно отодвигала их. Не до изучения. Дальше. В какой-то момент он почувствовал мощное течение, тянущее куда-то вглубь. Можно было отдаться ему: скорее всего, унесет к цели - не проскочить бы. Что это?

- Осторожно, - донесся голос Мелиан, - там опасно.

- Что - 'там'?!

- Бездна...

Дохнуло стылой гнилью, нежизныо. Пустота, немертвая и неживая, желающая жить. Кем-то, чем-то. Страшная, неведомая раньше сила.

Кто создал ее? Неужели - Мелькор? Или Саурон? Да по зубам ли им это? А он сам - не мог? Если это - порождение всей боли и горечи за все годы? С чего он взял? А если из Пустоты натянуло? Дикий, безотчетный ужас, страшнее обруча. И это - в Аллоре? 'Просто тяжелый случай'. Тяжелый. Ирмо - что же он не сказал? Боялся, что низрину туда за что-нибудь? Небезосновательно.

Тихо вскрикнула где-то сзади Мелиан.

- Оставайся на месте, не иди дальше. Здесь я сам разберусь.

Бездна приготовилась принять новую жертву. Манвэ зло оскалился, чувствуя, как встают дыбом волосы - если такое возможно в бесплотном путешествии. Прелесть какая - кажется, его собрались проглотить и не подавиться при этом. Не выйдет. Это не человека или эльфа уничтожить. Но свести с ума может. Лишить воли. Пленить.

А Пустота - страшнее? Другая? Вечное Ничто? И это - ничто. Но - рвущееся в мир. Как это уничтожить? Потом. Сначала - это создание. Собеседник. Ничей майа, ведший двойную игру за его спиной. Из интереса. Ни во что не ставя его расположение... Но не оставлять же его там - хотя вроде заслужил. Получше ступенчатой казни. Не хочется. Почему-то не хочется. Сейчас он, Владыка, хочет, чтобы Аллор, странный недомайа, был. Просто был... Да хоть бы и с Мелькором. И вообще он его, Короля, подданный - остальное потом.

* * *

- Аллор!

- Манвэ? - Удивление в задыхающемся шепоте.

- Постарайся дотянуться до меня, я рядом.

- Увы, не могу. Действительно не могу. И сил - нет...

- Удерживайся. Я чувствую, где ты.

- Зачем ты... Я же...

- Потом побеседуем, хорошо? - Аллор почувствовал присутствие Валы - уже близко.

- Тут опасно - мне не выкарабкаться... Осторожно!

- Если бы ты мог сам выбраться, меня бы здесь не было. Впрочем, я тоже не сразу понял. Вот и пришел не сразу. Было бы легче.

- Но...

- Потом.

Манвэ увидел бьющуюся в огненно-ледяных тенетах, подобно мухе в паутине, еле заметную в бесцветных сполохах сущность. Он был на краю, а майа уносило по спирали куда-то вглубь, откуда поднимались, подобно ядовитым болотным испарениям, липкие облака страха, боли и чего-то невыразимо мерзкого, чему не было названия. Самое постыдное, гнусное, страшное, что было в нем самом, то, что было отодвинуто поглубже в попытке изгнать из сознания, но никуда не ушло, то, что не изгладить никогда из цепкой памяти Бессмертных, встало перед Манвэ, проникая внутрь, разрывая, запутывая, заставляя сжаться в комок от ужаса и омерзения.

Не до того. Время дорого. Не думать. Не вспоминать. Потом. Он сделал шаг. Подхватило удавьими кольцами течение... Теперь - наперерез. Дотянуться. Кажется, поймал.

- Не дергайся. Уходим.

- Спасибо... Манвэ, я не...

- Я сказал - после. Еще выбраться надо. Это ты и называешь - 'тяжелый случай'?

- В принципе...

- Да. Действительно тяжелый.

Владыка притянул к себе гаснущее сознание майа и, не выпуская, начал движение обратно. Это было сложнее, как идти против течения. Слепящая мгла. Горячечный бред. Только бы сил хватило. Одно утешение - в такую гадость даже, наверное, Творец не сунется. Может, все же уйти? Сюда? Нашел тихую пристань!

Почувствовал Мелиан - близко. Она тянулась к ним, пытаясь помочь. Очень кстати. Течение слабело, лопались вязкие путы. Кажется, на сей раз Бездна осталась без игрушки: Король Мира ни себя, ни кого-нибудь из своих подданных на эту роль пока не прочил.

Мелиан была рядом.

- Выводи его. У тебя это получится лучше, - обратился к ней Манвэ.

- А ты, Владыка?

- Я сам как-нибудь выберусь. Отсюда ты справишься?

- Да, конечно. - Мелиан приняла еле начавшее отходить от паралича сознание майа.

* * *

Заклятие образа отзвучало. Они сидели рядом - Вала и его сотворенный, внешне такой же, каким был когда-то. Мелькор устало прикрыл глаза. Гортхауэр тревожно вгляделся в еще больше осунувшееся лицо Валы, коснулся бессильно упавших на колени рук. Стыд какой - даже воплотиться сам не в состоянии. Растратился...

Да, растратился! Да, на месть! Ну и что? А как - иначе?! Пусть палачи остаются безнаказанными?! И ведь что самое обидное - не отомстил он тем, кому должен был отомстить. И что еще ужасней - похоже, этой свободой - если все останется (ну вдруг?) так, как сказал лицемер Манвэ, - они обязаны - его Учитель обязан - предателю-нуменорцу. Его 'ученику', никогда себя таковым не считавшему.

Да, теперь он понимал, что напрасно в свое время так обошелся с гордым потомком Мелиан; он не поднимет на него меча и все же... Обидно. 'Не я - он. Так ведь по его милости я оказался в таком состоянии'. А все же приятно - потомок светлой майэ послужил-таки делу Тьмы... Из расположения к Мелькору? - Прекрасно! Из остатков чувства справедливости, рассматриваемой им как эстетическое понятие? - Неважно! Главное - результат. Но что совсем гнусно - так это свобода из рук Манвэ. Гортхауэр содрогнулся от отвращения, видя, как пальцы Короля Мира коснулись железных браслетов. Трус, палач, тиран! - продемонстрировал жалость к бессильному врагу. Не так должен был даровать свободу его Учителю презренный раб Илуватара! На коленях должен был просить прощения, в пыли алмазной в ногах валяться, вымаливая милость и снисхождение к своей подлости...

Мелькор, открыв глаза, взглянул на Гортхауэра - губы майа были сжаты, в глазах плескались злость и обида.

- Что ты, Ортхеннэр?

- Ненавижу... - прошептал сдавленно тот. - Не так все это должно было быть...

- А какая разница?

- Это ты говоришь? - вскинул брови майа.

- Да, а что? Я понимаю. Но это - не подачка. Ни от Аллора, ни от... Манвэ.

- Ну да, как же! И тому, и другому лишь бы покрасоваться.

- Оставь Аллора в покое! Гортхауэр махнул рукой:

- Уже оставил! А что ему? Вон Манвэ, сам Повелитель Арды Манвэ Сулимо с ним возится, - ядовито добавил он.

Мелькор посмотрел в ту сторону, где лежал недомайа. Манвэ был погружен в какие-то непопятные грезы, и Мелиан - тоже. Эльдин тревожно наблюдала за ними, вглядываясь в застывшие лица. Остальные присутствующие тоже косились на странное зрелище, не зная, надо ли что-то предпринимать или продолжать тихо выжидать.

Мелькор решительно встал и направился к Эльдин. Та, взглянув на Валу, развела руками. Мелькор покачал головой:

- Я, наверное, сделал что-то не так. Не понял.

- Тут сложно понять. Надеюсь, что обойдется.

- Прости, Эльди.

- Ничего. То, что мог, ты сделал.

- Он вступился за меня, а я - я не смог его вытащить, с ним что-то злое творится, а возится с ним - Манвэ, - горько вырвалось у Мелькора.

Эльдин рассмеялась невольно:

- Ну вот, двое Валар одного недомайа поделить не могут!

- Нет, что ты, он же может сам выбрать, будет с Манвэ - слова не скажу... - неожиданно серьезно ответил Мелькор.

- А вы не можете избавить нас от выбора? - зашипела Эльдин, тряхнув волосами. - Почему все время надо выбирать?

- Так приходится. Так бывает всегда...

- Плевать мы на 'всегда' хотели. И на выбор - тоже. Пойми, Мелькор, - добавила она мягче, - мы не хотим выбирать. И друзей не по цвету знамен ищем.

- Я тоже не стремился быть против всех и кого-то ставить перед выбором. Пришлось. Не было выбора, - Вала усмехнулся.

Внезапно майэ замерла, прислушиваясь к чему-то.

- Они идут, - прошептала она. - Им удалось... Мелькор прислушался - три неподвижные фигуры напротив стали обретать жизнь. Он попытался коснуться их мысленно и увидел три сущности, выбирающиеся из липких клочьев тумана. Сосредоточившись, узнал Манвэ.

- Что это - там? Это... Бездна? Манвэ кивнул.

- Как же я не почувствовал! Я же должен был быть с вами. Зачем я послушал тебя?!

- Послушал? Да, действительно нечто новенькое - Мелькор послушался Светлого Владыку... То-то радости Отцу нашему... А если серьезно, то на самом деле ты бы не справился - сейчас. Да и должен будет кто-то заняться им, когда он придет в себя. И это сделаешь ты.

- А ты?

- А у меня и другие дела есть. Тем более, - раздельно и четко, - что для меня он лишь фаворит, а тебе - ДРУГ.

Они постепенно приходили в себя, возвращаясь в жизнь. Первым открыл глаза Манвэ. Взглянув на напряженно ждущую Эльдин, проговорил:

- Все обошлось благополучно. Он вернется.

- Благодарю, Владыка... - Она чуть помедлила. - Спасибо, Манвэ...

Тот молча кивнул и направился к выходу. Эонвэ бросился за ним. Опасность, грозившая друзьям, похоже, миновала, хотя глашатай Короля Мира, хорошо знавший своего Валу, и не был в этом полностью уверен. Но сейчас его волновал сам Владыка. Что-то надломилось в его Повелителе, незаметно, но майа слишком привык улавливать малейшие оттенки поведения Манвэ, чтобы ничего не заметить. Ни слишком прямой осанки, ни слишком спокойного лица... Эонвэ не видел ни исцеления Мелькора, ни того, что случилось потом. Он просто чувствовал, что что-то не так, и ему захотелось уберечь Валу от чего-то - или кого-то - он сам не знал...

* * *

Оромэ выскочил вслед за Повелителем Арды:

- Дозволит Владыка спросить?

- Спрашивай, - милостиво кивнул Манвэ, поглаживая перья здоровенного орла, готового нести Короля в чертоги на Таникветиль.

- Что дальше будет, Манвэ? - Оромэ был, похоже, не на шутку встревожен.

- Посмотрим. Полагаю, ничего худого не будет. Все честно и законно - мое решение принято по результату поединка.

- Поединок... Странно как-то все. Победить Тулкаса?!

- Значит, это воистину суд Эру. - Манвэ благочестиво возвел очи горе.

- А ты, Владыка? Тебе, кажется, было нехорошо. - Лицо Оромэ было совершенно непроницаемо.

- Исцеление забрало силы. Должно было так поступить - ибо я не просто выпустил, но освободил Мелькора. Итак, у тебя есть еще вопросы, Великий Охотник?

- А майар?

- Я же сказал: Мелькор и те, кто с ним.

- Прощены или оправданы?

- Если Мелькор оправдан, то и те тоже - это логично.

- Оправданы - значит, свободны?

- Да.

- Все свершается во славу Единого.

- Воистину так.

Оромэ развел руками. Он получил ответы на вопросы, но, по сути, не узнал ничего. Одно было ясно - ничего пока не успокоилось. Моргот на свободе по странной прихоти Манвэ. И 'те, кто с ним'. Значит, и Охотник? Собственно, там видно будет. С Тулкасом, что ли, посоветоваться? Оромэ направился к Нахару, нетерпеливо роющему копытом плиты двора.

- Намарие, Владыка! - проговорил он, вскакивая в седло. - Намарие, Оромэ! - Орел уносил Повелителя Арды в чертоги. Рядом летел на своем орле Эонвэ, Уста Манвэ...

* * *

Ниэнна и Намо переглянулись. Вмешаться так и не представился повод. Почти. Они были сейчас среди 'своих' - Мелькору оба всегда сочувствовали. И, видимо, вступились бы, дойди дело до карательных мер. Намо корил себя за то, что не схватил этот распроклятый меч: мало ли что судья... А почему не взялся за Аллора? Но хоть сейчас он попытается разобраться в происходящем. Намо встал и решительно двинулся к сидящим у ложа недомайа.

* * *

Вязкая, душащая стылым ужасом мгла разлезалась клочьями, словно куски гниющей плоти, обжигая кровянистыми каплями. И все же это было - избавление. Мелиан вела его. Но что задумал Манвэ? Зачем вытащил? Будет играть, как кот с мышью? Пока не надоест? Что же, ему быстро надоест. Вспомнились слова Курумо: 'Ты не один...' Стало страшно уже по-иному. Скоро он узнает - все.

Аллор приоткрыл глаза - Мелиан сидела у изголовья, положив руки ему на плечи, Мелькор и Эльди сидели рядом, Гортхауэр выглядывал из-за плеча Валы, а в ногах стояли Намо со своими майар и Ниэнна. Он был окружен близкими ему существами, что было приятно.

Только вот Манвэ куда делся? Нехорошо как-то вышло, некрасиво... Впрочем, будь что будет - он даже, наверное, попытается объяснить... Вот только каяться не будет. Но прощения попросит - лично. Гадко это все же - обмануть доверие. Хоть такое... И так Владыка Арды, издерган и озлоблен, а они добавили... Надо, надо извиниться, и как можно скорее - а там уж пусть он решает - простить или нет...

Отставив эти мысли, майа попытался улыбнуться окружающим. Комната качалась. Контуры лиц струились. Попробовал приподняться и, скрипнув зубами, откинулся на подушку - бок рвануло резко, как вспышка. 'Надо же... достал все-таки...' Успокаивающе улыбнулся Эльди - она держалась с завидной выдержкой, никакого намека на слезы. Та улыбнулась ему в ответ, погладила по руке. Он не сразу понял, почему не ощущает ее прикосновения. Лишь взглянув на ладони, вспомнил рукоять Меча Справедливости, усыпанную колюче-прекрасными алмазами. Конечно, это же меч, изготовленный для Короля Мира; бриллианты в чьих перстнях кажутся живее пальцев, на которые оные перстни надеты...

Мелькор провел ладонью по волосам майа, поправил разметавшиеся пряди.

- Как ты?

- Дивно... - Только сейчас до недомайа дошло, что именно так непривычно ему в облике Мелькора. Глаза! Он никогда не видел - таких. Разве что у Варды - похожие, но это было мерцанием далеких звезд, тут же два ярких, изменчивых огня сияли совсем близко - и все же были живыми.

- Красиво (так бы и сказал: 'Тебе идет!')... Они и были - такими?

- Давно.

Глянув на руки Мелькора и не увидев наручников, Аллор усмехнулся:

- Тебя освободили?

- Похоже на то... - Вала пожал плечами.

- А жить где будешь? У Намо? Я бы к себе пригласил, да захочешь ли? Сам знаешь, где мы живем...

- Прошлое - это только прошлое. Теперь это место - ваш дом и ничто другое. Не стеснить бы вас - это действительно причина.

- Да нет, не стесните. Правда, Эльди? Эльдин кивнула, улыбнувшись Мелькору.

- Во всяком случае, какое-то время я у вас побуду, надо тебя на ноги поставить.

- Ну заодно и поставишь. Намо покачал головой:

- Ты не откажешься потом пожить у меня? Как... когда-то...

Мелькор положил ему руку на плечо:

- Разумеется, не откажусь. Только чуть позже. 'Сейчас хочу быть рядом с ним: мало ли...' - добавил он мысленно.

Намо кивнул. Мрачно сцепил пальцы.

- Что печалит тебя, Намо? - проговорил нуменорец. - В чем дело?

- Да опять я опоздал. Опять выжидал - неизвестно чего... Я же был готов сразиться с кем угодно, - отчаянно прошептал Вала, - а тебя не уберег. А еще Властитель Судеб зовусь...

- Вот ты как Властитель Судеб и предвидел победу, точнее, привлек ее, пожелав, - ты же властен не только видеть, но и создавать будущее. - Майа ухмыльнулся.

- Найдешь же ты всегда, что сказать! - рассмеялся Намо, хотя глаза оставались грустными. - Нет, по правде говоря, что-то со мной не то. Нельзя так.

- Да ладно тебе! Ну не утерпел я, вылез подраться. Но я все-таки долго учился этому, а потом и заниматься подобным приходилось часто. А Аргору равных почти не было, - проговорил Аллор. - Намо, ты ведь помнишь, как они уходили?

Намо кивнул. Гортхауэр настороженно вслушивался, высунувшись уже полностью из-за плеча Мелькора. 'Мальчишка! - ухмыльнулся про себя нуменорец. - Вместе с обликом помолодел на три эпохи'.

- Распоряжусь-ка я подать вина, - сказала Ниэнна. - Аллор, прости, что не вмешалась, - остановило что-то... Простояла столбом...

- Спасибо, что Мелькора с Тулкасом разняла, а то еще одна глупость свершилась бы в Блаженной земле, - фыркнула Эльдин.

Тирзэ и Тиррин пододвинули стол. Начали рассаживаться и в это время заметили Курумо. Майа Ауле изящно поклонился и направился было к выходу, но Аллор остановил его. Курумо остановился, но подойти не решался. Просто замер посреди залы, исподтишка поглядывая на Мелькора.

'Мелькор, я хотел тебя еще там спросить, но не успел... - мысленно обратился Аллор к Черному Вале. - Что ты о Курумо думаешь?'

'То есть? Я не держу на него зла...'

'Тогда, может, поговоришь с ним?'

'Думаешь, это необходимо?'

'Как тебе сказать...'

'А ты почему заботишься о нем?'

'Хотя бы потому, что мы оба знаем о Бездне не понаслышке...' - Аллор прервал связь. Мелькор незаметно кивнул ему, прикрыв глаза.

- Садись, Курумо, что же ты стоишь? - любезно прошелестели слова нуменорца.

Тот машинально опустился в кресло у края стола, рядом с Аллором, словно не замечая присутствующих.

Задав Курумо несколько незначительных вопросов, недомайа, не без помощи Эльдин, вполне владевшей искусством вести застолья, отвлек присутствующих от майа Ауле. Эльдин заняла Намо и Ниэнну разбором возможных ошибок, допущенных при повторных визитах, Тирзэ получил наконец возможность поговорить с Гортхауэром напрямую, и Тиррип присоединился к ним. Аллор изредка вмешивался в разговор с ироничными комментариями, и обстановка за столом начала успокаиваться. Мелиан потягивала вино, изредка поглядывая на потомка.

Мелькор взглянул на Курумо. Майа сидел неподвижно, уставившись в ему одному ведомую точку в стене, и прихлебывал из кубка.

- Прошу прощения у уважаемой Ниэнны, нельзя ли закурить? - Аллор виновато улыбнулся и просительно посмотрел на Валиэ. Та кивнула:

- Конечно!

- Курумо, у тебя огня не будет?

Майа высек огонь с помощью странноватого приспособления, поднес Аллору, держащему самокрутку кончиками пальцев, и снова замер, сам закурив. Мелькор внимательно, хоть и незаметно разглядывал некогда сотворенного им майа. Курумо сильно изменился с тех пор, в чем-то став больше похожим на Гортхауэра. Между бровями и в углах губ залегли складки, глаза, раньше казавшиеся непроницаемыми, теперь смотрелись провалами. Аллор был прав - такой застарелой боли и отчаяния Вала не видел давно. Именно устоявшихся, как вязкая глубина веками никем не потревоженной трясины. 'Жаль, и впрямь Аллор не успел рассказать о нем - придется разбираться самому, разматывать этот клубок. При чем тут Бездна?' Мелькор знал от Ортхеннэра, что Курумо был в Средиземье, - зачем ему это понадобилось? Они не говорили с того злополучного дня, когда он, не выдержав, крикнул майа 'Убирайся!' и запустил ему вслед сводившим с ума кубком... В годы валинорского плена они избегали встреч - это казалось естественным. Вала и к Ауле-то не часто заходил и не засиживался - уж слишком жалко выглядел Великий Кузнец. А его подмастерье буквально растворялся при появлении Мятежника...

Задал ему задачу нуменорец... В чем-то Гортхауэр был прав - Аллор то еще сокровище: нетрудно представить его влиятельным вельможей, правящим бал в блестящем обществе. Ну и публику он все же подбирает... Есть хоть какая-то логика в его неразборчивости или, скорее, странной, изощренной избирательности? Частый гость в Лориэне - и в Ильмарин... Не говоря уже об общении с ним, обреченным на вечное изгнание мятежником... Что теперь все же делать с Курумо?

Мелькор собрался с силами и посмотрел на майа прямо. Тот, поежившись, ответил таким же взглядом, в котором была мрачная решимость больного, приготовившегося выслушать приговор из уст лекаря.

- Ты давно из Средиземья? - тихо спросил Вала.

- Недавно, - отрывисто проговорил Курумо.

- Как там?

Майа повел головой:

- Мир... Добивают остатки вражеских сил - орков то есть...

- Ты ими занимался?

- А кому еще? Кого они интересуют? Все их только ненавидят. Презирают... - Курумо нахмурился. - А вообще-то я отправлялся в Забытые земли, дабы изучить деяния Врага и найти способ разрушить его козни, - отчеканил он. - Достаточный повод? И личных мотивов тоже должно было быть предостаточно - в Валиноре ничего не забывают.

- Я не сдержался... И вернуть не успел... Хотя... Может, и к лучшему... - Мелькор отхлебнул из кубка, ополовинив его.

Курумо покосился на него, приподняв бровь:

- Вернуть? Зачем? Я же не прижился. Только под ногами путался, глаза тебе мозолил.

- А здесь?

- А что - здесь? Покаялся - махнули рукой. А Ауле слова не сказал...

- Ничего?

- Ничего. Просто принял, и все. А на разговоры, по Валмару гуляющие, уже наплевать было, ранить ведь только свои могут, а чужие на то и чужие. Тем более что это правда... - Майа отвернулся.

- Что - правда?

- Что вражье отродье, например. Манвэ, конечно, запретил так говорить, да разве за всеми уследишь? И какое ему, да и остальным, до меня дело? А мне - до них? Выгнали - ладно, приняли - спасибо.

- Возненавидел меня... - Мелькор опустил глаза.

- Отчего же? За что? Что не смог принять - таким? Ты же не всесилен. А я по-другому не мог, не умел... Хотел было подстроиться, чтобы не огорчать попусту, - и не смог. Сил не было больше притворяться - так, по крайней мере, тогда казалось... - Курумо залпом выпил свой кубок.

Мелиан, бросив взгляд.в их сторону, долила еще.

- Сдержанность и терпение никогда не были моими сильными сторонами, - проговорил Мелькор.

Гортхауэр тревожно покосился на них, открыл было рот, но натолкнулся на жесткий взгляд нуменорца: 'Не лезь, пожалуйста. По-человечески прошу'.

Связываться с бешеным недомайа у черного майа не было сейчас ни малейшего желания. Гортхауэр вернулся к общей беседе. Эльдин осторожно тронула Аллора за рукав: 'Думаешь, договорятся?'

'А куда они денутся? Лучше сразу. Думаешь, если Мелькор у нас жить будет, я Курумо на порог не пущу? Нам еще не хватало, чтобы гости по углам сидели да друг на друга косились!'

'Да, пожалуй, - мысленно согласилась майэ, - удовольствие ниже среднего'. - Она ласково поцеловала Аллора в висок.

Мелькор помолчал, потом сказал:

- В том, что ты не прижился, больше моей вины. Я же тебя сотворил, в конце концов.

- Теперь это уже не важно. Все равно: хочешь не хочешь, а жить надо. Работать. Главное, чтобы руки не дрожали, - добавил он в задумчивости. - А жизнь - бесконечная, то есть несмерть... Не уйти... Поделом, наверное, - да все равно не расплатиться.

- Но... ты хоть жив остался... - растерянно пробормотал Мелькор, не зная, что сказать.

- Жив? Нет, что ты... Я давно уже мертв. Да, с тех пор. Или еще раньше. А может, всегда был... Но я не ненавидел тебя, нет! - почти вскрикнул майа и резко замолчал, настороженно оглядевшись.

Сидящие за столом не отреагировали - возможно, не желая смутить, а может, и впрямь увлеченные беседой. Да и вообще в Валмаре старались не прислушиваться к приватным разговорам - так спокойнее.

- Я понимал это - и не мог принять... А ведь ты виноват меньше их всех... И мне все время не хватало тебя...

- Что бы ни было - это было. Спасибо и за эти слова - большего я не прошу и не желаю. Я выбрал - а за выбор платят. Но поднять на тебя руку меня никто больше не заставит. Хотя... что уж теперь?..

Курумо сощурился, выдыхая дым.

- Прости - ты мой сотворенный, и я сделаю все, чтобы тебе больше не пришлось выбирать так... - Мелькор невольно коснулся руки майа. Тот сделал движение, попытавшись отстраниться, но остановился и замер. Связь сотворенного и сотворившего была сильнее. Сильнее него. Сильнее Мелькора. Курумо хотелось упасть на колени, спрятав лицо в складках одежды Валы, но он сдержался - в который раз. Он уже научился. Постарается не раздражать.

Мелькор, посмотрев на Курумо, понял. Грустно как... Понимать, кажется, теперь он научился лучше. Привык догадываться. По малейшим намекам. Видеть... Потрепало их всех. По этому, что ли, признаку собирает вокруг себя Аллор? Надломленных, душевно нездоровых, отчаявшихся? Но на носителя бесконечной доброты и самоотверженности, переполненного сочувствием к страждущим, Аллор не походил никак. Да и Эльдин тоже. Или подобное к подобному? Но майа был не из любителей плакаться. Самоутверждение и самоуспокоение на фоне чужих бед? А может, он питается болью и горечью других - поистине, тогда это страшная сущность. Но в таком случае он оживлялся бы невольно, соприкасаясь со страданием... Понять. Хоть что-то понять.

Пора было расходиться. Ниэнна предложила остаться у нее, но Аллор счел более уместным откланяться, тем более что чертоги Намо были совсем рядом, даже необязательно было проходить парадным входом. Мелиан, окончательно уверившись, что недомайа вполне пришел в себя, направилась к Ирмо - Владыка Грез, даже если и видел что-то в своих садах, от комментариев очевидца не отказался бы. Намо в сопровождении своих майар пошел к себе - хотел узнать, что вышло у Вайрэ. Мелькор сказал, что Аллора он отнесет домой сам. Тот попытался отказаться, полагая, что в состоянии дойти самостоятельно, но, попробовав в очередной раз встать, не без раздражения убедился, что человеческого в нем осталось больше, чем хотелось бы. Гортхауэр хотел было вспомнить свой целительский опыт, но майа отказался от помощи, заметив, что тому еще могут понадобиться силы. Эльдин согласно кивнула - в глубине души ей не очень хотелось, чтобы они были хоть чем-то обязаны черному майа. Да и достаточно уже было вокруг вымотанной до предела публики. Впрочем, Намо попытался сделать хоть что-то - целителем он не был, но силы имелись - раны почти затянулись. Аллор попытался размотать повязки на руках - это удалось, несмотря на то что ткань успела присохнуть, - и с ироничной усмешкой осмотрел ладони и пальцы.

- Теперь только кого-нибудь попросить по руке погадать - можно было бы узнать много занятного, - пробормотал он.

- Занятней, чем на самом деле, вряд ли выйдет, - усмехнулся Намо.

- А ты что-то предвидел насчет сегодняшних событий? - поинтересовалась Ниэнна.

- В общих чертах - да, точнее, какие-то обрывки. Но я же не знал, когда это может произойти. И что именно произойдет. - Вала виновато развел руками. - Я боялся сказать - боялся, что закреплю что-то не то...

Мелькор с сочувствием посмотрел на него. Аллор улыбнулся:

- Боялся, а нам взялся помогать. Владыка Судеб рассмеялся:

- Глаза боятся, а руки делают, как у людей говорится... Разве я мог отказать? Ладно, - махнул он рукой, - лучше идите домой, отдыхайте. Я, может, попозже зайду - хочу к Вайрэ наведаться. - С этими словами Намо покинул зал.

Курумо, робко взглянув на Эльдин, тихо спросил ее:

- Можно, я к вам? Помочь чем-то, я же знаю, где что, ты отдохнешь тоже...

Майэ улыбнулась: Курумо боялся уйти, возможно опасаясь порвать этим хрупкую, тоньше паутинки нить, протянувшуюся между ним и Мелькором.

- Конечно, пойдем к нам. Ауле не будет пока волноваться - успеешь к нему.

Эльдин хотела спросить, до чего они договорились, но не стала. Главное она поняла - лед тронулся. Аллор прав: пускай разбираются друг с другом - все. А то воистину не Блаженные земли - сказка Эндорэ, а приют для умалишенных. И ведь неплохие, по сути... Она хотела сказать - люди... Впрочем, существенную разницу ощутить ей было трудно. Может, сама изменилась? Или стихии, вечные и изменчивые, были ближе к людям - столь же непредсказуемым и живущим так, словно перед ними - вечность, в то же время мучительно ощущая бег времени... Новоиспеченная майэ оставила рассуждения - все давно сплелось в крайне пестрый ковер, и его узоры можно было отслеживать бесконечно...

* * *

Они впятером двинулись в глубь чертогов - домой. Мелькор все же взял Аллора на руки, несмотря на слегка смущенные протесты.

- И не перечь мне, а то усыплю, - нарочито сердито заявил Вала.

- Покоряюсь грубой силе, - смиренно сложил руки на груди недомайа.

Спускались долго. Бесконечно долго - хотя для всех, кроме Гортхауэра, это было не в первый раз. Черный майа озирался по сторонам, внутренне содрогаясь от омерзения и страха - почти благоговейного: где-то здесь, во мраке, к Тьме имеющем такое же отношение, как свет Дерев - к солнечному, пребывал три века его Учитель. Он обернулся, глядя на Мелькора, - лицо Валы было спокойным, правда, немного отсутствующим, задумчивым.

Наконец они остановились перед дверью.

- Все, пришли, - выдохнула Эльдин.

Глава 14

Соскользнув со спины орла, Манвэ направился в чертоги. Эонвэ шел за ним - чуть позади, словно тень. Варда все еще не вернулась из Лориэна. Тем лучше.

Войдя в зал, Владыка почти упал в кресло, хотел прикрыть глаза рукой, но оборвал жест на полпути: ни к чему пугать майа - начнет волноваться, полезет с расспросами. Майа, похоже, уходить не собирался - пока не выгонят, во всяком случае. Сделать это? Не стоит - и так дергается. Чуть позже, поаккуратней.

- Эонвэ!

- Я здесь.

Герольд почтительно приблизился. 'Расспросить, все что угодно, только не молчать. Ничего не случилось, не изменилось... все в порядке... все как всегда...'

- Эонвэ, скажи-ка, откуда Намо знал о цели визита к Ниэнне?

- Разве укроешь что-то от Владыки Судеб?

- Я хотел услышать ответ, а не вопрос! Взглянув в лицо майа, Король встретил спокойный взгляд небесно-синих глаз и невесело усмехнулся:

- Впрочем, можешь на этот вопрос не отвечать, какая теперь разница...

- Он и так знал, - проговорил Эонвэ.

Манвэ нахмурился. Дело было еще серьезнее. Намо, похоже, имел к последним событиям самое непосредственное отношение, и если бы его, Короля, решение было иным... Высказался бы наконец? А если да, то что тут неожиданного? Но Эонвэ...

- А ты разрывался, я же видел.

- Ну и все равно не смог выбрать. То есть, конечно, выбрал, но... - Эонвэ, опустив голову, смотрел в пол.

- Но Аллор и Эльдин - твои друзья, и вообще ты устал от всего этого... - продолжил Манвэ, складывая руки на груди. - Ну и встал бы рядом с ними, ты же давно уйти думал, еще тогда, тебе же все время приходится идти против себя, против совести - так не мучайся, в конце концов... Тем более теперь, ты же слышал, я больше не преследую Мелькора и тех, кто с ним, бояться нечего...

Вала осекся: трусом Эоивэ не был.

- Прости, это я зря...

- Я и не боюсь. Просто не хочу, не могу выбирать! Ты же знаешь...

'Опять - выбор... Курумо, выбирающий "отсутствие выбора", теперь - Эонвэ... А Аллор и Эльдин? А Тирзэ?' - Манвэ откинулся на спинку кресла, тяжело было даже дышать. А он сам? Сегодня - это был выбор? Потому что ему, Владыке, тоже надоело выбирать и терять?

Голос Эонвэ вывел Манвэ из размышлений:

- Бояться? Нет... ни тогда, после Круга, ни теперь. Это не страх, это... безотчетный ужас, когда не можешь ничего сделать, беспомощность какая-то, хотя готов сделать все, чтобы не случилось то, чего боишься. Ужас уничтожающий, сковывающий тело и мысль, и самый дикий страх - не за себя. - Эонвэ почти шептал, лихорадочно, взахлеб. - Просто тяжело терять, это боль неизбежной утраты, когда понимаешь, что то, что произойдет, - это навсегда, и стена вырастет, вечная, глухая... Уж лучше сразу - с Ойлоссэ вниз головой!

- Так все же? - невольно вырвалось у Манвэ, как будто слова могли вытолкнуть застрявший в горле ком.

- Уже ничего. Я же не умею выбирать... - повторил он отчаянно, - хотя... - Майа замолчал, оборвав фразу и мысль.

- Договаривай! - Рука Манвэ легла на плечо Эонвэ, невольно стиснув его. Майа сжался и закусил губу, потом вздохнул:

- Хорошо. Хочешь знать? Я скажу. Лучше скажу сам - ты ведь все равно узнаешь. - Эонвэ отвел глаза и продолжал, не глядя на своего Валу: - Сегодня... сегодня... - Он выдавливал из себя слово за словом, и Манвэ почувствовал, что не знает, что делать. 'Зачем этот разговор? Надо все же было услать его сразу. Хотя нет - пусть выскажет все, в кои-то веки решился...'

- Сегодня, - тяжело продолжал Эонвэ, собравшись с силами, - я бы ушел... к ним - к Эльдин, Аллору - они свободные - не знаю, как объяснить... А потом - хоть в Пустоту - уже неважно. Все равно это был бы конец... - Он больными глазами посмотрел на Манвэ и опустил голову.

'Потом... Что - потом?' Понеслись сквозь окутавшую глаза пелену все те же картины: конец Первой эпохи, суд, приговор, исполнение... Манвэ с усилием вернулся к реальности, в который раз усмирив взбесившуюся память.

'Эонвэ!' - Мысленный возглас получился сильнее, чем он предполагал. Имя прогремело на всю залу, майа вздрогнул и тревожно заглянул в лицо Валы.

- Ты же сам хотел знать! Ты же спросил! - Голос Эонвэ звенел отчаянием, почти срываясь.

- Хорошо...

- Что - хорошо? - прошептал Эонвэ.

- Хорошо, что сказал. Лучше так. Я тебе тогда говорил и еще раз повторю. - Манвэ положил вторую руку на другое плечо майа; кресло было поднято над полом двумя ступеньками, но Король смотрел немного снизу вверх на стоявшего рядом герольда. - Ты мой майа. Ты - продолжение меня, мыслей моих и сути моей. Даже если выберешь иной путь, все равно будешь моим. Даже если уйдешь. Я не хочу, чтобы ты разрывался. Просто пойми: ты - мой. Ты понял?

- Понял, - одними губами ответил тот.

- Ладно. Все более или менее ясно. И с Феантури, и с Тирзэ. Насчет Курумо... Ты не знаешь, что у него за соображения были? Как он отреагировал на приказ явиться?

Эовнэ покачал головой:

- Я не знаю. И могу ошибиться в своих догадках. - В голосе майа мелькнуло смущение, которое Манвэ истолковал по-своему.

- Не хочешь, не говори, - я в твоем сознании рыться не буду. Собственно, по тебе и так все видно, но это уже другой разговор. Ты же герольд, а не осведомитель. Я сам хорош: 'Повелитель Ветров', а столько проглядел... - Манвэ мрачно усмехнулся. Эонвэ внезапно поймал себя на том, что чуть ли не жалеет своего Повелителя и готов сделать что угодно, только бы тот не выглядел таким измученным и разбитым, как сейчас.

- Правда, спроси хоть у Аллора и Эльди, - пробормотал он. - Они, думаю, больше всех знают. Только ты, наверное, гневаешься на них...

- Отчего же? - усмехнулся Манвэ.

- Но ты же к ним милостив был, поговаривали даже в Валмаре, что Аллор - твой майа, а они...

- Вот как? - Манвэ чуть вскинул бровь, лицо стало почти прежним, насмешливым. Эонвэ вздохнул чуть свободнее.

- Ну да, он же чем-то на тебя иногда похож...

- На кого он еще похож? - язвительно поинтересовался Манвэ. - Он прямо как некая ящерица, меняющая цвет в зависимости от фона. Гортхауэр, поди, сказал бы, что он похож на Мелькора...

Эонвэ пожал плечами:

- Во всяком случае, он всегда хорошо о тебе отзывался.

- Еще бы он в твоем присутствии что-то не то обо мне сказал!

- Да нет, это искренне было. Правда.

Манвэ вспомнил случайно подслушанный обрывок того разговора, что предварил их беседу с Эонвэ после Лориэна. Наверное, его майа прав.

- А что с Аллором было, кстати? - осмелился спросить Эонвэ.

- Потом, ладно? - Манвэ устало прикрыл глаза.

- Конечно, прости, Владыка, - поспешно согласился Эонвэ, досадуя на себя за неуместное любопытство.

- Ничего. Я же учинил тебе допрос. Захотелось еще одно мнение услышать. Просто так. Представь себе. Сложно? Конечно, привык, что если я спрашиваю, так обязательно зачем-то... Чтобы потом использовать это против кого-то! Да. Все правильно. Что это я, в самом деле? - Внезапно Манвэ опустил голову на руки, спрятав лицо в ладонях.

Эонвэ потрясенно уставился на него. Сколько он себя помнил, его Повелитель никогда не позволял себе такого.

- Манвэ... - Эонвэ осторожно тронул Валу за рукав, тот резко поднял голову, встретившись взглядом с испуганно-сочувственным выражением в глазах майа.

'Он что, за меня испугался? Только не хватало! Надо же так распуститься!' - раздосадованно выругал себя Манвэ.

- Может, отдохнешь? Я управлюсь, если что... - смущенно пробормотал Эонвэ.

'Похоже, и впрямь поберечь решил. Смех, да и только. Надо соглашаться, а то не отстанет, чего доброго...'

- Наверное, ты прав, я пойду отдохну, поразмыслю. А ты... займись чем хочешь, дел сейчас особых нет, если что - ты действительно справишься, в крайнем случае меня вызовешь - и только попробуй промолчи! Ну, ступай...

Манвэ отвел взгляд - просто не было сил смотреть в эти блестящие тревожно глаза - ну что хорошего майа от него, Владыки, видел? Преданный... сам таким сотворил... Ох, не вышло бы это сейчас Эонвэ боком. От тонущего корабля надо держаться подальше. Не хотел же он его к себе настолько привязывать, всегда держал на расстоянии, - неужели предвидел? Он же не Намо... Что теперь с таким делать? И, чтобы не пугать майа еще больше, Манвэ продолжил:

- Аллора с Эльдин сейчас, наверное, лучше не тревожить. Остальные... Знаешь, не надо, наверное, будут у тебя выспрашивать, что и как, а ведь даже я сам не могу и пока не хочу дать определенный ответ... Может, сходи к Ирмо... Да не отсылаю я тебя! - повысил слегка голос Король. - Не беспокойся, понадобишься, орла пришлю. Может, кстати, и впрямь что-то полезное услышишь: по Валмару, наверное, все равно уже какие-то слухи поползли... - Видя, что Эонвэ не уходит, добавил: - Иди, не крутись возле меня, сам дойду, не свалюсь. Право, нет никакого повода для беспокойства.

Эонвэ неуверенно отошел в сторону, наблюдая, как Манвэ поднялся с кресла и вышел из залы. Постоял еще немного и направился к выходу из чертогов.

'Может, и впрямь лучше к Ирмо? Лориэн болтать не будет, да и действительно, в конце концов, там можно тихо отсидеться, не вертясь перед носом у Манвэ'. Правда, Варда тоже где-то там, но при желании и известной осмотрительности ничего не стоит разминуться с суровой Королевой. Манвэ явно предпочтет объясниться с ней сам, без его, Эонвэ, вмешательства. Решено.

Эонвэ замер на площадке у выхода. Попробовать, что ли, еще раз? Тогда, чтобы быстрее добраться до Лориэна за Мелиан, он впервые обернулся орлом - очень уж волновался он за Аллора, уж очень жалко было Эльди... Казалось, крылья выросли сами собой.

А сейчас? Он же всегда хотел летать. И летал - на орлах. Самому вроде не подобало. А вдруг Манвэ рассердится? 'Я взлечу высоко, никто не увидит', - подумал майа. Он раскинул руки, представил - крылья, блестящие перья, полет - и шагнул в пустоту. Только не бояться - вперед и вверх. Эонвэ чуть не захлебнулся дыханием от восторга - ветер подхватил его и понес, он ощущал его потоки. Покосившись, увидел вместо плеча - крыло. Да и зрение было орлиное: гораздо шире и в то же время очень далеко, правда, выборочно - когда сосредотачивался на определенном предмете. Солнце сияло прямо над головой. Красота - он летел выше Пеллор, выше Таникветиль - врезавшись неожиданно в проплывающее облако, сначала чуть растерялся в белесом тумане, но скоро вынырнул оттуда, отряхивая на лету влагу с перьев, и начал снижаться, разглядев внизу серовато-зеленый, мерцающий цветными искрами сумрак Садов Грез.

* * *

Манвэ затворил за собой дверь и рухнул на ложе: наконец-то никто его не видел. Он свернулся в клубок, обхватив голову руками, - она все еще гудела, словно Ауле расположил там свою кузницу, - и задумался. Что теперь делать? Тихо это все не закончится - ему сказали: 'Подумай!' А что тут, собственно, можно придумать? Вернуть все и всех 'на место', как было? Ну нет. Дело не только в Мелькоре, Эльдин, Аллоре, даже не в Эонвэ - хотя и так уже длинный список получается, - просто дошло до предела. Куда дальше? Во что он сам превратился - ползающий на брюхе и никому не дающий вздохнуть Повелитель Ветров? Вечное 'Чего изволите?', а ради чего? Мира и покоя? - Так где они?

Тупая, выматывающая бессмыслица. В конце концов - будь что будет... Впрочем, пока власть в его руках, он должен донести свое решение до всех - тогда остальные просто выполнят его приказ и им не придется выбирать и платить за свой выбор. А уж потом... Что же, если он останется без поддержки Эру, его власти, вероятнее всего, придет конец. У многих найдется, что припомнить, и вообще - кто потерпит на троне нарушителя порядка?

А что будет с Вардой? Впрочем, она может иметь свое мнение по этому вопросу. И если отречется от него, он слова ей не скажет. В Валмаре будет Королева. Он, конечно, ее любит, но зачем тащить за собой, раз попал в немилость? Как знать, что сделает с ним Единый? А с остальными? Какое мне дело до всех остальных? А зачем тогда вся эта возня на протяжении многих эпох? Другое дело, что из этого вышло... Да, все живы-здоровы, никто не вызывает гнев Эру, а кто - счастлив?

Ладно, борец за всеобщее ликование, сам-то ты - счастлив? Всемогущий Владыка... Где то время, когда его слушались, потому что любили? А где Златоокий? Разбитое зеркало... Кстати, кто теперь того же Златоокого хотя бы пробудит, если с ним, Королем, что-то случится? Он же сам наложил заклятие... А может, пусть себе спит дальше? Хватит, навыбирался уже. Нет, нельзя так. Тем более Мелькор на свободе, скоро он восстановит силы... Майа уйдет к нему - нечего и сомневаться, это само собой разумеется, и надо думать, Черный Вала сможет его защитить. От кого? От Единого? Или от него самого, если он... Если Эру его перекроит, как того же Ауле? Видимо, будить все же надо. Тирзэ не спит; скрывается в садах Лориэна мятежник Айо - друг Златоокого. Так что майа не будет одинок. А если его, Манвэ, Указ пройдет (да кто посмеет возразить? - давно такого не было), то у них будет время скрыться или подготовиться и защитить себя - должны же они были извлечь из прошлого хоть какие-то уроки? Манвэ вздрогнул - значит, опять война? Зачем тогда он в свое время топил в крови Средиземье? Не ради ли того, чтобы войны закончились? Да с кем воевать? Ведь Мелькор уже не опасен. Не опасен? 'Тот, кто любит восставать...' - если уже не разучился: он, Манвэ, над этим основательно потрудился... Наверное, они уже никогда не поймут друг друга - в какой-то момент сегодня это показалось возможным, но, видимо, все же слишком поздно... 'А где ты раньше был, о чем думал? Доказать сам себе пытался, что ты - не просто исправленная копия? Власть свою оберегал? Вот и расхлебывай все это теперь... Или хотя бы уйди достойно'. Куда? Как? Неужели Творец не сжалится? Неужели не удастся умолить Его? Неужели не будет выхода? Опять кем-то жертвовать?

Манвэ скрипнул зубами. Сколько времени ему отпущено на 'подумать'? Что он успеет? Надо сосредоточиться и сделать то, что в его силах - а в его силах пока многое. Значит, сначала - Златоокий. Потом - подготовить Указ и собрать Круг. Или все же не поднимать шум, пусть уйдут тихо? Это еще надо продумать. Варду тоже лучше не волновать раньше времени, тем более что она скоро вернется.

Осторожно выпрямившись, Манвэ встал с кровати, поправил смявшийся плащ. Взглянул в зеркало - запавшие глаза, спутанные волосы наполовину скрыли лицо с заострившимися чертами. И Эонвэ видел такое?! 'Нет, конечно, нет, - успокоил себя Владыка, - я же тогда еще следил за собой'. Он быстро восстановил приемлемую личину. 'Вот так уже лучше. Теперь - к делу...'

Глава 15

Вала-Воитель вошел в свой чертог, обставленный с чисто воинской простотой, которую не нарушало даже присутствие Нэссы, и опустился на крепкую, добротную деревянную скамью. Он еще не пришел в себя окончательно - уж очень сумасшедший сегодня день. Все абсолютно не по правилам, то есть как раз по правилам, но... неожиданно как-то. Да просто дико. Странный недомайа, ухитрившийся его одолеть, его подружка, высказавшая в самой нелестной форме все, что она о нем, Доблестном, думает...

Исцеленный Мелькор - чьих рук дело? Неужели Манвэ? А ведь похоже на то. Раз освободил - так и исцелил. Владыка последователен. Неужели в исходе поединка явлена была воля Эру? Ничем другим Вала не мог объяснить такое, разве что собственной оплошностью, в которой он был способен честно признаться кому угодно - включая себя самого.

Выходит, Всевышний счел, что Мелькор получил достаточно и его можно отпустить? Ну хватит: не хватало еще обсуждать высшую Волю.

Тулкас потянул к себе массивный кувшин, выточенный из полупрозрачного камня, и отхлебнул, поморщившись, - вино было терпковато.

Смешливому Астальдо было не до смеха - не каждый день тебя убивают. Точнее, ни с ним, да и ни с кем из Валар этого не случалось. То, что Мелькору досталось в свое время, - это отдельный разговор. Нечего выступать против Хранителей Арды. Но и Мелькора никто мечом насквозь не протыкал. 'По чистой случайности', - всплыла пакостная мысль. Вала пожал плечами. Он отвык быть без оболочки. И ран не получал никогда. А это, оказывается, больно... Больно. Он же не знал. Не знал, как это. Видел боль других, но не мог ощутить ее и представить.

'Ну вот, приплыли, - мрачно подумал Тулкас, - интересно, а с кем теперь воевать?' Может, и впрямь на Арде мир воцарится? Не в этом ли Замысел? Не этого ли хотел он сам? Собственно, его дело - охранять, а не рассуждать.

И все же что-то исподволь разрушалось в незыблемой скале его представлений о законах бытия. Смутная неприязнь к Аллору сменилась уважением, привычная ненависть к Мелькору - каким-то усталым безразличием. А Манвэ - разве он может ошибаться или что-то делать неправильно? Он же Король, ему Илуватар открыл больше, чем всем Валар вместе взятым... Тулкас вновь потянулся к кувшину и тут услышал громогласное ржание Нахара. Через минуту по ступенькам прошуршали шаги и раздался стук в дверь.

- Входи, Оромэ, - крикнул Тулкас.

Тот вошел в залу упругой походкой охотника и опустился на лавку напротив хозяина. Снял увенчанный турьими рогами шлем и взглянул на Воителя.

- Что скажешь? - спросил тот.

- А что я могу сказать?

- Ты же после меня ушел. Что там делается?

- Не знаю... Манвэ привел Аллора в чувство и отбыл на Ильмарин. Остальные у Ниэнны остались.

- От него были еще какие-нибудь распоряжения?

- Нет... никаких. Как ты думаешь, он знает, что делает? - спросил Оромэ, помолчав.

- То есть? Он всегда все знает. А что?

- Ничего. Странный он какой-то сегодня...

- Его иногда трудно понять. Но он - Король. - Тулкас нахмурился.

- Да, конечно, - поспешно согласился Охотник. - Вот только не знаю... - Он замолчал, подбирая слова.

- Ну?

- Ну... что делать с ними... с мятежными майар? Тулкас задумался.

- А что с твоим сейчас? - спросил он.

- Спит. Ведь Манвэ отменил ступенчатую казнь, и я усыпил Алтарэна, когда он возродился. Не болтаться же мятежнику по Валинору. А твои?

- Тоже. Я их отключил - и все.

- Тогда выходит, что их пробуждать надо: они же тоже оправданы, раз их за союз с Мелькором судили.

- Выходит, что так, - проговорил Тулкас. - А что ты с ним делать будешь - после всего?

Оромэ пожал плечами:

- Не знаю. Вообще-то приказ есть приказ, суд есть суд. Нечего было с Врагом путаться.

- Так теперь он вроде не Враг?..

- Спроси что-нибудь полегче... - Оромэ притянул к себе кувшин и сделал порядочный глоток.

Тулкас мрачно усмехнулся:

- В любом случае они.теперь полны беззаветной любви к создателям, то есть к нам. Если после его пробуждения недосчитаешься пары зубов - не удивляйся.

- Вот еще... А может, их к Ирмо отправить?

- Ага, чуть что, так к Ирмо. А что ты его раньше туда не отправил - после казни?

- А ты?

- А я предпочитаю сам разбираться, Ирмо мне не указ.

- Вот именно. И вообще он непонятный какой-то...

- Так что, будем будить или выждем? - вернулся к разговору Тулкас.

- Я, пожалуй, подожду, - задумчиво сказал Оромэ. - А вдруг что-то изменится - мало ли. Спит уж, и пусть себе спит. Поднять всегда успею. А ты?

- А я подумаю. Может, и подниму - нечего им попусту валяться.

- А если Мелькор оклемается и опять попытается что-то натворить? Они же с ним будут.

- Ничего, разберемся.

- Ну я пошел. - Оромэ встал из-за стола, надел шлем и закутался в зеленовато-бурый плащ. - Увидимся.

- Непременно. - Тулкас затворил за Великим Охотником тяжелую, обитую металлом дверь. Постоял, прислушиваясь к удаляющемуся цокоту копыт, и направился в обширный подвал, где лежали недвижно уже третью эпоху его майар - Талион и Охтариэн, мятежные Воитель и Воительница.

* * *

Ирмо задумчиво перебирал длинные стебли синевато-фиолетовых трав, теплым одеялом укутавших ноги, когда расслышал вдалеке тяжелые шаги. Он слышал все, что происходит в его садах, а при желании мог также увидеть, что тревожит сонный и ласковый покой Лориэна, и немало удивился, узрев самого Тулкаса - нечастого посетителя его мира. Пока Астальдо со всей доступной ему осторожностью ломился через пасмурные заросли, Повелитель Грез лихорадочно соображал, что могло привести к нему Гнев Эру. День начинался занятно: сперва Эонвэ, уволокший Мелиан в чертоги Ниэнны, ничего толком не объяснив, - а был герольд Манвэ явно встревожен, - теперь Тулкас. Редко заходил он прежде в туманные сады, предпочитая пиры, турниры и общество веселой супруги.

Раздвинулись причудливо изогнутые серебристые ветви обрамляющих полянку кустов, и взору Ирмо предстал Астальдо, чьи волосы и плащ были усыпаны мерцающей пыльцой - светоносные деревья цвели сейчас по всему саду, доставляя немало простодушной радости восторженным элдар.

- Приветствую тебя, Владыка Грез! - проговорил Тулкас, слегка наклонив голову.

- И тебе привет, Астальдо, - кивнул Ирмо, не поднимаясь с пушистого травяного ковра. - Что привело тебя ко мне? Да ты присаживайся, мне тяжело все время держать голову запрокинутой.

Тулкас осторожно опустился напротив Ирмо, по-восточному скрестив ноги, и нахмурился, думая, с чего начать. Откашлявшись, произнес:

- Я прямо скажу - мне твоя помощь нужна. Ты ведь умеешь из сна выводить?

Ирмо приоткрыл пошире глаза, взмахнув длинными ресницами:

- Выводить? Само собой разумеется. А кто, позволь полюбопытствовать, в сон погружал? И, собственно, кого? - Мастеру Грез показалось, что он уже знает ответ, но он оставил догадки при себе.

- Я и погружал, - раздосадованно бросил Астальдо, растирая в пальцах блестящие пылинки. - Ну не знал... Не умею я с сознанием обращаться, не приходилось... А там что-то совсем не то делается...

- Где - там? - терпеливо глядя в глаза Валы-Воителя, продолжал выспрашивать Ирмо.

- Где... в сознании у них - понимаешь, Лориэн, о ком я говорю?

Ирмо собрался было придать лицу недоумевающее выражение, но что-то подсказало ему, что время тянуть не стоит - хуже от этого будет не Астальдо. Поэтому он просто спросил:

- Ты говоришь об Охтариэн и Талионе - твоих мятежных майар?

- Ну да. Я тогда проучил их как следует, а потом... потом просто усыпил - вот так... - Тулкас рубанул рукой по воздуху, стряхнув росу с ближайшего куста, отчего вокруг разлился еле ощутимый, сладковатый и горький одновременно запах, - а теперь их не пробудить...

Ирмо высыпал на тыльную сторону кисти немного отливающего лунным светом, терпковато пахнущего порошка - пыльцы цветка раздумий - что-то там было, помогающее сосредоточиться и придающее мыслям большую связность и быстроту, - и коротким вздохом втянул в себя. Тулкас еле заметно усмехнулся, но промолчал.

Мастер Грез тряхнул неуловимого цвета волосами, взгляд стал цепким, пристальным.

- Итак, ты просто усыпил их. Со всеми последними ощущениями и чувствами. Не пригасив память... Прелестно! - прошипел он почти вкрадчиво. - Значит, две эпохи кругового морока! Что же ты только сейчас ко мне обратился? - Ирмо вскочил на ноги и резко нагнулся к Астальдо, глядя ему в лицо полыхающими лунным огнем глазами с крошечными точками зрачков. - Стоило 'ступенчатую' отменять! Хорошо, если я сейчас хоть в чем-то ошибаюсь!

В таком раздражении Владыку Грез Тулкас не видел ни разу. Больше всего ему захотелось убраться подальше из Садов Забвения, но помощь Ирмо была необходима, а гнев - Вала отдавал себе в этом отчет - был справедлив. Только... ну не знал он о том, что, просто усыпив, точнее, 'закрепив' своих майар в состоянии 'небодрствоваиия', он заставил их 'спать и видеть сны'...

А 'какие сны в том смертном сне приснятся, когда покров земного чувства снят?..'.

Не знал. Да что говорить, не особо и задумывался. Тогда еще ему к Ирмо идти не хватало... Зол был, и вообще...

- А что это ты сейчас-то сподобился ко мне прийти - не прошло и трех эпох? С какой радости ты их будить надумал? Живые мишени на тренировках понадобились или соскучился? В чем дело?

- Да сложная тут история... - пробормотал Астальдо, пропуская мимо язвительные замечания Ирмо.

- Вот по дороге и расскажешь, - отрезал Мастер Грез, бросая на всякий случай в бесформенную и безразмерную на вид сумку несколько пузырьков с разного рода составами.

'Айо!' - мысленно позвал он.

'Я здесь', - донесся ответ.

'Я, возможно, ненадолго. Если кто еще придет - знаешь, что делать. Эстэ предупреди, чтобы не волновалась, хорошо?'

'Предупрежу, хотя, если она узнает, куда ты направился, волноваться все равно будет'. - В голосе Айо скользнула усмешка.

'Ладно, до встречи! Варде не попадись, она к вечеру пробудится. Но я, наверное, уже буду'.

'Хорошо, хорошо. Удачи, Дан Ирмо!'

- Ну что, вперед? - Ирмо взмахнул рукой, и густая растительность, недоуменно шурша, расступилась в стороны, пропуская Мастера Грез и его посетителя.

* * *

Жестом гостеприимной хозяйки предложив всем следовать за собой, Эльдин толкнула дверь, ведущую в их дом.

Мелькор, переступив порог, быстро огляделся и аккуратно уложил Аллора на стоящую в углу кровать.

- Располагайтесь, чувствуйте себя, как дома! - елейно произнес недомайа.

Эльдин, усмехаясь, присела в изящном реверансе, указав гостям на стулья.

Мелькор, расположившись в кресле у кровати, с интересом продолжал разглядывать обстановку.

- А у вас мило, - заметил он и рассмеялся. - Нет, право, забавно вновь оказаться здесь, да еще при таких обстоятельствах.

- Ничего, поживете у нас, а потом ты что-нибудь получше придумаешь, - беспечно махнула рукой Эльдин.

- Ну не знаю: я в Валиноре никогда себе дом не строил. Да, собственно, почти и не жил. А буду ли - это еще вопрос.

- Посмотрим. Пока - отдыхайте. Я после позабочусь о постели.

- Так мы им предоставим нашу, а себе возьмем вон тот матрас, - подал голос Аллор.

Мелькор сердито замахал на него руками:

- И не думай! Уж как-нибудь. Все лучше, чем за Гранью.

- Ну-у если так сравнивать... - рассмеялась Эльдин, подсев к Аллору на край кровати. - Как ты? - спросила она, поправляя подушку.

- Вполне приемлемо. Так что, я полагаю, мы сейчас выпьем и обдумаем, что и как делать в ближайшее время.

Курумо достал с верхней полки пузатую бутыль неправильной формы и налил темного вина в подставленные Эльдин бокалы.

- За странности! - произнес Мелькор и залпом выпил. Потом склонился к недомайа, проверил перевязку. Нахмурившись, заявил:

- Дня два придется провести в постели.

- Отчего бы и нет? - ухмыльнулся Аллор, обнимая здоровой рукой успевшую устроиться у него под боком Эльдин. - А собственно, зачем такая осторожность - я же вроде майа? А это, - он покосился на раны, - недоразумение.

- Ты сам - недоразумение! Ты же живой.

- Ну вот, только стал майа и уже успел Ардой обрасти. Так нечестно, - капризно скривил губы нуменорец.

- Но это же прекрасно - жить. Чувствовать по-настоящему. Боль - это плата, но в жизни есть столько хорошего...

- То-то радости, - протянул Аллор. - Извини, я вообще плохо понимаю, наверное, что такое - жить. Мыслю, себя помню - значит живу. А остальное не столь существенно.

Эльдин согласно кивнула.

- Но ведь все воспринимается по-другому! Не чувствуешь холода - не узнаешь радости тепла...

- Возможно. Я, скорее всего, просто запутался во всех этих переменах существования. Хотя, пожалуй, никогда не относился серьезно к реальности, данной нам в ощущениях.

- Вот ты вечно по грани и ходишь, - подал голос Гортхауэр. - Жил, жизни не ценя, а лишился этой самой жизни, так возмутился...

- Меня возмущало исключительно то, что ты можешь при желании меня морским узлом завязать, а я и вякнуть не сумею. Если бы тебе был нужен друг, а не слуга, я бы не сильно сокрушался из-за отсутствия плоти, получив в обмен бессмертие сознания.

- Вот, слышишь? - покосился Гортхауэр на Мелькора. Тот пожал плечами, глядя на недомайар. Потом как-то неуверенно спросил:

- А любовь?

- А что - любовь? - усмехнулась Эльдии. - Для нее разницы нет - жив ты или 'существуешь'.

- Ну и была бы призраком, что же ты? - не выдержал Гортхауэр.

- Чтобы при случае служить инструментом воздействия на Аллора? Спасибо. - Майэ сердито выпятила нижнюю губу.

Мелькор поморщился - опять его ученик скандалит с его другом. Тут чуть тронь, искры сыплются. Недомайа коротко взглянул на него:

- Не обращай внимания. Чем со мной возиться, отдохнул бы сам - тебе сила может еще очень пригодиться.

- Это правда, - поддержала его Эльдии. - И оставим приятные воспоминания на потом. Лучше обдумаем, что происходит и что можно сделать.

- А что мы сделаем? - отозвался из угла Курумо. - Остается выжидать.

- Чего - выжидать? - мрачно повернулся к нему Гортхауэр.

- Чтобы положение дел прояснилось.

- Да куда яснее?! - взорвался черный майа. - Бежать отсюда надо при первой же возможности, пока Манвэ еще что-нибудь не придумал.

- И далеко ты убежишь от него, если он что-то надумает?

- Неужели не сможем прорваться обратно в Эндорэ? А Арда велика...

- В Первую эпоху это очень помогло... - процедил Курумо.

Мелькор опустил голову, вертя в пальцах кисть, случайно забытую на столе.

- А если сидеть там тихо-тихо? - продолжал Гортхауэр.

- При чем тут это, если Единый, похоже, не может видеть меня не на цепи? - фыркнул Вала. - А вообще-то вполне во вражеском духе: бежать, пока они с Манвэ разбираются, - и пусть Манвэ объясняет, почему вместо вечного изгнания он отпустил бунтовщика без каких-либо условий и что это не побег, а просто прогулка...

- Пускай, уж он-то что угодно кому угодно объяснит, - проворчал черный майа.

- Не знаю, сможет ли он объяснить все это Творцу - то есть захочет ли Творец его понять...

- Ну и что ему будет? Он же любимчик Эру - Его воля на Арде.

Мелькор мрачно усмехнулся.

- Вот именно, - сказал он. - Что ему будет... Знаешь, как Эру карает ослушников?

Гортхауэр пожал плечами, Курумо насторожился.

- Мало не покажется. Пока я от подобной затрещины в себя приходил, вы в Валиноре оказались. - Оба майар еле заметно вздрогнули: кажется, Мелькор впервые объединил их. - Так что будет ли Манвэ с Единым из-за нас ссориться... Одно дело - в запале, на срыве, а другое дело - по 'зрелом размышлении'. Дело ведь не только в нем. И тогда...

- А что - тогда? Опять позволишь себя в порошок стереть, лишь бы до войны не дошло? - Черный майа сжал кулаки.

- Да какая война? - раздраженно бросил Курумо. - В два счета расправятся - всей толпой да на своей территории...

Присутствующие мрачно замолчали.

- Так я и говорю - валить надо, пока Манвэ и Единому не до нас, - упрямо проговорил Гортхауэр.

- Ну и вали, кто тебя держит?! - огрызнулся Аллор.

- А ты-то чего дожидаться надумал?!

- Я бы узнал, что в Ильмарин происходит...

- Спятил вконец? Жить надоело? Что ты там делать будешь?

- Это мое дело. Не слишком хорошо все вышло.

- Жалеешь, что ввязался?

- Тебе пояснить, а то так не доходит? Он нам доверял - насколько он вообще на это способен...

- Извиняться пойдешь?

- При чем тут это? Да хотя бы. И вообще тихо сбегать - не хочу. Если ты успел заметить, это не в моем вкусе.

- А Эльдин?

- А что, у меня своего мнения нет?! - вскинулась майэ. - Впрочем, обычно оно совпадает с Аллоровым. В данном случае тоже. Это не от ума идет...

