Субботин Денис Викторович: другие произведения.

Времена без Героев

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга из одной серии с "Огненным Дождём". Ранее не выкладывалась. Давно обещанная аннотация: Если мир давно поделен - в нём нет места для героев Если в мире власть держат чиновники - в нём нет места для героев Сто лет минуло, как отгремела война двух могущественных империй. Закон и порядок пришли туда, где некогда правили огонь и сталь. Похищение наследника престола Империи Тор грозит разрушить хрупкое равновесие и ввергнуть мир в новую войну Но Отряд уже собран, и наследник обязательно будет спасён. Они герои, но их время - ушло.


Минули времена Героев, сокрушавших демонов и Богов, поворачивающих Мир вспять, создававших новые, справедливые и разрушавших старые, порочные Государства. Минули времена, когда рядом с людьми жили драконы и эльфы, гномы и тролли... Минули времена, когда Мир Благословенной Терры был молод и непорочен.
Настали иные времена. Времена покоя и порядка, закона... и тишины, убивающей жизнь.
Минули Времена Героев. Настало иное время - Время без Героев

  
   Пролог
   Охота! Бешеный скок во весь опор по узкой лесной тропинке. Всадник, изгибается в седле и всячески уклоняется от мечтающих выбить тебя из седла ветвей, горя жаждой лишь одного - догнать измотанного, но всё ещё не сдающегося тура или дика. Кронпринц самого могущественного государства Терры, Отто, несмотря на свои одиннадцать отроческих лет, любил именно такие кровавые забавы. Отец ему в этом не препятствовал, справедливо полагая, что подобные развлечения лишь закалят будущего императора... Ведь станет же он когда-нибудь императором! Когда умрёт его могущественный отец, император Теодор Великий!
   Императорский Парк в Месяц Увядания - самое подходящее место для охоты. Здесь достаточно красиво, чтобы матушка-императрица не протестовала против прогулки, здесь хватает пока ещё диких зверей, которых можно взять стрелой или рогатиной. А чтобы и впрямь не приключилось беды, рядом с сановным юнцом охрана - два десятка "Серебряных" из одноимённого гвардейского "природного" легиона - сплошь потомки лучших нобльских фамилий, да шестёрка магов - по одному от каждого ордена, кроме разве ордена Смертной Магии. Каждый из воинов стоил десятка. Каждый маг, хоть здесь и были только друиды, также был отправлен сюда, как самый лучший и умел немного больше, чем любой равный ему по званию в Башне... Всего же, с егерями, выжлятниками и доезжачими, охота состояла из ста человек. Небольшая охота, каких каждый месяц в Империи случались сотни.
   Драконы появились над охотниками внезапно, как только те вымахали во весь скок на широкую поляну. Два небольших, шагов с десять в длину, потому юрких чёрных ящера с крыльями ещё с высоты двух перестрелов ударили по сбившимся в кучу всадникам огненными шарами, разрывавшимися с треском и большим для охотников уроном. Гвардейцы, как бы смелы и умелы они ни были, ничего не могли поделать, ибо стрелы просто не долетали, а сами они крыльев, чтобы достать в небе врага, не имели. Увы.
   Что же до магической шестёрки... Их кто-то очень умело и вовремя лишил силы. Всех. До единого.
   Один из магов, молодой и ранний, а потому наглый и самоуверенный друид Серебряного Крыла всё же рискнул. Его сила в тот час была на подъёме... Не смотреть же молча, как гибнут, бесплодно пытаясь поразить чудищ, верные присяге гвардейцы и обезумевшие от ужаса егеря... Он даже не стал ничего изобретать, справедливо полагая, что надёжнее положиться на то, что знаешь лучше всего, и призвал, закрыв глаза и раскинув широко руки, Шквал. Должно было получиться красиво - драконов сминает невидимый глазу порыв ветра, ломает крылья, сметает из неба... Ну, а онемевших в отчаянии товарищей друида слегка окропляет изумрудной драконьей кровью...
   ...И тут же закричал от дикой боли - его магия отказывалась подчиняться, кольцо вспыхнуло и рассыпалось в прах, из ушей, глаз, рта хлынула тёмная, пенящаяся кровь. Дико воя от боли и пытаясь любым способом её заглушить, маг рухнул на землю и очень быстро затих. Его собственная магия предала его...
   Провалившаяся попытка юного мага могла бы образумить магов, но каждый собственной кровью поклялся перед своими магистрами в том, что защищать кронпринца будет до смертного часа и даже после него. Они один за другим пробовали хоть что-то сделать, и один за другим падали мёртвыми. Не сдался не один...
   Не сдались и палатины. Они скорее от отчаяния, чем на что-то надеясь, метали во врага стрелы, некоторые радостно вскрикивали, когда им казалось - попали. Но два чёрных дракона продолжали неспешно виться над поляной и расстреливать их огненными шарами. Егеря и прочие охотники просто разбежались, в чём их нельзя было даже винить. Они - охотники, и не нанимались сражаться с чудовищами, которые, как известно, давно уже мертвы...
   Когда последний защитник пал мёртвым, один из драконов медленно приземлился. Вблизи, вот как сейчас, он выглядел прекрасным - со своей чёрной, переливающейся синеватым шкурой, с пылающими красным огнём глазами и длинным остроконечным языком, то и дело по змеиной привычке выбрасываемым между зубов. Огромных зубов, которые такого мальчика, как Отто, перемелют вместе с кольчугой!
   Дракон медленно и неуклюже - ходил он всё же хуже, чем летал, подошёл к одиноко стоящему спиной к дереву Отто. В руке у мальчика сверкал настоящий, лучшего харалуга меч, но дракон не обратил на него никакого внимания. Впрочем, и подходить близко не стал. Встав в некотором отдалении, он пристально уставился в глаза принцу своими красными глазами и вскоре Отто почувствовал, как голова его кружится, руки слабеют а воля к сражению испаряется, как снег весной. Меч с шорохом упал в траву, ноги подогнулись и Отто беззвучно упал рядом с мечом. Впрочем, его почти сразу подхватили гибкие пальцы дракона, уложили в особую, явно человеческой работы сумку, подвешенную под грудью... Широкими прыжками разбежавшись, дракон резко взмыл в небо, пристроился к своему собрату и оба крылатых зверя быстро удалились прочь. На полдень.
  
   Император Теодор, несмотря на свой юный для правителя возраст - двадцать семь лет, заслужил уже прозвище Великий. Причём звали его так даже враги, не только лизоблюды из числа придворных. Теодор был высок ростом, силён и красив, одновременно - жесток. Его, впрочем, любили и в народе, и среди нобилей, и среди воинов. Среди воинов - особо...
   Сейчас Теодор шёл по коридору - как всегда быстрым шагом, почти бегом, нарушая все установленные столетиями обычаи, сильно оторвавшись от охраны и свиты, многочисленной и бесполезной, зато обязательной. Какой в ней смысл, какой смысл в охране из "золотых палатинов" в собственном дворце, в Императорском Белом Дворце, где через каждые десять шагов - охрана, где везде - соглядатаи Тайной Стражи и где шагу нельзя ступить, чтобы не наткнуться на человека графа Мальфреда Ролосского! Впрочем, Теодора хорошо учили, он помнил свои обязанности... А, вот кстати, и сам Мальфред Ролосский, собственной персоной поспешает со встревоженным лицом навстречу своему императору и повелителю!
   -Что нового, граф? Ты, наверное, хочешь рассказать мне про очередного базиликанского шпиона, который тобой схвачен и повешен?
   -Увы, мой государь, всё куда хуже! - лишь коротким поклоном - привилегия, дарованная ему по старой дружбе - приветствовав императора, густым басом ответил Мальфред. - Увы! Дело, о котором я хочу вам сообщить, только для ваших ушей!
   Несколько мгновений Теодор пристально смотрел ему прямо в глаза. Но Мальфред был ему давно и хорошо известен - вместе провели в Данарии отрочество, много бедокурили и в графе император был уверен, как в самом себе... почти так же. С явно недовольным выражением на лице, Теодор достал из кошеля на поясе небольшую деревянную палочку, легко переломил её между двумя пальцами...
   -Говори! - велел спокойно.
   Граф, сам немного маг, на уровне адепта, спокойно воспринял это проявление волшебства своего государя, но впервые за время разговора преклонил колено:
   -Государь, не вели казнить, дозволь договорить!
   -Ну, - холодно, что характеризовало его величайшее недовольство, сказал Теодор. - Говори, да побыстрее!
   Уж если Мальфред, человек смелый, столь долго собирался с духом, значит дело и впрямь ужасно. Теодор настроился на худшее - на немедленный разрыв всех отношений с Гардой, на неотвратимую войну с Базиликой... Он не готов был лишь к одному, потому медленно осел на стену, когда граф всё же сообщил ему срывающимся от отчаяния голосом:
   -Мужайтесь, государь! Ваш сын похищен!
   Впрочем, довольно быстро Теодор доказал, что не зря надел на себя Небесную Тиару. Лицо его острожело, император резким рывком подтянул к себе графа:
   -Молчать!!! Никому об этом ни слова! Пошли!
   Мальфред потому и стал начальником Тайной Стражи, что никогда с императором не спорил, да ещё и обладал быстрым и острым умом. Он молча последовал за императором, направлявшимся в Овальную залу, самый защищённый кабинет во всём Мраморном дворце. Следом, на некотором отдалении, тенями скользили двое его Тайных - как всегда в масках, скрывающих лица и вроде без оружия...
   Дверь Овальной Залы бесшумно захлопнулась прямо перед носом графа, и он флегматично вздохнув, прислонился к стенке рядом. Раз император не позвал, значит, надо ждать. Терпеливо ждать столько, сколько потребуется. Терпение также было одной из черт его характера. А ещё - отсутствие любопытства к действиям императора. Правда, только один Теодор мог быть спокоен на этот счёт. Даже кронпринц находился под постоянной и пристальной опёкой Тайной Стражи. Разумеется, втайне от самого Отто, который мало что понимал в свои одиннадцать лет...
   Впрочем, если совсем честно, Мальфред разумеется догадывался, чем занят сейчас его император. Теодор никогда и не скрывал, что имеет возможность в любой момент связываться со своим наставником, Великим Магом и Магистром Высшего Посвящения, Хранителем Севера Сервелием. Как? Ну, простому смертному вряд ли стоит знать подобные тайны, за их обладание можно расплатиться только собственной головой. И уже не помогут ни юношеская дружба, ни нынешняя верность императору... Скорее всего, секрет тот был укрыт большой шкатулке, стоявшей на полу в дальнем и тёмном углу Овальной Залы.
   Мальфред угадывал, и даже не представлял, насколько близок был к правде. Именно там, в вырезанном из цельного куска чёрного, очень редкого и обладающего магическими свойствами адаманта, лежал небольшой, размером с голову младенца, абсолютно круглый шар. Око, одно из дюжины или чуть более того, ныне существующих...
   Император Теодор ещё раз нервно обернулся на дверь, хотя и был уверен, что никто не сможет преодолеть магическую защиту, выставленную самими Сервелием.
   -Во имя Святого Креста и Пречистой Розы!.. - тихо прошептал император первые слова молитвы истинного адепта Веры Торвальда, которую произносил всегда, когда обращался к магии. И медленно, стараясь не делать резких движений, извлёк наружу Око...
   На первый взгляд, этот идеально круглый, невесть каким образом так огранённый адамант не производил особого впечатления. Ну, камень и камень, ничего особенного. Только что круглый. Но стоило вглядеться, и можно было увидеть в его глубине начинали вспыхивать чёрные искры. Искры эти, сначала медленно переливающиеся, всё убыстряли и убыстряли свой бег, пока человек не "проваливался" в глубину...
   -Кто там?! - словно из ниоткуда раздался раздражённый голос, принадлежавший, без всяких сомнений, Сервелию - Теодор, это ты, мальчик?
   Никому другому, даже собственному отцу, Конраду Второму Тихому, Теодор не позволил бы назвать себя так. Но перед магом он робел, и потому ответил почтительно и коротко:
   -Да, учитель, это я!
   -Что тебе? Это срочно? Я занят, Теодор!
   -Это очень срочно и важно! Мой сын, Отто...
   -Что - Отто?! - раздражённо воскликнул Сервелий, невольно перебив императора - Ты всё ещё подозреваешь одиннадцатилетнего вьюна в измене? Хочешь ещё один гороскоп? Так я тебе уже говорил, обратись к астрологу, он тебе всё лучше разъяснит! А я - маг! Хранитель всего Севера, кстати сказать!..
   -Прости учитель, всё хуже... Отто пропал! Его похитили, попутно перебив всю охрану. Граф Мальфред говорит, там было два чёрных дракона!
   -Чёрные, говоришь? - ворчливый голос, доносящийся из Ока, немного утих - Не красные, не зелёные или серебряные? Именно чёрные?
   -Тебе это о чём-то говорит? - неразумно воскликнул император.
   -Конечно, говорит! - вновь сварливо воскликнул маг - Я ведь тебе не вьюнец, мне уже достаточно лет и я много чего знаю! Южная работа, бесспорно! Если бы были зелёные, значит Запад. Если б серебряные - северные. Красные - восток... Южные маги призывали, точно!
   -Орденские? - раздражённо фыркнул император - Да они только и умеют, что фейерверки устраивать за бешенные деньги, да вино пить, как солдаты! Да спесивы ещё сверх всякой меры!
   -Всё хуже! - раздражённо кашлянул маг - Чтобы вызвать дракона, а тем более - двух, надо быть очень сильным магом... Магистром! Ни один магистр не заинтересован сейчас в войне. А похищение твоего сына, несомненно вызовет войну. Гражданскую или всеобщую, тут дело другое... Боюсь, начинает сбываться великое пророчество Ты сам-то что думаешь делать, малыш?
   -Начну поиски! - пожал плечами, словно собеседник мог его видеть, император - Пошлю все легионы искать его. Если надо, прочешу всю империю, от края до края!..
   -Правильно... Только делать этого не надо ни в коем случае! - немедленно возразил маг - Кто ещё, кроме Мальфреда, знает о пропаже кронпринца?
   -Тот, кто принёс весть! - слегка удивлённо ответил император - Ну, может ещё кто...
   -Всех удалить прочь. Можно и убить, но верными людьми лучше не разбрасываться... На Мальфреда, я знаю, ты положиться можешь?
   -Могу, учитель! Ты не хуже меня это знаешь!
   -Знаю... Великая беда магии, что такой человек не может запомнить слабейшего заклинания! Мальфред умён и многого мог бы достигнуть... увы! Так вот. Никто не должен знать, что произошло...
   -Но ведь Отто...
   -Слушай меня, мальчик мой! - резко оборвал императора Сервелий - Слушай, и постарайся не перебивать! Дело куда хуже, чем ты можешь себе представить. Отто - ключ ко всему. Как только его отсутствие будет обнаружено, начнётся паника, а те, кому надо, сопоставят это и некие пророчества... Я постараюсь помочь. Через час будь в спальне сына, там возникнет некое его подобие. Объявишь, что сын твой болен, объяви большую награду тому, кто его вылечит. И отправляй на поиски настоящего сына людей. Небольшой отряд, человека три-четыре... Одного или двух пришлю я, ещё одного найдёшь ты... Троих должно хватить! Тот, кого пошлёшь ты, должен быть абсолютно преданный тебе человек!
   -И где эта троица будет искать моего сына? - скептически спросил Теодор - Мир велик!
   -К тому времени, как отряд будет собран, я определю маршрут. Впрочем, уже сейчас тебе могу назвать одно из трёх мест, где следует искать твоего сына: Темнолесье, Великий Город или Синие горы на границе мира... Больше и негде!
   -Если это - базиликанцы, я сотру их в порошок! - гневно воскликнул Теодор.
   -От тебя и ждут чего-то подобного! - наверное, в этот миг маг пожал плечами - Твой предок и тёзка пытался... Помнишь, чем это закончилось?!
   -Помню... Но на этот раз их магия не застигнет нас врасплох!
   -А их - ваша рыцарская конница! - возразил маг - Не трать время на пререкания! У тебя сроку - всего тридцать дней!
   -А что потом? - тупо спросил император.
   -Не трать время попусту! - рявкнул шар голосом мага, после чего Око поблекло и замолкло. Сервелий оборвал связь...
   -Ну, и где я найду такого верного и преданного человека? - почесав затылок, задумчиво спросил император.
  
   Туман, опустившийся на Моркинскинну, небольшой посёлок в глубине Лоннафьорда, по правде сказать скорее мешал, чем помогал. Хотя обычно викинги благодарили Ньёрда, бога-вана, когда он насылал на море такую погоду. Если стюриман опытен, а уключины хорошо промаслены, за туманом можно совершенно незаметно пройти вдоль берега и напасть на врага, когда он ещё не подготовлен будет к обороне... Сейчас всё было наоборот. Трэли, пользуясь тем, что в тумане их тела были не слишком заметны, не преминули этим воспользоваться и чуть не постоянно старались отлынить от работы. Меж тем любая ошибка в пополнении запасов могла привести потом к самым тяжёлым последствиям, и свободный ярл Сигурд, владелец четырёх больших дрэки и трёх лёгких и быстрых снэки нервничал и орал на стюриманов Те в свою очередь орали на воинов и трэлей, не забывая пускать в ход кулаки. Впрочем, до намеченного Сигурдом конца погрузки оставался ещё целый вечер. За это время туман, даст Один, рассеется, и можно будет отыграться на трэлях за их отдых...
   -Отец! - раздался за спиной ярла полный неложной заботы, молодой голос - Отец, позволь мне отвлечь тебя!
   -Говори, Эдрик! - сухо велел Сигурд, пытаясь высмотреть сквозь туман, кто это там тащит огромный мешок на "Коня волн", головной корабль ярла.
   Эдрик, единственный сын ярла, любимец и баловень, не так давно справил двадцать третью свою весну, но хёвдингом собственного корабля в набег, настоящий дальний морской поход он шёл впервые. Были короткие вылазки, на враждебных викингов. Было даже несколько морских стычек... Всё здесь, рядом. Теперь же предстояло пересечь всё море, огромный Норд-зее и высадиться не куда-нибудь, на северное побережье могучей и воинственной Империи Тор...
   -Мой снэки готов к выходу! - доложил он, заметно волнуясь - Я хотел спросить, когда выход!
   -Ничего не изменилось! - пожал плечами ярл, любовно оглядывая своего белобрысого балду-сына - Выходим на рассвете!..
  
   Ночная тишина Торгарда - стольного города Империи и одного из крупнейших и красивейших городов мира, была довольно относительна. Конечно, никто не посмел бы побеспокоить покой императора. Разумеется, тихо было в ремесленных кварталах, где народ отдыхал после тяжёлого трудового дня и видел уже десятый сон. До рассвета - всего три часа, и вряд ли кто-то захочет тратить своё время впустую. Зато Сильбер - квартал, главная улица которого не без оснований имело второе название Весёлая, шумел напропалую, всю ночь. Бродячие трубадуры, жонглёры и циркачи в огромном количестве высыпали на улицы Сильбера, сразу же, как только тьма опустилась на улицы города и бдительность городской стражи стала куда слабее. Там, на Весёлой улице - почти все театры города. Там, кстати, и девку снять легко, и даже юношу, хотя за подобное император Теодор Великий карал жестоко и решительно...
   Редко, но случалось, что шум подымался где-нибудь в Медике или даже Фронтиере. Но сегодня редкие ночные прохожие были потрясены. Прямо посреди Золотой улицы, в Гольдене, квартале самых знатных и богатых людей Империи, стояла компания молодых гвардейцев и громогласно пела какую-то лирическую серенаду:
   Вы это, друзья мои, видите сами -
   Мне сердце любовный недуг истерзал.
   И вот - безрассудно признаюсь пред вами,
   Поскольку рассудок совсем потерял:
   Мне сердце пленили зелёные очи,
   И отняли разум, и жить нету мочи...
   Пел высокий, приятный собой гвардеец в форме "Золотого легиона" - личной гвардии императора. Его окружала небольшая, человек шесть-семь группа гвардейцев из разных отрядов, ну и музыканты, разумеется. Несколько раз вдалеке появлялся патруль городской стражи. Но связываться с гвардейцами, любимцами и опорой императора, им было явно не с руки...
   Меж тем происходило нечто странное и довольно редкое на Золотой улице. Песнь явно любовного содержания пелась в неглубоком садике, как и дом, принадлежащем барону Сигизмунду Хтору, главному кравчему императора. Жена барона была молода - вторая жена, взятая за красоту из небогатой, пусть и "благородной" семьи... была ещё и дочь Ханна - семнадцатилетняя красавица от первого брака... Такой выбор позволял соседям, большая часть которых, в отличии от барона была дома, гадать между собой, кому же это посвящалась столь нежная и страстная песня. Притом глаза у обоих, насколько можно было вспомнить, были именно зелёного цвета...
   Оказалось, однако, что далеко не все обитатели Золотой улицы воспринимали пение под окнами с таким миролюбием. И в первую очередь это касалось самих жильцов дома барона Хтора. То, что сам барон сейчас отсутствовал, ещё ничего не значило...
   Скрипнула дверь, открывая чужому взору внутренности дома, и на пороге словно привидение возник рослый усач в дорогой, украшенной булатными бляхами, кожаной куртке. Неспешно, демонстрируя молодёжи свои огромные мускулы и не менее огромный меч у пояса, он подошёл и остановился шагах в трёх, может четырёх от певца. Оглядел гвардейца с ног до головы и сквозь зубы лениво процедил:
   -Вон отсюда, дерьмо!
   Певец захлебнулся гневом. Он, нобиль и сын нобиля, наследник графа Андрэ Лемского, сотник императорской гвардии - дерьмо?! Он не ослышался?!
   -Мой господин, баронет Освальд, сын и наследник барона Сигизмунда желает, чтобы ты и твоя шайка немедленно покинули наш сад! Если через...
   Договорить привратник просто не успел. Огромного роста гвардеец-гардар резко шагнул вперёд, коротко взмахнул рукой... Привратник собственной спиной распахнул внутрь дверь и скрылся где-то внутри...
   -Благодарю, Мстицлейф! - ухмыльнулся виконт Магнус, откровенно любуясь гардарским другом - Ты, пожалуй, немного погорячился...
   -Допевай свою песенку, да пошли отсюда! - мрачно буркнул Мстислав, опасливо поглядывая по сторонам - Этот Освальд прав, нам уже давно пора испариться... А завтра что будет, когда барон вернётся... Бр-р!..
   -Ты что, боишься? - ухмыльнулся кто-то за спиной гардара - Так уступи место сильным!
   Магнус Лемский вздохнул - опять его друзья ссорятся между собой, взял наперевес лютню и запел, демонстрируя несомненный талант певца и очень приличный голос:
   ...А нынче любой догадается, право,
   чьи дивные очи - души моей свет,
   кому-то придётся мой стих не по нраву,
   но мне всё равно - умереть или нет:
   мне сердце пленили зелёные очи,
   и отняли разум, и жить нету мочи...
   Нет, допеть всё же было не судьба. Дверь так и не закрылась с того мига, как через неё влетел в дом привратник, так что приготовления домочадцев барона Хтор были хорошо видны с определённого этапа. Наружу вышел ещё один человек, на этот раз в полном боевом доспехе, с настоящим боевым мечом в руках. Его сразу узнали - Освальд Кривозубый, баронет, наследник огромного состояния своего отца, Сигизмунда Хтора и любимец канцлера, герцога Стефана. Кстати, очень хороший воин, меч которого, тот самый что отягощал сейчас руки, считался одним из самых опасных во всей империи. Сейчас он был опасен вдвойне, глаза метали молнии и пожалуй могли бы прожечь в Магнусе огромные дыры... Неизвестно, что больше он горел желанием защищать: честь сестры, девицы на выданье, или честь своей мачехи.
   Вдалеке вновь показался патруль. И опять он не вмешался, хотя на этот раз далеко не ушёл. Поединки были под официальным запретом, и хотя происходили каждый день, довольно часто их участники - оба - оказывались за решёткой. Хотя серьёзного наказания никто за них не нёс...
   Освальд, похоже, всерьёз настроился на поединок. Обнажённый меч в руке, боевой, а не парадный доспех... За спиной его, вооружённые кто чем, подбадривая себя перед боем дерзкими выкриками в адрес чужих господ, толпились челядины.
   -Магнус! - вновь напомнил о себе гардар - Пора уходить!
   -У меня ещё куплет остался! - воспротивился тот, подогревший храбрость изрядным количеством выпитого спиртного - Я не могу не допеть даме моего сердца целый куплет! Не могу!
   Он только успел провести пальцами по струнам лютни - на большее ему не дал времени Освальд. С диким рёвом раскрутив над головой меч, он бросился на влюблённого и наверняка бы зарубил... Навстречу ему, выбив в доброй торингской стали искру, взлетела скьявона гардара.
   -Ты... варвар! - дико проорал баронет, надвигаясь на Мстислава - Ты - варвар, тупой и не понимающей своего счастья служить нам, торингам! Будь ты проклят, свинья!
   -Ну, всё! - сурово обронил Мстислав - До того я тебя хотел пощадить. Теперь ты умрёшь!
   Дальше пошло то, что в отчёте ночного дозора его начальник назвал "самым красивым боем, какой он когда-либо видел". Начальник дозора был стар, но он был прав. Баронет Освальд был славным воином, но Мстислав вряд ли хоть чем-то ему уступал. Двое поединщиков, оба в кольчугах и при одинаковой длины мечах, довольно долго кружили по узкому патио, обмениваясь лёгкими, пробными ударами. Выходило так, что ни один из них не имел малого даже преимущества. Потом удары стали мощнее, наносить их поединщики стали быстрее и коварнее. Дважды торинг вышибал искры из левого наплечника гардара. Столько же раз ему чудом удавалось спасать свою шкуру - удары Мстислава едва не доставали горло баронета, ничем не защищённое а потому уязвимое вдвое против обычного...
   А потом всё кончилось. Быстро и ошеломляюще. Гардар издал какой-то дикий вопль, отскочил в сторону, тяжело дыша и приглашающе покачивая клинком. Но ответа не последовало. Освальд Кривозубый, единственный сын и наследник барона Сигизмунда Хтора медленно прижал руки к животу, потом неверяще поднял их к лицу... В неверном свете фонаря над дверью все увидел, что руки эти потемнели. Баронет беззвучно рухнул на камни мостовой...
   -Всё! - простонал Магнус - Прощай, Ханна! Что ж ты наделал, Мстицлейф?!
   К ним уже бежали стражники...
   Дальнейшее для Мстислава сложилось в калейдоскоп сменяющих друг друга событий. Гвардейцы императора были не подвержены простому суду - только сам император мог приговорить их к чему бы то ни было, и уже утром его ввели и поставили на колени перед Теодором. Вокруг - отборные гардарские воины, сурово глядящие на своего падшего товарища.
   Теодор почти всех своих дружинников знал в лицо, узнал и Мстислава. Тем более не далее как полгода назад сам одел ему на шею серебряную гривну сотника - по гардарскому обычаю именно так, гривнами, отличались военоначальники от обычных воинов...
   -Почему ты убил его, Мстислав? - в отличии от своих подданных, император чисто говорил по-гардарски и не исковеркал имени сотника - Я знаю, был поединок... Но поединки случаются по сотне каждый день. И лишь в одном из них вчера убили человека. Ты убил Освальда, сына Хтора!
   -Он оскорбил меня, государь! - твердо, выпятив челюсть вперёд, возразил Мстислав - Смертельно оскорбил, и я уже не мог оставить его в живых. О чём честно предупредил!
   -Я знаю! - как-то вяло и задумчиво сказал император - Я уже слышал и начальника дозора, и Магнуса, юного идиота... Он будет выслан из Торгарда на два года! Как и те идиоты, которые были с ним... Что делать с тобой, вот ведь вопрос... За убийство тебе полагается наказание. Я могу казнить тебя на площади - за убийство. Могу выдать головой барону - за убийство на поединке. Или наказать изгнанием - за сам поединок... Что бы выбрал ты?
   -Мой император, я с покорностью изберу любое твоё решение! - тихо, но твёрдо ответил Мстислав - Любое!
   -Оставьте нас, все! - резко сказал вдруг Теодор. А когда его гвардейцы не восприняли этот приказ на себя, жёстко повторил - Я сказал, все!
   Он выдержал характер, выждал, пока закроется дверь за последним телохранителем и он останется один на один с преступником, потом молча встал с трона, подошёл к коленопреклоненному Мстиславу:
   -Встань! Я ведь знаю, что вы, гардары, не любите стоять на коленях перед кем бы то ни было!
   -Благодарю, государь! - Мстислав немедленно вскочил на ноги, впрочем, оставил голову опущенной.
   -Ты совершил преступление, ты - смертник! Теперь твоя жизнь принадлежит мне без конца. Ты готов ради меня на всё, что только я пожелаю?
   -Я готов сражаться за тебя! - угрюмо ответил Мстислав - Но я воин, простой воин!
   -Простой воин не смог бы свалить Освальда! Добрый был воин, хотя человек - дерьмо! - холодно возразил император - Не прибедняйся! Мне как раз такой и нужен - воин, умеющий думать, знающий, с какой стороны за меч взяться!
   -Государь! - с достоинством, позволив себе даже маленькую паузу взять, сказал Мстислав - Я готов!..
  
   Юлий, по прозвищу Стриж, базиликанский вор, а когда-то член "высшего" общества, шестой сын патриция Агриппы, проводил не самую лучшую ночь в своей жизни. Бывали и лучше. Например вчерашняя, когда к утру ни одна из шести девушек... хм, не время об этом. Сегодняшняя ночь была посвящена не любви, но работе. На самой границе с Империей Тор, близ славного города Малассы, раскинулась на сотнях акров вилла патриция Велизариса, могущественного и богатейшего вельможи, прокуратора Алтики. Вилла, разумеется, хорошо охранялась, как и все дома прокуратора, но любую охрану можно пройти. Тем более на это был способен Юлий, адепт Великой Тайной Гильдии Воров... Правда, патриций Велизарис постарался в обороне своих владений на славу - его виллу, кроме полусотни стражников, охранял и десяток торингских жутких шанов - самых лучших сторожевых собак во всей Терре... Кстати, в землях Базилики - большая редкость, ибо торинги тщательно оберегали секрет этой собаки...
   -Проклятье! - прошептал Юлий, в очередной раз отчаянно вжимаясь вглубь портика и в очередной раз проклиная собственную самоуверенность. Так вышло, что сам магистр гильдии Великий Вор без Имени обратился к нему с предложением добыть некую драгоценность, "Глаз Дракона", которой владел Велизарис. Золота за неё обещали столько, что это могло стать последним делом для Юлия. После - отдых на всю оставшуюся жизнь... Польстился, дурак!
   Внизу в очередной раз пробежал, тихонько взрыкивая, шан, и Юлий возблагодарил Благочестивую Розу, что этих собак чаще всего приучали не подавать голос ни в коем случае. Иначе стражники, пока ещё ничего не почуявшие и мирно надиравшиеся дешёвым вином: Эликсиром Жизни или местным красным, обязательно заинтересовались бы... Будь на месте шанов хунд или выжлец - обязательно бы залаял! Этот же, огромный и мрачного вида чёрный пёс внизу только терпеливо выжидал, бегая кругами и время от времени взрыкивая. Зато не отстанет до тех пор, пока не умрёт. Будет из последних сил ползти!.. Меж тем, до рассвета оставалось не слишком много времени, а надо было ещё найти тайник, добыть оттуда сокровище, по пути заглянуть к дочке пат... нет, это не надо! Так вот, надо ещё и обратно уйти! Правде, Юлий, как всегда приготовил небольшой сюрприз, который узнал в Гардарике. Пришлось как-то раз целый год прожить среди этих варваров, скрываясь от преследования сразу двух тайных служб: базиликанской и торингской...
   Выждав момент, когда Селена укрылась за облаком, Юлий в очередной раз за вечер попросил помощи у Пречистой Розы и полез по небольшому выступу, цепляясь специальными перчатками-кошками за стену. Лезть пришлось, слава Розе, только вбок и недалеко. Он ещё два дня назад присмотрел здесь широкое окно, а у челяди вызнал, что окно это ведёт в комнату, где обычно никто не спит. Обычно... Всякое, конечно, могло случиться. Но на крайний случай у него в потайном кармашке есть немного сонного порошка. Хватит, чтобы усыпить весь этот дом!..
   Он очень осторожно подобрался к окну, как всегда распахнутому, и заглянул внутрь... Проклятье! На кровати, широко раскинувшись, спал какой-то старик. А рядом с ним бодрствовала красивая, хотя и немолодая уже женщина. Сидела и плакала, вздрагивали плечи... Слёзы вообще никого не красят, женщин же - тем более... На всю комнату разносился гулкий храп старика...
   Юлий редко мог объяснить себе многие свои поступки, загадкой для него самого стал и этот, совершенно безумный... Натянув чёрную маску, он тихой, бесшумной тенью скользнул внутрь. Женщина, несомненно, заметила его, но вида не подала. И то хорошо. Дальше он действовал по наитию... Подошёл к кровати, стараясь даже не дышать, преклонил перед женщиной колени и приложил к губам палец - тише! Он никогда не видел её раньше, она, конечно, не могла угадать его лица за маской. Но получилось - лучше некуда. Лицо женщины вдруг озарилось видимой в свете ночника, полной мстительной радости улыбкой. Она легким движением сбросила с плеч ночную тунику и встала с ложа...
   Юлий облился холодным потом - ложе скрипнуло и храп на миг прекратился! Впрочем, в следующее мгновение вор признался себе, что несмотря на возраст, женщина довольно хорошо сохранилась. Она была красива, как может быть красива базиликанка - чёрные волосы, переливающиеся в мёртвом свете Селены, тонкая, хрупкая фигура с маленькой, приподнятой грудью и узкими бёдрами... На любителя. Юлию больше нравились полненькие. Но сейчас выбора не было. Разлёгшись в недвусмысленной позе прямо посреди драгоценного кесарийского ковра, она пальцем поманила Стрижа к себе. Тяжело, но почти бесшумно вздохнув, он спустил штаны и отправился выкупать себе удачу... Впрочем, он не слишком пожалел об этом. Женщина, похоже, просто соскучилась по настоящему мужчине и четырежды Юлий загонял её на самый пик. Сам измотался, получил в качестве награды искусанный кулак, но остался доволен. И вышел через дверь, оставив её распластанной на полу и смутно представляя себе, куда идти дальше...
   Меж тем, время неумолимо шло к рассвету. Шла пятая ночная вигилия, и надо было поспешить...
   Внезапно в длинном, тёмном и скудно освещённом коридоре послышался шум шагов. Судя по тому, насколько они были тяжелы, шли стражники. Разумеется, вооружённые... Юлий молча достал из заспинных ножен короткую, в локоть длиной, но очень прочную и великолепно сбалансированную фальчиотту и вновь, в который уже раз за ночь, воззвал к Пречистой Розе... И ему опять повезло. Двое стражников, не слишком пьяных, но и не трезвых, прошли мимо не сторожа, но выполняя нудную и ненужную обязанность и живо обсуждая по пути достоинства какой-то служанки, которая дороговато брала за свои услуги, но уж обслуживала...
   Но вот они прошли, и погас яркий свет их факелов. Юлий ощутил, что весь взмок. Он вообще был трус, но трус отчаянный, и когда становилось опасно, а выхода не было - дрался как лев... Львы, жители номадских пустынь, они ведь трусы, как известно!
   -Ну где же ты, Глаз? - тихо, одними губами прошептал он - Ну, покажись!..
   Вот она, тайная дверь, про которую ему рассказал сам Великий Вор! Действительно, не знать, так и не увидишь, настолько плотно загнана она в пазы. И замка не видно, что совсем плохо. Как вору вскрывать дверь, у которой нет замка?! Нет, можно, конечно, применить какой-нибудь магический артефакт, у него их десять ждёт своего часа. Но разве кто-то может гарантировать, что здесь нет защиты от магии, поставленной кем-то посильнее его, Юлия? Нет, так дело не пойдёт!
   Вор был достаточно опытен. Он тщательно, не пропуская ни участка и не давая себе ни малейшей поблажки, прощупал всю стену, всю дверь и все близлежащие скульптуры. Ничего!
   -Постой-ка! - вдруг тихо рассмеялся сам над собой Юлий - Дом-то этот сто лет назад построен, не меньше! Значит, и тайнику столько же, и замку! А замок должен быть таков, чтобы хозяин его в этом полумраке различил и без труда открыл... Что здесь есть такого?..
   "Такого" оказалась лишь одна статуэтка. Настолько маленькая, что Юлий до сего мига озарения её просто не замечал. Проскальзывал по ней взором, и всё. Подойдя к ней поближе, Юлий несколько мгновений стоял молча, разглядывая её и не понимая, чего же здесь такого особенного. Обычная статуэтка, только маленькая и сделана, похоже, из чего-то хрупкого.
   Вор, наверное, долго мог бы размышлять над красотой нимфы и рукой мастера, её сотворившего. В одном сомнений не было - эта статуэтка - ровесница дома. А может даже раньше сотворена. И служить ключом, по опыту уже судил Юлий, она может единственным образом... Вот так мы сейчас откроем дверь!
   Стриж тихонько взял статуэтку за хрупкие руки нимфы и потянул её вверх. Статуэтка легко подалась, а вместе с ней, бесшумно и потому внезапно начала открываться, уползая куда-то в бок, дверь...
   Юлий не стал спешить. Бывало уже в его жизни такое, что раскрывшаяся столь внезапно и быстро дверь столь же быстро закрывалась за вошедшим и тайник превращался в узилище, выход из которого найти было сложно, а то и невозможно. Трое воров не из худших, из первой десятки, погибли вот так, расслабившись лёгкой победой и войдя внутрь раньше, чем это было благоразумно сделать. Да ведь и не поймёшь толком, когда это - раньше! Сейчас, похоже, дверь не норовила захлопнуться сразу, тайная комната по-прежнему зияла тёмным пустым зевом...
   Юлий, впрочем, всё ещё не спешил входить. Жалко, конечно, было рисковать фальчионой, но делать нечего, пришлось... Он осторожно, стараясь, чтобы кисть руки не оказалась под притолокой, пустил лезвие вперёд. Если там есть магические ловушки, рапиру он, конечно, потеряет. Зато жизнь сохранит!
   Фальчиона не пострадала. Видимо, здесь всё же редко хранилось что-то настолько серьёзное и дорогое, чтобы тратить на это сотню золотых имперских солидов - сумму немалую. Именно столько, если не врал приятель - адепт Ордена Изумрудного Рассвета, брал средний гильдейский, не орденской маг за свою работу. Ну, и подновление раз в год, чтобы уж точно - наповал!
   Нет, здесь всё было не так. Юлий уже спокойно затеплил потайной фонарь и вошёл внутрь, неплотно, но прикрыв за собой дверь. И сразу понял, что искать здесь особенно и нечего. Всё на виду...
   Комната была пуста. Почти пуста. Единственное, что в ней было - один очень небольшой сундучок, скромно стоявший в дальнем конце, запылённый и явно давно не открывавшийся.
   -Интересно, что у нас там! - весело прошептал Юлий и уже не скрываясь подошёл поближе и присел рядом на корточки. Замок на сундучке, разумеется, был дорогой, "гномьей" работы. Хотя Юлий видел такого вот гнома - обычный человек, просто оказавшийся умнее других и не столь спесивым - ставил вместо своего клейма тавро, по мнению большинства охлоса принадлежащее гномам - две перекрещенные секиры на фоне треглавой горы... Кстати, а не он ли и это чудо сотворил?
   Юлий не поленился, отыскал крохотное клеймо... Увы, нет, хотя и с этим мастером он уже сталкивался и пару секретов, только ему присущих, знал. Мастер, делающий эти замки, именно "гномьи", а не те, что продавал в открытую, всегда помещал внутрь маленький шип, смазанный соком какого-то растения. Такой сок на несколько часов мог парализовать неумеху... Не Юлия, который уже имел с таким замком дело. Да и не собирался вор тратить сейчас время, перебирая бесплодно несколько дюжин отмычек. Хлопотно это и рискованно, когда ты сидишь в тайной комнате в наполненном людьми доме. Куда проще воспользоваться гардарской мудростью...
   Пояс Юлия представлял собой бесценную работу безвестного для большинства, но очень популярного среди людей знающих, воров в первую очередь, мастера. Конечно, этот пояс выдавался также не за людскую работу, на этот раз - за "эльфийскую". Опять же, денег за него пришлось заплатить, как за полсотни поясов. Но он того стоил! Юлий, идя на дело, цеплял на него абсолютно всё - от ножа и отмычек, до дюжины с небольшим мешочков и кошельков, в каждом из которых лежало что-то, что могло помочь ему в его работе. Например, в мешочке, висевшем на левом бедре, хранились, замотанные в холст, три последних оставшихся у него побега разрыв-травы. Увы и ах, росли они только в Зелезнолесье, на земле одного из восточных родов гардар, так что когда последний росток будет потрачен, надо будет или собираться в Гардарику, или тратить огромные деньги, чтобы купить эту магическую траву у кого-то из гардарских купцов. Бывали такие, что возили и подобный товар... Юлий же был одним из тех, кто готов был любые деньги платить за них. Нет, он конечно пробовал и иные способы - магические заклинания, знаменитые "гномьи" отмычки, способные взломать любой замок, даже отвары, которые почему-то приписывали искусству номадов, хотя у них испокон веку обходились без замков... Лучше, легче и быстрее, чем разрыв-травой, у Юлия ещё не получалось...
   Осторожно, стараясь, чтобы пальцы не коснулись ядовитой травинку, Юлий взял её и медленно ввёл в круглый паз для ключа. Отмычкой с таким пришлось бы провозиться не меньше часа, разрыв-трава же сработала в один миг. Что-то щёлкнуло, потянуло кисловатым запахом, и вор без сомнений и колебаний раскрыл сундучок...
   -Пречистая Роза, спаси и сохрани! - потрясённо прошептал Юлий, изумлённо разглядывая единственный предмет, составлявший всё содержимое сундучка - Боже всемогущий... Что же это?!
   Сундучок изнутри был ещё меньше чем снаружи. Основное его пространство занимал щедро уложенный бархат, посреди которого, занимая пространства не больше, чем человеческий средних размеров кулак, лежал красный камень в форме звезды - редчайший астерикс. За такие, точно знал Юлий, можно было взять десять раз по весу, и это ещё будет задёшево!
   Вор больше не раздумывал. Лихорадочно схватив астерикс с бархата, он сунул его в заранее заготовленный заплечный мешок, и быстро вышел.
   Проходить той же дорогой, какой пришёл, он не собирался. Да в этом и не было необходимости. Огромный дом патриция раскинулся широко и от одного его конца до другого, выходящего, кстати, на аккуратную бухточку, было шагов двести. Правда, чтобы спуститься по отвесной стене вниз, требовалось умение опытного скалолаза... На счастье, в гильдейской Академии учили и этому. Причём, как основному ремеслу.
   Юлий не то чтобы умело, но ловко и быстро спустился по стене вниз, время от времени вглядываясь в темноту. С опаской, надо признать - шаны умеют подбираться бесшумно. Но собак на счастье не было. Видимо, все собрались сейчас у восточной части дома... Теперь - бежать. Быстро бежать! И Юлий рванулся изо всех сил, уже не скрываясь. В бухте сейчас должен был стоять небольшой каравелл одного знакомого контрабандиста, который за приличную сумму подрядился отвезти его на границу с Закатной империей. Конечно, доверять Хрипатому было не слишком благоразумно, но Юлия он не подводил ни разу за те шесть, что вор имел с ним дело. Да и поспорить с "Гулякой", юрким кораблём разбойника в скорости могли лишь несколько патрульных галер Алтики и, пожалуй, всей Базилики...
   Хрипатый не подвёл. Его корабль ловко боролся со слабым южным ветром в где-то в десяти актах от берега, а у борта моталась на коротком канате шлюпка...
   Юлий посигналил на "Гуляку" своим потайным фонарём. Там, разумеется, не ответили. Не хватало ещё, чтобы кто-нибудь понял, что в бухте вовсе не рыбацкий корабль стоит! Что этот корабль интересует что-то на берегу! Алтика, хоть и находилась под жёстким контролем фемарха для Запада Клавдия Малого, кишела разбойничьими шайками, и нападения их на крупные виллы и латифундии были часты в последнее время. Акриты и даже легионеры на суше, корабли друнгария Срединного моря на воде непрерывно охотились за разбойниками. Их вешали сотнями!.. Череда нападений не прекращалась, вызывая панику и запустение в отдалённых от Масалии и Тулсы диоцезах... Так что простой сигнал с корабля на берег мог вызвать подозрение в подготовке нападения. А тут уж недолго и до прихода воинского отряда... Кому это надо?
   Сигнал заметили. Шлюпка, управляемая шестью контрабандистами, довольно быстро подошла к берегу и уже через двадцать минут борьбы гребцов со встречным течением Юлий взошёл на палубу.
   -В Альтос? - вместо приветствия спросил его навклир, Хрипатый.
   -В Альтос! - счастливым голосом подтвердил Юлий - Или к его берегам!
   На берегу меж тем поднялась тревога. Видны были люди с факелами, в довольно большом количестве бегущие к берегу, острый взор Юлия заметил и нескольких людей, вставших в круг и творящих нечто вроде заклинания...
   -И лучше поспешить! - также всё заметив, буркнул Хрипатый, мореход опытный и много повидавший - Похоже, моему "Гуляке" тут могут хвост подпалить!..
   Каравелл словно ждал своего часа. Тёмные паруса вздулись тяжело и величаво и кораблик немедленно рванулся вперёд. Добрая у него была скорость!..
  
   Глава 1 "Квадра собирается"
   Давно уже воды близ Норд-капа не видели такого множества норлингских кораблей! Конечно, проходили мимо этого мыса, не достойного даже, чтобы его занесли на карту, толстопузые кнарры - норлингские купцы. Но уже давно корабли Северной эскадры под твёрдой рукой адмирала Торвина, лучшего флотоводца в истории Империи, и корабли рыцарей Святого Креста вымели врага из пределов своего государства. Нет, ну не до конца, разумеется... на это просто не хватило бы сил у всего флота Империи Тор. Но теперь в поход шли или очень крупные, или совсем мелкие, в один-два корабля, отряды. Очень редко бывало, чтобы у берегов Империи возникал отряд в семь кораблей, как сейчас. Тем не менее он возник, и экипажи этих кораблей явно не желали мира. На мачтах четырёх дрэки и трёх снэки были подняты красные щиты, что означало - видишь меня, готовься к бою!
   Впрочем, место, где они уткнулись изукрашенными резными фигурами носами в песок считалось среди всех торингов пустынным и проклятым. До ближайшего населённого пункта - селения Каппе и охранявшего его форта рыцарей ордена Святого Креста, было больше десяти миль и викинги надеялись высадиться здесь без помех. Зачем высаживаться в пустыне? О, здесь не совсем пустыня! Всего в пяти милях на восток, укрывшись в глухом лесу, возвышался монастырь Пречистой Розы. Ярл Сигурд, предводитель орингов, вполне разумно полагал, что кладовые этого монастыря ломятся от богатых подношений местных богатеев, и что монахам не помешает поделиться ими с его воинами и особенно им самим.
   Единственным препятствием на пути викингов была одиноко возвышающаяся на мысе сторожевая башня. Число её защитников вряд ли превышало полдюжины, да и те ни в коем случае не были воинами, способными выдержать удар двадцати двух его десятков. Главная опасность, исходящая от башни, была заключена в установленном на её вершине источнике магического огня. Стоило стражникам затеплить его, и про появление у берега Норд-капа викингов узнает всё побережье. А тогда не миновать встречи с тяжёлыми боевыми скалогами моряков северной эскадры и особенно - свирепых и беспощадных рыцарей командора Генриха. С ними Сигурд всего раз имел дело в море, и с тех пор зарёкся. Если воины адмирала Торвина ещё могли сплоховать или уступить, то рыцари, фанатики и отборные воины, отступать просто не умели. К тому же их священники имели какую-то собственную магию и с её помощью сумели сжечь три дрэки Сигурда прежде, чем славные воины, бывшие там, успели попрыгать за борт...
   Сигурд больше не хотел неожиданностей, потому потратился без особой жалости к деньгам. Дротт, живущий неподалеку от его горда, за сотню "дрэки" согласился продать ему секрет "Дыхания дракона", огня, которое одинаково удачно, а главное - без дыма сжигает даже камень. Сейчас эта магия начала действовать. Сразу, как только сам ярл, никому не доверивший столь ответственное дело, запалил свиток. Так полагалось, он уж и не знал, почему...
   Башня занялась враз, от основания до верхушки, и горела так ярко и жарко, что Сигурд воистину испугался, что огонь всё же будет замечен. Не в форте или Равенвилле, так в монастыре, что тоже плохо. Но нет, огонь не давал не только дыма, но и марева. А подошедший к отцу, мрачный и злой Эдрик Красный Плащ, сын и наследник ярла, грустно и немного испуганно сообщил:
   -Огонь-то - холодный! - и добавил, многозначительно помолчав - Не по нраву мне это, отец! Разве это война, когда мы сжигаем их подло, на расстоянии, и даже не даём скрестить свой меч с нашими?!
   Ярл впервые наорал на сына, да ещё при свидетелях:
   -Мальчишка! - кричал Сигурд, топая ногами по палубе - Сопляк! Тебе лишь бы война была красива! А я хочу, чтобы как можно больше моих воинов вернулось домой! Живыми!
   Непохоже, чтобы Эдрику стало стыдно. Но он смолчал, как и всегда в таких случаях, молча развернулся и пошёл к спускающимся с корабля - остроносого снэки, воинам своего отряда. Они как раз строились под началом Олафа Трусливого, знаменитого на весь Вестенфолд берсеркера, вернейшего хирдманна ярла Сигурда, впервые за дюжину походов изменившего ему и идущего в бой рядом с его сыном... Впрочем, об этом его попросил сам ярл, очень беспокоившийся за сына. Сражение обещало быть кровавым, а Олаф Трусливый, получивший своё прозвище, разумеется, за бешенную храбрость в бою, был, однако, довольно рассудителен. Вряд ли стоит добавлять, что он был ещё и великолепным воином, чей двулезвийный топор-косарь не раз и не два приносил успех всему войску ярла...
   На этот раз, как понадеялся ярл, удача будет сопутствовать его сыну. Сигурд не молодел, пора было уже подумать о замене... А Эдрик, пусть горяч и иногда чрезмерно жесток, но воин хороший и хирдманы его уважают. Ещё бы хоть чуточку ему разума матери, склавинки из рода Медведя! Нет ведь, всё от отца досталось!..
   Ярл невесело усмехнулся своим мыслям, посмотрел на высокое уже солнце и заорал, надсаживая горло:
   -Пошевеливайтесь, сыны дохлой собаки! Или вы хотите стать наживками для торингских стрел?!
   Оринги и сами понимали, что времени на высадку у них мало, как никогда. В форте близ Равенвилля, небольшого рыбацкого порта милях в пятнадцати отсюда, стояли "Касатки" - отборное копьё наёмной пехоты рыцарей. Среди них, как ни смешно и не грустно, довольно много было норлингов, которым не находилось места на родине. И сражались они всегда яростно, сполна отплачивая своей кровью за серебро ордена... К тому же их было четыреста - вдвое против норлингов. А такое соотношение, по старым, уже легендарным временам вполне сносное, ныне заставляло Сигурда нервничать. Не те стали норлинги, не те...
   Наконец, войско построилось. Ярл ещё раз окинул две уходящие сотни придирчивым взглядом, снова вздохнул... Маловато было добрых доспехов, большинство обходилось кожаными куртками с нашитыми поверх медными или плохого железа бляхами. Не было почти в его хирде добрых гардарских или хотя бы торингских луков - два десятка самострелов, да несколько обычных, охотничьих малых луков. И щиты в основном круглые, ноги воина защитить не способные. Увы, это было лучшее, чем ярл смог вооружить свой хирд. Плохие настали времена для Норлингре!
   Сам ярл всё, что у него было поставил на этот поход. И пусть конунги кричат, что с Империей нужно жить в мире, пусть! Он - свободный ярл, раньше таких и вовсе именовали сэконунгами... Теперь, конечно, свободных ярлов теснят, зовут разбойниками даже свои, норлинги... А всё равно без них обойтись не могут. Если удастся поживиться в этом походе, уже он, Сигурд, будет диктовать условия владетелю Вестенфолда, Эрику, прозванному Кровавой Секирой... Конунг стар уже, пора его менять!
   Войско двинулось. Две сотни викингов - тоже сила! А торинги размякли и забыли, что такое набег северян. Они привыкли, что их галеры, страшные огненосные скалоги, преграждают путь любой опасности с севера. Их разговоры о походе на Норлингре - всего лишь красивые слова! Теперь им напомнят, что мягкий бок легче пропарывать клинком...
   Узкая лесная дорога содрогнулась от топота двухсот пар ног. Вослед уходящим товарищам напутственно кричали с кораблей остающиеся на них оринги...
  
   Переход через тёмный лес, настоящую чащобу, через которую вела лишь узкая колея, оказался на удивление лёгок. Впрочем, орингам всё время мерещились за деревьями какие-то чудовища и стюриманам - по совместительству - командирам отрядов, приходилось всё время одёргивать самых впечатлительных. Передовой отряд, два десятка воинов под командой Эдрика и Олафа Трусливого, двигался быстрее других. Виной тому как раз Эдрик, которому не терпелось поскорее окровавить меч о трусливые шкуры монахов и который хотел сделать это непременно первым... Ему и пришлось это сделать, только не так и не там. Выход из леса, в самой узине расположенная, надёжно запирала ещё одна сторожевая башня - низенькая и широкая, издалека неотличимая от дерева. Самое странное, что её гарнизон - пять высоких воинов - стоял перед дверьми и то ли не видел норлингов, то ли не понял, кто появился из леса.
   -О! - взревел Олаф Трусливый, уже соскучившийся по делу - Вот и мясо для моей секиры! Хёвдинг, прикажи атаковать!
   -Строй! - приказал Эдрик, звонко опуская забрало гребнистого базиликанского шлема на лицо и перебрасывая на левую руку щит.
   -Против пятерых?! - возмутился кто-то из хирдманнов, такой же молодой, как и сам Эдрик - Хёвдинг, не позорь нас перед всеми!
   -Строй! - ещё раз приказал Эдрик - Мы не знаем, кто в башне, а я не хочу попусту терять вас! Строй!
   Слова пришлись по душе, и воины больше не роптали, сколачивая боевой клин. А потом разом выкрикнули имя ярла - свой боевой клич, и ринулись в атаку. Как всегда, не соизволив даже пустить в ход четыре имевшихся у них самострела, полагаясь исключительно на "белое" оружие - мечи и секиры...
   Их нельзя было не услышать - два десятка бегущих орингов шумели как стадо свиней, идущих на водопой. Но странные пять воинов у башни не встревожились и ещё сотню шагов ничего не делали. Потом в их руках появились небольшие, игрушечные луки и воздух наполнился свистом стрел...
   Стрелы никого не испугали. Викингам Сигурда случалось стоять даже под прошивающими насквозь стрелами, выпущенными из гардарских богатырь-луков, поэтому малыши стражников башни никого не испугали... Пока воины не начали падать, как выкошенные. Двадцать... пятнадцать, десять!.. Меткие и беспощадные лучники не тратили стрелы попусту, каждая достигала цели, ей предназначенной... Но расстояние сокращалось!
   Наконец, настал черёд Эдрика. Светящаяся зелёным стрела звонко прошла сквозь булат торингского панцирного доспеха и Эдрик медленно осел на землю и уже сквозь красный туман запредельной боли видел, как Олаф Трусливый, единственный, не бросивший своего хёвдинга, несколько мгновений отмахивался своей страшной секирой от низкорослых, полностью закованных в броню воинов и пал бездыханный поверх Эдрика, даже в смерти его защищая...
   Низкорослые воины, в которых Эдрик угадал гномов-цвергов, ушли вперёд. Их было всего четверо, да пятеро лучников... Но где же всё войско отца?!
   Ответ Эдрик узрел собственными глазами: два необычных, крылатых ящерицы, размером может быть с быка, возникли в воздухе, словно из ниоткуда. С самого начала они обрушили на вытягивающуюся из леса колонну норлингов огненный шквал и выжгли первые ряды. Там должен был идти экипаж "Касатки", самого маленького из трёх "дрэки" отца...
   Эдрик был горд, и не признавал отступления. Но он не винил воинов за то, что произошло дальше. Сражаться с нечистью - выше сил обычного воина... Они побежали, да. Но сначала пытались бить стрелами и кидать во врага копья. Сначала смельчаки берсеркеры, заводилы любого боя, попытались сцепиться в схватке с карликами-гномами. А в атаку их повёл, разумеется, сам ярл Сигурд... Их смяли, словно это викингов было четверо, а гномов - два десятка. А от самого подножия башни, ни на шаг не приблизившись, продолжали метать свои страшные стрелы лучники. И от этих стрел не было спасения... Про Эдрика они забыли или сочли его уже мёртвым. Сам хёвдинг, впрочем, так не считал. Подавив в себе закипевшие слёзы, Эдрик сумел вздёрнуть себя на ноги и тяжело побежал вверх по холму, здоровой рукой занося над головой меч. Рука дрожала и норовила меч выпустить. По лицу текли-таки слёзы, а с ними смешивался пот, затекал во глаза, по шее стекал на ключицу и в рану... Эдрик почувствовал, что силы его оставляют, что он не добежит и упадёт прямо здесь, так и не успев ничего толком сделать в своей короткой жизни.
   -Бер! - показавшимся ему самому жалким, зато громким голосом прокричал он клич рода своей матери, склавинки из рода Медведя - Бер!!!
   Он кричал этот клич впервые в жизни. Да и слышал-то его дважды: когда в гости к матери, когда-то похищенной из самого Холмграда молодым ещё отцом, приезжал её дядя, знаменитый воевода, носивший самое славное среди родичей имя - Медведко. Он, разумеется, мял бока многим хирдманнам, но такой клич издавал крайне редко - когда приходилось особенно туго. А племяннику без утая объяснил - он обращается к Великому Предку, моля дать ему частицу древней силы. Великий Медведь никогда не отказывает своему потому. И ему не откажет, Эдрику. Ведь он - наполовину склавин!
   Эдрик не слишком верил, что что-то изменится. И тем не менее - сил прибавилось, а по груди разлилось какое-то странное тепло, словно деревянный медведь - родовой знак, подаренный матерью, нагрелся. А ещё - захотело зарычать по медвежьи, отбросить прочь меч и пойти, разомкнув руки, сдавить врага в своих объятиях...
   По нему стреляли все лучники - Эдрик узнал в них эльфов, которых вообще-то, как и гномов, и драконов, не должно было быть на свете. Стрелы, те самые зелёные стрелы били в доспех, но теперь не пробивали его. Каждый раз навстречу зелёной стреле вспыхивала густая золотисто-коричневая пелена и уже простая, деревянная стрела, лишённая какого бы то подобия наконечника, бессильно ударялась о металл и падала.
   -Бер!!! - дико заорал Эдрик, могуче набегая и замахиваясь мечом на ближайшего эльфа - хрупкого телом, узкоглазого урода с непропорциональными руками и ногами - Бер! Тебе посвящаю!!!
   Эльф как-то нелепо, удивлённо, если он умел удивляться, вскинул навстречу падавшему мечу свой короткий деревянный кинжал. Тот вновь вспыхнул зелёным свечением, но против меча, ставшего тёмно-коричневым, устоять не смог. Хрустнуло обычное дерево, затем хрустнула кость... Эльф не издав ни единого звука рухнул на землю. Уже мёртвый...
   Если эльфы могли испугаться, они испугались. Эдрик, теперь уже неуязвимый для их игрушечного, лишённого магической силы оружия, рычал и испускал потоки пены. Его меч кромсал тела стрелков, словно они были из гнилого дерева. Сила, дарованная Великим Предком, убывала, конечно. Но не так быстро. Он успевал свалить всех пятерых!
   -Остановись! - раздался за его спиной густой, принадлежавший несомненно могучему мужу голос - Остановись, не трогай невиновных тварей!
   Эдрик резко обернулся, без опаски оставив у себя за спиной единственного живого эльфа и краем глаза подметив, что от бегущих норлингов к нему спешат двое из четырёх гномов... Уже хорошо, выжившим друзьям будет легче!.. Напротив него, вместо ожидаемого витязя, стоял дряхлый старик - высокий, худой, с белой длинной бородой и белыми волосами, выбивавшимися из-под смешного высокого колпака. Маг!
   -А! - взревел Эдрик, раскручивая над головой меч - Магишка! Ну, твоя магия мне не страшна! Готовься к смерти!
   -Слишком много слов! - как-то странно посмотрев на него, со вздохом возразил старик - Если бы ты не болтал так много, у тебя был бы шанс...
   Руками он начал делать какое-то странное движение, как будто наматывал нить на клубок, но Эдрик не дал ему докончить и начал разбег. А дальше всё как-то испарилось из его памяти. Кажется, был удар. Кажется, маг с сожалением качал головой, прекратив размахивать руками. Кажется... Да нет, Эдрик точно провалился куда-то в темноту. Наверное, он потерял сознание...
  
   -... Учитель, я не понимаю, почему этот варвар столь долго смог продержаться против эльфийского оружия! Посмотри, у него страшная рана в плече, да и не маг он, это ж видно! Да и ты его сразу свалил... - молодой, слегка занудный голос назойливо влезал в уши, заставлял Эдрика приходить в себя. Эдрика почему-то захлёстывало настоящее бешенство.
   -Равен, надо думать головой, а не тем местом, каким обычно ты думаешь! - немедленно ответил ему сварливый старческий голос - Рэт, ответь ему!
   Густой мужской бас заполнил собой всё пространство в голове Эдрика и норлингу очень захотелось зажать уши, настолько стало больно...
   -На шее у этого норлинга оказался гардарский родовой оберег... Рода Медведя, если быть точным!.. Наверное, в роду есть кто-то из гардар, иначе оберег не сработал бы. Гардары верят, что их Предок в трудную минуту может поделиться своей силой. Оберег, к тому же, защищает от магии... слабой, конечно! Поэтому простенькие заклинания, которую накладывают на свои стрелы эти твари, эльфы, оберег отразил. А вот Ледяной Молот нашего с тобой Учителя удержать уже, конечно, не смог. Хотя я не понимаю, учитель, почему ты не убил его на месте! Ледяной Молот заклинание огромной силы...
   -Я не собирался его убивать! - раздражённо пояснил Учитель, откашлявшись с едва заметным смущением - Я и хотел всего лишь спеленать его Паутиной! Но это заклинание слишком долгое даже в моих руках. А он каким-то образом узрел, что я творю заклинание и ринулся атаковать раньше, чем я успел сплести паутину до конца... Пришлось ударить тем, что было заложено в жезл!..
   По голосу было похоже, что тот, кого два молодых голоса называли Учителем, оправдывался...
   Эдрик огромным усилием заставил себя сдержаться и не пошевелился, даже глаз не раскрыл. Тем более тело, когда он попытался сделать движение хотя бы пальцем на ноге, отказалось ему подчиниться...
   -О, наш пленник, похоже проснулся! - весело воскликнул голос, принадлежавший тому, кого звали Равеном - Учитель, прикажешь вернуть ему одежду?
   -Пока не надо! - голос учителя был полон яда - Пусть помёрзнет!
   Эдрик, северянин и оринг, и впрямь моментально ощутил, что тело его покрывается огромными мурашами - в помещении, где он находился, было неимоверно холодно. Как зимой... он непроизвольно поёжился и тут же испуганно раскрыл глаза - у него ничего не получилось! Движение было только мысленным...
   -Испугался? - над ним, дружелюбно улыбаясь, стоял невысокий, худой человек, на удивление для этих волос черноволосый и черноглазый. Судя по голосу и внешнему виду, именно он носил здесь прозвище Равен - Не бойся, это скоро пройдёт!.. Учитель, он в ужасе!
   Внезапно Эдрику полегчало ещё больше, он рывком сел и огляделся... Он сидел на узком, коротком столе и ноги его свисали сейчас вниз. Сам стол стоял посреди огромного, тёмного ввиду слабого освещения помещения, где было очень холодно и пустынно. Три человека вокруг четвёртого, пленника, смотрелись здесь странновато, надо признать.
   -Ты кто? - посерьёзнев, спросил Равен - Почему ты и твои люди напали на башню Хранителя Севера? Жить надоело?
   -Ни на кого мы не нападали! - огрызнулся совершенно бесстрашно Эдрик - Мы шли пограбить монастырь Пречистой Розы, а до вас нам дела не было! Потом какие-то лучники преградили нам дорогу, мы решили, что они хотят напасть на нас...
   -И напали сами! - раздался за его спиной всё тот же высокий голос старика - Бесстрашные идиоты! Тебе ещё повезло, норлинг, что ты защищён гардарским оберегом... Не ищи его на шее, он пока у меня!
   -Отдай! - разворачиваясь и впиваясь полным ненависти взглядом в лицо мага, заорал Эдрик - Отдай, это - матери моей подарок!
   -Ах вот оно что... - протянул, как-то успокаиваясь, старик - Теперь понятно, почему он оказался столь могуч. Материнская любовь умножает силы любого амулета. А ты, наверное, единственный сын...
   -Единственный! - подтвердил Эдрик - Отдай оберег-то!
   -Отдам, но не сейчас! - твёрдо, так что у Эдрика сразу же, на корню, прахом пошли все надежды и пара наспех придуманных планов, возразил Маг - Я не хочу убивать тебя, а мне придётся это сделать, если ты вновь призовёшь на помощь себе Великого Медведя. Его сила велика, как и у любого медведя, а я стар...
   Понятно было, маг слегка прибеднялся. Но Эдрик предпочёл опустить глаза долу и смолчать.
   -Ещё и умён! - удовлетворённо поддакнул маг каким-то своим мыслям - Ещё лучше! Равен!
   -Да, учитель! - немедленно откликнулся черноволосый юноша.
   -Останься с ним, поговори немного... Постарайся подружиться, если сможешь сделать это быстро!
   -Ты прочишь его мне в попутчики? - без обиняков спросил Равен.
   -Да! - маг вышел, взяв с собой низенького, толстенького и светловолосого человека...
   Последние несколько фраз между собой маги произносили на чуждом для викинга языке, так что он встревожился и взглядом быстро поискал, что тут можно использовать в качестве оружия... Вот тот факел, если в умелых руках, будет вполне достойным оружием. Не таким, конечно, как его Пламень с клинком в полтора локтя, но и не самым плохим... Ещё больше Эдрика порадовало, что старый маг, единственный, кого он опасался, ушёл, прихватив с собой разумного толстяка Рэта. Безалаберный Равен его не впечатлил, да и комплекцией ученик мага серьёзно уступал викингу...
   Равен, меж тем, не спешил начинать разговор. Сидел, с интересом наблюдал за осторожно разминавшим плечи норлингом и делал руками какие-то пассы, будто снежок лепил. Медленно делал и как-то отрешённо.
   Рывок! Тело Эдрика пронзила страшная боль, но он всё же дотянулся в прыжке до факела и даже сумел схватить его в руки, немедленно направив горящей частью в сторону Равена... И замер, боясь дыхнуть или шевельнуться.
   Равен больше не сидел. Он стоял, чуть напрягшись, а над правой ладонью его, раскрытой и повёрнутой вверх, ярился и переливался всеми цветами красного и оранжевого небольшой огненный шар. Шарик. Но у Эдрика не было ни капли сомнения, что этот шарик, если ударит в него, спалит дотла...
   -Ну, кидай!.. - хрипло сказал викинг, делая медленный шаг вперёд и прикидывая, сможет ли он увернуться - Лучше самая страшная смерть, чем жизнь в плену. Я умру с оружием в руках и сам Херьян примет меня в свою дружину!
   -Ты думаешь, факел - оружие? - усмехнулся Равен - Так бросай его, признай своё поражение!
   Он без предупреждения сделал быстрое движение кистью и шар полетел прямо в лицо викингу. Быстро так полетел, тот даже не успел увернуться... Слава Херьяну, и не пришлось. Шарик, оказывается, был нацелен в факел, в который и врезался с потрясающей точностью... Факел, разумеется, вспыхнул и Эдрик с самыми чёрными проклятьями отбросил его прочь. И ринулся на мага с голыми руками. В Вальхаллу путь ему, конечно, закрыт. Но умереть со славой он всё же сумеет!
   Равен, несмотря на свою внешнюю невыразительность, вовсе не испугался. Наоборот, он шагнул вперёд, сделал какое-то мало понятное, скользящее движение, и викинг всей своей немалой массой врезался в стену. Встал, оскальзываясь на собственной крови, потоком хлынувшей из разбитого лица, но вместо того, чтобы кинуться на Равена вновь, дружелюбно улыбнулся:
   -Научишь меня так швыряться? А, маг?..
  
   -Учитель, ты серьёзно хочешь отправить его со мной, спутником? - Равен был на удивление серьёзен и слегка зол. Даже чёрный короткий ёжик на голове казалось, встал дыбом, что было у юного адепта признаком величайшего волнения.
   -А чем он тебя не устраивает? - всё ещё не отрываясь от какого-то старинного манускрипта, спросил Сервелий - И потом, я ещё не решил, кто из вас двоих пойдёт: ты или Рэт! Он ничем тебе не уступает как маг, а для похода пригоден больше. К тому же не избалован, как ты...
   -Учитель! - возмущённо вскричал Равен - Хочешь, я вызову его на поединок, и там докажу, что сильнее!
   -Не горячись! - с лёгкой, совсем не свойственной ему улыбкой одёрнул ученика Хранитель Севера - Ты ещё совсем юн и неопытен. К тому же горяч. Ну и, наконец, склонен к излишним эффектам... Зачем ты довёл дело до драки? Не мог просто убедить его, словами?
   -Если мы пойдём с ним в поход, он должен знать, чего я стою, учитель! - тихо, но твёрдо возразил Равен - Ну, уболтал бы я его, дальше-то что? Он всё равно не доверял бы мне! А теперь он даже попросил научить меня некоторым движениям школы Лисы!
   -И ты научишь? - саркастически усмехнулся маг, откладывая подальше манускрипт и устраиваясь в кресле поудобнее в намерении провести долгий разговор с учеником - Немедленно?
   -Ну вот ещё! - возмущённо фыркнул Равен - Так он подумает, что я боюсь его... Сначала буду дрова на нём таскать, воду там... Всю грязную работу будет выполнять! Нет уж, легко ему это не дастся!..
   Сервелий не выдержал, в голос рассмеялся... Равен всегда был чрезмерно горяч и мстителен... А может, не чрезмерно.
   -Ну-ка! - отсмеявшись потребовал маг - Оцени его!
   -Ну... Обычный варвар! - со всей возможной спесью высокородного торинга, потомка графа и сына виконта заявил Равен - Чаще он туп, нежели быстроумен. Но зато силён и телом, и духом. Как он собирался умирать, когда у меня огненный шар на руке возник! И ведь ни капли сомнения, что это - необходимо! Он просто собрался умереть и, судя по всему, намеревался забрать меня с собой... А потом так же быстро изменил своё мнение. Зауважал даже!
   -Для этого тебе пришлось сломать ему нос и повредить скулу! - проворчал маг.
   -Ещё и руку! Правую! - гордо добавил Равен - Но я всё уже залечил! Болеть будет, но он хоть завтра в поход...
   -Сегодня! - жёстко прервал его Сервелий - Времени мало, пойдёте сегодня! Ты ему объяснил?
   -Немного! - неохотно признался Равен - Его не слишком интересовало, почему его оставили в живых. Я сказал, что ты, учитель, сильно обижен на орингов и готов даже отойти от обычной политики невмешательства, покарать преступников! Если, конечно, он не поможет нам в маленьком деле...
   -Не слишком умно! - поморщился Сервелий - Я рассчитывал, ты сделаешь всё умнее. Варваров никогда нельзя пригибать, они не умеют гнуться!..
   -Учитель! - голос Равена испуганно дрогнул - Я всё испортил?
   -Не знаю! - хмуро ответил маг - Посмотрим ещё!..
   Он пошевелил руками и почти сразу же дверь распахнулась и два мрачных, злых карлика втолкнули внутрь ругающегося и пытавшегося сопротивляться Эдрика. В отличии от того часа, когда они увиделись во второй свой раз, викинг был хотя бы одет. Зато проклятья на голову Сервелия обрушились самые отборные...
   -Ты мне надоел! - вяло сказал Сервелий и взмахнул рукой.
   Норлинг заткнулся. Удивлённо попытался раскрыть рот, но тот не послушался. Не удалось даже замычать...
   -Когда поговорим, отомкну... если прекратишь сыпать пустыми словами! - всё так же вяло сказал маг - А теперь послушай меня, вьюнош!
   Эдрик что-то промычал, похоже ругался. Но и это его мычание Сервелий под хихиканье Равена занёс себе в актив и уже дружелюбнее начала рассказывать. Не слишком подробно, а ровно настолько, чтобы сразу после того, как он рискнул отомкнуть рот Эдрику, потрясённый викинг уже совершенно другим тоном прошептал:
   -Вона как!..
   На большее, кстати, его не хватило. Эдрик машинально плюхнулся в кресло, которого совсем ещё недавно не было, по привычке потянулся к оберегу...
   -Оберег верни! - равнодушно попросил - Не стану я больше с тобой воевать!
   -Так что скажешь, согласен помочь?
   -Вообще-то император - враг мой! - честно признался Эдрик - Мне нет дела до бед Империи Тор, а если здесь ещё и война разразится, нам, норлингам, только в радость! Поверь, ни один из четырёх конунгов своего не упустит и здесь всё обратится в прах. А против крепкого войска, не двух сотен воинов моего отца, не выстоит даже твоё магическое войско!
   -Ну, против большого отряда и войско будет соответствующее! - пожал плечами слегка уязвлённый маг - Что ты скажешь про сотню эльфийских лучников?
   Эдрик, который, похоже всерьёз полагал, что пять эльфов - много, заметно помрачнел. Потом почесал затылок и честно признал:
   -Скажу, что против них не хватит всех ворингов земли! Или хватит одного меня!
   Сервелий усмехнулся:
   -Так что же всё-таки ты решил?
   -Раз беда грозит всей земле... - пожал плечами Эдрик - Да и дело - настоящее! Славное дело! После того, как мы победим, моё имя войдёт в историю!!!
   -Войдёт, войдёт! -нетерпеливо подтвердил Сервелий - Так ты согласен?
   -Разумеется! - возмутился Эдрик - Как ты мог усомниться?!
   -Тогда выступаете немедленно! - спокойно сообщил Сервелий и сполна насладился изумлением на лице обоих "спасителей мира". Да, они, наверное, не годились для этого. Но что поделать, если талантливо написанное пророчество гласило, что в отряде обязательно будут норлинг и торинг?!
  
   Что за сборы у простого воина? Сложил торока, погрузил их на боевого коня, да и в путь! Мстислав, всегда быстрый и решительный, собирался на этот раз ужасно медленно... Сначала, только он начал собирать мешок, заявился Магнус. Ему тоже предстояла дальняя ссылка - на два года на западный рубеж Империи, на берег холодного и промозглого, а главное - пустынного Моря Великанов. В Стронвилль, небольшой рыбацкий городок, где корабли, кроме рыбацких утлых лодчонок, бывают раз в год!!! Выплеснув всю свою обиду Мстиславу, Магнус с чувством выполненного долга удалился. Следом пришли воины Мстиславовой сотни, принесли подарок - славный, правда торингской работы нож - клинок длинной в две пяди и ручка обёрнутая для удобства акульей шкурой. Такая не заскользит даже в потной руке...
   Мстислав, по правде сказать, был польщён до глубины души, но про себя посмеивался... Его жалели, о нём беспокоились... А он, на самом-то деле, идёт выполнять ответственейшее и опаснейшее задание самого императора!..
   Теодор, к слову, ничего не обещал своему сотнику по возвращении - ни титулов, ни больших наград. Он даже не обещал снять изгнание... Мстислав был доволен и тем, что среди сотни тысяч воинов император выбрал его...
   Сборы затягивались на большее время, чем рассчитывал Мстислав. А ведь казалось бы, много ли добра у воина гардарской императорской гвардии? Кольчуга, шлем да щит с гербом легиона - золотой птицей-сирином. Ну, всякая мелочь, вроде двулезвийной секиры, небольшого, но увесистого кистеня и метательных ножей - это всё на пояс. Лук с тремя дюжинами стрел. Меч - бесценная отцова скьявона, выкованная из настоящего, лучшего в мире златенского булата... Вот и всё. Он оделся во всё чистое, поверх кольчуги против устава накинул волчовку - когда-то в сражении с Младшим Братом он получил свой первый шрам, а потом пять дней и ночей постился, просил прощения у Великого Предка за убийство сородича...
   Погода в месяц увядания всё время была промозглая, холодная даже, но в день, когда Мстислав покидал Торгард, как назло сияло Коло и улицы вокруг гардарских казарм были полны гуляющего народу. Тут, совсем рядом, протекала полноводная Радана, изгибаясь между холмов, здесь всегда больше всего любили гулять горожане...
   Мстислав сцепив зубы спустился во двор... Здесь собралось множество людей, среди них особо уныло выглядели воины его сотни. За два года успели уже сдружиться, понимали друг друга с полуслова и даже без слов...
   Молча, не произнося пустых слов и обещаний, сотник оседлал вороного Ветерка, накинул на холку туго набитые снедью и воинским припасом торока и, взяв в повод, повёл к воротам. Во дворе казармы - полнейшая тишина. Лишь кто-то чертыхнулся в задних рядах, сожалея, что молодец пострадал из-за такой ерунды... Ни слова не было сказано, пока воин не пересёк линию ворот. Линию, отделявшую его-гвардейца от чужой жизни. Лишь тогда голос воеводы Олега донёсся до него с прощальными словами:
   -Удачи, воин!
   Мстислав не обернулся, ровно и спокойно продолжая идти по улицам города, где он с небольшими перерывами провёл два года... Два из двадцати шести, это - много. Здесь он познал любовь и разочарование, здесь...
   -Эй, Мстицлейф! - окликнули воина из-за спины - Мстицлейф, ты что, в поход собрался?!
   Мстислав оглянулся, гадая, кто ж это ещё не слышал про его изгнание. Оказалось - Толстяк Вилли, самый знаменитый среди гвардейцев корчмарь, который, наверное, мог уже спокойно уйти на покой, столько оставили денег в его корчме гардары. В легионе делались ставки, когда его разум пересилит его жадность... Пока выигрывали те, кто ставил на жадность. Год за годом после праздника Летнего Равноденствия или после Дня Святого Торвальда он клялся оставить своё ремесло... И каждый новый выходной гвардейцы встречали в его корчме, под его пристальным взором...
   -Чего тебе, старая свинья? - недружелюбно поинтересовался Мстислав, глядя на Толстяка в упор - Долги я все тебе отдал прошлый раз ещё, иных у меня вроде бы нет... Чего тебе от меня, корчмарь?
   -Ты обижаешь меня, славный гардар! - и впрямь скривив круглое как блин лицо в попытке заплакать, пропищал тонким голоском корчмарь - Я страдаю, что тебя больше никогда не будет за моим столом... Пойдём, выпьем на дорожку... У тебя ведь до заката есть время!
   Мстислав заметно заколебался. Можно было потратить немного денег на кружку доброго вина или эля, но ведь до вечера оставалось совсем немного...
   -И Ванда очень тоскует! - привёл новый аргумент корчмарь - А я для прощания с тобой специально для тебя Эльфийской Сладкой припас бутылочку... Я угощаю!
   Мстислав ещё раз бросил взгляд на Коло, клонящееся уже к закату. Нет, Ванда вкупе с вкуснейшим ягодным вином были слишком большим искушением.
   -Ну, пойдём! Но только на одну чарочку!
   -Как Ванда скажет! - рассмеялся Толстяк...
   Ванда... Ну что могла сказать Ванда? Пышногрудая и крутобёдрая торингская девка, своим телом зарабатывавшая себе на хлеб так крепко прикипела сердцем к Мстиславу, что это уже даже перестало быть предметом для шуток воинов. Ну с кем не бывает! Одурела девка, возомнив себе невесть что... Мстислав, признаться стоит, не отказал себе в удовольствии оставить на память свежую зарубку. Зарубка оказалась глубокой и её создание заняло не меньше двух часов... Лишь когда стемнело, облегчённый душой и отягощённый прекрасными впечатлениями и неплохим вином, Мстислав подвёл своего огромного владенского жеребца к Большим воротам, что в Посольском квартале.
   -Стой! - немедленно окликнули его - Куда путь держишь?
   -Домой, в Гардарию! - по привычке так поименовав родину, ответил Мстислав - Открывай, я спешу!
   -А, открывайте! - раздался вдруг весёлый голос кого-то из стражников - Это тот гардар, который баронета Освальда свалил! Изгой!
   Почему-то это сообщение вызвало живейшее участие всех стражников. Почти все они - случай редчайший и вообще-то заслуживавший наказания, собрались в одном месте, с огромным любопытством разглядывая Мстислава. Того это слегка раздражало, но вида он не подавал. В конце концов, даже приятно должно быть, если тебя так почитают...
   -Прошу тебя, воин! - с предельным вежеством, на какое только был способен, сказал начальник караула, как только ворота распахнулись - Счастливой тебе дороги до дома!
   -Благодарю! - несколько сбитый с толку, ответил гардар...
   Ворота за ним с коротким, зато оглушительным визгом захлопнулись. Всё. Он - изгой. Впрочем, дорога только началась, и кем он станет в конце пути, зависит только от него самого... Лучше, конечно, остаться живым!..
   Ну, куда там велел двигаться император Теодор? В путь!
   Мстислав слегка тронул бока жеребца коленями и тот сразу взял широкий мах...
  
