Соколова Марина Александровна: другие произведения.

Охранная система "Банши". На страже замка и его хозяина

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 9.84*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Соня сделала свой выбор, поддалась жалости, пошла на поводу совести и страха неизвестного - банши осталась в замке чернокнижника. Да и должен кто-то позаботиться об этом вредном и невероятно могущественном ребенке. Но разве охранная система может быть не только сигнализацией, но и нянькой? Это и предстоит выяснить Соне, не забывая стоять на страже замка и его хозяина - обновлено 12.02.2018

  
  
  Оглавление:
  Проблемы чернокнижника
  На все свои причины
  Старый друг и новый знакомый
  Вы приняли правильное решение, мадемуазель
  Даже не знаю, какой вопрос интересней
  Немного о Мэри
  Покой нам только снится
  Ля-ля-ля и новый гость
  Вестник смерти и желание выпить
  Пора покинуть замок
  
  
  
  Проблемы чернокнижника
  
  После гибели Мориган и разрушения врат прошла всего неделя, но за это время многое изменилось. Случившимся с чернокнижником заинтересовались в Ковене и это неудивительно, ведь Эрик Кроу не только смог избежать расплаты за магию, но и помолодел, фактически начал жизнь заново. Это открывало невероятные перспективы для магов, перед которыми уже маячило чуть ли не бессмертие, им оставалась самая малость - понять, что и, самое главное, как произошло. Естественно, всех подробностей маги узнать не могли, ведь об угрозе вторжения симбионтов знали лишь трое: сам чернокнижник, Тхар Анер Тух, вернувшийся на огненные острова, и Соня. Все трое предпочитали не распускать язык, ведь осознавали, что излишняя болтливость может навредить им. Увы, их молчание не могло помочь избавиться от зачастивших в черный замок гостей. Ковен желал получить ответы на свои вопросы и не собирался церемониться с мальчишкой, коим стал некогда грозный маг. И пусть пока никакого решения не принято, Эрику Кроу было о чем беспокоиться, ведь законы Этерции суровы и обязательны к исполнению, а он сам теперь всего лишь ребенок. У него было всего два пути: вырасти и вновь стать совершеннолетним или же найти лазейки в законе, которые избавят его от раздражающей и весьма неприятной опеки Ковена. Первое было невозможно физически: даже если начать бездумно употреблять магию, на то, чтобы наверстать десять лет уйдет года три и это в лучшем случае. Второе было более реально к осуществлению, но для этого придется заручиться поддержкой влиятельного консула юридической службы, что, в свою очередь сулило дополнительные траты и проблемы.
  
   Что же касается Сони, то банши все еще не определилась с тем, как она себя ощущает, и как на ней сказалось произошедшее. Девушка скучала по своему другу, вернувшемуся в оранжерею, где он теперь медленно рос в новом красивом горшке. Банши не знала, сколько времени потребуется на то, чтобы вновь увидеть прежнего Зубастика, не была уверена в том, что он помнит ее, и они снова окажутся друзьями - все это удручало, как и тот факт, что она поддалась жалости, пошла на поводу совести и страха неизвестного - осталась в замке. Самым печальным для банши было то, что она сама добровольно отказалась от возможности вернуться домой. Соня с новой силой начала грустить по родному миру, по его удобству и мелочам, по семье, которую потеряла навсегда. Ей оставалось лишь смириться с тем, что она больше никогда не увидит никого из родных, друзей или просто знакомых. Теперь у нее окончательно другая судьба, да и она другая. Возврата к прежней жизни нет, ей суждено до конца дней своих оставаться охранной системой в замке чернокнижника. Путь домой для нее закрыт навсегда, ведь без врат вернуться невозможно. Теперь Эрик точно не станет строить их заново, да и вряд ли сумеет найти нужное количество черных камней, а без них никак не обойтись, об этом девушке поведал Терлак, теперь свободно перемещающийся по замку, пугая местных обитателей. И только бесстрашная Мэри не боялась безликого и даже угрожала. Наверное, только сердобольная кухарка и радовалась тому, как все обернулась. И пусть она не знала всех подробностей, но маленького хозяина обожала и всячески баловала, напоминая чрезмерно заботливую мамашу.
  
   Соня все больше времени проводила на своем чердаке, разгребая завалы старья и пытаясь превратить это место в подобие настоящей комнаты. У нее это уже начало получаться, что было хоть каким-то поводом для радости.
  
   Все вроде бы было тихо и спокойно, шло своим чередом и никаких угроз больше не намечалось. По крайней мере, Эрик не затевал ничего опасного и судьбоносного, занимаясь делами более земными. Вроде бы... А вот на душе все равно неспокойно. Не выходил из головы банши колючий взгляд мага, его слова об опекуне и рассказ об обучении, который чернокнижник поведал ей у камина. Но ведь хуже, чем могло быть, уже не станет! Этерция не погибнет, её магию никто не выпьет, а сам Эрик Кроу жив и здоров, у него вся жизнь впереди! Именно эти мысли утешали охранную систему, грядущие неприятности не могут быть более внушительными, чем те, которых удалось избежать.
  
   - Ну и как мне теперь жить? - в очередной раз сама у себя спросила банши. С одной стороны, она гордилась собой и даже ощущала особую значимость, ведь она спасла целый мир и несколько дорогих для нее существ, но с другой стороны, до того судьбоносного дня, она жила слабой надеждой на возвращение домой, мечтаниями о том, что все-таки как-то сможет стать прежней собой. И вот теперь этой надежды больше нет - остается лишь окончательно смириться.
  
   - Как обычно, выполняя свои прямые обязанности, - раздался неприятный писклявый голос, силящийся звучать грозно и сурово.
  
   - ААА!!! - вскрикнула девушка, резко подпрыгивая на месте. Ей уже удавалось контролировать свой голос, так что на этот раз разрушений не было. Соня гневно уставилась на своего хозяина, что, помолодев, уже не внушал былого трепета. - Смерти моей хочешь? Зачем пугать?!
  
   - Не хочу. Твое повреждение повлечет за собой дорогостоящий ремонт, к тому же некому будет охранять мое имущество, - чернокнижник скучающе оглядел чердак, искренне не понимая, как можно променять нормальную комнату на это. - И я тебя не пугаю. Могла бы и раньше заметить мое появление.
  
   - Я тебя не чувствую, так что не могла бы, - насупилась банши, ежась от неприятного холодка, пробежавшего вдоль спины. Довольно-таки странно видеть ребенка с таким взглядом. Это вполне можно назвать жутким. Именно в такие моменты девушка начинала вспоминать, что перед ней вовсе не ребенок.
  
   - А глаза и уши тебе на что?
  
   - Ну, уж явно не для красоты, - огрызнулась Соня. Обидно. Вот прямо до слез обидно! Никакой благодарности! А ведь она спасла этого человека, своей мечтой о возвращении домой пожертвовала. Хотя... Её ведь об этом никто не просил, это было её решение, так что требовать благодарности глупо. - Чего надо? Нарушителей нет. Пытать тоже некого или тебе нужны мои выдающиеся вычислительные способности?
  
   - Никаких манер, - раздраженно бросил мальчишка, закатывая глаза. - Пошли в кабинет - нужно обсудить пару вопросов.
  
   - И что же это за вопросы? - банши нехотя поднялась с места. Сегодня она решила принарядиться, чтобы порадовать себя любимую, а то постоянно ходить в серых платьях неинтересно и вообще подавляет. Так что среди вороха старой и вышедшей из местной моды одежды выбрала темно зеленое платье, украшенное черными, где-то слегка порванными и потрепанными кружевами. Вот только из-за собственной мертвецкой бледности и насыщенности цвета самого наряда выглядела она жутковато и даже зловеще. Ну и что, Соня решила не думать об этом. Все равно её почти все боятся, так что хуже не станет.
  
   - После того, что ты натворила, у меня полно проблем, так что придется подумать, как их решать, - буркнул Эрик, стремительно подвигающийся вперед, при этом, не оборачиваясь и не замедляя шаг. - Скоро в замок зачастят гости, и, поверь, не все они будут приятными, так что тебе придется усвоить несколько важных правил. Отдыхать тебе больше не придется, Соня. И ты сама в этом виновата!
  
   - Начинаю жалеть, что спасла тебя, - обиженно всхлипнула оскорбленная в лучших чувствах банши.
  
   Маленький чернокнижник ничего не ответил, он вовсе не хотел грубить и вести себя так, но ничего поделать с собой не мог. Его раздражало его новое тело и положение, но еще больше злило то, что Эрик понятия не имел, как будут развиваться события дальше. Он не контролировал ситуацию, не знал, что будет дальше... И все же, несмотря на все свое ворчание и недовольство, мальчишка был благодарен Соне за то, что она сделала и чем пожертвовала ради его спасения.
  
  ***
  
  Снова банши оказалась в кабинете своего хозяина. Нужно признать, что она окончательно освоилась здесь и уже не испытывала никакого напряжения и страха. Жаль только, что теперь её помощь больше не нужна Эрику, так что бывать в кабинете и заниматься расчетами нет никакой необходимости. Девушка лишилась весьма умиротворяющего занятия, которое ей нравилось. Печально вздохнув, скинув на пол бумаги, которыми был завален стул, Соня уселась на освободившееся место.
  
   - Ну, выкладывай, что нам стоит обсудить и почему мы не могли сделать это на чердаке, - сложив руки на груди, банши недовольно смотрела на своего хозяина. И пусть она уже поняла, что его милая внешность и слабый голосок не отражают сути чернокнижника и в душе он остался все тем же, что и раньше, опасным магом, с весьма отвратительным характером, ничего поделать Соня с собой не могла.
  
   - Я не люблю старый хлам, да и твой чердак меня не раздражает, - спокойно ответил Эрик. Ему не нравилось поведение и тон охранной системы, но он был достаточно умен для того, чтобы осознать, что злость вызывает не столько Соня и слуги, сколько собственное незавидное положение. Готовясь спасти мать, он уже смирился с собственной смертью, фактически распрощался с жизнью, хотя и в глубине души надеялся прожить еще немного. На деле все сложилось не так, как он планировал, и чернокнижник понятия не имел, что с этим делать. Многие мечтают начать все с начала, да и сам Эрик иногда подумывал об этом, но получив второй шанс, мужчина понятия не имел, как его употребить. Более того, у него возникло множество проблем, решать которые нужно срочно, пока они не привели к катастрофическим последствиям.
  
   - Тебя все раздражает, - безразлично ответила банши, все больше обижаясь на неблагодарного хозяина. Она все еще рассчитывала на благодарность, но, похоже, услышать нормальное: 'Спасибо', ей не суждено. - Давай, ближе к делу. Хочешь снова расширить мои обязанности? Если так, то тебе лучше хорошенько подумать о цене, ведь больше у тебя нет того, что мне нужно... Ни у кого нет.
  
   - Камни для строительства порталов невероятно редки, - кивнул чернокнижник. Как бы он себя не вел, он жалел Соню и даже был благодарен ей за спасение, о котором не просил. - Я вполне мог забрать последние из них, так что тебе ничего не светит. Можно, конечно, обратиться к Таурусу, переместившему твою душу, но неизвестно, в какое тело и в какой мир он сможет тебя отправить и сможет ли. Так что, ты права. Ни у кого нет того, что тебе нужно. Да и неизвестно, нужно ли тебе это.
  
   - Я всегда буду хотеть вернуться, - всхлипнула банши, утирая слезы с щек. - Но это не значит, что у меня не получится смириться с нынешним положением. Вот только давай не будем это обсуждать. Не береди рану, не заставляй меня снова плакать.
  
   - Посмотрим на твое поведение, - криво ухмыльнулся мальчишка. - Ну, а пока нам стоит обсудить рабочие моменты.
  
   - Давно пора.
  
   - Ты и этот замок моя собственность - это неоспоримо, но сейчас мне около одиннадцати лет, а это значит, что по нашим законам я недееспособен и не могу самостоятельно распоряжаться вами. Многие маги захотят взять меня под опеку, а фактически прибрать к рукам имущество рода Кроу, а заодно получить доступ к моей лаборатории и библиотеке. Так что в ближайшее время сюда начнут заявляться гости, как открыто, так и скрытно. Твоя задача охранять замок и меня от них.
  
   - Я и так этим занимаюсь, - банши непонимающе смотрела на бледного мрачного ребенка. В это мгновение он был похож сам на себя, на взрослого чернокнижника, с которым она познакомилась. - Но ты ведь не об этом хотел поговорить, так?
  
   - Да, не об этом. В скором времени в замок прибудет консул юридической службы, в Этерции они еще более влиятельны, чем маги или даже сам король. Именно они заключают договора, именно они способны найти в них и законах лазейки, которыми можно воспользоваться.
  
   - Одним словом, и здесь тоже обитают слуги дьявола - юристы, - фыркнула банши. Хотела бы она посмотреть на местные суды. Наверняка, это весьма занятное зрелище.
  
   - Не совсем понял твою мысль и понятия не имею, кто такой дьявол, но возможно, ты и права, - Эрик недовольно уставился на Соню. Пока он не определился, стоит ли радоваться тому, что его охранная система осмелела и все больше осваивается в его доме. Об этом он подумает на досуге. - И вообще, не перебивай меня.
  
   - Ага, слушаю дальше.
  
   - Вот и слушай. Услуги консула будут стоить мне баснословную сумму, но проблема не в этом. Я богат и, пока Ковен за меня не взялся окончательно, могу распоряжаться своими деньгами. Проблем в другом - я хочу, чтобы ты следила за этим человеком и фиксировала все его передвижения. Если что-то покажется тебе странным, сразу сообщай мне. Помимо этого тебе придется быть внимательней - маги могут попытаться проникнуть в мой дом и не факт, что ты сразу их почувствуешь. К тому же, они могут подготовиться к встрече с банши.
  
   - Мы на военном положении и никому нельзя доверять, я тебя правильно поняла? - от собственных слов мороз пробежал по коже. Этерция была логична и понятна, все в ней подчинялось договорам и законам, установленным правилам - именно это и пугало. Сами правила могли навредить, а одна неосторожная подпись или обещание перевернуть жизнь.
  
   - Да, Соня, по твоей милости, нам всем придется нелегко, - чернокнижник пристально, не отводя взгляда, смотрел на банши, словно размышляя, что еще сказать, да и нужно ли. Вне всяких сомнений, он что-то замышлял, но сама мысль еще не полностью сформировалась в его голове.
  
   - По моей милости ты жив, - в очередной раз напомнила девушка. - И не только ты, но и сама Этерция все еще не зеленеет от симбионтов.
  
   - Одно не отменяет другого, - закатил глаза ребенок. - Пойми, я не хочу снова проходить через все этапы взросления, терпеть унижение и издевательства. Маги из Ковена не преминут возможностью насолить мне, отыграться за свои прошлые неудачи, да и об эльфах забывать не стоит, они никогда не забывают обид. Мне нужно время для того, чтобы понять, как вернуть себе нормальный возраст... Мы должны попытаться его выиграть, - в черных глаза Эрика промелькнул хитрый блеск. - К тому же это в твоих интересах. Если мне назначат опекуна, именно он будет считаться твоим хозяином, а не я.
  
   - Предпочитаю тебя, - поморщилась притихшая Соня. - С тобой мы хотя бы знакомы, да и привыкла я уже к тебе.
  
   - Вот именно. Так что ступай и будь внимательна, а еще позанимайся с Терлаком. Тебе лучше освоить все способности своего вида и поскорее.
  
   - Да поняла я, поняла. Времени на отдых, скуку, и жалость к самой себе у меня нет, - буркнула банши, поднимаясь с насиженного места. Похоже, она рано расслабилась, и все самое плохое у нее впереди.
  
  ***
  
  Соня любила свою оранжерею, в которой по-прежнему бывала только она, другие обитатели замка все еще сторонились этого места, считая, что там твориться что-то жуткое и противоестественное. Растения зеленели и цвели, продолжали докладывать своей хозяйке обо всем, что творится в замке, подглядывали для нее и помогали не загрустить. Банши научилась говорить со ртами, поняла, как просматривать в цветах-зеркалах то, что подсмотрели их напарники глазастые цветочки. Это, конечно, не реалити-шоу, но тоже временами весьма захватывающе. Оказывается, в замке Эрика Кроу кипят не хилые страсти, а слуги живут так, что впору сериал снимать. А еще девушка каждый день поливала Зубастика и разговаривала с маленьким росточком, надеясь на то, что когда он вырастет, то вспомнит о том, что их связывало и снова станет другом.
  
   Вообще у Сони было всего четыре любимых места в замке: чердак, с каждым днем все больше походивший на нормальное жилье, а не на свалку, кухня, где её вкусно кормили и жалели, библиотека с огромным количеством книг и Терлаком, рассказывающим ей о прошлом Этерции и семейства Кроу, и, конечно же, оранжерея. После разговора с хозяином, банши направилась именно к своим цветам, которые понимали и любили её, как никто другой.
  
   - Неблагодарный мальчишка, - обиженно ворчала девушка, изливая душу своим цветущим друзьям. - Неужели нельзя быть хоть чуточку тактичней и добрей. Я понимаю, что на самом деле он не ребенок, понимаю, что у него будет много трудностей. Но он хотя бы жив и дома, чего не скажешь обо мне.
  
   Растения понимающе зашумели, негодующе зашептали, давая понять, что они целиком и полностью на стороне Сони. Это было как раз то, что ей нужно в этот момент.
  
   - Будь внимательна! Позанимайся с Терлаком! У нас будет много гостей, которых ты не почувствуешь! - передразнивала хозяина банши. - А зачем он тогда меня покупал? Можно подумать, я когда-нибудь его подводила. Да вообще... Я и есть замок! Он часть меня!
  
   Девушка продолжала негодовать, попутно поливая цветы. На самом деле, она не так уж сильно была обижена, да и нечего другого от чернокнижника не ожидала, ведь он всегда отличался скверным характером. Ее состояние было связано скорее уж со страхом, ведь снова впереди была неизвестность. Одна проблема решена, но на горизонте уже маячит новая. Что будет, если у замка появится новый хозяин? Что если, он будет хуже Эрика? К чернокнижнику она хотя бы привыкла, да и договора с ним у нее заключены весьма удачные. Соня с натяжкой, но могла назвать мага своим другом, с другими так может не получиться. В Этерции она всего лишь вещь, с этим сложно смириться, но кого волнует душевное состояние охранной системы?
  
   - Как же я устала от этого! Начинаю жалеть, что помогла ему!
  
   Девушка опустилась на стул, печально осматривая свои личные владения. Здесь она ощущала себя в безопасности, могла говорить и делать, что вздумается, не опасаясь того, что ее побеспокоят или прервут. Здесь можно погрустить, подумать, тихо покричать... не как банши, а как человек... на душе Сони все еще было тоскливо, она никогда не сможет позабыть о доме и смириться с потерей, но теперь банши вполне могла жить с этим. Даже слова о том, что Таурус может вернуть ее в родной мир, но в совершенно другое тело не тронули девушку. Какой смысл возвращаться домой так? Она не сможет жить своей жизнью, быть с родными и друзьями, ей придется быть кем-то другим, снова привыкать и притворяться, начинать с начала.
  
   Нет... ей это не нужно. Уж лучше остаться в этом замке и продолжать вести свое серое существование, в котором иногда все же происходит что-то интересное и яркое. К тому же, в Этерции у нее тоже появились привязанности. Все сложно и, кажется, никогда не будет иначе.
  
   - Ладно, хватит жаловаться и ныть! От этого хотя и легче, но ненамного, - Соня нежно погладила маленькие листочки Зубастика. Пока что это он был похож на простую траву, но Соня верила в то, что скоро появится зубастое соцветие и гибкие сильные лианы. - Расти быстрее, малыш, я уже скучаю по тебе. Думаю, мы даже тело для тебя найдем подходящее, Эрик обещал. Главное, чтобы ему позволили сдержать слово, - банши в очередной раз вздохнула, всхлипнула и потерла глаза. От физиологии никуда не деться, так что она по-прежнему все время хотела плакать, но к этому девушка уже привыкла. - Быстрей бы этот консул прибыл. Тогда проблем станет меньше... И хозяин точно перестанет постоянно ворчать и вести себя, как настоящий мудак.
  
   Соня ощущала все, что творится в замке, каждое передвижение, каждого человека, кроме самого чернокнижника, естественно, но все же, беспокойство не оставляло её. А что, если она не сможет почувствовать нарушителя? Не просто же так Эрик велел ей быть внимательней и тщательней выполнять свои обязанности. К тому же она уже на опыте убедилась в том, что некоторых 'гостей' почувствовать не так уж просто.
  
   - Пойти, что ли, по замку побродить, - задумчиво протянула охранная система. Учитывая ее способности, в этом не было необходимости, но волнение гнало банши вперед, не давая сидеть на месте и просто наслаждаться жизнью. Она не могла избавиться от ощущения, что что-то должно произойти. - И почему только я такая впечатлительная?! Этот мелкий чернокнижник, наверняка, специально меня накручивает! Знает, что я буду волноваться, стану бродить по коридорам всех пугая, а он спокойно будет сидеть в своем кабинете и смеяться над своей глупой нечистью.
  
   Несмотря на такие вот неутешительные мысли, Соня все-таки отправилась на обход замка. Так ей будет намного спокойней, да и не стоит все время сиднем сидеть, даже ей нужно двигаться. По пути можно будет полить другие ей растения, расставленные по всему замку. Слуги даже, несмотря на приказ хозяина, не станут заботиться о жутких цветах, так что эта задача тоже всецело на ней.
  
   - И вовсе это не обход, я просто присматриваю за своими малышами, - фыркнула банши, успокаивая сама себя.
  
  Соня парила по слабоосвещенным коридорам замка, в очередной раз поражаясь, как здесь пусто и одиноко. Немногочисленные слуги предпочитали находится на первом этаже и заниматься своими делами, чтобы лишний раз не вызвать гнев своего хозяина. Пусть он и выглядит теперь, как ребенок, они понимали, что характер и сила остались прежними. Серые холодные стены, мрачное убранство, промозглый холод, от которого спасает только камин, да и он не способен полностью прогреть огромное сооружение - все это удручало и вгоняло в тоску. Банши твердо решила, что после обхода отправится в главный зал и будет сидеть у огня, можно еще книгу с собой прихватить, чтобы продолжить познание своего вида, а еще забраться в погреб и умыкнуть бутылочку вина. Главное, чтобы это не стало привычкой, а не то она точно сопьется. Постоянное напряжение, отсутствие привычных технологий, развлекавших её в родном мире, какого-то увлекательного занятия и возможности куда-то уйти негативно сказывались на психике девушки. Она это понимала и старалась, как могла бороться с этим, находя себе занятие, но надолго ли хватить её деятельности? Соня сомневалась в себе, а точнее девушка слишком хорошо себя знала. Ей непременно нужен тот, кто будет её пинать, какой-то стимул, чтобы не закиснуть.
  
   Размышляя о своей незавидной судьбе, несправедливости мира по отношении к ней, о неблагодарном чернокнижнике, банши обследовала почти весь замок. Ничего подозрительного охранная система не заметила и не почувствовала. В замке все было по старому, количество его обитателей не уменьшилось и не прибавилось. Все тихо и спокойно. Соня уже собиралась отправиться за бутылочкой вина и книгой, когда услышала тихих шорох в стороне. Казалось, что кто-то медленно идет, при этом не утруждаясь поднятием ног, оттого получался неприятный шаркающий звук. И все бы ничего, ведь многие ходят именно так, но банши не ощущала чужого присутствия. Этому могло быть два объяснения - либо Эрик не в духе, вот и ходит так, или это нарушитель, один из тех, о которых предупреждал чернокнижник.
  
   Страшно. Жутко. Сердце уже привычно сжалось в маленький пульсирующий комок, но банши все равно направилась на звук. Это было в её природе, ведь она привязана к замку для того, чтобы выискивать нарушителей. Она уже набрала в легкие побольше воздуха, чтобы закричать со всей силы, поднять шум, сбить с ног и предупредить чернокнижника об угрозе. Соня двигалась медленно, с опаской, казалось, что в любой момент на нее может кто-нибудь выпрыгнуть. Если окажется, что это Эрик, она точно его поколотит и не посмотрит на то, что он ребенок! Нечего пугать её! На самом деле банши даже хотелось, чтобы этим шаркающим субъектом оказался именно чернокнижник, ведь тогда никакой угрозы нет и все страхи безосновательны.
  
   Еще один шаг и она все узнает. Но как же трудно его сделать! Девушка судорожно всхлипнула и заглянула за угол - и кто вообще придумал, что в замках коридоры должны быть не прямыми, а все время сворачивать? Руки бы поотрывать архитектору и строителям!
  Сначала в полутьме Соня ничего не увидела, и это её насторожило, ведь в других частях замка было намного светлее, а здесь, будто ночь началась на отдельно взятом участке помещения. Кричать! Однозначно, она должна закричать, а разбираться о последствиях будет уже после. Банши четко понимала, что действовать нужно на упреждение, ведь на хозяина её крик не действует. Она думала всего пару секунд, не больше - мысли ураганом пронеслись в её голове, но этого оказалось достаточно для того, чтобы прямо перед ней появилась темная фигура. Это был мужчина в летах, в черных одеждах и плаще, помогающих скрываться, его длинные седые волосы свисали вдоль осунувшегося лица с острыми неприятными чертами, взгляд был колючим, пробирающим, заставляющим ощутить себя ничтожеством. Незнакомец смотрел на банши, как на грязь, и пусть его лицо оставалось непроницаемым, взгляд, напротив, был весьма красноречив. Отчего-то девушка сразу решила, что перед ней маг, а не обычный вор, которого отправили выяснить все секреты чернокнижника.
  
   Еще одно бесценное мгновение было упущено, а сама Соня практически впала в ступор. Почему? Это же не первый незваный гость в замке, с которым ей довелось столкнуться!
  
   Банши отшатнулась назад, намереваясь заорать, что есть мочи. В это самое мгновение тонкие губы мужчины беззвучно зашевелились. Девушка ощутила, как что-то холодное и колючее сдавило её горло. Казалось, что тонкий слой льда покрывает её кожу, моментально становясь толще, плотнее и холоднее. Крик застыл - он не мог вырваться наружу, не мог исчезнуть, звук нарастал и усиливался внутри самой Сони, причинял боль и вполне мог убить её, разорвать на части. Банши рухнула на колени, хватаясь за горло. Она не могла дышать, не могла закричать, не могла оставить уже зародившийся звук. Это было настолько ужасающе, что казалось, будто сама смерть тянет к ней свои руки. Перед глазами начало темнеть, звуки и ощущения притупляться, по щекам текли горячие слезы - Соня была на грани. Вот и все! Сторож нелепо погибнет во время обычного обхода! И зачем она только решила осмотреться?! Банши пыталась отползти, но боль и слабость не позволяли ей это сделать. Если бы только её цветы, стоящие неподалеку могли не только видеть и слышать! Если бы только Зубастик был здесь!
  
   Её никто не найдет, не услышит и не поможет! Поблизости нет слуг, а чернокнижник, наверняка, сидит в своем кабинете и дуется на нее и весь мир. Это осознание было болезненно и неприятно, но ничего не могло изменить. Тело и душа леденели, мысли ускользали, ощущения притуплялись, застывший в горле крик был поистине убийственным.
  
   - Мерзость, - бросил незнакомец, перешагивая через тело корчащийся от боли банши. В его голосе не было ни сожаления, ни сострадания - мужчина просто констатировал факт, сообщал свое мнение и отношение к банши. Его не волновало, что он убивает живое существо - для него это было абсолютно неважно.
  
   Соня сквозь пелену слез смотрела на свои цветы. Странно, но перед смертью, она думала не о прошлом, не о несбывшихся мечтах и планах, её волновало лишь одно - кто теперь будет поливать этих милых малышей.
  
   По коридору разнесся тихий проникновенный шепот, от которого мурашки табунами пускались бегать по телу. Этот голос и непонятные слова, произнесенные им, разрушили чары, позволяя банши вздохнуть свободно. Горло больше ничего не сдавливало и разрушительный оглушающий вопль, наконец, вырвался из груди, сотрясая замок чернокнижника. Соня испытала упоительное облегчение, еще никогда крик не приносил ей столько удовольствия, блаженства на грани экстаза. До чего же хорошо! Она жива, она кричит, она может двигаться - девушка подняла взгляд полный ненависти на мага. Этот человек не испытывал по отношению к ней ни капли жалости или малейшего сострадания. Даже сейчас он смотрел на нее, как на грязь, но что самое неприятное - крик практически никак не повлиял на мага. Он лишь поморщился, но не более.
  
   - Зря ты заявился в мой замок, Рикардио, - раздался недовольный детский голос Эрика. Он успел вовремя - еще немного и Соня бы погибла, а его давний знакомый наложил бы свои жадные руки на собственность семейства Кроу. - Тебе здесь не рады, да и в гости никто не приглашал.
  
   - Так значит, эти россказни - правда? - маг был удивлен, но при этом появление хозяина замка его нисколько не впечатлило. - Весьма интересно.
  
   - И ты проник сюда лишь для того, чтобы убедиться в том, что я снова ребенок? - хмыкнул мальчишка, раскрывая свою книгу. Он успел подготовиться к встрече и не собирался никого щадить. Любой, кто проникнет в его дом, будет уничтожен! Главное, чтобы этих 'гостей' было не так много, и появлялись они не большими компаниями.
  
   - Да, именно за этим, а заодно уведомить о том, что Ковен уже решает вопрос о назначении опекуна, - губы мага исказились в надменной ухмылке, а взгляд стал торжествующим. - Я выдвинул свою кандидатуру, ведь мы с тобой давно знакомы, многое прошли вместе. Кто, если ни я позаботиться о маленьком чернокнижнике?
  
   - Если ты так уверен в том, что твою кандидатуру утвердят, что ты забыл здесь? Зачем тайно проникать в замок, который в скором времени может итак стать твоим? Нет, Рикардио, ты точно знаешь, что тебя никто не приставит ко мне, ведь в этом вопросе у тебя полно конкурентов в Ковене.
  
   Соня нервно сглотнула. Несмотря на то, что Эрик выглядел, как ребенок, а его голос звучал пискляво, от него все равно бросало в дрожь. Его взгляд, уверенность, то, как чернокнижник держался, вызывало благоговейный трепет. Банши точно осознавала, что её хозяин прежней и вполне очаровательная внешность этого не изменит. Она истово желала, чтобы все это поскорее закончилось и можно было немного передохнуть.
  
   - Я просто решил убедиться в том, что тебе не нужна помощь, вот и все, - ухмыльнулся маг, - делая едва заметный жест рукой.
  
   - Даже не думай, что я позволю тебе сделать это!
  
   - Моя магия быстрей твоей, ты не успеешь прочитать ни одной строчки из своей книженции.
  
   - Ха! Так-то, оно так, но ты кое-что не учел, - Эрик бросил многозначительный взгляд на свою жмущуюся к стене охранную систему. - Я не один. Крик банши не оглушит тебя, не заставит согнуться в три погибели и не отбросит назад, но он способен помешать твоей магии, да и любое физическое воздействие тоже - будет весьма эффективным. Я не один, Рикардио, и это мое преимущество.
  
   Маг в очередной раз скривился - ему было нечего ответить на это. Банши стояла позади него, впереди - чернокнижник, готовый начать читать заклинание. У него просто не получится сразу атаковать обоих! Если бы только он учел это раньше, то все сложилось бы иначе. А еще было бы неплохо узнать, как именно Эрик узнал о его присутствии. Уж точно не от своей охранной системы.
  
   - И что, теперь? - Рикардио сложил руки на груди, выжидающе смотря на мальчишку, в которого превратился один из сильнейших магов Этерции. В нем бурлило любопытство, азарт, жажда познаний и зависть. Жизнь магов не может быть долгой, а расплата неминуема, но Эрик Кроу смог избежать её - это было несправедливо
  
   - Даже не знаю, - медленно протянул маленький чернокнижник, так не убирав свою книгу. Он знал, на что способен его старый знакомый, а потому ждал всего самого худшего. Хорошо еще, что Соня не делает глупостей и уже пришла в себя. - У меня множество вариантов. Я могу запереть тебя в камере, могу сдать властям, как вора, могу прикончить.
  
   - А можешь, принять в качестве гостя, - предложил Рикардио, которого не устраивал ни один из предложенных вариантов.
  
   - Какой мне от этого прок?
  
   - Я знаю, что творится в Ковене и могу рассказать тебе о претендентов на должность твоего опекуна, а так же рассказать, кого стоит опасаться, - предложил маг.
  
   Банши смотрела на все происходящее непонимающе. Что происходит? С одной стороны, к ним забрался вор и отношения между ним и Эриком явно натянутые, даже она это видит, но вместе с тем, чернокнижник не спешит разделаться с нарушителем, а сам маг ведет себя на удивление спокойно. Это было странно и заставляло задуматься о том, что она чего-то не понимает.
  
   - Я и без тебя могу это выяснить, - хмыкнул мальчишка, захлопывая книгу. В его черных глазах загорелся недобрый огонек. - Сними защиту, я хочу, чтобы Соня тебя чувствовала.
  
   - Без проблем, - быстрый жест, пара непонятных фраз и вот, охранная система уже ощущает присутствие гостя, может его контролировать и пристально наблюдать за ним.
  
   - Отлично. Идем в мой кабинет, поговорим, - развернувшись Эрик направился прочь, не сомневаясь в том, что Рикардио покорно последует за ним. - Соня, иди на кухню, пусть Мэри приготовит ужин, а еще принеси вино из погреба. Хм... пожалуй, возьми синюю бутылку, вино Дроу сейчас будет самым лучшим вариантом.
  
   - Предпочитаю нектар фей, - нагло заявил Рикардио.
  
   - Синюю бутылку, желтые - не трогай, усмехнулся чернокнижник.
  
   - Детям пить нельзя, - буркнула банши, смотря в след удаляющимся магам. Ну, и что это было? Совсем не такой развязки она ожидала. До чего же странные отношения между этими магами! И как ей теперь в этом разбираться, да и нужно ли?..
  
  
  На все свои причины
  
  Нельзя сказать, что Соня обижена на хозяина, ведь он спас её, но неприятно ей было, это точно. Мало того, что нарушитель, вторгнувшийся в замок, чуть не прикончил ее, мало того, что он угрожал самому Эрику стать его опекуном и нагло врал, что ничего не собирался красть, так его еще и вином поить собираются! Ну, и где, спрашивается, справедливость? Паря на кухню, чтобы предупредить Мэри о госте, банши размышляла над сложившейся ситуацией. Неужели могущественный чернокнижник боится? Или дело в другом? Как же хочется засунуть свой длинный нос в дела хозяина и все выяснить. Вот только, как это сделать незаметно и без дальнейших, вытекающих из этого неприятностей. Жаль, что цветы в этом деле ей не помощники - Эрик отыскал всех ее маленьких шпионов и даже научился использовать их в своих интересах. Несправедливо!!!
  
   Соня с ужасом осознала, что все чаще пребывает в своем ворчливом состоянии и все время на что-то жалуется. Это совершенно не нравилось девушке, которой не хотелось превратиться в не просто уродливую банши, но еще сварливую бабу, не способною на теплые чувства и радость. С этим точно нужно что-то решать!
  
   - Привет, Мэри, у хозяина непрошеный гость, которого он захотел накормить, - на одном дыхании выпалила девушка, как только переступила порог кухни. Подобные вещи стоит сообщать заранее, во всем винить хозяина и сразу простить еду - лишь так можно избежать недовольства кухарки и её грозного взгляда. Эта женщина хотя и добрая, но крики банши не нравятся даже ей. Соня и сама была не в восторге от своих акустических способностей, но против природы не попрешь, да и обязанности у нее такие - кричать.
  
   - И кто же это? - раздраженно буркнула кухарка, которую уже настигла неприятная, пульсирующая в голове мигрень. Последнее время в замке все время что-то происходит, он то и дело сотрясается и дрожит от криков Сони, да и сам чернокнижник снова что-то затевает. Мэри даже начала задумываться об отпуске, чтобы немного передохнуть от этого напряжения. Вот только кто тогда присмотрит за кухней? Она на денек уехала и что в итоге? Соня и Эрик устроили беспорядок на её территории, а поле нагло заявили, что это все демон. Ага. Так она им и поверила.
  
   - Маг какой-то бородатый, кажется Рикардио. Они с хозяином знакомы оказались, вот он его и решил простить, - обиженно засопела банши, не особо надеясь на понимания и утешения. Мэри - женщина суровая и не станет просто так никого жалеть и утешать. Она, как строгая воспитательница в детском саду... Строгая, но справедливая, к тому же, она всегда накормит.
  
   - Этот, - женщина брезгливо скривилась, всем своим видом демонстрируя отношение к незваному гостю. Она давно жила в этом замке, многое и многих повидала, так что имя гостя чернокнижника показалось ей знакомым. - Знаю его, бывал он как-то у нас. Скользкий тип! Амбиции у него прямо через край бьют, а взгляд так и бегает. Хитрец и интриган! А сколько он крови попортил хозяину, и говорить не хочется! Слизняк. Он даже меня пытался подкупить! Представляешь?! Меня! Ух! Жаль он тогда от моей скалки увернулся.
  
   - Ух ты, - только и смогла произнести Соня. Даже от Тхаре кухарка не отзывалась подобным образом, а ведь с демоном она, мягко говоря, не ладит. Чем больше банши общалась с Мэри, тем больше проникалась к ней самым искренним уважением. - Если все настолько плохо, что же хозяин его не выгонит, да еще вином поит?
  
   - Все не так просто... На все свои причины, - тяжело вздохнув, Мэри принялась готовить закуски для хозяина и его гостя. Все-таки это её работа, работа, которую она любит и умеет делать. В некотором роде, женщина ощущала себя не просто кухаркой, а замкоправительницей, все её слушались, да и вообще, без нее замок Кроу придет в запустение. - Раз Эрик не прикончил и не запер его, не доложил в Ковен, значит ему что-то нужно от Рикардио. К тому же они дальние родственники.
  
   - Я так понимаю, если бы с хозяином что-то случилось, то замок достался бы ему? - нервно сглотнув, Соня быстро стащила со стола кусок солонины, к которой пристрастилась в последнее время. Девушка даже думать не хотела о том, что её несостоявшийся убийца мог оказаться владельцем замка и её самой. Банши до сих пор бросало в дрожь от взгляда, которым одарил её маг, от ощущения разрывающихся легких и сжатого горла, что по его милости ей пришлось испытать. Этот человек вызывал в ней практически такой же страх, как и проверяющий.
  
   - Возможно и так, - Мэри больно ударила Соню по рукам, давая понять, что таскать еду ей лучше прекратить. - Все будет зависеть от завещания, но у Кроу не так-то много родственников... И все они жуткие типы. Это у них семейное. Наш хозяин тоже такой, но к нему мы хотя бы привыкли, да и за своей магией он на разные мелочи не обращает внимания. При Мориган и его отце было намного хуже. Так что цени то, что мы имеем и не думай, что другой хозяин будет лучше. Не будет. По опыту могу сказать, что перемены всегда ведут только к худшему.
  
   - Да, я и не думала о подобном. Этот тип чуть не прикончил меня, да еще с таким видом, словно я нечто мерзкое, не достойное существовать в этом мире,- ответила банши, пристально смотря на продолжающую хлопотать женщину. Соне все больше была интересна судьба Мэри. Из их коротких разговоров, когда кухарка не просто сетовала на то, какая худая и несчастная банши, не просто отчитывала её, а рассказывала о себе и Этерции, девушка многое смогла узнать. И главное - Мэри не так проста, как кажется. У нее была весьма бурная молодость, она многое пережила и видела. Соне хотелось услышать эти истории, узнать, что же скрывает эта женщина.
  
   - Он на всех так смотрит. Это вообще особенность всех магов, даже эльфы не сравнятся с ними в гордыне. Хоть соревнования между ними устраивай, - недовольно ворча, женщина поставила тарелочки с едой на поднос. - Иди за вином, а это я сама отнесу, заодно гляну, как там дела.
  
   В отличии от Сони, Мэри не смущал тот факт, что Эрик, будучи физически ребенком, собирается выпивать. Она понимала, что он взрослый мужчина, хозяин, а потому возражать ему не стоит. Это на кухне она командир и никто ей слова сказать не смеет, а в остальном замке все не так просто. Мэри четко знала свое место и права, понимала, где та грань, за которую лучше не переступать.
  
   - Ага, иду, - ответила банши, и уже тише добавила. - Заодно и себе чего-нибудь прихвачу. Нужно же мне, в конце концов, стресс снять... Главное, чтобы это не стало привычкой, а то боюсь, от моего пьяного завывания замок точно рухнет.
  
  Отнеся вино магам, и не забыв прихватить бутылочку для себя, Соня тут же вернулась на свой чердак. Её настроение, и так бывшее не на высоте, окончательно испортилось, девушка хотела немного тишины и покоя. В последнее время этого все меньше в её жизни. Банши злилась оттого, что ей ничего не объясняют, а еще выводило из себя, что хозяин так спокойно общается с тем, кто чуть не прикончил её. Дело было уже не в том, что Эрик не проявил благодарности, но казалось, вовсе не ценил свою охранную систему. Соня была обижена и оскорблена таким отношением.
  
   - Вот не буду больше патрулировать замок, - ворчала девушка, пытаясь откупорить бутылку. - Не почувствовала ничего и ладно! Пусть хоть все его секреты растащат! Мне все равно!
  
   - Ты чего раскричалась? - на чердак заглянул Терлак. С тех пор, как ему дозволили перемещаться по замку, он стал частым гостем Сони, а все оттого, что от безликого так же шарахались, как и от банши. Они были товарищами по несчастью и частенько утешали друг друга.
  
   - Я не кричу, я возмущаюсь, - шмыгнула носом девушка, устремляя взгляд на библиотекаря. Они не первый день знакомы, а она все еще пыталась рассмотреть его лицо. И ведь знает, что это бесполезно, но свои попытки не оставляет, раз за разом разочаровываясь. - Представляешь, этот Рикардио чуть не убил меня, а Эрик с ним вино пьет! Зачем, спрашивается, я сторожу этот замок, если он с ворами обращается лучше, чем со мной.
  