- Это уж точно!

- ...а от чего-то, тебе, похоже, так и непонятного. Хотя... Ты же по своей воле не бросил бы Мелькора?

- Еще бы! Но, в конце концов, он мой Вала...

- Только поэтому? Гортхауэр задумался, замолчав.

- То-то. - Эльдин достала очередную самокрутку.

- И ничего удивительного, - проворчал Курумо. - Я тоже Манвэ ненавижу, но их вполне понимаю. И сам, между прочим, бросать Ауле не собираюсь. Не могу. - Он опустил голову, стараясь не глядеть на Мелькора.

- Ну а ты-то что скажешь, Учитель? - Гортхауэр тревожно уставился на Черного Валу.

- Знаешь, Ортхеннэр, я тоже пока бежать не собираюсь. Бессмысленно, да и не стоит оставлять Манвэ одного.

- Что?! Ты что, возиться теперь с ним все время будешь? За все хорошее? Или думаешь, что сможешь повлиять на него?

- На что повлиять?

- Как бы не передумал. Хотя он обязан был тебя отпустить - из-за поединка.

- Обязан? Вообще-то меня навечно изгнали. На-веч-но.

- Так что, благодарить его теперь вечно за это освобождение?

- Помочь - если он решился жить без оглядки на волю Эру. В конце концов, он мой брат, и ему сейчас нелегко.

Гортхауэр судорожно сглотнул, словно подавившись. 'Может, мне теперь и этого... - он кивнул на Курумо, - братом называть?' - подумал он в ответ.

'Придется!' - мысленно отрезал Мелькор.

'Ты им простил?! Один приказал, другой - исполнил?..'

'Думай что хочешь! Простил, не простил - какая сейчас разница?!'

- А чем ты ему помочь сможешь? - спросил Гортхауэр уже вслух.

- Если это то, что я предполагаю, постараюсь помочь не потерять себя. Вытащу как-нибудь. Я ведь через это прошел...

- Один. Вот и он пусть сам справляется.

- Я - старший.

Гортхауэр покачал головой. Эльдин показала ему язык, тот только махнул на нее рукой.

- Знаете что, я все же схожу хотя бы к Намо, он же Видящий, может, знает что-то. - Майэ поднялась с кровати. - А то что попусту догадки строить. Даже если не попусту...

Эльдин накинула плащ и скрылась за дверью.

* * *

Намо не знал ничего. Вайрэ - тоже. Ильмарин не просматривался - словно завеса пала на вершину Таникветиль, заставляя встревоженного Владыку Судеб гадать о происходящем там. И ткацкий станок Ткачихи Судеб ничего не показывал и даже примолк - словно все замерло. Поединок уже был, впрочем, запечатлен, и Вайрэ вручила ковер Эльдин, несмотря на ее вялые протесты.

- Куда мы его повесим? Тоже мне, семейный архив.

- На кровать постелите. Кому этот ковер еще дарить, кроме вас, - не каждый день Астальдо из воплощения выбивают... Как Аллор, кстати?

- Терпимо. Борется за право вылезти из постели. Без меня ему там, видите ли, одиноко, даже если с книгой. А рисовать он в ближайшее время вряд ли сможет.

Намо вздохнул - что ожидается в ближайшее время, он не знал. Он видел залитую солнцем площадь, видел сметающий все на своем пути воющий смерч, водопад кристаллов... Все - рывками, картинками, непонятно как связанными. Что? Откуда? Предстояло серьезно подумать... Эльдин направилась восвояси - рядом с Аллором ей думалось веселей...

* * *

По дороге к своим чертогам Тулкас вкратце рассказал Ирмо об утренних событиях, приведя Мастера Грез в некоторое замешательство. Впрочем, Ирмо понимал: когда обрушивается лавина событий, проще и разумней чуть выждать - если все совсем серьезно, то мимо не прокатится. Хотя бы та же Варда - будить ее раньше назначенного срока или сделать вид, что ничего не знаешь? Лориэн отвлекся от сторонних мыслей - сейчас есть дело, и его следует исполнить наилучшим образом.

Пройдя внутрь чертогов, они спустились в нижний зал, просторный и темный.

Мятежные майар покоились на лавках в дальнем углу. Ирмо стремительно проследовал туда, опережая Тулкаса, и склонился над ними. Рука Охтариэн, майэ-Воительницы, свесилась с ложа, пальцы судорожно сжимали воздух. Волосы Талиона, ее брата, разлетелись, скрыв наполовину лицо со сдвинутыми бровями и плотно сжатыми губами. Глазные яблоки двигались под прикрытыми веками - он спал, но что за сны видел? Это и интересовало сейчас Мастера Грез. Он посмотрел на Тулкаса.

- Это у нас называется здоровый сон... На забвение не тянет, а вот на мороки - в самый раз. Так было, когда ты явился их поднимать?

- Ну вроде так... Я - будить, а они... не выходят из сна. Не отличают его от действительности.

- Побить попытались, и вполне по-настоящему? - ехидно поинтересовался Ирмо.

Тулкас нехотя кивнул:

- Ну двину я им еще раз - так разве для этого стоит их вообще будить?

- А то у них при ином способе пробуждения подобные желания поубавятся! Ты что хочешь, чтобы я им память вычистил и у них к тебе счетов было не больше, чем в Предначальную эпоху?

- Нет, зачем... - как-то неуверенно протянул Тулкас. - Вот еще - вранье разводить! Что было, то было, - добавил он резче.

- Хорошо, - махнул рукой Ирмо, присаживаясь рядом с Талионом. Мастер Грез предполагал, что морок у майар общий. Он коснулся лба майа, проникая в глубь его видений. В очередной раз чужая память обожгла его, наотмашь хлестнув отчаянием, болью, безнадежностью бессилия... Опять. Собственно, уже которую эпоху, соприкасаясь с чьим-то сознанием, он не ожидал ничего доброго - грязь, мука, беспросветная тоска. Ирмо привык внутренне сжиматься, ожидая удара, - но прекратить возиться с чужими мороками не мог. Это то, что он умеет лучше всех, - а значит, надо продолжать. Только вот усталость, тяжелая, тупая, все больше поглощала Лориэиа, вынужденного по живому, наскоро сшивать клочки душ. Изредка накатывали раздражение и равнодушие, хотелось выгнать всех из сада, запереться там и уйти в грезы, созданные любовно и основательно, - навсегда. И пропади все пропадом. Правда, в такие моменты он становился противен самому себе и, прекращая поток паскудных мыслей, снова брался за дело.

Теперь вот опять. Морок, тяжелый, болезненный, хуже тех, что терзали сон Эонвэ. Хотя как знать? Память - она и есть память. Ирмо, напрягши волю, постарался углубиться в морок, завладевший ощущениями Талиона.

...Лязг оружия, крики, залитые кровью ступени - Ирмо узнал место, это были чертоги Астальдо. Наваждение было настолько ярким и определенным, что Валу чуть оторопь не взяла. Он стоял рядом с мятежными майар на последней ступеньке, ведущей в дом, а снизу их атаковал Тулкас, заливаясь недобрым смехом. Взяв себя в руки, Ирмо вспомнил, что это лишь морок, что Астальдо сидит рядом с ним в зале, но все же ему стало не по себе.

В этот момент Талион с криком 'Уйди!' отшвырнул его в сторону, продолжая парировать атаки Тулкаса. Видно было, впрочем, что силы его и Охтариэн на исходе, - кровь, запятнавшая ступени, принадлежала им. Ирмо кинулся к двери - уволочь их туда, а потом, получив передышку, потихоньку вывести... Мастер Грез налег на массивный засов, дверь тяжело отошла в глубь чертога, он подивился реальности затраченного усилия. Вернувшись, резким движением рванул майар за плечи, отшвырнув их себе за спину, в открывшийся проем, и отступил вслед за ними, еле уклонившись от меча, явно намеренного проникнуть в дом призрачного Астальдо. Захлопнул дверь перед носом Валы-Воителя. Из-за нее раздалась площадная брань, ничего общего с высоким наречием не имеющая. Привалившись к двери, Ирмо взглянул на Талиона, приготовившегося к новой атаке. Левая рука его неподвижно висела, одежда была пропитана кровью и разрезана в нескольких местах - там, куда достал меч. Майа был бледен, темно-рыжие, ставшие бурыми от крови и пыли волосы облепили лицо, и он безуспешно пытался, тряхнув головой, убрать их.

- Говорю тебе, Лориэн, уходи! Какого балрога тебе здесь надо?

- Я пришел за тобой. За тобой и Охтариэн. Пойдем со мной.

- Куда? К тебе в сады? А приговор? Ты что, Манвэ уговорил, - не верю! Или он приказал память стереть - в великой милости своей?! - Майа зло усмехнулся. - Спасибо, не надо мне такой милости!

- Нет, не так, - продолжая налегать на равномерно сотрясающуюся от ударов дверь, Ирмо протянул руку к Талиону. - Пойми, поверь, это морок, я хочу вывести тебя.

- Куда? Зачем? - повторил упрямо Воитель.

- Отсюда, туда, где вас не тронут.

- Да-а-а? Но как отсюда выйти? А Астальдо куда подевался?

Ирмо спешно разгребал морок, продолжая удерживать внимание Талиона. Грохот и ругань за дверью прекратились.

Майа внезапно бросился к окну.

- Куда ты? - крикнул Ирмо.

- А вдруг туда полезет?

- Да никуда он не полезет, нет его здесь, и ты не здесь, это наваждение!

- Ничего себе наваждение, - мрачно покачал головой Воитель, косясь на перебитую руку и заляпанную кровью куртку. - Хорошо бы, если бы так.

- Правда, поверь мне, - прошептал Ирмо, чувствуя, что погряз в чужом саморазвивающемся мороке, что скоро и ему эта прихожая шеститысячелетней давности будет казаться единственной подлинно существующей реальностью. Проклятое наваждение жило по своим законам, в своем стиле. Вспомнилась Бездна, из которой он еле вытащил Аллора, а что выбрался сам, - спасибо Айо и Мелиан. Вполне похоже по паскудной навязчивости, но - то-то радости - не она... Не погружаться!

- Поверь мне, пожалуйста! - настойчиво повторил Мастер Грез, пытаясь приблизиться к Талиону и коснуться его. Майа отскочил, недоверчиво глядя на Валу, и выставил перед собой меч. Образ Охтариэн стал бледнеть... Талион, заметив это, кинулся к сестре, уже ни па что не обращая внимания.

- Что это? - бормотал он, пытаясь коснуться тающего силуэта.

- Морок, Талион, наваждение, - мягко проговорил Ирмо, обхватив плечи майа. - Пойдем отсюда.

Тот дернулся было, но Мастер Грез цепко держал его, не давая вырваться. Майа обмяк, опустив голову, - будь что будет. Он слишком устал. Охтариэн исчезла - за кого теперь драться? Пропади все пропадом! Морок расплывался, мелькнули, становясь прозрачными, стены, и за ними Талион разглядел залу, очень похожую на залу из наваждения, рядом лежала Охтариэн, да и сам он лежал на лавке. Увидев склоненное над собой лицо Ирмо, майа приподнялся на локте и тут узрел за спиной Ирмо Астальдо. Вырвавшись из объятий Мастера Грез и оттолкнув его, он зашарил в поисках меча. В его взгляде, брошенном в сторону Ирмо, ясно читалось: 'Предатель!' Не найдя возле себя оружия, он уставился в упор на Тулкаса и мрачно заявил:

- Ну что, взял? Давай, бей, нечего ждать! - Талион напряг мускулы, сжал правый кулак, пытаясь выбрать наименее уязвимую позицию. Тулкас смотрел на него, скрестив руки. Собственно, ничего другого он и не ждал. Вот только Ирмо злиться будет - ему еще не хватало тумаков от чужих майар...

- А вторая рука у тебя для чего? - усмехнулся Вала-Воитель.

Талион собрался ответить подобающим образом на подобное издевательство, но осекся, ощутив, что с его рукой все в порядке. Значит, то было мороком. А эта ситуация лучше, что ли? Те же и... Ирмо - гад, туда же - 'Помочь!'. Но сначала надо разобраться с создателем - не на коленях же очередную выволочку встречать. Майа выпрямился, готовясь к удару. Тулкас наблюдал за ним, не двигаясь.

- Ну что же ты? - прошипел Воитель.

- Ничего, жду, пока ты успокоишься.

- Так у тебя же хорошо получается - успокаивать!

- Вот сейчас и успокоишься!

- Вот и давай, что смотришь?!

Ирмо понял, что снова пахнет дракой. Предстояло будить Охтариэн, а он уже чувствовал себя разбитым, словно весь день дрова рубил. Терпение Мастера Грез лопнуло.

- А ну прекратите! - заорал он необычно громко и резко для своего, как правило, мягкого, чарующего голоса, становясь между разозленными воителями.

- Уйди, Ирмо, затащил сюда, так хоть не лезь! - рявкнул Талион.

- Да как ты с Валой разговариваешь? Отойди, Лориэн, сейчас я ему покажу!

- Какого балрога ты меня вообще сюда притащил, Воитель, так тебя!.. - зарычал Ирмо, добавив сквозь зубы пару выражений, которых от него мало кто ждал, уместных разве что в умбарских портовых притонах. - Я вам сейчас такие мороки устрою, до Второго Хора выть будете! И Охтариэн сами будите, может, разбудите, так она тебе, Астальдо, еще добавит! А у меня и так дел по горло. Надоело мне все это!.. - Ирмо рывком подхватил с пола сумку и направился к выходу, на ходу откупоривая склянку с успокоительным. Поистине, идиотский день!

- Ирмо! - закричал Астальдо, кидаясь вслед за Мастером Грез. - Не уходи, прости, пожалуйста, я сорвался, и разберись с Охтариэн, я же не справлюсь, ты же видишь, что делается!

Талион недоуменно смотрел на своего Валу - таким вежливым он его не помнил: чтобы Тулкас кого-то умолял и извинялся перед кем-то? Что все-таки происходит?

Ирмо больше всего хотелось послать Астальдо куда подальше, за пределы Эккайи, но Охтариэн было жаль, он помнил майэ-воительницу, еще с начала Первой эпохи бывшую частой гостьей в его садах.

- Ладно, - мрачно процедил он, возвращаясь и садясь рядом с ней. - Жаль девчонку, а то послал бы тебя подальше. Талион, иди сюда, может, помощь твоя понадобится.

Майа осторожно подошел, и Ирмо снова занялся привычным делом.

...Охтариэн пыталась уйти - бороться было бесполезно, каждый раз, вставая для очередной схватки, она чувствовала, как отчаяние охватывает ее. Майэ стремилась ускользнуть, но каждый раз не успевала - хохочущий Астальдо всюду настигал ее. Рядом был Талион, пытающийся сопротивляться, но бесполезно, и с каждым разом ему все сложнее было восстановить облик. Да и ей тоже.

Сейчас к Ирмо двигалась, прихрамывая, кое-как в очередной раз поднявшаяся Охтариэн - полупрозрачное лицо, изрубленные латы, бесконечно усталый взгляд. Понимая очевидность поражения, она уходила. Да, уходила. Она уже не считала это позором и пыталась уговорить Талиона следовать за ней - бросить его она не могла, и каждый раз не хватало слов, чтобы убедить его...

Ирмо шагнул навстречу майэ, осторожно прижал к себе, она подняла на него ошалелые, безумные глаза, приникла, положив голову на плечо Мастера Грез.

- Ирмо, ты пришел забрать меня? Тебе разрешили?

- Да, конечно, я возьму тебя с собой, - прошептал Вала, погладив ее по голове.

- А Талион? - дернулась она.

- С ним все будет хорошо, - поспешно пообещал Ирмо. (Что - хорошо? Ты-то сам вообще знаешь, что будет?!)

- Ты дашь мне забвение? - полусонно пробормотала майэ, сильнее повисая на нем. Ирмо словно по голове ударили. И эта туда же, сговорились они, что ли? Забвение... Нашли выход. Да что же это за жизнь такая, мир такой распрекрасные сотворились, что сдохнуть хочется?!

'...ибо настанет время, что и Могущества позавидуют уделу Смертных...' - но почему так скоро - пяти эпох не прошло, да какое там, первые просьбы вон когда были... И теперь это стылое безразличие пополам с отчаянием больно рванули душу, вызывая желание разнести все вокруг к такой-то недивной матери.

Ирмо покрепче обнял Охтариэн, боясь отпустить, и старался как можно мягче развеять морок. Майэ открыла огромные темные глаза с плещущимся в них бредом и невидяще огляделась по сторонам. Когда ее взгляд прояснился, в нем скользнуло разочарование.

- Так мы не у тебя? - грустно спросила она. - Значит, это неправда - то, что ты сказал? Тебе приказали другое... - Майэ отвернулась, прикрыв глаза.

Ирмо с трудом сдержался, чтобы снова не разразиться соответствующей тирадой, и, подойдя к Астальдо, поднес к носу Валы-Воителя изящный кулак.

- Не умеешь, не берись! - прошипел он. - Разобраться - разобрался, но если уж сжалился, какого балрога ты не попросил меня хоть усыпить прилично? Лень тебе было до садов дойти или хотя бы позвать?! Врезал бы тебе, да проку уже нет, и так тут сплошные драки. Сможешь сейчас-то с ними без мордобоя договориться? Или подождать? - Ирмо прислонился к колонне, сложив руки.

Тулкас тоскливо опустил голову.

- Зол я был... зол... Не умею я - наполовину...

- А зачем ты их будить задумал? Перевел бы я их в грезы тихие. Либо и впрямь... - Ирмо сглотнул, - в забвение...

- Но ведь они больше не подлежат преследованию - зачем же им в забвении быть? - Вала-Воитель развел руками. - Пускай что хотят, то и делают. Со мной-то им говорить не о чем, - добавил он тише.

Майар насторожились. Что происходит? Их что, больше мятежниками не считают? Значит ли это, что...

- А что, Мелькор больше не Враг? - спросил Талион с усмешкой.

- Он освобожден, - отрезал Тулкас. - Как следствие честного поединка, - добавил он, видя недоумение майар.

Глаза Охтариэн и Талиона округлились. Похоже, попытки достойно ответить создателю они решили отложить. Рассказ Астальдо весьма впечатлил их, майар жадно слушали, почти не перебивая. Ирмо усмехался про себя, представив, какие у них будут лица, когда они увидят победителя их Валы.

Известие о порче облика вызвало на лице Охтариэн некое подобие сочувствия: Талион хмыкнул. Объяснять пришлось немало: майар понятия не имели ни о Нуменоре, ни о назгулах.

Ирмо, послушав какое-то время, решил покинуть их - похоже, драки на ближайшее время не намечалось. Впрочем, может, Охтариэн и Талион захотят уйти?

- Вот и все, - закончил к тому времени рассказ Тулкас. - Больше ничего не знаю. Мелькор то ли у Ниэнны, то ли у Намо, а может, у этих недомайар остановился.

Так что... - Он пожал плечами, освобождая проход к двери.

Ирмо не без удивления заметил, что Астальдо небезразлично, уйдут его сотворенные или нет. Но вмешиваться он желания не имел, а посему, небрежно помахав рукой на прощание, направился восвояси - иди знай, кто еще дожидается его в Садах Грез.

А майар не спешили уходить. Как же это - уйти без оружия? А его еще надо было привести в порядок...

Глава 16

Эльдин вернулась, не принеся от Намо никаких известий. Спокойствия это не прибавило.

- Пожалуй, я все же попытаюсь узнать, что там. - Мелькор поднялся с кресла, поправляя плащ.

- Ты так и пойдешь? - косясь на живописные лохмотья, облекавшие фигуру Черного Валы, спросила Эльдин.

- А у вас найдется что-то подходящее?

Аллор развел руками - его одежда была бы узковата и немного коротка Черному Вале.

- Может, хоть заштопать на скорую руку? - спросила Эльдин.

- Фиолетовыми заплатами? Или всех цветов радуги? - расхохотался Мелькор.

Гортхауэр решительно начал стаскивать рубаху...

- Помедленней, пожалуйста, - томно донеслось с кровати, где возлежал Аллор.

Гортхауэр обернулся на голос с непередаваемым выражением лица, обещающим стереть недомайа в порошок, но тут вмешался Мелькор:

- Ладно, суетно. Некогда с заплатами возиться. Пойду в чем есть: порванное приличней, чем зашитое. И вообще, чего мне стесняться? - Он иронично-торжественно запахнулся в плащ, закутавшись с ног до головы, и направился к выходу. В этот момент и раздался стук в дверь.

- Интересно, кого еще принесло? - пробурчал Гортхауэр, косясь на Курумо, - уж не Ауле ли своего майа по всему Валмару разыскивает?

Мелькор открыл дверь и столкнулся нос к носу совсем не с Ауле. На пороге стоял Манвэ. Губы кривила привычная насмешливая улыбка, но лицо осунулось, резче залегли тени под глазами. Он вошел в комнату, и Мелькор затворил за ним дверь.

- Присаживайся, Манвэ. - Эльдин, поклонившись, пододвинула неожиданному гостю кресло. Тот уселся, положив ногу на ногу и сцепив руки на колене. Майэ подала ему бокал с вином и поставила в который раз чайник. Манвэ слегка пригубил и отставил бокал.

- Итак, - начал он, - я не знаю, к каким умозаключениям вы здесь пришли, но бегству вашему я препятствовать не буду. Возможно, это выход. А к тебе, Мелькор, просьба: майа моего, Златоокого, помнишь? Так вот, возьми его с собой...

- Куда? - недоуменно спросил Мелькор.

- Подальше отсюда!

- И?..

- И все. Надеюсь, ты сможешь защитить себя и тех, кто с тобой? От кого? Да хотя бы от меня, если... - Король Мира слегка запнулся. - Я ручаюсь за свои обещания, пока я - это я. Ты знаешь, что я имею в виду.

- Ну и куда нам податься, если все так обернется? А будем защищаться - снова будет война, и тогда на Арде камня на камне и впрямь не останется? Возьму вот и не постесняюсь на сей раз из нее кусок на собственные нужды выдрать...

Манвэ нахмурился, прикрыв глаза. Закурил, выпустив струю дыма в усеянный звездами потолок.

- Если честно, я не знаю, что делать, - сказал он. - Побег - это временный выход. Если вообще выход...

Владыка задумался. Мелькор развел руками.

- Неужели обязательно надо бежать? - подал голос Аллор. - Впрочем, как тебе удобнее...

- У тебя из-за всего этого неприятности? - смущенно пробормотала Эльдин.

- С чего ты взяла? - вскинул брови Владыка. Эльдин пожала плечами, покачав головой.

- Глупости какие, - беззаботно махнул рукой Манвэ. - И нечего на меня виновато коситься, - усмехнулся он, глядя на Аллора. - Что вышло, то вышло. Девять бед - один ответ.

Вала отпил еще глоток и откинулся в кресле, созерцая переливы оттенков сквозь хрустальные стенки бокала.

Ему было понятно, что беспокоит Аллора: сознание майа не пытался закрыть. Раскаянием в содеянном там и не пахло. И все же Владыка понял: они не были против него - просто не желают делить мир на друзей и врагов. Их расположение и явная приязнь к нему не противоречат дружбе с Мелькором. А на предопределение и даже на Замысел им плевать. Такие уж они... Ну не будешь же злиться на сквозняк? 'Ветер веет, где хочет!' - не ты ли это говорил? Достаточно, что им самим не по себе.

- Послушай, что все-таки происходит? - Мелькор уселся на табурет напротив Манвэ. - Ты говорил с Единым?

- Именно поэтому я прошу тебя заняться Златооким - лучше ему держаться от меня подальше: ни защитить, ни помочь ему я не смогу.

- А где он?

- В Ильмарин, где еще ему быть?

- Он спит?

- Сейчас да. Ты пойдешь?

- А как же? Я готов. А вы, господа майар, останьтесь пока здесь, - обратился он к остальным. Гортхауэр недоуменно взглянул на него, но, встретив решительный взгляд, промолчал.

- Мы не будем путаться под ногами, - улыбнулся Аллор. - Но если что, пожалуйста, позовите.

- Ладно, выздоравливай. - Владыка наклонился к нуменорцу и осторожно пожал забинтованную руку.

Валар скрылись за дверью.

- Так все же расскажи, если не секрет, что произошло? - попросил Мелькор. Манвэ зло сощурился.

* * *

- ...Итак, сейчас - Четвертая эпоха. Мелькор на свободе, и ты тоже свободен и волен идти куда пожелаешь.

Манвэ стоял, заложив большие пальцы за пояс, глядя на своего первого майа, сонно щурящего ярко-золотые глаза.

Златоокий приподнялся на ложе, где пролежал шесть тысяч лет, откинул со лба тяжелую темно-медового цвета прядь волос. Четвертая эпоха? Как это? Он же только что заснул. Точнее, был усыплен. Мелькнули перед ним глаза Манвэ - холодные, жесткие и все же больные, коснулась тонкая рука - и он провалился в забвение. Ничто. Ни звуков, ни цвета, ни чувств. Все было как вчера. Надо же...

Личина Короля была сделана на совесть - как всегда. То есть почти как всегда. Златоокий помнил Владыку другим, но как давно это было... А что происходит сейчас? Зачем пробудил? Затем, чтобы прогнать? Конечно, лишний он здесь... Майа вздохнул, сел. Искоса взглянул на Манвэ.

- Гонишь? Конечно, я же мятежник... - Златоокий вскинул голову, прикрыв глаза - как когда-то. - Хорошо, уйду...

Он помедлил. Куда идти? Опять - не куда, а откуда... К Мелькору? Уж не обман ли это?

- А собственно, где он сейчас? Снова в Эндорэ? Если мне будет позволено спросить, - прибавил он едко.

- Да нет, у Намо, - процедил Манвэ.

- В Залах?! 'На свободе'... - Златоокий усмехнулся. - Видимо, сейчас это так называется... Конечно, коль скоро Владыка не желает... и не может видеть меня на Таникветиль...

- А тебя-то что здесь может держать? Ты выбрал - сознательно. Так что ступай к тому, чей путь ты избрал...

- В залы Мандоса... Спасибо, - покачал головой Златоокий.

- У тебя есть возможность составить собственное мнение о степени его свободы.

- Да уйду я, уйду... - Златоокий окончательно сел на ложе, спустив ноги на пол. - Зачем ты меня вообще разбудил? - В его голосе мелькнула злость.

- Затем же, зачем освободил Мелькора. Можешь считать это моей прихотью.

- А тогда... тоже - прихоть? - прошептал майа и сжался, словно ожидая удара.

Манвэ скрестил руки на груди, пытаясь унять дрожь. Златоокий посмотрел на него исподлобья.

- Разумеется. Необходимость. Покой Арды. Нет своих и чужих, есть согласные с Предначертанным и избравшие иной путь. И я свой - избрал, ты прав, тебе нечего делать со мной... И вообще, какое тебе дело до меня? - Златоокий устало отвернулся, вставая.

'Не распускаться. Пусть он наконец уйдет. Он же не сможет не вмешаться, если что-то произойдет. Не выходи за рамки созданного образа, пусть думает о тебе что угодно - лишь бы шел отсюда подальше. Мало Эонвэ? Что же он медлит? Наорать? Вытолкать взашей? Глупость. Выдержать, не ввязываться в разговор'.

И не нужно, чтобы мнение Златоокого о нем менялось, - надо остаться в памяти майа таким, как всегда, - чтобы и вспоминать не хотелось...

Майа наконец встал с ложа, изящным движением, так похожим на движения создавшего, поправил складки одеяния. Откинул назад волосы. Сделал шаг, еще один. Поравнявшись с Валой, твердо взглянул ему в глаза. Тот не отвел взгляд. Майа остановился.

- Ну что же ты? - проговорил Манвэ.

- Ничего, уже ухожу. Раз уж ты так меня гонишь...

- Да, так. А как еще? - 'Ну что еще ему надо? Чтобы прощения попросил? Но ведь это будет попыткой примириться, удержать - нельзя. Ну что еще ему сказать?!'

- Гоню? Просто позволяю уйти - ты же сделал это когда-то.

- Ну да... - усмехнулся майа. - Позволяешь... Разве я могу ослушаться приказа сотворившего?... Ты же... мой Вала. - Златоокий еле слышно вздохнул.

'И он - туда же, - подумал Манвэ. - Как я мог сотворить его - таким... Разрушитель... Скорее бы это закончилось'.

- Да в чем дело? - не выдержал он. - Кто я тебе - после того как вынес приговор? Что с того, что я сотворил тебя? Какое это теперь имеет значение?!

- Кто? - вскинул брови майа. - Я же сказал: мой Вала. А что из этого следует? Да ничего особенного, конечно, кроме, хотя бы... нерасторжимой связи. - Он усмехнулся.

- Можно подумать, я не знаю. Но сейчас не самое подходящее время говорить об этом.

- Поздно? Ты меня своим не считаешь? Еще с тех пор? - Майа зло сощурился.

'Гнать его - ни к чему этот разговор. Или... нет, нельзя'.

'Зачем он - так? Почему ему надо, чтобы я ушел? Если бы просто не желал видеть - не пробуждал бы... Что же он?'

'Что же... Все тебе объясни. Может, испугается? Вряд ли. Еще возмущаться начнет, мятежник несчастный... Усыпить и отволочь к Мелькору? Пусть тот ему как хочет, так и объясняет? Совсем малодушно... А что это ты вдруг о достоинстве вспомнил? Не поздновато ли? Будь последовательным. У него и так немало оснований тебя стыдиться - появится еще одно, какая разница?'

Златоокий поднял глаза.

- Ты уверен, что так надо?

'Уверен? Сможет ли Мелькор его защитить? Ну и что, что от обруча освободился? С ним и без обруча управились в свое время. Ответственность переложить хочу, только и всего'.

Майа пристально смотрел на Валу. 'Разорвать связь - это хуже, чем убить. То есть жить-то потом - как? Это же невозможно... За что? Ему мало?'

'Какой абсурд...' - подумал раздраженно Король.

- Ну хорошо, допустим, не гоню я тебя, - сказал он вслух. - Возможно, это даже бессмысленно. Не пинками же тебя выкидывать, если сам не соображаешь.

- И на том спасибо, - буркнул майа, явно успокаиваясь. - Ты не бойся, глаза мозолить не стану. Но все же побуду здесь... раз уж ты сменил гнев на милость... - не без иронии добавил он.

- Вот спасибо! - фыркнул Манвэ. Болезненное напряжение, как ни странно, отпустило, хоть и чувствовал он себя сейчас последним глупцом и размазней.

- Пожалуйста, - пожал плечами майа. - Ты, конечно, без меня прекрасно обходился, но уж если разбудил... - Он запнулся. 'Плохо тебе, я же вижу - как тут уйдешь...' - подумал он.

Манвэ, по привычке уловив мысль майа, чуть не выругался. Начинается... Еще его в рядах соболезнующих не хватало! Все же не стоило будить. Ох уж эти Видящие - он же еще и Вардино творение...

- А что с Мелькором? - спросил Златоокий, пытаясь скрасить неловкую паузу. - Он... изменился? Ты поэтому его освободил?

'Да уж, спросил так спросил. Соврать - так это на Мелькора напраслину возводить. А зачем, если до сих пор надеюсь, что удастся это сокровище к нему спровадить?'

- Ты хотел сказать - покаялся? Нет.

- И ты его просто так выпустил? А Круг? А...

- А Король пока еще я.

- Да, конечно. - Златоокий кивнул. - А почему - пока?

- Потому что пока еще никто меня от этой почетной обязанности не освобождал, - процедил Манвэ.

- А что, такое возможно? - усмехнулся майа, пряча за усмешкой настороженность.

- На все воля Единого, - не сдержавшись, елейно промурлыкал Манвэ, благочестиво закатив глаза к потолку. 'Не свалится ли чего-нибудь оттуда?'

- Да, разумеется, - снова кивнул Златоокий. - А освобождение Мелькора - тоже Его воля? - невинным голосом поинтересовался он, устроившись в некотором отдалении от Манвэ.

'Ага, сейчас ему все возьми да расскажи! Впрочем, не я, так Мелькор расскажет. Или еще откуда-нибудь узнает'.

- Я же сказал, - терпеливо проговорил Манвэ, - решение принял я. На законных основаниях, - и чуть не поморщился: похоже, клятый обруч опять ожил от подобной наглости.

- А Эру, значит, согласился? - продолжал майа, ничего не заметив.

- Ну как тебе сказать... Пока нет.

- И-и... что теперь? - Майа резко посерьезнел, глаза сузились, и в них замелькали ледяные сполохи. Он замер, ожидая ответа.

- Я не знаю. Поэтому лучше бы ты отправился к Мелькору: Всевышний на него не смотрит, а я могу с трона в любую минуту полететь... Если мы с Единым не придем к согласию - в соответствии с Его волей... - Повелитель Валинора мрачно усмехнулся, только усмешка вышла странная, скорее - оскал... Вала не успел отвернуться.

- Что это? - Златоокий впился глазами в Манвэ. - Что с тобой?

Внезапно каким-то образом догадавшись, что происходит и кто тому причиной, он почувствовал, как возмущение захлестнуло его:

- Это же... подло! - Он кинулся к Манвэ.

- Замолчи, не лезь! - прошипел тот, обхватив, не в силах сдержаться, голову руками. - Это не твое дело! Сгинь отсюда!

- Вот еще! Как это - не мое?! Я же остался и вообще... Как Он может?! - вырвалось у майа. - Тебе мало крови?! - крикнул он, оглядываясь по сторонам, словно пытаясь разглядеть кого-то в воздухе. - Ты... Ты... - Внезапно Златоокий, словно захлебнувшись собственными словами, рухнул как подкошенный, сжавшись в комок и стиснув ладонями виски. Манвэ, скрипнув зубами, склонился к майа.

- За что? - прошептал он. - Это же всего только майа, он не понимает, что говорит, он просто... такой впечатлительный...

'Каждый должен отвечать за свои слова, поступки и мысли', - раздался в его сознании мерный, спокойный голос.

- Пощади его, не надо!

Манвэ упал на колени, чувствуя, что готов каяться, молить о прощении, пообещать сделать все, что от него потребуют, отречься от чего угодно, только бы... Встала в памяти с болезненной ясностью картина: конец Предначалыюй эпохи, Круг, Мелькор на коленях, протянувший к нему скованные руки... Резко, отчетливо стало ясно: пощады не будет - бесполезно унижаться, просить о милости, простершись в алмазной пыли...

- Отчего же? - послышался тот же голос. - Я прощу тебя, снизойдя к неразумию твоему: если впредь будешь вести себя как подобает и перестанешь упорствовать в своих ошибках, уподобляясь твоему проклятому братцу. Ты что, разучился понимать Меня? Я же сказал - навечно! А ты что делаешь?

- Но... он же уже не опасен, у него нет сил, и - может, мы все-таки сможем договориться?

- Пока он не покается и не отречется - причем искренне, а не лживо - от своих заблуждений, пока не склонится перед величием Замысла - нет ему прощения и пощады. И не тебе менять предначертанное, которое ты не способен до конца уразуметь...

- Но... разве нельзя дать ему еще одну возможность быть вместе со всеми? Неужели он не достаточно наказан?

- Да как ты вообще смеешь со Мной пререкаться? Ты, чья власть только Моим именем держится? Получивший от Меня все милости, о которых только можно помыслить?!

- Милости... - Манвэ покрепче прижал к себе Златоокого и приподнял голову. - Спасибо... Я всегда помнил и помню о них, ибо они безмерны... - Он сделал над собой усилие, чтобы не расхохотаться.

- Так слушай же, - словно не заметив этого, продолжал Единый, - ты должен вершить Мою волю. Иначе, если ты не стряхнешь с себя паутину лжи, которой, похоже, Моргот оплел уже и тебя, ты будешь наказан и низвергнешься с престола своего - а кому как не тебе звать, как высока Таникветиль, - и участь Мятежника постигнет тебя, и даже худшая - ибо ты предал Мое доверие, будучи приближен ко Мне более всех Айнур. Но вижу Я, что ты не в состоянии внять голосу разума, ожесточив сердце свое, и бесполезно сейчас разговаривать с тобой, поэтому знай - если не смиришься, то на тех, кто близок тебе, отразится дерзость твоя, те, кто дорог тебе, пострадают от безумия твоего... И будешь просить пощады и милости, по глух буду Я к твоим мольбам. Ты понял меня?

Манвэ наклонил голову.

- Не слышу - повтори.

- Понял... - процедил Вала.

- Как ты отвечаешь своему Творцу?! Повтори как следует!

- Понял... Эру Единый... Илуватар... - прошептал Манвэ.

- Хорошо, если понял. Я даю тебе возможность исправить ошибки, но не медли, иначе у тебя будут все основания проклинать свое бессмертие. Поторопись!

Обруч сжал голову нестерпимо, словно взорвавшись тысячью слепящих болью сполохов, и повисла глухая тишина, в которой болезненно гасли последние вспышки. Манвэ вдохнул поглубже и выдохнул, пытаясь прийти в себя. Вгляделся в недвижно распростертого на его коленях Златоокого - майа прерывисто дышал, глаза были закрыты, а ногти судорожно сжатых в кулаки пальцев впились в ладони. Кровь сочилась тонкой струйкой, пятная одежду и покрытый изысканной мозаикой пол. Владыка тихо выругался сквозь зубы, недобро поминая столь сильную связь, привязанность, чувства и того, кто сотворил всю эту пакость. Положил руки на лоб и грудь Златоокого, пытаясь привести в чувство - время ползло издевательски лениво, наконец дыхание майа выровнялось, и он приоткрыл глаза. Попытался шевельнуться.

- Манвэ... - одними губами прошептал он. - Что это?

- Средство для охраны Замысла, - отрывисто бросил Манвэ. - Как ты?

Майа поморщился. Потом нехорошо прищурился:

- Так вот она, милость Творца? Воистину, Он благ и Его... Замысел - тоже... - Его лицо мучительно исказилось.

- Заткнись! - прорычал Манвэ. - Только хуже будет! Вот так это и действует - пока охота дерзить не пройдет, - зло закончил он, погладив Златоокого по голове.

- Не пройдет... - прошипел Златоокий, но продолжать не стал, а лишь спросил: - Ты всегда знал об этом?

Вала кивнул. Майа внимательно взглянул на него, прищурив золотой глаз: было ясно уже давно, что стояло за понятием 'мир и покой Арды'...

- А сейчас - из-за Мелькора? - спросил он, помолчав.

- Можно сказать и так - а в целом за сознательное недопонимание высшей воли, - усмехнулся Манвэ.

- А в чем сейчас заключается эта воля? - поинтересовался Златоокий.

Владыка пожал плечами, слегка наморщив нос и скривив губы:

- Всего ничего - чтобы я отправил Мелькора обратно, куда его уже выдворяли, и, видимо, разобрался с теми, кого он прельстил своей ложью, - с гадкой ухмылкой закончил он.

- Но Мелькор никому не лгал! - возмутился майа, словно не заметив ехидства своего Валы.

- Лгал, лгал, ему положено: он же Враг. Так сказан Эру, а он лучше всех все знает, - назидательно сказал Манвэ, доставая самокрутку, и прикурил от стоявшего неподалеку светильника.

- Неправда! - упрямо повторил майа и примолк.

- Знаешь, Златоокий, мне до этого вообще нет дела. Я не знаю, что там - за Кругом, на Путях, я никогда не видел Тьмы - той, о которой он рассказывал. Кому я должен был больше верить - ему или Творцу? Просто надоело лгать - себе и другим. Убивать. Терять. Видеть страх и слышать ненависть. И еще многое, многое другое - впустую... - Вала выпустил струю дыма в окно, стараясь не попасть в майа.

Златоокий покосился на самокрутку, но промолчал.

- Так что теперь будет? С Мелькором... с тобой?

- С Мелькором, пока я правлю, ничего не будет: такова моя Воля...

- А с тобой? - не унимался дотошный майа. Манвэ зябко повел плечами:

- Хороший вопрос. То, что ты сейчас сподобился не только наблюдать, но и схлопотать из-за того, что у меня не хватило духу тебя своевременно вытолкать, - предупреждение. Обруч называется - в просторечии. Если не перестану... дерзить, то... не знаю. Сломает, изменит сознание, возможно, лишит памяти и воли... - '...или вообще истребит', - докончил он фразу мысленно, не желая окончательно сгущать краски. - А для начала, если не уймусь, займется теми, кто со мной! Да уже занялся! Какого балрога ты не ушел?! Довыступался... - Манвэ махнул рукой, блеснули перстни на тонких, холеных пальцах. - Может, еще что-нибудь хочешь спросить?

- Можно я все же останусь? - скорее утвердительно, чем вопросительно проговорил майа. Потом добавил: - А что, с этим обручем ничего нельзя придумать? Сорвать? Истребить? Сжечь... - Златоокий погрузился в размышления.

Манвэ наблюдал за ним, и мысли жгли хуже пресловутого обруча...

- Может, я справлюсь. Попытаюсь. Возможно, Мелькор сможет что-то подсказать: похоже, он прошел через это. Неважно. Ты же знаешь, что я не меняю своих решений... - Вала отвернулся, не в силах смотреть в золотые глаза, сверкающие сквозь медовые пряди волос.

- И не меняй! Мелькор справился, значит, и ты сумеешь! - Златоокий тряхнул головой, на щеках появился бледный румянец. - Ты же сильнейший из Валар, из Аратар!

Манвэ невольно рассмеялся подобному восхвалению из уст своего мятежного майа - самое забавное, вполне искреннему. Златоокий с легким недоумением покосился на него. 'И что тут смешного? - говорил его взгляд. - Это же правда'.

Отсмеявшись, Манвэ посмотрел на майа без тени улыбки:

- Ну спасибо на добром слове...

- А что - разве я не прав?

- Возможно. Наверное, надо верить - и все получится. 'Только я давно разучился', - добавил Вала про себя.

'Надо идти к Мелькору: все совсем серьезно. Взять Златоокого с собой? Так он на ногах еле держится. А если опять выступать начнет? Или Эру захочет за мной проследить - мало ли что время дал, - а сколько? Лучше пусть майа все же спит - так спокойнее'.

Впрочем, усыпить Златоокого еще только предстояло. Сделать это оказалось не просто - майа засыпал Манвэ вопросами про всех и все. Вала отвечал, изредка хмурясь - тяжело было говорить...

- А Мелькор как?

- Как и положено Вале, две эпохи отсидевшему за Гранью. Думаю, уже пришел в себя. Сейчас, наверное, у Аллора с Эльдин сидят, винцо попивают.

- Это кто?

- Есть тут такие, у Намо живут. Эонвэ даже какое-то сходство между вами углядел.

- Новые сотворенные?

- Можно и так сказать.

Манвэ понял, что беседовать так они могут бесконечно.

- Мы пойдем к ним? Сейчас? - оживился Златоокий.

- Ну вставай, - грустно усмехнулся Вала.

Майа попытался подняться и рухнул обратно на колени Манвэ. Клятый обруч вытянул и без того небольшие силы. Вала осторожно погладил его по голове и легко коснулся полуприкрывшихся век:

- Спи, отдыхай.

Майа дернулся было, обиженно пробормотал: 'Ну зачем ты?..' - и затих, погрузившись в сон. Просто сон - глубокий, спокойный. Ни грез, ни мороков. Он повозился, устраиваясь поудобнее, положил по-детски кулак под щеку и свернулся в клубок на руках у Манвэ, как будто во всей Эа не было места надежней и уютней.

Повелитель Ветров осторожно подхватил его и перенес на ложе, где Златоокий спал последние две эпохи. Поправил подушку, потом снял плащ и укутал майа. Тот поворочался, завернувшись поплотнее, и улыбнулся чему-то во сне.

Манвэ взглянул на него еще раз и быстро вышел из комнаты. Поднявшись на одну из открытых площадок, кликнул орла и направил птицу к чертогам Намо.

* * *

Манвэ присел на ступеньку у выхода из Залов, обхватив колени руками.

- ...так что хотелось бы сплавить его под твое покровительство.

- А ты сам?

- А я буду все это потихоньку разгребать.

- Так что ты решил?

- Соберу Круг и оглашу Указ - то же, что сказал в чертоге Ниэнны. Пока все проглотят, а там... Еще с Вардой придется поговорить...

Мелькор, нахмурившись, опустил глаза.

- Где она сейчас?

- В Лориэне - отдыхает.

- Понятно, - покачал головой Черный Вала. - А ты уверен, что не хочешь менять решение?

- А тебе сильно за Грань хочется? Мелькор поднял глаза к небу.

- Вот видишь, - преувеличенно мягким, вкрадчивым голосом проговорил Манвэ, - тебе за Грань не хочется, мне надоел этот театр... Все дракону под хвост! - Владыка закусил губу.

Мелькор неожиданно для себя обнял Манвэ за плечи.

- Выкрутимся как-нибудь. Ну что, двинулись? Манвэ позвал крутившегося неподалеку орла.

- Сейчас еще одного вызову. - Он взмахнул рукой, и темный силуэт огромной птицы словно соткался из воздуха, снижаясь.

- Может, я сам?

- А ты сумеешь?

- Попробую. А ты?

- Я не летаю больше. - Повелитель Ветров впился заледеневшими глазами в мягкую замшу ночного неба.

Мелькор сощурился, сжав кулаки. Потом все же сказал:

- Попробуй... Тебе же даже крыльев не надо было... В боязливом свете звезд лицо Манвэ выглядело совсем мертвым, искривленное застывшей улыбкой:

- Нет... Небо не для исполнителей... Мелькор отвел взгляд.

- Надо торопиться, время дорого, - проговорил Манвэ тускло.

Черный Вала направился ко второму подлетевшему орлу.

Глава 17

Эонвэ приземлился у самого Сада Грез и, вернувшись в обычный облик, вошел в переливчивый полумрак. Осторожно раздвигая мягкие стебли высоких трав, усеянные белозвездчатыми соцветиями, он вышел на поляну, кажется, ту самую, где полгода назад лежал, прощаясь с собой прежним... Пушистые мхи, от серебристых до густо-лиловых, пружинистым ковром улеглись перед ним. Эонвэ сел, подогнув под себя ноги, и огляделся. Странный зверек с интересом глядел на него круглыми желтыми глазами. Герольд протянул руку, чтобы погладить, но тот бесшумно скрылся в зарослях, взмахнув удивительно длинным хвостом.

Айо, наблюдавший из-за деревьев, разрывался между желанием расспросить, что все же происходит в стольном городе Валмаре, и наказом не высовываться. Мастер Иллюзий помнил, как Эонвэ приходил в Лориэн и как возился с ним Учитель. Сейчас лицо майа не было таким безнадежно отчаянным, но все же уж очень он был взволнован.

'Может, принять облик Ирмо?' - пришла в голову Айо шальная мысль. Любопытство победило. Он тихонько окликнул Эонвэ. Тот вскинул голову, озираясь.

- Ирмо?

- Здравствуй. Ты снова пришел - что-нибудь еще случилось?

- Нет... не знаю.

- А Мелиан куда утащил?

Эонвэ, не вдаваясь в подробности, рассказал о поединке и последовавшем за ним решении Короля.

- И что теперь? - спросил Айо.

- Не знаю, - раздраженно повторил Эонвэ.

- А почему Манвэ тебя сюда отправил?

- Если б я знал! С ним что-то непонятное творится, и я боюсь... за него боюсь. Ирмо, ты никому не расскажешь? - с тревогой спросил майа.

Айо стало совестно за свой розыгрыш, но теперь выходить из роли стало просто опасно. Эонвэ и сам, подобно своему Вале, мог открутить голову кому угодно, и не зря в Валиноре его побаивались немногим меньше. Так что Мастер Иллюзий почел за лучшее промолчать и только покачал головой. Потом все же спросил как можно мягче:

- А что с ним?

- Ничего. Просто таким спокойным я его давно не видел. И в то же время таким усталым.

- Как это?

- Так... Ты можешь представить, чтобы Вала выглядел на свой возраст? Не знаю, как это объяснить, - ты понимаешь меня?

- Кажется, да. - Айо-Ирмо поежился.

Ему стало совсем не по себе - услышать то, что для его ушей явно не предназначалось... Скорее бы Ирмо вернулся. Он-то уж точно разберется. А может, к Эстэ сбегать? Так там, на берегу Лореллина, спит Варда. Точнее, вот-вот проснется...

Эонвэ выжидательно смотрел па него.

В это время Айо почувствовал приближение Ирмо, причем ощутил, что Владыка Лориэпа взвинчен до предела. Надо было что-то срочно предпринимать. Лучше всего под каким-нибудь благовидным предлогом оставить Эонвэ и успеть рассказать все Ирмо - хоть напрямую, открыв память. А то не избежать конфуза.

- Я покину тебя ненадолго, - обратился Айо к герольду Манвэ. - Подожди меня здесь и никуда не отлучайся, хорошо?

Эонвэ безразлично кивнул.

Айо скрылся меж кустов и побежал навстречу Ирмо. Поймав его почти у входа в сад, он остановился, чтобы отдышаться.

- Что еще случилось? - мрачно поинтересовался Мастер Грез.

- Послушай, Учитель, тут опять Эонвэ пришел и такое рассказывает...

- Ты что, показался ему?! - всплеснул руками младший из Феантури.

- Нет... то есть... извини, Учитель, я принял твой облик, я же не знал, когда ты вернешься, ну и подумал, вдруг что-то важное или просто... как тогда, когда его Манвэ прислал...

- Ну ты даешь... - вздохнул Вала. - И что произошло? Он тебя раскусил?

- Нет, что ты... - В улыбке Айо скользнула еле заметно гордость, но тотчас исчезла.

- Ты услышал что-то, что для твоих ушей не предназначалось? - усмехнулся в свою очередь Ирмо.

Майа кивнул головой.

- Ну хоть расскажи, что там такое.

Айо, раскрыв память, передал Мастеру все, что поведал ему Эонвэ. Ирмо задумался. Становилось все неуютней, тревожней. В то же время он чувствовал, что у него просто нет сил вникать еще во что-то сию минуту. Хоть бы полчаса просто посидеть у того же Лореллина...

А там еще Варда. Судя по всему, ей действительно не стоит ничего говорить - если бы Манвэ счел нужным, он бы прислал своего герольда за ней, а не просто так...

- Айо, побеседуй с ним сам, ладно? Хоть в своем облике - может, и разговор иначе пойдет. В крайнем случае память ему почищу - не впервой. Или в моем облике оставайся, хотя это рискованно: он может в разговоре сослаться на что-то, лишь мне известное.

- Попробую в своем: в конце концов, что бы ни задумал Манвэ, высунуться придется. На сей раз со мной так легко не управятся, если что... - Нечто недоброе скользнуло в глазах майа, опасное даже...

- Хорошо. Только все же не очень нарывайся: Эонвэ и в расстроенных чувствах способен устроить окружающим веселую жизнь. - Ирмо устало вздохнул. - Если что, все же позови меня.

Мастер Грез повернулся и медленно побрел в направлении Лореллина.

Айо, проводив его глазами, вернулся к Эонвэ. Тот, увидев мятежного майа Ирмо, не выказал особого удивления. Герольд Манвэ знал о происходящем немногим меньше своего Повелителя.

- Здравствуй, Айо, - проговорил он. - Ирмо позволил тебе показаться?

Айо несколько смутило столь спокойное отношение. Впрочем, почему бы и нет? Не крик же на весь Лориэн поднимать? Мастер Иллюзий кивнул:

- Эстэ послала за ним. Так что я пришел вместо Ирмо. Учитывая то, что ты сказал...

Мысль о Едином не давала покоя мятежному майа - вот так все сошло? Хотя... Манвэ что хочет, то и воротит. Может, Единый давно уже на Арду внимания не обращает, а что Король ко всем своим указам добавляет 'такова воля Эру' или 'во имя Эру', так это так, для порядка... И с Мелькором он тогда расправился, ибо ему это самому важно было, а Единый тут постольку-поскольку. Но если тогда это была Воля Единого, то сейчас - можно ли ее исправлять? Ту, что высказана раз и навсегда: 'НАВЕЧНО'.

- Думаешь, он нарушил решение Творца? - проговорил Айо.

Эонвэ поежился, потом нахмурился:

- Решения Манвэ направлены ко благу Арды. Это не может противоречить Воле Единого, - сказал он сухо.

- Так мы не знаю до чего договоримся.

- Знаешь, - отрезал герольд Короля. - Но стоит ли продолжать?

- Может, и не стоит. Просто многое кажется ясным, и в то же время не ясно почти ничего... - Айо замолчал, задумавшись. Потом спросил, собравшись с духом: - А ты не знаешь, в таком случае, что со Златооким? Ты же помнишь его! - Глаза Мастера Иллюзий обрели непривычную жесткость.

- Он в забвении, - прищурился Эонвэ. - Возможно, Манвэ пробудит его. Может, поэтому меня и услал - чтобы под ногами не путался, - усмехнулся он.

- Но... вернется ли к нему память? - тревожно спросил майа Ирмо.

- Может, и нет. Зачем такая память? Я с моей-то, наверное, уже не подхожу для служения. А тут будет чистый лист. Получит иное имя...

Айо невольно зажмурился, замотал головой:

- Златоокий? Без памяти? Нет...

- А что такого? Зато не будет помнить всей этой грязи... Коситься не будет, таиться не будет. Не то что я.

- Да что ты, в самом деле? Манвэ же обещал прислать за тобой.

- Ага, не пройдет и... Не знаю. Словно специально все... Боюсь - что-то с ним случится.

- С кем, со Златооким?

- Да с Манвэ же! А Златоокий... Пусть спит...

Они сидели друг напротив друга в мягкой траве, складывая так и эдак мозаику сегодняшних событий, пытаясь восстановить связную картину.

Прошлое с новой силой ожило в памяти Айо. Эндорэ, замок Мелькора, выразительное лицо Златоокого... Мучительно хотелось увидеть тех, с кем был разлучен шесть тысяч лет. Неужели возможно? Воля Манвэ?.. Странно. Годы научили Айо подозрительности. Допустим, Эонвэ не притворяется, но можно ли это с уверенностью сказать о Манвэ? А уж Владыка точно в Лориэн не явится... Самому, что ли, посмотреть?

- Ты позволишь, я взгляну, что там стряслось? Я не собираюсь отсюда вылезать и рассказывать все и всем, - поймав настороженный взгляд Эонвэ, сказал Айо.

Герольд Манвэ прислонился к стволу серебристой ивы, чьи ветви упали на его плечи, смешавшись с золотыми прядями волос. Айо содрогнулся от давнего воспоминания - точно так же когда-то, в Предначальную, он погружал в сон своего ближайшего друга. Тогда он тоже хотел понять.

Перед Айо разворачивалась память Эонвэ: Манвэ, склонившийся над Аллором... Допрос в Ильмарин. Непроизвольный взлет пальцев к вискам, замерзший на полпути. Лицо, утонувшее в узких ладонях. Усталость в глубине крошечных льдинок зрачков. Тревожно, болезненно... Опасность. Мастеру Иллюзий стало не по себе в чужих грезах. Он осторожно вывел Эонвэ из сна.

- Манвэ не гневается на тебя, просто действительно хочет, чтобы ты держался от него подальше. По-моему, это он за тебя боится.

- За меня? Да ну, глупость какая! - фыркнул Эонвэ.

- Мне так кажется. Может, я и ошибаюсь. Но опасность просто сочится отовсюду...

- Ну и с какой стати я тут сижу?! Неужели ему и впрямь что-то грозит? Так я должен быть там, с ним!

Внезапно Эонвэ оглянулся по сторонам.

- А ты не знаешь, когда Варда проснется? Айо сверил время по цветам:

- Скоро - вот-вот.

- Я, пожалуй, все же пойду. А то выловит, начнет расспрашивать, еще наговорю что-то не то. Полечу обратно. Заберусь в дальнюю комнату и посижу там. А в остальном... Мне напомнить или сам помнишь?

- Никакое знание не выходит из Садов Лориэна, буде в этом не возникнет особой необходимости и важности для судеб Арды, - отчеканил Айо. - К тому же, Эонвэ, мне ведомо такое понятие, как честь целителя. - Вышло очень напыщенно, но Мастер Иллюзий начал закипать, и, хотя предосторожность Эонвэ была понятна, он с трудом сдерживался.

- Я понимаю, - ответил герольд Манвэ, - просто... ты много знаешь. Ты ведь, наверное, и тогда рядом был - когда я полгода назад здесь объявился? И все слышал? - Он нахмурился.

- Да, слышал! И видел! И еще много чего слышал, видел и чувствовал за все эти эпохи! У Ирмо уже давно сил нет в одиночку справляться со всем этим бредом! Кто его после вытаскивает?! Эстэ?! Какое там - она тело исцеляет, не душу. Или Мелиан, которую, когда не в запое, так хоть саму в забвение погружай?! Наелся уже этих мороков аж досюда! - Айо провел наотмашь указательным пальцем по горлу. - Ладно, иди уж, а то еще и впрямь на Варду нарвешься, - бросил он уже другим тоном.

Эонвэ встал, направился к выходу. Обернулся на краю поляны - Айо сидел, подобрав под себя моги, мрачно перебирая опавшие звезды цветов.

- Если я увижу Златоокого... прежнего... что-нибудь передать ему?

- Спасибо, наверное, ничего не надо. Разве только, что я здесь. Ну и... - Айо, наклонившись, сорвал бело-звездный цветок. - Еще это: все же памятка.

- Что это за цветок? - тихо спросил Эонвэ.

- В Эндорэ росли.

Эонвэ осторожно взял цветок. Потом, не оглядываясь, широко и решительно зашагал прочь.

* * *

Эстэ пробудилась у тихих густо-прозрачных вод Лореллина - сон был не самым удачным и оставил смутное ощущение беспокойства. Ей почему-то захотелось, чтобы кто-то погладил по голове и успокоил. Но Ирмо рядом не было, и, может, к лучшему - ее возлюбленному и так волнений хватает. Он последнее время словно истончается, сгорает изнутри, и каждый новый бред выпивает из него силы. А бреда все больше и больше, напряжение, усталость, безнадежность висят в слепящем воздухе Валмара, и в Лориэн уже вползают отголоски разрушения и тления. Задыхается хрупкий, обособленный мир...

Эстэ вздохнула, привычно ополоснула лицо водой Лореллина и огляделась. Недалеко от нее, на ложе из пушистых трав, укрытая невесомым, словно сотканным из росы покрывалом, спала Варда. Годы Арды оказались тяжелы и для нее, хранительницы Замысла, не знающей по определению боли и усталости. По крайней мере, в глазах всего Валинора...

Владычица Амана спала, золотые волосы струились в траве, руки свободно и расслабленно лежали вдоль тела - ослепительно красивая статуя. Веки слегка дрожали, и почти неуловимая улыбка, словно скачущий по волнам солнечный блик, скользила по лицу.

Лориэн лечил, утешал, баюкал то, давнее...

* * *

Приближаясь к Отцу, она чуть не столкнулась с Мелькором, огорченным и взволнованным. Испуганно посторонившись, она продолжила свой путь и предстала перед огненным взором, казалось, видящим ее насквозь. И что-то в нем еще было, то ли тревога, то ли горечь. Что опечалило Единого? Видимо, отлучки первого из Айнур... Как-то Мелькор начал рассказывать ей об увиденном, и все ее существо наполнилось тоской о невидимом и недостижимом, но желанном...

Она попыталась увидеть. С отчаянной решимостью предпринимала попытку за попыткой проникнуть за пределы светящихся чертогов, пока, рванувшись из всех сил, поглощенная одним желанием - услышать и увидеть ту, иную музыку, не оказалась - вне. На краю бесконечности, невозможно, невыносимо величественной и столь же подавляюще прекрасной. Бесчисленные миры, как искры и капли прозрачного света, кружились в такт Музыке - показавшейся щемяще, до боли знакомой - словно она слышала ее всегда. Ей захотелось самой лететь в удивительном танце, отдавшись на волю мелодии, но она только робко потянулась к мерцающим огням и выдохнула пришедшее откуда-то слово, которое было - всем этим: Эа!

Радость узнавания захватила Айни, словно она вернулась домой. Какое чудо... И им обязательно надо поделиться - с тем, воздушно-хрупким, насмешливым и задумчивым, непредсказуемым, - когда они рядом, казалось, все вокруг стихает и блекнет, боясь отвлечь, и становится до неясной боли светло - кажется, не выдержать невозможного, невыносимого счастья, не вместить...

Взглянув еще раз на искрящийся мир, она повернула назад. Путь ее пролегал через Чертоги Творца, и она решила рассказать - может, Мелькор объяснил как-то не так? Да и не было у нее никаких тайн от Сотворившего - наоборот, с кем еще посоветоваться, уловить очередную крупицу великой мудрости и вечного Света?

* * *

Взгляд Творца, обращенный к ней, был печален, но она вся сжалась от ощущения непреклонной Воли, исходящей от Него.

- Ты ходила по путям Мелькора, дочь Моя... - медленно проговорил Он.

- Да, Отец. И я видела то же, что и он, и... это действительно красиво, - прибавила она, робея, - то есть... мне показалось прекрасным... - еще тише произнесла она, смешавшись под пристальным и уже явно неодобрительным взором Эру. Впрочем, недовольство исчезло, осталось лишь знакомое сожаление, если не огорчение.

- Что-то не так, о Единый? Что огорчило Тебя в моих словах?

- Та красота, что ты видела, - обманчива. Во Тьме нет жизни - ибо она, жизнь, лишь во Мне. Мелькор не понимает этого, будучи одержим гордыней и нетерпением, и он принес оттуда Зло. И принесет еще, если не одумается. Но говорить с ним сейчас бесполезно, ибо ожесточил он сердце свое, и самонадеянность ослепила его. И не видит он ничего, кроме Тьмы. Но больно Мне, что, будучи Первым из Сотворенных и обладая силой и многими Дарами, прельстит он остальных Айнур, и все погибнет, и вы обретете лишь Пустоту - ибо ничего другого дать он не может... И обратитесь в ничто, пойдя по его пути, ибо Ничто и Я - несовместимы, а Пустота враждебна Мне, и лишь Мной вы живы...

Айни Варда испуганно внимала печалыю-ласковому голосу, за мягкостью которого читалась неумолимая Сила. Любовь и даже сочувствие к Сотворившему, столь искренне обеспокоенному судьбой своих творений, мешались со страхом, еще полуосознанным, но проникшим во все ее существо...

- Если пожелаешь, Эру, я не буду видеть, - повинуясь возникшему внезапно порыву, прошептала она. - Если это воистину Зло и это огорчает Тебя - я больше не буду.

- Вижу Я, что ты понимаешь Меня и тебе открыта Моя Воля, - милостиво прозвучал голос Творца, - посему Я прошу тебя помочь Мне... - Айни задохнулась от удивления - ее, сотворенную, просит о помощи сам Эру! - Ты должна помочь Мне противостоять лжи Мелькора. Я не теряю надежды, что когда-нибудь он исправится... - бесконечное терпение и всепрощение исходили от сияющего лика, - ...но, пока не осознает он Истину, может немало бед сотворить... Ты будешь Моей помощницей, возлюбленная дочь Моя, - и дам Я тебе власть убеждать других, что нет ничего доброго во Тьме - вообще ничего там нет, и да не увидит никто того, что видели вы, ибо Мелькор уже сильно поражен Тьмой, и тебя коснулась ее разрушающая сила, но сила души твоей поборола соблазн. 'Ничто' обманчиво принимает прекрасные образы, но гибельно оно для всего Живого.

А потому, дабы сохранить Жизнь и Красоту, которые суть Свет, Зло и Тьму должно уничтожить, - и да погибнут предавшиеся ей. Я вижу великую борьбу, и на тебя Моя надежда - ты и те, кто с тобой, охранят Замысел от Искажения, и с вами пребудет Милость Моя. И вне ее не сможет существовать никто и ничто, ибо Я - Единый, Начало и Конец, и нет ничего, что существовало бы без Меня...

Варда слушала, исполняясь благоговения, и в то же время что-то больно укололо душу - не рассказать - никому? Не поделиться пережитым - пусть это и дурной опыт - с ним, с тем, от кого у нее нет тайн? Их души открыты друг другу, они делятся всеми мыслями - и вдруг между ними встанет... ложь? - Она испугалась этого слова, поспешно даже в мыслях заменив его на 'тайну', но легче не стало.