   Юлий Стриж, базиликанский вор и авантюрист, в очередной раз сумел доказать, что является истинным баловнем судьбы. Альтос, где высадил его друг и соратник - навклир Хрипатый, был идеальным для этого местом. Граф Торвальд Альтозский если чем и был занят, так это морской охотой на касаток, и порт близ его замка всегда был полон кораблей контрабандистов. Случалось, конечно, их там и накрывал очередной рейд имперских галеасов. На этот раз Пречистая Роза избавила от подобных испытаний и на протяжении всего плавания горизонт был пуст. Сейчас Альтос был уже позади, как и вся Данария. Юлий, сидя в седле всеми настоящими мужчинами презираемой данарской скаковой лошадки, ехал уже по земле Фронтира, самой странной провинции Империи Тор...
   Воистину, странная земля! Скалы, сплошные бесплодные скалы и совсем немного плодородной земли. Зато в скалах можно было найти всё, что только даровал Господь земле. Алмазы и изумруды, золото и серебро, железная руда, уголь, медь и олово... Не зря, ох не зря эти горы именовались Златогорьем. И не зря за них непрерывно воевали две империи... Жители Фронтира, так уж повелось испокон веку, находились в Закатной империи на особом положении. Здесь дольше всего процветало язычество, здесь каждый год вспыхивал кроваво подавляемый мятеж... После одного из мятежей и до сего дня Фронтир лишён был своего герцога. И тем не менее народ, живший здесь, был горд и свиреп. Дважды Юлию доводилось пересекать его вот так - из конца в конец, и дважды он не позволял себе даже словечка сказать против...
   На этот раз, впрочем, настроение его соответствовало его характеру. Данарская лошадка бежала споро и не особо уставала нести на себе два центупомодия его веса. Светил Гелиос, на небе не было ни единой тучки и день, только ещё начинавшийся, обещал быть светлым и тёплым. Редкость в октоберусе, который даже в благословенной Базилике - месяц дождей и всеобщего увядания...
   Около очередной гермы Юлий попридержал коня и задумался... Ему следовало поспешать в Фронфор, столицу Фронтира, но туда лежало два пути. Один, горный, через графство Нижний Борд, лежавшее вообще-то высоко в горах, был короче. Зато и опаснее - по слухам, в горах пошаливали то ли разбойники, то ли остатки разбитых Теодором в прошлом году мятежников... Можно было пойти через Борд, находившийся вообще-то ниже, в небольшой долине. Но эта дорога, насколько помнил Юлий, была длиннее, пришлось бы сделать большой крюк, зацепить Ассанию, а главное - дважды переправляться через реки. Сначала нужно было пересечь бурную Олхару, а потом полноводную Радану... Так же, хоть и рискуя, Юлий встретил бы на своём пути только одну преграду - Радану в верхнем, мелком и не слишком широком течении её. Там даже мосты были, что на Радане, в ширину достигавшей миллария - большая редкость...
   Как и всегда в таких случаях, Юлий вверил дело случаю и красивой девушке... Первой, разумеется, оказалась красивая девушка... Ну, не то, чтобы красивая, но в иное время Юлий не отказал бы себе в удовольствии заночевать у её папаши или муженька... Последнего, как он надеялся, у столь юной торингки ещё просто не было!
   Бедной девочке вряд ли минуло пятнадцать, но она на удивление хорошо была развита, а главное, сидя за спиной отца, позволяла себе те самые шалости, которые не прочь устроить её ровесницы во всём мире. Пустивший своего коня следом, Юлий успел за короткое время убедиться в том, что её грудь и впрямь пышна и свежа, что ноги у девчонки на диво полны, да к тому же ещё и длинные и стройные... Редкое, надо признать, соотношение. К тому же она была рыжая, а к рыжим Юлий всегда питал слабость...
   Несколько раз он был близок к тому, чтобы плюнуть на свою миссию и вместо Фронфора заехать к этому виллану. Вряд ли, сколь богат он не был, он отказался бы от нескольких полновесных золотых от такого приятного господина, каким считал себя Юлий.
   Укол совести был мгновенен и подкреплён изрядной толикой цинизма и благоразумия. Великий Вор поручил это дело ему, лучше не обманывать Великого Вора. Во-первых, после этого можно забыть про прибыльные дела. Во-вторых, скорее всего можно и про жизнь забыть - Великий Вор не прощает обмана, ведь он сам - великий обманщик...
   Юлий сумел нагнать на лицо суровое и отстранённое выражение, догнал коротким рывком коня возок и окликнул возницу:
   -Эй, ты!
   Виллан, привычный к такому обращению, без тени обиды обернулся. На Юлия в упор взглянули два холодных, равнодушных ко всему окружающему серых глаза:
   -Что нужно благородному мессиру?..
   -Дорогу! - всё так же сурово, стараясь не показывать своего интереса к недоумевающей девицу за спиной виллана, ответил Юлий - Я хочу, чтобы ты подсказал мне, какой дорогой лучше ехать! Верхней или Нижней?
   -Оно, конечно, Верхней, оно короче! - раздумчиво протянул виллан - Да и разбойнички там пошаливают, никакого окороту на них нет. Герцог Северин, правда, поклялся до зимы извести их всех под корень. Говорят, фронтирские егеря снова вышли в горы и горе тому, кто окажется у них на пути... Так кто ж знает, правда это, или нет! Да и разбойники испокон веку в горах обретаются, однако ж верхней дорогой как ездили, так и ездят. Многие и доезжают, даже кошеля не потеряв!
   -Ну, хорошо, с верхней дорогой всё ясно! - нетерпеливо перебил его Юлий - А что с нижней?
   -Ну, я бы не советовал благородному мессиру ехать по ней! - всё так же неспешно ответил виллан - Граф Борда поссорился с графом Домоса из-за пастбищ. Было сражение, погибло сколько-то вилланов и левдов... Сейчас там сам герцог Северин, а с ним - половина армии! Жрут и пьют в три горла, всем бабам юбки задирают... Защитнички!
   В голосе виллана впервые проскользнули человеческие нотки - явное злорадство над своими соседями... Но Юлий уже не слушал его. С левого плеча упорной девчонки вроде бы нечаянно соскользнул лиф, почти полностью обнажив грудь...
   -Ты хотел бы заработать пару золотых?.. - пересохшим от возбуждения горлом прохрипел Юлий.
   Старик обернулся, всё понял и только скрипнул в бессильной ярости зубами...
   Через час Юлий ехал дальше, облегчившись на два золотых и, разумеется, недовольный. Девка оказалась порченой, но не слишком умелой. Времени он потерял никак не меньше часа, а в завершение всех неприятностей с юга задул сильный ветер и погнал пока что лёгкие, белые и высокие облака. Ну, если такие пошли, обязательно покажет нос и огромная дождевая туча. А то и грозовая - Юлию с водой всегда не везло...
   Он пришпорил коня, тревожно вглядываясь в небо, и так проехал около десяти миллариев - поспешая и всё больше беспокоясь. Небо пока что было светло, Гелиос светил по-летнему - ярко и тепло, но настроение было безнадежно испорчено. Юлий клял себя за ненужную задержку, в очередной раз поклялся, что больше так не повторится... В довершение всех бед дорогу преградило поваленное сильным порывом ветра дерево. Огромный, ветвистый бук, обрушившийся со склона... А чего это он обрушился? Ураганов последние дни Юлий не помнил, да и остальные деревья стояли вдоль дороги не тронутые - без единой повреждённой веточки. А это, полное сил, с зелёными листьями на толстых ветвях, вдруг обрушилось?! Стараясь делать всё незаметно, вор поближе передвинул свою верную фальчиону, а заодно снял с пояса и зарядил книппер - небольшой, в локоть длиной арбалет, стреляющий свинцовыми пульками. Доброе оружие, из которого Юлий мог сбить птицу на лету...
   Он угадал! С двух сторон сразу, из-за камней сверху и из-за густой кроны поваленного дерева встали разбойники. Пятеро их было, все - зеленолицые, странно одетые... Нелюдь, что ли? Так откуда ей тут взяться?!
   Враги не стали разговаривать. Вместо этого, подвывая и как-то странно подпрыгивая, трое из них двинулись к вору. Двое, впрочем, остались за укрытиями, выцеливая Стрижа из коротких луков. Для кольчуги или панциря такой, может быть, не страшен. Когда дело идёт о подбитом булатной пластиной колете Юлия, можно поспорить, пробьёт его стрела, или нет...
   -Эй, чего вам надо? - попробовал свести дело к миру Юлий - Я - человек Великого Вора без Имени! Поняли?
   На миг разбойники остановились, чем только окончательно убедили Стрижа, что перед ним - люди. Ну, а дальше всё было делом довольно простым. Странно было бы, если бы гильдейский адепт не устоял против пяти, право слово!..
   Свинцовая пулька из книппера проломила дыру во лбу одного из лучников. Второй лихо стрельнул, но, разумеется, промахнулся и чуть не прибил своего. Пока он тащил стрелу из тула, Юлий нырнул под пузо коню и оттуда метнул жёлудь. Попал точно в глаз самому ближнему своему сопернику и тот начисто был выведен из строя. Только и мог, что выть, держась за вытекающий глаз...
   Минуло не так уж и много времени, а осталось уже только трое врагов.
   -Я - человек Великого Вора! - чуть задышавшись, сказал Юлий - Разойдёмся с миром!
   -Ты убил Скавра, ты - умрёшь! - с ненавистью ответил высокий разбойник с топором, перестав подделываться под нежить.
   -Сперва ты! - немедленно возразил искренне обиженный в своих лучших чувствах Юлий и располосовал ему живот... Лезвие у фальчионы волнистое, раны получаются болезненные, заживают плохо... Если вообще заживают!
   Осталось двое. Тот, что с луком, выстрелил ещё несколько раз, но не смог попасть даже в своего. Последний оставшийся в живых мечник держался довольно плохо - вздрагивал от каждого движения Юлия, всё порывался убежать, но боялся подставить спину...
   -Что ж вы, идиоты, лучником кретина поставили? - лениво выбранил его Юлий - Надо всегда лучших ставить! Самых лучших!
   -А он и есть лучший! - дрожащим голосом возразил разбойник - Остальные и того не умели!..
   -Скажи ему, пусть бросит лук! - спокойно сказал Юлий - Упаси Пречистая Роза, попадёт в меня. Я ж от него кусков крупнее мизинца не оставлю!
   Говорил он нарочито громко, похоже окончательно убив обоих выживших разбойников морально. По крайней мере лучник отшвырнул от себя своё оружие, словно оно было ядовитым, а разбойник с мечом последовал его примеру раньше, чем Стриж ему это предложил.
   Неспешно зарядив книппер, Юлий с усмешкой выждал немного и всё так же спокойно посоветовал:
   -Собери всех коней вместе, погрузи на них ваше оружие, собери в кошель все деньги, принеси мне... Да, и вино с едой, если есть, тоже неси! Вы себе другого найдёте!..
   Разбойник даже не посмел спорить или сопротивляться. Сделал всё как надо, и даже притащил из кустов полупустой кувшин кислого местного вина и два шмата вчерашнего мяса. Обгрызенного!
   -И это всё? - только прополоскав брезгливо горло и вылив остатки вина на пыльную дорогу, спросил Юлий - Право, вы позорите само название разбойников! Слава Святому Крессу, я никогда не окажусь с вами в одной Гильдии! Если б так случилось, я ушёл бы из воров, меня тошнило бы!
   Высказав всё это, он поехал дальше уже с шестью конями: одним под седлом и пятью заводными, богато гружёными...
   Отъехав немного, Юлий задумался. Шесть коней не только трудно было вести в поводу, их ещё и обслуживать надо на привалах. И за каждого платить в городе! Зачем ему шесть коней, пять из которых, кстати, довольно дерьмовые!
   На удачу, рядом вырос небольшой городок. Скорее даже деревня, дворов этак на пятьдесят...
   -Эй, малец! - окликнул Юлий пробегавшего мимо пацанёнка, чумазого и на вид смышлёного - Где здесь можно продать коней?
   Малец посмотрел на Юлия, как на сумасшедшего, пожал плечами и убежал. За него ответил дородный мужик, шедший следом:
   -Иди к кузнецу Тиллеману, благородный путник. Он у нас и торговец, за неимением другого!
   Юлий так и поступил, о чём потом неоднократно жалел. Надо было бросить эту скотину прямо посреди улицы, да уматывать со всех конских ног!!!
   Кузнец Тиллеман поначалу был настроен дружелюбно, даже дал высокую цену, признав в конях потомков азилей - выносливых номадских лошадок, высоко ценимых вилланами за свою неприхотливость. Однако по осмотре он почему-то посмурнел ликом и засомневался. Юлий сбросил цену, торопясь дальше. Кузнец мучительно колебался, потом послал за каким-то Видом, как он сказал - лучшим лошадником на селе. Вид почему-то пришёл так быстро, что запыхался, и сразу полез смотреть на клейма. А высунувшись из-за последнего жеребца, заорал не своим голосом:
   -Так это ж мои! Все пять - мои! Те, что на неделе Быка у меня увели! Ах ты, ворюга!
   Не в первый раз уже Юлий приходилось драпать, когда вслух называлась его профессия. Впервые было так, что за ним погнались все жители деревни, от стариков до голопузой мелкоты. Хорошо ещё, он не успел расседлать данарскую лошадку и та, верная и быстрая, унесла его из-под носа преследователей. Вслед даже несколько стрел свистнуло - народ в Златогорье был суровый и оружие имел в каждом доме...
   Юлий гнал лошадь до тех пор, пока у той не намокла шкура, лишь потом сбавил немного ход, переводя её с маха на трот. Похлопал животину по холке, благодаря за то, что вынесла. И поклялся себе, что до темноты не остановится больше, чем на несколько минут. Только чтобы дать отдохнуть Звёзд очке!
  
   Глава 2 "Отряд окончательно собран"
   -А вот скажи, мне, чего это ты делал руками, когда заклинание творил? - задал свой очередной вопрос оказавшийся жутко любопытным Эдрик - Ну, как будто снежок вылепливал из воздуха!
   Равен тихонько вздохнул, но ответил честно, подробно и как можно более понятно для простого, неграмотного варвара:
   -Каждый маг, начиная от адепта-школяра и кончая великим магистром с самого начала выбирает то движение, которым будет... создавать заклинание. Я начал изучать магию зимой, и поначалу у меня не слишком получалось... Учитель, маг Сервелий, посоветовал мне выбрать что-то зимнее. К весне, мол, либо и так начнёт получаться, либо придётся вообще закончить с учёбой... Ну, я очень старался, вот и придумал самое простое, что было - стал лепить снежки. А однажды вместо снежка на руке возник небольшой камешек. У меня получилось!
   -Тяжёлая это работа, оказывается! - с некоторым даже уважением протянул Эдрик - Жаль только, с мечом ты не очень... В дороге пригодится!
   -Ты у нас за двоих сойдёшь! - не удержался, подколол Равен. Впрочем, по доброму подколол.
   И вправду, собираясь в дорогу, Эдрик к своему оружию немало добавил из оружейной мага. Сервелий кипятком плевался, как дракон огнём, Равен спрятался в дальний и тёмный угол, там ухохатывался... Оринг есть оринг. Кроме своего меча, кроме ножа, Эдрик взял в дорогу секиру, дюжину метательных ножей и три джавелина себе, ландскнетту и дагу Равену. Никакие уверения того, что меч в его руках подобен дубине, не больше, в расчёт приняты не были.
   -Я тебя сам научу! - угрожающе пообещал Эдрик - В обмен!..
   Сервелий сумел дать им даже коней - двух данарских скакунов, серого и чалого. И снова Эдрик удивил - в седле он сидел вполне уверенно, почти не уступая отвыкшему от лошадей Равену, да и конь, горячий серый, норлинга принял... Сейчас путники как раз давали коням роздых, с тревогой поглядывая на Восход, откуда неотвратимо приближалась чёрная пелена ночи. В небе уже открылось Мёртвое Око, загорелись первые звёзды...
   -Может, пора остановиться на ночёвку? - довольно робко поинтересовался Равен, который, по правде, сбил себе ноги в кровь.
   -Может, и пора! - пожал плечами Эдрик - Время и впрямь позднее, коней пожалеть надо!
   -Коней... Почему - коней?! - возмущённо вскричал Равен - А мы что - не достойны жалости?
   -Мы - люди! Более того - мужчины! - зорким варварским глазом присмотрев удобное место под сенью огромного дуба, возразил Эдрик - Я к тому же воин. Мы, норлинги, способны день и ночь без передыха идти, потом ещё всех девок удоволить и бочку вина выпить!
   Ну, приукрасил маленько, понятное дело... И даже смутился, услышав завистливый вздох Равена...
   -Ты давай, за дровами иди! - кивнув в сторону подступавшего тёмной стеной леса, сказал Эдрик - А я пока зайца освежую!
   По дороге они купили у прохожего виллана зайца, тот день отвисел прямо в шкуре и по словам Эдрика к вечеру должен был как раз "дойти". А рагу из свежей, правильно выдержанной зайчатины это... Ух, пальчики оближешь!
   Равен нимало не отказывал спутнику в умении готовить. Но секиру протянутую не взял, а на лес, на сплошную стену деревьев посмотрел с ужасом. Ему почудились там какие-то чудовища, кто-то двумя огромными глазами уставился на него из-за куста...
   -Не пойду я! - решительно воспротивился маг - Сам иди!
   Эдрик, удивив его, быстро согласился. Но добавил:
   -Тогда ты принеси воды! Во-он оттуда!..
   Колодец, который он узрел, находился где-то в поле, приблизительно в трёх сотнях шагов от лагеря. Но уж тут спорить не приходилось - в поле было светло и опасности ждать не приходилось.
   Уже потащившись с бурдюком к колодцу, Равен услышал за спиной громкий и быстрый перестук топора. Не мудрствуя особо, викинг вырубал ветви потолще из близ стоящих деревьев, да и не особо себя нагружал, таская по одной, две ветки за раз...
   Когда проклявший всё на свете, обливший себе дорогие порты и заливший немало воды в калиги, Равен возвращался обратно, костёр уже горел. А сам норлинг сидел, удобно устроившись, у костра и свежевал зайца...
   -Добрый заяц! - пыхтя и время от времени отряхивая мокрую прядь со лба, сообщил Эдрик - Мяса много, а жира - почти нет! Может, не будем его тушить? Долго, да и овоща никакого нету! Даже моркови... А какой заяц без моркови?
   -Так что же делать? - растерялся отвыкший от таких проблем Равен - Ты ж уже освежевал зайца...
   -Ну, ты можешь, например, вернуться миль на пять назад, в деревню, и купить там всё, что нужно! - начал было Эдрик, но увидев несчастную физиономию Равена смилостивился - Или, что вернее, можешь подождать, пока я испеку его на вертеле! Ненамного хуже будет!..
   Равен тяжело вздохнул, уселся поудобнее на потнике, снятом с конской спины и задумался...
   Сколько он так просидел, неизвестно. Сам Равен не замечал времени, когда задумывался, а чёртов норлинг не сообщил ему. Вместо этого, уже насадив зайца на длинный железный прут, который, оказывается, он тоже взял с собой, Эдрик довольно равнодушно попросил:
   -Расскажи о себе! Про меня ты всё знаешь, я про тебя - ничего! Ты не похож на торинга! Скорее уж - на южанина!
   -И тем не менее, я чистокровный торинг! - горько возразил Равен - Мой отец и моя мать - оба из благородных семей, оба торинги... Он - виконт Альбрехт Сильный, она... Она умерла, когда мне было меньше года. Простудилась... Отец сильно скорбел по ней, хотя и не простил... Меня же только терпел все годы, пока не сослал на ученичество к Сервелию...
   -Не любил собственного сына?! - искренне изумился Эдрик, который был единственным наследником ярла Сигурда и потому уже не знал окороту ни в чём.
   -Он не верил, что я - его сын! Ты правильно сказал, я не похож на торинга. Я невысок, слаб телом, черноволос... Моё имя означает Ворон, это не торингское имя! Его дал мне мой отец, а пятеро моих старших братьев готовы были разорвать меня на части... Я, слава Святой Стефании, был слишком мал, чтобы они могли выместить на мне всю мою злобу... Отец мой - благородный душой человек, как бы ни ненавидел меня, не стал выбрасывать на улицу или отдавать в приют. Он выждал, пока мне не исполнилось пять лет, и лишь после этого отправил к Сервелию. Правда магу сказал, что домой меня можно не возвращать. И если я окажусь неумехой, меня можно сделать слугой или продать кому-нибудь в рабство... Но всё равно, мог ведь вообще на улицу вышвырнуть!
   -Так видишь, ещё и лучше получилось! - неловко улыбнулся Эдрик - Теперь ты своих братьев всех до единого можешь в пыль и пепел обратить, пусть хоть слово скажут!
   -О, как я об этом мечтал! - легко рассмеялся Равен - Как я старался выучить первое своё боевое заклинание, Стрелу Света, чтобы прийти и сказать в глаза самому старшему брату, Одвину, всё, что думал о нём!
   -Ну, и? - предвкушая кровавую развязку, заинтересованно развернулся к нему Эдрик - Успел он хоть дёрнуться?
   Равен снова вздохнул:
   -Он ещё на пороге бросился мне в ноги, просил прощения! Потом отец стиснул в объятьях, молил о том же! Оказывается, Учитель ещё через год после того, как отец отдал меня ему в ученики, всё выяснил, составил гороскоп и сумел доказать отцу, что я - его сын! Вот так...
   -Да... - протянул смущённый Эдрик - Ну и как, простил ты отца?
   -Не знаю! - честно признался Равен - Я бы и сам, наверное, поступил так на его месте...
   Эдрика всё время что-то отвлекало. Он мялся, откладывал и снова брал в руки свой роскошный меч, который именовал Пламенем, он даже несколько раз порывался обернуться, отрываясь от столь важного процесса, как приготовление зайца на огне.
   -Слушай, норлинг! - внезапно вскинулся Равен - А зачем тогда я корячился, воду тащил, если мы всё равно его печём? Да ещё издалека, когда кони наши из ручья пьют?!
   -Так то - кони! - усмехнулся викинг - А ты ж не конь! И потом, мне обидно было бы, если бы я работал, а ты - нет!..
   Дальше произошло что-то странное: Эдрик издал дикий вопль, подобный воплю раненного медведя, схватил с земли меч и секиру и вдруг исчез из виду. Равен резко вскочил на ноги и развернулся. Увы, он слишком долго и слишком пристально смотрел на огонь и вся округа, уже погрузившаяся во тьму, была для него непроницаема. А вокруг что-то творилось. Что-то странное! Эдрик, дико завывая, белой тенью, привидением носился вокруг костра, свистела сталь, раздавались чьи-то яростные крики, что-то с хрустом проламывалось... И вдруг Равену словно вернули зрение. Он стоял спиной к костру, щурился, а на него мощно и быстро набегали двое разбойников с мечами. Времени было - чуть, но Равен успел. Слегка испуганно взвизгнув, маг наспех "слепил снежок" и с силой запустил его во врагов... И двоих ближних, и ещё четырёх дальних смело Огненным Щитом, заклинанием мощным и вообще-то предназначенным для защиты... Средний палец Равена обожгло огнём - кольцо силы нагрелось так, что маг усомнился, сможет ли он ещё раз сколдовать хотя бы что-то. Хоть что-то слабое! Ко всему прочему, из темноты, которая опять, после вспышки Щита стала непроглядной, раздался ор Эдрика:
   -Эй, маг, кончай лупить направо и налево! Ты мне чуть хрен не оторвал! Вместе с головой...
   -Сам осторожней будешь! - огрызнулся испуганный сверх меры Равен - Ты видишь, где их много?
   -Сзади тебя много, а что?! - проорал явно встревоженный Эдрик - Ты что, опять?!
   -Снова! - сквозь зубы процедил Равен и колданул снова...
   На этот раз это был всего лишь Огненный Шар, правда - очень большой. Раздался страшный, почти оглушающий рёв пламени и шар врезался в дико заоравшего, но не успевшего увернуться разбойника... Пострадало-то намного больше, чем один он, но именно ставший невольной мишенью Равена разбойник окончательно переломил дело. Он не просто был убит - он сгорел дотла и среди оставшихся разбойников началась сущая паника. Одно дело - озверевший оринг. С ним ещё можно справиться. И совсем другое - маг, осатанело швыряющий во все стороны огромные огненные облака, сжигающий всё вокруг себя на перестрел, если не больше!!! У страха глаза велики, и Равену приписали многое из того, что он не творил. А меж тем маг, скрючившись от боли и слабости, рухнул на колени и единственное, на что он был сейчас способен - тупо смотреть за тёмными каплями, которые почему-то с его носа падали на землю. Если подставить ладонь под такую каплю, а потом облизать, она окажется горячей и солёной. Прямо как кровь...
   Что-то орал, бегая вокруг, Эдрик. Иногда совсем рядом звенела сталь, иногда слышался тупой чмокающий звук и постоянно - шум приближающихся или удаляющихся шагов. Равен был ко всему равнодушен и только думал, что выложился сегодня всего в двух заклинаниях, хотя обычно мог сотворить и три, и даже четыре! Кольцо прожгло кожу и больно впилось в рану, разъедая и вызывая единственное желание - кататься по земле и грызть камни. Всё что угодно, лишь бы заглушить боль!
   Наконец, вновь послышались приближающиеся шаги и темнота голосом Эдрика позвала:
   -Эй, маг!..
   Равен с трудом поднял голову и ответил:
   -Я здесь!
   -Равен! - в голосе норлинга послышались испуганные нотки - Слышь, откликнись!
   -Да здесь же я! - громче, раздражённо ответил Равен - Не слышишь разве?!
   -Херьян и Фрия! - выругался норлинг - Вот ты где! Чего молчишь, не слышишь, я зову?!
   -Я тебе кричу, ты сам оглох! - огрызнулся Равен - Устал я чего-то...
   Прежде чем Эдрик успел продолжить прю, он как-то неловко повалился на бок, чуть не угодив головой в костёр, да так и замер. Испуганного норлинга, впрочем, вполне успокоил его храп. Маг просто спал...
   -А, мохнатые штаны Веора тебе на голову! - вдруг по черному выругался Эдрик - Заяц!!!
   Заяц, оставленный им без внимания, с одной стороны успел дочерна обгореть, с другой пока ещё оставался сырым...
   Покосившись на прищуренное Мёртвое Око, викинг вздохнул и уселся поближе к костру. Разбойников он разогнал, да и маг помог, человек десять поджарил своими огненными заклятьями. Завтра надо будет обыскать, золото да серебро собрать... И в путь! Ну, а ужинать придётся чем Бог послал. То бишь полусырым, полусгоревшим зайцем. Не в первой. Бывало и хуже...
   Эдрик с хрустом прогрыз чёрную толстую корку, разжевал с видимым трудом пересохшее мясо и промычал:
   -Соли маловато!..
   После чего досолил золой и с явным аппетитом стал есть. Только угли на зубах хрустели...
  
   Поутру оба выглядели разбитыми, но довольными. Выспавшись за ночь как следует, Равен может и не восстановил все свои силы, но по крайней мере большую часть - да. Правда, тело всё равно ныло, а запекшаяся в носу кровавая корка мешала дышать. Эдрику же пришлось сторожить почти всю ночь и под утро он просто клевал носом, с трудом уже понимая, о чём говорит маг. Выспавшийся, прах его побери! Держался викинг исключительно на гордости, сам ведь похвалялся, что не спать день да ночь для него - раз плюнуть... Ко всему прочему, живот после недоготовленного мяса разболелся уже всерьёз, норлинг пять или шесть раз за утро бегал в кустики, покрыв весь окрест вонючими ловушками для слепых. Мучился бы ещё дольше, да Равен сжалился, применил своё небогатое лекарское искусство, дал какой-то отвар из небольшой фляжки... Не сказать, чтобы боли как рукой сняло, но бегать в кусты Эдрик перестал, а это уже радовало...
   -Ладно! - мрачно сказал норлинг, оседлав обоих коней - Пора в путь!
   -А поесть? - робко спросил Равен, который, как известно, и на ночь ничего в рот не брал - Может, хоть от зайца что-то осталось?
   Эдрик так посмотрел на него, что у бедного мага язык чуть в желудок не провалился. Больше никто ничего не сказал. Оба путника пребывали в мрачном настроении, правда по разным причинам: Равен никак не мог прийти в себя, а норлинг ко всему прочему страдал, что кроме пары дурного железа мечей, да одного лука с порванной тетивой и без стрел, никакого стоящего оружия у разбойников не оказалось. Да и денег - пара серебряных марок да с десяток грошей - и белых, серебряных, и жёлтяков - из меди. На всё на это можно было один раз не слишком шикарно погулять в придорожном трактире... может быть...
   Так они и ехали в мрачном настроении - мили две, пожалуй. Потом Равен, понявший, что пощады ждать не стоит, немного приотстал. Эдрик был не в том настроении, чтобы узнавать причину отставания, лишь на всякий случай подвинул поближе меч. Уже понял, что в дороге доверять магу можно только тогда, когда он начинает колдовать. Да и то - ненадолго...
   Внезапно он чуть не подпрыгнул в седле - сзади раздались мелодичные переливы струн лютни. А следом и вовсе непотребство началось: маг запел!..
   Как тот, кто жил, любви служа,
   И был лишён сполна
   Рассудка, радости и сна
   И жизни, госпожа, -
   Так здесь умру и я, о госпожа моя!
   У Равена оказался довольно красивый, сильный голос, да и песня была душещипательная, заставляла вслушиваться.
   -Ты что, ещё и играть умеешь?! - искренне изумился Эдрик - Ты ж маг, а не скальд!
   -Мы, маги, обязательно должны уметь играть! - грустно ответил Равен - Иначе как мы поймём ритм заклинания? Не всякий трубадур - хоть немного маг, но всякий маг - немного трубадур!..
   -Вот оно как! - в очередной раз удивлённо протянул Эдрик - Нет, не хотел бы я быть магом! Хлопотно это слишком!
   Равен тяжело вздохнул, но ничего не ответил а играть перестал...
   Они вновь поехали молча, но настроение явно приподнялось и кони почуяли это - пошли веселее, играя между собой...
   -Стой! - вдруг подняв руку, велел Эдрик - Ты слышишь песню, или это у меня твоё завывание в ушах стоит?
   -Тогда и у меня - тоже! - слегка обиженно возразил Равен - Это песня! Причём поёт не торинг!
   -И не норлинг, клянусь последним глазом Херьяна! - возразил Эдрик - Да это ж гардар!..
   Ну, кем-кем, а гардаром торинга не удивишь. За последние годы их столько оказалось на землях Империи, что даже сами торинги иногда посмеивались: а чья это теперь империя? Их, или может - гардар? Так или иначе, но всего несколько лет назад, не так уж и давно, специальным эдиктом императора было запрещено приравнивать гардар к варварам вроде норлингов и номадов. Более того, быть в родстве с гардарами стало модно!..
   -Гардар! - пожал плечами Равен - Ну и что? Может, купец! В конце концов, ты сам - наполовину гардар!
   -Я - норлинг! - возмущённо возразил Эдрик...
   Меж тем, гардар выехал из-за поворота, и его весёлая судя по тону, но совершенно непонятная содержанием песенка моментально прервалась. Он остановил коня и судя по всему соображал лихорадочно, чего ему ждать от столь странной компании... А смутиться было отчего! Норлинг, одетый именно как норлинг, в компании с исконным врагом - торингом, да ещё черноволосым! Оба - до зубов вооружены, да к тому же преграждают дорогу!
   Похоже, гардар не слишком сильно был расположен разговаривать. По крайней мере, вместо того, чтобы хотя бы поинтересоваться их намерениями, он обнажил меч. Правда, в атаку первый не пошёл. Ждал.
   -Эй! - рявкнул Эдрик на торингском, так, что с деревьев чуть листва не посыпалась, а Равен с трудом удержался в седле - от неожиданности чуть не упал - Эй, бросай меч-то! Мой спутник - маг, он тебя в мышку обратит!
   Гардар на миг замер, словно размышлял, а потом и впрямь убрал меч в ножны... Только вместо меча достал тяжёлый богатырь-лук, способный на таком расстоянии прошить их обоих, если бы они встали один за другим. Не слишком торопясь, но не отрывая взора от соперников, гардар натянул тетиву, наложил стрелу и лишь после этого заговорил:
   -Эй ты, маг ты там или нет! Слышишь меня, так запомни: не дыши даже! Я не в настроении, и если мне только покажется, что ты ведовством занялся, я из тебя ёжика сделаю всё же раньше, чем ты из меня мышь! Веришь?!
   Чего ж не поверить... Богатырь-лук гардар считался самым страшным оружием. И по дальности и по мощи с ним не могли соперничать ни другие луки, ни самострелы. Если уж воин сумел его обратать, значит и впрямь - стрелять умеет!
   -Послушай, славный гардар! - выкрикнул Равен - Прости моего спутника, он недавно вышел из боя и ещё не пришёл в себя! Поверь, мы не хотели бы обижать тебя, но вокруг столь много разбойников, а мы не слишком опытны в миру!
   Возмущённый Эдрик распахнул было пасть, дабы возразить, но Равен ловко и своевременно пнул его сапогом под колено, быстро переключив все мысли непосредственного викинга на другие темы.
   -Да чтоб тебя! - заорал он, не забыв добавить ещё и пару хулительных фраз - Йотун слепой!!! Ты ж меня калекой решил сделать!!!
   Гардар, который похоже успевал разглядеть абсолютно всё, расхохотался громко и уже без опаски подъехал ближе...
   -Я - Мстислав, сотник императорской гвардии! - громко представился он, дружелюбно улыбаясь, но не убирая руку далеко от огромной рукоять висевшего на поясе меча. Меч, к слову, был под стать самому гардару - его обладатель отличался гигантским ростом и телосложением, сидел на громадном вороном жеребце владенской породы и когда смеялся, смехом просто оглушал.
   -Я - Равен, адепт Великого Мага-магистра Сервелия! - как можно дружелюбнее представился маг - А это...
   -Я сам представлюсь, маг! - недовольно рыкнул викинг - Эдрик Сигурдсон, сын и наследник вольного ярла Сигурда, хёвдинг снэки "Бродячий Пони".
   На взгляд самого Эдрика, название несомненно подкачало, но гардар ни разу даже не ухмыльнулся, восприняв оба представления вполне мирно и спокойно. Но всё же чувствовалось, что он что-то скрывает...
   -Почтенный Равен, боюсь, у меня есть к тебе поручение! - тихо сказал Мстислав, когда знакомство состоялось - Я послан императором Теодором, я уже сказал. Я послан к тебе, Равен! Император назвал только имя твоего учителя, сказав, что всё прояснится по дороге... Я сомневался. Я был не прав.
   -Ну, вот! - обрадовался Равен - Теперь нам легче будет идти! Ты хорошо знаешь эти места, почтенный Мстисл... Мстислав? Видишь ли, мне раньше редко приходилось покидать Белую Башню, и все мои познания о местности уже завершились. Куда нам стоит держать путь дальше?
   -Постой-ка! - осадил его недовольный такой откровенной глупостью своего спутника Эдрик - А с чего ты взял, что он говорит правду? Мало ли, что он там тебе скажет? Ты не забыл, что императорского пащенка кто-то похитил? Может - его хозяева?
   -И чем я тебе должен доказать? - с напускным спокойствием в голосе спросил Мстислав - Может ты думаешь, император тебе письмо написал? Аль грамоту с печатью?!
   -Ты на меня не ори! - огрызнулся норлинг, в свою очередь берясь за рукоять меча - Ты не ори, не ори! А то ведь язык можно и подрезать!
   -Так... - всё так же спокойно и невозмутимо обронил гардар куда-то в пространство и вытащил из ножен меч - Благородный Равен, нам очень нужен будет этот дурак? Живым, я имею в виду?
   -Да! - твёрдо ответил Равен, успевший уже привязаться к взбалмошному Эдрику и не видевший без него отряда - Да, нужен!
   -Ну, тогда я его не убью! - невозмутимо согласился Мстислав и спешился...
   Обрадованный Эдрик, вытянув из ножен свою спату, также спрыгнул с коня...
   -Твой меч короче, норлинг! - негромко сказал Мстислав - На пару пядей, пожалуй...
   -Давай уж поскорее! - огрызнулся нервно викинг - Я уже замёрз!
   -Сейчас согреешься!..
   Они сошлись...
  
   Так уж получилось, что за время своей жизни, довольно уже длинной, Равен был лишён возможности лицезреть в деле настоящих воинов и настоящие поединки. До сего дня на его памяти было три боя, достойных того, чтобы их запомнить. В двух его отец, могучий Альбрехт Сильный, сражался ради шутки с достойными себя соперниками и оба раза, разумеется, одерживал верх. Третий раз был недавно, когда он с помощью всемогущего Ока, разумеется, смотрел, как сражаются с гномами беспомощные на самом деле оринги. Получалось у них совсем неплохо, даже хорошо...
   Куда им всем было до двух этих рубак! Огромные, наверное очень тяжёлые мечи их летали над головами, через миг могли уже оказаться у самой земли. Оринг наседал, гардар оборонялся. Эдрик вкладывал в каждый удар всю свою силу и злость, Мстислав почти не шевелил кистью, сражался странно, словно через силу. Впрочем, Равен как-то раз слышал, что настоящие воины, они не слишком умело сражаются в разминочных, тренировочных поединках. Навроде как у них не получается щадить соперника, они сдерживают себя и часто проигрывают...
   Если так и было, то к гардару это вряд ли относилось. Притом, что он постоянно сдерживался, непонятно было, за счёт чего Эдрик мог бы одолеть его. Ну, да, ярость... Но ярость ведь - не умение!
   Равен и сам не заметил, как поединок захватил его целиком. Удары и серии ударов, удачные блоки и молниеносные контратаки... В этом поединке было на что посмотреть!.. Равен и засмотрелся. А в себя его привёл холодный, полный зловещего торжества голос за спиной:
   -Ишь, петухи! Бросайте мечи, да складывайте всё своё имущество в кучу. Сами же можете молиться хоть Святой Стефании, хоть самому Господу! Время ваше сочтено!
   Поединок завершился враз. И что больше всего потрясло окаменевшего от испуга и изумления мага, оба бывших противника немедленно встали спина к спине, ощетинившись теми самыми мечами, которыми только что грозились располовинить друг друга...
   -Что стоишь?! - бешено заорал на мага Эдрик - Бегом сюда! Вот ведь досталось на мою голову сокровище... Бегом, я сказал!!!
   Равен очень хотел сохранить хоть подобие уважения к себе, потому пошёл медленно, с достоинством. Но оглянулся, увидел спешащих наперерез двоих разбойников с жуткими рожами, взвизгнул по-бабьи и бегом ринулся под защиту мечей. Встал, прислонившись к их спинам и вытащил из ножен свою ландскнетту...
   -Ты хоть сражаться ей умеешь? - безнадёжным голосом спросил Мстислав, поглядев на его дрожащие руки - Ну хоть самую малость!
   -Зато он волшебник хоть куда! - гордо возразил Эдрик, и сразу же заорал так, что Равен подпрыгнул на месте и чуть не выронил свой меч под ноги - Чего надо-то?! Идём, никого не трогаем!
   Довольно густая цепь разбойников расступилась и внутрь круга вошёл высокий, явно не слабый муж. Не очень молодой, но и не старик, лет сорок может быть... Был он, как и все его люди, одет в лёгкую кожаную куртку с нашитыми на неё медными и железными кольцами, в руках держал франциску, да на поясе имел короткий меч - скраму. Маленькие, вроде бы серые глаза его смотрели пристально и зло, да и всё лицо источало злобу и торжество.
   -Вчера кто-то убил десять моих людей! - холодно и спокойно сообщил он - Я - Литор, король этого леса, я не позволю, чтобы такое происходило впредь... Тем более, чтобы моих людей жгли огнём! А тех, кто нарушил мои установления, я примерно накажу. Где маг?
   -Тупой! - сквозь зубы проронил Эдрик - Не видит, что ли?..
   -Слышь, маг, пора бы уже действовать! - так же негромко сказал Мстислав - Колдани что-нибудь, да и начнём уже, с Богом!
   -Не могу! - жалобно проблеял бедолага Равен - Я ещё ночью все силы выпустил!
   -Тьфу ты! - сплюнул сердито Мстислав - Эти мне маги... Берём как-то горный форт. Ну, мятежники там засели. Горы. Осадные машины не протащить. И маги под боком - волшебная дюжина легиона! Ну, мы к ним - составьте мол заклинание, да ворота нам вынесите!
   -Ну? - ухмыльнувшись, спросил Эдрик, предвкушая уже ответ.
   -Что - ну?! - недовольно передразнил его Мстислав - Одну створку еле сбили, да потом ещё и спасибо требовали! Так мы им такое спасибо сказали, до сих пор небось икается!!!
   -Тогда пошли! - предложил Эдрик - Чего его ждать-то?
   Дальше всё было настолько красиво, насколько и страшно. Гардар и нордлинг без воплей, без криков прыгнули в разные стороны и их мечи замелькали, подобно косе Анку, посланца смерти...
   Разбойники, при всём к ним уважении, не воины. Их было много, не меньше тридцати, и все почти имели какое-то оружие. Ну, меч там, копьё или дубину. Ещё неизвестно, что в подобных руках страшнее - меч или обычная, но тяжёлая и большая дубина! Два напавших демона смерти - варвары и язычники, сделали любое оружие бесполезным. Редкий разбойник успевал нанести удар, ещё реже удар хотя бы достигал цели... Чаще всего соперники падали им под ноги раньше, чем успевали понять, что же собственно произошло...
   Норлинг брал яростью и быстротой. Он был действительно быстрее и легче гардара, потому его бой походил на движение вихря по лесу. Где вихрь шёл, оставались только поломанные "деревья". И уже ни одному не приведётся встать... Гардар был помедленнее... наверно. По крайней мере шёл он неспешно. Его огромный меч обрушивался на врага с ужасающей методичностью и ему очень редко доводилось наносить больше одного удара. Ну не соперники это были для сотника гвардии, не соперники!
   Равен довольно долго топтался на месте, не зная, к чему себя приложить... На него набежал было какой-то очумелый, весь окровавленный разбойник. Равен радостно завизжал, замахнулся на него ландскнеттой... Разбойник, похоже, так и не понял, чего от него хотел чудной маг, промчался мимо, как одуревший тарпан, чтобы почти сразу нарваться на короткий удар гардара и лишиться головы...
   Ну, нет. На подобное развитие событий Равен согласен не был. Он быстренько отыскал наименее затратное заклинание и метнул его в самую гущу врагов. Туда, где сражался в окружении Эдрик... Всё же немного не рассчитал, вложил многовато силы и можно представить себе изумление и испуг викинга, когда прямо перед его лицом, расколов предварительно надвое ближайшего разбойника и разметав по сторонам его внутренности, возникло и тут же рассыпалось в прах окровавленное ледяное лезвие.
   -Ты там, маг хренов!!! - в ужасе заорал Эдрик - Спасибо, мне помощь не нужна! Я ещё жить хочу!
   Он, разумеется, отвлёкся, чуть не получил по шлему, озверел и пошёл махать во все стороны с удвоенной силой... И вдруг оказалось, что сражаться-то уже и не с кем. Эдрик стоял посреди дороги, весь забрызганный кровью, мозгами и чем-то ещё, пахучим и неприятным, какой-то слизью... Вокруг лежало то, что совсем ещё недавно было людьми, человеками... Трупами ЭТО назвать не поворачивался язык...
   Самое обидное, что пока Эдрик любовался трудом рук своих, в уши его прорвался холодный, совершенно спокойный голос гардара:
   -Ты сдаёшься?
   И ответ, сказанный без сомнения голосом того вожака, Литора:
   -Да, сдаюсь, сдаюсь!
   -Он - мой!!! - заорал, почти завизжал Эдрик - Мой, мой, мой!!! Ты только потому взял его, что я связал боем всю его банду! Отдай мне его, Мстислав!
   -Да забирай! - пожал плечами тот, на удивление чистый после такого жёсткого боя, в котором он, кстати, свалил ничуть не меньше врагов - Нужно мне это... дерьмо!
   Обрадованный норлинг взревел весело, бегом догнал своего коня, между делом ушедшего пастись на ближнее поле и вскоре прибежал с верёвкой. Дальше он действовал с ещё большей сноровкой - умело сделал петли, надел одну из них на ногу, потом перекинул верёвки через самый крепкий и высокий сук, до которого сумел добросить. Скептически оглядев свою работу, он вздохнул с явным сожалением, но видно было - торопится. Эдрик набросил вторую петлю на руку, что-то где-то потянул, подтянул... Дико вопя и мотая свободными рукой и ногой, Литор повис в воздухе на высоте буквально одной пяди от земли. Его тяжёлое тело тянуло его вниз, но верёвки крепко врезались в мясо и держали мёртво.
   -Ну, вот! - ухмыльнувшись, жёстко и весело сказал Эдрик - К вечеру у него застоится кровь в руке, к утру если и отвяжут, там уже яд будет! Помрёт в муках! А до того, если очень повезёт, птицы ему глаза выклюют... Жаль только, он к тому времени сознание потеряет!
   -Кровожадный ты! - с укором сказал Равен.
   -Я?! - возмутился норлинг - Я справедливый! Мстислав, хоть ты скажи!
   К удивлению и возмущению мага, гардар поддержал своего былого соперника и они чуть ли не в обнимку дошли до коней, шумно и весело вспоминая перипетии минувшего боя, хвастаясь особенно удачными ударами... Один из ударов Мстислав даже показал, долго и старательно объясняя викингу каждое движение. Потом они о чём-то переговорили, рассмеялись и разом повернулись к Равену:
   -Эй, маг, поспеши! Всё вино выпьют, прежде чем ты дойдёшь до коня!
   -Какое вино? - тупо спросил Равен.
   -В корчме! - терпеливо объяснил Эдрик - Наш гардар говорит, здесь корчма рядом, называется "Ломаный Грош"! Она очень удачно расположена, надо признать!
   -Чем же это удачно? - угрюмо поинтересовался Равен.
   -Тем, что находится на дороге! - удивлённо объяснил Эдрик - Мстислав говорит, там добрый эль и даже хорошее вино встречаются! Пойдём, выпьем за встречу!
   Равена, похоже, никто не спрашивал. Унылый и полный самых мрачных предчувствий, он сел в седло и чалая лошадка потрусила следом за воителями. Хотя Равен ехал на некотором отдалении, он прекрасно слышал весь разговор воинов. Конечно, пропесочивали ленивых и занудных магов, которые ничего не умеют, а денег дерут всегда выше всякой меры!
   Нет, надо было всё-таки Рэту уступить! Не создан он, Равен, для такой жизни...
  
   Равен ещё больше убедился в своей оторванности от мира людей, когда они ввалились в корчму. Ввалились весело и шумно, так что не обратить на них внимание было просто невозможно...
   -Хозяин! - оглушительно позвал корчмаря Мстислав - Вина и еды твоим лучшим гостям!
   Народу в корчме было много, здесь вообще редко были пустые места, но хозяин, старый корчмарь Терри, прозванный за свою любовь к мелкому обжуливанию клиента Лгунишкой, рванулся к новым гостям, словно на пожар. Глазом он обладал острым, умом быстрым... Доспехи императорского гвардейца, коричневый балахон мага и одеяние норлинга он заметил сразу. И решил, что раз уж собралась столь странная компания, не грех обслужить её в лучшем виде.
   -Стури, Олли, бегом, обслужите новых гостей! - заорал он - А вы, лоботрясы, освободите для них лучший стол! Это не простые гости, столичные! А впрочем, лучше я сам подойду...
   Гардар, впрочем, без помощи корчмаря освободил стол. Совсем не тот, который ему намечал Терри, зато удобный для обороны - в углу, вдалеке от окон и дверей. Он не угрожал сидевшим там пьяным вилланам, даже не разговаривал. Просто встал перед ними, заложив большие пальцы рук за ремень и нависал ровно столько, сколько нужно было, чтобы они поняли свою ошибку и испарились... Мстислав уселся спиной к стене, прислонив рядом с собой меч и секиру и оставив спутникам места по бокам от себя
   -Побольше света, корчмарь! - рыкнул Эдрик, усаживаясь справа - И давай, поспеши с пивом! У меня в брюхе - пожар! А в горле пыль першит. У меня очень нежное горло, оно не терпит сухости!
   Корчмарь - рука с полотенцем изогнута, спина наклонена, замер перед ними в ожидании заказа.
   Мстислав, всегда помнивший своё первое появление здесь, с самым невозмутимым выражением на лице начал:
   -Значит, так! Принеси-ка нам сковороду мясной запеканки с земляной грушей. Пить - по кружке местного пива, на закуску - яблок... Всё!
   С самым кислым выражением на лице, какое только можно себе представить, гости оказались бедны и заказали самый минимум, Терри начал разворачиваться. Про себя он уже решил, что сам сюда ничего не принесёт. Ишь ты, яблок на закуску! Ему такое сказать, ему!!!
   -Стой, куда это ты! - раздался нервный голос норлинга - Пошутил он, пошутил!
   -Эдрик, деньги не мешает поэкономить! - наставительным тоном возразил ему маг - Я уверен, что у этого достойного корчмаря даже обычная запеканка вкусна. А пиво... Местное пиво, несомненно, не уступает даже Ассанскому!
   -Ладно, Эдрик, не кипятись! - вступил в разговор Мстислав - Корчмарь, поросёнка с кашей - побольше и посочнее! Да чтобы ещё утром бегал! Три куропатки с винной ягодой, суп, мясной пирог с телятиной... Твой знаменитый неси, с брусникой!
   -Чем запивать будете? Я бы порекомендовал...
   -Я знаю, что ты посоветуешь, Терри! - одёрнул его Мстислав - А нам неси эля - Тёмного Ассанского для меня, Горького для норлинга, Медового для мага. Ну и вина... Что там ты хотел посоветовать?
   -Такому знатоку!.. - с поклоном сказал Терри - Мне стыдно было бы советовать что-то, кроме знаменитых и проверенных сортов... Тем не менее! Конечно, я могу принести Данарского Медка, вино славное и как раз для настоящих мужчин. Но вот тут мне привезли бочонок... Местной выдержки, врать не буду. Но вкус! Но букет!..
   -И за сколько продаёшь? - заинтересовался Равен.
   -О, самую малость! - лукаво возразил Терри - Золотой за кружку!
   Трое переглянулись... Золото за кружку - стоимость самого лучшего вина. Того же Данарского Медка...
   -Ладно, неси бутыль! - подумав, махнул рукой Мстислав - Но и медок - тоже неси!
   ...Спустя всего час, самое большее - два, оба, и гардар, и норлинг были мертвецки пьяны и пели гвардейскую застольную:
   Сдвинем, братцы, чарки дружно!
   Веселиться час настал.
   Песни петь и девок лапать,
   Пока бог нас не прибрал...
  
   Мы потом в его дружине
   Отпируем как-нибудь
   А сейчас в корчме вонючей
   Пьём за жизнь и смертных путь!
   Кто бы ни был нам соперник,
   Победим и в прах сотрём
   Надо будет - на оружьи
   Надо будет - перепьём!
  
   Кто там наших девок лапал?
   Все давно уже мертвы!
   Кто кошель пытался сцапать?
   Отыщи свои персты!
  
   Сдвинем, братцы, чарки дружно!
   Веселиться час настал.
   Песни петь и девок лапать,
   Пока бог нас не прибрал...
   Песня была разбитная, немного нескладная и философская. Мол, мы потому и веселимся без меры, что не знаем, когда завершится наш путь по земле...
   Равен выслушал всю песню, до последней строки, но настроение ему она не подняла. Скорее наоборот. Глотки у певунов пересохли и настал черёд их поскорее смочить...
   Мстислав один за другим обследовал четыре кувшина из-под Тёмного Ассанского, лучшего на его взгляд эля. Ни в одном из них не оказалось ни капли. Как и в двух кувшинах из-под нового вина, как и в кувшине, где когда-то был Медок... Впрочем, на столе не было уже и закуси. За первой волной еды, когда были сметены в миг и поросёнок, и куропатки, и вкусный и ароматный, наваристый суп, последовала вторая. Лишь на третьей, когда на стол были поставлены жирные сазаны в сметане, норлинг слегка уступил гардару. Мстислав же, казалось, готов был есть ещё столько же.
   -Корчмарь!!! - оглушительный рёв Мстислава поднял на ноги половину посетителей - Корчмарь, ещё пива и поросёнка... мне. Эдрик, ты будешь?
   Эдрик, уже не способный связно выражать мысли, мотнул головой и чуть не упал.
   -А ты, маг?..
   -Нет! - ответил Равен и икнул - Хотя, может быть пива...
   -Корчмарь, пива вдвое!..
   Терри самолично обслуживал этот стол, но сейчас его терпение близко было к своему естественному концу. Так уж выходило, что обычно и в пиво, и в вино корчмарь без зазрения совести доливал воды. Немного так, чтобы себе выгоды прибавить... Сегодня, хоть и опьянели они уже довольно сильно, Лгунишка не посмел даже капнуть воды. И поросёнка отобрал самого лучшего, самого свежего. И ветчину, пироги и птицу с рыбой нёс на стол только свежайшую. Он вспомнил этого гардара, вспомнил и всё, что было с ним связано... Лучше не испытывать его терпения вновь!
   Меж тем, Эдрика окончательно сморило, он с оглушительным треском рухнул головой в деревянную мису из-под куропатки, в неё же и захрапел. Равен был ещё крепок, про Мстислава же сложно было что-то сказать. Его бритая по гардарскому обычаю голова с единственным клоком волос - оседлецом посредине блестела в свете факелов, глаза были полуприкрыты, но сидел он ровно... Может быть потому, что сзади его подпирала стена...
   -А что там за лестница? - спросил Равен внезапно, после того, как молчать ему просто надоело - Вон там, в дальнем конце зала!
   -Ах, это! - ухмыльнулся Мстислав, что-то вспоминая со всем удовольствием - Там у него комнаты... когда-то были! Ну, там если какой путник устанет от одиночества, или кому надоест жена... Служанок видишь?
   -Ну, вижу! - заалел лицом Равен, которому давно уже приглянулась одна из них, совсем ещё юная и не такая грубая и огромная, как другие - Там даже красивые есть!
   -Ты про Матильду? - ухмыльнулся гардар, плотоядным взглядом раздевая улыбнувшуюся ему Матильду - М-да, хороша, стервочка! Почти как пять лет назад!
   -Пять лет назад она была ещё малюткой! - возмутился Равен - Не хочешь же ты сказать...
   -Да? - удивился Мстислав - Да нет, навряд ли! Говорю ж, она не изменилась... Хочешь позабавиться? Золотой за час, и она - твоя! Пользуйся, не стесняйся!
   Равен покраснел и отвернулся, сердито надувшись. Всегда обидно, когда о твою розовую мечту вытирают со всем старанием грязные сапоги...
   -Да не стесняйся ты! - от всей души рассмеявшись, воскликнул Мстислав - Право, какой ты! Матильда, подойди-ка сюда!
   Матильда, та самая златовласка, которая так приглянулась Равену, оглянулась и, широко улыбаясь, подошла. Чем и развеяла самые последние иллюзии мага... Она встала, опершись руками на стол, причём тяжёлая и полная её грудь так отдавила лиф, что готова была выскочить наружу. Равен, обалдевший, впился в неё взглядом и не мог найти силы, чтобы отвести...
   -Чего тебе, гардар? - улыбаясь, спросила Мстислава девушка - Никак сладкого захотел? Так я по старой памяти...
   -Не я - он! - возразил Мстислав, тоже улыбаясь - Я бы, конечно, сам не против... Но на кого тогда этого пьяницу оставлю! Его ж тут любой комар обидит!
   -Ну, если он хотя бы вполовину таков, как ты... - с сомнением оглядев хрупкого Равена, протянула Матильда - Тогда будет бесплатно!
   -Он - маг! - ухмыльнулся Мстислав, дьявольски сверкая глазами - Попроси его как следует... как ты умеешь, и он сделает из тебя совсем девочку! Сможешь, Равен?
   Равен вряд ли его слышал. Он, повинуясь завлекающему жесту красавицы, как во сне встал из-за стола и пошёл за ней, не чуя ног, с трудом держась на ногах. Уши и щёки, впрочем, пылали ярко огнём, ему казалось, что каждый мужчина в корчме смотрит ему в спину с презрением и завистью...
   Лестница оказалась скрипучей и узкой, Равен дважды цеплялся за гвозди, торчащие из ступеней краем балахона, раз споткнулся и чуть не сверзился... Но вот уже и дверь. Приоткрытая, с тянущейся из-за неё к лестнице узкой и неяркой полоской света.
   -Да входи уже, холод же идёт! - раздался слегка раздражённый голос из-за двери - Скорее, милый!
   Равен, робея и лихорадочно вспоминая, что говорят в таких случаях женщине, вошёл. И замер в дверях, окончательно превратившись в соляной столб...
   Матильда не носила лишней одежды, почитая её при своей работе просто лишней. Потому, скинув юбку и рубаху она осталась голой...
   -Ты что, женщину никогда не имел, мальчик? - насмешливо спросила она Равена - Так ты не бойся, я не кусаюсь... Ну признайся, не имел?
   -Ну почему же! - стараясь вновь не покраснеть, возразил Равен - Я...
   -Ладно! - поняв трудноту мага, тихо и зовуще сказала Матильда - Иди ко мне, сейчас узнаем правду!..
   Равен шагнул вперёд с тем же отчаянием, как если бы бросался в ледяную воду...
   А в общем, в этом нет ничего страшного!
  
   Мстислав не заметил, как прошёл ещё час. Маг что-то задерживался наверху, но гардар, поразмыслив, решил предоставить ему ещё времени. Сварог их знает, магов, каково у них в этом плане! Глядишь, в чёрном теле вынуждены себя содержать...
   Что до Эдрика, он продолжал храпеть. И глядя на него, гардар сам испытал желание заснуть. Глаза слипались, словно он не спал несколько дней. На самом деле, он ведь совсем недавно очень хорошо поспал! Пару часов!
   Глаза всё-таки закрылись, всего лишь на миг... Но когда Мстислав вновь открыл их, они были уже не одни. Около спящего Эдрика на скамью присел какой-то невзрачный, темноволосый человечишка и спокойно, даже не глядя на гардара, резал с пояса кошель, туго набитый разбойничьим золотом.
   -Эй, ты чего же это делаешь? - тихо, зловеще сказал Мстислав, поднимаясь во весь свой огромный рост и для верности обнажая верный меч - Ты что ж это у честных людей кошели режешь?!
   -Вовсе я и не режу! - даже не вздрогнув, возразил вор - Сижу себе, никому не мешаю!
   Может быть, за столь спокойный ответ, Мстислав и простил бы вора, не стал бы его хватать или бить... В конце концов, каждый так зарабатывает свой хлеб, как умеет... Но тут очнулся Эдрик. Неизвестно как, но он моментально понял, что происходит, обрезанный ремешок кошеля подтвердил его худшие опасения... Который уже раз за вечер многочисленные посетители корчмы были подняты на ноги бешенным криком из дальнего угла...
   -Убью! - Эдрик вскочил на ноги, словно и не пил, схватил вора за грудки и пару раз встряхнул. Может быть, он и остыл бы, но взгляд на пустой кувшин из-под пива усилил его ярость. Если б этот гад украл бы его золото, он, проснувшись, оказался бы без свежего пива!!!
   -Ах ты ж сволочь! - выдохнул он и со всего размаха впечатал свой тяжёлый кулак прямо в морду вора. Тот, не издав даже звука, улетел куда-то в зал, судя по грохоту, врезавшись в чей-то стол и либо опрокинув, либо разрушив его. Среди посетителей поднялась суматоха, а кое-где уже и ставки делали, явно уверенные, что дело одним ударом не обойдётся и грядёт великий мордобой...
   По просветлённому лицу Эдрика, то же самое понял и Мстислав. А Эдрик не тратя времени на пустые угрозы, молодым горным козлом перемахнул через стол и ринулся в зал. Тяжело вздохнув, гардар пошёл следом. Надо же хоть кому-то обладать трезвым умом... Но где же этот чёртов маг?!
   Эдрик, меж тем, наслаждался каждым мигом драки. Наверное, как и многие его сородичи, как и Мстислав, считал, что пир без доброй потасовки - похороны... Получалось у него довольно неплохо... Вор, похоже потерявший сознание ещё от первого удара и, кстати, сломавший таки стол, летал под его ударами в разные стороны. Вместе с ним, сбитые предыдущими ударами, падали на пол блюда с едой, кувшины с вином, люди, ничем от брёвен не отличные...
   Действия Эдрика вызывали ропот. До поры до времени люд помалкивал, либо ворчал вполголоса. Эдрик был могуч и к тому же его облитая кольчугой фигура внушала вполне определённые мысли: об огромном мече на таком широком поясе, о готовности всадить его остро отточенное лезвие не только во вражеское пузо, но вообще в любое, находящееся в пределах досягаемости...
   -Ну, хватит, Эдрик! - поначалу примиряюще сказал Мстислав, увидев первые признаки надвигающейся грозы. У него было мирное настроение, драться, тем более со всей корчмой, не хотелось совершенно.
   Эдрик, разумеется, проигнорировал. Под его особо метким и сильным ударом, вор пролетел по воздуху шагов пять и приземлился точно посредине огромного стола. Снёс почти всё его содержимое на пол, разумеется... На полу, кстати, стало уже скользко и липко от разлитого вина и добавившегося в него пива. Да и запах поднялся одуряющий, пьянящий...
   -Эй, воин, уйми своего друга! - заорал один из сидевших за столом людей, по виду - медведь медведем - Слышишь, что тебе сказал Генрих Лесной Волк?!
   -Помолчи! - яро прорычал Мстислав, задетый за живое такой пародией на настоящего волка - И не вздумай соваться!
   Подхватив с ближайшего стола пустой на его взгляд кувшин, Мстислав быстрым шагом пересёк корчму и, прежде чем норлинг почуял неладное, с силой опустил его на макушку, рассадив недорогой глиняный сосуд вдребезги...
   Эдрик, окончательно добивавший беспамятного вора, на миг замер, словно прислушиваясь, откуда это взялся такой замечательный по чистоте звук. Обернулся, и Мстислав узрел на его лице искреннее изумление:
   -Ты?!
   -Я! - невозмутимо подтвердил гардар. И в следующий миг, получив неожиданный и очень сильный удар в челюсть, улетел точно в тот стол, где недавно успел побывать вор...
   Если вор, человек хрупкий и небольшой, стол лишь качнул, уронив несколько кувшинов да блюдо с остатками крупного кабанчика, то Мстислав наделал куда больше бед. По правде сказать, после его приземления, приземления огромной восьмипудовой туши, на столе вообще ничего не осталось. А столешница, сделанная из толстых, в треть пяди, досок, треснула точно под ним и удержалась лишь на нижней балке. Это окончательно переполнило чашу терпения лесорубов, занимавших этот стол, и тот самый, Лесной Волк, как он себя назвал, навис над Мстиславом с самыми кровожадными намерениями:
   -Ты!!! - на большее ему, захлёбывавшему яростью, не хватило сил.
   Мстислав не стал дожидаться, когда на него обрушатся эти огромные, пудовые поди, кулаки. Он ударил первым и ударил не честно, исподтишка всадив кулак в печень. Зато потом имел удовольствие лицезреть покрасневшую рожу внезапно окаменевшего торинга... Легко сбросив с себя потерявшего всякую способность двигаться лесоруба, Мстислав встал и тревожно глянул на Эдрика. Вроде и немного побыл рядом с ним, а характер вздорный узнать успел сполна!
   Эдрик мирно пил пиво из чужого кувшина, оперевшись на вмятого в столешницу хозяина и, похоже, считал дело завершённым. Его ударили, он ударил... даже переборщил чуть-чуть... О чём тут ещё говорить?!
   Иного мнения, похоже, были лесорубы. Их было десять человек. Десять здоровых, накопивших в лесу силу и злость мужиков. Против них - всего двое, с трудом держащихся от выпитого на ногах...
   -Ты! - прорычал всё тот же, похоже разучившийся в лесу толком разговаривать лесоруб - Ты!!!
   Мстислав развернулся уже, чтобы снова ударить, на этот раз окончательно дав понять, что драки лучше избежать... Над самым его ухом просвистел непонятный снаряд, оказавшийся кувшином и донышком врезался прямо в лицо Лесному Волку, лишив его гордости - роскошного, с орлиными крыльями ноздрей, носа. Самый умелый знахарь не сможет восстановить то, во что нос был превращён! Маг не сможет! Вообще никто!
   После этого, о каком бы то ни было примирении или хотя бы перемирии речь уже не шла. Лесорубы молча собрались по эту сторону стола и двинулись на одиноко стоящего гардара. Рядом тут же вырос обрадованный Эдрик с новым кувшином в руке.
   -О, наконец-то что-то настоящее, аж душа поёт! - и впрямь почти пропел он - Слышь, гардар, чур, половина мои! А то всё ты, да ты...
   Мстислав, который шутить расположен не был, недовольно возразил:
   -Одного ты уже свалил! Пятеро - мои!
   Оказалось, хватило на всех... Возмущённые поведением двух наглецов, на них ополчились почти все посетители. И даже могучему и не знавшему поражений Мстиславу пришлось туго. Впрочем, завсегдатаи придорожной корчмы - не соперники воину гвардии и сыну ярла. В четыре кулака взятые, они так и не смогли найти противоядие против мощи и умения двух варваров и были наголову разгромлены. Последних, зажатых в углу под лестницей, разошедшиеся Мстислав и Эдрик зажали там столом. Притом стол заклинило и он никак не желал шевелиться, как ни нажимали на него соперники...
   -Ну, вот видишь, мы победили! - радостно проорал Эдрик прямо в лицо гардару - Смотри, как здорово!
   -Очень здорово! - кисло протянул Мстислав, глядя ему за спину - И это, кстати, мне тоже очень нравится!
   Эдрик обернулся и в голос пожелал проклятому корчмарю утопнуть в собственной моче, после чего повеситься на ручке от ночной вазы. Корчмарь, которому предназначались все эти несомненно искренние и от всей души произнесённые пожелания, высунул голову из-за плеча высокого стражника, вошедшего перед ним и возвестил:
   -Настоящие гвардейцы себя так не ведут! - и взмахом руки указал на разгромленную корчму - Я к вам со всей душой...
   -Много ты понимаешь, как себя ведут настоящие гвардейцы! - с непонятным выражением на лице, протянул Мстислав - Сюда бы мою сотню...
   -Или мой хирд! - поддержал его Эдрик - А ещё лучше, и тех, и других... Три... Пять... Семь!.. Маловато что-то!
   -Молодец, считать умеешь! - одобрил Мстислав - Ты постой тут немного, я схожу за нашими мечами!.. Хм...
   -Только не говори, что разучился ходить! - встревожено обернулся Эдрик и тоже хмыкнул - Ну, и где этот хренов маг? У нас мечи и вообще всё оружие отобрали, а его как нет, так и нет!
   -Их не семь, а двенадцать! - дружелюбно улыбнувшись командиру дозора, толстому и немолодому стражнику, сказал Мстислав - Ну и добре, так честнее! Поровну на каждого...
   -Я бы не отказался отдать половину своих этому бездельнику, Равену! - рыкнул Эдрик - И куда только он запропал?! Навязал Сервелий на наши головы!
   -Ты помалкивай! - опасливо напомнил гардар - Дело-то тайное!
   -Да я молчу... О, началось!
   Стражники, куда как напуганные абсолютным спокойствием двух приятелей, начали надвигаться на них, выставив вперёд короткие острия копий и явно опасаясь приближаться.
   -Ам! - ухмыльнувшись, сказал одному из них, совсем ещё юному мальчику, Эдрик - Не подходи ко мне, я серый волк! Я тебя съем!
   Обиженный таким пренебрежением к себе стражник, разумеется, сделал шаг вперёд. Он даже копьём размахнулся... Ну, и улетел под ноги приятелям, а вооружённый обломком копья Эдрик немного виновато сказал:
   -Я ж говорил: не подходи! А ты не послушался!
   Дальше началась очередная замятня. Эдрик и Мстислав довольно быстро заполучили какое никакое, а оружие но стражников убивать им стало жалко. Люди всё ж подневольные, да и вины на себе оба гуляки чувствовали слишком много... В конце концов, Эдрика сбили с ног и начали избивать лежачего. Похоже, норлинг довольно быстро потерял сознание, потому самые болезненные удары минули его. Рванувшегося ему на выручку Мстислава вязали куда осторожнее, на нём повисло сразу полдюжины стражников и то он прошёл почти до тела Эдрика, но там силы оставили его и он рухнул, словно медведь под весом своры хортов... Взяли и лесорубов, и многих простых посетителей. И шумно благодарившего спасителей корчмаря... А под конец, когда довольные стражники утёрли лбы после праведного и тяжкого труда, наверху заскрипели половицы и на галерею вышел усталый, но очень довольный и даже просветлённый человек в коричневом балахоне. Равен, а это, разумеется, был он, выглядел немного не в себе, а его вопрос поставил в тупик всех сразу: и стражников, и повязанного Мстислава:
   -А что здесь за шум?..
   Он так и стоял, тупо смотря по сторонам и не обращая никакого внимание на шипение и знаки, подаваемые Мстиславом, пока его не подбили снизу метким броском табуреткой. Перекувырнувшись в воздухе, маг рухнул прямо на пол и тоже потерял сознание...
   Вор, из-за которого всё началось, словно в воздухе испарился.
  
   Пребывание в тюрьме никогда не бывает приятным. Здесь же, вдалеке от столицы, тюрьма больше напоминала хлев или гардарский поруб - обычный деревянный дом, низкий и холодный, с одним небольшим и низким помещением, в котором было холодно и дурно пахло. Впрочем, неудивительно, так как ходить по нужде пленникам приходилось здесь же, и никаких особых мест для этого сделано не было. Судя по вони, оглушавшей прямо от двери, "гостей" для поруба хватало всегда...
   Единственным, кого мучила эта вонь, был Равен. Гардар, хоть и был в сознании, виду не подавал, Эдрик по прежнему оставался без сознания. Его крепко избили, и трудно было взглянуть на его лицо без содрогания...
   -Странно! - первым нарушил молчание Мстислав - С меня даже кольчугу не сняли... И императорскую грамоту не отняли... Даже не связали толком, разве что руки...
   Равен хотел бы пожаловаться, что ему ещё хуже, что он хочет пить и по нужде, но ему всё равно не удалось бы этого сделать. Прознав в нём мага, его на всякий случай крепко связали, заткнули рот и, как он сам слышал, настрого запретили давать ему пить что бы то ни было. До поры, как туманно добавил начальник стражи...
   -Странно всё же! - заметно раздражаясь с каждым мигом пребывания в порубе, проворчал Мстислав - Могли бы и пошевелиться уже! Я - императорский дружинник, и не подлежу ничьему более суду, кроме как самого Теодора!
   -И что это изменит? - внезапно раздался искажённый болью голос Эдрика - Тебя, может быть, отправят в Торгард. Ну, мага в тюрьме продержат, или вообще под зад коленом выпинают... если он будет умён и соврёт, что нас не знает вовсе! А что со мной? Повесят на первом суку! Я ведь - норлинг, гроза побережья и оринг!
   -Это возможно! - после некоторого размышления, неохотно признал гардар - Я, конечно, постараюсь...
   -У меня - Императорская Печатка! - мрачно обронил Мстислав - Если бы только добраться до местного графа или хотя бы фохта... Всё бы пошло куда как лучше!
   Словно бы слова гардара были услышаны! За дверью раздался приближающийся шум шагов, заскрипел засов... Эдрик в углу заметно напрягся, ибо последний раз, когда сюда заходил тюремщик, ему вновь досталось по рёбрам. Одно, кажется, даже сломалось...
   Внутрь вошло не меньше дюжины воинов, сразу стало тесно и душно. Тюремщиков или стражников, впрочем, среди вошедших заметно не было. Все дубы, один к одному, в добрых кольчугах и с заряженными арбалетами наизготовку. Половина или чуть больше сразу же были нацелены на мага, остальные - на гардара. Норлинга, который и впрямь был избит до потери сознания, в расчёт, похоже, не приняли. Да он сейчас и не настаивал на этом, с трудом шевелясь...
   Арбалетчики чуть расступились, и внутрь их полукруга, прямо к магу, подошёл высокий, худой как щепка человек в коричневом балахоне ученика мага. Он наклонился над Равеном, несколько мгновений осматривал его пристально, потом покачал головой и, поднявшись, желчным голосом произнёс, обращаясь к кому-то, стоявшему за спинами дружинников:
   -Мессир граф, Ордена не будут иметь к вам претензий. Этот маг - ученик, адепт одного из внеорденских, но легальных магов высокой ступени. Правда, не гильдейский... Я бы, впрочем, советовал прекратить его мучения!
   -Я бы сам этого хотел! - ответил тот, кого назвали графом, из-за спин своих воинов - Но я не хочу, чтобы пострадал ещё хоть один мой человек. Эта троица разнесла в щепы лучшую корчму на моей земле, отправила по лечебницам три с лишним десятка... трое вряд ли когда снова встанут! Я не оправдываю моих людей и не спорю, что легальный маг не должен находиться в таком состоянии... Но мои люди, в то же время, вовсе не желали быть сожженными магическим огнём! Или растворёнными в кислотном облаке... Ну, не мне вам объяснять! Я и привёл вас сюда, чтобы вы помогли мне лишить его силы. Я знаю, это возможно!
   -Разумеется, мессир! - невозмутимо согласился адепт - Но это стоит...
   -Неважно, сколько это стоит! - решительно оборвал его граф - За деньгами, как всегда, придёте к моему казначею! А пока - действуйте!
   Пожав плечами, маг отцепил с пояса какой-то мешочек и начал в нём ковыряться...
   -Эй, ты чего это делаешь?! - вскочил на ноги Мстислав - Только попробуй, только тронь его!!!
   -О, не стоит беспокоиться! - успокаивающе пробормотал маг, продолжая что-то искать - Магический порошок, который я сейчас применю, не причинит никакого вреда вашему другу. Всего лишь лишит его силы на четыре вигилии... Надеюсь, мессир, этого времени вам хватит?
   -Несомненно! - с предельным вежеством в голосе ответил мессир.
   -Эй, граф! - окликнул его Мстислав - Слышь, поговорить надо!
   -Разговаривай вежливо с мессиром! - прорычал, замахиваясь арбалетом, огромного роста дружинник - Ты, гардарская свинья!
   Он явно хотел ударить гардара, но, кое-что прослышав про его деяния в корчме, поостерёгся всё же и пнул Эдрика. Тот, лежавший пластом, не смог защититься и его подбросило в воздух, а потом вырвало прямо под себя. Кажется, Эдрик вновь потерял сознание...
   -А тебе, сволочь, я руки оторву! - совершенно спокойно пообещал Мстислав - Мессир граф, извольте подойти! Мне надо поговорить с вами, с глазу на глаз!
   Маг меж тем посыпал сероватым порошком над лицом замершего в отчаянии Равена... Многим показалось, что порошок просыпался, излучая все цвета радуги, Равен вздохнул его, как не пытался уберечься... И ничего не произошло...
   -Всё! - встав с колен, сообщил маг - Четыре вигилии времени у вас есть!
   -Благодарю вас, молодой человек! - сказал, выходя из-за спин своих воинов, граф - Деньги, как я и сказал, у моего казначея! Он же, кстати, проверит и вашу грамоту. Вдруг у вас нет разрешения на лишение своих собратьев магической силы?
   По ненавидящему взгляду, брошенному магом на графа, каждому стало понятно, что казначей его сегодня не дождётся. А Равен тихо рассмеялся, освобождённый от пут и злорадствующий...
   -Какой же адепт имеет такое разрешение?! - тихонько прошептал он - Это тебе месть, незнакомый собрат! Следующий раз будешь умнее и поможешь мне!.. Ведь есть же у тебя кое-что ещё, кроме мули?
   Адепт ничего ему не ответил, и вышел, громко закрыв за собой дверь... Вослед ему нёсся невесёлый смех Равена...
   Граф, только что сохранивший в своей казне сотню золотых марок - сумму ужасающую воображение, был невысок, сухощав и почти полностью лыс. Разве что за ушами торчали небольшие венчики седых уже волос. Огромный нос далеко выдавался, служа разделительной линией между большими, близко и глубоко посаженными глазами. Характер можно скрыть, но узкие, в одну ниточку сведённые губы выдавали и упрямство, и подозрительности правителя здешних земель...
   -Граф Репек Донн! - сухо назвался он - Властью Господа и императора - правитель и наместник графства Донн! Кто ты, наглец в одежде императорского гвардейца... Где ты её украл?
   -Я, если ты ещё не ослеп от здешней вони, сотник императорской гвардии! - с плохо скрываемым бешенством возразил ему Мстислав - Командир Шестой сотни панцирной скары Первой, Удалой корунелы легиона склавинской гвардии "Золотые Драконы"! Если ты хоть раз слыхал про нас, уже не забудешь!
   -Слышал! - равнодушно ответил граф - Варварское мясо на убой! Сколько вас там, двадцать тысяч? Я много раз писал императору, что ему не следует столь опрометчиво доверять варварам. Все варвары - лжецы, коварные и подлые, не стоит тратить времени на их обучение хорошим манерам. И тем более бесполезно обучать их быть честными и преданными. Если уж Теодору мало нашей, природной гвардии, мог бы набирать базиликанцев! Они, по крайней мере, адепты истинной веры!
   В Мстислава было направлено шесть мощных арбалетов, только поэтому он сдержался и не бросился на спокойно, в глаза оскорблявшего его графа. Вообще же пока он не видел необходимости в драке, но внутренне торжествуя сказал:
   -Развяжите мне руки, я должен кое-что показать!..
   -Что же это? - саркастически приподнял тёмную бровь Репек - Очередной молодецкий удар? Боюсь, меня это не слишком интересует! Должен сказать, ваша судьба решена. Сейчас поздний вечер, да и дел у меня на сегодня ещё довольно... Завтра! Завтра на рассвете вас всех повесят. И не надейся, что твоя кольчуга и серебряная гривна сотника на шее заменят тебе повешение на более благородную казнь мечом или секирой. Для варвара у меня один сказ - петля! Боюсь также, что для мага у меня новости похуже. Поскольку Ордена не намерены защищать сего молодого человека, он также будет казнён. Но - через семь часов. До истечения обещанного нашим умником срока!
   Равен тихонько застонал, не видя никакого выхода.
   -Я уже сказал, развяжите мне руки, старый дурак! - с трудом сдерживая бешенство, сказал Мстислав - У меня - Императорская Печатка! Я здесь по воле императора, идиот!
   -Если б ты был благородного рода и наших кровей, я бы вызвал тебя на поединок! - пожал плечами граф - Но ты - чернь, да ещё и варвар, язычник! Твои слова лишь выражение твоего невысокого ума... Я не обижаюсь! А Печатка... Ещё один пункт моих обвинений! Ты украл столь важный и значимый документ! Достаньте мне её!
   Мстислав так глянул на двух рванувшихся к нему дружинников, что те на полпути споткнулись и замерли в смущении. Подвиги гардара в корчме могли на кого угодно произвести соответствующее впечатление. В том числе и на графских дружинников... В следующий миг они вовсе отшатнулись, а пальцы арбалетчиков побелели на спусковых крючках - верёвки на гардаре разъехались, словно из дерьма были сделаны, а не из лучшей гардарской пеньки. Не обращая на дружинников внимания, Мстислав полез под кольчугу и добыл оттуда шёлковый кошель с вензелем императора. Не обращая внимания на отвисшие челюсти дружинников, он извлёк оттуда небольшой квадратик - пергамент с оттиснутой на нём нерушимой печатью Теодора Третьего. Такой пергамент может в огне гореть и не сгорит... в воде, правда, утонет, но и там не сгниёт лет сто, если не более...
   Молча, с коротким поклоном, гардар протянул этот квадратик - знаменитую Императорскую Печатку, прямо графу. Молча сделал два шага назад, показывая мирные намерения...
   -Благодарю! - невозмутимо сказал граф - Обвинение закончило сбор доказательств! Значит, маг, готовься! Через три вигилии твой час! Вас же ещё допрос ждёт! Я хочу знать, откуда у варвара - Императорская Печатка! Возможно, в Мраморном Дворце - заговор...
   -Я же сказал, мне её сам император дал!!! - взревел, отчаявшись что-то доказать, Мстислав - Ты, тупая лысая скотина! Коротышка без мозгов!!!
   Дальше пошли уже совершенно чёрные ругательства, но Репек вряд ли их слышал. Он, сохраняя достоинство, удалился...
  
   Молчание, повисшее в порубе после того, как его покинул последний дружинник и вновь лязгнул замок, можно было бы назвать гробовым. Но всё же это была не полная тишина. Ворочался от боли вновь очнувшийся Эдрик, почти беззвучно бил кулаком по колену Мстислав... На удивление спокоен был только Равен. Что удивительно, ибо он умрёт раньше всех...
   -Проклятье, какой же я идиот! - простонал вдруг Мстислав, схватив себя за оседлец и яростно рванув его, словно желая вырвать - Идиот, тупица, безмозглый баран!!!
   -Чего орёшь? - приподнялся на локте Эдрик - И без того голова раскалывается!
   -Я мог бы не отдавать Печатку этому лысому мерзавцу! - честно ответил Мстислав - Любой торинг, которому хоть раз суждено увидеть перед собой подобную вещичку, немедленно должен выполнить любой мой приказ! Любой! Стражник за дверью просто раскрыл бы её, прикажи я ему! А что теперь?
   -Теперь мы остаёмся без мага! - пожал плечами Эдрик - Придётся нового искать!
   Равен всхлипнул, но почему-то никто не поверил, что это - слёзы.
   -Мне кажется, мы его не потеряем... Верно, Равен?
   -Это не исключено! - осторожно ответил тот - Если всё получится так, как я задумал!..
   -Так действуй скорее! - зашипел на него Эдрик - Не думаю, что у нас много времени!
   -Мне много и не потребуется! - не задержался с ответом Равен...
   И впрямь, он не затратил сил, чтобы достать откуда-то из глубины своих просторных одежд небольшой, в мизинец ребёнка толщиной пузырёк и опустошить его... Передёрнуло Равена ощутимо, аж замутило. Но почти сразу за этим взгляд его прояснел и он пояснил довольно:
   -Работает однако!.. Это - противоядие против мули. Дорогое конечно, и жаль, что пришлось потратить единственный пузырёк почти что сразу... да и порошок был слабенький, на восемь часов его явно не хватило бы... Но уж тут либо жизнь, либо сохранение лекарства! Зато теперь я снова - маг!
   -Жаль, конечно... Тихо! - цыкнул Мстислав - Кто-то идёт!
   Дверь раскрылась осторожно, и первое, что увидели трое соратников - остро отточенные рожна копий. Их на всякий случай ещё и предупредили:
   -Будете дёргаться, утыкаем стрелами, как ежей! Не поможет и кольчуга на этом Волке!
   Мстислав, родившийся в Ярославском княжестве, где жили как раз Волки, встрепенулся:
   -Ты гардар, что ли?
   -Был! - отрёкся голос за дверью - Тур я! Теперь веру истинную принял, от рода отрёкся...
   -Изгой! - зло сказал, как выплюнул, Мстислав - Изменщик!
   -Тебе-то что? - удивился гардар за дверью - Ты ж Волк, ты ж самого великого рода, других небось и в грош не ставишь!
   -Не понимаю тебя, телёнок! - рассмеялся гардар - Какая мне разница, из туров ты, или из медведей? Да хоть ёж, мне-то что? Мы - одной крови!
   -Говори, говори... Выходите, давайте! На допрос к судье Артуру! Лучше б вам самим повеситься...
   Гардар и Равен быстро переглянулись. Ну, если судья хоть на мизинец похож на графа Донна... Эдрик не мог даже пошевелиться. Его пришлось выносить из узилища дружинникам.
   Их провели по длинному, тёмному коридору, лишь местами освещённому факелами, потом пришлось подниматься на второй поверх и вновь идти по длинным переходам... Пока перед ними не распахнулась дверь в широкий, с высоким потолком зал. Там было довольно много народу, в основном дружинники и челядь. Пришли посмотреть на действо...
   -Зачем нас сюда привели? - громко спросил Мстислав, пытаясь с самого начала понять, кто перед ним - Я - верный слуга императора Теодора и не могу терять времени на пустые представления! Я требую немедленно предоставить мне свободу, вернуть всё имущество и Печатку! То же самое касается и моих друзей, таких же верных слуг императора!
   -Ещё одно слово, когда я тебя не спрашиваю, и тебе вставят в рот деревянную грушу! - сурово оборвал его сидевший за единственным здесь столом человек - в отличии от графа - высокий, могучий телом и с такой рожей, словно он только и делал, что жрал да спал. Кстати, возможно, в этом и есть толика правды...
   -Вот ведь гад!.. - прошептал одними губами, полуобернувшись к Равену, Мстислав - Боюсь, если ты нас не выручишь, пощады ждать не приходится!
   -Чем могу - помогу! - так же тихо ответил Равен - Но многого от меня не жди. Противоядие силы не восстанавливает, а усталый маг - не маг!
   -Хоть мелочь какую-нибудь! - настойчиво повторил Мстислав - Ты мне дай хоть малый шанс, а уж я им воспользуюсь... Тут стражников - всего дюжина! Тьфу!
   -Если б ещё Эдрик был цел!.. - после некоторого перерыва, вызванного тем, что их отвели поближе к столу судьи, прошептал маг - Тогда бы мы им устроили новый Конец Света!
   -Ну, я думаю, как начнётся драка, он уж не останется в стороне! - ухмыльнулся Мстислав - Ты что, не понял ещё, кого в попутчики взял?!
   -Эй, варвар, я ведь сказал: молчать! - взревел, всё же расслышав что-то, судья - Эй, там, вставьте ему кляп!
   -Действуй! - шепнул Мстислав и развернулся навстречу приближающимся дружинникам. Ухмыльнулся, показав щербину между передними зубами - Ну, привет, телёнок! Ты, я погляжу, до тура ещё и не вырос!
   Огромный воин, вставший перед ним, чуть ли не впервые не уступал Мстиславу в росте. Был он настолько широк, что казался вдвое шире стоявшего рядом торинга. В руках, на железной цепочке, покачивался грушевидный кусок дерева - кляп.
   -Сейчас ты узнаешь, отросли ли у телёнка рога! - угрожающе прорычал он и сделал резкое движение вперёд, навстречу...
   -Рога? - под оживлённый ропот в зале переспросил Мстислав - Отросли, не сомневаюсь. И увесистые, гляжу! Ну, да мы сейчас их обломаем!
   Дальше вряд ли кто понял, что случилось. Пленный гардар вроде шагнул навстречу воину графа и там что-то произошло. Только вдруг закричал тревожно торинг, стоявший рядом с пленными. И замолк, рухнув с разбитой рожей на пол. А следом на него, окончательно похоронив под своей тушей, рухнул и воин-тур...
   -Давай же, маг, уже началось! - заорал Мстислав, пытаясь выдернуть из-под туши сородича, сейчас им зарезанного, тяжёлый меч-бастард - Давай, время не ждёт!
   Равен, который вообще-то тугодумно подбирал подходящее заклятье, засуетился и шарахнул первым, что пришло на ум... Зал взорвался зелёным пламенем Мёртвого Дождя!
   Равен замер. Мертвый дождь, заклинание тонкое и требовавшее времени на раздумье, вообще-то было ему раньше не по плечу. Сложные переплетения магических нитей, его связывавших, были доступны и по силам магу не ниже друида. Скорее даже волшебнику! Но ведь он, Равен, всего лишь адепт и даже друидом ещё не посвящён!
   Оцепенение Равена могло привести к самому плохому исходу из всех возможных. Всё-таки его Мёртвый Дождь был недостаточно мощен и длителен и люди, попавшие под его влияние, в большинстве своём выжили, хотя и пострадали сильно. Убитых было немного, ослепших - десяток или полтора. Остальные, обожжённые, ещё и обозлились ко всему прочему. Один арбалетчик даже вскинул своё оружие, явно намереваясь поквитаться... По спине его тёк поток всё на своём пути разъедающей магической слизи, но он в ярости не обращал на это никакого внимания, знай себе целился. И вдруг упал, даже не вскрикнув... За спиной его воровато огляделся черноволосый, худощавый человек, быстро отскочил прочь.
   Равен благодарно крикнул ему, но человек то ли пропустил мимо ушей благодарность мага, то ли сделал вид, что пропустил. В любом случае, он явно старался не показывать своего участия в сражении на любой стороне...
   У Мстислава всё развивалось куда веселей. Гардар, подхвативший с земли в пару к бастарду ещё один меч - поменьше, обычную спату, шёл по залу, словно посланец смерти. Впрочем, на него лишь поначалу бросались дуром, потом поняли свою неправоту и разбегались с воплями, кто куда. Выходило весело и шумно, ещё шумнее стало, когда в Мстислава стали кидаться скамьями, табуретками и вообще всем, чем в голову приходило... Гардар отмахнулся пару раз, чуть не отбив себе рука, догнал и примерно наказал парочку метателей, но ему это быстро надоело.
   -Уходим! - рыкнул он, пятясь обратно под крылышко не выглядевшего усталым мага - Вскрой-ка нам эту стенку!
   -Я тебе кто?! - взвился было Равен, но наткнулся на тяжёлый взгляд Мстислава и послушно взмахнул руками...
   Стену не слизнуло невидимым языком. Её не раскололо. Просто один кусок вдруг вынесло невидимым кулаком. Не слишком удачно - вся кровля просела, лишившись опоры нескольких венцов враз, зато быстро. Равен, впрочем, заметно побледнел и шагнул туда как-то замедленно...
   -Пошевеливайся, курица мокрая! - заорал на него неблагодарный гардар, взвалив Эдрика на плечо - Ну же, скорее!
   Равен действительно зашевелился, но стоило ему выглянуть в пробоину, как всякие силы оставили его и он довольно бездумно прислонился к покосившейся стене:
   -Я не могу! Тут высоко, а я высоты всегда боялся!
   Мстислав, помянув разом и светлых, и тёмных богов, Ящура и Велеса, Перуна и озорницу Ладу со всем её потомством, нынешним и будущим, швырнул в набегавших врагов подвернувшуюся кадку с неизвестным содержимым и заорал уже громче:
   -Там сено! Ты у нас зад имеешь худой, небось не до дна пробьёшь!
   Время выходило катастрофически. Последние клубы зелёного магического тумана рассеялись бесследно, и те, кого этот туман заставил ретироваться, вернулись обратно. Обозлённые, вооружённые и очень опасные...
   -Уходите! - раздался вдруг полный веселья, смутно знакомый Мстиславу голос - Уходите скорее!
   Одинокий человек, тот самый, что недавно помог Равену, вдруг словно взорвался. Из широких складок его тёмного плаща возникли короткая рапира - фальчиона и клинок, из которого разом выщелкнулись три лезвия - клингер, которым очень удобно ломать лезвия мечей и таких же фальчион.
   Мстислав не стал размышлять - давно уже отвык тратить время попусту в такие моменты. Он просто выпихнул заоравшего в ужасе мага в дыру, швырнул следом Эдрика... А вот сам задержался на миг:
   -Как же ты?
   -Уходите! - заорал на него незнакомец, по прежнему скрывающий лицо - Я сам разберусь!
   Ну, коль так просят... Мстислав не заставил себя ждать и выпрыгнул в дыру, приземлившись на сено мигом позже после того, как с неё слез Равен сам и стащил Эдрика...
   Приземление было болезненным. Затем - бегство в ближний лес, где им пришлось до темноты, слава Богам быстро наступившей, скрываться. Эдрик, раны которого болели всё сильнее и сильнее, стонал в бреду и вообще вёл себя совершенно непристойно. А где-то рядом сверкал сквозь деревья красный свет факелов. А где-то рядом жаждали их крови преследователи...
   Ночью сунуться в лес они всё же не рискнули...
  