   - Ну, это нормально.
  
   - Что?! - взвизгнула Соня, глотая ртом воздух. Её возмущение было настолько велико, что, кажется, она даже позабыла о том, как дышать. Похоже, её никто не хочет понимать и жалеть! Осталось еще, чтобы Тхар заглянул в гости и заявил, что все в порядке и зря она расстраивается.
  
   - Не кипятись, - беззлобно рассмеялся Терлак. Банши слишком мало знала об Этерции, а потому часто не понимала того, что было ясно местным жителям. Временами Соня казалась ему маленьким ребенком, которому необходимо разъяснять простые истины. - Пойми правильно, есть некоторые вещи, которые делать нельзя. Рикардио не просто маг Ковена, не просто давний соперник и недоброжелатель Эрика, но и его родственник. Это может стать как большой проблемой, так и подарком судьбы, все будет зависеть от того, сможет ли хозяин договориться с этим слизняком.
  
   - Договорится? - банши непонимающе захлопала глазками. - Хочешь сказать, что хозяин думает сделать этого мага своим опекуном?
  
   Сама мысль об этом казалась Соне чем-то омерзительным и неправильным. Она точно не сможет смириться с тем, что в замке находится Рикардио, причем на правах почти хозяина. Мороз пробежал по коже, и девушка задрожала, она словно снова начала задыхаться. Жаль, что её мнение в этом вопросе не играет никакой роли, в очередной раз банши вспомнила о том, что она на положении вещи.
  
   - Все будет зависеть от того, сможет ли он заключить выгодный для себя договор.
  
   - Не проще ли дождаться консула юридической службы?
  
   - Всегда лучше иметь про запас несколько планов, это поможет выжить и даже извлечь выгоду из любой ситуации, - со снисходительной улыбкой ответил Терлак. - Эрик умен, он знает, как заключать договора, к тому же он не любит принимать поспешные и не продуманные решения. Так что не стоит паниковать раньше времени. В скором времени к нам прибудет консул, и уже после переговоров с ним, хозяин примет окончательное решение.
  
   - А до тех пор мне придется терпеть присутствие этого мага, - буркнула Соня. Нелегко осознавать, что твой несостоявшийся убийца безнаказанно бродит рядом, а ты ничего не можешь поделать. - Хорошо еще, что сейчас я его чувствую, так что, больше с ним точно не столкнусь.
  
   - Не грусти. У тебя нет для этого повода, ты все еще жива, невредима, а еще у тебя есть я, - безликий попытался утешить девушку, но поскольку он редко занимался чем-то подобным, ничего у него не получилось. Соня лишь сильнее всхлипывала, то ли от собственной обиды, то ли из-за противной физиологии, от которой у нее глаза постоянно на мокром месте. - Давай лучше почитаем. Ты ведь все еще плохо знаешь нашу письменность. Я тебе помогу, даже могу сам почитать, если хочешь. Помнится, кто-то утверждал, что у меня приятный голос.
  
   - Ну, давай, - банши нервно передернула плечами. Этот мир и её обязанности были скучными и нудными, у нее практически не было занятий и развлечений, так что было бы глупо упускать возможность лучше узнать местную письменность. Раз уж ей все равно, кроме блуждания по замку и полива цветов, делать нечего, то почему бы не заняться самообразованием и саморазвитием? Соня тяжело вздохнула - она всегда была среднестатистической девушкой, не слишком умной, не слишком глупой, не интересующейся всякими модными хобби, вместо этого предпочитая лениво сидеть в интернете или перед телевизором, да и читала раньше она крайне редко. Но здесь, в Этерции, она не может вести привычный образ жизни, вынуждена приспосабливаться и это абсолютно не нравилось девушке. Но хуже всего было то, что банши понимала, что не хочет вернуться домой в другом теле, не хочет снова все начинать сначала, врать, притворяться кем-то другим и привыкать к новым обстоятельствам. Тогда что же ей делать? Соня не могла ответить на самый главный вопрос - чего же она хочет от жизни?
  
   Девушка вполуха слушала рассказ Терлака о своем виде, о его особенностях и способностях, о которых сама охранная система пока что даже не подозревала.
  Банши понимала, что должна слушать безликого, запоминать каждое слово, пытаться понять, как можно применить это на себе, но её мысли снова и снова возвращались к хозяину и его гостю, к тому, что ей довелось пережить.
  
   - Терлак, а давай выпьем? - неожиданно предложила девушка. Раз ей сегодня не сосредоточиться, значит надо расслабиться окончательно. А там, глядишь, и читать станет интересней, да и библиотекарь станет более разговорчивым, а его истории более увлекательными. Ничто так не развязывает язык, как хороший алкоголь!
  
   - Эх... А я-то думал, ты уже не предложишь, - неожиданно легко согласился безликий. - Ты даже не представляешь, как давно я не пил.
  
   - Меньше слов, больше дела, - Соня протянула другу бутылку, которую у нее открыть не получилось. - Открывай и наливай! Не только же хозяину напиваться, нам тоже можно. И вообще, я сегодня чуть не умерла, так что имею полное право!!!
  
  И ведь главное, банши знала, что ей будет плохо после этого, но все равно не могла остановиться. Ей хотелось просто забыться... Только сегодня... Только сейчас...
  
  ***
  
  Соня всегда была прилежной ученицей, хотя отличницей и гордостью школы это её и не сделало. Девушка умела и любила учиться, могла в нужный момент собраться и сосредоточиться на деле - сегодня эту свою особенность Соня направила на изучение способностей банши. Мало было просто слушать безликого и самой читать книги и записи, хранящиеся в библиотеке чернокнижника, нужно было еще тренироваться. Вот как раз с последним и были проблемы. В замке кричать без повода нельзя, в оранжерее тоже, оставалось только выбираться на крышу, но там промозглость и холод, да и черные камни, сваленные грудой, навевали неприятные воспоминания. Хотя Соня и гнала от себя эти мысли, но не могла позабыть, что именно она послужила причиной смерти Мориган. Ведьму убил её крик! Тот факт, что госпожа Кроу в полной мере заслужила эту кару, был слабым утешением. И все же, что-то делать придется. Банши уже сегодня ощутила, что в нынешних обстоятельствах её обычный крик уже не так эффективен, а Эрик, судя по всему, снова наложил на нее ограничения, так что орать в полную силу она снова не сможет. Если она хочет выжить и не быть убитой при исполнении, ей придется постараться. Нельзя постоянно рассчитывать на то, что чернокнижник будет мимо проходить, так что пора все брать в свои тощие руки. После того, что произошло сегодня, в душе Сони пробудилась самая настоящая злость - ей надоело, что на нее смотрят то со страхом, то с презрением и отвращением. Это уже расизм какой-то! И вообще, она охраняемый вид нечисти! Так что нападение на нее преступление серьезное и Рикардио должен понести за это наказание.
  
   - Терлак? - девушка, сощурившись, уставилась на своего друга и в настоящее время наставника, возможно в будущем он даже станет некотором роде тренажером, на который можно без проблем покричать. Выпивка пусть и не окончательно расслабила её, но настроение подняло.
  
   - Что? Решилась все-таки выйти на крышу? - безликий не скрывал своей радости по этому поводу. Крыша - это часть замка, а это значит, что ему туда можно. Оттуда должен открываться прекрасный вид на осенний пейзаж и можно даже представить, что ты вырвался из плена замка чернокнижника.
  
   - Неа, я о другом, - медленно, с трудом шевеля языком протянула банши. - Я ведь нечисть охраняемая, так?
  
   - Да, особым указом его величества, Арториуса четвертого Милосердного, - подтвердил Терлак. - Правда некоторые считают его безумным, но это уже мелочи. Закон обратной силы не имеет, а нынешний правитель поддерживает начинание своего славного родителя.
  
   - Вот и славненько. Раз я охраняемая, то у меня должна быть охрана, - Соня понимала, что это звучит немного наивно, но иначе сформулировать не могла. - Вот... А меня сегодня чуть не прикончили, причем, с особой жестокостью. Это же в корне неверное поведение, достойно порицания и наказания. Так?
  
   - Хм... Хочешь пожаловаться на Рикардио? - библиотекарь быстро понял, к чему клонит банши и готов был помочь ей в её непростом начинании и маленькой, но такой приятной мести.
  
   - А почему бы нет?! Он, вроде как, остаться намеревается, так что было бы неплохо получить компенсацию за моральный и физический ущерб, нанесенной моей персоне!
  
   - Хм... Тебе нужен консул юридической, он поможет оформить жалобу и проследит за исполнением договора. Это самые страшные люди в Этерции, их даже маги и проверяющие боятся. Я думаю, даже король не решится идти против юридической службы, а то с них станется отыскать закон, по которому он править не может.
  
   - Это, конечно, хорошо, но тут есть заковыка. На это деньги нужны, - печально вздохнула Соня, начиная терять всякую надежду на торжество справедливости. - А мне жалование не положено. Я же, вроде как, охранная система, вещь купленная, а не наемный работник, - говорить о себе, как о вещи было странно, но девушка поймала себя на мысли, что уже почти свыклась с этим.
  
   - Не волнуйся, вы с ним договоритесь. За попытку убийства охраняемой нечисти положен крупный штраф и это еще при удачном для обвиняемого раскладе. Вот с этих денег в случае выигрыша и заплатишь, - предложил Терлак. Сам он, увы, ни защитить, ни помочь банши иным способом не мог, разве что, дать мудрый и полезный совет.
  
   - Так и поступлю, - банши неуверенно улыбнулась. А может, что-то и выгорит у нее. Ко всему можно приспособиться, любые реалии мира повернуть в свою пользу, да и мысли о мести грели душу оскорбленной и обиженной девушки. Все-таки на пьяную голову к ней приходят поистине гениальные идеи. - Вот приедет к Эрику его консул, сразу к нему обращусь, пусть помогает.
  
   - Вот и правильно, для тебя это наилучший вариант. Заодно узнаешь процедуру подачи жалоб, - ухмыльнулся безликий, уже представляя себе, как разозлится чернокнижник. Это будет незабываемо! Библиотекарь, долгие годы проведший в заточении обители книг и пыли, был в предвкушении. - Ты, главное, пока о своих планах хозяину не говори, а то он может и запретить.
  
   - Не волнуйся, не скажу, если не спросит, - пожала плечами Соня. - У нас в договоре есть пункт о том, что я честно должна отвечать на все вопросы. А вот пункта, что я обо всех своих планах докладывать должна, ничего не сказано. Эрику не до меня, так что спрашивать ни о чем он не станет.
  
   - Вот и хорошо, - довольно улыбнулся Терлак, вот только улыбку безликого, как и его лицо невозможно увидеть. Скоро в замке будет весело и интересно, так что его скучное существование окрасится новыми красками, остается лишь Тхара заманить для полноты картины и эпичности предстоящих событий. - Ну, а теперь, пойдем тренироваться. Так и быть, разрешаю тебе на меня покричать.
  
   - Там холодно, - поежилась Соня.
  
   - Пока консул не прибудет, тебе самой нужно о себе заботиться, так что собирайся. Это в твоих же интересах, - безапелляцио́нно заявил Терлак. - Так что бери одеяло и пошли на крышу... Заодно и протрезвеешь немного, а то у тебя болтливость повысилась.
  
   - Ну, пошли, раз в это в моих интересах, - шмыгнула носом банши. До чего же трудно бороться с ленью и желанием ничего не делать! Ну, ничего, она справится с этим.
  
  ***
  
  Соня была рада, что ей больше не приходится шевелить ногами, а можно просто парить - на это уходит намного меньше сил. После тренировки с безликим банши ощущала себя опустошенной и уставшей, но зато в голове окончательно прояснилось, а алкоголь почти весь выветрился. Она вдоволь накричалась, начала понимать, как регулировать свою громкость и изменять свойства своего голоса. Это было непросто и выматывающее, так что девушка мечтала лишь о том моменте, когда заберется с головой под одеяло и, наконец, уснет, забудется небытии, где нет страха. Девушка понимала, что до совершенства ей далеко, но радовалась даже маленькому успеху. Её жизнь и благополучие все еще под угрозой, так что стоит собраться и постараться забыть о собственной лени.
  
   - Ну, и где ты шлялалась? - раздался недовольный, немного пьяный голос. Это прозвучало настолько неожиданно, что банши опешила и замерла на месте.
  
   - Эрик? - Соня удивленно уставилась на мальчишку, нагло расположившегося на ее кровати. Чернокнижник явно был пьян, хотя и не так сильно, как в прошлый раз, в его черных глазах еще не исчезли проблески сознания, так что можно было быть уверенной в том, что маг понимает, что говорит и делает. - Ты чего здесь забыл? Тебе же не нравится мой чердак.
  
   - В этом замке все мое, и чердак тоже, - заявил Эрик, недовольно смотря на свою охранную систему. - Ты не ответила на вопрос. Где была? Я искал, а, но не нашел тебя.
  
   - И что с того? - банши плюхнулась, рядом со своим хозяином, пытаясь понять, что же ему от нее нужно. - Ты же знаешь, что я не могу покинуть замок, так что никуда от тебя не денусь.
  
   - Но тебе могут причинить вред, а я этого не хочу, - все таким же недовольным тоном произнес в меру пьяный чернокнижник. Он все еще был способен адекватно мыслить и говорить, но вот разговорчивость мага явно повысилась. - Может, я волновался за тебя. Не смей больше исчезать, не предупредив меня. Пока я не верну свой возраст, тебе лучше быть рядом. Мало ли кто в замок заберется.
  
   - Раз волновался, зачем позволил Рикардио остаться? И вообще, как ты оказался в том коридоре? На прогулку, что ли отправился? - Обращать внимания на ворчание чернокнижника Соня не собиралась, она слишком устала для этого, да и объяснять, чем занималась, тоже. Все равно сейчас это не имеет никакого смысла.
  
   - Нет, я такими глупостями не страдаю, - самодовольно заявил Эрик.
  
   - Ну, так как?
  
   - Все просто. Твои цветы видели, что происходит и предупредили. На удивление полезные создания, так что я рад, что разрешил тебе заняться цветоводством. Нужно расставить их везде, так будет безопасней, а еще можно будет со времен заняться их разведением и продавать. Составим конкуренцию Таурусу в его бизнесе.
  
   - Да у тебя Наполеоновские планы, - зевнула банши. Она не была уверена в том, что у них получится разводить растения, но спорить с чернокнижником не собиралась. Да и вообще, нужно еще выяснить, кому по местным законам принадлежат цветы, ей или хозяину.
  
   - Чего?
  
   - Да не бери в голову, объяснять долго, да и не факт, что смогу, - Соня устало взглянула на чернокнижника. Сейчас, когда он выглядит, как ребенок, можно сказать, что он само очарование. Будет жаль, если это в скором времени изменится, но с другой стороны, эта милота только внешняя, внутри это все тот же властный и жесткий человек, с которым она познакомилась в первый день своего пребывания в Этерции. - Слушай, раз ты убедился, что я в порядке, может, уже пойдешь к себе? Я спать хочу.
  
   - Я тоже, - чернокнижник удобней устроился на кровати банши. Мальчишка явно не собирался никуда уходить, что весьма не нравилось хозяйке чердака.
  
   - И? - Соня уперла руки в бока, негодующе смотря на хозяина.
  
   - Что и?
  
   - Может, уже пойдешь к себе. Уж, прости, но я в не настроении разговаривать или возиться с тобой. Мне нужен отдых, да и тебе тоже проспаться не повредит.
  
   - Я не уйду и в разговорах не нуждаюсь, так что хватит трепать языком и ложись.
  
   Соня обиженно всхлипнула. Ну, вот опять Эрик ведет себя как форменный засранец и ведь, не поспоришь с ним. А ведь она идиотка еще помочь ему пытается, реально переживает за этого мелкого монстра! Никто не ценит её порывов! И вроде бы пора уже сделать из этого выводы и перестать пытаться кому-то помочь и совать длинный нос в дела хозяина, но не получается. Банши хотелось быть значимой, хоть на что-то влиять и не ощущать себя просто вещью. Девушка улеглась рядом с маленьким чернокнижником, демонстративно отвернувшись от него. Вот назло всем, она уснет и выспится! И никто ей не помешает.
  
   - Ты чувствуешь его? - неожиданно спросил Эрик.
  
   - Ты о Рикардио? - неожиданно до Сони начало доходить, почему маг решил сегодня спать с ней. Это открытие было невероятно волнующим и пугающим.
  
   - О ком же еще...
  
   - Да, он в своей комнате, ходит по ней кругами, - ответила охранная система. - Почему ты не выгонишь его, раз боишься?
  
   - Не боюсь, а опасаюсь, - буркнул мальчишка. - Мы заключили договор, но это не значит, что мой горячо любимый родственничек ничего не сможет предпринять. Пока я не разберусь со всеми проблемами и не верну себе нормальный возраст, лучше быть поближе к тебе. Ты сразу предупредишь, если что. Твои цветы не всегда эффективны в этом деле в полной мере, они наблюдают и беспокоятся лишь о тебе.
  
   - Ладно, уж, оставайся, - смилостивилась банши, понимая, что чернокнижнику не нужно её согласие. Девушке предстояло о многом поразмыслить, многое решить и понять, но что самое главное, дождаться прибытия консула и проследить за гостем хозяина. Соня не доверяла этому магу, точно так же, как и Эрик. А раз так, значит, стоит быть внимательней с ним.
  
  
  
  Старый друг и новый знакомый
  
   Соня проснулась от того, что кто-то поглаживал её по ноге. Ощущения были невероятно приятные, так что банши не торопилась кричать и возмущаться. Раз такое дело, то вполне можно притвориться спящей и насладиться моментом. В этом мире и в этом теле ей на ласку рассчитывать не приходится, так почему бы не позволить кому-то лишнего? Девушка улыбнулась собственным мыслям и повернулась на бок, сразу же натыкаясь на сопящего рядом с ней ребенка. В мозгу что-то вспыхнуло и пришло осознание того, что Эрик спит, следовательно дотянуться до её ноги не может, а это значит, что это вовсе не проделки чернокнижника, так мало этого, Соня не ощущала того, кто решил к ней прикоснуться. Сердце забилось быстрее, казалось, что оно намеревается трусливо сбежать из тела своей слишком нервной и впечатлительной хозяйки, да и волосы потянулись куда-то в сторону, благородно пытаясь утянуть за собой банши.
  
   - АААА!!! - заверещала девушка, резко подскакивая на ноги. Голова от смены положения закружилась. перед глазами все поплыло, но Соня продолжала верещать. Голос - её сила, так что стоит пользоваться этим! - АААА!!! - крик все нарастал, доходя до своей опасной и разрушающей стадии.
  
   - Соня! А ну, заткнись! - голос Эрика с трудом пробивался сквозь крик. - Соня!!!
  
   - ААА! - перед глазами, наконец, прояснилось и девушка все-таки смогла рассмотреть, кто же такой ласковый решил довести её до инфаркта. Крик моментально стих, а и без того огромные глаза банши стали еще больше. - Зубастик?
  
   Прямо перед Соней был её верный друг уже достигнувший привычного ей размера. Еще вчера это был всего лишь росток, маленький и вялый, но за ночь произошло настоящее чудо. Снова появилось зубастое соцветие, гибкие длинные лианы, листья стали большими, сочными, зелеными с золотистыми пульсирующими прожилками. растение выглядело несколько иначе, чем раньше, но вне всяких сомнений это был Зубастик!
  
   - Ну, Зубастик, ну, вырос, орать-то зачем? - недовольно проворчал маленький чернокнижник, все же слегка улыбаясь.
  
   - Зубастик! - Соня бросилась своему другу. Как же она скучала по нему! Увидеть его в таком виде, было для девушки настоящим событием. Сразу же позабылись все проблемы и невзгоды, появилось ощущение, что вернулся кто-то родной и близкий. - Малыш! Мне так тебя не хватало! Хочешь, я тебе покушать принесу. - банши ласково проводила костлявым пальчиком по нежным белым лепесткам, словно щекоча Зубастика.
  
   Цветок интенсивно закивал соцветием и снова лианы обвили тело девушки, давая понять, что симбионт ничего не забыл и помнить свою подругу и то, через что им пришлось пройти вместе. По щекам Сони текли огромные слезы, но это были слезы радости и облегчения.
  
   - Так и будешь реветь? - поинтересовался чернокнижник, которому надоело наблюдать за этой умилительной картиной. Он вообще не понимал в чем причина такой бурной реакции. Зубастик был в форме ростка чуть больше недели, за столь короткий срок даже соскучиться по кому-то нельзя!
  
   - Угу, буду, - сквозь слезы улыбнулась банши.
  
   - Ну и дура, - заявил мальчишка.
  
   - Сам такой, - буркнула девушка, сильнее прижимая к себе своего любимца. Ворчание Эрика её больше не волновало, более того, в голове Сони промелькнула мысль о том, что Рикардио может стать неплохим носителем для синбионта. Никаких сожалений по этому поводу она точно не будет испытывать. - Ты просто завидуешь, что его я люблю больше, чем тебя!
  
   - Делать мне больше нечего, - хмыкнул ребенок. В это мгновение грозный чернокнижник действительно был похож на обиженного мальчишку, которому нужно внимание. Все-таки физический возраст дает о себе знать - очередной повод для тревоги. Эрику срочно было нужно вернуть свой возраст, но при этом не свалиться от нервного и магического истощения.
  
   - Угу, нечего, - закивала Соня, продолжая обнимать и гладить своего друга. Если кому и можно доверять, так это Зубастику!
  
   - Да ну тебя! И вообще, тебе пора за работу приниматься!
  
   - Нарушителей нет. Твой родственичек у себя в комнате, лежит на кровати в той же позе, что и перед сном, - моментально ответила банши, не отвлекаясь при этом от своего друга. - И рада бы сказать, что этот старикан сдох, но не могу. Числится, как живой... А жаль...
  
   - Какая ты стала злая, - улыбка Эрика получилась до пугающего довольной, а в его глазах даже проскользнуло одобрение. Соня все больше привыкала к новой жизни, так что у него уже не было сомнений в том, что в скором времени девушка окончательно позабудет о доме и своей раздражающей грусти. - А ведь еще совсем недавно, всем хотела помочь, всех спасти и защитить.
  
   - Не всех, а только одного неблагодарного мага, от которого зависит мое существование. И вообще, не понимаю, чего тебя не устраивает? Можно подумать, ты сам в восторге от этого маньяка!
  
   - Не в восторге, но при определенных обстоятельствах он может быть полезен. Так что присматривай за ним, - голос Эрика стал более серьезным, а взгляд суровым и расчетливым, в очередной раз напоминая, что он не ребенок. - Я заключил с ним договор... Не самый выгодный и прозрачный, но навредить Рикардио тебе уже не сможет.
  
   - Но это не значит, что он не будет хитрить и лезть в твои дела, так?
  
   - Так, - кивнул чернокнижник. - В общем, заканчивай миловаться со своим растением и приступай к работе. Гости у нас еще будут, так что будь начеку. Настало время тебе продемонстрировать, что я не напрасно на тебя деньги потратил.
  
   - То есть, пока мои старания никто не оценил? - Соне безумно захотелось запустить в хозяина чем-нибудь тяжелым или острым.
  
   - Оценил, но свою цену ты пока не отработала, - нагло заявил Эрик, на самом деле не считающий так. Просто иначе общаться он не привык, да и скверный характер никуда не делся. - В общем, я все сказал. Принимайся за работу.
  
   - А завтрак? - всхлипнула банши.
  
   - Завтрак делу не мешает. Так что иди, да и Мэри тебя голодной не оставит. Итак, она мне уже всю плешь проела, что ты у нас худая, а я малолетний изверг тебя мучаю. Совсем забыла, кто в доме хозяин!
  
   Продолжая ворчать и ругаться, чернокнижник медленно направился к выходу с чердака. У него впереди еще много дел и забот, нужно подготовиться к наплыву гостей, проверок и просто воров, которые решат, что он утратил силу и могущество. Соня спасла его, но и при этом создала уйму проблем, которые ему предстоит решать.
  
  ***
  
   Умывшись и переодевшись в очередное вполне сносное старье, найденное в одном из сундуков, Банши направилась прямиком на кухню, где уже давно ощущала присутствие Мэри. Она точно знала, что завтрак готов, а сама добрая кухарка вся в делах и заботах, размышляет о том, кого бы накормить. Иногда девушке казалось, что это единственная забота этой женщины, и её волнует только степень сытости и упитанности обитателей замка. Сегодня Соня решила отправиться на кухню не с пустыми руками, а со своим другом, надеясь на то, что Зубастик понравится Мэри и она начнет его кормить. Конечно, банши могла бы и как раньше таскать еду для своего друга тайно, но девушке не хотелось этого делать. К тому же, теперь растение может спокойно передвигаться по всему замку, так что стоит начать постепенно приучать местных обитателей к симбионту.
  
   Увы, девушка не смогла просчитать всех последствий своего необдуманного поступка, а сама кухарка оказалась не готова к новому знакомству, да еще такому специфическому.
  
   - Ну что это такое, я тебя спрашиваю? - грозная Мэри, уперев руки в бока, смотрела на Соню, держащую в руках Зубастика. Женщина даже не пыталась скрывать своего недовольства и негодования. Создавалось впечатление, что она с трудом сдерживается от того, чтобы прихлопнуть несчастное растение скалкой. - Мало того, что ты всякую гадость выращиваешь, так этого еще и кормить надо! Не буду! Даже не проси!!! Не хватало еще на это зубастое недоразумение продукты переводить! Нет, чтоб нормальные цветы выращивать, чтобы красиво было!
  
   - Зубастик красивый, - возразила банши, сильнее прижимая к себе горшок с пока что не способным самостоятельно передвигаться растением. Похоже, идея отнести его на кухню и познакомить с Мэри была крайне неудачной. Жаль, что она заранее не смогла предугадать реакцию женщины. Теперь приходится расхлебывать и выслушивать гневную тираду кухарки. Нужно было головой подумать, прежде чем что-то делать! Увы, эта до гениальности простая мысль посетила голову девушки слишком поздно.
  
   - Красивый?! Красивый?! - глаза женщины расширились, она даже начала задыхаться от нахлынувших на нее эмоций. - Да ты, деточка, точно головой ударилась! Где здесь красота?! Только зубы да голодный желудок. Того и гляди за руку цапнет! Ты бы не держала его так близко к себе, а не то он тебе твой длинный нос быстро оттяпает. Будешь знать, как всякую гадость выращивать и с собой таскать!
  
   - Не оттяпает, - Банши уселась за стол, надеясь на то, что ее все-таки покормят. - Мы с ним друзья. Он мне помогает, любит меня...
  
   - Ага, любит, как же! Просто приноравливается и ждет, когда я тебя откормлю, чтобы не просто кости огладывать, но и мясцом поживиться! Ты только посмотри на его голодную ухмылку!
  
   - Вовсе нет, Зубастик не такой.
  
   - Не спорь со мной! - Мэри раздраженно поставила на стол тарелку с кашей. - И не смей эту мерзость больше в мою кухню приносить! Хватит и того, что твои цветы по всему замку стоят и всех пугают! На моей кухне такого не будет! Поняла?!
  
   - Поняла, поняла, - Соня приступила к завтраку, стараясь, как можно незаметней накормить еще и своего друга. Сделать это было весьма непросто, ведь кухарка то и дело бросала гневные взгляды на непутевую банши.
  
   - Вот и хорошо, а теперь ешь и выметайся! Лучше делом бы занялась, вместо того, чтобы эту гадость выращивать, - продолжала ворчать Мэри, попутно занимаясь своими делами. Как-никак на ней весь замок держится, так что времени на глупости у нее не было. Сколько же проблем с этой глупой банши! Да за ней присмотр нужен даже больше, чем за хозяином!
  
   - Не волнуйся, - едва слышно прошептала девушка, нежно поглаживая слегка сникшие лепестки Зубастика. - Она так не думает, а ворчит просто так. На самом деле Мэри хорошая и готовит очень вкусно.
  
   Растение сразу же отреагировало и расправило листья и лепестки, а сердобольная кухарка, услышавшая едва уловимую похвалу, лишь вздохнула. Ну, как тут сердиться? Вот только менять своего решения женщина не собиралась - на её кухне этих жутких растений не будет никогда!
  
   Соня была расстроена реакцией Мэри, но с другой стороны понимала, что женщина имела полное право на подобное поведение. Её растения, действительно, выглядят специфически, да и свойства имеют весьма необычные. Хорошо еще, что слуги в замке не в курсе, что эти цветы шпионы, подслушивающие и подглядывающие за ними. Если это станет известно, точно начнется геноцид её любимцев. Вырвут с корнями и выкинут на мороз. Если задуматься, она и сама не сразу смогла оценить эти необыкновенные растения, так что не стоит ожидать понимания от других.
  
   Банши продолжала свой завтрак, не забывай кормить своего друга, а еще следить за всеми передвижениями в замке. Ей нужно быть начеку, и особенно тщательно присматривать за Рикардио. Этот маг не нравился Соне и уверения чернокнижника в том, что его родственник больше не опасен, не помогали успокоиться. Девушка не могла забыть о том, что этот человек чуть не прикончил ее, а его холодный и колючий взгляд не выходил из головы, заставляя то и дело вздрагивать от неприятных воспоминаний. Лучше бы Эрик запер его в подвале или прикончил, чем позволил остаться.
  
   За неспешной трапезой медленно тянулось время, Соня не торопилась покидать теплую кухню, продолжая размышлять о своих обязанностях и невеселом будущем. И чем больше она думала, тем противней становилось на душе, а настроение неумолимо портилось. Ей придется нелегко!
  
   От размышлений и очередного приступа жалости к себе несчастной и никому не нужной, охранную систему отвлекло легкое покалывание в теле, а после волна дрожи пробежавшая вдоль спины. Взгляд банши слегка затуманился, а в голове возникла вполне четкая и ясная мысль - к замку кто-то приближается.
  
   - Ну вот, очередной гость, - Соня поднялась на ноги, намереваясь предупредить хозяина. - Интересно, кто на этот раз, решил заглянуть к нам?
  
  Несмотря на то, что банши не чувствовала чернокнижника, она была уверена в том, что он снова в своем кабинете. Даже удивительно, зачем ему такой огромный замок, если в большинстве его комнат он не бывает? Если бы не слуги, жилище мага выглядело бы совсем пустым и заброшенным, и это было печально. Девушка все пыталась представить, как это серое здание могло бы выглядеть, как можно все изменить и превратить замок в настоящий уютный дом - постелить мягкие ковры, украсить окна красивыми бархатными шторами, а коридоры - картинами, цветами и рыцарскими доспехами. Было бы красиво и интересно. Жаль, что она здесь не хозяйка и вряд ли сможет что-то преобразить, да и Эрик не пойдет на изменения, ведь ему нужно соответствовать званию мрачного чернокнижника. Все останется так, как есть - серым, холодным, пустым и одиноким. Наверное, это единственно верное описание мага и его жилища - одинокие, несмотря ни на что. Соня понимала, что её ждет то же самое - щемящее чувство пустоты внутри.
  
   - Эрик, у нас гости, - заявила банши, как только переступила порог кабинета.
  
   - Кто?
  
   - Без понятия, он только подходит к дверям, да и имен тех, с кем я не сталкивалась, я не знаю, - закатила глаза девушка, прижимая к себе горшок с Зубастиком, который пришлось взять с собой. На кухне его точно было нельзя оставлять, Мэри бы не простила подобную ошибку, с нее станется и выкинуть зубасное растение. - Ты ведь и сам все знаешь, так зачем спрашивать? Моя инструкция ничуть не изменилась, новых функций у меня не появилось.
  
   - Не дерзи! - детский голос на удивление звучал грубо и жестко.
  
   - Не выспался что ли? - Соня не собиралась бояться или поддаваться на все эти уловки. Надоело! Все на нее рычат, шарахаются, напоминают о том, что она не более чем вещь. Хорошо еще, что у нее есть те, кого она может назвать друзьями.
  
   Чернокнижник ничего не ответил, просто неуклюже сполз с чрезмерно большого для ребенка кресла и прошел мимо банши. Говорить и что-то объяснять было некогда, ведь в его доме очередной гость. С тех пор, как он приобрел охранную систему, их стало слишком много в замке, вот только вины Сони в этом не было. Маг понимал, что сам докатился до жизни такой, осознавал, что расхлебывает последствия своих ошибок. Хотя расхлебывается ли? Все чаще Эрику казалось, что для него произошедшее неожиданный подарок судьбы, о котором он и не смел мечтать.
  
   - Ну и что это было? - девушка всхлипнула, чувствуя себя весьма неприятно. Поведение хозяина задевало её, ведь для нее Эрик уже успел стать кем-то близким, родным, тем, за кого она волновалась и беспокоилась, с кем ей было временами легко, а иногда нестерпимо сложно.
  
   Зубастик ласково погладил банши по голове, успокаивая и утешая, он даже негромко заурчал, словно пытаясь что-то объяснить и сказать. Увы, пока что Соня была неспособна его понимать, но надеялась на то, что в скором времени это изменится.
  
   - Спасибо, малыш, - девушка натянуто улыбнулась и утерла ладонью слезы, текущие по щекам. - Что бы я без тебя делала? Знаешь, мне очень не хватало тебя все это время, да и вернулся ты весьма вовремя.
  
   И снова ласковее прикосновение заставило банши улыбнуться, но на этот раз более светло и искренне. Соне даже начало казаться что симбионт питается не только тем, что ей удается стащить на кухне, но и её дурными эмоциями и страхами. Иначе тот факт, что рядом с ним ей становится легко и спокойно никак не объяснить.
  
   - Ну, что, пойдем, посмотрим, кто к нам пришел? - девушка начала парить к выходу из кабинета, надеясь на то, что хозяин не далеко успел уйти, и она сможет его нагнать. - Надеюсь это консул, у меня к нему много вопросов и дел.
  
   Соня решила посвятить друга в свои коварные планы по отстаиванию собственных прав. Раз они у нее есть, ими необходимо пользоваться! От этих мыслей, банши ощущала себя начинающей революционеркой. И хотя это были весьма глупые мысли, девушке они нравились и повышали настроение, которое один мелкий чернокнижник практически умудрился испортить.
  
   Банши так и не удалось нагнать чернокнижника, который став ребенка начал двигаться быстрее, так что когда Соня добралась до лестницы ведущий в главный зал, гость был уже в замке. Охранная система остро ощущала его присутствие, а все от того, что пока что понятия не имела кто он. Этот субъект воспринимался её организмом, как инородное тело. Весьма неприятно.
  
   - Интересно, кто это? - прошептала девушка, стараясь, как можно незаметней спуститься вниз и при этом подслушать разговор чернокнижника и незнакомца. Любопытство распирало банши, даже её вечно покрасневшие от слез глаза азартно засверкали.
  
   Гостем оказался сравнительно молодой мужчина, которому было около тридцати лет. Невысокий, полный шатен с идеальной укладкой, все волоски лежали ровно, никакого беспорядка на голове, чего достигнуть весьма непросто. Черные глаза скрывались за круглыми стекляшками очков без дужек. И как они только держатся на носу? Этого Соня не могла понять. Незнакомец неспешно и с достоинством снял с плеч теплый плащ и передал его проворной улыбчивой служанке. Даже удивительно, что местные жители больше радуются гостям, чем собственному хозяину. Это несправедливо! Соня бросила на пробегающую мимо нее девушка злобный взгляд - как же она её раздражает!
  
   - Мои вещи в карете, - сразу перешел к делу незнакомец, даже не подумав представиться. - Распорядитесь, чтобы их перенесли в мою комнату.
  
   - Хорошо, я все сделаю, - спокойно ответил чернокнижник, которого явно не удивляло такое поведение гостя. Все это уверило Соню в том, что в замок прибыл долгожданный консул юридической службы. А Эрик тем временем, продолжил неспешную беседу. - Вам придется зарегистрировать свое присутствие у моей охранной системы, так же вы будете под постоянным наблюдением. Надеюсь, вы понимаете, что это вынужденные меры.
  
   - Естественно, так что давайте поскорее покончим с формальностями и перейдем к делам.
  
   - Отлично, - чернокнижник бросил взгляд на банши. - Соня, иди сюда. Живо!
  
  Девушка подошла к хозяину и его гостю, тон чернокнижника ей не нравился, но что-то поделать с этим она не могла, так что оставалось лишь смириться.
  
   - Я так понимаю, вы охранная система, мадемуазель? - консул с интересом рассматривал тощую банщи и растение, которое она прижимала к груди. Оба объекта, по его мнению, были достойны пристального внимания. В его взгляде не было ни презрения, ни высокомерия, ни удивления, лишь интерес, причем создавалось впечатление, что профессиональный.
  
   - Да, именно так, - кивнула девушка, немного смущаясь такого обращения к себе. Все-таки приятно, когда на тебя не рычат, не смотрят, как на вещь, не пытаются убить и не шарахаются, как от чего-то мерзкого. - Меня Соня зовут, я местная охранная система.
  
   - Превосходно, - мужчина слегка склонил голову и щелкнул каблуками. - В таком случае, позвольте зарегистрировать свое присутствие. Мое имя Лэгмэн Друммонд, являюсь действительным консулом юридической службы его величества. К вашим услугам, мадемуазель Соня.
  
   - Рада знакомству, - после официального представления банши уже не ощущала гостя, как чужеродный и напрягающий объект. Более того, ей невероятно нравился этот человек с его странной и непривычной манерой говорить и держаться. Ей даже захотелось присесть в реверансе, чтобы хоть как-то соответствовать обращению к ней. Жаль, она понятия не имеет, как это делать правильно.
  
   - Соня, проводи нашего гостя в коричневые покои, его вещи доставят сразу же туда. Проведи небольшую экскурсию, покажи, где находится кухня, уборная, столовая и мой кабинет, - холодно приказал чернокнижник, из-за всех сил пытаясь соответствовать своей грозной специальности и былому положению в обществе.
  
   - Ага, идемте, - кивнула банши. Надо же, она теперь не только охранная система, но и почетный экскурсовод! Хорошо еще, что пока что её не заставляют вещи гостей таскать. Хотя, с другой стороны, это даже хорошо, что все так сложилось, ведь теперь у нее появится превосходная возможность переговорить с консулом и обсудить свою маленькую проблему.
  
   Мужчина в очередной раз щелкнул каблуками и направился следом за парящей девушкой. Он бегло осматривал замок, запоминая расположение вещей, помещений, помечая мелочи, которые могут быть полезными в его работе. Для человека его профессии важны не только хорошая память и способность разбираться в законах, но и наблюдательность, умение делать правильные выводы. Лэгмэн Друммонд - овладел этими талантами в полной мере и от того являлся одним из самых влиятельных и уважаемых консулов юридической службы, и как следствие этого одним из самых дорогостоящих.
  
   - Весьма мрачное жилище, обустроил себе ваш хозяин. Оно совершенно не соответствует его нынешней внешности и положению.
  
   - Зато ему прошлому очень шло, - заверила Соня, - можно даже сказать, что замок и чернокнижник дополняли друг друга. Когда все вернется на круги своя, все снова станет гармоничным.
  
   - Ясно, - Лэгмэн слегка улыбнулся, его наблюдательности и опыта было достаточно для того, чтобы заметить, что банши нервничает и явно не знает, как спросить то, что ей интересно. Забавное создание. Что ж, он ей поможет, ведь это может оказаться полезным в предстоящей работе. Чем больше будет известно о замке и его хозяине, тем лучше. - Итак, мадемуазель, давайте не будет играть в игры и смущаться, ходить вокруг да около тоже не стоит. В моей работе это только мешает, не дает полной картины проходящего. Если вам хочется задать вопрос, что-то рассказать мне, прошу сделать это.
  
   - Говори, давай, - раздался шепот Терлака, выглядывающего из-за угла. Казалось, что вопрос о компенсации морального и физического вреда, нанесенного банши, волнует его больше, чем любые другие дела и события.
  
   - Прислушайтесь к словам вашего друга, мадемуазель.
  
   - Угу, я просто не знаю, с чего начать, - Соня была смущена и чувствовала себя ребенком, который собирается нажаловаться на обидчика.
  
   - Начните с сути вопроса, а дальше все самой пойдет, - доброжелательно улыбнулся Лэгмэн. Этот человек умел внушать доверие, казаться другом и советчиком, знал, как найти подход к любому.
  
   - Ну, я хотела бы узнать, как охраняемой нечисти, заявить о том, что на её жизнь и здоровье нагло покушались. Это было весьма неприятно и хотелось бы, чтобы за это хоть кто-то ответил. Я, конечно, понимаю, что моя целостность, если можно так выразиться, это ответственность хозяина, но вряд ли он может что-то сделать с тем, кто пытался меня убить. Спас, и на том спасибо...
  
   - Хм, весьма интересно, и кто же это решил у нас нарушить высочайшее распоряжение его величества 'Об охраняемых видах нечисти' за номером две тысячи триста один? - консул вопросительно приподнял бровь, в, а голове уже возникла пара мыслей о том, как можно использовать полученные сведения. Однозначно пока можно было сказать лишь то, что можно получить большой гонорар.
  
   - Э...Рикардио, фамилию не знаю, но он маг и сейчас находится в замке. Он проник сюда тайно, а потом, когда я застукала его, попытался меня прикончить, - Банши нервно провела ладонью по нежным лепесткам симбионта, сразу же на душе стало спокойней и уютней - Зубастик точно защитит её от любых невзгод и опасностей.
  
   - Не стоит переживать, мадемуазель, я с уверенностью могу судить, что знаю, о ком идет речь. Это довольно-таки известная личность в Этерции, так что идентифицировать злоумышленника не составит труда.
  
   - Замечательно, - Соня судорожно вздохнула, чувствуя, как её начинает немного трясти от напряжения. - Вы мне поможете?
  
   - Естественно, мадемуазель, - Лэгмэн замер около дверей комнаты, к которой его привела банши, и доверительно сжал её холодную ладошку, - не стоит ни о чем переживать. Я подготовлю договор на оказание юридических услуг, и в дальнейшем буду представлять ваши интересы.
  