- Мне ведомы сомнения твои, дитя Мое, и они огорчают Меня, еще раз показывая, что Зло коснулось твоей души и оставило в ней след, от которого, надеюсь, у тебя хватит сил исцелиться... Ты никому не должна говорить о том, что видела, ибо Злу достаточно лишь упоминания. И тем более тому, кого нарек Я - Манвэ, 'благословенный', ибо Я сотворил его братом Отступнику, но в душе его нет места Пустоте и Тьме, она открыта Слову Моему, и величием превзойдет он своего нерадивого брата - если не оступится... Великое зло произойдет, если его коснется своим нечистым дыханием Ничто, и гибелью обернется для него, если прельстит, ибо он горд и силен, и гибельно будет для иных его падение. Но надеюсь, что Зло не пристанет к нему, ибо он - совершенное Мое творение и нет в нем изъяна. И все же Тьма всюду ищет лазейку, и его необходимо охранить от нее - чистому все чисто, и он может не распознать Зла под прекрасной личиной, и погибнет прежде, чем поймет, что встал на неверный путь. Ты ведь любишь его, дитя Мое? А любовь, величайшее ее проявление - это жертва. И власть и величие, что Я дам вам, сделав Владыками Того, Что Будет, утешат тебя, и счастье ваше будет безмерно. И еще большей будет радость твоя от знания, что в тебе - его спасение и благодать. Поверь мне, Варда, - малая тайна между любящими лишь усиливает пламя любви, и ты обретешь еще большее обаяние в глазах его, и прилепится душа его к тебе - навсегда, и любовь ваша согреет все сущее. Хорошо ли ты поняла Меня, дочь Моя?

- Да, Отец. Я исполню Волю Твою, и я поняла, что ничего нет выше любви и превыше любви - верность, хранящая любовь. Да будет по слову Твоему... - И Айни Варда покинула блистающий чертог.

На пути ее возник Мелькор, радость мелькнула в его глазах, он спросил:

- Ну как, ты видела? - И остановился, натолкнувшись, как на стену, на ее взгляд.

- Это наваждение, Мелькор, - ровно произнесла Варда. - Ты обманут лживыми образами, которыми прельстило тебя Ничто. Обратись, воззови к Отцу нашему, дабы исцелил Он тебя от порчи.

Он отшатнулся, словно его ударили. Глаза потухли, взгляд стал горьким, отчаянно-молящим:

- Ты не веришь себе, своим глазам, своей душе? Ты можешь заставить себя не видеть?!

- Не только себя, но и других, дабы их не коснулось Зло, ибо такова Воля Творца. Он доверил мне защитить всех от гибели. - Она помолчала. - Покайся, Мелькор, обратись, пока не поздно, Отец благ, Он поймет, простит...

- Нет, не поймет, - неожиданно жестко сказал Мелькор. - Он не поймет и не простит того, кто выбирает сам. Кто хочет и может творить - сам, а не по указке. Не потерпит... - Айну вздохнул, потом горячо зашептал: - Подумай еще, Варда! Ты же лишаешь всех свободы выбора, ты...

- Я - выбрала. Я выбрала Свет и Любовь. И Жизнь. Ты тоже еще можешь выбрать. Пока.

- Я тоже - выбрал. И я не собираюсь отрекаться от себя - никогда.

- Ты погибнешь...

- Это мой путь - и будь что будет... А ты... делай, что должно, - бросил он и, резко развернувшись, направился прочь - черно-звездным вихрем.

- Одумайся! - крикнула она ему вслед, но он не оглянулся. - Да будет по слову твоему, - прошептала Айни Варда. - Да будет так.

Выбор был сделан...

* * *

Целебный, чуть влажный воздух Лориэна смягчал беспощадную четкость воспоминаний. В сотканном из видений мире все было хорошо: меньше было грязи и крови, да и то, что было, виделось отстраненным, нереальным. Или зыбкие кружева грез уводили в мир, населенный цветом, формой и музыкой - неясными и нежно-лукавыми... Порой же просто не было ничего, и теплая, густая вода, неспешно покачивая, уносила куда-то, все равно куда, и плыть можно было бесконечно.

Так было и сейчас, пока в какой-то момент вода не показалась вязкой и липкой; она душила, стискивала, подобно кольцам огромной змеи, и из разом посеревшего воздуха повеяло кошмаром. Воды превратились в слизистый студень, и он начал распадаться в кровоточащие клочья - глаза заволокла кровавая муть, голова раскалывалась от пронзительной боли. Откуда-то пришло ощущение гнева, вспышками вскипающего под веками, пополам с бессилием и похожим на ржавую тупую иглу чувством унижения. Горло словно забил песок - Варда заметалась, надо было выбраться - во что бы то ни стало...

* * *

Эстэ резко обернулась, услышав за спиной сдавленный стоп, переходящий в задыхающийся хрип. Варда судорожно ловила воздух, ее колотила крупная дрожь. Целителышца поспешно наклонилась к ней, попыталась привести в сознание. Судорожно дернувшись, Королева с такой силой отшвырнула не ожидавшую этого Эстэ, что та едва не свалилась в воды сонного озера, а сама снова заметалась, как вытащенная па берег рыба. Набрав в пригоршню воды, Валиэ-Целительница, изловчившись, плеснула в лицо Варды. Та замотала головой, дыхание с трудом вырывалось из горла. Эстэ услышала несколько слов, слетевших с изломанных непонятно откуда взявшейся мукой губ.

- Не надо, - прошептала Королева. - Манвэ... Нет!!! - вскрикнула она отчаянно, вскинув руки в жесте почти безнадежной мольбы. - Пощади... - Она зажмурилась.

Эстэ робко, но настойчиво встряхнула Варду за плечи, голова Королевы бессильно запрокинулась. Подтащив Владычицу Звезд поближе к воде, Эстэ смочила свой шарф и приложила ко лбу терзаемой мороком Варды. Та слабо дернулась и обмякла. Приоткрылись сияющие звездным льдом глаза. И в них был - страх. И отчаяние. Внезапно, осознав, где она находится, Королева Амана подалась вперед, пытаясь вскочить. Глаза горели мертвым светом падающих звезд... - Они впились в лицо Эстэ.

- Варда, что случилось? Что с тобой? - проговорила, слегка дрожа, хозяйка Лориэна.

- Это я спрашиваю: что случилось? - прошипела, тяжело дыша, Варда, садясь в высокой траве.

- О чем ты? - растерянно пробормотала Эстэ.

- Я же видела... - прошептала Варда и умолкла. - Я что-нибудь говорила? - жестко поинтересовалась она, поправляя сползшее с безупречного плеча платье.

Целительница смущенно развела руками.

- Что?! Не молчи!

Эстэ неловко пересказала услышанное. Варда стиснула пальцами виски:

- Значит, так... Нет, не может быть...

Она вскочила на ноги, пошатнувшись, оперлась о ствол нависшей над водой задумчивой ивы. Глубоко вдохнула прохладный воздух, медленно выдохнула, собираясь с силами. Легкими движениями привела волосы и одежду в порядок, лицо ее вновь засияло невозмутимой красотой, подобно искусно ограненному бриллианту, - и твердостью подобна ему была Королева Арды.

- Мне пора, - сообщила она оторопело взирающей на нее Эстэ. - Не придавай значения тому, что видела и слышала, и постарайся забыть это.

- Подожди! - протянула та руки к Королеве. - Я не могу отпустить тебя - такую...

- Какую? Я вполне готова, - отрезала Варда.

- Ты в Лориэне, Варда. - Эстэ нахмурилась. - Кто Целительница - ты или я? Подожди хоть минутку, успокойся. Что ты увидела? Ты так меня напугала... - Она поежилась.

- Неважно. Наверное, это просто морок - бывает... - процедила Варда, прищурясь и глядя на Эстэ.

- Этого еще ни разу не было. Ирмо не мог ошибиться, - парировала Целительница. - Подожди, я сейчас попробую его позвать, он должен вернуться вот-вот. Он разберется, морок это или...

- Я сама разберусь, - проговорила Королева, подбирая с травы темно-синюю переливчатую накидку и набрасывая ее поверх платья.

- Ну, может, Ирмо знает, что происходит, и вообще... - Эстэ беспомощно развела руками. - Вот он, я чувствую, он близко... Подожди, пожалуйста... - По правде говоря, Целительница побаивалась отпускать Варду вот так сразу - ей хотелось убедиться, что нечто подобное не постигнет Королеву по дороге. Хорошо, хоть Ирмо уже неподалеку.

- Знает, говоришь? - усмехнулась Варда. Похоже, не мешало чуть-чуть разведать обстановку, прежде чем нестись в Ильмарин, - хотя ее неудержимо тянуло туда, она более всего хотела оказаться сейчас рядом - с ним. Но Элберет умела ждать. Умела взять себя в руки, трезво просчитывая ситуацию. Морок наводил ужас, заставляя сжаться в комок и безудержно рыдать, прося пощады. Но надо было собраться с мыслями. И Лориэн в этом поможет ей, Варде. Увидев Ирмо, она приветственно подняла руку.

* * *

Расспросив Ирмо о последних событиях, Варда направилась на Ойлоссэ. Значит, ее видение не было мороком - и, следовательно, время было дорого.

Огромная белая птица плавно несла Варду-Элберет в ее чертоги - спасать... - если можно... Если...

* * *

Они пришли на Арду, плененные - Песней. Тринадцать Вершителей и Один - сам по себе... Ткался, становясь видимым, чудный, хрупкий, еще беспомощный, отчаянно светлый мир. Они хранили Музыку. Ту, что слышали. Она слышала и Иную. Кляла себя за то, что не может забыть, что слишком слаба, чтобы противостоять Злу, зреющему в ней. И больно было порой смотреть в сияющие любовью глаза, видеть, как мелькают в них тревога, сочувствие.

- Что с тобой, песня моя?

Она не могла забыть. Запрещала себе - помнить. Не могла не любить - и ненавидела, все больше - Бытие не терпит Пустоты...

Единый говорил с ее возлюбленным - и, казалось, сияние заливает его глаза, слепя - да не увидит ничего, кроме Света. Из-за ей лишь ведомой слепоты он виделся болезненно хрупким, каким-то беззащитным. Щемило где-то глубоко внутри...

Ладно еще, что дел много. Им было хорошо вместе - создателям. Творящим. Возлюбленным детям Творца.

Манвэ говорил с Единым - весело, радостно, легко - ей казалось, что он просто недоступен для Зла, а она - она навсегда отравлена Тьмой и никогда не обретет светлой свободы... А он - носился по вновь созданному миру - он был всюду, был - его дыханием. И Песней. А она - хранила.

Арда обретала облик. Они развлекались: он лепил - легко, как делал все, за что брался, - причудливые облака, сплетал нити дождя, жемчуг и хрусталь града и капель, их танец в пушистых кристаллах высоких небес - просто чтобы ее позабавить. Ему казалось, что она, как и он, тоскует без Света...

- Что это в воздухе, - прошептал однажды он, - или... кто это? Нет, откуда... - И грусть мелькнула в голосе.

А пока возникли горы. Деревья. Моря - и еще что-то - что, они еще сами не понимали, но где-то - видели, откуда-то - знали. Они пробовали - вкус, цвет, звук, запах... Они искали. Она - наблюдала. И боялась...

* * *

Почему у него такое отрешенное лицо, в утонченных чертах - какая-то застывшая жесткость, а глаза - почему они такие потерянные, в них - страх?

- Так вот что иногда мелькает в твоих глазах, Варда! Это - страх? Ты - знала?

- О чем ты, любовь моя, песня моя?

- О наказании, - мерно, неестественно ровно. - За нарушение Замысла. Ничто не должно нарушить его... Больше ни с кем так не будет...

- Но кто?.. Что случилось?

- Ауле... Он больше не будет. Если Единый так карает за нарушения, значит, они воистину - Зло, и такого быть не должно. Никогда. Ведь Он - благ и любит... нас, Арду. Любовь - хранящая. Отречься от любви - ради любви... Жертва...

Его глаза горели синим огнем - и показались безумными.

- За что?

- За нарушение... Значит, так надо. Значит, никто больше не посмеет - я не допущу.

Его власть росла. Никто и ничто не могли возразить ему. Как можно: он беседовал с Единым... И становился все жестче. Что-то хищное появилось в точеных чертах. По-прежнему насмешлив и любопытен - но глаза словно льдом затянуло.

Они сотворили майар. Часть себя, души, мыслей - желание, суть, 'те-кто-мы'. Первый - открыл золотые глаза, хрупкий, тонкий, легкий - живая Песня. Они не обсуждали, каким ему быть, - просто создали. Словно увидели - им уже такими не быть. И снова что-то кольнуло. Сходство - болезненное, надрывное - и обреченность. Разве такое может быть? Все же будет хорошо...

Не думать - быть. Они собирались в Лориэне и пели, плясали, смеялись. Почему ей все казалось - исступленным? Почему они - будто спешат спеть... успеть... допеть... 'Манвэ, чего ты боишься?' - 'Что ты разлюбишь меня, - с усмешкой. - На самом деле, - уже серьезно, - нет... ничего... сам не знаю... Все так ломко...'

* * *

Рухнули столпы. Мелькор. Она понимала, почему. Не могла позволить понять это - остальным.

Могла дать - увидеть - то, что знали он и она. Отступник и Хранительница.

- Надо сделать что-то, не привязанное к земле. Свет должен быть с неба. Такой, что ничто и никто не потушит...

Лицо Манвэ было задумчивым, отрешенным, мечтательным каким-то. Страх сжал душу цепкими холодными когтями - он... догадывается? Узнает? Спросит... Как объяснить умолчание? Разве он потерпит - ложь?

Она воззвала - в ужасе близкой потери:

- Я же ничего не говорила. Клянусь... любовью...

- Будь осторожна. Подумай, что делать. Я верю, что ты придумаешь правильно.

- Но... можно, я создам... похожее на То... и дам чуть-чуть увидеть...

- Ты правильно поняла Меня! Похожее оградит от поиска образца. Ты защитишь подобием, созданным тобой, от того, что запретно. Тогда никто не поверит Отступнику. Это станет твоим Творением. Щитом Арды. Помни, ты - Хранительница Мира.

* * *

Счастливо-изумленные глаза:

- Как это прекрасно... Я так и представлял это... почти. Ты удивительная - кто создал бы такое? О Элентари, моя Звездная Королева...

- Я рада, что тебе понравилось, любимый... А это - для тебя. Мой венок...

Потом это назвали - Валакиркой.

Больно - каждый раз видеть восхищение в любимых глазах - и лгать...

'Поделилась' - крошечным кусочком, подделкой - словно дитяти неразумному игрушку подсунула. Ему, Слагающему Песни...

Все исступленней и горше - любовь... Все реже - бесшабашные полеты...

И потерялась в Эндорэ их Песня...

Все жестче становилась хватка, подобная хватке орлиных когтей, - 'никто больше...'.

Владыка, не знающий слабостей.

Владычица, не знающая сомнений.

Властители Арды, Хранители Замысла.

* * *

Открыв глаза, Златоокий увидел два склонившихся к нему лица, казавшиеся совсем схожими в тусклом освещении покоя.

- Зачем ты... опять усыпил? - обратился он к одному из них.

- Чтобы ты еще во что-нибудь не влез хотя бы в ближайшие пару часов, - ответил другой, тряхнув полуседыми волосами.

- Так нечего будить было. Ну хоть сейчас - и на том спасибо. А то спать, когда такое творится... - Златоокий уселся на ложе, кутаясь в плащ, оставленный Манвэ, и подобрав под себя ноги.

- Ах, как интересно! - прошипел Манвэ, закуривая.

- Ну почему я должен оставаться в стороне?

- А что ты можешь сделать? - развел руками Мелькор. - Ты же видишь, что происходит. И не только видишь - тебе мало?

- Тем более, - мотнул головой майа. - Если я уже 'засветился', так куда я денусь?

- Никуда. И через тебя будут пытаться влиять. Ты, видимо, не понимаешь, что это такое, - нахмурился Черный Вала.

- Вот еще! Манвэ поступит так, как сочтет нужным. - Златоокий покосился на отстраненно дымящего Короля.

- Да, поступлю! - бросил Манвэ. - Я всегда поступаю, как полагаю необходимым, и никого не щажу. Просто хотел оградить свой взор от неприятных зрелищ. - Он надменно вскинул бровь. - Мог бы и сам сообразить: если ты не будешь вертеться у меня под носом, то не будет смысла тебя трогать. Единому нужен я.

Мелькор мрачно покачал головой - перед Войной Гнева он вытолкал Ортхеннэра из Аст-Ахэ по подобным причинам. Как же они с Манвэ все-таки похожи...

Златоокий, нахмурясь, сложил руки на груди:

- Но если с тобой что-то случится, то мне легче не будет.

- С глаз долой - из сердца вон, - отчеканил Манвэ. - Отгорожусь.

- Не отгородишься, - неожиданно сказал Мелькор. - Я тоже на это надеялся, когда Гортхауэра прогнал - перед войной. Никакого проку.

- Балрог побери эту круговую поруку! - выругался Манвэ, сплетя пальцы. Если бы можно было расплатиться самому, это было бы легко... Так нет же - докопаются до близких, причем до тех, кто послабее.

- Всех не убережешь, - словно прочитав его мысли, проговорил Златоокий. - Поступай, как сердце подскажет.

- Умный какой! С чего ты вообще взял, что оно у меня есть? - фыркнул Манвэ.

Майа усмехнулся, пожав плечами:

- Да так - музыкой навеяло...

В этот момент за окном мелькнула тень, и в высоком окне показался орел - это было странно донельзя, тем более что, наполовину проникнув в комнату, он словно в испуге завис в воздухе, а потом облик его начал стремительно меняться - перья исчезали, ноги удлинились, проявилось лицо... и взорам присутствующих предстал Эонвэ, балансирующий на наклонном подоконнике, причем явно собираясь выскочить обратно. В следующее мгновение майа не удержался и полетел по инерции вниз, на каменный пол. Неуловимо-стремительным, словно порыв ветра, движением Манвэ скользнул ему навстречу, успев подхватить, и они вместе покатились по мозаичным плитам, покрытым слоем ныли.

Мелькор и Златоокий оцепенело уставились на происходящее. Манвэ, потирая ушибленный локоть, разглядывал Эонвэ со смесью возмущения и ехидства.

- И куда это ты, позволь узнать, направлялся? - поинтересовался он.

- Манвэ, прости, я не хотел... - Эонвэ, неловко пытаясь привести себя в порядок, опустил голову, всем видом явственно демонстрируя готовность провалиться сквозь землю. - Я больше не буду - если ты пожелаешь.

- Что - не будешь? С подоконников падать? - усмехнулся Владыка. - Очень на это надеюсь...

Эонвэ, смущенно покачав головой, робко и виновато улыбнулся:

- Ты не сердишься? Я незаметно пролетел, меня никто не видел...

- А здесь что собирался делать, скажи на милость? - продолжал вопрошать Манвэ, отряхивая с одежды пыль.

- Я окна перепутал, думал, в соседнюю комнату влечу, сменю облик и пойду себе...

- Ты в Лориэне-то был? - прищурился Вала.

- Конечно, был. Рассказал Ирмо, что и как, - это ведь правильно? Все равно ему Намо и Ниэнна расскажут...

Манвэ кивнул:

- А как Варда?

- Когда я уходил, она еще спала, но вот-вот должна была проснуться. Ты ведь сам с ней поговоришь?

- Разумеется. А тебя, собственно, я как раз собирался вызывать.

Лицо Эонвэ заметно просветлело.

- Я готов. - Впрочем, он тут же посерьезнел, внимательно глядя в глаза сотворившего: - Что-нибудь случилось?

- Нет, ничего особенного. Да ты не торопись, друг мой пернатый, присядь, выпей...

Эонвэ встал и только теперь, оторвав взгляд от лица Манвэ и оглядевшись по сторонам, заметил сидящих в углу Мелькора и Златоокого. Пребывая в некотором замешательстве, он все же изящно и почти непринужденно приветствовал их, а потом устроился на низком табурете.

Во всяком случае, ход событий он, как оказалось, представлял верно. Другое дело - мотивы действий и их порядок, а также роль каждого из присутствующих. Ничего, выстраивать версию событий по отдельным, даже обрывочным сведениям он, Эонвэ, умел лучше многих в Валмаре.

Златоокий с некоторым интересом разглядывал герольда Манвэ. Что-то в Эонвэ вызвало приязнь, и Златоокий решил пока довериться первому после стольких лет впечатлению. Что же, поговорить они, возможно, смогут - если успеют. Но беседовать с глазу на глаз сейчас, при Сотворившем и Научившем, было по меньшей мере неловко.

Эонвэ, прикинув, что привет от Айо лучше передать попозже, вновь повернулся к Манвэ, ожидая распоряжений. Мучительно хотелось расспросить о том, что произошло, но он чувствовал, что расспросы только ухудшат ситуацию - неясно как, по ухудшат. Он все равно все узнает - надо лишь выждать.

'Еще ему все рассказать не хватало!' - подумал Манвэ, поймав по привычке цепочку рассуждений майа. - Даже если благоразумно промолчит, так дергаться будет. А его выбор подождет - уж по крайней мере до утра. Хоть в Эндорэ его отсылай - хотя прав Златоокий, всех не убережешь... А Варда? Ей и так тошно. Но ей надо рассказать - не перекладывать на нее ответственность, но дать возможность решить... Элентари, как же одиноко...

Манвэ резко, как от сна, очнулся от приятных размышлений, ощутив три пристальных взгляда, и посмотрел на присутствующих.

- Кажется, я отвлекся, - усмехнулся он.

Мелькор неопределенно покачал головой - он не мог и не хотел читать мысли Манвэ. Он не может даже попытаться влиять на решение Владыки: о нем же, о Мелькоре, спор. Как всегда, вечно он влезает не туда и не так, всегда наперекор и вечно не в Тему... Как быть, если Манвэ вновь выберет покой? Или попытаться бороться, не дожидаясь изъявления королевской воли? Один или даже трое-четверо против десяти? И что потом? В самом деле попробовать захватить власть, как подобает Врагу, сместить Манвэ и попытаться навести порядок по-своему! Или... боязно? Тогда придется отвечать за все. За всю Арту. 'А Единый с тобой поговорит, не беспокойся! Впрочем, снизойдет ли? Поступит с Артой, как с Нуменором...' А если все же Манвэ пойдет наперекор воле Эру? Ну, по крайней мере, они встанут рядом - а там посмотрим...

- Эонвэ! - нарушил молчание Манвэ. - Через час после рассвета я собираю Полный Круг. Оповести всех, кого это касается, и возвращайся.

- Да уж вернусь, - проговорил Эонвэ, - куда я денусь... - Потом, помедлив, спросил:

- А Аллора с Эльдин тоже позвать? Они ведь майар, хоть и ничьи...

- Они всенародные, - ехидно развел руками Манвэ. - Правда, Аллор болен... Впрочем, все равно явится, или я его плохо знаю.

- Вот заодно и проведаю, - кивнул Эонвэ, направляясь к выходу.

- Опять полетишь? - краем рта усмехнулся Владыка.

- Нет, что ты, это же официальные визиты, я уж как положено, чинно... - Лицо герольда было непроницаемо-спокойно, только в глазах плясали смешинки.

- Ну, ступай, - проговорил Манвэ, - и ни о чем не беспокойся. Особенно 'будучи при исполнении'.

- Я понял, Владыка. - Слегка поклонившись, Эонвэ стремительно исчез за дверью.

Манвэ проводил его взглядом и покачал головой. Мелькор и Златоокий поглядывали на него, явно боясь спросить лишнее - майа уже доспрашивался. Всем троим казалось, что потолок и несколько этажей над головой - лишь хрупкая пленка, готовая в любую минуту прорваться под свинцовой тяжестью нависшего грозно неба.

А бежать было некуда, да почему-то и не хотелось.

* * *

Огромный белый орел с неожиданной для таких размеров грацией опустился на узкую площадку у одного из входов в чертоги, продолжающие вершину Таникветиль.

Варда, соскользнув со спины царственной птицы, погладила блестящие перья и, поблагодарив, стремительно скрылась за стрельчатой дверью. Пройдя анфиладу комнат, вышла в тронный зал, все ускоряя шаги, двинулась дальше. Кабинет, спальни, залы... Изредка попадавшиеся на пути майар и допущенные ко двору элдар боязливо расступались, стараясь быть незаметней, но она не обращала на них внимания.

Вардонэль, мирно сидящая у себя в комнате, уткнувшись в книгу, резко подняла голову, услышав шорох раскрываемой двери, и с беспокойством посмотрела на вошедшую Королеву.

- Не видела ли ты моего супруга? - спросила Варда. Майэ задумалась, потом развела руками.

- Подумай хорошенько.

- Вечером Его Величество проследовал в Восточное крыло - если не ошибаюсь, - пробормотала Вардонэль.

- Он просил что-либо мне передать?

- Нет, Владычица. Мне поискать его?

- Не надо, я сама. Спасибо. Можешь быть свободна. Мгновение, и Королевы уже не было в комнате. Майэ пожала плечами и вновь погрузилась в чтение. Впрочем, сосредоточиться ей уже не удалось.

* * *

Блуждать и дальше по Ильмарин наугад Варда была не в состоянии. Решившись, Владычица Звезд послала супругу мысленный зов. Ответ пришел сразу, ей показалось, что она слышит голос совсем рядом.

- Где ты?

- В Восточном крыле, в дальней зале. Тебе она знакома.

- Это там, где ты уложил... Златоокого?

- Именно. Ты далеко?

- Я почти на месте. Нам необходимо поговорить.

- Всегда к твоим услугам.

- Вот и чудесно.

Варда отворила невысокую, узкую дверь, украшенную резьбой.

Небольшая, неправильной формы зала почти тонула в полумраке, дымные спирали колебались в лучах небольшого светильника. И все же она превосходно разглядела тех, кто там находился, - жуткое видение, подтвержденное смутным рассказом Ирмо, обрело жизнь, превратившись в необратимую явь. Значит, все так и есть. Или - не совсем так? Сидящие на ложе Мелькор и Златоокий встали, приветствуя ее, она церемонно кивнула, не выказав удивления, но ее взгляд был прикован к Манвэ, тоже вставшему ей навстречу. Он выглядел как обычно, но Варда была Видящей. Шагнув вперед, она коснулась его руки, он слегка пожал ее, глядя в глаза - прямо и даже слишком спокойно.

- Ирмо рассказал тебе вкратце о сегодняшних событиях?

- Вот именно - вкратце. Полагаю, что я вправе знать больше. Надеюсь, ты не оставишь меня в неведении?

- Что ты, как можно...

Варда встретилась глазами с Мелькором - впервые за многие тысячелетия. Те же глаза, что когда-то. И облик - почти тот же. Только силы не те - она чувствовала это. И что-то еще неуловимо изменилось - пока трудно было определить, что; но это - после.

Взглянула на Златоокого - он смотрел ей в глаза, улыбаясь немного грустно и даже - или это ей показалось - виновато и сочувственно. Ее сотворенный. Их общий сотворенный. Избравший гибельный путь, и все же - первый, любимый. Оборванная песня.

- Приветствую освобожденного и пробужденного, - произнесла Варда, изящно наклонив голову. - Сожалею, но я вынуждена просить моего супруга о приватной беседе. Дорогой, мы могли бы поговорить наедине? - Королева смотрела в лицо Короля немигающими звездными глазами, хотя с лица не сходила светская полуулыбка.

- Разумеется, дорогая. - Он чуть крепче сжал ее руку. - Я покину вас на некоторое время. Вернется Эонвэ - пусть ждет. Полагаю, вы не будете скучать. До встречи.

Манвэ подал руку Варде, та церемонно оперлась на нее, и царственная чета вышла из залы.

Пройдя несколько коридоров, они оказались у винтовой лестницы, ведшей в одну из башен, - в небольшую комнату, служившую Варде кабинетом. Войдя первой, Варда встала у окна и выжидательно посмотрела на супруга. Тот прислонился к дверному косяку, заложив руки за спину.

- Почему ты это сделал? Манвэ слегка пожал плечами:

- Потому что счел исход поединка достаточным основанием для подобного решения.

- Счел? Как вообще до этого дошло?

- А как дело доходит до поединка? Такие вещи запрещать не принято.

- Возможно. Но даровать свободу... Выпустить и освободить - это разные вещи.

- Стоит ли обращать столь пристальное внимание на столь тонкие различия?

- Полагаешь, только мне это свойственно? Варда чувствовала, что ее знаменитое терпение на пределе, - о чем они говорят? Она словно кожей ощущала, как вязко и неотвратимо течет время, его было так мало, а впереди маячило нечто неведомо-страшное...

- А ты подумал, - продолжила она, - о том, что будет дальше? Если он не покаялся и не смирился, то опять - войны, стычки, раздоры. Этого же нельзя допускать, потому и сказано было: 'Навечно!'

Манвэ покачал головой.

- Надеюсь, что все уладится. Пока никто никого не бежит сбивать с пути истинного.

- Но Эру... Ты что, не понимаешь, к чему это приведет? Что будет с нами, с тобой? Я же Видящая... И если то, что я видела, не морок...

- Что ты видела? - нахмурился Манвэ.

- Тебя. - Варда болезненно поморщилась. - И то, что с тобой было - или будет? Это ужасно! Ну что же ты, почему - вдруг?

- Вдруг? - усмехнулся Владыка. - Какое там! Теперь это, впрочем, уже не имеет значения. Просто с меня хватит - я потерял все: себя, брата, сотворенного - мне больше нечем платить.

- А я? Ты хочешь потерять еще и меня?! Манвэ покачал головой:

- Ты можешь выбрать. У тебя есть слово на Круге. Если я взбунтовался, это не значит, что ты должна пасть, разделив со мной немилость Единого. Если меня свергнут, ты можешь отречься от предателя. Я даже, наверное, не буду сопротивляться - любому приговору, который тебе придется вынести. В Валиноре будет Королева...

В следующее мгновение Владыка пошатнулся от сокрушительной пощечины. Невольно поднял руку, коснувшись лица.

Варда, в недоуменном оцепенении глядя на свою ладонь, отступила на шаг, тяжело дыша.

- Ты что?.. - прошептала она. - Ты - мне - предлагаешь - отречься? От тебя?.. А что, это мысль! - зло усмехнулась Королева. - Ты-то на меня плевать хотел... - Ее непривычно глухой голос казался надтреснутым. - Даже не соизволил посоветоваться, не счел нужным предупредить, - едко произнесла она.

- Ты спала - я действительно поначалу не счел эти события достаточным основанием, чтобы вытаскивать тебя из грез, - с глубоко спрятанной иронией произнес Манвэ, не отнимая ладони от начинающей гореть щеки.

- Грезы... Какая трогательная заботливость, милый! - прошипела Варда.

- Скажу честно: я не предполагал, что выйдет - так. Я же не из Видящих. - Манвэ криво усмехнулся. - И поверь - если ты на это еще способна, милая, - я не хотел, чтобы ты...

- Вмешалась?!

- Нет. Не хотел тебя дергать, а после - чтобы ты оказалась...

- Замешанной во все это?! - снова перебила Варда. Дважды перебить Владыку - только ей такое могло сойти с рук. - Ты что, думал, я на сто лет уснуть собралась?!

- Решения пока принимаю я. - Его голос обрел привычную жесткость. - Ты будешь ни при чем - вот и все. Отвечать перед Единым надлежит мне.

Невесело усмехнувшись, Варда приблизилась к нему, коснувшись руки, осторожно отняла ее от лица Манвэ.

- Ты ошибся, Владыка, - неожиданно мягко сказала она. - Я не могу быть ни при чем...

Манвэ опустил глаза, словно изучая мозаичный пол. На щеке тлел отпечаток ладони. Он попытался отвернуться.

- Прости, - добавила Варда, не отпуская его руки, - прости, пожалуйста! Как же это я...

- Ничего, все правильно, наверное...

- Ну неужели уже ничего нельзя изменить? Вернуть - как было?

- Я - не буду. Не могу - и не хочу. Такова моя Воля. - Он непроизвольно сощурился: оказалось, что обруч и не думал исчезать в оставленное 'на подумать' время - видимо, чтобы думалось правильнее. Варда в ужасе уставилась на Манвэ. Наваждение становилось все реальнее, как затянувшийся кошмар.

- Не надо! Не говори ничего! Да что же это... Как ты... посмел?

- Посмел, - устало произнес Манвэ. - И лучше быть уничтоженным, чем еще раз стать... исполнителем, - брезгливо закончил он. - А терять мне, повторяю, нечего. Есть - кого, но разве тебя... - его голос чуть дрогнул, - я уже не потерял?

Варда, положив руки ему на плечи, заглянула в лицо. Ломкий, полупрозрачный весенний лед с темно-синими промоинами в обрамлении тусклого золота пожухших прошлогодних камышей - безупречная личина растворялась, как кристаллы соли в воде...

Та, кого называли также Королевой, не знающей боли, резко уткнувшись в плечо супруга, заплакала - тихо, давясь и захлебываясь слезами, неумело и горько.

Манвэ растерянно погладил ее по голове, осторожно обнял - Варда прижалась к нему - отчаянно, словно пытаясь не то укрыться, не то защитить, и замерла в оцепенении.

Потом резко отстранилась - глаза были уже сухие, и звездный взгляд - непроницаем.

- Можешь презирать меня, ты же не терпишь слабостей, - хрипло проговорила она. - Впрочем, больше это не повторится. А отрекаться от тебя я не собираюсь - хотя бы потому, что, кроме тебя, мне терять тоже нечего. Дальнейшие пояснения нужны?

Владыка Арды медленно опустился на колени перед супругой и взял ее руки в свои.

- Презирать? Да, я неплохо поработал над своим образом... - Он еле заметно усмехнулся и поднял на нее глаза. - Прости меня - за все, что было, и за все, что будет, - если сможешь. За то, что, наверное, не смогу уберечь - и не уберег...

Варда склонилась к нему:

- Позволь напомнить тебе одну вещь: наши судьбы сплелись еще до Песни. Даже люди, чья судьба стала общей на Арде, не разлучаются и за Гранью Мира - а нам и уйти не дано...

Манвэ, встав с колен, прижал ее к себе и улыбнулся:

- Звездочка моя бедная, значит, нам друг от друга и деться некуда?

- Выходит, некуда, - трагическим шепотом ответила Варда и осторожно поцеловала его в щеку. - Больно?

- Очень, - ухмыльнулся Владыка. - А ты поцелуй еще раз - может, пройдет.

- Попробую, вдруг да получится... - вздохнула Королева.

Глава 18

Оповестив всех о предстоящем Круге, Эонвэ оставил визит к недомайар напоследок, предположив, что там же найдет и Курумо. Выйдя из чертогов Намо, он направился в Залы и, преодолев в который раз многочисленные ступени и переходы, добрался до заветной двери. Ему, всю жизнь проведшему в пронзительном свете ильмаринских залов, было, как ни странно, очень приятно болтать в мягко-звездном сумраке с обитателями сводчатой комнаты, где гости каким-то непостижимым образом уживались друг с другом в любых сочетаниях.

Эонвэ постучал, и Эльдин открыла ему дверь. В ее взгляде на миг мелькнули тревога и некоторая настороженность, но тут же все сменилось широчайше-гостеприимной улыбкой.

- Проходи, Эонвэ, дивно, что зашел. А то мы тут сидим, волнуемся, догадки строим.

Эонвэ прошел в комнату и поздоровался с собравшимися. Отыскав глазами Аллора, осторожно пожал ему руку и уселся на край кровати.

Гортхауэр с Курумо внимательно разглядывали гостя, изо всех сил стараясь делать это незаметно. Герольд Манвэ мысленно усмехнулся - не очень у них получалось...

- Попить или выпить? - улыбаясь, спросила Эльдин.

- Выпить, пожалуй, - улыбнулся ей Эонвэ. Странное очарование дома уже окутывало его, и он еще раз поздравил себя с тем, что оставил это посещение напоследок.

Расслабиться, впрочем, на сей раз не светило - и времени мало, и Курумо с Гортхауэром располагающими собеседниками не были. А вот хлебнуть чего-нибудь покрепче было явно необходимо.

- Что происходит наверху? - поинтересовался Аллор, когда Эонвэ почти залпом осушил бокал с мелиановской настойкой.

- Вроде пока ничего, - пожал плечами Эонвэ. - Манвэ собирает Круг через час после рассвета - это всех присутствующих касается, Круг общий. Впрочем, как ты себя чувствуешь? - обратился он к нуменорцу. - Если неважно, то не ходи, ничего страшного.

- Еще чего, - протянул Аллор, - я не могу такое пропустить.

- Вот и Манвэ так сказал, - рассмеялся Эонвэ. - А ты в состоянии?

- Конечно! Это я так злостно притворяюсь, чтобы меня все жалели, холили и лелеяли.

Герольд усмехнулся:

- Смотри сам. Надеюсь, будет кому помочь тебе.

- А что в Ильмарин происходит, если не секрет? - спросил Аллор, поймав напряженный взгляд Гортхауэра. - Мелькор еще там?

Эонвэ кивнул. Интересно, что еще они знают?

- А как он попал в Ильмарин? - поинтересовался он в свою очередь.

- Манвэ, похоже, попытался спихнуть на него Златоокого. Он, кстати, тоже еще там?

Эонвэ кивнул. Потом нахмурился:

- Дивно! Златоокого - к Мелькору, меня - в Лориэн...

- А-а, ты еще и в Лориэне успел побывать...Слушай, а можно, мы с тобой пойдем?

- Куда, в Ильмарин? Зачем?

- Ну... как сказать... У Манвэ, похоже, неприятности из-за моего любопытства, а мы тут сидим...

- Неприятности... - протянул Эонвэ. - И какой прок, скажи на милость, от вашего там появления? Полагаешь, полюбоваться на ваши верноподданные физиономии - это как раз то, чего ему в данный момент недостает?

- А что - столь редкое зрелище достойно внимания, - поучительно заявил Аллор, решительно слезая с кровати. Поморщился, неловко повернувшись. - И вообще я его поблагодарить не успел - за то, что вытащил.

- Долг Короля - заботиться о своих подданных, - провозгласил Эонвэ не без иронии.

- Долг Короля - заботиться о безопасности государства, - в тон ему ответил Аллор. - Мог бы и не возиться с предателем.

- Ну так раскатать в тонкий блин он тебя всегда успеет - стоит ли торопиться?

- Хоть прогуляюсь напоследок.

- А вы правда не собирались смуту учинять с этой вылазкой? Может, все это время ты скрывал истинные свои намерения? - усмехнулся Эонвэ.

- Конечно, чего еще ждать от бывшего назгула? - расхохотался Аллор. Впрочем, рана не дала досмеяться всласть; осталась лишь крайне гадкая из-за кривизны ухмылка. - Только тем и занимался, что искал, где бы под Блаженный Аман подкопаться. Может, мы с Гортхауэром вообще заранее обо всем договорились? - Он весело покосился на черного майа. Тот плюнул в сердцах:

- Глаза бы мои не смотрели!

- Дурацкие у тебя иногда шутки, нуменорец! - фыркнул Эонвэ и выпил еще.

- Внимая такой блистательной мудрости, могу лишь предположить, что Манвэ уже придумал наказание и для начала прислал тебя, чтобы уничтожить последние запасы выпивки в этом доме, - проговорила Эльдин, воздев руки к потолку. - Может, продолжите вашу увлекательную беседу в Ильмарин, а? Я вот уже готова.

- Ладно, пошли... - хмыкнул герольд.

- А я? - почти одновременно подали голос Гортхауэр и Курумо.

- А вас с каких пор на Таникветиль потянуло? Гортхауэр посмотрел на Эонвэ, как на умственно отсталого:

- Там же Мелькор!

- Что же он тебя сразу не взял?

- Все тебе объясни. А сейчас, если уж они идут, то и я.

- У них, в отличие от тебя, допуск в Ильмарин, который никто еще не отменял. А тебя, Курумо, Ауле ждет, волнуется...

- Да что со мной станется?! - огрызнулся тот. - До Круга всего ничего осталось - там и увидимся.

- Черствое, бесчувственное создание, - фыркнул Эонвэ. - Короче, если идем, то идем, а там уж разбирайтесь. Голову мне так и так оторвут!

- И как это ее тебе, бедному, до сих пор не оторвали? - сочувственно поинтересовался Гортхауэр.

Эонвэ, скорчив самую надменную физиономию из имевшегося в его распоряжении арсенала, сомнительнейшую жалость проигнорировал.

Аллор, успев уже каким-то образом натянуть сапоги, с помощью явно магических действий привел в порядок прическу и скучающе-любезно ожидал конца беседы. Эльдин все же помогла ему встать, и он, двигаясь несколько более плавно и продуманно, чем обычно, направился к выходу. Все остальные последовали за ним.

Эонвэ почувствовал, как снова страх словно провел холодным лезвием по спине - эти движения... Так вот еще что насторожило и напугало его в поведении Манвэ - та же слишком выверенная пластика. 'Да что же это делается?!' - взвыл он про себя, наблюдая, как скользит впереди него по Залам фигура нуменорца.

Выбравшись наверх, под небо, напоминающее поеденный молью бархат, если сквозь него смотреть на солнце, Эонвэ подозвал мирно восседавшего на стене чертога орла.

- Позови еще двоих, - приказал он.

Орел, покосившись на пеструю компанию, издал призывный клекот. Эти валинорские птицы вполне владели речью, но не слишком любили ею пользоваться.

Скоро в небе нарисовалась пара крылатых теней, и орлы опустились на плиты двора.

- Не полечу я на них, - пробормотал Гортхауэр, неприязненно косясь на птиц.

- Не лети, - легко согласился Эонвэ. - К утру дойдешь. Так что советую сразу на Маханаксар двигаться - успеешь занять хорошее место. К тому же кто тебя одного пустит в Ильмарин? Или мне тебя на входе полночи ждать?

- Твоя правда, да и к чему нам, темным, проявлять излишнюю щепетильность, - усмехнулся черный майа. - А они не слишком идейные для того, чтобы таскать на себе вражье отродье? - добавил он с ехидством.

- Мы на службе, - лениво процедил ближайший орел. - Куда и кого прикажут, туда того и доставим. А позволишь себе лишнее в полете - не обессудь.

- И много таких спорных случаев было? - поинтересовался Гортхауэр. - Ведь если кто с орла свалился, поди докажи - загляделся он или...

- А-а, ты об этом, - протянул Эонвэ. - Ну вообще-то никто ниоткуда просто так не падает...

Майа знал о слухах, ходящих в Блаженных землях, относительно такого метода расправы с неугодными. И хотя реально таких случаев, само собой, не было, его Повелитель не спешил опровергать досужие домыслы. Страх - великая сила...

Гортхауэр, подчеркнуто равнодушно пожав плечами, направился к орлу и осторожно, но вполне уверенно уселся на мощную спину. Курумо, не вступая в пререкания, собрался было последовать его примеру, но остановился.

- А как же вы? - спросил он. - Орлов-то двое осталось, а нас - четверо, или я что-то недопонял?

- Просто Аллора понесу я, - усмехнулся Эонвэ, подавая руку Эльдин.

Впрочем, девушка с легкостью почти взлетела на место. Герольд Манвэ, сосредоточившись, приготовился к перемене облика, и через пару минут на площадке красовалась еще одна крупная птица с золотистым оперением и ярко-синими глазами.

Подмигнув, что выглядело весьма странно, новоиспеченный орел сделал приглашающее движение крылом и даже шаркнул когтистой лапой, выбив из камня искры. Эльдин взвизгнула от восторга. Аллор, рассмеявшись, с помощью Курумо расположился на мягких перьях, и вся компания поднялась в воздух.

Вскоре впереди ледяной свечой замаячили чертоги Ильмарин...

* * *

Порывшись в шкафу, Варда протянула супругу темно-синюю, с отливом в сталь, рубаху, покрытую причудливой вышивкой.

- Надень, а то эта вся в пыли - где ты так умудрился?

- Эонвэ ловил - дабы у него не сложилось ложное убеждение, что падение с подоконника является закономерным окончанием любого самостоятельного полета, - усмехнулся Манвэ, проскальзывая в ворот.

Успевшая привести в порядок разметавшиеся пряди Варда увидела в появившихся из рукава пальцах супруга серебристо поблескивающий цветок - он напоминал Телперион, но лепестки были острее и венчик более удлиненный. Не дожидаясь, пока она что-либо скажет, Манвэ вплел его в только что восстановленную прическу.

Выразительно покрутив пальцем у виска, Варда уцепилась за его локоть, и они вышли из залы.

Войдя в покой, где оставлены были теряться в догадках Мелькор и Златоокий, они застали там обширную компанию. Аллор, задумчиво дымя самокруткой, возлежал на ложе Златоокого, Эльдин курила, сидя у него в изголовье. В ногах расположился Эонвэ. Златоокий, сидя у стены, что-то объяснял Гортхауэру, разводя руками, а Курумо и Мелькор, забравшись в угол, общались безмолвно, глядя друг другу в глаза, и по лицам понять что-либо определенное было затруднительно - видно было лишь, что это не самый приятный разговор в их жизни.

Все, включая Аллора, встали, приветствуя царственную чету, явно пытаясь понять, чем закончилась приватная беседа. Впрочем, Манвэ счел, что вопросы все же задает он.

- Что привело в мои чертоги столь изысканное общество? - тихо и ехидно поинтересовался Владыка, высокомерно-ледяным взглядом одарив вновь прибывших.

Те почтительно помалкивали, собираясь с ответом. Эонвэ отчаянно пытался донести до окружающих и до Короля в первую очередь ощущение, что его, Эонвэ, вообще тут нет.

- Прошу извинить столь наглое вторжение, - заговорил Аллор, - просто я воспользовался случаем, чтобы поблагодарить тебя, Владыка, за оказанную милость.

- Не рано ли? - процедил Манвэ.

- Я имею в виду то, что было. Дальнейшее - это дальнейшее. А Гортхауэр предпочитает моему обществу общество сотворившего - ума не приложу, как он выдержал эту пару часов.

- А я просто провожал их, - проговорил Курумо, глядя на Манвэ темными, непроницаемыми колодцами глаз: он явно полагал, что его просто-напросто погонят, и не особенно ждал защиты от кого бы то ни было, хоть от приятелей, хоть от сотворившего.

Затянувшуюся паузу прервало появление Вардонэли.

Тихо постучав, она заглянула в комнату и доложила о появлении Ауле.

- Он просит принять его, Владыка, - закончила майэ. Манвэ вскинул бровь.

- Прелестно, скоро сюда весь Валмар сбежится, - пожала плечами Варда.

Эонвэ мстительно покосился на Курумо. 'А что я говорил?' - мысленно обратился он к майа Ауле. Тот вздохнул.

- Видимо, ему не терпится узнать, что произошло в чертогах Ниэнны, - мурлыкнула Варда.

- Спросил бы у Тулкаса, - бросил Манвэ.

'Наверное, интересуется, осталось ли что-нибудь от его майа', - безмолвно предположил Эонвэ, обращаясь к Манвэ.

- Проводи Великого Кузнеца в мою приемную, - обернулся Владыка к Вардонэли. - Жестоко обрекать уважаемого Ауле на томительное беспокойство о судьбе его помощника. Думаю, именно это волнует его в первую очередь. - При этих словах Курумо дернулся к двери. - Нет, раз уж пришел сюда, а не в его чертоги, хотя, по-моему, перепутать сложно, то, сделай милость, посиди здесь.

Курумо, закусив губу, поклонился.

'Расскажешь ему?' - спросила Варда без слов.

'Посмотрим', - усмехнулся Манвэ, пожал ей руку и, кивнув остальным, покинул помещение.

Ауле ждал в приемной, пытаясь сосредоточиться на предстоящем разговоре.

'Все, сколько можно издеваться?! - думал он с возрастающим раздражением. - Раз использовал, два использовал, теперь опять зачем-то вызвал... Он что, так ненавидит Мелькора, что до сих пор отыгрывается на Курумо, или решил припомнить майа Средиземье? Лишь бы в грязь втоптать! После того как он с Мелькором расправился, кто ему слово поперек решится сказать? Так мало ему! Думает, если я смирился и сломался, то из меня можно до Второй Песни веревки вить? Если он что-то сделал с Курумо, я с ним самим не знаю что сделаю, пусть потом Единому жалуется!' - Гнев Кузнеца медленно закипал, подобно раскаленной лаве, и, когда высокая фигура Повелителя Валинора возникла на пороге, Вала с трудом сдержался, чтобы не броситься на него. Все же взяв себя в руки, он приветствовал Владыку: гнев - плохой советчик, главное - узнать, что с Курумо.

Манвэ, стоя напротив кипящего от возмущения Ауле, стер с лица усмешку и неторопливо разглядывал ночного посетителя. Потом все же поинтересовался, что привело досточтимого Мастера в столь неурочный час.

- Я хочу знать, что с Курумо, - тяжело проговорил Ауле. - Ты призвал его сегодня, и его до сих пор нет.

- При чем тут я? Ты в других местах искал?

- Где, например? - нахмурился Кузнец.

- Допустим, в Лориэне. Или, скажем, в Залах...

- Ах ты... - Ауле не мог дальше сдерживаться, глядя на это непроницаемое лицо, копившийся тысячелетиями гнев выплеснулся наружу. - Ты... Что ты с ним сделал?! Думаешь, тебе все с рук сойдет? Я тебе этого не спущу, слышишь, ты?! - Ярость душила его. - Тебе мало унижений, мало крови... - Он вцепился в ворот одеяния Владыки, потянул на себя. - Я тебя с Таникветиль спущу, можешь звать хоть Всеотца... Братоубийца!

Глаза Повелителя Арды заледенели, он прищурился, отчего они стали похожи на тускло блестящие кинжалы.

- Ну? - проговорил он тихо, подойдя вплотную. - Ударь, что же ты стоишь? Или и впрямь до окна дотащить решил?

Ауле, разжав пальцы, стоял, тяжело дыша, словно вспышка гнева отняла последние силы. Поднял руку, опустил, почему-то не в состоянии нанести удар. Манвэ выжидательно смотрел на него, скрестив руки на груди.

- Где Курумо? - хрипло повторил Ауле.

- Вообще-то, говоря о Залах, я имел в виду покои Аллора и Эльдин... - усмехнулся Король.

- Нет его там, - процедил Кузнец. - Я пришел оттуда.

- Ну так спросил бы у Намо, он-то знает, что у него в Залах происходит.

Ауле покачал головой, в глазах вновь появилось затравленное выражение.

- Ну хорошо, он действительно здесь, причем добровольно. - Манвэ удобно расположился в кресле. - Полагаю, продолжает выяснять отношения с сотворившим.

Ауле в некотором замешательстве посмотрел на него:

- Выясняет - здесь?

- Представь себе, не за Гранью. Ты что, ничего не слышал?

- А кто мне мог рассказать? - огрызнулся Великий Кузнец.

- Ну так слушай хоть сейчас. - Манвэ вкратце описал дневные события.

Лицо Кузнеца прояснилось. Он смущенно и все же с опаской посмотрел па Манвэ.

- Извини, Владыка, я же не знал, я думал... А Единый? - вдруг, словно что-то вспомнив, спросил оп.

- А моя Воля когда-либо не совпадала с Его пожеланиями? - невозмутимо поинтересовался Король.

- Наконец-то! - просиял Ауле. - Не будет всего этого... - Он покосился на венценосного собеседника.

- Ну пойдем, - ухмыльнулся тот.

Они прошли анфиладу залов и переходов в Восточное крыло. Подойдя к двери, Владыка смерил Ауле долгим взглядом и раздумчиво произнес, глядя на смесь радости, страха и недоверия на лице Кузнеца:

- Рад, значит, Великий Кузнец? Все, говоришь, хорошо стало...

Ауле растерянно и настороженно уставился на него.

- Ничего, проходи, - усмехнулся Манвэ, открывая дверь в покой и приглашая Ауле следовать за ним. Вала-Кузнец вошел в тускло освещенный чертог и замер на пороге, разглядев собравшееся там общество. Мелькор кивнул ему, Варда, улыбаясь ослепительно-надменно, указала на табурет. Курумо, выйдя из угла, приблизился к Ауле.

- Прости, Учитель, я... - Оправдываться было бессмысленно, и он понимал это.

- Ничего, ладно. - Ауле положил ему руку на плечо, майа опустил голову. - 'Тебе нужно было поговорить с сотворившим, я все понимаю, ты не мог отлучиться - иногда минуты решают все...' - мысленно продолжил Вала. Курумо судорожно кивнул. - 'Тебе не придется больше выбирать, впрочем, как бы ни сложилось, я не мог бы уже молчать. И исполнителем более не буду...' - Ауле замолчал, почувствовав пристальный взгляд Манвэ.

- Значит, исполнителем не будешь... Никогда? А если Единый прикажет? Разве ты осмелишься ослушаться Его? - Злое любопытство поднималось в Манвэ, захотелось проверить, будет ли Ауле столь же тверд в своем решении не быть исполнителем, если... Желание спустить с Таникветиль его коронованную особу не показалось Владыке достаточным доказательством бесповоротности избранного Кузнецом пути. В свое время Единый с одного внушения отбил у Ауле охоту отклоняться от Замысла, и пересилит ли себя Кузнец на этот раз? Кто знает, что произойдет через час после недалекого уже рассвета?

Еле заметная улыбка зазмеилась на губах Манвэ - он смотрел в упор на Ауле, ожидая ответа.

- Ослушаться? Его? А почему ты спрашиваешь так? Разве Единый... против освобождения Мелькора? И что же теперь будет? - В золотистых глазах Кузнеца мелькнул давний, глубоко затаившийся ужас.

И тут Ауле почувствовал, как страх вытесняется из души иным состоянием - каким-то отчаянным и усталым гневом, не тем, что недолгое время назад обрушился на Манвэ...

- Что же будет? - повторил он.

- Не знаю, - как-то неуместно мечтательно улыбнулся Владыка, - что-нибудь да будет. Ты уж подумай хорошенько, - продолжал Король. - Возможно, это твой час снискать милость Отца нашего: твое желание... э-э... спустить меня с Таникветиль, полагаю, должно было бы сейчас прийтись Ему по вкусу...

- Издеваешься?! - нехорошо сощурился Кузнец.

- Чуть-чуть. - Манвэ одарил его ослепительной улыбкой. Даже слишком ослепительной.

- Хватит с меня, - тяжело проговорил Ауле. - Я, конечно, утратил способность творить и превратился в ремесленника, но... мой ученик больше не будет искать смерти из-за моей трусости. Я ему уже сказал и повторяю: Курумо не будет больше выбирать между Сотворившим и Научившим, и из-под моего молота никогда не выйдет цепь. - Он прикрыл глаза, переведя дух. В висках противно застучало. - И если ты, Владыка, так решил... - Он чуть не задохнулся от волнения, воздух словно сгустился в гортани горячим комом. Сквозь пульсирующие перед глазами рдяные точки он услышал вкрадчиво-мягкий голос Короля:

- О звезды, как же было легко тебя поймать! Впрочем, этого следовало ожидать, но теперь все уже окончательно ясно. Отличный способ выявлять недовольных.

Ауле застыл, как громом пораженный. Курумо кинулся к нему, бросив на Манвэ испепеляющий взгляд.

'Зачем ты его так?' - мысленно обратился к брату Черный Вала.

'Хочу попять: он на это решился, потому что обстоятельства благоприятствуют, или действительно больше на попятный не пойдет? Да, это жестоко, но уж кто-кто, а он должен решить для себя - либо он поступит по велению сердца, либо останется тем, кем был'.

- Так вот ты как... - прошептал Ауле. - Но... как же... а Мелькор?

- А это - приманка. Проверка на верность Замыслу. Для того я его и вытащил.

- Мелькор не стал бы тебя слушаться - вот так!

- Откуда тебе знать, как и чем я смог заставить его? Вон ученик его сидит, воплощенный - может, это цена? - Владыка ухмыльнулся.

В следующее мгновение он еле увернулся от тяжелого кулака Кузнеца. Глаза Ауле горели, как расплавленное золото, лицо побледнело.

- Ты... так ты... Проверил, значит... Всех скрутить собрался, да?! Не выйдет, слышишь?! Без меня своими кровавыми делами занимайся! Вместе с Единым! - Великий Кузнец, изготовившись, бросился на Короля.

'Интересно, а у него обруч не срабатывает, потому что давно снят за примерное поведение, или Единому не терпится взглянуть, как меня прибьют собственные подданные? Зачему Самому возиться?' - подумал Манвэ, ускользая от возмущенного Кузнеца.

Собравшиеся с каким-то даже задорным интересом наблюдали за разыгравшейся в покое сценой - часть разговора большинство не слышало, а мысленные реплики никто и подавно проследить не мог.

Варда, потянувшись, как огромная кошка, направилась к ним. Ауле снова рванулся к Королю, по-прежнему неуловимому, как подвластная ему стихия, но на плечо его легла неожиданно тяжелая рука Мелькора.

- Успокойся, Ауле, это действительно была проверка, но с иной целью.

Ауле дернулся, недоверчиво косясь на Черного Валу:

- То есть? Ты действительно свободен? А ты уверен, что он тебя не обманывает?

- Знаешь, если бы план был именно таков, можно было бы обставить мое явление в Аман иным образом. Например, как бы позволить бежать... - Мелькор ухмыльнулся.

- И распустить об этом слух по Валмару, - мечтательно протянула Варда.

- И выявить штаб мятежников у нас дома, например, - улыбнулся Аллор.

- А там накрыть всех сразу! - звонко, чуть нервно рассмеялся Златоокий, тряхнув копной темно-медовых волос.

Великий Кузнец мрачно покачал головой:

- Так где же - правда?

- Правда все же в том, что Мелькора я счел нужным освободить, а Отец наш придерживается иного мнения на этот счет, - пожал плечами Манвэ.

- Зачем же ты...

- Видишь ли, в сложившейся ситуации каждому приходится решать за себя, - развел руками Мелькор.

- Сидел бы в своем чертоге - не было бы всей этой разборки, - проговорил Манвэ.

- Какая разница?

- На рассвете выслушал бы спокойно Указ - и никакого личного решения.

- Насиделся уже! - проворчал Ауле. - Не все ли равно, когда заявить то, что я заявил, - днем раньше или днем позже? Повторить? Пожалуйста: я больше не орудие - ни в твоих руках, Манвэ, ни в руках Единого, чью волю ты вершишь... или вершил...

Внезапно Ауле побледнел, невольно поднеся руку к виску. Скривился.

- Начинается... - процедила Варда.

- Вот так... Не из любви и веры, так из страха! - пробормотал Манвэ. - Видишь, Ауле, обратного пути нет - верить не удастся после всего, а продолжать - так, на коротком поводке... Я - не смогу, - проговорил он. - Все же зря я тебя, наверное, накрутил...

- Может, и к лучшему. Надо же хоть когда-то решиться, - сощурился Ауле.

- Ладно, не горячись, посмотрим, что нам утро принесет. По крайней мере, ты выбрал. Так что, что бы ни произошло... - Манвэ вгляделся в еле заметно начинающее выцветать небо.

- Пора собираться, - произнесла Варда. - С нами пойдете или пораньше?

- Может, лучше вместе? - проговорил Мелькор. Владыка пожал плечами. 'Ну и процессия. Впрочем, не раньше же меня ему появляться'.

- Все-таки лучше, если я буду рядом, - раздумчиво повторил Мелькор. - Ведь из-за меня, по идее, весь шум... - неопределенно усмехнулся он.

- Послушай, а ты не обидишься, если я буду считать тебя поводом, а не причиной? Так - честнее... - покачал головой Манвэ.

- Знаешь, я не настолько гордый - что бы обо мне ни говорили. И не такой уж обидчивый.

Собравшиеся покинули покой - последними вышли королевская чета и Мелькор. Стыло-серое, по-утреннему хмурое небо настраивало на меланхолию, и солнце, болезненно-желтоватыми всплесками лучей размазывающее потеки сумерек, ликования не внушало. Варда передернула плечами, кутаясь в темно-серебристый плащ.

Вдохнув покалывающий горло ледяной пылью воздух, Манвэ неторопливо, даже как-то томно потянулся.

На смену тоскливому и почти растерянному состоянию постепенно пришло полузабытое ощущение азарта - как на крутом вираже во время отчаянно-стремительного полета. Забыть это ощущение он не мог, да и не желал, даже спустя три эпохи. За спиной была пустота, впереди - неизвестность, и это наполняло Повелителя Ветров каким-то хищным, почти радостным чувством свободы. Что бы ни случилось - к прежнему он не вернется. Он может потерять все и всех - но, повернув назад, потеряет также, только более жалко и унизительно.

Большая игра началась - отступать поздно, ставки сделаны, а надежда на выигрыш... Что же, как и полагается надежде, она умрет последней.

Он любезно подал руку Варде, помогая ей устроиться на ее любимом белом орле. Усевшись сам, Владыка взмахнул рукой, и пестрая кавалькада ринулась с кристально мерцающей вершины Ойлоссэ вниз, к морю, на Маханаксар.

Глава 19

Охтариэн и Талион услышали, как Эонвэ передал их Вале приказ Короля Мира. Круг. Что будет объявлено там? Чья воля?

Они не спешили уйти, сами не понимая, почему. Тулкас смотрел в пол и прихлебывал вино прямо из кувшина, изредка поворачиваясь в их сторону. Майар преувеличенно-сосредоточенно приводили в порядок снаряжение - в который уже раз полубездумно начищали до блеска оружие, бросая временами взгляды на Сотворившего и не зная, что сказать ему. И он - не знал. Привычный мир его представлений о правильном и должном был разрушен ударом Меча Справедливости, размылся не ихором, а неожиданно настоящей кровью, умер вместе с неестественным хрустом проколотого сердца...

Насколько раньше все было ясно, настолько сейчас все было смутно: от кого защищаться и что - защищать? Как относиться к Отступнику? Насколько серьезно и бесповоротно решение Манвэ, объявленное в чертоге Ниэнны? Наконец, что делать с собственными пробужденными майар? Просить прощения он был не в состоянии, но и вести себя как ни в чем не бывало, конечно, не мог.

Так или иначе, но через пару часов он должен явиться на Круг - полный. Взять их с собой - как полагалось в таких случаях согласно принятому этикету? А пойдут ли? Вряд ли он сможет приказать им - как раньше. Наконец, решившись, произнес:

- Вы слышали, что передал Эонвэ?

Майар хмуро кивнули, оторвавшись от монотонного занятия.

- Ну и? Вы - пойдете?.. - Он хотел сказать 'со мной', но не докончил фразу.

- Пожалуй, - проговорил Талион.

- Что бы ни было, лучше знать сразу, - добавила Охтариэн, вкладывая кинжал в ножны. Меч уже висел у нее на перевязи.

- Тогда скоро отправляемся.

Тулкас с еле заметной усмешкой покосился на арсенал, собранный майар. Бездна доверия - похоже, в мирное окончание Круга обоим верилось слабо.

* * *

Оромэ выслушал приказ и призадумался. Полный Круг - это все Валар и их майар. Значит ли это, что вроде бы оправданным ныне мятежникам тоже надлежит появиться там? Манвэ высказал свою волю - а не прислушиваться к его пожеланиям небезопасно. В таком случае явиться без Алтарэна - значит, продемонстрировать невнимание к словам Владыки. А этого делать не стоит. Но как будить майа? Что сказать? И пойдет ли он на Круг? Силой тащить? Так ведь он теперь свободен.

И все же придется будить. В конце концов, глядишь, сам сообразит, что лучше показаться. А вот о чем с ним говорить... После казни, когда майа был расстрелян из луков, он забрал его из Залов, надеясь, что многократной экзекуции никто требовать не будет. Так и вышло: Манвэ отменил ступенчатую смерть, хотя вначале и шел об этом разговор - 'пока не покаются'. И Оромэ, поинтересовавшись у Алтарэна, не изменил ли тот свое отношение к мироустройству, и получив отрицательный ответ, усыпил сотворенного. Сон скорее напоминал обморок, ибо Великий Охотник мало смыслил в этой области, а потому он направился в Лориэн и попросил Ирмо проверить, насколько все сделано правильно. Издерганный Мастер Грез, мрачно взглянув на Оромэ, все же последовал за ним и, просмотрев ощущения усыпленного майа, провел рукой по его лбу и прикрытым глазам. Погладил по голове. Повернувшись к Оромэ, процедил:

- Теперь он спит, точнее, просто не бодрствует. Я бы постарался дать ему грезы - светлые, хорошие, - но сейчас не выйдет. - Ирмо криво усмехнулся. - Настроение у меня неподходящее.