   Мстислав, сидя у небольшого костра, в лицах представлял себе, как он вернётся обратно в Торгард и скажет императору, что выполнить его волю не смог. Идти обратно не хотелось. Идти вперёд... С раненным, без доброго оружия и денег? Можно сразу повеситься, на ближайшем суку! Всё равно разницы никакой...
   -Что дальше делать будем? - спросил он Равена, когда мысли пошли уж совсем мрачные - Эдрику лекарь нужен, знахарь добрый... Мне - меч и конь мой! Да и твои снадобья большей частью забрали! Или нет?
   -Ну, знахарем Эдрику стану я сам! - возразил Равен и взялся за дело... Он довольно долго боролся с Эдриком, потом всё жен взмолился:
   -Помоги!
   Мстислав прихватил норлинга за руки, маг уселся на ноги и смог, наконец, толком его осмотреть. Вывод был куда лучше, чем ожидал гардар:
   -Ничего не сломано, хотя всё тело - сплошной синяк.
   -Ну и кости! - удивился Мстислав - Я бы после такого избиения пары рёбер точно не досчитался! А ему - хоть бы хны! Так ты что, можешь его вылечить?
   -Если кости не сломаны, так даже я могу! - раздался внезапно голос за спиной гардара...
   В следующее мгновение говоривший замер, боясь даже повернуться. Чужой меч, он тоже меч, и его лезвие сейчас было вплотную приставлено к кадыку новоприбывшего...
   -Ты? - внезапно удивился Мстислав - Равен, хочешь поглядеть на источник всех наших бед? Знакомься, этот вор так разозлил нашего северного друга, что тот устроил потасовку в корчме. Лучше бы он кошель потерял!..
   -Я тоже так считаю! - вежливо, хотя и немного нагло, согласился вор - Могу я присесть? Я с миром и помощью!
   Мстислав, бросив на кусты вокруг быстрый и острый взгляд, проворчал что-то вроде того, что места вокруг костра хватает и сел первый. Напряжённый, злой, положив меч на колени...
   -Я признаю, что немного виноват! - начал разговор чужак, в котором без особого труда можно было узнать базиликанца --Но всё же твой приятель, гардар, вёл себя совершенно глупо! Так же нельзя, в конце концов!
   Последнюю фразу он произнёс на родном языке Мстислава и тот от изумления распахнул глаза на всю ширь...
   -Откуда ты знаешь мой язык?
   -Я год жил в Гардарике, служил у князя-орла, в Артанском княжестве. Князь Твердослав, слышал про такого?
   Гардар промолчал, пристально следя за каждым жестом вора.
   -Меня зовут Юлий, среди своих прозывают Стриж, я не обижаюсь... Я - вор, член Тайной Гильдии. Как видите, я от вас ничего не скрываю! Я вижу, дело у вас не слишком весело идёт... может быть, какое-то время пойдём вместе?
   -Какое-то время? - угрюмо переспросил Равен - А зачем? Воровать ничего мы не собираемся, а какой из тебя спутник? Не знаю, не знаю...
   -Подожди! - оборвал его Мстислав - Что тебе до нас? Эдрик тебя избил, я не вступился... Почему ты нам помогаешь?
   -Ну... Я ведь развлекался в той корчме. Денег у меня побольше, пожалуй, чем у вас. И серебро, и золото и даже камешки... Не с собой, разумеется, но и ужин попышнее вашего прямо сейчас заказать могу. Мне неприятно, что из-за моей шалости пострадали невинные люди. Вы, то есть. Я думаю, правильно будет, если я останусь с вами какой-то срок. А поднять на ноги норлинга я могу до следующего утра. Хотя это будет и не слишком приятная процедура!
   -Мы согласны! - за обоих сказал Мстислав - Ты можешь с нами идти... какое-то время. Потом наши пути разойдутся!
   -Хорошо! - пожал плечами Стриж - Мне приятно будет провести время в воспоминаниях... Ты бывал когда-нибудь в Артане?
   -Потом поговорите! - оборвал их Равен - Сначала помоги Эдрику!
   Несколько мгновений Стриж пристально рассматривал его, затем резко, уже начальственным тоном, велел:
   -Разденьте его! Догола!
   Ну, надо так надо... Раздели.
   Юлий довольно долго копался в своём обширном мешке, доставал и убирал разные банки, фляжки, колбочки, мешочки... Выбрал два. Осторожно, кончиком кинжала, перемешал содержимое и так же кончиком кинжала наложил по самой малости на самые большие ушибы и синяки.
   -Не хочу перебарщивать! - пояснил он, видя удивление на лицах гардара и мага - Это - сильнейший яд!
   -Так... Так ты так на тот свет Эдрика сведёшь!
   -Вот уж незачем! - фыркнул, явно обидевшись, Юлий - Спроси мага, он тебе скажет, что каждый яд, сам по себе - противоядие и лекарство. Этим, если переборщить, можно насмерть человека отравить... Умрёт в страшных муках. И это же - лучшее на Терре лекарство от спёкшейся под кожей крови - синяков, ушибов, ссадин... Посмотри на меня! Скажешь разве, что этот вот богатырь утром избил меня до смерти?
   Он и впрямь выглядел свеженьким, лишь кое-где проглядывали синяки. Но ничто ведь не проходит совсем без следов!
   Примерно пол-вигилии Юлий трудился в поте лица. Эдрик был очень сильно избит и на теле почти не оставалось живого места. А ведь главное было - не переборщить! В результате смазаны были лишь самые опасные ,на взгляд вора, места. Остальному предстояло заживать или самостоятельно, или под влиянием магии Равена.
   -Всё! - сообщил Юлий, промазав последнюю шишку на голове - Теперь, вигилии через две, он очнётся. Конечно, кое-что будет болеть... Но меньше и в меньших местах, чем сейчас!
   -Ну, садись, что ли к костру! - уже дружелюбнее предложил Мстислав - Извини, угостить толком нечем. Сами на голодное пузо спать ляжем!
   -Ну отчего же на голодное! - дружелюбно возразил Стриж - Тут одному виллану не нужно было...
   Тяжёлый мешок, второй из двух, что он нёс с собой, шмякнулся чуть ли не прямо в огонь.
   -Угощайтесь!..
   Мстислав, с отвычки трудно переносивший голодание длиной аж целых три вигилии, с радостным рыком вскрыл толстую ткань кинжалом и извлёк на свет божий свежий, утренний наверное, каравай хлеба, несколько сдобных лепёшек, стрелку подвявшего лука, поллдюжины яиц и кусок холодного мяса. Не слишком много на четверых, но уже что-то? О, а это совсем хорошо: фляга с местным элем!..
   Уселись есть, не дожидаясь пробуждения Эдрика, но честно отложив ему добрую долю, как больному, вернее - раненному...
   -Что делать-то дальше думаете? - поинтересовался Юлий, евший, как и полагается сыну патриция - Я понимаю, вы почти всё потеряли!
   Равен, забивший рот сразу и яйцом, и хлебом с мясом и луком, промычал что-то неразборчивое. А в следующий миг поперхнулся и вынужден был просить о помощи Мстислава...
   -Пойдём в замок! - ответил за него Мстислав, от души бухнув кулаком промеж лопаток - Мне без Шершеня лучше домой и не возвращаться! Да и вообще...
   Что именно вообще, узнать не довелось. Помешал Эдрик, у которого оказался богатырский организм...
   Норлинг вдруг с воем вскочил на ноги, голый и страшный, весь в тёмных и жёлтых пятнах синяков. Подпрыгнул на месте и вновь взвыл. Яростно начал чесаться, тут же издал дикий вопль... В общем, напугал всех леших в округе.
   -Эй, ты чего? - испуганно спросил откашлявшийся к тому времени Равен - Эдрик!
   -Да ничего особенного! - за него пояснил Юлий - Эта мазь не зря "жгучкой" зовётся. Кровь по жилам разгоняет, так и щиплется, жжётся - мочи нет!
   -А! - заорал вдруг Эдрик, видимо услышавший только самый конец - Чем вы меня тут намазали, мерзавцы?!
   -Вот так - всегда! - провозгласил Мстислав громко, ибо бояться Эдрика ему не было нужды - Стараешься, трудишься для человека, а он... как последняя свинья! В ноги кланяйся этому доброму человеку, он излечил тебя!
   -Излечи-ил! - откуда-то издалека, сквозь треск ломаемых сучьев, раздался ответный вой викинга - Да я его...
   Треск, грохот, вой, глухое ругательство... тишина...
   Равен вскочил было на ноги, собравшись на помощь... Но вокруг нависала ещё более тёмная и непроглядная после света костра темнота, а маг больше всего на свете именно темноты и боялся. Равен, сам стыдясь себя, сел... Мстислав же остался сидеть на месте, с аппетитом уплетая мясо с яйцом и шумно, большими глотками запивая еду пивом.
   -Раз Эдрик очнулся, через вигилию и пойдём! - сказал он, прожевав и сыто откинувшись на поваленное дерево за спиной - Он у нас после твоей "жгучки" вдвое злее будет! Как раз то, что надо, раз оружия нет!
   Тут рядом что-то вновь затрещало, издалека раздался голос Эдрика:
   -Маг, ты там не шарахни с испугу чем-нибудь! Я иду!
   -Ну, иди! - за смутившегося Равена разрешил гардар - Я тебя тоже не трону... пока!
   Эдрик вышел к костру смущённый, белея не тронутым северным солнцем телом и прикрываясь каким-то поздним лопухом. Главное - непривычно тихий.
   -Тебе чего, норлинг? - недружелюбно уставился на него Мстислав - Жизнь не дорога? Чего носишься, как вепрь перед случкой?
   -А они что, носятся? - занудно уточнил Равен.
   Мстислав растерянно почесал бритый затылок, но ответ не нашёл и раздражённо отмахнулся:
   -А мне откуда знать!
   Эдрик всё так же смирно оделся, подпоясался даже, и только потом уселся к костру и стал есть. Временами морщился, постанывал даже, да ощупывал языком зубы - проверял, все ли целы. Судя по тому, что рожа светлела с каждым мигом, боль отступала, а зубы все оказались на месте. Или, по крайней мере, не понесли серьёзного урона...
   -Как это мы в лесу оказались? - поинтересовался он после того, как от его порции еды и четверти фляги не осталось ни крошки и ни капли - Я вроде помню, нас из поруба куда-то потащили...
   -Было дело! - подтвердил Мстислав весело - Но тут наш маг как озвереет, как заверещит... Обделался, в общем. Ну, там все от вони и померли! А кто не помер, тех вон Стриж добил. Он - вор, он к вони привычный! Всё больше по подземельям, да по тёмным местам!..
   Стриж не обиделся, прекрасно понимая, что воин так тупо шутит. Ну не умеет он по другому, не научен жизнью! Такого научишь...
   Эдрик соображал медленнее. Он явно не мог понять, как это Равен, обделавшись, сохранил свои штаны в целости. А тот, обиженный, надулся и ничего не хотел объяснять...
   -Кстати, мы поутру собрались на дело! - всё так же весело сообщил Мстислав, которому поздний ужин явно пошёл на пользу - Будем брать на меч замок Донн! Стриж, видишь ли, говорит, там сокровищ - все башни под завязку забиты. И девки, девки там!.. Так ты с нами идёшь?
   -Ну... - тупо ответил Эдрик, ещё не зная, на что себя обрекает.
   -Тогда, как только Влесово Колесо прокатится до середины своего пути, выступаем! - глянув на небо, сказал Мстислав.
   Равен и Эдрик хором издали звук, очень похожий на стон. Стриж, тоже поражённый, благоразумно промолчал...
   Влесово Колесо, на которое указал гардар было уже в пяди от середины неба...
  
   -Ненавижу проклятых гардар! - тихим, бешеным шёпотом сообщил Равену злой и не выспавшийся Эдрик - И базиликанцев ненавижу, особенно воров!
   -Зачем ты так про Стрижа! - почти бесшумно зевнув, попрекнул норлинга маг - Он тебе жизнь спас!
   -Лучше бы я помер! - решительно возразил тот - Сидел бы сейчас в Вальхалле, пил бы брагу вместе с Херьяном и прекрасноволосой Фрией... Ел бы кабана! Так ведь нет! Я жив, валяюсь по уши в каком-то дерьме, его же жру и им же запиваю! Где этот хренов гардар? Где его носит?!
   -Здесь я! - раздался за спиной тихий голос Мстислава - И не ори! Тут, шагах в двадцати, какой-то стражник девку пользует. Стриж его прирезать решил... ну, и девку тоже, разумеется.
   -А девку за что? - спросил жалостливый Равен.
   -А чтоб меньше болтала! - кровожадно ответил Мстислав - Да и не девка она - баба в самом соку, мужатая поди! Раз по кустам прячется, значит, от мужа гуляет Не жалко!
   Равен раскрыл рот, да тут же и закрыт. Гардар говорил решительно и твёрдо, переубедить его всё равно не удалось бы...
   -Ты замок видел? - перебил его грустную мысль Мстислав - Эй, маг, очнись! Кого спрашиваю?!
   -Сам не ори! - огрызнулся Равен - Видел я твой замок. Только всё одно ничего не понимаю. Как ты его брать собрался? Он же неприступен!
   -Неприступных замков не бывает! - ухмыльнулся гардар - Любой замок имеет уязвимое место. Надо лишь его найти и использовать себе во благо, а защитникам во вред!
   -А есть у нас время его искать? - тревожно спросил Эдрик - День уже потеряли впустую!
   -А по чьей вине? - окрысился на него Мстислав - Не по твоей ли?!
   Эдрик угрюмо заткнулся...
   -Ладно... Ты стену заклятьем каким выбить можешь? Ну, как тогда, в зале?
   -Стены каменные? - мрачно спросил маг.
   -А какие ж ещё! - ухмыльнулся Мстислав - Самый лучший камень в округе, могу поклясться! И подогнан - один к одному, небось лично граф проверял, войдёт ли клинок!
   -Такой может! - поддакнул Эдрик и тут же обернулся на мага. Давай, мол, придумывай...
   -Ты помнишь ту историю, что рассказал тогда по дороге? - медленно спросил Равен, глядя в сторону от гардара - Ну, про форт в горах, что ваши взять не могли?
   -Мне ли его забыть! - воскликнул Мстислав - Крепкий был орешек, мою сотню там здорово потрепали. Правда, я не был тогда сотником...
   -Стены там тоже каменные были? - сухо продолжил допрос маг.
   -Каменные! - насторожившись, подтвердил Мстислав - Откуда в горах дереву взяться!
   -Они и не смогли бы выбить такие стены! - тихо сказал Равен - Я не знаю мага, который смог бы составить столь мощное стеноломное заклятье! Может быть, Учитель! Ещё два-три мага... Вряд ли больше... Дерево ломать умеет каждый. Оно - живое, потому его поняли и научились убивать - быстро и легко. Камень - мёртвый и холодный. Маги не могут его толком понять! Хотя скалы ломают... А стены - нет! Стены сломать не могут! Так что те потери... их не избежать было всё равно. Никто бы не помог твоим воинам!
   -Обрадовал! - угрюмо протянул Мстислав - Ну и ладно, что-нибудь другое придумаем!
   Он внезапно вскочил на ноги, меч сверкнул в лучах восходящего Коло ослепительной серебряной полосой...
   -Это я! - быстро сказал Юлий, спускаясь вниз и довольно отдуваясь - Готов субчик! Пришлось, правда, повозиться...
   -А баба? - на всякий случай спросил Мстислав, беды пока не предвидевший.
   -Сладкая баба! - причмокнул Юлий, чтобы тут же спохватиться - Я хотел сказать, она так молила, так молила пощадить...
   Судя по довольной ухмылке, умолила. И не раз, наверное...
   -Собака! - взорвался гневом Мстислав - Второй раз по твоей вине в беду попадаем! Куда она побежала?
   -Да брось ты! - отмахнулся, нежа лицо под первыми лучами солнца, Юлий - Баба довольна осталась, никуда она не побежит. Да и не сможет... У неё - муж! Детей - трое или четверо, не упомню. Свёкр - сволочь... В общем, молчать она будет, сколько сил есть. Ты что надумал с замком, скажи-ка!
   -А не выйдет ничего! - отмахнулся Мстислав - Равен, вишь ты, слаб слишком, чтобы магией стены вышибать. Говорит, таких во всём мире - трое или четверо!
   -Тогда, может, попробуем мой план? - лукаво предложил Юлий.
   -Это какой, если не секрет? - уязвился Мстислав.
   -Да есть тут один... Стражник этот, он к своей бабе по подземному ходу бегал. Чтобы никто не заметил... Тут он, рядом, ход-то!
   Мстислав как стоял, так и сел...
   Ход и впрямь оказался рядом, тщательно замаскированный наваленными хаотично камнями. Ход был узок - воину не пролезть, но Мстислав, присмотревшись, удовлетворённо протянул:
   -Сейчас разберём!.. Эй, Равен!
   -Чего тебе? - опасливо откликнулся Равен.
   -Ты говорил, скалы раскалывать любой маг может? А ты?
   -Я - не маг! - обиделся тот - Я - адепт ещё! Ученик перед посвящением! Ну, могу кое-что друидское... Но скалы раскалывать не пытался!
   -Ну так попробуй! - великодушно разрешил Мстислава под издевательское хихиканье Эдрика.
   -Постой-ка! - остановил обиженного Равена Стриж - Я бы не советовал творить магию прямо сейчас. Мы ведь не знаем, есть ли в замке маги или магические предметы. И не знаем, обнаружат они магию Равена, или нет!
   -Верно... Растерянно протянул Мстислав - Верно, прах побери тебя вместе с твоими печёнками! Что ты предлагаешь?
   -Ну... Мы, воры, люди предусмотрительные. Подвинься-ка, гардар!
   Мстислав отступил на пару шагов и с некоторым интересом смотрел, как вор раздобыл какой-то небольшой мешочек, очередной мешочек, коими похоже полон был его заплечный мешок, высыпал на его содержимое под один из камней и ещё просыпал длинную, шагов на десять, дорожку. Сам встал в самом конце её и высек искру... Зашипело, над порошком быстро побежал к камням лёгкий тёмный дымок...
   -А теперь - бежим! - крикнул вдруг вор и первым подал пример. Следом рванулись остальные, решив поверить на слово Стрижу...
   Правильно сделали, кстати сказать... Рвануло так, что уши заложило, над головами плюхнувшихся на животы людей просвистел град осколков. Ещё некоторое время стоял непонятный шум и треск, а потом всё затихло...
   -Что это, мохнатые штаны Веора тебе на голову?! - заорал, когда наступила тишина, Эдрик - Что за адская смесь?!
   -Гномий "порошок грома"! - гордо ответил Стриж - Из чего состоит, извини, не скажу... да и сам не ведаю, это - секрет Гильдии! Здесь было не больше подия порошка, а каков результат, вы только поглядите!
   Да уж, результат был великолепен... Огромные булыжники, каждый из которых, на взгляд Мстислава, весил пудов по шесть-восемь, были размётаны рукой невидимого гиганта на расстояние до полусотни шагов. Один увесистый кусок, часть того булыжника, под который Юлий насыпал свой порошок, врезался в землю всего в трёх локтях от головы Равена и по лицу мага, побледневшего и осунувшегося за один миг, можно было догадаться, что он понял, что сталось бы с его головой, врежься в неё этот камешек. По крайней мере в землю осколок вошёл так глубоко, что Эдрику, любопытному от природы, пришлось немало попыхтеть, прежде чем удалось выковырнуть его прочь.
   -Ты, вор, однако совсем безумен! - заметил маг после долгого молчания - Сам кричишь, что надо всё сделать тихо, и сам же подымаешь такой шум!..
   -Подумаешь! - пожал плечами Стриж - Кто подумает, что это - взрыв? Кто-то из вас слышал что-то подобное раньше?..
   -Он прав! - согласился Мстислав - Я бы и сам подумал, что это - гром!
   -Тогда поспешим! - нервно предложил Равен - Не нравится мне лишний шум!
   -А из тебя хороший вор получился бы! - с уважением посмотрел на него Юлий - Похуже меня, конечно!..
   -Ну, спасибо! - фыркнул сердито маг - Обрадовал!..
   Мстислав уже спустился в образовавшийся провал и распахнул дверь... Но внутрь идти почему-то не спешил. Когда трое соратников подоспели к нему, он стоял, почёсывая растерянно затылок, глядя на колеблющуюся тёмную гладь воды...
   -Затоплен? - удивился Юлий - Ай да граф, умница!
   -Не до конца! - глухо ответил Мстислав - Видишь, небольшое пространство под потолком есть... Но придётся плыть!
   -Я не поплыву! - неожиданно взорвался Эдрик - Я не полезу в воду!
   Мстислав обернулся на него со смесью раздражения и удивления во взгляде:
   -Ты? Ты же норлинг, ты же на воде рождён!
   -То рождён! - упрямо набычился Эдрик - Я на корабле по ней хожу, не пешком же! И где, ты думаешь, я мог научиться плавать?! В фьорде вода холодная и зимой, и летом!
   -Ну, прости... - растерянно протянул Мстислав - Прости, я не подумал... Но плыть-то всё равно надо!
   Эдрик в отчаянии взглянул на него и вдруг, набрав побольше воздуха в лёгкие, шагнул в низкий провал двери...
   Мстислав тяжело вздохнул, но ничего не сказал и не возразил, пошёл следом, на всякий случай взяв в руку чужой и непривычный меч. Он единственный был в кольчуге, так что ему предстояло в случае чего прикрыть отступление остальных членов квадры...
  
   Идти пришлось долго и это было мучительно. На счастье, воды было не слишком много, лишь изредка она достигала Эдрику по подбородок, и тогда норлинг начинал паниковать, шумно отфыркивал воду и бил руками, поднимая волну. Идущему следом Мстиславу приходилось тогда туго, да и потолок для него был низок, приходилось идти согнувшись...
   Хуже всех, однако, приходилось невысоким Равену и Юлию. Там, где вода приходилась высоким и крепким воинам по грудь, Равен ухался по плечи, Юлию же вода достигала подбородка. Ну, а там, где Эдрик начинал паниковать, магу и вору приходилось пускаться вплавь. Не самое лёгкое занятие, когда на тебе - мешки с припасом - у вора или широкий, не приспособленный для плавания балахон - у мага.
   Пару раз на мелководье отдыхали - не слишком долго, времени на полноценный отдых не было. Равен заметно выдохся, будучи самым слабым физически. Ничего, отдохнёт в бою!
   Внезапно, вышедший вперёд Юлий поднял руку, призывая к тишине и покою. Эдрик, правда, понял этот взмах своеобразно - лихорадочно выдернул из ножен меч, зацепился им за стену, споткнулся и с головой окунулся в воду, подняв волну брызг. Все эти звуки, усиленные под сводами тоннеля, заставили всю четвёрку замереть в ожидании больших неприятностей... Обошлось, и Стриж с Мстиславом с двух сторон напустились на бедного оринга:
   -Одурел?!
   Эдрик критики не терпел, немедленно ощерился:
   -А нечего пугать! Чего ты руками размахиваешь?!
   -Там - лестница наверх! - надменно пояснил Юлий - С люком, если я правильно разглядел в темноте... Поднимаемся, или идём дальше?
   -Ход и дальше идёт? - уточнил Равен.
   -Идёт то идёт... - протянул вор - Но я бы дальше не пошёл. Обычно в конце ловушки случаются... А выход делают там, где никто не ожидает. Попробуем вылезти?..
   -Попробуем! - согласился Мстислав, пробуя на ноготь лезвия меча - Я - первый!
   -Первый - я! - немедленно возразил Эдрик - У тебя зад застрянет в люке!
   -Первый - я! - сказал своё слово Юлий - Я лучше других знаю, что делать в узком и тёмном коридоре!
   Равен скромно промолчал, не желая обижать товарищей...
   -Ладно! - неожиданно легко согласился Мстислав и положил свою тяжёлую ладонь на плечо Эдрику - Пусть он идёт!..
   Юлий явно смутился, но отступать не пожелал. Он сбросил на руки опешившему от подобной наглости Эдрику свой мешок, зарядил книппер и засунул промеж зубов рапиру... Эдрик восхищённо присвистнул, кажется даже завидуя, когда вор легко подпрыгнул в воде, дотянулся до нижней перекладины лестницы и без видимых усилий забрался на неё. Стриж обернулся, подмигнул почти не заметно и шёпотом велел:
   -Догоняйте! - и полез по лестнице вверх...
   Мстислав и норлинг переглянулись задумчиво... В общем, гардар обогнал. Эдрик, вынырнув вместе с мешком из воды, сплюнул грязную жижу изо рта и яростно зашипел:
   -Так не честно!!!
   -А с чего я должен поступать честно? - возразил сверху довольный Мстислав - Зато я не буду нюхать твои грязные сапоги!
   -Я их вымыл!.. Только что... - возразил сердитый Эдрик. И, отпихнув ни в чём не повинного Равена, полез следом...
   Равен страдальчески проследил за тем, как викинг легко карабкается по лестнице и в который раз проклял свою гордыню. Ну что бы сказать, что он не в состоянии взобраться? Наверное, не норлинг, так гардар пожалел бы его, втянул на верх и вообще помог. А теперь они уйдут далеко вперёд, а здесь темно, а он боится темноты... И что-то булькает в воде, страшно и зловеще...
   Что-то булькнуло рядом, оглушительно и жутко, Равен взвизгнул и подпрыгнул на месте, машинально выбрасывая руки вверх. Зацепился... И повис, не способный подтянуться...
   -Ну, чего ты там застрял? - обрушился на него сверху сердитый голос Эдрика - Я из-за тебя кошель какой-то потерял! Не мой, хвала Лодуру!
   -Интересно! - вися на лестнице, мечтательно спросил Равен - А Юлий уже забрался наверх? Может, там и не пройти! Может, мы зря пытаемся!..
   Увы и ах для Равена, Юлий взобрался. И люк, немного поковырявшись в нём отмычкой, открыл. И выбрался наружу... В длинный и тёмный коридор, пустынный и пыльный.
   -Вылезайте! - громким шёпотом сказал он, наклонившись к самому люку - Тут пусто пока!
   Из люка донёсся какой-то шум, потом что-то с треском обломилось и наружу вылез мокрый и злой Мстислав:
   -Проклятье на голову строителя! - яростно прошептал он, не забывая, впрочем, вновь вынуть меч и оглядеться - Для кого такие лестницы делают?! Ступеньки на карликов, что ли?!
   Юлий промолчал, тревожно вслушиваясь... Снизу доносились какие-то странные звуки. Эдрик, явно Эдрик полз наверх куда медленнее, чем можно было ожидать и всё время довольно громко ругался...
   -Эй, норлинг! - окликнул его Мстислав, тоже склонившись над люком - Ты что, застрял там?!
   -Да пошёл ты!.. - последовал немедленный ответ - Помог бы лучше! Я нашего славного мага на себе тащу!
   -Сам выберешься! - сразу потеряв к викингу интерес, холодно возразил Мстислав - Как думаешь, вор, где этот хрен лысый наше оружие держать будет?
   -Ну... - задумчиво протянул тот, между делом обходя коридор и прощупывая стены на предмет тайных ходов и ниш - Он ведь только что получил все ваши сокровища. Наверняка при себе держит и тешит своё графское самолюбие...
   -Ну и добре! - довольно сказал Мстислав - Замок этот ничем от других не отличается, так что я знаю, где искать графа...
   Сзади ругань стала громче и мягче. Эдрик шумно перевалился через край лаза и вытащил наружу совершенно обессилевшего Равена. Маг, задыхаясь, повалился животом на камни коридора и явно вознамерился вздремнуть. И только застонал, когда сапог Мстислава безжалостно, но не больно поддел его под бок:
   -Вставай, идти надо!..
   -Бросьте меня здесь! - простонал Равен, с трудом вставая на четвереньки - Я всё равно не смогу ничего сотворить... Я бесполезен, оставьте меня здесь, захватите на обратном пути!..
   -А мы здесь обратно не пойдём! - удивлённо возразил Мстислав - Это было бы просто глупо... Видишь ли, маг, выходить мы будем через ворота!
   Даже Эдрик, всегда бравировавший собственной храбростью, удивлённо на него уставился...
   -Ну чего вы смотрите на меня? - возмутился Мстислав - Я же не самоубийца, чтобы лезть обратно по узкому и глубокому ходу, пока преследователи поверху поспешат к выходу! Мы пойдём через ворота!..
   Внезапно, где-то вдалеке, в темноте, заскрипела открывающаяся дверь. Вся четвёрка разом порскнула по стенам, прижалась, стараясь укрыться как можно вернее... Особенно смешно это выглядело в исполнении огромного Мстислава. Впрочем, он и сам это понимал, и в общем-то не скрывался...
   Неверный и одинокий источник света приближался, явно находясь в руке невысокого человека. И человек этот, похоже, девичьим голосом напевал:
   Дочка, дочка, сделай милость:
   Расскажи мне, что случилось?
   -От любви я умираю...
   Песенка из последней баллады Олли Вонючки вообще-то странно звучала в устах женщины, даже девушки. Тем паче, что конец у неё был вовсе уж непристойным. Но песенка не была закончена. Девушка вдруг замерла на месте, как думал Мстислав - испугавшись тёмной, огромной фигуры, преградившей ей дорогу. Хотя чего ей бояться в собственном замке?
   Через миг всё встало на свои места. Насмешливый голос Юлия раздался откуда-то из-за спины девушки, а через миг его соратники увидели и тень фигуры вора, почти слившуюся с фигурой девушки:
   -От любви случаются болезни, но они редко бывают смертельными, девушка! - и хохотнул, довольный своей шуткой.
   -Руки убери, шутник! - голос девушки был на удивление спокоен - Я - Лаура Донн, дочь графа Репека! Пока тебе только руки отрубят. Если не уберешь руки, лишишься головы! Я лично попрошу отца, чтобы он казнил тебя медленно!
   -Ой! - ёрнически воскликнул Юлий, отдёргивая руки - Я уже штаны обмочил... Слышь, Мстислав, она меня графом пугает. Пожалуй, пойду, сдамся!.. Кстати, краса неписаная, а куда идти? Веди меня, прелестная Лаура!
   Девушка только сейчас заметила, что против неё - четверо. Все усталые, злые, огромные... Вооружённые!
   -Ой! - невольно повторяя возглас Юлия, пискнула она - Убийцы...
   -Ну зачем же убийцы! - возразил Мстислав - Я, например, сотник императорской гвардии, личный посланник императора Теодора Третьего. Я, по чести, должен был въехать в ворота замка, под звуки фанфар, проезжая мимо выстроившейся дружины... У меня Императорская Печатка была! Твой отец - вот кто вор! Я лишь заберу то, что принадлежит мне, и уйду. Убивать графа, наместника императора, я не собираюсь. Его будет судить императорский суд.
   Девушка несколько мгновений молчала. Потом резко подняла фонарь выше, осветила мокрую одежду Мстислава и на миг задержала кружок света на серебряной витой гривне гардара, отличительном знаке любого сотника любого склавинского легиона. Вряд ли разбойник или вор станет носить такую...
   -Ты - гардар! - утверждающе сказала Лаура - Тот самый, который устроил драку в корчме Терри Лгунишки.
   -Да! - не стал отрицать Мстислав.
   -Тот самый, который поверг лучшего воина моего отца, Быка!
   -Это тот изменщик? - усмехнулся Мстислав - Да!
   -Я помогу тебе! - тихо сказала Лаура - Ты и представить не можешь, как я тебе благодарна... Только обещай, что отец останется жив!
   -Я уже сказал: я не собираюсь его убивать! - пожал плечами гардар - В этом нет никакой нужды!
   -Ваше оружие сейчас в отцовых покоях сложено! - быстро заговорила Лаура - Отец с утра уехал, он сейчас правит суд над упустившими вас воинами и будет нескоро. Вы сможете забрать то, что вам принадлежит и убыть раньше, чем он вернётся!
   -Ну, веди! - после короткого размышления, велел Мстислав, давно уже взявший на себе функции вожака - Только помни: если что, ты умрёшь первой!
   -Я не обманываю! - двинувшись обратно, тихо возразила девушка...
  
   Дорога по узкой лестнице, ведущей на верхние этажи замка, вызвала у четвёрки довольно сложные чувства. Лаура не обманывала, по крайней мере пока, вела по самым безопасным местам. И всё же трижды они нарывались на воинов или челядинов, спешащих по своим делам. Хорошо ещё, никто не задумался, куда может идти госпожа в сопровождении четырёх людей, а малое количество света в коридорах и переходах помогло им скрыть лица от врага. До покоев графа, разумеется, находящихся на самом верху, они добирались не меньше половины вигилии. Долго, учитывая что находились не дома, а в чужом замке... Зато когда дверь под ловкими пальцами Юлия раскрыла чрево почивальни Репека, Мстислав с таким шумом выдохнул воздух, до поры запертый в лёгких, что бедная Лаура подпрыгнула... Вскоре дверь вновь захлопнулась, отгораживая четвёрку от коридора плотной и толстой дубовой основой.
   -Ну, показывай, где тут наше добро! - весело сказал Эдрик, потирая руки и предвкушая встречу со своим оружием... Но даже его радость была слабее радости Мстислава...
   -Мой меч!!! - почти прорычал он, упав перед ножнами с благородным клинком на колени - Мой Шершень! Славный мой, тебя так бросили...
   -Гардар, это только меч! - удивлённо воскликнул базиликанец - Как можно разговаривать с мёртвым железом!
   -У вас, южан, оно, может, и мертво. А этот меч ковал оружейных дел мастер Осколд Криворукий! А имя ему давал мой отец, получивший меч в дар от своего князя! Такой меч не сломать, не затупить... И потерять сложно. Потому так легко вошли сюда, что Шершень не пожелал со мной расставаться! Да и... Память об отце моём - единственная!
   -Вот оно как! - протянул первым понявший состояние гардара Эдрик. И прикинул, а что же может достаться ему, умри его отец... Получалось, чуть больше, нежели меч.
   -Ну, поспешим! - быстро сказал Мстислав, опоясываясь и собирая разбросанное в беспорядке по полу оружие. Оружия было много и вскоре гардар стал похож на ежа - меч, секира, ножи, лук с тулом стрел...
   -А вот и наши кони! - невесело сказал, выглянув в окно, Равен - И моя кобылка, и твой, гардар, жуткий зверь!
   Мстиславу хватило одного взгляда за окно, чтобы взреветь от дикой ярости:
   -Мой Ветерок!!!
   Никто не успел понять, что же творилось с конём. Первый раз за всё время гардар потерял голову, и сразу по крупному... Дверь, вообще-то открывавшаяся внутрь, была вынесена вместе с частью косяка. По коридору, быстро удаляясь, прогрохотали железные набойки сапог...
   -Чего там с его жеребцом делают? - искренне недоумевая, спросил Эдрик.
   Равен только руками развёл, но предложил:
   -Поможем?
   Эдрик, ничего не сказав, распихал наспех своё оружие по местам и сорвался с места. Равен - следом...
   Никто и не заметил, что Юлий, человек предусмотрительный, успел вскрыть и как следует опустошить сундучок в углу. Никто, кроме, может быть, Лауры. Но она смолчала...
   Дальше был бег. Заполошный бег по переходам, вынужденная остановка - надо было дать задохнувшемуся Равену возможность перевести дух. И, сбив с ног двух стражников, окаменевших в борьбе с явственным желанием выскочить наружу, они выбежали во двор...
   Мстислав не стал их дожидаться и уже вовсю дрался с дружинниками. Его яростный рёв был слышен в самых дальних закоулках двора, он оглушал и выбивал доблесть из самых смелых. Ещё лучше это делали его секира и меч, которыми он сражался одновременно и с большим умением. Меч обычно отражал удары, в то время как секира крушила. Обычно не спасали и доспехи, если остро отточенное, харалужное лезвие её обрушивалось на тело воина. Всё вокруг гардара - тела павших, камни двора, столбы коновязи - было забрызгано сплошным слоем крови. Сам Мстислав, впрочем, также успел покрыться кровавой пеленой и разил врага уже не так яро, как, похоже, в начале. По крайней мере двое из них отскочили прочь и даже успели навести свои арбалеты. А Мстислав не успевал их достать...
   Один из арбалетчиков вдруг тонко и длинно закричал и, схватившись за голову, упал на землю. Эдрик услышал довольный хмык стоявшего рядом Юлия. Это он, оказывается, разрядил свой маленький арбалет и теперь перезаряжал его, не сводя напряжённого взора со второго...
   -Ну, нет! - заорал Эдрик и, на бегу вытаскивая из ножен Пламень, ринулся ко второму арбалетчику. Тот уже развернулся и, к удовлетворению викинга, окаменел соляным столбом, так испугался его, лихо набегающего... Впрочем, всего мгновение спустя оказалось, что норлинг страшно ошибся. Не его испугался арбалетчик, совсем не его...
   Старый знакомый Эдрика - Ледяной Клинок, заклинание простое и имеющееся в арсенале любого школяра, просвистело у норлинга над самым ухом и мягко, как горячий нож в масло, вошло в тело арбалетчика. Брызнула враз запекшаяся кровь, тело мягко осело на камни...
   -Маг!!! - в дикой ярости заорал Эдрик - Ещё раз помешаешь, я из тебя самого крошево делать буду!!!
   Сзади что-то ярко полыхнуло, раздался страшных грохот и треск... Эдрик позволил себе на миг обернуться и уже сам остолбенел - за Равеном и Юлием не было где-то трети стены дома, причём от огромных глыб, составляющих первый, уничтоженный поверх, не осталось даже крошева. Видно было, как отшатнувшийся Юлий в испуге выговаривает магу а тот виновато разводит руками...
   -Ну за что ЭТО на наши головы?! - в отчаянии простонал Эдрик - Эй, маг, кончай колдовать! В следующий раз ты нам головы снесёшь, свою потеряешь, да и не заметишь! Хочешь помочь, помоги клинком! Для чего ещё ты его таскаешь?!
   Равен, виновато закивав, поспешил вместе с Юлием на подмогу. Поспешно попятились графские дружинники, которых во дворе и всём замке оказалось на удивление мало - не больше десятка, при том, что граф имел право на полноценный отряд в три десятка воинов. Что, он столько с собой забрал?
   ...Когда рухнул на землю последний левд - его свалил Юлий, ударив подло - в спину, на миг все четверо замерли, не зная, что и предпринять.
   -В седло и быстро вон отсюда! - громко сказал вдруг Мстислав - Здесь уже недалеко до границы с Фронтиром! А там мы будем во власти наместника Северина, вернейшего слуги императора... Что бы ни произошло, он подчинится власти Императорской Печатки!
   -А где она? - задал невиннейший вопрос Юлий - Никогда не видел настоящей!
   Мстислав с довольным лицом сунул руку за пазуху, но улыбка немедленно сползла с его лица. Он лихорадочно там пошарил, даже запустил руку по локоть... Только для того, чтобы с несчастнейшим лицом сообщить:
   -Потерял!..
   -А ты брал ли вообще её? - смерив недобрым взором шумно и весело пылающий дом, спросил Эдрик - Ну, Печатку?
   -В кисет положил, а кисет - за пазуху! - тихо, с отчаянием сказал Мстислав - Может, во время боя обронил?
   И все спешились, и искали этот несчастный кисет... Не нашли. Убитые сели в сёдла...
   -И что дальше? Без печатки Северин нам не поможет! Скажет - воры, и будет прав! - мрачно предрёк Мстислав - Равен, что тебе маг говорил?
   -Говорил, идти в Фронфор, там, у Северина, ждать дальнейших указаний! - повёл тот узкими плечами - Да уж...
   -Значит, идём в Фронфор! - удивляясь глупости этих северян, решительно заявил Юлий - Какая разница, куда идти, если идти всё равно надо?!
   Его слова не оживили остальных, но все хотя бы начали действовать. Четвёрка вихрем вымахала прочь, только их и видели. Впрочем, до них сейчас не было особенного дела. Вся челядь и набежавшие на дым жители соседних деревень лихорадочно тушили замок. Управляла всем, всегда разумная и решительная дочь хозяина, Лаура...
  
   Глава 3 "Рубеж"
   Холодало. Месяц Увядания - не лучшее время для дальних прогулок или походов. Тем более не время для ночёвок на свежем воздухе. Как бы близка ни была полуденная Базилика, но и на полудне в горах - холодно. А ночью, бывает, и мороз ударяет, снежная изморозь деревья и не успевшую толком увянуть траву покрывает! Не время в месяц Увядания под деревьями ночевать! Однако - приходится иногда. Когда за тобой, возможно, погоня. Когда стражники в любой деревне наверняка получили приказ их арестовать, лучше укрыться от их пристальных взоров под сенью деревьев. В конце концов, холод можно отогнать костром и горячим гардарским сбитнем, на который большой мастер оказался, как это ни странно, базиликанец Юлий. Он чего-то там ещё добавлял, своё, южное. Получалось так, что рот потом горел огнём, но кровь быстрее бежала по жилам и хватало этого бега на всю ночь... Правда, и спалось хуже.
   Сейчас Стрижа в лагере не было, ушёл на разведку на границу, послушать, что люди говорят, самому потрепаться. Мстислав же намёки замёрзших Эдрика и Равена в упор не замечал. Он затеял грандиозные постирушки в маленьком, наполовину покрытом ряской озерке с удивительно холодной, прямо-таки ледяной водой и большим количеством отличной рыбы. Оказывается, его чистоплотная гардарская душа не выдержала накопившейся за время пятидневного пути вони и взбунтовалась...
   -Видишь ли, онучи у него завоняли! - острил раздосадованный Эдрик, сидя на большом суке развесистой ветлы, прямо над головой Мстислава - У нас тоже воняют, но ведь ничего, мы терпим! А ты чем лучше?
   -Ничем! - коротко, терпеливо ответил Мстислав, в третий раз опуская заметно очистившиеся портянки в воду - Но если б ты постирал, понял бы, насколько лучше!
   -Скажи уж прямо! - продолжал Эдрик - Тебе просто надоело самодельной острогой рыбу ловить! Решил перетравить её всю своим потом, вот и стираешь там, где обычно ловил! А?!
   -Я вообще не понимаю, почему я её ловлю! - всё так же спокойно возразил Мстислав - Рыбак у нас ты вроде!
   -Я - не рыбак, я - воин! - взъерепенился Эдрик, но с дерева в драку, как было бы раньше, не полез. Поостерёгся. С этого бешеного гардара станется швырнуть его в озеро. А вода - холодная! И ряска... Бр-р!
   -Я тоже воин! - возразил Мстислав - Причём урождённый, в седьмом колене! Однако ж не заставляю ловить рыбу Равена или Стрижа!
   -Вот вернёмся к Норд-зее, тогда поймёшь, как я умею рыбу ловить... Это разве рыба?! Вот ты горбача когда ловил?! А я - троих забил!
   -Горбача - не ловил! - признал с улыбкой Мстислав, и выложил онучи на камни - сушиться подле выстиранных уже портов и рубахи - Впрочем, я слышал, мясо горбача едят только бедняки. Оно ужасно на вкус и мерзко пахнет!
   Эдрик помрачнел, но ответил честно:
   -Всякое бывает! В голодную зиму, когда сельдь уходит от берега, и горбачу обрадуешься!
   Мстислав мирно кивнул и неспешно пошёл вдоль берега, что-то явно выискивая.
   -Ты чего это? - удивлённо спросил Эдрик и пошёл следом.
   -Мыться буду! - набрав в ладонь прибрежной глины, синеватой, но только этим, на взгляд Эдрика, отличавшейся от любой другой, пояснил гардар - Я ничуть не чище моей лопоти!
   -Так вода ж - холодная! - обалдело возразил Эдрик и воззвал к магу - Равен, этот гардар совсем обезумел! Он мыться вздумал!
   -Я бы тоже не отказался! - со вздохом признался Равен - Но мне смелости не хватает, лезть в холодную воду... Бр-р!
   Мстислав только посмеивался, слушая разговоры спутников и забираясь в воду... Нет, вода, конечно, ледяная. Кожа сразу мурашами пошла. Но где ж здесь, в Фронтире, возьмёшь баню? А мыться надо...
   -Эй, гардар! - окликнул его с берега неугомонный Эдрик - Мне кто-то обещал рассказать про татуировки! Что это за волки на тебе?
   Мстислав с головой окунулся, ледяная вода заколохнула сердце, но лишь на миг... Вынырнул, и кажется мир стал чище и светлее. Правда, вода вокруг потемнела от грязи и стала подозрительно попахивать дикой смесью конского и человеческого пота... Бывает, что сказать... Здесь, на глубине, явно бьют могучие ключи. За два-три дня очистят озеро!
   -Это - родовые знаки! - ответил гардар, когда Эдрику уже надоело ждать - Их наносит старейшина той веси, под защитой которой ты живёшь. Или князь, если твой отец служит самому князю... Мне их нанёс сам Яроволк, отец нынешнего князя-волка, Александра! Вот был князь, не чета многим нынешним...
   -Ну, и что они значат? - это уже Равен заинтересовался, даже книгу, трактат великого Этеля, первомага и героя Империи Тор, отложил прочь - Расскажи, если можешь!
   -О, здесь нет секрета! - рассмеялся Мстислав, выходя из воды и усаживаясь в таком виде на камень, сохнуть - Когда юноша рода достигает четырнадцати весен, ему и его сверстникам устраивают испытание. Тех, кто его проходит, а таких обычно треть или половина, отводят в святилище Перуна и там посвящают в мужчины - накалывают волка на оба предплечья и на левую половину груди. Как мне! Это называется братанием с Волком. Посвящённый сам становится воином-волком и служит князю-волку!
   -Это, наверное, больно! - поёжился Равен, вглядываясь в чётко выколотые на груди и правом, видимом плече оскаленные морды хищников.
   -Больно. - невозмутимо подтвердил Мстислав - Но это - не самое болезненное, что мы переносим в жизни!
   -Ну, мы не добровольно же её испытываем! А тут... - поёжился Эдрик - Нет, вы, гардары, все сумасшедшие! Это что ж, если б я жил в Холмграде, я должен был бы медведей выколоть у себя на груди?! Нет, я - норлинг, воин-оринг!..
   -Рыбак... - чуть слышно прошептал Мстислав, натягивая чуть-чуть обвяленные на холодном солнце штаны на тело.
   Эдрик, разумеется, услышал. Вскипел, обиделся и ринулся-таки на давно ожидавшего этого Мстислава... И, с воплем пролетев несколько шагов по воздуху, прямо в одежде врезался в самую ряску. Ушёл в неё с головой... А вынырнув, услышал обидный смех норлинга и довольный голос Равена:
   -Помойся, оринг!
   Рядом с взбешённым Эдриком в воду шлёпнулся шероховатый камень, который где-то на берегу отыскал чёртов гардар. И, разумеется, пошёл ко дну. Ловя его, Эдрик снова нахлебался, ему в горло что-то скользнуло... Он, однако, благоразумно воздержался от выхода на берег, прямо в воде начал раздеваться и, бормоча себе под нос самые страшные клятвы, чистить одежду.
   Довольно скоро, впрочем, у Эдрика появился настоящий повод для веселья: крича, что он маг и существо хрупкое и мыслящее, чуть не плача, Равен вынужден был отложить свой трактат и под угрозой полёта в воду сам пошёл мыться... Мстислав на берегу торжествовал и смеялся до слёз... До тех пор, пока не увидел, что его уже почти высохшие онучи плавают почти на середине озера. Смеялись уже Эдрик с Равеном...
  
   Пока в лагере вовсю развлекались и пекли рыбу в глине, Стриж, даже не подозревая о почти готовом обеде, весело шагал по широкой улице довольно большого села, раскинувшегося на самой границе с его родиной. Здесь, в Медвежьем Ущелье, всегда останавливались все караваны, дожидаясь милостивого соизволения бейлифа Фронтира Отто на прохождение. Здесь же проживали доганьеры, их семьи... Странный и необычный городок - Медвежье Ущелье!
   На Юлий, как и на любого другого, идущего по этой улице, почти никто не обращал внимания. Ну, идёт новелиссим из небогатых, базиликанец. Конь за ним следом - данарская лошадка из простых... Мешок за плечами, даже слуги нет! Так с Империей Базилиска сейчас мир, даже дружим, кажется. Пусть себе ждёт своего часа...
   Стриж, впрочем, никого и не опасался. За исключением графской дочки, никто не причислял его к троим беглецам и вряд ли всерьёз разыскивал. Понятное дело, здесь полным полно соглядатаев Фальчиотты, которые пристально следят, чтобы в Базилику не въехал ненужный человек, шпион Теодора, например! Но и Фальчиотта не поверит, что он в здравом уме сунется на границу с ней...
   И всё же все мышцы напряглись, а рука сама, непроизвольно легла на гарду рапиры, когда он проходил мимо стоявших на крыльце корчмы и что-то бурно обсуждавших с хозяином, пузатым корчмарём, стражников. Их было четверо и даже Стрижу, случись что, пришлось бы туго... Он на миг задержался. Хотелось перебороть свой беспричинный страх, да и подкрепиться уже не помешало бы. Последний раз что-то было во рту ещё ранним утром, когда он уходил из лагеря и прямо на ходу спёр из-под головы Эдрика его мешок... На вкус, кажется, это было ужасно. Впрочем, желудок старого добра не помнит!
   -Эй, базиликанец! - раздался прямо за его спиной резкий, молодой голос - Слышь, я тебе говорю!
   Стриж плавно обернулся, заранее прикидывая, в какую сторону бросится бежать... коня, увы, придётся бросить!
   Перед ним, покачиваясь на волнах ветра, которого вообще-то не было, стоял молодой стражник. Похоже, несмотря на то, что только-только закончилась третья дневная вигилия, и Гелиос завис в самом зените, стражник успел уже набраться...
   -Чего тебе? - нейтральным тоном, не дружелюбно, но и не враждебно, спросил Юлий - Иду, никого не трогаю!
   -Ты в эту корчму не ходи! - хмельным голосом заорал на всю улицу стражник - Корчмарь здешний - вор и жулик! Он... он эль водой разбавляет! А мясо от старой коровы подаёт!
   Несколько таких же как Юлий, случайных прохожих, уже вознамерившихся войти, поспешно проскользнули мимо. Корчмарь впился в спину стражника самым ненавидящим взглядом...
   -Благодарю тебя, воин! - намеренно поименовав его более почётным званием, воскликнул Стриж - Может быть, ты покажешь мне действительно достойную корчму? Я - угощаю!
   -О! - заорал обрадованный стражник, лихорадочным жестом подзывая приятелей - Здесь совсем рядом есть такая корчма! С таким пивом!! А бабы!!!
   ...Спустя два часа Стриж очень сильно сомневался в этом. Корчма и впрямь была больше предыдущей, но - и шумнее. Пиво, которое базиликанец вообще-то не любил и которому разумеется предпочитал вино, на его взгляд было старым и прогорклым. Ну а бабы... Нет, не в его вкусе!
   Стражник, которого звали Люк, и который успел порядком нагрузиться, висел на плече у своего нового друга и без устали трепался, временами пытался завести песню, но сбивался и снова переходил на похвальбу и банальную травлю. Получалось у него здорово, выходило - все женщины в деревне его или были его, причём Люк не стеснялся и прямо в зале находил рогоносцев, в голос над ними хохотал и тыкал пальцем... Те терпели, видимо полагая ниже своего достоинства связываться с пьяным вралем. А может, он и не врал... Ко всему прочему, Люк был здоров, крепок и обладал огромными кулаками, испробовать которые на себе не восхотел бы и Мстислав...
   Стриж и сам заметил, что хмелеет. И девка, разносящая пиво и швырявшая его на стол с лицом императрицы, снисходящей до грязи, стала красивее, и мир - светлее...
   -А что вообще в мире творится? - сделав неопределённый жест рукой, спросил он, старательно сражаясь с непослушным языком - В Базилике?
   -Ну... Там как всегда! - враз поскучнев, ответил стражник - Говорят, августа ваша очередного любовника завела. Говорят, старого на форуме Тавра сожгли, за измену! Только вот не сказали, где он изменил: в постели, аль в жизни!
   Стриж скромно промолчал...
   -Эй! - вдруг удивлённо вскричал Люк - Эй, корчмарь, тащи ещё эля! И вина моему другу - базиликанцу! Он у нас от пива животом мается... Пошевеливайся, я пить хочу!
   Корчмарь скептически обозрел частокол больших и малых кувшинов и баклах из-под пива и местного, кисловатого и не слишком вкусного вина, но ещё два кувшина со служкой послал. Велев на всякий случай поинтересоваться, когда гости собираются заплатить...
   Вопрос был неумный и явно преждевременный. Или наоборот, запоздавший... Стоило только служке поинтересоваться, когда Люк собирается заплатить, как стражник встал во весь свой огромный рост и так заорал, что огромный, на двадцать четыре свечи, светильник над их головами закачался:
   -Ты что, корчмарь, очумел?! Это ж я, Люк! Ты мне всегда в кредит давал. Ну и молчи, пока я не осерчал!
   Похоже, терпение корчмаря близилось к завершению. Он побагровел и вслепую стал отыскивать под стойкой что-нибудь потяжелее половника...
   -Постой, добрый корчмарь! - великодушно остановил его Стриж - Я заплачу. Сколько мы тебе должны?..
   -Три золотых! - мстительно ответил корчмарь, явно приложив к стоимости выпитого и съеденного часть долга Люка.
   -Ну, ты грабитель... - проворчал Юлий, доставая из-за пояса предусмотрительно заложенные туда золотые империалы и один за другим звонко впечатывая марки в стол...
   Служка с монетами ушёл, потрясённый и явно довольный, что всё обошлось, пьянка началась с начала...
   -А слушай, ты не шпион Семи... Мера... Августы вашей? - совершенно заплетающимся голосом поинтересовался Люк где-то через час - А то, друг ты мне или не друг, враз тебя скручу и к бейлифу графа Бриндеб... Нашего графа отведу! Он у нас муж суровый, но справедливый!
   Имена давались Люку с большим трудом, но Юлий и сам бывал здесь не раз, под разными личинами и в разных ситуациях, про графа Бринденбаха Бозза слышать доводилось. Как и про его бейлифа Эрика, могучего, на вид добродушного великана.
   -Да нет! - рассмеялся вор, легко откидываясь спиной на стену - Какой я шпион, если мне не слишком рады будут там, где правит августа Семирамида! А вот ты, друг стражник, что-то слишком много знаешь про личную жизнь августы... Уж не шпион ли ты сам? Ну-ка, вставай, пошли к бейлифу!
   Он говорил нарочито громко, к ним стали прислушиваться и Люк, даже пьяный, испугался. Про бейлифа Эрика легенды ходили о том, как он расправлялся с мятежниками и шпионами Семирамиды. Даже подозрение в измене могло привести к самым поганым последствиям...
   -Я верный слуга императора Теодора! - громогласно провозгласил Люк, выпрямившись во весь свой огромный рост. И... рухнул под стол, чудом не проломив головой половицу...
   Стриж поднялся, явно намереваясь выйти прочь. Увы, выпито было слишком много, и даже крепкий на выпивку Юлий не смог перебороть внезапно подступившую слабость. Колени подогнулись, лязгнули о пол и вор во весь свой невеликий рост растянулся бок о бок со стражником...
   -О!.. - заплетающимся языком пролепетал Люк - Ты тоже отдохнуть решил? Я вот тут прилёг...
   Угасающий мозг Юлия подсказал ему какой-то ответ, но он не запомнил его...
  
   -Я убью его! - шумно выплюнув в костёр большую кость карпа, проскрежетал Мстислав - Я сотру этого проклятого вора в порошок!
   -Я тебе помогу! - поддержал его Эдрик - Нет, понятно, разведывать да разузнавать дело серьёзное... Но не столько же времени!
   -Думаю, он попал в беду! - внёс свою лепту в разговор Равен - Мне показалось, Юлий достаточно ответственный!..
   -Ну да, ответственный вор! - поддакнул с ухмылкой Эдрик - Может, проверим, всё ли у нас на месте в кошелях?
   -Нужны ему твои гроши! - хмыкнул с издевкой Мстислав - Он, если ты ещё не сообразил, графа Репека обчистил! Думаю, он пропивает сейчас свою добычу в ближайшей корчме...
   -Не говорите так о нём, он наш товарищ! - возмутился Равен, которому как-то неловко стало от такой неблагодарности - В конце концов, он наши шкуры от виселицы спас!
   -Ну, да! - поддакнул Эдрик - Чего лично я совсем не понимаю. Сначала я бью ему морду. Потом он спасает мне жизнь! Как хотите, я, простой и добродушный викинг не верю ему! На тот самый медный грош не верю, который ты отыскал в моём тощем кошеле!
   -Ишь ты! - ухмыльнулся Мстислав - Но я как раз об этом хочу с вами поговорить... Что дальше? У нас - важное поручение Императора, посторонние нам не нужны...
   -Ты скажи сначала, куда мы идём, а потом уже я скажу тебе, что делать со Стрижом! - встрял разговор Эдрик - Маг, что тебе сказал Сервелий? Вы ж все такие тайные, простому викингу в ваших разговорах места нет!
   -Учитель велел идти в Фронфор, к герцогу Северину...
   -Туда нам дороги нет! - хмуро возразил Мстислав - И потом, что нам до герцога? Сервелий, как и Император, требовали, чтобы ни одни уши больше не услышали эту историю.
   -Не знаю, Учитель не говорил! - растерянно протянул Равен - Я ведь тоже не во все его планы посвящён...
   -Вот-вот! - поддакнул Эдрик - Мы - мясо на убой! Нас бросили по дороге: идите, мол, вперёд, молодцы! Куда-нибудь да дойдёте! Так разве делают?!
   -Это как раз понятно... - задумчиво сказал Мстислав - Нас могут взять по дороге, пытать... Любой скажет, если как следует "попросить" его!
   -Так что делать будем? - жалобно воззвал Равен - И с Юлием тоже?
   -Юлий нам нужен! - внезапно сказал Мстислав, крепко перед этим подумав - Юлий - вор, к тому же базиликанец. Небось, и Великий Город хорошо знает... Кто ведает, куда нас занесёт всего-то через седмицу? Столько, кажется, отсюда до столица Базилики?
   -Может, чуть больше, может, чуть меньше! - уклончиво ответил Равен - Так ты думаешь, нам в Великий Город идти?
   -Думаю? - рассмеялся Мстислав - Уверен! Кому надо похищать кронпринца? Разве только базиликанцам! Чтобы войну затеять междоусобную между торингами! Где его будут тогда скрывать? Только в Великом Городе, под сильной охраной...
   -У... - поёжившись, протянул Эдрик - Я самоубийство совершать не нанимался! Что мы втроём... ну, пусть вчетвером, сможем сделать против легионов?! Нет, я считаю, мы не справимся!
   -Тебя никто не тянет! - с хорошо рассчитанной толикой презрения в голосе, обронил Мстислав - Не хочешь - топай в свою Норлингре! Живи там... если сможешь! Я, кстати, тоже не самоубийца. Я ещё домой хочу вернуться. Живой и здоровый! Там меня любая ждёт... А Юлия надо брать. Я мыслю так...
   -Сначала, его ещё найти надо! - сплюнул себе под ноги Эдрик - Легко о чём-то рассуждать, но ведь его ещё и нет! Может, он решил покинуть нас!.. Слушай, маг! А может, ты можешь его поискать?!
   -Могу! - после долгого молчания, с явной неохотой признал Равен - Только разве сил это займёт...
   -Пробуй! - решительно сказал Мстислав - Нам надо знать, что нам грозит!..
   Равен с каким-то отчаянием во взоре отошёл в сторону, уселся под одинокой сосной на корточки и начал медленно и плавно поводить руками. Постепенно взор его остекленел, движения стали быстрее и резче...
   -Чего это он? - испуганно спросил Эдрик...
   Равен внезапно вздрогнул и окаменел. Глаза его были широко раскрыты, но, что больше всего испугало приятелей, смотрели совершенно невидяще... Внезапно более опытный в общении с магом Эдрик рывком обрушился на плечи Мстислав, прижал того, сопротивлявшегося просто отчаянно, к земле... Очень вовремя! Над самыми их головами, ибо маг сидел, просвистел небольшой огненный шар, с треском врезался в недалёкое дерево и запалил его. Сразу всё, от корней до кроны...
   -Он что, с ума сошёл, твой маг?! - заорал Мстислав, вжимаясь в землю - Он же нас дотла тут спалит, и пепла не останется!..
   -Он - может! - весело подтвердил Эдрик - Он - такой!!!
   Равен меж тем совсем обезумел. Забившись в падучей, он во все стороны бил магией, и над небольшой поляной около озера то случался фейерверк из пары-тройки огненных шаров, сдобренных для красоты зеленоватой вспышкой слюны василиска, то в самом озере закипала вода... Горело уже несколько деревьев. Слава Богам, они пока уберегали лес от действительно большого пожара...
   -А может, это маги так болеют? - веселился Эдрик, прикрываясь, всё же, оберегом - Простудился он! Ты ж его швырнул в озеро...
   -Маги как и все болеют! - огрызнулся Мстислав - Видал я их насморки... Правда, если не вовремя чихнёт... Да нет, тут что-то не так... Уводи лошадей, я попытаюсь его привести в чувство...
   -Сдурел! - восхищённо прошептал Эдрик, на миг задержавшись, чтобы понаблюдать за лихим броском Мстислава - Эти гардары, все - сумасшедшие!
   Рывок Мстислава, впрочем, достиг цели. И огненный шар пролетел гораздо выше, и сам он оказался уже за спиной извивавшегося Равена, вроде бы в безопасной зоне...
   Эдрик задержался ещё на миг, посмотреть что сделает гардар. Ему лично казалось невозможно разбудить Равена. Кто их там знает, этих магов, что случается по пробуждении...
   Мстислав и не собирался это узнавать. Вместо того, чтобы пробуждать, он усыпил. Могучим ударом в челюсть погрузил Равена в беспамятство... Магический выплеск сразу же прекратился. Мокрый как мышь от пережитого Мстислав разогнулся и увидел оставшегося на месте Эдрика. Как раз вовремя увидел...
   -Почему коней не увёл?! - оглушительно заорал Мстислав - Голову свинчу!!!
   Эдрик даже не обиделся...
  
   Равен проснулся, как это ни смешно звучит, от дикой усталости. Вернее сказать, не проснулся, а очнулся. Голова раскалывалась, челюсть болела немилосердно и отказывалась подчиняться наотрез. Где-то неподалеку мирно переговаривались между собой гардар и норлинг, но как ни пытался Равен окликнуть их, никто не откликался. Пришлось переламывая себя вставать и проходить эти тысячи шагов... на самом деле, впрочем, вряд ли больше полудюжины...
   -О, смотри-ка! - весело удивился Эдрик, стоило магу выйти из кустов - Наш маг проснулся! Счастье-то какое, сейчас опять начнёт всё вокруг выжигать огнём!.. Ты только в меня не бросайся, прошу! Я друг тебе!
   -А я что... - начал было Равен, но уткнулся взглядом в выгоревший дотла лесок из полудюжины деревьев прямо за спиной веселящегося викинга и понуро умолк, уткнувшись остановившимся взором в костёр...
   -Эй! - безжалостно продолжал изгаляться норлинг - Ты это, ты лучше так не делай! А то мы с гардаром подумаем, что ты вновь в безумие впал... Ведь это безумие было? Священное безумие мага! Красиво звучит, Мстислав? Ну, мы с тобой знаем теперь, как его в чувство приводить!..
   -А это - вы?.. - робко спросил Равен, осторожно, чтобы не вызвать новый приступ боли, коснувшись кончиками пальцев ноющей и распухшей челюсти - Кто?
   Тут уж даже Мстислав позволил себе самую наглую свою ухмылку... Было отчего! Маг, тщетно пытаясь скрыть обиду, переводил взор с одного на другого, особое внимание уделяя кулакам. Ну, так они у обоих дай Боже!..
   -А Стриж - вернулся? - тихо спросил вдруг, разом согнав с их лиц улыбки, маг - Я ведь не просто так застрял ТАМ!
   -Вот как? - враз посерьёзнев, пододвинулся ближе гардар - Рассказывай!
   -Я... не имею права! - честно признался Равен - Скажу только, что меня там чуть не убили. Кто? Не знаю, как не знаю и за что. Но если бы не ваши кулаки... Мне был бы уже конец! Но я успел узнать, что Стриж жив и здоров, на свободе и собирается вскоре сюда... Я долго проспал?
   -Вряд ли час! - возразил Мстислав - Да и то... Дорога от селения сюда не занимает много времени!
   -Тогда где же Стриж?..
   Стриж явился. Внезапно и с таким шумом, что не услышать его мог только глухой... Словно ответ на вопрос Равена, издалека донеслась песня. Два громких и не слишком трезвых голоса выводили не в такт историю девушки, юной пастушки, прилёгшей вздремнуть на берегу реки. Дальше подробно рассказывалось, что сотворил с ней проезжий рыцарь, увидевший её и восхитившийся её красотой... Получалось красиво, но в приличных местах и при женщинах петь такие песни лучше не стоило...
   Мстислав и Эдрик на всякий случай поднялись на ноги, даже оружие обнажили. Песни петь можно по разным причинам... В том числе предупреждая соратников о своём приближении...
   -Только давай без магии! - попросил Мстислав, оглядываясь на побледневшего при виде их приготовлений Равена - Если уж очень сильно руки чешутся, помаши своей ландскнеттой!
   -Я и не смог бы сколдовать ничего! - уныло признался Равен - До капли магию растратил... И голова болит!..
   -Тогда - в кусты! - весело предложил Эдрик - Посиди там, пока мы разберёмся с гостями!..
   Но разбираться ни с кем не пришлось. На поляну, слегка пошатываясь, вышел Стриж. В обнимку с огромным торингом, небрежно одетым стражником. Тот был совершенно невменяем, орал оглушительно свою песню и время от времени вставлял в неё громовой ик. Притом, не похоже было, чтобы он был в сознании...
   -Так!.. - вложив меч в ножны, издевательски тихо сказал Мстислав - Значит, мы тут волнуемся, переживаем, а он пьёт! Да ещё стражника к нам в лагерь приводит! Эдрик, Равен, собираемся! Не ровен час, приятели этого громилы нагрянут... Вот радость-то будет!..
   -А что! - с пьяной удалью возразил Юлий - Пусть являются! Мы им!..
   -Да уж, особенно ты! - волоча на спине огромные торока к Ветерку, проворчал Эдрик - Ты - навоюешь, все разбегутся!!!
   -Собираемся скорее! А этого... Ты сам его прикончишь, Юлий, или мне помочь?
   -Не тронь! - заорал Юлий, отцепляя стражника от себя и через его рухнувшее тело делая решительный, но неверный шаг к гардару - Вот только тронь, я те сам глотку перережу! Он - мой друг!
   -Друг... - проворчал Мстислав - Этот друг, как протрезвеет, пустит по нашему следу стражу! Что делать будем?
   -Мы всё равно уходим за границу, в Базилику! - возразил неожиданно вставший на сторону Юлия Равен - А это - наш, ни в чём не повинный стражник! За что его жизни лишать? Давайте, я лучше память ему сотру. Он будет помнить только то, что было до корчмы... Ну, может быть, ещё саму корчму!
   -Ты ж сказал, что всю силу растратил! - весело воскликнул, бросив очередной тюк на землю, Эдрик - Равен, ты что, соврал нам?
   -Нет! - угрюмо ответил тот - У меня есть настойка из... ну, в общем, из кореньев. Если дать человеку несколько капель, он забудет всё, что было с ним за какое-то время. Если дать много, забудет всю жизнь. Тут главное - правильная доза!.. Понимаешь...
   -Ну, ладно! - решительно оборвал его Мстислав - Подробности нам знать не надо. Можешь сделать - делай!.. Только - быстрее!
   В который уже раз из бездонного мешка мага был добыт небольшой сосуд. Равен довольно долго колебался, прежде чем его вскрыть, что-то отрешённо шептал под нос... Потом встрепенулся и вылил в полураскрытый рот стражника самую малость тёмной, мутной и довольно приятно пахнущей жидкости. Немного так, капель десять...
   -Всё! - встал с явным облегчением - Через вигилию очнётся и будет свеж, как огурчик... Правда, тебя, Стриж, вряд ли узнает! Ну, и кое-что ещё забудет... возможно! Он - большой, я решил чуть-чуть добавить сверх нормы...
   -Ну, что! - после короткой паузы, сказал Мстислав - Вещи Эдрик почти собрал, так что, пожалуй, самое время выступать. Или вы хотите, чтобы он очнулся?
   Сборы были недолги. Эдрик и впрямь многое успел сделать, кони стояли осёдланы и заторочены. Оставалось только залить костёр, да сесть в сёдла. Озорник Эдрик ещё и расстарался - полупустой кувшин пива примостил под рукой у стражника. Пояснив скромно, что он лишь беспокоится за его здоровье...
   -Ну, с Богом! - громко сказал Мстислав, когда все четверо оказались в сёдлах - Нам очень нужна помощь Богов!
   Четвёрка, пока не слишком погоняя коней, покинула гостеприимный лесок, где провела три дня. Впрочем, теперь он стал менее красив, украсившись подпалинами на месте деревьев, дохлой рыбой, плававшей кверху пузом в пруду... Люди побывали!
  
   Граница между двумя могущественными государствами, двумя империями - Базиликой и Империей Тор, проходит, на счастье или несчастье, по горам. Лишь в двух узких местах - у города Тангария и на побережье, у самой Малассы, граница была равнинная. В основном же империи были разделены Златогорьем, высоким и длинным хребтом, через который в Базилику вели только четыре перевала. Четыре... Но только один из них - перевал Грома, у входа в который раскинулся небольшой посёлок Медвежье Ущелье, был открыт для прохода и в Месяц Увядания, и даже позже, вплоть до конца Месяца Туманов. Говорили, что находились смельчаки, которые проходили перевал и зимой. Ну, так это смельчаки, они же - дураки. Умные и предусмотрительные люди предпочитали товаром и собственными жизнями не рисковать и вплоть до Месяца Прорастания шли через Тангарию или Малассу - базиликанские города, расположенные на равнине. Так было, конечно, дальше и дороже, зато жизни и товар оставались в сохранности.
   Сейчас через Медвежье Ущелье шли последние торингские обозы - с зерном и овощами нового урожая, гардарскими оковкой, поделками. И, конечно, мёдом и мехами... Гардар в этих обозах были единицы. Разумеется, ни один обоз гардару не принадлежал, ибо ещё со времён августа Филиппа Красивого он сам и его потомство были прокляты каждым гардаром. С Империей Базилиска имел дело редкий выходец из склавинских родов. Впрочем, он тут же становился изгоем на родине...
   -А ты, гардар, чего забыл в Базилике? - весело поинтересовался хлипкий на вид торинг, доганьер у ворот в ущелье - Никогда прежде не видал такой компании: гардар, торингский гильдейский маг, норлинг, базиликанец! Вы что, вместе?
   -Вместе! - придерживаясь заранее оговорённой легенды, подтвердил Мстислав - А тебе-то что? Мыт за проход мы, как положено, выплатили. Шану твоему косточку сахарную принесли! Чего тебе не нравится!
   -Вы! - честно ответил торинг, поглаживая за ухом своего огромного, ростом с маленького телёнка, сторожевого пса - Я уже десятый год здесь стою, всякое повидал... Шпионов базиликанских, которых ловил и вешал... Шпионов наших, которых до рубежа лично бейлиф Эрик провожал! Но чтобы вместе такая компания... Не бывает такого! Не верю!
   -Да пропусти их, Вилли! - посоветовал ему напарник - Гардар прав: всё, что должны, они исполнили. Не за что их задерживать!..
   -Базиликанец мне не нравится! - честно признался Вилли, вовсе не спеша следовать совету приятеля - Нервничает он, взмок даже! Эй, черноволосый, ты чего везёшь-то? Посмотреть можно?
   -Да смотри! - внезапно успокоившись, ответил тот, спуская с луки свой мешок и на вытянутой руке протягивая его торингу - Чего мне, честному торговцу, скрывать? Ну не получилось у меня здесь кое-что! Могу я расстроиться?!
   Торинг мельком взглянул на мешок, который базиликанец несомненно нарочно держал так, что узел на горловине затянулся - не развязать, глянул на сумрачных, насупившихся спутников базиликанца... И чуть ли не впервые в жизни отступил:
   -Ладно! Только из уважения к орденскому магу, который не может быть изменником Империи! Проезжайте!
   Четвёрка не преминула воспользоваться этим предложением. А что, отказываться, что ли?..
   Отъехали шагов на сто, кони мерно и оглушительно выстукивали копытами по мощёной огромными каменными плитами дороге, пока ещё ничейной. Земля Базилики начнётся от таких же ворот. За которыми раскинется первый город. Уже чужой - Малый Кирифор...
   Внезапно, когда ворота торингские скрылись за крутым поворотом, а ворота базиликанские ещё не появились, Мстислав резко остановил коня, мощным его корпусом на треть перегородив дорогу. Его серые глаза в упор взглянули на базиликанца:
   -В чём дело? - нервно спросил тот, на всякий случай заставив коня чуть попятиться и положив руку на гарду - Чего ты так на меня смотришь?
   -Думаю! - медленно ответил Мстислав, жестом останавливая расспросы соратников - Думаю, что тот торинг был прав. Ты что-то отчаянно скрываешь от нас... Что?!
   Равен всё же раскрыл рот, дабы встать на защиту Юлия... Но запнулся и смолчал, увидев, какой лицо было у вора в этот момент. Стриж быстро и непрестанно менялся в лице, словно бы боролся с кем-то. Наконец, тяжело вздохнув, он громким шёпотом сообщил:
   -За мной гонятся!
   -Кто же? - недоверчиво приподнял бровь Мстислав.
   -Все! Фальчиотта, Магикана, прокуратор Алтики! Все, кому не лень потратить на это больше нескольких вигилий!
   -Чем же ты им всем насолил? - всё ещё недоверчиво поинтересовался Мстислав - На вид ты - совершенно безобиден!
   -То - на вид! - без лишней скромности возразил Стриж - Я украл у прокуратора одну вещь... В общем, дорогую, да к тому же обладающую какими-то магическими свойствами. Не знаю, право, какими!
   -Покажи мне! - дружелюбно предложил Равен - Я скажу! Это - самая простая магия...
   -Я уже отдал его! - отчаянно перебил Юлий - Не знаю что меня ждёт в Базилике... Я просто боюсь!
   -А нечего теперь бояться! - безжалостно сказал Эдрик - Боишься, не будь вором!
   -Подожди! - оборвал его Мстислав - Раз так... Ты ведь не обязан идти с нами всю дорогу. Назад, конечно, не возвращайся. Пройди ворота, да и уходи! Что тут такого?
   -Наверное, я так и сделаю! - пожал плечами Юлий - Ты прав, гардар... Ты всегда прав!
   Они помолчали...
   -Темнеет, однако! - тревожно обронил Эдрик, косясь на узкую полоску неба над головой - В горах что, всегда так быстро темнеет?
   -Нет! - покачал головой Юлий - Странная это темнота... Никак, гроза!
   -Тогда, поспешим! - Мстиславу тоже передалась тревога - Гроза в горах это то, что я с большим удовольствием переждал бы под крышей!
   Никто не стал с ним спорить - быстро отвыкли. Гардар, может быть, не обладал красноречием Юлия и образованностью Равена. Но зато гигантская его сила позволяла все споры решать в свою пользу. Даже те, в которых он был заведомо не прав...
   Оставшиеся до ворот в Империю Базилиска три с небольшим сотни шагов они проскакали во весь опор. Ворота перед ними распахнулись с явной неохотой, теперь уже базиликанские доганьеры с подозрением обозревали столь странную компанию.
   -Куда держите путь? - изучив их в достаточной степени, с явным недоверием к ответу спросил старший доганьер, дородный муж средних лет, как и все базиликанцы предпочитающий к тому же свободные одежды - Отвечайте!
   -В Вассилиссум! - возмущённо ответил Юлий, прежде чем кто-то успел открыть рот - Или ты здесь, в варварских этих местах, забыл, что на одиннадцатый день календ - ярмарка в этом славном городе?!
   -Да? - искренне изумился доганьер - Я просто не припомню, чтобы до Вассилиссума добирались столь странным путём! Через Златогорье!
   -Ты видишь - за мной варвары? - весело спросил Юлий, ничуть не смутившись - Должен я приобщить их к культуре? Сначала мы заедем в Великий Город! Там сейчас дают новую вещь Одилия, с великим Лимпием! Надо же объяснить им, что их правда устарела! А ещё, говорят, божественная Клиа восхищает всех своей игрой!
   Юлий сыпал громкими именами и титулами с лёгкостью, присущей людям в этот круг вхожим. Доганьеры, простые воины и чиновники, за какие-то провинности сосланные в это захолустье, с нескрываемой завистью слушали его... Одилий, Лимпиний... Клиа! Им можно только услышать эти имена. А красота Клиа навсегда останется для них недоступной...
   -А ты августу видел, почтенный? - подобострастно спросил один из акритов, маленький и кривой. - Правда, что у неё сиськи, что две дыни?
   -Да как ты можешь говорить такое о Божественной, Прелестной, Неувядаемой... - захлебнулся гневом Юлий. - Правда... Впрочем, ходят разговоры среди охлоса, будто Клиа прекраснее августы... Ну, я в это не верю!
   -Проезжай, почтенный! - с поклоном сказал начальник доганьеров, бросив на своих подчинённых полный ярости взгляд. - Благодарю тебя за рассказ!
   -О, не за что! - великодушно махнул рукой Стриж, на взгляд Мстислава, слегка переигрывая. - Ты, почтенный... почтенный... почтенный доганьер, буде окажешься в Великом Городе, зайди на виа дель Феодосио! Там найдёшь мою виллу... Милости прошу в гости! Может быть, ты даже попадёшь на божественную Клиа!
   Юлий отъехал первым, горделиво держа голову чуть задранной кверху, довольный собой и с презрением пропускающий мимо яростные взгляды путников. Дорога пошла немного в гору, потом выпрямилась... Перед глазами четвёрки открылись высокие, прочные каменные стены главного опорного пункта базиликанцев в Златогорье - Малого Кирифора...
   Малый Кирифор, как и старший его брат - Большой Кирифор, были городами для Базилики особенными. В большинстве своём их жители имели предками беглецов из Фронтира, торингов. Разумеется, к нынешним правителям Империи Тор, как к потомкам преследователей своих, они относились мягко говоря прохладно, воинами, как и все горцы, были великолепными... В общем, Августы, пожалуй сами того не желая, заполучили в свои сторонники около тридцати тысяч хороших воинов и верных подданных. Здесь, конечно, тоже случались мятежи и бунты, были недовольные и часто именно отсюда происходили заговорщики... Но никогда отсюда не шла торингская крамола, здесь не слишком дружелюбно встречали эмиссаров Теодора и можно было быть полностью уверенным: легионы императора Тор пройдут здесь только через тридцать тысяч трупов. Чему, кстати, способствовала и местность. Узкое и длинное ущелье, ведущее в Базилику, запирал собой Малый Кирифор, представлявший собой просто укреплённый форт, крепость. Жителей здесь было не слишком много, а те, что были, являлись в первую руку обслугой для двух когорт, причём - полного состава. Впрочем, именно потому, что в крепости кроме воинов были ещё и их семьи, Малый Кирифор не слишком напоминал крепость, куда больше походя на огромный табор за стенами... Мирное ли время тому виной, неверие ли военоначальников, старшего трибуна Агафона в первую руку, но любого стоящего воина затошнило бы при виде развивавшихся между зубцов стен, под сенью вексиллума из золотой парчи, детских пелёнок, при виде распахнутых, несмотря на поздний час, ворот...
   -Мою бы сюда сотню! - с явным сожалением протянул Мстислав - Кром целиком, наверное, не взяли бы... Но уж ворота. Но воротные башни!.. Они б у нас кровью умылись...
   -Какой ты кровожадный! - ухмыльнулся Юлий - Кого им бояться, когда против двух их полных когорт - одна корунела ваших егерей! Третья Фронтерская - меньше двух тысяч лёгкой пехоты... Основные силы Южной армии во главе с коннетаблем Велимиром, бродят где-то около Алтики. Чего они там забыли - уж и не знаю... Так кто кого должен бояться?
   Мстислав, уязвлённый в самых лучших своих чувствах, едко усмехнулся и молчал до самых до ворот. При виде которых помрачнел ещё больше... Вольно ж базиликанцам их не охранять, когда въехать за раз могут не больше троих всадников в ряд!..
   -Может, ты и прав, базиликанец! - угрюмо сказал он - Но Велимир - добрый воевода. Он знает, что делает!
   -А я что, спорю?
   Четвёрка въехала под сень ворот, слова звучали гулко и смешно, далеко разносились вокруг. Пришлось замолчать...
  