   - Спасибо, вот только, - банши жалобно всхлипнула. - У меня денег совсем нет.
  
   - Не стоит плакать, мы что-нибудь непременно придумаем. Можете не сомневаться, я не оставлю вас без помощи и поддержки. Это мой долг! Давайте обсудим это вопрос, после того, как я пообщаюсь в вашим хозяином. Все-таки я прибыл по его приглашению и в первую очередь должен выполнить работу для него.
  
   - Угу, я подожду, - робко улыбнулась Соня. - А теперь давайте продолжим экскурсию. Где ваша комната вы теперь знаете, - девушка кивнула на дверь. Она не была уверена в том, что нужно показывать сразу все, но чем быстрее она покончит с делом, тем лучше. - Пойдемте, я вам все остальное покажу...
  
  
  Вы приняли правильное решение, мадемуазель
  
  Банши неспешно парила по замку с большой лейкой в руках, ей предстояло непростое дело - полить все её цветочки, которые в отличии от других обитателей замка любили её, помогали и защищали. После того, как растения спасли её, приведя к ней чернокнижника в нужный момент, она просто не могла забывать о своих милых малютках. К тому же, в этом деле у нее появился превосходный помощник - Терлак. Безликий открыл в себе тягу к садоводству, а заодно к изучению нового вида, доселе невиданного в их мире. Занимаясь своими растениями, девушка размышляла о новом знакомом, который сейчас находился в кабинете хозяина, обсуждая его непростое дело. Соне определенно понравился консул, его обходительность, манера разговаривать и хитрый взгляд, но пока что банши не торопилась полностью доверять ему. С такими людьми нужно держать ухо востро, не только в Этерции, но и в любом другом мире.
  
   - Как думаешь, Лэгмэн поможет мне?
  
   - Можешь в этом даже не сомневаться, - усмехнулся библиотекарь, с каждым днем все больше ощущая себя живым. - Он заинтересован в тебе! Для него это возможность выиграть перспективное дело, записать очередную победу в свой послужной список, подзаработать и выслужиться перед королем.
  
   - А король-то тут причем? - Банши ласково погладила одно из растений, прекрасно понимая, что её цветам нужны не только вода и подкормка, но и любовь.
  
   - Ну, как же? Кто, по-твоему, у нас любитель нечисти, особенно её редких видов? Так что тебе не стоит переживать, в скором времени ты будешь в полной мере отомщена.
  
   - Надеюсь на это, а то у меня от Рикардио мороз по коже. Он хоть и сидит в своей комнате, к тому же заключил договор с Эриком, но мне все равно кажется, что он что-то замышляет.
  
   - Вполне вероятно, что ты права. Когда имеешь дело с магами ни в чем нельзя быть уверенными. Будь предельно внимательна, и не забудь о своей агентуре, - посоветовал Безликий.
  
   - Не забуду, не зря же я мои цветочки по всем углам расставила.
  
   Соня снова задумалась о том, как все устроено в этом мире и как это может отразиться на ней. Сейчас она под защитой могущественного чернокнижника Эрика Кроу и, судя по всему, не только его. Сам король может стать её союзником. Мысль, конечно, приятная, но вряд ли принесет пользу, не стоит надеяться на покровительство сильных мира сего, цена этого может оказаться непосильной для нее. Наверное, ей стоит оставить все, как есть и не рыпаться, все равно неизвестно станет ли ей лучше, но хуже стать вполне может.
  
   Волнение не оставляло банши, она с нетерпением ждала того момента, когда же переговоры между чернокнижником и консулом юридической службы наконец, завершаться. Какое решение они примут? От этого зависело очень многое и в первую очередь спокойствие самой Сони, которая не желала перемен и новых знакомств с надменными и жестокими магами. А в том, что они именно такие сомневаться не приходилось, достаточно было взглянуть на собственного хозяина и его родственничка, вспомнить рассказы, поведанные ей у камина. Девушка не могла избавиться от ощущения, что сегодня вновь решается её дальнейшая участь. Интересно, который это раз? Она уже сбилась со счета...
  
   - Они давно уже там, о чем можно говорить столько времени?!
  
   - Не так уж долго, всего пару часов, - спокойно ответил Терлак, продолжая просвещать Соню о местных особенностях и правилах жизни. - Это не так много, как кажется на первый взгляд. Подобные переговоры могут длиться несколько дней.
  
   - У Эрика нет столько времени, - насупилась банши, замирая на месте. И почему только она все еще беспокоиться об этом неблагодарном мальчишке? - Ковен в любой момент может принять решение и назначить ему опекуна. И это уже не говоря о новых гостях. Наверняка, они еще будут!
  
   - Будут, но ты справишься, ведь всем известно, что банши лучшие в Этерции охранные системы, оттого вы и стоите так дорого. И поверь, лучше так, чем быть экспонатом в заповеднике его величества.
  
   - А что и такое есть? - Соня даже не пыталась скрывать свое удивление.
  
   - У нас много чего есть, но не стоит туда стремиться. Король хотя и заботится о редкой нечисти, но они у него что-то вроде зверюшек, которых кормят, одевают, время от времени играют с ними и показывают гостям. Как по мне в нашем замке условия более приемлемые, здесь, по крайней мере, хозяин относится к тебе с уважением, а Мэри и вовсе тебя любит.
  
   - Насчет Мэри согласна, но Эрика я бы поспорила. Для него я не более чем вещь. Ценная, полезная, но все-таки вещь, - в голосе девушки сквозила обида.
  
   - Я бы так не сказал...
  
   - Соня! - раздался детский голос. Причем доносился он из одного из цветов, того самого, что был со ртом.
  
   - Вот ведь, гаденыш! Мои растения использует, как хочет. У нас тут уже не просто растительная шпионская сеть, но и цветочные средства связи, какие-то! - недовольно буркнула Банши, а чернокнижник тем временем продолжил говорить.
  
   - Соня, немедленно зайди в мой кабинет.
  
   - И зачем, интересно, я ему понадобилась?
  
   - Без понятия. Ответ на этот вопрос ты сможешь узнать, лишь в кабинете хозяина, так что иди, - Терлак забрал из рук девушки лейку и аккуратно подтолкнул её в нужном направлении. - Цветами я сам займусь, заодно пообщаюсь с ними, а тебе лучше делать то, что просит хозяин. Раз Эрик зовет тебя, значит, ты ему нужна.
  
   - Нужна, вопрос только в том, зачем? - невпопад всхлипнула банши, уже давно переставшая бороться со своей физиологией. Раз ей положено постоянно плакать, то пусть так и будет.
  
  ***
  
  Соня без стука вошла в кабинет чернокнижника. Раз он сам её вызвал, то и предупреждать о своем появлении заранее не стоит, к тому же вряд ли Эрик ожидает от нее чего-то другого. Банши все чаще задумывалась о том, что у нее с хозяином очень странные отношения, с одной стороны она на положении вещи, но с другой, маг общается с ней намного больше, чем с другими обитателями замка, к тому же, именно она знает многие секреты семейства Кроу.
  
   - Вызывал? - бегло оглядевшись, Соня заметила сидящего в удобном кресле консула. Мужчина, не обращая внимания на появившуюся банши, что-то читал, то и дело делая пометки магическим пером на бумаге и беззвучно шевеля губами. При этом вид у него был настолько важный и значительный, словно он как минимум решает судьбу мира. Возможно, для чернокнижника так оно и есть, ведь его жизнь целиком и полностью зависит от того, что сможет придумать Лэгмэн.
  
   - Да, - мальчишка смерил банши задумчивым взглядом, казалось, что он её впервые видит. - Садись, есть разговор.
  
   - И почему меня это не удивляет? - Соня устроилась на единственном свободном стуле. Жестко, неудобно, на поломанную спинку не облокотиться, но это лучше чем стоять. - Готова спорить, что мои обязанности снова будут расширены и дополнены.
  
   - Можно и так сказать, - Эрик недовольно поджал губы и вновь одарил свою охранную систему тяжелым взглядом. - Господин Друммонд, вы уверены в том, что мы приняли правильное решение? Возможно, стоит еще немного поразмыслить над этим делом и найти более приемлемый выход из моего щекотливого положения.
  
   Девушке казалось, что она в чем-то провинилась и теперь должна извиняться. С чего бы это? Вроде бы за последние дни она ничего не натворила, никаких указаний и инструкций не нарушала, да и вообще вела себя, как сущий ангел. Так с чего бы этот укоризненный взгляд?
  
   - У нас нет времени искать другие варианты, - ответил консул, отрываясь от чтения. Мужчина выглядел недовольным и раздосадованным, его задевало недоверие к его решению, но это не могло заставить Лэгмэна позабыть о том, что он в первую очередь профессионал. - Или вы вспомнили хоть кого-то, кто к вам относится хорошо? Вам лучше, чем мне известно, что у семейства Кроу много врагов и недоброжелателей, завистников, к тому же не стоит забывать о проходимцах, что захотят воспользоваться ситуацией и нажиться на вашей проблеме.
  
   - Да, вы во всем правы, но Соня...
  
   - Может быть, вы уже перестанете говорить так, словно меня здесь нет, - всхлипнула банши. Ей было обидно подобное отношение к её персоне, хотя она и понимала, что для Этерции это вполне нормально. - Зачем меня попросили прийти? Чем моя персона вас не устраивает или наоборот устраивает?
  
   И снова девушка удостоилась тяжелого взгляда ребенка. Да что это такое? Что Эрика не устраивает на этот раз? Что затевает юрист? Что вообще происходит?! Соня с трудом подавила в себе желание закричать и разрыдаться.
  
   - Не стоит нервничать, - Лэгмэн поднялся на ноги, слегка потягиваясь, пытаясь размять затекшие от долгого сидения мышцы. - Я сейчас все объясню и смею заверить, мадемуазель, вам ничего не угрожает.
  
   - Давайте перейдем к делу, - сердце так и заходилось от волнения. Соня старалась не показывать своего волнения, казаться сильнее, чем она есть на самом деле, но выходило это у нее не очень правдоподобно.
  
   - Насколько мне известно, вы в курсе того, в каком непростом положении оказался ваш хозяин, - дождавшись утвердительного кивка, консул продолжил излагать свои мысли. - Так вот, господину Кроу непременно нужен опекун. Тот факт, что фактически ему двадцать семь и он уже взрослый человек, никого не волнует. В данный момент мы видим перед собой ребенка, физическому телу которого не больше десяти-одиннадцати лет. Ковен уже сейчас рассматривает вопрос о назначении опекуна, даже король не имеет возражений в данном вопросе, а это значит, что нам не остается ничего другого, кроме как воспользоваться ситуацией и самостоятельно выбрать опекуна.
  
   - Рикардио? - дрогнувшим голосом спросила банши. Все внутри сжалось от ужаса, этого человека соня боялась по настоящему, ведь он пытался убить её и до сих пор не испытывал никаких сожалений по этому поводу.
  
   - Нет, мадемуазель, не он. Учитывая обстоятельства и интересы моего заказчика, я предлагаю именно вам стать его опекуном. Это будет весьма интересный и в дальнейшем перспективный прецедент.
  
   - Это сейчас шутка такая? - банши казалось, что над ней издеваются.
  
   - Увы, но нет, это единственный приемлемый вариант, - буркнул недовольный Эрик. Он предпочел бы и вовсе обойтись без опеки, но это было невозможно. - Вынужден признать, что из всех возможных, он самый приемлемый.
  
   - Может лучше Мэри? Она к тебе и так, как к сыну относится, кормит, волнуется, хозяйством вон, она тоже занимается...
  
   - Ей нельзя, - моментально ответил чернокнижник.
  
   - И почему это, интересно?! Она в отличии от меня не находится в положении вещи, - Соне начало казаться, что чего-то важного она не знает, а сердобольная кухарка начала вызывать все больший интерес.
  
   - Нельзя и все, - резко ответил чернокнижник. - Лучше скажи, согласна или нет?
  
   - Можно подумать, что у меня есть выбор, - насупилась девушка. Да что это такое творится вокруг?!
  
   - В данном случае есть, ведь это не входит в ваши должностные обязанности, - Лэгмэн решил все взять в свои руки. - Мадемуазель Соня, этот контракт может быть для вас очень выгоден, а дополнительных усилий от вас практически не потребует. Более того, я заинтересован в том, чтобы для вас были созданы все условия.
  
   - Что-то верится с трудом, - прошептала банши и тут же добавила. - Так что там за условия такие?
  
   - Итак, вы становитесь официальным опекуном Эрика Кроу, чернокнижника первого уровня, действительного члена Ковена Этерции. Вам будет вменено в обязанности следить за жизнью и здоровьем Эрика до того момента, как его тело будет соответствовать возрасту совершеннолетнего мужчины. Управление замком и денежными средствами подопечного будет возможно только с вашего личного согласия, - консул бросил на мага извиняющийся взгляд. - Без этого не обойтись. Так же, мадемуазель, вам будет дарована свобода и из разряда, как вы извозились выразиться, вещи, вы будете переведены в категорию наемный персонал, с назначенным окладом, выходными и отпуском.
  
   - А вот это, уже действительно, интересно, - Соня, улыбнувшись, шмыгнула носом. Кажется, она вот-вот, расплачется от счастья.
  
   - Так вы согласны? - Лэгмэн пристально смотрел на банши.
  
  - Хм... - задумчиво протянула девушка. - А в чем подвох? Вот только не надо говорить, что его нет! Не поверю!
  
  Банши не была уверена в том, что стоит соглашаться на предложение консула и хозяина, но вместе с тем осознавала, что отказаться ей не позволят. У мага есть множество способов давления на нее, да и помощь Лэгмэна ей не помешает. К тому же не стоит забывать, что кроме нее есть лишь один приемлемый кандидат в опекуны и им оказался Рикардио. Сама мысль об этом заставляла сжаться от ужаса. До чего же все сложно! Нужна ли ей свобода и возможность уйти в любой момент? Наверное, нет, ведь мир Этерции пугал её и все же, отказываться от нее не стоило, ведь второго шанса заполучить свободу у нее может и не быть. Что же делать? Как не прогадать?
  
   - Подвох? - чернокнижник тяжело вздохнул. Он хотел быть честным с Соней, но не знал, как объяснить девушке все. В этом деле слишком много нюансов и тонкостей, которых девушке из другого мира понять практически невозможно. - Ну, думаю, знать тебе стоит о самом главном - ты мой опекун ровно до тех пор, пока жива, а это значит, что тебя захотят убить.
  
   - А то, что я охраняемая нечисть, меня не обезопасит? - вздрогнула Соня. Все, как она и предполагала, у нее очередные проблемы, а предложение хозяина влечет за собой, мягко говоря, неприятные последствия.
  
   - Боюсь, что нет, - ответил Лэгмэн, бросая недовольный взгляд на своего заказчика. Некоторые вещи стоит говорить более обтекаемо и завуалировано, а не напрямую. Вот именно поэтому он предпочитал всегда излагать сам. - В этом деле главное все сделать тайно и не быть пойманным или представить все, как несчастный случай. Любые законы и запреты можно обойти, главное найти лазейку.
  
   - Тебе не о чем беспокоиться, мой замок надежное место, а твоя безопасность теперь вдвойне в моих интересах. Я не позволю тебе умереть, Соня, - заявил Эрик.
  
   - Не очень-то это убедительно это звучит от ребенка, - всхлипнула банши.
  
   - Это лишь оболочка, я все так же силен! - раздраженно буркнул мальчишка. С каждым днем его все больше злило новое тело и тот факт, что в нем видят ребенка, да и относятся соответственно. Даже слуги расслабились и ведут себя более вольно, что неприемлемо! Эрик не мог дождаться того момента, когда снова станет собой и все исправит!
  
   - Мадемуазель Соня, я понимаю, что вам страшно. Это большая ответственность и риск, но вы справитесь. К тому же, учитывая обстоятельства, в замок в любом случае будут наведываться незваные гости, а вам придется их выпроваживать. Проявите благоразумие и извлеките из этого непростого положения максимум выгоды для себя, - голос консула звучал успокаивающе, заставляя проникнуться доверием к говорящему. Он словно проникал глубоко в сознание банши, подталкивая её к нужному решению. - Соглашайтесь. Это предложение выгодно для всех, к тому же позволит перейти нам к решению вашего вопроса.
  
   - Что еще за вопрос? - напрягся чернокнижник. В собственном замке он должен знать все, не должно быть никаких тайн.
  
   - Давайте, сначала разберемся с опекунством, - поспешила уйти от щекотливой темы Соня.
  
   - Так ты согласна? - маг буравил девушку колючим, выжидающим взглядом. Сейчас самое важно решить вопрос с опекунством, а остальное он выяснит позже, а заодно напомнит своей охранной системе, что у нее не должно быть секретов.
  
   - Да, все равно у меня особо выбора нет, - шмыгнула носом банши. - Так что там делать нужно? Где подписать, какие условия и обязанности?
  
   - Вы приняли правильное решение, мадемуазель, - консул слегка улыбнулся и поправил съехавшие на кончик носа. Теперь, когда все согласны, можно перейти к делу и все оформить. - Я обещаю, что договор будет максимально прозрачным и ваши интересы будут соблюдены.
  
   - Надеюсь на это, - Соня обхватила себя руками. Ей внезапно стало холодно и неприятно. Снова она ввязывает в то, от чего стоит держаться подальше, вновь не в состоянии как-то повлиять на собственную судьбу и что-то предпринять. Знакомое и уже привычное состояние.
  
   - Что ж, давайте начнем, - Лэгмэн принялся читать основные выдержки из подготовленного им документа, чтобы все присутствующие окончательно поняли, насколько изменятся их жизни. - После подписания договора Соня обретает свободу, статус опекуна, право управлять имуществом чернокнижника Эрика Кроу, при его непосредственном согласии. Соня продолжит исполнять обязанности охранной системы замка и другие свои обязанности, прописанные в договоре и дополнительных соглашениях, за что будет получать жалование ежегодно в размере сто золотых.
  
   - Э... ежегодно? - банши озадаченно почесала затылок. Деньги ей были ни к чему, ведь она понятия не имела где и как их тратить, но все равно ей было интересно, нормальную ли зарплату ей назначают.
  
   - Да, у нас принято платить раз в год, - закатил глаза чернокнижник. Как же он не любит объяснять очевидные и всем понятные вещи! - И сто золотых это много! Больше тебя в этом замке получает только Мэри.
  
   - А... ну, тогда ладно, - кивнула Соня. Нужно непременно выяснить, как и где можно будет потратить её честно заработанные деньги. Накопительством заниматься все равно глупо, да и негде ей складировать золото, разве что оставить все в сокровищнице хозяина, но это все равно, что отказаться от денег вовсе.
  
   - Итак, продолжим, - консул смерил своих клиентов недовольным взглядом. - Не стоит отвлекаться от дела. Все нюансы можно будет обсудить позже. Так, на чем же я остановился? Ах, вот оно. Соня, получает жалование, так же для нее будут оформлены документы свободного гражданина Этерции. Это тоже очень важно, ведь позволит свободно передвигаться по стране. Так... Это не важно, это формальности, - Лэгмэн быстро пробегался глазами по строчкам договора, пропуская все ненужное и неинтересное. - Вот, в обязанности Мадемуазель Сони будет входить сопровождение подопечного на официальные мероприятия и представление его интересов. Отныне именно вы его голос!
  
   - Звучит неплохо, но сдается мне, легко не будет.
  
   - Никогда не бывает легко, - буркнул чернокнижник, протягивая девушке перо. Ему все еще не нравилось происходящее, но выбора у него не было. Точнее был, но намного хуже. - Подписывай. Мы оба не рады этому, Соня... Но такова расплата за ошибки, что мы совершили.
  
  ***
  
   Подпись поставлена. Очередной росчерк пера и жизнь снова претерпевает изменения, на этот раз более глобальные, чем раньше. На этот раз это не просто расширение обязанностей, а нечто большее и значительное. С этого дня Соня уже не просто охранная система, вещь без права голоса, а наемный персонал, которому будут платить за работу, так мало этого, в некотором роде банши стала хозяйкой в замке. Интересно, как к этой новости отнесутся слуги? Мэри, наверняка, будет недовольна, снова начнет ворчать, что непутевая нечисть влезла, куда не следует, но все же отнесется к произошедшему с пониманием, а вот другие... Девушка не сомневалась в том, что никого не обрадует её новое положение. Ну, и что! Ей плевать на мнение других! К тому же весьма приятно осознавать, что вредный чернокнижник в её власти! Если он начнет себя плохо вести, она вполне может его выпороть! Приятная мысль, но трудноосуществимая, ведь Эрик еще могущественный маг, а об уровне его силы и знаний даже думать не хочется.
  
   - Чего это ты так лыбишься? - недовольно проворчал хозяин замка, вырывая банши из пучины приятных фантазий.
  
   - Не груби, а не то в угол поставлю, - не удержалась Соня, за что тут же заслужила гневный взгляд, не предвещающий ничего хорошего.
  
   - Не забывайся! Я все еще твой хозяин и решения ты не можешь принимать без моего участия! - Эрику было непросто согласиться на предложение консула, он все еще сомневался в том, что его охранная система справится с поставленной задачей. Соня ничего не знает об Этерции, не понимает насколько в этом мире все сложно закручено, не осознавала в полной мере угрозы, нависшие над ней, и в первую очередь, это было его проблемой. Мальчишка не желал признаваться в этом сам себе, но он волновался за банши.
  
   - Как и ты без моего, - пожала плечами девушка, успевшая прочитать договор и понять несколько весьма важных для себя вещей. - У нас с тобой дуумвират.
  
   - Надо же, какие слова ты знаешь, - закатил глаза чернокнижник.
  
   - Успокойтесь оба! - грозно прикрикнул на собравшихся Лэгмэн. При необходимости, он умел быть суровым и даже жестким. - Ведите себя, как взрослые люди! Вам нужно сотрудничать, а не спорить, да еще в вопросах не стоящих этого. Моя работа еще не закончена. Данный договор постараются оспорить, наверняка, будут обращения в высочайший суд, так что мне придется покинуть вас, чтобы представлять ваши интересы далее. Вам же стоит вести себя благоразумно и не давать поводов говорить, что это было необдуманное и глупое решение! Вы меня поняли?
  
   - Да, я все понимаю и буду держать себя в руках, - кивнул Эрик. Увы, его проблемы еще не решены, так что, придется потерпеть. Но уж лучше терпеть опеку Сони, чем Рикардио или других магов. Чернокнижник пытливо уставился на банши.
  
   - Я тоже понимаю, но если будешь меня доставать, отправишься в угол! В конце концов, я за твое воспитание отвечаю, так что наказывать тебя надо...
  
   - Мадемуазель Соня.
  
   - Да шучу я, шучу, - закатила глаза девушка. - Буду вести себя благоразумно, сдержано, думая о том, как это отразится на мне и хозяине в дальнейшем. Я не полная идиотка, так что не стоит так на меня смотреть.
  
   - Вот и хорошо, как только все разрешится, я дам знать, - консул снисходительно улыбнулся, с трудом подавляя в себе желание сделать банши замечание по поводу неуместности шуток. - Хотя я не стал бы рассчитывать, что вопрос решится скоро. Боюсь, что судебные тяжбы будут длиться до того момента, как наш уважаемый господин Кроу достигнет физиологического совершеннолетия.
  
   - Я постараюсь, чтобы этот момент настал, как можно раньше, - клятвенно заверил чернокнижник, которого уже порядком достало находиться в теле ребенка.
  
   - Не сомневаюсь в вас, - скучающе заявил Лэгмэн, вновь устремляя взгляд на бумаги. Ему предстояло много работы, но это не расстраивало мужчину, напротив, радовало, ведь обещало немалую прибыль, да и само по себе дело интересное, рискованное, оно позволяло разойтись и проявить все знания законов и безграничную фантазию. Консулу нравилось выворачивать законы наизнанку, искать в них лазейки и дыры, строить линию защиты. Это была его страсть, его жизнь, интерес, способный заставить его сердце сладостно трепетать и сжиматься. - Ну, а теперь, давайте перейдем ко второму вопросу, который тоже стоит решить, до моего отъезда...
  
   - Что еще за второй вопрос? - чернокнижник смерил Соню недоверчивым, прожигающим насквозь взглядом. Он уже осознал, что банши что-то натворила или собирается натворить, так что ему стоило как можно скорее узнать, что именно.
  
   - Дело касается непосредственно мадемуазель Сони и её статуса охраняемой нечисти, - спокойно ответил консул. - Я намерен представлять её интересы и стребовать с господина Рикардио Теранса компенсацию за нанесенный вред. Да и нарушение высочайших королевских указов не может пройти безнаказанно. Это резонансное дело поставит магов Ковена на место, напомнит, что они не хозяева Этерции, как бы им этого не хотелось!
  
   - Соня?! - зарычал мальчишка. Все! Теперь им точно не избавится от гостей, которые будут угрожать, пытаться навредить, заискивать... И это еще мягко сказано. Маги Ковена многое себе позволяли, считали себя неприкасаемыми, устраивая разборки между собой, но теперь одного из них прижмут к стене, обвинят в преступлении... Неприятный прецедент, всего ужаса которого банши даже вообразить не сможет.
  
   - Ничего не знаю, я охраняемая, так что пусть отвечает, - насупилась девушка, считая, что она абсолютно права. Вот только опять в глазах щиплет от подступающих слез.
  
   - Вам не стоит волноваться, я все сделаю в лучшем виде, - ухмыльнулся консул. - Скажу больше, вы не останетесь в накладе.
  
   - Не думаю...
  
   В это самое мгновение банши ощутила себя нехорошо. Ей было больно, неприятно, словно что-то внутри переворачивалось и перемешивалось, тошнотворный ком подкатил к горлу. Это явно не нарушитель и не болезнь, тогда что? О чем предупреждает её организм?
  
   - Соня? Что с тобой? - чернокнижник подскочил к охранной системе. - Соня?!
  
   - Что-то не так... Что-то определенно не так, - пробормотала девушка, пытаясь все-таки понять, что же с ней творится.
  
  - Соня!!! - Эрик тряс девушку за плечи, но она не реагировала, только лишь продолжала бормотать, что что-то не так. - Соня, приди в себя!!! Что происходит?! Скажи, что ты чувствуешь?! Ну же, не тупи!!!
  
   Что она чувствует? Можно подумать, она это понимает. Банши была не в силах сформулировать свои ощущения. Все мысли перепутались, ощущения противоречили друг другу, была бы она компьютером, то вполне могла бы сказать, что она зависла. Это слово лучше всего характеризовало её состояние, но как это объяснить магу, понятия не имеющему о том, как все устроено на Земле. Что же делать?! Девушка смотрела на чернокнижника большими глазами, в которых застило самое настоящее отчаяние.
  
   - Соня!!! - зарычал мужчина. - Говори, немедленно! Неважно что, просто говори! Ну же! Не заставляй меня вызывать ремонтную бригаду!
  
   - Мадемуазель Соня, - вмешался в разговор более опытный и в некотором роде мудрый Лэгмэн. - Не пытайтесь думать, говорите первое, что приходит в голову, мы сами разберемся.
  
   Баши схватилась за голову, которая, казалось, вот-вот лопнет. До чего же больно! Тут уж никакие мысли в голову не придут! И все же Соня пыталась собраться, что-то сказать и сделать, надеясь, что когда придет понимание, исчезнет боль.
  
   - Сбой системы, - пробормотала банши. Глупая фраза, но это чернокнижник должен понять. Пусть только попробует не понять! Она на него сутки орать будет!!!
  
   Эрик несколько мгновений смотрел на Соню остекленевшим взглядом, но после в его глазах появилось понимание и злоба. Вновь ребенок напомнил всем, что в его теле взрослый человек.
  
   - Господин Кроу? - до консула пока что не дошел смысл сказанных девушкой слов.
  
   - Соня, где ты ощущаешь Рикардио? - Эрик в очередной раз тряхнул банши за плечи, надеясь, что это поможет охранной системе ненадолго сосредоточиться. - Ну, же...
  
   - В своей комнате, он все еще лежит и не шевелится, - ответила девушка, до которой, наконец, дошла суть проблемы. - Он вообще не двигается, но при этом жив! Так не бывает! Это неправильно! Нельзя все время иметь одни и те же координаты в пространстве! - банши осознавала, что ей речь звучит слегка бредово, но предпочитала и дальше пользоваться советом консула, говоря первое, что приходит в голову. Так намного проще!
  
   - Ублюдок! - маг сорвался с места. До чего же он был наивен! Нельзя было доверять родственничку, да и договор они подписали весьма обтекаемый. Он предусмотрел далеко не все, и уделил внимание совсем не тем вопросам! Какой же он идиот! Чернокнижник, сломя голову, мчался в комнату родственника, надеясь на то, что ошибся. Глупая надежда, ей не суждено сбыться! Скорее уж, придется удостовериться в собственной глупости.
  
   Соня, при поддержке Лэгмэна спешила за хозяином, отчего-то чувствуя свою вину за происходящее. Кажется, она не смогла выполнить свои обязанности. Но как и почему? Что вообще творится?!
  
   Эрик ворвался в комнату, заклинанием выбивая дверь с петель. Сейчас было не до церемоний, да и выпустить пар не помешает!
  
   - Демон меня подери!!! - грозный рык сотряс замок не хуже визга банши. - Сбежал!
  
   Самое неприятное в этой ситуации было то, что неизвестно, когда Рикардио покинул свою комнату и куда направился. Он мог все еще находиться в замке, а мог забрать то, что ему нужно и сбежать. Естественно, маг заявился не ради возможного опекунства и не любопытство утолить! Ему было нужно что-то другое, но что? Книги? Артефакты? Документы? Мужчина терялся в догадках, не знал, что и подумать!
  
   - Я все еще чувствую его в этой комнате, - прошептала Соня, замечая на кровати фигурку, сделанную из мешковины, кусочков ткани, веточек и трав. Чем-то эта жуткая игрушка напоминала куклу-вуду. По крайней мере, именно так себе девушка их представляла. Теперь охранная система понимала, что с ней и снова в этом повинен Рикардио. Этот тип явно вознамерился её извести, а заодно и Эрика. Хотя скорее, сделать это он планировал в обратном порядке.
  
   - Не сомневаюсь, - раздраженно бросил маг, доставая книгу заклинаний с которой никогда не расставался. - Он оставил частичку себя, именно её ты ощущаешь. Сейчас все исправим и будем искать этого вредителя! На этот раз он у меня так просто не отделается!
  
   Эрик начал читать заклинание: быстро, четко, его голос был полон силы, даже мурашки начинали бегать вдоль спины. В такие моменты чернокнижник внушал страх, ужас и трепет. Соня в очередной раз отметила, что подобная магия вызывает у нее восхищение! Даже дыхание перехватывает и о боли забывается. Кстати о боли, она, исчезла, теперь, когда Рикардио больше не ощущается в этой комнате, ощущение 'сбоя системы' пропало.
  
   - Спасибо, - банши с облегчением вздохнула. - Прости, что не заметила раньше... Не такая я уж замечательная охранная система, - девушка опустила голову. Она реально виновата, и неважно, что в данных обстоятельствах ничего предпринять было невозможно.
  
   - Все в порядке, нужно лишь понять, что он искал в замке, и нашел ли...
  
   - А заодно засудить его, чтобы неповадно было лазать в чужие дома! - буркнула банши, размышляя над сложившейся ситуацией.
  
   - Ну, с последним я смогу вам помочь, - заявил консул. - Можете не сомневаться, данный судебный процесс принесет выгоду и вам Мадемуазель Соня, и вам Господин Кроу.
  
   - Да, вот только сейчас меня волнует другие вопросы... Что же этому ублюдку было надо на самом деле?..
  
  
  Даже не знаю, какой вопрос интересней
  
  Соня пыталась засечь присутствие незваного гостя, но ничего не получалось, она снова и снова сканировала замок, но все усилия были впустую. Рикардио не оставил после себя никаких следов и зацепок, маг просто испарился, словно его и не было. Нужно было его запереть в подвале, тогда бы такого не произошло! Если бы только можно было заранее предусмотреть, что она тоже может быть опекуном Эрика! Что же делать? Сейчас она не просто наемный персонал, не обычная охранная система, а нянька грозного и могущественного чернокнижника. Нужно что-то придумать! Как понять, что именно привлекло Рикардио в огромном замке?
  
   - Вот я дура! - банши ударила себя ладонью по лбу, её внезапная идея была настолько простой, что это было даже гениально! Как только она сразу не догадалась до этого?
  
   - Надо же, а я и не надеялся, что до тебя когда-нибудь дойдет, - раздраженно бросил чернокнижник. Неприятно осознавать, что тебя провели вокруг пальца, но еще хуже понимать, что Рикардио будет хвалить этим 'подвигом' в Ковене. Естественно, после такого количество желающих посетить его дом без приглашение резко возрастет. Прощай относительно спокойная жизнь!!! Вот бы еще понять, как он обманул охранную систему...
  
   - Поговори мне еще, в угол поставлю, - закатила глаза Соня, после подписания нового договора, чувствующая себя более уверенно. Больше она не вещь! Это повод для радости, достойный того, чтобы его отпраздновать. - И вообще, прежде чем хамить, лучше послушай, что умные люди скажут.
  
   - Ты уж определись умная ты или все-таки дура.
  
   - Как это ни парадоксально, но одно другому не мешает, - девушка выдавила из себя подобие улыбки. Сейчас она ощущала себя этакой мамочкой, у которой растет очень вредный ребенок, достигший великого и ужасного переходного возраста. Надо же, как все переменилось от одного подписанного документа, даже какая-то ответственность за подрастающее поколение появилось. Или это все от скуки? Разбираться в этом, не было ни времени, ни желания. - Значит, так. Нам нужно просмотреть все записи с моих цветов. Они, конечно, хранятся не слишком долго, но нам может повезти!
  
   - Хм... а это мысль, - во взгляде чернокнижника появилось что-то вроде уважения. Банши не переставала его удивлять, а пользы от нее было намного больше, чем он рассчитывал, приобретая именно эту модель охранной системы - Все зеркала у тебя в оранжерее?
  
   - Ага, там им лучше всего, - кивнула Соня. И снова никакой благодарности в ее адрес! Эрик вообще воспринимал всю её помощь, как нечто естественное и обязательное, не требующее внимания. Обидно.
  
   - Отлично, тогда проводи нашего гостя в его комнату, попроси Мэри приготовить поесть для нас и иди в оранжерею, поможешь просмотреть записи.
  
   - А где волшебное слово?
  
   - Соня!!!
  
   - Ясно, ты не в курсе, что это, - от злобного взгляда мага банши стало не по себе. Все-таки ей не стоит забывать, с кем она говорит. Она способна это понимать и вести себя относительно разумно. Почему относительно? Да потому что ей было скучно! В замке было нечем заняться, а то, что происходило последнее время, было не столько захватывающим, сколько опасным, и уже сейчас ей все нервы измотали. Устала! Она определенно устала и нуждается в отдыхе! Вот вырастет Эрик, можно будет в отпуск съездить, погреть кости на солнышке, глядишь, может и загар появится. Интересно, а в Этерции курорты есть? Надо бы у Терлака разузнать.
  
   Размышляя об этих незначительных и весьма странных в данной ситуации вещах, Соня парила по замку, сопровождая консула в его комнату. Несмотря на то, что решение принято и Лэгмэн уже знал, как действовать, мужчине предстояло несколько дней погостить у чернокнижника, чтобы окончательно уладить все формальности и оговорить все мелочи.
  
   - Скажите, - банши задумчиво взглянула на консула. - А то, что Рикардио сбежал...
  
   - Это не помешает мне засудить его, мадемуазель Соня, - сразу же ответил мужчина. Он вообще не любил тратить время на пустую болтовню вне зала судебных заседаний. - Его нарушение доказать будет не сложно, ведь у нас есть свидетель, к тому же, я уже направил послание к моему коллеге из экспертной службы. Он зафиксирует следы, соберет улики и запишет ваши остаточные воспоминания о преступлении. Этого будет вполне достаточно, чтобы призвать его к ответу.
  
   - Ко мне полезут в голову, - от самой мысли об этом девушку передернуло. Мало ей проверяющего было! Кстати о нем, после изменения ее статуса, вполне, может кто-нибудь из этой братии появиться! За что ей все это?!
  
   - Это необходимо, но не стоит беспокоиться, больно почти не будет, мой друг работает аккуратно и четко, следит за тем, чтобы на его репутации не было ни одного пятнышка.
  
   - Это утешает...
  
   - Не стоит волноваться, - повторился консул. - Ваше дело намного проще, чем у господина Кроу. Вот, кому стоит беспокоиться, так это ему.
  
   - Я временный вариант, так? - догадалась Соня.
  
   - Скорее уж одна из вероятных возможностей, - честно ответил Лэгмэн. - Я буду искать другие пути и возможности, пока мои коллеги будут пытаться оспорить ваше право на опекунство. Для вас это хорошо, ведь ваша жизнь под угрозой, пока господин Кроу не станет снова совершеннолетним...
  
   - Надеюсь, вы найдете выход.
  
   - Мне заплатили достаточно для того, чтобы его найти, да и это дело принесет немалый доход, - рассмеялся консул, ни мгновения не сомневающийся в своих силах и способностях. Он не просто так считается лучшим среди своих коллег, настало время это всем вновь продемонстрировать!
  
  ***
  
  Соня устало зевнула - просмотр записей с цветов оказался занятием долгим, скучным и нудным, да и в замке не происходило ничего интересного. А ведь просматривать приходилось все сохранившиеся записи, чтобы не пропустить ничего важного. Им было неизвестно, куда и когда ходил Рикардио, как умудрился обмануть охранную систему и договор, который подписал, какой лазейкой умудрился воспользоваться. Банши поежилась и неспешно потянулась - сколько они уже сидят в оранжерее? Кажется, пару часов точно, а может, даже больше. Девушка уже давно перестала ориентироваться во времени, ведь часы были только в главном зале, а в самом замке царил вечный полумрак.
  
   - Это самое скучное реалити-шоу в моей жизни, - девушка потерла покрасневшие от напряжения и слез глаза, еще немного и она точно завоет от ощущения безнадежности и бесполезности своего дела. - Даже тот любвеобильный слуга, зажимающий по углам всех девушек замка, не в состоянии исправить положение. Не думала, что такое возможно, но наблюдать за ним еще скучнее, чем за пустыми коридорами. Никакого разнообразия в подкатах.
  
   - Мы не развлекаемся, а работаем, - недовольно протянул маленький чернокнижник, и сам с трудом сдерживая зевоту. - И вообще, перестань болтать и сосредоточься на деле, нам нужно просмотреть все, пока записи не исчезли.
  
   - Да, знаю я, знаю, можешь не напоминать, - Соне безумно хотелось залепить мальчишке подзатыльник, но она сдержалась. Не стоит забывать, где её место, иначе можно нарваться на большие неприятности. - И все равно, твой замок скучное место!
  
   - Другие так не думают, - в голосе Эрика легко читалась обида.
  
   - Они не знали моей прошлой жизни, - шмыгнула носом девушка, снова вспоминая родной мир, друзей и семью. И пускай мысли о доме больше не терзали душу так, как раньше, все равно было неприятно. Банши все еще не знала, какому из миров принадлежит больше, где её место, правильно ли она поступила, решив отказаться от всего.
  
   - Тебе недостает этого?
  
   - Да, как и любому другому на моем месте, но ты не переживай, я справлюсь и не подведу тебя. Как-никак ты теперь на моем попечении, так что мне совесть не позволит бросить тебя или допустить, чтобы ты пострадал, - банши нежно потрепала мага по взъерошенным волосам. Даже не верится в то, что этот мальчишка еще недавно был взрослым мужчиной, да еще и лысым, если бы не взгляд черных глаз, она и сама бы в это ни за что не поверила.
  
   - Вот он! - Эрик подался вперед, тыкая пальцем в одно и миниатюрных зеркал, обрамленных пышными лепестками. - Попался, наконец! Нужно было больше глаз расставить по замку! Тогда бы мы без проблем весь его путь проследили.
  
   - У меня больше нет, - Соня внимательно смотрела запись, она была не лучшего качества, к тому же изображение было мелким, но и его было вполне достаточно для того, чтобы рассмотреть нарушителя. Вне всяких сомнений это был Рикардио! Банши скривилась, даже сейчас она боялась этого человека, а воспоминания о том, как она чуть не погибла, никуда не испарились и не забылись.
  
   - Так вырасти! Не вижу проблемы, - чернокнижник внимательно наблюдал за действиями родственника, что обвел его вокруг пальца, словно он действительно был ребенком. Обидно! Гордость грозного чернокнижника была уязвлена, и он уже сам начинал сомневаться в собственных силах и благоразумии. Раньше подобных ошибок в его жизни не было.
  
   - Легко сказать, вырасти! Это не так просто, как кажется! - возмутилась Соня, - и вообще, за услуги садовника доплачивать надо!
  
   - Это не услуги садовника, а часть обязанности охранной системы, ведь именно благодаря своим растениям ты можешь отслеживать то, что творится в замке, - нагло заявил Эрик, точно не собирающийся доплачивать банши. Хватит и того, что ему и так придется раскошелиться!
  
   Соня лишь закатила глаза - спорить с маленьким магом бесполезно, да настроения для этого нет. К тому же, появилось кое-что поинтересней, чем ничего не значащие препирательства с подопечным.
  
   - Что это за комната? - поинтересовалась девушка. Она знала, что это бордовые покои и заходить внутри строго-настрого запрещено, там даже никогда не убирались, но больше никаких сведений в её голове не было.
  
   - Спальня моего отца.
  
   - Твоего отца? - что-то в этой фразе не понравилось банши. Как-то неправильно она прозвучала. - Стой! Но ведь у Мориган была другая комната, да еще в другом крыле замка.
  
   - И что? - Эрик не понимал, к чему клонит девушка и что её так удивило. - Это нормально, что муж и жена в знатной и богатой семье имеют разные комнаты. Так намного удобней и практичней.
  