Оромэ поблагодарил Ирмо и, проводив его, вернулся в чертог. Перенес майа в дальнюю комнату и запер ее. Пусть уж спит - спокойно, без мороков. Не Моргот же, в самом деле...

* * *

Поскольку Ирмо только поправил состояние майа, Оромэ сам был в силах вывести Алтарэна из сна, что и сделал. Охотник приоткрыл светлые глаза цвета пожухших листьев и снова зажмурился. Взглянул на Валу в некотором замешательстве.

- Я - спал? - недоуменно прошептал он.

Оромэ кивнул. Неужели майа все забыл? Не может быть! Или Ирмо...

- А почему... - Внезапно, вспомнив все, Алтарэн резко сел на ложе. Недоверчиво уставился на сотворившего. Видимо, кому-то постигшей его, Алтарэна, кары показалось мало. Ну что же... ничего нового от него не услышат - он выбрал.

- Куда идти? - мрачно поинтересовался майа.

- То есть? - переспросил Оромэ.

- Ну ты же меня не просто так пробудил. Продолжение следует? - Охотник невесело усмехнулся.

Вала неопределенно пожап плечами, кивнул и, прежде чем майа успел что-либо ответить, сказал:

- Круг через несколько часов. Там ты узнаешь все. Пока же, согласно устному заявлению Повелителя Арды, ты не подлежишь преследованию, равно как и Мелькор.

Майа замер, пытаясь осмыслить услышанное. Кратко описав дневные события, включая свой разговор с Манвэ у чертога Ниэнны, Оромэ протянул Алтарэну сверток с одеждой и кинжал, который тот всегда носил с собой.

Майа молча оделся и спросил:

- А Йаванна? Она тоже придет с... Ити? - добавил он тише.

- Приказ есть приказ, - проговорил Оромэ. Потом, решившись, произнес: - Хочешь, мы подойдем к ней до Круга?

Майа кивнул и внимательно взглянул на сотворившего. С чего это он такой добрый? Алтарэн почти не помнил того времени, когда он и Оромэ ладили между собой. Что такое вложил в него Вала, отчего все, что ни делал майа, шло вразрез с деяниями Сотворившего? Негодное орудие, ошибка мастера... А сейчас, наверное, Вала просто должен доставить его на Круг. Ну и ладно. Главное - увидеть хоть ненадолго жену (он словно попробовал на вкус это новое для них слово), а там... Там видно будет.

* * *

Йаванна была несколько удивлена столь поздним визитом. Впрочем, явление Эонвэ уже настроило ее на деятельный лад, хотя причину сбора герольд ей не сообщил.

Тихий перестук копыт по мозаичным дорожкам Валмара заставил Йаванну высунуться из окна - а Оромэ уже соскочил с Нахара и направлялся к дверям ее чертога. Рядом с ним шел, мягко ступая, высокий светловолосый майа в кожаной куртке. Вглядевшись, она узнала в нем первого сотворенного Великого Охотника, еще в Предначальную загулявшего в Эндорэ и объявившегося в Валмаре лишь в конце Первой, дабы понести наказание за отступничество. Что же он делает рядом с Оромэ?

Дарительница Жизни знала, что ее запутавшаяся майэ чуть ли не замуж за него вышла, но что можно сделать, если мятежники должны были быть наказаны - своими же сотворившими? Такова воля Единого. Это понятно: надо было четко определить, что важнее для каждого из Валар - связь с сотворенными или верность Эру и Его Замыслу. Но за что было убивать Ити, ничего серьезней цветочков не сотворявшую? А любовь зла. Вон, когда та же Мелиан вслед за Ити направилась в Забытые земли и оттуда сообщила лишь, что остается с 'ну совершенно замечательным элда', Валиэ только рукой махнула - видно, всегда близкие ей майар будут идти на поводу у чувств. Впрочем, Айвендил вот тихий был, послушный, старательный - сотворенный уже во Вторую Эпоху. Еще одна попытка. Вопрос, как его изменит Средиземье...

Йаванна вздохнула. Она не могла спасти мятежного возлюбленного ее майэ и ее отпустить не могла, да и куда той деваться? Так что, полюбовавшись с неделю на то, как сотворенная бесцельно пересыпает в ладонях землю, Валиэ вырастила цветок, дающий сон, похожий на смерть. Подойдя к Ити, вздрогнувшей при ее приближении, Йаванна протянула ей дымчато-белый цветок с пушистыми лепестками и махрово-лиловыми тычинками. Та, бездумно взяв его, повертела, погладила и поднесла к лицу. На мгновение ее взгляд прояснился, в глазах мелькнуло что-то прежнее, давнее, даже тень обычной улыбки проскользнула - и застыла. Цветок мягко выпал из рук, заострившиеся черты разгладились, и майэ невесомо опустилась на траву, почти не примяв ее. Йаванна мановением руки вырастила вокруг беседку из цветущих деревьев, свивших из крон подобие купола над головой спящей.

А что сейчас делается? Оромэ уже тихо стучал в дверь, а его сотворенный косился по сторонам. Валиэ спустилась к ним. отворила легкие створки, узор которых напоминал сплетенные корни, и предложила войти.

Оромэ не стал мучать ее догадками и вкратце обрисовал сложившуюся ситуацию. Она слушала и растерянно кивала.

- А если он опять начнет разрушать, насоздает хищников? Он же только о своем думает...

- Так решил Манвэ - тебе хочется с ним спорить?

- С ним поспоришь...

- Да не хотел он разрушать, а хищников придумал, чтобы животные сами друг с другом разбирались. Все кого-то едят... - неожиданно вмешался в разговор Алтарэн.

- Ну по большому счету... - пробормотал Оромэ.

- Странно все это, - проговорила Йаванна, потягивая напиток из деревянной чаши, - хотя наше дело маленькое. Манвэ знает, что делает... Только надо ли их на Круг вести...

- Ты можешь не брать: тебя-то у Ниэнны не было.

- А если ты не приведешь, получится, что ты не обратил внимания на его заявление...

- Вроде того, - нахмурился Оромэ, косясь на Алтарэна.

Тот сидел, усиленно разглядывая цветы на подоконниках. И вдруг спросил:

- А... Ити... то есть Весенний Лист, она - как?

- Спит, - покачала головой Йаванна.

Алтарэн грустно кивнул, опустив голову. Валиэ с сочувствием посмотрела на него и решительно встала:

- Пойдем. Как бы то ни было, но раз ты уже пробужден, то не дать вам увидеться.... Хотя кто знает, что на Круге будет... А если Манвэ изменит решение, что тогда? - Йаванна остановилась в раздумье. - Может, лучше ее все же не трогать?

Майа задумчиво прошептал:

- Хоть бы взглянуть на нее. А там...

- Тогда пошли, и побыстрее.

Через заднюю дверь они вышли в обширный, превосходящий размерами сады Лориэна парк, где в изобилии росли разнообразные растения - от мягкой, как мех, травы до мощных деревьев. Сады Йаванны плавно переходили в густые, простирающиеся до Пеллор почти непроходимые леса, где время от времени охотился Оромэ. К слову сказать, Великий Охотник давно уже предпочитал ходить на зверя один на один, вооруженный лишь кинжалом, рассчитывая на силу и ловкость. Ему все больше нравилось играть с недостижимой, но ощутимой смертью...

Дойдя до покрытого цветами причудливого купола, Йаванна указала майа на еле заметный зазор меж ветвей. На мгновение замешкавшись, он бесшумно проскользнул внутрь. Валар встали поодаль.

В беседке было почти темно, только мелкие, похожие на звездочки соцветья слегка светились, и неслышно парили зеленоватыми огоньками светлячки, отбрасывая призрачный свет на лицо майэ. Цветы сплелись с ее пышными волосами, и задумчивые травы укутали тонкую фигуру, как плед.

Она спала, и на лице ее бродила чуть отрешенная улыбка. Алтарэн осторожно провел по темно-каштановым прядям, коснулся руки - она была прохладная, но живая. Справиться с собой он не смог - осторожно поцеловал ладонь, потом, еще осторожнее, глаза. Веки затрепетали, чувственные, нежно очерченные губы слегка приоткрылись, и он не мог не поцеловать и их - как когда-то. Тело майэ дрогнуло, она потянулась во сне, слегка улыбнувшись, и снова затихла. Он погладил ее по голове. 'Стоит ли будить? Ей, наверное, хорошо, а кто знает, что будет...' Он тихо поднялся с колен, вглядываясь в оттененные зыбким кружевом теней черты. Внезапно она пошевелилась, и с губ слетело, как дыхание: 'Алт...' Не выдержав, он склонился к ее лицу, пытаясь пробудить, - напрасно. Мягкий дурман не отпускал. Выбравшись из растительного шатра, он отыскал взглядом Йаваниу.

- Пожалуйста... - прошептал он, - помоги... Пробуди - хоть на мгновение. И пусть спит дальше...

Пожав плечами, Йаванна извлекла из складок переливчато-зеленого одеяния небольшой флакон.

- Дай ей вдохнуть немного.

Он бросился назад, в сплетение ветвей, и поднес зелье к лицу Ити. Спустя краткое время дыхание майэ участилось, и она открыла глаза. Ее взгляд встретился со взглядом Алтарэна, она улыбнулась.

- Ты здесь? А я все спала... И тебя во сне видела, мы бабочку придумывали, а Мелькор подошел и... - Она резко оборвала речь, в глазах появился страх. - Так ведь все это... битва, суд... это - не сон? А ты, откуда ты? И что теперь будет? - Она чуть не плакала, прижавшись к нему. Майа погладил ее по голове.

- А свадьба? - прошептала она. - Это ведь тоже не сон?

- Нет, что ты!

- А что теперь? Почему нам дали увидеться? Алтарэн пожал плечами:

- Почему бы и нет? До Круга, во всяком случае. Я знаю немногим более твоего... - Он рассказал то, что успел узнать. - Они сами, наши сотворившие, похоже, не знают, чего ждать.

- Может, оставят в покое? - проговорила Весенний Лист.

- Смотря на каких условиях. Я каяться и отрекаться не собираюсь.

- Я тоже, - нахмурилась майэ. - Слушай, а может, убежим - прямо сейчас? В лес... Пересидим, а там и из Валинора, глядишь, бежать удастся. А Арта велика...

Алтарэи задумался. Вряд ли он этим подведет Оромэ, да и не должен он ему ничего. Пробудив, Вала лишь выполнил волю Короля. И пусть ищет, если все наихудшим образом сложится. Возможно, у них будет еще неделя, а если повезет, то и две - вместе. А там и помереть не жалко - не впервой. Он кивнул ей, подмигнув, как когда-то. Ити мягко раздвинула ветви с другой стороны шатра, погладив их и что-то прошептав, и майар выскользнули наружу. Йаванна о чем-то беседовала с Оромэ, прислонившись к его плечу. Кажется, Валар было не до них. Охотник и Весенний Лист скрылись в густых зарослях.

Попытавшись в очередной раз сложить причудливую мозаику событий, догадок и слухов, Валар огляделись. В древесном шатре было тихо. Йаванна осторожно приблизилась, прислушиваясь, потом заглянула внутрь - пусто.

- Та-ак. - Оромэ прищурился. - Убежали от греха подальше. Вот и пробуждай...

- Ну и вел бы его на веревочке на Круг, - фыркнула Йаванна. - Они же свободны.

- От преследований - не от службы. Как я покажусь?

- Подумаешь... Да только куда они денутся, ежели что? Из Валинора-то уже целую эпоху просто так не уйдешь. Ты про Нуменор ему рассказывал?

- Нет, не успел.

- И куда они сбегут? Будут по лесам кружить...

- Если все обойдется, так и пусть себе. А если и впрямь к пробужденным больше не будет претензий, но лишь к тем, кто явится, - а остальные так и останутся вне закона?

Йаванна развела руками:

- Позвать их, что ли? Может, отзовутся?

- Как же...

- Попробую.

Валиэ сосредоточилась, пытаясь связаться с непослушной майэ. Ответа не было, но Йаванна попыток не оставила.

'Ну вернитесь - разве вы не хотите узнать, что будет? Вам же надо знать, в каком качестве вы будете ныне пребывать в Блаженных землях...'

'А зачем? - донесся ответ. - Если все в порядке, то все в порядке, а если нет - хоть пару недель выгадаем'.

'Вот решат, что раз не явились, то что-то не то замыслили, и на вас это решение не распространится'.

'Что - "не то"? Мы вообще-то каяться не собирались. Но и Валинору пакостить, между прочим, тоже намерений не было'.

'Кстати, из Валинора вы все равно бежать не сможете - он не находится теперь на Арде'.

'Это еще как?'

'Вот так - Пути изменились'

'Значит, деваться некуда?'

'Именно так'.

'Тогда пусть все идет, как идет. Да вам-то что, влетит, что ли, если мы не явимся?'

'Вот еще. Решайте сами. Круг будет через час после рассвета. Хотите, встретимся неподалеку от Маханаксар - хоть на берегу? Придете - придете, нет...'

'Ловить будете?'

'Нет, просто непонятно, как вам передать то, что произойдет, сможем ли дотянуться'.

'Мы подумаем'.

'Думайте - пока время есть'. - Йаванна прервала мысленную связь.

- Ну что? - поинтересовался Великий Охотник.

- Будут думать. Может, придут. Да не беспокойся ты так, думаю, шуму и без них сегодня немало будет. Так что давай на берегу моря через полчаса после рассвета встретимся - а я пошла себя в порядок приводить.

- Можно, я у тебя посижу? - спросил Оромэ.

- Отчего же, посиди. - С этими словами Йаванна прошествовала в чертог, и Оромэ направился вслед за ней.

* * *

- Знаешь, если что-то случится, то лучше быть там, - задумчиво сказала Весенний Лист.

- И то верно, там же Мелькор будет, и Гортхауэр...

- А Айо и Златоокий? Если и они придут?

- И Охтариэн с Талионом... Да, мы должны быть рядом. - Алтарэн решительно тряхнул гривой спутанных волос.

- Но у нас есть еще пара часов, - улыбнулась Весенний Лист и поцеловала его.

* * *

Явившись к берегу моря, Оромэ и Йаванна увидели у кромки прибоя бледно-зеленое платье Ити, ветер трепал ее волосы, и рука Алтарэна лежала на плече майэ...

Глава 20

Когда солнечные лучи разогнали по дальним углам остатки зеленовато-плесенных сумерек, круглая вершина холма Маханаксар была заполнена.

Валар в сопровождении сотворенных занимали полагающиеся им места. Шепотки и догадки шелестели в воздухе, мешаясь с шорохом утреннего бриза и всхлипами чаек. Валмар Многозвонный уже с вечера гудел, как разворошенный улей, слухи множились с каждым часом, хотя от серьезных обсуждений воздерживались - ни к чему.

Феантури, еще ночью успевшие обменяться сведениями, теперь тревожно поглядывали в сторону Ойлоссэ - оттуда ничего нового не поступало.

Те обрывочные данные, что Ирмо получил от Эонвэ через Айо, учитывая поспешное отбытие Варды из Лориэна, складывались в картину весьма тревожную...

Айо все же пожелал присутствовать на Круге - если уж Тулкас пробудил своих, то и ему, Мастеру Иллюзий, там самое место. Ирмо не стал с ним спорить. Намо и Вайрэ явились в сопровождении Тирзэ и Тиррина. Ниэнна, само собой, пришла одна. Астальдо вступил в Круг, сопровождаемый с двух сторон пробужденными майар, вооруженными до зубов. Кроме коротких мечей и кинжалов, висящих на поясе, под кожаными рукавами доспехов прятались несколько метательных ножей и дисков, а за пазухой - трехгранные кинжалы-иглы. За голенищами сапог тоже имелся немалый запас - Охтариэн и Талион приготовились подороже продать очередную жизнь. Так что Вала-Воитель чувствовал себя чуть ли не под конвоем; а что тут скажешь - все справедливо, с какой радости его сотворенным доверять кому-либо в Валиноре, включая его самого в первую очередь? Нэсса, усмехаясь, покосилась на супруга, тот пожал плечами.

Когда все были в сборе, холодный ветер волной прошелся по холму, примяв траву вокруг. На мгновение закрыли солнце многочисленные орлиные крылья - на Круг в сопровождении супруги и герольда прибыл Повелитель Арды. Впрочем, вместе с ним прибыла публика разнообразная и довольно пестрая: Ауле с Курумо, 'недомайар' Аллор и Эльдин, а за ними - Златоокий, мятежный майа Короля Мира, и сам Отступник - Мелькор-Моргот со своим Учеником, известным в последнее время под именем Саурон. Впрочем, Артано помнили все, а выглядел черный майа именно так, как когда-то. Да и общеизвестный Враг выглядел неплохо - по сравнению с последним Кругом, где он присутствовал.

Публика всколыхнулась, шепотки змейками пробежали меж тронов. Даже для тех, кто был вчера в чертогах Ниэнны, все выглядело несколько неожиданным. Одно дело - сообщить о своем решении присутствующим и отпустить мятежного Валу, другое - собрать Круг и притащить его туда. Для чего? Может, чтобы все-таки пообещал не восставать против Замысла и не чинить препятствий его воплощению на Арде? Или чтобы принародно поблагодарил за милость? А может, буде Мелькор откажется пообещать не влезать со своей Темой, по всей справедливости упечь его хотя бы в те же Залы Мандоса? А чтобы приговор имел официальную силу, нужно участие всех Четырнадцати. Манвэ же всегда действует по принципу 'Я решил, мы постановили'. Да кто знает непредсказуемого Владыку Арды?

Круг замер в ожидании.

Мелькор с ничего не выражающим лицом проследовал к пятнадцатому трону, так и оставшемуся в Маханаксар с того памятного суда, и встал рядом. Около него на ступеньках расположился Артано-Саурон. Этот трон соседствовал с троном Короля Мира, и недомайар устроились между ними, а Златоокий занял место между Манвэ и Вардой. Часть присутствующих недоуменно переглянулись - о роли Аллора во вчерашних событиях известно было далеко не всем. Нуменорец был чуть бледнее, чем обычно, и щурился на по-утреннему яркое солнце. Златоокий отыскал взглядом Айо и почти незаметно улыбнулся ему. Тот, облегченно вздохнув, улыбнулся в ответ - похоже, его старый друг был в здравом уме, а главное, в твердой памяти.

Охотник переглянулся с Талионом и Охтариэн - наметанным глазом прикинув их подготовленность к Кругу, чуть прикрыл глаза, давая понять, что, буде к тому вынудят обстоятельства, он не оплошает. Весенний Лист стояла рядом. Тирзэ встретился взглядом с Гортхауэром и кивнул ему как старому знакомому.

Вся эта прелюдия не укрылась от Манвэ, методично считывающего и сортирующего мысли и отголоски настроения присутствующих. Основной темой шло опасливо-равнодушное недоумение, кое-где - настороженное ожидание. Отметил, что мятежные майар присутствуют, - значит проигнорировать его заявление после поединка никто не счел возможным, несмотря на неизбежные трудности во взаимоотношениях с пробужденными.

От Короля не укрылась экипировка тулкасовских майар, расположившихся, согласно вроде бы этикету за спинкой трона Астальдо. Тулкас явно понимал, что ему грозит, но не подавал виду - выдержке его можно было позавидовать.

Ульмо, выбравшийся на сушу впервые после полугодичной давности Круга, где решалась судьба Аллора, с некоторым недоумением разглядывал Мелькора. Поймав взгляд Короля, вопросительно вскинул брови. Манвэ ответил ему легкой гримасой - мол, ничего особенного не происходит. Пока все складывалось как он предполагал.

Ну а если многие будут все же благонамеренней, чем ему кажется, и его низложат - что же, невелика потеря. Пусть потом пытаются вместе с Всеотцом приводить все в порядок - без его, Манвэ Сулимо, участия...

Он приподнял руку - Круг замер, стихли все разговоры и повисла густая тишина. Король Мира кивнул глашатаю. Эонвэ, как ни в чем не бывало, сделал шаг вперед и ровным, спокойным голосом начал:

- Слушайте указ Повелителя Арды!

Присутствующие затаили дыхание. Манвэ попытался сосредоточиться на приемлемой личине - когда и как сработает обруч, он не знал, по пугать почтеннейшую публику было бы неуместно.

- По закону Арды, на основании произошедшего вчера в чертоге Ниэнны поединка, - голос Эонвэ, подобно колоколу, звенел над притихшим холмом, легко перекрывая шум моря, - Мелькор и те, кто с ним, более не подлежат преследованию, - еле слышный вдох пронесся в воздухе, - и объявляются свободными отныне и впредь. - Присутствующие робко выдохнули. - Такова моя воля, во имя Арды и Эа, да будет так.

Эонвэ церемонно сделал шаг назад. Манвэ почувствовал непреодолимое желание зажмуриться - воздух давил, как стены, ему показалось, что небо вот-вот обрушится водопадом ледяных глыб. Тяжелое молчание окутало Маханаксар. Свободная центральная площадка словно простреливалась лучами солнца, и страшно было ступить в кажущийся раскаленным Круг.

Манвэ тяжелым, пристальным взглядом обвел присутствующих. Те как-то непроизвольно сжимались, ощущая пронзительно-холодное прикосновение мертвенно спокойного взора. Возражения, застывая ледяным комом, застревали в горле - уже давно никто не решался в открытую перечить всезнающему Королю, благословленному Творцом. До большинства даже не сразу докатилось нечто непривычное в формулировке, и не сразу оформилось в сознании - отсутствие упоминания, эти привычные слова - 'во имя Эру'. Но решиться задать вопрос в лицо Всесильному Владыке... Когда-то на возражение осмеливались лишь Ирмо да Ниэнна, но они молчали.

- Итак, возражений нет? - ровным, словно заранее отметающим подобные попытки голосом произнес Король Мира.

Возражения... какие возражения, если четко указана причина помилования? Все законно. Кощунственная мысль, что Король может решить что-то противоречащее воле Эру, гасла в глубине сознания большинства присутствующих. Высказать же такое вслух страшному в гневе Владыке - а в том, что его гнев может быть скор и страшен, ни у кого сомнений не возникало, - кто посмеет? Вершитель Высшей Воли издал Указ - лучше принять его. Тише... Молчание всегда было знаком согласия - а в звенящей тишине было слышно, как шуршит прибрежная галька.

Участники ночного бдения на Ильмарин внимательно вглядывались в лицо Манвэ, напряженно ожидая неизбежного удара - такое не могло пройти безнаказанно, обруч реагировал даже на дерзкие слова... Реакция не заставит себя долго ждать, но как это будет? Что это будет? Что сделает Единый с тем, кто до сих пор беспрекословно выполнял малейшие его пожелания, даже угадывая намеки? Варда внутренне сжалась, готовая в любую минуту кинуться на помощь, плохо представляя, с чем придется иметь дело. Но так или иначе, начатое следовало завершить.

- Да будет так, - спокойно произнесла Королева, одарив собрание царственно-звездным взглядом и ослепительной улыбкой.

- Да будет так! - решительно проговорил Намо. Его примеру последовали Ниэнна, Вайрэ и Ирмо с Эстэ.

- Да будет так! - словно бросаясь, решившись, в ледяную воду, выпалил Ауле и ощутил сразу же на себе беспокойный взгляд Курумо.

- Да будет так! - веско сказал Тулкас, спиной ощущая натянутые до предела нервы сотворенных. Почувствовал, как те слегка расслабились.

- Да будет так, - поспешно, словно боясь отстать (Владыка все запоминает, еще припомнит, кто согласиться с его указом помешкал), присоединялись остальные.

Ульмо, еще раз пристально взглянув на Манвэ, произнес свое 'Да будет...', и вновь воцарилась тишина. Взгляды собравшихся, от настороженных до радостных, обратились к Мелькору.

Тот наклонил голову, потом повернулся в сторону Манвэ.

- Благодарю тебя, брат, - без тени обычной иронии произнес он.

- Благодарю вас за присутствие и объявляю Круг завершенным. Все могут быть свободны.

Народ поспешно начал расходиться, по какому-то смутному предчувствию полагая лучшим покинуть Маханаксар, и поскорее.

Ульмо приблизился к престолу Манвэ. Тот спокойно посмотрел ему в глаза.

- Ты уверен? - проговорил Повелитель Вод.

- Как всегда, - ровно ответил Повелитель Ветров.

- Ну что же, если так... - Ульмо взглянул на Мелькора, стоящего рядом. - Я надеюсь и верю, что ты знаешь, что делаешь.

Манвэ кивнул. Помолчав, сказал:

- Если хочешь, приходи в Ильмарин - хоть сейчас Или лучше к вечеру. Побеседуем - хорошо?

- Обязательно приду. - Развернувшись плавным и сильным, как волна, движением, Ульмо направился в сторону моря.

Манвэ решительно встал. Пора было идти. Трудно сказать, что задумал Единый, а публика, спустившись с холма, не спешила расходиться, поглядывая в их с Вардой сторону и косясь на Мелькора.

Орлы уже с легким нетерпением переминались с лапы па лапу, и 'ильмаринцы' направились к ним. Мелькор, сочтя это наконец-то уместным, распахнул свои крылья, чуть не задохнувшись от почти забытого чувства близкого полета. Ветер мягко коснулся их, и Вала понял, что сможет взлететь. Манвэ направился к своему орлу. Варда дотронулась до его руки:

- Как ты?

- Пока все хорошо. Но надо выбираться отсюда.

- Ты прав, все-таки как-то неспокойно. Если что, я рядом. - Она поцеловала его в висок, он пожал ей руку и вскочил на спину птицы.

Аллор подошел поближе.

- Можно мы тоже зайдем? - поинтересовался он. Манвэ кивнул, улыбнувшись краем губ:

- Заходите. До встречи в Ильмарпн.

Он погладил орла и вместе со своим ближайшим окружением, включающим сейчас и Мелькора с Гортхауэром, взмыл в воздух.

Внезапно ему показалось, что свет раскололся на острые слепящие лезвия, а солнце, сжавшись в огненную иглу, пронзило глаза, ослепив безумной болью. Словно серые стальные щупальца впились в тело, скрутив и смяв, как бумажную фигурку, и он полетел вниз, не в силах удержаться, безвольно соскользнув с орлиной спины...

'Тебя предупреждали...' - слова, прозвучавшие в голове, раскаленным клеймом выжигали остатки меркнущего сознания...

Хотя все и следили с неослабным вниманием за Владыкой, все произошло неожиданно - и страшно. Летевшие совсем рядом Варда и Мелькор успели заметить, как Манвэ каким-то ломким, беспомощным жестом поднес руку к глазам, по телу прошла судорога, и, бессильно откинувшись навзничь, он начал падать, бесшумно, как лист, сорвавшийся с ветки.

Орел, сделав крутой разворот, попытался поймать Владыку, остальные тоже ринулись к нему, пытаясь задержать падение. Мелькор резко бросился вниз, но успел лишь подставить крыло. Безвольное тело было почти невесомым, но удар оказался ощутим. Перед глазами заплясали колючие искорки, а голова противно закружилась. Собрав силы, он бросился к Манвэ, чье падение черное крыло смягчило лишь отчасти.

Варда и майар тоже уже соскочили со своих птиц, а со стороны холма бежали недомайар, Ульмо и Феантури с Тулкасом.

Повелитель Арды лежал, запрокинув голову. Корона, свалившаяся при падении, валялась неподалеку, разметавшиеся темно-золотые пряди наполовину скрыли бледное до прозрачности лицо с истончившимися чертами. Широко, чуть ли не на пол-лица распахнутые глаза казались черными из-за огромных зрачков, подобных провалам в пустоту.

Мелькор осторожно отвел волосы с лица Манвэ и положил ладонь на лоб, пытаясь дозваться...

Тот, кто был Повелителем Арды, смутно видел нечто, бывшее его обликом не одну эпоху, - тряпичная кукла, клочок мятого небесного шелка... Облик... Еще он был Повелителем Ветров, Создающим Музыку и Слагающим Песни... Кем он еще был? Безумная, пронзающая все тело боль, стиснувшая ледяными клещами виски, не давала сосредоточиться... Кем он был? Королем Мира, благословенным (кажется, его так и звали, какой бред!) вершителем Замысла... Строптивая память, не желающая распадаться окончательно в стальных тисках, хлестнула, как плетью: '...исполнителем!.. Инструментом...' - прошлое, выстроившись в цепочку ярких, пронзительных картин, вырвалось из ледяного безвременья и беззвучия, сознание боролось, не желая исчезать. Он вспомнил - поединок, пробуждение, Круг - это было, было только что... Снова оглушительная вспышка... И мягкий, сочувственный голос, прохладной водой омывающий воспаленно-бесслезные глаза и запекшиеся, словно обугленные, губы:

- Бедный мой мальчик... Тебе больно?

'Молчать, не отвечать ничего... Не забывать ничего...'

- Ну что же ты? - Теплое, искреннее недоумение....Абсолютная власть, зажатый в железном кулаке Валинор...

- Что ты делаешь? Зачем все это - прямо как маленький... Что с тобой - ты разучился различать добро и зло?

...Пустой взгляд Ауле с затаившимся на дне зрачков ужасом...

Не пошевелиться - холодные стальные прутья впиваются в грудь, пронзают насквозь, выскабливая - чуждое, недолжное.

- Ты же всегда понимал Меня... Ты же знаешь, что Мелькор принес в Арду зло; зачем ты выпустил его?

- Все было по правилам... - Каким неимоверным усилием дается каждое слово, словно колюче-раскаленным песком обжигая горло...

- Зря ты упорствуешь. Подумай о тех, кто с тобой... Страшные, яркие видения. Липкий, парализующий ужас - то, что осталось от него, корчилось, сжавшись в комок дрожащих нервов.

- Ты хочешь гибели Арды? Ну что же ты молчишь? Возлюбленный Мной более других - и теперь выступаешь против Меня? Разве Мой Замысел не прекрасен? Что случилось?

Боль почти отпустила, точнее, дошла до сверхвысокой, тонко вибрирующей ноты, свиваясь в клубы образов, мерцание вспышек цвета на грани чувствительности. Пошевелиться Вала по-прежнему не мог, скрученный удушливым туманом.

- Ну объясни же наконец, в чем дело?!

- Разговаривать - так? - Манвэ невольно усмехнулся.

- Ты сам виноват - не надо было дерзить. Почему ты перестал Меня слушаться? Ты не веришь Мне?

...Верить... Эонвэ, не верящий своему сотворившему уже две эпохи по меньшей мере, страх, жирными, клейкими клочьями сажи облепивший Блаженные земли, кровь на снегах Таникветиль, волна над Нуменором, провалы вместо глаз, летящий вниз золотой вихрь и взорвавшиеся кровавым болезненным смерчем алые капли мгновение спустя... Курумо, которому не придумать наказания хуже жизни...

Во что верить?

Кому верить?

Острые, тонкие лучи пронзили голову, нащупывая сгустки мыслей. Когда читают - тебя, это всегда так больно?.. Впрочем... что же, читай!

Безумная, бредовая мысль: вдруг - поймет? Они ведь понимали друг друга... Или и тогда это лишь казалось?

Какое участие в голосе:

- Бедный, бедный... как же тебе досталось от вражьей лжи...

- При чем тут он? - Сознание размывается, плывет, все затягивается туманной кисеей...

- Я верю, ты справишься с ним и с его наваждениями, - ты же сильный, Я знаю, и Мое благословение пребудет с тобой.

- Благословение... Да, я его чувствую... - Ехидство все еще не покинуло Повелителя Айнур...

- Лекарство бывает горьким и лечение болезненным... но ты исцелишься - разрушив вражеские козни...

- Пока я правлю, больше никогда из-за разницы во мнениях не прольется кровь. Никого не сбросят с Таникветиль, никого не лишат памяти...

- Зло проникло в них... И тебя коснулось его дыхание, отравив душу. Сильны враг и насланная им ложь...

- Ложь? - Снова резкая боль, вспыхнувшая раскаленными остриями, - или это языки пламени? Вот они опали, прохладное дуновение разогнало рой жалящих искр...

- Конечно, ложь. Ничего этого не было - только мир и справедливое возмездие...

Кровь на склоне Тагшкветиль бледнела, розовея, как восход. Сейчас взойдет солнце, все заиграет звенящей радугой...

- Все будет хорошо. Бедный Мой мальчик - как ты устал...

Не расслабляться, не поддаваться этому искушению - соскользнуть в нежно-серебристое беспамятство. В забвение... Забыть - все?

- Ты сын Мой возлюбленный, ты всегда был близок ко Мне, Моя воля - твоя воля...

- Но... Круг?

- Все исправится, не беспокойся. Все будет хорошо... Хорошо... Хорошо...

Словно скользишь по гладкому ледяному склону, и дыхание слетает с губ стаей белых мотыльков... Скольжение - почти полет... Полет?! Ты - не летаешь - уже три эпохи! Потому что небо - светлое, чистое, как дыхание юной Арды - не для исполнителей, чьи руки в крови детей - пусть искаженных... Пусть ты и верил, что лишь тонкая грань, незаметный шаг отделяет их от орков, и дивный облик - лишь видимость...

* * *

Перед блистающими тронами в Маханаксар стояли пленники - Перворожденные и Сотворенный, Искаженные и Исказивший. Те, кого не должно быть... Прекрасные облики, а за ними - Тьма. Не может быть иначе, если они столько времени провели во власти Того, Кто Искажает...

Прозвучало обвинение - может, они покаются? Может, самый воздух Блаженных земель уже начал целительную работу в их сердцах?

Но они молчали, и в их глазах не было раскаяния. Страх - был, живой, естественный - но не тот, убивающий мысль, перемалывающий душу...

- Мы выбрали... - произнес высокий эльф, обнимая прижавшуюся к нему подругу, и в его взгляде было - решение. Как и у остальных - они были единым целым, неразрывно спаянным одной верой...

Они мгновение смотрели в глаза друг другу - Владыка Арды и пораженные Злом эльфы, и Владыка прочел в горячечном сумбуре их мыслей: жить иначе они не смогут - и не будут. Изменения слишком сильны... И стоящие в Круге поняли - им не жить.

Прозвучал приговор, и упал на колени, каясь во всех грехах разом, тот, кто сделал их несовместимыми с Замыслом, изначально обрекая на гибель. Отчаянно надеясь спасти, не понимая, что изменил их необратимо и жизнь - иная - им не нужна.

Лучше пусть убьет их - сам, наиболее безболезненным для них образом - это последнее, что могут дать Мятежнику Могущества Арды...

Нет. Прав тот эльф, говоривший о выборе, умолявший теперь своего Учителя встать с колен и прекратить бесполезное унижение. Ничего нельзя сделать...

Окончательный приговор они выслушали, смеясь; вполне понятно - слезы излишни. Выйдя когда-нибудь из Мандоса, они забудут этот кошмар, начиная новую жизнь, - осталось лишь перейти эту грань, за которой искалеченные души обретут исцеление. Души, прекрасные даже сейчас. Что же, если Мелькор не в состоянии помочь им сделать этот шаг...

В глубине сознания раздалось тихо, но отчетливо: 'Дай им еще одну возможность раскаяться и отречься - они не должны умереть быстро; может, боль и близость смерти отрезвят их и они успеют спастись - не проходя Залы?'

Темнели фигуры на склоне Таникветиль, ветер шевелил волосы... Он видел их глаза, слышал их мысли, сплетающиеся в одну: 'Мы не сможем жить - так...'

Он потянулся к ним, пытаясь понять, боль хлестнула, не давая сосредоточиться, но главное он уловил - выбор. Окончательный. В последний раз их взгляды встретились - и понимание искрой скользнуло меж раззолоченным троном и белоснежным склоном высочайшей горы Арды. Они не могут жить - и не будут.

Кажется, о чем-то просила Ниэнна, что-то сказал Мелькор... Он не слышал. Его мысль дотянулась до кружащих в небе орлов, его сотворенных, его свидетелей:

'Убить. Быстро. Сразу'.

И крылатые тени ринулись к замершим на склоне фигурам... Они умирали - почти мгновенно, и неестественным глянцем алела на снегу кровь сонных артерий.

'Спасибо...' - донеслось до него вместе с почти затуманенным взглядом. И в то же мгновение взвился стеклянно-огненный смерч над Мелькором, раскололся кровавыми каплями, и жизнь покинула тех, до кого не успели долететь орлы.

Огромные птицы долго чистили клювы, погружая их в алмазную пыль и дробя лед...

'Зачем ты убил их? К вечеру они бы раскаялись... Твое нетерпение...'

'Прости, Отец, я виноват... Я не смог - они не покаялись бы, и... им было слишком больно...'

'Тогда все же покаяние было возможно... Ладно, что уж теперь... Впредь будь терпеливей'.

'Накажи меня, Отец...'

'Я.прощаю тебя - но впредь будь тверже, дабы не пострадала Арда от твоих чрезмерных мягкости и впечатлительности...'

Он вышел на площадку - самую высокую во дворце, готовясь взлететь и нестись - бешено, не разбирая дороги, и пусть ветер сметет этот день...

Воздух привычно подхватил его и... - он понял все. Резко. Окончательно. Он никогда не взлетит. Небо больше не для него - исполнителя, отдавшего приказ убивать.

В бесконечно-недоступной вышине прощально звенели недосягаемые - навсегда - звезды...

* * *

- Ты поступил правильно, ты во всем прав... Ты - свет, хранящий все сущее, тяжела твоя ноша, но не опускай рук - в них Арда... Я помогу тебе.

Ласковые прикосновения, нежно, осторожно размыкающие остывающий обруч... Неужели - простил, и все будет хорошо? И боли - не будет!.. И - памяти?!

- ...Только покой...

- ...Только покой...

Не быть. Зачем? - нечего хранить. И так уже ничего не осталось...

- Ты исцелишься - спи, забудь...

...Как тепло и легко... Уснуть. Забыть. Не быть.

- Манвэ! Брат, очнись... вернись! Обжигающе-холодные прикосновения вырвали из мягкого тумана, словно клинками вспоров уютный кокон, почти скрывший все, бывшее прежде доступным зрению.

Зачем? Еще немного, и его бы не было...

Не было?! Нет, был бы - иной, снова послушный Высшей Воле, исправленный, исцеленный - от боли, от горечи, от мучительных воспоминаний... Безупречный исполнитель - без страха и упрека. Стал бы - наново заточенный инструмент, которым еще можно пользоваться. Стал бы таким, каким и видит его Валинор уже почти четыре эпохи... А любовь? Но он любил бы отныне то, что дозволено любить... И расправился бы с теми, напомнившими, что он не просто орудие?! Нет!

Собрав остатки сил и воли, Манвэ рванулся, но стальные путы, покрывшиеся было чуть ли не нежным и мягким пухом, крепко держали. Ах, так?! Воспоминания снова накатили бешеным валом, и словно резкий порыв ветра разметал клочки нежного тумана...

И он услышал голос - тот же, что так ласково уговаривал забыть, теперь звенящий от ярости и обращенный не к нему:

- Наглец! Как ты посмел встать на Моем пути?!

- Это не в первый раз - ты удивлен? Оставь Манвэ в покое!

- Я дам ему покой - без твоих советов!

- Покой беспамятства?

- Не тебе указывать, что лучше для Моих сотворенных! Всюду, где ты появляешься, ты сеешь смуту и разлад, искажая творение, опутывая ложью тех, кто услышал тебя!

- Ты знаешь, что я не лгу.

- Ты несешь зло и смерть, ты не в состоянии даже понять, что делаешь. Ты посмел совратить того, кого Я благословил, чтобы хранить Свет от твоего лиха!

- Дорого обошлось ему Твое благословение!

Спор, разыгравшийся в его сознании, мучительно отдавался в висках, сотрясая, казалось, все существо. Ничего не сказать - беззвучие оглушало, сжав в своих мягких, цепких лапах, бесшумно стиснувших горло... Знают ли спорящие, что он слышит?

- Тебе-то что за дело до него?!

- Он мой брат.

- Вот как? Вспомнил? Что же ты раньше это не вспоминал, разрушая то, что творили под его руководством другие твои братья и сестры?!

- Мы не смогли договориться - и в этом не только и не столько моя или их вина...

- А сейчас ты просто боишься, что он, стряхнув твое наваждение, низвергнет тебя с твоими прихвостнями туда, откуда по недоразумению вытащил.

- Нет, не боюсь - представь себе. Меня трудно уже чем-то запугать.

- Так в чем дело? Куда и зачем ты лезешь?

- Я же сказал - он мой брат. Младший. И мне не нравится, когда с ним так обращаются.

- Ах, брат?! Ах, не нравится? А как он с тобой обошелся, тебе правилось? По чьему приказу ты триста лет отсидел в Мандосе? По чьему приказу ты был скован цепью и не мог снять наручники?

- Так он теперь снял их...

- Снял... Спятил или - каприз. Я еще докопаюсь в подробностях, с чего он так поступил и кто там еще в это замешан...

- Попробуй...

- Справлюсь. А тебе все неймется - тебя отпустили, и ты уже братом готов его называть. Благородного из себя строишь? И думаешь, он от этого растает? А он-то тебя братом считал?

- Он не отрекался от этого.

- Не отрекался? А помнил он, что ты ему брат, когда приказал истребить совращенных тобой Перворожденных? Думаешь, ему не правилось, как ты перед ним на коленях ползаешь?

Мелькору показалось, что дыхание перехватило латной рукавицей. Манвэ - почему он молчит? Не может ничего сказать? Не хочет? Попытался дотянуться - мгла...

- Ты спроси его, спроси, как он свою власть утверждал, как Валинор к рукам прибрал! А еще спроси, о чем он думал, когда приказал - ослепить тебя!

Мелькор невольно зажмурился, вспомнив алый шип у глаз, мертвое лицо Курумо, сжавшегося в комок Ауле и страшные глаза Манвэ, застывшего у наковальни подобно изваянию изо льда.

- Кто его заставлял? Я? Причудливые сочетания памяти? Ну что? Не знаешь, что сказать? Так Я скажу: он всегда ненавидел тебя, боялся, что ты отнимешь его власть, и всегда завидовал тебе. Да-да, завидовал - твоей силе и разнообразию даров, Мной, между прочим, тебе данных.

- Да чему там завидовать было?

Мелькор почувствовал, как крошечный червяк завозился где-то в глубине сердца, - сосредоточился, чтобы не дать ему продолжать работу, - он же знает, что это не так... ну не совсем так... нет, не думать об этом!

- Ты ведь не можешь не признать Мою правоту? Он всегда считал тебя соперником. Думаешь, он Варду к тебе не ревновал? Ты ведь сильнее, да и она тоже хлебнула той отравы - так что ж она его выбрала? Из-за власти! Вот он и оберегал свою корону.

- Да, он любит Варду, - зло отрезал Мелькор.

- Он и любить-то не способен, любил всегда только себя - и власть. Не поморщившись, своего сотворенного с Таникветиль скинул, только бы самому на неприятности не нарваться.

- А от кого неприятности? - едко поинтересовался Черный Вала.

- Я требую соблюдения Замысла. А если ему все это так тошно было, что ж он раньше не отказался? С роскошью Ильмарин было не расстаться! Да просто струсил! Еще в начале, когда Ауле получил но заслугам!

Манвэ скорчился, не в силах сказать хоть что-то, хотя каждое слово Творца жгло, как капли раскаленного металла. Может, Единый прав, а все эти мысли о долге и защите - просто попытка оправдаться перед собой же, трусливое бегство от остатков совести. А разве не так?! Разве ничего этого не было? Разве он не тиран, задавивший все и вся там, где смог дотянуться, а руки у него и впрямь длинные... А Варда? О какой отраве говорил Эру? А если она выбрала его, Манвэ, только потому, что поняла, что с Мелькором пропадет? Предпочла корону - изгнанию? Нет, она же любит, ее слезы - зачем было так притворяться? Как он смеет так думать - о ней, Элентари? А во всем остальном...

Меж тем задушевная беседа шла дальше:

- Продолжить? Ты, наверное, еще многого не знаешь о своем братце...

- Полагаю, мы как-нибудь сами разберемся, без посторонней помощи!

- Будете прокляты и изгнаны - оба! И еще познаете величие Замысла и мощь его - на своей шкуре! Ты еще поймешь, из-за кого лезешь на рожон! Причем без толку - что ты сделаешь? А Я сделаю с ним и с кем угодно то, что сочту нужным!

- Посмотрим!

Ярость захлестнула Манвэ. Да, он инструмент, негодяй, трус наконец, но торжествовать Отец собрался рано. Он изо всех сил рванулся к Мелькору и почувствовал, как до предела натянулись и трещат стальные путы. Ледяной огонь сквозь безвременье ринулся навстречу ему, тиски взорвались под этим двусторонним напором. Двусторонним? Серебряно-звездные нити звенели, как голос Варды, отыскивая меркнущий разум, и настойчиво пробивался шорохом осенних листьев призывный шепот Ирмо... Путы лопнули, обруч впился, словно впитавшись в кожу, послышалось: 'Передохни, еще получишь свое', и начали возвращаться обычные ощущения...

* * *

Что-то холодное течет по лицу, заливает глаза, касается губ - кто-то пытается осторожно разжать стиснутые зубы, это холодное, безвкусное льется в рот - нет, не безвкусное, солоноватое - почему?

- Манвэ, очнись! - Чья-то прохладная, легкая рука проводит но лбу, расправляя слипшиеся пряди. Память вернулась окончательно, надо взять себя в руки, встать... Вернулась способность видеть - глаза залил слепящий свет. Не разглядеть ничего, только неистовая пляска цветных пятен. Постепенно из них начали вырисовываться лица: резко осунувшееся - Варда, измученное - Мелькор, устало-растерянное - Ирмо... И выше - недоуменный и чуть укоризненный взгляд Ульмо.

Сильные руки приподняли голову - он скорее почувствовал, чем разглядел Тулкаса. Из-за плеча Мелькора выглядывали расстроенные Аллор и Эльдин. Майэ по-детски закрыла рот рукой, глядя на Короля Мира.

Манвэ встретился взглядом с Мелькором и отвел глаза. Слова Творца не были ложью - почти не были... насколько?

'Мелькор, ты слышал, что сказал Эру...' 'Успокойся, у меня своя голова на плечах пока еще есть. Полуправда, полуложь - о, как известный лжец я должен в этом разбираться!' Манвэ поморщился.

'Мы еще поговорим об этом - потом, если понадобится. А ты ему веришь, что ли? Насчет того, что я боюсь...'

'Но это ведь не так? Впрочем, какая разница?' - Манвэ криво усмехнулся.

'Потом, брат. Разберемся'. - Мелькор улыбнулся, коснувшись руки Манвэ.

Повелитель Валинора скользнул взглядом по лицам тех, кто был рядом. Чуть дальше он разглядел остальных Феантури, увидел Эонвэ и Златоокого, горестно вглядывающихся в его лицо поверх плеча Варды. Он попытался улыбнуться как ни в чем не бывало, и робкие, неуверенные улыбки затеплились ему в ответ.

Манвэ привстал, пытаясь сесть, Тулкас поддержал его. Владыка повернулся к пристально глядящему на него Ульмо. Тот покачал головой.

- Говори, Ульмо, я отвечу. - Собственный голос показался ему глухим и хриплым.

- Как понять твое падение? - невесело усмехнулся Повелитель Вод.

- Погода нелетная, - пожал плечами Манвэ. Ульмо с плохо скрытой иронией кивнул:

- О, разумеется. Как ты себя чувствуешь?

- Превосходно! - Владыка покосился на родник, фонтанчиком бивший из земли рядом с ним, - раньше на Маханаксар родников не водилось.

- И то ладно. А теперь, если можно, давай по-честному. Мне всегда казалось, что мы друзья... Так что 'все в порядке' оставь для ваниар. Извини за резкость, - смущенно добавил Вала.

Манвэ кивнул:

- Ты тоже извини. Просто не хотелось еще кого-то впутывать.

- Еще кого-то? 'А те, кто сейчас рядом, что знают? А то мы так вот говорим...' - Ульмо перешел на безмолвную речь.

'Все по-разному...'

'Так может, всем присутствующим сразу и объяснишь? Тем более что часть так или иначе что-то знает, если я правильно понял. Или, если хочешь, действительно поговорим с глазу на глаз в Ильмарин, но мне как-то тревожно и я не в силах ждать. Что ты имеешь в виду, когда говоришь, что не хочешь еще кого-то впутывать?'

'А как ты думаешь?'

'Скажи прямо - ты поругался с Эру?'

'Да, поругался'. - Манвэ утвердительно прикрыл глаза.

'И никого не хочешь в это втягивать? Не получится - я так думаю. Так что давай вслух'. - Ульмо устроился поудобнее, перебирая пальцами струи ручья.

- Прошу прощения за паузу, мы продолжим вслух, - обратился Манвэ к окружающим. Те придвинулись ближе.

- Значит, Эру объяснил тебе, что ты не прав, выпуская Мелькора, - все ведь из-за этого? - Ульмо покосился на Черного Валу, тот опустил глаза.

- Я поступил по закону.

- А что за поединок, о котором говорилось? Я только слухи уловил.

- Долго рассказывать, скажу лишь, что победил защитник Мелькора, и почему Всезнающий Отец проглядел это и допустил такое безобразие, вопрос к Нему.

- А зачем вообще было устраивать поединок?

- Я сам его вызвал, - кивнул в сторону Мелькора Тулкас, - а то, что Аллор вышел вместо него и поединок потом перешел в личный наш с ним бой, - так нечего было Нуменор поминать... Извини, кстати, зря я сказал, сгоряча. - Вала протянул руку нуменорцу, тот пожал ее, тонкая кисть утонула в могучей длани Астальдо.

- Принимаю, мы в расчете. - Аллор улыбнулся Тулкасу, тот кивнул. Эльдин наклонила голову, в свою очередь улыбнувшись Вале.

- Ну так что тебе делать было, как не отпустить? - продолжил Ульмо, разведя руками.

- Есть Закон, а есть - Воля, - прищурился Владыка.

- И что теперь делать? - почти одновременно спросили Ульмо, Тулкас и Ирмо.

- Не знаю. Решение принято, отвечаю за него я - и отвечу. У каждого есть свой предел, и я до своего дошел.

Ульмо нахмурился:

- И что же с тобой будет? Если Единый против твоего решения...

- Не знаю, Ульмо, - видишь сам, как Он объясняет.

- Ты решил идти до конца? - проговорил мрачно Повелитель Вод.

Астальдо сдвинул брови, его сотворенные приблизились, внимательно вслушиваясь в беседу. Ирмо нервно стиснул руки. Подошедший Ауле невольно прикрыл глаза.

- Я уже не смогу вернуться к прежнему. И не хочу. Да буде я даже смирюсь, верность придется доказывать - а на ком? И так до Второго Хора?

Ульмо вздохнул:

- Я понимаю. Ты лучше сгинешь. А что с Ардой будет - без тебя? И вообще - что будет?

- Если бы я знал... - прошептал Манвэ.

- Собственно, мы же ничего особенного не делаем, - пробормотал Ирмо, - за что тут все крушить? Ему что, Арды не жаль?

- Ну вот разве что Арду пожалеет... - протянул Владыка. Покосился на Аллора, поймав на себе его взгляд. Майа виновато опустил глаза.

'Прости, Манвэ, если сможешь, - я не думал, что все так обернется. Более всего я не хотел бы неприятностей для тебя - а теперь ты все это расхлебываешь...' - безмолвно обратился он к Королю.

'Теперь это уже неважно - решение-то мое. Мог бы сразу всех обратно за Грань отправить... И хорошо, что вышло так - а то я сам себе давно уже опротивел... Лучше дай закурить - у тебя-то точно есть...'

Аллор поспешно достал из футляра самокрутку и протянул Манвэ. Извлек из деревянной, покрытой изнутри сталью коробочки тлеющий бутон железного цветка и поднес Владыке. Тот глубоко затянулся и улыбнулся майа. Потом все же попытался встать. Тулкас осторожно подхватил его и поставил на ноги. Манвэ, пошатнувшись, невольно вцепился в его руку. Огляделся - часть Валар разошлась, Феантури стояли неподалеку. Вот и хорошо.

- Надо идти, - проговорил Манвэ. - Каждый из вас может сам решить, что делать. Я действительно не хочу, чтобы еще кто-то навлек на себя немилость Творца. Если вы полагаете, что я творю сейчас зло, можете поступить соответственно. Думаю, Отец оценит преданность, - не удержавшись, едко добавил он.

- Когда-то Эру объяснил мне, как именно Мелькор намерен пакостить моей стихии, - сказал Ульмо, - но лед и снег не так уж и плохи... Мелькор, конечно, поступад, как считал нужным, не сообразуясь с нашими деяниями, - и не помню, чтобы мне приходила в голову мысль допустить, что в чем-то он может быть прав... А теперь, даже если Эру не ошибается в том, что большинство его творений и деяний обратились в зло для Арды, - то все равно это было давно. И я не вижу даже с такой точки зрения, - он бросил взгляд в сторону Мелькора, тот пожал плечами, - необходимости лишать его еще одной возможности примириться с нами - раз уж так сложилось. Наказание должно служить исправлению, иначе оно бессмысленно. И потом, вы все же братья - если тебе, Мелькор, небезразлично, что Манвэ впал в немилость, освободив тебя, хотя ты был изгнан навечно, и ты не оставишь его - я не против твоей свободы. Потому что в первую очередь Манвэ - мой друг и никогда не переставал им быть, а дружбой не разбрасываются - уж больно редкая это вещь. Сильмариллы ей в подметки не годятся... - Ульмо замолчал, чтобы перевести дух - давно не говорил он столь длинно, затем продолжил: - Проще говоря, Манвэ, я не собираюсь от тебя отрекаться, и если Эру думает, что кто-то из нас будет орудием твоего наказания, то это не ко мне. И мне кажется все же, что сейчас ты прав. Я сказал.

Ульмо осторожно пожал руку Манвэ - уж слишком хрупкой она казалась...

- Спасибо, друг, - прошептал Владыка, неожиданно смутившись.

Варда благодарно улыбнулась Вале Вод, потухшие было звездные глаза заблестели.

Мелькор протянул в свою очередь руку Ульмо:

- Спасибо - за Манвэ. И обещаю, что тебе не придется разочароваться во мне: я не хочу раздора между Валар. Надеюсь, мы сумеем наконец понять друг друга - и нам не смогут помешать. Хотя... если выбор будет между покоем Валинора и Арды и моей свободой - я готов уйти. Это не красивый жест - просто я слишком устал быть причиной раздора и гибели. На мне и так много жертв...

Гортхауэр в ужасе смотрел на сотворившего - что это? Как он может - почему он должен приносить себя в жертву? Майа чувствовал безмерную усталость Валы - ни гордости, ни горечи - почти равнодушие.

'Тебе что, все равно, что с тобой будет?' - отчаянно потянулся Гортхауэр мыслью к Учителю.

'Нет, Ортхеннэр, мне не все равно - иначе я не совался бы в этот спор... Но зачем Он так?!!' - вырвалось у Мелькора.

'Что Он тебе наговорил? Не слушай, не бери в голову - Он просто хотел пнуть побольнее...'

'Именно - словно грязью облили... Впрочем, мог бы и привыкнуть... Ладно, об этом потом, Ученик. Успокойся'. - Мелькор прервал разговор.

Тулкас поджал губы: одолеть Врага в битве - это одно, но когда он не сопротивляется... И вообще ситуация какая-то поганая - в душе Вала-Воитель ощущал, что у Манвэ гораздо больше оснований освободить Мелькора, чем только исход поединка, - хотя и этого, по его мнению, было достаточно. Если Эру такое не по вкусу, не допускал бы победы недомайа. А Манвэ Тулкас верил всегда, да и сотворенный Короля, Эонвэ, был лучшим его учеником. А собственные сотворенные - дошло же до того, что они ему ни на грош не верят - и поделом. А ведь в них не было лукавства - как он, сам чуждый каких-либо уловок, мог вложить в майар это? И они встали на сторону Мелькора... А вдруг тот и впрямь не такой страшный Враг? Если уж Манвэ так решил...

Король опирался на его руку - Вала почти не чувствовал этого, столь невесомым было прикосновение. Тулкас знал, что Манвэ, первый из Аратар, сильнее его - но сейчас он ощущал лишь предельную опустошенность Владыки. 'Досталось же ему...' - сочувственно подумал Астальдо, ловя себя на том, что если раньше бессилие не вызывало у него ничего, кроме презрения, то сейчас... Неожиданно бережно он положил свободную руку на плечо Манвэ:

- Ты поступил по закону. И я присягал тебе, когда пришел на Арду. Мы многое сделали вместе - не мне отрекаться от тебя. - Он тряхнул огненными кудрями. - И если Мелькор тебе больше не враг, то и мне - тоже. 'А битву выиграл не тот, кто не получил ран, а чей дух оказался сильнее. Истинному воину не пристало стыдиться временного бессилия', - закончил он мысленно.

Манвэ вскинул на него глаза: такого понимания он не ожидал.

- Спасибо, Астальдо, - сказал он вслух и мысленно повторил: 'Спасибо...'

Тулкас молча кивнул. Он сказал свое слово. И Единому, буде тот соблаговолит обратиться к нему, он повторит то же самое.

Пора было удаляться в Ильмарин. Встал вопрос, стоит ли пользоваться услугами орлов - вдруг Всевышнему понравилось развлечение? Но пешком - пристало ли это Владыке? Да и есть ли у него силы самостоятельно взойти на Таникветиль?

Орел, на котором летел Король, виновато покосился на него, почувствовав взгляд, попытался даже сунуть голову под крыло. Манвэ провел рукой по блестящим перьям:

- Это не твоя оплошность.

- Я не смог поймать, - пробормотала птица, - ты теперь не станешь летать на мне...

- Меня не так легко испугать, - усмехнулся Владыка.

- Ты что, собрался лететь? - прошептала Варда, тревожно вглядываясь в лицо Манвэ.

- А ты думаешь, я теперь со страху буду на Таникветиль пешком бегать? То есть летать-то он у меня охоту давно отбил, но орлы тут ни при чем.

- Наверное, ты прав. - Взгляд у Варды стал жестким. - Полетели.

Эонвэ решительно приготовился к перемене облика:

- Полечу ниже - и поймаю, если что. По второму разу не выйдет.

Мелькор пощупал свое крыло - лететь он сможет и подстрахует Эонвэ.

- Я своим ходом скоро доберусь, - проговорил Тулкас. Покосился, выглядывая Нэссу, - но та давно, сразу после окончания Круга, покинула Маханаксар. И к лучшему.

Ульмо согласно кивнул:

- Я тоже приду - надо держаться вместе.

Ирмо бесшумно приблизился. Айо, успевший сразу после Круга переброситься парой фраз со Златооким, которому Эонвэ вручил цветок-привет, стоял рядом с Валой.

- И я зайду - ты ведь не против? А Намо и Ниэнна останутся у себя - к ним, глядишь, за разъяснениями побегут, так они найдут, что ответить.

Манвэ кивнул - оказывается, даже если бразды правления выпадут из некстати ослабевших рук, все наладится и, в крайнем случае, справятся без него. А то, что раскрошился ледяными сколами образ всесильного, непреклонного Владыки, - что же, пусть так. Плевать...

- Может, не надо, Ирмо? Я ведь не знаю, что случится, еще попадет тебе ни за что.

- С чего ты меня беречь решил? Если Владыка не идет в Лориэн, Лориэн приходит к Владыке, - усмехнулся Мастер Грез. - Есть вещи, с которыми я неплохо справляюсь... Мы придем, - закончил он не допускающим возражений тоном и переглянулся с Айо. Златоокий не смог сдержать улыбки.

Манвэ, грустно усмехнувшись, махнул рукой:

- Милости просим. Буду рад видеть тебя, Ирмо. Взялись тут оберегать хором... - пробормотал он.

- Значит, такова НАША воля, - улыбнулся Ирмо и направился к Ойлоссэ.

Ильмаринский двор начал полет.

Глава 21

Все обошлось: похоже, Творец в гневе временно отвратил лик Свой от бессовестной неблагодарной твари - или тварей.

Прилетев в чертог, Валар устроились в кабинете Манвэ. Майар, несмотря на сопротивление, были отправлены в соседний зал - прибывающих с минуты на минуту гостей должен был кто-то встретить. И что Манвэ, что Мелькору было почти несносно ловить на себе тревожно-сочувствующие взгляды.

Владыка вытянулся на ложе, Варда и Мелькор уселись рядом, пытаясь просчитать следующие шаги.

- Похоже, Отец от тебя не отстанет: слишком большую власть передал Он в твои руки, - обратился Мелькор к брату.

- Еще бы. И вообще, Он же только с ним все время беседовал, все остальные привыкли считать, что Воля Единого и Воля Манвэ - одно и то же, - пожала плечами Варда. - Кто же с тобой, милый, связываться будет: Эру далеко, а ты - вот, рядышком... - Королева усмехнулась.

- Ну да, выходит, что даже если ты с Эру повздорил, то сам разберешься, и нечего в это встревать, - развел руками Черный Вала.

- Ага, а то вот помирюсь, а тем, кто в сторону ушел или против выступил, все припомню, - фыркнул Манвэ.

- Похоже, Он и впрямь после нашей приятной беседы не стал следить за остальными, - раздумчиво проговорил Мелькор, - а то много интересного бы узнал...

- Честно говоря, я даже не ожидал от них... - Манвэ опустил глаза.

- А ты думал, что тебя все ненавидят и боятся и только и ждут, когда ты оступишься? Вообще-то я сама смутилась, - покачала головой Варда.

Она встала и выглянула в окно:

- Вон они идут.

Вдруг в какой-то неуловимый миг ее лицо изменилось, застыв, она словно вслушивалась во что-то внутри себя. Голос. Как давно она не слышала его...

- Приветствую тебя, дочь Моя.

- Приветствую тебя, Илуватар. - Она сразу узнала Его и напряглась, пытаясь понять, что захочет сказать ей Единый. Может, удастся уговорить Его - она же всегда была с Ним заодно, оберегая сошедших на Арду Айнур от опасного для них знания, она была Его глазами...

- Варда, Я очень огорчен, Меня беспокоит состояние твоего супруга, Я боюсь за него.

- Что внушает Тебе беспокойство, Отец?

- Его неожиданное упрямство. Он отдалился от Меня, перестал доверять Мне, и это болью наполняет Мое сердце. Ведь Я всегда благоволил к нему более, чем к остальным сотворенным Мной Айнур, и Владыкой поставил над теми, кто по велению сердца связал себя с Ардой.

Варда с тщательно собранным почтением внимала вступлению. Сейчас, видимо, Единый перейдет к сути дела...

- Почему он поступает наперекор Моей Воле, руша то, что с таким трудом и такими жертвами было достигнуто? Зачем упорствует в своей ошибке?

- Но, Отец, все было по правилам. Когда он извлек Мелькора из-за Грани, беспокойство о судьбах Арды руководило им, желание убедиться, что Мятежник не затеял ничего опасного для этого, мира...

- Ну и отправил бы его обратно - Мне, что ли, учить вас, как это делается? Но он даже не попробовал - напротив, примирился со злейшим врагом всех Айнур.

- Он все же его брат, о Единый.

- Братом ему был мятежник в мыслях Моих, пока через упрямство и гордыню не низвергся он во Тьму и не предался злу. Но любовь к творениям Моим оставила его, и никого не любит он, кроме себя, и утратил право называться братом того, кого Я нарек благословенным, ибо зла и Тьмы нет в нем. Но даже в его чистое сердце ныне проникла отрава Тьмы и лжи, измысленной Отступником, - а ведь воля его была тверже алмаза. Долгое время он непростительно мягко обращался с мятежником - но Я щадил его чувства, все же надеясь, что и Мелькор осознает это и не будет более упорствовать в заблуждениях своих...

- Но Мелькор больше не упорствует и не хочет войны, пребывание за Гранью, в Пустоте сломило его и лишило сил...

- Однако он по-прежнему подстрекает к бунту. А что касается его стремления к миру, то вспомни, какие клятвы и заверения давал он, стоя в Круге Четырнадцати, обещая всеми силами помочь исправить зло и исцелить раны, нанесенные Арде его деяниями. И притворство его обмануло многих, и Манвэ в том числе, а он, выждав момент, смерть и разрушение принес в Блаженные земли и сбежал в Средиземье, дабы там продолжать сеять ложь и зло.

- Но в конце Первой эпохи он был наказан и низвергнут за Грань.