   Малый Кирифор при ближайшем рассмотрении мог впечатлить разве только слепого. Обычный форт, сложенный целиком из дешёвого местного камня, главной достопримечательностью своей сделавший небольшой храм Благочестивой Розы, на паперти которой, разумеется, во множестве обретались нищие, юродивые, проститутки. Главная площадь городка служила одновременно плацем, на неё же выходили окна единственной стоящей корчмы города, на втором и третьем поверхах которой располагались комнаты для гостей... Третий день у окна одной из таких комнат, не слишком дорогих и не самой дешёвой, проводил почти всё своё время Мстислав... Вид из окна открывался невесёлый - третий день уже непрерывно под окнами на площади трибун Агафон гонял свои центурии - безжалостно и со знанием своего дела. Притом не заметно было, чтобы самый заслуженный триарий ворчал... На глазах гардара, опытного воина, ровные квадраты манипул раскалывались на центурии, значки, даже квадры... Потом столь же быстро собирались в строй фаланги.
   -Здорово ходят! - выглянув из-за плеча Мстислава, насмешливо протянул Эдрик - Если б эти южане ещё и воевать умели как мы... А, гардар?
   Эдрику свойственно было считать норлингов лучшими воинами мира. Может быть, он был прав, но Мстислав так не считал, в свою очередь полагая гардар и их союзников - торингов, лучшими воинами.
   -Ты бы поменьше языком трепал! - посоветовал он после некоторой паузы - Сказать по правде, мне самому не нравится усердие этого базиликанца, но это - не всё их войско, лишь малая часть. Может, командир здесь такой, может - отряд заслуженный... Видишь, вексиллум из золотой парчи!
   -Ну и что? - удивился норлинг, с обычаями Базилики совсем не знакомый - Да хоть из чистого золота!
   -Золотой вексиллум даётся только отборным когортам и алам! - сквозь зубы, не отрываясь от созерцания, пояснил Мстислав - Если такая захолустная крепость имеет когорту с золотым вексиллумом, значит, базиликанцы большое значение ей придают!..
   -А то! - ухмыльнулся Эдрик - Чтобы взять крепость, которую защищают двенадцать сотен, нужно в три раза больше воинов на равнине и в пять раз - в горах! Я - знаю! Меня один торинг учил... Отец взял его галеру на меч, его в трэли, гребцов и воинов - на дно!
   -Ишь ты! - ухмыльнулся Мстислав - Умный норлинг - это что-то новое! Ты может ещё и читать умеешь?
   -И читать! - подтвердил гордый и довольный собой Эдрик - Только по-торингски! По-нашему никого грамотного не нашлось, а тот торинг, стюриман рыцарской галеры, был грамотным и меня научил. И считать! И звёзды исчислять! И ещё много чего для моряка полезного...
   -Ну, тебе надо конунгом становиться! Или хотя бы таном! - с дружелюбной ухмылкой поздравил его Мстислав - У вас, я слыхал, грамотный конунг - редкость!
   -Мне бы сейчас кулаки почесать! - с тоскливым вздохом и не в тему ответил Эдрик - Тебе, гардар, смешно... А я уже пять дней не дрался!!!
   Это был истинный крик души, Мстислав даже посочувствовать мог бы...Если бы не видел, как вчера Эдрик "почесал" кулаки о бока служки. Тот, бедняга, даже жаловаться не посмел, чувствуя свою несомненную вину. Вино в кувшине и впрямь было разбавлено до непристойности!
   -А маг-то наш, маг!.. - расхохотался вдруг Эдрик, пиная гардара в бок - Ты посмотри, как вчитался, света белого не видит!
   Мстислав косо глянул через плечо... Да уж. Похоже было, начнись сейчас землетрясение, Равен и тогда не снизойдёт до реакции на внешний мир. Для него сейчас существовала лишь огромная, в толстом кожаном переплёте книга, которую он читал все те три дня, что торчал здесь...
   -Равен-то делом занимается! - отмахнулся Мстислав - Меня интересует, чем занят Юлий!
   -Вот кому бы я с удовольствием дал по морде! - сладко зажмурившись, сообщил Эдрик - Собака, все мои деньги себе забрал и даже не поморщился!
   -Нечего с вором играть садиться! - без особой жалости, скорее с осуждением, возразил Мстислав - Сел в тавлеи играть, вот и ушёл стриженным...
   -А пиво мне на что пить?! - возмущённо вскричал викинг - Той кружки в день, что хозяин подаёт нам с обедом, мне на один ус хватит... когда он у меня отрастёт!
   -Ты не нацеливайся у меня выиграть! - оторвавшись на миг от книги, шутливо сказал Равен - Слышь, гардар, он мне третий раз за день уже предлагал сыграть. Только меня ведь сам Сервелий учил!
   -А меня - отец! - запальчиво возразил Эдрик - Ставлю свой серебряный пояс против твоих десяти марок, что обыграю тебя хотя бы раз!
   -Ничего себе условие! - ухмыляясь и откладывая прочь книгу, сказал маг - Ну что ж... Давай сыграем! Только условие: если я выигрываю, ты оставляешь меня в покое до конца похода. Никаких игр, никаких авантюр... Мне и пояса твоего не надо даже!
   -Согласен! - поспешно закивал обрадованный Эдрик.
   -Ну, вы тут поиграйте! - опоясываясь и надевая поверх кольчуги перевязь с мечом, сказал Мстислав и, тихо прикрыв дверь, вышел. За плотной тисовой стеной слышны были азартные выкрики Эдрика и быстрый стук фигур. Похоже, игра уже началась...
   Мстислав неспешно спустился по лестнице в огромный, на весь первый поверх, обеденный зал корчмы. Народу, несмотря на урочный час, было немного - три-четыре дюжины редкими группами сидели по углам, пустой центр выглядел сиротливо и даже служки спешили скорее его проскочить, вместе со своими подносами... Впрочем, служек в зале было немного. Корчмарь Антоний да четверо девок - вот и все...
   Антоний, кстати, как только Мстислав спустился по лестнице в корчму, аж задёргался. Он демонстративно не любил варваров, особенно верных союзников торингов - гардар. С другой стороны, когда он заломил огромную сумму за две комнаты наверху, этот гардар высыпал ему деньги, даже не торгуясь. И одним взмахом ладони прекратил возражения, возникшие у его спутников. Может, архонт какой, или патриций гардарский...
   Сейчас, после долгих колебаний, он выбрал единственную на его взгляд правильную политику: он Мстислава просто не заметил. Мстислав, в свою очередь, проигнорировал его, пройдя как мимо пустого места. На том и разошлись: корчмарь на кухню, гардар - на улицу...
   На улице было пасмурно и холодно. Синеющие вблизи крутые склоны Золотых Гор выглядели сейчас какими-то размытыми и непостоянными... С утра вообще дождь зарядил, но сейчас, когда время медленно перевалило за полдень, погода чуть улучшилась и уже между облаками пробивались иногда редкие и по-осеннему холодные лучи Коло. Коло здесь, впрочем, именовали странным именем Гелиос... Как и привычный гардарский час составлял в Базилике лишь половину вигилии.
   Его появление - появление вооружённого и чужого воина было замечено. Не могло быть не замечено в пограничном, вечно ожидающим нападения городке. Тем более жителей здесь обреталось не слишком много, большинство знали друг друга в лицо... Чужаков здесь не любили. Чужаков с севера и с мечами - вдвойне. На Мстислава смотрели косо, пальцы легионеров непроизвольно сжимались на рукоятях их коротких мечей... Первыми, кто отнёсся к нему дружелюбно, были, разумеется, местные гетеры. Им всё равно было, с кого получать деньги, потому как золото и даже серебро - оно не пахнет...
   Мстислав в общем не прочь был провести время в постели одной из этих красоток... Но пока не видел той, ради кого можно было слегка растрясти содержимое калиты. Вокруг него вились обычные дешёвые девки, не достойные даже взгляда единого на них. Впрочем, солдатам местного гарнизона, поди, они все августами казались!..
   Узкая и кривая улочка, меж тем, от форума вывела на край города. Здесь было почище и пахло из сточных канав не так сильно. Здесь не было гетер и не шлялись пьяные солдаты... А впрочем, здесь они тоже были. И направлялись к Мстиславу - целый, полностью снаряжённый для боя патруль из семи юниоров во главе с восьмым - дядькой - триарием. Всё правильно, две полные квадры...
   -Эй, варвар! - окликнул его один из молодых солдат, безусый худосочный сопляк, гордый донельзя первым своим патрулем - Эй, стой где стоишь и не пытайся бежать!
   Явно старых хрен решил проверить своих петушков, а заодно и его, Мстислава, на крепость. Что ж, сейчас проверит, если не окажется достаточно умным.
   Триарий не спешил вмешиваться, встав чуть в стороне и подперев облитым лорикой плечом каменную стену возвышавшегося над улицей трёх поверхового дома. Меч его оставался в ножнах, а другого оружия командир патруля не носил. В отличии от своих обвешанных оружием молодых идиотов...
   -Стой, варвар! - юниор дал петуха от волнения и ещё больше озлился - Стой, иначе получишь копьём в зад!
   Всё. Дальше терпеть Мстислав не собирался! Прикинув по грохоту сапог за спиной, что базиликанцы, поди, бегут, чтобы догнать его, Мстислав резко остановился, на ходу вынимая клинок из ножен и разворачиваясь... Как он и предполагал, бежавший впереди всех крикун перед собой особо не смотрел, сосредоточившись на оре и на том, чтобы не растерять своё вооружение. Ну и влетел со всего маху прямо в гардарскую кольчугу. Нос, и без того маленький, курносый, превратился в плюшку и юниор с всхлипом зажимая хлынувшую потоком кровь, немедленно осел на землю. Кажется, он даже слезу пустил...
   Мстислав недовольно поморщился. Кровь - это плохо. Если триарий и теперь не вмешается, его щенки полезут мстить... Прольётся ещё больше крови.
   Триарий не спешил вмешиваться, явно показывая, что пока не видит для этого причину. Лишь острый, намётанный взгляд Мстислава отметил, что рука базиликанца на чуть, на самую малость пододвинулась к пряжке ремня. И рукояти меча...
   Ну, вот, так он и предполагал!!! Обозлённые свершённым над их товарищем насилием, заведённые видом свежей крови, юниоры обнажили мечи, а двое наклонили свои пилумы, угрожая гардару дырками в животе. Пришлось самому встать в позицию... Нападать всерьёз, впрочем, никто не спешил...
   -Эй, а ну-ка стоять! - вдруг заговорил триарий, сам обнажая меч и делая несколько шагов вперёд - Слышь, гардар, тебе говорю!
   -Твой гладий - на локоть короче моей скьявоны! - коротко и довольно мирно сказал Мстислав - А твои щенки - мясо для моего булата! Хочешь попробовать?..
   -Нет! - честно ответил базиликанец - Ты ж сам всё понимаешь...
   -Понимаю! - насмешливо, но по-прежнему мирно подтвердил Мстислав - Чтобы щенки стали цепными псами, их надо натаскивать... А если у них зубы выбьют?
   -Значит, того не стоят! - возразил триарий - И потом, на это есть я! Скажешь, плохо сработал?
   -Будь на моём месте мой приятель... - с многозначительной паузой в конце ответил Мстислав...
   На том и разошлись. Мстислав пошёл дальше, юниоры подобрали своего ноющего приятеля и потащили его вниз по улице...
  
   Мстиславу так и не довелось толком рассмотреть город. Он даже улицу до конца, до здания Буле не дошёл...
   -Эй, варвар! - второй раз за день его назвали так! На этот раз, впрочем, голос был женский...
   Мстислав обернулся, с некоторым усилием подавив на удивление сильную вспышку гнева...
   Позади него, шагах в пяти, стоял опущенный на землю паланкин. Обычный, в каких ездят не бедные, скорее со средним достатком люди - с четырьмя могучими смуглокожими носильщиками из Южной Номадии. Носильщики с явным облегчением позволили себе перерыв и наверняка молили сейчас всех богов, дабы разговор затянулся подольше...
   -Ну, какой же ты всё же дикарь!.. Подойди, не бойся!
   Вот теперь всё действительно стало понятно: знатная базиликанка выехала поразвлечься в город. И такое бывает, и довольно часто...
   Мстислав, непонятно почему решив разыграть из себя тупого варвара, замялся с явно проступившим на лице недоумением, затем по-медвежьи подошёл:
   -Ты кто?
   -Разве так разговаривают с прекрасными дамами? - проворковала женщина за опущенным пологом - Входи, не бойся! Я не кусаюсь... почти!
   Мстиславу, по правде, всё надоело, но и садиться он не спешил. Жизнь в столице северной, куда более простой и честной империи научила его осторожности. И кто там знает, что может оказаться за женщина. И нет ли у неё под рукой сонного порошка... Поди потом, доказывай стенам узилища, что ты - вольный гардар!
   Вместо того, чтобы последовать её совету, Мстислав рывком распахнул полог... Да нет, опасностью здесь даже не пахло. Внутри, на пространстве, несомненно предназначенном для двоих-троих путников, возлежала на восточных подушках одинокая и довольно красивая женщина. Была она, по правде, уже не молода и явно минула свою весну. Да и лето было на исходе... Впрочем, красота её была при ней, она ещё могла носить собственные волосы, а не уподобляться гетерам. И могла одеть открытый пеплос, не боясь показаться смешной...
   Женщина лишь немого испугалась его, самую каплю. В этот момент лицо её исказилось гримасой испуга... Впрочем, довольно быстро испуг на лице сменился улыбкой, зовущей и влекущей.
   -О, какой ты горячий! Ты с полуночи? Говорят, там живут люди с холодной морской водой в жилах... Не представляю себе, как вода в море может быть холодной!
   -Что тебе надо, женщина? - холодно и властно спросил Мстислав, одним взглядом повергая в состояние окаменения рванувшегося к нему носильщика - И кто ты, прах тебя побери?
   -Я - севаста Акилина! - невозмутимо ответила женщина - Я давно уже следила за собой... Если бы на тебя напали, ты бы их всех убил?
   -Нет, зачем же! - удивился Мстислав - Эти сопляки ещё слишком глупы... Ну, наказал бы... Руки поотрывал!
   Последнее было сказано уже только для того, чтобы произвести на севасту впечатление. И своего гардар добился. Ещё раз, плотоядным и очень заинтересованным взглядом обозрев могучую фигуру Мстислава, Акилина вновь, в третий и наверняка в последний раз предложила:
   -Садись, ты наверняка устал!..
   Мстислав подумал ещё чуть, всё для себя решил и сел. В конце концов, такие женщины на дороге не валяются...
   Носильщики лишь крякнули, подымая враз прибавивший в весе паланкин. А вскоре им стало ещё тяжелее. Впрочем, они были глухи и не слышали, как их хозяйка, задыхаясь, умоляла своего гостя снять кольчугу... А потом они, как и не раз уже бывало, внесли паланкин в сад, примыкавший к дому севасты, поставили его на землю и удалились. Всё равно раньше чем через вигилию хозяйка их не позовёт...
   Акилина не позвала их и через две. Меж тем было мозгло, севаста, не привычная к такой погоде, мёрзла в лёгком паланкине, страдала от своей покрасневшей, покрывшейся некрасивыми пупырышками кожи и впервые не знала, о чём говорить со своим новым любовником. Он довольно плохо, но всё же говорил на её языке, она разумеется не знала языка гардар и почти не понимала торингский. Потому большую часть времени они объяснялись жестами... Конечно, для любви говорить и не нужно. Но иногда очень хочется... К тому же, знай гардар язык базиликанцев, она уж нашла бы способ уговорить его перейти в дом. И постаралась бы не отпустить день или два... или неделю, если сможет выдержать его натиск и не умереть!
   Гардар, абсолютно голый и внешне беззащитный в своей наготе, раскинувшись на подушках, мирно спал, громко сопя носом. Устал, бедный, после шести приступов подряд...
   Акилина, восхищённая, протянула руку к его шее, ласково провела остро отточенным по последней моде ноготком по туго натянутой, бешено пульсирующей ярёмной жиле... И вскрикнула от дикой боли в заломленной кисти. Удивительно сильные пальцы гардара, сомкнутые на правой руке, грозили раскрошить её в мелкую крошку... Впрочем, они тут же ослабли, как только варвар раскрыл свои чистые серые глаза. Его губы тут же тронула усмешка, Мстислав сел. Он с явным удовольствием обозрел её ладную фигурку, лёгкую складочку жира на животе, так нравящуюся мужчинам, вставшие на холоде соски... Задержался на них чуть дольше, лицо озарилось заботой:
   -Ты... замёрзла?
   -Да, мой герой! - промурлыкала Акилина, сама изыскивая всё новые места для восхищения, возвращаясь временами к пройденному - Если б ты мог согреть меня...
   Ох уж это не понимание сказанного! Она-то имела в виду - отнёс домой, который тут, под боком! Варвар же, истосковавшийся по женщинам, понял её по-своему. Ухмыльнулся самодовольно, тупой как горный баран, сгрёб в объятиях... О, Святой Валент! О, Юнона! Дайте несчастной женщине силы!..
   Наверное, Святой Валент всё же вмешался. На этот раз варвара хватило только на три приступа, но и после них Акилина чувствовала себя, как после камнепада. Болело всё тело, из неё, кажется, вышел весь её аппетитный и так аккуратно расположенный жирок... А главное, она впервые в жизни уступила мужчине! Боже, какой позор!.. Зато - согрелась.
   Гардар же словно не видел её смятения. Внезапно он напрягся, даже приподнялся на локте... Вслушалась и севаста...
   По улице мимо её дома кто-то шёл. Шёл, притом орал что-то, громко так орал, что даже в саду было слышно, как будто орали над ухом...
   -Гардар!!! Мстислав!!!.. - молчание, ровно настолько, сколько нужно человеку для набора воздуха в лёгкие - Гардар!!! Мстислав!!!
   Дальше всё начиналось с начала...
   Ну а потом Акилине захотелось убрать голову под подушку, ничего не слышать и не видеть... Вместо того, чтобы одеться и не спеша покинуть её, разумеется тайно, этот варвар вылез из паланкина, напустив внутрь холодного вечернего воздуха и вновь заморозив севасту, голышом пересёк весь сад и прямо так вот подвесился на руках на ограде, подтянулся...
   -Чего тебе?
   -О! - весело изумились за оградой - А мы его ищем по всему городу! Выходи, беда пришла!
   -Что за беда? Без меня что, не обойтись?
   -Не обойтись! - возразили решительно - Ну, ты сам выйдешь, или помочь?!
   -Подожди!..
   Гардар вернулся в паланкин, не глядя на севасту оделся и, виновато разведя руками, вышел. На прощание - стиснул крепко в объятиях и так впился в губы, что те удивительно что не взорвались от нажима. И исчез. Так же внезапно, как появился...
   Не зная, плакать ей, или радоваться, Акилина не меньше четверти вигилии лежала, уткнувшись лицом в подушки. Хладный ум всё же пересилил...
   -Эй, кто там есть! - крикнула она - Домой несите!
   Набежали носильщики, служанки, вокруг засуетились... Хорошо жить одной!
  
   -Ты Стрижа порицаешь, а сам!.. - ворчал Эдрик, тяжело шагая рядом с Мстиславом - Впрочем, Стриж тоже хорош! Ни слова не сказал ведь!.. Куда он провалился?!
   -Как ты меня нашёл? - сухо поинтересовался Мстислав - Я ведь не говорил, куда пойду. Да и не знал...Что, опять Равен искал?
   -Вот ещё! - хитро ухмыльнулся Эдрик - Я проигрывать начал и смылся, пока он не добил меня окончательно. Ну, и пошёл тебя искать! Ты думаешь, здесь много гардаров с мечами и в кольчугах бродит по городу? Единицы! Может быть, ты вообще единственный такой... такой... Ну, такой вот дуб! Так что магия чисто моя, Равен мизинца не приложил! Хотя жаль... Глядишь, он бы это осиное гнездо спалил, не пришлось бы просиживать здесь штаны в ожидании подорожных... Вообще, чего мы ждём? Какими бы крепкими и умелыми не были эти воины, против двух варваров с мечами и одного мага без мозгов они не устоят!
   -Э!.. - рассмеялся Мстислав - Зря ты так думаешь, норлинг! Эти чёртовы базиликанцы, может, не самые лучшие воины... Но в строю они - звери! Видел я однажды отряд их воинов в деле...
   -Где это? - подозрительно уставился на него Эдрик - Войны ж давно не было... Ты ещё на свет не родился!..
   -Всякое случается! - уклонился Мстислав - И нашим надо кулаки почесать, и базиликанцам - кости поразмять. На это никто внимания не обращает. Так, мелкие стычки...
   Так, негромко разговаривая, они прошли где-то половину улицы. Длинной и узкой, изогнутой, словно номадский шамшир и почти полностью заслоняющей пасмурное небо нависающими со второго-третьего поверха балконами... Идти, кстати, лучше всего было посередине. И то был шанс получить на голову ведро помоев или чей-то с утра не опорожненный ночной горшок...
   -Эй, стойте! - раздался вдруг за спиной отчаянный окрик, причём голос без сомнения принадлежал их обожаемому магу - Стойте, я ж вам не тупой варвар, чтобы бегать со всех ног!.. Уф...
   Мстислав и Эдрик переглянулись, ухмыльнулись и чуть ускорили шаг. Сзади послышался громкий вопль, шум падения и Равен уже жалобным голосом, чуть не плача, взмолился:
   -Стойте! Ну стойте же, пожалуйста! Варвары!!!
   "Варвары", переглянувшись, остановились. Старательно скрывая ухмылки на довольных рожах, обернулись...
   -Ты, Эдрик, жулик! - обвиняющим голосом сообщил Равен, вставая с мостовой и шумно охлопывая балахон, который благодаря своему тёмно-коричневому цвету выглядел вполне пригодным для дальнейшей носки - Ты смылся, как только увидел, что позиция твоего императора блокирована моими коннетаблем и гелиполем! Ты - проиграл!
   -Вот ещё! - небрежно отмахнулся викинг, хитро подмигивая гардару - Пока не сделан последний ход, игра не закончена! Ты ведь не слышал, чтобы я признавал поражение? Потом доиграем! Может быть...
   -Я с тобой больше в тавлеи играть не сяду! - твёрдо заявил маг - Ни в какие!
   -Тогда, может быть, в кости? - с хитрой ухмылкой поинтересовался Эдрик.
   Равен захлебнулся обидой...
   -Ладно! - прервал их грозящую перейти в свару перепалку Мстислав - Что ты прибежал? Не для того ведь, чтобы сообщить Эдрик, что он - жулик?
   -Нет! - обиженно дуя губы, протянул Равен - Я знаю, где искать Стрижа!
   -Вот как? И где? Три дня думал, теперь придумал? - съязвил Эдрик.
   -Придумал! - огрызнулся Равен - Я, в отличии для тебя, голову по прямому назначению использую - думать, а не только шлем носить! С рогами... В лупанаре он, всего в ста шагах отсюда, если тебе интересно!
   -В лупанаре... - с явным разочарованием протянул Эдрик - Вот придумал! Чтобы наш Стриж брал женщину за деньги?!
   -А ему - всё равно! - возразил Мстислав - Ему лишь бы баба была!.. И ведь не теряем ничего... Зайдём?
   -А у тебя ещё остались силы? - не удержался, съязвил Эдрик - Я ж и тебя с бабы сдёрнул!
   Мстислав промолчал.
   Они свернули к невысокому, всего в два этажа дому, перед богато украшенной дверью которого лениво переминался с ноги на ногу одинокий громила ростом повыше Мстислава и даже пошире его в плечах и наособицу - в талии.
   -Эй, куда! - встрепенулся тот, увидев троицу и враз ожив - Закрыто сейчас, девушки отдыхают! Вечером приходите!
   По голосу выходило, перед ними стоит норлинг. Видать, подзаработать решил вдали от нищих родных берегов...
   Эдрик не особо задумываясь, на родном языке высказал всё, что думает про "девушек", здесь обитающих и про орингов, которые пачкают честное имя службой на шлюх. Ну, а дальше всё пошло именно так, как и должно было пойти. Вышибала, обрадованный нежданной разминкой, неосторожно ринулся вперёд. И нарвался на один из тех приёмов Равена, которые тот успел передать орингу... Настоящий воин, да не освоит?!
   Эдрик ещё и добавил от себя, с явным удовольствием услышав, как хрустнула под сапогом нижняя челюсть...
   -Вперёд! - заорал радостно - Мы уже внутри!
   -Уймись! - поморщился Мстислав, бросив взгляд вдоль улицы - Ты не на войне, а это - не торингский форт!
   -И не гардарский острог! - мстительно подтвердил Равен - Зверь, ты его искалечил! Вот и учи после этого тебя Искусству Добра! Оно ж для бескровного исхода предназначено!
   -А где здесь кровь?! Сплошные сопли! - шумно возмутился Эдрик, плечом вышибая открытую дверь и с рёвом медведя влетая в тёмное нутро лупанары...
   Там оказался второй вышибала, на этот раз - базиликанец. При виде троих громил, ворвавшихся внутрь, при виде распластанного на пороге вышибалы-викинга, он на миг потерял голову. Взял, да и махнул с крутой лестницы, ведущей на второй поверх... И со стоном скрючился, держась за сломанную ногу...
   -Вот идиот! - пожал плечами Эдрик - Чего это он?!
   Мстислав не ответил, первым поднявшись по лестнице наверх и начал ногами открывать дверь... В некоторых комнатах было пусто, в других отдыхали после тяжёлого трудового дня гетеры - оттуда слышался визг и отборная ругань.
   -Чего ты там ищешь? - подал голос Эдрик - Стрижа тут явно нет, иначе мы бы слышали! Ошибся наш маг!..
   На миг воцарилась тишина, затем раздался довольный голос гардара:
   -Здесь он, здесь!.. Идите, посмотрите!
   Эдрик и Равен, переглянувшись, стрелами взлетели наверх...
   Стриж и впрямь валялся в одной из комнат наверху, в компании четырёх совершенно голых девиц, сам голый и в доску пьяный.
   -Эй, друзья-варвары! - с хмельной радостью заорал он, приподнимаясь на локте - Вы зашли меня навестить?!
   -Одевайся, пошли! - хмуро велел Мстислав - Где подорожные?! Ты ж за ними ушёл!
   -А нету подорожных! - клоунски развёл руками Стриж - Не дали!.. Сказали, много что-то по дорогам Базилики всякого северного отребья бродить стало... Ну, я и решил в гости наведаться. К этим славным девам... Не желаете, кстати, воспользоваться?..
   Эдрик отреагировал на это, полное дружеского участия предложение быстрее гардара. Он просто молча подошёл к кровати, отшвырнул девок, схватил вора за короткие вихры и так, за волосы, орущего и голого, потащил за собой к лестнице. Предусмотрительный Мстислав захватил одежду, Равен кинул на стол несколько монет...
   -Пусти! - уже на лестнице заорал Юлий - Пусти, я ещё не закончил!
   -Я тебя сейчас закончу! - неожиданно заорал Эдрик - Сволочь, два дня нас тут промурыжил!!!
   -А!!! - заорал вдруг Юлий так, словно Эдрик уже начал его убивать - Режут!!! Помогите, добрые люди!!!
   Отпихнув Эдрика, за дело взялся Мстислав. Он резко встряхнул вора, так что голова его мотнулась из стороны в сторону, а последние мозги сменили своё положение...
   -Молчать! - рыкнул гардар - Ты и так уже всё испортил, не порть хотя бы то, что осталось!
   -Да плевать я хотел на ваше... - пьяно рыгнул прямо в лицо Мстиславу Стриж. Договорить, впрочем, он не успел...
   Мстислав, скорее с испуга, нежели по злому умыслу, коротко взмахнул рукой и пудовый кулак, врезавшись в челюсть вора, выбил из него весь дух напрочь...
   -Оденьте его, что ли! - брезгливо поморщившись, и по своему истолковав угрюмое молчание своих спутников, велел Мстислав и обернулся... М-да, если не везёт!
   -Привет, гардар! - улыбнулся ему старый знакомец - триарий - Ты уж извини, но теперь я вынужден буду взять тебя под стражу... Разгром, насилие над вышибалами, клиента бьёшь... Ты свой меч сам сдашь, аль силой велишь отнять?
   -Помнишь, я сказал, что мой меч на локоть длиннее? - с лёгкой улыбкой обнажая меч, вопросом на вопрос ответил Мстислав - Не желаешь ли проверить?
   -Придётся! - без всякого воодушевления ответил базиликанец, доставая из ножен свой гладий - Ты ж понимаешь, шансов у меня немного... Но - служба!
   -Служить надо честно!.. - с уважением в голосе согласился Мстислав - Извини!
   Впрочем, прежде чем они скрестили свои мечи, на гардара и радостно выпрыгнувшего вперёд Эдрика набежали юниоры. Молодые легионеры, правда, больше шумели да мешали друг другу, но семь против двоих - счёт хороший. И семь ведь не разбойников без опыта и умения, семь легионеров!
   Дважды отлетал прочь Эдрик, один раз Мстислав спасла лишь булатная кольчуга, которую не снимал несмотря ни на что... Драться сразу пришлось жёстко, резали без жалости и сомнений, потому уже через краткий миг на земле валялось двое стражников. За ними ещё двое последовали, и число дерущихся, если принимать в расчёт Равена, сравнялось. И наконец-то против Мстислава встал бледный, но решительный триарий...
   -Жаль тебя убивать! - с лёгким вздохом признался гардар - Ты мне ничего не сделал, да и настоящие воины в наше время - редкость!
   -Мне тоже жаль, но я служу августе! - тихо, но твёрдо ответил легионер - Я меч не положу...
   -Чёрт побери! - взорвался Мстислав - Так я тебе помогу!
   Последовал короткий, но яростный обмен ударами уже после шестого или седьмого триарий, ругаясь сквозь стиснутые зубы и зажимая здоровой левой рукой пробитое плечо правой, отскочил прочь. Его меч, искорёженный ударами булатного клинка гардара гладий, отлетел прочь, звеня на камнях...
   -Мы - уходим! - тихо, не опуская меча, сказал Мстислав - Не стоит за нами идти!
   -Стоять! - угрюмо приказал своим воинам базиликанец - Не вам, щенки, равняться с этими волками!.. Назад, я сказал!
   -Я доложу арифмарху, командир! - истерично всхлипнув, выкрикнул один из солдат - Мы могли их взять!
   -Щенок, палок захотел? - триарий здоровой рукой с размаху врезал по скуле юниора. Скудно потекла кровь...
   Квадра меж тем, особо не переходя на бег, ушла куда-то в дальний от места драки конец. Улицы... Впрочем, стоило им скрыться с глаз выживших легионеров, как мерный шаг перешёл в бег...
  
   Сидя в тёмном и вонючем сарающке на принадлежащей охлосу окраине Малого Кирифора, трое из четырёх членов квадры не переставали на чём свет честить Стрижа. Самое страшное было в том, что дом этот, также как и сарайчик, принадлежал мастеру-лоротому, причём мастеру, судя по развешенным в сарае шкурам, довольно дурному, вряд ли выше Бронзового поднявшемуся. Впрочем, в Малом Кирифоре он явно пользовался почётом - дом его, аж о трёх этажах, уже включал в себя эргасторий, в котором сейчас слышен был шум голосов и кашель, несколько сараев и даже примыкающий к дому сзади небольшой сад. Впрочем, сад был скорее для пропитания, нежели для красоты. В малом городе, таком как Малый Кирифор, больших денег на коже не заработаешь...
   Единственный, кому всё было совершенно всё равно, и ничто не портило настроение, был, разумеется, сам Стриж. Он с довольной рожей вспоминал самые пикантные подробности двух проведённых в пьяном угаре дней и одной сладкой ночи, изредка начинал рассказывать подробности приятелям... И затыкался в недоумении, встречая полнейшее непонимание и неприятие. Остальные члены квадры, грустные и злые, голодные и усталые, вовсе не расположены были шутить по поводу приключений Юлия. Видимо, осознав это, Юлий наконец заткнулся. Впрочем, вместо этого, он начал жмуриться и всем своим видом показывать, как ему хорошо. Ну разве не подло?!
   Меж тем, планы четвёрки на дальнейшее были покрыты туманом. Кони и большая часть скарба - потеряны и наверняка уже захвачены врагом. Улицы столь же вероятно патрулируются легионерами. Причём, если трибун Агафон не дурак, а на это не слишком похоже, четвёрки будут усиленными, и самыми младшими в них будут принципы - воины, следующие по опыту и качеству обучения следом за триариями... А если Агафон совсем обозлится, он и вовсе пошлёт на улицы отборных своих бойцов. От них уже так просто не уйти!..
   Словно в подтверждение их слов, скрипнула калитка и во двор, с шутками и прибаутками зажимая носы, ввалилось четверо легионеров. Все - в лориках, со скутумами и при полном снаряжении. И по всему видно - ветераны, не сопливые неумехи... Хотя и не триарии.
   За спиной приникшего к щели Мстислава слышимо покинул ножны меч Эдрика.
   -Не дури!.. - не оборачиваясь, рыкнул на него гардар - Дурью, говорю, не майся! Ишь ты, герой без штанов! Их там - четверо, да на ближайшей улице - дюжина, не меньше... Готов рискнуть?
   -Лучше смерть в бою и дорога в Вальхаллу, чем сдохнуть здесь от вони! - зло возразил Эдрик, упрямо выпятив челюсть и вовсе не собираясь убирать меч - Подумаешь, четыре четвёрки! С нами - маг!
   -Сказал бы ещё - Бог! - ухмыльнулся Стриж, уже вставший на ноги и машинально крутящий на пальце внешне безобидную отмычку - Я знаю, как действуют стражники и клянусь, там, на улице, по крайней мере один маг. Может, и два, но один - точно! Сможет наш маг его одолеть? Не знаю, мне кажется, он опять такого натворит, что от всего города одни головешки останутся... Этот мастер, он в чём виноват?
   Эдрик неохотно упрятал меч в ножны, но предупредил:
   -Если сунутся - живыми не уйдут!
   -Не сунутся! - возразил Стриж, откровенно ухмыляясь - Надо быть полными идиотами, чтобы лезть в такую вонь!
   -Потому и жив сейчас, что идиот! - огрызнулся первым вошедший в этот сарай Мстислав...
   -Тоже верно! - согласился вор - Но они-то ни от кого не спасаются! Даже наоборот... Нарываться на острые мечи им вовсе незачем. Тем более все видели, что вы там натворили с патрулём...
   Стриж, лучше других знавший характер базиликанских воинов, угадал. Квадра патруля, конечно, прочесала весь двор, перевернула все бочки и заглянула во все уголки. Но к мастерской и к хранилищам готовых кож даже близко не подошла. Другое дело, что командир четвёрки, похожий на того, первого триария седовласый ветеран, затрепался языками с вышедшей во двор дородной и языкастой хозяйкой, застрял...
   Нервничал и намекал про важную службу легионера хозяин - старый и толстый мастер, переминались с ноги на ноги солдаты... Ветеран никуда не спешил. А толстуха, купаясь в оказываемых ей знаках внимания, щебетали и щебетала, старательно поворачиваясь так, чтобы триарий рассмотрел её получше. Получалось у неё неплохо, и прильнувший рядом с Мстиславом к щели Стриж довольно прокоментировал:
   -У него сейчас огонь из ушей хлынет! Разгорячился зульт, ох и разгорячился!
   Щегольнув номадским словечком, которое услышал когда-то давно в Вольных Городах, Стриж сразу же успокоился и от щели отошёл. А раскрасневшаяся хозяйка, юлой крутясь под носом у своего мужа и поощряемая горячими взглядами легионеров, продолжала щебетать... Так продолжалось половину вигилии. Потом внезапно легионер засобирался и ушёл.
   -А это она ему встречу назначила! - лениво пояснил из угла, даже не понизив голос, Стриж - Готов поспорить, сегодня в саду будет весело!
   -Это я тебе обещаю! - ухмыльнулся Эдрик - Мстислав, мы ведь садом уходим?..
   -Садом! - подтвердил тот - И сразу же, как только тьма опустится на город... Хвала Сварогу, небо пасмурное, звёзд и Влесова Колеса сегодня не будет...
   -Да, погодка как раз для воров и беглецов! - с ухмылкой подтвердил Стриж - Я в такую погоду люблю работать... Стражников на улицах - меньше чем тараканов в этой вонючей дыре!
   -Сегодня по-иному будет! - возразил ему доселе молчавший Равен - Вот увидишь, нас обязательно найдут!
   -Не накаркай смотри! - осадил его Мстислав - А то я тебя самого отдам им на съедение! Глядишь, за такой-то подарок, они и нас отпустят!
   Равен даже обиделся и промолчал до самой темноты...
   А темнота и впрямь, видимо благодаря пасмурной погоде, наступила быстро, почти упала на городок. Стало темно и двор освещал лишь одинокий фонарь, горящий над крыльцом. Впрочем, в доме ещё не спали - неровный свет масляного светильника озарял окно на первом поверхе, иногда слышались раздражённые голоса - на расстоянии не разобрать было, чьи. Потом скрипнули петли и дверь дома распахнулась. На пороге стояла хозяйка - волосы растрёпаны, пеплос перекошен, словно кто-то хватал её за плечо, либо одевала в спешке...
   -Во! - радуясь, что угадал, воскликнул Стриж - Сейчас начнётся...
   -Только мы этого не увидим! - тихо, выразительно посмотрев на него, сказал Мстислав - Мы уходим! Вот только коней заберём...
   Второй раз после его слов товарищи были потрясены. Ну, конечно, полагали, что гардар не бросит своего Ветерка, как и скарб. Ну, понимали, что Равену тяжело будет без книги, а Юлию - без его воровского имущества. Разве только Эдрик всё своё носил с собой, но и он половину оружия оставил в корчме. А оружие у Сервелия он выбрал отборное, его было жаль... Тем не менее даже безумец и храбрец Эдрик возразил довольно решительно:
   -Ты с ума сошёл, гардар! Нас там наверняка ждут!
   -Вот потому, что я сошёл с ума, нас там и не ждут! - усмехнулся Мстислав - Ну скажи, разве ты или кто-то ещё мог предположить, что я предложу такое? Что мы пойдём обратно, в корчму? Если там и есть засада, то небольшая. Другое дело, это опять по улицам идти... Не нравится мне в этом городе. И никогда не нравилось!
   На том и порешили. В смысле - никто не стал с Мстиславом спорить. Выбрались... Тишина, даже птицы не поют. Свежий воздух, опьяняющий после душной вони сарая, прохладный и в огромном количестве... Нет, конечно, здесь тоже было вонюче - мастерская рядом и никуда от этого не денешься. Но всё же...
   Мстислав, видимо всё для себя решивший за день и по какой-то одному ему ведомой причине ничего не объяснивший спутникам, уверенной поступью сошедшего с ума или очень наглого человека направился к воротам... До них, правда, не дошёл ни он, ни кто другой из четвёрки. Потому что вновь скрипнула дверь и на двор упала узкая и неровная полоска света... В дверном проёме, освещённый слабым пламенем свечи, стоял сам мастер-лоротом. Стоял тихо, словно бы вслушиваясь. Потом услышал что хотел и шагнул во двор.
   Четвёрка в полном составе затаилась в узкой тени от навеса, все боялись даже дыхнуть... Услышь сейчас лоротом их, подними он шум и всё - конец!.. Лоротом прошёл всего в шаге, зачем-то прихватив из дома большой и длинный скобель и скрылся в саду...
   -Ух, что сейчас будет! - восхищённо прошептал Эдрик. И угадал...
   В саду поначалу было тихо. Потом раздался дикий вопль, несомненно принадлежавший мужчине, он быстро затих. Тут же уже настороженную тишину прорезал визг женщины. Вся четвёрка как могла глубоко забилась внутрь, под навес... Сейчас - не время бежать!
   Из сада, дико крича и белея в тусклом свете одинокого светильника голым телом, вылетела жена мастера, споткнулась, растянулась на грязном, вытоптанном сотнями ног до каменной твёрдости насте двора. Тут же вскочила и бросилась к воротам... Следом, шагая деревянно и держа наотлёт нож, вышел из сада её муж. Выглядел он совершенно спокойный, но с острия, как разглядел остроглазый Юлий, что-то тёмноё капало на землю...
   Ворота на ночь были, естественно, закрыты и толстуха напрасно билась в них, ей не по силам было поднять тяжёлый брус... Под конец, когда мерные шаги мужа раздались уже за самой её спиной, она бросила даже пытаться, уселась, сжавшись в комок, под воротами и так замерла в ожидании смерти...
   -Встань, Ксения! - раздался безжизненный голос мастера - Встань, шлюха! Я многое тебе прощал, но под этой яблоней... Ты сама довела до этого... Не бойся, я не буду тебя убивать. Помоги мне зарыть тело!
   Может быть, ему удалось бы уговорить или запугать жену. Возможно даже, что триарий никому не сказал про то, куда идёт. Тогда им и тело скрыть удалось бы... Но в этот вечер городская стража была начеку и в ворота начали ломиться прежде, чем Ксения обрела голос. И уж конечно ни стены вокруг дома, ни ворота не были предназначены, чтобы сдержать настоящих воинов. Сначала трое перемахнули через стену, злые и с обнажёнными мечами, затем они же, отпихнув прочь женщину, открыли ворота остальным... Небольшой двор сразу же заполнился воинами - их тут было никак не меньше трёх квадр, да из дома ещё набежали проснувшиеся работники и рабы... Триария, разумеется, нашли. Лоротома безжалостно повязали, его жену прихватили тоже, даже не позволив ей прикрыть оголённое тело... Двор опустел раньше, чем кто-то успел прийти в себя. Убийцу и его жертв - живую и мёртвого уволокли, рабы и работники, с четверть вигилии посудачив под фонарём, пошли досыпать... Завтра - такой же рабочий день, а у хозяина есть ещё и сын - ему семнадцать и он жесток, как и все молодые и не набравшиеся ума...
   -Ну, повезло! - выдохнул, высунув нос из-за бочки с дубильным составом, Стриж - Теперь вся стража соберётся убийцу бить... Раз триария убил, до утра не доживёт... Пошли скорее!
   Никто не стал с ним, знатоком местных обычаев, спорить. Лишь бочонок загудел, когда один за другим его цепляли ножнами выбегавшие из-за укрытия люди...
   Их видели - один из рабов задержался в тени дома, обильно покропив стену ввечеру выпитым дешёвым вином. Но рабы - люди подневольные и помогать своим хозяевам не намерены. Он лишь проводил уходящую четвёрку пристальным взглядом, да пошёл за остальными - досыпать оставшуюся до побудки вигилию...
  
   ... И бег по улице. Кривой, пустынной, слава богам... И - дважды - испуг, когда вдалеке появляются факелы преторианцев. Странно, что не заблудились. Ведь ни один из четвёрки не соизволил даже раз за три дня пройтись по городу. А когда прошлись... Ну, от города пока ещё много чего осталось. Но сама прогулка не способствовала подробному рассмотрению дороги... Нет, всё же добежали! Вот он - форум у ворот, с тёмным фасадом корчмы, против которого возвышался фигурный силуэт храма Пречистой Розы...
   Осторожно выглянув из-за угла, Стриж обернулся к гардару, пожал плечами:
   -Вроде никого! - помолчав, впрочем, добавил - Но это ничего не значит... Укрылись, например, в корчме от непогоды... Вино хлещут, да служанок мнут!
   В голосе вора проскользнула нотка завистливого раздражения, которая немедленно вызвала ухмылки на лицах его товарищей.
   -Ну, вот ты тогда и пойди, посмотри! - с дружеским участием в голосе сказал Мстислав - Только не увлекайся... вином!
   Эдрик чуть громче чем надо хохотнул, за что немедленно удостоился пинка в бок от испуганного Равена...
   Стриж обозлился ещё больше. Ему давно казалось несправедливым, что во все дыры пихают именно его. Но, если по правде... Он лучше других знает, как подобраться незаметно, бесшумно... Да и неожиданное появление двух воинов и мага лучше оставить на потом, на случай неприятностей...
   -Ну, хорошо! - проверяя своё немногое оставшееся при нём снаряжение, торопливо сказал Юлий - Что мне делать, если там никого нет?
   -Посигналь нам, мы придём и всё заберём! - ухмыльнулся Эдрик - Можем даже то, что нам не принадлежит!..
   -А если там...
   -А если там стражники, всё равно придём! - спокойно сказал Мстислав - Я своего Ветерка им не отдам! Он у меня с Родины ещё!
   -А у меня там - Книга! - тихо, но на удивление твёрдо и решительно сказал маг - Я без неё тоже... не могу!
   -Тогда - понятно... - угрюмо вздохнул Юлий - Ну, я пошёл...
   Он действительно пошёл. Вроде бы - прямиком через форум, не скрываясь и не пытаясь отвести глаза. А только уже через несколько мгновений совершенно пропал из виду. Как в воду канул...
   -Вот даёт! - ахнул восхищённый Эдрик - Так прятаться!..
   Юлий же и не думал прятаться. Он именно не скрывался, но сам знал - сейчас заметить его почти не возможно... Впрочем, скрываться до бесконечности не входило в его планы. Более того, он намеревался действовать так, что его учитель, великий в прошлом вор Тулий взвыл бы от ужаса и восторга - нагло, не скрываясь...
   -Эй, мальчик! - заорал он, вваливаясь во двор корчмы - Где мой конь?! Побыстрее, я тороплюсь!
   Мальчик, совсем ещё юный служка, выскочил откуда-то из конюшни - встрепанный, с соломой в волосах, перепуганный...
   -Господин!.. - пролепетал он, явно не зная, что сказать ещё...
   Юлий незаметно уронил на землю золотой:
   -В доме чужаки есть?..
   -Были! - так же тихо ответил юнец, все прекрасно поняв - Сейчас только четверо осталось... Сидят в корчме, вино пьют!
   -Понятно! - вынимая рапиру из высоко поднимая её над головой, протянул слегка даже разочарованный Стриж - Всего четверо, говоришь?..
   -Сколько их?! - даже не задыхаясь, спросил подбежавший Мстислав.
   -Четверо! - не глядя на оцепеневшего пацанёнка, небрежно обронил Юлий - Там я один справился бы!..
   -Ты пойдёшь седлать коней! - немедленно возразил гардар - Вместе с магом... Ну, а нам с Эдриком можно и поработать!
   Прежде чем кто-нибудь из небрежно отброшенных Мстиславом от боя успел раскрыть рот, дабы возразить, Мстислав и Эдрик разом обнажили клинки, переглянулись весело и бок о бок ворвались внутрь... Шум, крики, звон металла... Всё заняло не больше времени, чем потребовалось перепуганному Равену, чтобы сделать два вздоха. А потом в дверь высунулась довольная, даже во тьме было видно, рожа Эдрика:
   -Вы ещё не начали? Ну-ка, быстро!.. Мы тут и без вас справимся!
   Равен со всех ног, Юлий сохраняя какое-то подобие достоинства новелиссима, оба они направились к конюшне... Собрали коней, кое-как оседлали их, торопясь и нервничая.
   -Пойду, скажу, что мы готовы! - сказал Юлий - Что-то наши там задерживаются...
   Он почти бегом пересёк дворик, отметив, что золотая торингская марка испарилась из грязи, а вместе с ней испарился мальчишка... Взбежал по ступенькам и ворвался в корчму... Весёлые слова приветствия угасли на губах...
   Нет, конечно он ждал разгрома, крови... Но четыре беспомощно распластанных на полу трупа в огромных лужах крови тронули даже его...
   -А, Стриж! - оскалился на него Мстислав, держащий свой клинок у глотки корчмаря - Вот и ко времени ты! Говоришь, у вас учат из людей правду выбивать? Ну-ка, покажи искусство...
   -Я всё равно ничего не скажу! - твёрдо сказал Антоний, глядя прямо в глаза Юлию - А ты, предатель, ещё поплатишься за свой подлый поступок...
   Абсолютно проигнорировав его слова, Стриж наклонился к одному из трупов. Рана - огромная, располосовавшая и лорику и тело, была сзади... Юлий несколько удивлённо приподнял бровь, глядя на гардара.
   -А что ты хочешь? - нервно воскликнул Мстислав - Этот - мой... Нет у нас времени на благородные поединки! Совсем нет!.. Помоги лучше с этим клятым ветераном... Он, видишь ли, триарий в отставке, так гордыни - выше головы!
   -Сейчас! - как можно более зловеще оскалившись, протянул Юлий - Сейчас поможем... Ты, Антоний, слыхал ли когда про Серую Корпорацию? А? Если слыхал, мне больше ничего говорить не придётся
   Корчмарь слышал, видно было по его враз лишившемуся цвета лицу.
   -Ну, вот! - удовлетворённо протянул Юлий - Спрашивай, друг варвар! Он тебе всё скажет!
   -Неужто? - удивился Мстислав - Ну-ка... Почему нас ищут так старательно? Только из-за разгромленного дозора?
   -А разве этого мало? - дерзко начал корчмарь, но под тяжёлым взглядом Юлия осёкся - Не только... Эти говорили, что из самого Кирифора пришёл приказ: не то от Велмия, не то от самого викомагистра Маркуса!
   -Понятно... И что там было сказано? - с деланным равнодушием, а на самом деле горя желанием узнать, спросил Юлий - Приказ был с моливдовулой?
   -Я его сам не видел! - отрёкся отвечать Антоний - Как могу говорить?!
   -Понятно... - протянул вор и пояснил для недоумевающего гардара - Если с моливдовулой, тогда приказ мог и номарх прислать... Уж больно усердно нас ловят... Хотя, конечно, если Эдрик не соврал...
   -Когда это я врал?! - шумно возмутился с лестницы Эдрик - Всё чистая правда, никакой лжи! Их было полсотни, гардара сразу оглушили и я один сражался над его телом, пока не оказался по колено в крови. Но и тогда не отступил бы, если бы не убоялся, что вы все захлебнётесь в крови!..
   -Трепло! - беззлобно обронил Мстислав - Он почти не соврал, Стриж! И я вовсе не считаю, что нас так яростно ловят только из-за того, что пришёл приказ. Мы, пожалуй, слегка переборщили... Слышь, корчмарь!
   -Чего тебе, варвар? - хмуро поинтересовался Антоний, настороженно глядя за тем, как пополняет запасы отряда бесцеремонный Эдрик - Я вроде всё сказал, что мог!
   -Жить хочешь? - просто спросил гардар.
   -Ну, хочу!
   -Тогда посоветуй, через какие ворота лучше ехать! Чтобы без боя выбраться! Нам не очень важно, в какую сторону!
   Антоний на миг задумался, потом нерешительно, покосившись на Юлия, ответил:
   -Через Южные! Там дорога упирается в горы и всегда небольшая воротная стража...
   -Понятно! - улыбнулся довольный Мстислав - Тогда через них и уходим... Эдрик, заканчивай!
   -Так я чего! - обиженно прогудел Эдрик - Я готов!
   Таща на себе три полных торока снаряжения и снеди, они вышли на крыльцо...
   -Ну что вы так долго? - яростным шёпотом встретил их Равен - Я тут...
   -... Чуть в штаны не наложил! - под гогот приятелей, перебил его Эдрик - Знаю, чую! Ты не бойся, мы уходим...
   -... Через Южные ворота! - громко, несмотря на предупреждающие цыканья спутников, возгласил Мстислав - Уходим, уже светает! К рассвету мы должны быть на пути к Тангарии!
   Кони с места взяли широкой рысью, лихо влетели в узкий переулок. Вот только всадники развернули их не на юг, а на запад. Туда, где за Западными воротами тянулась к перевалу Грома дорога на Великий Город...
  
   Глава 4 "Перевал Грома"
   Конечно, четвёрка даже не подумала отправляться в Тангарию! А что им там делать, в Тангарии? Их ждал перевал Грома... И дождался.
   Потребовалось три полных дня, чтобы путники достигли перевала, притом это были не самые лучшие для них три дня и особенно три ночи...
   Это в низине, в тёплых до поздней осени краях Изении и Южной Ассании хорошо устроиться на ночлег под открытым небом, у костерка. В горах такое проходит редко, да и результат нередко - смерть. Им ещё везло: на следующее утро после того, как они покинули крепость, установилась довольно тёплая, ясная погода и воздух слегка прогрелся. Коням ещё можно было найти немного подножного корма, выручал прихваченный запасливым Эдриком овёс... Но все с огромным нетерпением ждали, когда на горизонте появится Перевал Грома...
   -А кстати... - весело сказал Эдрик, лёгкими тычками каблуков подгоняя коня, чтобы он шёл вровень с конём Мстислава - Почему этот перевал так зовётся?
   -О! - напыжившись, воскликнул Юлий - Есть легенда, что именно на этом перевале окрест потряс оглушительный удар грома, и Всевышний, сам Деос провозгласил Святому Торвальду, что крест-то он должен отнести в Торгард, спору нет... Но вот Розе место в Миллениуме, Великом Городе и он должен поспешить туда! Так легенда о избранности торингов дала трещину...
   -Слушай его больше, норлинг! - немедленно восстал против такой наглой лжи Равен - Всё было совершенно не так! Может быть, он тебе расскажет и почему этот перевал имеет и второе название: Перевал Погибшего Легиона?
   -Ну, и почему? - уныло спросил Эдрик, поняв, что попался...
   -Потому что здесь в годы Великой Войны сражался и победил целый легион базиликанцев один отряд ополченцев из Фронтира. У них почти не было оружия, с ними был всего один маг и они погибали... Вдруг ударил гром и в одну скалу... я тебе потом её покажу... ударила молния. Верхушка скалы обвалилась и повергла за собой вниз всю массу снега, которая и погребла под собой весь легион базиликанцев! Это был один из редчайших случаев, когда перевал Грома был перекрыт, причём надолго! Что, съел, южанин?!
   -Я слышал и третью историю! - с усмешкой возразил им Мстислав - Где-то здесь, ходят разговоры, похоронен Гром. Князь Гром...
   -Не слыхал такого! - удивился Эдрик - Если он герой, почему безвестен?!
   -Я слышал про князя Грома... Вернее - читал! - смущённо сообщил Равен - Он, кажется, Холмградский князь?
   -Да, он - князь-медведь! - подтвердил Мстислав - Князь Гром... Он - тот, благодаря кому Родяния жива и поныне! Когда торинги напали на нас, только два рода: Медведи и Волки остались стоять на ногах крепко. Холмград и Ярослав выстояли в осаде, а дружины лесных охотников перебили несколько легионов... Гром стоял во главе, объединившись с Володом, князем-волком! Потом... потом война закончилась. А Грому не хотелось отдавать власть, он попытался удержать все роды вместе. Пусторосл, князь рода Соболя, отказался подчиниться ему и платить выход. Гром пошёл на него с дружиной и был бит, ибо все роды объединились против него. Дабы не подвергать весь род Медведей истреблению, не обрекать страну на кровавую бойню, Гром ушёл... Говорят, он долго скитался отшельником, и даже когда его простили, отказался вернуться... Он был горд! Говорят ещё, он дожил почти до Великой Войны... Ещё говорят, что как только он умер, она и началась...
   -Я бы хотел поклониться могиле такого воина! - после короткой заминки, воскликнул Эдрик - Да и родич мне, как-никак!
   -Кровь Грома в каждом медведе! - тихо сказал Мстислав - Нас, волчат, так учили когда-то. Как в каждом из нас - кровь Волода... Кровь героев течёт в нас, мы должны быть её достойны!..
   Дальше ехали в полной тишине, тем более и погода способствовала. Задувал лёгкий, но холодный ветерок, мела позёмка из вечного на такой высоте снега, тяжело было дышать...
   -Всё, я больше не могу! - как всегда первым взорвался Юлий - Холодно же!
   Базиликанцу и впрямь доставалось больше других. Он был одет, как и все его соотечественники, довольно легко для снега и мороза, по моде, принятой в Базилике, не носил штанов и сейчас особенно мёрз снизу. Если торс и плечи ещё как-то защищали туника, хитон и гиматий, то снизу... Ох, как было холодно!
   -И впрямь, пора передохнуть! - с сочувствием покосившись на вора, сказал Мстислав - Привал, други!..
   -Где? - всё сильнее ёжась под порывами ветра, едко поинтересовался Юлий - Здесь, в снегу?!
   -Я могу и в снегу! - немедленно возразил Эдрик - Мы, северяне, и не такое можем...
   -Незачем! - возразил, явно удивившись, гардар - Я бы не предлагал здесь остановиться, если бы не увидел во-он ту пещеру! Ну смотрите, неужели не видите!
   Вот теперь, когда гардар буквально пальцем показал узкую щель - вход в пещеру, её и впрямь разглядели все.
   -А кони там пройдут? - озабоченно покосившись на гигантского владенского жеребца Мстислава, спросил Равен - Они ж помёрзнут, если их на улице оставить!
   -Посмотрим! - пожал плечами Мстислав, искоса глянув на совсем уж почерневшее небо - Не нравится мне здесь, поспешим!..
   Погода и впрямь начала портиться всерьёз. Чёрная туча, на взгляд непривычного к горам Равена, скребущая толстым пузом вершины Золотых Гор, надвигалась с такой скоростью, что было страшно. Задул сильный, очень сильный ветер; снежная позёмка, доселе лишь редкими снежинками вздымавшаяся выше конских копыт, била в лицо, заставляя отворачиваться, щурить глаза...
   Квадра всё же добралась до ущелья, хотя пурга на перевале началась - как зимой.
   -Так, пожалуй, и дорогу завалит! - прокричал, пересиливая ставший невыносимым вой ветра, Эдрик - Что делать тогда?!
   Мстислав промолчал, спешиваясь и с ходу проваливаясь в нанесённый снег до колен...
   Пещера, в которую путники ввалились с шумом и гамом, была не слишком глубока и тоже, кстати, полна снега. Намело... Но место в ней было, от ветра укрывала, а в глубине, припасённые кем-то запасливым и честным, сложенные в кучу лежали несколько бесценных на такой высоте брёвнышек и кизяк. Последнего, разумеется, было куда больше...
   -Вот и погреемся! - радостно возгласил Эдрик, потирая замёрзшие руки - Равен, времени жалко... Разожги костёр, будь другом! Тебе ж это - разок пальцами щёлкнуть!
   Равен несогласно покачал головой:
   -Опасно! Мы уже в Базилике, а их маги славятся! Почуют меня, не миновать беды... Да и вряд ли стоит на такую мелочь разменивать Магию!
   -А на что стоит? - осерчал Эдрик - Посмотри: Стриж уже окоченел, кони тепла хочут!..
   -Помолчи! - тихим, но твёрдым голосом осадил его Мстислав - Раз Равен говорит, что нельзя, значит - нельзя! К тому же ты - северянин, должен знать, как растапливать обледенелые дрова! Кстати, когда разведёшь костёр, можешь нагреть воды и напоить коней... Сначала - коней!
   -А ты что же? - язвительно поинтересовался Юлий, которому тоже казалось лучшим вариантом - разжечь костёр с помощью магии.
   -Я? - переспросил Мстислав, закончив растирать замёрзшие пальцы - Я пойду, погляжу, чем пещера заканчивается. Не нравится мне она. Необычна!
   -А ты что, много пещер видел? - ухмыльнулся Эдрик - Ты ж гардар! А у вас гор почитай что и нет...
   -Немногое видел! - подтвердил Мстислав - Но всё одно, пещера странная!
   Он, прекращая таким образом все разговоры, подхватил с земли меч и ушёл прочь...
   -Вот даёт гардар! - ухмыльнулся Эдрик - Интересно, что он там думает найти?!
   -Да какой-нибудь путник по нужде сходил, вот это и найдёт! - поддержал его Юлий.
   -А я схожу, посмотрю! - внезапно обиделся Равен. И правда, не убоявшись темноты, встал и заторопился следом за Мстиславом...
   -Ну, нам грога больше достанется! - крикнул вслед Эдрик и присел поближе к медленно занимающемуся костру. Не дай Боги, потухнет!..
   Пока за его спиной ссорились, Мстислав успел далеко уйти вглубь. Мелкая на первый взгляд пещера оказалась с секретом. У выглядевшей тупиковой стены её, на самом краю, тянулась в локте от пола наверх ещё более узкая трещина. В почти полном сумраке её можно было бы и не заметить... Но Мстислав был упорен, да и костёр за его спиной разожгли быстро, его отблески помогли отыскать щель. Тут же он выхватил из ножен меч, лихорадочно разворачиваясь... Кто-то осторожно, даже слишком осторожно подходил сзади...
   -Не зарежь с испугу! - сам испуганный, окликнул его Равен - Это я иду! Тебе может помощь моя нужна?
   -Да не отказался бы! - подтвердил Мстислав - Я гляжу, наши други уже костёр развели? Варенуху, поди, варят?
   -Чего? - не понял Равен.
   -Грог! - поправился Мстислав - Вещь в такую погоду неоценимая!.. Да нужен ты, маг, нужен! Ты у нас самый худенький, так и полезай туда!
   Равен испуганным, даже полным ужаса взглядом проводил руку гардара и так отчаянно замотал головой, что тот даже рассмеялся...
   -Да не бойся ты! - как мог, попытался он успокоить - Там хоть и темно, но зверей диких нет! В камнях же никто не живёт! Они - мёртвые и есть их нельзя. Да и сам подумай, кто по доброй воле станет жить в камнях, да ещё под самым небесным сводом?! Он же хрупкий, обрушится - зашибёт!
   Поразившись такой серости, Равен приготовился уже объяснить, что небосвод вовсе не твёрдый, что Учитель...
   -Да полезай же ты! - подтолкнул его Мстислав - Пока ты тут раздумываешь, они там весь грог выпьют. И всё мясо сожрут!
   -А мы? - тупо спросил Равен, но задвигался живее. На миг, похоже, даже забыл, что его ждёт.
   -Полезай! - подтолкнув мага под худосочный зад, велел Мстислав - И не бойся ты так! Если что, тебе нужно только добежать до щели и пролезть обратно. А тут уже я!..
   -Ты главное меня не зарежь, когда я буду обратно лезть! - угрюмо попросил маг, вытаскивая рапиру из ножен, а заодно настораживая своё излюбленное заклинание. Так, на всякий случай...
   -А ты кричи! - доброжелательно посоветовал гардар, ногтём большого пальца пробуя остроту лезвия своего меча - Глядишь, успею меч остановить!
   Напутствуемый таким пожеланием, Равен не слишком охотно полез внутрь. Но всё же полез...
  
   Лаз оказался длинным. Так-то, пешком, по нему шагов пять идти, не больше. Равен полз не меньше четверти часа. И всё это время его подгонял громкий шёпот Мстислава, который недоумевал, как можно так долго лезть по такому короткому пути.
   Но вот - конец. Всё... Может быть, даже лучше было бы, чтобы лаз не кончался, потому что когда нога Равена не нашла под собой опоры, он настолько растерялся, что потерял равновесие. И с высоты пяти-шести локтей, никак не меньше, рухнул на каменный пол, в кровь разбив себе колени и ладони. И нос, из которого немедленно потоком хлынула кровь...
   -Эй! - немедленно окликнул его Мстислав из-за стены - Чего шумишь?
   -Упал! - злым движением отерев кровь с носа, огрызнулся Равен - Тут темно, как в могиле!
   -Так подсвети себе!
   -Сказал же, не могу! - чуть не плача, ответил Равен - Если нас засекут маги, нам конец!
   -Ох и достались мне... - вздохнул гардар за стеной - Ну факел зажги, раз трусишь!
   -Из порток, факел-то? - уже всерьёз всхлипнул Равен. И, поколебавшись ещё немного, засветил-таки небольшой, голубоватый шарик - Ой, мама моя родная!!!
   -Чего ты причитаешь? - уже всерьёз рассердился невидимый, зато хорошо слышимый Мстислав - Чего воешь, как выпь на болоте?!
   -Тут... тут могила! - жалобно всхлипнул Равен, враз прилипнув спиной к стене - А я покойников, упырей всяких, жуть как боюсь! Гардар, я обратно иду!
   -Я те пойду! - зарычал Мстислав в страшном гневе - Я те сунусь!!! Слышь, маг, а ты чего-нибудь хотя бы не боишься? Ну, птичек там, зверюшек с ладонь размером...
   -Птицы разные бывают! - возразил маг - И зверюшки тоже! Есть такие, как укусят - сразу наповал. Труп!
   -Ох и трус... - вздохнул Мстислав - Не бойся, если что, от мертвяка легко утечь! Он медленный и неповоротливый. Ты по нему шарахни чем посильнее, а пока он в себя приходить будет, и утекай ко мне! У меня меч заговорённый, любого мертвяка на части располосую!
   -Обманываешь ведь! - обречённо вздохнул Равен - Ладно, посмотрю...
   Он очень осторожно, готовый каждый миг обратиться в бегство, пошёл вперёд. В руке - рапира, наготове - огненный шар, заклинание мощное, ему всегда удающееся и главное - быстрое. Всего три строчки надо сказать!
   -Эй, маг! - окликнул его через некоторое время Мстислав - Ну что там?
   -Могила как могила! - пожал плечами, словно гардар мог его видеть, Равен - Старая очень! Даже не знаю, сколько индиктов она здесь простояла! Пчхи!.. Пыльно здесь - жуть просто!
   -Расчихался! - неодобрительно прогудел Мстислав - Ты делом там займись! Посмотри, кто похоронен...
   Равен, хоть и страшно было, всё же усилил поток силы, текущий в шарик. Голубого света стало намного больше и он уже смог разобрать, что буквы на камне надгробной плиты больше всего напоминали гардарские. Или норлингские - различить их сможет только гардар или норлинг, так похожи.
   -Я не могу прочесть! - пожаловался он - Тут не по-нашему, и не по-базиликански! А язык норлингов я знаю мало! Почти не знаю...
   -Понятно... - разочарованно протянул Мстислав - А кроме могилы, там ничего нет?
   Равен честно, как ни страшно было, осмотрел все углы. Наверное, когда-то здесь что-то и лежало. Но либо другие путники, посмелее да пораньше здесь оказавшиеся всё подобрали, либо годы покоя превратили всё в пыль... Впрочем, нет. Не всё. В самом дальнем углу, укрытый от взоров самых дотошных искателей, лежал на полу небольшой, с кулак Равена, мешок.
   -Тут какой-то мешок! - тут же доложил маг - Но я боюсь его открывать!
   -Нет, нет! - поспешно поддержал его гардар - Не открывай ни в коем случае! Откуда нам знать, может там - что-то опасное? Подожди, пока вынесем на свежий воздух!.. Ты взял его?
   -Вот ещё! - испуганно возразил Равен и даже попятился - Чтоб я прикоснулся к нему!!!
   -Понятно... Я тут, пожалуй, не пролезу... - мрачно протянул Мстислав - Эдрик!!!
   Равен подпрыгнул и лихорадочно заозирался, отчего его голубой светильник над головой заметался, следуя, как ему и полагалось, за взглядом... Кольцо Силы нагрелось, показывая, что готово выплеснуть энергию убийственным для всего живого и даже для части неживого потоком огненной силы...
   За камнем послышался шум быстрых шагов, скорее даже бега. Эдрик задыхающимся от напряжения голосом поинтересовался из-за стены:
   -Чего тут случилось?!
   -А... Вы оба пришли! - весело сказал Мстислав - Там наш маг застрял, он у нас мертвяков боится, как оказалось... Кто из вас через эту дыру пролезет?.. Равен, посвети!
   Равен, как ему ни претило это, послал светлячка в пролом и ему немного польстил восторженный вопль Эдрика за стеной:
   -Вот это да!!! Равен, ты так всегда мог? Так чего мы там себе все пальцы сбили? Надо было и костёр запалить!
   Равен предпочёл смолчать, ощущая, как лоб его покрывается мелкой испариной, а кольцо на пальце медленно, но верно нагревается. Попробуй, объясни им, варварам, что магия, это всегда - боль. И проклятье мага! Чем сильнее заклинание, чем больше и дольше оно используется, тем труднее магу. Кольцо, пропуская через себя поток магической силы, всю вязь заклинания, раскаляется и под конец это - мука. Уж на что силён Сервелий, Хранитель Севера, а и у него бывали страшные ожоги - обугленная кожа, подгоревшее мясо... Светлячок, заклинание простое, тоже может истощить мага, если тратить силы так, как тратил сейчас Равен...
   -Эй, маг, я иду! - совершенно неожиданно, раздался рядом голос Стрижа - Не шарахни по мне чем!..
   -Да не буду, не буду! - дрожащими губами ответил Равен - Только Светлячка я забираю! Так пролезешь!
   С голубым шариком стало веселее жить. А когда внутрь склепа ввалился Юлий - взъерошенный, с фальчионой наготове и заряженным самострелом-книппером в руке, маг совсем успокоился.
   -Ну, чего тут у тебя? - немедленно поинтересовался Стриж, немного настороженно озираясь.
   -Вон там, мешок лежит! - дав голосом петуха, ответил Равен - Ты - вор, тебе и брать его!
   -Ну, спасибо! - с ни с чем не сравнимым чувством в голосе сказал Юлий - За доброту, за ласку, как говорят гардары...
   -А ты же жил у гардар! - внезапно ожил Равен - Посмотри, не их ли рунами надпись?
   Стриж не торопился. Сначала он добыл и сломал какую-то палочку, выждал... Потом с уважением и некоторым даже восхищением посмотрел на Равена, пробормотал что-то про безумство храбрых и каким-то сложным маршрутом, иногда пригибаясь до пола, подобрался к гробнице. Склонился над ней, по-прежнему держа преломленную палочку в руках, шевеля губами начал читать, временами покачивая головой...
   -Ну, что вы там затихли? - нервно проорал из-за камня Эдрик - Говорите хоть что-то, мы ж волнуемся!
   Юлий по прежнему молчал. Молча встал с колена, молча отошёл от гробницы, уже без всякой страховки взял с пола мешок, судя по его напрягшемуся лицу, оказавшийся довольно тяжёлым.
   -Всё, пошли отсюда! - обронил, не глядя на Равена - Скорее, кому говорю!
   Равен и не собирался спорить. Побледнев и вообразив себе бог весть что, он почти бегом последовал за вором. Впрочем, ему всё равно вторым довелось пролезать сквозь трещину. И всю дорогу, все те мгновения, что он беспомощно протискивался сквозь узкую щель между скалами, ему мстилось, что сзади за ним идёт ограбленный мертвец...
  
   Несмотря на всё нетерпение гардара с норлингом, Юлий позволил себе немного перевести дух, молча сел у костра и молча же, залпом, выпил чарку остывшего напитка с граппой.
   -Ну?! - не выдержал Эдрик, в отличии от гардара не привыкший ещё скрывать свои мысли и чувства - Чего молчишь, базиликанец?!
   Юлий, уже не спеша никуда, мелкими глотками допил остатки с донышка, крякнул, оценив кислый и немного пряный вкус напитка:
   -Ты не поверишь, северянин!
   -Почему это не поверю? - обиделся Эдрик - Я вообще человек доверчивый, самому жуть!
   -Тогда поверь мне, что там могила самого Грома! Того самого гардарского князя, о котором мы только что судили... Куда?!
   Мстислав, вскочивший на ноги, смущённо ухмыльнулся и сел обратно.
   -Ты что, совсем обезумел?! Сначала один идиот гуляет по ловушкам, каким-то чудом оставшись живым и со всеми конечностями, потом другой бросается туда, хотя тебе, медведь, там вовсе не повернуться! Не обижайся уж... - довольно миролюбиво закончил свою жаркую речь Юлий.
   -Да я и не обижаюсь... - начал было Мстислав, наливая и себе грога, но поперхнулся первым же глотком - Постой! Что ты там говорил о ловушках?!
   -Да, да! - поддержал его Равен - Какие ловушки, если я всё исходил!
   -Вот и я удивляюсь! - покачал головой Стриж - Каким чудом ты смог миновать четыре костоглота, падающую звезду и несколько ловушек, которые не столь смертельны! Видел, я сломал палочку? Это эльфийская работа! Ну, эльфов, конечно, нет на самом деле, но какой-то маг делает их и продаёт за хорошие деньги. Зато любую ловушку видно, словно сам ставил!
   -А что было бы, если бы я попал в ловушку? - бледный как полотно, похоже, даже не слушавший толком его, спросил Равен - Ну, в костоглота этого. Или в падающую звезду!
   -Под падающую звезду! - поправил его Юлий - Это огненный шар, падающий всегда сверху и накрывающий собой стоящего под ним человека... Даже косточек на остаётся!
   -А костоглот? - покосившись на бледное, цвета снега лицо Равена, спросил Мстислав - Он тоже... что косточек не остаётся?
   -Нет, остаётся! Одна кость и остаётся. От целой ноги или половины - как повезёт!
   Эдрик не успел среагировать и потому Равен, потерявший от испуга сознание, хорошо приложился головой о камни...
   -Ну, вот! - с лёгкой усмешкой сказал Мстислав - Напугали нашего храброго мага!.. А почему же он не погиб?
   -Откуда я знаю? - пожал плечами Юлий - Не погиб, и ладно! Но - везуч! Костоглоты два из трёх старые, могли и не пожечь ноги... Но Падающая Звезда свежая. Аж пылает красным! Да и последний костоглот, около самой могилы, поставлен недавно... Ну, лет десять назад, для магической ловушки - не срок!
   -Значит, Гром... - внезапно тихо сказал Мстислав. - Я должен быть там! Поклониться могиле героя!
   -И я! - внезапно заявил Эдрик. - Как-никак, он мой сородич! Пусть и дальний... А что в мешке?
   Переход был столь неожиданным, что даже Юлий подпрыгнул. По правде - забыл он про мешок!
   -Там ловушки нету? - подал голос пришедший в себя Равен. Ему было стыдно и лицо он старательно прятал.
   -Нету, иначе я б и не взял! - возразил Стриж - Не веришь, отойди... Вон, наружу выйди!
   Снаружи временами задувало так, что огонь клонился на камни, так что Равен предпочёл проигнорировать этот камень в свой огород. Остался сидеть. Тем более голова после удара болела - хоть руби!
   И всё же, когда Юлий взял мешок в руки, каждому захотелось быть где подальше отсюда.
   -А, я не боюсь! - внезапно воскликнул Эдрик - У меня оберег гардарский. Любую магию остановит!
   -Ну, да! - хмыкнул невера Юлий - Так уж и всякую!..
   -Открывай! - весело предложил Эдрик, оглянувшись всё же на Мстислава. Мол, а ты что же?
   Юлий набрал побольше воздуха в лёгкие, выдохнул его и закрыв глаза рывком распахнул мешок. Завязка, затянутая на горловине одним Богам известно сколько лет назад, не выдержала мощного рывка и рассыпалась в прах. Юлий наклонился, рискованно и бездумно вглядываясь... На лице его медленно проступило разочарование:
   -Золото!.. Всего лишь золото?!
   -Дай! - потребовал Мстислав и, засунув руку в мешок, выгреб оттуда полную горсть золотых монет - базиликанских и торингских. Попались даже несколько гардарских кораблеников...
   -Золото! - разглядев монеты пристальней, подтвердил Мстислав - А вы чего ожидали?..
  
   К сумеркам большая часть дров выгорела до конца, кизяк же хоть и горел, пламени настоящего не давал, жару особого тоже. Удивительно, но было довольно тепло. Четыре коня и четверо людей своими телами подняли температуру настолько высоко, что можно было даже вздремнуть без страха замёрзнуть. Так и поступили, оставив за сторожа Юлия. Базиликанец, как ни укутывали его в запасную одежду, мёрз и в сон его не клонило... Юлий, обиженный и обозлённый, сидел, уставившись в огонь, время от времени подбрасывал в него засохшие тёмные лепёшки и думал о том, что жизнь вошла в свою чёрную полосу. Он, вор из тех, кого видел своим преемником сам Великий Вор, сидит и кидает в огонь дерьмо! Он идёт плечо к плечу с торингом, даже толком не зная, куда тот стремится! Боже, чем всё это закончится?!
   Юлий сидел довольно долго, время от времени настораживаясь и вслушиваясь в завывание ветра в тридцати шагах от него, за телами поставленных поперёк прохода коней. Было шумно и буйно. На улице, похоже, бушевала настоящая зима и это наводило вора на ещё более мрачные мысли. Если так продолжится до утра, неизвестно ещё, удастся ли выбраться. Снег вполне может завалить все проходы и уж всяко завалит дорогу... Дорогу по перевалу Грома! Который в это время года открыт всегда!
   Трудно сказать, к чему в конечном итоге привели бы размышления Юлия Стрижа, вора со стажем. Но в них, в эти самые размышления вмешалось то, что любой базиликанец с полным правом назовёт сверхъестественной силой... Костёр вдруг колыхнулся, невысокие, синеватые огоньки прижались к самой земле и Юлий, прищурившись, увидел в глубине пещеры какое-то движение. Он проклял собственную глупость, из-за которой теперь ничего не видел... Только идиот смотрит в огонь, охраняя покой своих товарищей...
   -Тревога! - не боясь оказаться неправым, заорал Стриж, вскакивая на ноги и одним длинным движением обнажая фальчиону - Тревога!!!
   Если кто и спал, то некрепко. Уже через несколько мгновений трое спутников базиликанца были на ногах. А поскольку спали все при оружии и не снимая доспехов, то вскочили готовыми к бою... Равен в панике вновь обратился к магии и затеплил голубой огонь Светлячка...
   Тут очередной порыв ветра залетел внутрь и неясная фигура вдали определённо заколебалась... Призрак!
   -Призрак! - разочарованно протянул Юлий, опуская рапиру остриём к земле. Его примеру последовал Мстислав...
   Равен и Эдрик потрясли своих товарищей, как уже случалось не раз и раньше. Молодой маг сделал шаг вперёд и, не стесняясь, преклонил колени:
   -Учитель!
   Эдрик был чуть спокойнее. Он просто коротко кивнул, убирая меч в ножны:
   -Здравствуй, хозяин!
   Фигура седобородого, худосочного старика явственно заколебалась в неспокойном воздухе пещеры, а в следующий миг гардар и базиликанец получили потрясающий сами основы удар. Шок, иначе и не назовёшь...
   -Здравствуй, мой мальчик! - ответил призрак высоким, несколько сварливым и уж точно не дружелюбным голосом - Я вижу, ты здравствуешь, несмотря на все неприятности. Ничего, скоро станет ещё легче!
   -Легче?! - возмутился Эдрик, несмотря на признание собственной подчинённости, старавшийся говорить и действовать, даже стоять перед Хранителем Севера с максимальной независимостью - Легче?! Да куда уж легче... Мне тут говорили, что перевал Грома можно до первого снега проходить! Что-то я не слышал, чтобы в месяц Фрии выпадал первый снег!
   -Посмотри на улицу, мальчик, и ты его увидишь! - холодно отрезал маг - В природе много неясного даже для нас, магов! Что ты хочешь, чтобы я сделал ещё?! Завтра утром станет легче, я сказал!
   -Успокоил! - фыркнул Эдрик, но решил не рисковать и отошёл в сторону.
   -У меня не слишком много времени! - раздражённо сказал Сервелий, которому начало разговора явно пришлось не по душе - Вам надо поспешить в Миллениум... тьфу ты, в Вечный Город! Там можно узнать что-то новое о судьбе Отто. Я узнал, что он там был. Точно был! Вот только не могу понять, есть он там сейчас, или нет. Я постараюсь разузнать это к тому времени, как вы там окажетесь. Через семь дней самое большее вы должны быть в городе!
   -Послушай, маг! - возмутился Эдрик - Да до этого города, небось, вдвое больше!
   -Это точно! - подтвердил Юлий - Дней десять, меньше просто невозможно затратить!
   -Кто это? - словно впервые увидев, воззрился "призрак" на Юлия - Тебя послал император?
   -Я сам по себе! - окрысился Юлий - И никто мне не указ. Ни ваш император, ни моя августа!
   -Он - вор! - коротко пояснил Равен, стараясь не смотреть на учителя - Мы решили, что он нам может пригодиться...
   -Мы?! - ошеломлённо уставился на него Сервелий - Ученик мой, ты ничего не забыл из того, что я говорил тебе в башне? Право своё приказывать ты не должен уступать никому!
   -Эй, почтенный маг! - внезапно окликнул его доселе молча подпиравший стенку Мстислав - Я к тебе обращаюсь, старик!
   -Кто ты?! - повысив голос, рыкнул на него Сервелий - Варвар, гардар... Ты - человек Теодора!
   -Я сотник его гвардии! - невозмутимо подтвердил Мстислав - Что с того? Скажи-ка ты лучше, чем вызвана такая спешка!
   -Я перед тобой отчитываться не должен! - холодно ответил почему-то успокоившийся маг - Ты - варвар и должен подчиняться мне! Мы так договорились с твоим повелителем, императором Теодором!
   -Он мне не повелитель! - сухо возразил Мстислав - Но лишь хозяин моего меча! Я служил ему, теперь не служу. Я - изгой его волей! Так с чего бы мне выполнять ваши договорённости? И потом: нам здесь виднее! Твой ученик, может быть, хороший маг. Но в жизни он не разбирается. А дело - важное! Ты хочешь, чтобы мы нашли и вернули кронпринца? Так не вмешивайся! Мы сами решим, что нужно, а что - нет! И, кстати, не мешало бы тебе хоть раз объяснить всё по порядку. Кто, где, почему! Сколько нам можно идти вслепую?!
   -Столько, столько нужно! - уже совершенно спокойно ответил маг - Да, пока вы - слепые котята! Утыкаетесь во все углы, спотыкаетесь, падаете... Пока! Придёт час, и всё изменится. Пока - рано!
   Прежде чем хоть кто-то успел открыть рот, чтобы возразить или поддержать Сервелия, "призрак" вдруг исчез. Вот так вот сразу - исчез и всё!
   Равен, дрожащий всем телом, бледный и очень расстроенный, медленно осел прямо на камень. Его примеру, только ни капли не испугавшись, последовал Эдрик. Рожа его, впрочем, была мрачна...
   -Он всегда таков? - сквозь зубы, явно разозлившийся до предела, поинтересовался Мстислав - Равен?
   -Всегда... - угрюмо ответил тот, явно видя себя изгоем без самого слабенького, друидского хотя бы посоха - Он даже с императором так разговаривает!
   -Ну, я ему не император! - фыркнул Мстислав - Я - родянин, а это куда лучше!
   -А я - норлинг! - зло выкрикнул Эдрик - Я ему не раб и не слуга!
   Тут все трое посмотрели на Юлия. Что-то затих вор-то...
   Юлий как стоял столбом, так и продолжал стоять. Если бы не блестящие тёмные глаза, выдающие бешеную работу мысли, могло бы показаться, что он в соляной столб превратился, или окончательно заиндевел. Но нет, живой...
   -Чего ты, Стриж? - тревожно озаботился Мстислав - Заболел, что ли? Или с испуга животом замаялся?
   -Замаешься с вами! - тихо сказал Юлий - Я наконец-то всё понял, вот что! И почему такая спешка, коней загоняем, напролом лезем. И почему за вами охота... Вы ж кронпринца Закатной Империи вызволяете! А наши, Фальчиота наверное, его похитили и теперь прячут. Так ведь... Так ведь это - война! Верная война! Пострашнее Великой...
   -Это уж точно! - хищно оскалился гардар, на миг забыв про всё на свете - Уж мы постараемся, чтобы ни драконы, ни эльфы с гномами, ни тролли нас врасплох не застали! А наши ведуны все семьдесят лет мечтали о реванше. Готовились! У нас в лесах тоже достаточно чудищ...
   -Наши маги тоже не под виноградом спали эти годы! - запальчиво огрызнулся Юлий - Да и мы, наверное, стали умнее... Попробуйте только всё войско послать против нас! Вот и запылают тогда ваши собственные города! Норлинги - наши союзники! Как, впрочем, и номады...
   Само собой получилось, что они уже с обнажённым оружием встали друг против друга. И быть бы боя с совершенно ясным исходом, но между поедищниками вклинились до смерти перепуганные Эдрик и Равен...
   -Назад! - орал Эдрик, сам с радостью схватившийся бы за меч - Назад, кому говорю!
   Мстислав внезапно так резко сделал шаг назад, что Равен, его держащий, упал, не удержавшись. Гардар даже не глянул на него, быстро пересёк пещеру и сел у костра. Молчаливый, взъерошенный, злой...
   -Ладно, варвар! - совершенно внезапно миролюбивым тоном сказал Юлий - Давай, что ли, помиримся! Я тоже не хочу, чтобы начиналась война. Так что поборемся за мир!
   Мстислав искоса глянул на него, но смолчал. Ни слова в ответ: ни доброго, ни злого, хулительного...
  