   - Я бы так не сказала. К тому же, когда любишь, хочешь быть всегда рядом с близким человеком, а не ходить к нему ночами по холодным и мрачным коридорам, - Соня понимала, что это не тот вопрос, что стоит обсуждать с хозяином, да и вообще не стоит совать свой длинный нос в это непростое дело, но удержать язык за зубами не смогла.
  
   - Не стоит рассуждать о том, что ты не понимаешь. Жизнь магов не так проста, - чернокнижнику была неприятна эта тема, ведь только после смерти матери, он начал осознавать, что эта женщина использовала всех, и своего мужа, и даже сына. Она никого не любила и не ценила - но сама пользовалась безграничным обожанием. Неприятно... Еще одна его ошибка, что лишь благодаря непутевой банши не стала фатальной.
  
   - Да куда уж мне понять? - фыркнула Соня. - Ты мне лучше скажи, что такого ценного в этой комнате, что Рикардио туда полез? Готова спорить, ради этого он и заявился к нам в гости! Гад!
  
   - Без понятия! Я не был в этой комнате уже десять лет, так что даже не представляю, что там хранится.
  
   - В смысле, не знаешь? И что нам теперь делать?
  
   - Ждать, пока появится запись, как Рикардио выходит из комнаты и надеяться на то, что он покажет нам то, зачем пришел, - разражено бросил Эрик. Давно стоило пересилить себя и осмотреть комнату отца... Да и покои матери тоже не помешает изучить, а то мало ли что...
  
   - Значит, будем смотреть дальше, - обречено вздохнула Банши. До чего же странная семейка эти Кроу!
  
  Просмотр записей не дал ничего существенного. Все, что удалось выяснить чернокнижнику и Соне - Рикардио покинул замок несколько часов назад, при этом прихватив нечто, наверняка, важное из покоев отца Эрика. Что именно, определить не удалось, и это доставляло дополнительные проблемы. У семейства Кроу было множество секретов, которые следовало тщательно охранять, даже от родственников... Особенно от них.
  
   - Что делать будем?
  
   - Не знаю, - маг выглядел подавленным, что неудивительно, ведь чернокнижник считал себя умным человеком, но все равно не смог просчитать намерения Рикардио. Осознавать, что тебя обвели вокруг пальца не очень-то приятно. - Мне нужно хорошенько поразмыслить, а тебе поспать и не забыть о наблюдении за замком. Это твоя основная задача, все остальное оставь мне и господину Лэгмэну.
  
   - Я постараюсь, вот только не забывай, что теперь я несу ответственность не только за замок, но и за тебя лично. Мне будет неприятно, если ты пострадаешь, так что постарайся не натворить глупостей.
  
   - Не волнуйся, я просто хочу подумать, - отмахнулся мальчишка. Ему не нужна ничья бесплатная помощь, он в состоянии сам решить все проблемы. У него есть магия, знания, деньги, положение в обществе - этого вполне достаточно, и не важно, что последнее слегка ослабло.
  
   Соня лишь сдавленно всхлипнула, уже сама не понимая от собственной физиологии или от настоящей обиды. Каждый раз, когда она пыталась проявить доброту и понимание, участие к судьбе хозяина, он лишь огрызался, гордо делая вид, что всесилен. По собственному, пускай и не самому большому опыту девушка могла сказать, что большинство мужчин именно такие. Бросив последний взгляд на мальчишку, продолжающего сидеть перед цветами-мониторами, банши вышла из оранжереи. Все равно ничем помочь она сейчас не может, а видеть её не желают.
  
   - И все же, что искал Рикардио? - вслух рассуждала банши, паря по мрачным коридорам замка. Нет, здесь точно нужен ремонт, а не то обстановочка уж слишком удручающая, можно даже сказать, что какая-то загробная, только скелетов и паутины по углам не хватает.
  
   - Что-то важное, в этом нет никаких сомнений, иначе бы он не стал так рисковать. Вот только я не уверен в том, что мы сможем выяснить, что именно, - раздался голос Терлака поджидающего подругу и свою самую частую собеседницу, а если быть уж совсем честным, то единственную.
  
   - Почему?
  
   - Потому что никто из ныне живущих и существующих, кроме самого вора, не знает, что хранилось в комнате прошлого хозяина. Нам остается лишь ждать, когда он проявится и решит воспользоваться тем, что присвоил.
  
   - Если успеет, - фыркнула Соня, вспоминая о том, что скоро мерзкого мага ждет тяжелое судебное разбирательства с весьма неприятными для него последствиями. Тогда ему точно будет не до пакостей и интриг.
  
   - Ну да, ты же у нас решилась защищать свои права, - рассмеялся безликий.
  
   - Да, и правильно сделала. Это и мне, и Эрику поможет!!! - девушка на мгновение замялась. У нее в голове было столько вопросов, на которые так непросто найти ответы, да и поговорить ей не с кем. Соня не была уверена в том, что ей стоит лезть в дела мага, пытаться помочь ему, спасти того, кто даже спасибо потом не скажет. Тогда, как быть? Кому и что она должна, чего хочет? Сомнения всегда были необъемлемой частью её жизни, которые почему-то в один судьбоносный день отключились. А ведь если бы она не взяла ту злополучную конфету, усомнилась в Недогенндальфе, то сейчас сидела бы дома и лазила в соцсетях.
  
   - Что тебя тревожит?
  
   - Ну, на самом деле, я не знаю, - встрепенулась банши. Как-то нехорошо получается, стоять и игнорировать друга. Ей стоит быть с эти внимательней, да и не стоит погружаться в мир собственных размышлений слишком глубоко, до добра это не доведет. - Хотя, знаешь, я бы хотела узнать о двух вещах?
  
   - Ха-ха-ха! Только о двух?
  
   - Пока что, для меня и этого достаточно, - пожала плечами Соня, продолжая пробираться на свой чердак, но теперь уже в компании хранителя библиотеки. - Так вот. Я хочу знать, что за человек был отец Эрика, чем он занимался, как жил, почему позволил жене вертеть собой и в итоге пожертвовал самой жизнью ради Мориган.
  
   - Хороший вопрос, - одобрительно произнес Терлак. Он хотя и не был сплетником, но рассказать мог и хотел многое. Вот только воспитание не позволяло ему заговорить на подобные темы первым, уж лучше дождаться вопроса, который так кстати последовал. - Ну, а что второе ты хочешь узнать?
  
   - Почему Мэри нельзя быть опекуном хозяина? Я все еще убеждена, что она намного лучший кандидат на эту роль, чем я. Она взрослая женщина, воспитавшая своих детей, все в замке её любят, уважают и боятся - её точно будут слушаться, да и Эрика она на место легко поставит. Мне даже временами кажется, что сейчас она видит в нем своего ребенка... Ну, не совсем так, но почти.
  
   - Даже не знаю, какой вопрос интересней, - последовал ответ. Вне всяких сомнений сегодня ему будет, о чем поговорить и что рассказать, а сама Соня узнает много интересного. Пусть он и сидел долгое время в библиотеке, не мог ни с кем поговорить, но это не значит, что ему не известно то, что творилось в стенах замка. Ведь маги все равно время от времени посещали его библиотеку, говорили с ним, прятали секреты. Терлак многое знал. - С какого вопроса начнем? Учти, ответы на оба будут очень длинными, да и новые вопросы в твоей милой головке точно появятся, так что подумай, что же ты хочешь узнать раньше. Тайны прошлого хозяина замка или нашей добродушной кухарки?
  
  Соня в сопровождении Терлака вернулась на свой чердак, где её дожидался верный Зубастик. Стоило девушке переступить через порог, как растение сразу же обвило её своими гибкими лианами, давая понять, что он скучал. Пока что симбионт не мог передвигаться самостоятельно, но банши верила, что при правильном питании и уходе это скоро изменится, и они снова будут вместе. Самое время задуматься о теле для Зубастика - нужно непременно напомнить об этом Эрику, пусть теперь он и ребенок, но знания и связи у него остались прежними.
  
   - Так ты решила, что хочешь узнать раньше? - безликий удобно устроился в старом кресле качалке, притворяясь, что у него есть тело и у него есть необходимость лежать или сидеть. Нельзя сказать, что ему нравилось жилище Сони, но все же, библиотекарь признавать, что у чердака появилось особое очарование.
  
   - Все еще сомневаюсь, может, ты сам решишь?
  
   - Нет, так не интересно, - Терлак не собирался облегчать девушке жизнь. - Тот, кто задает вопросы, должен хорошенько подумать о том, что же ему нужно знать. Так что давай усложним задачу.
  
   - Чего?! - возмущенно воскликнула Соня. Да что же это такое?! Куда катится мир?! Подобного можно было ожидать от чернокнижника, но никак не от библиотекаря, между прочим, обязанного ей своей свободой.
  
   - Сегодня ты можешь задать лишь один вопрос, так что хорошенько подумай, - безликий был настроен решительно.
  
   - Хорошо, один вопрос, так один, - обиженно надулась банши, в очередной раз задумываясь над вопросом, о чем же спросить раньше. Хотя, с другой стороны, чего она думает? Сегодня один вопрос, завтра второй, если повезет, Терлак проговорит до полуночи, так можно будет, не отрываясь от дела, перейти ко второй интересующей её теме.
  
   - Расскажи мне об отце Эрика. Что он был за человек, почему так сильно любил жену, как умер?
  
   - Неплохой выбор, не такой скандальный и полный секретов, как история нашей любимой Мэри, но все же, весьма занимательный.
  
   Соня удобней устроилась на своей кровати, обняла горшок с Зубастиком, которому тоже хотелось услышать истории отца Эрика. Не важно, что растение пока не могло говорить, банши чувствовала его настроение и желания. Они давно уже больше, чем друзья. Симбионт ласково поглаживал своими лианами непослушные топорщащиеся во все стороны волосы девушки, а Соня, чуть ли ни урча от удовольствия, все сильнее прижимала к себе зеленого друга. Она была готова слушать и запоминать, возможно, даже сделать какие-то выводы.
  
   - Ну же, не тяни...
  
   - Прошлого хозяина звали Аллан Кроу, - начал свой неспешный рассказ хранитель библиотеки, а заодно и тайн всех обитателей замка. Терлак не чувствовал себя сплетником, не задумывался о том, что лучше бы промолчать и не открывать чужие секреты. В конце концов, его задача делиться знаниями, чем он в данный момент и занимается. - Это был примечательный человек. Истинный Кроу! Могущественный чернокнижник, член Высшего совета Ковена Этерции. Ему прочили великое будущее, говорили, что при правильном использовании магии, он сможет занять место верховного мага или приблизиться к этой должности. Долгое время Аллан шел к этой цели, разрабатывал новые заклинания, зелья, экспериментировал - он хотел избавить магов от неминуемой расплаты. Это принесло бы ему славу, сделало бы легендарным чернокнижником, а его имя навсегда бы сохранилось в истории. Достойная цель.
  
   - Но, раз этого не случилось, что-то пошло не так, - хмыкнула банши. Не нужно было быть гением, чтобы сделать этот вывод, он был очевиден и прост. Соня даже догадывалась, что именно могло произойти, но лучше было не строить гипотезы, а выслушать того, кто знал все точно.
  
   - Да, что-то пошло не так, - подтвердил безликий. Он откровенно недолюбливал семейство Кроу, ведь именно по их вине ему долгое время приходилось быть запертым в библиотеке. Но все же, ненависти к этим людям Терлак не испытывал, так что вполне мог сожалеть о чем-то и даже сочувствовать. - На одном из заседаний Ковена он встретил молодую, но весьма перспективную чернокнижницу. Она вскружила ему голову, пленила, увидев её всего лишь раз, Аллан не мог забыть взгляд её бездонных, как сама Тьма глаз. После той роковой встречи хозяин вернулся в замок сам не свой, ни ел, ни пил, забросил свои изыскания, часами сидел в библиотеке, что-то ища среди тысяч книг. Меня он о помощи не просил, да и близко не подпускал, так что я могу лишь догадываться о том, что же именно было ему нужно.
  
   - Мориган его приворожила? - это было самое логичное предположение из всех возможных. Соня пыталась представить, как выглядел отец Эрика, был ли похож на него, как себя вел. От слов безликого у нее разыгралось воображение. Вот бы найти среди старых портретов, хранящихся на её чердаке изображение Аллана, посмотреть на него хоть одним глазком! Вот закончится рассказ, она точно заставит Терлака все пересмотреть и показать ей бывшего хозяина замка. Зачем? Да просто так, чтобы удовлетворить любопытство.
  
   - Он тоже так думал, а потому тщательно все проверил... Увы, это была не магия, а настоящее проклятье всех мужчин семейства Кроу, - в голосе библиотекаря без труда можно было уловить нотки сочувствия.
  
   - Дай-ка, угадаю. Они все влюбляются не в тех женщин!
  
   - Все намного хуже, влюбляясь, мужчины этой семьи теряют голову, перестают соображать здраво и все бросают к ногам жен: богатство, власть, силу, собственные жизни. Любовь для Кроу настоящее проклятье, от которого стоит бежать со всех ног. Увы, Аллан не смог избежать этой участи, он влюбился и поплатился за это собственной жизнью.
  
   Терлаку нравилось говорить с Соней, лишь с ней он ощущал себя относительно живым, а все оттого, что непутевая банши не боялась его, позволяла быть рядом, прислушивалась к советам. Тот факт, что девушка из другого мира, был большой проблемой, но именно это стало неоспоримым плюсом. Ей не ведомы были предрассудки Этерции, да и сама она тянулась к любому, кто способен был понять и принять её. Безликий обожал давать девушке подсказки, наблюдать за тем, как воспользуется полученными знаниями банши. Идеальное для него развлечение! Хранитель библиотеки продолжил свой рассказ, приоткрывая завесу тайны над личностью отца хозяина замка.
  
   - Аллан был не в силах противостоять собственным чувствам, он потерял голову и готов был бросить к ногам Мориган целый мир, ну, а она этим нагло воспользовалась и я не стал бы осуждать её за это. Любая амбициозная и умная женщина воспользовалась бы ситуацией. Так что свадьба состоялась буквально через неделю после судьбоносного знакомства.
  
   - Ну да, в моем мире амбиционные и умные тоже пользуются любой ситуацией, - фыркнула банши. Вот она так никогда не умела, не знала, как использовать полезные знакомства или просто их заводить. Наверное, если бы она другой, то её судьба вполне могла сложиться абсолютно иначе.
  
   - Не сомневаюсь в этом. Так вот... Свадьба прошлого хозяина была шикарной, в замке собралось множество высокопоставленных и знатных гостей. Но среди них не было никого из родственников Аллана Кроу, а все от того, что они прекрасно знали о том, что этот брак ни к чему хорошему не приведет. Особое недовольство высказывала тетка прошлого хозяина, женщина, воспитавшая его - леди Эванеса Теранс.
  
   - Теранс? Что-то знакомое... - Соня нахмурилась. Где-то она уже слышала эту фамилию, но вот где? Кажется, это было совсем недавно, но вспомнить все равно не получалось.
  
   - Ну же, Соня! Ты совсем недавно слышала это имя! - рассмеялся безликий.
  
   - Извини, но с памятью у меня всегда проблемы были, особенно на имена, тем более на такие странные и непривычные.
  
   - Прискорбно...
  
   - Так подскажи, кто такая эта леди Эванеса Теранс?
  
   - Леди Эванеса Теранс, урожденная Кроу, тетка Аллана Кроу и бабушка твоего недавнего знакомого Рикардио, - пояснил Терлак. - Это была волевая и властная женщина, безгранично любившая племянника. Увы, эта любовь не была способна помочь ему. После свадьбы, Аллан оборвал все связи с семьей.
  
   - И что они расстроились по этому поводу? - с сомнением поинтересовалась банши. Она мало знала о местных обычаях и жизни, еще меньше о хозяине, но была убеждена, что местные маги не способны на нормальные чувства.
  
   - Не по этому, а от того, что потеряли доступ к библиотеке и некоторым семейным реликвиям.
  
   - Дай угадаю, речь идет о каких-нибудь артефактах?
  
   - Именно, так что не сомневаюсь, что Рикардио наведался в замок для того, чтобы забрать что-то важное...
  
   - Осталось понять, что именно, - вздохнула Соня, осознавая, что это невозможно. Даже Эрик не в курсе, что хранилось в комнате отца, так что ей даже пытаться не стоит разобраться в этом деле. Обидно! Она-то надеялась, что у нее есть хоть какой-то шанс помочь Эрику и себе самой. Не выйдет.
  
   - Увы, в этом я тебе не помощник...
  
   - Ладно, рассказывай дальше, - отмахнулась девушка, решая, что лучшим для нее будет погрузиться в водоворот чужих давно минувших страстей.
  
   - А тебе мало?
  
   - Ага, хочу больше грязных подробностей!
  
   - Грязных? Без понятия, что это значит, но что смогу, расскажу, - Безликий многое знал и слышал, именно в библиотеке Аллан Кроу проводил большую часть своей жизни, именно там работал, а впоследствии и просто говорил сам с собой, рассуждая о жизни и смерти. Его судьба была печальной, смотря на него, Терлак осознал, что иногда лучше быть бесчувственным и не любить никогда. - После свадьбы все было, как обычно.
  
   - Только вот молодожены жили в разных спальнях, - хмыкнула Соня.
  
   - Это обычная практика для богатых, так что не понимаю, что тебя смущает. Так вот, все было практически идеально, а Мориган укрепляла свое влияние на мужа и слуг. Спустя месяц после свадьбы она стала полноправной хозяйкой в замке, заправляющей всем. Властная, сильная, алчная, она жаждала силы, бездумно использовала магию, мечтая о том, как войдет в Верховный совет Ковена. Даже удивительно, что она умудрилась родить сына, ведь ей вечно было не до семейных дел, магия занимала все её время. Вот только расплата была неминуема. Мориган стремительно старилась, превращаясь из красавицы в дряхлую старуху. Аллан все равно любил её, умолял одуматься, искал способ спасти. Это он смог протащить в Этерцию первых симбионтов. Вот только поняв насколько они опасны, маг попытался все исправить...
  
   - Не вышло, он принял расплату на себя, а Мориган начала выращивать свои растения, так?
  
   - Да, любовь для Кроу настоящее проклятье. Аллан настолько сильно любил жену, что вместо нее состарился и умер, дал ей в руки оружие, которое способно погубить Этерцию. На смертном одре он умолял жену перестать бездумно пользоваться магией, уделить внимание их сыну, а она улыбалась ему... Улыбка любимой жены была последним, что увидел прошлый хозяин.
  
   - Хм... это все, конечно, интересно, но не поможет разобраться в том, что привлекло Рикардио, - разочаровано вздохнула Соня, чье любопытство все еще не было удовлетворено.
  
   - Прости, я знаю много, но недостаточно. Одно могу сказать точно - Аллан Кроу был великим магом и даже под влиянием жены в тайне над чем-то работал. Увы, моих познаний недостаточно для того, чтобы понять над чем именно...
  
  Соня погрузилась в размышления, сама не замечая, как взяла деревянный гребень и принялась расчесывать свои волосы. Хотя правильней было бы сказать, что она предприняла очередную попытку, которая так же, как и все остальные, не увенчается успехом. Её волосы все так же топорщились и шевелились, как и в первый день в новом теле и мире. Банши была недовольна - с одной стороны Терлак сдержал слово и рассказал ей об отце Эрика, но с другой - она так и не узнала, что именно мог забрать Рикардио. Возможно это артефакт или записи Аллана, а может, это какой-нибудь важный договор. Вариантов все еще было множество, да и ясности не прибавилось. Ей явно стоило начать свои расспросы с Мэри и её истории, она наверняка, намного интересней.
  
   - Ты больше ничего не знаешь? Даже приблизительно? Может, есть, какие-то предположения? - Соня с надеждой смотрела на Безликого. Она уже привыкла к тому, что не может его рассмотреть, а сам библиотекарь для нее серое мутное пятно. Ну и что, зато это родное серое пятно, с которым всегда приятно поговорить!
  
   - Хм... трудно сказать. Я долгое время был заперт в библиотеке среди книг, не мог никуда уйти, так что не удивительно, что мои знания обрывочны. Но я помню, что Аллан очень волновался за своего наследника. Чернокнижник знал о проклятье своего рода, понимал, что его страсть к жене болезненна, точно знал, что Мориган использует его. Он не хотел, чтобы подобная участь постигла Эрика. Возможно, его исследования были именно об этом. Я точно знаю, что он ставил эксперименты над ребенком, но записей об этом нет. Могу лишь показать, какие книги он изучал, вот только ты вряд ли сможешь понять их.
  
   - Они настолько сложные? - банши хотя и научилась понимать местную письменность, но осознавала, что далеко не все книги для нее. От некоторых стоит держаться подальше.
  
   - Они о магии, а ты в этом ничего не понимаешь. Этому ремеслу учатся годами, за него платят огромную цену, а получаемые знания - опасны. Если кто-то и сможет что-то понять, так это наш с тобой хозяин.
  
   - Значит, нужно отнести ему эти книги, пусть он читает! - решительно заявила Соня, твердо решая, что заставит чернокнижника прочитать все эти книги и попытаться что-то понять. Это их шанс, которым нельзя пренебречь.
  
   - Хорошо, я все сделаю...
  
   - Спасибо, - девушка снова задумалась, смогут ли они разобраться, да и нужно ли? Банши понимала, что если бы не согласилась стать опекуном мага, то даже лезть в это сомнительное дело не стала бы. И все же... Мысли об Эрике не оставляли девушку - она должна помочь, ведь сейчас чернокнижник всего лишь ребенок. Ребенок, по вине которого у нее полно проблем - она банши, не может вернуться домой, её пытались убить и попытаются вновь, а еще не стоит забывать об эксперте, которого пришлет консул. Не дай бог он будет таким же мерзким, как проверяющий! А ведь еще и о Зубастике забывать нельзя - растение растет, развивается, ему нужен носитель, причем, такой, которого не жалко. У нее слишком много забот! Но это к лучшему, ведь скучать ей больше не приходится, она все больше проникается жизнью в мрачном замке, все меньше хочет вернуться домой, хотя и продолжает скучать по прошлому. Её жизнь не становится проще, но хотя бы уже не кажется безнадежной и пустой. Соня обняла горшок с зубастым растением, которое моментально ответило ей тем же. Хорошо. Спокойно. Уютно. Можно даже сказать, что у нее появилась весьма необычная семья, состоящая им маленького чернокнижника, опасного для других симбионта, безликого и доброй кухарки. Отличная компания!
  
   - Мне нравится, когда ты улыбаешься, и не важно, что при этом ты продолжаешь плакать, - тихо произнес Терлак. В свою бытность эльфом он бы подобного ни за что не сказал, но с тех пор, как он был жив, многое изменилось, он стал другим.
  
   - Увы, не плакать я не могу, оно само происходит.
  
   - Физиология.
  
   - Да, она самая, - несмотря на то, что из груди вырвался всхлип, Соне было легко на душе. С этим вполне можно жить, к этому возможно привыкнуть. - Давай, лучше продолжим.
  
   - Я рассказал тебе обо всем, что знаю об Аллане, а следующий вопрос ты сможешь назвать лишь завтра, - безликий не забывал о своей игре, так что не собирался поддаваться моменту.
  
   - До завтра осталось совсем немного...
  
   - Но оно еще не наступило, - усмехнулся Безликий. - Я пока что подберу книги для нашего очаровательного маленького чернокнижника, не хочу терять время.
  
   - Хорошо, но в полночь ты должен вернуться, - надула щеки девушка. - Ну, или я сама тебя найду и заставлю рассказать все, что ты знаешь.
  
   - Звучит, как угроза.
  
   - Это всего лишь предупреждение, - усмехнулась банши. Она ощущала в замке движение, несмотря на поздний час слуги все еще суетились, заканчивая свои дела. Даже Мэри была все еще на кухне - наверняка, готовит тесто для того, чтобы ранним утром напечь для всех теплые мягкие булочки. Но в скором времени все изменится - замок утихнет и погрузится в сон, и лишь они с Терлаком, да маленький чернокнижник не будут спать. Соня любила такие моменты, ведь так ей было намного спокойней, не приходилось контролировать все передвижения. Ночная жизнь лучше дневной, она умиротворяет.
  
   Девушка с сомнением взглянула на подушку - можно было бы вздремнуть пару часиков, но любопытство не даст ей этого сделать. Она никак не может перестать думать о Мэри и её истории, а так же о тайне Аллана Кроу. Что же скрывал этот маг, чего добивался? Она должна это выяснить и защитить Эрика любой ценой. Надо же, как пафосно звучит... Хотя... Почему бы нет?
  
  
  Немного о Мэри
  
   - И зачем он только придумал это глупое условие? - негодовала Соня. В ожидании возвращения Терлака она решила продолжить разбор завалов на своем чердаке. Раз съезжать отсюда она не собирается было бы неплохо окончательно во всем разобраться и разложить по своим местам. Это занятие помогало банши отвлечься и не сойти с ума от скуки. Хоть какое-то, но развлечение, к тому же все будет лучше экспериментов с её растениями, а то мысли о том, чтобы заняться именно этим все чаще посещали неразумную голову девушки.
  
   - Так, ну это все одежда, если можно так выразиться обо всем этом.
  
   Соня скептически смотрела на две кучи, в одной лежало то, что она вполне может носить, а вот остальное вполне можно выкинуть. Все равно больше никому не пригодится. Банши перевела взгляд на большой ящик, сколоченный из крепких досок, но при этом его крышка была приоткрыта. Раньше она не замечала его, ведь он был запрятан в дальний угол, так что, чтобы добраться до него девушке пришлось как следует поработать, обыскав множество сундуков и коробок. Можно сказать, что этот ящик нашелся в самом конце, грандиозного разбора вещей, приведшего к тому, что на чердаке стало просторней, чище и уютней, а сама Соня теперь знала, что и где лежит.
  
   - Ну, давай посмотрим, что у нас тут, - девушка осторожно отодвинула крышку в сторону. Почему осторожно? Все просто, как выяснилось еще в самом начале её попыток все прибрать, на чердаке, среди старых вещей и хлама, который давно просится быть выброшенным, обитало полно мерзостей вроде пауков. Этих тварей Соня еще в родном мире не любила, в Этерции они и вовсе все сплошь крупные и неприятные, так что, стоило быть осторожной. Из ящика никто не выскочил и не выпрыгнул, так что банши смело могла продолжить свое исследование.
  
   - Так-так-так.
  
   Соня извлекла на свет небольшую картину. На ней был изображен замок чернокнижника, вот только он был не черным, а белоснежным. Художник был либо странным дальтоником, либо любил пошутить, в результате чего неправдоподобная картина отправилась в ящик. Следующим шедевром, спрятанным от глаз, оказался очередной пейзаж, на этот раз это был засохший сад, тот самый, что девушка пару раз видела из окна. На этот раз картина оказалась весьма правдоподобной и точной, увы, это не спасло её от забвения. Третьим полотном оказался портрет мужчины, весьма красивого и статного, в такого грех не влюбиться, ведь именно про подобный тип принято говорить - жгучий брюнет.
  
   - Он явно Кроу, - хмыкнула банши, отмечая некое сходство с хозяином. Глаза у этих двоих точно были одинаковыми, да и взгляд тоже. Даже мороз по коже пробежал, а в голову закралась мысль, что мужчина с картины смотрит на нее. Не просто смотрит, а испепеляет взглядом, то ли осуждая, то ли намекая на что-то.
  
   Быстро убрав портрет в сторону, Соня достала очередное полотно - снова портрет, но на это раз со знакомым лицом. Это была Мориган - красивая, властная, благородная, это был уже второй портрет матери Эрика, обнаруженный на чердаке, и девушке абсолютно не хотелось на него любоваться. Лучше запрятать его подальше, от греха подальше. Магичка даже после смерти оставалась весьма неприятной личностью, вспоминать о которой не хотелось вовсе. Банши потянулась за следующей картиной, на этот раз это была некая абстракция, от вида которой начинало мутить и укачивать. Это ж, какую больную фантазию нужно иметь, чтобы нарисовать подобное? И самое главное, зачем? Нет. Эту картину правильно спрятали! Соня поспешила убрать полотно подальше, причем она его даже перевернула, а то мало ли что. Ей уже начало казаться, что рисунок двигается, пытаясь утянуть её в фантосмогоричный мир картины.
  
   - Осталось всего одна, - девушка достала последнее полотно, которое в отличии от других было настолько большим, что его пришлось свернуть в рулон, иначе бы оно в ящик не поместилось. Этой картиной оказалась карта Этерции причем весьма детальная и красивая, она была словно трехмерной, и все это передано картами. Но самое удивительное было другое, если смотреть на картину под разными углами, то можно было увидеть несколько лиц, словно неизвестный художник каким-то непостижимым образом спрятал на обычной, пусть и красивой карте портреты.
  
   - Готова спорить их больше, чем кажется на первый взгляд, - пробормотала девушка, продолжая увлеченно рассматривать карту. Это занятие буквально поглотило её, заставляя позабыть и о позднем времени, и о втором вопросе, и о Безликом. Это словно увлекательная игра, головоломка, где так сложно определить, где истинна, а где плод воспаленного воображения. - Интересно, почему их убрали, я, конечно, понимаю, от некоторых стоило избавиться, но не от всех же!
  
   - Это магические картины, - раздался голос Терлака. Безликий вернулся на чердак минут десять назад и все надеялся на то, что банши сама его заметит, но охранная система совсем потеряла бдительность, расслабилась, хотя и не стоило.
  
   - А? - Соня с удивлением обнаружила, что не испугалась и не закричала. Наверное, все дело в присутствии Зубастика, когда он рядом бояться нечего. Этот симбионт и её защитит, и для себя тело заполучит. - Ты уже вернулся?
  
   - Как видишь, - усмехнулся хранитель библиотеки. - Отдал хозяину все книги, вкратце обрисовал, зачем и смылся, пока он не потребовал объяснений. Ну, ничего, теперь нашему чернокнижнику будет чем заняться - чтение еще никому не вредило, от него только польза.
  
   - Ну да, наверное, - согласно кивнула банши, отодвигая карту. Её и она точно на стену повесит, и еще пару картин, а все, что ей не нравится отправится обратно в коробку, дожидаться любителей и ценителей живописи, которые смогут их оценить по достоинству. - Итак, новый день настал...
  
   - Да, полночь уже прошла, так что ты можешь задать вопрос.
  
   - Ну, думаю, все очевидно, - всхлипнула Соня. - Расскажи мне о Мэри, почему ей нельзя быть опекуном?
  
  Банши с замиранием сердца ожидала ответа безликого. Она давно догадывалась о том, что добрая кухарка не так проста, как кажется и знает намного больше, чем говорит. Мэри превосходно готовит, знает, как вести хозяйство, без нее замок пришел бы в запустенье, но помимо этого было что-то еще, во взгляде, в манере говорить и держаться, была в простой кухарке некая королевская гордость и стать. По крайней мере, такой женщину видела сама Соня.
  
   Сегодня девушка не скучала, она многое узнала, была в предвкушении чего-то необычного и захватывающего. Все вокруг бурлило и кипело, а собственная фантазия дорисовывала то, о чем умолчал или не мог знать хранитель библиотеки. История Аллана Кроу была недосказанной полной тайн и загадок, имела пространство для полета фантазии, но в данный момент банши больше занимала добрая кухарка.
  
   - Мэри... - Терлак тяжело вздохнул и замялся, он рад был, что это второй вопрос, а не первый, но даже сейчас раскрывать тайны ему было непросто. Пусть он давно мертв, но это не значит, что он не джентльмен. Хотя, стоит признать, что таковым он стал лишь спустя пару столетий одиночества и злобы.
  
   - Ну же, не томи! - недовольно засопела банши. - Хватит уже нагнетать обстановку. Я уже прониклась, готова услышать все, что угодно, да и вряд ли ты сможешь поведать что-то более жуткое, чем способна придумать моя большая фантазия, развивавшаяся на сериалах и книгах сомнительного содержания.
  
   Зубастик успокаивающе погладил девушку по голове, словно пытаясь избавить её от излишнего напряжения. Растение чутко ощущало все перемены в состоянии Сони, их связь с каждым днем укреплялась. Они все еще были друзьями, и симбионт был так же заинтересован в рассказе, как и его подруга.
  
   - Иногда, когда ты говоришь, я совсем тебя не понимаю, но тем ты и интересна. Всегда есть повод для размышлений! Ну да, ладно. Давай вернемся к нашему вопросу. Мэри! Мэри удивительная женщина, я практически не знаком с ней, да и мог бы я её знать, ведь кухарке нечего делать в библиотеке.
  
   - И то верно, - нахмурилась банши. Как же она об этом не подумала?! Безликий долгие годы был заперт в библиотеке замка, ни с кем не общался и сходил с ума от скуки. Соню постигло легкое разочарование - похоже, зря она надеялась на то, что сможет узнать тайны обитателей Замка. Одно дело знать о хозяине, который заглядывал в библиотеку, и совсем другое - иметь сведения о прислуге.
  
   - Не волнуйся, мне есть, что тебе рассказать. Как я уже говорил, она удивительная женщина, - заверил Терлак. До чего же занятно наблюдать за маленькой банши! У нее все эмоции на лице написаны, она совершенно не умеет притворяться. - Впервые она появилась в библиотеке много лет назад, чем несказанно удивила меня, ведь слуги не интересовались книгами. У них полно других забот, не менее важных - к тому же многие жители Этерции, я бы даже сказал, что большинство, считают, что знания - это зло. Это мнение небезосновательно, но речь сейчас не об этом, а о нашей Мэри. Она привлекла мое внимание, и я начал тайно наблюдать за ней. Тогда она была еще совсем юной девушкой, весьма привлекательно девушкой, помогающей на кухне, но каждую ночь она заявлялась в мою обитель. Она методично что-то искала...
  
   - Мы говорим об одной Мэри? - с сомнением поинтересовалась Соня. Ей было тяжело представить благоразумную кухарку в роли шпионки. Это был слишком несуразный и странный образ, который, тем ни менее не лишен был своего очарования и шика.
  
   - О ней самой, - подтвердил безликий, прекрасно понимая сомнения банши. В его слова вообще трудно поверить, он и сам сомневался в том, что говорит, настолько нелепо звучал рассказ со стороны. И все же, это было истиной правдой. - Скажу больше, что тогда, что нынче она тщательно скрывает тот факт, что владеет магией.
  
   - Что?! В смысле, магией? - и снова банши была, мягко говоря, удивлена, ведь если в шутку еще можно было представить кухарку в роли шпионки, но никак не магички! Мэри всегда твердила, что магия опасна, а расплата ужасающа. Причем, говорила она это с таким выражением лица, что ей верилось. Женщина боялась магии! Да и то, с какой брезгливостью говорила о необычных растениях и Зубастике, не вязалось с тем, что говорит Терлак. Магичка бы точно так не отреагировала.
  
   - В прямом - Мэри магичка, причем, весьма талантливая. У нее могло быть большое будущее, но все сложилось иначе, - уверено заявил безликий.
  
   - Так, погоди-ка, - Соня пыталась осознать слова хранителя библиотеки. Давалось ей это с трудом, если не сказать больше. - Если она магичка и шпионка, значит, на кого-то работала? Или работает до сих пор? Эрик знает? И еще, это не объясняет, почему хозяин сказал, что ей нельзя быть опекуном?! Это, как-то все не вяжется!
  
   - Тише, тише, не так быстро, - рассмеялся Терлак, не сомневаясь в том, что этот разговор будет намного дольше, чем о прошлом хозяине замка. - Я расскажу то, что знаю и то, что тебе можно знать.
  
   - Эй!
  
   - Не сердись, но есть такие личные вещи... О них нельзя говорить, пока человек жив, да и после его смерти тоже. Так что довольствуйся тем, что есть. К тому же, на твой вопрос я отвечу - ты узнаешь, почему Мэри нельзя быть опекуном Эрика.
  
   - Ладно уж, говори, что можешь, только не тяни!
  
  - Итак, как я уже сказал, Мэри магичка, - продолжил свой рассказ безликий. До чего же приятно осознавать, что ты посвящен в тайны других, можешь по собственной воле скрыть их или наоборот, раскрыть. Это повышает самооценку, позволяет ощутить в своих руках призрачную власть. До появления в замке Сони Терлак даже мечтать об этом не мог. - Магия в Этерции далеко не дар, она многое дает, но при этом дорого стоит. Именно неминуемая расплата удерживает от изучения этой науки. К тому же сам процесс обучения весьма неприятен и унизителен, а наставник может помыкать учеником, как вздумается. Каждый маг прошел через это и каждый отыграется на своих учениках.
  
   - Звучит не очень-то...
  
   - Такова жизнь, Соня, этого не изменить, но ведь речь сейчас не об этом, - с легкой улыбкой, которую никто не увидит, ответил безликий. - Давай продолжим... Так вот, Мэри не повезло с наставником, он не давал возможности проявить себя и сдать экзамен, быть признанной другими магами, так мало этого, он направил её в дом своего врага, чтобы та выкрала нужные ему заклинания. Мэри покорно исполняла волю наставника, притворялась служанкой, следила за Алланом Кроу, искала нужные своему хозяину сведения. Она не сомневалась в том, что поступает правильно, что так и должно быть, ведь только доказав преданность наставнику, она могла стать полноправным магом и достигнуть хоть чего-то. Готов спорить, что ты не знала, что лишь тридцать процентов учеников заканчивают свое обучение, и те из богатых и влиятельных семей потомственных магов. Если дар пробудился в простолюдине, он так и будет вечным подмастерьем, до конца своей скорой жизни. Маги Ковена используют их для того, чтобы учеников настигла расплата, выпивают из них все соки и магию, а после бросают подыхать от старости, болезней и боли.
  
   - Мэри не из потомственных, так?
  
   - Да, ей не повезло так же, как нашему хозяину, - подтвердил Терлак. - Несколько лет продолжалась эта игра. Мэри искала то, что может пригодиться её наставнику, надеялась на то, что ей позволят вернуться и закончить обучение, ну, а Аллан делал вид, что ничего не замечает этого.
  
   - Несколько лет? Так долго... Почему отец Эрика не выгнал и не уличил её? - Соня не знала, что и думать. То, что говорил безликий, было так непохоже на добрую заботливую кухарку. Рассказ казался странной выдумкой, в которой нет ни капли правды, но девушка точно знала, что у хранителя библиотеки нет причин лгать.
  
   - Он жалел её, наверное. По крайней мере, мне так показалось. Хотя, у него могли быть и другие планы. Аллан вполне мог захотеть сделать амбициозную магичку своей ученицей, ну или найти ей другое применение. Если бы он уличил её, то Мэри ждала бы незавидная участь, собственный учитель отказался бы от нее и выбросил... Да и о наказании не стоит забывать. Наша Мэри лишилась бы всего и жизни в том числе...
  
   - И что же изменилось? - девушка не понимала, почему женщина не бросила все и не сбежала. Это было неправильно! Неужели она не поняла, что её используют, а стать магичкой бы не позволили?! А что если поняла, но уйти от наставника была не в силах? Возможно ли вообще отказаться от обучения магии и убежать, не заручившись при этом поддержкой другого, более сильного и влиятельного мага? Вот бы узнать, что прописано в договоре мага и его ученика. Наверняка, все ответы можно обнаружить именно в этом документе.
  
   - Аллан влюбился, женился, появился Эрик... Прошлый хозяин видел, что его жена не способна уделять внимание их ребенку, в Мориган не было ни капли материнской любви, а сам маг не знал, как заботиться о детях. Доверить сына простым слугам Аллан не хотел, а потому, пока еще способен бы мыслить здраво, он заключил сделку нашей дорогой Мэри.
  
   - Она должна была заботиться об Эрике, а взамен... Аллан обучал её магии? - неуверенно предположила банши.
  
   - Нет, к тому времени Мэри разочаровалась в магии, она видела, к чему приводит её использование и осознала, что никогда не войдет в Ковен даже низшим магом. Все её мечты были разбиты, единственной, по которой она продолжала служить своему наставнику, был страх, - рассказывая секреты Мэри и Аллана, Терлак искренне радовался тому факту, что не стал магом и не имел к этому никакого дара. Магия ужасающа, а те, кто её используют и того хуже. Дело не в расплате, а в той жестокости, что окружает этих людей... А ведь эльфы-маги намного хуже людей, их гордыня и самомнение, презрение ко всему, не знают границ.
  
   - Аллан стер с тела девушки знак её учителя, что уже было незаконным; изменил её внешность, да так искусно, что никто не признал бы её; сокрыл магические следы, чтобы никто не мог даже заподозрить в служанке магический дар, даже её прежний учитель, выдал замуж. Так для всех ученица мага Мария исчезла, зато в доме появилась новая кухарка Мэри. Она заботилась о замке, Эрике, самом Аллане, жила обычной жизнью и даже завела семью. Это была её плата за спасение...
  
   - И все же, почему ей нельзя быть опекуном? - Соня уже догадалась, что Эрик в курсе этой странной истории.
  
   - Да потому что, если это произойдет, маги Ковена начнут копать, искать информацию о Мэри и её семье, будут неистово рыться в её прошлом и грязном белье. Тогда непременно всплывет, что до появления нашей милой кухарке в замке, никто про нее не слышал, что никто не знает, откуда появилась эта женщина. Это вызовет вопросы, а маги не любят оставлять их без ответа.
  
   - Об этой истории могут узнать и тогда Мэри пострадает?
  
   - Вот именно, Соня. Вот именно. Эрик ценит то, что для него сделала эта женщина, а потому не позволит ей так рисковать... Уж лучше сделать опекуном тебя, так меньше проблем, - отчего-то на душе стало мерзко и противно. А ведь почти ничего и не сказал, не раскрыл всех тайн... - Вот и все, что мне известно, все, что я могу сказать тебе сейчас... Ах да, те картины, что ты нашла - их нарисовала Мэри. У нее настоящий талант, будь у Мэри другой учитель, у нее вполне мог быть шанс. Вот только прошлого не изменить и это к лучшему.
  