- Именно, причем навечно - таков был приговор Мой, изреченный через Манвэ. Если бы он там искренне раскаялся, Я бы, возможно, взял его к себе в Чертог, дабы окончательно исцелить, но смирения и осознания пагубности своих дел не было в нем. А теперь супруг твой освободил его, даже не потребовав покаяния, без каких-либо условий, словно не зная, на что тот употребит обретенную свободу.

- Мне кажется, он не желает более мстить и нарушать покой Арды...

- И тебя растлевает его ложь - впрочем, конечно, твоя душа, наверное, до сих пор поражена гибельным дыханием Ничто... Но тебе же дано Видеть - неужели ты не понимаешь, что даже благодарности не может испытать Враг к освободившему его и дружба его лжива?

'Но я же Видящая, я же чувствую, что он искренне помирился с Манвэ...' - хотела воскликнуть Варда, но ощутила, что это бесполезно: ей сейчас объяснят, что от нее требуется, а ее мнение Всеотца мало интересует.

- Укрепи сердце твое, дочь Моя, и не прельщайся ложью. Супруг твой разгневал Меня, но ты можешь спасти его от кары Моей - тебе он верит, и любовь к тебе еще теплится в его сердце - возможно, хоть тебя он послушает.

- Что же сказать ему, о Единый? Что сделать, чтобы не страдать ему от Твоего гнева?

- Он должен делать лишь то, что Я приказываю ему делать, и должен раскаяться в своем своеволии. Должно ему вернуться к прежнему и смирить гордыню свою...

- Стать, каким он был все эти последние столетия? Но он измучен ответственностью за судьбы Арды, и власть источила его душу...

- Разве ты не способна уже исцелить его сердце, и развеселить его, и порадовать его любовью своей?

- Слишком глубоки раны, нанесенные душе его войной и приговорами.

- А Лориэн для чего? В Садах Грез найдет он исцеление, хотя и непонятно мне, что ранит его, когда вершит он праведный суд.

- Слишком строго судит он в первую очередь себя и не может, да и не хочет закрыться от боли, причиняемой даже врагам...

- Это его беда, что до сих пор не может он отличить добро от зла и не понимает необходимости достойной кары мятежникам!

Варда почувствовала, что терпение ее на исходе.

- Супруг мой не глуп и не слеп, и справедливость ведома ему - Ты сам благословил его на царство.

- Я лучше знаю, что справедливо, а что - нет, и всего Замысла не понять ни тебе, ни ему, ибо вы лишь инструменты в созданной Мной музыке и знаете лишь то, что Я открыл вам.

- Возможно, мы не в силах постичь глубину мыслей Твоих, но то, что происходит здесь, не только и не столько благо. Много жестокостей совершено нами, и этого не забыть...

- Неблагодарная! Не вы ли были осыпаны милостями Моими, не ваш ли престол вознесен над всеми живущими на Арде?! Я дал вам безграничную власть - и, видимо, зря, ибо Манвэ запугал всех настолько, что боятся они ослушаться его, даже если он творит беззаконие, - и все блага Арды у ног ваших и к услугам вашим, и радостью и благоговением должны бы преисполниться сердца ваши, и благодарностью к Тому, Кто все это вам дал, а ты жалобами оскорбляешь благоволение Мое!

Терпение Королевы подошло к концу: объяснять что-то Единому - как головой об стену биться. Манвэ прав - сколько можно?

- Благоволение... Видимо, так оно велико и ослепительно, что уже три эпохи он не может летать, полагая себя недостойным, и уже две эпохи не слышно его песен в Блаженных землях, ибо как петь, когда погибла твоя песня?.. - Горечь душила Варду - неужели Он ничего не способен понять? Или не желает? Она вспомнила последние события, полупрозрачное лицо Манвэ, искаженное болью, пурпурно-ленивую струйку, стекающую из прокушенной губы под золотое колье... Острая жалость и возмущение накатили горячей волной, тяжело стало дышать...

- Так и ты сомневаешься в справедливости и величии Замысла и не желаешь вразумить своего повредившегося разумом супруга?!

- Пощади его, Эру! - собрав остатки надежды, взмолилась Варда. - Если полагаешь его безумным, за что караешь так?

- Безумцу место в Садах Лориэиа, а буйному безумцу вроде его братца - в Залах Мандоса! Если не вразумляют его увещания Мои - да будет оп заключен туда, и кара, постигшая в свое время Отступника, да постигнет его. Ты же, если в тебе еще горит сияние Извечного Пламени, стань орудием возмездия в руке Моей и отрекись от гибельных дел его, дабы не поглотила тебя Тьма вместе с мятежниками! И пребудешь Королевой Мира, свободного от зла, величием и славой превзойдя нерадивого супруга твоего, - Я разрешу тебя от брачных уз, да не омрачится больше душа твоя...

У Варды перехватило дыхание от негодования - ей отречься от любимого, без которого самое ее существование теряет смысл? 'Я не буду сопротивляться любому приговору, который тебе придется вынести, - в Валиноре будет Королева...' - Воистину, ее супруг хорошо понимал Эру... Неважно, как Единый представляет себе исполнение подобного, - при том, что сказали Ульмо, Тулкас и Ирмо, - дело не в этом. Предлагать такое - ей? Все время молчавшей о том, что видела, объявившей Мелькора лжецом, только бы супруг ее не сошел с данного Единым пути и остался цел и невредим?! Она отреклась от себя ради любви, но... дальше-то - куда?

Ровно и спокойно она ответила:

- Я не собираюсь отрекаться от Манвэ - я его люблю таким, какой он есть, но свободным - еще больше. Я лгала ради него, я предала Мелькора - ради спокойствия его совести, и эти жертвы оказались напрасными. Больше так не будет.

Ее ослепила вспышка яркого света, и ярость была в обращенном к ней голосе:

- Одумайся! Ты ведешь себя, как смертная женщина, чьи чувства затмевают разум. Ты готова разрушить все в угоду своим капризам - и приведешь Арду к гибели.

- Арду к гибели приведет ложь.

- То есть? Ты что, отказываешься выполнить Мое повеление?

- Я отказываюсь отрекаться от Манвэ и не собираюсь больше объявлять Мелькора лжецом - и тогда никто не назовет решение Манвэ несправедливым.

- Ты посмеешь подтвердить вражеские измышления?!

- Если об этом зайдет речь, я расскажу, как все было, и расскажу то, что видела.

- Предательница! Ты посмеешь рассказать? Что же, расскажи! - и будешь презираема всеми как лгунья, и в первую очередь - твоим драгоценным супругом - ты ведь знаешь, он не любит ложь, хотя сам изолгался до предела. Посмотрим, что он тебе скажет, когда ты ему сообщишь в безумии своем, что Мелькор говорил правду, - а то, что он все же лжет, ты уже неспособна понять, видя перед глазами те же мороки... Манвэ отвернется от тебя, но ни его, ни тебя это уже не спасет от гибели! Знай же, какая кара ждет упорствующих в заблуждениях!

Яростный смерч обрушился на Валиэ, оглушив и пригнув к полу. Боль, отголосок которой она ощутила в кошмаре, увиденном в садах Лориэна, впилась в голову, словно раскалывая ее изнутри.

Варде показалось, что все ее существо растворяется, сгорает в жгучем жидком огне, зрение гасло...

Мелькор и Манвэ, с тревогой вглядывавшиеся в ее сосредоточенное лицо, кинулись к ней.

Последним усилием, безнадежной вспышкой умирающей сущности она воззвала - к тому, от чего так долго отрекалась, слова словно ледяными осколками сполохов возникли в мозгу: 'ЭА! К тебе взываю! К тебе иду - прими - ЭА!!!'

Она упала на пол, скорчившись, стиснув голову руками. Манвэ подхватил ее, сжав в объятиях, - дыхания не было, голова безвольно откинулась, звездные глаза померкли.

- Нет!!! - Острое, пронзительное отчаяние затопило Манвэ, ярость, безумная, сметающая подобия мыслей, вытеснила все, словно и не было ничего, ни воли, ни разума, ни чувств - лишь холодная, бешеная, как ледяной заклятый клинок, злоба, способная разрушить мир. Ставшая почти привычной боль, обвив тело, как огненная плеть, соскользнула, растворившись в клокочущем диком неистовстве.

Мощной волной Мелькора отбросило к стене, на мгновение оглушив, а в следующий же миг, открыв глаза, он увидел синий в черноту смерч, взвившийся над обликом Манвэ.

Всепожирающая черная воронка, метнувшись в замкнутом пространстве, рванулась наружу - затрещали ставни, и окно вместе с куском стены вылетело с грохотом, подняв облако каменно-стеклянной крошки.

Стихия, вырвавшаяся из узды... Штормовые ветра, грозившие гибелью кораблям, показались бы мягким бризом рядом с неукротимым ураганом, обрушившимся с оглушительным воем на Блаженные земли. С сотворения своего, вскипавшего вулканами и вздыбленного рождающимися горами, не видела Арда подобного. Воздушная волна захлестнула побережье, сметая все на своем пути...

Ревущий смерч завис над океаном, словно изготовившись к прыжку, втянул в себя бездну воды и рванулся вверх, в высшие слои воздуха. В свирепых, мощных, отливающих вороненой сталью росчерках метались, змеясь подобно трещинам, молнии и смутно мерцали, будто готовые сорваться с небосвода, звезды.

Ульмо и Ирмо вместе с майар ворвались в комнату, с каким-то благоговейным страхом взирая на выбитое окно и в клочья разнесенную обстановку. Мелькор, держась за уцелевшую стену, стряхнул с себя осколки стекла и, шатаясь, подошел к неподвижным обликам, скрученным судорогой. Эонвэ и Златоокий ринулись к ним и в ужасе отшатнулись - тела были безжизненны, как мраморные статуи. Златоокий закрыл лицо руками, Эонвэ обнял его за плечи, широко раскрытыми глазами глядя в почерневшее небо.

Рев бури стихал, удаляясь, ураган словно выпил большую часть воздуха и большинство звуков вместе с ним. Гроза растекалась в небе Валинора, черным плащом затянув небо.

Валар растерянно переглянулись. Стихия, лишенная управления, ничем и никем не сдерживаемая, внушала страх. И что в ней могло оставаться от Повелителя Арды?

- Надо что-то сделать, - сдавленно прошептал Ирмо.

- Как-то дозваться, вернуть, - пробормотал Ульмо. - Это же гибель...

- Ярость вплоть до нежелания быть, - проговорил Мелькор. - Его сейчас ничто не удержит. Я знаю, как это...

- Надо помочь им вернуться! - срывающимся голосом воскликнул Ирмо.

- Можно попытаться - но это его битва. Вот это, наверное, и называется - выйти из себя, - невесело усмехнулся Черный Вала.

Ульмо развел руками:

- А я вот почти все время пребываю в стихийном облике - и никаких бурь...

- Накопилось, - мрачно заявил Ирмо, - сорвался... Надо все же дотянуться до них.

Мастер Грез коснулся холодной, как лед, руки Манвэ, Мелькор положил голову Варды к себе на колени, Ульмо присоединился к ним. Майар столпились в дверях, готовые помочь - если смогут.

* * *

Бешеный ураган, в котором почти угасли остатки того, что было - Айну Манвэ, Повелителем Ветров, с диким упорством сверлил небо - единственная мысль была словом - 'Варда', и она не давала сознанию окончательно раствориться в безумном полете. Он звал ее, пытаясь уловить хоть тень присутствия, яростно взрывая воздушные слои, надеясь уловить хотя бы след. Небо расползалось рваными клочьями, вокруг сгущалась мгла, а черно-синяя стальная стрела смерча неслась вперед. Ничто обступило, как мутно-тяжелые стены, - сжимая, толкая обратно, но это лишь прибавило злости, бездумная, дикая стихия рвалась дальше, и лишь в сердце клокочущей бури бился, как нить пульса, призыв: 'Варда!'

Еще один свирепый, беспощадный к себе и к окружающему пространству рывок - и словно лопнула клейкая, прочная паутина, разлезлась, как гнилая ветошь, повеяло неясной прохладой, и из клочьев удушливо-серой мглы проступила Тьма. Безграничная Тьма, тихая, как лесное озеро, и в ней был свет, не смешивающийся с ней и не изгоняющий ее, - бесчисленные искры сверкали, маня. Он был ослеплен и оглушен, буря, которой он стал, стихала, и сквозь вой ветра начали проступать контуры музыки - удивительно гармоничной, глубокой и - знакомой. Влекущей и мощной, нежной и сильной, - ему показалось, что она наполняет его, он сам превращается в эту музыку, и надо сделать лишь шаг. Эти россыпи неведомых звезд - что это? Звезды... небо... Варда! Неужели он чуть не забыл?! Растерянно озираясь, смятенный и подавленный самодостаточной, гордой красотой, он звал, пытаясь дотянуться, услышать, найти.

- Варда! Звездочка моя... - Показалось, что не найти ее среди бесчисленных светил, что стала она одним из них, ибо это ей пристало. И какая из искр носит имя Элберет, и помнит ли она время, когда была Королевой Амана...

'Неужели так - уходят? Она смогла? Оставила... Что ей наговорил Эру?! - Бессильная злость перехватила горло. - Все разнесу, но ее найду. А когда до Тебя, Единый, доберусь!!!..'

- Варда! - В этот отчаянный зов он вложил весь остаток сил, осколки яростной мощи смерча.

- Манвэ? - еле слышно, как шелест тонких серебряных пластин, донесся до него отклик. Или ему лишь чудится - здесь, где не смешиваются Свет и Тьма, наверное, может быть все...

- Манвэ? - Слабый, почти невнятный шепот - даже слух Айну еле различал его в перезвоне звездных вихрей. - Манвэ, где ты? - Теперь ему ясно слышались растерянность и тревога, и голос был - ее, он не мог ошибиться.

- Варда! Где ты?

- Не знаю... Я почти ничего не вижу. Мне страшно... Пусто...

- Я найду, только не уходи, не умолкай. И не бойся ничего.

Он смутно уловил ее присутствие - где-то на грани бездонной светотьмы и клубящегося Ничто. Двигаться было трудно, его покидали последние силы. Хотелось сказать ей что-то очень нежное, ласковое, успокоить, но слова стыли в горле, бархатная вечность смотрела бессчетными глазами, проникая в глубь заплутавшей, потрясенной души, и все в нем замирало под этим отрешенным и ясным взглядом...

- Манвэ... Я чувствую твое присутствие, просто - нет сил дотянуться до тебя...

В это мгновение он скорее ощутил, чем увидел ее - легкий мерцающий клочок тумана, и в нем - смутные очертания, скорее отблеск жеста или движения.

- Манвэ... - тихо-тихо, - не оставляй меня, пожалуйста...

- Что ты! Что с тобой, я же пришел, ты видишь меня?

- Вихрь, отблески молний - это ты? Это ты, я знаю... - Туман качнулся в его сторону.

Он сделал еще одно движение, и сине-стальные штрихи сплелись с мерцающими нитями. На мгновение им показалось, что ничего вокруг нет и их самих нет - только серебряная игла пронзившего насквозь болезненного счастья...

* * *

Сколько прошло времени, они не знали, - да и было ли там время? Ненужный вопрос. Они очнулись вновь - и молчали. Им показалось, что даже музыка смолкла - только звенящая тишина.

- Манвэ... - прошептала Варда. - Ты видишь?

- Варда. - Голос не повиновался ему. - Это - Эа? Он выговорил это слово, бывшее музыкой и цветом, прикосновением и полетом, и замолчал, не в силах добавить еще хоть что-то. Как он жил, не зная... ничего не зная, - как он был слеп... Все, что он помнил, и видел, и знал - Чертоги Творца и Арда, - было крошечной бусинкой в безбрежном пространстве, и он всю жизнь провел в ее сияющей скорлупе... Как больно...

- Милый, любимый, прости, прости, пожалуйста, я лишь хотела... - Горячий, срывающийся шепот донесся до него словно издалека. - Нет, не говори ничего, я знаю, ты не простишь, я лгала тебе - всю жизнь, еще до Песни, ты верил мне, а я не могла сказать, я боялась... Прости, прошу тебя, я не могу без тебя... - Голос ее сорвался, задрожав.

- Ты - видела? И это то, о чем говорил Мелькор? 'Я не хочу для тебя украшений Мелькора. Это мой дом и...' - вспомнился их полугодичной давности разговор.

- Как я мог не видеть этого? - растерянно прошептал Манвэ. - За что Он ослепил меня?

'Слишком много ты видишь... Да не увидишь ничего, кроме Тьмы...' - Зрячие окровавленные глазницы, в которых еще мгновение назад светились звезды... Какая боль - и какая жалкая игрушка по сравнению с ней клятый обруч...

- Прости... Умоляю - я не хотела! Я тоже верила, что это иллюзия, наваждения, что отсюда идет лишь зло, я же верила Ему, верила, тогда - верила... - Варда безудержно разрыдалась. - Я не хотела, чтобы ты сомневался - раз нельзя это видеть... Я не могла себе представить, что можно пойти против Эру... Я... хотела уберечь тебя, Он сказал, что ты погибнешь... А теперь... Любимый, прости, умоляю, можешь презирать меня...

Манвэ молчал, оглушенный, раздавленный обрушившимся на него знанием, в горле встал ком, липкий и холодный.

- Не простишь? Я ненавистна тебе? - Она попыталась отстраниться, даже облик стал чуть отчетливей.

- Нет, что ты, о чем ты? - Он удержал ее, но слова давались с трудом. - Я же люблю тебя... Я понимаю, я должен был слепо вершить Его волю... Без сомнений... Зачем инструменту видеть что-то лишнее? - горько добавил он. - Да меня и сотворили-то только потому, что Мелькор видел слишком много и не то, что следует... А я почти такой же, как и он, только правильный. Послушный, понимающий... - Его голос задрожал от ярости, превратившись.в свистящий шепот. - Только не пойму, почему ты предпочла копию - оригиналу? Неужели... нет, прости, скажи, что это не так...

- Нет, клянусь, это не из страха, я всегда любила тебя, сколько себя помню, Мелькор еще и не ссорился с Единым, ты - это ты, всегда... Зачем ты о себе так говоришь? Поверь мне, прошу тебя, у меня никого ближе нет и не было...

Манвэ прильнул к ней, попытался обнять.

- Я верю тебе, успокойся. Наверное, просто мы очень устали... Послушай, может, мы сможем уйти - как люди? И Звездные пути не разлучат нас. Только ты и я - и Эа...

- Ты, я и Эа, - повторила вслед за ним Варда. - Я тоже устала. Если ты простил меня, я пойду за тобой куда угодно. Но сможем ли мы уйти? Ведь мы связаны с Ардой...

- Может, нам найдут замену? Нет, откуда... Неужели не уйти и никогда не увидеть, что там, в этих бесконечных полях...

- А если попробовать? - Она потянулась вперед, им показалось, музыка зазвучала ярче и отчетливей, темно-звездная даль манила и притягивала...

Он сделал движение и ощутил, как отчаянно натянулась, пульсируя, нить, проходящая сквозь него. Ему показалось, что она сейчас такая хрупкая, непрочная - еще шаг - и порвется. Значит, удалось - и ничто, никто не сможет их остановить, и пусть злится Эру в Своем чертоге, пусть попробует удержать - а впрочем, зачем ему сломанные инструменты?

- Уйти? - Они оба ощутили, как гаснут, дрожа, звезды на знакомом небосклоне, как несется, лениво круша все вокруг, ничей ветер - и стихает; как жухнет, съеживаясь, небо...

- А сотворенные? - Иглой впилось: как они будут - одни?

- Выжил же Гортхауэр - без Мелькора.

- Мелькор не порвал связь с Ардой...

- Жалко их... И уйти - так хочется. Забыть все - кажется, на Путях забывают...

- Думаешь - сможем забыть? А надо ли? - задумчиво протянул Манвэ.

- Не знаю, милый... Видимо, стоит ступить на звездную дорогу - и забываешь... но это, наверное, люди...

- А мы - не забудем ничего... И будем помнить - тех, кто был с нами... Вечно помнить.

- Возможно, нам удастся вернуться - Мелькор же возвращался...

- В Чертоги. А сейчас мне почему-то кажется, что назад пути не будет. И что Мелькор там делать будет - в одиночку с Эру беседовать? А остальные, они же остались с нами, не бросили...

- Может, забудут. Им же спокойней будет, не придется выбирать...

- И опять будут жить - 'от и до', ходить по струнке? Варда вздохнула:

- Наверное, нам нельзя уйти...

- Сейчас - нельзя. А потом - потом, если захотим - уйдем. И никто не встанет у нас на пути.

- Надо возвращаться, - прошептала Варда. - Только давай еще немного побудем здесь, а?

- Разумеется - еще чуть-чуть... - Манвэ впился взглядом в пестрое мерцание, словно стараясь увидеть как можно больше и сохранить это в себе.

В это время до них донеслись слабые голоса - из недр серой мглы за спиной они звали, и в них была тревога и проскальзывало всплесками отчаяние.

- Манвэ, Варда, где вы? Вернитесь... Вернитесь... Мгла искажала звуки, голоса было не узнать, но вот они стали отчетливей, Манвэ и Варда различили голос Мелькора, потом - тихий заговор Ирмо. Вглядевшись в сумрак, они смутно увидели подобие мерцающих точек, тонких лучиков, словно тянущихся к ним...

- Ну вот, нам и вернуться помогут, - нервно рассмеялась Варда.

- Как вы? Ответьте, пожалуйста! - отчаянный шепот-заклинание Ирмо.

- Мы ждем вас, мы здесь, ответьте, что с вами? - тревожно звенел призыв Мелькора.

- Мы идем, - хватило сил ответить - и беспамятство поглотило королевскую чету.

Смутно чувствовали они, как несутся по неясных очертаний коридору вниз, неприятный шум проник в слух, заглушая призывы ожидающих. Последнее, что они ощутили, было похоже на удар, и сознание померкло.

* * *

Мелькор почувствовал, как жизнь вернулась в покинутые оболочки. Чуть расслабились сведенные судорогой тела, слегка смягчились смертно заострившиеся черты.

Что же они сделали с собой? Ему послышалось или Варда воззвала к силе Эа? И что сказал ей Эру? Судя по всему, Ему и с Вардой не удалось договориться. Что же дальше будет? А главное, хотя формально он, Мелькор, и является причиной раздора между Творцом и приближенными к нему Валар, дело уже не в нем. Просто и Манвэ, и Варде все предельно надоело. Даже если во имя мира он уйдет в заточение - это ничего не изменит. Манвэ не повернет вспять - теперь это ясно окончательно - после такого урагана отчаяния и ненависти. Манвэ из тех, кто идет до конца, да и Варде не занимать твердости. Теперь только бы очнулись - кто знает, как изменило их такое испытание. Вернулись - и то удивительно. Вместе. Где он встретил ее, куда вынес его беспощадный вихрь, куда затянула Варду сила Эа - если она и впрямь смогла призвать ее?

Мелькор склонился над Вардой, прислушался, склонив голову ей на грудь, и услышал слабое биение - как же они все проросли Ардой, как вросли в облик - живая кровь, живое сердце... И как это - вырваться из облика - почти потерять себя... Должно быть, тяжело им будет вернуться. Там, за Гранью, он чуть не ушел, душа уже было покинула тело, но он ощутил, как дрожит, кровоточа, нить, связавшая с Ардой, как вот-вот вырвутся на волю вулканы и двинутся с гор ледники... И они - так же? И возвращаются - поэтому?.. Черный Вала вдруг особенно остро ощутил, как дороги стали ему вчерашние враги. А ведь могли бы быть друзьями... С самого начала.

Манвэ пошевелился, и Мелькор осторожно, не отпуская Варду, придвинулся к нему. Ирмо провел рукой по лбу Валы еще раз, и Манвэ открыл глаза - они горели бешеным синим огнем, безжалостным, самым жарким пламенем - такое не может согреть - лишь уничтожить. Постепенно оно угасло, он встретился взглядом с Черным Валой - такой боли Мелькору в глазах Короля видеть еще не приходилось, и на обруч это было не похоже...

- Я видел... - прошептал Манвэ, - звезды, Эа... Как же я был слеп! Прости... пожалуйста! Ты-то видел... слишком много! - выдохнул Вала, зажмурившись...

Ирмо беспомощно посмотрел на Мелькора, тот покачал головой - значит, вот куда вырвался готовый к небытию дух...

Манвэ приоткрыл глаза, смятенно глядя на Черного Валу. Мелькор улыбнулся:

- Ты вернулся - спасибо. Я боялся потерять тебя.

- Я должен был вернуться - хотя бы для того, чтобы просить у тебя прощения. Ты говорил правду, а я...

- Не казни себя. О том, чтобы ты был слеп, позаботились с особым тщанием - ты верил Сотворившему - что тут удивительного?

- Но как я мог... - Манвэ был не в силах заставить себя договорить.

Мелькор коснулся его руки:

- Хватит ворошить былое. Чувствую, даже если я и простил, ты себе ничего не прощаешь, - знаю, сам такой же. Просто поверь, что мне действительно стало страшно, что тебя - такого - я больше не увижу. Что уйдешь - навсегда, - прошептал он внезапно севшим голосом.

Манвэ грустно кивнул и тут же резко подался вперед, в глазах вновь появился безумный огонек:

- Варда! Где она? Что с ней? - Оторвав взгляд от лица Мелькора, Манвэ вгляделся в лицо лежащей на коленях брата Варды. Осторожно прижал ее к себе:

- Варда, девочка моя, искорка, вернись, где ты? Чудовищная усталость, опутавшая Валиэ, словно липкая паутина, гасила желание быть... Хотелось уснуть и не просыпаться - но звенящий от отчаяния голос, не узнать который она не могла, настойчиво звал ее, разрывая уютно сгустившийся мрак. Бросить - его? Да как она могла о таком подумать! Стыд какой! Взяв себя в руки, она потянулась к взывающему...

Приоткрылись мерцающие звездным светом глаза; Королева пошевелилась, взгляд обрел осмысленность и остановился на лице Манвэ. Его глаза потеплели, и неуверенная улыбка согрела острые, словно заледеневшие черты.

Приподняв руку, она коснулась его лица, провела по волосам. Вздрогнула:

- У тебя глаза другие... И в волосах... Как же это? - горько выдохнула Королева, стиснув пальцы супруга.

Мелькор понял, что показалось ему непривычным в облике Манвэ - серебристые сполохи падающих звезд в глазах и серебристые нити, заструившиеся в темно-золотой волне волос...

Манвэ, погладив Варду по голове, огляделся по сторонам. Увидев разруху, царящую в комнате, тихонько присвистнул.

- Хорошее начало, - процедил он. - Надо что-то делать, а то все тут разнесем.

- Иди знай, чего ждать теперь, - проговорил Ульмо, - и что Эру на это скажет. - Он выразительно повел головой.

- Уйти в глухую оборону? - пожал плечами Манвэ. - Видимо, надо опять собираться и что-то решать. А Отец, похоже, будет всех поодиночке вызывать... Или сразу что-то великое и ужасное сотворит, - едко и презрительно завершил он. Привычно напрягшись, ожидая очередного щелчка, понял, что ничего за дерзостью не последовало, - позабытая было за этот день легкость в голове удивила.

- Кажется, я сорвал его... - прошептал Владыка.

- Я же говорил! - воскликнул стоящий на пороге Златоокий.

- Вот и чудесно! - улыбнулась Варда. - Да и я, кажется, не ощущаю этой пакости. Видно, мертвых незачем призывать к порядку, - усмехнулась она.

Мелькор покачал головой:

- Да-а... Вполне понятно желание Эру держать тебя на коротком поводке...

- А то я сам за собой не следил! - зло бросил Манвэ. - А вообще-то Ирмо уже это говорил, и он прав. - Он взглянул иа Мастера Грез. - Разрушитель - это я... Что же, быть посему... - Он нахмурился, в глазах вновь затлел мрачный огонь. - Тяжело возвращаться, - проговорил он совсем тихо, потом тряхнул головой: - Все, прекратить, Арда-то чем виновата...

Присутствующие с тревогой смотрели на него.

- Не беспокойтесь, не собираюсь я ничего разносить, - невесело усмехнулся Манвэ, глядя на озабоченные лица. - Давайте хоть посидим в приличном месте. Эонвэ, распорядись, пожалуйста, подать обед в тронный зал.

Герольд, кивнув, умчался выполнять поручение.

Глава 22

Едва ступив на широкую мраморную лестницу, недомайар и Ауле с Курумо услышали в вышине грохот.

Небо стремительно потемнело. Через мгновение ураганный ветер обрушился на землю, едва не сметя их со ступеней. Яростный вой бури порой напоминал голос. Ауле, запрокинув голову к потревоженному небосклону, усмехнулся:

- Кажется, Манвэ всерьез разозлился... Нечто подобное я наблюдал только при сотворении Арды да еще когда Мелькор Деревья Унголиант скормил. Но тогда это были еще цветочки...

Новая бешеная волна чуть не оторвала их от земли. Аллор вцепился в перила, прикрыв собой Эльдин, Курумо распластался на камне.

- Так вас и в море унести может, - нахмурился Ауле. Он коснулся скалы рядом с лестницей, закрыл глаза, погладил ладонью шершавую поверхность. Внезапно она раздалась, образовав небольшую пещеру.

- Быстро туда! - прошипел Вала. Рев бури притих, они скользнули внутрь, и тут же смерч с новой силой пронесся над скалой, вздымая тучи пыли и ворочая камни.

- Сможет ли он вернуться? - проговорил задумчиво Аллор. - По-моему, такое должно затягивать...

Эльдин мечтательно зажмурилась:

- Вот так нестись куда-нибудь... Но для этого просторы Эа подходят...

- Я уж было забыл, что именно эта стихия ему подвластна, - пробормотал Курумо. - Как-то и сейчас не увязываются в сознании он и это буйство.

- Плохо ты его знаешь, - проворчал Ауле. - Надо как-то добраться в Ильмарин.

- А может, можно внутри горы пройти? - проговорила Эльдин. - Ауле, ты можешь такое?

Вала с интересом посмотрел на нее, переглянулся с Курумо. Тот широко улыбнулся:

- Ну и идея! Прямо подкоп или тайный ход!

- А что делать? - хмыкнул Аллор. - Погода сегодня явно для прогулок неподходящая.

Ауле уперся ладонями в стену - вперед и вверх. Камень начал подаваться, как мягкий воск, стало даже боязно - вдруг оплывет свечой Таникветиль, погребя их под собой. Вала утер пот со лба - с сотворения Арды он почти никогда не делал подобного, - и снова взялся за работу.

* * *

Возвращающийся в залу Эонвэ был немало удивлен, когда на склоне возникли четыре фигуры, в которых он узнал Аллора с Эльдин и Ауле с Курумо. Вала шел по почти отвесному склону к ближайшей площадке, остальные двигались, держась за него.

Эонвэ воззрился на новых гостей.

- Откуда вы взялись? - спросил он, не забыв, впрочем, почтительно поклониться Ауле.

- Горой прошли, - усмехнулся Вала, перелезая через перила. Майар взобрались следом. - А то нас бы снесло. Что случилось, кстати?

Эонвэ мрачно покачал головой и пожал плечами:

- Они в комнате остались, потом раздался грохот, дверь и окно высадило, а там - ураган и облики безжизненные... Мелькор их привести в чувство пытался. Потом Ирмо с Ульмо пришли, они вместе дозвались как-то.

- Дозвались? - Аллор переглянулся с Эльдин. - И далеко они ушли?

- Куда - ушли? - подался вперед Курумо.

- Не знаю... - неуверенно проговорил Эонвэ. - Манвэ что-то про звезды говорил. Я не особо расспрашивал, захочет - скажет... Вы в тронный зал проходите, все соберутся там.

- Что же, мы подождем. - Аллор направился в указанном направлении.

- Звезды, - протянула Эльдин. - Неужели они преодолели Пустоту и добрались до Путей? Получается, они пытались уйти?

- Сильно нужно было допечь, чтобы они пошли на такое, - сощурился недобро Аллор. - А вот если вернулись...

- Все разнесут, - злорадно усмехнулся Курумо. Ауле задумчиво промолчал, что-то решая.

Они вошли в тронный зал, где уже был накрыт стол, и в то же время из другой двери появились хозяева Ильмарин и их гости.

Король и Королева заняли свои места во главе стола, и трапеза началась как ни в чем не бывало.

* * *

Направляясь в Ильмарин в сопровождении сотворенных, Тулкас целиком погрузился в мрачные размышления. Готовность майар заколоть создателя при неблагоприятном для них исходе Круга его не удивила, даже не вызвала ни возмущения, ни обиды - наверное, он сам бы поступил так же в подобной ситуации. Поэтому он только неопределенно ухмыльнулся, глядя на несколько озадаченные и почти смущенные лица Охтариэн и Талиона.

А вот что будет дальше, после того как Манвэ объявил свою волю и Творец весьма недвусмысленно отреагировал? Участники Круга не могли не заметить этого, а что промолчали, неудивительно - Владыка сам пусть разбирается с Единым, а соваться - себе дороже, еще с двух сторон попадет. И все же... Он, Вала-Воитель, в стороне оставаться не сможет; хотя чего проще - просто исполнять приказы, что он и делал все это время. Что-то подсказывало Тулкасу, что он должен выбрать - сам. Впрочем, выбор сделан - свое слово он сказал, помогая Владыке подняться на ноги...

Строгий голос, проникший в его сознание, даже не удивил Валу - но как давно они говорили в последний раз...

* * *

- Что огорчает Тебя, о Единый? - порывисто приблизился к сияющему престолу лучащийся огненно-золотистым светом один из младших Айнур.

- Ничего особенного, не думай об этом... отступнике, - словно бы вырвалось у Илуватара.

- А что случилось? - Айну Тулкас весь превратился в слух.

- Я надеялся, что Мелькор займется созиданием и это будет во благо ему и другим. Но он жаждет главенства надо всеми, а пока искажает все, что они делают. Я мог бы вмешаться, но...

- Ну почему Ты, о Единый, должен растаскивать их в стороны? Они что, сами справиться не могут? - вскипел Айну.

- Мелькор силен, дары его многообразны, и он искусно ссорит Валар меж собой, сбивая с пути. Вместо того чтобы творить, они тратят время на борьбу со злом... - Эру вздохнул.

Тулкас решился:

- Позволь мне, о Единый! Я сражусь с ним, и он не посмеет больше мешать им заниматься своим делом.

- Он сильнейший...

- Я попробую! Побеждает тот, кто прав, - а правда на нашей стороне, ведь так? - Глаза Айну загорелись.

* * *

Когда Эру развернул перед Айнур музыку, один из младших Айнур, Тулкас, не решился вплести свой мотив в мелодию. То ему казалось, что слишком неуместным он будет, то - ненужным, ибо и так все совершенно. Попробовал присоединиться, когда возник диссонанс Мелькора, - все равно уже возникло смятение... Его привлекали бешеные ветра Манвэ и яростное пламя Мелькора, неистовая мощь вод Ульмо и весомая красота построений Ауле. Старшие - сильные, умелые...

Когда они уходили, чтобы дать бытие предпетому миру, неясная робость не дала ему выйти вперед и отправиться туда же, дабы создавать и развивать многообразие форм и сущностей, смутно роившихся в воображении. Куда ему - младшему, не обретшему ясной темы, не увидевшему что-то свое, особенное в ткани видения... Не решился...

Но забыть, как это сделали многие, едва обратившие внимание на уход четырнадцати, - не смог. А для него словно потускнели Чертоги Творца - без золотисто-лазурного пения Манвэ и переливчато-сияющей улыбки Варды, струящейся зелени танца Йаванны и неугомонного кружения Оромэ. Даже черно-стальной вихрь Мелькора вспоминался без неприязни.

А еще - стремительно-веселая, как блик на гребне увиденной в видении волны, звонко-яркая, лучащаяся... Нэсса. Ему не хватило тогда ее задорной, беззаботной решительности. Она звала его с собой, но он не мог идти просто так - он должен был быть - кем-то, быть нужным...

* * *

И вот его час настал - он будет с ними, он защитит их покой, их творение, их музыку.

- Позволь мне, Отец...

Перед ним предстала Арда - затянутая дымом, корчащаяся в чаду и угаре, сотрясаемая вскипающей лавой...

Валар - изменившиеся, усталые, озабоченные... Помрачневший Манвэ, сердитый Оромэ, возмущенный Ульмо. И радостно кинувшаяся навстречу Нэсса.

- Тулкас, это ты! Ты все-таки пришел! А у нас тут такое... Но ничего, справимся, а я так рада...

И он рассмеялся - счастливо-неуместно. Он был - дома. И он защитит этот дом, где его ждали. Ничто и никто не остановит его. И сильнейший из Айнур не выдержал бурного натиска и отступил во Тьму.

А новый Вала приблизился к Манвэ и произнес слова присяги Повелителю нового мира: '...отныне и впредь, во имя Арды...'

- Ныне это твой дом, брат, - произнес Манвэ, положив руку на плечо Валы. - И наречешься отныне Астальдо, ибо это твоя тема в музыке.

Лучились ясным светом луга в Альмарэн, буйно тянулись к умытому дождями небу сотворенные Йаванной колонны деревьев, и с немыслимой высоты рассеивали свет Ормал и Иллуин.

Нэсса самозабвенно кружилась в танце, не пригибая высоких причудливых трав, чутко отзываясь движением на колебания струн лютни под тонкими пальцами Манвэ. Ниэнна тихо напевала чуть грустную песню, отчего все казалось непрочным и зыбким, и от этого еще более дорогим и любимым.

Но вот песня стала веселее, и тут сестра Оромэ приблизилась к Тулкасу и, схватив за руку, увлекла в радостную пляску. Эстэ сплела венки из выбранных Йаванной цветов, и Намо, улыбаясь, водрузил их на головы танцующей пары под поздравления и смех собравшихся. Долго сидели в тот день Валар все вместе; колдовские видения Ирмо окутывали сад, музыка и цвет, мерцание и смутный звон уводили куда-то в сказочный, неясный мир, щемяще-светлый, еще не виданный, не похожий ни на что уже виденное, и они плыли по мягким туманным волнам, одни в новом, незавершенном пространстве, и были - как одно целое. Астальдо счастливо погрузился в зыбкий сон.

* * *

Потом было многое, и думать хотелось все меньше. Был долг, и была присяга, и была злость: Отступник словно смеялся над ним самим своим существованием - если бы не было этого бунта, он, Тулкас, не был бы нужен? Значит, своим счастьем он обязан - Мелькору?! Так что, его благодарить, что ли, - Врага?! Бред... Вот расправится с ним окончательно - тогда поблагодарит...

* * *

Как давно это было... Сейчас полузабытый голос звал его, настойчиво и даже нетерпеливо.

- Я к твоим услугам, Великий...

В это время с вершины Таникветиль раздался грохот, и ураганный ветер чуть не смел Астальдо со ступеней.

- Что это? - машинально спросил Тулкас.

- К тебе обращаюсь, Астальдо, и на тебя Моя надежда, - продолжал Творец, словно ничего не произошло. - На верность твою надеюсь, ведь ты по своей воле сошел на Арду, дабы навести здесь порядок. А теперь Отступник вновь на свободе из-за затмения, нашедшего на Манвэ, прельщенного лживыми уверениями и обманувшего Мое доверие. Презревший Мое благоволение должен быть отстранен от власти и низложен, ибо гибелью обернется для Арды его падение. Взгляни, что делается! Пользуясь Моим расположением, он подчинил всех своей власти и начал творить беззаконие, бессовестно Меня же виня во всех своих ошибках и злодеяниях.

- Но разве не исполнял он всегда и во всем Твою Волю, о Единый?

- Исполнял, но, как оказалось, без должного рвения и понимания. И теперь, пользуясь данной ему властью и невзирая на Мои увещания, он принес зло в Валинор. Да еще смеет упорствовать в своем безумии!

- Разве Айнур подвержены подобному?

- Выходит, что так. Я, в милосердии Своем, предпочитаю считать его нуждающимся более в исцелении, чем в наказании. Ибо если он сознательно пошел против Меня... Так или иначе, ты должен призвать его к порядку, да смирится перед величием Замысла и высшей Волей, творящей сущее.

- Как же я буду указывать моему Королю, что ему надлежит делать?

- Если он не склонится перед Предопределенностью, то не быть ему более Королем Мира, и не Мне тебе рассказывать, как надлежит поступать с отступниками.

Тулкас собрался было возразить, но Единый продолжал:

- Манвэ - разрушитель по природе своей, но, исполняя Волю Мою, не творил зла, и сдержано было буйство его. А теперь должно смирить бунтовщика, пока не натворил бед.

Грохот бури стих, и над Валинором воцарилось недоброе молчание.

- И мне, младшему из Айнур, Ты предлагаешь справиться с этим? - спросил Астальдо, решив потянуть время.

- Ты не побоялся выступить против Мелькора. Впрочем... - В голове Астальдо снова возникла тишина. Он ускорил шаги, стремясь к вершине: что там стряслось? Он и так отстал от Ульмо с Ирмо - остановился, дабы выяснить, идут ли сотворенные с ним в Ильмарин. Оказалось - идут. Потому что... Потому.

Голос Творца раздался снова:

- Для тебя не составит труда справиться с ним, да и с Мелькором в придачу - у них сейчас не хватит сил сопротивляться. Ты возьмешь власть в свои руки и охранишь Замысел от буйных безумцев, чье место в Мандосе, - раз они не понимают по-хорошему. И Варда должна понести наказание вместе с ее супругом - в конце концов, таков был ее выбор. Твои майар помогут тебе - и получат Мое прощение, и их грехов не вспомяну более. И к остальным в Валиноре, не утратившим разум и верность, воззови немедля, объединив на борьбу с Искажением...

Вала вскипел: дивное предложение - опять добивать... А что? Добил же он тогда Мелькора. Для Врага много не бывает. А то, что гадко это все... Надо - значит надо. И вчера собирался сделать то же самое. Значит, правильно его Эльдин обругала. И Единый его иначе не воспринимает - конечно, для того на Арду и отпустил, чтобы расправился с кем надо. С кем прикажут... А ведь он хотел защищать, мыслил, что он - воин, а не... Тулкас не докончил мысль, обратившись к Единому - тихо и зло:

- Я воин, а не наемник. Манвэ поступил по закону, и не мне оспаривать его решение. К тому же я присягал ему.

- Ты прибыл на Арду, дабы хранить ее от зла - какая тут присяга?!

- Вот я и буду хранить! - огрызнулся Тулкас, вваливаясь в разгромленную комнату.

- Проходи, Астальдо, - проговорил сидящий на полу Манвэ. - Как добрался? Что с тобой? - поинтересовался он, глядя на перекошенное лицо Воителя.

- Настроение больно хорошее, - прошипел в ответ Тулкас.

Присутствующие вопросительно уставились на него, тот зло рубанул кулаком воздух:

- Мне наконец-то прямо объяснили, какова моя Тема. Впрочем, я это давно понял: просто бить морду тем, на кого укажут. Вчера Мелькору, как всегда, сегодня - тебе, Манвэ...

- Легко! - усмехнулся Владыка.

- Вот сейчас и врежу, честное слово! Ты позабыл, что я после Круга сказал?!

- А теперь, вижу, Отец соблаговолил лично побеседовать с тобой.

- Это не имеет значения. Клятвы не стареют. И пусть голову сверлит, сколько влезет, нечему там болеть - кость. - Вала постучал себя по лбу указательным пальцем. - Сам такого сотворил.

- Успокойся, - улыбнулся Манвэ. - И спасибо тебе... Пошли пока в тронную залу - а там и решим, что делать.

* * *

Присутствие Ауле и майар несколько оживило застолье, но ненадолго. Все участники были мрачны и настороженно вслушивались в свои ощущения, ожидая удара. Тихие полумысленные разговоры шелестели от одного к другому: отношения стоило довыяснить заранее. А также обсудить дальнейшие защитные действия - в мирный исход всем верилось слабо.

- Похоже, придется собираться заново: выбор никого не минет, - произнес Манвэ, вертя в пальцах самокрутку.

- Ну и пускай! - бросил Тулкас. - Лишь бы не вмешивались - те, кто против...

- Будем Арду из-под власти Эру извлекать? - мрачно усмехнулся Ульмо. - Ну почему Он настолько возмутился из-за этой истории? За что Он тебя так, а, Манвэ?

- За все разом... Да что уж теперь... Я столько о себе лестного от Него услышал, что более инструментом в Его музыке быть не в состоянии, да и не желаю - пусть и ведущим... - Владыка вздохнул.

- Ну чем плохо, если мы все помиримся? - всплеснул руками Ирмо. - Не будет больше войн - не в этом ли Замысел?

- Он не верит, что я не попытаюсь еще раз что-то нарушить или изменить, - покачал головой Мелькор. - Не то важно, чтобы мир был, но чтобы он соответствовал. А я, чего доброго, возьму и снова что-то учиню... - Вала невесело усмехнулся.

- Так и Валинор-то уже не на Арде - что уж тут учинять? - пожал плечами Ирмо.

- Не в этом дело. Просто либо мы готовы без разговоров делать то, что Он нам прикажет, либо будем поступать по собственной воле. Главное - отношение, - процедила Варда, отпив из кубка. - А какое уж тут отношение... - Она покосилась на супруга.

- Значит, будем обороняться. Может, и устоим, - проговорил, нахмурившись, Тулкас.

- Но прежде каждый должен определиться - заставлять воевать с Единым я никого не собираюсь, - Манвэ движением головы отбросил волосы с лица. - Значит, опять всех на Круг буду созывать.

- А может, лучше у меня в Садах соберемся? - предложил Ирмо. - Там как-то уютней, - улыбнувшись, добавил он.

- А если начнется что-то? Жаль Садов. - Тень пробежала по лицу Владыки. - И для тебя неприятностей не хочу.

- Неприятности... - скривился Мастер Грез. - А то так у меня существование безмятежное! А в Садах, кстати, поди выяви, где грезы, а где - мысли.

- Может, ты и прав, - улыбнулся еле заметно Манвэ. - А соберу остальных я сам - попробую дотянуться. Нечего Эонвэ лишний раз светиться, - добавил он.

- Подумаешь! - передернул плечами майа.

- Думаю сейчас я. И так полагаю лучшим, - отрезал Владыка.

- Как пожелаешь. - Эонвэ склонил голову.

- Тогда я приглашаю всех собраться вечером в Лориэне, - сообщил Манвэ присутствующим и сосредоточился, взывая к остальным Валар.

* * *

До вечера еще было время. Ожидание выматывало.

- Спеть, что ли? - задумчиво проговорил Златоокий.

- И правда, спой! - смущенно поддержал его Гортхауэр.

Присутствующие присоединились к просьбе. Вардонэль, с начала обеда не отлучавшаяся из залы, сбегала за лютней и протянула ее майа. Тот осторожно принял инструмент, подтянул струны. Тихо взял первый аккорд. Песня о чем-то далеком и прекрасном, хрупком и дорогом заструилась, мерцая теплым светом, мягко обволакивая зал... Допев, Златоокий протянул лютню черному майа. Тот удивленно взглянул на него:

- Мне? Я давно уже не играл... Мне меч привычнее...

- Вот и играй теперь - помнишь, как мы когда-то песенные поединки устраивали? - слегка улыбнулся Златоокий.

Гортхауэр кивнул и с неожиданной робостью взял в руки лютню. Покосился на Мелькора - тот ободряюще ухмыльнулся.

Слова языка, прежде никогда не звучавшего под сводами Ильмарин, почему-то сейчас оказались понятны всем - и словно повеяло в зале терпкими ветрами Эндорэ; запахи хвои и морской соли, нагретой сухой травы и дорожной пыли скупыми, выразительными штрихами вырисовывали очертания живых земель, открытых времени и переменам...

* * *

Не успел Владыка сосредоточиться на призыве, как в дверь залы постучали и на пороге объявилась очередная гостья - всем присутствующим хорошо известная. Да и кто в Валиноре не знает Амариэ Прекрасную, первую красавицу Валмара, надменную ученицу Повелителя Арды?

Сейчас утонченное лицо эльфийки выглядело встревоженным, взлетающие к вискам вслед за бровями глаза цвета северных морей тревожно блестели. На мгновение замерев у входа, она отыскала взглядом Короля Амана и поспешно приблизилась к нему.

- Учитель, приветствую тебя! - Она поклонилась, согласно этикету; впрочем, видно было, что многочисленные гости тому причиной. Она огляделась, ее глаза слегка расширились, задержавшись на Мелькоре, но ни один мускул на лице не дрогнул.

Мелькор не без труда подавил дрожь - Йолли, последняя Королева Ирисов...

- Здравствуй, Амариэ, - произнес Манвэ, прервав попытки дотянуться до отсутствующих собратьев. - Проходи, присаживайся. Выпей вина - тебя что-то встревожило? - Его голос прозвучал непривычно мягко. - Говори, не смущайся.

- Да, Учитель. Что-то стряслось в Блаженной земле... - Амариэ присела на табурет у стола и отпила глоток из кубка, что протянул ей Эонвэ. - Я слышала о Круге и об... - Она чуть помедлила, - Указе... Но этот ураган - у нас несколько крыш снесло, я хотела раньше прийти, но дверь даже не открыть было... Что это было? Почему? - она смущенно умолкла, неотрывно глядя в лицо Манвэ.

'И ей все рассказывать? Еще не хватало и ее втянуть! Или сказать ей правду - о ее происхождении в том числе - может, отшатнется, уйдет? От нее мало что скрывалось, но - это? Нечего ей здесь делать, эльфийке, - где Валар скручивает. Или просто услать, она не может не послушаться...'

- Этот смерч... Это - ты?! - Чуть дрогнули нежные, красиво очерченные губы. - Что случилось... с тобой?

- Ты же видишь - ничего. А это... так... сорвался.

- Ты?!

- Ну бывает. Надеюсь, никто не пострадал?

- Нет, только у нескольких - ушибы, волной отбросило...

Владыка облегченно вздохнул.

- Может, домой пойдешь? У меня дела. Если хочешь, завтра побеседуем...

Кто осмелится не исполнить просьбу Короля? 'Завтра... С чего ты взял, что оно наступит - это завтра?..'

- Можно, я останусь? - '...откуда этот страх в глазах?' - Пожалуйста, разреши, я тихонько посижу, слова не скажу... Не гони меня, прошу! Учитель...

Манвэ неожиданно беспомощно огляделся по сторонам, словно ища совета. Эонвэ, не высидевший в Лориэне и нескольких часов, Златоокий, оставшийся на свою голову... Да что они все, сговорились?!

- Учитель! - Амариэ, соскользнув с табурета, неожиданно припала к его ногам. - Умоляю...

'Я же не учил - этому! Ее - не учил! Зачем...' Манвэ резко поднял девушку с пола, впрочем, тут же как можно бережнее погладил золотисто-огненный шлейф пышных волос.

- Не надо, не поступай так больше. Ну успокойся... Можешь остаться, если так хочешь. А потом - поговорим.

Он усадил ее в кресло, и она застыла, незаметно поглядывая па мятежных майар и на Мелькора с Гортхауэром.

Владыка же вновь настроился, стараясь дотянуться до Оромэ. Ответ пришел почти сразу:

- Слушаю, Владыка.

- Приходи вечером в Лориэн. Будет сбор. Сообщи это и Ване с Йаванной.

- Хорошо, Манвэ. Значит, в Лориэне?

- Да, я жду.

Вдруг его дыхание словно перехватило. Сначала он не понял, что это, но в следующее мгновение стало ясно - золотое колье, сдавив шею, гнуло к полу. Попытался освободиться - замок не поддавался.

- Ты опять за свое? - раздался все тот же голос. - Думаешь, из себя вышел, так тебя уже и достать нельзя? Забыл в неуемной гордыне своей, что Мне все в этом мире подвластно? Что же, коль скоро тебе расхотелось быть Владыкой, будешь цепным псом - кем ты, собственно, и был - так ведь тебе казалось?!

Манвэ не отвечал, пытаясь содрать проклятое колье, в самом деле всегда напоминавшее ему ошейник. Металл плющился под пальцами, но не рвался. Да и сил почти не осталось - их высосала последняя отчаянная вспышка.

Ошейник пригнул его к полу, вынудив упасть на колени.

- Вот так... Раз не понимаешь по-хорошему... И бешеных псов можно выучить. Полагаешь, управы на тебя нет? А ну, место! Место, Манвэ!

'Сорвать, немедленно сорвать... Сил нет даже на то, чтобы еще раз покинуть облик...'

- Хоть бы не позорился... Отец! - Последнее слово Манвэ словно выплюнул с непередаваемым презрением - в этот момент ему было непереносимо стыдно за Сотворившего.

- Ну, видишь, кому служишь? Он - всего лишь инструмент в руке Моей, сторожевой пес, натасканный на врагов Замысла, - раздалось в голове у Тулкаса. - Скрути его, чего ты ждешь?!

Оторопевшая на мгновение публика бросилась к Манвэ, пытаясь помочь, еще не очень соображая, в чем дело на сей раз.

Айо вцепился мертвой хваткой в плечи Златоокого, пытаясь накрыть сознание друга спасительной пеленой, - толку от бессильного возмущения не могло быть никакого.

Пытавшихся приблизиться Валар отталкивало от цели нечто, подобное сильному встречному течению. Объединив усилия, они попытались пробить эту стену. Наконец Тулкасу, Мелькору и Ульмо это удалось, и Вала-Воитель принялся выламывать заклинивший замок.

Что-то невыразимо гадкое, как волна полузабытого кошмара, поднялось перед глазами Курумо. Ошейник с острыми зубцами, вязкая струйка крови на известковой белизне подбородка, судорожно сжатые пальцы и - над ними - стальные браслеты наручников... Браслеты... Жаркая пелена затянула зрение, он бросился вперед, крикнув: 'Браслеты! Снимите...'

Его отбросило в сторону словно ударом по голове, раскаленные клещи сдавили лоб и виски.

Ауле, протянув Тулкасу свой режущий железо нож, рванулся к ученику, пытаясь привести его в чувство.

Бешеный клубок напряжения и злобы словно ускорил надвигающиеся сумерки, в зале потемнело. Отшвырнув искореженный ошейник, Тулкас взрезал браслеты - по возможности осторожно. Манвэ прошипел: 'Быстрее!', и Астальдо несколькими резкими рывками завершил работу. Нож было заскользил в крови, но это было последнее движение, изорванные браслеты, отличавшиеся некогда тонкостью работы и изяществом отделки, валялись на полу, покрываясь кое-где бурой коркой.

Амариэ, сжавшись в кресле среди поднявшейся суматохи, судорожно пыталась осмыслить происходящее. В том числе происходящее с ней - что-то росло из глубин сознания, наливалось мутно, как опухоль или готовый вот-вот лопнуть нарыв. Песня, услышанная еще из-за двери, - странно знакомая, точнее - язык ее, похожий на шелест трав или перестук капель в сталактитовой пещере... Ей показалось, что она разобрала слова, - но откуда ей было понять их? Каким образом? И почему такими болезненно знакомыми показались ей лица Мелькора и Гортхауэра, если она и Черного Валу-то видела один раз, да и то... А знала Амариэ именно это лицо в обрамлении ночного цвета волос, помнила - звездные глаза. Откуда? Почему когда-то, в раннем детстве, облик Манвэ напомнил ей кого-то очень близкого? Взгляд ее упал на покореженные браслеты и красноватые потеки на прихотливом узоре, их покрывающем. Кровь... ее запах: так уже было - капли, приторно пахнущие, дым и - звуки речи, тот язык, на котором пел черный майа... Что это? Кто говорил с ней? Откуда ей помнить подобное? Хоть бы Манвэ объяснил, он же никогда не отказывал во внимании своей ученице. Да какое там...

* * *

Владыка всматривался в узкое лицо спящей в мягкой траве Лориэна девчонки-эльфа. Грустно опущенные углы губ и чуть нахмуренные брови. Она последней осталась в Саду, не распрощавшаяся со сном для новой жизни. Остальные уже разошлись по новым семьям. Покосившись на Ирмо, Король, сам не зная почему, погладил тепло-золотые, как свет Лауреллина, волосы. Девчонка сонно пошевелилась, смешно потерла копчик носа. Потом открыла глаза с начавшей проступать через серую дымку морской бирюзой.

Они скользнули по лицу Ирмо и остановились на Манвэ, радость мелькнула в них, словно увидела ковото знакомого. Она широко улыбнулась Владыке и потянулась к нему. Тот неуверенно протянул ей руку, она уцепилась за пальцы, потом зевнула и улеглась, положив на них голову.

Король еле заметно закусил губу и прикрыл глаза. Чуть сгорбился, тяжелые темно-золотые волосы почти закрыли лицо.

- Как ее звали? - мерно проговорил он, не глядя на Ирмо.

- Какая теперь разница? - поморщился Лориэн. - Кажется, Йолли... Да, точно, Йолли.

- Хорошо. Пусть спит, я пришлю за ней кого-нибудь из дома Ингвэ. Попозже.

Девочка улыбнулась чему-то во сне и разжала пальцы. Король осторожно высвободил руку из-под ее головы и резко встал.

- Значит, Йолли... - Он как-то неуверенно кивнул Ирмо и быстро зашагал к выходу.

* * *

Амариэ вжалась поплотнее в кресло, обхватив голову, - сейчас ее Учителю явно было не до расспросов.

* * *

Пока Тулкас расправлялся с браслетами, Ауле пытался привести в чувство ученика. Курумо не отзывался, и Великий Кузнец почувствовал, что отчаянная злость заполняет его мутным потоком, ворочающим мусор давних обид. Сколько можно?! Ладно, ему в свое время досталось, и Манвэ есть за что платить, хотя последнее деяние Единого и не укладывалось уже в рамки разумного, но Курумо - за что?! За умение видеть и мыслить? За нерадостную память? За что - так?!

Запрокинув голову к потолку, Ауле уже не осознавал, что кричит, посылая проклятия в Чертог, которого они вряд ли достигнут, но услышаны - будут. Все, что накопилось за эти эпохи, вспоминал Вала-Кузнец, задыхаясь от бессильной ненависти.

- Никогда... Слышишь, Ты, никогда больше я не буду повиноваться Твоим приказам - не будет больше ни цепей, ни ошейников!

Он вновь склонился над Курумо, пытаясь передать майа хоть часть силы, тот слабо застонал, но не пошевелился, даже глазные яблоки под опущенными веками были неподвижны.

- Ненавижу... - прошептал Кузнец, вглядываясь в застывшее, словно мраморная маска, лицо ученика. Безнадежность. Вдруг - не вернется больше? Если не удастся дозваться - как с трудом удалось это тогда, в семьсот шестьдесят третьем году Второй Эпохи...

* * *

Семьсот с лишним лет угасающей с каждым днем надежды. Хорошо еще, Ульмо подсказал направление, поделился тем, что донес ему крошечный подземный ручей...

Очередной тоннель привел в высокую сталактитовую пещеру - в одной из стен некогда был пролом, но сейчас он оказался завален каменным крошевом обвала. Майа не было и здесь - что же, придется искать дальше, прочесывая горы. Бездумно обойдя нерукотворный зал, Ауле опустился на плоский камень рядом с обвалом и вдруг почувствовал, как волной ударили в грудь отчаяние и боль, дохнуло - смертью. Жаждой и одновременно страхом гибели. Вскочив, он кинулся к груде камней, внутри которой билось, угасая, чье-то сознание. Чье? Может ли это быть?

- Курумо! - невольно вырвалось у Ауле, позабывшего, как опасно кричать в горах; впрочем, нового обвала не последовало - все-таки свое творение, и только эхо робко и как-то фальшиво откликнулось на зов. Только ли эхо? Снова накатила волна тоски и бессилия, словно кто-то рвался на свободу из силков или паутины.

Бросившись к камням, откуда сочилось это ощущение, Вала начал лихорадочно разбирать их, разгребая крошку и откидывая крупные осколки. Внезапно рука коснулась чего-то мягкого - с содроганием склонившись поближе, Ауле разглядел край плаща...

Липкий, душный ужас мешал двигаться, но он заставил себя осторожно убрать камни и пыль, а потом - взглянуть на то, что было под ними.

Курумо лежал, неловко подогнув под себя руку, запрокинутое, словно выточенное изо льда лицо исказилось от боли. Другая рука была откинута в сторону, кисть придавил упавший камень, и пальцы, подобно раздавленному пауку, высовывались из-под него.

Ауле бережно очистил лицо - от скулы до подбородка тянулся надрез от лежащего тут же острого осколка.

Вала снял плащ и, завернув в него ученика, вышел на воздух - семьсот лет поисков подошли к концу и... что дальше? Майа не было в этом мире, точнее, тонкая нить еще привязывала к жизни умирающую сущность, а сам он пребывал неизвестно где. Среди зыбких, скользких теней, струящихся в удушливой мгле. Ауле трясло от этого неопределимого, но явного присутствия совершенно чуждой Арде силы. Враждебной. А сейчас она перемалывала, переваривала его ученика, единственного, незаменимого, любимого, наконец. Не смог уберечь - ни одного, ни другого - зря их ему, трусу безвольному, доверили.

Как он упустил майа, как позволил уйти из чертога после того, как видел эти глаза, впившиеся в огонь...

- Курумо! - позвал он снова, всем существом потянувшись к ученику. Ему вновь почудился слабый отклик. Или все же не почудился? Он слился сознанием с камнем, вся сила гор переливалась в него, и скала, в которую он начал превращаться, двинулась в липкую муть.

В следующий миг его внесло словно в середину огромной воронки, в центре которой, в переплетении паутинных нитей, источая волны отчаяния и гибели, висело нечто. Сгусток сути, слабо и судорожно мерцающий во мгле, подобно искорке...

- Курумо! Отзовись! - Зов заметался, путаясь в нитях и обрывая их. Одна вдруг задрожала, натянувшись до предела, дернув сгусток в сердце паутины. Послышался то ли голос, то ли стон, он захлебнулся, едва зазвучав, разбился о сплетения нитей...

Вала ринулся туда, приблизился к источнику зова и, содрогнувшись, оцепенел: дрожащий комок-искорка, спеленутый мерзкими путами, колышущий безнадежным биением стылую жуть, и был тем, кого Ауле искал все эти бесконечные годы, - точнее, распадающимся и осознающим распад сознанием потерянного майа.

А самого сознания почти не осталось, оно меркло, все меньше принадлежа майа, растворяясь в этом безумном нечто, сливаясь с ним, но не утрачивая ясности. Оно работало: лихорадочно вспоминая, перебирая боль, страх, ненависть и еще многое жуткое, чему нет названия, то, что хуже смерти, свое и чужое, НИЧЬЕ...

Личность, точнее, ее останки, становилась Вратами, а за ними клубилось неистребимое и несуществующее, вездесущее НИЧТО...

Неистребимое - пока есть кому осознавать, чувствовать, терзаться, думать... БЫТЬ...

Задыхаясь от жалости и отвращения, Ауле позвал снова, пытаясь разорвать сеть, сосредоточась на одном: вырвать майа из цепких, злых объятий. Он звал, вкладывая в этот зов всю силу горных недр... Наконец ему ответили - слабо, искаженным усталостью голосом:

- Кто здесь?

- Это я, Ауле, ты узнаешь меня? Я помогу тебе вернуться...

- Уходи, здесь опасно... для живых.

- Только с тобой.

- Не надо, меня уже почти нет. И хорошо. Прости за беспокойство и спасайся.

- Я пришел за тобой. Ты должен жить, ты не можешь исчезнуть - вот так.

- Могу. Когда-нибудь это меня уничтожит. Осталось немного, я потерплю.

- А как же я?

- А какая радость от ходячего трупа? Только мучить будем друг друга - я ведь не смогу забыть, а беспамятным и подавно жить не хочу. Зачем тебе столько неприятностей, да еще от чужого сотворенного?

- Значит, ты никогда не считал меня своим? Хоть чуть-чуть? Ведь это из-за меня ты... - Горечь душила Ауле, а жадное до страданий Ничто подхватило тысячами голосов, как жуткое эхо: '...не твой, не твой, ты один и будешь один всегда, ни одного из них не уберег, трус, ничтожество... ничто...' Вала чувствовал, как отчаяние опутывает, лишая сил, сейчас Бездна поглотит его, как пылинку, но не уничтожит - он станет ее бессмертной игрушкой, корчащейся от душевных мук бабочкой, пронзенной иглой воспоминаний, раздавленной и униженной... Как Курумо, что ждет небытия уже семьсот лет - и не получит, ибо нужен этой нетварной твари именно живым - настолько, чтобы осознавать себя. Чтобы помнить и вспоминать. Все время. Всегда.