   После такого - какой же сон? До утра просидели вокруг костра, подкрепляя силы последними глотками остывшего грога, последними кусками вяленого мяса, опостылевшего и невкусного. Разговаривали мало, лишь под утро, когда настроение у всех было совсем уж упадочное, Равен вдруг раздобыл свою забытую за эти дни лютню и Эдрик обрадовано потёр руки: пел маг чуть ли не лучше, чем колдовал.
   -Ты только повеселее что-нибудь спой! - попросил он, покровительственно поглядывая на приятелей - Что-нибудь наше, воинское! А то опять слюни разведёшь, поскользнуться можно!
   Бросив на жестокосердного норлинга полный презрения взгляд, Равен настроил лютни и легонько коснулся струн. Полилась мелодия, и ещё прежде чем маг запел, Мстислав узнал её. Популярная среди торингов, но, увы, вряд ли подходящая для Эдрика песенка...
   Роза из Роз и зарница зарниц,
   Гроза из гроз и царица цариц.
   Роза, лицом ласкающая взгляд,
   Цветок веселья и венец услад,
   Глаза, что состраданием дарят
   И лечат тех, кто чахнет и томится...
  
   Роза из Роз и зарница зарниц...
  
   Такую даму можно ль не любить!
   Она от зла сумеет оградить,
   Спасти нас, грешных и грехи простить,
   Её рукой лишь доброе творится...
   Эдрик, человек приземлённый, совершенно не воспринял этот почти гимн. Уже к концу первого куплета он начал возмущаться и плеваться, пару раз пытался перекричать Равена, но Юлий цыкал на него в голос и он умолкал... Зато первым вскочил на ноги, когда от входа раздался чей-то покровительственный голос...
   -Браво, браво, путник! - говорил несомненно торинг - Ты хорошо поёшь... для мага! Ведь ты - маг?
   Кони шарахнулись, когда Мстислав, в очередной раз за краткое время обнажив клинок, шагнул вперёд. В дверях против него, улыбаясь дружелюбно и поднятыми кверху ладонями показывая свои мирные намерения, стоял одинокий толстяк, торинг. Впрочем, мирные-то мирные, но за его спиной, направив свои мощные арбалеты на четвёрку, разместились семеро стрелков. Достаточно, чтобы на таком расстоянии нашпиговать арбалетными тяжёлыми болтами всех четверых...
   -Не надо бросаться на меня в священной ярости! - улыбнулся торинг - Я мирный купец, но... всё же не стоит! Кто вы?
   -Путники! - холодно возразил Мстислав - Простые путники!
   -Простые путники, всего милю не доехавшие до постоялого двора? Простые путники, заночевавшие в Пещере Смерти?! Не верю я в это! Вы - разбойники! Те самые, что каждый год грабят здесь караваны! Безнаказанно!
   -Ага! - поддакнул Эдрик, выходя из-за укрытия и становясь плечом к плечу с Мстиславом - А всех, кто выцеливает нас из арбалетов, мы предаём самым мучительным видам казни, до каких только можем додуматься! АМ!
   Один или двое стрелков оказались со слабыми нервами - даже подпрыгнули. Остальные, впрочем, арбалеты не отвели, сосредоточив их на двоих воинах, показавшихся им самыми опасными. Через миг стало ясно, как они просчитались...
   -Бросьте арбалеты! - звонким от напряжения голосом велел Равен, ласково подбрасывая на ладони огромный, переливающий оранжевым и красным огненный шар - Бросайте, я говорю! Я ведь успею его бросить всё равно!
   -Бросайте! - громко и чётко приказал толстяк - Мы с миром, я ж говорю!
   -Тогда вам ничего не грозит... - усмехнулся Мстислав - Эдрик, прими!
   Норлинг, хищно оскалившись и покачивая остро отточенной спатой, лисой скользнул вперёд и быстро собрал все семь арбалетов. Мечи, впрочем, оставил. Тащить их тяжело, а с семерыми мечниками справятся, сомнений нет! Тем более Равен разошёлся...
   -Поговорим? - предложил толстяк, оглядываясь на своих.
   -Отчего бы нет! - пожал плечами Мстислав. И замер, неверяще глядя перед собой...
   -Чего тут у вас? - раздался за спинами охранников густой мужской голос - Эй, убери свой шарик! Обижусь - голову оторву!
   -Сначала мне оторви, вуй Лютень! - весело заорал Мстислав - Если конечно, сможешь, старче!
   -Мстислав?! Сопливый волчонок, ты как здесь?!
   -Как и ты, старый волчара! - немедленно ответил Мстислав - По дороге приехал!
   -Ну, ну... - протянул Лютень, властным жестом приказав воинам успокоиться - Это - свои, хозяин! Я за них ручаюсь!
   -Ручаешься ты, или нет, а они всё одно уже выиграли! Оружие верните, я сам за него платил!
   -Отдай арбалеты, Эдрик! - махнул рукой Мстислав - Они нам не враги... Отдай, я сказал!
   Эдрик, с явным сожалением погладив ложе дорогого воротного арбалета, сложил их перед собой и отступил на пару шагов, небрежно обронив ладонь на рукоять меча.
   -Не потребуется! - глянув на него с явной усмешкой во взгляде, сообщил Лютень - Я ж сказал, вы мне не враги, раз с вами - Мстислав!
   -Остынь, Эдрик! - серьёзно сказал сам Мстислав - Это мой дядя, сородич и побратим моего отца!.. Давно из Ярослава?
   -Из Серой Вежи! - возразил Лютень, косо глянув на своих - Пойдём, друже, поговорим!
   Они вышли...
   -Что случилось? - резко развернувшись, в упор уставился Мстислав на вуя - Не верю, чтобы князь Александр тебя так просто отпустил. Ты - лучший сотник его дружины!
   -Ну, не лучший! - усмехнулся Лютень - Лучшим твой отец... был. Ты боярина Милослава Светлого помнишь? Дворского княжьего?
   -Отчего ж не помнить! - почесав задницу, мрачно ответил Мстислав - Вернусь, я ему о себе напомню, не сомневайся!.. Порол он нас, отроков дружинных, как сидровых коз! А может, и того хуже!
   -За дело ведь! - добродушно ухмыльнулся Лютень - Кто княжьего жеребца из-под носа у Милослава увёл? Ему укор, одному молодцу - слава! Сам князь потом похвалил, в собственную тайную сотню пророчил!
   -Ага! - поддакнул Мстислав - А потом выпороть велел, чтобы неповадно было на княжеское добро зариться! Это я тоже помню!
   -Князь тебе вместо отца был! - не на шутку рассердился Лютень - Когда твой отец, сотник Осмысл, погиб на границе, разве не князь Александр стал тебе отца вместо? Разве не он заботился о тебе, сделал своим личным меченошей?! Неблагодарный, ты ушёл от него, стоило тебе исполниться восемнадцать вёсен!
   -Ты знаешь причину! - угрюмо возразил Мстислав.
   -Я - знаю! - резко ответил Лютень - И половина дружины - вместе со мной! Это не причина изменять роду! Твой отец не поступил бы так!
   -Ты тоже вышел из рода! - напомнил Мстислав - Нет, конечно, твоя причина важнее...
   -Я не сошёлся с боярином Милославом! - нехотя ответил Лютень - Мы дрались. Проигравший должен был покинуть Ярослав и вообще княжество! Я проиграл!
   -Ты?!
   -Я! - осерчал дядя - А что ты думаешь, я непобедим?!
   -Это всё, что ты хочешь мне сказать? - как-то странно глядя на него, спросил Мстислав - Из-за чего ты столкнулся с Милославом?
   Лютень вдруг скривился, словно кислого объелся и сел. Прямо в нанесённый за зиму сугроб. Хотя рядом, всего в десятке шагов, возвышался над трактом воз с товаром...
   -Беда, племянничек! Видишь ли... Дружина наша, во главе с Милославом как раз, ходила помогать Орлам, Артанскому княжеству. Там что-то опять номады заратились, сладу не было. Я сам не ходил, князь не отпустил... А жаль! Потеряли мы всю дружину, большую часть простых ратников... Ходила тысяча полная, вернулась дай Бог сотня... Говорят, в полоне сотня или две - раненными брали! Те дружинники, что вернулись, говорят - Милослав повинен! Пёрли по Дикому Полю, как по родным лесам - без дозоров, без сторож. Догулялись, идиоты! Ключ-города не дошли, а уже на номадов нарвались! Номадов тех не догнали - к себе за Гнилое Болото ушли... Ну, я на вече воинском и выкрикнул, что Милослав - предатель и трус... Дальше догадываешься ли?
   -А то! - горько ухмыльнулся Мстислав - Кто князю Милослав, а кто - ты! Говоришь, номады ушли? Уракхан поди, ненавистник вечный...
   -Я не всё ещё сказал... - опустив голову, тихо сказал Лютень - В дружине той, погибшей, родичи наши были. Дружина вся из Волчьеборских была. И ратники...
   -А... Явор? - сорванным голосом спросил Мстислав - Волуй, Мстиша, Останя?
   -И брат твой, и други... - ещё ниже понурил голову Лютень - Все мертвы! Говорят ратники, они вместе так и шли. Четвёркой святой! Вместе и полегли, отступать перед косоглазыми не пожелали! Дружину-то Милослав сразу отвёл, там уже потом многие погибли. Ратники, те сразу полегли. И те дружинники, кто невместным для чести посчитал пешцев на смерть бросать... Ты что, никак плачешь?!
   -Я возвращаюсь домой! - глухим от ярости голосом сообщил Мстислав - Тебе не удалось отомстить трусу, так я попытаюсь! У меня - получится!
   -Нет! - покачал головой Лютень - Ты - последний из моих родичей, оставшийся в живых. Да и Млаве вряд ли понравится, если Милослав всё же одолеет тебя!.. Не плачь, мальчик, есть на свете Божья справедливость. Когда наступит Час, Боги сами отомстят всем виновным. И не позволят наказать невинных!
   -Если бы было так, ты не сидел бы сейчас передо мной! - сердито фыркнул Мстислав, и впрямь отирая слёзы с лица. Только это были слёзы ярости и гнева...
   -Может быть... - тяжело вздохнул Лютень - Может быть, я потому и вызвал тогда Милослава, что сам верил в то же! Видишь, боги указали мне, что я ошибся...
   Мстислав яростно скрежетнул зубами, вскочил и быстро ушёл обратно, в пещеру...
   -Сопляк! - проводив его сердитым взглядом, сухо подвёл итог его дядя - Прав был князь, когда отказал ему! Ох и прав же! Сопляк!..
  
   Мстислав сдержался, честь ему и хвала. Он не собрался уходить, хотя до самого полудня, когда отдохнувший обоз начал собираться выступать, тешил себя такими мыслями. Его дурное настроение, разумеется, передалось и всей квадре. Четвёрка до обеда ходила мрачная, никто не пытался даже разговаривать друг с другом... Лишь самую чуть поднял настроение Юлий, сообщивший, что сокровища Грома принесли им четыре сотни золотых монет Базилики. Неплохое подспорье...
   Выступать решили вместе с обозом. Во-первых, действительно обидно было оказаться всего в миле с небольшим от нормальной, с горячим ужином и тёплыми постелями корчмы, во-вторых, по словам Лютеня, которому Мстислав верил, дорога впереди начиналась опасная. Именно осенью, когда акриты и прочие базиликанские воины не слишком охотно лезли в горы, вдоль дороги начинали бесчинствовать разбойники. Конечно, четверым вооружённым людям они не слишком страшны... Но лучше не рисковать, когда идёшь на столь серьёзное дело!
   Собрались. Выступили...
   Обоз купца Миодрага, почётного горожанина Изибурга, столицы Изении и, кстати, серебряного мастера Гильдии Торговцев, состоял из дюжины и ещё двух возов, доверху груженных гардарскими мехами и мёдом, торингским ковьём и поделками городских ремесленников. Гружены возы были так, что даже могучие Ассанские тяжеловозы с большим трудом, медленно и с натугой тянули возы. Впрочем, возницы, все как один - изенцы и знатоки своего дела, обещали своим громадным коняшкам скорый отдых. Мол, скоро горы пойдут под уклон, в Ущелье Поверженного Идола и оттуда уже прямая, по низине вдоль горной речушки вьющаяся дорога - прямиком в Кирифор. Дня два пути, самое большее - три, если погода вновь ухудшится!
   Выступили, значит. Миодраг, вообще-то никакого разрешения не дававший, с явным неудовлетворением смотрел на новых попутчиков. Похоже, он им просто не доверял, считая чем-то вроде разбойников и несомненно опасаясь. В общем-то, он был недалёк от правоты, но Мстиславу это было не по нраву и он злился. Злился, пока они пересекали плато на вершине перевала. Злился, когда они начали спуск и проехали мимо небольшого, больше всего похожего на берлогу или землянку дома - корчмы. Он ещё долго мог бы злиться... Но Миодраг, кроме того, что был хитёр и тороват - достоинство для купца, был ещё и проницателен. В общем-то, тоже не последнее достоинство для торгового человека... Он сам подъехал к Мстиславу, ещё издали улыбаясь и показывая пустые ладони. Мол, с мирными намерениями, не с войной!
   -Чего тебе? - не слишком дружелюбно поинтересовался Мстислав, по-прежнему пребывавший не в настроении.
   -Я хотел бы поговорить с тобой, благородный воин! И, если позволишь, дать пару советов!
   -Говори, я слушаю! - глядя прямо перед собой, сухо обронил Мстислав - Только поскорее, я занят!
   -Ты, наверное, обижен на меня! - робко начал купец - Понимаю, мои люди не слишком дружелюбно отнеслись к тебе и твоим людям при первой встрече. Сразу за оружие похватались!.. Непростительно, они должны были разглядеть на тебе знаки гвардии императора! В гвардию отбираются самые достойные, там вряд ли могли найти прибежище ренегаты и воры!..
   -Может быть, я - исключение! - с горькой усмешкой сказал Мстислав.
   -Может быть! - пожал плечами Миодраг - Но Лютень верит тебе! А я верю Лютеню. Он несколько месяцев со мной, и я ни разу не пожалел об этом! Он верен, умён, осторожен... Я тоже! Сейчас в этих местах развелось слишком много ворья. Не мешало бы подчистить горы, но наша Империя никогда не договорится с Базиликой. Каждый владыка желает, чтобы соседу было хуже... А в минувшем месяце здесь пропало четыре каравана! Четыре! Большинство предпочитает нести убытки, но идти через Тангарию... Надеюсь, я хоть немного объяснил тебе, почему мои воины были так грубы!
   -Немного! - усмехнулся Мстислав - Ты мне ещё хотел что-то посоветовать!
   -Хотел... Прости, почтенный сотник, я не хочу тебя обижать... Но это глупость - ехать по земле Базилики в одежде гвардейца императора Тор. Ты пойми, здесь и простых торингов терпят только по нужде, иначе с голоду могут помереть... Что будет, если появишься ты?!
   Мстислав обладал достаточно богатым воображением, чтобы представить себе эту картину. И, напугав Миодрага, захохотал в голос...
   -Гвардия Тор на улицах Кирифора! Войско Императора Теодора в походе по земле священной Базилики! Ох, какая будет паника!..
   -Ты не дойдёшь до Кирифора, самоуверенный варвар! - вспылил торинг - Тебя прибьют раньше!
   -И это - возможно! - усмехнулся Мстислав - Но паника будет, клянусь тебе! Они ж все - трусы! Их кровь южан столь горяча, что убегает в пятки!
   -И всё же я советую тебе снять знаки отличия сотника гвардии. Их немного и это не станет для тебя позором. Ты ведь идёшь не по поручению императора?
   -Разумеется, нет! - немедленно отрёкся гардар, вызвав пристальный и полный недоверия взгляд купца - Я иду по собственной воле. Сопровождаю друзей в Великий Город. Надо нам туда!..
   -Ну, мне-то не туда! - пожал плечами Миодраг - Я еду к Юнию из Олариума! Мы с ним дружим уже два десятка лет, и будь он помоложе, я именно за него отдал бы свою дочку...
   -А у тебя есть дочка?! - довольно умело для гардара перевёл разговор Мстислав.
   -Есть! - гордо ответил купец. После чего в течении полной вигилии Мстислав вынужден был выслушивать смесь жалоб и восторгов по поводу девицы, которую никогда не видел и видеть которую нисколько не желал...
   Смешно говорить об этом, но выручили гардара разбойники. Когда он уже собирался подыскать уважительную причину, чтобы смыться, впереди на дорогу обрушилось дерево. Огромный, ветвистый бук, враз преградивший дорогу передовому дозору - двоим всадникам из числа людей Лютеня. А уже в следующий миг из-за нависающих над дорогой скал возникло не меньше трёх десятков фигур в тёмно-коричневых одеждах. Воздух огласился дикими, нечеловеческими воплями, и разбойники ринулись вниз...
   -Вот и развлечение! - радостно проорал Эдрик, спешиваясь и обнажая меч - Ну, хоть кости разомну. А то уж заскучал!!!
   -Назад! - рыкнул Мстислав, заслоняясь жеребцом и лихорадочно натягивая тетиву на свой страшный лук - Назад, ещё не время!.. Проклятье, как не вовремя...
   Впрочем, вскоре оказалось, что не всё так плохо. Восьмёрка воинов Лютеня, в основном торинги и двое гардаров, своё дело знала. У каждого из них был наготове арбалет или лук, которыми они сразу же и воспользовались. Но неожиданностью как для гардара, так и для разбойников стали арбалеты, которые извлекли возницы. Больше дюжины арбалетов, пусть даже в не слишком умелых руках - сила великая!..
   Залп почти двух десятков стрелков был, может быть, не слишком точен, но плотен и дело своё сделал. Нарвавшись на серьёзное сопротивление, разбойники обычно отступали. Стрелы остужали их. Так было и на этот раз, коричневые фигуры вновь растворились среди камней... А вот дальше всё пошло вовсе не так как надо. Вместо того, чтобы отступить, разбойники пустили в ход свои арбалеты и началась перестрелка, изначально не выгодная для обозников. Им куда сложнее было выцеливать укрывшихся за камнями соперников, нежели тем - выбивать защитников купеческого добра из-за телег...
   Особенно удачно били из-за огромного, издалека похожего на медведя камня. Там засело сразу несколько арбалетчиков и даже Мстислав, уже успевший засадить стрелы в нескольких неловких врагов, ничего поделать не мог. Чтобы выцелить, надо видеть!
   -Равен! - заорал он - Твой час настал! Спали их к Чернобогу!!!
   Равен отчаянно взглянул на него, но спорить не стал. Лицо построжело, руки вновь начали плести сложную паутину заклинания...
   -Нет!!! - в самый последний момент заорал испуганно Эдрик - Лучше мы сами!!!
   Было уже поздно. Равен вздрогнул, но огненный шар с его ладоней слетел огромный и полетел точно. И точно долетел, врезавшись в самую верхушку камня и яркой вспышкой ослепив и своих, и чужих...
   Пока все протирали глаза, пока ждали, чтобы зрение восстановилось, ничего особенного не происходило. А потом всё ущелье, так показалось, заполонил отчаянный рёв Эдрика:
   -Я же говорил!!!
   Мстислав, которому вернулось зрение, бросил взгляд на камень... И обмер. Огромный, весом во множество берковцев камень неуклонно и быстро катился вниз, точно на передовой воз обоза. Оттуда, из-за укрытия, сыпанули уже в разные стороны возницы и охранники, с руганью отскочил с пути сам Лютень, что-то дико орал Миодраг...
   С грохотом и довольным треском вмяв воз месте с товаром в дорогу, камень сразу успокоился и даже не шелохнулся больше.
   -... Хуже разбойников!!! - долетел до гардара ор купца - Такие убытки никто не сможет возместить!!!
   Впрочем, ор довольно быстро закончился. Разбойники видимо поняли, что больше опасности их ждёт вдали от дороги, нежели вблизи и коричнево-серым потоком хлынули вниз...
   Их встретили. Так встретили, что не меньше четверти осталось лежать на камнях, так и не добежав до дороги. Остальные, впрочем, нашли в себе силы сделать последний рывок и заставили-таки возниц переменить арбалеты на "белое" оружие...
   -Вот теперь - твой час! - проорал Мстислав Эдрику - Ну-ка, поспорим, кто кого!
   Уже через миг стало не до болтовни...
   Нахлынувших разбойников оказалось столь много, что Мстиславу показалось на миг - вокруг только люди в коричневом. Но уже в следующий миг где-то рядом полыхнуло огнём, заорали сжигаемые заживо, заорал расстроенный потерей ещё одного воза Миодраг... Значит, Равен жив. Потом мимо с диким воем пролетел разбойник, споткнулся об ловко подставленную кем-то ногу и врезался лбом прямёхенько в бочку с мёдом. Бочка выдержала, лоб, что странно, тоже. Но набежавшему следом Эдрику это пришлось не по душе и он долго и упорно бил врага мордой об дубовые доски бочки. До тех пор бил, пока доски не расселись и мёд не залил всё вокруг...
   Отшвырнув мягкое тело соперника прочь и не обратив внимания, что из затылка разбойника торчит вышедший там осколок доски Эдрик оглянулся, выискивая новую жертву...
   -Эх, хорошо! - проорал довольный и воодушевлённый началом. - И медком напоил...
   Мстислав крякнул устало и восхищённо, но тут же спешно выбросил кулак вперёд, отвлекаясь. Налетевший прямо на кулак разбойник, кажется, сразу же лишился памяти и рухнул под ноги гардару...
   Тот обозрел поле ещё раз, отыскивая себе соперника по силам... Оказывается, всё шло настолько хорошо, что его поиски довольно долго не давали результата. А когда нашёл, его опередил Стриж, всадивший точно в лоб очередной свинцовый жёлудь из своего мелкого, но очень мощного самострела... Ещё и ручкой помахал, собака!..
   Всё закончилось так, как всегда и бывает в неуправляемых сражениях - внезапно и сразу. Просто в один прекрасный миг оказалось, что соперников больше нет, а кто есть - либо ранен, либо перепуган и драпает. По таким даже не стреляли...
   В то, что победили, впрочем, поверилось окончательно лишь тогда, когда раздался полный непередаваемой ярости рёв Миодрага и купец, выставив вперёд растопыренные руки дуром попёр на Равена и Эдрика:
   -Убийцы! Душегубы! Воры! Разорители!.. На старости лет по миру пустили!
   В руке у купца болталась какая-то мокрая тряпка, на вид совершенно неопасная...
   -Ты чего, Миодраг? - искренне изумился Эдрик - Мы ж тебя только что от смерти спасли, товар твой...
   -Товар! - взвыл Миодраг, хватаясь за редкие волосы на голове - Не поминай при мне этого слова. А ты, маг, мне ещё заплатишь! Это ж надо, так точно обрушить камень, чтобы он рухнул прямо на лучший мой воз! С мехами гардарскими да мёдом! Почему его?! Почему не следующий - там подковы да всякая кузнечная мелочь?! Почему и за что?! Убью... Плати мне за убыток! Вот за эту испорченную шкуру соболя - плати!
   -Эй, эй, почтенный купец! - оттеснив Миодрага плечом от мага, прикрикнул Мстислав - Остынь! Куда тебе добро, когда ты мог лишиться головы?! Остынь, кому говорю!
   -Мой товар! - в голос всхлипнул купец и осел прямо в подтаявшую снежную грязь - Я разорён...
   -Да ладно тебе! - подходя, как мог успокоил его Лютень - У тебя ещё дюжина возов осталась. Ты, да не покроешь?! Брось, Миодраг!
   -Дюжина? - удивился тот - Почему дюжина?!
   -Ну... - замялся тот, загадочно покосившись на Равена - Наш славный спутник-маг, он ведь удержу не знал, врага разил направо и налево... Вот, налево как раз и стоял воз с чем-то мелким. Кажется, ты там вина ассанские вёз?.. Так их тоже нет!
   Кажется, Миодраг даже не понял толком, что случилось. Он как-то тупо посмотрел на Равена, словно спрашивал, откуда тот взялся на его голову. И молча отвернулся...
  
   Глава 5 "Кирифор"
   До конца Ущелья Падшего Идола сильно поредевший обоз добирался два дня. Двигались медленно, пришлось даже, рискуя головами, посадить на облучки трёх возов охранников, ибо возниц не хватало - они пострадали больше всех... Караван вообще понёс довольно большие потери: из четырнадцати обозников погибло трое и ещё трое были ранены. Из охранников, сражавшихся не щадя живота своего, погибло двое. Остальные, даже сам Лютень, были ранены. Двое - тяжело и всё магическое искусству Равена не могло им уже помочь. Маг только постарался облегчить им жизнь в надежде, что в Кирифоре, вернее в десяти милях от него, найдутся более умелые врачи. Там ведь раскинулся огромный замок Командорства Ордена Пречистой Розы. А рыцари Пречистой Розы, как известно, неплохие лекари...
   Медленное передвижение обоза вызывало у квадры ярость. В конце концов, можно было бы и побыстрее двигаться по такой хорошей дороге! Нет, Миодраг старался подстраховаться, всегда высылал вперёд крепкий дозор... Причём в качестве разведчиков предпочитал использовать гардара и норлинга, громко заявляя, что таким образом они хоть немного компенсируют ему потерю большой части товара...
   Так было и сейчас... Заканчивался уже третий день пути, ущелье наконец-то показало путникам выход из своего чрева и там уже виднелся, синел десятками шпилей и башен огромный и шумный Кирифор...
   Дозор, в который на этот раз поехал сам Лютень, да ещё один из двух гардаров, выживших в драке с разбойниками, вернулся обратно на рысях, заставив всех здоровых похвататься за оружие. Да и раненные подтянули мечи и арбалеты поближе. Драться они не смогут, но хоть один болт во врага пустят!
   Лютень, впрочем, никому ничего не сказал, а лишь подъехал вплотную к возу, где ехал сам Миодраг и что-то негромко ему сообщил. Оба разом покосились на Равена...
   -Эй, маг, послушай! - окликнул его Миодраг - Подъедь ко мне... да не бойся ты!
   -Я и не боюсь! - с достоинством возразил Равен - А только опасаюсь! Вдруг ты опять по меха да про мёд речь заведёшь. Меня от меда твоего уже тошнит!
   -И это - наш Равен! - шёпотом удивился Эдрик, склонившись к самому уху Мстислава - Ты погляди, какой наглец!
   -Станешь наглецом, когда на кону - полторы сотни золотых как минимум! - ухмыльнулся Мстислав - Три бочонка мёда как раз на это и потянут...
   -А меха?
   -А меха он всё одно продаст. За те же деньги, если не за большие. Ну кто из южан знает, как меха хранятся?
   -Ну да?! - не поверил ему Эдрик - А впрочем... Я всегда думал, что торинги недалеко ушли от базиликанцев. Такие же врали!
   Посмеялись... Но вскоре стало не до смеха.
   -К оружию! - громово приказал Лютень, коротко переговорив с Равеном - Мстислав, норлинг, вы - впереди!
   -Как всегда! - хмыкнул Эдрик - Говоришь, он - твой дядя?
   -У нас так положено! - угрюмо пояснил Мстислав, направляя вороного жеребца в просвет между телегами - Родичей не щадят, но вперёд выставляют. Тем - слава, воеводе нет укора! Внял?
   -А я тут при чём?! - шумно возмутился Эдрик - Мне твой Лютинг, слава Веору, не брат и не родственник. Я с чего должен под стрелы лезть?!
   -Да ни с чего! - пожал плечами Мстислав.
   На том и сошлись...
   Перебрасываясь время от времени полными яда фразами, они проехали по дороге до поворота.
   -Подожди, я погляжу!.. - обронил Мстислав, накладывая на тетиву стрелу-бронебой - Интересно, что могло так встревожить Лютеня?!
   -Вот ещё! - возмутился Эдрик, немедленно посылая своего коня так, чтобы он шёл вровень с Ветерком гардара - С чего это ты - первый? Я лучше тебя дерусь!
   -Ещё поглядим! - рассеянно отмахнулся Мстислав - Ты лучше меч из ножен достань! Говорю ж, не нравится мне, как Лютень приказал! Он вуй мне, я знаю!
   -И Равен встревожился! - внезапно согласился Эдрик, лихорадочно выдёргивая меч из ножен и добывая из тороков великолепную, с двумя булатными лезвиями секиру - Уж я-то мага знаю!
   Тревога седоков передалась коням, серый конь Эдрика прянул под ним, вскинув высоко круп... С диким воплем и отчётливо слышимым на всё ущелье проклятьем Эдрик обрушился ему под копыта. Вскочил, униженный и оскорблённый в лучших чувствах, смущённый своей неловкостью перед глазами гардара...
   -А чего ты ржёшь? - после короткой заминки поинтересовался Эдрик, подбирая из грязи меч и секиру и с оружием в руках пытаясь вскарабкаться на услужливо подведённого Мстиславом коня - Сам что ли никогда не падал? Не верю!
   -Отчего же, падал! - невозмутимо подтвердил Мстислав - Как ты - совсем недавно... Лет десять тому, когда прыгал через плетень!
   -Плетень, это что? - нахмурился Эдрик, явно пытаясь раздобыть это слово из глубин своего сотрясённого ударом сознания - А, ограда! Ну и что?! Ты в седле родился, тебе и повод в руки!
   Переругиваясь, они поехали дальше и, наверное именно из-за ругани, пропустили момент, когда на дороге оказалось куда больше людей. Человек десять бритоголовых, с посохами и в просторных золотых балахонах, во главе - седой старик с желчным выражением на лице и на удивление добрыми глазами... Впрочем, последнее могло только помститься Мстиславу...
   -Эй, кто вы такие?! - гневно заорал Эдрик, накручивая себя перед боем - Прочь с дороги, если не хотите узнать, что такое мой гнев!
   -Мы - всего лишь смиренные слуги Юпитеруса! - тихо сказал старик - Мы никому не мешаем, и просим благородных воинов не мешать нам!
   -Какого ещё?.. - возмутился Эдрик - Прочь с дороги, я сказал!
   -Постой! - придержал его Мстислав за рукав - Они ж и впрямь никому не мешают! Не тронь...
   Эдрик недовольно нахмурился, но главным своим достоинством он искренне почитал спокойствие характера и рассудительность. К тому же он за последнее время довольно высоко в своей иерархии поставил Мстислава... Послушал, с явной неохотой.
   -Что ж, ступай с миром! - дружелюбно сказал Мстислав - Не советую, впрочем, попадаться на глаза моим спутникам. Они все - сторонники Креста и Розы, вам может не поздоровиться!
   -Мы - вполне законопослушные базиликане! - возразил старик - Никого не трогаем... И что вам с того, что мы принесём жертву Юпитерусу?! Вот ты, варвар, ведь поклоняешься своим богам? Или уже предал их, стал таким же отступником, как и многие?
   -Но-но! - рыкнул на него Эдрик - Ты кого варваром назвал?!
   -Прости, если обидел! - вполне серьёзно озаботился старик - Я и впрямь имел в виду только то, что сказал. Варвар для меня не оскорбление, а лишь признание того, что видят мои глаза. Ты - чужеземец в Базилике! Я это и сказал, больше ничего!
   Тревога старика была столь сильна, что Мстислав не удержался - усмехнулся...
   Через мгновение всё стало гораздо хуже... Из-за поворота, откуда только что появились сами разведчики, начали выезжать передовые возы каравана купца Миодрага. Впереди, видимо служа прикрытием от возможного нападения - Лютень и ещё двое охранников. У всех в руках заряженные самострелы...
   -Вот теперь поговорим! - несказанно обрадовался Эдрик - Слышь, жрец, бросай свой посох на землю и сдавайся! Сейчас свирепые варвары начнут тебя убивать!
   -... А я начну! - решительно сообщил торинг-охранник, вскидывая свой арбалет - Жрецы Огненного Ока!
   В голосе его было столько ненависти и брезгливости, что даже гардары схватились за мечи. Впрочем, тут же и опустили... Голос старика был полон усталого сознания своей обречённости:
   -Мы никому не мешаем... Боги, нас так мало, что мы не можем даже правильно обряд провести! Нас для этого не хватает! Мы не льём кровь, Юпитерусу это не надо. Мы не призываем к себе новых адептов, ибо хотим жить... В конце концов, торинг, это - наши земли! Земли Базилики, а не Империи Молний!
   -Это земли, над которыми воссиял свет Креста и Пречистой Розы! - сурово ответил за всех подъехавший Юлий - Впрочем, ты и впрямь жалок, старик... Благородный северянин, не стоит тебе тупить свои стрелы о его шкуру! Он - безвреден!
   Торинг неохотно, но тем не менее послушно опустил арбалет. И, выказывая характер, так поддал своему коню по крупу ложем арбалета, что тот с места прыгнул вперёд и чуть не снёс с дороги парочку жрецов...
   -Я - Сербилус, странствующий жрец бога Юпитеруса! - негромко, со слабой попыткой изобразить благодарность в голосе сказал Юлию жрец - Ты видишь, благородный путник, нас так мало осталось, что мы лишь самим себе можем вред причинить! Я понимаю: ты не дал нас в беду лишь по благости своей души... И всё же - спасибо! Благодаря тебе, мы, может быть, проживём ещё день или два! Пока не найдётся иной человек, менее добродушный!
   -Возможно, я ошибся! - хмуро обронил Юлий - Настоящий верующий обязан изничтожать скверну на месте!
   -Но ведь они все - тоже язычники! - без всякого удивления возразил старик, указывая на Мстислав и Эдрика - Один верит в лесных духов, в то, что его предки были зверьми... Боги другого куда более жестоки, нежели наши! Почти каждый из них требует кровавых жертв!
   -Они - чужаки! - резко возразил Стриж - Варвары! С них и спрос - мал! Мало ли, кто чем в лесу занимается... Ты - базиликанец. Твои последователи молоды, значит ты смущаешь их умы... Лютень, я думаю, лучше будет схватить их и отдать в руки закона! Я, как базиликанский новелиссим, прошу и требую от тебя помощи!
   Лютень с явной неохотной покосился на купца. Миодраг, привыкший во всём и всегда идти на компромисс, пожал плечами с явным равнодушием к дальнейшей судьбе жрецов... Он, как и все торинги, за малым исключением на самом севере Ассании, был верным почитателем новой религии и носил на шее Обвитый Крест. Вообще-то это должно было сделать его столь же нетерпимым к ереси, как и большинство его соплеменников. Но Миодраг, ко всему прочему, был купцом. А любой купец привык договариваться абсолютно с любым человеком: хоть с чёртом, хоть с богом. Главное, чтобы его не обжулили...
   -Ладно! - махнул купец рукой - В конце концов, мы на его земле!
   С явной неохотой подчинившись, Лютень и его воины окружили жрецов, заряженные арбалеты у них в руках смотрели угрожающе и прицельно...
   -На всё воля Юпитеруса! - со вздохом сказал Сербилус, обращаясь к своим - Если пришёл наш час умирать, приготовьтесь к худшему! Нас ждёт Золотой Форум Кирифора!..
   Разве что один или два жреца издали звуки, похожие на всхлип. Слегка сочувствовавшие им гардары мрачно переглянулись... За что?!
  
   Дорога под уклон, и кони пошли веселее. Дорога под уклон, и снежные, холодные плато Златогорья медленно сменились последней зеленью осенней Базилики. Равнинной Базилики! Впрочем, места вокруг были всё одно дикие. И даже викусы, виллы и проастии вокруг попадались редко, уныло ютясь вдоль самой дороги... Чем дальше вниз, тем больше их попадалось. Тем чаще навстречу стали попадаться конные и пешие патрули базиликанцев, с явным подозрением разглядывавших вооружённых людей вокруг обоза. Впрочем, документы купца Миодрага, подорожная и прочие пергаменты были в полном порядке, пошлину он уплатил ещё в Малом Кирифоре, так что придраться легионерам было совершенно не к чему. Тем более базиликанцы торопились, когда узнавали про нападение банды. Несколько раз среди воинов раздавалось имя "Виттор", но спросить про то, что это за имя никто не успевал - патрули спешно уходили к горам... Раз мимо обоза прошла целая банда акритов - шесть сотен отборных бородачей спешили в горы... Командир их, молодой, да ранний трибун задержался на четверть вигилии, и всё это время нудно и упорно допрашивал купца и Лютеня, что да как случилось во время боя. Кажется, он был разочарован, услышав, что торинги справились сами и без особых потерь. Кажется, его повеселила жалоба Миодрага на погибшее добро с двух возов, но на всякий случай он намекнул, что просить о компенсации хоть великого эпарха Велмия, хоть самого номарха Левиуса бесполезно. Денег на это никто не выделит. Ни единого нуммия!
   Впрочем, в разговоре с ним был и положительный момент... Видимо, чувствуя за собой некоторую вину, он довольно дружелюбно сообщил:
   - Перевал Грома, говорят, завалило... А вообще, вам крупно повезло! Виттор имеет под рукой до сотни разбойников! Бывает, даже небольшие города берёт и грабит!
   -Кто он такой, этот Виттор? - не удержался от вопроса Юлий - Сколько здесь бывал, никогда про него не слышал!
   -Сопляк! - отмахнулся трибун, сам ещё молодой - Правда, умный! Пустил среди охлоса слух, что он - внебрачный сын августа Стефания, да ещё - от простой! Ну, охлос в нём души не чает. По секрету сказать, так он, как наберёт побольше воинов, наверняка рискнёт мятеж поднять. Только ему не здесь надо пытаться, уходил бы в Сильберику. Там шансы были бы...
   Смутившись и явно разозлившись сам на себя за то, что так разболтался, трибун ускакал. А Юлий задумчиво сказал, глядя в удаляющиеся клубы пыли:
   -А он умён! И не совсем не прав! В Сильберике до сих пор грезят свободой от Великого Города. Если бы нашёлся умный и решительный вождь, можно было бы много дров наломать!..
   -Нам-то что! - повёл в раздражении плечами Мстислав - Нам главное, чтобы эти акриты не болтались под ногами! И перевал как-то удачно стал непроходим... Равен, это не твой драгоценный Учитель постарался?
   -Никто не ведает пределов могущества Хранителей! - флегматично пожал плечами Равен - Великий же Сервелий - самый из них могущественный! Но даже он не может творить магию, не видя места, в котором он хочет что-то сделать... Нет, вряд ли...
   -А жаль! - искренне вздохнул Мстислав - Хоть чем-то помог бы!..
   Равен, разумеется, надулся. И отъехал прочь, вольно или невольно задержавшись у воза жреца Юпитеруса.
   -Послушай, благородный! - окликнул тот мага - Ты ведь не торинг? Или ты из Данарии? Там, говорят, бывают черноволосые...
   -Я - торинг! - угрюмо ухмыльнулся Равен, вовсе не намереваясь выкладывать жрецу всю свою историю - Чистокровный торинг с севера Ассании!
   -А... - проницательно посмотрел на него Сербилус - Значит правда, что внебрачных детей у вас стараются сплавить в академию магов... И кто же твой учитель, юноша? Я давно живу на свете и многих магов знаю! Кого - в лицо, кого понаслышке!
   -Сервелий! - сам не зная, почему, честно ответил Равен. Полный титул, впрочем, скрыл...
   Жрец и впрямь знал это имя. И знал, кому оно принадлежит. Он аж задохнулся удивлением...
   -Хранитель Севера Сервелий?! Величайший маг, из попиравших когда-либо эту грешную землю?!
   -Хватит! - оборвал его Равен - Он - велик, но тебе это не поможет. Я здесь чужак и вряд ли мог бы помочь... Даже если хотел бы! Но я тоже ношу Обвитый Крест и не могу дружелюбно относиться к язычнику.
   -Жаль... - вздохнул старик - А я слышал, что маги часто набирают школяров из числа последних поклонников Тараниса у вас и Юпитеруса у нас. Ты разве не слышал историю своего учителя? Когда-то, не так уж и давно, он был одним из вернейших приверженцев Тараниса на севере! Говорят, его жертвенный нож отнял жизнь у многих пленников...
   -То, что было - прошло! - равнодушно ответил Равен - Меня не интересует прошлое моего учителя. На то есть другие!
   -Ты верный ученик! - вздохнул Сербилус - Но глупый... Ты мог бы многого добиться в этой жизни. Но, похоже, останешься тем, кто есть ныне! Сервелий прав: из быдла не выйдет толка ни при каких условиях! Только новелиссимы, привыкшие повелевать и готовые к этому с рождения! Только они способны стать магами с большой буквы!
   Равен смолчал, хотя молчание далось ему с большим трудом, чем он мог представить. Сербилус оказался остроязыким мужем и в полной мере воспользовался малыми преимуществами своего невесёлого положения.
   Они около миллария проехали молча. Только поскрипывали плохо смазанные оси воза, да гулко опускал копыта данарский жеребец мага.
   -Скажи, а вы правда обладаете собственной магией? - внезапно спросил Равен - Учитель мне не пожелал ответить, как я ни просил!
   -Ещё бы! - усмехнулся невесело Сербилус - Да, мы обладаем магией. Фетишной, разумеется... Для того, чтобы сотворить заклинание, нам не требуется заучивать нудные и пустые по сути строки. Их заменяют ингридиенты... Какое твоё любимое заклинание? Если ты верный ученик своего господина - огненный шар!
   -Верно... - без всякой охоты признал Равен - Оно у меня лучше всего получается! Хотя и другие...
   -... Чтобы сотворить огненный шар, мне потребуется семь ингредиентов! - перебил его жрец, жарко блестя глазами - Голова замученной особым образом кошки, немного нафты, капелька крови девственницы, взятой на пятый день её месячных, моча беременной ослицы, сосновая свежая смола, немного селитры, протёртой с костьми грешника, древесный уголь от злого дерева - гардарской берёзы... И получится такой огненный шар, что половину вон того викуса можно враз спалить! А главное, это не отнимет у меня сил. Совершенно... Что с тобой, юноша?!
   Равена рвало. И не сказать ведь, что состав, объявленный жрецом, выглядел как-то слишком устрашающе. Юных школяров, чтобы проверить их на устойчивость, и не через такое прогоняют без сомнений. Но Боже, всё это - вместе?!..
   -Ох и слаба стала молодёжь! - с явным сожалением в голосе прошептал жрец, с тоской глядя на вырастающие неотвратимо стены Кирифора - А я ведь ещё не рассказал ему рецепт создания семилучевой молнии!.. Сорок девять ингредиентов!..
  
   Кирифор считался одним из крупнейших, богатейших и красивейших городов Базилики и всей Терры. Он вполне оправдывал это мнение, а викомагистры диоцеза Кирифор и эпархи этого города сполна восполняли возникавшие время от времени пробелы... Город, являвшийся щитом Базилики на единственном постоянно действовавшем переходе с Полуночи на Полдень, выглядел крепким орешком с нерушимой скорлупой. Его тридцать шесть огромных башен внешней стены и двенадцать внутренней высоко возносились серыми шпилями в небо, огромные, нарочито грубо сложенные стены казались нерушимыми и на самом деле ни разу не подвели. В Великой Войне, когда гардарские рати и остатки "природных" торингских легионов перевалили Перевал Грома и прошли Ущельем Падшего Идола, они уткнулись именно в эту крепость. Два года длилась осада, но Кирифор так и не сдался. Его изгои-защитники, сами северяне, ни разу не позволили усомниться в своей верности августа... В те годы это был единственный базиликанский город, кроме столицы, разумеется, который гардары так и не сумели взять...
   Осаду тогда сняли лишь с поражением объединённого войска северян под Великим Городом. Конечно, такое не забывалось, потому на гербе Кирифора, дарованном ему после Великой Войны, император Валент Миротворец, ещё не святой в те годы, велел изобразить на серебряном скутуме раскрытую ладонь. Как символ чистоты намерений и верности данному слову. Вместе с гербом - символом зависти любого города Базилики, Кирифор получил и гигантские привилегии. Кстати, ещё одна причина, по которой большинство купцов предпочитало идти через него, а не через столицу нома, внешне процветающую Тангарию. Пошлины на проход через Кирифор были куда ниже...
   Вблизи могучие стены Кирифора, впрочем, не выглядели столь внушительно, как издали. Особенно для человека сведущего... Да, булыжники, из которых были сложены и огромные башни, и сами стены, потрясали воображение своими размерами. Но Мстислав знал не меньше сотни воинов, которые в полной броне и при оружии смогли бы взобраться по ним наверх, пользуясь множеством трещин и недоделок. Там камень просел под огромным весом, здесь выкрошилась от ветра и времени прослойка из пуццоланового песка, зияли настоящие ущелья...
   Ворота охранялись, и охрана состояла не из городских стражников - преторианцев, а из отборных, по крайней мере на словах, легионеров тангарийских арифм. Судя по форме, сержант и семь солдат представляли прославленную во многих войнах "Серую арифму"...
   -Мой бы хирд сюда! - жадно посмотрев на позолоченные заклёпки ворот, громко прошептал Эдрик - Раз плюнуть, этот городок взять!
   Эдрик знал что говорил. Хоть и был он самым младшим здесь, опыт штурма городов уже имел. Сам целый один раз участвовал в подобном!..
   -Эй, чего застряли?! - рыкнул на них подозрительный после двух амфор, выпитых прошлым вечером, сержант - Варвары, кому говорю! Проваливайте!!!
   Эдрик дёрнулся было ответить, но в который раз, удивляясь себе сам, подчинился короткому но крепкому пожатию руки Мстислава. Тот, сам оскорблённый в лучших чувствах, сумел в этот раз сдержаться.
   Обоз купца Миодрага бывал здесь уже не раз, потому прошёл быстро и без проволочек. Миодраг, мило побеседовав с усталым легаторием, которого неудержимо тянуло в дрёму, перешёл к сержанту, потом завернул к десеткарю. С каждым пошутил, каждому сунул в намеренно раскрытый кошель по серебряному дукату. Сдал, как законопослушный чужеземец, язычников всё тому же легаторию...
   Уходя под прицелом наклоненных гаст, жрец сумел-таки развернуться и прокричать Равену:
   -Приходи через три дня на Золотой Форум! Тебе понравится!
   Равена заметно передёрнуло. Он не знал, чем является Золотой Форум здесь, но судя по тону жреца и кислым, потерянным физиономиям его спутников, догадался, что речь идёт о судном, лобном месте. И решительно пообещал себе туда не ходить. Ни сегодня, ни через три дня... Ни в промежутке между ними.
   Меж тем, Лютень уже попрощался с Мстиславом. Похоже было, в городе гардары решили не встречаться. Может быть, и правильно... Обозники прокричали последнее приветствие и свернули куда-то налево. Там, наверное, были торговые дворы. Четвёрку же повёл Юлий. Он здесь бывал н впервые, ему и повод в руки. Юлий несколько раз колебался, задерживался у самых дорогих и самых нищих таверн и корчм, явно не зная, что выбрать. Он по-прежнему боялся Фальчиотты, но уже не так, как раньше. Успокоился как-то, да и время прошло немалое...
   -А маг наш чего-то совсем загрустил! - громким шёпотом сообщил вдруг всем Эдрик - Ты чего это, жреца пожалел, что ли? Так он сам дурак! Надо было бить нас посохом по головам, пока двое было, да в горы удирать! А он, вишь ты, благородного начал из себя строить! Вот и схлопотал себе на задницу!
   -Ты угадал, норлинг! - вздохнул Равен - Именно на задницу... Через три дня его на кол посадят! А рядом - всех десятерых его товарищей... За то, что слушали!
   -Правильно говорят, ересь там у вас, на Полуночи! - сердито фыркнул Юлий - Если уж ты, Посвящённый в веру, жалеешь еретиков!
   -Да чего их убивать?! - вскричал рассерженный не на шутку Равен - Подумаешь, велика опасность - десяток полубезумных идиотов! Много они вреда принесут? Много ли невинных душ совратят с пути истинного?!
   -Даже если одну - это много! - немедленно возразил Стриж - И вообще, если хочешь знать...
   Дальше на варваров и Равена обрушилась чисто теософская риторика и Мстислав отметил, как челюсть его начала подвергаться участи быть вывихнутой. Более скучного разговора он ещё не слыхал...
   Так они проехали ещё квартал, может и два. На чужеземцах смыкалось немало взглядов - неприязненных, любопытных, вовсе никаких. Перед ними размыкались или наоборот, старались заступить дорогу... Впрочем, довольно часто такие намерения приводили к катастрофам. Впереди у четвёрки ехал Мстислав и вид гиганта гардара на гигантском же гардарском жеребце вызывал вполне понятную робость у самых задиристых кирифорцев...
   -Здесь! - внезапно оборвав занудный свой спор с Равеном, объявил Юлий - Таверна "Дукат Филиппа" - лучшая здесь! Ну, и стоит, конечно, дорого...
   -Ну, денег у нас сейчас куры не клюют! - громогласно сообщил всему двору Эдрик и тут же встрепенулся, расправил плечи и выпятил грудь - по двору семенила в потёртом пеплосе черноволосая красотка. Эдрику, за всю дорогу от дома не имевшему возможности показать себя во всей красе, неожиданно сильно захотелось произвести впечатление на эту служанку...
   -Эдрик, отведи коней в стойло! - сухим вороньим граем раздался рядом голос Мстислава - Догонишь нас уже внутри...
   Эдрик попытался было встрепенуться, но под пристальным взглядом Мстислава увял... Да и не было нужды спорить. Девка, оказывается, несла два своих ситула с водой как раз в конюшню...
   Под смешки слуг и части высыпавших на крыльцо постояльцев, викинг, красный как рак и злой, сполз с коня на землю. Вымещая злобу, пинком отослал к крыльцу попавшийся ему под ноги обод от тележного колеса... Впрочем, как только он ввалился внутрь коновязи, настроение резко поднялось. Девка стояла совсем рядом - шагах в десяти от него, внаклонку, выливая второй уже ситул в длинную, вытесанную из цельного куска дерева поилку...
   -Эй, красотка! - громко сказал не привыкший откладывать подобные дела в долгий ящик Эдрик и сразу же схватил её за роскошные, оттопыренные и крепкие ягодицы - Ишь, какая кобылка!
   В следующий миг он узнал, что кобылки, оказывается, умеют брыкаться... Он оказался на грязном земляном полу, весь испачкавшись в дерьме, с гудящей головой и саднящей кожей на левой скуле. Глаз медленно, но неотвратимо заплывал...
   -Чего тебе? - грубым, лишённым для Эдрика всякого очарования голосом поинтересовалась "красотка" - Или совсем с ума сошёл, к мужней жене приставать?!
   Грудь её, огромный пышный бюст, в волнении вздымался почти горизонтально, бедняга Эдрик никак не мог оторвать свой взгляд от этого движения. Впрочем, к вожделению примешивалась беспомощная ярость. Ему, любимцу всех без исключения девушек и женщин Моркинскинны и даже всего Лоннафьорда, впервые отказали! Причём так отказали, что теперь на много дней придётся отказаться даже от мысли привлечь женщину своим неотразимым, победным профилем...
   Служанка, меж тем, времени попусту не тратила. Долив в поилку то, что оставалось в ситуле, она молча вышла, гордо задрав крохотный носик на круглом лице кверху. С улицы вновь раздался её громкий голос. Она явно кого-то отчитывала... Послышался общий смех...
   -Проклятье! - с отчаянием прошептал Эдрик, тщетно пытаясь стряхнуть с себя крепко въевшиеся в ткань комки конского дерьма - Как же мне теперь идти?!
   Оказалось, очень просто. Его появление, правда, было встречено всеобщим весельем, но в веселье этом норлинг угадал нотку сочувствия. Наверное, не он был здесь первым, кого постигла неудача... Эдрик поднял голову и расправил плечи. Он лёгким шагом, стараясь не выказывать боли, с каждым этим шагом отдающейся в голову, пересёк двор и вошёл внутрь...
   Довольный Мстислав стоял, прислонившись к лестнице и что-то оживлённо и громко втолковывал мальчику-слуге. Он только искоса глянул на Эдрика, сообщив тому, впрочем:
   -Мы сняли тут большую комнату наверху. Все поместимся! Можно было, конечно, несколько снять, ты храпишь и вообще плохо спишь... Но - денег жалко! Перетерпим пару ночей, пока Юлий будет договариваться о грамоте!.. Кстати, я заказал там, наверху воды горячей для нас для всех. Ты, кажется, испачкался... Иди первый!
   Эдрик хотел было возразить, сказать, что совсем недавно мылся - седмицы ещё не прошло... Но сдержался, представив себе, как выглядит сейчас. Может, не так уж и не права была та баба?..
   Ступени заскрипели под его немалым весом, когда норлинг заспешил наверх...
  
   Довольный и чистый, благоухающий каким-то базиликанским благовонием, Эдрик прошёл по тёмному переходу и остановился перед дверью в снятую для них комнату. Настроение было радужное, хотелось творить добро и расцеловать всех девушек... мда. За дверью слышался плеск воды и довольный смех Юлия. Базиликанец, впрочем, и не скрывал, что мыться одному ему не придётся, что у него уже всё на мази... Остальные трое, не способные даже толком объясниться, молча страдали, глядя, как испаряются последние их шансы...
   Эдрик замялся. Входить, значило - помешать, а мешать в делах сердечных он очень не любил. Не войти, значило рассердить Равена, которому норлинг обещал принести учёную книгу. Одну из трёх, которые подарил ему в милларии от города жрец Сербилус. Вроде бы, там шла речь о какой-то магии... Слава Веору, Эдрику о таких делах задумываться не приходилось... Нет, он всё же войдёт!
   Дверь открылась без скрипа - кто-то здесь старательно проследил за такой мелочью. Эдрик, с порога ещё начав улыбаться нагло и вызывающе, шагнул внутрь... Улыбка сначала замерла на его губах, а потом и вовсе испарилась...
   Юлий и впрямь сидел в огромной лохани, раньше до краёв почти наполненной горячей водой. Чистой водой - служка поработал на совесть. Разумеется, часть воды уже впиталась в пол. Разумеется, в лохани он сидел и активно вытеснял воду не один... Вторым, вернее - второй была та самая роскошная служанка, за которой попытался ухлестнуть Эдрик. С ущербом для себя попытался, глаз уже окончательно заплыл...
   Вид от дверей открывался роскошный: служанка, восседая верхом на расслабленном Юлии старательно надирала его стригилем, подпрыгивала, пыхтела, даже постанывала от старания... Причём нередко принималась за такие места, что Стриж только гоготать мог, да ёжиться. Сама вся мокрая, раскрасневшаяся, она была в этот миг ещё более привлекательна и тем больше разозлила Эдрика...
   -Вот оно как! - норлингу самому голос показался вороньим карканьем - Значит, так!
   Юлий, обернувшись, причины ярости приятеля не понял и лишь подмигнул ему. Служанка, та соображала быстрее. Вскрикнула, попыталась прикрыться... разумеется, тщетно. И с ужасом следила за тем, как норлинг нащупывал на пустом поясе обычно находящийся там клинок...
   Юлий начал кое-что понимать, лишь когда бросил взгляд на свою подружку. Потом он повнимательнее посмотрел на синяк, покрывший собой половину лица норлинга, на белое, мертвенное лицо служанки и лишь крякнул, окончательно уверившись...
   -Понятно... Так это она тебя так? - спросил он, ловко выскальзывая из-под неё и вставая во всей своей худосочной наготе - Сильна!
   -Ты не знал? - сухо спросил Эдрик - Да, ведь я не говорил!
   -Не говорил! - пожал плечами Юлий - А и сказал бы, дело разве изменилось бы? Побеждает сильнейший!
   -Это ещё спорный вопрос, кто сильнейший! - возразил Эдрик - Сравнивать надо!
   -Ну так давай сравним! - немедленно предложил вор, нахально ухмыльнувшись - Вперёд, полуночник!
   Эдрик не заставил его предлагать дважды, а омертвевшая от ужаса служанка не посмела сопротивляться...
   Проверяли долго. Эдрик успел соскучиться по подобным развлечениям, Юлий не хотел сдаваться... В общем, от полного изнеможения их и бедняжку-служанку спасли Мстислав и Равен, ввалившиеся в комнату в полнейшем раздражении. Оказывается, с тех пор, как Эдрик изволил пообещать магу книгу, прошла целая вигилия. Из-за норлинга Равен проиграл учёный спор с гильдейским адептом и теперь жаждал крови...
   Несколько мгновений длилась полнейшая тишина и за эти мгновения Эдрик постарался привести себя хотя бы в какой-то порядок. Юлий, как и положено базиликанскому новелиссиму, остался невозмутим и наг. Служанка, окончательно уверовав в свою мученическую картину, предпочла не двигаться и беречь силы. Громадного роста варвар доконал её, ещё не удостоив взглядом. Одним своим внушительным видом. А голос...
   -Так! - негромко, но всё равно ясно сказал Мстислав - Теперь нам всё понятно. Не так ли, маг?
   -Это точно! - подтвердил тот, грозным взором как огненным шаром испепеляя на месте одного за другим, обоих.
   -Это, наверное, мы с тобой такие нетерпеливые! Подумаешь, вигилию их не слышно и не видно было! Вот если бы день...
   -Подумаешь, развлеклись слегка! - возмутился Эдрик - Когда ты в Малом Кирифоре на целый день запропал...
   -Вот и неправда! - с достоинством возразил Мстислав - Всего-то две вигилии меня не было! Потом ты меня выдрал на самом интересном месте!
   -... Как и ты меня сейчас! - немедленно возразил норлинг - Так что мы - квиты!
   -Ну, ладно! - ухмыльнулся вдруг Мстислав - Раз ты так считаешь, обед мы будем есть без тебя! Ты продолжай, продолжай... не спеши только сильно! Юлий, ты с нами?
   -Только оденусь! - с достоинством ответил вор - Впрочем, я могу и так...
   -Не стоит! - приняв его слова за чистую монету, поспешно возразил Равен - Хотя бы тунику накинь!
   Гардар с магом вышли. За дверью раздался рёв обманутого в лучших чувствах норлинга, потом что-то с грохотом упало, потом раздался шум падения человеческого тела, новый вопль, полный негодования... Наступила тишина.
   -Ну, ты готов? - поинтересовался за дверью Юлий.
   -Только сапоги одену! - возразил ему Эдрик.
   -Тогда тебе останутся только объедки! - снова голос Юлия - Наш гардар жрёт за шестерых!
   -Да я чего... - Эдрик не договорил, судя по грохоту, вновь врезавшись во что-то... Раздался плеск воды...
   -Фу... - брезгливо воскликнул Юлий - Малышка, убери тут, пока мы есть будем! Да, полуночник, мы не закончили наш спор!
   Чуть слышный стон Эдрика лучше слов прояснил его реакцию...
   Перебрасываясь едкими фразами, они спустились вниз... Зал был почти пуст. Лишь несколько человек пили кислую местную граппу, да где-то в уголке довольно странная компания негромко переговаривалась за большими чашками сикеры. Перед ними медленно пустело огромное блюдо с сырными лепёшками...
   -Хозяин! - громово возвестил о их прибытии Эдрик - Где наш стол?!
   Корчмарь немедленно возник перед ним - невысокий, лысоватый, хотя и молодой ещё человек. В глазах, впрочем, не было ни капли того испуга, что изображён был на лице...
   -Он спрашивает, где наш стол! - любезно перевёл ему Юлий - Ты, наверное, слышал про бешеных варваров с Полуночи, уважаемый? Поспеши, они и людей едят... если очень изголодают!
   Мстислав, всё же понимавший немного язык южан - через слово, с явным укором во взгляде уставился на вора. Тот подмигнул ему, одними глазами указал, как зашевелились все в зале, кто слышал его слова...
   И впрямь, не зря старался. Не прошло и четверти вигилии - срок для базиликанской корчмы просто мизерный, как на столе в самом дальнем от дверей конце зала возникли поросята, куропатки, зажаренная в собственном соку соня, пара дюжин сырных лепёшек, яичные лепестки и всякая мелочь, не достойная внимания...
   -Вот это - стол для настоящих мужчин! - радостно воскликнул Эдрик - Для нас с тобой, Мстислав!
   Мстислав, ухмыльнувшись себе в усы, уселся во главе стола, одним быстрым движением подтянул к себе поближе одного поросёнка, кувшин с сикерой и неторопливо стал есть, запивая всё это крупными глотками хлебной настойки, любимой базиликанцами, но на самом деле жуткой на вкус...
   Ели долго. На смену первой партии блюд успела прийти вторая, сикеру заменили крепким красным вином, кажется, Тангарским медком... Жаль, что даже лучшее пиво Базилики, Кирифорское тёмное, на вкус было совершенно ужасно...
   -Что за варварские собаки сидят за моим столом? - пьяный голос раздался столь внезапно, что никто из четвёрки сразу не воспринял их на свой счёт. В конце концов, варварами здесь называли каждого, кого хотели оскорбить. Но вот лицо сидевшего перед Мстиславом вора окаменело, руки непроизвольно нашарили на столе нож...
   -Гардарская собака! - раздался всё тот же голос за спиной Мстислава - Я про тебя говорю!.. Хорошую компанию ты пустил себе за стол, корчмарь! Вонючий гардар, тупой как ступка, которой его делали, норлинг, колдун-торинг... И базиликанец с полудня! И ты ещё кормишь их, как лучших гостей, отымая у нас самых сочных поросят, самое вкусное и старое вино! От нас, истинных базиликанцев!
   Эдрик начал было приподниматься, явно намереваясь вогнать наглецу слова обратно в глотку. Вместе с зубами. И вновь подчинился короткому взгляду Мстислава, явно приняв для себя его старшинство как данность.
   Мстислав продолжал мерно вгрызаться в половинку куропатки, с аппетитом выгрызая сочные, тёмные куски мяса, щедро посыпая их дорогой солью из Номадии, запивая вином...
   -Я тебе говорю, варвар! - наклонившись к самому уху, заорал базиликанец - Свинья!
   -У тебя изо рта пахнет! - проворчал Мстислав и, прежде чем тот понял, что сказал гардар, коротким движением выплеснул всё оставшееся в кувшине содержимое прямо в рожу - И умыться тебе не помешает!
   За спиной взревело, словно медведь стоял. В плечо гардара, впервые за долгое время лишённое защиты харалужных колец, впились сильные пальцы...
   Дальше мнения свидетелей разошлись в корне. Одни говорили, гардар вскочил и врезал базиликанца мордой в стол. Другие оспаривали это, заявляя, что он лишь пошевелился, может, чуть приподнялся. Наконец, третьи, их было меньшинство, уверяли, что он вовсе не вставал, что Велий сам споткнулся. Все сходились в одном: Велий врезался мордой в стол с такой силой, что одна из досок столешницы треснула, а восстановить его и без того курносый нос и редкие зубы не смог бы и лучший лекарь. Даже маг!
   Гардар, свершивший это ошеломляющее действо, остался невозмутим и даже вино в чарке не расплескал. Лишь те, кто знал бы его получше, мог бы заметить небольшую складочку на чисто выбритом затылке - Мстислав напряжённо ожидал последствий...
   Последствий не было. Среди дюжины посетителей корчмы больших поклонников Велия не было, да и решительный отпор, данный самому сильному человеку Серого квартала Кирифора сделал своё дело. Других желающих испытать на себе умение варваров не оказалось...
   -Корчмарь! - огласил таверну гулкий голос Эдрика - Пива, вино мне опротивело!
  
   Великий эпарх Кирифора Юниус считал себя образованным и свободно мыслящим человеком. Ему присущи были доброжелательность к гостям с Полуночи и некоторая фривольность в разговорах о августе Семирамиде. Он имел на это право, являясь её дальним родственником по... В общем, если перечислять линии, где-то вдалеке скрестившие эти две семьи, пришлось бы потратить несколько листов дорогого пергамента или не менее дорогого папируса. Зато каждый год на паренталии и матралий он получал от неё небольшой подарок... Семирамида была умна и помнила, что только поддержка низов может обеспечить ей место на престоле на долгие годы. Ну, а от родственников эту поддержку она могла ожидать в любом случае...
   Сегодня с раннего утра Юниус был в самом что ни на есть дурном настроение. В такие дни бедняки превращались у него в охлос или того хуже - в банаус, слово, имевшее только оскорбительный смысл; все загородные жители, от новелиссимов до пастухов в последних и превращались... В общем, доставалось всем. За спиной эпарха тихо сообщали друг другу, что виновата в том как раз кровь августы.
   Утро выдалось на удивление погожее. В конце октобериуса такие - редкость и притом - огромная. А тут и Гелиос добр, освещает и согревает своими тёплыми лучами, и жена после вчерашней ночи добра, тоже светится... Дочки бы ещё были не в неё, в отца! Так нет... И Юлия, и Тихе, две девицы на выданье, тринадцати и пятнадцати лет от роду, с визгом бегали по ауле, брызгались водой из фонтана и даже залили отцу свежий хитон...
   -Девочки! - строгим голосом призвал их к порядку эпарх - Надо и меру знать!
   Девочки, как не раз уже было за последнее время, отца полностью проигнорировали. Юниус вздохнул, в который уже раз пообещал сам себе плотнее заняться воспитанием и, старательно проигнорировав полный иронии и нескрываемой издёвки взгляд супруги, принялся поедать язычки фламинго в раковом соусе - блюдо не слишком вкусное, но модное среди знати в этом году. И дёрнул же его Перевёрнутый Крест жениться на мегере из знатного рода! Теперь ни мига, ни пол-вигилии покоя!
   Насчёт отсутствия покоя, это точно...Шёл третий день календ и эпарх с полным основанием дал себе выходной. Редкое вообще-то явление в его жизни... И с самого начала всё пошло наперекосяк. Вечером у Юлии поднялась температура - вызывали лекаря из корпорации, долго ждали, пока он давал ей отвар успокаивающего... В общем, лечь удалось ближе к полуночи. А уже утром - всё это! И под занавес - претор Люциус явился.
   -Чего тебе? - не слишком дружелюбно поинтересовался Юниус, под пристальным и суровым взором жены запихивая в себя ещё одну ложку язычков, отвратно пахнущих и отвратных на вкус - Если по делу, приходи ближе к вечеру! Сейчас я - отдыхаю!
   -В городе шпионы! - как ни в чём ни бывало сообщил Люциус - Четверо, если тебя волнует их число. Гардар - бывший сотник императорской гвардии Тор, норлинг - тупой громила с Полуночи, с ними торингский маг и четвёртый - базиликанец!
   -Откуда такие точные сведения? - с аппетитом наваливаясь на ветчину, поинтересовался эпарх - Прямо скажу, я бы не поверил тебе, если бы не знал твою правдивость... Как будто ты лично их отправлял!
   -О, моя роль куда скромнее! - усмехнулся претор - Я всего получил сведения от одного из своих людей в таверне "Дукат Филиппа"! Человек мой, правда, очень сильно пострадал... Но долгу своему не изменил! Мне это обошлось в тридцать дукатов!
   -Возьмёшь потом у моего аргентария! - равнодушно ответил эпарх - Ты послал своих людей?
   -Я не сумасшедший! - с достоинством отрёкся претор - Этот гардар одним ударом отправил в беспамятство не самого слабого человека в Кирифоре! Вчетвером они немало бед наломают... К тому же, я далеко не уверен, что они - шпионы! Мало ли что наговорит мой человек... Лучше бы проверить как-то тихонько!
   Как и часто бывало до сего момента, в эпархе немедленно проснулся его дед - жуткий сумасброд и отчаюга. Приступы подобной безумной храбрости случались с Юниусом крайне редко, но когда всё же случались, удержу он не знал. Сам себе и друзьям ближним он не раз заявлял, что именно такой приступ был причиной его неудачной женитьбы. Многие верили...
   -Я сам пойду к ним! - заявил эпарх, победно поглядев на жену: сушёную воблу неопределённого возраста, со здоровьем, подорванным родами и темпераментом молодой, необъезженной кобылки.
   Супруга, привыкшая не к таким его штучкам, промолчала, скромно потупив глаза в тарелку. Она потом всё ему выскажет, не впервой...
   -Надо поспешать! - немедленно насел на него претор - Мои люди там не железные, могут не выдержать!
   -А я что, не спешу?! - возмущённо воскликнул эпарх - Эй, кто там, паланкин мне! Живо!..
   Его паланкин, гордость эпарха, могли поднять и перенести с места на место не меньше восьми носильщиков за раз. Причём носильщиков, сила которых могла соперничать с силой любого самого могучего богатыря. А как по другому, если на паланкин только золота и серебра ушло больше, чем на украшение Золотых ворот города?!
   -Поспешите, идиоты! - велел эпарх, стоило только носильщикам схватиться за ручки. Паланкин тряхнуло, Юниус устало откинулся на подушки, в изобилии устилавшие пол паланкина. Пречистая Роза, как он устал за сегодняшний день! А ведь дура-жена наверняка сочла, что он удрал к любовнице... Пусть думает!
   Носильщики были как один - гиганты, хорошо обученные и не шибко рассуждающие. Четверо сопровождавших эпарха ликтора бежали по углам паланкина, время от времени вскидывая кверху фасцы и громко крича:
   -Дело Августа!.. Дело Августа!..
   При таком окрике самый глухой и тугодумный поспешит отойти. Упаси, Пречистая Роза, оказаться обвинённым в препятствии делу Августа! Свинцовые Пенаты обеспечены! В лучшем случае...
   Благодаря таким действиям ликторов и решительности своих носильщиков, эпарх был у таверны чуть ли не раньше отряда претора. Впрочем, вскоре подтянулись и преторианцы Кирифора - три десятка отборных, на взгляд эпарха, неплохо вооружённых воинов с гладиями и дубинками. Против пьяниц и дебоширов в самый раз, даже оружие обнажать не приходится...
   -Прикажешь действовать, великий эпарх?! - возопил обрадованный перспективой работы старик центурий, ветеран гласийской арифмы - Мы их в порошок сотрём!..
   -Подожди! - досадливо посмотрев на него, рвущегося погромить лучший и самый доходный притон... м-да... самую доходную корчму города, возразил эпарх - Экий ты, однако!.. Поговорим, для начала! Оливковую ветвь мне, быстро!
   Ему подали искомое...
   Эпарх, в душе уже проклинавший собственную глупость, тем не менее довольно уверенным шагом пересёк двор и вошёл внутрь... Вонь, ударившая в ноздри, заставила его поморщиться, но лишь на миг. Он давно уже привык к куда худшему, случалось и в куда более злачных местах посиживать, дерьмецо под названием вино вместе с отребьем пить. Он - эпарх большого города, этим сказано всё!
   -Великий Эпарх! - захлебнулся восторгом корчмарь - Господин, что привело тебя сюда?!
   -То, с чем без меня не справиться! - сердито ответил эпарх, немедленно ощущая, что у него и печень уже барахлит, и колено левое напоминает о давешнем падении... И вообще, неплохо бы в постельку, ту девочку под бок - чтобы грела, другую рядом посадить - пусть почитает Главкия, он в последнее время даже Ферно застил. А его "Благородный палатин Розы" вовсе ничего...
   -Вот они! - наконец сообразив, в чём собственно дело, указал пальцем на дальний угол корчмарь - Все четверо! Ух, гады!..
   Трудно сказать, чего больше было в голосе корчмаря - истинного гнева или желания подлизаться к сильному мира сего. Юниус предпочёл думать, что - второе...
   Их заметили. Не могли не заметить появление богато одетого человека в дешёвом на самом-то деле притоне. Черноволосый и хрупкий на вид, наверное - тот самый базиликанец, наклонился вперёд и что-то быстро сказал. Быстро, но понятно для всех троих слушателей... Огромный бритоголовый, с единственным клоком волос на голове человек, видимо - гардар, неспешно встал и развернулся. Пристальный взгляд серых глаз привёл бы в смятение даже самого уверенного в себе человека. О Юниусе не стоило и говорить...
   -Приветствую вас в полисе Кирифор! - с максимально возможным дружелюбием сказал эпарх, невольно оглядываясь через плечо, на дверь, за которой ждал своего часа претор Люциус...
   На его глазах, даже не слишком скрываясь, гардар что-то бросил резко и быстро светловолосому юнцу-орингу и, пока тот испарялся по лестнице, подтащил к себе поближе тяжёлую и длинную скамью. Столь решительные приготовления к грядущей драке должны были самому тупому показать - голыми руками четвёрку не взять. И, хвала Благочестивой Розе, не пришлось...
   -Эй, бан Юниус! - воскликнул вдруг один из чужаков странно знакомым голосом - Ты что это, стал по дешёвым корчмам ходить?! Здесь же за самые большие деньги не добудешь чистого банджа!
   -Ты ошибаешься, бан... бан...
   -Я - Юлий Агриппа Страз! - впервые в присутствии товарищей назвав своё полное имя, отозвался Стриж - Неужели ты не узнал меня?! Мы виделись... было дело! В Миллениуме!
   -Да, да! - моментально вспомнив, по какой такой надобности он встречался в столице с этим невысоким базиликанцем. Лучше, чтобы этого не слышал вообще никто...
   -Ну, вот и хорошо! - немедленно подобрел и расплылся в улыбке Юлий Агриппа Страз - Я гляжу, кир Юниус, ты взлетел куда выше, нежели раньше! Ты эпарх теперь, судя по твоим одеждам?
   -Августа Семирамида соизволила оказать мне такую милость... - растерянно и нервно облизнув губы, возразил Юниус - Увы мне, недостойному...
   -Ну что ты, кир Юниус! - воскликнул весело Юлий - Кто ж ещё, кроме как ты, достоин быть ушами и глазами августы на этих землях! Ты и только ты достоин этой чести!
   Услышь Юниус это от кого другого, с удовольствием принял бы за чистую монету. Увы, человек, известным ему под именем Юлий Агриппа Страз, был вором и авантюристом. А единственная причина того, что ему позволено было вот так вот, почти в открытую издеваться над эпархом, состояла в том, что при случае он мог рассказать немало интересных вещей про некоторые вещи, укрытые от посторонних взоров в глубинах огромного палаццо эпарха. Славный Юниус был большим поклонником древних "языческих" идолов и платил за них безумные деньги, не торгуясь особо... И не спрашивая, где добыты в стране победившей Пречистой Розы...
   -Полно! - с предельно дружелюбной улыбкой, сказал эпарх, оборачиваясь к корчмарю и намеренно повышая голос, чтобы его слышали и за дверью - И стоило поднимать шум, когда это - достойнейшие люди! Путники! Бан Люциус, войди!
   Вошедший претор вынужден был выслушать занудную речь о том, как трепетно нужно относиться к гостям города, которые ничего не делают плохого. Он ничего не понимал, но, старый и опытный офицер, немедленно признал свою вину во всём и громко покаялся...
   Внимание всех, до последнего, привлёк грохот на верхней площадке лестницы. Эдрик, загрузившийся оружием и тащивший его спешно вниз, при виде царящей там идиллии возмущённо швырнул всё о пол и самым сердитым тоном выговорил:
   -Ну и зачем я всё это тащил?!
  
   Ночью Юлий и Эдрик долго и старательно соревновались, у кого лучше получится в постели. К утру паритет был сохранён, зато оба до предела не выспались и на уговоры любопытного Равена - пойти на знаменитый на весь мир рынок ответили твёрдым отказом, пообещав поспать каждый за двоих. У Мстислава такой отговорки не нашлось, он, скрепя сердце, согласился пойти... Между собой договорились, что норлинг и базиликанец пойдут потом в терму - отмокнут как следует, отдохнут... А потом отыщут двоих любопытных в рядах... ну, допустим, среди саллдамариев...
   На том и сошлись. Деньги на всякий случай честно разделили поровну, условились о другом месте встречи... Дали друг другу две вигилии на отдых...
   Уже битых пол-вигилии Мстислав и Равен ждали товарищей. Ими исхожены были все ряды, они трижды успели плотно перекусить, выпили кислого молодого вина и отведали рубленную баранину с зеленью на пресной лепёшке... Их трижды пытались ограбить. Им дважды чуть не набили рожи - благодаря Равену, разумеется. Мстиславу трижды за время их прогулки приходилось применять всё своё невеликое искусству умиротворения... По чести сказать, он куда больше верил в убеждающую мощь своих кулаков!
   -Ну всё! - сказал Мстислав, когда к исходу четвёртой дневной вигилии его терпение иссякло окончательно - Я, кажется, догадываюсь, где они! Пошли, нам их всё равно до вечера не отыскать! Бабники...
   Если б гардар только знал, насколько был не прав!.. Эдрик и Юлий, как и обещали, пошли в терму. Разумеется, никогда прежде не видевший такого совершенства, норлинг пришёл в полнейший восторг и трижды менял фригидарий с тепидарием, окунаясь после этого в бассейн кальдарии и подставляя своё могучее тело под ловкие пальцы массажиста в лаконике. Бедняга массажист так и не смог промять его могучие мышцы, как ни старался...
   Сейчас Эдрик нежился в тёплой воде тепидария и с явной насмешкой наблюдал за тщетными стараниями Юлия выглядеть невозмутимым. Тому и впрямь было неизмеримо трудно - термы в Базилике славились вольностью нравов, нередко использовались небогатыми парочками для вполне естественных целей. Как в этот раз, например, когда юная парочка устроилась невдалеке, укрывшись от назойливых глаз за клубами лёгкого парка из кальдарии и старательно, со вкусом использовала отведённое ей время. Всё бы ничего, но то были две девушки и любителю слабого пола Юлию трудно было удержаться от возмущения, при виде такого в корне неверного подхода к своей жизни...
   Самому Эдрику было не слишком интересно, даже противно. Он, конечно, придерживался в этих местах философии "в чужой огород со своим уставом не лезь", но будь его воля... Ох и поплакались бы эти девки!
   Юлий, рождённый и воспитанный истинным базиликанцем, на "невинные" шалости смотрел сквозь пальцы. А на бешеное шипение Эдрика философски заметил:
   -Это что! Это - просто две дурочки развлекаются, как умеют!
   -Тьфу! - сплюнул норлинг густую, розовую от вина слюну прямо в воду - Прав гардар, давить вас надо! Без жалости и сомнений - давить!
   -Ну отчего же! - аж обиделся Юлий - Вот посмотри, там вполне приличная парочка!
   И впрямь, в другом конце их бассейна любовью занимались юноша и девушка. Причём так увлеклись, что не требовалось даже смотреть на них, чтобы понять, на какой стадии находятся...
   Эдрик, окончательно озлившись, сплюнул снова и полез прочь:
   -Пошли! Мы и так застряли тут!..
   Мимо него, гордо выпятив почти не прикрытый тонкой туникой бюст, прошествовала матрона и норлинг застыл, впившись в неё обалделым взглядом. Следовавший за женой муж, хилый базиликанец, не осмелился даже косо глянуть на гиганта-варвара. Ещё окрутит голову, кому потом доказывать, что было вовсе не так!
   -Хороша!.. - вожделенно выдохнул Эдрик - Эх, и хороша же!
   -Задержимся? - предложил обрадованный Юлий - Вдруг что да получится!
   -Нет! - с тяжёлым вздохом отказался Эдрик - Мы и так опоздали к нашим. Поди уже все две вигилии прошли!..
   Потом именно это он ставил себе в заслугу...
   Они и впрямь спешили, буквально пробивая Эдриком дорогу в толпе. Без остановки проскочили клотариев, не задержались у вишников, даже не глянули на тысячный товар вофров... Ряд саллдамариев, самый шумный и многолюдный, приближался с неотвратимой быстротой, Эдрик уже поклялся, что разглядел в толпе самую высокую каланчу - Мстислава. Мстислав, в свою очередь разглядев среди сплошь черноволосых базиликанцев светлую голову Эдрика, сам двинулся навстречу, на ходу поедая очередную лепёшку с бараниной... Не он один, наверное, подавился своей едой, когда окрест огласился диким визгом...
   -Что это?! - Равен, испугавшийся до невменяемости, тщетно пытался отряхнуть капли красного вина с балахона.
   -Зарезали кого-нибудь... - равнодушно начал Мстислав, но запнулся - О, чтоб тебя Чернобог прибрал!
   Он увидел Юлия. Юлия, который тщетно пытался стряхнуть с руки кошель. Наверняка чужой...
   -Чтоб этого идиота! - выругался Мстислав - Он что, не может не воровать?! Пошли!
   Равен споткнулся об кого-то, смущённо пробормотал извинения и снова припустил прямо по ногам, двигаясь как диковинный номадский зверь - элефант. На всякий случай, всякое ведь бывает, он приготовился сотворить защитное заклинание. Не убивать же невинных людей!
   Дальше всё происходило, словно в страшном сне Равена... Норлинга, пытавшегося отбиваться, повязали быстро, умело воспользовавшись численным преимуществом. Стриж, швырнув кошель в морду толсторожему, богато одетому потерпевшему - скорее всего патрицию, ускользнул в последний момент. За ним следом отступил Мстислав, всегда знавший, когда геройство может помочь, а когда оно обречёт на смерть спасаемых. Его никто не связывал с преступником, так что отступление прошло без неприятностей... Хуже всех, как ни смешно, пришлось Равену. Он, разумеется, сунулся на выручку Эдрику, искренне недоумевая, как можно бить ни в чём не повинного человека... Ведь Эдрик сам не воровал!
   -Стойте, люди! - выкрикнул он, размахивая руками - Стойте, он не виновен!
   В нём, разумеется, признали мага. Среди охлоса нашлись люди, бывавшие под ударами магии и знавшие, как это страшно... Ну и дали разок по макушке чем-то тяжёлым и твёрдым. А потом ещё и сняли с отключившегося Равена пояс с тремя кошелями...
   Всё это время Мстислав не так уж и далеко стоял - шагах в десяти. И видел, как преторианцы городской стражи повязали двоих его товарищей... Торопиться выручать их не стоило. Юлий вряд ли совершил что-то серьёзное по местным законам, так что ни пытки, ни иные меры, применимые для серьёзных преступников, к ним никто применять бы не стал. Остальное, в том числе и сидение в тюрьме, скорее всего, особого вреда не принесёт. Ну, намнут ещё немного бока... Главное сейчас - найти Стрижа и вернуть всё то, что украли у Равена...
   Решив для себя, что является более важным, Мстислав "осторожно", уронив всего четверых, прошёл сквозь толпу и последовал за невысоким, неприметно одетым и выглядевшим базиликанцем, куда-то спешащим по кривой улочке... Надо было уйти подальше от людных мест, ибо предстояло совершить то, что на языке любого претора именовалось коротко и ясно - разбой...
   Впрочем, уже на третьей улочке уходящий южанин что-то заметил, даже оглянулся через плечо. Трудно сказать, догадался он, зачем следом топает громадный варвар или нет, но шагу прибавил. И оглядываться стал чаще... Так, оглядываясь, он и воткнулся прямо в хилую грудь Юлия...
   -Стой спокойно, не ори! - строго приказал Стриж, добывая откуда-то из-под гиматия свою излюбленную дагу-клингер и лёгким щелчком освобождая оба вспомогательных лезвия - Будешь себя правильно вести, останешься жив и здоров!
   Подоспел Мстислав и воришку быстро, в четыре руки, запихнули в какой-то тёмный и вонючий закуток. Мстислав сразу же вляпался во что-то мягкое и податливое и тихонько помянул всех близких и далёких родичей того гада, который не дотерпел до дома...
   -Что вы со мной сделаете? - отчаянным шёпотом спросил воришка, как только обрёл возможность говорить - Убьёте, да? Вы ведь не станете отдавать меня претору...
   -Ты кто? - по-прежнему тихо и довольно мирно спросил его Юлий - Отвечай, ну!
   -Вуколус! - мелко дрожа при одном взгляде на дагу, пискнул воришка - Я...
   -Меня не волнует твоё имя! - рыкнул, решив напустить побольше страху, Юлий - Ты заешь этот знак?
   Поглядев на быстрые манипуляции, которые совершил Стриж, Вуколус мелко-мелко и быстро закивал головой. Да, мол, знаю...
   -Тогда ты должен понять, кто я... Ты хочешь неприятностей?
   -Нет, Мастер! - тихо ответил воришка, опуская глаза - Простите, мастер, я не знал, что это - ваши друзья!
   -Вот то-то! - хмыкнул Юлий, довольный произведённым на Мстислава впечатлением - Кошели!
   Один за другим три кошеля были добыты на весьма слабый свет и перекочевали за пазуху Юлию. Тот предварительно прощупал каждый и в конце концов довольно хмыкнул, показывая, что особых потерь они не понесли...
   -Мастер! - вновь осмелился подать голос Вуколус - Мастер, мне очень нужны были деньги!
   -Вот как? - вскинул бровь Юлий - Я не осуждаю тебя, ты для того и проходишь ученичество, чтобы научиться воровать!
   -Да, мастер... Мне не повезло на этой декаде, я не смог ничего украсть. Мой учитель сказал мне, что если сегодня до захода Гелиоса я ничего не принесу, он откажется от меня! А я у мамы - единственный кормилец...
   -И что ж ты хочешь, чтобы мы сделали? - с лёгкой издевкой поинтересовался Юлий, уперев руки в боки - Может, тебе все деньги отдать?!
   -Отдай! - внезапно велел Мстислав - Я всё одно нашему магу много денег не давал... Отдай, я сказал!
   Поглядев на гардара, как на круглого идиота, Юлий, тем не менее, не стал спорить и неохотно протянул кошель, простой коричневый кошель небогатого ученика мага вору:
   -Держи!.. И помни доброту этого... варвара! Будь моя воля, я бы тебе и медного нуммия не дал... Так то я! Но если ты хоть кому-то о нас скажешь...
   Воришка грохнулся на колени и столь неистово целовал обоим ноги, что Юлий не стал договаривать, зло махнув рукой. По его, так куда проще было этого дурачка прирезать, да здесь и оставить. Утром если и найдут, никого особо искать не станут. В любом базиликанском полисе за ночь десятки таких убийств!
   Воришка почти сразу испарился, оставив Юлия и Мстислава гадать о том, правильно ли они поступили...
   -Пошли! - хмуро обронил гардар, когда минуло немного времени - Надо выручать тех двух идиотов... Куда их хоть могли отвести?..
   -В тюрьму, куда ж ещё! - пожал плечами Стриж...
  