  ***
  
   Рассказ Терлака взбудоражил сознание банши, она снова и снова думала о судьбе Мэри и Аллана Кроу, об Эрике, чья семья, мягко говоря, была далека от идеала. Теперь смерть Мориган уже не казалась такой ужасающей, как раньше, да и тот факт, что она причастна к этому, уже не терзал душу. Даже удивительно, что в этом мрачном замке кипели такие страсти! Кажется, что это невозможно вовсе. Мысли не оставляли Соню ни на одно мгновение, не давали уснуть и отдохнуть. Что искал бывший хозяин замка, какие эксперименты ставил нал собственным ребенком? Почему Мэри согласилась на предложение Аллана, неужели только из-за осознания того, что ей больше ничего не светит или на то были другие причины. Узнать это очень хотелось, но девушка понимала, что не стоит лезть с расспросами и бередить былые раны. Лучше сосредоточиться на настоящем, и своих обязанностях, на защите замка и его маленького хозяина.
  
   - Как думаешь, Зубастик, все будет хорошо? - Соня обняла своего верного друга и защитника. Наверное, он самое родное существо для нее во всей Этерции.
  
   Симбионт пока не мог ответить ей, ведь у него все еще не было тела-носителя, но зато он мог обнять, приласкать, погладить и успокаивающе заурчать, давая понять, что банши не одна, что ему можно доверить любые тайны. Хищное растение нежно поглаживало Соню по топорщащимся в разные стороны волосам, по прямой спине и тощим рукам. С ним девушка всегда ощущала себя уверенно и спокойно, они были больше, чем просто друзья, а их внутренняя связь крепла с каждым днем. И если банши не осознавала, что происходит, то Зубастик все чувствовал и не мог найти этому объяснения.
  
   - Что-то мне совсем не спится, - Соня выбралась из-под одеяла и потянулась за теплым шерстяным платьем темного баклажановго цвета. Ей не шел этот оттенок, делая еще более бледной и тусклой, но зато платье самое теплое из всех. Последнее время банши постоянно мерзла, видимо всему виной постоянные напряжение и волнения. - Пойду, прогуляюсь по замку, проверю все ли в порядке. Мало ли, вдруг я снова кого-то не чувствую. А ты отдыхай и ни о чем не беспокойся. Тебе нужно набираться сил, расти, ведь скоро мы найдем тебе носителя, и ты снова сможешь со мной говорить.
  
   Девушка даже не задумывалась над тем, насколько легко рассуждает о новом теле для друга, ей даже было нисколько не жаль носителя, чья душа умрет. И откуда только в ней вся эта жестокость? Наверное, это все влияние замка, его гнетущей атмосферы, да и все произошедшее с ней, любого заставит измениться.
  
   Быстро собравшись, даже не думая умываться или предпринять очередную попытку расчесать волосы, Соня отправилась бродить по пока еще пустым коридорам замка. Она двигалась уже привычным маршрутом, каким частенько парила, патрулируя вверенную ей территорию. Частенько, когда у нее начиналась бессонница, банши гуляла по замку, чьи коридоры временами начинали раздражать до тошноты. Соня была привязана к замку, не могла его покинуть, но постоянное нахождение в одном и том же месте, без всякой перспективы отправиться в отпуск удручало. Теперь все может измениться, она обретет свободу, но сможет ли ей воспользоваться? В стенах замка чернокнижника относительно спокойно и надежно, а что насчет остального мира? Она хотя и охраняемая законом нечисть, но как выяснилось, найдутся те, кто не обратит на это внимания и решит уничтожить её. Даже мокрого места не останется. Свобода манила и пугала, и банши с ужасам начала осознавать, что не желает её. Она все та же трусиха, что хочет, чтобы решения принимал кто-то другой. А еще она слишком ленива, чтобы собраться и отправиться изучать мир, и это не так уж плохо. У нее есть дом, маленький уголок, где она почти полноправная хозяйка.
  
   - Решила заняться своей непосредственной работой?
  
   - Черт! Опять ты подкрался?! - слегка вскрикнула Соня, хватаясь за сердце. Интересно, а в этом мире есть аналог валерьянки или валидола? Еще немного и ей это точно понадобиться.
  
   - Мы уже обсуждали это, я хожу громко, это ты вечно витаешь в облаках и ничего не замечаешь, - хмыкнул мрачный мальчишка, под глазами которого уже появились черные круги от постоянного недосыпа. Печальное зрелище. - Тебе стоит быть более внимательной.
  
   - Да, или тебе сделать так, чтобы я тебя чувствовала и не волновалась за тебя.
  
   - Знаешь, - Эрик поднял на банши усталый взгляд. - Если ты когда-нибудь почувствуешь мое присутствие, значит, что-то случилось и дело плохо. Запомни это...
  
  Сердце девушки болезненно сжалось от жалости - чернокнижник в ужасающем состоянии и если он не повзрослеет, станет только хуже. Соня хотела защитить этого мальчишку, уберечь от повторения его прошлой судьбы и тех испытаний, что свалились на его плечи.
  
   - Я учту это.
  
   - Вот и хорошо, - зевнул маг. Его физических сил не хватало на то, чтобы жить в привычном темпе, а растущий организм требовал много энергии и отдыха. Его жизнь усложнилась, и он не властен что-то изменить. Так не может долго продолжаться! Нужно найти выход из этого положения.
  
   - Идем, я уложу тебя спать, - Соня взяла мальчишку за руку, сейчас она ощущала себя если не матерью, то заботливо няней это точно.
  
   - Я не ребенок... - слабо возразил Эрик.
  
   - Я знаю, но тебе нужен сон, так что я, как твой опекун, должна удостовериться в том, что ты хорошо отдыхаешь. Это прописано в нашем новом договоре, а в Этерции, как ты и сам знаешь, договора нерушимы.
  
   - Да, есть такое, - все же смирился чернокнижник. Пока никто не видит, можно позволить себе маленькую слабость. Всего один раз, а после он снова станет самим собой - грозным мрачным чернокнижником, который даже будучи внешне ребенком способен вселять страх и ужас.
  
  ***
  
   Кто бы мог подумать, что однажды она будет укладывать спать грозного чернокнижника? Абсолютно нелепое предположение. И все же именно это в настоящее время и происходит, но что самое удивительное Эрик не сопротивляется, не пытается в очередной раз показать, что именно он в доме хозяин, что он взрослый и не нуждается во сне. Казалось, что он всего лишь ребенок, самый настоящий: послушный, спокойный, маленький ребенок.
  
   Это не более чем видимость, девушка это превосходно осознавала. Как только чернокнижник отдохнет, он снова станет прежним. Вредным магом, считающим, что все проблемы должен решать лишь он, причем самостоятельно.
  
   - Вот так, - Соня поправила одеяло и с улыбкой взглянула на ребенка. Сейчас Эрик был самим очарованием, наверное, как и все спящие дети. И ведь не скажешь, что в этом щуплом теле скрывается мощь чернокнижника: великого и ужасающего. - Спи. Завтра будет новый день, мы вернемся к нашим проблемам. Но это будет завтра, а сейчас отдыхай. Это пойдет тебе на пользу.
  
   - Ты совсем, как Мэри, - зевнул маленький маг. Последние события его жизни были слишком напряженными и нервными для его нынешней телесной оболочки. Но у этого были и положительные стороны - можно было выспаться, позволить себе маленькие капризы. Все можно списать на его нынешний возраст.
  
   - Сочту это за комплимент.
  
   - Так оно и есть, - мальчишка повернулся на бок и поджал колени к груди, теперь он лежал на огромной кровати в позе эмбриона. Так ему было удобней и спокойней. Странное дело, но Соня внушала ему спокойствие и уверенность, он был убежден в том, что эта девушка из другого мира не навредит ему и не предаст. Не сможет, не захочет, испугается принять решение. - Завтра Тхар заявится, так что не пугайся, когда ощутишь его. Я жду этого рогатого демона, так что проводи...
  
   - Я думала, вы больше не сотрудничаете, - банши была несказанно рада, что снова увидит демона, хотя и была удивлена. Она давно уже поняла, насколько сильно демон и маг недолюбливают друг друга. Так что могло заставить их вновь сотрудничать? Даже не так, почему Эрик снова прибегает к помощи демона, а тот согласился, да еще, судя по всему добровольно?
  
   Ответа не последовало, чернокнижник уже погрузился в сон, так что не слышал вопроса, ну, или предпочел не отвечать, а притвориться спящим. Так или иначе, Соне оставалось только теряться в догадках и строить гипотезы. Девушка не спешила покидать комнату хозяина, ей хотелось убедиться в том, что с мальчишкой ничего не случится, а его спальня безопасна.
  
   - Знаешь, я бы хотела, чтобы ты не становился прежним, - тихо пробормотала Банши, чувствуя, как в глазах предательски защипало. - Жаль, что это невозможно. Тебе нельзя быть ребенком...
  
   Девушка и сама не понимала, что на нее нашло, ей просто захотелось, чтобы Эрик прожил нормальную жизнь и не кончил, как его отец. Если Эрик останется ребенком, то никогда не влюбится, не потеряет голову и точно не подпадет под проклятье рода Кроу. Все эти разговоры с Терлаком заставили её размякнуть, настроили на сентиментальный лад.
  Глупо...
  
   Соня осознавала, что жалеть стоит только себя, что это она жертва Этерции, её глупых правил, ей нужны помощь и защита! Хотя, какая в сущности разница - сейчас она опекун маленького чернокнижника, на её хрупкие тощие плечи возложена обязанность по защите замка и его хозяина, так что придется быть сильной и уверенной. В её жизни слишком много проблем и обязанностей, а все события происходят настолько стремительно, что она даже понять не успевает, что же именно происходит. Не успела разрешиться проблема с симбионтами, как на горизонте замаячила новая. Не такая глобальная, но от того не менее ужасающая.
  
   - Спи, Эрик, - банши ласково провела ладонью по колючим волосам ребенка. Даже не верится, что еще недавно это чудо было лысым вредным мужиком. - Ни о чем не волнуйся, я присмотрю за замком и за тобой.
  
   Банши в очередной раз просканировала замок, убеждаясь в том, что все спокойно и ничего подозрительного не происходит. Ей нужно быть внимательней и серьезней подходить к работе, а еще неплохо было бы научить её цветочки не только наблюдать, но и предупреждать об опасности. Они уже продемонстрировали, что способны на это, лишь благодаря их вмешательству она выжила в первую свою встречу с Рикардио. Нужно чтобы они постоянно так поступали: наблюдали, анализировали, обо всем докладывали ей, лишь так замок будет в безопасности.
  
   - Нужно вырастить еще шпионов, - Соня, бросив последний взгляд на спящего Эрика, направилась к дверям. Ей стоит провести тщательный осмотр вверенной её заботам территории, заглянуть в оранжерею, полить остальные цветочки, нуждающиеся в заботе. Ну, а потом, они с Зубастиком подумают о том, как же озеленить замок. Это решит сразу две проблемы и красоты добавит этим серым холодным стенам, и безопасность увеличит.
  
   - Ну вот, весь сон, как рукой сняло, - судорожно всхлипнула несчастная охранная система. Во всем замке не спала лишь она. - Я так скоро от усталости и недосыпа рухну! Кто тогда будет охранять замок? Вот совсем себя не берегу! Надо это дело исправлять! Вот закончу осмотр, посажу цветочки и наведаюсь в погреб! Все равно вино без дела пропадает, а хоть себя порадую, немножко выпью, так, в качестве снотворного... Да, так и поступлю!
  
  
  Покой нам только снится
  
  Последнее время жизнь в замке чернокнижника била ключом, то гости заявятся, то воры, то проверяющие. Во многом такая активность была связана с появлением у Эрика охранной системы 'Банши', но и его деятельность тоже не оставалась незамеченной, ведь по большому счету все хотели узнать тайны рода Кроу, заполучить его богатство и влияние. Размышляя над этим, Соня не могла отделаться от ощущения, что ей было бы лучше стоять в стороне, но сделать это уже не получится, она погрязла в интригах дальше некуда. Так мало этого, некоторых обитателей замка она вполне могла назвать друзьями и даже семьей, второй раз лишаться которой девушка не желала. И вроде бы все просто, но в то же время все невероятно сложно - банши не представляла, как решить все проблемы свалившиеся на её плечи, да и нужно ли их вообще решать. В конце концов, это проблема хозяина! Вот только стоило подумать об этом, как вспоминалось, что теперь она опекун Эрика, так что его проблемы, это её проблемы.
  
   - И зачем я только каждый раз подписываю все эти дополнительные соглашения и договора?! - обреченно всхлипнула Соня, завершая работы по посадке новых растений. Она не была уверена в том, что с её очаровательными цветочками можно поступать так же, как с обычными растениями, но попытаться стоило. Так что теперь в оранжерее появилось несколько пока еще пустых горшков с землей, требующих особого ухода и внимания. Если все получится, то в скором времени в замке появится больше наблюдателей и подслушивателей. так что работать охранной системе станет проще, можно будет сидеть на одном месте и просто просматривать данные на цветах-зеркалах. Совсем, как самый настоящий охранник в родном, но теперь таком далеком мире.
  
   От дел селекции Соню отвлекло щекочущее ощущение в пятке, и именно это дало понять, что в замке появился гость, которого ждали. Последнее время, банши все чащи пыталась проанализировать и понять свои способности и пришла к удивительному выводу - каждое живое существо на вверенной ей территории ощущается по разному. Вот демон, к примеру, ощущается как чешущаяся пятка!
  
   - Зубастик, присмотри за всем здесь, - девушка ласково погладила соцветие своего любимца и друга. - А я пока пойду Тхара встречу, а после прихвачу тебе покушать. Договорились?
  
   Симбионт тихо заурчал, давая понять, что он совсем не против и со всем справится, что ему всецело можно доверять и он лично проследит за тем, чтобы новые цветы росли и развивались. И все это Соня смогла понять по одному лишь урчанию. Это заставляло банши немного нервничать и всерьез задумываться о том, что пора бы подыскать тело для своего любимца, а не то их связь начинает уже пугать. Девушка не боялась того, что друг набросится на нее или рассчитывает на её тело в качестве грядки и питательной среды для себя, питаться там все равно нечем, но все же лучше общаться нормально. Снова проблемы... Снова заботы... Ей определенно понадобиться помощь, так что придется подкинуть чернокнижнику еще забот. Путь подумает, как помочь Зубастику.
  
   Выбравшись из оранжереи, Соня спешно помчалась на кухню, пытаясь понять, что Тхару там понадобилось. Они с Мэри не ладят, добрая кухарка его без разговоров либо скалкой, либо сковородой огреет, и демону об это прекрасно известно. Так зачем он решил вновь спровоцировать женщину? Неужели ему это нравится? Вот ведь демон! И все же... Соня была рада, что этот рогатый тип вернулся, ведь он был одним из немногих жителей этого мира, кто к ней относился хорошо.
  
   - Ах, ты ж, рогатая скотина!!! - раздался грозный крик с кухни, сопровождаемый зловещем хохотом демона. А ведь да нее еще метров сто, не меньше. Видимо Тхар уже умудрился вывести из себя Мэри. - Я тебя предупреждала, не смей совать свои копыта на мою кухню! - послышался грохот, словно что-то упало и разбилось. - Да я с тебя шкуру спущу, а хвост и копыта на студень пущу!
  
   Соня еще никогда не слышала, чтобы кухарка именно так кому-то угрожала. девушке даже стало жутко от такой вот Мэри. Сразу вспомнилось о её магическом даре и непростом прошлом. Нужно поторопиться, а не то некого будет вести к Эрику! После рассказа безликого Соня стала иначе воспринимать сердобольную женщину, которая каждый день вкусно её кормит.
  
   Банши буквально влетела на кухню, ожидая увидеть кровь, тупы и разруху, а может что-нибудь похуже. В некотором роде так оно и было: на полу валялись осколки посуды, в стене красовались пара кухонных тесаков, которые явно не очень прицельно метали в продолжающего хохотать демона, всюду были останки погибшей каши, которую теперь придется готовить заново, разве что трупов пока что не было. Но судя по грозному взгляду кухарки и раскаленной сковороде в её руках, в ближайшее время это могло измениться. Соня нервно сглотнула, попадаться под горячую руку Мэри не хотелось, но спасать глупого демона было необходимо, причем срочно.
  
   - Прошу прощения, что вмешиваюсь, - банши стремительно подлетела к демону и схватила его за руку. - Но Тхара ждет хозяин, причем уже давно, так что после продолжите.
  
   Соня потащила демона за собой, мысленно молясь, чтобы им вслед ничего не полетело. До чего же жутко! Кажется. она ощущает на своей спине прожигающий, полный ненависти взгляд Мэри.
  
   - И не смей возвращаться! - раздался крик женщины им в след. - Еще раз увижу тебя на кухне, тебе конец!!!
  
   - И как ты только умудрился её разозлить? - Соня укоризненно взглянула на довольного собой Тхара, которому было все ни по чем. Казалось, что данная ситуация ему даже нравится. Вот ведь мазохист! Иначе и не скажешь!
  
   - Да ладно тебе, малышка, это было весело!
  
   - Тебе весело, а нам теперь голодными ходить, пока Мэри снова не приготовит поесть, - надулась голодная нечисть. - Мог бы и о других подумать, прежде чем развлекаться. И вообще, хватит допекать Мэри! У нее и без тебя забот полно.
  
   - То-то и оно, - хитро заявил Тхар, следуя за банши. - Я для нее, как глоток чистого воздуха, помогаю снять стресс и напряжение. Выпустить пар, в конце концов. Неправильно, что вся эта страсть и огонь затухают!
  
   - Ты еще скажи, что все это из благих намерений, лишь потому, что Мэри тебе нравится, - закатила глаза Соня. Какие глупости! Страсть! Огонь!
  
  
   - Нравится, - рассмеялся демон. - Так что я от нее не отстану. Или ты думаешь, я согласился вновь сотрудничать с твоим хозяином из уважения или по доброте душевной?
  
   - Нет, этого у тебя точно нет, - хмыкнула банши. - Только ты это... поосторожней со словами, а не то я решу, что ты влюбился.
  
   - Ха-ха-ха! Демоны на это не способны - физиология не та, да и душевная организация тоже, но мы можем желать, малышка.
  
   - Чего-чего? - банши была в шоке и это еще мягко сказано. Сегодня явно какой-то странный день.
  
   - Что слышала, - Тхар потрепал девушку по волосам. Все-таки забавная она особа! - И вообще, не забивай себе голову, мала ты еще для таких разговоров.
  
   - Я уже взрослая, - всхлипнула Соня, замечая, что они добрались до кабинета чернокнижника. Интересно, ей оставить демона одного или можно тоже зайти? С одной стороны влезать в дела хозяина еще больше не хотелось, но с другой, хотелось бы знать, что затевает этот мелкий маг. Что же решить: поступить благоразумно или поддаться любопытству?
  
  Нет. Она точно не станет подслушивать или напрашиваться в кабинет Эрика. Не хватало еще, чтобы её выставили за дверь, указывая, где ее место и какова её роль во всей этой истории и происходящем. К тому же, с чернокнижника станется в очередной раз упомянуть её длинный нос. И ведь это не просто выражение такое, это истинная правда! Иногда Соне даже казалось, что ее нос растет и с каждым днем становится чуточку длиннее. Банши даже начала задумываться о том, чтобы раздобыть линейку и начать делать ежедневные замеры.
  
   Тяжело вздохнув и бросив последний взгляд на дверь, за которой скрылся демон, девушка направилась прочь. Она уже не ребенок, так что вполне в состоянии совладать с любопытством. К тому же, всегда можно напрямую спросить, что происходит. Это вполне взрослое и взвешенное решение, достойное опекуна. Соня ощущала, что пребывание в Этерции изменило её, теперь она более мрачно и серьезно смотрела на жизнь, пыталась думать, анализировать, действовать, основываясь на логике. Не всегда это у нее получалось, но намерение - это уже многое значит. Она повзрослела.
  
   - Интересно, какие еще гости посетят наш замок? - охранная система не сомневалась в том, что скоро появится кто-то еще. У нее вообще было дурное предчувствие. Хотя, если задуматься и припомнить, что это состояние не оставляло её с самого первого дня в теле банши, оно то стихало, то нарастало, но было всегда.
  
   - Я бы на твоем месте задавался другими вопросами, к примеру, когда эти гости заявятся и что им будет нужно, - раздался насмешливый голос Безликого. Последнее время он взял в привычку появляться внезапно и вмешиваться в монологи непутевой банши, которая все чаще рассуждала вслух. - Еще можно поразмыслить над тем, зачем хозяину понадобился демон. Ну и что самое главное, я бы даже сказал первостепенное, тебе стоит озаботиться тренировками. Твое оружие, твоя защита, твоя особенность - голос, Соня.
  
   - От него не сильно-то много пользы, - печально вздохнула девушка, осознавая, что Терлак прав. Она многое узнала о своем подвиде, но так и не удосужилась научиться элементарным для каждой банши вещам. Это неправильно, ведь от именно на её плечах защита замка и Эрика, да и Мэри... Если задуматься, в некотором роде она отвечает за всех обитателей этого негостеприимного места.
  
   - Вот и я о том, - безликий потянул Соню за собой. И дело было не только в его симпатии к этой девушке, но и чисто научном интересе. Банши редкий и охраняемый вид нечестии, а её способности до конца неизвестны. Так почему бы ему не скоротать часть своей вечности, заполняя пробелы в знаниях? - Идем на крышу, покричишь немного.
  
   - Там холодно, - скривилась Соня, все же безвольно паря за своим не в меру активным и взбудораженным другом.
  
   - Надень плащ, повяжи шарф, натяни теплые носки, - посоветовал хранитель библиотеки. - И вообще, безопасно кричать ты сможешь только на крыше, на холоде.
  
   - А если я заболею?
  
   - Банши не болеют, это физически невозможно. Я же давал тебе книги! Ты вообще их читала!
  
   - Читала, - всхлипнула Соня.
  
   - Плохо читала, надо перечитать! Да и вообще тренироваться в этом деле тебе тоже стоит, а не то забудешь все наши буквы.
  
   - Ты прямо, как строгий учитель. Вот только тебя никто на эту должность не назначал!
  
   - А я самовыдвиженец, так что ты от меня не избавишься, - рассмеялся Терлак. - Я больше не пленник библиотеки, а свободный безликий. В пределах этого замка для меня нет запретов и ограничений. Заметь, Соня, это все благодаря тебе. Желание помочь мне и одна не до конца обдуманная просьба и вот, пожалуйста, ты расхлебываешь последствия. Я не враг тебе, но все мои действия, лишь последствия твоих решений, маленькая банши. Терпи!
  
   - Да уж, теперь я сто раз подумаю, прежде чем помочь кому-то, - то ли всхлипнула, то ли усмехнулась девушка. И ведь не поспоришь с безликим! Придется смириться с его поведением и тем, как он все больше проникает в её жизнь. Но ведь это к лучшему! Она больше не ощущает себя одинокой и бесполезной. У нее есть друзья, своеобразная семья, ну или то, что может ею стать.
  
   - Сомневаюсь, что подумаешь, - тихо, почти неслышно прошептал Терлак. - И меня это вполне устраивает. Так намного интересней.
  
  ***
  
  Спустя некоторое время
  
   - Холодно! Мокро! Я хочу домой, в тепло! Хочу супчик и чай, - всхлипывала Соня. Может быть, банши и не могут заболеть, но вот продрогнуть до костей вполне в состоянии. У девушки зуб на зуб не попадал, не говоря уже о том, что она дрожала.
  
   - Ничего. Сейчас потренируемся, и будет тебе супчик, - зловеще хохотал безликий. - Считай, что это твоя награда за хорошее поведение. А теперь кричи! Но не как обычно, а попытайся мысленно направлять свой крик, придай звуку форму, сфокусируй его в один луч.
  
   - И что же я должна думать, чтобы это получилось? Я вообще не знаю, как представить звук, - буркнула банши, косясь на запертую дверь. Ей не выбраться пока она не сделает все, что хочет от нее Терлак. Он все предусмотрел! Вот ведь гад!
  
   - Просто сосредоточься! Твой голос важен для защиты замка, ты не просто охранная система, но и с недавних пор опекун Эрика Кроу. Так что кричи, Соня. Кричи изо всех сил!
  
   - Ладно, уж, покричу, - надулась девушка, на пару мгновений прикрывая глаза.
  
   Вдох-выдох, вдох-выдох, нужно сосредоточиться. В книгах говорится, что звук может принимать любую форму, может стать острым, как стилет или бескрайним, как океан, он может собраться в один пучок, может волнами распространятся по миру. Лишь банши все контролирует, лишь она решает, как все будет, соединяя крик со слезами, создает невероятные вещи. Соня набрала в легкие побольше воздуха, так много, что стало больно.
  
   - АААААААА!!! - крик вырвался из горла, знаменуя начало её долгой тренировки.
  
  ***
  
  До чего же она устала! Оказывается, можно кричать так сильно, что сил не останется даже на то, чтобы стоять. Девушка тяжело дышала, морщась при каждом вдохе от неприятной колющей боли в легких. Так мало этого банши продрогла до костей и промокла до нитки, ведь на улице было не только холодно, но и шел мокрый снег. Хотелось оказаться на своем чердаке, закутаться в теплое одеяло и греться, а еще лучше устроиться перед камином, рядом с потрескивающим огнем, пить вино, смотреть на волнующий танец языков пламени и что самое главное, ни о чем не думать. Увы, телепортироваться она не умела, да и вообще её подвид был к этому не способен. Соня обреченно смотрела на дверь, ведущую в замок - она была так близко, но в то же время так далеко, и что самое неприятное - все еще заперта.
  
   Ужасное место!
   Отвратительная Тренировка!
   Мерзкая погода!
  
   - Ну, как? - Терлак стоял всего в паре шагов от несчастной Сони, но так, чтобы охранная система не могла до него дотянуться. Ему нравилось изводить девушку, но при этом в его действиях не было ни капли злого умысла. С его стороны это было своеобразным проявлением заботы и помощь. - Уже чувствуешь удовлетворение от проделанной работы? Ты сегодня хорошо потрудилась, и пусть успехов пока нет, но мы не остановимся на достигнутом!
  
   - Тебе легко говорить, - обреченно простонала банши, у которой не осталось сил даже на раздражение. Она столько кричала, что в горле начало саднить, да и голос осип, стал похожим на прокуренный и даже болезненный. Нужно непременно заглянуть к Мэри за молоком с медом и маслом, а не то, так придется долго всех пугать своим улучшенным голоском. - Это же не тебе приходится глотку драть. Я даже не приблизилась к тому, чтобы придать звуку форму! Это невозможно! Пора бы уже признать, что я неполноценная банши!
  
   - Не стоит так говорить, тебе просто нужно больше заниматься и я намерен проследить за тем, чтобы так оно и было, - безликий отпер дверь. Ему было жаль Соню. Самую чуточку. Совсем немного ведь он понимал, даже не так, точно знал, что все его действия во благо непутевой банши. Она еще сможет это оценить, когда станет чуточку сильнее, а недоброжелатели уже не смогут так легко к ней подобраться.
  
   - Зачем это тебе?
  
   - Затем, что без тебя мне будет скучно. Ты же и сама понимаешь, что ты единственный обитатель замка, что разговаривает со мной. Даже хозяину не интересно, что способен поведать хранитель библиотеки. Мэри из принципа не посмотрит в мою сторону, ведь тщательно хранит свои секреты и старается держаться от магии. Остаются лишь растения и ты, - Терлак помог Соне добраться до дверей. - Пойми, все действуют только исходя из собственной выгоды, ради себя любимых. Все жители Этерции, да и других миров эгоисты. Дружба, любовь, преданность, сострадание - во главе всех этих понятий стоит лишь эгоизм. Ни ты, ни я не исключение из этого правила.
  
   - Звучит не очень-то приятно, - размышлять о том, насколько прав хранитель библиотеки абсолютно не хотелось. Усталость и лень сплелись воедино, лишая девушку воли и каких-либо желаний, кроме как отдохнуть. В такие моменты особенно хочется, чтобы кто-то позаботился о тебе, сам все сделал: взял на ручки, отнес куда надо, закутал в одеялко и угостил вкусняшкой. Мечты... Им не суждено сбыться и Соня это прекрасно осознавала.
  
   - Зато это правда. Она никогда не бывает приятной, но знать её полезно. Что же касается того, что ты неполноценная банши - это правда, но это не значит, что нужно опустить руки. Не забывай, ты согласилась взять на себя большую ответственность и лишь от тебя зависит судьба замка... Моя в том числе. Ты должна обуздать свой голос и слезы, стать еще более чувствительной, так, чтобы никакая магия больше не могла бы помешать тебе, исполнять должностные обязанности.
  
   - Значит, будем тренироваться, - обреченно всхлипнула Соня.
  
   Она ощущала движение в замке, каждое мгновение контролировала, что происходит в доме чернокнижника. Никто и ничто не могло укрыться от нее. Она чувствовала, как передвигаются по коридорам слуги, точно знала, где находятся замковые кошки и крысы, где её растения. Даже догадывалась, где сам Эрик, и все же, этого все еще было не достаточно. Банши не могла отделаться от ощущения надвигающихся неприятностей. Возможно, все это лишь нервы, последствия усталости и постоянного стресса, а может быть, интуиция пытается предупредить о чем-то важном и значительном.
  
   - Вот и умница, - одобрительно прошептал безликий. - А теперь отдыхай. Пока что все спокойно. Хозяин снова ведет дела с демонами. Слуги заняты своей работой, а Мэри готовит вкусный обед, чтобы всех порадовать.
  
   - Это не продлится долго.
  
   - Вот и наслаждайся...
  
   Соня была бы рада насладиться моментом, все-таки добраться до камина или своего чердака, но судьба в лице Эрика Кроу распорядилась иначе. Стоило только девушке немного расслабиться и почти согласиться с Терлаком, как в голове послышался голос чернокнижника. Причем, его настоящий голос, такой, каким он был в момент их первой встречи. Так непривычно, но в тоже время приятно.
  
   - Соня, иди в мой кабинет. Срочно!
  
   - Эх, покой нам только снится. И почему только меня это не удивляет? - банши хотелось рухнуть прямо посреди коридора и никуда не идти, но так поступить она не могла. Как-никак не ней ответственность за замок и малолетнего хозяина.
  
  - Что-то стряслось?
  
   - Хозяин вызывает, - пояснила девушка, понимая, что безликий не способен слышать мага. - Это, как голос у меня в голове. Весьма удобно для Эрика, но боюсь, работает это только в одностороннем порядке. Я его так позвать, когда понадобиться, не смогу.
  
   - Что ж, тогда лучше поспешить.
  
   - Знаю, и уже плетусь, - мрачно усмехнулась Соня, пытаясь догадаться, что же нужно от нее Эрику и почему теперь его голос звучит нормально.
  
  
  ***
  
  Заходя в кабинет чернокнижника, банши была ко многому готова, но только не к тому, что предстало её взору. Девушка непонимающе застыла на пороге, вытаращив глаза на своего хозяина. Наверняка, у нее сейчас нелепый вид, да и челюсть явно находится где-то на уровне пола, но собственный внешний вид был точно не тем, что волновало Соню.
  
   - Ты... Ты... Ты взрослый?! - удивленно пробормотала банши, наконец, обретая дар речи. - Но как? - на мгновение девушка замялась, пытаясь подобрать подходящие слова. - Точнее не так. Зачем было все остальное! Консул, слова о Ковене и угрозе, весь этот бред о магии, угрозе и том, что я должна стать твоим опекуном! Знаешь, это не смешная шутка!!!
  
   - Отлично! - Эрик самодовольно оскалился, сверкая черными глазами, в которых плясали отблески алой крови. - Раз ты поверила, то и другие тоже не заподозрят подвоха.
  
   - Поверила? Другие? Что вообще тут происходит и где Тхар?! - Соня все еще была зла и намеревалась выяснить, что творится. Ее что, обманули? Как же это все раздражает! Она же устала, хочет отдохнуть, согреться, а вместо этого вынуждена смотреть на жуткую физиономию чернокнижника. - Я ощущаю его здесь, но не вижу! Что вы двое устроили?!
  
   - Ничего особенного, малышка, - ответил голосом демона Эрик, и в следующее мгновение, тело чернокнижника начало распадаться на части, разваливаться и меняться, превращаясь в нечто уродливое и бесформенное.
  
   - Боже!
  
   Соня зажала рукой рот, пытаясь сдержать рвущийся наружу крик. До чего же мерзко и противно, но отвести взгляд было выше сил банши. Казалось, что кто-то держал её голову, не давал закрыть глаза, вынуждая смотреть на омерзительное представление. Хорошо еще, что оно не продлилось долго и вот, спустя несколько мгновений, показавшихся девушке целой вечностью, полной кошмаров, перед Соней стояли маленький Эрик и ухмыляющийся демон.
  
   - Это всего лишь магия, - пояснил чернокнижник, начиная интенсивно чесаться. Такое тесное сотрудничество с демоном было для него физически раздражающим. А ведь этот трюк придется повторить и провести в одном теле с Тхаром целый день! - Конечно магов этим не обмануть, проверяющих и консулов тоже, но вот на простолюдинов эффект произведет.
  
   - И зачем тебе производить на них впечатление? - банши опустилась на стул. Если подопечный и дальше продолжит устраивать ей такие сюрпризы, у нее точно случится инфаркт и нервный срыв, причем одновременно. Ну, нельзя же так без предупреждения! Впервые в жизни Соня задумалась о том, что детей не просто так наказывают с помощью ремня. Эрика в данный момент хотелось выпороть и поставить в угол, и не только его, но и демона. Жаль только, что на это у нее не хватит ни сил, ни решительности.
  
   - Затем, что мне нужно поддерживать образ грозного и страшного чернокнижника, к тому же богатство Кроу основано не на пустом месте. Мы зарабатываем магией, выполняем заказы определенного рода. И эти заказы не поручат ребенку, - терпеливо объяснял мальчишка, продолжая чесаться, словно у него жуткая аллергия на демона. - Вот и пришлось воспользоваться услугами Тхара Анер Туха. Увы, это единственный известный мне способ временно становиться взрослым, так что придется некоторое время потерпеть его присутствие.
  
   - А заодно это поможет тебе повзрослеть по настоящему, ведь тебе придется тратить много магии, так что расплата не заставит себя ждать, - добавил демон, считая, что можно будет неплохо позабавиться, пока он в замке. Ради этого и договор заключить не жалко, к тому же можно задержаться в гостях у Кроу. - Это немного облегчит твою участь. Самую малость, но тебе этого хватит, немного повысит самооценку, придать капельку уверенности.
  
   - Заткнись, - закатил глаза Эрик. Если бы не особые обстоятельства, он никогда в жизни снова не заключил бы договор с этим демоном или каким-то другим. До сих пор зуд не проходит! А что будет дальше, после того, как им придется целый день провести в непростительной близости? - Давайте лучше займемся работой.
  
   - Я, пожалуй, пойду, - Соня намеревалась сбежать до того, как ей дадут поручение, но не тут-то было. Позвали ее к хозяину не только для того, чтобы проверить реакцию на 'повзрослевшего' чернокнижника.
  
   - Стоять! Через час начнут прибывать просители, как-никак приемный день, - скривился мальчишка. До чего же он не любит эту часть своих обязанностей, он вообще предпочел бы, чтобы заказы ему направляли письменно, но правила магии это запрещали. Сделки заключались только лично, путем пожатия рук. - Я принимаю просителей в небольшой пристройке к замку. Не желаю терпеть их в своем доме.
  
   - Ну да, ты не гостеприимен, - вздохнула банши, уже догадываясь, что от нее нужно. Ну, а что? Это вполне логично, ведь внешность у нее соответствующая, да и должность тоже. - Я так понимаю, тебе нужен соответствующий твоему пугающему и внушительному образу привратник. Так?
  
   - Так, ты будешь встречать просителей. Докладывать о них и том, что ощутишь при встрече, - подтвердил догадку девушки маг. Работа есть работа, он должен выполнять ее, чтобы обеспечивать себя и обитателей замка, а так же тех, кто будет после. К тому же, все маги обязаны принимать заказы - это их обязанность. - Подготовься, как следует. Надень что-нибудь строгое, мрачное, чтобы выглядеть еще хуже. Взгляд сделай посуровей и не забывай, ты не просто мой опекун, но и охранная система.
  
   - Да, да, жуткая охранная система, что должна пугать, чуть меньше тебя, - банши уже давно привыкла и смирилась к такому отношению.
  
   - Вот именно, все для поддержания нужного образа. Кроу всегда были самыми сильными и успешными чернокнижниками. Это останется неизменным!
  
  Удивительно, но банши предстояло впервые увидеть чернокнижника за работой. Раньше, она как-то не задумывалась о том, как хозяин зарабатывает на жизнь. Что ж, настало время исправить это непростительное упущение. Девушка даже предположить не могла, как все будет происходить, а потому была немного напряжена и взволнована, да и с новыми личностями знакомиться не хотелось, ведь она ощущает любого приблизившегося к замку. Придется потерпеть... Ну, а пока стоит подготовиться хотя бы морально.
  
   Соня брезгливо осматривалась в кабинете своего подопечного, но не в его нормальном кабинете, а в том, где Эрик принимал заказчиков. Весьма специфичное местечко, вобравшее в себя все предрассудки и штампы о чернокнижниках, ведьмах и прочих темных личностях, причем, по мнению банши, все это было лишено всякой логики и здравого смысла. Стены черные, покрыты паутиной, кровавыми пятнами, всюду развешены засушенные конечности разных существ, то тут, то там можно наткнуться на череп или кость. В большом камине, прямо над ярким пламенем бурлит котел с какой-то зеленой вонючей жижей, в углу примостился черный алтарь, с разбросанными на нем самоцветами, и что-то подсказывало Соне, что они не настоящие. Так мало этого, неизвестный создатель сего безобразия зачем-то притащил и в без того захламленное помещение надгробие и огромный окровавленный топор.
  
   - Знаешь, тебе стоит уволить своего дизайнера.
  
   - Чего? - пока что еще маленький Эрик непонимающе взглянул на свою охранную систему.
  
   - Ну, я к тому, что это кладовка какая-то, - скривилась девушка, разводя руками в стороны. - Никакой солидности, только сборище штампов и примитивных пугалок. Этим даже детей не впечатлить! В моем родном мире, уж точно! Такое ощущение, что ты не могущественный чернокнижник, а фокусник какой-то... Причем судя по антуражу, плохой фокусник!
  
   - Соня, - мальчишка закатил глаза. Ну, что за бестолковая банши! Все ей разъяснять приходится. - Это все для поддержания нужного пугающего образа. Или ты думаешь, что мои клиенты все сплошь образованные и влиятельные личности? Так вот, это не так! Среди них много простолюдинов или тех, кто считает черную магию чем-то недопустимым, опасным и демоническим. И не важно, что мое занятие официально разрешено и служит на благо Этерции. Опять-таки не стоит забывать о слухах... весьма правдивых слухах о расплате за магию! В общем мне нужно поддерживать предрассудки и определенный образ, чтобы из трепета и страха мне хорошо платили, даже больше, чем оно того стоит, а еще, чтобы не обращались по всяким пустякам.
  
   - И что, люди на это ведутся? - Соня с сомнением смотрела на опытного чернокнижника. - Я бы точно не прониклась благоговейным трепетом и страхом. Да в битве экстрасенсов и то убедительней все выглядит. У них стиль что ли есть... А тут безвкусица какая-то.
  
   - Жители Этерции более впечатлительны. Это я о тех, кто не работает с магией и старается держаться от нее подальше, а для продвинутых у меня есть второй кабинет. - Всем своим видом Эрик демонстрировал недовольство, словно, действительно, полагал, что эта свалка способна впечатлить его охранную систему.
  
   - И как мне определять, кого куда вести? - Соня послушно следовала за мальчишкой ко второй двери, которую она сразу и не заметила, настолько невзрачной она была.
  
   - По ощущениям, Соня. По ощущениям. Поверь, по виду и поведению всегда понятно, какой заказчик пришел и что ему нужно цирк или серьезная атмосфера. Это работа. Она может нравиться, может раздражать, но выполнять её приходится. Маги Этерции не могут бездельничать, это противозаконно.
  
   - Ты еще скажи, что у вас статья за тунеядство есть, - усмехнулась банши, но сделала она это неуверенно, в полной мере осознавая, что это может оказаться правдой, а вовсе не удачной с её стороны шуткой.
  
   - Есть статья за уклонения от магической деятельности и отказа в предоставлении магических услуг в должном объеме. А еще, я ежеквартально должен сдавать подробный отчет о деятельности в Ковен. И кстати, квартал заканчивается, а норма не выполнена.
  
   - И что, тебя теперь посадят или оштрафуют?
  
   - Второе и это весьма ощутимый удар по бюджету, так что нужно приступать, - мрачный и недовольный чернокнижник отошел в сторону, пропуская Соню во второй свой кабинет.
  
   - Да уж, а я то думала, что это у нас бюрократия... Похоже, бывает хуже, - девушка с интересом рассматривала второй кабинет мага. Он был почти точной копией его рабочего в замке, с той лишь разницей, что здесь был идеальный порядок, ну это, если не учитывать пыль. Темные стены с тканевыми обоями, строгая добротная мебель, какие-то артефакты на стенах, вот только они не выглядели аляповато и неуместно, несколько древних книг, шкафы в которых были расставлены какие-то занятные штуковины, о предназначении которых Соня могла лишь догадываться, но предпочитала благоразумно это не делать. - Ну вот, теперь другое дело! Строго, лаконично, со вкусом. Только вот света не хватает, всюду полумрак, но ты у нас чернокнижник, так что тебе можно.
  
   - Спасибо, что разрешила, - фыркнул Эрик.
  