- Ну нет! - Злость и боль неожиданно переросли в ледяное спокойствие, усталое презрение. - Не твое это дело, ты, бескрайняя помойка, тебя это не касается, сами разберемся!

Он рванулся напролом, наконец дотянувшись до того, что осталось от его ученика, и вцепился мертвой хваткой.

- Пойдем отсюда - можешь не считать меня своим Учителем, и поделом, можешь не вылезать из Лориэна, но нечего эту гадину тешить!

- Но... вернуться в Валмар - эти взгляды...

- Да сиди хоть все время в моем чертоге, все равно все уже привыкли за семьсот лет, что тебя нет...

- Семьсот?!!

- Да, и все это время я искал тебя, все горы излазил. Пусто без тебя, понимаешь?

- Но я... тоже - пустое место.

- Так или иначе, у меня ближе никого нет - и этой дряни я тебя не оставлю! - Ауле с отчаянной решимостью, не выпуская майа, рванулся назад - было тяжело, словно он увяз по пояс в трясине. А Курумо - вообще по шею.

- Брось, выбирайся сам, - донеслось до сознания Валы.

- И не подумаю! Лучше помоги - настройся на горы или хотя бы на что-то хорошее.

- Не могу - что ни вспомню, сразу такое всплывает... Ты знаешь что. Ничего, что привязывало бы к жизни, вспомнить не получается...

- Тогда вообще ни о чем не думай, просто тянись ко мне. И ничего не бойся.

Ауле вызвал в памяти горы. Перед глазами каменные массы вспенивались мощными гребнями и опадали, изрыгая потоки лавы, грохотали лавины и сверкали блестящими каплями драгоценные камни в еще колышущихся сводах пещер. Сила Весны Арды, сила творения вливалась в него; расправляя плечи, он ощущал единение с Ардой, и она выталкивала чужеродную сущность, принимая тех, кто был един с ней, в свои объятия. Лопались клейкие путы, Ничто отступало, силясь утянуть с собой лакомый кусок, но Кузнец расхохотался в отсутствующее лицо, и смех его был подобен обвалу.

Муть рассеялась, и Ауле, судорожно прижавшего к себе майа, словно волнами выкинуло на берег, на каменный пол у входа в пещеру.

Едва переведя дыхание, он вгляделся в лицо Курумо. Веки майа слегка дрогнули, колыхнулись ресницы. Поднялась и опала грудь.

Подтащив его к ручью, Ауле осторожно плеснул водой в лицо ученика, вытер рукавом оцарапанную щеку.

Глаза приоткрылись.

- Прости, Ауле... Я думал, так лучше будет - для тебя, в первую очередь. От меня одни неприятности... - Пустой, несчастный взгляд, лишь плавится в глубине черный лед.

- Неважно. - Ауле сжал плечи майа - как объяснить ему, как высказать все, что передумал и перечувствовал за эти годы: горечь и нежность, стыд и надежду, тоску и веру... - Пожалуйста, не уходи больше, я все понимаю, но не могу остаться без тебя - насовсем. Не могу.

Майа лежал у него на коленях, хрупкий, как льдинка с пламенем внутри. Сейчас лед не выдержит, треснет, рассыплется и растает... Вала прижал Курумо к себе - уберечь, не дать раствориться - снова:

- Не оставляй меня... Медленно-медленно шевельнулись растрескавшиеся губы:

- Если ты хочешь... Если тебе так лучше... Я останусь. Я выдержу, привыкну. Я буду - если ты хочешь...

- Будь. Только будь - и все... - Вала опустил голову. Искалеченная рука коснулась его плеча - майа еще не обрел чувствительность:

- Я не брошу тебя больше. Даю слово - такое больше не повторится. Я буду жить...

Лед в глазах майа плавится, тает, становясь водой, льется... капает.

- Я смотрел в огонь - в тот вечер, до того как увидел кровавый закат, я ждал - хоть какой-то знак, но ничего не увидел, огонь не ответил мне, да и с чего бы? Он никогда не отзовется - для меня... Но один знак я углядел - дороги. Может, я просто ошибся, приняв за дорогу - путь в Ничто? Глупец...

- Бывает, не кори себя еще и за это. А дороги порой оказываются добрее, чем кажутся. Пойдем ко мне. Домой.

Сняв пояс, Ауле бережно замотал поврежденную кисть, потом поднял почти невесомое тело майа:

- Пойдем домой.

* * *

Знакомая боль вцепилась в Ауле, мешая сосредоточиться, режущий свет пронзал глаза, застилая их туманом. Мысли разбегались из-под слепящего лезвия лучей, покидая горящую голову. Он начал падать, неловко, боком, не выпуская из судорожно стиснутых рук плечи ученика.

Манвэ бросился к Кузнецу. Сбившись в кучу вокруг Ауле, Валар пытались хоть как-то загородиться и защитить. Вдруг Мелькор прав и противостояние небезнадежно? События и удары обрушивались с непостижимой быстротой, не оставляя времени на размышления, оставалось лишь уворачиваться и огрызаться, защищаться и защищать. Ткалась, просачиваясь сквозь пальцы, топкая паутина, незримо окутывающая залу. Хрупкое, непрочное покрывало, и все же... Показалось или тяжко нависшее небо чуть отступило и стало легче дышать? Но боязно расплести пальцы, страшно - опустить руки. Будет ли передышка - ведь силы небезграничны... Кажется, все же отпустило - словно противоборствующие стороны разошлись по углам, собирая силы для новой схватки. Вдруг и Творец способен уставать?

Пошатываясь устало, Валар принялись отвоевывать Ауле у беспамятства, ругаясь сквозь зубы.

Мелькор осторожно высвободил Курумо из рук Кузнеца и слился с ним сознанием - как когда-то, в момент сотворения, когда сущность майа серебристой искоркой билась и пульсировала на ладони. Та его часть, что он отринул, не узнав в ней себя, спустя годы... Он бережно притягивал сотворенного к себе из мутно-серых глубин, старательно избегая касаться впившегося в самую суть майа обруча. Связь творца и творения была сильнее - сущность, носящая теперь имя Курумо, покоилась в руках Мелькора. Майа вернулся. Распахнул глаза, глядя на сотворившего, потом опустил их.

- Спасибо... Мелькор, - прошептал он.

Черный Вала немного вымученно улыбнулся в ответ. 'Не Учитель: Учитель - Ауле. Что ж, поделом, нечего гонять было!'

- Лежи тихо, отдыхай, - проговорил Вала, погладив Курумо по голове. Почувствовал, как тот еле заметно вздрогнул.

- Что с тобой... ирни? - Нет сил выговорить это чужое, не им данное имя.

Майа смятенно взглянул на Мелькора:

- Ты называешь меня - так? Тебе не... противно?

- Не надо, прошу тебя! Я и так наказан за свою несдержанность... Ты никогда не признаешь меня своим?

- А разве тебе нужен - исполнитель? Палач... Ты же другое творил... Другого. Вот Ортхеннэр...

- Ортхеннэр - это Ортхеннэр, а ты - это ты. - Мелькор осторожно сжал руку майа - ту самую, что нанесла удар, ту, которую раздробил камень. - Я же вас обоих творил... Вы оба нужны мне, поверь, пожалуйста!

- Я поверю, правда... Ты только не волнуйся, не ругай себя, хорошо? Я не хочу, чтобы ты переживал еще из-за меня. Только... ты не обижайся, я не брошу Ауле - он привык ко мне, понимаешь?

- Нет, что ты! Я все сделаю, чтобы тебе не пришлось выбирать между нами.

Майа благодарно улыбнулся. Потом улыбку словно стерло с лица, он беспокойно дернулся, пытаясь приподняться:

- Ауле! Где он?

Мелькор помог ему подняться.

- Только не дергайся, не влезай - тебе лишь хуже будет. Я пойду помогу им.

Курумо мрачно кивнул, неотрывно глядя в том же направлении, потом виновато покосился на Мелькора. Тот ободряюще кивнул, потрепал майа по плечу и направился к остальным Валар.

Ауле отчаянно барахтался в липкой мути, превратившись в поле боя, где пятеро пытались оградить его от выжигающих мысли и память лучей. Великий Кузнец рванулся навстречу тем, кто отвоевывал его у Забвения, отчаянно, всем существом; боль ослепила, а потом воцарилась тишина, и в ней послышались голоса, они звали его: Манвэ, Варда, Ирмо, Ульмо, Тулкас... Мелькор. И прозвенело издалека: 'Ауле! Где он?' - тревожно, смятенно. Он узнал голос и понял окончательно, что должен быть...

* * *

Амариэ, окончательно сбитая с толку непривычными ощущениями и неясными видениями, не говоря уже о происходящем сейчас, поднялась с кресла и, решившись, подобралась к Манвэ. Тот сидел на полу, уткнувшись лицом в колени. Робко коснувшись запястья, бережно погладила. Вала приподнял голову, обхватив другой рукой прильнувшую к нему Варду, и встретился взглядом с ученицей, которой, судя по всему, придется рассказать многое. Надо было сразу отправить ее домой - а теперь уже явно поздно - она столько видела. И память - он видел, как она просыпается, просачивается, как сквозь плотину, через поставленную Ирмо завесу. Как все некстати - впрочем, так, наверное, и должно было быть, и придется отвечать за все разом. Скорее всего, ученицу он потеряет, но сейчас это, пожалуй, и к лучшему. Пусть спрашивает, надо отвечать, нечего на Ирмо все сваливать: сам учил, сам воспитывал - сам теперь и выкручивайся. Мысленный вопрос прозвучал неожиданно четко.

'За что, Учитель?' - Умница Амариэ справедливо рассудила, что беседовать вслух не стоит.

- За своеволие. Говорил я тебе, чтобы шла домой...

- Тебе стыдно, что я и остальные это видели? По-моему, стыдиться должен тот, кто развлекается подобным образом!

- Прошу тебя, не надо об этом!

- Я что, должна молчать, когда тебя безнаказанно унижают?

- Лучше молчи - целее будешь. Ты же не вчера родилась, в самом деле.

Амариэ сдвинула брови и поджала губы. Вовремя промолчать в Ильмарин учились быстро, а она всегда была хорошей ученицей. Тем более что не трудно было догадаться, кто мог посметь так обойтись с ее Учителем, внушающим страх всему Валинору. Ладно, промолчим...

- Учитель, я хотела спросить тебя: на каком языке пел Гортхауэр? Я почему-то поняла его, хотя ни разу не слышала, - как это получилось? И еще... какие-то странные наваждения навеяла мне эта песня... Что это?

- Видишь ли, Амариэ, это долгий и нелегкий разговор, так что приготовься. В том числе к тому, что он может прерваться, - кто знает, что произойдет через минуту...

- Сколько успею, столько успею. И прости, что лезу с расспросами, тебе, конечно, не до меня сейчас, но я, похоже, схожу с ума, а кого мне спросить, если не тебя, Учитель?

Манвэ пожал плечами. Варда приоткрыла глаза и, пристально оглядевшись по сторонам, устроилась поудобнее, положив голову на колени супруга, а затем погрузилась в зыбкую дрему, - усталость была слишком велика. Остальные присутствующие, расположившись чуть в отдалении, тихо беседовали, не вмешиваясь в мысленный разговор Учителя и ученицы. Амариэ выжидательно молчала, глядя на Манвэ.

- Хорошо, я отвечу, раз уж так все складывается. Этот язык, идущий из Тьмы, ты знала - очень давно. Ты говорила на нем первые семь лет жизни...

Амариэ вздрогнула, ее широко распахнувшиеся глаза смотрели в упор, недоуменно и почти испуганно. Владыка начал рассказ. Слова давались с трудом, вязкими каплями сочась сквозь память. Эльфийка слушала, побледнев, сжав изящные кулачки. Неясно-тревожные картины, вызванные песней черного майа, обретали плоть, становясь все ярче и все более связными, удивляя и ужасая.

- Так я - чужая? - выдохнула Амариэ, выслушав рассказ о казни.

- Нет. Элдар не могут быть чужими в Валиноре. И ты никогда не была. Ты... моя ученица - пока...

- Пока?

- Пока ты захочешь ею оставаться. После такого...

- А ты меня взял к себе - грехи замаливать?

- Вот еще - такое замолишь...

- Так за что мне отрекаться от тебя? За то, что пощадил хотя бы детей? За то, что принял у себя? За то, что учил? - Неожиданно она улыбнулась: - Помнишь, я плакала, что меня дразнят, мол, волосы не такие, как у всех, а ты сказал, что это не недостаток, а преимущество, и другой такой красавицы нет? Мне лет девять было...

Манвэ кивнул.

- Ну вот, - удовлетворенно проговорила Амариэ и, помолчав, спросила: - Ты хотел их гибели или лишь исполнял приказ?

- Я хотел исправить искажение и стремился изгнать Тьму. Такими они не должны были жить. Я верил в это. И не могли - это я понял.

- А дети? Ты думал, их еще можно исправить?

- Думал... Ну не поднялась рука, понимаешь?! Да и сколько там памяти было, тем более - осознанного решения...

- Так за что ты клянешь себя? Почему я должна отрекаться от тебя - ты разве учил подобному?

- А лгать?

- И лгать - не учил...

- Я тебя еще многому не учил, а сам... Ты же не слепая...

- Ты меня жить учил, а сам - правил. Это немного разные вещи. - Она серьезно смотрела на Валу. - А за то, что скрывал от меня, кто я на самом деле, и подавно винить себя не вздумай - что мне, легче было бы, если б знала? Кстати, а память о детстве можно вернуть, а? - добавила она, помолчав. - Лучше уж все знать. А лезть на рожон я не буду - куда мне, так что не беспокойся. И думать стану тихо-тихо.

- Вот и умница, - улыбнулся Манвэ.

- Но память я хочу получить сейчас - а то мало ли... Ты попросишь Ирмо? Я боюсь откладывать, понимаешь?

- Хорошо, будь по-твоему, - вздохнул Владыка и позвал Ирмо.

Вала прервал беседу и тихо подошел.

- Хочешь вспомнить? - поинтересовался он, взглянув на Амариэ.

Та коротко кивнула. Покосилась на Манвэ:

- Ты будешь рядом, Учитель?

- Я буду рядом, Йолли. - Король протянул ей руку, а Ирмо положил ладони на плечи эльфийки, готовясь снимать завесу.

- Йолли... - прошептала она, погружаясь вслед за Ирмо в скрытые слои памяти.

Амариэ вспоминала все по порядку, словно падали, растворяясь одна за другой, непрозрачные пленки, скрывшие довалинорское прошлое. Когда исчезли покровы, ограждающие память от войны, чувство беды и утраты навалилось на нее, она вцепилась в пальцы Манвэ, как утопающий - во что-то мало-мальски надежное. Еще пара картин, и Ирмо вывел ее из грез. Амариэ зябко повела плечами, унимая дрожь.

- Спасибо, Ирмо, спасибо, Учитель, - я должна была знать, - бесцветным от усталости голосом проговорила она. - Теперь я и впрямь пойду домой, не буду путаться под ногами.

Амариэ усмехнулась. Подошла к Мелькору:

- Прости, что не узнала тебя тогда. А теперь, когда я помню все, Йолли будет любить тебя, последний Король Ирисов, и Амариэ полюбит тебя, брат моего Учителя. Вы действительно очень похожи. Не ссорьтесь больше, пожалуйста! А о том, чтобы эльфы Валинора все поняли правильно, я позабочусь. Удачи вам, и да хранит вас Арда! - Поклонившись собравшимся в зале Айнур, она скрылась за дверью.

Мелькор с нежностью и восхищением посмотрел ей вслед:

- Замечательная девчонка выросла, - и прибавил: - Хорошая у тебя ученица, Манвэ.

Глава 23

Златоокий, негромко что-то напевавший с тех пор, как Ауле очнулся, подошел к Манвэ и протянул ему лютню:

- Спой что-нибудь, а? Пожалуйста...

Манвэ нахмурился. Впрочем, конечно, откуда Златоокому знать?

- Ты извини за нахальство, - проговорил майа, по-своему истолковав выражение лица сотворившего. - Просто ты - хозяин, и вообще... 'стоит показать кое-кому, что не так уж легко втоптать тебя в грязь', - дочитал мысль Златоокого Манвэ.

Конечно, майа прав, но ведь зарекся Владыка петь, не мог больше - с тех пор как скользнула с леденящей высоты золотая звенящая капля... Сказать, что ли, прямо - может, отстанет? Вон, Мелькор опять же рядом...

- Я не пою, извини. Пусть лучше Мелькор споет.

- Почему?

- Не поется.

- С каких это пор вдруг? - не унимался майа.

- С давних, Златоокий, с давних...

- Это после... - Менестрель наконец понял, сдвинул тонкие брови, потом тряхнул головой, отчего медово-золотые волосы облаком окутали помрачневшее лицо, и проговорил: - Я тебя непоющим не представляю и представления свои менять не собираюсь. Это что же получается, ты и Песни, и песен лишился, и так и надо?! И теперь молчать будешь, а некоторые - радоваться?

- Златоокий! - рыкнул Манвэ.

- Молчу-молчу! - смиренно пискнул майа. - Но все же спой, пожалуйста, - для меня... - серьезно добавил он. - Я прошу...

Отказать Златоокому Манвэ не мог - как откажешь собственной Песне? Майа прав: он жив, и песня снова должна звучать.

Вала взял протянутую лютню - даже настраивать не пришлось. Никто из присутствующих не шевельнулся, но воцарилась тишина.

Он провел по струнам - осторожно, почти неловко. Резко кольнуло в висок: 'не сможешь!' Должен - для сотворенных, для близких, для себя. Для Эру, наконец!

Еще движение, еще касание - и музыка возникла, начав быть. Она заполнила залу, неспешно затопляя ее, неотвратимо и осторожно переплетая слова и звуки. Подхваченные течением слова сливались в песню, они оседали на губах, выпадая из воздуха, словно лишь ожидая, когда их споют, солнечными зайчиками щекотали горло, требуя, чтобы их выпустили. Они танцевали на язычках пламени свечей и бликами ныряли на дно кубков. Вот шевельнулся воздух, колыхнув занавеси, взъерошив волосы и погладив лица.

Мелькор, зажмурившись, вытянул руки, и в них мягко легла соткавшаяся из воздуха мандолина. Пальцы на мгновение замерли над струнами, потом соприкоснулись и словно слились с ними, эхом вторя мелодии Манвэ. Дробясь о стены, эхо отдавалось множеством созвучий, вплетаясь в основную музыку и развивая, оттеняя и подчеркивая ее. Ноты перекликались, отражаясь друг в друге, распускаясь причудливыми соцветиями.

А потом слова незаметно исчезли, растаяв, впитавшись в стены, и был только голос, болезненно прекрасный, почти обретающий видимость, плавящий пространство и расплетающий тугие кольца времени...

Песня, непостижимая и близкая, струнно-упругая и хрустально-ломкая... Она начала быть, расплескивая бытие на внимающих. Песня... Те, кого называли теперь Могуществами Арды, связанные с предпетым ими миром и привязанные к нему неисчислимыми нитями, дышали с ним одним дыханием, и выдох становился звуком и цветом. Вновь заискрились в переполненном жизнью воздухе пылинки, оседая на невесомых рукавах еле видимых танцоров. Струились, как водоросли в ручье, мягкие волосы, неуловимо поблескивали глаза и улыбки, сменяли друг друга угловато-гибкие и порывисто-плавные движения... Алсулайнэ, духи ветра, пели танец - или танцевали песню. Песню их стихии, Песню Творения, Песню, снова вернувшуюся к Поющему... И танец стал Темой...

Мелькор подхватил музыку вновь, и его мелодия присоединилась к Теме, прорастая сквозь него, сквозь нервы и вены, вскипая в крови артерий. Диалог разрастался, вплетаясь в тяжелую ткань незаметно опустившегося занавеса сумерек, и хотя в теме Черного Валы мерцали отголоски той, давней Песни, диссонанса не было - просто Тьма и Свет свивали новый, живой, прихотливо-изменчивый, как и подобает живому, орнамент. Находившиеся в зале забыли, где они и что происходит, погружаясь в погребенные под слоями памяти счастливые дни-без-времени, подобные линиям нотного стана, когда они, Айнур, нотами танцевали на этих дорогах...

Зазвенел серебряно, искрясь сиянием далеких звезд, голос Варды, нитью перевивая темно-светлые линии; затканными солнечными паутинками листьями осыпался на элегантно-строгий узор напевный шепот Ирмо; заблестели, самоцветно играя на изгибах фигур, речитативные песнопения Ауле, вспыхивая сквозь увенчанную жемчужным кружевом берилловую синь накатившей валом мелодии Ульмо, и торжествующе-победным звоном, подобным отдаленному гулу бронзовых колоколов, взмыл над обретшей мощь Песней Айнур, Айнулиндалэ, смех Тулкаса.

Песня изливалась, просачиваясь сквозь стены и выплескиваясь в окна, орошая дождем Блаженные земли. Она ткала облако силы, окутывающей Валинор, возвращая силы поющим. Они словно купались в ее волнах, смывающих усталость и боль, горечь и разочарование, дающих покой и уверенность.

Майар тихо подпевали, подставляя ладони и лица под этот ласковый, невиданный дождь. Величественная сила Песни не подавляла, а бережно укутывала их.

И вот Песня, обретя полные единство и гармонию, дошла до самой высокой, пронзительно-прекрасной ноты и стала мягко оседать хранящим покровом на землю, затихая и растворяясь в бархатно-прозрачном воздухе, высвечивая необыкновенно ясные звезды.

Наконец она стихла, растаяв в кристаллах снежного тумана, и разлилась теплая тишина.

Валар сидели неподвижно, погруженные в случившееся, все еще будучи музыкой, майар грезили с открытыми глазами - многократные воспоминания и упоминания стали явью.

Даже с ехидной физиономии Аллора смыло привычно-ироничную усмешку - он сидел, обхватив плечи прильнувшей к нему Эльдин, вглядываясь в навеянные Песней видения.

- Вот это музыка... - задумчиво прошептал он, когда последний отзвук Песни растаял. - Такое не нарисуешь рукой, только глазами...

Эльдин мечтательно зажмурилась.

- Понравилось? - широко улыбнулся им Златоокий. - Красота такая - хоть за лютню не берись. Они иногда так в Лориэне пели - еще до того, как Ормал и Иллуин поставили. Тогда свет по всему Альмарэн лился. А все вокруг впитывало его и потом долго отражало... Я такого больше нигде и никогда не видел, даже в Эндорэ...

- Хорошо все же, что они наконец-то спелись, - пробормотала Эльдин. - Послушаешь, и кажется, что страх отступает, небо выше становится...

- Ну раз уж в свое время подобного пения хватало, чтобы творить этот мир, так сейчас должно хватить хотя бы на то, чтобы сделать его чуточку приятнее, - рассмеялся Манвэ.

- Как-то неожиданно это вышло, прямо само собой, - задумчиво развел руками Мелькор.

- Увлеклись: уж больно тема удачная пошла, - не по-королевски озорно улыбнулась Варда.

- Я не нагородил лишнего? - смущенно поинтересовался Тулкас.

Ирмо замахал на него руками.

- Если бы это было не в тему, песня бы расстроилась, - авторитетно заявил Ульмо.

- Однако засиделись мы... Скоро народ в Лориэне соберется, так что пора выходить. Выступление окончено, господа. - Манвэ картинно поклонился.

- Ты еще с шапкой по кругу пройдись, - хмыкнула Варда.

- С короной... - добавил Ирмо.

- Да, кстати, надо ее прихватить с собой - все-таки я пока еще Король. - Манвэ поднял с пола корону и, помедлив, надел.

- Интересно, Эру слышал Песню? - проговорил Ульмо.

- Так мог бы наконец поверить, что мы можем поладить! - воскликнул Тулкас.

- В Песне невозможно лгать, это же из глубины сути идет, так не притворишься... - прошептал Ирмо. - Неужели Ему непопятно, Он же видит!

- Может, все же понял и примет? - с надеждой посмотрел на сотворившего Эонвэ.

- Да не похоже. Мне, во всяком случае, Он этого не сообщит, даже если и проникся.

- Ну неужели Он такой... - Эльдин не договорила, разведя руками. - Он же все-таки Творец!

- А Нуменорэ? - процедил Аллор. - Тоже в свое время не совпали с должным...

- Ну вы-то хоть не суйтесь! - зашипел Манвэ. - Ты и так уже влез основательно, не трогает Он тебя, и слава Эа!

- Видно, слишком мелок я, недостоин высочайшего внимания, - прищурился майа. - Ну и ладно, я не в обиде. Впрочем, ежели снизойдет, то выскажусь. Ты ведь мне тоже друг - если тебя это заявление не оскорбляет. Особенно после вчерашнего...

- Да как-то не особенно. Что, если я Владыка, то у меня и друзей быть не должно?

- Никто никому ничего не должен, кроме взаимной любви! - ухмыльнулась Эльдин. - Да что я говорю, ты же мысли походя читаешь!

Владыка покачал головой. Варда лишь усмехнулась, глядя на супруга.

- Все готовы? - поинтересовался он, оглядев присутствующих. Те разом двинулись по направлению к двери. - Тогда вперед, в Лориэн, а там посмотрим.

На сей раз решили обойтись без полета, хотя время и поджимало, - просто не хотелось расставаться. Спустились, словно нарочно болтая о чем попало, по слегка мерцающей в свете звезд лестнице, прошли по непривычно пустым в этот час улицам Валмара.

У входа в Лориэн столкнулись с Намо и Вайрэ. Раскланялись, причем Намо понимающе улыбнулся, а Вайрэ многозначительно покосилась па перекинутый через плечо супруга свернутый гобелен.

- Покажешь сейчас? - спросил Манвэ.

- Пожалуй, вам стоит посмотреть уже сейчас, а ты разберешься, когда и кому показать. - Намо развернул гобелен.

На длинном полотне было выткано почти все, что произошло в Ильмарин после Круга. Почти - потому что не могла Вайрэ видеть, куда занесло сине-стальной смерч. Но и того, что увидела, хватило ей и Намо для того, чтобы составить свое мнение о событиях.

- Ты все расскажешь как есть? То есть как было? - поинтересовался Владыка Судеб у Короля.

- Красочно и с подробностями, - пообещал Манвэ. - А ты можешь показать это для наглядности почтеннейшей публике - но попозже.

Намо улыбнулся, отметив про себя, как изменился Владыка Амана за прошедшие сутки.

На пороге возникла тонкая фигурка Эстэ. Поклонившись, она приветствовала гостей, затем бросилась к Ирмо.

- Наконец-то ты вернулся! - воскликнула она, сжав плечи супруга. - С вами ничего не случилось? - Отыскав взглядом Айо, Эстэ тревожно нахмурилась.

- Все в порядке, не беспокойся. - Ирмо погладил перламутрово-туманные волосы Целительницы. - Остальные уже пришли? - спросил он тише.

- Все в сборе. Волнуются... Такие слухи ходят - жуть! Ну я-то кое-что в Лореллин видела... - Она покачала головой. - Что-то будет, а, Ирмо?

- Не волнуйся, вывернемся как-нибудь... - Повелитель Грез обнял супругу и вступил под серебристо-сумеречные кроны Волшебного Сада вслед за гостями.

* * *

Айнур сидели на гладких валунах или прямо на шелковистой траве и, тихо переговариваясь, ожидали королевскую чету. Слухи, один другого причудливее, носились по Валмару и теперь слетелись под зыбкие своды живого чертога Лориэна.

- А я говорю, что тут дело нечисто: Мелькор Владыку околдовал! - с жаром втолковывал Оромэ слушавшим его Йаванне с Ваной. Валиэр тревожно вздыхали, боязливо оглядываясь по сторонам. - Сами судите: поединок перешел в выяснение отношений, а Манвэ по исходу этого боя Мелькора освободил и исцелил, а потом они друг другу в глаза посмотрели, и Владыке плохо сделалось, я сам видел. А все же Мятежника свободным объявил и тех, кто с ним, - тоже. Да еще вот так, на Круге! И они теперь все время рядом...

- Думаешь, Мелькор власть пытается захватить? - прошептала Йаванна.

- Да уж не иначе. Опять же с чего бы это Манвэ с орла полетел?

Валиэр зябко поежились. Алтарэн и Ити сердито нахмурились, но промолчали.

- Мелькор пытается уверить Владыку в своей дружбе... - раздумчиво покачала головой Вана.

- И весь Валинор потом к рукам приберет, - сдвинула густые брови Йаванна.

- А Варда куда смотрит? - вмешалась в разговор Нэсса.

- Да она когда-то сама была неравнодушна к Мелькору, а как тот в немилость у Эру впал, так к Манвэ ушла, - проговорила Йаванна, - а теперь, может, старое вспомнилось...

- Да она раньше с Манвэ была, Мелькор еще с Единым не ссорился! - воскликнула Нэсса.

- Возможно, она еще раньше что-то почуяла, она же Видящая, - пожала плечами Йаванна.

- А вдруг Эру на Манвэ разгневался? С орлов просто так не падают... - выдохнула Вана.

- И то верно: в Указе-то - ни слова про волю Эру... - прошептал Оромэ.

- Так расколдовал бы Эру его, избавил от наваждения...

- Можно подумать, Манвэ так легко околдовать! - фыркнула Нэсса.

- И что же вы все на Круге молчали, раз такие умные да наблюдательные? - язвительно бросила доселе будто бы и не слушавшая разговор Ниэнна. - Восстали бы все разом против козней Врага и против беззакония, чинимого прельщенным ложью Манвэ! - Скорбящая Валиэ ехидно усмехнулась.

- Против Манвэ повосстаешь! - вскинулся Оромэ. - Он и один может сделать так, что тебе небо с олений хвост покажется, а если они с Мелькором вдруг спелись...

- А если Эру и впрямь на Манвэ гневается? Самое время вдогонку пнуть его, чтоб нос не задирал, а заодно и верность Замыслу показать! - насмешливо протянула Ниэнна.

- Ага, а потом Манвэ-то найдет, как оправдаться, а тем, кто против него выступал, устроит Войну Могуществ...

- Вот и сиди тихо, благоразумный ты мой! - фыркнула Скорбящая.

- Ты-то наверняка больше нашего знаешь, так лучше бы поделилась, чем ехидничать! - сердито сказала Йаванна.

- Я всегда больше других знаю, а проку-то... - мрачно проговорила Ниэнна. - Вот явится Манвэ, тогда и будет разговор. - Она отвернулась, нарочито внимательно разглядывая прихотливый орнамент на листьях ближайшего к ней куста.

Качнулись мохнатые ветки серебристо-хвойных деревьев, и на поляне появились Тулкас с Ауле, за ними величаво вплыл (иначе не скажешь) Ульмо, потом вошли Феантури, и наконец появилась королевская чета. Чуть отстав, вошел и Мелькор в сопровождении Гортхауэра. Последними под полог ветвей проскользнули недомайар и расположились в мшистой нише чуть в стороне.

Собравшиеся приветствовали друг друга подчеркнуто церемонно, и взгляды присутствующих, словно притянутые невидимой нитью, привычно обратились к Владыке. Тот, помедлив, уселся на плоский невысокий валун и бегло оглядел собрание. Равнодушно-любезная маска легла на лицо, хищно-ироничная улыбка обметала губы - и личина рассеялась, осыпалась пылью песочных часов, когда Владыка заговорил:

- Приветствую вас, братья и сестры!

В Лориэне воцарилась тишина, слышно было лишь, как где-то вдали жалуется на одиночество заплутавшее насекомое.

- Я собрал вас здесь, дабы ознакомить со сложившейся ситуацией и не оставлять теряться в догадках, ибо занятие это хоть и интересное, но по нынешним временам хлопотное и небезопасное. - Манвэ помедлил, углы губ слегка дрогнули, наметив улыбку, и смирно вернулись на место. - Итак: Указ об освобождении Мелькора никакого отношения к воле Эру не имеет, разве только это столь затаенное Его желание, что открыть его мне Он не счел нужным, или Сам о нем не догадывается...

Часть присутствующих невольно вздрогнула, услышав столь явную иронию и даже кощунство в словах Короля, но все ошеломленно молчали. Манвэ продолжил:

- Волей Эру я взошел на престол и всегда полагал себя орудием в руке Его, служа Замыслу, но продолжать в том же духе далее не могу и не хочу, а посему в глазах Его заслуживаю наказания и власти более недостоин. Так что решайте, с кем быть и что делать. Собственно, это то, что я хотел вам сегодня сказать. - С этими словами Манвэ встал и, сняв с головы корону, повесил ее на ближайшую ветку.

Публика подавленно молчала. Эру-то Эру - но Владыка, пусть и изрядно потрепанный, был опасен, и не похоже было, чтобы он без борьбы сдался на милость того же Единого.

А Варда что думает? Ведь перед правдой Замысла нет своих и чужих. Если отречется от взбунтовавшегося супруга, заручившись поддержкой Эру, то, возможно, в Валиноре будет Королева... Но Элентари молчала, нарочито безразлично поглаживая венчики распустившегося к вечеру звездоцвета, целиком погрузившись в это увлекательное занятие.

Могущества Арды переглядывались, чуть ли не подталкивая друг друга, смешавшись под ясно-холодным, чуть насмешливым взором Повелителя Ветров.

- Да, кстати, - продолжил он, словно вспомнив занятную подробность. - Должен вам сообщить, что Мелькор не лгал, говоря о живой Тьме за пределами Чертога. Эта Тьма, несущая в себе Свет, и есть - Эа. Я сам видел, когда чуть не покинул Арду... - Валар застыли, пораженные. - И это не было наваждением. Так что в присутствии всех Могуществ Арды я прошу у тебя, Мелькор, брат мой, прощения - за все. - Он склонил голову, повернувшись к Черному Вале. - А теперь - решайте, я вас слушаю.

Владыка прислонился к дереву с висящей на ветке короной и замер, пристально глядя на Валар.

Молчание повисло под сводами Сада Грез. В воцарившейся тишине Намо поднял голову, обвел взглядом собравшихся и заговорил:

- Это не первый раз, когда судим мы брата нашего, почитаемого мятежником, и мы уже приносили в жертву одного, дабы спасти многих - надеясь, что так достигнем мира или хотя бы покоя... Дважды, считая себя хранителем Равновесия, я выбирал - не слушая голоса сердца, боясь быть пристрастным, - и утратил равновесие в себе. А вы - счастливы, потеряв брата и утратив - многие - сотворенных? Могли ли мы платить ЭТУ цену? Отрекаясь от одного из нас, мы отрекаемся от себя - а мне отрекаться от себя надоело. Так или иначе, я с вами, Манвэ и Мелькор. - Владыка Судеб резко замолчал.

Валар переглянулись - еще никогда имена братьев не были произнесены так... слитно, что ли? Вайрэ согласно кивнула:

- Я увидела достаточно для того, чтобы присоединиться к Намо. Не говоря уже о том, что куда он, туда и я... - Она невольно погладила гобелен.

- А я всегда просила о милости, - заявила Ниэнна, вздернув острые плечи, - но Манвэ, верша волю Эру, не всегда снисходил к моим просьбам. Впрочем, догадываюсь, как он платил за свои решения, и не мне сейчас судить его. А что касается Мелькора - так я рада, что он снова с нами. - Валиэ уселась поудобнее, заплетая в косу серебристые волосы и в упор глядя на Валар темно-прозрачными глазами.

Туман мягко-неспешно окутывал Сады, опускаясь все ниже, и сквозь него начало потихоньку словно просачиваться небо в проколах звезд. Тихо зазвенели незримые колокольчики, и, эхом откликнувшись, заговорил Ирмо, глядя на Манвэ:

- Ты прав, что освободил Мелькора. Шесть тысяч лет даже для сильнейшего из Айнур много, не говоря уже о прочем... - Вала помолчал. - Мы рады видеть вас, Манвэ и Мелькор, вместе у нас в Садах. Правда, Эстэ?

Целительница с улыбкой кивнула, прижавшись к супругу.

- Двери нашего чертога всегда открыты для вас и ваших сотворенных. Хорошо, что вы помирились, - добавила Валиэ, и по мановению ее руки из-за деревьев появились несколько майэ с кувшинами и кубками и принялись разливать вино. Поднеся кубки гостям, они бесшумно удалились.

- За Арду! - Целительница поднесла кубок к губам, остальные последовали ее примеру и молча выпили.

Вновь настала чья-то очередь, но никто не спешил. Феантури высказались достаточно определенно, и двое из них - Аратар...

Ульмо помалкивал, вдумчиво сплетая причудливые фигурки из жгутов влажного тумана и явно собираясь высказаться попозже. И Ауле молчал, затаившись среди похожих на локоны ветвей невысокого деревца.

Оромэ покосился на Йаванну, та, нахмурившись, теребила цветочную гирлянду, свешивающуюся с ее венка. Видно, говорить сейчас ему - кроме него и Тулкаса все, бывшие вчера в чертоге Ниэнны, уже высказали свое мнение, а он, Оромэ, старше Воителя... Мысли тяжко ворочались, сплетаясь в мрачноватый узор, - что делать? Теперь быть верным Манвэ значило выступить против Творца и Замысла - привычный мир рушился на глазах. Ох, чуял он, что дело нечисто, еще когда пошатнулся Король, почти рухнув на руки Мелькора... Да одно падение с орла чего стоит! И это Владыка, вершитель Воли... И снова Эру, похоже, предоставляет Валар самим укротить мятежника - раз Манвэ все еще на ногах и в сознании. А что с ним сделать? Заточить в Мандосе вместе с Мелькором? Приковать на склоне Таникветиль, пока не покается, как это сделали с Искаженными? Или прямо за Грань изгнать? А присяга? Впрочем, Манвэ взошел на престол по воле Эру, хотя кто был бы тогда против воцарения всеобщего любимца? Да и править Ардой не всякому по плечу, а сильнее Повелителя Ветров был только Отступник. А теперь... Владыка сильно изменился с тех пор, но клятвы-то не стареют... И почему молчит Варда?

Мысли неслись по кругу, обгоняя друг друга, а тишина давила, выжимая слова, готовые сорваться с языка, слова верности Замыслу и Эру, ибо как можно пойти против высшей воли? Но Манвэ - пошел? И сидит себе как ни в чем не бывало, щуря глаза, сейчас - цвета весеннего льда... А вдруг Мелькор все же околдовал его, играя на братских чувствах, зная, что нелегко было тогда Владыке вынести подобный приговор? Ну почему Эру так далек... 'А Манвэ - так близко?!' - прозвучал в голове ехидный голосок. Впрочем, когда на твоей стороне - Творец... Пусть даже ты останешься один против всех... Собственно, почему - один? Половина Валар еще не высказались. Но Манвэ же сказал, что каждый должен решить сам. Опять - 'Манвэ сказал...' Приказал. Владыка - даже в немилости...

Он ощутил пристальный взгляд и сразу понял - чей. Сотворенный, которого он пробудил минувшей ночью. Такова была воля все того же Манвэ. Неужели - зря? И что - опять усыплять? Алтарэн не смирится - Оромэ еще на Круге видел, как переглянулся Охотник с Воителями, невольно погладив кинжал у пояса. Опять они будут по разные стороны рва, так и не поняв друг друга в очередной раз... Ведь это его мысли, его сотворенный... Значит, опять он останется без части себя, так и не понятой, а значит - лишенным цельности? Вала чувствовал: эта возможность - последняя, больше не будет. Но... Замысел, Арда? Что, если Эру поступит с Валинором, да и со всей Ардой заодно, как с Нуменорэ? А ведь Манвэ вряд ли сдастся, хотя... ради той же Арды... Ну допустим...

Манвэ с Мелькором смирятся и примут наказание, измысленное Эру, Феантури, принявшие их сторону, разделят его с мятежниками - с них станется, и... Кто будет править? Оромэ словно ощутил тяжесть короны на голове и вздрогнул - страшно... Все наперекосяк пойдет. Как лететь с одним крылом... Нельзя так.

Великий Охотник встал, огляделся, встретился глазами с Манвэ и с огромным усилием не отвел взгляд.

- Я всегда был верен Замыслу, Арде и Эру. Но я не хочу междоусобицы. Да и кто хочет?

- Я, вероятно! - не выдержав, саркастически бросил Мелькор. Манвэ коснулся его руки, Черный Вала, помедлив, кивнул и застыл.

- Я не хочу быть против тебя, Манвэ, - мы от начала, с самой Весны Арды трудились вместе. Но я не понимаю, почему ты восстал против Эру. Почему отрекаешься от Замысла?

- Потому что мне надоело расплачиваться близкими за его исполнение и терять любимых во имя его торжества, - процедил Манвэ.

Оромэ нахмурился:

- Многие из нас потеряли близких в этой войне - полагаешь, Замысел этого не стоил?

- А что от того же Замысла осталось - после всего?

- Но почему именно сейчас?

- Потому, что лучше поздно, чем никогда. Я отрекся от любви во имя мира и покоя на Арде и не достиг ни того, ни другого. Прошедшее не вернуть и не изменить, но можно, по крайней мере, прекратить все это в настоящем.

- Ты больше не веришь Эру?! - Голос Оромэ дрогнул.

- Я верил Ему - всегда, безоговорочно, пока... пока моя вера не была выжжена с глазами брата, не разбилась вместе с сотворенным, пока ее не смыло вместе с Нуменорэ и не выбило - окончательно - сегодня, после Круга.

- А как же Арда и живущие на ней?

- Мы будем защищаться и, возможно, устоим. Возможно. Так что решай, Великий Охотник. Если что, можешь считать себя свободным от присяги.

Оромэ молчал. Чертог, Песня Айнур, Арда... Тишина Альмарэн и грохот низвергающихся гор, леса Эндорэ и деревья Валинора... Война Гнева и Волна над Нуменорэ... Сотворенный, утыканный стрелами... Манвэ, беспомощно-неловко летящий вниз с орлиной спины... Валинор без Феантури... Воображение, словно сорвавшись с цепи, безудержно рисовало картину за картиной. Покоренные мятежники... Кара. Кому - карать? Доказать - верность... Своими руками - исполнить - что? Не видеть! Нет!

- Нет... - прошептал Великий Охотник, - пусть Сам, без меня... Не хочу! - Он резко мотнул головой, приходя в себя. - Мне страшно за Арду и обидно за Замысел, но против тех, с кем вместе творили этот мир, я идти не хочу. Не могу. Я с тобой, Манвэ, и да простит меня Единый... - Оромэ тяжело опустился на траву.

- Спасибо и за это, - прозвучали слова Владыки. Бывшего? Нынешнего? Как-то не желала власть просачиваться сквозь эти пальцы...

Нэсса, покосившись на брата, развела руками, потом уставилась на мужа. Тот промолчал, покачав головой.

Вана подошла к супругу, коснувшись его руки, тряхнула пышными волосами, отчего заискрились, замерцали вплетенные в них цветы:

- Я не знаю... Мне жалко всех: Арду, Валинор, нас... И я - боюсь, что все исчезнет и Арды не будет, и куда нам тогда? Мы погибнем - вместе с ней... Я не хочу погибать так рано! - почти выкрикнула она и обреченно затихла. Ниэнна с сочувствием поглядела на вечно юную Валиэ. Та подняла голову, взглянув па Владыку заблестевшими росно глазами. - Я не хочу решать, выбор - что может быть ужаснее?

Вана уткнулась в плечо Кементари, та метнула сердитый взгляд в сторону Короля. Манвэ развел руками.

- Что ты со всеми нами делаешь, Владыка?! - воскликнула Йаванна. - Взбунтовался против Эру, а теперь нас выбирать заставляешь? Ты перечеркиваешь все то, чего мы достигли за это время! И как ты можешь отрекаться от Сотворившего? Думаешь, мне сотворенную не жаль было? - Валиэ возмущенно всплеснула руками. - Я хочу мира, понимаешь? А тут опять война начнется, Мелькор же не может не искажать... - она запнулась, - не изменять Замысел, а Эру этого не потерпит... Почему ты молчишь, Владыка?!

Манвэ молчал, скрестив руки на груди и внимательно глядя на чуть не плачущую Валиэ. А та продолжила:

- Может, еще не поздно покаяться? Единый сжалится над тобой, если ты искренне будешь уповать на милость Его...

- Я уже молил Его о милости... На коленях умолял...

- Что?! - Йаванна вздрогнула всем телом, поднеся руку к лицу, словно защищаясь от удара. Недоуменный шепот-ропот пронесся над поляной, многие вздрогнули и вновь впали в подобие оцепенения, не веря услышанному, не в силах представить подобную картину. Это было дико, неестественно, не укладывалось в голове - что могло поставить на колени Повелителя Айнур? Для кого испрашивал он милости - ТАК?

- За кого ты просил, Владыка? - смятенно прошептала Вана. - За... Мелькора? - добавила она еле слышно.

- Нет. Неважно. Это... внутрисемейное. - Король привычно-криво усмехнулся. - Так или иначе, этот раз был последний.

- Да что же такое случилось?! - срывающимся голосом вскрикнула Вана, и несколько светлячков испуганно сместились к краю поляны. - Я не понимаю, не понимаю... - прошептала она тихо и обреченно.

- Что же, взгляните, - проговорил Манвэ, принимая гобелен из рук Вайрэ. Намо помог развернуть ткань, и взглядам присутствующих открылось внушительной длины полотно. Вытканные на нем личности были прекрасно узнаваемы. И неузнаваемы, ибо кто видел Ауле с искаженным от гнева лицом, грозящего кулаками кому-то в вышине, задумчивого Тулкаса, беспокойно склонившегося над Вардой Мелькора и, наконец, Манвэ, вцепившегося в душащее колье (все невольно перевели взгляд на Владыку - ни на шее, ни на запястьях у него больше не было украшений...). Увидели также те, кто не был в Ильмарин, как именно возник прокатившийся над Валинором смерч. И многое другое - гобелен Ткачихи Судеб выполнен был добросовестно, с безукоризненной точностью, а увидеть ей удалось немало.

У многих возникло ощущение, что день свинцовым грузом навалился на них, - столько нового и невероятного пришлось узнать. Воистину, Манвэ с избытком подтвердил свою репутацию непредсказуемой личности. Кстати, пробуждения Златоокого так и не увидела зоркая Валиэ - видно, был Ильмарин тогда еще покрыт привычной завесой, а после Круга... наплевать, что ли, стало Владыкам?.. Стало также ясно, о чем молчали до поры до времени под кронами Лориэна Ульмо, Тулкас и Ауле, а также сама Звездная Королева.

- Так вот почему ты молчал! - кинулась к мужу Нэсса, одним прыжком перепрыгнув поляну. - Ты уже все решил - там...

- Так что ты решила? - поинтересовался Тулкас.

- Я-то? Сейчас - то же, что и ты. Это по мелочам я тебе не уступала и не буду, а в таком деле... Ну не для того я тебя с нами на Арду звала и на ней тебя дожидалась, чтобы теперь против оказаться. Я же люблю тебя, между прочим! И наша свадьба была первой свадьбой на Арде, а значит, и Пути наши переплетены, так что куда я от тебя денусь? Да и ты от меня...

При этих словах Варда с Манвэ переглянулись и прыснули.

- Что развеселило вас, Повелители? - повернулась к ним Нэсса.

- Да так, вспомнилась одна беседа, - улыбнулся Манвэ, обнимая супругу.

- А-а... - Танцующая Валиэ неожиданно широко и весело улыбнулась в ответ.

- И ты, Ауле, туда же? Ты же никогда против Замысла не решался выступить! - Йаванна стояла перед супругом, сложив руки на груди.

- Ну вот, решился наконец, - проворчал Ауле.

- Не пожалеешь?

- Я по-другому не могу, Кементари. Я и так потерял себя - только на то гожусь, чтобы цепи ковать, - так лучше вообще не быть. - Ауле вздохнул. - Опять же ученик у нас с Мелькором общий...

- Курумо-то? Да, конечно, яблоко от яблони... Нашел же Манвэ, кому их подсунуть. - Она покосилась на Короля. - Все из-за того, что ты своих творить не стал...

- А кого благодарить за то, что не стал? - вскипел Ауле.

- А что, это из-за... - Она испуганно смолкла. - Он запретил тебе? Почему?

- Да не то чтобы... Просто охоту творить отбил. Я тебе потом когда-нибудь расскажу.

Йаванна сдвинула брови:

- Ты ничего мне не сказал тогда... И все вкривь и вкось пошло... Почему ты молчал?

- Ты бы не поверила. И огорчать тебя не хотелось.

- Эх, ты! - Йаванна плюнула в сердцах. Спохватившись, покосилась на Ирмо и быстро превратила плевок в стрекозу. Та, блеснув стеклянными крылышками, мгновенно исчезла в зарослях. Ирмо сделал вид, что ничего не заметил.

- Вот оно как... - Кементари села на кочку, Ауле присел рядом прямо на траву. - Но почему мои творения никогда не противоречили Замыслу и меня это не огорчало? Я же не притворялась! А мне что, не было больно, когда Мелькор светильники повалил и почти все живое, что я успела создать, погибло?! - Губы Валиэ дрогнули.

- Прости, Йаванна, я виноват перед тобой - наверное, больше, чем перед остальными... Я боялся, что Арда задохнется в искусственном свете, - и труд Ауле загубил, и твоих сотворенных... - сказал подошедший бесшумно Мелькор и склонил голову. - Простите меня, Йаванна и Ауле, пожалуйста...

Очередная неожиданность обрушилась на обитателей Валмара - Мелькор, просящий прощения?

Ауле неловко махнул рукой, а Йаванна, пристально взглянув на Черного Валу золотисто-коричневыми глазами, проговорила:

- Надо было еще тогда договориться, а я тебя и слушать не хотела, бешеного... Пожалуй, Манвэ прав - надо мириться. - Она протянула руку Мелькору, тот мягко пожал ее, поклонившись Дарительнице Плодов.

Та встала и подошла к Манвэ, невозмутимо наблюдавшему происходящее на поляне:

- Помирившись с твоим братом, я против тебя и подавно не пойду. Ты-то всегда к моим просьбам прислушивался, защитников деревьев для меня у Единого выпросил. Так что хоть ты и не счел деревья достойными твоих орлов... - Улыбнувшись, Валиэ слегка поклонилась Повелителю Ветров. - Будь что будет, - прошептала она мгновение спустя. - Все равно в первую очередь моим сотворенным достается. После детей Эру.. - добавила она грустно.

Вана прижалась к сестре:

- Я с тобой, Кементари... и со всеми...

- Как же все оказалось просто, - почти беззвучно, так что услышала лишь Варда, прошептал Владыка, откинувшись к стволу дерева. Корона тихо качнулась в ветвях и замерла.

- А что дальше делать будем? - поинтересовался Оромэ. - Надо что-то предпринять? Или подождем, что будет?

- В нашей ситуации проще ждать, - проговорил Манвэ. - Просто надо быть готовыми ко всему. И всем быть вместе.

- А это не так плохо, - улыбнулся Ульмо, - особенно здесь, в Лориэне. Мы так давно не собирались здесь вот так...

- Мы рады вам - я и Эстэ, - тряхнул пышными волосами Ирмо. - Устраивайтесь поудобнее и отдохните. Кто знает, что потом станется, а Лориэн - это место отдыха.

В траве уже заблестели кувшины и кубки, переливались в зыбком свете, как драгоценные камни, фрукты... Манвэ поднял кубок:

- За нас - таких, какие мы есть. И еще - все-таки за любовь. Плохо без нее... Это говорю я, Повелитель Арды, и я знаю, о чем говорю. - Он поднес чеканный край кубка к губам и медленно выпил. Валар последовали его примеру.

- Ирмо, - допив, обратился Манвэ к Владыке Грез, - у тебя курить можно?

Улыбнувшись, Ирмо поднес ему светильник.

- Кстати, ты потом споешь - для меня? - И Повелитель Грез протянул неизвестно откуда взявшуюся мандолину Повелителю Ветров...

Глава 24

Напряжение последних часов как-то резко отпустило Валар и сотворенных. Наверное, и чары Ирмо сделали свое дело: на поляне звучали песни и плескался смех. Мандолина, перекочевав из рук Владыки к Златоокому, а от него - к Мелькору, теперь пела под пальцами черного майа. Нэсса, Вана, Весенний Лист и Эльдин кружились но поляне, сбивая выступившую росу с травы. Кто-то болтал о чем придется, кто-то увлеченно спорил. Аллор, усмехаясь по обыкновению, что-то рассказывал Айо и Златоокому, те, смеясь, покачивали головами чуть ли не в такт порхающей руке недомайа с зажатой в острых пальцах дымящейся пахитоской.

Манвэ тихо беседовал с братом, пока Варда, попутно участвуя в разговоре, сооружала на его голове корону из цветов - золотые лилии неплохо уживались с васильками и звездоцветом.

Ирмо наблюдал за многочисленными посетителями, радуясь почти забытому ощущению покоя, непонятно каким образом соткавшемуся под мерцающими кронами высоких деревьев, окруживших поляну. Казалось, время, прихотливо изогнувшись, как расшалившаяся кошка, поймало свой собственный хвост, вернув собравшихся в далекие, почти счастливые времена - времена посиделок в Альмарэн, по Весне Арды...

Внезапно он услышал зов, скорее даже не зов, а чью-то грусть или горе.. Кто-то тосковал чуть слышно в живом чертоге Лориэн, и заунывная песня горечи вела в глубь Сада, далеко от места сбора.

Ирмо шел на зов, пытаясь представить себе на ходу, о чем же может так горевать валинорский элда, - а кому еще? 'Наверное, опять безответная любовь, - думал Владыка Грез. - Ничего, поможем'.

Безответная любовь бывала обычно самой тяжкой участью, могущей постичь живущего в Неувядающих землях эльфа. Правда, один раз из-за непредсказуемой цепочки видений и размышлений упала завеса с памяти одного из бывших Эллери Ахэ, и высокий, сильный воин и мастер плакал, не веря в такой кошмар и не имея возможности отрицать реальность воспоминаний. Тогда Ирмо просто восстановил забвение, наложив чары покрепче, и посетитель ушел, думая, что забежал отдохнуть и поразмыслить над незадавшимся чертежом...

Что же сейчас стряслось? Взвинченность последних суток не могла не отразиться на душах чувствительных элдар - наверное, кого-то задело особенно сильно.

Ирмо приблизился к источнику зова и вдруг остановился, словно прилипнув к земле, от страшного ощущения: не было в Саду плачущего эльфа. Никого живого - не было. А был... голос, и теперь он обращался к Ирмо:

- Здравствуй, Лориэн. Сожалею, что пришлось звать тебя таким образом, но там, где вы собрались, все так озлоблены... Особенно Манвэ, который, если бы уловил отголосок беседы, поднял бы снова шум, как он привык за последние сутки. А шум здесь совсем ни к чему - в Садах Отдыха...

Ирмо внутренне сжался в комок - ни предупредить, ни убежать. Он мягко попытался отгородиться от сознания Айо - повторения истории со Златооким не хотелось. Попробовал внушить ученику, что все в порядке, так, очередной посетитель...

- Ничего плохого с твоим сотворенным не произойдет, и ни с кем худого не будет. Вы же дети Мои. Хоть вы и ведете себя порой странно и нелепо, даже выступая против Сотворившего, но Я желаю вам лишь блага. Никому из детей Моих не будет ни больно, ни страшно... если ты, Ирмо, будешь благоразумен.

Владыка Снов, оцепенев, внимал - что потребуют от него? И билось, как жилка у виска, предчувствие. Даже - знание. Он служил уже так - Замыслу. Был - Милосердием Замысла, Милосердием Забвения...

- Да, милосердие, ибо к самым строптивым и заблудшим должно проявлять его - до конца...

Слова, падающие сверху, леденили душу, заключая в прозрачно-твердые оковы. 'До конца...'

- Ты добр, Ирмо, добр и понятлив. Я чувствую, ты уже догадываешься, о чем хочу попросить тебя. Полагаю, просьбы Сотворившего тебе достаточно? Видишь сам, время шуток прошло. Манвэ, обуянный гордыней и наученный Мятежником, не внемлет гласу Моему и увещаний не понимает. Ни о ком не думая, он отвращает детей Моих от Света, используя данную Мной власть, поправ дерзко Мое доверие. И хлынет Искажение в мир, и мир рухнет, подобно Нуменорэ. О несчастные дети Нуменорэ, погибшие из-за гордыни владык своих...

- Пощади Арду, Всемогущий Отец!

- Я исправлю ее, если зло вновь поднимет голову. Но Мне жаль живущих, да и сотворенных жаль, даже предателей вроде Мелькора, Манвэ и Варды. Даже к ним еще живет в Моем сердце любовь, и не хочу Я боли для них. Ибо жалки и не ведают, что творят...

'Они не жалки!' - хотел воскликнуть Ирмо, но сдержался.

- Жалки и презренны, в особенности Манвэ, изменивший Мне и склоняющий к тому остальных, заслуживая тем самую суровую кару.

- Он не хотел ссорить с Тобой остальных Валар, не желал, чтобы еще кто-то, кроме него, был наказан. Он просто не счел возможным обманывать других, выдавая свое решение за Твою волю.

- Он лицемерит. Впрочем, полно о нем, хоть и тяжела рана, нанесенная его предательством. Знай же, Ирмо, что даже его гибели и мучений не жажду Я, но и глумления над Замыслом не потерплю. И ты поможешь Мне... и братьям и сестрам своим, ибо тебе дал Я власть над душами... Итак, если не хочешь ты лишних мук для тех, кто дорог тебе, не медли - ибо в своих Садах ты властен над ними и над помыслами их. Понимаю Я в снисхождении Своем, что не пошел ты против братьев твоих, и прощу тебе этот грех соучастия, но должно тебе исправить содеянное: да забудут они своеволие свое и обретут чистые помыслы, достойные Айнур...

- Ты хочешь, чтобы я заставил их забыть - все? - прошептал Ирмо.

- Ты же можешь работать тонко - так, чтобы изгладились из их памяти лишь последние дни...

- А Мелькор? - проговорил Мастер Грез.

- А Мятежник должен отправиться туда, куда был изгнан. Впрочем, если у тебя достанет сил внушить ему благие помыслы...

- Он тоже должен все забыть? И две войны, и оковы, и выжженные глаза?

- Это на твое усмотрение: или - забыть, или изменить к этому отношение, приняв как необходимость и справедливое наказание за преступную гордыню.

- И Манвэ тоже должен принять все как должное?

- Так будет лучше для всех, и для него в первую очередь.

- А я?

- Если пожелаешь - тебе помогу забыть Я. А если не хочешь - то разве ты не способен пожертвовать своим покоем ради блаженства братьев и сестер твоих и их сотворенных?

- Но справлюсь ли я, Всемогущий Отец, с сильнейшими из Айнур - ведь я даже не из Аратар...

- Моя сила и Мое благословение пребудут с тобою. 'Как все просто...' - подумалось Ирмо. Нет, не так уж и просто: раскинуть дополнительную успокаивающую пелену над Садами, потом - усыпить гостей, потом... Проникнуть в сознание каждого, разложить по полочкам, нужное - оставить, ненужное - удалить... Размотать клубок памяти, вырезать неподобающие куски, оставшиеся связать, да так, чтобы узелков не осталось. Спокойное сознание, не замутненное горечью, страхом и унижением... Уверенность в себе вместо сомнений и тревог... И так - с каждым, с кем побольше возни, с кем - поменьше. А потом все пойдет по накатанной колее, вернется на круги своя... Манвэ, забыв о своем горьком прозрении, вновь будет ревностно служить Замыслу, а Варда - поддерживать его спокойствие. Тулкас не усомнится, если вновь понадобится расправиться с Мелькором... А остальные? Златоокий забудет казнь, Айо - свое желание уйти...

А Нуменорэ - оставить или пускай его тоже не будет - пусть лишь в Средиземье помнят, а в Амане - позабудут? Кому его помнить? Разве что... Ирмо в ужасе погасил продолжение мысли.

- Ну как, Ирмо, ты согласен?

- Так с какого момента прикажешь стирать память? Со вчерашнего дня? Или, может, сразу - с конца Предначальной Эпохи? Или лучше - с Весны Арды? А если задумаются, почему бы им в Эндорэ не сходить... Ты придумаешь, Отец, подходящее разъяснение? У меня фантазии не хватает. А еще договорись с Намо, чтобы он у себя в Залах души в забвение погрузил, а то они ему лишнего наговорят. Ну и заодно эльфам Валинора надо будет по-внушать, что никакого смерча не было, впрочем, мало ли, почему осенью смерчи бывают... А орлу, с которого Манвэ утром упал, внушить, что Владыка полетать решил, либо просто голову свернуть птичке - смертью больше, смертью меньше, заодно и спишется. И настанет спокойная и радостная жизнь, а меня никто промывателем мозгов не назовет, потому что мозги промою столь основательно, что никто вообще о них не вспомнит. А я только прослежу, чтобы у кого-нибудь что-то липшее не вылезло, а потом Ты, Отец Милосердный, поможешь мне присоединиться к всеобщему ликованию. Ой, чуть не забыл, надо будет еще отменить приказ, разрешающий Нолдор живьем в Валинор возвращаться - только через Мандос, а там сразу чтобы всё забывали тоже...

- Так ты исполнишь, сын Мой? - В голосе Творца мелькнули нетерпение и некая настороженность - уж не издевается ли над Ним сотворенный? - Я жду, время дорого. - Тон сменился на угрожающий, Единый явно сомневался в искренности намерения Ирмо дать забвение собратьям.

Ирмо огляделся по сторонам, словно стараясь получше запомнить собственные Сады, прислушался - до него, несмотря на расстояние, донесся смех. Зазвенели, встречаясь, кубки. Вновь зазвучала мандолина - теперь пела Йаванна. К ней присоединилась Вана, затем - Ниэнна и Вайрэ с Эстэ. Взметнулся над ними ночной птицей глубокий голос Варды...

Владыка Грез заслушался. Вот и хорошо - пусть у Айо останется чувство восхищения и покоя. Как все же красиво... Сейчас или никогда - Ирмо отчаянно потянулся к Манвэ - предупредить, они должны успеть загородиться, дать отпор...

Ирмо показалось, что ему словно колокол надели на голову и ударили сверху молотом. Он упал, и сквозь грохот до него донесся яростный голос:

- Так вот ты как?! Ты не желаешь исполнить просьбу Мою, да еще и насмехаешься?! Я ведь по-хорошему просил! Почему ты не слушаешь голоса Моего?! Думаешь, Я шучу?

Ирмо отрицательно замотал головой, пытаясь подняться.

- Я в последний раз тебя спрашиваю: ты исполнишь Мой приказ?!

- Разумеется, нет. Я вижу души братьев и сестер моих и знаю, что они по доброй воле не променяли бы выстраданную любовь, оплаченную кровью, на невинность непонимания и слепое веселье. Они отдали бы жизнь, если бы могли, за то, чтобы все, что Ты предлагаешь изгладить из их памяти, никогда не существовало в действительности, но они не сочли бы для себя возможным считаться одним целым с Ардой, не помня ее боли - их общей боли!

- Их никто и не спрашивает! И как смеешь ты, орудие в руке Моей, противиться воле Сотворившего?!

- Смею, потому что быть Властителем Душ для меня значит быть хранителем их... А не потрошителем! - из последних сил яростно выдохнул Ирмо.

- Вот как?! Значит, так именуешь ты милосердие Мое?!

- Так. Все эти эпохи я был вот таким милосердием - и видел, как убивает себя день за днем Манвэ, как тускнеют глаза Варды, как плачет, не в силах что-либо изменить, Ниэнна, как замыкается в себе Намо... Видел задыхающегося от презрения к себе Ауле, звереющего Тулкаса, превращающегося в исполнителя Оромэ... А я замазывал щели в прогнившей насквозь штукатурке их душ - пока мог и если дозволяли. Потому что тот же Манвэ, например, которого Ты именуешь предателем и лицемером, не желал ограждать себя от боли, полагая ее справедливой расплатой за кровавые приговоры и не считая себя вправе искать исцеления. Он растоптал свою душу в угоду Замыслу, потому что безгранично верил Тебе! Он считал, что Ты не можешь быть неправым, и во всем винил лишь себя!

- Так Я дам ему исцеление - и ты поможешь Мне в этом!

- Не нужно ни ему, ни остальным такое исцеление, и я в этом Тебе не помощник, ибо не желаю их превращения в слепо счастливые орудия. Не мне лишать их свободы выбора. А свой выбор я сделал, и Ты слышал мои слова. - Последнее Ирмо прошептал, не в силах приподнять гудящую голову. Дохнуло жаром, и сквозь слезы, заливающие глаза, он. казалось, видел искаженное от ярости лицо в обрамлении языков пламени.