   Базиликанская тюрьма, как впрочем и любая другая, лишь внешне - единое целое. На самом деле, всё зависит от того, из-за чего человек попал в неё... Знатные люди, новелиссимы и торговцы, изредка всё же попадавшие в эти не самые весёлые пенаты, обычно размещались на самом верху, под свинцовой крышей. Там были вполне сносные условия, там получше кормили... того, кто мог за это заплатить.
   Чуть ниже располагалось жилище тех, кому была единственная дорога - в эргастул, рабом на самую тяжёлую, грязную и неблагодарную работу. Должники, не сумевшие расплатиться. Рабы, чем-то провинившиеся перед хозяевами... Им ещё повезло. Здесь довольно сносно кормили - рабочий скот должен быть сильным и выносливым, давали поспать... можно было даже что-то украсть... Куда хуже обстояли дела внизу. Здесь, в подвалах, начиналась настоящая тюрьма. Здесь, в сырых и тёмных камерах сидели воры, убийцы, грабители... всякий сброд, лишённый всяких надежд на помилование, но тем не менее только этими надеждами и живущий. Им ничего не оставалось, кроме как надеяться...
   Эдрику и Равену, можно сказать, повезло. Их поместили вместе, в довольно свободную, как ни странно это звучит, камеру. Всего-то десять человек было вместе с ними! И даже ни одного душегуба!
   Впрочем, даже сейчас, ограбленные и без нуммия при себе, оба они представляли определённый интерес для бедных, завшивевших и вонючих людей. На Эдрике ещё оставались добрые сапоги, штаны да рубаха; у Равена вещей было и того больше. Его, как мага, побоялись обижать...
   Интерес заключённых выражался вполне естественным образом: для начала они попытались отнять понравившиеся вещи у слабого - у Равена. Результат... Три переломанных конечности, выбитые челюсти и множество синяков и ссадин, мелких вывихов и трещин в костях. Эдрик дрался, как умел, пощады не давал и снисхождения не признавал. Для него любая драка была боем. Зато и вопрос был решён. Самый тупой в камере понял, что к новоприбывшим следует относиться со всем трепетом...
   -Как думаешь, что с нами сделают? - тихо и уныло спросил Равен, когда головная боль чуть стихла - Ведь мы даже не участвовали в краже!
   -Не знаю, что сделают с нами! - зло и громко ответил ему Эдрик - Зато знаю, что Я сделаю с этим гадом, Стрижом! Ух!.. Только бы выбраться... Да и ты хорош! Мохнатые штаны Веора тебе на голову, ты что, не мог в сторонке постоять? Думаешь, у гардара кулаки не чесались? Однако ж он выдержал, выстоял в стороне! Будь там ты, у меня было бы куда больше шансов... Вдвоём, а то и одному Мстиславу справиться будет куда сложнее... Но он не сдастся!
   -Да, гардар - человек упрямый! - с лёгкой, тёплой усмешкой признал успокоившийся Равен - Если будет хотя бы шанс, он нас вытащит!
   -Нет этого шанса! - внезапно помрачнел Эдрик - Ты-то в ином мире витал, пока нас сюда тащили... А я смотрел! Стены здесь - тебе не пробить! Охраны много, один другого шире! И лабиринт коридоров... Я пока шёл, семь или восемь насчитал, потом сбился...
   -Мстислав нас выручит! - уверенно заявил Равен - Не знаю ещё как, но выручит!
   Угрюмо посмотрев на него, Эдрик тяжело вздохнул и повернулся на прелой соломе на другой бок. То ли спать хотел, то ли решил не тратить время попусту на идиота. А может, и то, и другое... Пока живность в соломе не мешает и вообще себя не показывает.
   Равену, в отличии от норлинга, совершенно не хотелось спать. Болели побитые бока, ныл уже не существующий, выбитый клык...
   -Проклятье! - тихо вздохнул маг, глядя куда-то перед собой, в одну точку - Ну почему учитель выбрал меня, не Рэта?! Почему я сам попросился?!
   -Потому что тебе надоело быть трусом! - тихо, не поворачиваясь, ответил Эдрик - Потому что Рэт, тот толстяк, куда смелее и ярче тебя... Тебе хотелось походить на него?
   -Хотелось! - эхом, бездумно и грустно ответил Равен - Теперь не хочется...
   -Поздно, дружище! - судя по голосу, усмехнулся Эдрик - Теперь коготок увяз, ты в Дороге!.. Дай поспать, а?! Завтра нас с тобой много чего весёлого ждёт! Лучше было бы отдохнуть...
   Несколько мгновений стояла почти полная тишина. Равен обиженно молчал, Эдрик, похоже, спал...
   -Ты не веришь, что они придут? - спросил вдруг Равен, когда со стороны норлинга раздалось мерное посапывание - Ну, что не бросят здесь?
   Сопение сначала не прекратилось, потом раздался сиплый голос Эдрика:
   -Что?.. Ах ты ж... Я же сказал, если смогут, обязательно выручат! Да нет, это ты сам сказал!.. Ну дай поспать, изверг!
   "Изверг" тяжело вздохнул, уселся поудобнее, обхватив колени руками и честно признался:
   -Мне страшно, я боюсь чего-то! Никогда так не боялся: ни в темнице графа Репека, ни когда лазил в пещеру Грома!..
   -А зря! - с ухмылкой упрекнул его Эдрик - Там должно было быть куда страшнее! На порядок!..
   Сон из него Равен всё ж таки выбил. Умело и удачно выбил, так что уже и норлинг, вздохнув и повозившись на прелом, вонючем и полном паразитов сене уселся рядом. Зло поглядел на мага и с язвой в голосе поинтересовался:
   -И чего это ты нас отсюда не вытаскиваешь? Ты ж маг! Снеси не стену, так решётку на окне хотя бы! Можешь?
   -Могу! - нехотя признался Равен - Но не хочу... Рано ещё, надо дождаться, когда к нам подоспеет Мстислав! Тогда я тебе покажу, чего стою!..
   -Ну, ну! - усмехнулся вновь Эдрик - Посмотрим!
   Ждать пришлось совсем недолго...
   Скрип отворяемой двери мог бы означать что угодно в участи множества сидящих в камере пленников, но Равен немедленно толкнул викинга в бок. Тот собрался уже окрыситься, но поспешно прикусил язык - внутрь, прикрывая нос от вони надушенным платочком, вплыл давешний вельможа. Эпарх Юниус, если Эдрика не подводила память...
   -Смотри, кто пожаловал!.. - тихо сказал Эдрик, самую чуть откидываясь назад, в тень, куда не досягал свет факелов - Это шанс! Будь у меня хотя бы маленький ножик, я бы рискнул...
   -Такой? - так же тихо спросил Равен, добывая откуда-то из своих широких одежд короткий и не слишком опасно выглядевший клинок. Не слишком опасно выглядевший для неопытного воина. Для Эдрика это был во-первых, остро отточенный клинок, во вторых - оружие... Наконец, надо было любой шанс использовать, чтобы выбраться прочь! Любой!
   Юниус никуда по камере передвигаться не собирался. Первое время. Потом он с удивлением для себя отметил среди заключённых коричневую мантию мага и не преминул справиться о нём у начальника тюрьмы, пожилого и не слишком умного, зато в меру жестокого человека. Тот, склонившись в нижайшем поклоне, сообщил и имя мага, и причину, по которой его задержали... Юниус, вполне удовлетворённый, сделал уже шаг прочь, но в последний момент замер у самого порога. В голове его, медленно но верно, перекатывались мозги... Равен... Равен... О, Юпитерус!.. Равен - тот маг, что пришёл в город вместе с Юлием Стразом! Ох и будет же делов, если тот негодяй пожелает скомпрометировать его перед августой! Если не врут то, что говорят про Агриппу Страза, то такую возможность исключать было нельзя. Никак нельзя...
   Тюремщик замер в испуге, когда развернувшийся эпарх во весь голос заорал на него:
   -Благородных людей?! В таком дерьме держать?! Сам будешь вшей до конца жизни жрать!!! Немедленно их в твою комару! И гляди, чтобы ни царапины на них не было!
   Если и собирался тюремщик что возразить, то слова его замерли на губах, когда он узрел истинный, не наигранный страх в глазах эпарха. Эпарха, который никого и ничего не боялся, искренне надеясь на своё родство с августой. Эпарха, который в своём городе был могущественен и нерушим... В глазах Юниуса плескался ужас!
   Эпарх ушёл, но к двум пленникам стали относиться как к бесценными керамическим вазам - с трепетом. Их чуть ли не под руки вывели прочь из камеры, так же нежно и осторожно провели по этажам и отпустили лишь когда впереди замаячила приоткрытая дверь...
   -Кажется, сейчас повеселимся! - потирая в предвкушении руки, предсказал Эдрик. Он не ошибся...
   У эпарха было совсем немного времени, но стол, тем не менее, был полон блюд. Простых, но, на первый взгляд, хорошо сделанных...
   -Прошу вас, гости дорогие! - немедленно расплылся в улыбке эпарх, одним взглядом растирая в пыль тюремщика и ещё одним взглядом оставляя прислуживать у стола дородную и не слишком красивую его жену...
   -Благодарю, кир Юниус! - вежливо склонил голову Равен, усаживаясь за стол - Конечно, лучше поздно, чем никогда... В чём нас хотя бы обвиняют?
   -Вам не сказали?! - ужаснулся эпарх, бросая гневный взгляд на тюремщика - Увы, обвинения очень серьёзны. Патриций из Глассии Альциус, бывший здесь проездом, обвиняет вас в том, что вы пытались помочь скрыться вашему сообщнику. По описанию он очень подходит под нашего общего друга, Юлия! Не так ли?..
   -Боюсь, это ошибка! - с достоинством возразил Равен, бросив быстрый взгляд на безмолвно сидящего рядом Эдрика - Юлий и его гардарский приятель нам не встречались ещё с утра, тот же человек и впрямь пытался украсть кошель у патриция. Я бросился защищать моего друга, норлинга! Он-то во всём этом не повинен вовсе! Он лишь защищался, когда на него напали!
   -У меня другие сведения! - по прежнему вежливо, но с прорезавшимися в голосе нотками металла возразил Юниус - Мне сказали, что норлинг бросился защищать вора и даже успел нанести серьёзные повреждения ликторам и агорономам, пытавшимся навести порядок и схватить преступника! Что до тебя, почтенный маг, к тебе и впрямь почти нет претензий. Более того, тебя посмели ударить... позор для нашего города, который стольким обязан магии!
   Тонкий, ядовитый намёк эпарха на успешную оборону Кирифора от торингских и гардарских ратей Равен предпочёл пропустить мимо ушей...
   -Я, лично, проголодался! - прорычал внезапно Эдрик на своём ужасном торингском - Как хотите!
   Прежде чем Равен успел хотя бы рот раскрыть, норлинг с диким скрежетом притянул к себе блюдо с нежнейшим цыплёнком, нарочито грубо схватил его обеими руками и шумно вгрызся, предварительно обильно посыпав дорогой, Маграбской солью. Эта соль была куда тоньше и вкуснее гардарской, зато за вот такую солонку можно было отдать цену хорошей коровы. При том, что хватало её на один вот такой обед...
   Несколько мгновений стояла тишина, ибо все взялись за еду, опасаясь, что им просто ничего не останется, если грубый и тупой полуночник продолжит в том же духе. Эдрик, меж тем, шумно выразив своё удовольствие пищей - рыгнув, то есть, лёгким шлепком под кормушку вогнал в транс хозяйку:
   -Вина, тётка! Да побыстрее, я испытываю непреодолимую жажду выпить всё это вино! И не только...
   Трудно сказать, что вообразила себе эта немолодая уже женщина, но вино, которое она наливала, расплескалось по половине стола. Хорошее, очень дорогое - "Нежность Ночи"...
   Эдрик с подозрением осмотрел багряное содержимое бокала, хрупкого почти невесомого, когда пустого, потом осторожно пригубил...
   -Ух ты, хорошая моя! - взревел норлинг, даже Равена заставив подпрыгнуть на скамье - Дай, я тебя расцелую!
   Прежде чем кто-то смог ему помешать, Эдрик облапил обмякшую от ужаса и желания женщину и, стиснув её в объятиях, сочно расцеловал. Не преминув при этом позволить рукам кое-какие вольности...
   -Сидеть! - тихо приказал Юниус вскочившему на ноги тюремщику - Я тебе за это хорошие деньги плачу!
   -Но, кир... - жалобно проблеял несчастный супруг, на глазах которого измывались над его женой, с которой вместе прожито уже больше индикта...
   -Сидеть!..
   Эдрик, довольный, оторвался от раскрасневшейся женщины и весёлым, наглым взглядом обвёл комнату:
   -Ну, что у нас на сладкое?
   Узнать ему было не суждено, ибо за дверью раздались дикие крики и ворвавшийся внутрь стражник, задыхаясь и отирая кровь из разбитого носа, доложил:
   -На нас напали! Мы отступаем!..
   -Что за бред?! - вскричал, вскочив на ноги, начальник тюрьмы - Какой идиот может напасть на тюрьму? Тем более на мою, так хорошо охраняемую?! Что?!
   В конце голос его перешёл в тонкий, высокий писк, ибо глазам его предстала дикая картина: эпарх Юниус, прижатый в углу, нечленораздельно хрипел что-то с кинжалом Эдрика у горло а отскочивший в другой угол маг, взъерошенный и напряжённый, "лепил" из воздуха что-то, внешне очень напоминающее огненный шар, только голубого цвета...
   -Эй чем это ты собираешься шарахнуть? - удивился и Эдрик, на миг даже испугавшись - Не припомню раньше!
   -Ты ж не думаешь, что я стану бить невинных людей насмерть? - фыркнул Равен - Это Снежок, как я его называю, Ледяной шар. Он не убивает, только замораживает людей на время... Хотя это всё равно очень болезненно. К тому же, если неосторожно обращаться с замороженным, он вполне может лишиться конечности и потом умереть от потери крови. Ну, а если голову отломить...
   -Думаешь, это наши? - поинтересовался Эдрик, после некоторого молчания.
   -Я думаю, Мстислав не тот человек, который станет ждать слишком долго! - ответил Равен - Он, конечно! И уж точно, скоро он будет здесь!..
  
   Очередной стражник под точным и скупым ударом Юлия вмазался спиной в стену и осел по ней, пытаясь зажать пальцами распоротый живот и запихать обратно выпадающие кишки. Мстислав, посмотрев на такую жестокость, покачал недовольно головой и коротким ударом добил беднягу. Правда, эта жалость чуть не вышла ему боком, когда сзади на него напали сразу двое... Одному жёлудем пробило лоб, второй неловко наткнулся на выставленный вперёд меч гардара и так и повис на клинке, чуть не вывернув из пальцев Мстислава его оружие.
   -Проклятье! - выругался Мстислав - Сколько же их здесь?!
   -Две дюжины, не меньше! - холодно ответил Юлий - Шестерых мы уже убили, остальные сейчас будут здесь... Справимся?
   -Обижаешь! - возмутился гардар - Главное, чтобы тот парнишка не смылся. За Ветерка-то я спокоен, он себя в обиду не даст... Но коней нам нужно четыре, а не один!
   -Знать бы ещё, где наших искать! - пробормотал сквозь сцепленные зубы базиликанец, тщательно выцеливая плечо укрывшегося за углом стражника... Коротко тренькнула стальная тетива и за углом тонко закричали: лорика не защитила от свинцового жёлудя и ключица не выдержала, разбитая точным попаданием.
   -Это больно! - с угрюмым удовлетворением заметил Мстислав - А ты - меткий стрелок!..
   -Стараюсь! - с ухмылкой возразил Юлий - Вот только жёлудей осталось меньше полудюжины...
   -Тогда побереги! - посоветовал гардар, прыгая вперёд - Чую, они нам ещё понадобятся!..
   ...Где-то через десятую часть вигилии они обошли весь подвал, выпустив наружу преступников и расстреляв четыре из шести оставшихся желудей к книпперу вора. Равена и Эдрика не нашли, хотя переполох подняли небывалый. По уверенному заявлению Юлия - по всему Кирифору.
   -Наверное, пара когорт уже здесь, за воротами! - мрачно напророчил он - А то и внутрь вошли... Ну, держись, гардар!
   -Пусть они меня боятся! - угрюмо предупредил Мстислав, переступая через располосованные надвое труп стражника - А мы здесь, кажется, не проходили!
   -Точно, не проходили! - весело подтвердил Юлий, толчком посылая на пол заледенелое тело ещё одного. Тело разлетелось вдребезги, мелкими и крупными кусочками льда...
   -Кажется, мы их нашли! - ухмыльнулся Мстислав - Послушай-ка!
   Из-за угла доносился дикий рёв, звон мечей, шипение...
   -Нашли! - столь же весело подтвердил Юлий, обрушивая на пол ещё одну ледяную фигуру...
   Мстислав, накручивая себя перед неминуемой схваткой, заорал во весь голос и прыгнул вперёд, крутя над головой тяжёлый меч... В дух пядях от плеча, самое большее, мимо него со свистом пролетел ледяной шар, врезался во что-то за спиной...
   -Равен!!! - выпуская гнев и страх, в голос заорал Мстислав - Чтоб тебя голой задницей на ежа посадили!!! В своих лупишь!
   -А ты не выбегай так... неожиданно! - немедленно возразил Равен, смущённый и разгорячённый до ярости - Я и пришибить могу, между прочим!
   -Ты... - захлебнулся Мстислав гневом - Да ещё раз лупанёшь, я тебя сам располовиню, чтобы другим не мучаться!
   -Да брось, гардар! - между двумя ударами пришёл на защиту приятелю Эдрик - Если бы ты видел, как он отправил на встречу со смертью полдюжины стражников, твой гнев испарился бы!
   -Я пока вижу у него желание отправить в Вирий нас! - огрызнулся Мстислав, тяжёлой табуреткой выметая из коридора очередного назойливого стражника...
   На короткое время в коридоре стало пусто. Только четверо соратников стояли над трупами, среди замороженных статуй и грех было не использовать это время для короткого военного совета...
   -Что делать будем, други? - спросил Мстислав, широко вышагивая по коридору в поисках хоть чего-нибудь, отдалённо напоминающего лук. Поднял один, оглядел и выругался:
   -Задницу Лешака на голову тому, кто это сделал!.. Равен, ты не мог бить поточнее? Единственный лук, который здесь есть, заморожен и непригоден для стрельбы! Нам что, на мечах всю дорогу идти? Или, может, ты нам огненными шарами дорогу проложишь?!
   -Я - пуст! - тихо возразил Равен - Ну, на одно заклинание меня ещё хватит, но потом сами меня понесёте! По правде сказать, я уже на ногах не держусь, по стеночке двигаюсь...
   -А я думал, ты нам дорогу проложишь! - не ложно расстроился Эдрик - Веришь ли, руки отваливаются, меч из рук вываливается!
   -Ты когда меч успел схапать? - немедленно поинтересовался Мстислав.
   -Да мы сразу всё наше назад вернули, как Юниуса в полон взяли! - отмахнулся Эдрик.
   -Вы его хоть не прирезали? - озаботился Юлий - Он у меня, было дело, пару парсун купил за десять тысяч солидов. Я потом год безбедно жил!..
   -Да жив... наверное! - не слишком уверенно ответил Равен - Я его заморозил... Если никто не уронил, через вигилию, другую оттает! Только больно будет!
   Юлий, припомнивший, как по дороге сшибал замороженные людские тела, зябко повёл плечами. Ему, конечно, не раз приходилось убивать, но не так же!
   -Ты сам-то что можешь, вор? - окрысился на него Эдрик - Эх, встреться мы в другое время, я бы тебе голову-то открутил!
   -После того как выберемся! - пообещал Юлий - Хоть голову, хоть все конечности отрывай!.. Если сможешь, конечно!
   -Договорились! - неожиданно легко согласился норлинг - А пока... На прорыв пойдём, гардар?
   В коридор почему-то не лезли, и Мстислав, подумав, осторожно подошёл к единственному окну, дававшему свет. Осторожно выглянул... и едва успел отпрянуть, как в стену, противоположную окну, звонко ударились несколько стрел.
   -О! - с удовлетворением подвёл итог гардар - А у них стрел с избытком! И лучники... ничего! Мои, из сотни, их, правда, в пыль бы разнесли за один перестрел. Но то мои... откуда им здесь взяться?!
   -Так что делать будем, хёвдинг? - настойчиво повторил вопрос Эдрик - Сдаваться или прорываться?
   Для него, выросшего на северных, самых правильных, понятиях о чести и воинском долге, другого выбора просто не было. Впрочем, те, что он видел, предполагали только один результат - гибель. На плахе - если сдаваться, в бою - если идти на прорыв. Не требовалось спрашивать, чтобы угадать, какой вариант ближе Эдрику. И Мстиславу...
   Юлий очи небу возвёл, когда услышал совершенно спокойный ответ Мстислава:
   -Прорываемся!.. Равен, заклинание береги до последнего!..
   Впрочем, уже вскоре, и Юлию и воинам на улице суждено было узнать, что умирать попусту Мстислав не собирался. И кого-либо под стрелы и мечи базиликанцев подставлять - тоже...
  
   Никто не знал, что случилось в тюрьме, потому для начала подмогу послали слабенькую - одну центурию из Серой Тангарийской арифмы. Старый её командир, ветеран четырёх Заморских походов, центурион Главк не слишком верил во что-то серьёзное. На его несерьёзный взгляд, в тюрьме взбунтовались рабы из эргастория и всё это не требовало вводить в дело его воинов... Впрочем, когда тюремные стражники, люди, им всерьёз не воспринимаемые, посыпались из дверей и окон первого этажа, он насторожился. А потом, преследуя стражников, наружу выскочило ещё четверо... Страннее четвёрки он не видал, хоть и прожил на свете до старости - Главку было сорок три года... Впереди, прикрываясь как щитом огромной, почти в рост ему столешницей, шёл гигант с единственным клоком волос на бритой голове - значит, гардар. В руке его поблёскивал булатом настоящий меч и центурион проклял городскую верхушку, так и не выпустившую указ, запрещающий носить подобное оружие на улицах. Главку всего раз довелось сражаться с воином, снаряжённым таким вот мечом, и он успел понять, что лучше от таких воинов держаться подальше. Порукой его правоте - отсутствующее правое ухо...
   Вторым был норлинг. Тоже без сомнений. Огромный, чуть меньше гардара ростом, он тоже был вооружён, причём оружие у него было и во второй руке - настоящая секира о двух лезвиях, оружпе вообще-то двуручное. Впрочем, у норлинга оно вполне естественно смотрелось и в одной руке... Следом выкатился невысокий, черноволосый человек, и вначале центурион принял его за единоплеменника. Но быстро понял, что ошибся. И вёл он себя не так, и коричневая мантия мага была пошита иным манером, так шьют только северяне...
   Вот последний, тот точно был базиликанец. И одет соответствующе, и в руке держал вполне естественную для новелиссима фальчиону. Волнистое её лезвие, если попадало и доставало до тела, могло немало хлопот причинить. Рана заживала плохо, гноилась...
   Всё это центурион обдумывал ровно несколько мгновений - столько, сколько дали ему четверо незнакомцев. А потом они атаковали. В лоб, прямо на него ринувшись...
   -К бою! - враз охрипнув, хотя вроде бы и не с чего было, приказал центурион - Чётвёртое построение! Да побыстрее! Коровы...
   Его легионеры, хоть и выглядели в глазах простых горожан вполне боеспособно, в основном представляли собой недавно взявших в руки оружие буколов и мистиев. В прошлом году в Тангарии случился неурожай...
   Четвёртое построение в базиликанской армии означало плотный строй фаланги. Вообще-то, оно не слишком подходило для узкой и кривой улочки, но Главку ничего больше не пришло в голову...
   Легионеры начали выстраивать фалангу, но медленно, слишком медленно... Строй ещё не был плотен, скутумы ещё не сомкнулись...
   Четвёрка, однако, остановилась и Главк всего на миг пожалел, что взял с собой всего полтора десятка стрелков. Все стрелы были выпущены ещё по пытавшимся вырваться наружу заключённым, на эту четвёрку попросту ничего не осталось.
   Внезапно - как всегда внезапно, всю улицу огласил дикий свист. Не верилось, что человеку под силу такой, совсем не верилось. А в следующий миг, за спиной раздался отчаянный вопль, который почти сразу заглушил дробный перестук конских копыт. Главк ещё успел обернуться, даже скутум вскинуть... Вот только от этого врага щитом не оборонишься. Последнее, что увидел центурион Главк, прежде чем тяжёлое конское тело смело его на камни, а пудовые копыта размозжили череп - четыре коня, во весь опор промчавшихся по улице и распластанная на углу тонкая и маленькая фигурка...
   Центурия на миг лишилась власти, пока пять деканов разбирались между собой. Этого мига хватило, чтобы кони во главе с Ветерком домчались до своих хозяев, те, в том числе и Эдрик, взобрались в сёдла... Ну, а дальше всё было делом умения и чуточки везения: попытавшийся взять власть в свои руки декан был усмирён одним из последних желудей, метко выпущенных Юлием. Легионеры порскнули из-под копыт в разные стороны, а тех, кто сопротивлялся, вырубили - быстро и безжалостно. Четвёрка лихо промчалась по улицам и через Форум Семи Куполов промчалась к воротам, ведущим на юг. Преследования особого не было, видимо ещё не пришли в себя...
   -Ну, теперь молите всех богов и святых, чтобы ворота были открыты, да чтобы они нам "чесноку" на пути не рассыпали! Иначе - смерть! - прокричал Мстислав, пригнувшись к холке.
   Боги, если и благоволили к ним, не в полной мере. "Чеснока" и прочих символов решительного преследования они не обнаружили. Но ворота были закрыты, а подле них, спокойные, но при полном вооружении, прохлаждались воины воротной стражи.
   -Равен, твой час настал!!! - заорал Мстислав, роняя вниз руку и нагнетая в неё кровь для разящего удара - Давай, что-нибудь помощнее!
   Равен, явно не в восторге от подобного требования, спорить, однако, не стал. Его чалый чуть приотстал, и умудрённый опытом Эдрик лихорадочно завернул своего Хребю в сторону.
   Вовремя! Прямо сквозь то место, где только что находился норлинг со своим серым конём, промчался настоящий огненный смерч. Гулкий и жаркий, как ощутил на себе Эдрик... Хребю дико заржал, испуганный и слегка опаливший шерсть...
   Куда хуже пришлось воинам у ворот. Большинство из них и понять не успели, что случилось, как их уже охватило испепеляющее магическое пламя Огненного Щита. Равен был консервативен и не любил использовать новое, когда можно было вполне управиться старым, надёжным и достаточно мощным...
   -Ух, ты! - полный искреннего восторга, заорал Эдрик - Равен, ты - могуч!.. О, отсохни язык Лодура! Равен, ты что это?!
   Равен сделал своё дело - воротной стражи более не существовало, ворота горели и, судя по всему, в ближайшем будущем должны были обрушиться. Но сам маг, как и напророчил сам себе, обессилел окончательно и повис на гриве коня, грозя в любой миг опрокинуться под копыта... В самый последний миг его подхватил Юлий, злой и напуганный...
   Ворота прогорели, обрушились почти бесшумно - нечему было шуметь в падении. Но огонь продолжал яро полыхать, словно там и камни горели.
   -Прах побери! - выругался Мстислав - Ну... Будем прорываться сквозь огонь!
   -Ты что, с ума сошёл? - возмутился Эдрик - Я огня боюсь, он жжётся!
   Тут на головой его тренькнула о стену стрела, и мнение норлинга немедленно переменилось:
   -Будем прорываться!
   Хоть это и неправильно, время на смачивание себя и конских шкур водой решили не тратить. Хоть это и глупо, чрезмерно рискованно, пустили коней в скок, надеясь только на Провидение. Вслед им стреляли - подоспела погоня, но стрелки были неважные, Мстислав, который не удержался и вступил в перестрелку, свалил троих, особо не прячась и не напрягаясь... Впрочем, самое страшное и для него, и для его товарищей настало позднее - когда они, спрятав лица в гривах коней и моля всех известных богов, чтобы те выдержали жар и чтобы кольчуги не потекли расплавленным железом по коже, прорывались сквозь бушующий под аркой ворот огненный шторм...
   Прорвались. Целые, хотя и не совсем. Вдохнули свежий воздух. И вновь ударили острогами в бока коням. Надо было создать между собой и погоней как можно большее расстояние...
  
   Дорога от Кирифора до Великого Города, некогда - Миллениума - краса и гордость всей Базиликанской Империи. Здесь вообще пристально следят за дорогами, стараются, чтобы искрошенные камни заменялись вовремя, чтобы водосточные канавы по бокам были прочищены, а гермы стояли ровно через милю одна от другой... Мало кто помнил причину такой заботы, но те немногие, кто знал, могли бы вспомнить приснопамятную Великую Войну, когда именно благодаря дорогам пехотные в основной своей массе войска Базилики легко и быстро перебрасывались из конца в конец Полуденной Империи. С тех пор викусы вдоль дорог обязаны были поддерживать определённое количество миллариев в должном порядке, содержать корчмы, трактиры, постоялые дворы и подмены лошадей для путников. Обычай этот соблюдался вот уже сто лет и все эти годы, какие бы невзгоды и лишения не обрушивались на другие части общества, придорожные викусы процветали. Почти в каждом из них путник мог выпить местного, кисловатого но освежающего молодого вина, купить или обменять у члена корпорации вофров своего коня, тут же подковать его...
   Четвёрка всадников, въехавших в одиноко стоящее в дюжине миллариев от Кирифора селение, выглядела достаточно усталой и несомненно готовой воспользоваться всеми преимуществами дорожной системы Базилики. Все четверо, от базиликанца до варвара-гардара выглядели прошедшими то самое пекло, которое, как известно, обещано язычникам и отступникам от веры. Чёрные от сажи, в обгорелой, местами негодной одежде, они показались обычным геоморам демонами, вышедшими из преисподней за их душами. Пострадали и кони - опалили шерсть, бедняги. Особенно досталось одному - серому данарскому жеребчику, который заметно припадал на заднюю ногу, к тому же у него был сильно опалён правый бок.
   -Похоже, без магии не обошлось! - со знанием дела поцокав языком, сказал Агафон, небогатый адскриптаций, знаменитый в основном тем, что повидал свет... Трижды проезжать от родного дома до Кирифора, ух и смельчак! С Агафоном даже эпарх Зелы Феодорус, бывало, совет держал!
   Как раз в этот момент путники подъехали совсем близко, так что слышно стало, как один из них что-то быстро и непонятно произнёс другому...
   -Проклятье, гардар! - прорычал Эдрик, отпуская повод - Мой бедный Хребю совсем уже не идёт! Что делать будем?
   -Да уж! - коротко глянув на медленно бредущего с опущенной головой жеребца, мрачно подвёл итог Мстислав - Дальше этого викуса он не уйдёт. Да и нам надо скорость поддерживать! Что скажешь, Юлий?
   Юлий, ехавший вплотную к магу, с явным намерением поддержать его, если Равен вновь лишится чувств, на миг задумался, потом полез в кошель и, подкинув словно из воздуха возникшую в пальцах медную монету, подозвал к себе одного из геоморов:
   -Эй, любезный!..
   -Слушай, бан! - с поклоном ответил тот, немедленно подбежав и неотрывно глядя на монету - недельное пропитание для вей своей семьи.
   -Где тут у вас вофр? У него есть кони на продажу?
   -Да, бан! - немедленно ответил тот, готовый пресмыкаться, унижаться... Всё, что угодно, лишь бы получить эту монету! Как раз вчера сосед продавал свою свинью, полтора нуммия за неё просил... Если поторговаться, как раз за один нуммий и продаст...
   -Проводишь - получишь монету! - многозначительно приподняв бровь, пообещал Юлий - Только быстро, мы спешим!
   -Постой! - одёрнул его Мстислав - Нам всем нет никакого смысла ехать к лошаднику! С этим делом столь же успешно справишься один ты. Ну, и Эдрик, которому лошадь нужна! Мы пока запасёмся едой... До Миллениума, я думаю, не один день пути?
   -И пища будет только дорожать! - поддакнул Юлий - Ты прав, гардар, во всём прав! Эдрик, поехали!..
   Мстислав и представить себе не мог, какую сделал ошибку...
   Пока гардар, быстро нашедший общий язык с ни слова не знавшим на гардарском и торингском корчмарём, торговался с ним - отчаянно и со знанием дела, Юлий и Эдрик ожидали своей очереди у вофра. Им не повезло - как раз сегодня половина геоморов собрались нанимать лошадей - требовалось перевезти намолоченное зерно, кому-то срочно необходимо было ехать в Аурику или Кирифор - на торг... Стоял гвалт, вонь от распаренных, давно не мытых тел оглушала и настроение Эдрика падало с каждым мигом, проведённым здесь.
   -Это ты во всём виноват! - внезапно громко, заставив Стрижа вздрогнуть, заявил норлинг - Ты и только ты! Руки у него, видишь ли, зачесались!
   -Да, зачесались! - сразу поняв, о чём идёт речь, нервно и зло ответил Юлий - Тебе что, завидно?
   -Вот уж о чём завидовать!.. - добавив пару грязных норлингских выражений, возразил викинг - Твоё счастье, что мы сейчас при деле! Ух и надрал бы я твой базиликанский зад!
   Стриж был терпелив и редко встревал в драки. Но в жилах его текла горячая кровь новелиссима из Сильберики, так что следующее, что увидел Эдрик, было остро отточенное лезвие фальчионы:
   -А почему не сейчас? - поинтересовался Юлий - Или ты боишься?!
   -Я?! - взревел Эдрик - Ты сам - трус!
   Дальше последовал тот обмен словами, после которого настоящий мужчина уже не может уступить другому настоящему мужчине. ДЕЛО было благополучно забыто, кони брошены на привязи а сами спорщики плечом к плечу последовали на задний двор. Здесь, на их взгляд, лучше всего было выяснить отношения и снять ту язву, что нагноилась в них...
   -Ну что, начали? - предложил Юлий, покачивая фальчионой и вынимая для левой руки клингер - Обещаю до смерти не убивать!
   -Если сломаешь мой меч своей игрушкой, задушу тебя голыми руками! - угрюмо пообещал Эдрик, всякие "игрушки" вроде клингеров с мечеломами на дух не переносивший - Начали!
   Фальчиона в самой высокой точке встретила спату и сталь обоих клинков оказалась достойна самых высоких похвал. Оба поединщика выдержали характер, ни один не позволил мечу податься хоть на пядь назад, но Эдрик впервые ощутил, что за щуплым внешне телом может скрываться сильный муж. Юлий не дрогнул под его первым, самым яростным натиском, ни один из коварных ударов викинга не дошёл до цели.
   -Думаешь измотать меня? - сердито рыкнул Эдрик, чувствуя, как сердце начинает заходиться от первой, пока ещё лёгкой усталости --Не дождёшься! Мы, норлинги, в доспехе можем и час, и два бежать! Сколько потребуется...
   Юлий, экономя дыхание, смолчал, но для себя с усмешкой отметил - норлинг уже начал уставать. Кольчуга и весь остальной доспех не могли не утомить его, тяжёлым грузом повиснув на плечах. Вот первые капельки пот украсили низкий лоб. Устал, бедняга, тяжело это - таскать на себе пол-центупомодия брони и ещё четверть - оружия...
   Эдрик, видимо, и сам уже сознавал, что надолго его не хватит. Против равного себе, в такой же броне - могло хватить. Если б в настоящем бою, когда силы подпитываются боевой яростью - хватило бы сполна. Сейчас - нет. Сейчас дело другое. И правоты своей Эдрик не чуял, и Юлий, оказавшийся неплохим для вора мечником, сражался умело и сполна пользовался своей лёгкостью...
   -Вот и оставляй их одних! - спасительным громом средь ясного неба раздался откуда-то сбоку полный ярости голос Мстислава - Ну-ка, оба, клинки в ножны!
   Что самое странное - оба выполнили приказ немедленно. Эдрик - ворча и проклиная всех на этом свете, Юлий - молча, с невозмутимым выражением на лице.
   -Вот так... - уже спокойнее сказал Мстислав, видя, что оба спорщика не ранены, что опасности никакой нет - За нами погоня, на хвосте висит! А они тут!..
   -Какая погоня? - искренне изумился Юлий - Никакой погони нет! Что, Юниус такой идиот? Если сведения о том, что из города легко вышли четыре неизвестных, разнесли ворота, перебили легендарных тангарийских воинов как щенков, дойдёт до ушей августы... даже до палатина - ему конец. Не помогут уже ни сомнительное родство с августой, ни кое-какие связи при дворе и в том же палатине. Как раз наоборот, его это и утопит! Так что поверьте мне, там сейчас такая чистка идёт... Кровь, которую вы там пролили, ручеёк по сравнению с новым потоком!
   -Мы пролили! - едко заметил Эдрик.
   -Мы... - мирно согласился Юлий...
   -Помирились? - пристально глядя на них, спросил Мстислав - Пошли! Надо ещё коня нашему норлингу купить! Смирного и огнестойкого! Дорога длинная, Равену ещё не раз придётся магию применять.
   Протестующий вопль Эдрика. Равена передёрнуло...
  
   Глава 6 "Великий Город"
   Хорошо быть триарием, идти в увольнительную по улицам любого города Великой Империи Базилиска! Почти любого города... Триарий Второй Серой Алтикской арифмы Люпус Красный мрачно и понуро шёл по центральной улице Великого Города. Уже две вигилии он обретался внутри его могучих, неприступных стен и за эти четыре часа не обрёл ни одной бабы!!! Страдания воина, увы, были скрыты от большинства горожан, спешащих по своим собственным делам. Так уж получилось, что Великий Город, огромное смешение улиц и форумов, кишащих тысячами, десятками тысяч горожан, не принимал, или с трудом принимал в себя чужаков. А в чужаки зачислялись все, кто впервые переступал городскую черту...
   Люпус устал и был зол. За минувшую вигилию его трижды послали гетеры, ему всучили пирог с тухлой требухой, вместо оплаченного "лепестка", он потерял серебряный дукат на ставке... Самое обидное, на него все смотрели с презрением и жалостью. Да он и сам себе казался сейчас жалок. Он, павлином ходивший по улицам Тулсы, здесь смотрелся убогим калекой, когда мимо проходили пышно одетые, роскошно выглядящие эскувитаторы Милленийских Золотых эскувитий. А ведь как красиво и хорошо всё начиналось!.. Он, никому не известный легионер, победил в Играх самого чемпиона из Миллениума. Во всех четырёх дисциплинах победил! Лично Арифмарх вручил ему лавровый венок и наградил семидневным отпуском. Который Люпус, не долго думая, решил провести в столице. Товарищи, как-то раз ездившие туда на смотр, наперебой расхваливали роскошных столичных баб, изумительную еду и множество других развлечений, до которых столь охочи воины, вроде Люпуса. Чтоб им всем на Лестринию попасть служить!
   И всё же окончательно доконало бедного триария вовсе не это. Он, усталый и голодный, плюхнулся прямо на бордюрный камень - холодный, зато твёрдый и относительно чистый... Сначала ему какая-то сердобольная, на вид бедно одетая старушка кинула монетку - дукат! Потом подошли преторианцы, чёртовы стражники и потребовали просить подаяния только в тех местах, где это положено уложением курии Великого Города, выпущенной...
   -Я - имперский триарий! - вскакивая на ноги и хватаясь за гладий, заорал Люпус - Я воин августы Семирамиды, твари!!!
   -Да хоть самого Бозуса! - огрызнулся старший наряда - молодой декан - Нам всё одно: здесь попрошайничать нельзя... Пошёл вон!
   Люпус ещё пытался разрешить дело миром, толковал о том, что он лишь отдохнуть присел, совал под нос декану свой отпускной жетон... Тому всё было нипочём. Стражники, числом десять, знай себе теснили триария с главной улицы, явно намеренно пинали его остро отточенными лезвиями спетумов...
   -Ну, всё! - не выдержал наконец Люпус, когда какой-то озорник мальчишка швырнул него недоеденное яблоко - Ну, держитесь!!!
   Гладий словно сам прыгнул в руку триарию, в следующее мгновение обманчиво короткое лезвие по широкой дуге пролетело перед воином, обрубив три рожна разом.
   -Алтика! - громко выкрикнул Люпус боевой клич своей арифмы и бросился в атаку...
   Стражников было больше. Стражники Великого Города в основном неплохо знали своё дело, знали, с какой стороны браться за меч и как поставить копьё так, чтобы противник сам на него напоролся... Совершенно случайно, разумеется. Но сейчас против них встал ветеран пограничных войн, стычек и ночных поножовщин... Это только официально войны между Империей Тор и Базиликой нет, есть мир и вечная дружба. На самом же деле пограничные егерские корунелы торингов и банды акритов базиликанцев каждый божий год замещают потери сотни воинов... От поноса они вымирают, что ли?!
   Шумная замятня почитай на главной улице Великого Города не могла продолжаться долго. Звон клинков привлекал внимание, некоторые прохожие даже останавливались, пытаясь понять, что же это происходит в их обычно мирном и спокойном городе...
   Вот первый стражник отпрыгнул в сторону, хватаясь за пропоротое плечо, за ним последовал второй... Сам триарий пока что оставался цел, но голос его звучал уже не так громко, в нём прорезались первые хриплые нотки...
   -Алтика! - выкрикнул он ещё раз, замахиваясь мечом на самого декана...
   Декан Фока был молод, но опытом не обделён. Он уже видел, что ошибся и что перед ним - воин. Но гордость новелиссима, пусть и младшего сына в фамилии не позволяла ему признать своё неправоту. Тем более теперь легионер и в самом деле нарушил законы, оказав сопротивление преторианцам. Тем более, пролилась первая кровь...
   Фока легко уклонился от удара триария, столь же легко развернулся у него за спиной и замахнулся сам, без зазрения совести намереваясь ударить соперника в спину...
   В правой его руке внезапно вспыхнула острейшая боль, декан даже закричал - тонко и протяжно. Пальцы враз перестали слушаться, меч звонко обрушился из них на камни мостовой...
   -Нехорошо это, бить в спину! - возвестил злой, молодой голос за спиной - Эй, никто не шевелится, я метко стреляю, а мои друзья варвары - даже лучше!
   Декан, зажимая пробитое свинцовым жёлудем плечо, заставил себя медленно обернуться... Поперёк узкой и кривой, грязной и пустынной улицы, стояли четыре человека. Двое из них даже внешне выглядели опасными, пугали и заставляли вставать дыбом коротко остриженные волосы на затылке...
   -Чего вам надо? - резко спросил он, сдерживаясь, чтобы не завыть от резкой боли в плече - Я - командир патруля городской стражи! Освободите дорогу и уходите. Мы не станем вас преследовать!..
   Похоже было, по крайней мере двое из четверых человек согласны были это сделать. Как ни странно, одним из них был самый большой и сильный - варвар из Гардарики. По резкому тону, которым он обратился к стрелку, было понятно, что он недоволен и требует объяснений.
   Черноволосый стрелок, несомненно - базиликанец, только поморщился и даже не оглянулся. Зато тон, с которым он обратился к декану, говорил о несомненности его намерений:
   -С каких это пор городская стража нападает на воинов славных Алтикских арифм?! Мне всегда казалось, воины - защитники империи, а не жертвы её прихотей!
   -Он обвиняется в попрошайничестве на улицах Великого Города! - угрюмо, но твёрдо ответил декан, чувствуя, как слабеет тело, потерявшее слишком много крови - И в сопротивлении власти!.. Вы же его пособники... Взять их!
   Стражники, не ожидавшие такого приказа, тем не менее выполнили его без угрюмой обречённости, хотя и без особого желания тоже. Их всё ещё оставалось восемь здоровых, да и двое покарябанных вполне могли оттянуть на себя одного из четвёрки...
   -Зря вы, ребята, ввязались! - отирая кровь со лба, посочувствовал им Люпус - Вы нездешние... трое. Не знаете... Вам теперь тюрьма светит! Да не какой-нибудь вшивый эргасторий, Палаты Гелиоса! Слышали? Тикайте, пока есть возможность...
   Слышал только Юлий, но он пока не горел желанием объяснять своим товарищам, что такое Палаты Гелиоса...
   А это была без сомнения самая лучшая и неприступная тюрьма в мире. И самая безжалостная по отношению к заключённым...
   Полтораста лет назад, когда Великий Город ещё чаще именовали Миллениумом, август Юлиан Кровавый искал место для своих пленников - архонтов и новелиссимов других городов, ныне входящих в империю Базилиска. Требовалось место, которое даже самые отчаянные головы признали бы неприступным. Юлиан, несмотря на своё прозвание, предпочитал не убивать политических соперников... Требовалось место, где эти соперники умирали бы своей смертью. Желательно - быстро...
   Так зародились Палаты Гелиоса. Расположенные на высокой, из цельного гранита составленной горе Туниус, палаты представляли собой настоящий лабиринт, открытый сверху и не имевший камер в прямом смысле этого слова. Пленники, которых запускали через единственный вход, всю свою короткую оставшуюся жизнь проводили в движении и поисках пищи и воды. Юлиан был достаточно щедр, чтобы на высоте пятисот локтей забились шесть фонтанов. Ну а пищей пленникам служило всё - от мелкой живности, каким-то чудом выживавшей в скалах, до неосторожных птиц, падали... Всё, что могло идти в пищу, в неё шло.
   Юлий промолчал, а потом уже поздно стало что-то перерешать. Стражники напали... Вернее, попытались...
   -Стойте! - громко сказал Равен, вскидывая руки кверху в картинном и совершенно ненужном жесте вскидывая руки кверху - Стойте, говорю! Я - маг! Я предупреждаю вас, что гнев мой будет ужасен... Если вы немедленно не отпустите моих товарищей! Прочь!!1
   На ладони его заколебался неровным голубым огнём шар размером с кулак гардара. Этого оказалось достаточно... Стражники Великого Города были смелыми и гордыми людьми. Когда шли против того, что было им понятно. Маг, вставший против них, готов был обрушить на весы судьбы свою магическую силу, и к этому они были не готовы.
   -Мы уходим! - хрипло сказал декан, подавая соответствующий знак своим людям - Но вы за это заплатите!
   -Ну и развелось у нас должников! - под общий смех воскликнул Юлий - Эй, герой, ты с нами?
   Триарий, внезапно ощутивший, что жизнь вокруг начинает расцветать новыми красками, не заставил себя ждать. И уже через четверть вигилии ищи пятерых чужаков, хоть весь город перерой!
  
   Августе Семирамиде минуло тридцать девять лет, но никто даже за глаза ей столько не давал. Невысокая, ладно сложенная, с великолепной фигурой, где всё было на своих местах, с роскошными, цвета вороньего крыла волосами, ниспадающими ниже плеч на две пяди... Впрочем, все признавали, что красивее всего в августе были её глаза - роскошные, огромные зелёные глаза, способные за миг изменять цвет от светло-зелёных - когда она была в добром расположении, до тёмно-изумрудных - когда она злилась...
   Семирамида в полной мере пользовалась своей привлекательностью и не было при её дворе мужчины, красивого или славного своей мужской силой, который не оказывался в её постели хотя бы один раз. Случалось, некоторым везло и они оставались в плену августы и дольше... Впрочем, вот уже пять лет ни один мужчина, будь он трижды любимец Богов, не мог похвалиться, что обладал её телом больше месяца.
   С давних пор августой был заведён обычай: с утра она принимала ванную, до краёв наполненную тёплым, только что сцеженным женским молоком. Давно уже было известно, что это позволяет сохранять кожу нежной и чистой, а августе не чужды были обычные женские устремления. Совсем не чужды!..
   Омовение правительницы империи, пусть и номинальной - не слишком приятная процедура, лишённая прелести уединения и не слишком похожая на обычную помывку какой-нибудь Алипии, пастушки из Тангарики или Сильберики. Обычно, при огромной серебряной лохани, в которой купалась августа, всегда находилось не меньше тридцати человек, полностью заполнявших помещение: охрана - шесть доместиков-евнухов в полном вооружении, дюжина севаст и зист-патрикий свиты... А также три человека, от которых в куда большей мере зависела судьба Базилики: Великий Логофет, Доместик Схол, Друнгарий Виглы... Три человека, достаточно много сделавших, чтобы августа Семирамида стала таковой на деле...
   Сегодня всё было иначе. Сегодня в мыльне, кроме августы и шести её служанок - девочек из самых знатных семей Базилики, находились лишь доместики и препозит Евгенус - человек, лично преданный августе.
   -Что нового в моей империи? - нежась под аккуратными пальчиками сразу двух северянок, мягко и тихо спросила Семирамида - Я знаю, ты не мог расстроить меня и не принёс плохих новостей!
   -Плохих - нет! - с низким поклоном, но всё же довольно фамильярно, возразил препозит - Странные есть!
   -Так рассказывай поскорее! - игриво глянув на него, велела Семирамида и плеснула молоком, на миг обнажив роскошную стройную ногу почти до бедра.
   Евгенус облился холодным потом... Он уже пол-индикта был препозитом августы и неплохо её познал. Ни к чему хорошему не приводят вот такие всплески игривости, совершенно ни к чему!
   -Новости из Алтики! - дрогнувшим голосом начал он, медленно раскручивая свиток пергамента - Прокуратор Алтики Велизарис повесился на своей вилле! Номарх Урсий просит разрешения заменить его патрицием Антониусом!
   -Вето! - лениво потянувшись и на чётко рассчитанный миг показав препозиту свою грудь с большими и аккуратными розовыми сосками, обронила августа - Он - лысый!
   Препозит, сам лысый, не осмелился ей возражать, лишь только склонился ещё ниже и продолжил:
   -Новости из Сильберики! Твои подданные, о, Божественная, нашли в Мраморных горах огромный и изумительно чистый красный вериллий. Им очень хочется поднести его лично, о чём и просят!
   -Да! - так же спокойно и равнодушно ответила августа - Но пусть сначала оправят его в золото. Дикие камни мне не нужны!
   И снова препозит не посмел возразить, хотя и представил себе, во сколько может обойтись такая оправа честолюбивым дуракам...
   -Ну, чем ещё порадуешь? - холодно поинтересовалась Семирамида - Я же вижу, ты что-то на потом оставил... А впрочем, пусть и впрямь на потом останется. Мне не хочется сейчас делами заниматься... Иди-ка сюда!
   Приказ был вполне определённым, тем более препозиту по своей должности доводилось уже испытывать подобные перемены настроения властительницы. Он, обречённо поддёргивая полы хитона, забрался прямо в белесую жидкость лохани и занялся тем, что от него и требовала любвеобильная августа. Последние известия из Кирифора, где внезапно заболевший эпарх Юниус устроил настоящую резню среди горожан, могли и подождать...
   Докончить им не дали. За дверью послышался взрыв раздражённых голосов, кто-то кричал на доместиков, потом дверь почти бесшумно растворилась и внутрь вошёл Друнгарий Виглы, ипат Диоклетий. Как уже упоминалось, один из немногих чиновников двора, имевших право входить в двери в любое время дня и ночи.
   Препозит, смущённый донельзя, поспешно вскочил перед ним на ноги, даже не сообразив, что этим сильно оскорбляет августу. Замер, не зная, куда деваться в своём навсегда испорченном молоком хитоне, ещё не остывший, растрёпанный, со свежими царапинами на толстой и короткой шее...
   Семирамида лишь пошевельнулась в ванной, расслабленная, на миг вновь обнажив свою воспетую всеми поэтами и бардами грудь... Голос её, впрочем, был похож на поток ледяной воды:
   -Надеюсь, друнгарий, тебя привело сюда что-то серьёзное!
   -Очень, Божественная! - невозмутимо склонил перед ней голову Друнгарий Виглы, много повидавший и препозита просто игнорировавший. Как и служанок. Впрочем...
   -Что же ты молчишь? - на миг женская натура, не терпящая ожидания, высунула свои рыжие ушки.
   -Я прошу разговора с глазу на глаз, Великая!..
   -Вон! Все... - немедленно приказала Семирамида, прекрасно знающая, когда можно показывать характер, а когда - не очень.
   И препозит, без того уже оробевший сверх всякой меры и вмиг потерявший все шансы на продолжение, и служанки стрелами вылетели из мыльни. Как и требовал Диоклетий, он остался с августой с глазу на глаз.
   -Измена, государыня! - даже не склонившись в поклоне, как того требовал этикет, начал тот...
   -Кесарь?.. - немедленно озаботилась августа. Но то была заботливость не матери...
   -Кесарь в Вассилиссуме, где ему и положено! - немедленно ответил Диоклетий - Голубь прибыл только вигилию назад...
   -Что же тогда? И кто?.. С чего ты вообще взял подобное?!
   -Три дня назад в Кирифоре была резня. Мой диангел там, человек близкий к эпарху Юниусу, докладывает, что за эти три дня схвачены и брошены в эргастул более двухсот человек. А именно три дня назад случилось нечто странное. В тюрьме был бунт... он уже подавлен... Известно немного: в городе применяли боевую магию, сожжено магическим огнём и убито более десяти воинов. Известно также, что сам Юниус все эти три дня обретается у себя дома, не выходя. Но те, кто видел его... тоже мои люди... говорят, что там не обошлось без магии. Известно также, что в городе заменён претор и несколько ликторов. Юниус убирает свидетелей чего-то, Божественная! Что до тех, кто всё это устроил, известно лишь, что их то ли четверо, то ли шестеро, что двое из них - точно базиликанцы. Вроде бы, они двигаются на Полдень. То есть сюда...
   Семирамида резко встала в лохани, совершенно не обращая внимания на то, что стоит обнажённая перед мужчиной. В последний момент опомнилась - служанок нет и одеть её некому, но из сложного положения вышла, как и всегда - щелкнула пальцами, указала Друнгарию на аккуратно сложенные на кресле тунику и скарамангий, плеснув молоком на пол выбралась из лохани и сама, как когда-то давно, вытерлась полотенцем. После чего вскинула руки кверху, отчего вверх поднялись и груди, терпеливо выждала, пока ничуть не смущённый таким унижением императорской чести Диоклетий поможет ей одеться...
   -Ты уверен, что не ошибся? - поправляя на высокой груди панагию с изображением святого Батта, негромко и холодно спросила Семирамида - Может быть, ты взревновал к удачливому эпарху? Кирифор процветает, августа каждый божий праздник подарками балует... Диоклетий, милый, если это так, лучше сразу перестань! Кому как тебе не знать: я этого не люблю! У меня ласки для всех хватит!
   Голос августы был ласков и трогателен, коготки нежно перебирали седую щетину на щеке - три дня не брился... Кого-нибудь другого этот тон и эта фамильярность могли бы смутить, обмануть... Только не Друнгария Виглы. Старый хрен хорошо знал свою госпожу и потому по спине его текли потоки горячего пота - обжигали! Диоклетий даже тихонько посмотрел под ноги - нет ли там лужи...
   Лужи не было, а голос его остался твёрд и холоден:
   -Я ни под кого не копаю, Божественная! Я старик, мне от жизни много не надо!.. К тому же ты уже даровала мне самое великое счастье в моей жизни...
   Лёгкий фривольный намёк на любовные отношения, которые их связывали в самом начале, как надеялся Друнгарий, должен был сделать своё дело...
   -Так ты уверен? - в голосе августы проскользнули холодные нотки - Юниус - один из вернейших моих людей, но если он что-то посмел сделать за моей спиной... Не посмотрю, что родственник, тем более - дальний!
   -Это не всё, божественная! - медленно, словно колеблясь, возразил Диоклетий - Сегодня в Золотой улице, близ Форума Юлиана произошла стычка. Преторианцы привязались к твоему воину, госпожа, тот дал отпор... Виновные наказаны, декан сослан в самый отдалённый гарнизон!.. Впрочем, его наказали раньше нас. И самое странное, того легионера из рук стражников выдернула какая-то странная четвёрка. Вроде бы, там было двое базиликанцев, один из них - маг!
   -Ты стал параноиком, Друнгарий! - холодно улыбнувшись, сказала августа - Ты не объелся ли банджа? Говорят, он заставляет людей по-иному смотреть на мир! Может быть, тебе мало той власти, которой я тебя оделила? Может быть, твоя жена не удовлетворяет тебя?..
   -Госпожа, я ничем не заслужил подобных обвинений! - чуть склонив голову и сам слегка оскорбляя августу, возразил ей вернейший цепной пёс - Я не думаю, что это - те самые. Для этого они слишком быстро передвигаются. Но если это так?! Да, я параноик, ибо обязан беспокоиться о твоей безопасности. Что ж, если ты считаешь, что я ослаб, что моя хватка уже не та, ты можешь меня прогнать, а на моё место поставить... да вот хоть этого лысого, твоего препозита! Говорят, у него член как у осла!
   Это было уже прямое оскорбление, не ответить на которое августа не могла. Впрочем, было два способа мести - женский и императорский. Семирамида выбрала второй... Голос её изменился, теперь в нём преобладала властность:
   -Мы, властью Святого Креста и молитвами к Благочестивой Розе Августа и Автократорша Базилики Семирамида, повелеваем тебе, ипат Диоклетий, Друнгарий Виглы, чтобы ты в течении семи дней с этой вигилии начинающихся нашёл и привёл мне четырёх людей, осмелившихся нарушить законы, мной данные моему народу! Живыми, иначе на тебя обрушится мой гнев!
   Что оставалось делать Диоклетию? Да только склониться пониже в поклоне, да попытаться скрыть, выходя, гнев на своём лице. Уже в спину ему хлестнул новый приказ Семирамиды:
   -А препозит мне надоел. Вели арестовать его... За оскорбление величества августы!..
   Дверь закрылась, Друнгарий не проронил не слова.
   Семирамида несколько мгновений мрачно смотрела в неё, потом подошла к окну.
   -Да и любовник он - ничего особенного!.. - тихо сказала она, глядя на синеющую за стеклом Тиврану...
  
   Орфанотроп Стурус, высокий и толстый муж, при дворе считался весельчаком и записным остряком. У него всегда при себе был новый анекдот про проэдра, про Доместика Схол, про кесаря Септимия... Про любого, кроме двух человек: августы Семирамиды и Друнгария Виглы. При дворе его любили и жалели, даже сочувствовали его невесёлому бытию... Из знатного рода происходящий, старик уже, он так и не дорос выше спафария - звания высокого, дающего возможность пожизненной руги, но и не более того. Дом его был беден и всего лишь о двух этажах, без обязательного сада для приёма гостей. Жена его, живая старушка большой жизненной мудрости, носила почётный, но ничего не дающий при дворе титул зиста-патрикии. Единственная дочь... Бедняжке минула тридцатая весна, но мозг её остановился на пятнадцатой. Навсегда... Стуруса жалели искренне, не подозревая, что за маской неуклюжего, весёлого старика скрывается самый безжалостный убийца и самый умелый шпион за всю историю Империи Базилиска. Стурус был твёрд характером, беззаветно предан Друнгарию Виглы и к тому же совершенно лишён жалости. Ему всё равно было, кого приковывать к пыточному столу: старика, женщину, ребёнка... Был случай, когда выбивая правду у молодого патриция, имевшего дурость вляпаться в заговор против Семирамиды, он бестрепетно опустил в кипящее масло ножки грудного младенца. Мать малыша, находившаяся тут же, скончалась от разрыва сердца, отец, обезумевший от ужаса, разумеется, рассказал всё. Его милостиво казнили отрубанием головы. Остальных сожгли в Медном Таурусе на Форуме Архонтов. Малыш, кстати, как ни старались потом личные лекари Стуруса, сколько денег он ни платил самым и знаменитым знахарям и магам, лишился обоих ножек. С другой стороны, жил он в доме Стуруса и в свои девять годиков выглядел крепким, любимым в семье родным сыном. Про то, кто он и откуда, никто пока говорить не осмеливался...
   Мало кто знал про Стуруса правду. Почти никто и никогда не бывал в его доме и не видел всей его роскоши, доступной немногим избранным. Один из знавших и бывавших - волхв Аррикус, сидел сейчас напротив, нагло, несмотря на свой меньший возраст, заняв единственное кресло. И слушал очередной анекдот Стуруса, на этот раз выбравшему жертвой безобидного старичка Деметрия, логофета стад. Чего уж говорить, безумная скупость и простота Деметрия не раз и не два служили мишенью для шуток как молодёжи, так и стариков. Августа даже пожаловала ему пожизненную ругу в тысячу солидов ежегодно... Не помогло. Ходить он продолжал в рванине, жену и детей держал в чёрном теле, а августе, как-то раз заехавшей к нему в гости, выставил на стол затхлое мясо и старое, больше напоминавшее по вкусу уксус вино. Хорошо ещё, Семирамида славилась своим остроумием, да к тому же ценила старика за честность и безусловную преданность. Другому подобное стоило бы головы...
   -... Все знают патрикию Элению, супругу нашего славного Деметриуса! - вещал Стурус, удобно устроившись на подоконнике и поедая сочный и аппетитный персик - Бедняжка, говорят, по сю пору носит тот же пеплос, в котором когда-то появилась пред ясные очи логофета стад... Не знаю уж, так это или нет, но то, что последний раз супруг покупал ей обновки на рождение младшего сына - знаю точно. Диангелы мои донесли...
   -Ну, ну! - холодно поторопил его Аррикус, сочно и аппетитно вгрызаясь в точно такой же персик, который только что невозмутимо материализовал из ничего, прилично раскалив перстень Силы. - Продолжай, я внимательно слушаю!..
   -Так вот, однажды даже эта терпеливая, поистине святая женщина, святей которой только наша Августа, не выдержала. Она заявилась к супругу и сказала ему дословно следующее: если он не выделит ей деньги на покупку новой одежды, то может натянуть её драный пеплос, надеть парик, как какая-нибудь порна и идти в таком виде сам. Она позориться не пойдёт! Деметриус, конечно, был растерян и напуган. Он поскрипел, поскрипел, надеясь уломать жену, но Эления впервые в жизни встала насмерть и ему пришлось-таки открыть свою пиксиду... Ну ту, из слоновой кости, с Моноцеросом на крышке!
   -С кардкаданном номадским! - едко улыбнувшись, поправил его маг...
   Два хитреца, столь непохожих внешне, и столь похожих внутренне, ещё раз, дружелюбно и одновременно угрожающе улыбнулись друг другу. На этот раз шпионы оказались разными. И если один из них ошибся даже в такой мелочи... Уж помещать его в тюрьму не станет ни тот, ни другой...
   К величайшему сожалению, Аррикусу не пришлось дослушать версию Стуруса до конца. Послышался выкрик декана, командира гвардейской схолии и почти сразу же в зал ворвался, не вошёл, Друнгарий Виглы. Его верные командиры тревожно переглянулись... Друнгарий был понятен им, словно был из стекла бесценного сделан. Сейчас, например, он находился в столь дурном расположении духа, что даже не пошутил, войдя, сразу же подошёл к дискосу с фруктами и взял с него лимон. Диоклетий Куропалат с юношеских пор ненавидел лимоны! Когда же он вгрызся в него, словно в персик, стало понятно, что сегодня полетят чьи-то головы...
   -Что-то случилось, кир Диоклетий? - на правах старого друга осмелился спросить Стурус. И просчитался...
   -Что-то случилось?! - едким, скрипучим голосом - ещё один признак дурного настроения, повторил Диоклетий вопрос - Это я должен был у тебя спросить! Я! У тебя! Почему в город незаметно проникают четверо, среди которых один - маг?! Где были твои люди в Кирифоре, когда там была резня? Где были твои маги, бан Аррикус, когда неизвестный маг выжигал ворота?! Почему не было преследования?! Святая Ангетта, спаси мои мозги от безумия!!!
   Аррикус чуть заметно дёрнул щекой. К нему единственному Диоклетий всегда обращался как к киру, как к равному. Бан, обращение к низшему рангом, выглядело для него оскорблением, признаком опалы. А ведь как бы там ни было, волхв подчинялся именно Друнгарию Виглы. И если что, его голова должна была полететь также, как голова любого другого чиновника. Не поможет и Суд Магистров...
   -Кир Диоклетий, позволь мне слово молвить! - тихо, но твёрдо возразил ему орфанотроп - Прости, ты не прав! Мои люди в Кирифоре трудились не покладая рук, но руки эти - связаны! Ты ведь сам запретил нам иметь там хотя бы по квадре! Будь она там, мы не сидели бы сейчас, гадая на кишках акрид, где враг! Будь там хотя бы один мой человек с полномочиями... Что могут диангелы, половина которых дрожит при одном упоминании о своём долге?! Что могут маги Аррикуса, если им твоим личным индиктом запрещено применять магию выше третьей ступени без личного разрешения своего командира! Они не могут даже искать - это уже магия четвёртой ступени!
   -У меня там и нет никого, сильнее адепта! - поддержал его Аррикус - И все они играют роли учеников в тамошней магической школе. Тоже невесело, изображать из себя идиотов, когда на самом деле Силы под завязку!
   -Что до сегодняшнего неприятного случая... - после некоторой заминки продолжил Стурус - Согласен, упустили! Но ведь на лбу у этого мага не было написано, что он - враг! В Великий Город каждый божий день входят сотни магов самого разного уровня. И столько же выходит отсюда! Мы будем их искать, маг такой силы не исчезнет просто так, не сможет... Найдём, клянусь!
   -Пять дней на всё! - жёстко сказал Диоклетий - Пять дней, после чего можете сами себе глотки резать! Всё равно ничего для вас хорошего я не вижу!
   Всё. Больше говорить было совершенно не о чем. Срок был назван, угрозы прозвучали, а отвечать на них - унижать собственное достоинство. И так понятно, Друнгарий Виглы в отчаянии...
   -Мы сделаем всё, что можем, кир! - тихо сказал Стурус - Клянусь тебе, кир Диоклетий!
   -А я его поддерживаю! - столь же решительно сказал Аррикус - Чтобы мы, базиликанцы, не справились с четырьмя бандитами?! Такого быть не может! Тем более есть сведения, что они - варвары...
   -Действуйте! - с напором сказал Диоклетий - Думаю, нам всем хочется выжить...
  
   Ни Друнгарий Виглы, ни его цепные псы - Стурус и Аррикус, даже не подозревали, как близки были они к тем, кого так стремились отыскать. Вернее сказать, как близка была четвёрка и примкнувший к ней Люпус к Золотым Палатам - дворцу-обиталищу августы Семирамиды...
   Люпус и Юлий, хоть и происходили из разных слоёв общества, на удивление быстро нашли общий язык. Люпус не зря взлетел до триария - был в меру грамотен, по-крестьянски смышлён, остроумен... Юлия же всегда тянуло к таким людям... Сообща, неплохо зная стражников, они нашли лучшее место, какое только можно отыскать для того, чтобы затаиться. Разумеется, ни один преторианец никогда не сунется на чердак дома богатого новелиссима. Юлий отыскал такой дом, вся пятёрка перебралась туда...
   Сейчас, когда Гелиос низко повис над свинцовыми крышами домов, когда лучи его из золотых превратились в ярко красные, на чердаке царило настоящее веселье. Дом оказался почти пустынным, живший в нём старичок-патриций явно не любил тратить деньги на многочисленную прислугу и, похоже, можно было расположиться даже удобнее, не боясь быть обнаруженным. Мстислав, впрочем, даже думать о подобном запретил. Наверное, он был прав...
   -Жрать хочется! - пожаловался Эдрик, когда с момента их последнего, довольно скудного обеда минуло не меньше трёх вигилий - Слышь, хёвдинг, мой живот скоро начнёт такие звуки издавать, что нас найдут!
   -Тогда я вынужден буду вспороть тебе живот! - невозмутимо ответил гардар, развалившийся прямо на брёвнах пола, даже не открывая глаз - Или вон попрошу Равена, он враз лишит тебя кишок. Чтобы нечему было бурчать!..
   Вряд ли эта угроза сильно испугала Эдрика, но рожу он сделал соответствующую - жуть какую испуганную. Даже пузо, защищённое толстыми кольцами брони прикрыл, словно убоявшись...
   Внезапно, на весь чердак разнёслось громкое бурчание живота. Эдрик, первым сообразивший, заржал в голос, совершенно не собираясь скрываться:
   -Ты и сам проголодался, гардар!
   Мстислав, заметно покрасневший, сердито фыркнул, но после короткого молчания признал:
   -Поснидать бы не мешало! Так, чтобы поплотнее прошлых трёх луковиц с куском мяса!.. И запивать не тухлой водой!..
   При воспоминании о той жидкости из дождевой бочки в углу, которую и водой-то назвать - согрешить против истины, Равена передёрнуло. Впрочем, не его одного...
   -Но! - продолжил Мстислав, подняв палец кверху - Думаю, правильно будет, сначала обсудить наши планы на будущее. Что скажешь, Эдрик?
   -Согласен! - внезапно легко сдался тот - Хотя особо обсуждать нечего. Где ещё держать Отто, как не в Золотых Палатах? Мы с ними рядом, как стемнеет, пойдём на приступ. Охрану перережем, магов Равен спалит, Семирамиду Юлий в постели победит... Ну вот и всё!
   Люпус, особо ничего не понимавший, ожидал, что сейчас все рассмеются весёлой шутке норлинга. Как бы не так! Рожи всех четырёх остались совершенно серьёзны, даже угрюмы. Никто с Эдриком не спорил...
   -Да вы что?! - искренне возмутился триарий - Там же только охраны - две арифмы! Одна охраняет, другая в схолах рядом... отдыхает! Что вы можете против такого количества воинов?! Да ещё турма отборная - "Алисторика" называется. Там три сотни лучших воинов Базилики!
   -Тебя-то с собой никто не зовёт! - грубо огрызнулся Эдрик - То наше дело, как головы складывать!
   -Ну, вы меня от беды уберегли, значит и моё тоже! - решительно сказал Люпус - Ты бы лучше сказал, кто вам там нужен!
   Мстислав и Равен переглянулись... Равен решительно покачал головой. Нет, не стоит вводить в курс дела ещё одного базиликанца...
   -Знаешь, ты лучше не лезь в это! - дружелюбно посоветовал Мстислав, насколько ему позволял его ужасный базиликанский - Достаточно того, что мы уже по уши в этом. Человек, которого мы ищем, может быть только здесь!
   -Что ж! - пожал плечами триарий - Дело ваше! Но если вам нужен ещё один острый клинок, я с вами! Вы мне жизнь спасли!..
   -Ты хочешь её потерять? - ухмыльнулся Юлий - Поверь мне, дело не стоит того!
   -Ну отчего же! - пожал плечами триарий - в моей арифме когда-то служил некто Диоклетий. Говорят, после смерти божественного августа Стефания, он высоко вознёсся! Почему бы, когда к власти придёт кесарь, не вознестись и мне? Базилика большая, чинов и золота на всех хватит!
   И снова Равен покачиванием головы запретил даже думать о том, чтобы рассказать...
   -Так что, это лучший наш план? - весело спросил Мстислав, вынимая из ножен меч и ногтём пробуя остроту его лезвия - Что ж... Юлий, ты пойдёшь добывать нам еду. Ты же вор, вот и своруй чего повкуснее!
   -До каких ещё позорных глубин я паду!.. - вздохнул Юлий, добывая откуда-то из складок гиматия свою фальчиону - Я, воровавший на раз скульптуры ценой в десятки тысяч золотых солидов, пойду воровать какую-нибудь дохлую курицу!
   -Вот курицу - не надо! - фыркнул Эдрик, немного обиженный, что выбрали не его - Лучше бы поросёнка... с хреном... Да пива!
   -Пива?! Ни за что! - в один голос вскричали базиликанцы...
  
   Ворчал-то Юлий ворчал, но на самом деле, если между своими, испытывал истинное удовольствие от того, что именно на него положились. В последние дни, так уж получилось, он оказался в стороне от основных событий. В Кирифоре всех подвёл, выручали всех гардар и маг. В городе опять втянул всех в неприятности, пусть даже это принесло квадре ещё один меч... Нет, не везло ему последнее время. Здесь же был шанс показать своё умение и доказать свою нужность. А в том, что он действительно нужен квадре, Стриж не сомневался. Он, да не нужен?! Ерунда...
   Он осторожно миновал таблиний, огромный и пустынный, освещённый единственным светильником, находящимся на издыхании, свернул по переходу налево и вниз... Обычный дом, не слишком богатый. В таких кухня обязательно в задней части и чаще всего - в левом крыле. Дальше пришлось двигаться с осторожностью. Как бы мало ни было домочадцев в доме, какое-то их количество наличествовало, дом был обжитой, да и светильники горели... кое-где.
   В доказательство того, что дом не пустовал, в тёмном переходе послышался шум шагов. Лёгких шагов. Женских. Впрочем, Юлия это нисколько не успокоило. Женщины вообще и старухи, которые скорее всего обитают в этом дряхлом доме, склонны подымать шум в самый неподходящий момент. Так что фальчиона немедленно была извлечена из потайных ножен и вор приготовился делать своё подлое, грязное, но необходимое дело... Бывает и так. На его душе дюжина невинных жизней наберётся наверняка...
   Потом показался первый лучик света, потом он расширился и осветил дальнюю часть галереи, заставив укрывшегося в нише Стрижа помянуть недобрым словом всех святых и Перевёрнутый Крест. Коридор был слишком узок, даже в нише полоска света зацепит его... Значит, надо было действовать быстрее. Надо опередить девку и ударить раньше, чем она заорёт...
   Он изготовился. Полоска света, жёлтая неяркая полоска, которую даёт масляный светильник, приближалась очень быстро. Понятно, она здесь не впервой, знает каждый уголок, каждую щербину в половицах и даже светильник ей толком не требуется...
   Стриж выметнулся внезапно, когда женщина, уже заподозрив что-то неладная, начала замедлять шаг и что-то удивлённо сказала негромко... Возникнув прямо перед ней, он резким толчком отпихнул ей на стену. Послышался звон разбитого светильника, но женщина не успела даже пикнуть - крепкая ладонь Юлия зажимала ей рот, лезвие рапиры упиралось куда-то под могучую грудь...
   -Ты одна?.. - тихо спросил вор, покрепче и поплотнее вжимая её в стену - Если да, моргни!
   Женщина оказалась молодая да спелая, от неё одуряюще вкусно пахло свежим хлебом и чем-то ещё, корицей кажется. Роскошное тело никак не желало вжиматься в камни, Стрижу приходилось изгаляться, чтобы удержать её в объятиях... Впрочем, она почти сразу моргнула, так что вор слегка расслабился. Хотя руку ото рта не убрал, но хоть отодвинулся. А то мысли потекли какие-то не те, не рабочие...
   -Где кухня? - спросил Юлий, ещё раз переменив позу и дав ещё больше свободы. Руки чесались облапить это тело, так похожее на сдобные булочки... М-да, совсем плохо дело бедного вора...
   Служанка что-то промычала, видимо показывая, что говорить всё одно не может. Юлий руку убрал, но клинок остался прижат к груди. Если что, остро отточенное лезвие без сомнений и сожалений пропорет и дешёвую тунику, пошитую из грубой гардарской крашенины, и само тело.
   Видимо, служанка свою беду понимала и ей покорилась. Она даже не дёрнулась, лишь тихонько сказала:
   -Внизу!.. По лестнице спуститься, как раз на кухню попадёшь!.. Но там хозяин ничего не хранит!
   -То, что мне надо, как раз на кухне! - ухмыльнулся Юлий - Как зовут-то, красавица?
   -Лидия! - по-прежнему тихо и покорно ответила служанка - Не убивай меня, я сделаю всё, что прикажешь!.. У меня мама старая, больная...
   В голосе служанки послышались первые слезливые нотки, так что Юлий, поморщившись, счёл своим долгом её слегка успокоить:
   -Ну, ну! Никто тебя убивать не собирается! Я не душегуб, всего лишь человек, которому хочется поесть. Впрочем, я подумаю, что ещё с тебя спросить! Веди на кухню!
   Если даже у служанки появились какие-то нехорошие мысли насчёт Юлия, его суровый окрик своё дело сделал. Торопливо подобрав с пола потухший светильник и всплакнув по поводу разбитого стекла - вещи бесценной, за которую наверняка шкуру спустят, она покорно повела его вниз. И впрямь привела на кухню, где никого не было, только потрескивала раскалённая плита со сковородой, в которой что-то шкворчало...
   Сковорода Юлия не привлекла. Тащить наверх горячее... бр-р! Он быстро, по-прежнему держа наготове фальчиону, прошёлся по кухне, на ходу собирая и бросая в подобранную здесь же корзину сыр, ветчину, свежие, ещё горячие сырные лепёшки, пару куриц, бутылку вина...
   -Ничего побольше нету? - на ходу вгрызаясь в сочную, обжигающе горячую лепёшку, спросил у Лидии - Поросёнка там...
   -Нету! - всхлипнула вдруг кухарка - Это всё, что у нас есть на ужин! Мне через пол-вигилии хозяину подавать на стол... Что я подам?!
   Юлий молча отставил корзину и подошёл к Лидии. Та сжалась вся, словно ожидая, что он сейчас её ударит. Не ударил... Приласкал, мягко проведя ладонью по щеке:
   -Ну что ты...
   -Мне страшно, господин! Ты сильный, смелый, тебе всё с рук сойдёт... Меня с работы выгонят, кто мою мать накормит. А мне куда идти, в порны?!
   -Ну зачем же... - протянул Юлий. Словно утешая, он приобнял её за плечи, ласково, но настойчиво притянул к себе...
   Почуяв неладное, Лидия рванулась, но так рвётся лань, попавшая в силки - всё равно не вырвется. Она покорилась...
   Уже потом, получив всё сполна и удовлетворив своё желание, Стриж позволил себе пару мгновений расслабленности... Вечерело, с улицы мертвенным светом озаряла кухню Селена и в её свете обнажённое, распластанное на полу женское тело выглядело, на взгляд вора, привлекательно. Впрочем, сейчас он мог уже подумать, как много времени потратил попусту, как нервничают его друзья... Сейчас...
   -Я тут оставил тебе несколько солидов! - небрежным голосом сказал он - На какое-то время тебе хватит...
   -Я - не порна! - немедленно возмутилась девушка, неловко поднимаясь с каменного пола - Забери свои золотые!..
   С явным сожалением обозрев её действительно сладкое тело, которого ему не суждено будет коснуться более никогда, Юлий покачал головой:
   -Не глупи! Мне эти деньги уже не понадобятся, ты же сможешь продержаться достаточно долго, чтобы найти себе мужа. Не стоит тебе быть одной, не для тебя это!..
   -А ты? - робко спросила Лидия, впервые проявив к нему интерес.
   -Я?.. - усмехнулся вор - Я - не для тебя, красотка! Моя жизнь не располагает к семейному время провождению! Прощай!..
   Подхватив до краёв полную корзину, он почти бесшумно вышел из кухни, а когда спешно одевшаяся кухарка выскочила на галерею, она даже не могла предположить, в какую сторону он пошёл. На счастье Юлия, она решила никому не говорить про своё вечернее приключение, да и вообще покинуть этот дом. Двенадцать полновесных золотых солидов позволяли ей сделать это немедленно...
   Когда Лидия закрывала за собой дверь и растворялась в тёмном переулке, унося с собой выкуп, Юлий поднялся на чердак. Корзина за это время вроде бы увеличилась в весе, сильно натёрла руку и вообще выводила вора из равновесия куда лучше, чем даже Эдрик. Но вот крышка люка приоткрылась, четыре сильных руки закинули базиликанца вместе с корзиной наверх... Лучше бы он оставался внизу. Потому что лицо Мстислава, словно из ниоткуда выросшего перед ним не внушало даже иллюзорных надежд на мирный исход...
   -А чего я вам принёс!.. - пролепетал, робея, Юлий.
   -Себя - самое главное! - весело промычал из дальнего конца Эдрик, похоже успевший уже набить рот и булками, и ветчиной и сыром. Вот только до бутыли не добрался...
   -Не обжирайся, смотри! - не оглядываясь, рявкнул на него Мстислав - Скоро - в бой!
   -Да я голодный и меч поднять не смогу! - взвыл Эдрик, спешно запихивая в себя очередную порцию еды и расставляя локти пошире - к нему устремились не менее голодные Равен и Люпус.
   -А ты, друг наш! - внезапно гардар обратил внимание на вора - С чего это ты так торопился? Неужто опять влюбился в кого?
   Рожа Стрижа была столь виноватой, что Мстислав даже подавился догадкой:
   -Что, серьёзно?!
   -Она - самая чистая и непорочная девушка в мире!.. - серьёзно заявил Юлий.
   -... Была! - докончил за него Эдрик и откупорил бутылку. Послышался шумный, крупный глоток...
   -Я убью тебя, базиликанец!!! - взревел норлинг, явно позабыв в гневе, где он находится - Это - вино!?
   Люпус перенял у расстроенного викинга бутыль, пригубил сам и весело констатировал:
   -Масло! Оливковое... Лучшее из всех, что я пробовал когда-либо! Браво, Юлий!
   Юлий кисло ему улыбнулся, но улыбка это, по темноте, осталась никем не замеченной...
   Громко перхая во все стороны и засучивая рукава рубахи, Эдрик решительным шагом направился к базиликанцу. Намерения его были ясны, как и всё, что делал этот северный воин, понятный и открытый.
   Впрочем, как ни готовился Юлий к головомойке, он никак не ожидал согласованных действий гардара и норлинга. Между тем, они последовали... Перемигнувшись в полумраке и прекрасно друг друга поняв, воины взяли вора под локотки, покрепче, чтобы не вырвался, да и поволокли к той самой дождевой бочке с затхлой водой.
   -Нет!!! - заорал Юлий, отчаянно упираясь ногами - Только не это!
   -От любовного жара только один способ излечиться! - мрачно заявил Мстислав - Вот и охолонь!..
   -Я уже! Я уже излечился... Буль... Буль... Буль...
   -Мы его не утопим? - озаботился Равен после минуты, проведённой Юлием головой в воде, когда бульканья стали тише и реже.
   -Вот ещё! - ухмыльнулся Эдрик - Настоящий воин должен пять стежков Скульд под водой проводить!
   -Так ты ж плавать не умеешь! - усмехнулся Мстислав - Или ты - не настоящий воин!
   -Во-первых, уже умею... благодаря тебе! - огрызнулся норлинг - Ты ж меня чуть не утопил, пришлось научиться! А во-вторых, сидеть под водой - не плавать! Этому у нас каждого сопляка учат... Когда льда нет!
   -Ага, понятно... - Мстислав продолжал ухмыляться - То есть, никогда! Ты-то сам умеешь?
   -А то! - окончательно возмутился Эдрик - Правда, дольше трёх стежков я не сидел...
   -Вынимаем! - решил Мстислав - Не хватало ещё его утопить...
   Вынули... Не меньше четверти часа вода хлестала из Юлия из всех дыр на теле, он хрипел, кашлял, его чуть не вырвало на остатки ужина...
   В общем, урок был преподнесён. Другое дело, пошёл ли он впрок...
  