   - Всегда пожалуйста, - сквозь улыбку, всхлипнула Соня, замечая, что один из шкафов, тот, что примостился у самой двери, слегка приоткрылся, причем произошло это само собой. Банши сделала маленький шажок по направлению к звуку. Странно... Сквозняка нет... А еще в шкафу явно что-то шуршит, такое ощущение, что кто-то шоколадку разворачивает, шумя фольгой. И снова странно, ведь в шкафу никого не было, по крайней мере, охранная система его не ощущала. Девушка огляделась, Тхар и Эрик совершенно позабыв о ней, о чем-то перешептывались, демон даже не пытался шутить, острить или раздавать советы. Странно. Неужели они не слышат? А может это глюки такие? Соня сама не поняла как, но она оказалась прямо перед шкафом, намереваясь сделать очередную глупость - сунуть свой длинный нос туда, куда не следует. Что-то в груди сжалось, но это явно было не сердце, потому что оно отдавалось боем где-то в районе желудка. Глубокий вдох... Банши протянула руку к приоткрытой дверце, намереваясь развеять все свои страхи...
  
   - Бу!
  
   - АААА!!!
  
   Визг отскочившей в сторону банши заполнил небольшую комнатушку, заставляя маленького чернокнижника в голос расхохотаться, а несчастного демона рухнуть на колени, зажимая чувствительные уши огромными лапами.
  
   - Ха-ха-ха! Видела бы ты свое лицо! Ха-ха-ха! Некоторые вещи никогда не изменятся! Ты такая трусиха!
  
   - Ты... ты это специально?! - то ли спрашивала, то ли утверждала Соня и в это самое мгновение она была как никогда раньше близка к тому, чтобы устроить чернокнижнику хорошую трепку, и судя по злобному взгляду Тхара, он готов был присоединиться к ней в этом праведном деле.
  
   - А то, - Эрик беззаботно улыбнулся. Ну, прямо в самом деле милое дитя.
  
   - Отличная шутка хозяин, - раздался скрипучий голос из шкафа.
  
   Соня медленно повернулась к тому, кто её напугал и кого она не ощущала, словно его и нет вообще. Что это еще за сюрпризы? Достаточно и того, что она чернокнижника не чувствует.
  
   - Твою ж, мать! А ты еще что такое?
  
   Прямо перед соней стоял самый обыкновенный живой скелет в шляпе, причем, кроме шляпы и золотых часов на цепочке, прикрепленных к одному из ребер, на скелете ничего не было. И вообще было крайне непонятно, как кости, не соединенные между собой ни плотью, ни кожей, ни просто бантиками могут двигаться, чем скелет говорит - тоже непонятно, как и то, как можно пристально смотреть пустыми глазницами.
  
   - Позвольте представиться, - новый знакомый пожал банши руку. - Тук-тук, официальный скелет в шкафу семейства Кроу.
  
   - Эээ... - Соня замерла с отвисшей челюстью. А она-то думала, что уже ничто не удивит. Видимо это было ошибочное суждение, в мире оказывается еще столько интересного. - Круто... Скелет говорящий еще и официальный...
  
   - Соня, это не вежливо!
  
   - Ой, простите, а пугать меня значит вежливо, а хохотать над бедной испуганной девушкой на грани инфаркта это значит правильно?! - возмутилась банши. - Ладно, уж, я рада знакомству... - Соня снова уставилась на Тук-Тука. Интересно, если он скелет в шкафу, означает ли это, что он хранитель тайн семейства Кроу или у него другие обязанности? Надо бы выяснить. Но это уже после того, как трудовой день закончится, а все заказчики разбредутся по своим домам.
  
  ***
  
  Банши довольно-таки быстро успокоилась и перестала злиться. И это правильно, ведь на судьбу, дураков и женщин не обижаются, особенно если вторые - малые дети, думающие, что это не так. Соня в ожидании первого просителя и начала официального рабочего дня чернокнижника немного поболтала с Тук-туком, который, как выяснилось, давно мертв, отрыт некромантом и продан семейству Кроу за большие деньги, около семисот лет назад. С тех самых пор, он живет в шкафу, верой и правдой служа чернокнижникам. Именно из-за его относительной связи с миром живых, девушка и не ощущала этого интереснейшего обитателя замка, который, к слову, так и не открыл ей, в чем же именно заключаются его должностные обязанности и почему он живет именно в шкафу. Скелет просто многозначительно улыбался, хотя, скорее всего, Соне просто это казалось, ведь говорить об улыбке того, у кого нет губ и лицевых мышц в принципе довольно-таки странно. В любом случае, банши была рада, что познакомилась с кем-то новым, кто точно не будет её бояться. Вот бы еще Тхар перестал намекать на то, что внешне они с Тук-туком похожи и разница лишь в наличии кожи, и вовсе было бы замечательно. Девушка поймала себя на мысли, что начинает понимать Мэри и даже готова стать её подельницей в деле избавления демона от рогов, которые, к слову, были особой гордостью этого вида. Чем больше и необычней рога, тем выше статус демона.
  
   - Кто-то приближается, - Соня вздохнула. Она понимала, что Эрику необходимо работать, что это весьма важно и ответственно, но искренне не понимала, при чем тут она. Как маг раньше без нее обходился?
  
   - Отлично, - мальчишка хмуро взглянул на Тхара. - Идем, пора выполнить условия сделки. Сегодня я должен предстать перед просителями в своем обычном виде. Это, кстати, и в моем деле пригодится, ведь покажет всем, что я способен выполнять свои должностные обязанности чернокнижника, несмотря на физические изменения.
  
   - А может, хватит объяснений? - демон демонстративно зевнул. - Мне вообще плевать. Ты платишь, я работаю, а вот зачем все это, меня уже не касается. Пошли уже, сделаем из тебя настоящего мужчину!
  
   Соня нервно хихикнула, и направилась к дверям, встречать первого на сегодня посетителя. Интересно, сможет ли она на вид определить в какую комнату вести заказчика?
  
   - Не волнуйся, это не такая уж сложная работа, - Тук-тук поспешил успокоить девушку и теперь уже коллегу, благодаря которой у него обязанностей поубавилось. Так скелету не придется встречать гостей, только вести тщательный учет заказчиков и платы, взрываемой за услуги.
  
   - Я и не волнуюсь, просто последнее время у меня полно новых обязанностей, но я бы не сказала, что это карьерный рост.
  
   - Соня, твое положение не так уж плохо.
  
   - Ну да, я хотя бы не в шкафу живу.
  
   - В шкафу, между прочим, очень удобно, - усмехнулся Тек-тук. - А теперь сделай лицо пострашнее, голос посуровей и иди, встречай гостей. Не забывай, ты охранная система великого и ужасного чернокнижника Эрика Кроу, так что соответствуй!
  
   - Да куда уж больше, - поморщилась банши, у которой чесалось спина в районе лопатки. Да так сильно и неприятно, что не оставалось никаких сомнений, что заказчик весьма неприятная личность. Девушка искренне надеялась, что остальные будут получше, а не то чесаться целый день, ей совсем не улыбалось.
  
   Неизвестный даже не успел постучать в дверь, как она открылась, чуть не заехав гостю по лбу! Естественно не сама, а при помощи Сони, пытающейся изображать суровость и быть внушительной. Что ж, частично эффект был достигнут.
  
   - Чего надо? - в голове пронеслась мысль: ' А не слишком ли это?'.
  
   - Я к господину чернокнижнику, - скрепуче ответила женщина, смотря на тощую банши со смесью отвращения, страха и некой надменности. Это особа была уже в годах и, судя по неприятному колючему взгляду, обладала весьма неприятным нравом. Такая явно во все свой нос сует и ни о чем хорошем чернокнижника не попросит. - У меня просьба.
  
   - Проходите, - девушка отошла в сторону. Сомнений в том, что эту заказчицу нужно отвести в первый кабинет для приемов не возникало, ведь судя по простому платью и отсутствию дорогих украшений, она простолюдинка, а по тому, как она на все смотрит, явно подвержена глупым предрассудкам и суевериям. - Я вас провожу.
  
   - Давайте, побыстрее.
  
   Женщина любопытно оглядывалась по сторонам, наверняка подумывая о том, что она расскажет потом соседкам. Вот так и рождаются слухи, на пустом месте. Соня не сомневалась в том, что раскусила первую клиентку, хотя, вполне вероятно, что её выводы и поспешны. Но так ли это важно? В любом случае, посетительница оказалась весьма неприятной. Банши открыла двери в кабинет Эрика, который благодаря демону вновь выглядел, как взрослый мужчина.
  
   - Хозяин, это к вам.
  
   - Пропусти, - от неприятного голоса чернокнижника девушка вздрогнула и сжалась и не только она. Маг явно вошел в роль и теперь предстал перед ней по-настоящему пугающим и ужасающим. К такому точно за пустяком не придешь! Интересно, это настоящий Эрик или все игра? Соня рассчитывала на второе, ведь ей не хотелось осознать, что она заблуждалась насчет своего хозяина.
  
   Кивнув, охранная система отошла в сторону, а после закрыла за собой двери. Что ж, рабочий день чернокнижника начался, остается лишь дождаться, когда поток заказчиков иссякнет. Да уж, незабываемый спектр ощущений ей сегодня гарантирован!
  
   - До чего же неприятная баба, - буркнула девушка, обхватывая себя руками. От посетительницы чернокнижника у нее были весьма болезненные ощущения. Она была словно таракан, ползающий по её коже. Вроде бы ничего страшного, но неприятно и мерзко, и главное никак не избавится от этого чувства.
  
   - Бывает и хуже, - ответил Тук-тук, заполняющий бланки, очень напоминающие квитанции. - Ты свои ощущения записывай, запоминай, потом хозяину доложишь.
  
   - Ах, да, он же просил об этом, - Соня судорожно вздохнула, тянясь за листком бумаги и пером. Писать ими было неудобно, но банши уже приноровилась. - И зачем ему только это надо? Сам что ли не может свои ощущения проверить?
  
   - Сейчас не может, ему Тхар мешает, - решил прояснить ситуацию скелет. - К тому же, нечисть твоего подвида весьма чувствительна к эмоциям других. Неужели не замечала?
  
   - Я не полноценная банши, - поморщилась девушка. Что-то последнее время она слишком часто оправдывается этим.
  
   - Ну, это не так уж важно. Ты главное запоминай, анализируй, записывай, подготовь доклад.
  
   - Да уж, развели бюрократию, - закатила глаза банши. - Ты еще скажи, что нужно написать отчет и снять с него копию.
  
   - Можно и написать, да и копия не помешает. Ко всему нужно подходить серьезно и системно.
  
   И снова Соне показалось, что скелет улыбается. До чего же странно, её мозг отказывался это осознавать, ведь точно знал, что кости твердые, так что улыбаться скелет не в состоянии. Странный день. Странная компания! К тому же, жутко интересно, в чем же заключается работа чернокнижника. Банши с трудом подавляла в себе желание подкрасться к двери, заглянуть в замочную скважину, или приложить хрустальный стакан к стене и прижаться к нему ухом, надеясь, что что-то можно будет услышать. Единственное, что сдерживало Соню, так это осознание своей взрослости и понимание, что выглядеть она будет очень глупо, да и Тук-тук вполне может её сдать.
  
   Двери кабинета внезапно распахнулись, и на пороге появилась довольная клиентка. С такими лицами выходят от нотариуса, узнав, что 'горячо-любимый' родственник оставил вам состояние. Надо же, как быстро и десяти минут не прошло, а дело уже сделано!
  
   - Благодарю, господин чернокнижник! - лепетала женщина, чуть ли не кланяясь.
  
   - Мне благодарность ни к чему, лучше оплатите счет, без него никакой работы не будет.
  
   Голос мага был полон раздражения и высокомерия. Да и взгляд был таким, словно к нему и не клиентка пришла вовсе, а какой-то жалкий таракан заполз. Соня в очередной раз восхитилась умением Эрика держать себя в обществе некоторых личностей. В такие моменты девушка испытывала настоящий восторг, ведь хозяин оправдывал все её представления о магах. Вот только, какой он настоящий? Пока что банши так и не смогла найти ответ на этот вопрос.
  
   - Конечно-конечно, уплачу все до монетки, но вы уж расстарайтесь, - женщина, боязливо косясь на скелет, не глядя поставила какую-то закорючку на бланке и протянула Тук-туку мешочек с монетами. - Вот, здесь все!
  
   - Проверим, пересчитаем, если что стребует недостаток.
  
   - Все точно, монетка к монетке, - клиентка поспешила поскорее направиться к дверям, изо всех сил стараясь выглядеть достойно.
  
   - Она, что, кого-то заказала? - мрачно поинтересовалась банши, как только дверь за посетительницей закрылась.
  
   - Если ты об убийстве, то нет. Это незаконно. С такими просьбами официально в день приема не обращаются. Да и простой убийца дешевле будет, ей же не мага или дворянина прикончить нужно. Так, навести порчу и все. Для меня мелочь, а ей приятно будет.
  
   - И что, тебе разрешают брать такие заказы? Это же вредительство! - не сказать, что Соня была сильно возмущена, но все равно не понимала.
  
   - Лучше контролировать подобные вещи, - хмыкнул маг, снисходительно смотря на неразумную банши, не понимающую простых для него вещей. - Все равно будут люди и остальные этим заниматься, а так процесс под наблюдением, налогами облагается, опять-таки прибыль государству.
  
   - Ага, я так и поняла, все ради прибыли. У нас по большому счету было так же, но только все скрыто... Не явно и налогами точно не облагалось, - Соня и рада была бы обсудить этот животрепещущий вопрос, но уже приближался новый клиент. - Знаешь, тебе бы предварительную запись открыть, чтобы каждый приходил в строго определенное время, на которое успеет записаться.
  
   - Надо же, - Эрик удивленно взглянул на недовольную банши, подкинувшую ей превосходную идею. И как только он сам не догадался до этой элементарной вещи сам? Это же гениально! - А ты, оказывается, умеешь думать. Неожиданно... Но идея неплохая, может быть, и присвою её себе.
  
   Соня лишь фыркнула, ей вовсе не нравился тот, кто приближался. Он ощущался где-то в районе копчика, и девушка была уверена, что это неспроста. В такие минуты она и не знала, радоваться ей своей чувствительности или наоборот. Одно было ясно, сегодня ей придется испытать много неприятных мгновений.
  
   - Присваивай, мне не жалко, можешь даже патент на нее оформить, - банши зябко поежилась. Обижаться на чернокнижника она даже не думала. - Со следующим клиентом будь осторожен, я его еще не видела, а он мне уже не нравится. Скользкий тип...
  
   - Хм... Учту, - маг благодарно улыбнулся и направился во второй кабинет. Чутью своей охранной системы он доверял, да и на собственном опыте прекрасно знал, какие клиенты пользуются услугами чернокнижников.
  
  Следующий клиент чернокнижника был весь из себя таинственный и скрытный - в черном плаще, с маской на лице, словно боялся, что его узнают. Говорил посетитель тихо, пытаясь исказить свой голос, при этом постоянно озирался по сторонам, создавалось впечатление, что он думает, что здесь для него устроена ловушка. Стоило этой таинственной личности переступить порог пристройки, как зуд в области копчика Сони усилился. Охранная система не сомневалась в том, что заказ этого субъекта ничего хорошего не принесет. Быстрей бы этот тип ушел! И вообще, жаль, что Эрику нельзя отказать в оказании магических услуг. До чего же глупые в Этерции законы! Хотя с другой стороны, в родном мире они не лучше, а местные к тому же, еще её защищают.
  
   - Прошу, проходите в кабинет, хозяин уже ждут вас, - банши практически затолкала клиента в нужное помещение.
  
   - Похоже, он тебе совсем не понравился, - насмешливо произнес скелет, заполняя квитанцию.
  
   Вот интересно, они именные или анонимные? В голове у девушки было множество вопросов, ответы на которые все разом не получить. Кажется, она в новом мире и новом теле целую вечность, но на самом деле не прошло и полугода. Так странно... Она вроде бы уже привыкла, но временами тоска по дому так и накатывает.
  
   - Не понравился, - подтвердила Соня, бросая взгляд на закрытые двери. - Вот бы хоть одним глазом глянуть, чем занят чернокнижник. - Слушай, а чем вообще хозяин занимается? Ну, кроме опасных экспериментов. Если честно, я не представляю за чем можно обратиться к нему, да еще официально.
  
   - Ну, за разным, - Тук-тук был совсем не против немного поболтать. Он почти все свое свободное время проводил в шкафу, в полном одиночестве. Вообще, если задуматься, это судьба многих обитателей замка чернокнижника. - Чаще всего просят порчу навести, болезнь наслать, погубить урожай, потопить корабль конкурентов как-то даже заказали. А еще наш хозяин отвечает за стихийные бедствия и непогоду, иногда в них тоже бывает необходимость. Ну и по мелочи, производство ядов, лекарств, расшифровка древних языков. Есть и более существенные занятия, к примеру, разобраться с демоном или чудовищем, каким. Ну и конечно, не стоит забывать о королевских заказах. Тут уже все совсем печально и ограничений нет.
  
   - Да уж, обширное поле деятельности, и что самое странное, все это законно.
  
   - А что тебя так удивляет?
  
   - Ну, как, к примеру, можно допускать уничтожение урожая или корабля? - Соня поежилась. Было весьма неприятно думать, что её хозяин способен на такие жестокости. Хотя, с другой стороны, что еще она ожидала? Эрик, как-то безжалостно чуть всю Этерцию не погубил, и было это совсем недавно. Ей не стоит идеализировать этого человека, он опасен и жесток, у нее было много возможностей убедиться в этом. Вот только, когда дело касается кого-то ставшего уже близким тяжело замечать его недостатки.
  
   - Ну, это дело дорогое, так что мало кто заказывает подобное. Ну и опять-таки выгода. Вот ты представь, что год выдался урожайным... Слишком урожайным. Настолько что ни продать, ни съесть это не получится. Крестьяне ни за что сами не станут избавляться от излишков. Это может погубить экономику, ведь цены рухнут, да и урожай гнить начнет. И тут появляются чернокнижники - ужасные и жестокие, что уничтожают все на своем пути.
  
   - А заготовки делать не пробовали? - закатила глаза Соня. Экономика никогда не была её сильной стороной, и вникать в нее она не собиралась.
  
   - А зачем? И без того неплохо живем...
  
   Дверь кабинета распахнулась, и на пороше появился клиент. Он в отличии от прошлой посетительницы не расшаркивался, не благодарил, просто подошел к скелету, небрежно бросил мешочек со звенящими золотыми монетами на стол и взял квитанцию. Удалился мужчина, не прощаясь, но обижаться на него не стоило, ведь незнакомец и не здоровался.
  
   - Как все прошло? - поинтересовалась банши.
  
   - Нормально, работа предстоит сложная, мерзкая, но вполне выполнимая, - буркнул чернокнижник. До чего же он не любит приемные дни! Все эти люди с их просьбами выводили мужчину из себя, но закон есть закон. Он должен всем продемонстрировать, что даже в нынешнем положении остается полноценным магом. Это будет непросто, но без этого никак.
  
   - Мерзкий тип и работа мерзкая, все логично, - вздохнула девушка, наслаждаясь минутам покой. Пока что никто больше не приближался к замку и это радовало. - А много у тебя вообще клиентов бывает?
  
   - Обычно около десяти-двадцати, - пожал плечами Эрик, задумчиво смотря в пустоту. Контролировать свое тело ему было весьма непросто, но снова разъединяться в Тхаром было неблагоразумно. Процесс слияния занимает много времени и отнимает силы, а посетители, будь они неладны, могут заявиться в любой момент. - В любом случае, они будут приходить до полуночи, так что нам весь день придется провести здесь.
  
   - Ну, я так понимаю, сегодня ты только принимаешь заказы, - зевнула заскучавшая и слегка разочарованная девушка. Кто бы мог подумать, что деятельность мага настолько неинтересная и не захватывающая. По крайней мере, её официальная часть. - А работать ты, когда будешь?
  
   - Все остальное время. А с чего это такой интерес, хочешь помочь?
  
   - Может быть. Ты так и повзрослеешь быстрее, и мне не так скучно будет.
  
   - Скучно? У тебя что, работы не достаточно? Ты бы за замком лучше присматривала!
  
   - Нормально я за ним присматриваю, - всхлипнула Соня. Опять её не ценят! И как после этого жить? Давно бы пора привыкнуть к этому, ведь чернокнижник не умеет общаться по другому, а все равно обидно!
  
   Эрик лишь отвернулся. Хорошая у него охранная система, но проблемная. Иногда от нее один вред, а временами польза, и ведь не избавишься от нее. Не потому что не получится, а потому что уже не хочется. С ней уже не так скучно, как раньше... Да и безопасней, когда рядом банши.
  
  
  Ля-ля-ля и новый гость
  
  День пролетел быстро и был насыщен новыми знакомствами, хотя знакомствами это назвать сложно. Просто какие-то люди и не только приходили к чернокнижнику, банши провожала их в один из кабинетов Эрика, а после выпроваживала. Она даже имен их не знала, и не стремилась узнать, ведь посетители мага казались весьма странными и дерганными личностями, да и вели себя так, словно чего-то боятся или опасаются слежки и наказания. Странно все это, особенно, если учесть, что работал чернокнижник на вполне законных основаниях. Но, что еще более странно, зачем она понадобилась хозяину в этом деле? От нее прока мало, записи её ощущений от клиентов все сплошь глупые и сводились к двум фразам: 'Клиент подозрительный', 'Чешется то-то'. Как это могло помочь чернокнижнику, Соня не представляла.
  
   - Вполне удачный день, - Тук-тук с шумом захлопнул учетную книгу, причем звук был такой, словно железная балка грохнулась с высоты, не меньше. - Остается лишь подбить баланс и подготовить отчет для Ковена. Этот квартал у нас не такой продуктивный, как обычно, но норму мы выполним. Так ведь, хозяин?
  
   - Ага, остается только приняться за работу, - маг снова стал собой, мальчишкой, хотя кажется, он слегка повзрослел, немного вытянулся, черты лица стали не такими нежными женственными. Это было незначительное изменение, так что оно оставалось почти незамеченным. - Соня, ты сделала записи?
  
   - Да, - девушка протянула Эрику свои записи. Быстрей бы завершить всю эту официальную часть и забраться на кухню, а то с этим приемным днем они все без обеда остались.
  
   - И что это за закорючки? Ты же вроде изучала письменность Этерции? - раздраженно бросил маг, недовольно рассматривая корявый почерк своей охранной системы и опекуна.
  
   - Изучала, но на родном мне писать намного проще и привычней, - пожала плечами девушка. - А ты разве наш язык не знаешь? Договора же на двух языках всегда были.
  
   - Это автоматический магический перевод.
  
   - Ну и воспользуйся им повторно, - Соня не понимала, в чем заключается проблема.
  
   - Не могу, переводами у нас занимается Таурус, а все договора с тобой я пишу на специальной бумаге, которая была поставлена с тобою в комплекте! - раздраженно бросил Эрик. - Так что сядь, и все перепиши нормально!
  
   - Давай после ужина? - девушка не собиралась тратить сове драгоценное время на исполнение прихотей мальчишки. И вообще, она теперь в статусе его опекуна, так что чернокнижник не может командовать!
  
   - Нет, сейчас!
  
   - Да что на тебя нашло?! - всхлипнула обиженная банши. Она старается, делает все, что может, а этот малолетка еще и недоволен, даже голос на нее смеет повышать.
  
   - Соня, мне нужно работать. Тот факт, что я принял заказы и получил за них гонорар, не означает, что дело сделано! - чернокнижник закатил глаза. До чего же сложно с его банши! Она не понимает очевидных вещей, все еще не усвоила, как все устроено в Этерции, пытается вмешиваться в его дела, а когда нужно абсолютно не слушается. Ему нужно больше терпения в отношении её! Вот только в такой нервной обстановке его взять неоткуда. - Мне нужно приниматься за работу, а для этого нужно составить график того, за что браться в первую очередь. Твои ощущения важны, чтобы оценить сложность предстоящих дел!
  
   - Хозяин прав, работа крайне важна, - вмешался в разговор скелет, во всем любивший порядок и системность. - Что же касается ужина, то я принесу его сюда. Уверен, госпожа Мэри не станет возражать. А вы пока займитесь делом.
  
   - Скучные вы, - зевнул уставший демон, сидевший тихо на полу. Это было на него непохоже, и отчетливо давало понять, что не только чернокнижнику нелегко дается их единение, но и для самого Тхара. - Уйду я от вас.
  
   - Так иди, тебя никто не держит, - огрызнулся Эрик, неприязненно смотря на демона, с которым был вынужден сотрудничать. И что самое неприятное, ему придется еще пару раз воспользоваться услугами этого демона.
  
   - Вот и уйду, только передохну немного, - Тхар прикрыл глаза. Нелегко в таком состоянии поддерживать нужный образ.
  
   - Ладно, уж, несите еду, а я пока все переведу, - девушка, недовольно сопя, уселась за стол, который еще недавно занимал Тук-тук. Мир несправедлив, а она все еще не способна отстаивать свои интересы. Если задуматься, то на это вообще мало кто способен, ведь намного легче плыть по течению и во всех бедах винить кого-то другого, того, кто нас заставил, принудил, принял решение. Банши все это осознавала, но меняться не хотелось... Её путь это идти по пути наименьшего сопротивления, не прилагая особых усилий и рвения. Она и так много натворила из благих намерений и ради всеобщего блага.
  Раз надо переписать, то она перепишет, не сломается... Хотя, тот факт, что Эрик не знает земной язык, весьма занятен. Раз его не знает он, то не знают и другие, этим вполне можно будет воспользоваться в будущем. Пригодится ли это? Трудно сказать, но Соня уже усвоила, что нужно быть готовой ко всему.
  
   - Вот и хорошо, - Эрик устало плюхнулся на стул. - Пора приниматься за выполнения заказов. Нельзя давать Ковену козыри в игре против меня! Нельзя...
  
   - Ну да, кругом враги, - мрачно усмехнулась банши.
  
   - Это точно, - слабо ответил чернокнижник, у которого никогда не было не то, что друзей, но даже союзников, лишь завистники и враги. Это судьба подавляющего числа магов их мира.
  
  ***
  
  - Вы все здесь бюрократы! - возмущалась Соня, старательно переписывая свой отчет. Она была девушка довольно-таки ответственной в некоторых вопросах, а потому писала аккуратно и по возможности разборчив. - А ты еще и лентяй! Неужели могущественный чернокнижник, не может выучить язык другого мира? Я вот недоделанная банши и то справилась с этой задачей.
  
   - Мне это не нужно, - зевнул вымотанный тяжелым днем Эрик. Если бы у него были силы, он непременно бы ушел куда-нибудь подальше от своего опекуна и скалящегося в уголке демона. Тхар наверняка уже достаточно восстановился, чтобы уйти, но оставался, чтобы понаблюдать. Тварь! Чернокнижник недовольно поморщился - ему еще долго придется приходить в себя, ведь совместное пребывание в одном теле с демоном плохо сказалось на его физическом состоянии. Так мало этого, каким-то непостижимым образом из шкафа пропали все тонизирующие зелья. Хотя с последним все, как раз таки ясно, наверняка, Тук-тук все использовал для поддержания хорошего настроения и как он выражается 'общей живости'.
  
   - Нужно, - возразила девушка. - Еще как нужно, хотя бы для того, чтобы со мной общаться и читать отчеты, раз уж требуешь их написания.
  
   - Ты знаешь наш язык, вот и пиши все сразу правильно изначально, двоим эти навыки не нужны, - зевнул мальчишка. - И вообще, не понимаю, чего ты расшумелась? Не так уж много приходится переписывать. Лучше думай о том, что все это во благо замка и меня.
  
   - Да ну тебя... - отмахнулась девушка, разминая уставшее запястье. Да уж, давно пора понять, что взывать к совести чернокнижника бесполезное занятие. - Дальше-то, что мы делать будем?
  
   - Выполнять заказы, - безразлично ответил маг. - Не скажу, что вся, порученная мне работа интересна и захватывающа, скорее уж рутина, но сделать её надо. Деньги лишними не будут, ведь пока с Рикардио мы еще не стрясли компенсацию за то, что он пытался тебя убить.
  
   - Чего? - банши негодующе взглянула на наглеца. - Вообще-то, это моя личная компенсация, так что ты на нее не претендуешь. И не мечтай!
  
   - И на что же ты будешь тратить все это богатство? - насмешливо поинтересовался чернокнижник. В такие моменты он всегда выглядел весьма странно и жутко, ведь его взгляд, выражение лица и слова совершенно не соответствовали возрасту.
  
   - Найду на что, хоть Мэри отдам, ей и то полезней будет, чем тебе.
  
   - Она не возьмет.
  
   - Посмотрим... И все равно, что мое, то мое, так что нечего руки к моим денежкам тянуть. Должна же мне хоть какая-то компенсация полагаться за все мучения, что по твоей вине со мной случилось.
  
   - А разве не...
  
   - Даже не смей начинать, - Соня гневно сверкнула глазами и громко всхлипнула, от чего создалось обманчивое впечатление, что она сейчас разрыдается. - Я тоже виновата, самой нужно было быть осмотрительной, не говорить с незнакомцами и ничего у них не брать и не совать в рот, но все начал ты, так что ты и виноват! Это даже не обсуждается!
  
   - Как хочешь. Мне все равно, - мальчишка устало смотрел на слишком активную и шумную охранную систему. Тяжело с ней, но хотя бы не скучно, и на том спасибо. - Давай сюда, свои каракули.
  
   - Бюрократ, а еще неблагодарный.
  
   Отдав свои переделанные записи Эрику, банши подошла к небольшому узкому окошку. Зима в Этерции была серой, грязной, холодной и мокрой, окружающий замок пейзаж угнетал и подавлял, хотя и не был пугающим до жути, просто оказался неприятным. Наверное, это идеальное место для грозного рода чернокнижников. Тоскливо. Хочется, чтобы все изменилось, но она не властна над природой. Соня все глубже погружалась в свои размышления, пыталась понять, как быть дальше, как защитить это место от любых посягательств, а еще о том, стоит ли напроситься в помощники мага. А что, если расплаты за это не будет, она сможет немного развеяться. Вот только согласится ли на это сам Эрик? Вполне возможно, что помогать ему во всем - это обязанность официального скелета в шкафу. Ему-то точно ничего не будет. Да и стоит ли взваливать на себя еще обязанности? Чем больше банши размышляла над этим вопросом, тем отчетливей осознавала, то не может оставить чернокнижника и его замок, она должна защищать и оберегать их... Здесь дело не только в должностных обязанностях, но и том, что ей самой хочется этого.
  
   - Так что мы будем делать? Ну, после того, как наш Тук-тук принесет поесть?
  
   - Неужели и дальше хочешь помогать?
  
   - Скорее уж за тобой присматривать. Не хочу, чтобы с моим подопечным что-то случилось. Это будет неприятно.
  
   Эрик ничего не ответил, он смотрел на записи Сони, беззвучно шевеля губами, выстраивая в голове план действий, очередность выполнения заказов, продумывая малейшие детали. Ощущения охранной системы пришлись весьма кстати, хотя и были весьма сумбурными и временами забавными. Начать, однозначно, следовало с простого, а поле, разобравшись с зельями и порчей, можно будет приступить к той работенке, что посложнее. К той, что поручили те заказчики, от которых у банши появлялся зуд в районе копчика. Это явно происходило не спроста, так придется учитывать это обстоятельство при работе.
  
   - Эй, ты отвечать собираешься или мне не ждать? - недовольно проворчала девушка, чувствующая себя забытым предметом мебели.
  
   - Дальше, Соня, мы будем работать, - очнулся от размышлений маленький чернокнижник. - Думаю, и от тебя польза будет. Главное в этом деле найти тебе правильное применение.
  
   Тхар лишь усмехнулся на подобное заявление, он бы тоже остался и посмотрел на то, что получится, но это невозможно. Демон мог находиться в замке лишь до тех пор, пока действует контракт... Ну, ничего, со стороны тоже наблюдать можно. Это не так захватывающе, но тоже весьма интересно.
  
  Следующие несколько дней прошли уныло и скучно. Гостей не было, что было поводом для радости, но заняться Соне было нечем, ведь, несмотря на свою угрозу привлечь её к работе, чернокнижник просто заперся в своей лаборатории и почти не выходил оттуда. Видимо, не для всей работы подходит банши, и девушка не знала, как на это реагировать. С одной стороны, она была рада затишью и возможностью заняться чтением и селекцией, а еще тяжелыми и выматывающими тренировками, но с другой все это было скучно. Соне чего-то не хватало, хотя она и не могла точно сказать, чего именно. К тому же охранную систему не оставляло неприятное предчувствие, словно что-то надвигается.
  
   - Соня! - раздался усталый голос в голове. - Иди ко мне в кабинет.
  
   - Надо же, кто про меня вспомнил, - проворчала девушка, неспешно паря в нужном направлении. Она осознавала, что, наверное, лучше поторопиться и не заставлять себя ждать, но мчаться со всех ног по первому зову Эрика, не хотелось. В конце концов, временами в ней просыпается чувство собственного достоинства.
  
   Интересно, что на это раз понадобилось могущественному магу? Возможно, сейчас она увидит его в деле. Вот только стоит ли это того? Если верить Тук-туку и Терлаку, то работа чернокнижника та еще мерзость. Так может, ну её, лучше жить в блаженном неведении и не портить свою и так расшатанную нервную систему. Размышляя над этим важным вопросом и собственными возможностями, девушка добралась до лаборатории мага, которая находилась в смежной с его кабинетом комнате. Туда ее еще не пусками, так что, Соне предстояло увидеть что-то новое. Волнительно и немного страшно.
  
   - Чего вызывал? - поинтересовалась банши, без стука заходя в лабораторию. Стоило переступить через порог, как в нос тут же ударил неприятный запах тухлятины и гари. Девушка инстинктивно зажала нос ладонью, но это слабо помогало - ей определенно нужен противогаз.
  
   - Дело есть, - мальчишка повернулся к Соне лицом. Ему явно не мешали неприятные запахи, он даже не скривился и дышал, как обычно. Удивительно, неужели можно принюхаться к подобной вони?!
  
   - Давай быстрей и я пойду, - пропищала банши, не решаясь уйти от двери.
  
   - Пришло послание от нашего консула, - безразлично пожав плечами, ответил чернокнижник. В отличии от банши он не ощущал запахов, а все благодаря магическим фильтрам, которые в этот момент находились в его носу. Благодаря этому приспособлению, которое изобрел его отец, Эрик мог без особого вреда для себя готовить сложные зелья.
  
   - И что он сказал?
  
   - Дело против Рикардио передано в высочайший суд его величества, так что в скором времени моему родственничку придется нелегко, - ответил маг. - А еще завтра прибывает эксперт, который снимет с тебя магические следы чужого вмешательства. Так что тебе лучше подготовится к этому.
  
   - Процедура болезненная, так?
  
   - Такая же, как при техосмотре, только настроена на другие вещи, - в глазах маленького чернокнижника на миг промелькнуло беспокойство. - Если хочешь, мы можем отказаться от экспертизы, но это затруднит ведение дела.
  
   - Ничего, я потерплю, - нервно передернула плечами Соня. Она не была уверена в том, что справится, но это дело принципа. Нельзя оставлять преступление безнаказанным, а не то Рикардио или другие решатся повторить попытку, к тому же преступление совершено против нее! Банши все еще ощущала себя жертвой, все еще содрогалась от воспоминаний о той ночи, когда её чуть не прикончили.
  
   - Хорошо, можешь идти.
  
   - Это все, что ты хотел мне сообщить? - девушке с трудом удалось подавить разочарование.
  
   - А ты хотела что-то еще услышать?
  
   - Да нет, не хотела, - еще раз окинув любопытным взглядом кабинет, банши развернулась. И что на нее только нашло? Зачем намекает на то, что ей скучно и нужно дело? Она вообще головой думает? А что, если Эрик заставит её помогать себе? Она же точно от этой вони сдохнет!!! Идиотка! Валить отсюда надо, пока чернокнижник не передумал и не нашел занятие для своей охранной системы.
  
   Охранная система уже смирилась с тем, что ей не дано узнать, как работают маги, и даже тот факт, что помогать Эрику она не будет, тоже не сильно расстраивал банши. Ей это не нужно! Слишком много побочных эффектов у местной магии - и расплата, и невыносимые условия труда, и вонь, которая за пару минут успела пропитать собой её одежду и многострадальные волосы, сникшие от этого аромата. Теперь точно придется идти в баню и приводить себя в порядок. Не хватало еще, чтобы все решили, что она достигла фазы разложения. Интересно, а банши это нежить? Странное дело, но она так и не выяснила этот вопрос. Нужно будет Терлака помучить на эту тему.
  
   - Соня!!!
  
   - А вот и ты, я как раз про тебя думала! - всхлипнула банши.
  
   - Это отлично! У меня для тебя новость!
  
   - И у тебя тоже?
  
   - Ага, - в голосе хранителя библиотеки проскользнули озорные ноты. Не к добру это... Точно не к добру. - Мы с Тук-туком посовещались и придумали для тебя новый вид тренировки, так что пошли в главный зал.
  
   - А может, не надо?
  
   - Надо, Соня, надо, - Терлак приблизился к банши и тут же отшатнулся. - Но сначала помойся, а не то, от тебя несет, хуже, чем из выгребной ямы!
  
   - Да уж, ты сама галантность и тактичность.
  
   - Я говорю только правду! В общем иди, мойся, а потом спускайся в главный зал. Мы как раз все подготовим!
  
  ***
  
  Соня не торопилась выходить из бани. Тут тепло, спокойно, как-то уютно, даже её волосы не пытались преодолеть силу притяжения и выглядели вполне сносно, ей, наконец, удалось избавиться от неприятного запаха, которым она провоняла по вине Эрика. Но дело было не только в этом, но и том, как на нее смотрел Терлак. Они со скелетом явно что-то затевали и не факт, что ей это понравится. В бане банши нашла своеобразное укрытие от мужской части обитателей замка, да и от женской тоже, ведь составить ей компанию никто не хотел.
  
   Жаль. Иногда хочется найти настоящую подругу, чтобы поплакать с ней, посмеяться, пожаловаться на то, что все мужики козлы и услышать, что она красавица. Увы, в Этерции этого ей точно не найти, даже с Мэри так не пообщаться, ведь она, скорее заботливая мамочка, чем подруга. Соня всхлипнула, не потому что ей было плохо, просто теперь это стало для нее привычным и естественным.
  
   - Пора выбираться, а не то с этой парочки станется и ко мне ввалиться, - печально пробормотала банши, решив все-таки закончить водные процедуры и лицом к лицу столкнуться с жестокой судьбой. В конце концов, она взрослый человек... то есть нечисть, так что вполне может сказать категорическое нет любому. Ага, как же... На это способны единицы и тех считают стервами и скандалистками, а она, как ни крути, не такая. Хотя временами не помешало бы проявлять чуточку больше характера.
  
  ***
  
   - Сонечка! А вот и ты!!! - раздался чрезмерно доброжелательный и бодрый голос безликого, дожидавшегося девушку под самой дверью бани. - Мы уже заволновались, думали, не случилось ли чего. Даже порывались сходить проведать.
  
   - Я так и поняла, - вздохнула банши, подозрительно рассматривая своего мутного друга и улыбчивого скелета. Занятная у них компания подобралась! - Копчиком почувствовала. Последнее время, его чувствительность невероятно возросла. Видимо, это очередная физиологическая особенность моего подвида. Ну, да ладно, что вы там удумали? Выкладывайте.
  
   - Идем, сейчас все покажем. Хозяин, к слову, нашу затею одобрил и дал добро, так что можно не волноваться, нам никто не помешает.
  
   - Ясно, - помрачнела Соня. Раз еще и Эрик дал добро, то ей точно все происходящее не понравится, но хуже этого лишь то, что шансов отказаться почти нет. - И как же мы тренироваться будем? Учтите, я на улицу не пойду! Мне сейчас вредно! Могу простудиться, голос потерять, а это никому не нужно! Ни вам, ни мне.
  
   - Не волнуйся, на мороз и ветер в этот раз выходить не надо, мы же не изверги, все понимаем, - Терлак парил впереди девушки и, судя по его движениям и голосу, был крайне воодушевлен. Воодушевление! Последнее время это словно начало пугать Соню и не важно, относилось оно к ней или к окружающим.
  
   - А поподробней можно?
  
   - Это сюрприз.
  
   - Не люблю сюрпризы, я от них нервная становлюсь.
  
   - Не бойся, мы плохого не посоветуем и точно не затеваем, - рассмеялся бодро шагающий Тук-тук. - Нужно верить в лучшее и всегда улыбаться, во всем видеть позитив, даже в смерти! Смех! Улыбка! Радость! Вот, на что стоит тратить свое время, а не на нервы и страхи. Поверь, я знаю, что говорю, у меня в этом деле огромный опыт.
  
   - Скелет-гебефреник, а я-то думала, что дальше удивляться некуда, - нервно хихикнула Соня. Что-то у нее настроение сегодня странное. Интересно, к чему это?
  
   - Кто-кто? Я, между прочим, к вам со всей душой! А она ругается... Гебефреником называет!
  
   - Гебефеник, этот тот, кто постоянно счастлив, по поводу и без, - ну вот, нового знакомого обидела. Хотя, какая разница, ей вот отдыхать не дают, подшучивают, совершенно не жалеют, так что не стоит париться по пустякам.
  
   - Повод есть всегда! - заявил Тук-Тук, не видящий ничего плохого в постоянной радости. В их сером мире, этого очень не хватает, так что нужно всегда радоваться, любой мелочи, каждому мигу. Увы, понял эту истину он только после смерти.
  
   - А вот это уже слова алкоголика...
  
   - Все-таки ты хочешь меня обидеть, - скелет осуждающей уставился на девушку, но в следующее мгновение уже снова улыбался. Унывать он не привык, иначе бы от непрестанного сидения в шкафу давно бы сошел с ума. Хозяева не часто позволяют ему бродить по замку, только во время работы и выполнения заказов, ведь он их незаменимый помощник.
  
   - Нет, не хочу, оно само получается...
  
   За этим весьма странным разговором, компания спустилась на первый этаж замка и подошла к дверям давно уже запертого музыкального зала. Соня никогда там не была лично, но точно знала, что там расположено. Банши все гадала, зачем чернокнижнику в доме такое помещение, не было похоже, что Эрик любитель помузицировать, даже в стиле Шерлока Хомса с его непередаваемой игрой на скрипке. Спросить она не решалась, сама играть ни на чем не умела, да и не знала, какие инструменты есть в этом мире, а потому даже не пыталась попасть в этот зал.
  