- В последний раз спрашиваю: ты согласен помочь Мне добровольно? Или же Я перекрою твое сознание, как Мне угодно, и ты все исполнишь сам с радостью, ибо это вложу Я в мысли твои.

- Пока я - это я, мое решение неизменно. Но коль скоро Ты способен издеваться над теми, кто многократно слабее Тебя, - а я был тому свидетелем, - то поступай, как знаешь. Нам тогда разговаривать не о чем. - Ирмо прикрыл глаза. Возможности послать еще один зов Манвэ не было; словно муха, накрытая стаканом, он был окружен стеной силы, отгородившей его от всего мира.

- Что же, прощай, строптивец, и да возродишься ты исправленным и исцеленным! - прогремело над головой, и словно каменная плита начала опускаться на Валу. Может, Творец ждет, что он в последний миг покается и на все согласится? Ни за что!

В следующее мгновение ужас пронзил Ирмо, он заметался, несмотря на давящую боль - ведь если его исправят, он такое натворит... Вдруг Манвэ ничего не успел почувствовать? Он, Ирмо, не может предоставить себя, свою сущность, свою личность в распоряжение Единому! Лучше исчезнуть - совсем. Но как? И тут сознание словно озарилось холодной вспышкой молнии: Бездна! Тот кошмар, что принес в своей памяти в Валинор странный недомайа! Что же, Эру получит сознание, да еще какое... Главное, вызывать образ Ничто в памяти. Лихорадочно перебирал он картины: Лориэн, бледное лицо Аллора, вот они все вместе вытаскивают недомайа из... Бездна хлынула в мысли, чудовищным потоком заполнила душу, вспенилась яростным валом и, ликуя, обрушилась на Ирмо, увлекая его в свои жадные, ненасытные глубины. Вала расхохотался:

- Вот и разбирайтесь между собой, кому первому есть!

Сознание не исчезало - Ирмо чувствовал, что сущности, во власть которой он швырнул себя, он нужен с полной, ясной памятью, ибо горькие воспоминания - ее пища, и долго способна играть она с жертвой, извлекая все самое гнусное и злое, что есть в каждом, что накопилось в любой душе... Вот и пусть теребит, лучше эта пытка, чем стать радостным инструментом...

Он сливался с Бездной, почувствовав в какой-то миг, как дрогнуло что-то там, вне склизкого кошмара, как дохнуло удивлением и отвращением...

- Что это?! - В бесконечно далеком голосе, явно принадлежащем Единому, послышался страх. - Откуда - это - здесь?! Сгинь! - плеснуло по стылой гнили яростным огнем.

- Побудь здесь, поразмысли... - донеслось из темноты, и словно тысячи стальных нитей опутали Ирмо, подвесив в Ничто. Что-то липко и жгуче касалось его, какие-то голоса нашептывали полузабытое, страшное, постыдное...

* * *

Айо, болтавший со Златооким и Аллором, увидел краем глаза, как Ирмо поднялся и направился в глубь Сада. Вскочил было, чтобы проводить, но услышал в ответ - мол, ничего страшного, просто элда какой-то в грустях забрел, - и успокоился. Впрочем, ненадолго - беспокойство вскоре вновь завладело им: что-то было не так, и пришедшее от Ирмо ощущение безмятежного любования, словно наслаждался Мастер Грез в уединении красотой и прелестью Сада, не успокоило майа. Как-то обманчиво мирно все было. Сидеть спокойно он больше не мог и, улыбнувшись друзьям, откланялся, направляясь в ту сторону, куда около четверти часа назад отправился Ирмо.

Вдруг ему настолько ясна стала причина смутного беспокойства, что он даже остановился. Он не чувствовал Ирмо! Почти. А ведь всегда мог с точностью сказать, где находится сотворивший, увидеть даже. А тут - тень былого присутствия. Он кинулся по смутному следу - нет, видимых следов Мастер Грез не оставлял, но контуры сущности таяли не сразу, - и быстро углубился в Сад.

Внезапно он как на стену наткнулся на что-то невыразимо жуткое. След Ирмо вел туда, но Айо просто не мог заставить себя пойти дальше. Он не сразу вспомнил, что это: память заботливо постаралась закрыть ужасное воспоминание, как тело окружает слоем тканей засевший в нем инородный предмет. Откуда это снова здесь?

- Ирмо! - отчаянно позвал Айо.

Тишина. А потом послышался зов, не зов даже, а полузадушенный стон или шепот:

- Уходи... Здесь опасно... Очень...

Не размышляя больше, Айо бросился вперед.

* * *

Ирмо висел в Ничто, словно растянутый на дыбе, между впившейся в душу, оплетя ее железными холодными щупальцами, всепожирающей Бездной, и огненными клещами Извечного Пламени, пытающимися дотянуться до гудящих висков...

Казалось, сознание больше не принадлежало ему, оно дробилось, терялась связность событий, воспоминания сталкивались, как льдины, крошась и разлетаясь. Он слабо помнил, кто он, - от вспышки до вспышки, когда былое впивалось в него с новой силой, и острые, режущие края очередных видений снова ранили память, а чувства сочились сквозь разрезы, падая в ничто, как редкий дождь над пустыней.

Он утратил чувство времени. Изредка осознавая, кто он, где он и - даже - почему он там очутился, находил силы усмехнуться, чувствуя и представляя, как кружат друг вокруг друга, порой застывая - глаза в глаза, над его останками мощные хищники...

* * *

Манвэ, краем глаза увидев уходящего Айо, забеспокоился - Ирмо не было тоже, хотя никакого подвоха Владыка пока не чуял. Не мешало бы узнать, что случилось. Собравшись было нагнать мыслью Айо, он услышал нечто, похожее на зов и на крик, тонкий, слабо вибрирующий отголосок, полный отчаяния и страха. Предупреждение. Значит, опять? Здесь?! Ну конечно, что можно еще предпринять, пока все находятся в Садах Грез, о чем можно попросить Ирмо... Попросить?! Кажется, допросился... Манвэ подскочил, как ужаленный. Все воззрились на Короля.

- Не расходитесь, я скоро вернусь. Варда, проследи - насколько сможешь. - Он помедлил. - Мелькор, пойдем со мной.

Черный Вала уже стоял рядом:

- Само собой. Один ты не пойдешь.

- Я с вами, - поднялась с травы Эстэ.

Более ничего не объясняя, они скрылись за деревьями. Эстэ скользила на шаг впереди.

Внезапно Аллор застыл, с лица сползла улыбка, он покачнулся.

- Там... - прошептал он. - Там - Бездна. Я чувствую ее присутствие. Надо предупредить их! - Собравшись с силами, он бросился вдогонку за Валар. Эльдин помчалась за ним.

Нагнав Манвэ и Мелькора, майа коснулся плеча Короля:

- Будьте осторожны: там не только Единый. Там Бездна. А тебя, Манвэ, она запомнила...

- Ну так, значит, признает! - оскалился тот, не снижая скорости. Покосился по-волчьи, не оборачиваясь, на недомайа - только блеснули, опалив, синеватые молнии. - Ты бы не лез, сам - меченый!

- Зато знаю, что это. И вообще, я же ученик Ирмо... - Он тряхнул головой, потом резко указал в сторону: - Вон Айо. Уж он-то Ирмо где угодно разыщет!

Братья повернулись туда, куда смотрел нуменорец, и понеслись в указанном направлении.

Выскочив на заросшую фиолетовыми папоротниками поляну, они на мгновение замерли, ошеломленные увиденным: видимым и невидимым...

* * *

- Что ты сделал? - раздался в глубокой дали голос Единого. - Откуда ты эту гадину призвал?!

Острые огненные лучи тянулись к Ирмо, выжигая мглу. Та же, податливо расступаясь, затягивала и их, и свою жертву все глубже.

- Откуда это?! Кто притащил это сюда?! Жгучие лучи рывком дотянулись до Ирмо, пронзив виски, выискивая ответ. Еще один, раскаленной змеей обвивая полубессознательную сущность, потянул ее к себе. Липкая мгла захлестнула и луч, и то, что осталось от Валы, и потащила во мрак. Ирмо было почти все равно, но страх возник при мысли, что Единый, коснувшись сознания, разузнал многое о том, кто нес Бездну в себе.

- Вернись немедленно! - взывал голос, расплескиваясь отблесками пламени в стылой мути, лишь колыхнувшейся лениво в ответ. - Ты с ума сошел, предпочтя исцелению - это! Оно поглотит тебя!

- Зато некому будет превращать Валар в слепые инструменты! - прошептал, на мгновение придя в сознание, Ирмо и попытался усмехнуться.

- Ты сошел с ума!

Огненный ветер, изредка дотягиваясь до него, ворошил память, пытаясь извлечь все новые события и образы...

* * *

Айо, очутившись на папоротниковой поляне, не сразу разглядел лежащего в густой траве Ирмо. Увидев же, бросился рядом на колени, приподнял голову Валы, вгляделся в полупрозрачное лицо. В широко открытых, остекленевших глазах с вытеснившим радужку зрачком тяжело плескалась вязкая муть, изредка вспарываемая огненными лезвиями.

Воздух сжимался, спекаясь в яростном пламени схватки двух воль, грозя расплющить. Айо сжался, обхватив руками сотворившего, не зная, как вытащить его из этого кошмара.

Зачем Ирмо призвал Бездну? От кого он бежал туда - а зачем еще она ему сдалась? Излишний вопрос. Но не может, не должно так быть! Нельзя быть - без него, сотворившего, Учителя...

- Вернись! - Крик завяз в плотном, густом воздухе. Надо нащупать душу, вцепиться, не выпустить... Какая вязкая, липкая тишина... Неужели оставил - навсегда? Неужели нельзя - иначе?

- Вернись, отец!!! - Когда-то он уже назвал Валу - так...

* * *

Он видел казнь. Он уже умер - с каждым из них. А теперь была его очередь. Айо впился глазами в слабо вздрагивавшую, почти закатившуюся звезду над горизонтом. Его плеч коснулись невесомо-легкие пальцы - Ирмо.

- Не надо, не уходи... - Вала прятал глаза.

- Не могу: я уже мертв - вместе с ними. Я остался один. Мне надо спешить - пока не погасла звезда. Я уйду с ней, я смогу - отпусти меня, пожалуйста...

Майа поднял на сотворившего глаза с тускнеющим в них лунным светом.

- Да, конечно, как скажешь... - Горькая, отрешенная покорность в голосе Повелителя Снов. - Нет! Не могу! - Яростная вспышка, полыхание невыносимой боли. - Не могу - так... Как же все... без тебя...

- Но я же жил две эпохи в Эндорэ. Ты же отпустил меня...

- Я мог бы еще две эпохи ждать, не видя тебя, мне было довольно знать, что ты есть - неважно где... Я привык... Но я ждал тебя каждый день и ждал бы еще... Тянулся мыслью... Ведь пока есть кому помнить... Каждый день - как заново расставаться, понимая, что нет тебя рядом... Время не лечит таких, как мы... Сын...

Качнулся тонкий силуэт, волосы скрыли лицо. Под их тяжестью легла голова на плечо Валы.

- Я не уйду - и я буду помнить все. Ты прав, отец... Содрогнувшись смертно, угасла, падая за горизонт, звезда...

* * *

- Вернись! - Айо тянулся к Ирмо, не замечая уже ни теней, ни сполохов. Очередная вспышка ослепила его, отбросила, швырнула обратно, в гущу папоротников. Ну нет! - Майа попытался встать, нельзя упускать его...

Жесткие пальцы, впившись в плечи, встряхнули, холодом соприкоснулась с мятущимися мыслями Воля...

- Вот как... В Бездну загнал!..

Манвэ, уже мягче отстранив Айо, склонился над Ирмо. Подошедший Мелькор вгляделся в лицо Повелителя Грез.

- Ирмо! Что с тобой сделали?! - бросилась к супругу Эстэ. Эльдин приблизилась, лихорадочно соображая, чем помочь. Аллор подхватил обессилевшего Айо.

Манвэ почувствовал, как отталкивают его две силы, сцепившиеся в борьбе за Ирмо. Он понял все и ощутил, как темная, стылая ярость заполняет его. Усталая, мутная злость. Ладно, ему досталось, Варде, Ауле... Златоокому - из-за него же... Но Ирмо... Единственный, кто хоть как-то мог утешить, согреть, кто брал на себя всю боль, всю гадость, тысячелетия копившуюся в душах... Кто, изменив, как и он, Манвэ, своей Песне, все же остался собой... И сейчас не согласился предать их, отняв последнее - память! Его - довести до ухода в Бездну?!!

Что-то оборвалось в душе, и бешеная волна злобы смела его, ненависть разорвала сознание, багровой пеленой затянув взгляд.

- Вы! Не смейте! Ненавижу!!! - Стальной смерч метнулся к лежащему навзничь Ирмо, как змея в броске, круша все вокруг. Липкая муть и рдяные сполохи клочьями и искрами разлетались в стороны, он рвал спеленавшие Ирмо тенета, дикими порывами ледяного ветра гасил огненные щупальца. Сознание меркло, осталось лишь желание разрушить все, что оказалось на пути, смести все, что держит, не пускает, душит... Ирмо закружило в яростном, безумном водовороте и вышвырнуло на поляну из вязкой мглы, пламя вскинулось хищным цветком... Но это пламя окружил огонь, темный и гневный, и лед сковал все вокруг. А смерч метался среди огня и льда, дробя и круша, и рвался ввысь...

Эстэ, прикрыв собой бесчувственного Ирмо, закрыла голову руками. Аллор, Эльдин и Айо, взявшись за руки, пытались дозваться до Короля, запрокинув лица навстречу поглотившей его стихии.

Темное пламя, раздуваемое свирепым ветром, вытеснило светлый огонь, лед плавился, не давая им перекинуться на Сады, и без того взбаламученные ураганом. Трещали и стонали деревья, носились в воздухе вырванные с корнем растения. Мелькор звал брата, но в ответ слышал лишь бешеный вой разбушевавшейся стихии.

Ирмо пришел в себя окончательно от боли, почувствовав, как рушится его Сад. Он слабо помнил, как разнесло в клочья липкую мглу, как отшвырнуло, раздробив на искры, тянущиеся к вискам огненные иглы. Ирмо с трудом понял, кто ворвался, вклинился в самую гущу борьбы за его душу, выдрав его из безумной схватки.

- Манвэ... - прошептал он, открывая глаза. - Второй раз за день... Мы же еще тогда их еле вернули...

- Ирмо, ты очнулся? - прошептала Эстэ, крепко обняв супруга.

Ирмо погладил ее по голове, приподнялся - исчерна-синяя воронка разворачивалась над Садами, вздымая пыль и куски дерна, расшвыривая охапки листьев, - бешеная стихия, умеющая лишь разрушать... Попробовал соприкоснуться с ней, воззвать - безответно, лишь ликующий рев вырвавшегося из узды ветра... Еще зов, к которому присоединились все бывшие на поляне, - безуспешно, лишь послышалось смутно - или это им показалось? - в свисте бури почти радостное, отрешенное: 'Как хорошо...'

Мелькор обреченно сцепил пальцы - слишком хрупкой, непрочной стала связь с обликом у его брата, подкосили его последние события... Собственно, это все долго копилось - усталость металла, сжатая до предела пружина. Что же будет теперь?

А смерч разрастался, втягивая в себя и скручивая в жгуты воздух, и жадно тянулся к небу. Казалось, вот-вот лопнет, прорвется незримая стена, отделившая Валинор от Средиземья, и разрушительный ураган обрушится на Арду, разрывая в клочья небосклон...

Тот, кто был сейчас сердцем бури, почти не помнил себя, лишь порой обрывки воспоминаний палыми листьями мелькали в памяти, но блекли, осыпаясь невесомо-режущими сколами, столкнувшись с обезумевшей волей.

Ярость, неистово клокочущая, стальной распрямляющейся пружиной рвалась вверх, за Грань, к ненавистному ныне Чертогу. Сила Блаженной земли вливалась в Повелителя Ветров, точнее - в того, кто стал беспощадным ветром возмездия и бунта. Мир рушился, Аман трясло, как в лихорадке, праща урагана раскручивалась над Ардой. Ветер пел песнь гибели и разрушения.

Тот, кого по некой прихоти назвали Благословенным, рвался ввысь, стремясь по-волчьи дотянуться до горла благословившего. Исступленная радость освобождения бурлила в нем, заглушая смутно слышавшийся порой зов, сейчас такой давний и далекий...

И вдруг в него словно вонзилась стрела, наконечником впился в душу, обжигая, ужас. Не его ужас - ужас, безгранично поглотивший иное сознание, иное - но не чужое, близкое, словно сам он ужаснулся... Чему? Чья-то мысль дотянулась на острие нестерпимого страха, в котором было все: и страх перед всеобщей гибелью, и ужас перед разбушевавшейся стихией, но, главное, то, что пронзило влет, - ужас неузнавания, непонимания, потери. Словно дернули с отчаянной силой вросшую в душу нить. В яркой, как молния, вспышке соприкосновения с этим сознанием он увидел себя, вернее, то, что от него осталось - или во что он превратился, - безумная, бешеная, злобная мощь. Полоснуло отчаянной болью утраты. Мысль, как сгусток горечи и почти детского горя: 'Это не он!..' и - резко, взахлеб, безумно-истеричной мольбой, задыхающимся хрипом:

- Не надо!!! - вспыхнули, осветив сердцевину смерча, раскалывающиеся в предзакатной агонии два стынущих солнца...

Узнавание, захлестнув горько-соленой волной, спеленало смерч, бессильно упала занесенная над миром праща... Мир, чью силу он чуть не вобрал в себя полностью в яром желании отомстить, хрупко балансировал на краю пропасти. Тонкая, ломкая фигура, беспомощно вскинувшая руки над обрывом, - еще дуновение, слабое, легкое, и... Сверкающая белизна ущелья... Арда, творение... Сотворенный!

Память скрутила, сломала, швырнула - вниз... Ураган стих; опал, распластавшись, поднятый удивительным, запредельным гончаром иссиня-черный сосуд смерча...

Он снова падал, бесконечно, необратимо, падал - с тем, беспомощно балансировавшим на грани, падал - вместе, вместо... И проседал, расслаивался воздух...

Земля выгнулась вперед, будто напуганная кошка.

А потом, вслед за вспыхнувшими перед глазами искрами, пришли темнота и тишина...

* * *

Златоокий еще на поляне почувствовал неладное, какое-то предощущение гибели... Встал - он не мог не идти туда, куда скрылись друг и сотворивший. Переглянувшись с Вардой и Эонвэ, увидел, как побледнела Королева, как стиснул зубы и сжал кулаки Эонвэ.

'Беги, узнай, помоги! - коснулась его мысль сотворившей. - Мы должны оставаться здесь, он сам приказал...' - Последние слова нагнали Златоокого в пути, он несся уже, не разбирая дороги, чувствуя, как заливает душу яростная Тьма...

В следующий миг бешеный ветер обрушился на Лориэн, и, выбежав на папоротниковую поляну, он увидел... услышал... понял - опоздал. Не мог не опоздать - ибо не предупредить такое.

Связь рвалась, ответа не было - лишь безумие гнева, отчаянная злость, неистовая мощь... Не песня - грозовой рык... Ужас перед незнакомо-чуждой, страшной, разрушительной силой поглотил майа - словно вновь падал он с отвесно-белого склона, только теперь он был один - а тогда... Тогда у самой земли впившаяся было в разбитое тело боль ушла, выпитая узкими ледяными ладонями, холодные пальцы закрыли глаза, забрав из-под век жгучий багрянец... Тогда. А теперь гибель разливалась в растерзанном в клочья воздухе. У гибели было неузнаваемо-отрешенное, словно выточенное из весеннего льда лицо с обжигающе-синими молниями в провалах глаз...

Отчаяние захватило Златоокого, он не мог смириться, мысль, словно камень из пращи, рванулась в сердцевину смерча...

* * *

Валар и их сотворенные, остававшиеся на поляне, не выдержав, бросились туда, откуда вырвалась стальная воронка смерча. Та часть Садов, что стала местом очередной схватки, имела жалкий вид: обгоревшие ветки, сломанные бурей, плавали в лужах растаявшего льда, сорванный вихрем верхний слой почвы превратился в грязь. Поникли покореженные, обожженные деревья...

Участники находились тут же в состоянии различной степени плачевности: Ирмо, прислонившийся к плечу Эстэ, рассеянно потирая виски, Аллор с Эльдин, поддерживающие полумертвого Айо, и Мелькор, обхвативший за плечи сжавшегося в дрожащий комок Златоокого...

А над чем склонился майа-менестрель, точнее, над кем, сразу разглядеть было трудно, но несложно было - догадаться. Покинутый облик Короля был едва виден под остатками папоротников, одежда покрылась слоем пыли. Остальные, впрочем, выглядели не лучше.

Варда, опустившись на колени прямо в лужу рядом с супругом, безотчетно попыталась стереть с его лица грязь.

На поляне было очень тихо, воздух словно застыл.

Мелькор, отпустив Златоокого, коснулся заледеневшего лица Манвэ.

- Что же ты, братишка... - прошептал он потерянно.

Варда прижала к губам словно выточенные из мрамора пальцы, стараясь отогреть...

* * *

Возвращение было стремительным, как падение, но душа никак не могла освоиться наново с безжизненным, каким-то ненужным обликом. Сжалась до крохотной искорки. Плоть, казавшаяся прежде оковами, стала гробом. Полумертвое тело с почти мертвой душой. Никто и ничто - лишенный силы разрушитель. Наверное, уже никогда не удастся владеть силой стихии - после того, как почти растворился в ней. Безрассудный порыв вместо расчетливого удара...

Он чувствовал, как собирается народ на поляне, услышал - зов. Его ждали. Зачем? Он уже никого не сможет защитить. Дозащищался - разнес Сады... Каково теперь Ирмо? И Арду, кажется, чуть не разрушил... Опасен. Надо было не возвращаться, а уйти, но как?

'Не сорвать земли оков крепь,

Было небо - стала льда твердь...'

Память рваными клочьями оседала, добавляя подробности - вяло и отстраненно. Мысли то тягуче переливались, то бешено метались по опустевшим коридорам сознания.

Может, Эру прав и такого, как он, Манвэ, и впрямь на коротком поводке держать надо? При столь разрушительных силе и сущности - помутившийся разум? Бесноватый тиран на троне Арды - что он выкинет в следующий раз? Вдруг это будет, в отличие от предыдущих, совсем ничтожный повод? Всепожирающая ярость, для которой не останется своих и чужих... Ведь радость разрушения-освобождения поглотила его, он забыл обо всем, об Арде, о живущих... Раньше бы понадеялся, что Единый исцелит - исправит, починит. Теперь - какое там, лучше уж сразу за Грань уйти. А как уйдешь, вдруг стихия совсем взбесится? Надо что-то делать - пока он хоть что-то помнит, хоть что-то соображает... В Мандос, что ли, убираться, Ангайнор для верности нацепив?

'Да-да, а Мелькор и Аллор с Эльдин тебе передачи носить будут и новости рассказывать, чтобы не заскучал... И Варда с сотворенными - на свидания бегать...'

Владыка невольно расхохотался, зло и отстраненно, смех судорожным спазмом вытолкнул воздух из груди.

- Манвэ, что с тобой? Успокойся! - В лицо плеснули водой, он зажмурился, а открыв глаза, разглядел совсем близко недоуменное лицо Ульмо. Почему-то это вызвало новый приступ удушливого хохота, судорогой скрутившего тело.

Мелькор осторожно, но сильно встряхнул его за плечи:

- Ну что ты! Перестань, пожалуйста!

Манвэ тщетно попытался сдержать неподобающе истеричный смех, но продолжал беззвучно захлебываться воздухом.

Мелькор принялся укачивать Короля, баюкая, словно ребенка.

- Ты уж лучше пощечину отвесь, да покрепче - говорят, от истерик... помогает... - Хохот душил Владыку, не давая говорить.

- Прекрати, что я тебе, Эру, что ли?!

Ульмо, изловчившись, вновь окатил обоих водой. Мелькор замотал головой, отряхиваясь, а Манвэ, словно и впрямь захлебнувшись смехом, резко затих, бессильно повиснув па руках Черного Валы. Ирмо, оторвавшись от плеча Эстэ, уселся рядом и успокаивающе коснулся руки.

Владыка открыл глаза. Ему показалось, что он сидит, скорчившись, в темной пустой комнате и смотрит на мир через два окна в потолке. Там, в вышине, маячило знакомое лицо.

- Прости, Ирмо... Я твой Сад разрушил...

- Не так уж и разрушил. И вообще, о чем ты? Ты же меня у этих... отбил!

- И совсем голову потерял! Надо же было такое устроить - распуститься настолько, чтобы под горячую руку крушить что ни попадя! А еще Владыка... - Манвэ поморщился. - Инструмент ломаный...

- Не смей так о себе говорить! - взвился Златоокий.

- А что еще можно сказать о том, у кого со злости последние мозги повыдуло?

- Да уж, последние... Прекрати на себя наговаривать! - рыкнул Тулкас.

- Ну вот, и поругать себя всласть не дадут! - ухмыльнулся Манвэ, махнув рукой. - Объяснишь вам что-то всерьез...

- Вот ведь испорченное и... как там Эру еще сказал?...

- ...лицемерное... - протянули Манвэ и Ирмо.

- Спасибо, - кивнула головой Варда, - ...и лицемерное создание! В Мандосе таких держать надо, как тот же Эру мне и советовал... - Королева поморщилась и дернула плечом.

- А-а, милости просим! - рассмеялся Аллор. - Мы и тебя пристроим, у нас скоро комната, как остальные Залы, по мере надобности расширяться начнет...

- И хорошо, а то туда к нему весь Валинор сбежится, - хмыкнул Оромэ.

- Если выпить с собой принесут, тогда ничего, - пожала плечами Эльдин.

- Ну все, решено, переселяюсь! - тряхнул головой Манвэ, потом, погрустнев, добавил: - И все же боязно как-то: вдруг опять что-то выкину и остановиться не смогу...

- Но ведь остановился же.., - пробормотал Златоокий. 'Ты знаешь - как...' - взглянул в его сторону Манвэ. Майа еле заметно кивнул.

- Я тебе еще когда отдохнуть советовал! Музыкант, а словно забыл, что струны нельзя перетягивать бесконечно! - стукнул кулаком по колену Ирмо. - А сейчас, пользуясь своей властью в собственном Саду, приказываю: лежи смирно и отдыхай!

- Ничего себе! - картинно возмутился Владыка. - Приказывать - мне?

- А кто корону на сук повесил и себя уже битый час ругает на чем свет стоит?! - сурово вопросил Владыка Снов. - Вот и повинуйся теперь!

- Слушаюсь, Владыка... - усмехнулся Манвэ. - А сад, кстати, кто тогда убирать будет? - спохватился он мгновение спустя.

- А кроме тебя - некому?

- А кто все это учинил?

- Ну не ты один... - подал голос Мелькор. - Эти лужи - мои растаявшие льды, в конце концов.

- Не можешь же ты быть совсем невиноватым! - радостно выпалила Эльдин.

- Призови летний ветер, чтобы лужи высушил, - обратилась к Повелителю Ветров Эстэ.

- Если послушается... - покачал головой Манвэ и задумался. Внезапно его плеча коснулись невесомо, невидимые руки погладили волосы... Алсулайнэ заполнили поляну, приступая к работе. Лужи высыхали на глазах, бурелом сметался в кучу...

- Не беспокойся, мы управимся, - прошелестел тихий шепот.

- Давайте и впрямь делом займемся, а то одни фэйайнур трудятся. - Оромэ встал и потянул к краю поляны здоровенный сук. Остальные Валар вместе с сотворенными принялись за работу.

- Ай! Ну что ты натворил?! - взвизгнула Мелиан. Все обернулись в ее сторону и расхохотались: в юбку майэ весьма игриво вцепился куст. - Я тебя, потомок ненаглядный, разве такое просила творить?!

- Ты же сказала: не мудри, создай нормальную живую траву. - Аллор с невинным видом прижат руку к груди, другой рукой поддерживая обессилевшую от смеха Эльдин.

- Ну тебя! - беззлобно проворчала, обращаясь то ли к кусту, то ли к потомку Мелиан, освободившись от нахального растения. - Пойдите лучше ко мне домой и эликсир роста принесите, там ведро у входа, слева. Да не натворите еще чего-нибудь по дороге!

- А кого-нибудь? - хихикнула Эльдин.

- Потом сами ловить будете! - Мелиан, отвернувшись, принялась подвязывать ветку.

* * *

Майар шли к дому Мелиан, когда перед Аллором вырос столб яркого пламени.

'Ну все, конец... - подумалось нуменорцу, - сейчас начнется... Только бы Манвэ не учуял, хватит ему...' - Последняя мысль как-то сама собой влезла в голову, и Аллор постарался спрятать ее подальше. Эльдин, побледнев, стиснула его руку - придумать что-то глупее бегства или попытки дотянуться до оставшихся па поляне было затруднительно.

'Будь что будет', - подумали они друг другу и застыли, приготовившись внимать. Долго ждать им не пришлось.

- Слушай, ты, недомайа! - колоколом отдалось в голове нуменорца. Эльдин недоуменно покосилась на Аллора - значит, Единый снизошел лишь до разговора с ним. 'И к лучшему', - подумал майа.

- Я весь внимание, о Творец Мира Сущего! - церемонно склонился он, настроившись на почтительно-смиренный лад.

- Так вот ты каков, посеявший смуту! - В гневном голосе Творца, однако же, мелькнули удовлетворенные нотки - видимо, тон обращения Ему пришелся по вкусу.

Аллор смиренно молчал.

- Как ты посмел лезть не в свое дело, нарушая предопределенное и изреченное?!

- Так вышло - я не собирался оспаривать Твой приговор, где уж мне...

- Но ты связался с Мятежником!!!

- Просто разговорились. Личность, которую Ты наделил столь многими дарами, не может быть неинтересной...

- Это уже не имеет значения. Он - Враг, нарушивший благой Замысел! Он - разрушитель, и поныне представляющий угрозу для Арды!

- Да не в том он состоянии был, чтобы что-то разрушать: Тебе ли не знать, как ему досталось.

- Враг не заслуживает жалости!

- И не надо: жалость порой унижает!

- Он заслужил это!

- Что? Жалость или унижение?

- Ты что, смеешься?!

- Ни в коем случае! - сложил руки на груди Аллор.

- То-то же - только попробуй! Нашелся заступник! Вот увидишь, какова будет его благодарность: захватит власть в Валиноре и разрушит Арду.

- Зачем разрушать то, чем собираешься повелевать? Не дурака же Ты творил, в самом деле. А если, глядя на Манвэ, ему все еще захочется властвовать, то он, пожалуй, Враг самому себе.

- Вот еще! Все так или иначе стремятся к власти.

- Не думаю, - покачал головой Аллор. - Править - дело хлопотное, тяжкое и неблагодарное. Надо очень всех любить, чтобы согласиться взвалить это на себя...

- И откуда ты такой умный в Валиноре взялся? Кто тебя такого сотворил?

- Я не сотворенный. Просто потомок Мелиан.

- Ах, вот как...

- Ты же сам благословил брак Берена и Лютиэни, дочери Мелиан. А я - из рода Элроса, их правнука, первого короля Нуменорэ.

- Нуменорэ... - Аллору показалось, что голос Эру чуть дрогнул. - И после всего, что твой народ претерпел от Саурона, ты сочувствуешь Мелькору?!

- Так не он же Нуменорэ разрушил... - проговорил Аллор, стараясь, чтобы это прозвучало не слишком резко.

Но голос Эру обрел прежнюю твердость:

- Нуменор превратился в рассадник зла, он стал язвой на теле Арды!

- Родину не выбирают, - не без раздражения процедил Аллор. - К тому же не все тогда обратились к Тьме, а выжили немногие даже из Верных - так называли себя те, кто верил Валар и Тебе...

- Когда вершится великое, без жертв не обходится.

- Память не соотносится с рамками полезности и необходимости.

- Что же в отношении Врагов она у тебя столь коротка?

- Мелькор мне лично ничего плохого не сделал. А Гортхауэр... Я ему уже отомстил.

- Отомстил?!

- Помог уничтожить его силу.

- За что же? Ты же, кажется, служил ему.

- Именно: служил, - отрезал Аллор. - Впрочем, там еще были причины - личного свойства.

- Вот как? Может, скажешь? Я желаю знать.

- К чему Тебе житейская история жалкого недомайа? - пожал плечами Аллор.

- Я задал вопрос!

- Ну если желаешь... Просто Саурон лишил меня свободы и убил мою возлюбленную, а я помог Светлым лишить его средоточия силы и разрушить Мордор.

- Ну-ну... А как ты здесь очутился, да еще и майа стал?

- Это то, что от меня после всего осталось, - тоном, не допускающим дальнейших расспросов, отчеканил Аллор.

- И кому ты служишь? - спросил Эру после краткой паузы.

- Я не служу - я помогаю. По мере сил и способностей. В основном - Ирмо. И вообще больше с Феантури общаюсь.

- А еще с кем?

- С Манвэ.

- И ему служишь?

- Дружу.

- И как ты мог, полагая себя другом Манвэ, связаться с Морготом?

- Они же очень похожи. Любя одного, невозможно не испытывать теплых чувств и к другому.

- Да уж, один другого стоит! - проворчал Эру и вновь возвысил голос: - И оба понесут наказание за свое буйство, и гордыня их еще будет унижена!

- Много ты добился - унижением!

- Ты Мне будешь указывать?!

- Я не настолько самоуверен или наивен, чтобы такое себе позволить.

- Зато изворотлив. При этом не отличаешь добро от зла.

- Но красивое не путаю с уродливым.

- И в деяниях Мелькора красоту углядел?

- Да, хотя и иную.

- Есть еще и иные понятия, по коим можно судить о явлении. Его, как ты изволил выразиться, красота несет зло.

- Но сейчас он вообще ничего не делает.

- Совсем ничего - только подстрекает к бунту.

- Да где ему - еще в себя не пришел. И он на глазах у Валар...

- Один раз они уже поверили ему - и упустили.

- Теперь, наверное, не оплошают. Но от войн устают все. Недаром к Ирмо весь Валинор за помощью бегает.

- Ему бы самому исцеление не помешало.

- Смотря какое...

- Такое, чтоб наставило его на путь истинный. Его - и остальных. А то они все как с цепы сорвались.

- Ты сказал. Они просто устали терять. Ведь Ты вложил в них способность любить? И неразрывная связь, полагаю, Замыслом предусматривалась...

- Вот и исцелились бы от излишних волнений.

- Так исцелятся - если хоть ненадолго оставить их в покое! - не выдержал Аллор.

- Ах вот ты как?! И пусть Враг делает все, что хочет?!

- Да ему бы со своими сотворенными разобраться!

- Ему и их-то не положено было создавать! Правильно тогда отобрал...

- Наоборот: уж если собрался его карать, то лучше бы заставил еще парочку сотворить - тогда ему бы только и осталось, что с ними разбираться!

Видимо, Аллор произнес это вслух, потому что Эльдин тут же встряла:

- И женить - тут бы его бунт и заглох на корню - ему бы уже ни до чего было!

- Куда ему четверых? - не обращая внимания на вклинившуюся в беседу майэ, чуть ли не растерянно проговорил Эру. - Они бы такое натворили!

- Ну не знаю... Вижу лишь, как Мелькору все время приходится Гортхауэра с Курумо разнимать, чтобы не цапались...

- Забавные вещи говоришь...

- Да уж есть что порассказать. Только вот, боюсь, хватятся нас, опять шум будет... Может, как-то встретиться можно? Мог бы Ты снизойти до встречи с нами? Когда никого рядом не будет...

- Не слишком ли много чести тебе, недомайа?

- Ну что Ты, это лишь если Тебе что-то занятным в нашей беседе показалось. Просто не хотелось бы, чтобы из-за нас разыгралась очередная свара.

- Занятно излагаешь...

- С удовольствием расскажу все как можно полнее и подробнее.

- Что же... Я подумаю над твоим приглашением, недомайа. Может, и снизойду.

- Так мы ждать будем. Когда? Завтра?

- Ну, допустим, завтра...

- Благодарим за милость.

- Что же, Я найду вас.

Майа показалось, что воздух вокруг стал реже, словно исчез охвативший его незримый кокон. Слепящий свет потускнел, и глазам вновь предстал мягкий полумрак Лориэна. Усталость резко навалилась на нуменорца, словно он весь день камни таскал, и Аллор опустился на траву. Эльдин тут же очутилась рядом и, обняв его, уткнулась носом в плечо.

- Он... ушел? - прошептала она минуту спустя.

- Ну вроде бы... - несколько вымученно улыбнулся недомайа, запустив пальцы в бронзовую шевелюру подруги. Та прижалась к нему еще крепче.

- Ты расскажешь им?

- Нет. Не стоит. К тому же я пообещал, что поговорим без свидетелей.

- Неужели Он хоть тебя послушает? Не верится, по правде говоря. А тебе? Я все боялась, что Он тебя угробит...

- Да уж... В крайнем случае, пришлось бы поступить как Ирмо.

- Он это почувствовал? Наверное, Он вообще о тебе у Ирмо все вытащил, пока у Бездны его отобрать пытался.

- Не знаю. Вообще до сих пор не понимаю, как удалось мирно разойтись.

- Может, и Он устал от этой свары и помириться не прочь, да гордость не позволяет? - пробормотала майэ.

- Может быть. Он же тоже... живой. Аллор задумчиво покачал головой.

- Надо подниматься и идти, а то и впрямь хватятся, - добавил он, вставая и помогая подняться Эльдин.

Они быстро добежали до покоев Мелиан, схватили искомое ведро и помчались обратно.

Поляна была уже почти расчищена, и Валар собирались передохнуть. Увидев недомайар, многие облегченно вздохнули.

- Я же говорил, что они вернутся, - сказал Ульмо, глядя на Манвэ.

Тот размеренными щелчками стряхивал с рубахи приставшие травинки и комки земли. Поправив растрепавшиеся волосы, Король пристально взглянул на Аллора.

- С вами ничего не случилось? - настороженно спросил он.

- Нет, как видишь, - как можно равнодушней махнул рукой Аллор. - А что?

- Вы задержались, - присоединился к брату Мелькор.

- С кустом завозились по дороге, - развела руками Эльдин.

- Ну хорошо, если так, - несколько недоверчиво пожал плечами Манвэ, но расспросы прекратил.

'Действительно все в порядке?' - обратился он к Аллору уже мысленно.

'Честное слово, не беспокойся! - откликнулся майа и улыбнулся, доставая пахитоску. - Ты-то как?'

'А что мне сделаться может? - тряхнул головой Владыка. - Переживу. Ты больше не отходи далеко - тревожно мне за тебя', - добавил он, в свою очередь закуривая. Лицо у него было осунувшееся, и выглядел Король Арды, по правде говоря, неважно.

'Ты бы отдохнул как следует'.

'Вот закончим уборку, и отдохну. Собственно, уже закончили'.

Манвэ придирчиво оглядел расчищенную поляну. Поднял руку. Валар, заметив это, прекратили работу.

- Ирмо, как тебе кажется, еще многое надо сделать? - поинтересовался Король у Владыки Грез.

- Да вовсе ничего, остальное само в порядок придет. Так что давайте отдохните, а там и решим, что дальше делать будем.

- По домам пойдем, - проговорил Тулкас. - Не сидеть же теперь, в кучу здесь сбившись, до Второго Хора!

- Посмотрим, - нахмурился Ульмо. На сей раз ему вовсе не хотелось поскорее возвращаться в море: Вала особенно остро именно сейчас ощутил, как соскучился по братьям и сестрам.

Могущества Арды расселись тесным кругом, неспешно потягивая вино из чаш дымчатого стекла. Особых причин успокаиваться окончательно они не видели, а потому смаковали каждую мирную минуту. Всех тревожило ожидание очередной выходки Единого - надо было быть готовыми ко всему.

- Может, Он нас, вместе с Ардой заодно, из Чертога выставит? - задумчиво протянул Манвэ.

- Отречется и объявит проклятым миром?!.. - полуутвердительно, с горечью проговорил Оромэ.

- Лишит Негасимого Пламени? - прошептала, поежившись, Йаванна.

- Или войско Айнур пришлет - бунт усмирять. Вот жарко будет... - с чувством хлопнул по колену Тулкас. - Там есть один, Рут, - помните? Вроде меня будет, еще даже понапористей... - добавил Воитель. - Эру сначала чуть его не отправил... разбираться, но я Его упросил меня послать - уж очень к вам хотелось... - смущенно закончил он.

- Так тут камня на камне не останется, если мы с ними сцепимся, - покачал головой Ульмо. - Мы, Аратар, во всяком случае, каждый троих оставшихся стоит, но их много, да и вообще все это может Валинором не ограничиться, хоть он и отгорожен от живой Арды...

- А мы отсюда уйти не сможем, чтобы, если что, за Гранью бой принять, - особенно те, кому подвластны стихии. - Варда покосилась на супруга.

- Может, не дойдет до этого? - развела руками Эстэ. - Арда ведь Его музыка, и живущие на ней - Его дети, его Тема, так неужели их не пожалеет?

- Эллери Он очень пожалел! - зло бросил Гортхауэр. Валар покосились на него, но промолчали.

- А если выставит-таки из Чертога, не погибнем ли: там все по-иному, и кто знает, не убьет ли Арду Тьма... - задумчиво произнесла Вайрэ.

- Сможем ли укрыть ее от Пустоты? - вопросительно оглядел присутствующих Намо.

Аллор невольно поплотнее укутался в плащ, вспомнив о переданном Эльдин видении - крошечная бусинка, затерянная среди бескрайнего океана Тьмы...

- Песчинку, затерянную на просторах Вечности? - опустил веки Ирмо. - А если Бездна нахлынет? - Его глаза широко раскрылись, недавние ужас и боль плеснули в расширившихся зрачках. Эстэ, обняв покрепче, прижалась к нему, погладила. Ирмо помотал головой, словно разгоняя наваждение.

- Живущих жалко - вдруг не сможем оградить от перемены чуть ли не основ мира или не успеем, и каково им будет? - горестно вздохнула Ниэнна.

- Не знаю, поверите ли вы мне, - подал голос Мелькор, - но я думаю, что мы могли бы с этим справиться, если вопрос встанет подобным образом. В Эа есть много миров, подобных Арде, во многих стихии предоставлены самим себе, и тем не менее живущие там научились управлять ими, а Тьма бережно несет эти миры в своих бесчисленных ладонях. Верю, что и нас, наш живой мир, она примет и сбережет. - Лицо Черного Валы неуловимо помолодело, стало мечтательным, словно грезил он наяву о давнем, полузабытом счастье. - Я же видел Эа и слушал Песнь Миров... - Он умолк, застыв, и лишь в глазах переливались звездные сполохи.

Внезапно Мелькор встряхнулся, движением головы отбросив волосы с лица, и оглядел Валар чуть ли не с мольбой.

- Правда, не отчаивайтесь, это не худший выход, все вместе мы сумеем сохранить Арту, и сила Эа будет нам подмогой. А может, - глаза его вновь заблестели, - Арта окрепнет в Эа и сможет жить, как любой иной мир, самостоятельно, и не пострадает, если мы - хоть по очереди - будем странствовать в бесконечных просторах... - Он улыбнулся, приложив руку к груди, пытаясь унять бешено пляшущее под музыку воспоминаний сердце.

Валар переглянулись - вера Мелькора не оставила их равнодушными, и надежда робко начала просачиваться сквозь толщу отчаяния и злости.

Хотя... кто этого бунтовщика-мечтателя знает? Те-то путешествия его до Песни были; как знать, насколько изменила их всех Арда... А если вообще этот вариант - исключительно плод их измученного сознания и ничего подобного и быть не может? А будет - война Айнур, и страх и боль за Арду, и очередной выбор - еще более тяжкий, и бесконечные годы наказаний и расправ, а может, и просто - небытие или изменение, ему, по сути, подобное... Могущества Арды грустно молчали, окутанные серебристыми туманными покрывалами.

- Твое предположение не невозможно, брат, - тихо произнес Манвэ. - Скажу более: я, видевший Эа, верю в силу, пребывающую там... Но пойдет ли на такое Единый, откажется ли от этого мира, выпустит ли из рук? Разве что... - Он неожиданно озорно улыбнулся; впрочем, тут же лицо его погрустнело и улыбка вышла горькой. - Разве что попросить Его не делать этого. Тогда, возможно, Он и впрямь выкинет нас из Чертога, лишь бы на Своем настоять... Воззвать, что ли, как обычно взывал, - в последний раз?

- Подожди! - проговорил Аллор. - Может, Он еще что-то надумает - ответить успеем. Может, Он Сам к тому придет, а может, все же успокоится. Может, хоть сейчас до Него что-то дошло?

- Подождем еще немного, - согласился Манвэ. - Право, я не рвусь как можно скорее продолжить наше с Ним общение.

- Посидим еще у Ирмо, а там разойдемся, как будто все в порядке, - кивнул Ульмо. - Только я к тебе в Ильмарин пойду, - обратился он к Манвэ, - и буду рядом. И вообще, чуть что, опять вместе соберемся.

- Если успеем, - процедил Оромэ.

- Должны успеть, - отрезал Тулкас.

* * *

Посиделки в Лориэне продолжались - расходиться никому не хотелось. Восстановленный Сад начал свою дурманящую работу, смех звучал все непринужденнее, народ заметно успокаивался. О мрачных перспективах старались не упоминать - 'не трогай лихо...'.

Аллор с Эльдин, невольно подсчитывая часы до предстоящего визита, совсем было помрачнели, но, взяв себя в руки, присоединились к общему веселью.

- Будь что будет, главное - постояльцев куда-нибудь услать.

- А ты их к Ауле отправь - только чтобы это им как бы самим в голову пришло, - шепнула Эльдин. - Пускай себе потихоньку общего майа делят, чтобы не переживал.

- И то верно: тогда им разговоров, да еще под выпивку, на неделю хватит, - проговорил Аллор.

Самому недомайа было сейчас особенно грустно - накатило ощущение опустошенности и отделенности ото всех... Снова казалось, что он (да и Эльдин тоже) - чужой здесь, гость; хоть он и оказался в гуще событий, но как-то почти мимовольно, бездумно-легкомысленно... Ведь не собирался же Валинор вверх дном переворачивать, право слово! А теперь сиди, наблюдай всю эту заваруху со стороны и не путайся под ногами у Могуществ. Ничтожный по сути камешек, обрушивший нечаянно лавину...

И его еще выгораживают!

А теперь Единый снизошел до беседы с занятной игрушкой...

После разговора с Творцом майа ощущал себя полным ничтожеством. 'Каково же Манвэ было с Ним общаться все эти эпохи?' - сочувственно подумал нуменорец.

Аллор обвел глазами сад, глядя на пытающихся прийти в себя Валар. Как помочь тем, кого в гордыне назвал своими друзьями? За Мелькора еще успешно заступился, а Манвэ, к которому проникся едва не большей приязнью, не смог оградить ни от унижения, ни от боли.

Безответственный эгоист! Вот пусть его Эру и наказывает, как хочет, только бы от Валар отстал - хоть какая-то будет польза от непутевого пришельца. Только, похоже, мелковат он, недомайа, для достойной оплаты... А кто эту кашу заварил?!

Голос Гортхауэра вырвал нуменорца из невеселых размышлений. Черный майа уже час как стремился расслабиться, дабы мрачным своим видом не огорчать Учителя, и наконец преуспел в этом. Мелиановская настойка пришлась как нельзя кстати, и Гортхауэр пел, шутил, смеялся - словом, вполне был душой компании. Впрочем, его движения начали утрачивать точность - прорастание Ардой имело свои преимущества и недостатки.

- Аллор, помнишь ту пьянку на Менельтарме, когда нас стража забрала? - смеясь, спросил черный майа, падая рядом с нуменорцем в мягкую траву.

Нуменорец, улыбнувшись, кивнул. Гортхауэр продолжал вспоминать, а недомайа покачивал головой в такт рассказу, продумывая предстоящую (возможно) встречу. Посиделка обещала быть подобной прогулке по краю пропасти, и любой шаг мог стать роковым...

- Да ты не слушаешь меня! - обиженно воскликнул Гортхауэр, взмахнув пустым кубком. - Вечно ты словно витаешь где-то... А впрочем, ладно, не слушай, это я не тебе рассказываю, ты все и сам помнишь, и неважно это, только я не сразу хотел погибели Нуменорэ, я думал, они поймут - пусть и похожи на нолдор, но ведь люди же...

Черный майа уже смотрел куда-то внутрь себя, речь скакала, прерывалась, слова глиняными черепками раскалывались в прах.

- Я не ненавидел их или нет, ненавидел порой, но не всегда, даже Аллора... - Гортхауэр явно утрачивал связь с действительностью, черный майа уже полулежал в траве, норовя пристроить взлохмаченную голову на коленях у нуменорца. - Правда, не понимаю до сих пор, откуда у них такое взялось - такие жертвы приносить! Тем более - тебе...

'Встряхнуть его, что ли, покрепче да вручить сотворившему - пусть ему все это и рассказывает', - подумал Аллор. Словно в ответ на мысль, Гортхауэр встрепенулся:

- Не гони меня, Тано, пожалуйста, я больше не смогу быть без тебя...

Недомайа махнул рукой. Пускай засыпает так, а уж потом придется сдать его Мелькору с рук на руки - авось не вспомнит, где заснул. Мысленно подозвал Черного Валу, тот приблизился, сочувственно глядя на сотворенного и смущенно - на нуменорца.

Гортхауэр углубился в сон, удобно расположившись на коленях недомайа и уцепившись для верности за рукав его рубашки. Внезапно умиротворенное выражение сменилось гневным, губы жестко сжались, потом дрогнули:

- Вперед, окружай их!..

Недомайа вопросительно взглянул на Мелькора, тот пожал плечами. 'Будить, что ли?' В это время черный майа продолжил, да так, что сидевшие неподалеку Валар с интересом повернулись в его сторону:

- Вы! На колени, все! Не двигаться! И к тебе, Манвэ, это тоже относится!

Манвэ, услышав свое имя, невольно прислушался к мыслям Гортхауэра, и спустя мгновение ухмылка растянула его губы. Мелькор недоуменно посмотрел на брата, тот приложил палец к губам.

- Пусть досмотрит, порадуется хоть во сне...

- ???

- Он тут Валинор приступом взял... Черный майа сжал кулаки:

- Нет?! А так - понятней?! Вот это уже лучше...

Мелькор и Ирмо осторожно прикоснулись к сознанию спящего и неловко усмехнулись - сон черного майа отличался обстоятельностью и монументальностью и прозвище сновидца вполне подтверждал.

Публика, собравшаяся в Лориэне, с интересом прислушивалась по мере возможности.

- Получишь за все... Что, не нравится? Заклинание Врат, живо!

Мелькор неловко развел руками:

- И это до сих пор у него на уме?

- Едва ли. Обычно во сне всплывают мечты и страсти приблизительно полугодичной давности, - успокоил Валу Аллор.

- Вот полгода назад он о чем-то таком и думал. Ты уж поверь Аллору, он все-таки был человеком, - поддержал недомайа Ирмо.

Гортхауэр пробормотал что-то невнятное, на лице сменяли друг друга нетерпение, тревога и надежда. Манвэ улыбнулся:

- Врата Ночи открывает... - прокомментировал он развитие сна.

Публика, разрываясь между неловкостью и любопытством, подсматривала чужой сон.

Радость и горечь мешались в голосе черного майа.

- Тано! Что же это... Как они... - Почти всхлип. - Ничего, все будет теперь хорошо, вот увидишь, я им всем... Тано, что ты? Почему?.. Тано, не уходи, Та-а-а-но!!!

Гортхауэр забился, заметался, к кому-то простирая руки. Мелькор встряхнул его, прижал к себе. Майа открыл глаза, явно не соображая, где он и что происходит, отшатнулся, разглядев Аллора, резко подался вперед, опрокинув в траву сотворившего. Помотал головой, приходя в себя. Огляделся. Присутствующие отворачивались, пряча нервные усмешки.

Мелькор, отряхнувшись, окликнул его. Майа повернулся, растерянно глядя на Валу:

- Так это был... сон? Ты не уйдешь?

- С чего бы?

- Ну там, во сне... Ты вернулся, я заставил их освободить тебя, а ты осмотрелся и... отвернулся от меня и пошел... куда-то... Почему?

- Видно, не порадовало меня такое... освобождение. За что ты так с Манвэ обошелся?

- За все хорошее. А они как с тобой?!

- Ладно, Ортхеннэр, это всего лишь сон. Никуда я от тебя не уйду.

'Ему иногда что-то подобное снилось, как напьется, еще в Нуменорэ. И почему-то вечно меня за тебя принимал - а проспавшись, злился, что я не то услышал. Особенно уже в Барад-Дуре... И он явно боялся, что ты его не примешь, - вечно во сне умилостивить пытался...' - Недомайа покачал головой, закончив мысленное обращение к Вале.

Гортхауэр подозрительно покосился на нуменорца, но промолчал. Его взгляд упал на Манвэ, не успевшего стереть с лица сложносочиненную усмешку.

- Опять подслушивал?! Да еще и издеваешься, как всегда, насмехаешься!

Манвэ пожал плечами. 'Смотри сны потише!' - хотел ответить он черному майа, но сдержался, не желая еще больше злить и без того взвинченного сном и пробуждением 'племянника'.

- Не разучился еще ухмыляться? Значит, мало тебе от Единого досталось! Говорил я, что еще получишь свое? - Гортхауэра явно несло, он чувствовал это и злился еще больше.

- Пожалуй, Единого позабавило бы осознание того, что Он всего лишь выполняет пожелания Мелькорова сотворенного, - ехидно заметил Владыка.

- Да я тебе и сам... попозже, а то больно уж тебя потрепали... - насмешливо проговорил Гортхауэр.

- Прекрати немедленно! - жестко потребовал Аллор.

- А ты-то что лезешь? - завелся Гортхауэр, готовый броситься на нуменорца. Тот спокойно стоял, скрестив руки на груди и глядя в упор на противника.

Тулкас сжал кулаки, Манвэ положил руку на его плечо. В воздухе запахло поединком.

- Нам еще передраться не хватало... - горько прошептал Ирмо.

- Ортхеннэр! - возмущенно воскликнул Мелькор. - Как ты можешь?!

Вала стиснул ладонями виски. Гортхауэр разом сник, виновато глядя на сотворившего.

- Очень надо, - пробурчал он себе под нос. - Ну не трону я его, и этого - тоже, Тано, правда! - горячо проговорил майа, заглядывая в глаза Учителю. Тот сокрушенно покачал головой.

'Не обращай внимания. Нечего мне было его сон смотреть, а потом за лицом не следить', - мысленно обратился Манвэ к брату.

- Извини, Гортхауэр, я не должен был так поступать, - сказал Король вслух, повернувшись к черному майа, замершему на полуслове от неожиданности, и встал. - Нам пора: сколько можно в гостях сидеть? Впрочем, желающих буду рад видеть в Ильмарин.

Он подал руку Варде. Сотворенные последовали за ними. Ульмо и Тулкас со своими майар присоединились к королевской чете, и 'ильмаринцы' отбыли.

Ауле робко взглянул на Мелькора:

- Ты не откажешься зайти ко мне? Вместе с Ар... Гортхауэром! - добавил он, не поднимая глаз на черного майа. Тот коротко кивнул. Курумо с надеждой посмотрел на сотворившего.

Лориэн пустел. Ушли Йаванна с Ваной и Нэссой, и Оромэ присоединился к ним. Алтарэн и Весенний Лист ускользнули раньше.

Наконец на поляне остались семейство Феантури п недомайар.

Аллор усмехнулся вслед Гортхауэру и тоже встал, собираясь уходить. Эльдин ласково обняла его и ободряюще кивнула оставшимся Валар.

- Аллор, подожди, - тихо проговорил Ирмо. Недомайар уселись напротив Мастера Грез, сочувственно глядя на его осунувшееся лицо. Вид у него и прежде был отнюдь не цветущий, а сейчас Вала напоминал собственную тень.

- Будь осторожен: думаю, Эру удалось многое узнать о тебе, когда Он... - Голос Ирмо дрогнул, Намо обхватил брата за плечи. - Прикасался... ко мне... - Валу передернуло. - Если Он обратится к тебе, не дерзи, со всем соглашайся, вали все на Мелькора: Эру все равно своего мнения о нем не изменит. Берегите себя, пожалуйста! И прости, если невольно выдал. - Ирмо опустил голову.

- Да ты что?! Нашел, в чем себя винить! - Спокойствие наконец изменило нуменорцу. - Это вы простите меня за все это, я был бы рад, если бы Эру обратил наконец Свой гнев на настоящего виновника и отстал от вас!

Намо покачал головой:

- Ты, конечно, все это начал, собравшись в гости за Грань, но в остальном наша 'вина' не меньше твоей. И я ни в чем каяться не собираюсь и ни о чем не жалею. А вы молодцы, что решились сделать то, что давно следовало бы сделать хотя бы мне... Так что берегите себя. И если что, сразу к нам!

- А то оставались бы здесь, - сказала Эстэ. - Все как-то спокойней...

- Спасибо, но мы к себе пойдем. Хоть приберемся, прежде чем наши постояльцы объявятся. - Недомайар, раскланявшись, покинули мягкий сумрак Лориэна.

За границей Садов давно рассвело, и майар торопились добраться до дому - готовиться надо было серьезно: им почему-то верилось, что Эру все же снизойдет до визита к ним. А там...

Глава 25

Ввалившись к себе, Аллор и Эльдин принялись за уборку комнаты. Придав ей, не без помощи магии, более или менее пристойный вид, задумались об угощении. Выпивка имелась, а вот к чаю...

- Давай пирог сотворим. С вишнями.

- Только все составляющие надо отдельно создавать. А то выйдет, как с тем кустом, а у Эру чувство юмора какое-то не очень... - озабоченно проговорила Эльдин.

Пирог вполне соответствовал своей сути, и оставалось лишь украсить его вишнями, когда нестерпимое сияние посреди комнаты возвестило недомайар о появлении дорогого гостя. Постепенно из сияния соткалась высокая фигура: одежды сверкали, как белое золото, волосы были подобны языкам пламени, а глаза на снежно-белом лице светились огненно-янтарным цветом. Их зрачки походили на расплавленный металл.

Майар склонились в глубоком поклоне, затем Аллор пододвинул высокому посетителю самое солидное кресло. Тот степенно расположился в нем, пристально глядя на хозяев. Эльдин налила ему чаю и отрезала внушительный кусок пирога, а Аллор наполнил высокий кубок вином.

- Сядьте, - милостиво бросил Эру. Майар с готовностью повиновались и наполнили свои тарелки и кубки.

- Я рад приветствовать Творца и Повелителя Мира в нашем доме! - провозгласил недомайа, подняв кубок. Эру, кивнув, пригубил вино и окинул огненным взором покои.

- Итак, это ныне ваше жилище - бывшая темница Моргота. Что же, тут вам, пожалуй, и место.

- Нам нравится.

Взгляд Эру впился в звезды на потолке.

- Что это?! - грозно вопросил он.

- Звезды, о Творец!

- Это не похоже на звезды Варды. Где вы видели такое и как это появилось здесь?!

- Я увидела, - смущенно пробормотала Эльдин, - когда на Пути чуть не вступила.

- Чуть?

- На Пороге осталась. Не могла же я уйти без Аллора!

- Значит, ты вернулась с Пути... Но никто из смертных не должен возвращаться оттуда!

- Так я на Путь и не вступала... - развела руками майэ.

- А вернувшись, передала Аллору то, что успела увидеть! - нахмурился Эру, косясь на звездный потолок.

- Ну мы же - одно... И больше мы никому не рассказывали. А гости думали, что это просто декоративно-магические светильники. Да мне особо и нечего рассказывать...

- А кстати, что там, на Путях? - вмешался в разговор Аллор. - Ты-то ведь знаешь!

- С твоим любопытством ты у Меня это можешь очень быстро узнать - и непосредственно! - с угрозой произнес Эру.

- Если вместе! - хором выпалили недомайар. - Только разлучать нас не надо... - как-то слишком ровно добавили они.

- Что, боитесь еще одной разлуки? А в первый раз кто вас разлучил, что ей ждать пришлось?

- Саурон. И Тебе ведомо, что я отомстил ему. Правда, не сразу - вот и пришлось Эльди подождать, пока я вернусь.

- Откуда?

- Из Бездны, - буднично проговорил Аллор, и словно могильным холодом повеяло в комнате, качнулись язычки свечей...

Эру еле заметно вздрогнул:

- Это та дрянь?! То, куда в безумии своем пытался уйти Ирмо?! - Творец залпом осушил кубок. Эльдин услужливо вновь наполнила его.

- Она самая, - процедил Аллор.

- И ты живешь с ЭТИМ в сознании?!

- А что, не жить?

- Вот, значит, как ты стал майа... То, что осталось... - пробормотал Эру; он явно был взволнован. - Но откуда ЭТО взялось на Арде?! В Замысле подобного уж точно не было!

- Да кто о Тебе такое подумать мог! Ты же не желал зла...

- Значит, Моргот это создал!

- Не-е-ет, где ему... Насколько мы поняли, Бездна проникла в Арду в конце Первой Эпохи - боль и горе открыли ей дорогу. Слишком много зла свершилось - и прорвалась ткань бытия, впустив Пустоту, Ничто, желающее стать - Нечто, питающееся всем самым страшным и низким... - Недомайа передернуло.

- Но уж всяко Моей вины в этом нет! Замысел должен был оградить Арду от зла - Я ведь хотел как лучше!

- Может, еще можно все исправить? - поинтересовался Аллор. - Если как-то всех помирить...

- Помирить? Принять всех чудовищ, сотворенных Морготом, позволить и дальше прорастать посеянной им лжи?! Искажение должно быть уничтожено!

- Но ведь Ты Сам сказал, что даже деяния Мелькора обратятся к Твоей славе?

- Умничаешь! Ты, что ли, все уладить собрался?

- В Айнулиндале сказано, что людям дано менять судьбы Арды...

- Так майар вы или люди?!

- Смотря по обстоятельствам: как творить - так майар, а как поесть-поспать - так люди, - улыбнулась Эльдин.

- Хитро устроились! - покачал головой Эру.

Люди... Эти двое были интересны Ему - результат непредсказуемой цепочки событий, потомки Ведомых судьбой. Они могут меняться и менять, Пришедшие следом - в то время, когда Диссонанс достиг наивысшей силы, когда казалось, что Его и Мелькора Песни сплетаются. Обладатели Дара - и утратившие его. Что внес Он? Что - Мелькор? Аллор - потомок благословленного Им брака - вопиющего нарушения Предопределенности, угодного воплощению Замысла... Потомок Мелиан, в ком так сильно проявлялась еще при жизни эта кровь, - и назгул. Назгул, восставший против Темного Властелина... Выживший в Пустоте, в Ничто, в Бездне. Сущность майа с людской памятью, людским отношением к жизни. Первый человек, с кем довелось побеседовать. Его Песня... Эрухино... Может, это интересно Ему в недомайа? Или - внимание, желание понять? Или - небоязнь показаться смешным? Или все вместе, делающее его собеседником? Ведь ничего не стоит раздавить их, наказать, в порошок стереть! Есть за что. Нет, не сейчас. Потом. Успеется.

- Не жалуемся, - усмехнулся Аллор, но улыбка быстро сошла с его лица. - Но, наверное, все еще может обернуться к лучшему. Ведь если Валар помирились, так и на Арде смогут навести порядок...

- Эти наведут! С Морготом - порядок?! С ним, только и думавшим, как помешать выполнению Замысла?! Все из-за него! Ведь Я задумал мир, свободный от зла, а он...

Волнение овладело Творцом - словно плотину прорвало, слетела маска величаво-высокомерного спокойствия. Он осушил кубок и с грохотом поставил его на стол. Эльдин вновь подлила вина.

- Все было продумано! - Творец уже расхаживал широкими шагами по комнате, сжимая кубок в руке. - Я хотел сохранить, оградить - от горя, от ужаса, от всякой скверны... А ему, видите ли, любопытно! Не терпится! Дерзкий глупец! Нельзя было допускать эти его вылазки - он же не отличал добро от зла! - Эру сжал кулаки. - Да-да, есть за Гранью, за Чертогом - бескрайнее, вечное, Свет во Тьме, бесконечная Песнь бесчисленных миров - Эа... Ну и что?!! Красиво, видите ли! А что за этой красотой скрывается, не видел?! Да там, в этих распрекрасных мирах, такое... Никому на Арде в дурном сне не приснится! Грязь, кровь, безумные толпы у власти, механизмы-убийцы, средства, что полмира в одно мгновение в порошок сотрут, пеплом развеют! Я-то знаю, видел!