   Эта ночь в Великом Городе сильно, очень сильно отличалась от других, похожих. Небо затянуло тучами, дул сильный северный ветер - с гор на регионусы города. В таких случаях базиликанцы шутили: дескать, торинги, завидуя тёплому климату из своей холодной Империи, насылают на них свою погоду... Шутка, конечно. Самый могущественный маг не сможет пересилить духа ветра или духа дождя...
   Впрочем, не это отличало нынешнюю ночь, тёмную и мозглую от других. В город, на самые захудалые улицы, выгнали почти всю городскую стражу. Преторианцы, мрачные и промёрзшие, ворчали и в голос ругали претора. Им это ничего не приносило, кроме морального удовлетворения. Ещё хуже чувствовали себя корчмари, хозяева небольших забегаловок на этих улицах: стражники, обозлённые и промёрзшие, вваливались внутрь, орали и требовали подогретого вина. Притом, за него не собирались даже платить...
   По правде сказать, то, что преторианцев выгнали на улицы, ничего особо не изменило. Как держались под жесточайшим присмотром центральные улицы, форумы и каждая пядь в Акрополе, так и остались. Как не было стражников на окраинных, вонючих и грязных улицах, так и не стало. Для заговорщиков ничего особо не изменялось. Просто надо было быть более осмотрительными, да не попадать в лапы стражникам...
   -Пошли!.. - громкий шёпот вышедшего первым Юлия вряд ли расслышали бы даже жильцы дома, которые так и не заподозрили, что у них в доме почти сутки пробыли постояльцы - Пошли, пока никого нет вокруг!.. Да поможет нам Святой Батт!
   -И Святой Торвальд! - немедленно добавил благочестивый Равен...
   Похоже было, изнервничавшиеся за время ожидания торинг с базиликанцем готовы были броситься друг на друга... Мстислав, схватив их попросту, за шкирки, подтянул к себе поближе и, дохнув могучим ароматом свежего лука, пригрозил:
   -Обоих порешу!..
   Сработало... Все уже успели осознать, что гардар слов на ветер не бросал, просто не умел лгать... слишком часто...
   -Куда идти-то? - повернулся он к Юлий - Ты ведь бывал здесь!
   -Даже в самих Золотых Палатах! - гордо подтвердил тот, кивая в сторону совершенно ничем не примечательного переулка - Когда ещё маленький был...
   -Ну, тем лучше! - одобрил Мстислав - Значит, знаешь, что где расположено...
   -Ну, где пленников держат, мне никто не показывал! - в сердцах отмахнулся Юлий - Пошли, пока стража не появилась! Здесь вам не там! Здесь - Акрополь, даже преторианцы другие, злые и умелые. Тут впятером не отмахаешься...
   -Вот ещё! - фыркнул Эдрик, с явным презрением к стражникам - Мы, да не прорвёмся?!
   Ответом ему послужил полный презрения взгляд Юлия - даже за меч схватиться захотелось...
   Зазвенело оружие, покидая ножны, сталь моментально покрылась лёгкой плёнкой воды - дождь моросил не переставая, в чём, на взгляд вора, был их шанс - даже преторианцы Акрополя не горят желанием шляться без цели по улицам. Вот и пусть себе сидят, каву пьют, вином со специями согреваются, баб лапают... Святой Батт, помоги нерадивому!..
   Помолившись таким образом, Юлий пошёл вперёд - рапира, обнажённая и остро отточенная, в правой руке, заряженный книппер в левой... Впрочем, с левой он стрелял ничуть не хуже, так что стражнику, любому прохожему, оказавшемуся на его пути можно было заранее посочувствовать. Или, лучше, посоветовать озаботиться завещанием...
   Четвёрке, которая временно превратилась в пятёрку, везло. Ни стражника, ни единого прохожего на всём протяжении огромной и широкой не по-базиликански улицы. Раз только в каком-то переулке мелькнули факелы преторианского патруля, но тут же и исчезли...
   -Обеднел Великий Город, обеднел! - внезапно проворчал Юлий - Раньше патрули на каждой улице бродили, да и фонарей больше было... Масло что ли берегут?
   -Нам это в радость! - хмуро огрызнулся Эдрик - Меня куда больше волнует, как твои знакомцы с конями нашими обойдутся! Жалко зверушек...
   -Хорошо обойдутся! - отмахнулся Юлий - Я их не первый год знаю, надёжные люди! Да и зверушки у нас неприхотливые. Не элефанты, не верблюды... Не драконы, спаси меня от них Святой Батт!..
   -Не драконы... - согласился с ним Мстислав, для которого оставленный в припортовой таверне Ветерок был ещё одним болезненным уколом совести - Лучше!..
   Спорить с гардаром, который коня считал почти что равным человеку - дело мёртвое. Мстиславу пришлось бы долго и упорно доказывать, что он не прав... Не факт ещё, что удалось бы...
   На счастье, улица закончилась. Её конец выходил на форум, а уже на другом конце форума, освещённом и открытом для взглядов, возвышалась стена... Высокая, крепкая...
   -Ты говорил, что приведёшь нас к самому уязвимому месту! - сердито выговори л ему Мстислав - Это - твоё место?!
   -А что, вполне надёжное место! - окрысился вор - Уж можешь мне поверить, рисковать своей головой я не собираюсь! Я ведь тоже иду, не забыл ещё?!
   -Не забыл! - подтвердил Мстислав - Но я всё одно не понимаю, как мы можем незамеченными пройти внутрь!
   -Что значит гардар! - восхитился Юлий - Уж мне эти тупые северные варвары!..
   -Но, но! - рыкнул на него Мстислав - Ты говори, говори, да не заговаривайся... южанин! Я ведь и врезать могу!
   -Вот, вот! - немедленно согласился Юлий - Только драться и горазд. А вот подумать... Храм, надеюсь, ты видишь? Базилика Святого Кресса, покровителя всех августов! Августа Семирамида, хоть сама и безродная стерва, каждый божий вечер приходит сюда - поклониться Розе... Той, первой, Святым Торвальдом принесённой...
   -А я всегда думал, что Роза в Базилике Благочестивой Розы хранится! - это Равен голос подал...
   -Так все думают! - грубо усмехнулся Юлий - Ещё при Юлиане Архонтии её сюда перенесли...
   -Сколь много ты знаешь! - изумился Равен. - Так, глядишь, нас, сирых да убогих, уму-разуму учить начнёшь...
   -Тебя - уж точно мог бы! - с ухмылкой ответил вор - Мне много чему тебя можно научить!
   -Ну, это ладно! - прервал очередной их спор Мстислав - А как ты внутрь думаешь забираться?
   -А как августа ходит туда каждый вечер? - вопросом на вопрос ответил Юлий - Она ведь не устраивает каждый раз процессию, вообще мало кто знает об этом... Там дверь есть! Обычная дверь, ведущая в сад, а оттуда - во дворец. Конечно, это безумие, но вообще весь наш план - безумие! Чтобы освободить... мальчика, здесь нужна маленькая армия... Или хорошо подготовленный отряд магов - чтобы огненными шарами проложить себе дорогу и по трупам прийти к нему на выручку!
   -Маг у нас есть! - весело сказал Эдрик - Ещё какой маг, любого наповал свалит, даже злить его не требуется!.. Бывает, правда, по своему бьёт... Ну, так с кем не бывает!
   Равен, заметно смутившийся, не знал, куда себя девать. Щёки, даже в темноте видно было, окрасились красным...
   -Ладно! - выручая его, сказал Мстислав - Пошли уже, что ли... Юлий, ты - впереди. За тобой - мы с Эдриком. Следом - Равен. Замыкающим - Люпус... Переведи ему!
   Юлий слово в слово передал всё триарию, добавив что-то от себя - быстро и непонятно. Равен, лучше других понимавший по-базиликански, фыркнул и пояснил для приятелей:
   -Наш Стриж спросил, готов ли Люпус драться с гвардейцами.
   -Ну, и что он ответил? - заинтересовался Мстислав.
   -Что надерёт им всем задницы! - захихикал Равен - Только он грубее выразился...
   -Пошли уже! - поторопил Юлий, тревожно озираясь - Здесь стража часто ходит, а патруля давно уже не было... С минуты на минуту будут тут!
   Бегом, совершенно не скрываясь, они пересекли площадь. Быстро, моля всех известных Богов, скользнули под сень высокой колокольни, к двери...
   -Заперто! - весело сообщил Юлий - Ну, теперь молитесь, чтобы замок был мне известен!
   -Да мы уже и так всех Богов перебрали! - сердито выговорил ему Эдрик - Поторопись уже, надоело здесь торчать, как столбам посреди поля!
   Юлий вдруг озорно оглянулся, усмехнулся... Замок едва слышно щёлкнул и рухнул в вовремя подставленную ладонь вора:
   -А всё уже! Прошу вас!
   Сам он, впрочем, ещё на миг задержался, благочестиво преклонив колени и испросив разрешения войти у Пречистой Розы... Налетевший порыв ветра пошевелил дверь, она с лёгким скрипом подалась внутрь, ещё больше обнажая богатое убранство храма...
   -Знак!.. - истово прошептал вор - Знак, Господи!..
   Он вошёл... Четверо соратников, не столь благочестивые, тщательно обшаривали храм, ища ту самую дверь, о которой говорил им Стриж. Обыскивали шумно, раскрывая двери, отодвигая тяжёлые скамьи... Чего скрываться, если завтра всё равно всё станет известно!..
   -Ну, вот! - сказал немного разочарованный Юлий - Я думал, среди вас хоть один умный найдётся... Дверь не может находиться в заднем приделе, где вы все ищете. Женщинам туда хода нет, будь они багрянородные или простые порны! Большая часть стен выходит на площадь, там хода нет... В общем, долго объяснять... Дверь - здесь!
   С уверенным видом он подошёл к ничем не примечательному простенку, постучал по нему эфесом рапиры... Замер, растерянный. Простучал уже тщательнее, не пропуская ни кирпичика. И только после этого, растерянный и злой, признал сквозь крепко стиснутые зубы:
   -Двери здесь нет!..
   Мстислав оказался рядом раньше, чем под сводами храма стихло эхо. Самолично, добыв из-за голенища тяжёлый боевой нож, простучал стену. Пустот не было...
   -Лешего тебе на шею! - не совсем понятно пожелал он - Так ты не знал?!
   -Откуда? - хмыкнул Юлий - Я ж не августа Семирамида. И даже не кесарь Септимий! Я только подозревал!
   -Всё... - хмуро объявил Мстислав - На сегодня закончили! Мы потеряли слишком много времени... Мы просто не успеем уйти до рассвета. А лезть совсем без шансов я всё же не хочу... Не по мне!
   -У нас и раньше их не было, шансов-то! - угрюмо возразил Эдрик - Но я согласен, если бы хотя бы просвет надежды был, драться и умирать было бы легче...
   Эх! - досадливо воскликнул Люпус, саданув кулаком по стене - Говорил ведь я, дело пропащее!..
   Его последнее слово почти полностью заглушил странный скрежет. Потом триарий коротко, глухо вскрикнул и куда-то пропал из виду. Как сквозь стену провалился...
   -Эй, Люпус! - окликнул его Эдрик, моментально, с мечом в руке, оказавшись рядом - Ты где там?!
   -Здесь я, здесь! - глухо ответил триарий - Я дверь нашёл... кажется!
   Четверо переглянулись...
   -Не будем терять времени попусту! - подумав немного, предложил Юлий - Коли уж повезло, давайте всё же сегодня начнём!
   -Вперёд!.. - согласно кивнул Мстислав...
  
   Золотые Палаты - дворец августов, императоров Южной, Базиликанской Империи, начал строить ещё Филипп Проклятый. Впрочем, базиликанцы называли его Филипп Благословенный, ибо именно в его правление Великая Война, в которой, после выступления на стороне торингов гардарских ратей, базиликанцы проигрывали, была сведена к перемирию а потом и миру на приемлемых условиях. По сути своей, Базилика тогда потеряла лишь два плато за Златогорьем, когда-то отхваченные ей у Фронтира. Ну да и Бог с ними. Золото там всё равно кончилось, а что торинги каким-то чудом отыскали там две каверны с отборными изумрудами, железную руду, уголь, медь и серебро... Так то только их везение...
   Золотые Палаты, огромный, раскинувшийся на половине центурии дворец, строился, разумеется, не только Филиппом. При нём он только начался, построили Великий Серебряный Дворец, построили Колумбарий, где позднее начали хоронить всех багрянородных, построили саму Багряную Палату - огромный дворец, служащий для приёмов... Потомки только дополняли, вот и достроились. На половине центурии, огромной площади, возвышалось более трёх дюжин зданий - от огромных дворцов и конюшни на тысячу лошадей, до маленьких эдикул, отстоящих от главных зданий на несколько десятков шагов... Ещё половину центурии занимал Сад. Именно Сад, с большой буквы... Здесь было собрано всё, что могло расти и давать цвет в Базилике. Десятки аллей, на которых были высажены тысячи деревьев и десятки тысяч кустов и цветов. Огромный зверинец, занявший не меньше двух гередиев на берегу Тивраны... Августам было где развернуться.
   Сад, служивший гордостью августов, в который каждый из них добавлял что-то новое, только ему принадлежащее, был великолепен. Но он же служил причиной постоянной головной боли для катепанов, для Доместика Схол и уж конечно - для Друнгария Виглы. Страшный сон телохранителя - густо растущие деревья, из-за каждого в любой момент может полететь стрела с отравленным наконечником, выскочат убийцы... В конце концов, их опасения не были лишены оснований. Разве не умер август Валентиан, дядя кесаря Септимия, лишь раз выйдя погулять в сад без охраны? Всякое говорили про его смерть, многие не верили, что умер он своей смертью. С братом, тогдашним кесарем Стефанием, ставший его преемником, у Валентиана никогда не было добрых отношений...
   Впрочем, ныне для охраны и схолариев наступили золотые деньки. Августа Семирамида не очень любила зелень, и хотя поднять руку на Сад не рискнула, гулять туда тоже не ходила. Ни вечером, ни даже днём. Доместик Схолы, напрямую отвечавший за её охрану, старательно поддерживал её нелюбовь к Саду...
   Сегодня это привело к тому, что именно Сад стал уязвимым местом в охране Золотых Палат. Схоларии, конечно, ходили по аллеям, но даже самый подозрительный из них не верил в то, что здесь кто-то может хорониться. В то же, что небольшой отряд рискнёт сунуться внутрь дворца, не верил вообще никто. Потому лишь раз в пол-вигилии патрули приходили осматривать Сад. Пол-вигилии - час - огромное время для людей умеющих...
   -Проклятье! - прошипел один такой умеющий человек, оставив клок от своего гиматия на колючих ветвях шиповника - Проклятье, ненавижу цветы. И почему нету Селены?!
   -Ещё чего не хватало! - немедленно возразил ему Эдрик - Ты же вор, должен понимать, что такое - тёмная ночь, небо в тучах... Разве не хорошо?!
   -Это был мой любимый гиматий! Он мне обошёлся в пятьдесят солидов! - возразил Юлий, разглядывая заметную прореху - Что я теперь одену?!
   -Хватит, Юлий! - осадил его Мстислав - Остынь! Лучше посоветуй, как к дворцу идти. И думайте все, где нам искать мальчишку!..
   -Смотря что за мальчишка! - пожал плечами триарий - Если он ценен, я бы его подальше упрятал, да охрану усилил. Ну, а если так, ни то ни сё...
   -Ценен! - заверил его Мстислав, игнорируя шипение Равена - Ох как ценен!..
   -Пошли для начала во дворец! - предложил Юлий - Всё одно надо пленного брать... Ну, и разговаривать его по быстрому!
   Мстислав на миг задумался...
   -Пошли! - кивнул, решив всё для себя - Только надо поосторожнее идти!..
   Словно подтверждая его слова, Юлий вдруг прянул назад и его напряжённый шёпот заставил вздрогнуть всех:
   -Назад!.. Быстро!
   Пятёрка порскнула в кусты, где укрыться было неимоверно сложно, но единственно возможно. И почти сразу же то место, где они были, осветилось неярким, колеблющимся светом факелов, на дорожку, посыпанную мелким, белым морским песком, вышел дозор схолариев. Восемь рослых, крепких воинов в лориках, с длинными мечами на перевязях, копьями и щитами в руках...
   -Крепки ребята! - почти бесшумно, одними губами прошептал триарий - Таких бы в нашу арифму...
   -Вот ещё! - ухмыльнулся в ответ Юлий, но что "вот ещё", договорить не успел. Крепкая рука гардара безжалостно вдавила его в опавшие листья, глухой голос предупредил:
   -Сам придушу! Молчать всем!..
   Схоларии - шесть простых солдат и два декана, один во главе, другой замыкающий, неспешно шли у аллеи. Молчаливые, одинаковые словно дубы из одной рощи... Они никого здесь не искали, потому прошли молча, даже не глядя по сторонам и почти что свернули... Внезапно, последовала короткая команда, патруль остановился...
   -Чёрт! - прошептал Юлий - Следы, наверное, нашли!..
   Действительно, один из деканов склонился над дорожкой, что-то пристально рассматривая, второй спешно подошёл, тоже склонился... Словно по мановению ока, настроение остальных гвардейцев изменилось. И не в лучшую сторону... Шесть воинов, все - отборные, выстроились в круг, закрывшись скутумами с имперскими аквилами на них, ощетинившись копьями...
   -Что делать будем? - хрипло прогудел на ухо Мстиславу норлинг - Атаковать надо, хёвдинг! А маг пускай подсобит! В три меча мы из них строганину сделаем!
   -Ждать! - сухо приказал Мстислав - Юлий - слушать!..
   Юлий лишь досадливо отмахнулся, чуть не снеся в горячке кусты. Сам, мол, понимаю. Не дурак, чай!
   Он слышал немногое, но то, что слышал, придавало ему уверенности в удачном исходе. Следы на песке получились нечёткие и могли, по идее, принадлежать кому угодно: от предыдущей схолии до полюбовников из слуг, решивших устроить себе небольшую оргию рядом с покоями августы. За это, конечно, карали жестоко, но то была работа дворцовых крыс, а не их - природных воинов в третьем-пятом колене...
   -... Ну и что?! - внезапно повысил голос второй из деканов, тот, что шёл позади - Ты, бан Свентий, совсем уж с ума сошёл! Подумаешь, следы! Мало ли слуг по Саду бродит...
   -... Если это убийцы? - немедленно возразил Свентий - Ты подумай, бан Армий, что будет с нашими головами, если кто-то проберётся в Палаты! Лучше бы сразу умереть!
   -Вот ещё... Впрочем, если тебе так хочется, можешь поднять на ноги катепана! Сегодня ночью как раз Жоэль Чёрный дежурит!..
   Боевой настрой подозрительного декана сразу куда-то испарился, он вяло пожал плечами и не стал более спорить. Две квадры схолариев, негромко переговариваясь, пошли дальше, не подозревая даже, что доставили несколько неприятных мгновений, тем, останавливать кого и были посланы...
   -Уф! - шумно выдохнул Эдрик - Я чуть в штаны не напустил, клянусь! Ну что, поспешим?..
   -Поспешим! - согласно кивнул Мстислав - Сколько у нас есть? Пол-вигилии?
   -Кто знает! - повёл плечами Юлий - Думаю, подле покоев августы охраны хватает. Но ведь нам - не туда?..
   Мстислав не ответил, да он и не мог ничего ответить. Для того, чтобы знать, куда идти, надо знать, где хоронят кронпринца Империи Тор. А вот это могло знать всего несколько человек во всей Базилике...
   -С самого начала это было безумное предприятие! - ворчал Эдрик, шагая следом за Мстиславом - Даже если найдём его, даже если отобьём... Как прорываться будем?! Здесь врага больше, чем под Торгардом в год Великого Похода!
   -А мы и не будем прорываться! - огрызнулся Мстислав - Попробуем тихой сапой пробраться... Языка надо, кровь из носу!.. Не из мелких, лучше бы офицера!..
   -Где ж его взять, офицера-то? - тяжело вздохнул Юлий - Хотя... Центурион тебе сойдёт?
   -Ещё бы! - вздохнул Мстислав - Где его взять-то?
   -Ну... Сам посмотри!
   Мстислав всмотрелся... На небольшой площадке подле очередной статуи какого-то из немногих августов Базилики, стояла скамеечка. На скамеечке, аккуратно сложенные, лежали меч с перевязью, шлем и жезл базиликанского воина. Судя по жезлу - в ранге центуриона, то бишь сотника. А судя по тому, как содрогались густые розовые кусты, был он там не один и по вполне понятным делам...
   -Берём!.. - немедленно решил Мстислав - Бабу - режем, обоих поглубже в сад утаскиваем! Чтобы схоларий, да не знал, где что!..
   Сам гвардеец, пусть и торингский, он знал, что говорил... Оставив Равена на прикрытии своих задниц, остальные четверо бегом бросились через скудно освещённый илиак, мечи наготове, рожи напряжённые... Мстислав на ходу, одними жестами попытался объяснить, что кому делать. Конечно, у него ничего не вышло. Люпус, вместо того, чтобы хватать вооружение центуриона, ломанулся прямо через кусты. Рядом с ним, отпихивая базиликанца плечом - Эдрик... Споткнулся, обрушился мордой прямо в кусты...
   Мстислав, подхвативший всё же оружие, на самое развитие событий опоздал. Впрочем, его помощь и не потребовалась... На земле, в окружении его головорезов, лежали два базиликанских воина со спушенными портками. Один, в лорике со знаками различия центуриона - живой. Второй, простой декан - с перерезанным опытной рукой глоткой... Бледный Люпус с окровавленным гладием стоял тут же, рядом, страдая неимоверно. Наверное, впервые в своей короткой пока жизни он резал своих...
   -Все живы? - коротко спросил Мстиславом, взмахом руки подзывая к себе Равена - Тогда руки в ноги и вон в ту яблочную рощу! Там, пожалуй, будет надёжно!..
   Люпус и Эдрик, ворча и оберегаясь, подхватили ещё живого декана, Мстислав с Юлием - живого центуриона и они, почти бегом, ринулись под сень яблонь...
  
   Последнее, что помнил центурион Агафон, это внезапный, громкий хруст ломаемых розовых ветвей и чей-то гортанный, приглушённый вопль. Потом что-то тяжёлое обрушилось ему на затылок, так что враз стало не до удовольствий, которые он постигал вместе со старым своим боевым товарищем, деканом Викторусом...
   Пробуждение после невольного сна было неприятным и болезненным. Болел затылок, словно половину его снесли, болела спина, в которую упиралось что-то твёрдое... Над головой кто-то негромко разговаривал, в речи лишь изредка проскальзывали базиликанские, знакомые слова. Куда чаще разговор шёл на языке Закатной Империи...
   Центурион бешеным усилием воли заставил себя расслабить мышцы. Стоило полежать немного, послушать, что за дела привели сюда северян и их дальнейшие намерения в его отношении... Вряд ли, если бы он что-то понял, эти намерения его обрадовали бы. Но разговор шёл на быстром торингском, которого он не знал совсем...
   -... Очнулся, сучий потрох! - негромко сказал Мстислав, глядя на то, как дрогнули веки у центуриона - Ишь ты, хитрец! Ну, пусть полежит. Ещё сколько-нито времени у нас есть!
   -Пусть! - согласился Юлий - Придёт время, я из него всё вмиг выбью!
   -Ты подожди грозить! - отмахнулся Мстислав - Его, пожалуй, даже пытать не придётся... Что там полагается за сношение с мужиком?
   -Гражданскому - штраф, легионеру - прогонка сквозь строй! - немедленно ответил тот - Если партнёр не дорос до поры мужества - кастрация!
   -Сурово! - одобрил Мстислав...
   -Эй! - пнул Эдрик центуриона сапогом в бок - Вставай давай!
   Ещё миг или два Агафон полежал, притворяясь бездыханным... Над головой его едва слышно взвизгнула сталь и центурион счёл, что рисковать более не имеет смысла.
   -Вот молодец! - одобрил его норлинг, огромный и белобрысый, убирая меч обратно в ножны - А то я уж хотел добить, чтобы не мучился!
   -Я бы на его месте тоже встать не мог! - ухмыльнулся Мстислав - Ты ж его всем своим весом придавил. Как не поломал ничего?!
   -У меня кости крепкие! - отмахнулся польщённый заботой Эдрик.
   -Да ты-то причём? - удивился гардар - Я о пленнике забочусь!.. Слышь, пленник! Говорить готов?
   -Я - верный раб августы Семирамиды! - облизнув враз пересохшие губы, возразил Агафон - Можете пытать меня, мучить...Я всё равно ничего не скажу!
   -Скажешь! - пообещал Мстислав - Так или иначе, скажешь! Можем тебя пытать до смерти, можем нашего мага напустить... Он у нас мастер на такие дела: языки развязывать! Равен, покажись!
   Равен, сделав предельно зверскую рожу, решительно шагнул вперёд...
   -Чего вам надо-то? - хмуро спросил центурион - Говорите быстрее!
   -Ты мне ещё указывать будешь! - возмутился Мстислав - Ну и языки пошли!.. Где пленники знатные содержатся?
   -А может тебе ещё в филак дорогу указать? - негромко, но твёрдо спросил центурион - Или личные покои Семирамиды?
   -Будь у меня побольше времени... - задумчиво протянул Мстислав - Нет, всё равно не стал бы с убийцей связываться! Покажи мне только, где тюрьма, и мы тебя освободим! И не бойся ты, мы тихо всё сделаем! До утра никто даже не узнает!
   Базиликанец заколебался... В то, что его освободят, он, разумеется, не верил. Где тюрьма, столь же разумеется - знал. Три десятка раз доводилось там на посту стоять, пленников высокородных, для разговора с августой доставленных, охранять. Знал и то, что взять её не смог бы и полная арифма его товарищей - так крепки были стены, так всё продумано для обороны...
   -Сразу за Триклином есть небольшое здание. Стены тёмные, окон нет. Вот это и есть эргастул Семирамиды Великолепной... Только вам его не взять!
   -Спасибо! - дружелюбно улыбаясь и всаживая клинок в сердце базиликанцу, сказал Юлий - Всё, больше он нам не нужен!
   -Можно было бы вызнать, что за стража, да сколько её! - недовольно выговорил Мстислав - Быстр ты сверх меры, Юлий!
   -Ну, прости! - пожал тот плечами - Я таков, тут уж ничего не поделаешь...
   -Пошли! - сердито на него посмотрев, велел Мстислав - Тела бы, конечно, присыпать... Ну, да к утру всё одно дело будет решено!
   Они пошли. Быстро, но сторожко, временами пугаясь собственной тени, временами безоглядно высовываясь на открытые места. Время поджимало, ночь перевалила через середину и теперь неумолимо продвигалась к рассвету...
   Триклин, огромный дворец августов, главное здание всех Золотых Палат, раскинулся перед ними во всей красе. С множеством башенок, узкими, как бойница, закрытыми цветным стеклом окнами, с ротондами и галереями... И с дюжиной магов, застывших поперёк пути.
   -Приехали... - угрюмо сказал Мстислав, поудобнее перехватывая меч. Ни щита, ни шлема у него с собой, разумеется, не было, о чём гардар жутко жалел. Рядом с ним с визгом покинули ножны клинки Эдрика, Юлия и Люпуса. За спиной, дрожа от страха и возбуждения, готовился наколдовать что-то Равен...
   -Вам лучше сразу сложить оружие и сдаться! - добродушно посоветовал маг, невысокий, черноволосый, хрупкий; точная копия Равена - Моя дюжина магов - самая лучшая в Базилике. Вам всё равно не устоять, но так проживёте чуть дольше... Это я говорю, волхв Аррикус, глава Магиканы!
   -Мы будем драться! - громко и твёрдо возразил Мстислав - Сам сдавайся!
   Сказано было здорово: бедолага-маг аж следующей фразой своей подавился, когда услышал такое. Впрочем, в следующий миг ему суждено было "подавиться" кое-чем посерьёзнее: Юлий, не тратя время на пустые размахивания железом, разрядил прямо в серебряную мантию свой книппер...
   Для любого мага, уровнем выше простого "бесцветного" школяра, не получившего даже серый балахон, отразить летящий в него снаряд - дело нескольких мгновений. Но волхв на миг отвлёкся и спасительная серебряная пелена защиты вспыхнула слишком поздно, уже около самого тела, когда энергии для её отражения требуется в несколько раз больше. Этим немедленно воспользовался Равен, ударивший с отчаяния самым сильным, что знал - Огненным Вихрем. Раньше он это заклинание не пробовал, но получилось - лучше некуда. Как у настоящего друида получилось!..
   Огненная воронка, тонкая ножка, высокий, широкий наверху конус, ворвалась прямо в середину магического строя. И взорвалась, осыпав соперников Равена огненными каплями...
   -Вперёд!.. - не дожидаясь результата, проревел Мстислав - Смерть или слава!!!
   Он и возглавил атаку на магов самолично, вновь искренне пожалев, что щита у него нет. Равен не мог выбить сразу всех, остальные сейчас придут в себя от наглости и устроят его отряду весёлую жизнь...
   Он угадал. Огненный Вихрь, разумеется, сделал своё дело, но лишь трое из двенадцати упали после него на землю и не шевелились. То ли мертвы были, то ли сознание потеряли от обжигающей боли... Девять человек, девять магов осталось на ногах. И пусть только один из них был в серебряной мантии, да двое в зелёных, пусть почти на всех дымилась одежда, это была грозная сила...
   До магов добежали не все. Замер на месте поражённый странной голубой молнией триарий, с воплем рухнул, схватившись за прожжённое плечо, Юлий... Мстислав и Эдрик добежали. Их слишком долго не принимали всерьёз, а обереги работали. Тёмно-коричневая аура вокруг норлинга и серая вокруг гардара в полной мере оправдали надежды воинов и отразили все заклинания...
   -Бер!.. - счастливо орал Эдрик, даже сумев перекричать Мстислава, поминавшего своего Великого Предка - Бер, я твой!..
   Добежали... Маги, видимо сознавая, что сейчас начнётся, ударили по набежавшим уже бойцам синхронно: четверо в Эдрика, четверо в Мстислава. Лишь один, сам Волхв Аррикус, продолжал бороться с Равеном. Причём безвестный ему адепт держал удар наравне, не уступая почти ни в чём... И даже Иссушающий Бриз, любимое заклятие Аррикуса, сумел "развести" в Ледяном Дожде.
   -А ты хорош! - сквозь зубы похвалил его Аррикус - Кто твой учитель? Почерк мне знаком...
   Вместо ответа, измотанный болью Равен метнул в него третье своё заклинание. Аррикус успел отразить его, а вот против меча внезапно ожившего Люпуса оказался бессилен. Острый базиликанский клинок прорвал истончавшую серебряную пелену вокруг мага и вошёл ему между рёбрами. Удачно так вошёл, волхв даже не успел воспротивиться...
   Ранение, а возможно и смерть предводителя, магов не смутили. Сейчас, когда их резали, они сражались уже не по приказу, но по собственному убеждению, спасая свои жизни... Вот только получалось у них не очень...
   -Прах предков на наши головы! - простонал Мстислав - Какой шум!.. Сейчас сюда всякий базиликанский сброд набежит!..
   Лучше бы он не пророчил...
   Шум у дворца, у самого в него входа, не мог не привлечь внимания схолариев. С трёх сторон сразу к месту, откуда слышались взрывы и доносился звон оружия, рванулись полноценные ночные схолии. И когда они увидели, что творится почитай под носом милостивой и доброй Семирамиды, гневу воинов не было предела и две дюжины гвардейцев разом пошли в атаку...
   -Уходим! - быстро скомандовал Мстислав - К воде, к воде отходим! Равен, твой час настал!..
   Равен, чью магию, последние два заклинания, берегли до предела, атаковал немедленно, без лишних разговоров. Обычным своим заклинанием, повешенным "на ладонь" - Огненным Щитом...
   Огненный вал, испепеляющий плоть, расплавляющий металл, навсегда отправил в мир иной троих. Ещё пятеро, крича от невыносимой боли, на некоторое время выбыли из сражения... Под прикрытием этого вала, всё ещё полыхающего, подпитываемого Силой изнемогающего от дикой боли Равена, квадра стала отходить к реке. Последним - еле бредущий Юлий, поминутно хватающийся за пробитое магической стрелой плечо...
   Тиврана текла совсем близко от дворца, всего в перестреле или - четырёх стах шагах. Но эти четыреста шагов для Стрижа превратились в четыреста шагов мук, которых не испытывал сам Святой Кресс. Каждый шаг отдался дикой болью в раненном плече, ноги загребали песок и первые опавшие листья, в глазах стояла розовая пелена... Шагах в ста от реки Юлий просто рухнул без сил, уже наплевав на то, что теперь его скорее всего возьмут в плен. Последнее, что он видел, теряя сознание, были удаляющиеся спины товарищей.
   "Бросили!"...
   Его не бросили. Тиврана, спасительная со своими лодками, с небольшой флотилией, принадлежащей лично августе, была уже совсем рядом, а за ней - многочисленные бедные регионусы Великого Города, кварталы ремесленников и мелкой знати...
   -Стойте! - раздался вдруг отчаянный крик Равена - Юлия нет!
   Все разом остановились... Раненного товарища никто бросать не собирался. Не по чести, да и сам Юлий мог ещё пригодиться. Просто в горячке не углядели...
   -Да вон он! - указал вдруг Люпус, ткнув пальцем в надвигающуюся лавину схолариев - Вон, прямо перед ними!..
   И верно, Юлий, распластавшись на склоне, неподвижно лежал на земле. Враг, роль которого сейчас играли его же соотечественники, был уже в двух десятках шагах от вора...
   Мстислав, помрачнев лицом, добыл из ножен упрятанный туда до срока меч, посмотрел на Эдрика. Норлингу не требовалось ничего объяснять. Оринги своих тоже не бросали. Как оказалось, в арифмах этот обычай тоже был принят - Люпус размял кисть парой круговых движений, явно готовясь к самой славной драке в своей жизни...
   -Равен, хватит экономить! - враз охрипшим голосом велел Мстислав - Я помню, больно... Выжми всё, на что способен! Последний бой, так что бояться уже нечего! Умирать - не страшно, браты?
   -Пошли уже! - раздражённо ответил Эдрик.
   И они пошли...
   Никогда более, ни до, ни после не видел Сад такой резни. Три воина и исчерпавший себя маг против трёх десятков - это великолепно!..
   Мстислав всё же успел врезаться в строй врага первым - и ноги у него были подлиннее, и рассчитал точно. Впрочем, Эдрик не слишком от него отстал, успев напоследок приказать триарию:
   -Мага прикрой!
   Тот, привыкший к жестокой дисциплине базиликанских арифм, послушался и замер в двух шагах от Равена - чуть присев, меч наотлёт...
   Увы. Можно быть сколь угодно сильными воинами, но двое против двух с половиной дюжин выиграть не смогут. Их массой задавят, даже без учёта немалого умения базиликанских воинов. А оно было, умение. И ещё - огромный опыт. В схоларии не брали даже принципов - только триариев, яростных и умелых, хладнокровных и решительных ветеранов арифм. Каждый имел за спиной не меньше десяти лет непорочной службы, каждый был готов за августу и кесаря в огонь, в воду... на пир, в постель...
   В первые же минуты был ранен Эдрик. Ему вообще тяжелее пришлось, ибо именно с его края оказались три вооружённых луками воина. Их, правда, тут же спалил Равен, окончательно растратив магию и обнажив после этого чуть ли не впервые свою ландскнетту, но до того три стрелы пробили доспех норлинга...
   Закричав от острой боли, пробившей его тело, Эдрик пошатнулся, но не упал. Ему повезло - враги целились в сердце и правая рука продолжала действовать. Только слабеть начал - кровь вытекала вместе с силой...
   Мстиславу повезло чуть больше. Против него были только мечники, пусть даже очень умелые. Гардар, с его длинными руками, в которых меч летал, словно пёрышко, крутился волчком на месте и его счёт дошёл уже до полудюжины.
   -Браво! - задыхаясь, выкрикнул ему Эдрик - Ты меня сумел опередить... Но в одном - не успеешь! Богов я увижу первым! Веор, Херьян, я иду к вам! Бер!!! Бер!!! Тебе - низкий поклон!
   Боги и Великий Предок, словно бы объединившись на краткий миг, влили в Эдрика свежие силы. Вражеский меч, славная спата, хрустнул под ударом норлинга а следом за ней - крепкая базиликанская голова в железной гривастой шапке...
   -Пять! - громово заорал Эдрик - Слышь, гардар, я тебя догоняю!
   -Вот ещё! - возмутился Мстислав - Семь!..
   Пожалуй, они бы сумели опрокинуть даже схолариев, но к тем уже спешила подмога. Юлий по-прежнему был неподвижен и больше всего походил на мёртвого...
   -Уходим! - неожиданно властно прокричал Равен - Мёртвому мы ничем не поможем, но дело своё должны исполнить! Уходим!..
   -Эх! - выдохнул сквозь зубы Мстислав, доводя свой счёт до девяти - А жаль парня!.. Уходим!
   Гардар и Норлинг успели нанести ещё по одному точному удару, Равен через силу саданул по набегающей подмоге слабеньким, почти не действенным Огненным Шаром, больше похожим на шарик... Он, впрочем, задержал. Вместе с грудой мёртвых тел, наваленных всего четырьмя воинами. Не каждый воин, будь он трижды лучший, рискнёт лезть на столь остро отточенный меч. Тем более главное своё дело - оборонить августу, они сделали хорошо. К дворцу враг не прорвался...
   Не слишком охотно преследуемые, четверо скатились по склону к реке... У длинного, изукрашенного статуями и резными фресками причала стояло шесть гондол - больших и столь же богато украшенных.
   -Руби! - дико выкрикнул Мстислав - Руби, чтобы догнать не смогли!
   -Не успеваем! - возразил Эдрик - Лодку прорубить, это тебе не бабу покрыть! Быстрее!
   Торопясь и превозмогая боль из многих ран, они попрыгали в самую маленькую гондолу, Мстислав и Эдрик, как самые сильные, прыгнули на вёсла, те, бедные, аж заскрипели, изгибаясь под их напором... Гондола вмиг вымахала на середину широкой Тивраны.
   -Равен... - просяще сказал Мстислав - Равен, попробуй их сжечь!..
   Равен, выразительно посмотрев на Мстислава, в очередной раз за ночь "слепил снежок", набрал побольше воздуха в лёгкие... Сумеречная темнота внезапно озарилась ярчайшей вспышкой света, испуганный маг аж плюхнулся на плоский зад и последний из целой серии Огненных Шаров ушёл куда-то ввысь... Привставший Мстислав ошалело присвистнул:
   -Ну, ты даёшь, Равен! Все до единого запалил! Теперь нам лучше на глаза Семирамиде не показываться! Враз головы отвертит, что рыбалки её лишили!..
   Равен, не слыша его, ошалело глядел на свои покрасневшие от ожога пальцы. Такой силы заклинание раньше ему не удавалось...
   -Смотрите! - внезапно выкрикнул тоже бросивший вёсла Эдрик, и в голосе его было непереносимое отчаяние - Юлий!
   На берегу, растянутый между двумя воинами, висел на их руках вор. Голова его была опущена, но время от времени он всё же делал попытки поднять её и взглянуть на более удачливых товарищей. Получалось у него плохо, но это могло значить лишь одно: он жив! Жив, и они бросили его. Живого!..
  
   Юлий плохо помнил, как его поднимали и тащили куда-то под уклон, как его растягивали и требовали поднять голову. Потом его снова куда-то волокли, куда-то несли... Окончательно он очнулся уже в узкой и тёмной камере. Над ним, склонившись в тревожном ожидании, замер лекарь, плечо дико болело...
   -Ну, вот и славно! - несказанно обрадовался лекарь, увидев, как Стриж открыл глаза - Вот и великолепно! Слава Святому Крессу, ваш организм, юноша, не испорчен чрезмерным употреблением вина и банджа! Эта гадость становится слишком модной, а между тем...
   Скрипнула дверь и лекарь, прервав свой монолог на полуслове, вскочил на ноги. На лице сразу же отразились все чувства - от ужаса до недовольства. На пороге стоял высокий, толстый старик, довольно неопрятный и на взгляд Юлия неприятный. Впрочем, глаза его, необычного для базиликанца серого цвета, были добрые-добрые. И толстая палка, на которую он опирался, и длинные просторные одежды вроде бы настраивали на мирный лад... Впрочем, за спиной старика двумя башнями возвышались букелларии...
   -Ты выполнил свою задачу? - сухим, высоким голосом поинтересовался старик.
   -Да, хвала Святому Крессу! - невозмутимо подтвердил лекарь - Рану заживил с помощью магии, кровоток восстановил... Жить будет. Для твоих не богоугодных дел, кир Стурус, годен! Я могу идти?
   -Иди, иди!.. - проворчал Стурус - Я гляжу, ты не только в задницы лазить мастер... Ну, здравствуй, Юлий Агриппа Страз!.. Вор по прозвищу Стриж, шестой сын почтенного патриция из Тулсы Агриппы Тобелиуса Страза! Наследник Великого Вора... Видишь, как много мы о тебе знаем? А ведь всего вигилия прошла!
   Юлий резко сел, чуть не врезавшись головой в низкий потолок. Плечо отдалось тупой болью, но и только. Похоже, Стурус не зря хвалил своего лекаря... Вот интересно только, а кто сам Стурус?
   -Я возглавляю Фальчиоту! - дружелюбно оскалив все свои редкие зубы сообщил ему старик, словно прочтя мысли - Я не читаю мысли, у тебя всё на лице написано! Тебе интересно, кто я, где ты, что с тобой будет... Так ведь? Я - орфанотроп Стурус, цепной пёс Семирамиды, чем и горжусь. Ты - у меня дома, здесь надёжнее, чем в Палатах Гелиоса... Слыхал про такие?
   -Слыхал! - угрюмо подтвердил Юлий, решив не отмалчиваться без пользы.
   -Там всё же было два побега! - доверительно сообщил Стурус - Первых беглецов размазало по скалам, хоть они и сумели спуститься до середины. Вторые - бежали. Я лично ловил их два года. Поймал. Лабиринт показался им раем, по сравнению с тем, что они испытали!..
   -Верю! - мрачно ответил Юлий - Стурус - имя знаменитое! Тебя знают среди нас!
   -Молодец! - расплылся в улыбке старик - Запираться не стал, дольше проживёшь... Кто твои сообщники? Что им надо было во дворце?
   -Какие сообщники? - сделал удивлённое лицо Юлий. Получилось плохо, он устал и болела голова - Я никого не видел! Мало ли кто гуляет по Саду ночью!..
   -Так... - с явным разочарованием в голосе протянул орфанотроп - Значит, так... Обидно. Ты очень хорошо начал. Но допустим, я тебе поверил. Что же ты делал в Саду? Под стенами дворца Августы?
   -Я - вор! - напомнил Юлий - Сам наверное знаешь, тот вор, который сможет хотя бы медную монетку вынести из Золотых Палат, станет величайшим в истории! Вот я и решил посмотреть, что там есть в сокровищницах августы... В Филаке! На многое я и не претендовал, но немного поделиться заставить хотел...
   -А с кем ты там был? - по-прежнему дружелюбно спросил старик - Ну, те четверо - кто?
   -Откуда мне знать! - повёл плечами Стриж - Они сами по себе были!
   -Как внутрь проникли?..
   Вот тут Юлий счёл для себя благом рассказать всю правду. Ни ему, ни друзьям хуже не станет, а послабу небольшую заработает...
   -Так... - вновь сказал Стурус - Значит, через храм! И там никого не было?!
   -Никого! - подтвердил Юлий - Я прошёл, словно через открытую дверь!
   -Ну, не совсем! - усмехнулся Стурус - Тревогу всё-таки поднял. Думаешь, зря тебя сам Аррикус ждал? Ловушку вы его сработать заставили!
   -Я один был! - упрямо повторил Юлий.
   -Ну, хорошо. Пусть один... Так ты не знаешь, зачем остальные внутрь лезли?
   -Может, тоже воры! - пожал плечами Стриж - Правда, я их в лицо не знаю, не запомнил...
   -Ну понятно, конечно! - поддакнул Стурус - Ночь была, времени не было... Плохи твои дела, Стриж из рода Стразов! Люди эти - опасные государственные преступники, покушавшиеся на жизнь августы! Представь себе, что ждёт их, когда поймают!.. А ты ведь был с ними, значит гнев Семирамиды должен и на тебя обрушиться!
   -На меня-то за что? - искренне удивился Юлий - Я - вор! В политику никогда не лез и лезть не собираюсь...
   -Ты шёл вместе с ними! - по-прежнему дружелюбно пояснил старик - Даже из уважения к отцу твоему, Агриппе Ставру, я не могу спасти тебя! Более того, я даже не смогу уберечь тебя от пыток. Надеюсь, ты понимаешь, что и семья твоя теперь в опасности, как семья опасного государственного преступника!
   -Старый козёл!.. - яростно прошептал Юлий, с ужасом глядя, как через раскрывшуюся дверь входят двое в коричневых балахонах адептов и при значках людей Магиканы.
   -Ну вот, ты уже и оскорблять старика начал!.. А я-то к тебе со всей душой... - обиделся Стурус, потом повернулся к магам и голос его изменился - Вытрясите из него всё! И поскорее, мне через вигилию надо быть у августы и докладывать ей правду!
   -Мы постараемся, кир Стурус! - высоким тенорком ответил один из них - Но даже нам требуется время!
   -У вас оно есть! - голос Стуруса стал жесток - Вигилия - это очень много времени!
   Орфанотроп вышел, бесшумно закрыв за собой дверь, а маги разом развернулись к Юлию. Тот, который говорил со Стурусом, дружелюбно улыбнувшись вору, спросил:
   -Ты когда-нибудь пробовал на себе Колесо Гелиоса? Нет?.. Поверь мне, ничего веселее ты не испытывал никогда! Правда, ходить после этого сможешь вряд ли. И про женщин придётся забыть... Ну да это мы напоследок оставим, для окончательного убеждения. А пока попробуем Номадский Сапожок. Поверь мне, тебе понравится!..
   Через несколько минут стражник за дверью истово сотворил Святой Крест. Из-за толстой двери раздались дикие крики...
  
   Глава 7 "Квадра покидает Миллениум"
   Настроение было не просто мрачным - подавленным. Самый неунывающий, Эдрик, сидел, упершись взглядом в пол и даже не пошевелился, когда внутрь ввалился Люпус, уходивший на разведку. Вообще, единственным, кто отреагировал на его появление, был Мстислав, молниеносно выхвативший меч и успокоившийся только после того, как удостоверился - пришёл именно Люпус.
   -Добро! - мрачно сказал он - Что узнать удалось?
   Люпус устало сбросил на пол корзину со снедью, снял пилос, под которым укрывал свои короткие, по базиликанскому военному обычаю стриженные волосы, поморщился:
   -Мало чего! На улицах полно соглядатаев, причём они почти не скрываются... Ходят усиленные квадры стражников, везде маги торчат! Не меньше чем по четверо. Похоже, вообще всех, кого могли, на улицы выгнали! Ходят слухи, ночью на дворец убийцы напали, пытались то ли захватить, то ли убить саму августу и было их никак не меньше сотни. Уже начались аресты, схвачено много патрициев из оппозиции... Так говорят!
   -Понятно... Что-нибудь про Юлия слышал?
   Виновато посмотрев на Мстислава, Люпус покачал головой отрицательно:
   -Ни слова! Правда, это ни о чём не говорит. Раз его не предъявили охлосу, значит, правду ещё не выбили. Или считают, что не выбили!
   -Выбьют! - мрачно напророчествовал Равен - Я сам маг, знаю, что можно сделать с человеком с помощью магии... Каждый, кто достиг уровня адепта, обязательно проходил курс мучительства. Поверьте мне, всё, что могут обычные палачи, ничто по сравнению с умением слабенького мага!
   -Верим! - угрюмо ответил Мстислав - А при случае - проверим!
   -Надо уходить! - внезапно сказал Равен - Немедленно уходить из города. Теперь уже поздно думать об Отто, он всё равно нам недоступен. Мы попытались, у нас не получилось...
   -А что ты скажешь своему Учителю? - ухмыльнулся Эдрик - Он с нас головы поснимает! Со всех!
   -Я ему не подчиняюсь! - не слишком уверенно возразил Мстислав - Мне он ничего сделать не сможет!
   -На что и надейся! - ухмыльнулся ему Эдрик - Когда голова с плеч слетит, тебя это хоть немного утешит!
   Сплюнув сердито, гардар устроился поудобнее и занялся осмотром содержимого корзины...
   -Небогато! - подвёл он итог после некоторой заминки - Жаль... Нам здесь ещё дня два сидеть, пока всё не утихнет... Жрать тоже что-то надо!
   -Что смог! - развёл руками Люпус - Я не рискнул соваться на центральный торг, брал где поближе... И так ко мне преторианцы присматривались... Я вообще не понимаю, почему мы здесь отсиживаемся! Две Башни Магов рядом, а мы словно бы в полной безопасности... Ещё и раны наш маг Силой залечивал!..
   -Потому и залечивал! - спокойно возразил ему Равен - Будь я хотя бы чуть дальше от Башен, не рискнул бы, признаюсь. А здесь мы в полной безопасности! Возле любой Башни столько Силы разлито, что слабый всплеск, который устроил я, никто и не заметит...
   -Вот оно что!.. - внезапно протянул Мстислав, пристально на него глядя - Вот почему ты такой свеженький!..
   -Я тоже заметил! - поддержал его Эдрик - По дороге, бывало, после одного заклинания сознание терял. А тут всех врагов побил, вылечил нас... И ещё, живчик, прыгает по всему подвалу! Как козёл...
   Равен обиделся было, но потом расплылся в улыбке:
   -Как я того волхва уделал! - по-мальчишески заносчиво воскликнул он - Прямо вспомнить приятно!
   -Да уж! - крякнул Люпус, чьи заслуги в низвержении могучего мага были не менее велики - Ты, понятное дело!
   -...Мы! - после короткой паузы, поправился Равен - Прости, воин! Но самое-то главное то, что я, кажется, уже не адепт! Учитель уже давно говорил, что мне скоро зелёную мантию одевать... Как в Око глядел! А может, и глядел...
   -Ну, и славно! - кивнул Мстислав - Друид, он в бою лучше, чем ученик. Глядишь, ты даже один сможешь с десятком справиться! Почти как я или Эдрик... Или Люпус! А насчёт того, чтобы уходить... Гардары своих в беде не бросают! Ни живых, ни даже мёртвых!
   -Если он к Фальчиоте в лапы попал - он уже труп! - внезапно сказал Люпус, помрачнев.
   -Что ещё за Фальчиота? - удивлённо посмотрел на него Мстислав - Не слыхал!
   -Служба тайная! - пожал плечами триарий - Я солдат, немного знаю... Ходят слухи, кто в лапы к ихнему главному попадает, тому уже нет пути на волю. Тот - мертв считай! Без всяких шансов спастись...
   -Шансы есть всегда! - не согласился Эдрик - Он может, например, нас предать. Или наоборот, запираться до предела. Тогда ему будет плохо, очень плохо, но зато жить будет. Из него обязательно будут вышибать правду! Я тоже за то, чтобы уходить. Юлий мне - друг, хоть он и базиликанец и у нас тоже нет обычая бросать друзей... Но я не желаю рисковать попусту. Впрочем, на всё воля твоя, Мстислав! Ты - хёвдинг, тебе и решать!
   -Желаю ему умереть быстро! - мрачно сказал Мстислав - Быстро и без мук... Но мы должны хотя бы попытаться... Равен, ты говоришь, что можешь творить здесь заклинания? Любые?
   -Ну, почти... - ещё не понимая, к чему клонит гардар, неуверенно ответил тот - Почти любые!
   -Попытайся отыскать его! Как тогда, возле границы!
   -Ты что?! - вздыбился немедленно Эдрик - Забыл, чем дело кончилось?!
   Равен, по всему видно было, скорее согласился бы с Эдриком, но тогда шансы выжить для Юлия сводились к нулю...
   -Я попытаюсь! - неуверенно поглядев за окно, где цвёл яркий, солнечный день, сказал он - Только вы кто-нибудь встаньте около меня и если кто-то попытается меня... Ну, как тогда...
   -... Я сразу тебя по башке оглоушу! - пообещал Эдрик, хищно оскалившись - Ты уж не сомневайся!
   -Было бы в чём! - с лёгким испугом поглядев на дубину, выбранную норлингом для этого, возразил Равен - Я знаю, тебе это нравится!
   -Особенно люблю магов бить! - ухмыльнулся Эдрик - Такое удовольствие получаю!
   Сердито посмотрев на него, Равен, медленно возвёл руки к потолку... И замер так, словно окаменевший...
   -Во, сейчас опять начнётся! - поёжившись от воспоминаний, предрёк Эдрик - Вот увидите!
   Не началось... Более того, Равен на удивление быстро пришёл в себя, похлопал немного бессмысленными глазами, потом ожил окончательно...
   -Я уже? - удивился он - И долго я?
   -Нет! - покачал головой Мстислав - Совсем чуть... Что ты узнал?
   -Юлий жив! - заверил маг - Жив... но не слишком здоров. Он где-то в Акрополе, недалеко от дворца. Но не в дворце - точно. Это чей-то чужой дом, какого-то мелкого вельможи.
   -Это всё? - несколько разочарованно протянул Эдрик - Я думал, ты нам всё-всё расскажешь!
   -Я и так много сказал! - огрызнулся Равен - Если очень хочешь знать, как раз сейчас его пытают. Пока не сильно, но ему уже больно. Сказал он что, или нет, я не знаю!
   Мстислав резко вскочил на ноги:
   -Пошли!..
   На него уставились удивлённо, даже Эдрик вскинул брови.
   -И куда же? - поинтересовался именно норлинг - Равен же сказал тебе, он не нашёл этого дома!
   -Найду! - внезапно оспорил его слова сам маг - Придётся, конечно, побродить... Но если окажусь рядом, почувствую это сразу! Видишь ли, после такого заклинания на доме метка остаётся. И ещё - гардар прав, идти надо сейчас, пока метка свежая!
   Люпус почти всё время молчал - слушал. Но тут он резко вскочил на ноги, подошёл к узкому, под самый потолок убранному окошку и ткнул в него пальцем:
   -Смотрите, безумцы! Там, на улицах, все преторианцы города! Там - сотни шпионов Фальчиотты! Там - все маги Магиканы! Там все, кого только можно было выпустить в город. Все они ищут нас, четверых, среди которых один - маг, одетый в коричневую мантию, другой - базиликанский легионер, двое - варвары с севера! Что, трудно нас будет найти, как только высунемся на улицу? Ну ладно, если бы нам просто надо было из города выйти, шанс был бы. Но нам надо вернуться в Акрополь! Понимаете, тупые варвары?! В Акрополь! Там стражи - втрое против давешнего число!
   -Мы всё же попробуем! - упрямо нахмурился Мстислав - А что до нашего облика... Люпус, что скажешь?..
  
   -Будь я проклят! - по чёрному выругался Эдрик, оглядывая себя - Ну почему мне так не везёт?!
   Он и впрямь выглядел последним побирушкой, шишей, если брать гардарское прозвище: старый, драный пилос на голове, волосы вымазаны в грязи, рожа тоже чуть не в дерьме. Туника и штаны словно с трупа сняты...
   -Хорош! - одобрил его Мстислав, сам одетый разве что самую чуть получше - В таком виде тебя ни один стражник не тронет... Просто побрезгует!
   -Сам-то лучше?! - огрызнулся Эдрик и поднял с мостовой ручки тележки, доверху заваленной всяким хламом - Пошли, побирушка!
   -Мы - не побирушки! - возразил ему Люпус, ставший главным творцом нового облика - Мы - нищие, собирающие всякий хлам. Таких можно даже в Акрополь пустить, это - Богоугодно...
   -Ну, пошли что ли! - тихо сказал Мстислав - И пусть уж Боги чуточку нам помогут!
   Пошли... Довольно быстро стало ясно, что Люпус угадал. Их, идущих по самому краю улицы, старательно обходили стороной самые бедные горожане, на них косо смотрели многочисленные патрули преторианцев... Но не трогали и даже не приближались! По правде говоря, Мстислав их вполне понимал. Те помои, которые они навалили в тележку, воняли столь отвратно, что даже его, воина, человека, много повидавшего, воротило от них. Что уж говорить о преторианцах... В конце концов, мало кто мог бы поверить, что воины станут скрываться под такой личиной...
   -Акрополь! - негромко сообщил Люпус через четверть вигилии - Акрополь приближается!
   Как и прошлый раз, когда они ещё были законопослушными путниками, им предстояло пройти через ворота, ведущие внутрь этого особого, от остального города отгороженного квартала. Как и прежде, их наверняка прощупают взглядами стражники...
   -Прочь! - яростный голос хлестнул откуда-то сверху и сзади, Люпус никак не успевал среагировать...
   Быстрый и злой глассийский жеребец буквально снёс триария, всей массой втоптав его в грязь и дерьмо, покрывавшие собой улицу. Богато одетый, молодой и наглый новелиссим в седле даже не оглянулся, проскакал дальше. Стражники спешно расступились перед ним, вытянулись в струнку...
   -Эй, ты живой?.. - склонился над Люпусом Мстислав - Слышь, базиликанец!
   -Живой! - после некоторой паузы ответил Люпус - Правда, до сих пор не понимаю, почему!.. Эта сволочь, чтоб он через голову перелетел, мне все рёбра должен был переломать!..
   -Ну, так ведь не переломал!.. - "утешил" его Эдрик - Пошли уже, на нас смотрят!
   Кряхтя и приглушённо ругаясь, Люпус подхватил с земли свой пилос, натянул его по самые уши и похромал следом за товарищами, уже почти вошедшими...
   -Эй! - окликнул его один из стражников, всё видевший и довольно ухмыляющийся - Слышь, вонючка!
   Люпус угрюмо на него уставился, с трудом сдерживаясь.
   -Ты поменьше под ногами у благородных болтайся! - неожиданно дружелюбно посоветовал ему стражник - Они сейчас злые, мятежников ищут... Вообще бы лучше не совались сегодня в Акрополь!
   Люпус угрюмо кивнул, но повозка продолжала катиться и её, конечно, никто не остановил. Себе дороже...
   -Ну, ну! - недобро посмотрев вослед, протянул обиженный преторианец - Не хотите, как хотите! Вам же хуже!
   Сопровождаемый этими словами отряд неспешно, подбирая любой мусор с улицы, начал свой путь вглубь Акрополя. Здесь по улицам почти не передвигались пешком - лишь стражники и охлос попирали каменные плиты мостовой своими ногами. В основном же люд был в седле или же укрытый от посторонних взоров в паланкине. Нравы в Базилике внешне царили строгие, женщины, замужние или юные девушки, передвигались в накидках, пусть и прозрачных...
   Четвёрку продолжали обходить стороной. Любой бедняк в Акрополе, будь он трижды раб, не имеющий права носить даже пилос, смотрел на них сверху вниз... Хотя на Мстислава, слишком рослого и крупного, чтобы сходить за чистокровного базиликанца, смотреть сверху вниз могли только всадники...
   -Ну?! - не выдержал гардар, когда очередная красотка, в другое время наверняка предпочетшая бы его своему дохляку-спутнику, одарила его полным жалости и презрения взглядом - Ты чуешь хоть что-нибудь?!
   -Потише, варвар! - прошипел Люпус - Твоя торингская речь уже привлекает внимание...
   Мстислав угрюмо заткнулся, но продолжал пристально смотреть на Равена до тех пор, пока тот не выдержал:
   -Не чую пока... Что-то есть, но ещё слишком далеко, чтобы говорить уверенно! Нет, наверное, кажется!..
   -Может, ты и не почуешь? - уныло спросил Эдрик, которому весь этот маскарад поперёк горла стоял - Я честно скажу, на стрелы гардар куда проще лезть, чем вот так, без брони, без меча под рукой...
   -Ты поори, поори! - осадил его Мстислав - Совсем сдурел!.. Боги, до чего тупой люд пошёл... Расскажи ещё, как базиликанские корабли в Латырском море грабил...
   -Да разве то корабли! - махнул рукой Эдрик - Так, судёнышки утлые... Большие корабли там только караванами ходят, под охраной братьев-рыцарей из Ордена Святого Креста! Туда так просто не сунешься... Вот ваших, гардар, брать на меч проще. Они каждый сам за себя, ходят поодиночке или парами... С двух бортов зайдёшь, а там - только от стрел уворачивайся... Что за страна! Честного боя не признают, всё стрелами да копьями отбиваются! И кольчуга с луком - чуть ли не у каждого трэля!
   Мстислав с Эдриком разговаривали, все больше повышая голос... Потому не сразу услышали Равена, который, в отличии от них, говорил шёпотом. Лишь когда маг дёрнул гардара за рукав и повторил своё сообщение, разговор затих. Сразу...
   -Нашёл! - гордо поведал Равен, стараясь выглядеть невозмутимым - Вот в этом доме хоронят его!
   -Здорово! - без особого воодушевления пробурчал Эдрик - Что теперь делать будем? На меч брать, или измором, осадой?
   Мстислав, почесав затылок, юмор норлинга всё же оценил... Дом, на который указал им маг, отстоял от остальных чуть в стороне, ломая ровный ряд улицы, зато украшая её небольшим садиком-илиаком с фонтаном и статуей из чистейшего белого мрамора. Перед домом, вроде бы прогуливаясь, ходили несколько крепких, неплохо одетых молодцев, под гиматиями у них легко можно было спрятать короткие мечи и кольчуги. Что и требовалось доказать, охрана дома говорила о многом...
   -Будь я на месте этого вельможи, я обязательно усадил бы лучников на крышу! - негромко сообщил Мстислав - Там как раз удобные слуховые окна, чтобы всю улицу простреливать. А если в доме есть хоть один маг... М-да. Нас сотрут в порошок... Вернее, каждого, кто сунется.
   -Может, попробовать обойти их с тыла? - обречённо спросил Эдрик - Хотя нет... Нас и там возьмут...
   Несколько мгновений они стояли не двигаясь, погребённые под построенным собственным воображением могуществом. Потом... Потом к дому подошёл уличный бродяга и никто его не остановил. Никто даже не глядел на него, пока он, грязный и неприметный, не подошёл к самому дому...
   -Проклятье! - прошептал Эдрик - А ведь это - шанс! Мстислав, чем он от нас отличается?!
   -Да ничем! - моментально согласился Мстислав - Ты прав... Пробуем!
  
   Сказать, что нищих на улицах и форумах Акрополя было много, было бы всё же неправдой. Хватало, как и везде... Букелларий Фома Лурвис, потомственный в пятом колене телохранитель, относился к ним довольно терпимо и тому же учил своих "мальчиков" - могучих, за пасс в высоту телохранителей. Впрочем, досаждать хозяевам дома он не давал. Пришёл, попросил подаяния, дал людям совершить богоугодное дело, изволь свалить, пока твой запах не испортил настроение бедняжке Люцилле и доброй хозяйке Арвине...
   За сегодняшний день к дому спафария Стуруса, которому он служил смолоду, что-то повадились. Сначала нищенствующий монах из обители Святого Кресса на Скале пришёл, просил на восстановление порушенной ветром стены. Потом - просто нищий, грязный и вшивый. Фамулус, такой же нищий, только служащий богатому дому, вынес ему нуммий, весь перекошенный, держа у лица надушенный платок... Свиньи эти рабы! Что китонит, что прочие слуги...
   Ну вот, накаркал! Новая банда прётся! Хватит уже на сегодня...
   -Стой! - окликнул по его знаку нищих букелларий Анастас, красивый и наглый малый. - Стой, куда прёте?! Здесь дом кира спафария Стуруса, вам здесь нечего делать!..
   Крепкий, даже превосходящий Анастаса статью нищий, сделав жалобную рожу, провыл на всю улицу:
   -Негоже убогих обижать!.. Друзья мои, все трое - немые, сухорукие и припадочные! Я из них - единственный здоровый, на войне вражьей стрелой покарябанный! Ходим, побираемся, старые вещи берём... Не по-божески это, убогих обижать, бан воин!
   Анастас, тупой баран, размяк сразу, на него, на Фому обернулся. Мол, и впрямь негоже...
   -Хорошо! - сам себя не понимая, только чуя, что дело нечисто, сказал Фома - Один пусть идёт. Остальным - стоять где стоите! Лукус, сопроводи!..
   Лукус, недовольно поглядев на командира, не посмел всё же оспаривать его приказ. А повод был... От нищего дико воняло голым дерьмом, потом и гнилью, от одежды его, драной и накрученной, словно номадский бурнус, опадали на землю куски грязи и насекомые... Лукус обладал живым воображением и многое додумал. Но от этого ему легче не стало - чуть не стошнило...
   Фамулус Маркус вышел наружу, обозлённый и надменный. Даже посмел ему, воину, выговорить:
   -Вы тут совсем с ума посходили! Вас для чего ставили?!
   -Не ты же ставил! - огрызнулся Лукус - Твоё дело одарить божьего человека!
   -Ты на ряшку на его посмотри! - продолжал Маркус - Твоей вдвое...
   Внезапно его высокий голос перешёл в хрип, обернувшийся на этот хрип Лукус онемел... Маркус, старый ворчливый дурак, медленно оседал на плиты, нищий лихорадочно, похоже, даже с брезгливостью сбросил свои одежды и под остатками их сверкнули кольца лорики пенаты, обычной куртки базиликанских воинов. В руке - короткий гладий... До блеска отточенное остриё меча без хруста, мягко вошло в горло букеллария...
   -Вперёд! - вдруг заорал "немой и убогий", выделявшийся среди остальных своим ростом - Быстрее же, Равен!
   -Я уже, Мстислав! - отозвался тот, виновато, запутавшись в лохмотьях и не в силах собственными руками коснуться наляпанного на них в беспорядке кусков человеческих экскрементов - Я сейчас!..
   Сам Мстислав времени зря не терял. Первый букелларий, оказавшийся на его пути, получил в глотку метательный нож, второй согнулся в три погибели под метким ударом в пах... Рядом буйствовал Эдрик...
   Сейчас обособленность дома Стуруса служила ему худую службу. За густым кустарником не видно было, что происходит около самого дома. Почти ниоткуда не видно... Пока Мстислав с Эдриком, слегка задержавшись, добивали букеллариев, Люпус уже ворвался в дом, а Равен изготовился поразить любого врага магией... Не потребовалось. Хвалёная крепость Стуруса пала чуть ли не без сопротивления. Последним, как и положено, улёгся на вечный сон сам Фома. В последний миг он пересилил свой гордость и раскрыл рот, дабы закричать... Не успел. Меткий клинок, брошенный Мстиславом, упокоил его. Навсегда...
   -Ну, что вы там ковыряетесь?! - громким шёпотом заорал Люпус - Скорее!
   А они и так уже торопились. Боги отмерили им не слишком много времени. Сколько мгновений пройдёт до того мига, как первый труп будет всё же увиден с улицы? Четверть часа? Куда меньше! Сколько потребуется времени ближайшему преторианскому патрулю, чтобы добежать? Сколько - чтобы взломать дверь, которую сейчас запирает Эдрик?
   -Наверх! - хрипло приказал Мстислав - Кто этот Стурус, хотел бы я знать... И что делает в его доме Юлий?!
   -Скоро узнаем! - немедленно ответил Эдрик, сплёвывая под ноги себе тягучую слюну...
   Вихрем они взлетели на второй поверх, оказавшись в узкой, тёмной галерее. Той самой, чьи окна выходили на илиак. И тут им вновь "повезло". Эдрик споткнулся, с приглушённым проклятьем влетел в стену и, таково было его везенье, врезался плечом точно в тёмную, почти неотличимую от остальной стены дверь. Дверь, нет чтобы ей оказаться закрытой и вести куда-нибудь в пустую кладовку, предательски распахнулась и Эдрик, уже не сдерживая ругань, кубарем влетел в полную охраны каморку...
   -О, здрасьте! - вежливо сказал норлинг, поднимаясь на ноги - Извините, я ошибся, наверное!
   Немая сцена закончилась довольно быстро. Кто-то первым потянулся к гладию, его примеру последовали... Ворвавшийся внутрь Мстислав, стоптав по пути Эдрика, врезался прямо в стол, опрокинув его вместе с оружием и двумя стражниками из той полудюжины, что втиснулись в комнату. Ну, а дальше про тишину и покой можно было спокойно забыть. Конечно, с этими стражниками справились легко. Двоих взял на себя Мстислав, троих - обозлённый и оттого беспощадный Эдрик. Ещё одного свалил, впервые окровавив меч, Равен... Но в доме услышали шум, со всех сторон на звуки боя ринулись невесть откуда взявшиеся стражники и когда они с двух сторон попёрли на квадру, даже Эдрик признал: всё, конец!
   И ведь не в том дело, что врагов было слишком много, нет. Двенадцать, можешь чуть больше букеллариев, неплохо обученных и вооружённых, но вряд ли способных устоять под натиском Мстислава и Эдрика сразу. Но они враз перекрыли оба хода, лезли умело а из-за их спин кто-то не слишком меткий бил из самострела... Арбалетные болты, сами по себе достаточно опасные, чтобы в очередной раз заставить воинов пожалеть о том, что они без щитов, пока что втыкались слишком высоко. Арбалет - не лук, навесной стрельбы не понимает и бить из него лучше всего, когда видишь мишень... Впрочем, Мстислав мог честно признаться себе самому - даже он, признанный лучник, не смог бы навесно выстрелить здесь, в узкой, с низкими потолками галерее. Даже и пробовать не стоило...
   Эдрик, вот кто чувствовал себя здесь, как рыба в воде. Ему не раз доводилось драться на узких палубах дрэки, где место чуть ли не меньше и всё время смотришь, чтобы не споткнуться о рум или о вповалку уложенные у мачты припасы. Случалось и спотыкаться, но у Эдрика, как и у всех природных орингов, уже выработался тот стиль боя, когда движения ног скупы и осторожны, а мечом размахиваешь ровно настолько, насколько позволяет тебе пространство. А вот Мстислав... Ему было хуже всего. Высокий, широкоплечий, он уже сам по себе с трудом умещался в сделанном под хрупких базиликанцев переходе, а ведь нужно было ещё и мечом работать... Хорошо базиликанцам, их гладии, короткие, с заточенным остриём, как раз для такого боя и предназначались - для стычек грудь в грудь, в самой тесноте строя, когда размахнуться и некогда, и смерти подобно. А скьявона Мстислава - два локтя с пядью только клинка! Такому оружию, могучему и несокрушимому, булатному, простор нужен!
   Пару раз, кстати, Мстислав и впрямь высек искры из потолка, но могучие его удары, даже приторможенные зацепами, доходили до цели и после каждого, неважно, точного или не очень, на землю падал один соперник. Не всегда убитый, но всё же выбывший из борьбы...
   Хуже всех, как ни странно, приходилось Люпусу. Он по-прежнему страдал, поднимая меч против своих, по-прежнему каждый удар давался ему с трудом... К тому же, на него возложили охрану Равена, который, пролив первую кровь, возомнил себя равным воинам и лез в самое пекло. Приходилось одной рукой за шиворот его придерживать, второй - отбиваться от наседающих букеллариев...
   -Равен! - внезапно заорал Мстислав - Равен, хватит дурью маяться, шарахни чем-нибудь... Только нас не подпали!
   Равена не потребовалось дважды просить. Он вообще последнее время чувствовал себя героем, способным на многое и охотно пускал в ход магию. И, даже обидно... Когда он в последнее время кого-то из своих цеплял?!
   С диким рёвом по галерее пронёсся голубой поток, обжигающий холодом и ужасающий размерами. Что бы там ни думал Равен, а Люпусу пришлось-таки рухнуть на пол плашмя, чтобы избежать его... Большинству из атаковавших мага и базиликанца букеллариев так сильно не повезло. Лавина - заклятье грубое и не слишком подходящее для таких мест, превратила их тела в ледяную кашу, перемолола... и иссякла, самую чуть не добравшись до приоткрытой двери, откуда и выбегали букелларии... Равен, побледнев, несколько мгновений смотрел на дело рук своих, потом, пошатываясь, подошёл к окну и с некоторым трудом перегнулся через него - окно было узкое. Люпусу послышалось, что его рвёт. Рвёт сильно и неудержимо, прочищая на два дня назад...
   -Ну, ты и жрать! - покачал восхищённо головой Мстислав - Готово всё?.. Отходим, я прикрываю!
   -Чего это вдруг ты! - немедленно возмутился Эдрик - Я!
   Мстислав ввязываться в бесполезную словесную прю не стал, а просто прыгнул вперёд и впервые его длинный клинок послужил преимуществом. Сразу два базиликанца, не успевшие отшатнуться, рухнули от его удара. И обоим уже вряд ли придётся встать...
   Эдрик, высыпав на голову Мстислава все известные ему проклятья, отошёл всё же назад, но только до двери. Там он замер наготове, пригнувшись и хищным взором отыскивая соперника для себя... Не довелось. Яростный натиск Мстислава на время истощил решимость букеллариев, на ту же чашу весов бросил свою Силу Равен... Пока что желающих преследовать Мстислава и его товарищей не было. Гардар в лицо расхохотался живым базиликанцам и, нахально повернувшись к ним спиной, побежал к двери. Вслед кто-то, скорее с отчаяния, выстрелил из арбалета... Тяжёлый булатный болт просвистел мимо... Мстислав на ходу обернулся, погрозил кулаком и, пробегая мимо Эдрика, устало прислонившегося к стене, рыкнул:
   -Чего разлёгся?! Уходим, я ж говорю!
   Эдрик как-то медленно оторвал туловище от стены и буквально ввалился внутрь. Только теперь, при свете одинокого светильника в стене, Мстислав разглядел в правом плече норлинга кончик болта и крепко, от всего сердца, выругался...
   -Как тебя угораздило?..
   -Твой! - коротко ответил Эдрик - От души всадили, даже доспех не удержал! Помоги...
   -Сейчас, сейчас! - торопливо сказал Мстислав, делая знак Люпуса и с его помощью подпирая дверь всем, что только под руку попалось, засову не доверяя. В дверь почти тут же ударило что-то тяжёлое, послышались полные ярости выкрики...
   -Пусть постучат! - ухмыльнулся гардар - Дверка здесь дубовая, да ещё и железом добрым обитая... Им долго придётся её ломать... Даже если маг всё же есть! Верно говорю, Равен?
   Равен уже колдовал над раной Эдрика, под его пассами из плеча медленно, трудно вылезал болт... Подняв покрытое потом лицо, маг сухо ответил:
   -Если железом, это хорошо! Такую дверь труднее вышибить магией... Хотя я бы, наверное, смог...
   -Вот уж не надо! - быстро сказал Мстислав - Нет ведь доброе что сказать!.. Юлия не чуешь ли?
   -Мы верно идём! - по прежнему сухо и раздражённо, его отвлекали, ответил Равен - Он где-то наверху... Извини, точнее не скажу... И дайте мне наконец поработать! Через несколько мгновений я вам всё скажу!.. Эх, жалко, не посвящён я в друиды, слабею быстро... И жезла у меня нет, чтобы на нём Силу копить... Жаль...
   -Ну, мы пойдём пока, посмотрим, что там, наверху! - стеснённо сказал Мстислав - Вы не задерживайтесь здесь...
   -Я же сказал, ещё немного! - огрызнулся Равен...
   Гардар и базиликанец, осторожно, чтобы не нарваться на стрелу или меч вражеские, побежали по лестнице наверх, но их остановил полный мрачного удовлетворения голос мага:
   -Я забыл сказать... Свой желудок я вывернул на головы преторианцев. Они уже здесь!..
   -Нет бы что хорошее сказать! - обречённо повторил Мстислав.
   -Думаю, на них впервые такое обрушили! - ухмыльнулся бледный Эдрик - Ох ты, мохнатые штаны Веора на твою глупую голову, маг! Больно же!
   -Терпи, воин! - безжалостно ответил Равен - Вот... Вот и всё! Сейчас пластырь поставим, как новый будешь!.. Ну, почти.
   Эдрик ухмыльнулся, с явным нетерпением дожидаясь, когда маг выполнит своё обещание. Пальцы правой руки, ещё слабые, сами нащупали рукоять меча... Наверху слышны были звуки яростной сечи, в дверь лупили уже совсем остервенело... Он нужен там!
   -Готово... - медленно сказал Равен. Сказал уже в спину убегающему норлингу. Сам он сохранил достоинство, никуда не торопясь... А уже уходя, "навесил" на дверь пару простеньких, но действенных заклятий. Одно укрепило защиту, прижав дверь Воздушным Щитом, второе он ещё не пробовал, но слышал от Учителя о его действенности... Маленькая золотистая ящерка, саламандра, до поры спряталась между колонн. Ворвавшихся букеллариев ждёт жаркий приём...
   Равен не мог не вспомнить, как учитель напустил саламандру на него, на малыша десяти лет от роду, только начавшего постигать свою Силу...
   -Давай, мальчик мой, давай! - в голос смеясь, подбадривал Сервелий Равена, который как юла вертелся на месте, уходя от обжигающих солнечных зайчиков - разрядов Силы, которые испуганная золотистая ящерка метала во все стороны. Пару раз она всё же попадала и даже Щит, поставленный Равеном, не всё удерживал, пробивало его ощутимо... Равен по рассказам Учителя знал, саламандру довольно легко убить и для этого не требуется быть магом уровня самого Сервелия. Маленькая и юркая ящерка не боится огня, сама огнём являясь, ей не страшен и холод, ибо одна способна переносить мороз страшнее того, что может сотворить маг... Но это - всего лишь зверюшка, маленькая и хрупкая. Если удастся поймать её даже не на заклятье, на простом ударе... Попробуй поймай ящерку, в которой не больше пяди длины а ширины и того меньше. Попробуй, поймай!..
   Всё тогда закончилось хорошо. Равен, обозлившись, каблучком сапога раздавил ящерку а с вечера, выслушав нудные наставления учителя, засел за книги. И следующую саламандру, наутро, взял на Молот, заклинание, уже адепту присущее... Он вообще быстро рос под пристальным оком Сервелия... Эх, Учитель!..
   Учитель был далеко. А рядом, всего в одном пролёте лестнице вверх, отчаянно резались его товарищи... уже друзья, пожалуй. Им требовалась его помощь!
   Бросив последний взгляд на дверь, через которую теперь не доведётся уходить, Равен поспешил наверх... Он успел как раз вовремя, чтобы увидеть как падает сражённый Люпус. И не стоило даже пытаться лечить его. Прямой удар в сердце не излечивается...
   Эдрик, прыгавший, словно молодой козёл, которым он и являлся, взревел в ярости и одним ударом поверг убийцу в прах. И это был последний базиликанец, пытавшийся сопротивляться. Трое букеллариев побросали оружия, видимо, надеясь на милость. Гардар и норлинг, не сговариваясь, быстро и безжалостно их добили...
   -Нечего оружие бросать! - жёстко пояснил Равену Мстислав - Сражаться надо, пока есть силы в руках... Да и после - тоже! Стрижа - чуешь?..
   -Прямо!..
   Пол загудел под сапогами...
  
   Юлий распластался на топчане, стараясь поменьше шевелиться и уж всяко не делать резких движений. Он не помнил, сколько времени пролежал вот так, давно уже потеряв счёт времени, он не помнил, сколько раз к нему заходили палачи Магиканы... Конечно, он рассказал всё. Приврал вдвое, оговорил и себя, и Мстислава и Равена, выложил всю их подноготную... Впрочем, он не смог рассказать слишком много. Да, они шли выручать какого-то знатного сыночка, именем Отто. Нет, он не знает, чьего сына. Почему решили, что он здесь?.. Один маг сказал. Нет, лично он этого мага в лицо не видел!.. Юлий отвечал сразу же, стараясь хоть немного уменьшить свои страдания... Скорее, получалось плохо. Маги не верили ему, требовали признаний, что он собирался убить августу - он соглашался. Требовали, чтобы он назвал нанимателей и тут же сами услужливо намекали на кесаря Септимия и его свиту. Он просил - дайте хоть одно имя, чтобы его назвать, я назову...
   Всё кончилось вигилию назад. Видимо, палачи решили, что он выдохся, или не надеялись выбить из него хоть слово новое. Юлия оставили в покое и только мерный топот стражника за дверью говорил, что о нём не забыли. Охраняли!
   Сначала, конечно, он пытался двигаться, даже сел... Стражник даже глазок приоткрыл, напуганный воем... На воре не осталось живого кусочка, хотя, как ему показалось, маги явно оберегали его. Впрочем, магические пытки вообще наносят меньше видимого урона. Зачем ломать пальцы или вырывать ногти, когда можно показать пленнику, какая может быть боль, просто используя магию? Зачем нужна дыба, когда можно нажать на точку в хребтине и пленник будет биться от жуткой боли, по сравнению с которой причиняемая дыбой - щекотка?
   Сейчас Юлий не рисковал и искренне жалел, что плохо слушал Мастера Пыток, который, разумеется, рассказывал им о искусстве своих коллег в Воровском Академусе. Рассказывал он и о том, как избежать боли от множества пыток, как отключаться по желанию... Всё это сейчас испарилось из памяти и Юлий только одно помнил крепко - это раскалённым гвоздём сидело в мозгу. Он может сам остановить сердце и умереть. Избавить себя от мук и этой, ставшей непереносимой, боли...
   Внезапно он широко раскрыл сомкнутые было веки, проигнорировав даже вспыхнувшую в мозгу боль. За дверью послышались чьи-то быстрые шаги, испуганный выкрик, близкий звон металла о металл. Вспыхнули и затихли яростные крики...
   Дверь вылетела внезапно, прихватив с собой косяк и обрушилась на пол с оглушительным грохотом. В узком и низком дверном проёме возникла непомерно большая для него фигура и грубый голос на ужасном базиликанском спросил:
   -Жив?.. Держись!
   Мстислав вошёл внутрь и бережно взял бессильное тело Юлия на руки, через плечо бросив Эдрику:
   -Прикроешь!
   -Маг прикроет! - возразил тот, присев слегка после яркой вспышки света и змеиного шипения, дошедших из-за того, что раньше было дверным проёмом - Он чего-то разошёлся не на шутку! Я вперёд пойду!
   Мстислав недовольно дёрнул плечом и тут же виновато замер, когда Юлий не смог сдержать стона.
   -Я вытерплю, ничего! - прошептал Юлий - Не задерживайтесь из-за меня!..
   Никто и не собирался задерживаться. Мстислав бежал по переходам, словно лось - легко и быстро. Впереди - Эдрик, хищно оскалившийся, готовый грудью заслонить товарищей... Последним шёл Равен. Он разошёлся, Сила по непонятной причине распирала его, словно и не было четырёх сотворённых заклинаний... Даже кольцо осталось чуть тёплым - знак того, что он может ещё колдовать...
   -Равен, не отставай! - хлестнул его злой и напряжённый голос Мстислава - Ты уверен, что той же дорогой обратно не пройти?
   -Если ты сможешь справиться с саламандрой... - пробормотал Равен, швыряя за спину себе небольшой огненный шар. Шарик...
   -Тогда - нет! - громыхнул Мстислав - Поднажали, хлопцы!
   Они довольно долго бежали по тёмным переходам, вроде даже под самую крышу забрались, а потом по крутой лестнице вниз спускались. Потом впереди хрипло выкрикнул свой боевой клич Эдрик, его меч звонко сомкнулся с чьим-то клинком... На несколько мгновений впереди всё огласилось звуками боя. Потом шум затих и чуть задыхающийся голос норлинга сообщил:
   -Кажется, всё! Эй, гардар, поспеши!
   Мстислав чуть не грохнулся, на миг только отпустив перила. Тяжёлое тело Юлия всё же перевешивало...
   Эдрик, довольный собой, гордый, как тот петух, стоял и попирал ногой тело поверженного им врага. И отирал о его штаны испоганенный базиликанской кровью меч. На Мстислава лишь косой взгляд бросил, доложил:
   -Там - дверь! На улицу, я проверил... Говорил ведь, сзади надо было заходить!
   Мстислав промолчал, молча шагнул вперёд и тут же замер. Сверху донёсся шум десятков ног. Погоня...
   -Пошли! - поторопил его Равен - Не бойтесь, я прикрою!..
   -Ишь, разошёлся! - тепло усмехнулся Мстислав - Давай, Равен!..
   Они бегом покинули дом, даже успели шагов на десять от него отбежать, когда Равен вдруг резко остановился, развернулся и привычным жестом "слепив снежок" метнул его куда-то вниз. Как поначалу показалось воинам - впустую... Уже через мгновение они поняли, насколько ошибались. Стена дома, сложенная из огромных, одна к другой подогнанных каменных глыб, сначала приподнялась, бесстыже обнажая внутренности дома, а потом резко осела. Раздался совсем негромкий треск, скорее даже шорох... О, этот звук совершенно не соответствовал тому, что видели глаза! Стена обрушивалась медленно, но неумолимо, заставляя перекашиваться крышу. Оглашая окрест звоном бьющихся стёкол... И криками погребённых заживо людей.
   -Уходим! - сиплым голосом сказал Мстислав - Равен, ты...
   -Не стоит! - горько возразил Равен - Я знаю, кто я!
   Их больше никто не преследовал...
  