   - Ну и зачем мы здесь?
  
   - Затем, что твоя сила это голос, - заявил Терлак. - А для голоса хорошо, что?
  
   - Что? - девушка начала догадываться, что за тренировка её ждет.
  
   - Для голоса хорошо петь, вот этому мы и будем тебя учить! Тук-тук, открывай! Наполним эти стены звуками музыки!
  
  Соня сидела в уголочке на стуле и осторожно наблюдала за происходящим, в тайне надеясь на то, что про нее забудут. Тщетные надежды, но от них не избавиться. Она и в родном теле пела так себе, если не сказать отвратительно, что было бы более подходящим описанием, и с новыми способностями лучше точно не станет. Да и вообще все происходящее выглядело весьма странно, если не сказать безумно, а тут еще больная фантазий подключилась, напоминая о том, что она все еще существует. Хотя, учитывая обстоятельства, было бы странно, если бы фантазия не проснулась.
  
   Посреди большого музыкального зала с высоким сводчатым потолком, стоял орган. Самый настоящий с огромными трубами, устремляющимися ввысь, белыми клавишами и еще какими-то веревочками, спускающимися с труб. Зачем нужны последние и должны ли они быть в принципе банши не знала и старалась не думать об этом в принципе. Она просто наблюдала за тем, как безликий и скелет настраивали музыкальный инструмент, при этом вели себя так, словно они все гениальные музыканты и готовятся дать концерт. Отчего-то Соне представлялось, что Тук-туку в этот момент не хватает концертной бабочки на шее, а еще розовых очков в виде звездочек, ну и цилиндр явно дополнит образ.
  
   - Боже, о чем я думаю? - Соня прикрыла глаза. До чего же странная обстановка! Хотя с другой стороны, чего она жалуется? Теперь ей хотя бы есть чем заняться, да и пообщаться тоже. Можно даже сказать, что у нее теперь богатый выбор собеседников. Тут тебе и добрая кухарка, на деле бывшая шпионка и магичка, и мертвый эльф, ставший безликим хранителем библиотеки, и живой скелет, чья история покрыта мраком тайн и таинственности, и сам чернокнижник, и временами даже демон. Неплохая компания подобралась.
  
   - Все готово! - громогласно заявил Терлак, на практике демонстрируя превосходную акустику помещения.
  
   - И что теперь? - девушка нехотя открыла глаза и уставилась на друзей. Наверное, впервые она думает о ком-то в Этерции именно так и это правильно - хватит уже воспринимать всех, как знакомых и просто симпатичных личностей.
  
   - А теперь ты будешь петь! В бытность эльфом я, как и все представители моего вида, отличался превосходным голосом, абсолютным слухом и склонностью к музыке. Без лишней скромности могу сказать, что я безупречно играл на тринадцати музыкальных инструментах, а как я пел!!! Моим голосом восхищались, ставили в пример мое умение тянуть самые высокие ноты.
  
   - Безупречный слух? - банши судорожно вздохнула. - Тогда тебя ждет жестокое разочарование. Я ни в одну ноту не могу попасть, да и голоском моим лишь мазохист будет восхищаться, и то недолго.
  
   - Не стоит относиться к себе настолько сурово, - Тук-тук устроился за органом. Судя по всему, аккомпанировать будет именно он. - Главное в этом деле тренировка, а голос любому поставить можно, но... - скелет сделал многозначительную паузу. - Это не наша цель. Мы ставим перед собой более амбициозную и важную цель - научить вас, милочка, управлять своим голосом, прочувствовать его, понять, как его контролировать, одним словом создать полноценную банши.
  
   - Соня, иди сюда, - ласково позвал Терлак, чувствуя себя учителем. До чего же приятно! Даже думать не хотелось о том, как все сложилось, если бы чернокнижник не приобрел такую замечательную охранную систему. Он бы точно и дальше прозябал в библиотеке, без права выхода.
  
   - Иду, - поднявшись с насиженного места, девушка медленно поплелась к органу. Ну, раз её просят спеть, значит надо спеть. И пусть только попробуют сказать, что она это делает неправильно.
  
   - Вот так. Ничего не бойся, здесь превосходная звукоизоляция, хозяин постарался. Для начала мы разработаем голосовые связки, посмотрим на что ты в принципе способна.
  
   - Ага, вот только песен я не помню... В голове одни обрывки, но они не составляются в единое целое.
  
   - Песни?! Что за чушь! Учатся петь не так, по крайней мере, в Этерции, - фыркнул Терлак. - Начнем с банального Ля-ля-ля. Этот как раз то, что надо и способно подстроиться под любую мелодию.
  
   - Ля-ля-ля?! - Соня закатила глаза. Хорошо, что этот позор никто не увидит... Насчет того, что не услышит, уверенности нет, но это уже дело десятое.
  
   - Да, - подтвердил библиотекарь. - Дорогой Тук-тук, прошу, приступайте. Возьмите медленный темп, с постепенным ускорением.
  
   - Не вопрос, коллега. Сделаем все в лучшем виде.
  
   - За что мне все это? - банши в очередной раз всхлипнула. Эта парочка явно нашла друг друга, и получала удовольствие от своей игры в музыкантов-учителей. А ей что делать? Петь?
  
   - Соня, просто подстраивайся под музыку.
  
   - Ля-ля-ля-ля, - без особого энтузиазма произнесла девушка. Именно произнесла, потому что пением или попыткой петь, это ни при каких обстоятельствах назвать было невозможно.
  
   - Соня! Пой! Тяни звуки! Вкладывай душу в то, что делаешь! - сурово бросил Терлак, нервно размахивая какой-то палочкой перед носом несчастной банши. - Давай еще раз, с самого начала! И не шепчи! Ты банши! Гордись этим и своим голосом.
  
   - Ля-ля-ля-ля!!! - уже надрывней пыталась петь Соня.
  
   - Сильнее! Слушай музыку, твой голос должен следовать за ней! Ты поешь, а не кричишь!
  
   - Ля-ля-ля!
  
   - Громче! Больше воздуха набирай в легкие! - приказывал, уже разошедшийся безликий.
  
   - Ля-ля-ля! - обреченно пыталась петь девушка, чувствуя себя полной идиоткой. Хорошо еще, что никто не видит её позор.
  
   И только невозмутимый скелет продолжал самозабвенно играть на органе, наслаждаясь этим процессом и не обращая внимания на банши и её наставника. Лишь его музыка хоть как-то смягчала потуги Сони петь, не давала ей сорваться на визг, увлекала за собой. Ля-ля-ля продолжали наполнять комнату, вырываясь за её пределы, разносясь по замку, пугая его обитателей. Но вместе с тем, повсюду слышалась и прекрасная мелодия, что спасала положение.
  
  Личный концерт Сони подлился пару часов, по крайней мере, так показалось девушке, а доносившийся из главного зала бой часов лишь подтверждал это. За это время девушка успела устать от собственного голоса, а после даже привыкнуть к нему и убедить себя в том, что она вполне неплохо поет. Ля-ля-ля, сопровождаемое звуками органа, продолжало разноситься по музыкальному залу. И вот это 'ля' было самым раздражающим в этом уроке музыки. Банши начала полагать, что способна издавать и другие звуки: и до, и ре, и ми, и прочие ноты. Увы, Терлак был суровым учителем, убежденным в том, что знает, что делает, а потому сегодня девушке предстояло лишь лялякать. Бедной Соне приходилось петь то громче, то тише, вибрировать голосом и делать множество других странных упражнений, которые она описать была не в состоянии. Как это ни странно, но это занятие возымело действие, ведь банши начала понимать, как управлять собственным голосом.
  
   - Ну, что сказать, Соня, - наконец, решил прервать занятие безликий. - Певицей тебе не быть, на сцене не блистать, но с голосом ты начала управляться намного лучше.
  
   - Надо же, не думала, что от кого-нибудь дождусь похвалы, - девушка слабо улыбнулась. Как же она устала, да и в горле першит! Нужно срочно бежать к Мэри за горячим чаем или теплым молоком.
  
   - Несмотря на то, что ваш голос, милочка, настоящее орудие пыток, - подал голос Тук-тук. - Вы на славу постарались, так что заслуживаете похвалы.
  
   - И на том спасибо, - помрачнела банши. И почему только мужчины в принципе не понимают, как правильно хвалить, причем, неважно в каком они мире, живы или мертвы? - Ладно, пойду я.
  
   - Иди, отдыхай, а завтра мы продолжим, - кивнул Терлак.
  
   Соня ничего не ответила, да и смысла возражать не было, у этой парочки найдется много способов убедить её в необходимости занятий. Так зачем сопротивляться и портить себе нервы? Это неправильно, да и вообще пора начать ценить то, что у нее есть. Не она ли постоянно ворчит, что ей скучно и заняться нечем? Начинает даже временами казаться, что дело вовсе не в поводе, а в том, что ворчать и жаловаться приятно. Прямо сварливая старуха!
  
   От размышлений и парения в сторону кухни девушку отвлекло неприятное ощущение, словно кто-то сдавил все её внутренности. Боль на мгновение заставила девушку застыть на месте, согнуться пополам, ей с трудом удалось сдержать крик. У них снова гость... Хотя ощущения такие, словно это нарушитель. К чему бы это?
  
   - Нужно предупредить Эрика!
  
   Соня стремительно бросилась к лаборатории чернокнижника, благоразумно предполагая, что маг все еще там. А между тем неприятные ощущения все усиливались, причиняя все новую и новую боль. Да что же это такое?! Почему человек у дверей вызывает такие неприятные ощущения?! Да и человек ли это?! Мысли мелькали в голове одна за другой с такой скоростью, что ни за одну из них было невозможно зацепиться. Ощущения, догадки, предположения, странные знания, непонятно откуда появившиеся в её голове - все это сливалось воедино, пульсировало и гудело, не давало успокоиться.
  
   - У нас гости!!! - закричала банши, влетая в провонявшую лабораторию Эрика. Девушка в это мгновение выглядела, как безумная - один лихорадочный блеск в глазах, чего стоил, не говоря уже о перекошенном от боли лице.
  
   - Кто? - совершенно спокойно поинтересовался ребенок, заканчивая готовить очередное зелье. Он медленно и чинно закупорил пробкой маленькую пробирку с зеленоватой жидкостью и с величайшей осторожностью убрал опасное вещество в шкаф.
  
   - Без понятия, но не пускай его, - проникновенно прошипела Соня, ощущая, как гость подошел вплотную к замку. Очередная порция боли и дрожи пробежала по телу. - Он точно опасен. Лучше и вовсе не открывать ему двери!!!
  
   - Даже так? - теперь уже во взгляде Эрика появилась заинтересованность. Ему еще не доводилось видеть свою охранную систему в таком состоянии, а ведь гости и нарушители в его замке бывали разные.
  
   - У меня все болит от него, - слезливо пожаловалась банши, обхватывая себя руками, чтобы хоть так перестать дрожать. - Я боюсь его. Прогони этого типа, даже не слушай!!!
  
   - Посмотрим, - помрачневший чернокнижник направился к дверям. Нужно выяснить, что это за гость такой. Проходя мимо тумбочки, маг прихватил небольшую книгу, лежавшую на ней. Если Соне настолько плохо, то стоит подготовиться основательно, а то мало ли что. Пусть он действующий член Ковена, хозяин замка и уважаемый могущественный маг, это не означает, что ему не стоит опасаться нападения. Его нынешнее положение вполне может дать повод сомневаться в его способностях, а раз так, появится множество желающих прикончить его. Не ради власти и богатства, не ради редчайших артефактов и книг, хранящихся в его доме, а из мести и личной неприязни. Друзей-то у него нет, а вот врагов предостаточно.
  
   - Эрик?
  
   - Не волнуйся, мы со всем разберемся, но тебе придется открыть двери, - мальчишка старался говорить уверено и успокаивающе, чтобы Банши перестала трястись. Увы, ей снова придется стать между ним и гостем, ведь его магия неповоротливая, использующий её должен стоять на расстоянии и читать заклинание. Впустить гостя предстояло именно Соне, а он как истинный чернокнижник, будет прятаться у нее за спиной, готовясь в любой момент атаковать. Все правильно, как и должно быть...
  
  
  Вестник смерти и желание выпить
  
  Соня уже пять минут стояла перед дверью, не решаясь открыть ее. Хорошо еще, что Эрик её не торопил, сам готовясь использовать магию. До чего же глупо они сейчас смотрятся со стороны! Трусливая банши, застывшая статуей и прячущейся за ней мальчишка с книгой в руке.
  
   - Интересно, если не открывать, может быть, он сам уйдет? - вопрос был риторическим, и девушка не ожидала на него ответа. Все и так понятно, раз кому-то не лень в такую жуткую погоду тащиться в родовой замок Кроу, то просто так он не уйдет. Сейчас Соня рассчитывала лишь на то, что её подопечный жахнет магией на опережение, не дав гостю и рта открыть, ну или что неизвестный и крайне неприятный тип сбежит, как только учует вонь, исходящую от них с Эриком.
  
   - Не уйдет, так что открывай.
  
   - А может не надо?
  
   - Надо, Соня, надо, - безапелляционно заявил мальчишка. - Тебе нечего опасаться. Несмотря на то, что я оказался в этом теле, это никак не повлияло на мои силы и знания. К тому же, если что, ты просто закричишь, давая мне нужное время.
  
   - И как ты только раньше без меня обходился? - неровно усмехнулась охранная система, которой все еще было плохо. Все внутренности стянуло узлом и облегчения не наступало.
  
   - Без понятия, - раздраженно бросил Эрик. - Ты у меня незаменимая, нужная во многих делах, но давай об этом поговорим позже, а лучше никогда.
  
   - В том то и дело, что никогда, - вздохнула девушка, открывая дверь.
  
   - Господин Кроу дома? - сразу же последовал вопрос. Причем гость говорил так, словно он здесь хозяин и ему все должны, да и смотрел он на банши так, словно перед ним мусор и нечто мерзкое.
  
   - Дома, а вы, собственно говоря, кто? - тихо, слишком тихо для банши спросила Соня. На нее и раньше смотрели так, те же эльфы или Рикардио, но такого животного ужаса эти личности не вызывали. Новый гость был явно человеком - хотя, кто его знает, может и не совсем, уж слишком бледным и болезненно худым он был. Чем-то он напоминал банши её саму. Но хуже всего были глаза, черные бездонные глаза. Они были не такие, как у чернокнижника, намного хуже, ведь в них девушке мерещилась сама смерть.
  
   - Доложи, что господин Саймон Лооа пожаловал, - высокомерно заявил мужчина, пытаясь пройти мимо застывшей напуганной Сони, но не тут то было.
  
   Страх сделал свое черное дело, вынуждая девушку действовать глупо, весьма странно и рискованно, особенно если учесть, что гость явно опасен.
  
   - Доложу, а вы пока подождите, если хозяин соизволит вас принять, открою снова, - дверь захлопнулась прямо перед носом странного гостя, причем, так, что кусочек плаща незнакомца прищемило. Сердце колотилось, как сумасшедшее, вообще удивительно, что оно способно на такую скорость, хорошо еще, что сейчас оно ощущалось в груди и не пыталось уползти, куда не положено.
  
   - Ну, ты даешь, - только и смог произнести Эрик.
  
   - Ты чего магию в ход не пустил? - Соня недовольно зыркнула на хозяина. Она, понимаешь ли, прикрывает его своей грудью, а он ничего не предпринимает! А неприятные ощущения не проходили, продолжали изводить девушку.
  
   - А зачем, он же ничего еще не сделал и ...
  
   - Тебе еще и повод подавай?! - возмутилась банши. - Он мерзкий тип! Я это всеми внутренностями чувствую! Испепели его! Прокляни! Порчу наведи, да такую, чтобы он свалил к чертовой бабушке!
  
   - К какой еще бабушке? - чернокнижник непонимающе и даже осуждающе уставился на Соню, по его взгляду было понятно, что он начинает всерьез беспокоиться о душевном состоянии девушки.
  
   - Да без разницы, просто избавь нас от этого Саймона Лооа!!!
  
   - Не верещи, он тебя услышит, ты же стоишь у самой двери! - Эрик не знал, смеяться ему или плакать, как вообще реагировать на вполне понятную истерику банши. Он и сам был бы не против избавиться от этого посетителя, но, увы, магия на эту тварь не действовала, да и убить его не получится, как бы не хотелось.
  
   - И что с того?! Ты же не собираешься его пускать?! - Соня так выпучила глаза, что казалось, что они вот-вот выпадут из глазниц. Страх не оставлял девушку ни на одно мгновение, он усиливался и был близок к панике. Банши балансировала на грани истерики и если ей придется открыть дверь, то за этим точно последует крик, да такой, что замок пошатнется.
  
   - У нас нет выбора, таким личностям не отказывают и на пороге не держат, - вздохнул мальчишка, озадаченно чеша затылок. Что же делать? Определенно придется оправдываться и извиняться за поведение Сони. Как же все это не вовремя!
  
   - Плевать!!!
  
   - Успокойся! - чернокнижник повысил голос. Ему был необходимо успокоить девушку, причем в кратчайшие сроки, а еще умудриться сделать так, чтобы она не наделала глупостей. - Ступай, предупреди Мэри и всех остальных, что у нас гость - Вестник Смерти. Пусть все ведут себя тихо и не высовываются, пока он в замке. Справишься?
  
   - Ты его пустишь? - не скрывая ужаса, прошептала Соня, даже не пытаясь осознать слова хозяина.
  
   - Так надо. Иди, посиди на кухне, передохни, я дам знать, если ты понадобишься.
  
   - Но...
  
   - Соня, просто сделай, как я прошу! - рыкнул мальчишка, напоминая, кто в замке настоящий хозяин, но в следующее мгновение он уже мягче добавил. - Обещаю, все будет хорошо. Я выпровожу его, как только смогу. Так что потерпи. Будь умницей, хорошо?
  
   - Я попробую, но не обещаю...
  
  Как только Соня скрылась из вида, Эрик подошел к дверям. В отличии от банши он не мог позволить себе сбежать, хотя и хотел бы сделать это. Увы, его положение, звание и род занятий не позволяли проявлять слабость, и даже специфичное положение в данный момент, не могло служить оправданием или давать послабления. К тому же, чернокнижник давно уже знал, что встреча с этой крайне неприятной личностью неизбежна. В тот самый момент, когда маг осознал, что его мать мертва, стало ясно, что стоит ждать гостя. Что ж, все предсказуемо, так что не стоит нервничать.
  
   Эрик открыл дверь перед застывшим гостем, которого поведение банши поразило настолько, что можно было решить, что на него наложили заклинание оцепенения. Безумное предположение, ведь на подобное не решится даже сумасшедший.
  
   - Господин Лооа, прошу прощения за этот неприятный инцидент. Моя охранная система последнее время немного неуравновешенна, слишком много незваных гостей, - чернокнижник говорил сдержанно и спокойно, ничем не выдавая своего истинного состояния и волнения.
  
   - Вам бы ее на техосмотр отправить, - несколько раз моргнув и окончательно придя в себя, мужчина перешагнул через порог. Несмотря на то, что дверь при первом закрытии почти соприкоснулось с его лицом, господин Лооа оставался спокойным и невозмутимым.
  
   - Всенепременно, - буркнул Эрик, - сам об этом все чаще подумываю. Да и гарантийный срок еще не прошел. Нужно пользоваться, пока ремонт бесплатный.
  
   - Весьма благоразумно, - ответил вестник при этом, не демонстрируя никакой заинтересованности. Казалось, что его либо вообще не волновало поведение Сони и проявление неуважения к его персоне, либо он еще не пришел в себя и все еще пытается осмыслить произошедшее. - Вы же знаете, зачем я здесь?
  
   - Естественно, представители вашей непростой профессии являются только по одному весьма печальному поводу.
  
   - Не стоит, не для всех это повод для печали, зачастую для радости, - скривился неприятный гость. Специфика его деятельности была таковой, что он уже не верил в искренность чувств, никому не сочувствовал и вообще старался не вникать в чужие дела и взаимоотношения. Он Вестник Смерти, а значит выше обычных страстей и пороков! Его вообще не волнуют все, что происходит вокруг, его дело смерти и трупы. Вот и сейчас его волнует лишь тело Мориган, чье имя появилось в его списке.
  
   - Это не мой случай, мать была для меня дорога, - поморщился чернокнижник. В Этерции, особенно среди магов, в частности среди них, были не приняты теплые отношения между родственниками.
  
   - Меня это не волнует.
  
   - Не сомневаюсь в этом. Следуйте за мной, я вам все покажу, тело уже подготовлено и дожидается вас. Чем быстрее мы с этим покончим, тем лучше, так ведь?
  
   - Вне всяких сомнений, господин Кроу. Самое главное, позаботиться о теле, - скучающе ответил вестник смерти, уже не первый раз посещающий черный замок. Он давно существует на свете, много повидал. Его задача наблюдать за течением жизни, констатировать ее окончание, заботиться о телах.
  
  ***
  
   Соня сидела на кухне, забравшись на большой стул с ногами, сжавшись в комок и втянув голову в плечи. Все внутри горело, кипело и бурлило, болело абсолютно все, но никакое лекарство не могло помочь девушке избавиться от неприятных ощущений. Все дело было в отвратительно госте, которого Эрик все-таки пустил в замок.
  
   - Возьми, полегчает, - Мэри протянула банши травяной отвар, который начала готовить, как только услышала о том, что их посетил Вестник смерти. Зелье это было нужно не только охранной системе, но и всем обитателям замка, что затаились по углам и ждали, пока гость покинет их дом.
  
   - Что это? - всхлипнула Соня, с сомнением смотря на красноватую густую жижу, не внушающую доверия.
  
   - Успокоительное. Оно нам всем понравится, и хозяину тоже, - ответила кухарка, принимаясь за готовку. Правда в этот раз она действовала нервно, дергано, того и гляди все из рук сыпаться начнет. - Я уже выпила... Так что глотай и поживее.
  
   - Что-то не похоже, что это помогает.
  
   - На все нужно время, Соня, ни одно зелье не действует мгновенно, даже сильнейшему яду нужно несколько мгновений, чтобы начать действовать, - на последних словах Мэри осеклась, словно сказала что-то не то.
  
   - Угу, - зажмурившись и зажав нос, банши залпом осушила стакан. Мерзко, но зато отрезвляет. - Мэри...
  
   - Чего? Еще хочешь, певунья наша? - тарелка выскользнула из рук нервной женщины, разбившись вдребезги. - Вот ведь! Весь день насмарку!
  
   - Не... мне больше успокоительного не надо, - банши сильнее сжалась. Пить зелье, от которого нет никакого прока, не хотелось, но и говорить об этом кухарке тоже. Не хватало еще, чтобы на нее обрушился гнев Мэри. Нет. Лучше узнать то, что, действительно, кажется важным. Все равно больше спросить не у кого, ведь Терлак и Тук-тук затаились точно так же, как и другие обитатели замка. - Кто такой этот Саймон Лооа? Что значит Вестник Смерти? Это ... Это должность такая, да?
  
   - Эх... - женщина перевела усталый взгляд на банши. Ей было все еще не просто принять, что Соня ничего не знает об Этерции, даже прописных истин, о которых каждый ребенок в курсе. - Не совсем. Эта и должность, и вид, и состояние души.
  
   - А поподробней можно? Неужели хозяин не мог его не пускать? - скривилась от боли банши.
  
   - Не мог... Никто не может выставить за дверь Вестника Смерти, если уж тот пришел... Никто...
  
  Банши подняла полный боли взгляд на Мэри. Наверное, она никогда не сможет понять, почему местным жителям так сложно прямо ответить на вопрос. Они словно пытаются избежать этого, начиная говорить отстраненно, туманно, нагнетать атмосферу. Иногда, это бывает интересным, познавательным и нужным, но сейчас явно не тот случай. Девушка хотела понять, что с ней, почему её тело так остро и болезненно реагирует на гостя.
  
   - Мэри, я тебя совершенно не понимаю...
  
   - Не удивительно, ты ведь как дите малое и неразумное, - вздохнула женщина, сочувствующе смотря на Соню. - Вестник смерти, это могильщик.
  
   - И чего его тогда все так боятся.
  
   - Боятся не столько его, сколько его работы. Это страх перед смертью, Сонечка. Не знаю, как у тебя дома, но у нас, когда кто-то умирает, то в списке Вестника смерти появляется имя. Поговаривают, что Вестники могут и сами вписать туда кого-то и тогда этот несчастный умрет. Согласись, это весомый повод для страха, - Мэри продолжала замешивать тесто, полностью сосредоточившись на этом незамысловатом занятии. На нее это действовало намного лучше любого зелья. - Никто не хочет добровольно попасться на глаза Вестнику смерти, ведь они сопровождают нас в последний путь. Забирают тела, относят их к вечному пламени, где все превращается в прах. Жуткие типы, когда они смотрят на тебя, то видят твою смерть, точно знают, когда твое имя появится в их списке. Встреча с Вестником смерти не к добру, но избежать её нельзя. Родственникам умершего приходится общаться с могильщиками и щедро оплачивать их обязательные услуги.
  
   - Ты сталкивалась с ним уже?
  
   - Да, мой муж умер, средний сын тоже погиб от болезни, родителей тоже давно нет в живых... - на лице женщины была печальная улыбка обреченности. - Мне часто доводилось смотреть в глаза Вестника смерти и знаешь, я до сих пор его боюсь. Они приходят в минуту скорби, когда все уже кончено и вроде бы нет повода для страха, но кажется, что он напоминание того, что однажды он придет за твоим телом, а не за платой... Или что того хуже, за телом того, кто тебе дорог. Никто не хочет сталкиваться с ними, Соня, никто...
  
   - Я понимаю, - волна дрожи пробежала вдоль тела. Странный мир, странные порядки, но она должна все это принять, смириться с неизбежным. - Но, почему мне так плохо? У меня в этом мире никого нет, я даже не живая в полной мере этого слова. Меня, конечно, можно убить, некоторые даже пытались сделать это, но я же не сосем живая, значит это другое.
  
   - Ты нежить, но это не значит, что ты не живая, - закатила глаза Мэри. Будучи магичкой она многое знала и понимала, хотя и старалась всячески это отрицать. Сейчас же, кухарке хотелось попытаться объяснить банши, что с ней творится. Она точно знала ответ на этот вопрос. - Ты была вполне обычным человеком, чье сердце было полно любви, но твое тело умерло и возродилось в новой форме - банши. А в твоем случае еще и банши умерла, а душа из другого мира переместилась в пустую оболочку.
  
   - И что с того? Это ничего не объясняет, - насупилась девушка, которой было трудно уловить смысл сказанных слов.
  
   - Соня, ты уже дважды бывала объектом работы Вестника Смерти и дважды твое тело не сожгли, - Мэри смотрела на охранную систему с жалостью. - Твое тело реагирует на него, потому тебе так плохо. Так будет при каждой встрече, а потому, молись, чтобы таких свиданий было, как можно меньше. Все боятся Смерти, осознанно или нет, но все.
  
   Девушка нервно сглотнула. Получается, что её тело должны были уничтожить уже дважды, но что-то пошло не так. Именно по этой причине, она заняла чужую оболочку, именно поэтому, до сих пор жива. А что, если Вестник смерти решит завершить работу? Теперь помимо боли появился и страх. Тот самый, о котором говорила добрая кухарка. Соня не выдержала, позволила природе взять над собой верх, ослабила контроль и слезы бурным потоком хлынули из глаз. Громкие надрывные рыдания заполнили кухню, но, как всегда, они не приносили облегчения.
  
   - Ну, что ты... Чего разревелась? - вытерев руки о передник, женщина подошла к банши. - Ну, что за непутевая. Неужто так сильно испугалась? Не стоит. Просто сиди тихо, никуда не ходи и все обойдется, - Мэри ласково, по-матерински поглаживала рыдающую девушку по голове.
  
   - А если он захочет забрать меня?
  
   - Глупая, ты теперь снова живая, так что не тронет он тебя. Перерождение это так же значимо, как обычное рождение.
  
   - В смысле? - всхлипнула Соня.
  
   - В прямом. Вот как ты думаешь, почему за телом Мориган пришли только сейчас, спустя столько времени? Почему хозяин бережно хранил труп в ледяной комнате?
  
   - Потому что у вас очередь на захоронение, то есть на кремацию? - сделала бредовое предположение банши. Хотя, почему бредовое? В Этерции все именно так и устроено.
  
   - Глупая... Ну, какая очередь? - усмехнулась Мэри, понимая, что придется продолжить объяснения, лишь это успокоит Соню. - Все от того, что телу дается время. Возможно, его займет другая душа, именно на это отводится определенный период времени. Только по его истечении появляется Вестник смерти, чтобы забрать тело. Это даже хорошо, что к нам заявился этот гость, значит, Мориган не вернется ни в каком обличии, ее время окончательно истекло. Это очень хорошо, Сонечка. Так что просто сиди и жди, когда хозяин все уладит. Скоро господин Лооа покинет наш замок, а мы снова спокойно займемся своими делами. Просто потерпи немножко...
  
   - Я теплю, только уж слишком долго он не уходит, - тихо прошептала банши, которой было все сложнее терпеть жгучую боль во всем теле... Кажется, это вполне можно назвать агонией... Интересно, её нынешнее тело умирало именно с такими ощущениями?
  
  Время шло, хотя правильней было бы сказать, что оно ползло со скоростью улитки. Соня, скрючившись от боли, сидела неподвижно и плакала. Еще никогда ей не было так плохо, она словно умирала снова и снова. Сколько можно забирать тело? Эрик же обещал, что выпроводит этого типа поскорее. Сдерживаться не было сил, еще немного и она заверещит со всей дури, не задумываясь о последствиях. Она больше так не может! Банши начала тихо поскуливать.
  
   - Тише, девочка, тише, еще немного, - Мэри обняла Соню, прижимая её к своей груди. От нее пахло тестом и сливочным маслом, сладким медом - так умиротворяющее и спокойно, но это не могло унять все нарастающую боль. И все же банши казалось, что она дома, рядом с родным человеком, который всегда поможет.
  
   - Откуда ты знаешь? Он здесь уже целую вечность.
  
   - Всего двадцать минут.
  
   - Кажется, что намного больше, - с трудом прошептала девушка. Каждое слово давалось ей с трудом, уж лучше бы ей дали снотворное, а не успокоительное, от него было бы больше прока. Рыдания застыли комом в горле, тело дрожало, а все внутренности стянуло тугим узлом и с каждым мигом становилось все хуже.
  
   - Потерпи, ты у нас сильная, - продолжала уговаривать женщина.
  
   - Это неправда.
  
   - Правда, ты намного сильнее, чем думаешь. Не стоит себя недооценивать, Сонечка, - мягко улыбнулась Мэри, сильнее прижимая к себе всхлипывающую девушку. Это было против её правил, но она все же, нашептывала заклинание, понемногу снимающее боль банши. Расплата будет неминуемой, но кухарка не могла оставить все, как есть. Это было бы неверно, да для безопасности замка будет лучше, если Соне полегчает. Всем иногда приходится делать то, что не хочется, ведь обстоятельства бывают сильнее любых решений. - Все боятся смерти, всем больно и страшно, но ты держишься, ты все еще не сломалась. Потерпи... Все пройдет, все исчезнет.
  
   Банши продолжала тихо всхлипывать, ей хотелось сбежать из этого замка далеко-далеко, туда, где никого нет, туда, где можно спокойно покричать и порыдать. Вот только такого места нет и не сможет она до него добраться, не хватит сил, скорее уж она рухнет от болевого шока, не сделав и пары шагов.
  
   Все закончилось внезапно, боль исчезла, словно её и не бывало, сразу же стало легче дышать. Вот так, легко и просто, по щелчку чьих-то пальцев. Остались только воспоминания о том, что было всего мгновение назад.
  
   - Он ушел, - с облегчением прошептала Соня, с трудом веря в то, что все кончено.
  
   - Я же говорила, нужно было немного потерпеть, - Мэри отстранилась от банши. Она тоже устала, ведь магией пользоваться непросто, особенно, если давно не делал этого. Магия все еще была опасна для нее, да и расплате забывать не стоит, маленькое заклинение, но пару месяцев жизни оно заберет. - Ну, чего сидишь? Тебе что, заняться нечем?
  
   - Нужно идти к хозяину? - неуверенно поинтересовалась банши. Ей не хотелось шевелиться, но девушка понимала, что доброй кухарке нужно побыть одной. Она ничего не понимала в магии, но догадывалась, что Мэри ею воспользовалось. Наверное, стоило поблагодарить женщину за это, но Соня осознавала, что лучше делать вид, что она ничего не знает. Секреты должны остаться оставаться секретами, так будет лучше для всех.
  
   - Да, нужно. Ему тоже досталось, так что иди, а мне готовить надо.
  
   - Угу, спасибо тебе... За все спасибо.
  
   - Иди уже, - женщина подтолкнула банши к дверям, старательно изображая суровость. - Нечего без надобности на кухне ошиваться и отвлекать меня от важных дел.
  
  Соня понимала, что Мэри права по нескольким причинам. Во-первых, если кухарка хочет побыть на кухне в одиночестве, но не стоит ей перечить, а не то можно остаться голодной. Во-вторых, ей нужно навестить Эрика и узнать, как все прошло, а еще убедиться в том, что её выходка с дверями останется безнаказанной. Да и что скрывать, она волновалась за чернокнижника в теле ребенка. Девушка не ощущала присутствие хозяина, но точно знала, где его найдет - в главном зале, у горящего камина. Она бы после такой встрече была именно там, да еще с бутылкой чего-нибудь крепкого.
  
   - А что? Это идея, можно забраться в погреб. Эрик, хотя и ребенок, но это лишь тело, - в слух произнесла девушка, на миг замирая на месте.
  
   - Рекомендую легкое эльфийское.
  
   - Терлак? Где ты был? - Соня повернулась к безликому. Занятно, но она уже привыкла, что вместо него всегда видит размытое серое пятно, больше это не напрягало и не возникало желание сощуриться и все же, попытаться что-то увидеть.
  
   - У себя в библиотеке, - голос Терлака был напряженным, он говорил с явной неохотой, что уже было удивительно и о много говорило. - Не только для тебя это было болезненно. Я тоже мертв, так про присутствие Вестника смерти для меня весьма неприятно. Но знаешь, временами я бываю благодарен Кроу за то, что он со мной сделал, ведь я избежал личной встречи с Вестником смерти.
  
   - Ладно, иди за вином, тащи две бутылки, и Тук-Тука зови, - небрежно бросила банши. Прямо настоящая хозяйка замка, уже распоряжается чужим имуществом. - Посидим немного, выпьем, придем в себя. Даже если хозяин не захочет, устроим пьянку нежити. А что, имеем право, у нас сегодня стрессовая ситуация.
  
   Не дожидаясь ответа или возражений, Соня направилась в главный зал, надеясь, что успеет парой слов перекинуться со своим подопечным. Какой бы дрянью не была Мориган, Эрик любил мать, так что её окончательный уход станет для него проблемой. Наверняка, этот упрямец нуждается в поддержке и понимании, вот только он в этом никогда не признается... Банши все это понимала, и все равно намеревалась просто быть рядом.
  
  Все было точно так, как она и предполагала - Эрик обнаружился рядом с камином. Чернокнижник сидел перед очагом и смотрел переплетающиеся в страстном танце языки магического пламени. Его взгляд был остекленевшим, пугающе пустым. Мэри снова оказалась права - хозяину замка тоже досталось от общения с Вестником смерти. Соне всегда было тяжело смотреть на него в такие моменты, хотя такое случается и не часто. Девушке нравилось видеть спокойного, сильного, уверенного в себе чернокнижника, именно таким он и должен быть. Но ведь он человек, а человек имеет права на моменты слабости, на поддержку и понимание. И все же, будет лучше, если Эрик придет в себя поскорее, так намного спокойней и привычней.
  
   - Кажется, ты еще немного подрос, - тихо прошептала банши, подходя к своему подопечному. Да уж, отличное начало разговора, ничего не скажешь.
  
   - Всего на пару месяцев, этого не достаточно для того, чтобы спокойно вздохнуть и забыть о наших проблемах.
  
   - Ну, это уже что-то, - Соня опустилась на пол и тоже уставилась на огонь. Она понятия не имела, что говорить и как утешить мага, нужно ли это ему самому. Банши вообще не могла разобраться в себе и том, как именно воспринимает Эрика. С одной стороны она видела в нем ребенка, с другой осознавала, что он взрослый мужчина, причем, опасный. Внешность обманчива, но с ней приходится считаться. - Он забрал тело?
  
   - Да, это его работа, - безразлично ответила мальчишка. - Именно за этим он и заявился. Кстати, тебе повезло, он не разозлился из-за твоего глупого поступка, лишь порекомендовал отдать тебя в гарантийный ремонт.
  
   - Даже не думай! - зашипела банши. Ей и техосмотра достаточно, ремонта она точно не переживет. И вообще, она личность, в некотором роде живое существо, так что её при необходимости нужно лечить, а не ремонтировать.
  
   - Не думал, ты и так неплохо функционируешь.
  
   Повисло неловкое молчание, хотя, напрягало оно лишь девушку, чернокнижник продолжал сидеть, уставившись на огонь.
  
   - Теперь все, Мориган больше не опасна, она не вернется, не воскреснет... - зачем-то решила уточнить банши.
  
   - Нет, не вернется. Её тело сожгут, как и положено, это конец её пути в этом мире, - маг протянул руку к огню, словно намереваясь его погладить. - Не думай, я не сожалею о том, что все так, просто теперь я окончательно остался один, последний в прямой ветви рода Кроу. Каждая встреча с Вестником смерти для меня болезненна и неприятна, не так, как для тебя, мои ощущения на ином уровне, но все же...
  
   - Я не сомневаюсь в том, что тебе плохо, потому и отправила Терлака за Тук-туком и вином.
  
   - Кто-то говорил, что я слишком мал, чтобы пить.
  
   - Я все еще не отказываюсь от своих слов, но сегодня можно. Как твой опекун, разрешаю.
  
   - Спасибо, без этого я бы точно пить не стал, - ехидно бросил Эрик.
  
   - Да ну, тебя, я же серьезно хочу тебе составить компанию. Обещаю даже не лезть со своими разговорами. Просто выпьем. Ты, я, безликий и скелет.
  
   - Идеальная компания на вечер.
  
   - Ну, другую тебе не найти. У тебя ведь нет друзей.
  
   - Чернокнижники в этом не нуждаются, - пожал плечами Эрик. - Друзья это обуза, вероятные предатели, шпионы, убийцы. Никому нельзя доверять. Чем больше у тебя силы, власти, денег и влияния, тем вернее это утверждение.
  
   - Звучит печально, - Соня положила голову на колени. В чем-то чернокнижник прав, но думать об этом на трезвую голову не хотелось. Это может вогнать в депрессию, да так глубоко, что уже не выбраться.
  
   - Удивлен, что ты не заявляешь, что мы с тобой друзья. От тебя подобное было бы ожидаемым.
  
   - Мы не друзья. Ты мой подопечный, а еще наниматель. Ты мне не безразличен, но это вряд ли дружба. Скорее уж, я не могу охарактеризовать наши отношения. Статус: 'Все сложно' самый подходящий в данном случае.
  
   - Ты все еще странная.
  
   - Тоже самое могу сказать о тебе, - удивительно, что она снова спокойна, а не переживает из-за недавнего гостя и той боли, которую ей пришлось вынести. - Надеюсь, больше таких неприятных гостей в замке не будет.
  
   - Рано или поздно, ты вновь столкнешься с Саймоном. Это неизбежно для всех. Если ты про ощущения, то самые неприятные для тебя будут исходить именно от Вестников смерти. Это связано с физиологией, с тем, что ты в некотором роде уже мертва.
  
   - Лучше поздно, - снова её затрясло. Соня сильнее обхватила себя руками, пытаясь согреться и успокоиться. - Где же Терлак с выпивкой? Неужели так сложно принести бутылочку вина?
  
   - Не сложно, но я что попало пить, не собираюсь, поэтому пришлось хорошенько покопаться в погребах и найти нечто достойное меня.
  
   - Забрался в дальний угол? - понимающе поинтересовался чернокнижник. Что-то он совсем раздобрел, раз позволяет твориться подобному без своего на то официального дозволения. Хотя, какая разница, все давно уже не так, да и выпить, сейчас не помешает. Как там сказала Соня, 'статус: все сложно'? Что же, наверное, тоже самое можно сказать и про него. А все от того, что он не должен быть живым. Он намеревался спасти мать, пожертвовать собственной жизнью и будущим ради Мориган, никогда не задумывался о том, как будет жить дальше. И что в итоге? Мать мертва. Он осознает, что это благо для всех. При этом, он заперт в теле ребенка и может лишиться всего: имени, замка, положения, жизни. Все идет не по плану, у него вообще нет плана на дальнейшую жизнь. Так что остается лишь напиться с нежитью.
  
   Чернокнижник устал, вымотался до предела, да и постоянные занятия магией изматывали его физически морально. Эрик отчаянно пытался вернуть свое тело и спокойствие, но при этом изнурял себя. Все, действительно, сложно... Даже для него.
  
  ***
  
  Эрик наблюдал за тем, как Тук-тук ловко разливает вино по бокалам, причем делал он это так профессионально, что создавалось впечатление, что он это делает не в первый раз. Если бы чернокнижник точно не знал, кем был его официальный скелет в шкафу при жизни, то мог бы решить, что тот был мастером вин. Маленький чернокнижник мрачно усмехнулся, сегодня они будут пить цивилизованно, даже закуска есть. До чего он докатился? Пьет с нежитью, сидя на полу перед камином! Что дальше? У него появятся друзья, семья, изменится характер и он станет светлым магом? Последняя мысль была совсем уж бредовой, а потому вызвала очередной нервный смешок мага.
  