Эру запустил длинные пальцы в огненную шевелюру. Недомайар не верили глазам и ушам - неужели вместе со зримым обликом Он обрел возможность опьянения? Уж очень горяча эта страстная исповедь - воистину, их гость оправдывал Свое имя - Пламя, да и только... И это было все же лучше, чем рассудочно-презрительный гнев. Они почтительно внимали Творцу, исправно подливая в кубок вино, хотя перепады настроения гостя могли быть небезопасны. Ладно, пусть выговорится, если уж снизошел. Создавалось ощущение, что это чуть ли не первый у Него открытый разговор - во всяком случае, в этом мире...

- А он вылез, насмотрелся по верхам, наслушался урывками и давай болтать почем зря! Говорил Я ему, чтобы заткнулся, - раз не понимает...

- Может, если бы Ты ему объяснил, он бы понял и промолчал? - пискнула Эльдин.

- Как же! - огрызнулся Творец. - Ничего слушать не желал, возомнил себе, что Я все специально выдумываю, чтобы сотворенных в повиновении держать! Да дай им волю...

- Так другим бы объяснил - чтобы не смущались и не тыкались вслепую.

- А куда им уже тыкаться - самых шустрых удалось к Арде привязать...

- А потом - до отчаяния довести, как того же Манвэ... - Аллор запоздало прикусил язык: только Манвэ сейчас помянуть не хватало...

Эру вскинулся, став подобен языку пламени, гневному и неистовому, - недомайа ощутил, впрочем, не только злобу, но и горькую обиду:

- Бесстыжий предатель и лицемер! Тот, кому вверил Я Арду, дабы хранил ее от лиха Моргота! Внешне был готов исполнять Мою волю, а сам камень за пазухой прятал! Видите ли, обрыдло ему все! Видите ли, страдает он, больно ему!.. Верил и Свет хранил - как же... Сколько волка ни корми... Таков же, как его братец!

- Так Ты же его таким сотворил! - прошептала Эльдин.

- Он Тебе четыре эпохи слова поперек не молвил, Тебя во всем правым считая - и всем ради Замысла пожертвовал: от Песни до сотворенного, потому что верил Тебе! - Недомайа всерьез обиделся за Манвэ.

- Да как ты можешь судить об этом?!

- Мы уже полгода знакомы!

- Полгода... А Я его творил! Я ему тоже верил, думал, он от Меня ничего не скрывает! Что, пожаловаться не мог, раз ему так тошно?

- Один раз пожаловался - на Нуменорэ...

- Опять ты про Нуменорэ!

- Потому что нуменорец. Это не исцелить. Так что давай оставим эту тему. Между прочим, и в этом случае Валар с Манвэ во главе во всем винили себя, Тебя полагая непогрешимым!

- А что ты так за Манвэ переживаешь? Ты же на стороне Моргота выступил!

- Не выступил, а вступился за него, потому что он не мог сражаться. Это не значило, что я против Манвэ. Они оба - мои друзья!

- От начала Арды они были врагами!

'Потому что кто-то все время их стравливал!' - заявил было Аллор, но промолчал - незачем сообщать Эру то, что Он и Сам прекрасно знает; а случай нарваться на неприятности еще неоднократно представится. Так что вслух он сказал:

- И все же они смогли помириться. А если уж они поверили друг другу, то и остальные смогут договориться, и на Арде наступит этот самый долгожданный, предусмотренный Замыслом мир!

Эру собрался было с достойным ответом, но в это время в дверь постучали.

- Аллор, Эльди, вы дома? Мы не помешаем? - раздался из-за двери голос Мелькора.

Эру аж подскочил в великом гневе. Огненные глаза метали искры.

- Сознавайтесь, вы специально все подстроили?!

Аллор виновато развел руками - мол, хоть в душу загляни, хоть в мыслях поройся - не хотел!

- Что-то случилось? - В голосе Мелькора появились тревожные нотки.

- Ну что же, пусть зайдет... - прошипел Эру.

Аллор открыл дверь. В комнату ввалились Мелькор с Ауле и Гортхауэр с Курумо.

Черный Вала понял, что ощущения не подвели его. То, что разум отказался принять, подтвердило зрение: Сотворивший стоял перед ним лицом к лицу. Да еще в облике!

- Ты?!! - одновременно выдохнули Эру и Мелькор.

Курумо отшатнулся и прижался к Ауле. Ауле, бросив на Творца выразительнейший взгляд, сгреб ученика в охапку.

Эру пожал плечами:

- Что зверем смотришь из-за чужого сотворенного?!

- Не чужого! Сам мне его вручил. И вообще...

- Вот видишь, они до сих пор майар поделить не могут, - примирительно обратился Аллор к Эру.

- Сами как-нибудь разберемся! - фыркнул Мелькор.

Эльдин наполнила еще четыре кубка:

- Лучше выпейте. И вообще: у нас в доме не дерутся. Вот отношения выясняйте сколько угодно.

Мелькор покосился на изрядно опустошенную бутылку, наполовину съеденный пирог и с почти суеверным восхищением воззрился на недомайар: 'Надо же, столько с Эру прообщались - и все еще живы. Удивительно'.

- А ты, Моргот, вечно суешься не в свое дело - еще с Песни! Только и умеешь, что огрызаться - и это при том, сколько Я в тебя всего вложил! И никакой благодарности!

- У Тебя Манвэ на это был! Ты же благоволил к нему, самому удачному Твоему произведению!

- Он хоть слушался и верил!

- Именно - верил, а Ты его веру... - Мелькор сопроводил фразу выразительно-грубым жестом.

- Я его короной Арды одарил!

- А потом и второй наградил - обручем!

- Нечего своевольничать было - сидел бы тихо, как все эти эпохи, ничего бы с ним не случилось!

- Конечно, Ты же благ... - горько процедил Мелькор. - И Манвэ любя, по-отечески в грязь втоптал - для его же пользы...

- Знать должен был свое место - как все!

- Да что вы о нем за глаза говорите?! - не выдержал Аллор. - Давайте уж и его заодно позовем, пусть сам скажет!

- И верно! - воскликнул Мелькор. - Ты же столько говорил с ним, о Единый, снизойди еще раз - уж коли снизошел до визита сюда! Ведь Тебе нечего бояться этой встречи - за Тобой Сила и Правда...

Аллору с Эльдин подумалось, что Эру в гневе Своем разнесет весь покой с самими Залами в придачу, но Творец, судя по всему, и впрямь желал высказаться, и немедленно.

- Что же, зови своего драгоценного братца - пусть скажет при всех, чего ему не хватало и чем Я его так мучил все эти эпохи!

- И позову! - Мелькор резко замолчал, прикрыл глаза. - Он скоро прибудет, - сообщил он.

- Не один, конечно, - со всем семейством, - ехидно заметил Эру.

- Естественно, - невозмутимо заявил Мелькор.

Разговор не клеился - все по-своему готовились к встрече. Эльдин достала новые кубки, а Аллор поставил чайник: 'Жаль, пирога мало сотворили'. 'Ничего, еще варенье где-то было', - успокоила его майэ. Наконец раздался негромкий стук в дверь.

- Заходите! - позвал Аллор, закончивший расчищать кровать от книг и бумаг.

Дверь открылась, и на пороге возникло царственное семейство: Манвэ с Вардой и Эонвэ со Златооким. Лицо Владыки Амана было непроницаемо-спокойным - добротно сделанная личина. Супруга, стоявшая с Королем плечо к плечу, была ему под стать.

Все, кроме Эру, встали, приветствуя Повелителя Арды, и вновь уселись кто где.

- И как это ты решился прийти без всей своей своры? Где ты оставил могучего Тулкаса и верного Ульмо? - встретил Короля Эру.

- Им показалось, что они не получили приглашения, - невозмутимо ответил Манвэ, непринужденно располагаясь в кресле.

Эру одарил бывшего любимца пронзительным взглядом, тот выдержал его, изучающе-внимательно глядя на Сотворившего. Первым не выдержал Творец:

- Что ты на Меня смотришь, вместо того чтобы с порога на колени пасть и прощения за дерзость просить?!

Манвэ все так же молча смотрел на Эру. Тот, обозлившись еще больше, воскликнул:

- Ты что, еще и издеваешься, предатель! Лицемерная, неблагодарная тварь! Еще и обиженным себя считаешь! Тебе все в руки отдано было, вся благодать неискаженного Амана, счастье и покой - и ты еще недоволен!

- Благодать... - протянул Манвэ. - Да вся эта благодать на Ирмо держалась - если бы не он, давно бы все озверели или с тоски зачахли...

- А ты на что был, Владыка?!

- Замысел воплощал. Был Волей и Властью. Уничтожал Искажение. Затыкал рты недовольным. Расправлялся с бунтовщиками. Могу представить подробный отчет.

Манвэ говорил ровно, тускло - мерное падение капель в сталактитовой пещере.

- А Ирмо, значит, всех развлекал?!

- Ага. Кого грезами, кого - забвением. Память стирал - чтобы веселее жилось. Да Ты же знаешь, Ты же с ним беседовал... - вкрадчиво закончил Манвэ.

- Да он... - Эру вдохнул поглубже воздух. - Он ничего не понял!

- Видимо, достаточно, чтобы предпочесть - Бездну! Как Ты мог довести его до этого?! - Личина начала таять, сквозь нее проступало отнюдь не благостное лицо: терпение Владыки все же имело границы...

- Откуда Я знал... - начал Эру и осекся: Он же всезнающий! - ...Я его по-хорошему сначала просил! Успокоить...

- Ах, по-хорошему?! Прости, Единый, не догадался... - взяв себя в руки, снова невыразительно проговорил Манвэ, склонив голову. - Ты же всегда только добра желал. И Твоя милость воистину безгранична - не вместить...

- Насмехаешься?! Все вы насмехаетесь, и ты, и этот безумец!

- Конечно, безумец - посмел отказать любящему Отцу, просящему о благе для детей Своих...

- Где ему, и вам всем, понять, что такое благо! Вот пусть он еще явится, Я ему объясню...

- Оставь Ирмо в покое! Если Тебе надо над кем-то поиздеваться, то я к Твоим услугам - как наиболее облагодетельствованный. - В голосе Манвэ не было и тени ехидства, и лицо было голосу под стать - усталое и безразличное.

Златоокий открыл было рот, вскочив со своего места, но Владыка властным жестом усадил его обратно.

- Я старший, с меня и спрос, верно? Так что Тебе надо, чтобы утешиться и не трогать тех, кого Ты доверил мне вместе с короной Арды? Что порадует Тебя? Говори, не стесняйся. Ты, кажется, хотел, чтобы я на колени встал? Легко... - Манвэ поднялся с кресла.

- Не смей, ты что?! - вскочил с кровати Мелькор.

Манвэ взглянул в его сторону:

- Не волнуйся, братец. От меня не убудет: и так по колено в крови и по шею в грязи. Ну так еще на коленях поползаю, подумаешь... - Застывшие глаза внезапно вспыхнули яростным пламенем, впившись в лицо Эру: - Но никого больше я Тебе тронуть не позволю! Ни-ко-го. Такова Моя Воля.

Воцарилась пронзительная, оглушающая тишина. Встал и Эру:

- Ах, вот как ты заговорил? В этом вся твоя покорность! - Эру, похоже, был готов ударить Манвэ.

- Я сказал то, что сказал. Именуй это как пожелаешь, Тебе, наверное, виднее. Но плетью в Твоих руках я более не буду.

Они стояли лицом к лицу, и казалось, что воздух между ними раскаляется и вибрирует от напряжения.

Присутствующим подумалось, что Творец и сотворенный сейчас бросятся друг на друга. Чем может закончиться такая схватка, даже представлять не хотелось. Все подобрались, готовые в любой момент броситься па помощь - или разнять.

Аллор встал:

- Я вынужден напомнить, что в нашем доме не дерутся уже хотя бы потому, что места маловато. К тому же вы мои гости, и Эру в первую очередь, а я пригласил Его - и Он соблаговолил принять мое приглашение, - именно для беседы. Полагаю, что нам всем стоит использовать сложившуюся ситуацию...

- И наконец поговорить друг с другом нормально - может, хоть до чего-то путного договоритесь! - воскликнула Эльдин, взяв Манвэ за руку. Пальцы Короля слегка дрожали.

В это время в дверь вновь постучали.

- Это еще кто явился? - процедил Эру.

- Скоро сюда и впрямь весь Валинор сбежится... - развела руками Варда.

- Аллор, что у вас происходит? Можно войти? - Голос за дверью принадлежал Намо.

- Да, конечно... - Аллор вместе с Эльдин расстелили на полу один из ковров Вайрэ, заботливо сложив лицевой стороной внутрь, а сами уселись на подушках у ног Эру - на всякий случай.

Намо пришел не один: под руку с ним шла Вайрэ, а за ними - Ниэнна. Валар вняли требованию Манвэ не ходить поодиночке - да никому и не хотелось сейчас оставаться одному.

- Понятно, - проговорил Намо, войдя. - То-то в Залах такое напряжение, словно вот-вот рухнут... - Он поклонился Манвэ, затем, помедлив, Эру. Тот смерил Валу подозрительным взглядом, но промолчал.

- Мы можем остаться? - спросила Ниэнна, глядя на Аллора с Эльдин. Недомайар несколько неуверенно кивнули, обратив чуть извиняющийся взгляд к Эру. Тот мрачно махнул рукой:

- Что же, беседовать так беседовать, - с некоторой иронией подчеркнул он слово, употребленное Аллором. - Я и вас выслушаю - у вас ведь тоже, наверное, накопилось, что сказать своему Создателю... Так говорите, не смущайтесь - мы в гостях, и Я никого не трону, не бойтесь.

- Спасибо, Создатель, - еле заметно усмехнулась Ниэнна.

- Я не мог не обратить внимание на то, что у меня в Залах происходит нечто необычное - и вот мы здесь, - без тени извинения произнес Намо. - И мы рады будем принять участие... в беседе.

- Так на чем мы остановились? - как можно непринужденнее произнесла Эльдин. - По-моему, на том, можно ли исправить сложившуюся ситуацию, никого больше не убивая...

- И пусть всякая нечисть свободно разгуливает по столь любимой вами Арде! - воскликнул Эру. - По-вашему, драконы - милейшие существа, балроги - образчики дружелюбия, а орки - те просто душки! Не говоря уже о троллях.

- Но они тоже - живые... - робко вступила в разговор Ниэнна. - Конечно, эти существа - не подарок, но, может, и их как-то пристроить удастся...

- И кто их пристраивать будет?! - поинтересовался Эру. - Вероятно, все тот же Мелькор? Он пристроит! Да они всю Арду заполонят, как сорняки! Тем более что воевать он их уже научил...

- Это не он! - Курумо выскочил на середину комнаты. - Это я, я! Я хотел, чтобы они защитили тех... Чтобы эллери не пришлось заниматься этим...

- Это я собрал их - потом. Они, казалось мне, более пригодны для войны, чем люди. Их не жаль было бросать в бой. Слуги - не ученики... - Гортхауэр встал рядом с Курумо. - И троллей я создал - для работы. Из камня - чтобы выносливыми были. И волколаков... - Черный майа смущенно опустил голову. - Стая приняла меня, когда... я был один. Первые могли менять облик, быть подобными перворожденным. И злыми - не были. Не более, чем просто волки...

- Вот и посмотрим, как вы их к миру призовете! А драконы и балроги?!

- Да нет уже в Средиземье драконов, - проговорил Аллор. - Последнего лет семьдесят назад застрелили. Вот ящеры, наверное, есть где-то. Своего я еще у Ородруина отпустил, может, подружку нашел и живет себе - он у меня всегда любвеобильный был.

Все невольно рассмеялись, что недомайа вполне устраивало.

- В Залах их души, как правило, не могут существовать... Обычно уносятся куда-то или тают... Я об орках, в основном. Волколачьих душ почти и не было, но им отдельный Зал выделить пришлось, - задумчиво произнес Намо. - А что с ними делать было? Ты же не отвечал на мои призывы, о Единый...

- Мне еще с волколачьими душами возни не хватало!

- Да Тебе вообще как-то не до меня было... А ведь именно сюда приходят души детей Твоих. Смерть была в Замысле?

- Не было там Смерти! Такой смерти - не было! Это из-за Диссонанса все! Был - Дар. Люди уходили бы в Мой Чертог. Эльфы - Арде и Валар, а люди, способные менять мир вокруг себя, шли бы ко Мне, их память ткала бы дальнейшее развитие Замысла - по Моей канве. И нечего вам об этом знать было, и они не должны были знать - по-иному бы себя вели и возгордились бы, чего доброго, сверх меры. А он, - Эру мотнул головой в сторону Мелькора, - сделал-таки, чтобы они невесть куда уходили, куда и его вечно тянуло! А с Искаженными делать нечего: пусть уходят, куда угодно. - Эру мрачно замолчал.

- Так зачем убивать было?! - вскинулся Мелькор. - Жили себе и жили бы, никого не трогая!

- И понесли бы отраву твоего Искажения по всей Арде!

- Но сами-то они были не злы... - пробормотала Ниэнна.

- Но несли в себе зло - спустя какое-то время от Замысла ничего не осталось бы!

- Да что же это за Замысел, в самом деле, что лишь на мечах держится?! - воскликнул Манвэ. - И как я раньше не видел этого? Думал, Зло разрастается, поглощая мир, а всего-то кто-то пытался жить по-иному и отнюдь не наперекор... А кровь не отмыть... - Он прикрыл глаза.

'Не надо, брат. При нем...' - Мелькор пересел поближе к Манвэ, коснулся руки. Тот сжал ладонь Черного Валы.

- Спелись... - процедил Эру сквозь зубы, глядя на братьев.

- Это огорчает Тебя, о Творец? - вскинула голову Варда. - Ты же Сам их так сотворил, а потом все время Манвэ сходством попрекал!

- Но власть над Ардой доверил!

- Мне еще раз поблагодарить Тебя за это? - огрызнулся Манвэ. - Мелькор ведь должен был править, не так ли?

- Он лишился этого права, восстав против Меня! А ты, можно подумать, вовсе не желал царствовать!

- Такова была Твоя воля. Разве я мог возразить? Впрочем, ныне я готов был отречься от престола, но не вышло. Видно, не нашлось на мое место охотников.

- Да разве ты власть из рук выпустишь? Конечно, как всегда, устроил так, что все как бы само собой получилось.

- Отчего же - самое подходящее время было, чтобы от меня отречься.

- Как же, они тебя боятся больше, чем Меня.

- После того как Ты наказал Ауле, я счел за лучшее, чтобы боялись меня, а Тебя продолжали благословлять.

- Вот спасибо! Какая самоотверженность! От себя отрекся, ближними пожертвовал, только бы все и всех от Моего гнева уберечь! Спаситель! Выбрал удобную роль, а как переметнулся, так быстро всех против Меня настроил! Венценосный борец за свободу! Иди теперь, жалуйся всему Валинору, как тебя Сотворивший обижает! Или, как твой братец, спой что-нибудь о незаживающих ранах и давящей на голову короне, поведай, что Я тебя каждый день истязал за все неурядицы на Арде... Спой о прерванной песне и перебитых крыльях... Да что Я тебе рассказываю, ты сам все придумаешь и музыку подберешь, ты же менестрель...

Присутствующие онемели от этой тирады, в которой мешались издевка и обида, горечь и злость. Слова были подобны пощечинам, и лицо Короля затягивалось личиной, словно озеро - ледяной коркой.

Аллору подумалось, что сейчас он не сможет напомнить гостям о правилах поведения в его и Эльдин обители. Обидно лишь, что, видно, так и не удастся избежать схватки, и вряд ли она ограничится этой комнатой...

- Ну что же ты стоишь? - насмехался Эру. - Или ждешь, когда остальные подтянутся - ты ведь, наверное, по всему Валмару Многозвонному раззвонил, что опять идешь собой ради всех жертвовать! Один за всех - и все на одного!

- Зачем же прежде времени Валинор пугать? - мягко поинтересовался Манвэ.

- Почему Ты говоришь так, о Единый? - прошептала Ниэнна. На ее бледном лице проступил лихорадочный румянец; казалось, она вот-вот расплачется. Намо положил ей руку на плечо: не надо, сестренка...

- Мы, кажется, побеседовать собрались, - глухо проговорила Варда, - а не оскорблениями обмениваться...

- Это, полагаю, называется выяснением отношений, - ядовито процедил Мелькор.

- Что, не нравится, когда правду в глаза говорят?! - тряхнул огненными волосами Эру.

'По-моему, Единого в подпитии заносит не меньше, чем Гортхауэра. Впрочем, Он-то впервые, наверное, пьет. Может, Он и воплотился-то в первый раз... - перекинулся мыслью с Эльдин Аллор. - Надо как-то успокоить их'. Но вмешаться майа не решился. Не мог вклиниться между Творцом и Его Айнур. А хотелось бы - и пусть Эру его ругает сколько влезет, унизит - чего проще? - прибьет, наконец. За что на Манвэ-то все валится? Недомайа набрал было в грудь побольше воздуха, но его опередил Мелькор:

- Где тут правда, позволь узнать?! Да, брат мой умеет подчинять и в интригах искушен. Он правил Валинором и Ардой железной рукой. А ради кого?! - воскликнул Черный Вала, и глаза его нехорошо сузились. - С Тобой пообщавшись, кто угодно от себя отречется, ни петь, ни летать не захочет! Или скажешь, что не запугал его, пригрозив, что уничтожишь Арду, если Искажение распространится?!

Манвэ протянул руку к Мелькору, то ли пытаясь успокоить, то ли оградить. Эру взглянул на них тяжелым взглядом:

- Вы нашли друг друга, Отступник и Предатель! Теперь ты, Мелькор, даже после всего, что он с тобой сделал, будешь его оправдывать во всем. А ему, страдальцу за правду, того и надо. И пусть все знают и жалеют!

- Да кому в голову придет жалеть не знающего слабостей Владыку?

- Да хоть Ирмо и тому же Аллору - вот ведь, всего полгода как знаком, а уже все понял... - иронично усмехнулся Эру.

- Понял, потому что друг! - резко бросил Аллор. - А Ирмо... Если кто-то к нему в Сады ни ногой, думаешь, это от полного довольства?

- Да какого балрога мы тут его по косточкам разбираем?! - взвилась вдруг взиравшая доселе на все с ледяным спокойствием Варда. - Спасибо, конечно, Мелькор и Аллор, на добром слове, но, похоже, вы как об стену бьетесь, а супруг мой уже устал плевки утирать! Милый, не волнуйся, все будет хорошо, никто нам больше не указ. Хочешь, уйдем отсюда, хоть в Эндорэ, ты снова станешь петь с ветрами, летать в облаках и дождями записывать песни на свитках тумана... А я буду зажигать для тебя звезды... - Ее голос прервался, она спрятала лицо на груди у Манвэ, тот обнял ее и погладил мягко светящиеся пряди волос. Глаза Владыки начали вновь разгораться неистовым пламенем.

Внезапно дверь резко распахнулась, едва не сорвавшись с петель от мощного удара. В комнату плечо к плечу ворвались Ульмо и Тулкас и замерли на пороге.

- Вот и подмога подоспела... - процедил Эру и подобрался, готовясь к обороне. - Долго выжидали? - насмешливо поинтересовался Он, взирая свысока на вновь прибывших.

- А мы должны сидеть и ждать у моря погоды? - мрачно проговорил Ульмо.

- Но я же приказал... - Манвэ встал между Эру и Ульмо с Тулкасом, то ли пытаясь заслонить нежданных защитников, то ли сдержать их. - Я же говорить отправился!

- У нас, может, тоже есть что сказать! - пробурчал Тулкас, упрямо наклонив голову. - И терпение не бесконечное - сколько можно твои чертоги мерить да догадки строить?!

- Да у вас терпения вообще нет - быстро примчались, словом перемолвиться не дали! - усмехнулся Эру.

- Кажется, тут уже достаточно наговорили! - нахмурился Ульмо, косясь на ледяное лицо Манвэ и подозрительно блестящие глаза Варды. - Желаешь продолжить? - повернулся Вала Вод к Королю.

Манвэ неопределенно покачал головой. Тулкас переглянулся с Мелькором, тот красноречиво скривил губы. Этот обмен взглядами не ускользнул от Эру.

- Очень мило! И ты туда же! Все в сговоре! Я для чего тебя на Арду отпускал? И так ты за порядком следишь - с мятежником связался! Ты чью волю вершить должен был, Гнев Эру?!

- Я вершу волю Владыки, которому присягал, ибо Ты поставил его над Айнур, связавшими свою жизнь с Ардой. Те же, что защищают Закон и Право от бунтовщика, не должны бунтовать, не так ли? - Вала-Воитель развел руками.

- И тебе уже безразлично, что творит оный Владыка, нарушая изреченное?!

- Я уже говорил, что все было законно!

- И ты веришь в искренность намерений мятежника?

- Я верю моему Королю, - отчеканил Тулкас с непроницаемой физиономией.

- Право, не понимаю, почему это все вдруг должны поступаться старой дружбой, Тобой, между прочим, благословленной! - Ульмо шагнул вперед и положил руку на плечо Манвэ.

- Ну и вразумил бы его, раз друг, - ты же прежде не обманывался в подлинной сути и намерениях Преступившего!

- Наказание не должно быть бесконечным - и прав Владыка, принявший исход поединка за знак Судьбы и давший брату своему еще одну возможность стать одним из нас. Не в этом ли благо Арды?

- Если бы он покаялся и отказался от своих помыслов, то воззвал бы ко Мне, и Я исцелил бы его! Но он и не думал о таком!

- Ты бы исцелил! - не сдержался Манвэ. - Знаешь... Отец, каким бы он ни был, Тебе его отдавать я не собираюсь!

- Эа, до чего надоело все! - выдохнул Мелькор. - Честное слово, если только из-за меня все так плохо и с моим уходом Арда расцветет, как сады Йаванны, так я уйду!

- Только попробуй! - прошипел Манвэ. - Уж если наводить порядок, то вместе!

- Да я разве отказываюсь?! - всплеснул руками Черный Вала. - Но отрекаться от всего подряд не буду!

- Ну как сейчас о чем-то можно судить, если еще ничего не сделано? - подала голос Эльдин. - 'Ненормальные какие-то', - обратилась она к Аллору. Тот закатил глаза.

- Ну успокойтесь, пожалуйста! - воззвал он к многочисленным гостям. - Сколько можно ругаться - и без толку? Ведь можно же все исправить...

- Если мешать не будут... - проворчал Намо.

- Ах, мешать?! - резко обернулся в его сторону Эру, опрокинув пустой кубок. - Я, значит, только и делаю, что вам, бедным, жить и творить мешаю! Да кто вас творцами создал, в конце концов?! Кто вам музыку дал? Кто видение развернул? Кто, спрашиваю, дал ему бытие, а?! Я вас заставлял в этот мир идти?! Сидели бы себе спокойно в Чертоге, распевали бы и дальше! И еще разговариваю с ними! - Творец в гневе вскочил с кресла. - Снизошел до отдаленного результата Моего попустительства! Видно, он вам всем ум повредил - вижу теперь, что вы его выгораживали! Собеседник нашелся! Со Мной тебе не беседовалось. - Эру сверкнул глазами в сторону Манвэ. - А с этим - с радостью!

- А-а. так мы с Тобой беседовали... - усмехнулся Манвэ. - А я, верноподданный глупец, любое Твое слово как приказ воспринимал... Ты прав, я действительно стал цепным псом, и Ты неплохо меня выдрессировал. Впрочем, я, лишь я виновен в том, что принял возникшие в моем сознании Твои давние слова за руководство... к действию... - Голос Манвэ прервался, память бессмертных впилась стальными когтями в горло, вернув на две эпохи назад.

Мелькор протянул ему кубок:

- Забудь. Пожалуйста.

Черному Вале захотелось обнять брата, укрыв его от этой безобразной ругани, но он не решился: слишком давно Владыка держится на одной лишь гордости, не меньшей, чем у него, Мелькора. Да и при Эру сорваться - недопустимо. Тем более что тот, похоже, этого и добивается. Не дождется! И пусть говорит что хочет! Он улыбнулся Манвэ, тот коротко, деревянно кивнул и сложил губы в подобие улыбки.

- Бедный... - с насмешливым сочувствием протянул Эру. - С такими нервами тебе и впрямь не на троне место, а в Лориэне. А еще от исцеления отказался - впрочем, ничего, зато Мелькор тебя пожалеет, он замечательно умеет всех жалеть, особенно тех, кто из-за него же и пострадал!

Мелькор скрипнул зубами. Эру попал в точку - не смог он тогда остаться один, сделать так, чтобы никого рядом не было. А видно, должен был, ведь ясно было, что тех, кто с ним, ждет смерть и только смерть... А если бы он пришел в Валинор в начале Войны Гнева, разве не уничтожили бы все равно Твердыню, раз его изначально считали злом и приговор уже был готов? И тогда воины Аст Ахэ умирали бы в одиночестве, и некому было бы хоть облегчить их предсмертье... Он вонзил ногти в ладони, не давая потоку воспоминаний унести себя, и усмехнулся, глядя на Эру:

- Велики мудрость и проницательность Твои, Отец, а милосердие просто безгранично. Может, позволишь нам, в милосердии Своем, привести этот мир в порядок, не отвлекаясь на выслушивание оскорблений? Тем более что все давно поняли, какого Ты о нас мнения, так что на повторы можешь Свое драгоценное время не тратить!

Эру фыркнул:

- Спасибо за трогательную заботу, такое сборище истеричных безумцев и впрямь ни вразумить, ни исцелить...

Дверь вновь приоткрылась, и в нее просунулась голова Ирмо.

- Кого тут исцелять надо? - поинтересовался он, войдя. Следом за ним в комнату проскользнула Эстэ и замерла рядом, обняв супруга за плечи.

Ирмо бегло оглядел лица собравшихся, задержав напоследок взгляд на Эру, и как ни в чем не бывало поклонился Манвэ. Король пожал ему руку:

- Ну зачем ты пришел? Тебе еще этого не хватало!

- Но вы же здесь побеседовать собрались, не так ли? Может, и мне дозволено будет присоединиться?

- Соскучиться успел? - процедил Эру.

Ирмо невольно вздрогнул. В то же мгновение Мелькор и Тулкас оказались рядом, почти заслонив его от Единого.

- Целители приходят, когда в них нуждаются, - по-моему, это как раз такой случай... - глухо проговорил Ирмо, собравшись с силами.

- А мы тебя в обиду не дадим! - мрачно пообещал Тулкас.

- Ага, круговая порука! - воскликнул Эру. - Все против Меня объединились, старые распри позабыв!

- Приходится... - тяжело проговорил Ульмо.

- А что, стоять в сторонке и наблюдать? - с вызовом посмотрел на Эру Тулкас.

- Они же любят друг друга! - воскликнула Эльдин и тут же смущенно уткнулась в плечо Аллора.

- Любят?! - Эру на мгновение застыл. - Любят... Хорошо же! Я тут вам еще и любить мешаю! Так Я уйду - оставайтесь при своем, с Мелькором, с кем угодно - а Я найду, где жить! Сколько можно возиться?! - Творец сделал шаг в двери. Обернулся к Аллору: - Занятно было с тобой побеседовать, впрочем... говорить с тобой можно сколько угодно, а вот верить двойному предателю... да что там - тройному, ведущему втайне от всех свою игру... Ты вот, Манвэ, его выгораживал, а он за твоей спиной с мятежником связался и еще тебя подставит, если ему это выгодным покажется или хотя бы занятным! Он ведь и разговор со Мной от тебя скрыл, не так ли? Конечно же, из благих побуждений... Короче, он вас тут жить научит, дайте срок... - Творец, похоже, хотел еще что-то добавить, но умолк, встретившись взглядом с недомайа. Насколько поразил Его Манвэ, оказавшись воистину непредсказуемым, настолько Аллор внушал безотчетный страх. Безотчетный? А что еще можно испытывать, глядя в глаза Бездны у ее Врат?..

Преодолев оцепенение, Эру закончил:

- И последний совет - поберегитесь, ибо Врата Бездны - среди вас. - Он бросил еще один взгляд в сторону недомайа и сделал еще шаг к двери.

- Тоже мне, новость, - пожал плечами Манвэ. - Бывали мы там...

- Да Мне-то что, в конце концов?! Сами разберетесь, Могущества... Без Меня!

- А Ты? - проговорил Аллор, не обращая внимания на последнее замечание Творца, будто оно относилось не к нему.

- Тебе-то что за дело? - огрызнулся Эру, стоя почти в дверях. - Найду, где жить - мало ли чужих миров!

- А свои - надоели? - прищурился Мелькор.

- Не то слово! Все продумаешь, рассчитаешь, создашь, наконец, - и все впустую, все наперекосяк! Ну и ладно, не вышло - и не надо! Значит, не Творец, если ни один Замысел не смог воплотить...

- Так Тебе важно Замысел от точки до точки соблюсти или чтобы мир существовал? Разве та же Арда не пригодна для жизни? - развела руками Варда.

- Вот и живите! Какое теперь вам дело до того, какой ей должно было быть и почему? И уж подавно не ваше дело, что Я хотел создать и ради чего!

- А чье? Мы же тут живем! - подала голос Эстэ.

- Мог бы и рассказать, - нахмурился Мелькор. - Неужели мы у Тебя такие тупые удались, что ничего понять не в состоянии?

- Инструменту понимать и не положено... - процедил Манвэ.

- Разобиделся! А мне не обидно - бесконечно создавать миры и оставаться чужим для них?! Свои же сотворенные вместо того, чтобы быть связующим звеном между Мной и миром сущим, то лезут, куда не просят, то лгут и изворачиваются!

- Нечего было проклинать и запугивать! - прошипел Ульмо.

'Так они ни до чего не договорятся! - Недомайар были близки к отчаянию. - Сколько можно орать друг на друга? Еще один несчастный, а попробуй помоги - по стенке размажет! - Злость начала захлестывать Аллора, не было сил сдержать рвущуюся с языка дерзость. - Сидишь, как идиот, да еще и любуйся на этот спектакль по третьему кругу! Надоело!' - Он с силой швырнул чеканный кубок об пол. Гости притихли, воззрившись на хозяина, еще недавно сдержанно-любезного.

- Послушайте, если вы уж здесь собрались, дайте себе труд без крика объясниться! Право, можете меня объявить источником беспорядка и примерно наказать, если хоть в этом объединитесь! Но в таком случае я имею право на слово... - Нуменорец в упор посмотрел на Эру.

- О Единый, если Тебе стала ненавистна Эа (а хотелось бы понять почему, это многое бы объяснило), то что отвращает Тебя от Тобой же задуманного живого мира? Зачем тебе посредники-сотворенные? Если Ты задумал мир, способный жить самостоятельно, а тех, кто творил его по Твоему Замыслу, наделил чувствами, значит, Ты хотел бы жить в этом мире, быть понятым и любимым. Но Ты остался ждать, пока Арда придет в соответствие с Замыслом, оставаясь неизменным, - а Арда меняется и меняет. И те, кто связали себя с ней, стали для Тебя так же непредсказуемы - но ведь не чужды? Они, подобно Тебе, бессмертны и способны творить... Да, все имеет начало в Тебе - но должно ли Тобой заканчиваться? Ведь дети Тобой же задуманных живущих не всегда похожи на родителей, и судьба у них иная, даже если берут во всем пример с предков, но им - и родителям, и детям - надо очень постараться, чтобы стать чужими друг другу. Впрочем, Ты преуспел в этом: ведь любовь и страх скверно уживаются. Мир, построенный на страхе, - куда уж хуже?

- Хуже - только равнодушие! - не выдержала Эльдин. - Впрочем, страх для него - замечательная почва! Но еще немного, о Единый, и Ты получил бы инструменты, уставшие даже бояться...

- Уже устали! - пробурчал Ауле.

- Еще много выдержали... - нахмурилась Эльдин.

- Потому что многие умудрились бояться не за себя, - процедил Курумо, - а из таких можно веревки вить до бесконечности...

- Проку-то! - махнул рукой Эру, залпом выпив еще один кубок.

- Вот именно - 'проку-то'! - Манвэ встал. - Позвольте мне огласить некоторые выводы из нашей задушевной беседы: во-первых, согласно решению Круга, нас снова пятнадцать. Во-вторых, - он повернулся к Эру, - Ты понимаешь, о Единый, что попытка принудить нас изменить это решение закончится войной. Даже если мы приложим все усилия, чтобы это не задело Эндорэ, даже если они увенчаются успехом... Допустим, мы погибнем или попадем в заключение - найдешь ли Ты во всем Чертоге нам замену? Можешь, конечно, заставить - будет совсем распрекрасный мир со стихиями, работающими из-под палки... Впрочем, к добру ли, к худу, но мы срослись с Ардой, и вряд ли разрыв между нами закончится чем-то хорошим. Посему осмелюсь предложить Тебе, Эру Илуватар, дать нам возможность навести в нашем доме порядок, самостоятельно выбирая, с кем быть в союзе, а с кем - воевать. Право, так будет лучше для всех, включая Арду. Более того, Тебя отсюда никто не прогонит, если не позволишь себе лишнего. Я даже предоставлю Тебе один из покоев на Таникветиль, дабы Ты наблюдал происходящее здесь не из Чертога. Мы же займемся Эндорэ и постараемся примирить живущих. Войны - это наша вина, нам и расхлебывать. Я сказал. Вопросы и предложения есть?

Большинство согласно закивали. Эру промолчал, метнув в сторону Короля испепеляющий взгляд.

- Но мы отреклись от власти над Ардой и поклялись не вмешиваться в судьбы живущих, - подал голос Намо. - Что же, мы явимся и скажем: мы помирились, и вы не деритесь больше? Они со страху по углам и разбегутся, но получится, что мы вновь кого-то заставляем что-то делать...

- А чем мы хуже Истари? - проговорила Варда. - Скроем свой истинный облик и начнем потихоньку действовать.

- Тогда мы с вами! - воскликнули Аллор с Эльдии.

- Я всего полгода как оттуда, все покажу и расскажу, - добавил недомайа.

- Тогда решено, - сказал Манвэ. - Детали предлагаю оговорить у нас, в Ильмарин. Заодно провожу Эру в Его апартаменты. Ты согласен, о Единый?

Эру досадливо махнул рукой:

- Ладно, поживу здесь, раз уж вы такие добренькие. Интересно даже, выйдет ли у вас что-то. Но если не выйдет, - голос Его стал грозен, - Я наведу порядок по-своему!

- Как в Нуменорэ? - прищурился Аллор.

Эру пожал плечами.

- Мы уж как-нибудь сами, - решительно сказал Манвэ, повернувшись к двери. - Итак, господа, приглашаю перебираться к нам - а то мы и так тут у Аллора и Эльди все съели и выпили.

- Да для гостей не жалко! - улыбнулась Эльдин. - Но спасибо за приглашение, у вас строить планы похода в Средиземье будет, пожалуй, удобнее.

- Тогда - вперед! - Варда решительно проследовала к выходу, за ней потянулись остальные. Шествие замыкал Эру с непроницаемой физиономией.

* * *

За дебатами засиделись до света. Прикидывали, как добираться, чтобы не привлечь ничье внимание, какие облики принимать и какие сочинять рабочие легенды. Аллор вносил поправки и уточнения.

Эру, окинув взглядом предоставленные Ему покои, на совете присутствовать возжелал, но подчеркнуто не вмешивался, и скоро о Нем все забыли.

Наконец распределились, кто куда направляется, - а собрались в Эндорэ больше половины Могуществ Арды. Манвэ с Вардой и сотворенными выбрали Имладрис, Ирмо с Эстэ и Айо - Лотлориэн. Тулкас наметил себе для работы Гондор, а Ауле - Голубые горы. Оромэ же прикинул, что ему легче будет договориться с роханцами, в чем, как ни смешно это звучит, Нахар ему немало поможет. Само собой разумелось, что Мелькор отправится приводить в порядок Мордор, а Ульмо и так Средиземья никогда не покидал.

Остальные оставались управлять Валинором: при нынешнем, налаженно-мирном течении жизни Блаженных земель непосредственное присутствие Манвэ не было столь необходимо, а Мелькор просто мечтал показать брату Средиземье.

Совет плавно перешел в застолье, зазвучали песни, разговоры, и смех становились все оживленней. Воспоминания и истории, откровения и признания, шутки и размышления сплетались самым причудливым образом.

Эру, внешне не принимавший деятельного участия в пиршестве, внимательно глядел на собравшихся, и нечто новое мелькало в огненно-золотых глазах.

В разгар веселья Манвэ незаметно выскользнул из залы. Все, чего ему хотелось сейчас, - улечься в темной комнате и в одиночестве. Последние сутки выжали остаток сил, оставив в осадке лишь безразличную тупую усталость. Войдя в кабинет, он добрел до дивана и упал на него. Темнота и тишина словно камнями завалили, подобно кургану, по крайней мере обеспечив неподвижность.

Он не знал, сколько времени провел в зыбком полузабытьи, уткнувшись носом в подушку, когда легкий шорох у двери вернул его в действительность. Пока пытался понять, что легче - дотянуться мыслью до посетителя или открыть рот и поинтересоваться вслух, кого это принесло, за дверью прошептали:

- Манвэ, ты здесь? Можно войти?

Голос принадлежал Гортхауэру.

'Ему-то что еще надо? Порадоваться, взглянув, на что я сейчас похож? Послать его, что ли, подальше? А впрочем, плевать, пускай говорит все, что угодно, самое подходящее завершение для такого расчудесного дня...'

- Войди, - вышло сипло и не слишком величественно. Совсем расклеился. Ну и ладно.

Черный майа бесшумно подошел, теперь его голос звучал совсем близко:

- Прости, если помешал. Что с тобой?

- Отдыхаю. А что? Ты что-то хотел спросить?

- Нет, то есть... Я хотел извиниться, я не думал... То есть не хотел... Неправильно это все! - Черный майа отчаянно тряхнул головой. - Не то...

- И не так? - полуутвердительно протянул Владыка. - Сожалею, но ничем помочь не могу.

- Не смейся, пожалуйста! Я не знал, что так выйдет... И о тебе не так думал, я не понял...

- И нечего понимать. Все правильно, как еще ты мог обо мне думать и чего желать полгода назад...

- Полгода... А в Лориэне наговорил всякого... - пробормотал майа совсем смущенно. - Погорячился... Да еще злорадствовал. Поверь, я правда сожалею. Вот хоть мысли почитай!

'В этом весь Гортхауэр, - подумал Манвэ. - Или - или, среднего не дано: то за это мыслечтение прибить готов, то - "почитай!"'.

- Я верю, - прошептал он, не без труда повернув голову к нежданному собеседнику. Неудачное время для объяснения выбрал Гортхауэр - зрелище, которое представлял собой Владыка, не предназначалось для зрителей, а для него - тем более.

- Спасибо. Ты извини, что сюда притащился, - не усидеть было, не мог не сказать. Понимаешь, не скажешь сразу, а потом... поздно. - Голос майа стал глуше. - Ладно, я пойду... - Он встал, но вновь присел возле ложа: - Послушай, хочешь, силой поделюсь, а? И целительством я занимался...

- Ничего, не развалюсь. Отлежусь, и все пройдет. Но все равно спасибо. Ты иди, не беспокойся.

Манвэ протянул руку Гортхауэру, тот осторожно пожал ее. Затем встал и, тихо ступая, вышел из комнаты, бесшумно затворив дверь. Спустя мгновение послышался его шепот:

- Потом заглянешь! Отдыхает он, понимаешь?

- Зайди, Аллор. - Король уловил присутствие недомайа. Нуменорец скользнул внутрь и уселся на то место, где минуту назад сидел Гортхауэр.

- Извини, что-то я забеспокоился. Если желаешь, то сейчас уйду; но могу быть неподалеку, покараулю, чтобы не тревожили. - Недомайа улыбнулся. - А ты просто отдохнешь.

- Посиди немного, если можешь, - прошептал Манвэ. Почему-то присутствие нуменорца не заставляло держаться, собирая остатки воли, скорее - успокаивало. - Там все спокойно? - спросил он, помолчав. - Видишь, не смог я выдержать до конца, недотянул - стыд какой... И не утешай, не объясняй ничего, - поспешно добавил Вала, почувствовав, что недомайа собрался что-то сказать. - Неважно уже все...

- Я и не утешаю, - пожал плечами Аллор. - Хочешь покурить? - Недомайа прикурил две пахитоски и одну поднес к губам Владыки. Тот с удовольствием затянулся.

Помолчали, сосредоточенно дымя.

- Ты не жалеешь, что все так вышло? - тихо спросил Аллор.

- Нисколько. И на тебя не сержусь и не обижаюсь - ты ведь об этом думал? Я ведь сразу понял, что от вас жди сюрпризов...

- Дождался...

- Выбрал. Так что можешь, конечно, поломать голову над ролью личности в истории и над степенью собственной значимости - но, по-моему, тебе это быстро наскучит, друг мой любезный.

Глаза Владыки понемногу оттаивали.

- Может, вздремнешь? - участливо предложил нуменорец. - Я уже выучился у Ирмо ласковые сновидения ваять. Даже могу остаться и проследить, чтобы никакая дрянь не вылезла.

- Да ладно, там пир, гости, что тебе в темноте сидеть?

- Может, на тебя смотреть нравится, - ухмыльнулся недомайа.

- Эстет... - Манвэ медленно перевернулся на спину. - Ну любуйся... А я и впрямь пока посплю.

- Вот и спи.

- Слушай, - Владыка оторвал голову от подушки, - а ты знаешь какие-нибудь средства от похмелья?

Аллор вопросительно вскинул бровь.

- Ну представляешь, что с нашим разлюбезным Отцом будет наутро? Его и так от нас, похоже, тошнит...

- Пьяный демиург - звучит неплохо.

- Только в сон мне Его не вплети ненароком, - усмехнулся Владыка, закрывая глаза.

- Мы ж не звери... - хмыкнул недомайа, укутывая Короля Арды наскоро сотворенным одеялом. Закурил. Прислушался. Было тихо, но майа ощущал приближающиеся сущности; ничего удивительного, но придется еще посидеть - пару часов здорового сна Владыка заслужил...

ИСПОВЕДЬ НУМЕНОРЦА, НОСИВШЕГО КОЛЬЦО

Лично ведущий следствие по делу о внезапном исчезновении отпрыска королевского рода Гимильхила, известного больше под своим квенийским именем - Аллор, начальник тайного сыска, добравшийся в процессе обыска до спальни означенного вельможи, извлек из-под широкой кровати потрепанную кожаную тетрадь. Тисненый переплет с явно эльфийским орнаментом был кое-где залит воском. Опустившись на смятые шелковые простыни, следователь открыл тетрадь наугад, и цепкие глаза заскользили по строчкам, разбирая малознакомый почерк.

* * *

'...репутацию династии! Великий нуменорский народ, несущий свет отсталым племенам, не потерпит сомнительных типов среди Высших! Думаешь, если ты племянник Владыки Андуниэ, не говоря уж о том, что ты - племянник короля, так можешь вытворять все, что в твою шальную голову взбредет?!'

Дядюшка ерзал на троне, из последних сил удерживаясь, чтобы не вскочить и не начать бегать взад-вперед по зале. Он бы еще руками размахивать начал, как купец на торгах... Интересно, за что именно сейчас он мне устроит выволочку? Неужто за вчерашний поединок? Вольно же было Нимрухилу (ныне покойному) рассуждать об эстетике здравого смысла с переходом на личности? В конце концов, я действовал в лучших дядиных традициях: заткнуть глотку одному крикуну, чтобы другие потом шепотом беседовали...

'Ты определись наконец, с кем ты и кто ты?! Что за вечные выходки? То на эльфийском всю ночь распевали, то оргию закатили, да еще в формах дворцовой охраны! Не замок, а проходной двор, балаган, тайны всякие подозрительные... Может, еще чернокнижием балуешься?!'

И дальше в том же духе. Где-то через полчаса стало ясно, что в данном случае дядюшке донесли, что мы с Гортхауром о чем-то долго трепались наедине, и он счел нужным обеспокоиться.

Так бы сразу и сказал! Пришлось доходчиво и верноподданно разъяснить, что должно быть хоть одно место на нашем затраханном острове, где наш великий народ может чувствовать себя посвободнее, и что это явно не его, дядюшкин, дворец.

И вообще, раз уж повелел выпустить Саурона из-под ареста, то где-то ему бывать надо, а начинать свое общение с мореходного училища едва ли следует.

Похоже, под конец дядя уверовал, что я чуть ли не державу спасаю, гробя свое время на укрощение всякого сброда, и даже подобрел, ибо про последний поединок расспросил благосклонно.

Короче, расстались внешне как добрые родственнички...

Интересно, на сколько еще меня хватит? Конечно, игра - одна из главных прелестей житейских, но такая однообразная...

Вскакивать из-за стола посреди обеда по пять раз, вопя всем скопом: 'Айа Нуменорэ! Айа Фаразон!' - то еще развлечение...

Впрочем, хвала Эру, забавного еще хватает - пожалуй, здесь даже более, чем в Эндорэ...

* * *

Нуменорец закрыл тетрадь. Это явно был дневник, следовало приобщить его к делу. Документ мог пролить свет на странное исчезновение вельможи. Свидетельские показания о дне, когда высокородного Аллора Алкарина, известного также как арбитр изящества, видели в последний раз, мало отличались бы от показаний, взятых в любой другой день за истекшие несколько лет. Слабый свет в окнах, странно-ритмичная музыка пополам с взрывами ледяного хохота, зеленый огонь из бойницы замковой башни... Кто-то, впрочем, заметил ярко-красную вспышку в той же бойнице, после чего башня погрузилась во мрак. А новых посетителей не наблюдалось...

Он окинул взглядом опочивальню - беспорядок с печатью изысканности, убранство было гармонично, и разбросанные как попало книги, холсты и одежда не нарушали эту странную гармонию. Впрочем, витало нечто... чужое. Неживое. Ему почудилось, что он забрел в старый склеп и присел на саркофаг. Странно, что раньше не почувствовал, - бывать в жилище недавно почивших ему приходилось едва ли реже, чем у себя дома...

Мертвые... И что это лежит на коленях? Ах, да, дневник! Итак, сначала... Обложка отвалилась с глухим скрипом.. Первая страница была испещрена набросками - динамичными и умелыми. Да, конечно, то, что этот арбитр изящества, был (является?) художником, - известно. Картины, рукописи, скульптуры - год от года все страньше и страньше, следователь видел их и в замке, и в других домах... Эти - явно ранние: просто зарисовки. Внизу страницы значилась дата - самое начало войны с Мордором. Давненько. Он тогда сам только пришел работать в сыск... Дальше шли записи - четкий, на первый взгляд, почерк, с сильным наклоном, острыми углами и 'хвостами' в окончаниях и выносных линиях букв, делающими его порой неудобочитаемым. Глаза сами собой начали продираться сквозь чернильный лабиринт.

* * *

...Хорошо, что прихватил тетрадку, - приятно держать в руках эльфийскую работу.

Почему бы и не начать записывать? Сколько раз уже собирался... Теперь, конечно, самое время - на войне удивительно много свободного времени в промежутках между размахиванием мечом. Разумеется, если не нужно особо тщательно отмывать доспех...

Потом, возможно, будет занятно перечитать - если по глупой случайности не отправлюсь гулять по Путям. Тогда читать будет кто-то другой... Понятно теперь, почему я раньше этого не делал - все время ощущение, что твою писанину уже из-за плеча кто-то читает. Начинаешь следить за стилем и прочее. Теперь как-то это ощущение сгладилось, да и наплевать на этого 'кого-то' стало.

Пожалуй, записывать буду события - и всё. Разве что от замечаний по ходу действа не удержусь.

* * *

Да-а, эта война сильно отличается от предыдущих. Топаем себе сквозь материк бодрым маршем под фанфары. Тишь да гладь, никаких приключений, не то что прошлая кампания против харадрим...

Вот хоть та вылазка. Приказ был прост, как деревенский поцелуй, - очистить берег перед высадкой основных сил. Таким вещам нас и учили на тайных сборах в обстановке повышенной секретности - убивать всем, что под руку подвернулось, а если не подвернулось - тоже убивать. То есть - чистить. Занесло же меня... Впрочем, уж если воевать - то воевать, все надо попробовать. Куда же без острых впечатлений? Поединки, купание и гонки на досках с парусом в бурю, даже гонки на колесницах успели приесться. Уже и нервы не щекочет.

Так или иначе, берег мы зачистили. Пока их дозорные напряженно высматривали корабли и озирались вокруг, мы выросли перед ними прямо из полосы прибоя и вырезали большую часть прежде, чем кто-то рот открыть успел. Их было немало, пришлось израсходовать весь запас подручных средств, от метательных дисков до кинжалов, пока дошло до мечей. Потом мы рассеялись по прибрежным кустам, преследуя оставшихся. К рассвету часть из нас облачилась в форму убитых, какая почище, а остальные, собрав снаряжение, устроились отдохнуть. Малопривлекательное занятие - извлекать те же диски из трупов, потом оружие отмывать и раскладывать. А на такое приключение денщика не потащишь, увы. Ванну бы сейчас с травным настоем и пару молоденьких массажисток...

Все же как искатель ощущений скажу: не зря я влез в эту секретно-тайно-особую команду. Что-то в резне сродни дикарскому чувственному танцу - смена плавных и резких движений, время то замедляется, противник словно движется под водой, то ускоряется, и не успеваешь уследить за движениями собственного тела. Свистящая партия лезвий под аккомпанемент стонов и звона доспехов...

Если бы еще не грязь - тело, увы, состоит не только из крови и костей. Мертвые в серебре доспехов, подобные распотрошенным рыбам, - и запах соответствующий!

* * *

Рано заскучал, без стычки все же не обошлось. Ну, отбросили мы их, как комок глины с сапога... Не совсем уж так легко, впрочем. Когда мне удалось наконец взглянуть в зеркало, ничего хорошего я там не узрел после почти недели без мытья. Лицо в разводах - любой дикарь такой боевой раскраске позавидует, волосы свалялись, как лежалые водоросли, а глаза как две пыльные льдинки.

Дядя всех собрал для отеческого 'спасибо', но я предпочел просторное корыто с ароматической водой. Обнаружил, к моему огорчению, свежий разрез наискось через грудь - и когда задеть успели? Удивительно, как от этой грязищи заражения не вышло, хвала Валар. Шрам, наверное, все же останется - вот так и нарушается гармония...

* * *

Месяц спустя.

Мордор сдается. Над башней Барад-Дура взлетел белый флаг, и сейчас к нам прибудет посольство для переговоров. Похоже, сам Саурон в ставку явится. Дядя прислал адъютанта с распоряжением прибыть туда же - не иначе, для красоты. А для чего еще являть Темным мою полуэльфийскую физиономию?

* * *

Саурон сдался на милость победителя. Этакое смиренное достоинство или достойное смирение. Правда, показались мне в полуопущенных долу глазах некие искорки...

Воистину, дядюшка вжился в роль триумфатора. Владыка Запада во всей красе и величии. Он, сказать по правде, весьма представительный мужчина, настоящий беорнинг. Саурон рядом с ним кажется хрупким юношей, хотя они одного роста. Красив утонченной эльфийской красотой, утонченной даже по эльфийским канонам. Говорит на адунаик, причем очень чисто, даже слишком. Интонации неуловимо чуждые, и возникает ощущение, что он тщательно конструирует фразы. Разумеется, ведь адунаик никак не может быть для него родной речью.

Интересно, какая речь является родной для майа? Валарин?

Его Величество выдвинул интересное стратегическое условие - Саурон должен отбыть с нами в Нуменор как заложник за всех своих подданных. Со всеми полагающимися радостями: от пешего участия в триумфальном шествии до заключения в одном из многочисленных подземелий королевского дворца (относительно удобном, полагаю). В лучшем случае - в башне. Саурон слегка скривился, потом мрачно кивнул. Дядя победно усмехнулся, а мне вновь почудились лукавые огоньки в майарских глазках. Поистине, Темный Властелин может радоваться - спас большую часть войска и жителей, крепость свою оградил от разорения, - впрочем, есть ли у него кто-то, кто ему дорог настолько, что можно радоваться, избавив его от участи заложника и себя - от тревог за него?.. А что для майа несколько десятков лет? Можно и потерпеть, а там... 'либо конь помрет, либо король...' - но никак не сильнейший из майар...

Какой все же красавец! Конечно, в этом нет ничего удивительного, но все же, несмотря на то что он Враг, приятно, что водятся на Арде столь эстетичные создания. Право, и так люди начали считать себя эталоном красоты...

Задумался и вдруг почувствовал на себе его взгляд. На мгновение встретились глазами, в его взгляде мелькнуло нечто похожее на интерес. Забавно.

* * *

Парад победы. Я шагом еду на своем вороном, крайнем в ряду за Его Величеством, и вижу профиль Саурона, шагающего за королевской колесницей. Поблескивает на горле золотой ошейник, ловя полуденное солнце. Движется он с неподражаемым изяществом, лицо спокойное, какое-то безмятежное даже. Но глаза из-под полуприкрытых век смотрят пристально и даже ехидно. Впрочем, во всей осанке читается смирение и покорность судьбе, так что издалека все, несомненно, выглядит вполне благопристойно.

Похоже, Саурон уже что-то задумал. Нашел же дядюшка развлечение себе на голову...

* * *

Начальник сыска перевернул страницу. Судя по новой дате, со времени войны с Мордором прошло три года. В начале страницы красовались несколько ироничных портретов, выполненных пером, потом снова шел текст. Почерк заострился еще сильнее, но он уже привык и легко разбирал слова.

* * *

...Знаменательное событие: Саурона выпустили из-под замка, и ему дозволено высочайшей милостью почти свободное передвижение в пределах Арменэлос. Интересно, отчего бы это дядя так расщедрился? Отчего бы Саурону не бежать? Впрочем, зачем? Воевать? Повторять историю трехлетней давности - явная бессмыслица, любому понятная, а не только майа.

Но, похоже, скоро в столице будет веселее...

* * *

Неделю спустя.

Это было уже десятое приглашение от Зимрадуна (вот уж бриллиант так бриллиант!), и подыскать достойную причину для отказа показалось труднее, чем наконец соизволить согласиться. Впрочем, любезный верноподданный Зимрадун, будешь ли ты действительно рад? По крайней мере, твой прилизанный особняк, сочащийся роскошью, битком набитый 'хорошим обществом', слегка пошатается...

Под утро.

Было презабавно: хозяин крутился вокруг, ловя каждую благоглупость из моих уст, а гости слегка вздрагивали от каждой вполне невинной вольности. Я потешался как мог, чтобы не уйти на Пути от скуки, и порой не без некоторого удовольствия наблюдал, как в глазах у Зимрадуна появляется выражение гончей, напавшей на след, а лоб ломает буря морщин от натужного желания запомнить мои крамольные замечания, дабы нынче же ночью настрочить донос и передать куда следует. То есть он не позднее завтрашнего дня ляжет на стол к моему приятелю Ломизиру, а вечером того же дня я уже буду держать его в руках, скучающе оценивая ораторские способности пишущего и отмечая стилистические погрешности...

Впрочем, я бы все же быстро пресытился шпильками, коими размахивают фехтовальщики словесных дуэлей, если бы не заметил у окна Саурона, с легкой улыбкой втолковывавшего нечто паре восторженных юношей. Еще раз изящно взмахнув рукой, он покинул своих собеседников и направился в нашу сторону. Приблизившись и взглянув на меня так, словно вокруг голая степь, он представился и поинтересовался, имеет ли он честь беседовать с благородным Аллором. Я отметил, что мы еще не беседуем, и предложил исправить это упущение.

Странно он общается - словно большая его часть находится не здесь. Вежлив, обаятелен, предупредителен - но все это выглядит так, будто он отдал команду внешней своей оболочке говорить и двигаться, а внутри... Взгляд, устремленный на тебя и сквозь тебя. Я улыбнулся еще шире и поинтересовался различием некоторых терминов, касающихся живописи, в синдарин и нолдорин. Хозяева чуть не отскочили за пределы слышимости (эльфийская крамола!), а Саурон слегка помрачнел. Кажется, что-то еще из глубин его сущности подтянулось к взаимодействующей с миром оболочке, словно рыбина поднялась со дна почти к самой поверхности. Я светски пояснил, что вопросом сим задался, разбирая рукопись по технике фрески, хранящуюся в нашей родовой библиотеке в Андуниэ и принадлежащей, по преданию, перу самого Келебримбора. Гортхауэр (а при общении я обращаюсь к нему так), внешне ничуть не смущаясь, поддержал беседу, вполне лестно отозвался о творчестве того же Келебримбора, потом беседа пошла об искусстве вообще.

Похоже, разговор его несколько увлек, создалось ощущение, что доля его присутствия растет. Так и проболтали до конца приема, потягивая хозяйское вино.

Предвкушаю завтрашнее прочтение доноса...

* * *

Распорядиться заложить выходящие на главную улицу окна залы - безумно раздражают чуть ли не ежедневные марши. Витражи, естественно, сохранить.

* * *

Вместе с Урехилом и Белизиром переоделись матросами и болтались по порту и окрестностям. Закончили похождения в кабаке 'Морская свинья', где Урехил за количество выпитого удостоился переходящего звания 'Морской боров', - чрезвычайно изысканно. Всегда забавно наблюдать, как он перевоплощается из аристократа в мужлана...

* * *

Третий день сижу над переводом с синдарин малоизвестного варианта 'Ле о Лейтиан'. Очень вероятно, что вещь не эльфийская, хоть автор знал язык очень неплохо. Просто некоторые обороты и ряд логических связок ближе к людскому сознанию. Во всяком случае, свиток старый, и пергамент, и чернила соответствуют.

Людское сознание, эльфийское сознание... Знаток нашелся! У самого-то - какое? Часто слышу от окружающих, что мыслю не по-человечески, причем непонятно, хорошо это или нет. Впрочем, иногда отношение однозначно: чужой. Иных это восхищает и интригует, других - раздражает. Что делать, мне иногда трудно не смотреть со стороны на остальных, часто кажется, что я - вне. Словно из-за стекла за всеми наблюдаю. Некоторые считают это высокомерием (будто стекло - обязательно лупа), и особо не хочется их разуверять.

* * *

Ну вот, как по заказу, - только поразмышлял о людях и нелюдях, как заполучил иллюстрацию живьем. Почтенный Сафаназир на приеме пустился в разглагольствования о расовой неполноценности и, соответственно, о преемственности господства рас же. Мол, люди - совершенное творение Эру, а эльфы - декоративный придаток людской цивилизации...

Теперь он будет говорить очень тихо, если вообще сможет, - на дуэли я повредил ему горло. Не надо было с таким покровительственным выражением лица втягивать меня в ученый спор, не продумав стиль аргументации...

Странно, что при всем известном эльфийском происхождении правящей династии, к коей и я принадлежу по крови, явным эльфинитам вроде меня приходится чуть ли не оправдываться за свои удлиненные глаза и островатые уши!

Конечно, вот дядя - это да, типичный дунадан, плоть от плоти народной, образцовый Человек. Подлинно народный Владыка...

* * *

Все меньше причисляю себя к людям. Может, отправиться к Элронду на материк? Впрочем, уж там-то я буду именно человеком. Тем более что, даже если и проживу больший срок, чем средний человек, все же состарюсь, а стариться в окружении эльфов - печальное зрелище и занятие, сожаления достойное...

* * *

Пару месяцев спустя.

Вчера опять заходил Гортхауэр. Вечеринка была в разгаре, и уже наметилось центробежное движение к нишам и углам. Майа прошелестел по залу, рассыпая приветствия и комплименты, покружил, как бабочка по цветам, и добрался до меня.

Очень скоро вокруг собрался народ - каждый из нас вечно собирает публику, а уж вдвоем...

Постепенно все же большинство заснуло или уединилось, кого-то унесли слуги, а мы все болтали, покуривая кальян.

Может же он пить, не пьянея. Мне это тоже свойственно, но не в такой же степени! Неужели ему могло показаться, что я задался целью его перепить? Смешно. И вообще, что-