   - Ты в порядке? - поинтересовалась Соня, принимая из рук Тук-тука бокал голубого, сверкающего вина. Необычный цвет, будоражащее ощущение неизвестности, но попробовать хочется. Главное потом не начать гоняться за феями, при этом размахивая топором.
  
   - Да, в порядке, - кивнул мальчишка, рассматривая, как блестит вино в его бокале, как играет и сверкает. Завораживающее, гипнотизирующее, полностью подчиняющее сознание и волю. - Просто поражаюсь тому, как сильно изменилась моя жизнь. Да и вообще, все уже достало: обязательная работа, Ковен с их постоянными требованиями, Король с его законами, проверки, дальние родственники. Хочу в отпуск!
  
   - Оу, у вас еще и отпуска есть?! Поразительно, - хмыкнула банши, осторожно делая маленький глоточек. На удивление вкусно - вино с привкусом морозной свежести, кажется, она даже ощущает снежинки у себя во рту. - Этерция странный мир, временами я вообще не понимаю, как здесь все устроено. Слишком много странных правил.
  
   - Твой мир для нас такой же, - философски подметил Терлак, уже осушивший свой бокал и дожидающийся следующей порции. - Все зависит от того, к чему мы привыкли.
  
   - Ты прав, - Соня медленно, с наслаждением потягивала голубое вино. - Так что там насчет отпуска? Вы ездите на курорты, занимаетесь спортом или занимаетесь чем-то еще?
  
   - Все по-разному...
  
   - Я не про всех, а про тебя.
  
   - Хозяин еще ни разу не брал отпуск, - ответил скелет, преспокойненько греющего кости у огня. Он знал все об обитателях замка, такова была его работа. Хранитель секретов и знаний, вот только приоткрывал завесу тайны над прошлым он неохотно, лишь по особым случаям. Такая работа. Временами это злило его хозяев, которые на протяжении столетий сменяли один другого, ведь они смертны.
  
   - Почему? - Только теперь до Сони дошло, что Тук-тук при всем желании выпить не сможет. Странно, что при всем при этом он согласился составить им компанию. Должно быть очень обидно смотреть, как другие едят и пьют, в то время, как ты на физическом уровне лишен этой возможности.
  
   - Времени не было, да и желания. Но когда снова стану собой, непременно отдохну. Отправлюсь туда, где много солнца, красок и запахов. И главное, никакого Ковена!
  
   - Такие места бывают?
  
   - Должны, главное поискать...
  
   - Что мы все о грустном? Нас посетил Вестник смерти, нам всем было хреново, но теперь все хорошо! - неожиданно громко заявил безликий, уже осушивший три бокала. Вот уж, кто дорвался! Терлак пока не был пьян, но явно намеревался пройти этот путь до конца. К тому же бывший эльф успел нахвататься от Сони новых словечек. - Давайте выпьем, расслабимся, ведь завтра будет новый день и обязательная работа, которую нужно выполнять. Что там у вас по плану?
  
   - А тебе не кажется, что не стоит совать в это свой нос? - скривился чернокнижник, осушая свой первый бокал. Он мог много выпить, но это было с телом взрослого, а сейчас его физические способности несколько уменьшились.
  
   - Не кажется, - нагло заявил Терлак. - Я, как учитель вокала нашей Сонечки, должен знать, когда у нас будут занятия. Нужно еще подготовиться, подумать план урока... А если она будет вам помогать, хозяин, все мои планы пойдут прахом!
  
   - Завтра мы займемся работой для того типа, от которого копчик у Сони чесался, - нехотя ответил Эрик. Все равно же не отстанут. И зачем он только согласился пить с этими типами?! Хотя, если поднапрячь память, то можно понять, что его просто поставили перед фактом. Да еще такое редкое вино взяли. Оно ведь хранилось для особого случая!
  
   - И что же это будет? - печально поинтересовалась Банши, которая, если не считать Тук-Тука, пила меньше всех. Все еще один бокал не уговорила. Как-то до беспамятства напиваться не хотелось, настроение было не то.
  
   - Завтра узнаешь, - отмахнулся маг. И сделал он это так, словно Соня назойливая муха, которую он никак не может отогнать от бутерброда с вареньем. - И вообще, мы вроде отдыхать собрались, выпить... Помолчать... Вы не поверите, но я из тех, кто любит пить в компании, но при этом в тишине!
  
   - Противный ты, - всхлипнула банши.
  
   - Уж какой есть, ты тоже не подарок, и эта парочка тоже, - огрызнулся чернокнижник. На душе было мерзко, в голове каша, ничего не хотелось - отвратительно состояние, словно это за ним Вестник смерти пришел. И судя по пытливому взгляду господина Лооа, казалось, что имя Эрика Кроу уже появилось в списке, но исчезло. Учитывая то, что произошло в тот судьбоносный день, это вполне могло быть правдой. Маг не знал, что делать, чтобы ему полегчало, а потому молча пил.
  
   - На удивление тихая пьянка, - задумчиво пробормотала Соня.
  
  - Еще не вечер, - широко улыбнулся Скелет, вроде как подмигивая банши. Можно подумать, ему есть чем подмигивать... Да уж странные дела.
  
   Вечер продолжался, хотя, может быть, это и не вечер был вовсе. Находясь в замке тяжело следить за бегом времени, и даже часы не помогают в этом непростом деле. Первым выдохся Терлак - он бесформенной кучкой устроился у камина и теперь, похрапывая, спал. Его все еще было невозможно рассмотреть, и он выглядел, как куча старого хлама, что было весьма пугающе, особенно для захмелевшего сознания.
  
   - Да уж, если бы он не сказал, что он эльф, я бы ни за что не догадалась, - пробормотала слегка запьяневшая банши, тыкая в безликого пальцем. При этом девушка мерзко хихикала и глупо улыбалась. Алкоголь уже делал свое дело, помогая вымотанной Соне немного расслабиться и забыться. Банши больше не пыталась контролировать себя, думать, вести себя подобающим образом.
  
   - После смерти все меняются, - безразлично ответил чернокнижник.
  
   - Полностью согласен с вами, хозяин, - Тук-тук не пил, но и уходить не торопился. Скелет занимался тем, что с завидной регулярностью наполнял пустые бокалы. Он явно намеревался остаться единственным трезвым в их небольшой компании.
  
   - Ты тоже изменился? - девушка переключила внимание на нового знакомого. Давно стоило это сделать.
  
   - Да, изменился. До своей смерти и возвращения, я не умел ни читать, ни писать, не разбирался в бухгалтерском деле и никогда не жил в замке, да еще в шкафу. У меня вообще шкафа не было.
  
   - А кем ты был? - Соня, блаженно щурясь, осушила очередной бокал. Казалось, что она пьет вкусный, слегка кисловатый сок, а не вино.
  
   - Никем.
  
   - Я серьезно, - надулась банши. Снова от нее что-то скрывают, не хотят говорить что-то интересное. Нечестно! Раз Тук-тук не отвечает, значит, это невероятно интересно!
  
   - Я тоже, - скелет явно не хотел продолжать разговор, ведь тема собственного прошлого была неприятна и болезненна. - Я был никем, потому-то мое тело и не попало в руки Вестников смерти, не было предано огню, как подобает. Вместо этого меня закопали в землю, где моя плоть медленно разлагалась, я стал кормом для личинок и жуков.
  
   - Звучит мерзко, - скривилась Соня, несмотря на то, что на Земле хоронят так же.
  
   Похоже, ей стоило промолчать, а еще подумать, ведь она же понимала, что что-то с этим скелетом не так. Нужно было сопоставить факты, задаться вопросом, как некроманты воскрешают трупы, если их сжигают. Но нет, она догадалась об этом. Девушке стало не по себе, ведь она испортила настроение и себе и новому знакомому, и лишь Эрик оставался беззаботен. Маг лежал на мягком ковре, медленно потягивая вино, любовался танцем магического пламени и, казалось, совсем не слушал разговор.
  
   - Не только звучит, но теперь у меня другая жизнь и я рад этому. Далеко не каждому выпадает шанс стать официальным скелетом в шкафу. Это честь...
  
   - Честь? - Соня не понимала Тук-тука. Она хотела еще спросить, но слова застревали в горле, банши не хотела услышать в ответ что-то мерзкое и неприятное, в очередной раз осознать, что Этерция не такое уж замечательное место и рано она расслабилась. Захотелось обнять Зубастика, ощутить его поддержку и понимание. Увы, ему пить нельзя, так что пришлось оставить его в оранжерее.
  
   - Он был рабом, - неожиданно подал голос чернокнижник. Он удивительным образом чувствовал мысли своей охранной системы, а потому отвечал на невысказанные вопросы.
  
   - Рабом? - Соня многое могла предположить, но не это. Новый мир не казался местом, где может процветать рабство. Это не вязалось со всеми законами, магией и условностями. Это было непостижимо, но сомневаться в словах мага, не приходилось, ведь Эрик не умел шутить. Эту тему явно не стоило поднимать.
  
   - Да, рабом. Это совершенно нормально для отдаленных частей страны, а пару сотен лет и здесь никого не удивляло появление невольников. В ближайшем городе даже был рынок, где можно было себе прикупить кого-нибудь. Рабы - это никто. Их можно безнаказанно убить, ведь они всего лишь вещь. Их можно продать, покалечить, делать все что вздумается. Их хоронят в земле, а не передают Вестникам смерти, - спокойно продолжал объяснять маг, и от его слов становилось холодно, словно леденящий пронизывающий ветер проник в главный зал замка. - Сейчас тоже есть рабы, иметь их законно, а в приграничных землях наличие рабов демонстрирует статус. Опять-таки они поставляют материал для работы некромантов. Что же касается Тук-Тука, то приобрел мой предок. Если не ошибаюсь, это было чуть больше пятисот лет назад. С тех самых пор, он служит семейству Кроу.
  
   - Он все еще раб, - поежилась Соня. Лучше бы она напилась и отрубилась, как Терлак. Лучше бы Зубастик утащил её подальше и не дал пить вовсе. Сколько еще мрачных и пугающих тайн у этого мира? Мир несправедлив, и не только этот. На Земле тоже было рабство в прошлом, да и настоящем это встречается, хотя теперь и незаконно. Но знать о том, что здесь это разрешено было неприятно. Хотя, с чего бы это? Она и вовсе была в статусе вещи и ничего, свыклась. Голова от всех этих размышлений начала раскалываться. Что правильно? Что, нет? Банши окончательно запуталась, и распутываться не собиралась. Девушке хотелось оставить все, как есть и больше ни во что не вникать.
  
   - Это не так. Сейчас у меня намного больше прав, - возразил Тук-тук. - Служение чернокнижникам подарило мне новые возможности, так что мое положение изменилось в лучшую сторону. Не стоит переживать из-за этого.
  
   Соня ничего не ответила. А что тут скажешь? Если здесь так заведено, если это всех устраивает, то не ей кого-то упрекать или пытаться изменить, да и осуждать не стоит.
  
   - Давайте, лучше выпьем! - неожиданно предложил чернокнижник, пытающийся ухватиться за остатки умиротворения и не позволить плохому настроению вновь овладеть собой. - За то, чтобы наше будущее всегда было лучше настоящего!
  
   - Ну, давайте, - всхлипнула банши. Да уж, на этот раз они пьют, как-то без задора. Жаль. Уж, лучше невидимых фей топором гонять, чем поднимать такие неприятные темы.
  
  
  Пора покинуть замок
  
   Плохая получилась пьянка, не веселая, как и повод для нее. Этим вечером Соня немного больше узнала о своих друзьях и Этерции, в очередной раз осознала, что ей повезло с хозяином, который заботиться о ней. Наверное, это было полезно и познавательно, но все равно на душе остался неприятный тоскливый осадок. Банши надеялась на то, что пройдет совсем немного времени, и она придет в норму, главное только, чтобы никаких неприятных гостей не было. Учитывая их положение, это так и останется мечтами.
  
   Сквозь дрему девушка ощущала, как её ласково поглаживают по волосам и спине, как кто-то приятно успокаивающе урчит на ухо. Это было похоже на тихий шепот, слова которого невозможно разобрать. Так тепло и уютно, спокойно, словно рядом кто-то родной, близкий и горячо любимый. Слабо улыбнувшись, Соня с трудом разлепила глаза. Она у себя на чердаке, хотя и не помнит, как умудрилась доползти до него, голова почти не болит, но сушняк был жутким. Хотелось припасть к воде и пить, пить, пить, пока не лопнет.
  
   - Зубастик, мне так плохо... - простонала девушка, прекрасно зная, что таким ласковым и нежным с ней может быть только одно создание во всех мирах - её верный друг симбионт.
  
   Снова послышалась умиротворяющее урчание, а в следующий миг ей протянули лейку с водой.
  
   - Ты что, поливать меня решил? - нервно всхлипнула Соня, уже мысленно представляя, себя милым цветочком на клумбе. Она будет расти, ничего не делать и радоваться жизни, пока не придет её время. Банши, растущая на грядке - умиротворяющая и немного безумная картина.
  
   Вместо ответа Зубастик засунул носик лейки в рот своей подруги, давая понять, что нужно пить. До чего же глупое создание! Ничего не понимает. А после пьянки так и вовсе бред несет. А ведь обещала, что больше не будет! Хорошо еще, что не стала снова растения творить! Симбионт наблюдал за тем, как девушка жадно поглощает воду, поражаясь, как в ней все это помещается. Этого количества жидкости обычно хватает для того, чтобы полить десяток растений.
  
   - Все, хватит, - слабо улыбнулась Соня, наконец, утолившая свою жажду. Ненадолго, но пока и этого достаточно. - Что бы я без тебя делала?
  
   В ответ послышалось лишь ворчливое урчание. Зубастик волновался и переживал за свою подругу, но у той последнее время почти не было свободного времени. Симбионт скучал по своей банши.
  
   - Хм... а ты подрос еще больше, - девушка задумчиво склонила голову на бок. И как она только раньше не заметила, как сильно изменился её друг? Все просто, она была слишком занята собой и проблемами Эрика. Соня ощутила укол совести - так нельзя! Зубастик многое сделал для нее, они связаны, а она вела себя так эгоистично! - Скажи, ты уже созрел?
  
   Зубастик интенсивно закивал соцветием, давая понять, что готов к новым изменениям. На этот раз период полного созревания прошел намного быстрее, видимо в связи с тем, что он окончательно свыкся с условиями нового дома и местной пищей. Симбионту было необходимо получить тело-носителя и как можно скорее, ведь контролировать себя в этот период жизни невероятно трудно.
  
   - Ясно, - банши все-таки смогла подняться на ноги и потянуться. Хватит прохлаждаться, пора за дело! Её друг нуждается в помощи, и она сделает все для того, чтобы помочь Зубастику. К тому же после этого они смогут нормально общаться и говорить, а это дорогого стоит. О том, что будет с несчастным носителем, девушка не думала вовсе. - Я поговорю с Эриком на эту тему. Наверняка, у него уже есть план! В отличии от меня он думает наперед!
  
   Урчание симбионта стало довольным, а само растение поползло к выходу с чердака. Зубастику не терпелось поскорее узнать, что ему приготовил чернокнижник. Может быть, тело уже есть и его нужно только занять? Это было бы идеально!
  
   - Подожди, мне нужно переодеться, а не то выгляжу хуже бомжа, - Соня преувеличивала, ведь ей платье просто помялось и слегка испачкалось, судя по запаху, вчера она пролила на себя вино.
  
   Растение заурчало, словно поторапливая подругу. Девушка лишь усмехнулась и полезла в один из своих сундуков, где хранилось много красивого, хотя и старомодного по местным меркам тряпья. Теперь, когда она окончательно привыкла к новому миру и смирилась с тем, что никогда не вернется домой, в ней пробудились чисто женские привычки и замашки. Соне хотелось хотя бы попытаться выглядеть красиво. А что, она имеет право, хотя бы на это! Жаль только, что все это не новое.
  
   Выбор банши сегодня упал на черное, практически монашеское одеяние. Черное платье с пышной юбкой полностью закрывало тело и смотрелось весьма мрачно, вкупе с бледностью самой Соне, создавался весьма специфический мистический эффект. Девушке нравился результат, вот только не хватало украшений. Увы, подобных сокровищ на чердаке не найти. Кстати, а вот и ответ на вопрос, куда она будет тратить полученные деньги! На украшения и драгоценности! А что, это и выгодное вложение средств и ей приятно и красиво.
  
   - Все, я готова, - наконец, изрекла банши. - Можем идти! Если хочешь, я тебя даже понесу... Ты конечно, стал тяжеловат, но это ничего...
  
   Зубастик лишь покачал соцветием и продолжил ползти самостоятельно. И ничего он не тяжелый, да и двигаться ему полезно! А вот, когда он обретет тело, то непременно поговорит с Соней! Пора браться за воспитание этой девчонки, а не то совсем от листьев отбилась.
  
  ***
  
  - Эрик? Ты здесь? - банши осторожно заглянула в кабинет мага. Не хотелось отвлекать его от важных дел и работы, но обстоятельства требовали срочного вмешательства. Зубастик окончательно созрел и нуждался в носителе, нельзя было оставлять подобное без внимания, ведь неизвестно, сколько симбионт сможет сдерживаться, прежде чем набросится на кого-то.
  
   - А где еще мне быть? - последовал ворчливый ответ.
  
   - Ну, к примеру, в своей вонючей лаборатории или в подвалах, где ты частенько пропадаешь. Даже думать не хочу, чем ты там занимаешься! - Соня, прижимая к груди любимое растение, вошла в кабинет мага.
  
   - Следишь за мной? - чернокнижник вопросительно приподнял бровь, но помимо этого сие простое действие означало еще и недовольство.
  
   - В этом нет необходимости, ты ведь ни от кого не прячешься, - пожала плечами девушка. - Видела пару раз, как ты выходил из подвалов. Учитывая тот факт, что там нет пленников и никого живого...
  
   - Ты пришла по делу или просто потрепаться?
  
   - По делу, - банши торжественно поставила своего любимца на стол. - У меня проблема.
  
   - Хочешь от него избавиться? - криво оскалился мальчишка.
  
   - Не смешно, - Соня бросила на мальчишку гневный взгляд. - Зубастик созрел, так что ему нужно тело. Ты же и сам понимаешь, что ему нельзя долго сдерживаться, это может плохо сказаться на нем.
  
   - Значит, созревание протекало в ускоренном темпе, - Эрик заинтересованно рассматривал давнего знакомого. Удивительно, что хищное растение ведет себя спокойно и все еще привязано к банши. Зубастик смог сохранить память и привязанность в своей подруге. Подобное не свойственно его виду. Интересно...
  
   - Да, так что нам нужно найти тело, - закивала Соня, ласково поглаживая листья симбионта. - Я понимаю, что это равносильно убийству, но я не могу допустить, чтобы зубастик погиб. Ему нужно тело. Очень. Может быть, ты сможешь что-нибудь придумать?
  
   - Я уже давно все просчитал, - с гордостью заявил чернокнижник.
  
   - Правда?
  
   - Сомневаешься?
  
   - Нет, просто хочу знать подробности, - девушка подалась вперед, чтобы лучше все услышать и понять. Наверное, она просто ужасна, если готова пожертвовать жизнью незнакомца, ради своего друга! Но ведь Зубастика она любит... Угрызения совести хотя и пытались завладеть душой банши, но не могли одержать вверх. Соня гнала их от себя, не позволяя одержать верх.
  
   - Уверена? - Эрик обеспокоенно смотрел на свою охранную систему. Волноваться о ком-то было не в его правилах, но когда дело касалось банши, он менялся. - Будет лучше, если ты оставишь его мне, а я все сделаю сам.
  
   - Меньше знаешь, крепче спишь? Так? - понимающе вздохнула девушка.
  
   - Вот именно. Для тебя наш мир слишком жесток, некоторые вещи ты просто не сможешь принять.
  
   - Земля такая же, просто мы скрываем всю грязь, делаем вид, что не замечаем её, тешим себя мыслями, что мы лучше, светлее, выше, - печально вздохнула девушка, вновь вспоминая о доме. Как там без нее? Немного обидно, что мир без нее не рухнул и продолжает существовать... - Зубастик мой друг, моя ответственность, так что я не хочу прятать голову в песок. Я хочу знать, где ты возьмешь тело. Это глупо и мне совершенно не нужно, но я должна.
  
   Растение ласково погладило подругу по голове, словно утешая, делясь капелькой своей силы. В такие моменты Соне становилось легче и спокойней, она ощущала, что рядом кто-то родной и близкий. Её семья. Да. Так оно и есть. Зубастик не был её другом, он был её семьей. Легкая печальная улыбка промелькнула на лице банши - она многое потеряла, но все еще многое имеет, это нужно ценить.
  
   - Хорошо, пусть будет так, если ты этого хочешь, - согласился чернокнижник. Он сделал все, что мог, так что его больше не в чем упрекнуть.
  
   - Ну, так, где мы возьмем тело?
  
   - Оно уже есть у меня.
  
   - Где? Ты же не пожертвуешь кем-то из слуг, - в голосе девушки проскользнул испуг.
  
   - Нет, слуги мне и самому нужны. Это житель деревни, расположившейся в двух часах пути от замка. - Эрик сцепил пальцы в замок. - Нам повезло, что один из нанимателей подсказал мне идею, где раздобыть тело.
  
   - Неужели тебе закали убийство? - Соня нервно сглотнула.
  
   - У тебя в голове хоть что-то откладывается? - маленький чернокнижник устало смотрел на банши. Неужели ему придется все объяснять заново? - Мы уже говорили об этом. Магам моей специализации не заказывают убийства! Это дорого, опасно и незаконно! Конечно, такую работу не обязательно протоколировать, но это не отменяет того, что подобные услуги проще заказывать обычным убийцам!
  
   - Прости, я забыла... - девушка опустила голову. - Так что там с телом?
  
   - Мой заказчик хочет помочь родственнику, попросил меня пристроить его.
  
   - Не понимаю.
  
   - Тиру тринадцать лет, он калека, не способный помогать семье на полях, так мало этого, у него еще проблемы с головой. Он не воспринимает реальность, все время погружен в себя. Этот ребенок тяготит семью. Хотя и ему нашли применение, сдали в аренду попрошайкам.
  
   - Ты... ты это серьезно?
  
   - Я не склонен шутить. У меня вообще чувства юмора нет, и об этом я тоже уже упоминал. Его брат попросил помочь Тиру и забрать его у попрошаек. Обычно я не берусь за такие дела. Да к нам с такими вопросами и не обращаются. Но когда мальчишка рассказал мне о деле, я сразу вспомнил о Зубастике.
  
   - Это не совсем спасение.
  
   - Это лучше, чем его нынешнее существование, да и симбионту будет проще завладеть телом. Или у тебя есть иные идеи?
  
   - Нет...
  
   - Вот и хорошо, тогда собирайся, поедешь со мной. Сначала выполним работу, а потом заберем тело, - скомандовал чернокнижник. Настало время заняться делом и выполнить два из полученных заданий. Работа не ждет!
  
  ***
  
  На душе было волнительно и тревожно, ведь Соня впервые намеревалась покинуть стены замка чернокнижника. Она, конечно, поднималась на площадку на крыше, рассматривала с высоты окрестности, но это не одно и то же. Девушка помнила об опасностях, которые могут подстерегать её в открытом мире, о том, что некоторые, мягко говоря, недолюбливают банши и даже охотятся на них. И пусть последнее было в прошлом, а сама она имела статус охраняемой нечисти, от этого менее страшно не становилось. Хорошо еще, что она не одна идет, а в обществе мага, так намного спокойней. Хотя, если учитывать специфику магии Эрика, именно ей в случае необходимости придется стать его щитом. Главное, чтобы голос не подвел, а урок от Терлака не прошел напрасно. В какой-то миг Соне даже начало казаться, что у нее болит горло и пропадает голос, да и ноги отнимаются, но она быстро поняла, что это лишь воздействие страха. Что поделать, она домоседка и не любит ничего нового, да и путешествия не для нее. Намного лучше сидеть в своем уютном гнездышке и ни о чем не беспокоиться. Идти куда-то категорически не хотелось, но выбора не было, ведь она нужна своему подопечному, да и Зубастик нуждается в новом теле. Какой бы ленивой задницей она не была, ответственность и любовь к другу все-таки взяли над ней верх.
  
   Сборы были недолгими - банши отрыла в сундуках самое теплое платье, даже смогла найти более или менее подходящие сапоги, Мэри снабдила её вязаными чулками и шарфом, который Соня обмотала вокруг головы и шеи, оставалось лишь раздобыть плащ. На шубу девушка даже не рассчитывала, ибо этот предмет роскоши её мира не укладывался в её представления об Этерции. Поскольку на чердаке, среди старья не было ничего достаточно теплого, а вечер уже выдался слишком морозным, банши не оставалось ничего другого, кроме как направиться к хозяину замка. Раз она ему нужна, вот пусть он о ней и заботится.
  
   - Эрик!!! Мне нечего надеть! - прямо с порога заявила девушка. А что, типичная ситуация, и самое главное в её словах нет ни капли лжи. Кстати, теперь становится понятно, на что деньги тратить, если конечно консул сможет их выбить из Рикардио.
  
   - Ты одета, - маг непонимающе уставился на банши.
  
   - Я в этом на улице замерзну! Зима, как-никак, - упрямо заявила Соня. Неужели Эрик не способен понять такие простые вещи? Сам-то вон, тепло оделся, а её морозить вздумал. - Учти. Без шубы или куртки я из замка ни ногой. Что хочешь делай!
  
   - Шубы нет. Могу предложить свой меховой плащ, он мне сейчас велик, так что забирай не жалко.
  
   - Меховой? - недоверчиво переспросила банши.
  
   - Да, из редкой пепельной лисы, между прочим, магическая вещь. Можно сказать, от сердца отрываю, ведь мне для тебя ничего не жалко, - устало без особого энтузиазма произнес маг. Весь его голос, поза и выражение лица, так и говорили: 'Что угодно, лишь бы она не ныла'.
  
   - И в чем же её магия? - банши с интересом наблюдала за тем, как мальчишка практически ныряет в огромный шкаф.
  
   - Плащ защищает от ветра, мороза и воды, к тому же у этих лис очень прочный мех, даже магические атаки ему нипочем, настоящая броня. Пепельные лисы живут в северных озерах, это очень опасное место, где обитает множество хищников, так что они научились защищаться.
  
   - Водные лисы? Ну, после всего, что я видела и слышала, это уже не удивляет, - вздохнула Соня, а после это последовал возглас восхищения. И это не удивительно, ведь маг сумел отыскать обещанный плащ. Он был прекрасен! Серебристо-серый, искрящийся словно снег, к нему так и хотелось протянуть руку, чтобы погладить. Девушка и сама не заметила, как подскочила к чернокнижнику, выхватила из его рук мех и прижала к себе. Мягко. Соне хотелось зарыться носом в пушистый мех, приятно пахнущей морозной свежестью, закутаться в нем, заурчать, словно она довольная, сытая кошка. - Моя прелесть, - захихикала банши, не сомневаясь в том, что сейчас выглядит не лучше Голума, она даже его понимала. Когда в твои руки попадает такое сокровище, отдавать его не захочется никогда. - Я его тебе не Верну! Теперь он мой!
  
   - Не возвращай, - поежился Эрик. Временами Соня пугала его. Но маг смог быстро взять себя в руки и уже спокойней взглянул на банши. - Надеюсь, теперь ты довольна, и можешь отправляться на работу?
  
   - Ага, - девушка набросила на плечи меховой плащ, моментально застегивая несколько крупных металлических пуговиц. В данный момент она ощущала себя королевой, но что самое главное, ей стало тепло и уютною. - Зубастика брать будем?
  
   - Нет, тело приведем в замок. К тому же, нам еще заказ выполнить надо.
  
   - Хорошо, пусть дома отдыхает. Да и вредно ему будет на морозе. Как-никак он у меня растение нежное.
  
   - Все, пошли уже!
  
  ***
  
   Зимняя Этерция была серой и промозглой, лишенной всяческих красок и тепла, казалось, что кто-то при помощи магии все забрал, оставив лишь карандашный набросок. Соня судорожно всхлипнула, она искренне надеялась, что весной и летом этот мир изменится, иначе жить здесь было бы совсем грустно. Хорошо еще, что благодаря меховому плащу ей совсем не холодно.
  
   - Скажи, у вас бывает снег?
  
   - Бывает, - кивнул чернокнижник, идущий чуть впереди. - Я думал, ты уже видела его здесь.
  
   - Даже если так, то я уже не помню этого. Кажется, что все вокруг всегда было серым и пустым, - меланхолично ответила банши. Они только вышли из замка, а ей уже нестерпимо хочется вернуться, так мало этого, она по-прежнему ощущает все, что происходит в замке, каждое движение, каждое существо. Соня все еще была охранной системой, и не важно, как далеко она от вверенной ей территории. - Так и до депрессии недалеко.
  
   - Здесь серо не всегда, просто нужно переждать. И вообще, поменьше болтай, лучше шевели ногами. Нам далеко идти.
  
   - А долго идти?
  
   - Долго.
  
   - А как насчет транспорта? - с надеждой поинтересовалась банши.
  
   - Просто шевели ногами, и иди за мной!
  
   - Иду, иду, - проворчала Соня. И почему только Эрик не может вести себя нормально и всегда говорить с ней по-хорошему, как иногда бывает? Наверное, потому что в противном случае он перестанет быть собой. Все эти размышления лишь расстраивали девушку, но она молчала - слова сейчас были ни к чему, да и не станет маг с ней говорить. Придется помолчать.
  
  ***
  
  На долго Сони не хватило, её тяготило молчание, отчего-то у нее складывалось ощущение, что Эрик на нее сердится. Она точно знала, что это не так, ведь поводов для подобного не было, но все равно было неприятно. Девушке хотелось поговорить, узнать что-то новое, вообще слышать голос своего спутника, так точно будет спокойней.
  
   - Так что за работа нас ждет?
  
   - Не все ли равно?
  
   - Лично мне, нет! Во-первых, от заказчика у меня чесался копчик, и это весьма неприятно, скажу больше, это что-то значит. Во-вторых, было бы неплохо подготовиться к тому, что нам предстоит. Я же понятия не имею, что нас ждет. Вдруг ты меня затащишь в склеп с какими-нибудь монстрами или в болото, а может, нас вообще убийцы или разбойники дожидаются.
  
   - Ну, что за глупости. Какие монстры? Какие убийцы? Что ты несешь?
  
   - Несу бред, который, между прочим, рождается в моей голове по незнанию! Так что в твоих же интересах мне все рассказать!
  
   - И зачем я только с тобой связался?
  
   - Затем, что тебе нужна была охранная система, а потом и опекун, - сразу же ответила Соня. Вот ей такой вопрос себе не задать, она не делала никакого выбора, её просто поставили перед фактом, что теперь она банши и никогда не станет человеком. До сих пор обидно до слез, а еще жалко саму себя.
  
   - Да, да, ответ очевиден, так что спрашивать и не стоило.
  
   И снова повисло молчание, чернокнижник ничего не говорил, словно позабыл о вопросе девушки. Ну, как так можно?! Банши начала закипать, что последнее время с ней случалось все чаще. Наверное, все дело в том, что она все больше привыкает к Этерции, уже считает себя частью этого странного и несуразного мира.
  
   - Я ведь не отстану, так что просто расскажи мне, какую работу мы будем выполнять. Неужели так трудно ответить на такой простой вопрос? - Соня с прищуром взглянула на спину маленького чернокнижника. - Или мне это настолько не понравится, что лучше об этом не знать?
  
   - Какая же ты надоедливая!
  
   - Ответить все равно придется, в противном случае всю дорогу ворчать буду, - девушка была полна решимости. Не хватало еще, чтобы мелкий маг использовал её вслепую. Нет. Подобное ей точно не нравится!!! - Эрик? Ну, Эрик? Ну, расскажи...
  - Да, рассказывать особо нечего, ты просто будешь рядом и при необходимости кричать, вот и все.
  
   - И на кого же мне придется кричать? - Соню не устраивал ответ мага. - Давай уж больше подробностей, нам без них никак не обойтись.
  
   Чернокнижник недовольно поджал губы. От банши было слишком много шума, что неимоверно раздражало, не давало настроиться на нужный лад. И вроде бы ему ничего не стоит взять и все рассказать, но отчего-то делать этого не хотелось. Соня все еще непростительно мало знает об Этерции, не понимает их законы и правила, по которым живут местные обитатели. Объяснить что-то будет сложно. Но с другой стороны, молчать тоже не получится, ведь банши все не затыкается и требует объяснений.
  
   - К северу от моего замка расположен торговый город, там мы заберем тело для Зубастика, а так же выполним работу для заказчика. Ничего серьезного, мы просто устраним его конкурента.
  
   - Если бы такое ты сказал в моем мире, я бы решила, что речь идет об убийстве, - девушка поежилась от неприятного холодка, пробежавшего вдоль спины.
  
   - Я же говорил, нам такую работу не поручают.
  
   - Я помню. Но что тогда значит, устранить?
  
   - Наш заказчик весьма состоятельный и успешный торговец. Но недавно у него появился конкурент: молодой, дерзкий, успешный. Нам предстоит испортить его бизнес. Ничего незаконного, я просто наложу порчу на его товар и лавку.
  
   - И это ничего не законного?
  
   - Ну, да. Подумаешь, товары начнут портиться, а в лавке участятся несчастные случаи. Кто знает, может она даже сгорит или провалится под землю, - о том, как все будет, чернокнижник говорил с удовольствием, что давало понять, что несмотря ни на что, работу свою он любит. - Ну, может, еще чего-нибудь интересное придумаю. Главное испортить бизнес...
  
   - Это бесчестно! - несмотря на то, что Соню возмущало подобное, она не собиралась отговаривать или мешать хозяину. Это его работа, за нее уже уплачено, да и судя по всему, подобная деятельность в Этерции законна. Наверняка местные воротилы бизнеса называют подобное здоровой конкуренцией!
  
   - С чего ты взяла, что конкурент нашего заказчика не пользуется услугами магов? Ни один торговец или ремесленник не может обойтись без помощи магов различных специализаций, хотя и не все обращаются к чернокнижникам. Потому-то я тебя и взял с собой, нас вполне может ждать ловушка, так что твой голосок пригодится.
  
   - Потрясающе... Просто потрясающе, - закатила глаза банши. Интересно, другие заказы мага такие же? Если да, то участвовать в его работе она больше не хочет. Лучше в замке сидеть и не рисковать. А что если её драгоценную тушку поджарят? Не факт, что на такие случаи распространяется её охраняемость. - Далеко еще до города, я уже устала.
  
   - Каким образом? Ты паришь над землей, так что ноги переставлять тебе не приходится.
  
   - Парить тоже непросто, - буркнула девушка.
  
   - Не волнуйся, через пару часов доберемся до места.
  
   - Значит, транспорта нет?
  
   - Есть, но пользоваться им пока нельзя. Тот факт, что моя деятельность законна, не означает, что мы можем действовать открыто или оставлять следы. Так что умолкни и пари за мной.
  
   - Грубиян, - вздохнула Соня. Лучше бы она оставалась в тепле замка! Там хотя бы относительно уютно и компания намного приятней.
  
  ***
  Сейчас Соня была рада, что она банши и может парить, а не шевелить ногами, да и меховой плащ было жалко до слез. Вокруг грязь, слякоть, лужи, месиво из гниющей листвы, веток и мокрой земли. Пройти и не запачкаться практически невозможно, так что это просто замечательно, что она находится над землей. Все-таки у её тела и способностей есть ряд неоспоримых и весьма полезных преимуществ. Вот бы еще не уставать, так и вовсе было бы прекрасно, если, конечно, это слово применимо к их положению и небольшому путешествию. Девушка до сих пор не могла понять, почему не воспользоваться транспортом, хотя бы неприметным, зачем тащиться самим? Да и куда идти? Города на горизонте было не видно, что наталкивало на неутешительные выводы - идти придется долго, возможно даже несколько дней. Эта мысль удручала и вгоняла в отчаяние и не важно, что Эрик сказал, что через пару часов они будут на месте! Если довериться собственным ощущениям, то они уже плетутся уже часа три-четыре, не меньше.
  
   - А мы точно не можем воспользоваться транспортом?
  
   - Транспортом нет.
  
   - А чем-нибудь другим? - с надеждой в голосе поинтересовалась Соня. - Вот в Гарри Поттере можно было при помощи каминов перемещаться, а еще там были метлы и летающие машины. Да и вообще во многих книгах описаны средства телепортации. Так неужели в Этерции ничего подобного нет?
  
   - Наверное, мне досталась самая болтливая банши из всех существующих, - недовольно бросил чернокнижник. Ему и самому не нравилось месить ногами грязь, особенно сейчас, когда он заточен в слабой оболочке. Но выбора не было. - Какие камины? Какая еще телепортация?
  
   - Любая, главное поскорее добраться до места.
  
   - Нужно было тебя дома оставить! Как кстати там, все спокойно?
  
   - Да, никто в дом не пробрался и в твой кабинет не лезет, - раздраженно бросила девушка. Она тоже может дуться и злиться, и поводов для этого у нее предостаточно.
  
   - Вот и хорошо.
  
   Повисло молчание, Эрик не хотел говорить, он был занят делами более важными: размышлениями, планами, подготовкой к работе, Соня же просто обижалась. Зачем говорить с тем, кто не хочет тебя слышать? Навязываться она точно не станет! У нее гордость есть! Вот только прока от этой гордости нет, ведь плохо в данной ситуации именно банши. Снова в голову лезут неприятные мысли, кажется, что она одна в целом мире, никто её не понимает и не любит и вот депрессия уже распахивает перед ней свои объятия. Девушка жалобно шмыгнула носом, вновь физиология взяла вверх, снова хочется разрыдаться и завыть. Она банши, так что, как не пытайся держать себя в руках - однажды все равно сорвешься.
  
   Две фигуры продолжали двигаться в полумраке серого промозглого мира, тишину разрывали лишь надрывные всхлипы охранной системы, да тяжелые вздохи ее подопечного. Но, что самое удивительно, несмотря на все это, и ту тяжесть, что давила на каждого, ни банши, ни чернокнижник, не желали другой компании. Они уже привыкли друг к другу, можно даже сказать, что притерлись, им было вполне под силу вытерпеть друг друга и не сойти с ума - весьма занятная гармония.
  
  ***
  
   Соня устала, она уже ничего не видела перед собой, так мало этого, стало еще и смеркаться. Серый мир, серое освещение, серая жизнь! А ведь она идиотка еще сама хотела покинуть замок, оглядеться, изучить мир, думала, что снаружи может быть лучше. Да, это было давно, когда она только попала в Этерцию, да, эти мысли пролетели стремительно, не задержавшись в голове, ну и что? Все равно она была идиоткой!!! Её замок лучшее место в этом мире, для нее это точно и не важно, что он фактически ей не принадлежит.
  
   - А вот и город, - раздался усталый голос чернокнижника.
  
   - И как мы туда попадем? - Соня подняла взгляд, но все, что она увидела - высокие крепостные стены. Хорошо еще, что они не черные, как замок чернокнижника, хоть какое-то разнообразие. Девушка пыталась рассмотреть город, попытаться понять, представить, какой он за стеной, но ничего не получалось. Стена. Огромная стена и все! Хотя, нет, не все, еще видны башни, крыши домов, какой-то шпиль, но в опустившимся на землю полумраке было невозможно все детально рассмотреть. Жаль - она так и не увидит город, а ведь он возможно красив. Но, нет, ей придется довольствоваться темными очертаниями.
  
   - Как все нормальные люди, через ворота, - в голосе мужчины послышалось раздражение. Он даже не пытался скрывать свое отношение к поведению и словам банши. Чем дольше он находился в теле ребенка, тем сложнее ему было контролировать себя. Его душа рвалась на части, дух не мог примириться с телом. Нужно поторопиться и вернуть себе истинный возраст.
  
   - Я не человек, ты ребенок, к тому же чернокнижник, мы пытаемся быть скрытными, - насмешливо бросила Соня. - Все еще считаешь, что мы сможем войти через ворота, как нормальные люди? Или нас там дожидается Тхар и ты станешь взрослым?
  
   - Нет, не дожидается, - скривился Эрик. Сама мысль о том, что ему вновь придется быть единым с демоном, вызывала отвращение.
  
   - Тогда мы не сможем пройти, как нормальные люди, - подытожила Соня.
  
   - Хорошо, мы пройдем не как нормальные люди.
  
   - А как?
  
   - Я наложу на нас морок, и нас примут за крестьян! - нехотя сообщил чернокнижник.
  
   - Ты и так можешь? - позабыв о грусти и всхлипывании, банши захлопала ресницами. Можно подумать, это помогает думать. - А чего тогда на приеме так не сделал?
  
   - Морок нельзя удерживать долго, к тому же я маг, а не жалкий фокусник, чтобы пользоваться подобным.
  
   - А... ну ладно, - пожала плечами девушка. Она ничего не поняла, но спрашивать дальше не стала. Уж лучше у Тхара все разузнать, или Тук-Тука, если его снова не запрут в шкаф.
  
   Эрик остановился, не дойдя до ворот города каких-то двести метров. Теперь оставалось лишь воспользоваться заклинанием и быстро пройти мимо стражей. Сколько у них будет времени на это? Минут пять, не больше. Ну, ничего, должно хватить. С этими мыслями мальчишка потянулся к своей книге, в которой было записано нужное заклинание.
  
  
  
Оценка: 9.84*9  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  У.Соболева " Расплата за любовь" (Современный любовный роман) | | А.Субботина "Малышка" (Романтическая проза) | | М.Кистяева "Нокаут" (Романтическая проза) | | Д.Тараторина "Кривая дорога" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Мраги "Для вкуса добавить "карри"-2, или Дом восьмого бога" (Приключенческое фэнтези) | | А.Россиус "Ковен Секвойи" (Боевая фантастика) | | С.Грей "48 причин чтобы взять тебя..." (Современный любовный роман) | | А.Енодина "Слушай своё сердце" (Попаданцы) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 2" (Приключенческое фэнтези) | | н.Шкот "Купленный муж " (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"