   Сказать, что Золотые Палаты и главное - Триклин, были неизменны, было бы преувеличением. Хотя и особой паники не наблюдалось. Идущего по галереям и переходам орфанотропа Стуруса останавливали через каждые двадцать шагов... Схоларии прекрасно видели, что орфанотропа только что проверили, но не считали нужным даже скрывать своего недоверия... Их можно было понять и Стурус не злился. Вчера ночью они потеряли много своих, отборных своих бойцов, вряд ли стоило ожидать чего-то иного.
   Уже в самом конце, перед дверью в мутаторий, его остановил катепан Румулус Великолепный - единственный, кстати, базиликанец из пяти катепанов. Происходил он, правда, из либертинов, но в том в новое время никто особой беды не видел. Скорее - достоинство. Значит, будет верен...
   -Радуйся, кир Стурус! - холодно кивнул ему катепан. Как равному кивнул!
   -Радуйся, бан Румулус! - немедленно вернул ему должок Стурус, прилюдно признав ниже себя - Божественная у себя?
   -... Но никого не принимает! - оскалился Румулус - Ты, я гляжу, только что с пожара? Никак дом сгорел?
   -Я должен видеть августу! - не дослушав его, резко сказал орфанотроп - Немедленно! Тебе что, как либертину объяснять надо?!
   Это было уже прямое оскорбление и рука катепана дёрнулась к мечу. Его, катепана схолии, унизили перед его воинами! Это смывается только кровью...
   -Что за крик? - раздался вдруг резкий голос от дверей - Румулус, что у тебя?
   -Прекраснейшая!.. - начал было катепан, но осёкся, увидев резкий взмах рукой. И тут же соступил с пути орфанотропа.
   -Что у тебя? - выждав, пока дверь закроется, холодно и немилосердно спросила августа. Даже не кивнув своему орфанотропу - Почему сам, без Друнгария Виглы?
   -Нет времени на церемонии, Божественная! - безжалостно изрезав самый короткий её титул, возразил Стурус - После можешь меня в Таурус засунуть, если на то воля будет... Враги, что вчера напали на Золотые Палаты, пол-вигилии назад атаковали мой дворец в городе!
   Семирамида, до того небрежно развалившаяся на подушках, по номадскому обычаю, немедленно оказалась на ногах, враз забыв про всё императорское достоинство:
   -Что ты сказал?!
   -Они атаковали мой дом! - не убоявшись чёрного блеска её глаз, сухо повторил Стурус - Убиты почти все мои букелларии, дюжина диангелов Фальчиотты, которых я привлёк для охраны... Захваченный в плен стигмарий освобождён, они сбежали... Но перед этим - разрушили мой дом, убили жену и сына! Государыня, я уничтожен...
   Чего было бесполезно ждать от Семирамиды, так это сочувствия. Она никогда не отличалась мягким и нежным характером, а уж теперь...
   -Только они?! - змеиным шипением повторила она - Тогда ты ещё легко отделался! Пока... Эти люди покушались на Меня! Они убили две дюжины моих схолариев и магов, центуриона Агафона... Я когда-то его любила... почти...
   -Божественная, это не люди! - возразил Стурус, идя напролом - Их маг рушит стены. Их воины режут лучших воинов, как котят! Они сражаются, как львы и не бросают своих, если уверены, что те живы... На их стороне Фатум!
   -Прекрати! - гневно выкрикнула Семирамида, поднося свой маленький, но крепкий кулачок ему под нос - Прекрати, я приказываю! Ты стар стал, забыл уже, что Фатум всегда на стороне сильных! Вспомни, как мы сумели пересилить всё... Четыре года назад!
   Да, он помнил... Четыре года назад безвременно скончался август Стефаний, при жизни прозванный Великолепным. Был он красив, умён, даже мудр... справедлив, насколько может быть справедлив Август... Охлос его боготворил, простые воины готовы были в огонь и воду за своим предводителем и потому убийц, четырёх фанатиков из секты Годеса, запрещённой и преследуемой, без зазрения совести и особого следствия отдали в руки толпы, ослеплённой яростью... Деньги им выплатил Стурус, уже в ту пору орфанотроп. В свою очередь он деньги получил от самой августы Семирамиды, так что это её хрупкая и нежная рука направляла остро отточенные и смазанные слюной саламандры клинки... Женщине не всегда требуется брать оружие в руки, чтобы разить наповал...
   Им было что вспомнить и у них была общая ненависть - сын августы, кесарь Септимий, про которого она сама же распускала самые грязные слухи, перенёс на себя всю ту любовь и те надежды, что не успел воплотить в жизнь Стефаний. Он был молод, даже юн; красив как языческий Бог, умён. Вроде бы - добр. Правда, в семнадцать лет так и не женился... пока. Но то вовсе не дурные склонности, в которых его обвиняли диангелы Фальчиотты, обливаясь холодным потом от святотатства. То козни матери... Орфанотроп имел ещё один повод для ненависти - страх. Септимий не раз показывал, что знает истинных убийц своего отца и как-то, в порыве гнева, пусть и с глазу на глаз, намекнул Стурусу, что тому не пережить первую ночь после его воцарения. С тех пор Семирамиду оберегали втрое тщательнее, а вернее пса, чем Стурус, у неё не было... Сейчас всё это шло прахом.
   -Ты постарел, орфанотроп! - гневно кричала Семирамида, куда больше похожая сейчас на свою прабабку - базарную торговку всякой мелочью, чем на самою себя - Ты потерял хватку и нюх... Кому сказать - не поверят: орфанотроп, глава могущеннествейшей тайной службы на Терре не может взять четверых преступников! Ты стар, уходи в монастырь, если так! Или найди мне их!
   -Это не так просто! - рискнул возразить Стурус. Впрочем, он всегда знал, когда возражать...
   -Бери две арифмы, бери всех агентов, своих и из Магиканы... Бери схолариев, если и этого тебе мало... Приведи мне их сюда! Живыми! Хотя бы одного - живым... Сроку тебе на всё - до моих именин... Не забыл ещё, когда они?
   Нет, всё-таки щадила августа своего вернейшего слугу. Сроку дала - целый месяц почти. До десятого дня календ месяца Новембериуса... Впрочем, и этого времени может мало показаться, если эта четвёрка зароется где-нибудь... И тем не менее Стурус поклялся...
  
   Такого Великий Город не видел никогда. Ну, войска в город входили - в канун Битвы Огненных Стен, когда решалось само будущее Базилики - быть ей, или не быть. С тех пор войска Столичной Фемы в город не входили...
   В первые же часы, когда отборные эскувитии этой фемы начали вступать в город, сразу через все ворота входить, сменяя городскую стражу и перегораживая улицы рогатками и крепкими своими постами, в городе началась паника. Кто-то, то ли не слишком умный и понимающий, то ли наоборот, умный и направляемый опытной рукой... например, Друнгария Виглы, пустил слух, что это - переворот и вскоре в город въедет кесарь Септимий собственной персоной. Конечно, никакого повода для подобных слухов не было и стратиг Орвий, фемарх Столичной Фемы, славился как раз своей животной преданностью августе... За что и был поставлен сюда, ибо никакими полководческими талантами этот богатый и знатный новелиссим не отличался. Разве что в постели не знал удержу и пёр напролом...
   Пожалуй, можно признать, что Друнгарий Виглы и не собирался никого из крупной рыбы ловить. Но вот мелкую рыбку, алозу, в расставленные сети должно было тянуть с силой непреодолимой... Как уже не раз бывало, он здесь не ошибся, и многочисленные агенты Фальчиотты таскали в эргастулы сотни горожан, оказавшихся достаточно неблагоразумными...
   Но всё же главное было не в этом. Когорты, как в бою приказы на взятие холма или моста, получали под свою опеку городские улицы и площади. Маги Магиканы, военных чёртовых дюжин и наёмные маги, которым было обещано большое вознаграждение, корпели над немногими вещами, которые можно было назвать принадлежащими четвёрке искомых. Пока у них не слишком получалось...
   Город замер. Замер в ужасе - вслушиваясь в мерные удары подкованных железом сапог легионеров, моля Святого Батта, покровителя страждущих, чтобы не задержались у дверей, прошли мимо. Пожалуй, единственным регионусом Великого Города, где не было всего это безудержного кошмара, был Эмпорий. Там, в месте портовом, полном прибывающих и убывающих либурн и торговых кораблей из Тивранских Ворот, царили свои законы. Там диангел мог получить клинок в бок и обнаружиться через пару дней где-нибудь на другом конце города. Там когорту могли остановить у огораживающей квартал стены и собственная стража Эмпория издевательски могла поинтересоваться, что привело в бедный квартал знатных и славных воинов. Уж не порны ли? Здесь и впрямь самые лучшие лупанары города... Впрочем, и не самые плохие стрелки-арбалетчики. Когда молодой и надменный трибун, тоже из новелиссимов, рванул из ножен длинный меч, сразу четыре десятка стрелков возникли на стене. И половина, если не больше, целили точно в лоб юноше. Попробуй, прикажи! Тут и закончишь свой геройский путь... Трибун не рискнул и когорта убралась прочь...
   Наверное, трибун был бы упорнее, если бы знал, что искомая четвёрка находится именно здесь, чуть ли не за воротами Эмпория... А впрочем, его отец был подестом Дарийской Гавани, так что кое-что в нравах портового люда трибун понимал. Понимал и то, что если преступников захотят укрыть, их укроют и даже обе арифмы в полном составе не смогут найти их в сотнях и тысячах захоронок и укрывищ, которые есть в любом порту, на любом корабле, там стоящем...
   В Эмпорий Квадра направилась по настоянию Юлия, у которого там были свои люди. Не самые, может быть, надёжные, но других и вовсе не было. Только по этой причине они сейчас, вместо того, чтоб дышать вонью в каком-нибудь подвале, удобно устроились по-восточному обычаю, на подушках, пили не тухлую воду, а дорогое Сладкое Дыхание, одна чарка которого стоила золотой солид...
   -... Ты всё-таки безумец, Юлий! - выговаривал вору его приятель и помощник во многих делах, навклир Туорус по прозвищу Хрипатый - Сунуться сюда сразу после ограбления... ну, ты знаешь, о чём я! Да ещё с этим, куда как безумным делом...
   -Выхода особого у меня и не было! - пожал плечами Юлий - Кстати, я угадал. Меня здесь явно не ждали...
   -Я - тоже... не ждал! - с лёгкой усмешкой подтвердил Туорус - С тех пор, как мы расстались под стенами Альтоса, я вполне искренне полагал, что года три тебя не увижу...
   -Хрипатый... - тихо сказал Юлий, и навклир понял, что время шуток и лёгкого разговора ушло - Хрипатый, у меня к тебе дело!
   -Я слушаю, Стриж! - также тихо сказал Туорус - Говори!.. Только хочу тебя предупредить, за головы преступников, напавших на Золотые Палаты, объявлена очень сладкая награда. На меня ты положиться можешь, мне нет смысла говорить с ворами и убийцами из Триклина. Но вот мои люди...
   -Брось, Хрипатый! - встрял в разговор Эдрик - Ты - стюриман, наверняка уверен в каждом!
   -Ты неплохо говоришь на нашем языке!.. Для варвара с севера... - усмехнулся навклир, меряя его взглядом - Если бы ты так же разбирался в душах моих соотечественников... Спроси кого хочешь: базиликанец за сотню золотых родную масть в лупанар продаст! За ваши головы обещают пять сотен!
   -Тогда почему нас не сдашь ты? - угрюмо поинтересовался Мстислав - Пять сотен, наверное, деньги большие!
   -Немалые... - хладнокровно подтвердил Туорус - Мне бы как раз хватило, чтобы одной крошке заплатить за любовь на год вперёд! Но... Юлий, ты ведь понимаешь причину?
   -... Со мной живым и здоровым ты заработаешь куда больше! - согласно кивнул вор - Сколько ты за прошлый год получил? Только от меня?
   -Пятнадцать сотен монет! - ухмыльнулся Хрипатый - Хорошая сумма, для бедного навклира, которому надо семью кормить! Так что нет, я тебя не предам! Пока по крайней мере...
   -Да и нет у нас другого выхода! - честно признался Стриж - Кроме как к тебе на поклон прийти. Так ты сможешь вывезти нас из Великого Города?
   -Отчего же нет! - пожал плечами навклир - Через неделю-другую, когда всё стихнет, это не станет слишком большой проблемой. Засуну вас в тайник, ты там уже сиживал, да и отплыву! Я сам себе хозяин, так что отвезу туда, куда прикажете! И станется всё это недорого - тысячу золотых!
   -Ты с ума сошёл, Хрипатый?! - прокашлял Юлий, подавившись вкусными заморскими орешками - Тысяча золотых... Да я лучше сам пойду и сдамся! Тысячу золотых твоя лоханка стоит! Вместе со всем товаром.
   -А ты, видимо, забыл кое-что! - возразил навклир - Моя лоханка, как ты её назвал, будет конфискована, если тебя найдут на её борту. Меня вздёрнут на рее, мою команду в лучшем случае ждут вёсельные банки на галеасах Друнга Срединного Моря. Что в худшем, сам догадаешься?! Так что десять сотен, и ни монетой меньше!
   -Нет у меня таких денег! - развёл руками Юлий - Здесь - нет! На слово поверишь?
   -Да ты меня совсем за дурака принимаешь! - пожал плечами Туорус - Вору - на слово?! Извини уж, нет! Не поверю...
   Несколько мгновений в комнате под крышей стояла почти мёртвая тишина. Денег таких, разумеется, ни у кого не было и вряд ли можно было их изыскать. Ну, если очень напрячься, можно было выскрести из кошелей, фоллисов и калит три сотни. Ну, четыре!..
   Внезапно, гардар тяжело вздохнул и, встав, поковырялся за пазухой. Раздобыл оттуда небольшой мешочек, скорее даже тряпицу, в которую что-то было упрятано и зло швырнул на стол:
   -Во сколько оценишь, кормчий? Но отплываем завтра! Мы торопимся...
   Навклир осторожно взял в руку, развязал... Самые чёрные ругательства, сорвавшиеся с его языка, остальные восприняли вполне спокойно. Было от чего изумиться! Два внешне ничем не примечательные корешка. Один такой, каким и положено быть корню - зеленовато-коричневый. Другой скорее походил на веточку, срезанную много лет тому назад. К тому же странен был цвет его - золотистый...
   -Плакун-трава, Золотая ветвь омелы!.. - хрипло прошептал навклир - Боги всемогущие, целое состояние!
   -Во сколько оценишь, базиликанец? - хмуро повторил Мстислав.
   -Ну... - замялся тот, борясь между жадностью и желанием сказать правду - Столько у меня нет... Я заплачу потом... А пока... Двенадцать сотен сверх вашей оплаты - устроит?
   Мстислав покосился на Юлия, дождался его отрицательного покачивания головой и только после этого рассмеялся в лицо навклиру:
   -Смотри, не переплати!
   Туорус дураком не был и сразу понял, кто преподнёс ему "подарочек", свирепо покосившись на Юлия:
   -Хорошо... Пятнадцать сотен! Это всё, что у меня есть!
   -Брось торговаться! - лениво встрял в разговор Юлий, небрежно оскалившись в улыбке - Ты сам прекрасно знаешь, что завтра выручишь за них сто сотен самое меньшее! Омела ещё ладно, омела и у нас растёт... Знаешь, сколько я получил как-то за куда меньший по размерам корешок гардарской травки от одного магистра? Три тысячи солидов! Три тысячи, вот правильная цена за всё это добро... Потому только, что мы торопимся!
   -У меня нет столько с собой! - в отчаянии простонал Туорус, жадными глазами глядя на сокровища, которые Мстислав невозмутимо упрятал за пазуху - Ну, двадцать пять сотен! И на пять сотен - припасов! Вам ведь нужны будут припасы!!!
   -Деньги - ещё больше! - возразил Юлий - Мы далеко идти собираемся... Кстати, Равен, а куда?
   Равен выразительно посмотрел на него и хитрый навклир немедленно сообразил, что будет лишним.
   -Пойду, распоряжусь о деньгах... Ну, и корабль снаряжать... Вы тут не затягивайте!
   Он вышел, плотно прикрыв за собой дверь...
   Стоило ему выйти, как Юлий свирепо напустился на мага:
   -Ну, и стоило его обижать? Чего тебе так срочно нужно высказать нам всем?
   На Равена и впрямь страшно было смотреть: его трясло, губы посинели, в глазах начали лопаться сосуды...
   -С трудом держусь!.. - прохрипел он, хватаясь обеими руками за воздух - Учитель уже четверть вигилии пробивается... Уф...
   Почти сразу же посреди стала вспыхнуло яркое, ослепительное голубое свечение и пред ясные очи героев возник призрак мага. Все его здесь успели повидать, кто-то и штаны обмочить умудрился...
   -Ну, здравствуй, маг Сервелий! - мрачно приветствовал его Мстислав, резким рывком отодвигая прочь Равена, намеревавшегося, похоже, повторить проскинезу времён пещеры на Перевале Грома.
   -И ты здравствуй... варвар! - сухо приветствовал его Сервелий - Равен, поди сюда!
   Равен, побледнев, выступил вперёд:
   -Учитель... Мы...
   -Я знаю, вы не нашли его здесь! - кивнул призрак - И не могли, как оказалось... Отто более нет здесь, и он уже далеко... Мы опоздали выиграть легко! Увы...
   -Так где же нам его искать? - спросил растерянный Равен - Он вообще-то ещё досягаем?
   -Конечно! - удивился Сервелий - Ты - маг! Перед тобой открыт весь мир! Тем более и двигаться не слишком далеко... К Башне Хранителя Юга!
   -А почему сразу - не на Буян-остров? - ухмыльнулся Мстислав, когда до него дошёл смысл слов мага - Или в Латырскую пущу? Наверное, не легче получится, так что ты будешь удовлетворён!
   -Я уже говорил, варвар, ты только исполняешь приказы! - резко ответил Сервелий - Твоё дело - выслушивать их и выполнять беспрекословно... Я ещё выскажу Теодору всё, что думаю про его выбор. И боюсь, тебя ждут большие неприятности, когда вернёшься! Равен, тебе, надеюсь, повторять не придётся?!
   -Нет, учитель! - виновато глянув на гардара, ответил маг - Не придётся... Но я не знаю, где эта башня! Куда нам держать путь?!
   -Пока - за пределы Империи Базилиска! - решительно сказал Сервелий - О дальнейшем пути я сообщу вам уже в гавани Тивранские Ворота. Оттуда корабли идут во все стороны света, вас будут куда меньше искать... и вас будет труднее найти. В общем, в Тивранские Ворота!..
   Сервелий пропал из виду так же внезапно, как и появился. Похоже было, решил приучить к этому своих "героев"...
   В общей тишине, растянувшейся не меньше чем на четверть часа, Юлий сообщил вошедшему навклиру:
   -Мы направляемся в Тивранские Ворота!..
   Туорус ошеломлённо опустил огромный фоллис на пол...
  
   Глава 8 "Переход через море"
   Ночная Тиврана способна восхитить самого взыскательного ценителя красоты - и это чистая правда. Медленное, торжественное течение огромной массы воды с гор, отражающиеся в свинцово-чёрной воде звёзды и Селена... Красиво. Единственное, что могло бы нарушить эту красоту - по Тивране плыл корабль. Не красивая хищной красотой военного корабля либурна, не яхта новелиссима, а простой каравелл, не новый, многое повидавший... Кормовая надстройка лишилась большинства бытовавших когда-то на ней украшений, некоторые доски в борту отличались от других цветом. Торговый корабль, рабочая лошадка моря - базиликанский каравелл...
   Вообще-то, это было совершенным безумием - соваться на ночную Тиврану на торговом, с большой осадкой, корабле. Тиврана славилась своими мелями, рифами... Считалось, что только имея лоцмана, можно было провести по ней корабль... Этот навклир, судя по всему, отправился самостоятельно. То-то с мостика, от кормила, на всю Тиврану разносились тревожные его оклики:
   -Эй, на носу, смотри в оба! Бурун увидишь, золотой получишь! Глядите в оба, китовы дети! Мы почти уже дошли, жаль будет в самом конце на мель нарваться!..
   Вокруг корабля, по оба берега Тивраны, тянулись обширные поля тростника... Дельта!
   -Эх, навклир! - пробурчал кто-то не слишком, впрочем, громко - Эх, навклир! Разве правильно это, воров, за которых такие деньги дают, вывозить! Надо было так поступить, как ты тогда... с Блезом! Помнишь?
   -Помалкивай, Коротышка! - сердито одёрнул его навклир - Не тебе меня учить жить!
   -Дык... Я что! - судя по голосу, Коротышка испугался и теперь суетливо искал мира - Я ж ничего и не говорю... Дык!
   -Вот и не говори! - не стал ему спускать навклир - Помалкивай лучше, да за левым бортом следи! Тиврана тебе - не море. Тут нашему "Гуляке" не развернуться будет, если что! Да и пассажиров... беспокоить их не стоит! Мы с тобой потом поговорим, в гавани!
   Видно было что-то в голосе навклира, что Коротышка враз замолк и уткнулся носом в левым борт, пристально, до рези в глазах, вглядываясь в камыши. Не первый день на свете живёт, знает чай, где любят хорониться доганьерские либурны! Им, низкобортным, быстрым, с малой осадкой, самое милое дело укрываться там, выжидая корабли таких вот авантюристов. А потом брать их на меч...
   -Погода сегодня того... доганьерская! - буркнул кто-то из моряков на мостике - Селена, чтоб ей... И звёзды на небо все высыпали! И Сотис здесь, и Вульпекулы, и Золотой Кол, куда же без него!
   -Накаркаешь, невера! - буркнул ему другой моряк, седой, уже поживший на свете старик - Ух, смотри мне, Лукус!
   -Накаркал... - враз севшим голосом, сказал вдруг Лукус и голос тут же вернулся к нему, заорал что есть мочи - Либурна по левому борту! Актах в десяти!
   Навклир Туорус, которого даже близкие друзья и родичи предпочитали называть Хрипатый, резко развернулся... Точно, либурна. Низкая, длинная галера, полная акритов и доганьеров, злых из-за своего ночного бдения на воде. И идёт хорошо, свободные на вёслах сидят, не рабы-кандальники!
   -Все паруса поднять! - заорал Туорус - Быстрее же, скоты! Они настигают!
   Морячков его, народ тёртый и не раз в переделках бывавший, подгонять не пришлось... Да, доганьеры нередко сквозь пальцы смотрели на шалости контрабандистов. Но те из них, кто попадался кончали свою жизнь на реях, в завязанном мешке под водой в компании с камнем... Фантазия доганьеров и акритов была неисчерпаема.
   Каравелл, украсившись огромным прямым парусом, немедленно набрал хороший ход. Узлов пять он давал точно, а может и больше... Только либурны специально для того и делали, чтобы на реке Тивране или в прибрежных, мелких водах бесстрашно настигать любые корабли. Узкая, мелко сидящая в воде, она легко делала восемь, а при хороших гребцах - десять узлов. Каравелл уйти от неё не мог никак... На этой либурне, кстати, особо не надсаживали гребцов, явно намереваясь приберечь их для абордажа.
   -Спустись вниз! - мрачно приказал навклир, когда расстояние между кормой его "Гуляки" и острым медным тараном доганьерского корабля сократилось до минимума и стали слышны весёлые голоса с либурны - Пусть там собираются... Нам скоро понадобятся их мечи... Да и маг может перевесить чашу весов на нашу сторону!
   По тому, как ринулся вниз мальчик-слуга, ясно было, что он тоже куда больше ставит на мага...
   -Лучники! - громко сказал Хрипатый, пока его юнга внизу будил пассажиров и втолковывал им, что случилось - Лучники, на корму!
   Вся его команда состояла из полутора дюжин опытных, матёрых контрабандистов и двух юнг. Немного, но здесь каждый знал, с какой стороны браться за фальчату и через какое место вставляется болт в арбалет. Лорики, обшитые железными, а спереди и булатными пластинами и шлемы были тоже у всех...
   -Прикажи стрелять, навклир! - горячим шёпотом попросил один из моряков, устроившись поудобнее за ограждением мостика и выцеливая из своего арбалета тёмный силуэт быстро надвигающейся либурны - Прикажи стрелять!
   Туорус открыл рот, чтобы приказать... и не успел. С либурны вдруг взмыла в небо тёмная свистящая дуга и через миг опустилась на корму "Гуляки" страшным железным дождём арбалетных болтов и стрел... Закричали раненные, беззвучно поникли убитые...
   -Залп! - заорал Хрипатый, пока не задетый...
   По тому уже, сколь редок был этот залп, навклир понял - у него почти не осталось бойцов. Доганьерские стрелки выбили почти всех...
   И в этот момент наверх выбрались его пассажиры...
   -Ишь, какая гулянка! - весело сообщил Эдрик - Даже парус порвали! И без меня?!
   -Уймись! - осадил его Мстислав - Негоже так изгаляться над павшими... Равен, можешь что-нибудь сделать?
   Равен дуром встал во весь рост... чтобы почти сразу с воплем рухнуть обратно за фальшборт. Ему ещё повезло - стрела пробила небрежно наброшенную перевязь меча, застряла, будучи на излёте и тело лишь поцарапала. Впрочем, по вою мага можно было положить, что ему что-то отстрелили... Хотя смертельно раненный так не орёт, можно по крайней мере этого не бояться.
   -Эдрик, иди на нос! - негромко велел Мстислав, машинально пробуя лезвие ногтём.
   -Почему это я на нос?! - немедленно возмутился норилнг - Кто из нас оринг, спрашивается?!
   -Иди на нос!!! - потеряв последнее терпение, заорал на него Мстислав - На нос, я сказал!
   Ворча что-то себе под нос, Эдрик, тем не менее, послушался и ушёл, пригибаясь и по пути прихватив с собой двоих живых пиратов. И ради чего было выводить Мстислава из равновесия?
   -Так... - собираясь с мыслями, сказал гардар - Ты, Стриж, здесь сиди. Мага нашего раненного прикрывай... А главное, нас от него. И смотри, чтобы не начал палить во все стороны огнём. Мы - посреди воды, в доспехах, а до берега - шагов полтораста! Я может и доплыву... А вот вы... Смекаешь?
   -Смекаю! - кивнул вор, недобрым взглядом меряя Равена - Он у меня как связанный сидеть будет! Тихо, аки мышь!
   -Ну... Тогда пусть хранят тебя боги! - тихо сказал Мстислав и растворился в неверном сумраке...
   Юлий, посидев немного с рыдающим магом бок о бок, не выдержал и высунулся, намереваясь хоть одним глазком посмотреть, что творится за бортом. Как раз вовремя высунулся, чтобы увидеть надвигающийся чёрный борт либурны и напряжённые, злые рожи доганьеров над ним. Потом борт ударился о борт...
  
   Юлий, в силу присущего ему авантюризма, склонен был засовывать себя в самые различные неприятности. Так получалось с завидной регулярностью и раны кондотьера, полученные им в сражениях с номадами под Маграбой и Кесарией, перемежались на его теле с шрамами от битого стекла - как-то раз ему пришлось выпрыгивать из окна со второго этажа, уходя от разъярённого мужа. Тот, правда, следом не сиганул... наверное, рогами застрял. Так что за свою короткую жизнь Стрижу довелось многое повидать, бывал он в сражениях и покрупнее того, что предстояло им сейчас... Впрочем, на воде он ещё не дрался. Не доводилось. Так что то, что происходило, на его глазах случилось впервые...
   Два крепко сшитых, почти одинаковых в высоту корабля столкнулись бортами с оглушительным треском, а в следующий миг десяток кошек перелетели через борт, врезаясь в него своими острыми когтями... Стянутые канатами, корабли теперь медленно дрейфовали вниз по течению. А на их палубах...
   А на их палубах властвовали Мстислав и Эдрик. Только теперь, когда бой начался, Юлий понял свою ошибку: гардар вовсе не отправлял норлинга на самое уязвимое место. А тот сопротивлялся вовсе не этому! Наоборот, самая жаркая сеча закипела у кормы, на мостике и у кормила. Там, где сражался Мстислав...
   Эта была настоящая резня! Гардар и норлинг, видимо чувствовавшие себя на палубе, словно в родной стихии, не стали оборонять каравелл, тем более это было совершенно бесполезно и куда как более многочисленные доганьеры смяли бы их всё равно... Нет, оба варвара разом перепрыгнули на вражеский корабль и пошли чистить его. Один с кормы, другой - от тарана. Кажется, они даже соревновались, кто больше навалит...
   Самому Юлий пока везло. Часть перепрыгнувших на их корабль доганьеров и акритов десанта вынужденно вернулась обратно, часть взяла в мечи оставшихся в живых контрабандистов... На Юлия и Равена выскочило только трое. Один сразу же свалился, получив в лоб жёлудь из книппера вора. Второй сам, случайно, наткнулся на выброшенный вперёд клинок Фальчионы... Третий же просто остановился, схватился за сердце и рухнул на палубу. Уже мёртвый.
   Потрясённый Юлий осторожно покосился на мага. И вынужден был признать: его работа. Бледный и напуганный, Равен сидел у борта, всего в локте от вонзившейся в дерево кошки. Руки его ещё шевелились... Ещё?!
   -Равен, Мстислав не велел тебе магией...
   Он опоздал. Маг внезапно вскочил на ноги, и ночные сумерки озарились зелёной вспышкой. Сразу стало светло, как если бы Гелиос был зелёным, а вокруг стоял день. Правда, свет этот почти сразу погас, зато на палубе либурны раздались дикие крики и чёрно выругался Мстислав... Он, похоже, с трудом сумел увернуться.
   -Ты что там, ополоумел?! - заорал гардар, придя в себя и в горячке вышвырнув за борт двоих моряков - Стриж, я тебя для чего там оставил? Чтоб ты ворон ловил?!
   -Нет, воронов! - огрызнулся Юлий - Что я могу, если он тут направо и налево врага валит! Лучше меня головорез и душегуб!
   Судя по ответу Мстислава, гардар имел довольно странные понятия о том, как лишать магов их Силы. Даже интересно стало, а вдруг и впрямь сработает!
   Впрочем, в следующий миг, когда зрение наконец вернулось к своему нормальному состоянию и Стриж начал что-то различать в сумраке, под звёздным светом, он сумел наконец увидеть, как дерутся северные варвары...
   Мстислав шёл по палубе, не слишком вроде агрессивно настроенный. Но доганьеры, считавшие своим долгом бросаться ему навстречу, разлетались в разные стороны, словно кутята под ударами огромного волкодава. Меч Мстислава при мертвенном свете Селены, сверкал одинокой серебряной полосой и каждый его удар был точен... Эдрик так не мог. От него уже разбегались, но норлинг редко кому давал уйти далеко, с рёвом и воем носясь по палубе, перепрыгивая через банки, через трупы и тех живых, кому, может быть, суждено ещё встать...
   Время от времени над Тивраной происходил такой разговор:
   -Сколько у тебя?..
   -Дюжина!..
   -Догонять пора!..
   Менялись задающий вопрос, менялись цифры...
   Воодушевлённые решительными действиями варваров, оставшиеся в живых контрабандисты во главе с самим Туорусом, раненным но живым, ринулись вперёд и вышибли доганьеров со своего корабля. Правда, когда кто-то из них собрался рубить верёвки, справедливо в общем полагая, что стоит драпать, пока враг занят резнёй с варварами, он наткнулся на наведённый прямо в центр его лба самострел Стрижа. А рядом, бледный и трясущийся, встал Равен. Как он колдует, видели все, так что даже разговаривать и убеждать никто не рискнул. Себе дороже выйти может...
   -Эй, чего у вас там? - раздался совсем рядом голос Мстислава - Ага... понятно! Туорус, тебе не хочется ли перейти на либурну? И тебе будет веселее. И нам... спокойнее!
   -Я лучше останусь, гардар! - холодно возразил Туорус, глядя глаза в глаза гардару - Клянусь, так будет лучше и спокойнее для тебя же! Все прочь от борта! Ну, кому сказал!
   -Нет нужды! - отдуваясь и отирая какой-то тряпкой клинок, сообщил подошедший Эдрик - Кончились враги... Эй, есть кто живой, отзовись!!!
   На ёрнический вопль его никто не отозвался. Либурна, тёмная и грозная, выглядела сейчас жалко и страшно... Пустой она выглядела, а боевой корабль не должен быть пустым.
   -Вот здорово! - усмехнулся Мстислав - Ну, и сколько ты навалил, воин?
   -Полторы дюжины и ещё одного! - гордо сообщил Эдрик - А ты?
   -Двух до полутора дюжин не добрал! - чуть заметно помрачнел Мстислав - Одного!..
   Нож, серебряной рыбкой мелькнув в мертвенном свете Селены, вонзился в грудь акрита, уже вскидывавшего арбалет. Бедняга, по дури или ради чести не пожелавший притворяться мёртвым, без крика выпал за борт и его тут же перемололо между бортами.
   -Эх, нож жалко! - равнодушно сказал Мстислав - Хороший был нож... Клинок, опять же, булатный! Ну да ладно, живы и хорошо... Далеко ещё до Тивранских Ворот?
   -Вигилия, если по воде! - за всех ответил немолодой моряк, весь покрытый старыми шрамами - Сушей, тут ближе, оно конечно...
   -Намного? - вскинулся Юлий.
   -Вдвое! - пожал плечами моряк - Тиврана здесь крюк даёт, да мелка к тому же в утреннюю пору... Отлив!
   -Мстислав... - негромко сказал вор - Нам ведь каждый миг дорог... Погоня...
   -Высаживаемся! - кивком подтвердив его правоту, решил Мстислав - Эдрик, пошли коней подготовим!
   Эдрик, почесав задумчиво потылицу, неохотно пошёл следом. Коней он успел даже полюбить... Но всё же не настолько, чтобы подходить к ним близко в тесном и тёмном трюме корабля. Его Крнар, взятый вместо Хребю, мало уступал статью даже Мстиславову Ветерку - владенскому, между прочим, жеребцу. А говорят ещё, милленцы хлипче...
   Туорус, похоже, не настроен был спорить с пассажирами. Да, подряжался он до Тивранских Ворот, но если они сами пожелали высадиться?! Он-то чем может помешать? Единственное, деньги он возвращать не намерен. Подряжался за десять сотен, вот десять и будет его! И так уже убытки понёс - разве что магические гардарские корешки покроют. Половина команды - трупы! Куда годится?! Нет, придётся теперь за море уходить, в Августию. Там, в самом молодом и маленьком из четырёх Вольных Городов, у него дом, сад... подруга! Пора уже отдохнуть! "Гуляка", слава Господу, остался почти цел, а семи выживших моряков хватит, чтобы осторожно довести его до заморской гавани...
   Каравелл, подчиняясь опытному кормчему, легко развернулся и, отрываясь от дрейфующей вниз, в дельту, либурны, пошёл к берегу. Тростники приняли его, укрывая от возможных преследователей, а под носом чавкнуло. "Гуляка" пока ещё не плотно сел в грязь...
  
   Кони были выгружены и сильно облегчённый корабль медленно начал сползать на воду. Слава Господу, ветер тоже подул в правильном направлении.
   -Прощай, Юлий! - раздался от кормила громкий голос Туоруса Хрипатого - Надеюсь, не скоро теперь свидимся!
   -И ты прощай, Туорус! - негромко ответил Юлий, седлая коня - А нам, пожалуй, стоит поспешить! Не нравится мне вон то тёмное, что по воде движется!
   Чему уж тут нравиться... Настоящая беда - либурна, полная жаждущих отомстить доганьеров! Кончилось, видно, везение Туоруса...
   -Возвращаемся! - хрипло вскричал, выхватывая меч, Эдрик - Их же там перережут!
   -У нас - дело! - хмуро огрызнулся Мстислав - Уходим. На рысях!..
   И тут в разговор вмешался Равен. Под тревожные крики увидевших новую грозу моряков-контрабандистов, он вдруг вскинул руки кверху, тихо сказал:
   -Подождите... Учитель!
   ... Сервелий появился как из-под земли, а для квадры - обыденно. Не здоровались, на это не было времени. Маг, по правде, только бросил, не глядя на них:
   -Идёте в Маграбу, а оттуда уже - к Золотой Реке! - и начал таять...
   -Эй, постой! - возмущённо вскричал Юлий - Почему - в Маграбу?! Я знаю Номадию, до Золотой Реки ближе от Аурии! Ну, от Кесарии... От Маграбы же нам по всей пустыне топать придётся. Да ещё - через Соляные Топи... Слышишь, старик?!
   -Помолчи, вор! - холодно оборвал его Сервелий - Не тебе, скудоумному преступнику, оспаривать мои слова. На всём вашем пути - воля Господа и только я могу решать, куда вам идти. Сказал бы, за Синие Горы, пошли бы и туда!
   Он исчез, так и не дослушав...
   Дождавшись, когда призрак мага исчезнет окончательно, осторожный Эдрик сплюнул под ноги коню:
   -Вот так!.. Вы - рабы и всё тут! Ненавижу всех магов!.. Кроме Равена, разумеется!
   -С чего это Равену такая милость? - ухмыльнулся Мстислав - Ты уж Эдрик реши, либо все, либо никто!.. А Сервелий, конечно, сволочь. Хоть бы объяснил, почему мы должны через всё Срединное море переть! Как идиоты, право...
   -До Маграбы самое милое дело от Малассы плыть! - со вздохом сообщил Юлий всем известную вещь - Но дотуда теперь сотни миллариев... Что делать-то будем, гардар?
   Это только Сервелий в гордыне своей полагал, что поход возглавляет Равен. На самом деле уже давно всем командовал Мстислав. И сейчас для него наступало последнее испытание...
   -Что ж... - мрачно сказал он - Если этот чёртов маг не может по иному решить... Может быть, и впрямь ему оттуда, с другого конца света, виднее? Может, он знает что-то, чего не знаем мы. Пусть так... Мы идём на Маграбу!
   -Тяжеловато будет! - мрачно вздохнул Юлий - Редкий корабль отходит на Маграбу из Тивранских Ворот. И гавань там небольшая, и корабли там ненадолго останавливаются... Не знаю даже, получится ли у нас быстро. Но если что, поплывём в Маграбу через другой какой-нибудь порт. С контрабандистами сговоримся... Что поутру же отплывём, или, скажем, к вечеру, не обещаю. Но через день-другой уж точно в море будем!
   -Поторопимся! - внезапно сказал Мстислав, глядя куда-то поверх головы - Почему-то мне кажется, скоро у нас будет компания!
   Повторять дважды не пришлось. И так уже слышны были резкие, чёткие команды навклира либурны, громкие и слитные удары вёсел о воду... Доганьеры захватили "Гуляку" и теперь спешили за теми, кого каравелл высадил на берег.
   Им не суждено было настичь Квадру. Акриты, выброшенные на берег приказом навклира и своего декана, увидели лишь четырёх всадников на расстоянии двух перестрелов. Они быстро удалялись в сторону Тивранских Ворот и вряд ли стоило даже тратить попусту стрелы, как сделал один особенно раздосадованный воин. За что, кстати, немедленно получил от декана...
   А вот путь Туоруса Хрипатого, что земной, что водный, был завершён. Он напророчил себе, увы и вряд ли надеялся на пощаду, когда бросал меч на палубу. Просто не было сил сражаться... На рею быстро, умело и со знанием дела набросили верёвку, петлю надели на шею навклиру и резко натянули... Отчаянно выгнувшееся дугой тело Хрипатого, одного из самых удачливых когда-то контрабандистов всего Срединного моря, повисло на мачте его же собственного корабля. А вскоре было покончено и со всей командой "Гуляки".
   Сам корабль, скорее всего, продадут на одном из аукционов в той же гавани Тивранских Ворот. Подругу Туоруса, не связанную с ним никакими обязательствами, а значит, в глазах церкви Креста и Розы - шлюху, вышвырнут из его дома... Наверняка. Но Юлий до того уже не было никакого дела. Ему - дорога в Тивранские Ворота...
  
   Тивранские Ворота... Вроде ведь и небольшой городок, всего-то народу с тысячу наскребается - уже хорошо. А вот ведь, попробуй, без него обойдись... Торговые большие корабли - навы, каракки и прочие, брали на борт сразу по пять-шесть тысяч центупомодиев груза - вес колоссальный... За это было заплачено огромной осадкой и малой подвижностью. По Тивране такой корабль не пройдёт, даже не стоит и пытаться. Значит... Значит, надо перегружать. Лучше всего, где-то на стыке реки и моря, чтобы и до города близко было, и от морских кораблей недалеко везти было... Именно так появились на карте Базилики Тивранские Ворота. Небольшой городок, даже гарнизона своего, как такового, не имевший. Ну, стража городская - три дюжины. Ну, центурия пехоты, стоящая чуть поодаль от города - в возвышавшемся над Тивраной форте, старом и обветшавшем. В Срединном море властвовал Базиликанский флот и пираты давно уже не рисковали действовать большими силами близ берегов. По правде говоря, не те стали пираты, совсем не те...
   Утром одиннадцатого дня календ гавань была почти пуста. Стояло в ней две доганьерские либурны, пара огромных, могучих боевых скалодже из друнга Срединного моря, да три навы: больших, неповоротливых транспортных посудины. Были они медленны, тяжелы для маневра... Зато брали на борт те самые шесть тысяч центупомодиев и могли выдержать любой шторм. На шторма, как известно, щедро Срединное море...
   Кстати говоря, именно грядущий сезон штормов до которого совсем мало осталось, был причиной столь малого количества кораблей в гавани. Через пять-десять дней задует свирепый северный Бора, любой навклир, будь под его рукой даже могучий нава не сможет уберечься беды... Лучше переждать те два месяца в гавани. А до того - плавать так быстро, как только возможно...
   Сегодня же Тивранские Ворота ждало знаменательное событие: гавань покидали последние корабли. "Ворчун" навклира Симения и "Кобылица" навклира Терция уже вынимали якоря, оглушительно гремя цепями, матросы носились по вантам и огромные, каждое поди в квадратный акт, паруса их медленно распускались... Завораживающее зрелище, для тех кто знает в нём толк. И ужасно огорчительное для опоздавших путников...
   -Что?.. - явно не расслышав сквозь грохот, стоящий в умирающей на два месяца гавани, переспросил Префект Эмпория, на удивление подтянутый и серьёзный старик - Что ты сказал, бан Юлий?
   -Я говорю, нам срочно надо в Маграбу! - повысил голос Стриж - Нет ли корабля какого туда?
   -Что ты! - рассмеялся префект - Дней пять назад уходил один галеас из Друнга на Малассу... Но туда и пассажиров не брали. Вот разве что Антоний Гриппа... Его "Стремительный" отходит сегодня, а груза всё нет... За сотню золотых, он, пожалуй, согласится отвезти вас хоть к Морским Девам и их длиннобородым Мужам! Но он вот-вот отойдёт, команда уже на борту! Так что советую вам поторопиться!
   Юлий покосился за спину, где с самым независимым видом слушали его "слуги" - Мстислав с Эдриком и "наёмный маг" - Равен. Ничего особенного, молодой новелиссим отправляется за море. Может, начудил чего, может, от богатства несметного душу тешит... Всякое в жизни бывает! Префекту Эмпория когда-то давно уже объяснили, что лучше всего не совать свой длинный нос в чужие дела... Вот он больше и не суёт! Вот уже два десятка лет...
   -Так что же... - сказал Юлий, светски улыбаясь - Благодарю тебя, кир Микулас! Обратно поеду, обязательно зайду в гости!
   -Рад буду славным гостям! - церемонно ответил префект, сподобившись даже на дружелюбную улыбку...
   Сбежав по ступенькам вниз и птицей взлетев в седло, Юлий сквозь зубы бросил, глядя перед собой:
   -Быстрее! Слышали, корабль отплывает?!
   Они, разумеется, с места взяли в намёт. И, разумеется, Мстислав лишь в последний момент удержал коня, нависнув передними копытами жеребца над головой проходившего мимо, задумчивого и мрачного, человека в свежем хитоне и гиматии с фибулой корпорации навклиров.
   -Ты что, невеглас, совсем обезумел?! - заорал человек, вставая с каменных плит и через ор выпуская ор --Не видишь, человек идёт?!
   -Сам ты... это слово! - огрызнулся Мстислав - Чего прёшь, не глядя?
   Встревоженный, призывно размахивая руками, вниз скатился префект:
   -Уважаемые!.. Уважаемые!.. Произошло мелкое недоразумение, не больше! Бан Антоний, ты, кажется, жаловался, что корабль пуст?
   -Мне это не в убыток! - независимо возразил навклир, оказавшийся как раз тем самым Антонием - Схожу в Вассилиссум, или в Кесарию... или ещё куда!
   -Зачем - ещё куда?! - встрепенулся старик - Вот тебе готовые пассажиры! Они готовы заплатить... сто монет?
   -И что им надо за сотню? - угрюмо поинтересовался навклир, моментально теряя значительную часть гонора - Моя нава - не пассажирский каракк! Для оных не предназначен!
   -Да брось, Антоний! - немного сердито принялся уговаривать его префект - Ты же сам говорил мне давеча, что не любишь впустую плавать! А тут всего-то делов: до Маграбы дойти! Там и товар себе найдёшь!.. Найдёшь, найдёшь! Ты всегда находишь! Ну, соглашайся!
   -До Маграбы? - протянул навклир, явно уже согласный и просто набивающий цену - А почему не в Залив Мёртвых Душ? Или может, в Море Великанов? Впрочем, плавал я и там... Ничего интересного!
   -Я тоже! - встрял в разговор Эдрик - Я тоже плавал в Море Великанов! На семь дневных переходов в море уходили!
   Навклир резко развернулся, в упор уставившись на норлинга. Казалось, ещё миг и он что-то скажет... Сказал. Явно не то, что собирался:
   -Двести солидов! Половина - вперёд! И никаких споров, я не торгуюсь!
   Мстислав переглянулся с Юлием, вор молча пожал плечами... Деньги были. Можно было и на большее согласиться, коль выхода всё равно не было. Но что-то удивительно быстро им повезло. Не верилось, что всё дело - в удаче, пока и впрямь сопутствующей им...
   -Мы согласны! - правильно поняв молчание Мстислава, заявил Юлий - Но ты уж извини, навклир, деньги - на палубе! Не раньше!
   Антоний Гриппа, навклир лучшего и единственного нава, стоявшего сейчас в Тивранских Воротах, саркастически ухмыльнулся и согласно кивнул головой. Он сейчас на многое был согласен. Ох и на многое...
   -Когда отходим? - наверное, вопрос Юлия прозвучал немного напряжённо.
   -Да прямо сейчас! - пожал плечами навклир - Корабль у меня к выходу готов, команда на борту... Вы, надеюсь, все вещи с собой носите?
   -Всё с нами! - подтвердил Юлий.
   -Тогда - прошу на борт!...
  
   Нава "Стремительный", огромный корабль, весом во многие тысячи центупомодиев, был ещё и очень хорошим кораблём. Наверное, плавали по Срединному морю корабли лучше, новее, больше, быстрее... Для Антония Гриппы это был первый корабль. Первый и единственный... Умерла первая жена, состарилась вторая... сменилось несколько дюжин любовниц в городах, в которых доводилось бывать... "Стремительный" по прежнему совершенно не оправдывал своё название, хотя редко, очень редко навклира попрекали опозданием. И ни разу ещё не было, чтобы товар оказался подмочен или испорчен. А вместе с ним - репутация Антония. Но так вышло, что на этот рейс не было ни одного места в трюме, пустовали все восемь кают, на самом деле всё же существовавшие в передней башне навы... Будь его воля, этот гардар с его товарищами ни за что не получил бы мест на ЕГО корабле. Но префекту Микуласу он был многим обязан... Да и не след ссориться с властью, когда есть шанс этого избежать...
   На счастье, команду Антоний подобрал под стать себе: все две дюжины моряков и пятнадцать стрелков слыли среди товарищей людьми неразговорчивыми, даже замкнутыми, в чужие дела не лезущими. На корабле было так установлено: если уж навклир чего решил, значит, только он сам может рассказать об этом команде. А сейчас даже интересоваться нечем было. Ну, пассажиры: четверо людей, четверо коней. Ну, в Маграбу, как последние идиоты, отправляются с Полуострова а не из Малассы или вообще Закатной империи. Оттуда - два дня ходу и совсем другие, куда меньше деньги за проезд. Хотят, пусть едут. Команда от доходов корабля имеет свою законную треть, а дорога до Маграбы исхожена ими вдоль и поперёк, опасностей там нет никаких и такое могучее судно, как их "Стремительный" домчит до Маграбы... всего за семь дней.
   Труднее всего, как и ожидал многоопытный боцман - старый ворчун Евксин, совсем не соответствующий характером своему имени, пришлось с конями. Двух данарских лошадок погрузили без особого труда. И веса небольшие, и покорные они зверюшки. С трудом, но удалось поместить в особое стойло милленского боевого жеребца норлинга. Конь, разумеется, храпел и упирался, но его всё же завели... Когда начали заводить на палубу огромного и страшного вороного гиганта гардара, начались проблемы. Вороной с удивительно нежным и несоответствующим именем Ветерок упирался всеми четырьмя копытами, мотал головой, хрипел... Двое моряков успели искупаться, третий чудом уберёгся от перелома лобной кости, что не излечивается...
   Наконец кто-то сообразил сбегать за хозяином и всё оказалось на удивление легко и просто. Сам огромный и страшный, весь обвешанный оружием, гардар спустился по сходням, сунул в морду своему зверю медовую лепёшку... и легко, без малейшего сопротивления, завёл коня на палубу. После чего, пробормотав что-то оскорбительное под нос, удалился в свою каюту... Впрочем, на отплытие из кают выбрались все, заняв самые удобные по утверждению Юлия места - на передней стрелковой башне - огромной, круглой, возвышавшейся над водой на пол-акта минимум. С такой, наверное, удобно сыпать стрелами на низкие и открытые всем ветрам галеры пиратов... или норлингские дрэки...
   Видимо, мысли гардара и норлинга в очередной раз совпали, потому что Эдрик вдруг помрачнел, кругом обошёл помост, считая бойницы, после чего с независимым видом сообщил Мстиславу:
   -Десять! И четыре - внутрь, их можно не считать!
   -Тяжко было бы? - насмешливо поинтересовался Мстислав.
   -А чего тут тяжкого? - возмутился Эдрик - Атакуешь по бортам, кошки на борта эти цепляешь, вот и наверху. Команда тут - тьфу!
   -Счастье их, что ты не враг им! - ухмыльнулся Юлий, встревая в разговор - А может, твоё... На кормовой башне - аспид тяжёлый! И ещё один - в нижнем помещении этой! Ну-ка, представь себе, что будет...
   -Что, аспид прямо над моей каютой?! - взревел Эдрик - Ну, нет! Я там ни на миг не лягу! Сгореть посреди воды - в этом есть что-то извращённое, южанин!
   За трёпом, скрывавшим волнение, никто не заметил, как засуетились матросы у воротов. Но когда заскрипели, заглушая все звуки окрест цепи якорные, тут уж всем стало ясно - до отплытия - мгновения. Так же скрипели цепи на ушедших навах. Вон их паруса - на горизонте белеют пятнышками меньше бабочки размером...
   -К отплытию! - скомандовал оглушительно громко с кормы навклир - Боцман, твою мать... Ты что, заснул?!
   Боцман в свою очередь заорал на команду, матросы заносились ещё быстрее... Нава вдруг плавно вздрогнула и вроде бы стронулась с места...
   -Они же парус ещё не подняли! - удивился Равен, косясь на своих более сведущих товарищей.
   Эдрик, к кораблям больше своего дрэки относившийся с явным предубеждением, не преминул "просветить" мага:
   -А ему в кормушку ветер дует! Корма-то за счёт башни огромная, вот он от этого и двигается... Дул бы ветер с моря, сидели бы уже кормой в префектуре!
   Юлий немедленно дёрнулся защищать родные корабли, но его возмущённые слова заглушил вдруг тревожный рык Мстислава:
   -Смотрите!
   Не требовалось дважды повторять, не требовалось даже рукой показывать... Все сразу же повернулись к ведущей из города улице. По ней втягивалась в эмпорий немногочисленная, зато сплошь вооружённая колонна конницы. Передовые уже о чём-то разговаривали с префектом, тот размахивал руками, показывал на наву...
   -Господи, что они так тянут?! - простонал Равен - Это же погоня!
   Он чуть на палубу не рухнул, когда окрест огласился оглушительным хлопком.
   -Да успокойся! - дружелюбно хлопнул его по спине, чуть не вбив в доски, Эдрик - Это парус раскрылся!
   Огромный, белый, покрытый зелёными косыми полосами парус и впрямь распрямлялся, наполняясь ветром... "Стремительный" слегка накренился на нос, набирая ход, потом качнулся... И пошёл! Мимо медленно проплыл мол, ушла назад башня фара. Непростой то был фар, с магическим негасимым и всегда, в любую погоду видимым огнём. Дорого он обошёлся эрарию, но лучше уж так, чем терять десять кораблей каждый божий год...
   Всё, эмпорий закончился. Теперь вокруг - открытое море, коварное и непостоянное. Говорите, когда там Сезон Штормов начинается?..
   Море было прекрасно: изумрудное в лучах Гелиоса, покрытое мелким "барашком", пенистым и не способным поколебать могучее скольжение "Стремительного"... Оно сейчас не вызвало ни малейшего интереса у пассажиров, трое из которых впервые видели Срединное море. Насколько позволяла башня, они перегнулись назад, пытаясь за ширью паруса узреть гавань...
   Нарочито громко опуская ноги на ступеньки, наверх поднялся навклир. Хладнокровный, невозмутимый.
   -Неплохо отплыли! - сообщил он, пристально и неспешно оглядев всех и каждого - Хвала Пречистой Розе! В эмпории суета... Галеры снаряжают!
   -Что-то спешное! - с совершенно равнодушным выражением на лице ответил Юлий - В Вассилиссуме, например...
   -Тогда бы в Пампайе корабль снаряжали! И не скалодже! - возразил ему навклир - Нет, вряд ли что-то с кесарем... Скалодже - корабль военный. Пусть и побыстрее навы с галеасом, но для гонцов его использовать, как молотком тараканов бить!.. Вам точно нечего мне сказать?
   -Нечего! - как можно честнее глянув в его глаза, ответил Юлий...
   Так и разошлись - недовольные друг другом...
   -А галеры из эмпория выйдут самое большее - через вигилию! - спускаясь вниз, бросил через плечо навклир - А ещё через пол-вигилии - обгонят нас, если в одну сторону поплывём!..
   -... Или догонят... - тихо сказал Мстислав.
   -Так... - решительно сказал Эдрик - Кто как хочет, а я к себе в каюту, спать! Полторы вигилии времени - целый кнарр и бирдинг в придачу! Желаю здравствовать!
   Он и впрямь спустился вниз и ушёл внутрь башни...
   Остальные несколько минут молчали...
   -А ведь он прав! - неожиданно легко сказал Мстислав - Ночь на ногах провели, теперь ещё день... Кто знает, как он закончится, а выспаться нам точно не помешает... Только и подежурить - тоже. Юлий, ты у нас самый бесполезный в бою, тебе и дежурить! Через вигилию я тебя сменю...
   Юлий обиженно зафырчал, но гардар уже ссыпался вниз по трапу...
  
   Сон при свете Гелиоса или, вернее, Соль, не пошёл норлингу впрок. Проснулся он с сильной головной болью, да и мысли текли вяло и непостоянно, сталкиваясь в голове новыми вспышками боли... За бортом, всего-то в полутора десятках локтей отсюда вниз, плескалась лёгкая волна, но на таком огромном корабле она даже лёгкой качки не вызывала. Вот интересно, какой должна быть волна, чтобы хоть немного его покачнуть?
   Эдрик встал, почесав открытую грудь и лёгким щелчком послав в открытую бойницу окна насекомое, попавшее между ногтями... И тут же разразился настоящей, чёрной руганью, стойной какого-нибудь трэля, но не сына ярла! Впрочем, повод был вполне подходящий... Всего в перестреле, может - полутора от борта "Стремительного" неспешно, вяло пошевеливая несколькими вёслами из высунувшихся из борта дюжин и дюжин, медленно шла галера. Палуба её была полна суетящихся моряков, сверкало серебро доспехов...
   -Влипли! - зло процедил оринг, хватая с изголовья меч и бросаясь прочь из каюты - То-то затылок чесался - к драке!
   Как был, полуголый и с мечом в руке, он метеором пронёсся по переходу и ворвался в каюту, принадлежавшую Мстиславу...
   Гардар, хоть и собирался вздремнуть, не спал. Устроившись поудобнее на табурете и разложив инструмент на топчане, он брил свою голову, время от времени сверяя результат с желаемым в неверном отражении медного таза - единственного, наверное, зеркала на наве. До идеала пока было далеко, хотя левая половина черепа сверкала гладкостью потрясающей. На неё был небрежно отброшен уже аккуратно завязанный у основания оседлец...
   -Бреешься?! - взвыл норлинг - А знаешь, что творится вокруг?!
   -Галеры нас настигли! - хладнокровно сказал Мстислав, ни на миг не прерывая бритьё - И что? Навклир так и говорил, что через полторы вигилии так будет! Он - честный человек, чему лично я очень рад...
   -Две скалоги, это - полторы сотни солдат! - напомнил Эдрик - С ними даже ты не справишься. Ну, если она только одна...
   -Обе здесь! - заверил Мстислав - Юлий ещё четверть вигилии назад прибегал, всё рассказал. Я решил тебя не беспокоить... Ты ж у нас - зверь! Бросишься вплавь, начнёшь всех резать...
   -Мстислав! - обиделся Эдрик - Я ж не берсеркер безумный!..
   -Да нет... В общем, ты конечно не берсеркер. - невозмутимо согласился гардар - Ладно! Пошли, посмотрим!.. Потом добрею!
   Вроде бы и расслаблен был гардар, и бравировал своим равнодушием к грядущему... А меч всё же прихватил.
   -... Так и идут, рядом! - нервно сообщил Юлий, когда они поднялись на башню. Сейчас - приблизились слегка, но всё равно не близко идут... По бортам идут, словно конвоируют...
   Ступеньки трапа заскрипели за спиной и Юлий увидел, как рука гардара медленно и твёрдо легла на рукоять меча. На всякий случай...
   На настил башни поднялся навклир. Как и ожидал Мстислав. Настроение - наимрачнейшее, лицо - чёрное и мрачное...
   -Что это вдруг галеры около нас крутятся? - самым невинным голосом поинтересовался Юлий.
   -Галеры?.. - рассеянно переспросил навклир - Ах, галеры! Нет, галеры меня не волнуют... Шторм надвигается! Пол-вигилии осталось, самое большее! Скорее даже меньше... Так что скоро они от нас отстанут, какими бы ни были их цели. Скалодже в открытом море - безумие, с их-то осадкой...
   -Шторм? - переспросил Эдрик, недоумённо оглядывая ровное, без волны море, светло-голубое, не осеннее совсем небо с ярко пылающим диском Гелиоса...
   .-Шторм бы ладно... - угрюмо ответил навклир Антоний - Нота! Шторм, поднятый южным ветром. Счастье наше, что мы далеко от южного берега. Иначе я не поручился бы даже за своего "Стремительного"... Плохо дело. Не зря мои люди видели Биссу, летавшую высоко...
   И тут из "вороньего гнезда" донёсся истошный вопль юнги:
   -Нота!..
   Впервые на памяти Эдрика, проведшего в море половину из двадцати трёх своих лет, шторм надвигался столь стремительно. Сначала потемнело, даже почернело всё небо на Полудне. Затем подул резкий, жаркий до ожога ветер и парус забился о мачту, получив удар "в лоб". Мачта, огромная и могучая, на взгляд - несокрушимая, застонала от дикого напора стихии и по вантам вновь побежали наверх матросы...
   -Поздно! - хладнокровно обронил Эдрик - Парус уже прижало ветром, теперь его не убрать! Похоже, мы здесь надолго застрянем!
   А шторм усилился. Над потемневшим морем с дикими воплями носились огромные белые птицы - буревестники и чайки, волны всё увеличивались в размерах и уже ощутимо били в нос и левый борт огромного судна. Гулко били, заставляя наву содрогаться от этих ударов...
   -Идите-ка вниз! - предложил Мстислав Равену и Юлию - Здесь сейчас совсем невесело будет...
   -А вы? - удивился Равен.
   -Мы? - Мстислав оглянулся на Эдрик - Боюсь, кормчему скоро потребуются наши руки! Любые руки вообще! Иди, иди! Если ты потребуешься, тебя позовут... Не хватало ещё, чтобы такого везунчика, как ты, маг, за борт смыло!
   Позеленевший от первых признаков морской болезни Юлий и ощутимо напуганный Равен спустились вниз... Легче им там точно не стало. Внутри корабля удары волн доносились с куда большим эффектом, борта гудели и после каждого удара казалось - корабль его не выдержал и сейчас пойдёт на дно.
   Наверху и впрямь было веселее. С задней башни было почти не видно, что творилось вперед - как и предрекал Эдрик, парус не удалось быстро спустить, блоки заклинило и прижатый к мачте, он сейчас был главной опасностью... Впрочем, даже такой шторм вряд ли сокрушит наву, корабль огромный и выносливый. Вот скалодже... Обе галеры, ещё только небо на Полудне потемнело, попытались уйти от шторма, резко развернувшись в сторону недалёкого ещё берега. Не ушли, хоть и старались, и теперь всего в двух миллариях от навы отчаянно боролись с волной и ветром, зарифив паруса и встав носом против ветра. Получалось плохо, ибо скалодже, грозный боевой корабль, с волной бороться не мог. Низкие борта, малая осадка, узкий и длинный корпус... То, что составляло лучшие качества скалодже, было её худшими качествами...
   -Хорошая погодка! - весело выкрикнул Мстислав, подставляя лицо под солёные морские брызги - Эх, весело!
   -Чего весёлого! - поёжился Эдрик - Даже мы, норлинги, люди с солёной морской водой в крови, в такую погоду в фьордах сидим! Это ж не шторм - шквал!
   Ветер меж тем всё усиливался. Парус хлопал всё громче и странно было, что ткань ещё не треснула... Слава богам, что не треснула. Вряд ли даже такой рачительный навклир, как Антоний Гриппа запасся новым парусом. Значит, корабль, для которого парус - единственный движитель, станет беспомощной игрушкой для волн и ветра...
   -Пойду, помогу! - внезапно сказал Эдрик - Чего без дела сидеть?!
   Он сбежал вниз и уже через несколько минут гардар видел его тело среди тел матросов, повисшее на вантах в бесплодной пока борьбе с парусом.
   -Ну... Дело сделано! - весело прошептал гардар себе под нос - С его-то везением, парус скоро точно зарифят!
   Как это ни удивительно, он угадал. Парус внезапно пошёл вниз и корабль сразу же стал спокойнее раскачиваться на волнах...
  
   Шторм длился весь остаток дня и всю ночь, так что вместо того, чтобы спокойно и неспешно рассекать собой волны Срединного моря, неумолимо приближаясь к берегу Номадии, "Стремительный" продолжал болтаться где-то в тридцати миллариях от берега Базиликанского. Даже не потеря времени, неминуемая и грозящая стать роковой, расстраивала Мстислава... Обретаясь вблизи от берегов Базилики, они рисковали сразу после шторма спознаться с ещё одной напастью. На порядок более опасной. У Августы Семирамиды не две галеры в друнгах, оберегающих побережье и общепризнанную власть Базилики над Срединным морем!
   Меж тем, страдания гардара вряд ли понятны были бы навклиру Антонию. Его корабль, его детище, всё же не выдержал шторма и получил несколько довольно серьёзных повреждений. Крепкий, из отборного когда-то дерева корпус отживал двенадцатую осень и дал течь сразу в двух местах. Неопасную течь, вода там прибывала по амфоре в вигилию... но и это - течь, а если слишком долго не заделывать течь или вообще этим не заниматься, хватит и капли в вигилию. Когда-нибудь корабль потонет...
   Не так, впрочем, страшны были эти протечки, сколько тревожное покачивание мачты. Огромный её брус раскачивался куда сильнее, чем должен был. И посланный вниз, в тот злосчастный трюм плотник подтвердил самое худшее: основание мачты дало небольшую трещину и теперь эта трещина расширялась. Мелочь, казалось бы, а парус в полную силу не развернёшь, иначе вполне возможно, мачта рухнет...
   Именно так, невесело и пугающе, сложились дела на борту "Стремительного" к концу шторма, когда весёлый старик Гелиос засветил первые свои лучи и море вновь стало изумрудным... Внезапно.
   -Кончилось! - медленно прошептал Эдрик, которому буквально миг назад волной разбило нос и голос которого из-за этого звучал гундосо и незнакомо - Кончилось!!!
   -Не ори! - осадил его Мстислав, устало садясь прямо на мокрую палубу и с интересом рассматривая ободранные канатами ладони. Мозолистые ладони воина, про которые иногда говорят, что кожа на них - каменная и так же точно не гнётся...
   -Не ори! - повторил Мстислав - Накаркаешь ещё... как та Бисса!
   -Бисса не каркает! - обиделся вдруг сидевший рядом моряк - Бисса - женщина, обратившаяся в чёрную чайку! Ну, да, она предрекает недоброе...
   -Хватит болтать, Титус, работай! - рыкнул на него подошедший боцман Евксин - У, акулья сыть!..
   Титус немедленно уткнулся носом в канат, который старательно сматывал, вытравливая конец...
   -Ну, спасибо вам!.. - буркнул боцман, глядя куда-то мимо пассажиров - Мы, конечно, благодарны вам за помощь... Навклир зовёт!
   Таким образом прервав с трудом происходящее излияние благодарности, боцман резко развернулся и пошёл по своим делам к носу. Корабль был повреждён и следовало тщательно его осмотреть, чтобы не упустить ничего, могущего стать фатальным...
   -Навклир зовёт!.. - фыркнул Эдрик, с усмешкой глядя вслед старику - Подумаешь!..
   -Пойдём! - вздохнул более спокойный и рассудительный Мстислав - Нечего хозяина обижать!
   -Он мне не хозяин... - уже снижая тон, буркнул норлинг. Но пошёл вполне послушно.
   Навклир и впрямь ждал их, расположившись на небольшом креслице подле кормила и время от времени покрикивая на рулевого. Покрикивал, впрочем, редко. На руле стоял немолодой, опытный моряк, ходивший по этому морю почти столько же, сколько и сам Антоний, так что кричать на него было бесполезно. Да и не нужно...
   -Ну, спасибо! - не подозревая, что повторяет слова своего боцмана, хмуро и недовольно сказал Антоний - Нет, я правда благодарен! Полуночник помог с парусом, без тебя мы тоже не справились бы... гардар! Никогда бы не думал, что среди варваров есть такие моряки. Твоих сородичей, гардар, я видел в Понте Великом... Но то ведь другое море, пусть и именуется великим. К тому же ваши моноксилы всё больше вдоль берега ходят... Но я ошибался. Прошу извинить меня за это!
   -Да ладно, чего там! - сильно и больно наступая на ногу возмущённому Эдрику, добродушно ответил Мстислав - Мы и впрямь крепче на земле стоим, нежели на палубе... Правда и ладьи у нас добрые... Ну, да ладно!
   -Я, увы, не для того вас звал! - по-прежнему хмуро сказал навклир - Те галеры... Если они дошли до порта, а это всё же возможно, они вернутся очень быстро! Или позовут помощь. Вы - мои единственные пассажиры... Почему они за вами гонятся? Что вам нужно в Маграбе и почему вы плывёте к нему таким странным путём? И такой странной, не побоюсь этого слова, компанией? Впервые вижу в своей жизни, чтобы вместе шли базиликанец и торинг, гардар и норлинг! Номада вам не хватает!
   -Вот уж нет, спасибо! - с чувством сказал Мстислав...
   Навклир рассмеялся, но как-то странно - коротко и зло.
   -И снова я утверждаюсь в своей правоте! - удовлетворённо сообщил он - Ты, гардар, вряд ли горишь желанием идти в земли своих врагов. И нас, наверное, не любишь... Так ведь?
   Мстислав промолчал, на всякий случай передвинув руку поближе к мечу, так им и не снятому.
   -Брось!.. - вальяжно и дружелюбно сказал Антоний - Я - не враг тебе... пока! Впрочем, если хочешь, можешь попытаться снести мою голову. Есть смысл?
   -Нету! - мрачно возразил Мстислав - Ты и впрямь пока не враг... Пока!
   -...Так я и говорю! - улыбнувшись, продолжил навклир - Раз ты, гардар, решился пройти через земли своих исконных врагов, значит это того стоит... Что тебя ведёт в Маграбу?.. Не надо! Не отвечай! Я правда не хочу знать, что тебя на это подвигло... И я обещаю, что галеры нас не настигнут...
   "Стремительный" поднял парус и, пока ещё борясь с косым ветром, сменившим Нот Эвром, нава пошёл быстрее. Вернее сказать, вообще пошёл, ибо до того он болтался посреди утихшей воды, Срединного моря. Впрочем, старые моряки поговаривали, поглядывая на море, что скоро всё вернётся на круги своя и ветер станет попутным. А значит, до Маграбы осталось совсем немного и недалеко...
   -Я что думаю... - устраиваясь у борта бок о бок с Мстиславом, сказал Юлий - Не знаю как у вас, от занятий на свежем воздухе, а у меня живот подводит от голода. Или есть на море - против правил варваров?
   -Отчего же? - повёл плечами Мстислав - Еды у нас - залежи! Накрывай стол!..
   Юлий, не всегда подавляющий свою гордыню новелиссима, возмущённо на него уставился... Гардар, похоже, даже не заметил этого. Он увлечённо смотрел за игрой морских коней, по своему обыкновению устроивших это развлечение подле борта огромного корабля...
   Зрелище было и впрямь красивое, Мстислав увлёкся и лишь тогда оторвался, когда обиженный голос Юлия за спиной возвестил:
   -Готово!
   -Эдрик!!! - рявкнул гардар, уже зная, что при более тихом зове норлинг даже не пошевелится - Пошли, твои мучения закончились!
   Эдрик, более других скучавший от безделья, развлекался борьбой с моряками. Оказалось, они знали некоторые приёмы, северянам неизвестные, так что пришлось попотеть и даже несколько раз пропахать рожей по грубым доскам палубы, прежде чем все признали его силу. Зато теперь, мокрый, усталый, с исцарапанной мордой и разбитым носом, он был счастлив. И на еду набросился, только войдя в каюту. Сразу. Рычал, рвал на части холодное мясо, с шумом но и не без аппетита заедая его непривычной для северянина зеленью и оливками... От последних, правда, каждый раз отплёвывался, уверял, что гадость это неимоверная. И ел дальше, как семечки или орехи, вызывая насмешки Мстислава и бешенство Юлия, отбиравшего самые спелые, иссине-чёрные оливки да ещё лучшего сорта. В конце концов, базиликанец, к оливкам относившийся с явным трепетом, не выдержал:
   -Ты... Ты - варвар! - заорал Юлий, вскакивая и нависая всем своим невеликим телом над Эдриком - Ты там только тухлое мясо да рыбу жрал, в благородной пище ничего не понимаешь! Так хоть веди себя как человек! Вон, гардар тоже варвар, тоже не понимает... Так и молчит! А ты половину нежнейших, свежайших и спелейших оливок сожрал, да ещё и привередничаешь! У...
   -Чего ты всё ругаешься! - обиженно прогудел Эдрик - И тухлятины мы вовсе не едим. И оливки твои дерьмо... хоть кого спроси! Но я ж понимаю, что вы не зря едите их. Вон, воздух у вас тут гнилой, тухлый... Может, в оливках чего полезное есть, чтобы даже такой дурной воздух сносить!
   Юлий стерпел очередной выпад тупого северянина, каковым без сомнения считал Эдрика. Он и гардара к варварам относил... разумеется. Но гардар хотя бы пожил в образованном Торгарде, пообтесался довольно заметно. С ним и поговорить иногда бывало приятно!.. Когда он в настроении, когда сыт...
   Сейчас Мстислав был в настроении. Несомненно, он был сыт. Сидел себе, довольно срыгивая и ковыряясь в зубах, удивительно крепких и почти всех наличествующих, остро отточенным кончиком небольшого кинжала... Сколько у него их?!
   -Кстати, Эдрик! - внезапно подал он голос - А знаешь, что за мясо ты ел?
   -Не говядину, точно! - угрюмо ответил тот, уткнувшись носом в стол и нехотя цедя кислое и вообще довольно дерьмовое вино, которому он предпочёл бы пива. Только настоящего, торингского!
   -И не свинину! - согласился с ним Равен - Дичь какая-то...
   -Медвежатина! - глядя на Эдрика с некоторой насмешкой, пояснил Мстислав - Медвежатина, щедро и довольно умело вымоченная в вине. Не наша, не гардарская, но в мастере кровь Рода текла, точно текла!
   -Гардарская! - возмутился Юлий - Урсус в белом вине, я сам покупал!
   -Мало ли, что тебе втюхают под видом гардарской диковинки! - ухмыльнулся Мстислав - Ну откуда у нас белое вино?! В меду, в квасе, в уксусе даже - наше! Но в вине...
   Эдрик, который вяло, уже без особого аппетита пожирал очередной кусок размером с подошву своего сапога, подавился и закашлялся. На гардара посмотрел с нескрываемым ужасом:
   -Медведь?!
   -Медведь, медведь! - с самым серьёзным и строгим видом подтвердил Мстислав, но до конца не выдержал - Ну и что, что медведь?!
   -Ну... Я ведь обращался к Силе Великого Предка! - промямлил Эдрик - Теперь я осквернён? Он больше не будет мне помогать?
   -Ты убил этого медведя? - вновь нахмурил брови Мстислав - Нет, не убил! Значит, перед ним ты невиновен! Вот если ты убьёшь медведя...
   -Что тогда, плохо? - испуганно спросил Эдрик, зачем-то пытаясь вспомнить, доводилось ли ему когда-то раньше убивать огромных бурых гигантов - А если белого?
   -Вот кому беда - так это Лосям и Турам! - рассмеялся Мстислав - Не убивать нельзя, а убьешь - три дня есть мясо - нельзя всё одно, с женой тоже нельзя. И спать - только в бане! Ладно, если бедный смерд. У него что в доме, то и в бане - одни доски. А боярину? С его-то перин пуховых?! С другой стороны, у него во дворе любая девка за честь почтёт... Но - чревато! Великий Предок уж если осерчает, так пощады не жди. Знал я одного, волка на охоте убил, без погребения бросил да и вернулся домой... Умом убогий был, хоть и боярин не из простых!.. За год у него сгорел дом, умерли трое детей, напал мор на скот и разбойники похитили единственное выжившее чадо - дочку! Ведуны ему, конечно, сказали, в чём вина. Так разве найдёшь те кости?.. Так и источился целый род его...
   -Жестоко! - явно впечатлённый рассказом гардара, прошептал Равен - Дети-то в чём виноваты?!
   -Кем бы их воспитал такой отец!.. - вздохнул Мстислав - Нет, Равен! Боги знают, что творят! Хотя иной раз они и жестоки сверх всякой меры!
   Дверь с грохотом распахнулась. Ворвавшийся внутрь юнга с разбитым носом - один из тех, кого приложило парусом в самый разгар шторма, весело сообщил:
   -Меня навклир послал... Галеры в милларии!..
  
   Галеры и впрямь видны были невооружённым глазом и во всех подробностях. Судя по тому, что паруса у них были опущены, шли они в боевой готовности, на вёслах. И уж конечно должны были в скором времени настичь медленно разрубающий волны "Стремительный". Тем паче, тот шёл гораздо медленнее, чем раньше...
   -Весело! - пробормотал Эдрик - Значит, скоро подерёмся! Ну, Херьян с Веором на этот раз будут довольны! Я их не подведу! Славный у меня последний бой...
   -А, вы уже видите! - раздался от кормила весёлый голос навклира - Галеры всё же идут следом. Как я и предрекал тебе, варвар из Гардарики! Но я не для того вас позвал. До них ещё пол-вигилии... было бы! Посмотри лучше на Закат!
   Мстислав послушно глянул туда и с губ его невольно сорвались бранные слова, за которые прежде, в юности, его обязательно выдрал бы отец... Ещё три галеры! Такие же скалодже, тоже на вёслах, лихо и быстро шли наперерез двум базиликанским. Ничем не отличаясь от сестриц из Друнга, они пока никак не выдавали своей принадлежности. Могли быть базиликанскими, могли - торингскими из Южной эскадры. Могли, кстати, оказаться пиратскими или принадлежащими Вольным Городам...
   -Вряд ли они - базиликанские! - спускаясь к пассажирам, сообщил им своё мнение Антоний Гриппа - Я слышал, весь Друнг Срединного Моря во главе с самим Друнгарием Моря, вычищает сейчас от пиратов побережье подле Вассилиссума! Вроде бы, августа пожелала там отдохнуть, навестить кесаря... Откуда нам, убогим, знать истинные причины Великих и Божественных?!
   -Так ты думаешь, галеры - торингские? - осторожно уточнил Мстислав - Что ж...
   -Вам это больше по душе? - остро глянул на него навклир.
   Мстислав покосился на мага, вяло пожал плечами:
   -Вряд ли... Ваш корабль, базиликанский, обязательно будут брать на меч, если уж рискнут сцепиться с галерами! А мы всё одно не дадим вас в обиду!
   -В любом случае! - покачал головой Антоний - Я так не думаю! Оснастка у них - не закатная! Клянусь плавником морской девы, эти скалодже - сестрёнки наших! В Малассе на верфях строились... Пираты, либо из Маграбы кораблики!
   -Нам не всё ли равно? - пожал плечами Юлий - Нападут - будем защищаться! Пройдут мимо, пусть себе идут. Нападут на галеры - спасибо только скажем!..
   -По крайней мере на наших галерах к бою готовятся! - всматриваясь в морскую голубизну, сухо сообщил навклир - вон уже и аспиды изготовили!
   -Ну и зрение у тебя, навклир! - восхитился Юлий - Неужели такое даже видишь?
   -Я плавал когда-то на скалодже... в юности! - пояснил Антоний - Знаю каждый маневр. Сейчас они готовятся именно к бою!
   -Ну, а мы что делать будем?! - азартно блестя глазами, воскликнул Эдрик - Тут на корабле почти четыре десятка мечей... Да мы с гардаром каждый десятка стоим... я, может, и больше! Берём на абордаж третью галеру?!
   -Уходим! - посмотрев на него, как на идиота, ответил Мстислав - Пока они здесь режут друг другу глотки, мы далеко будем!..
   Возмущённый вопль норлинга был совместно проигнорирован...
   Меж тем, базиликанские скалодже действительно забыли про наву и его пассажиров, резко наддав, ринулись навстречу новому сопернику. Причём их доселе плотный строй, когда они двигались одна от другой на расстоянии весла, был уничтожен, теперь галеры разделяло не меньше перестрела... да больше, уже два!
   -"Клещи"! - прокомментировал этот маневр навклир - Расходятся, чтобы друг друга "Драконьим Вздохом" не пожечь! "Вздох", он как раз на десять актов растечься может... при удачном выстреле, понятно! А на тех галерах - дураки или сумасшедшие! Они же прямо в ловушку прут! Нет, тут уже всё ясно!
   -Гребцов зато наши загнали! - возразил ему рулевой - А какой маневр, если гребцы дохлые? Нет, пираты верх возьмут! Может и прав полуночник, помочь?
   -Чем?! - взъярился навклир - Ты как только рядом покажешься, ближайшая галера тебе в борт таран воткнёт, вот и поможешь... бултыхаясь в воде, полной "Драконьего Вздоха"! Вот радость-то будет твоей матери... Помалкивай лучше, стратилат в пилосе!
   Парус захлопал, натягиваясь и нава заметно набрал ход против того, что было. Тяжёлый нос глубоко ушёл в волну, а палуба угрожающе накренилась... Впрочем, мало кто сейчас следил за этим. Галеры, резко прибавив ход, сошлись в полумилларии от торговца...
   Навклир Антоний полностью угадал. Пираты или кто там это был, попали в ловушку, о которой узнали только тогда, когда носовые аспиды, довёрнутые в бок до предела, выплеснули прямо на их палубы первую порцию огненной лавы, столь же страшной по последствиям, что и магический огонь. А может, ещё страшнее... Наверняка там сейчас кричали, дико кричали, сгорая дотла, изготовившиеся к абордажу воины. Наверное, их товарищи на горящих кораблях ринулись в самоубийственный и единственно спасительный приступ... Корабли сцепились в бою и теперь их скорость была не важна. Куда важнее была удача их навклиров...
   Чтобы твоя галера, а на вражеская, в самый главным момент ударила тараном по скуле или в борт. Чтобы твои вёсла легли поверх вражеских, твоя рея рванула вражеский парус... Много есть моментов в бою, когда решающее значение имеет удача и только удача...
   Сегодня удача была на стороне пиратов. Или кто там был на тех трёх галерах?.. Упустив инициативу в первым момент боя, сильно погорев, они сумели-таки подойти вплотную и ударить таранами. Третья галера вообще не пострадала и сейчас солдаты, её наполняющие, озверело штурмовали скалодже базиликанцев. Даже с того постоянно растущего расстояния между кораблями было видно, как многие десятки людей лезут через борт, как навстречу им бросаются другие люди...
   -Жарко там! - обронил Мстислав - Хорошо, что там наших нет! Не завидую...
   Меж тем, ветер вновь сменился, став из северного северо-восточным или даже почти восточным. Впрочем, наве это было только лучше, ведь Маграба, один из первых Вольных Городов на побережье Номадии лежал далеко к западу. Почти что в Проливе Мёртвых Душ...
   -Если всё будет хорошо, мы скоро уже будем в Маграбе! - сообщил им навклир, не отрывавший взгляда от сражения, развернувшегося в милларии от них - Дня три-четыре, при таком ветре! Если, конечно, течь наш Евксин заделал хорошо...
   Под общий смех матросов и пассажиров, боцман заковыристо и грязно ответил, из чего стало ясно что течь заделана намертво и лично он, Евксин, своей работой удовлетворён. А "Стремительный" вполне способен обогнать при нужде быстроходную зензилу...
  
   Глава 9 "Маграба"
   На исходе четвёртого дня плавания, как и обещал Антоний Гриппа, изрядно потрёпанный "Стремительный" входил в эмпорий вольного города Маграбы. Впрочем, для квадры пошёл уже пятнадцатый день путешествия и настроение резко шло вниз... Половина срока истрачена, а они ещё толком ничего и не сделали! Даже вид Маграбы, города самого по себе удивительного, не мог поднять настроение... Впрочем...
   -Ну и красота! - шумно восхитился непосредственный в чувствах Эдрик - Гардар, ты только глянь!!!
   Мстислав косо глянул на раскрывающуюся перед взглядом панораму и замер... Маграба и впрямь была прекрасным городом. Когда-то, почти уже сто лет назад, сюда приплыли несколько кораблей базиликанцев, которые основали поселение. Вряд ли кто думал тогда, что Маграба станет огромным городом, в котором будет жить почти пятьдесят тысяч человек, откуда за море будет идти треть всего базиликанского железа и половина драгоценных камней. Стала... Золотые прииски, где золото лежало - только собирай, сделало его самым дешёвым металлом. Железо было дороже! В результате только в Маграбе купола церквей покрывали не дешёвым золотом, но более дорогим серебром - так было престижнее. Десять дюжин серебряных куполов в лучах зенитного Гелиоса - зрелище, достойное восхищение. И уж всяко требующее, чтобы хотя бы несколько мгновений было потрачено на созерцание такой красоты...
   -... Вы ещё не видели наос Базилики Святого Кресса! - с усмешкой сказал проходящий мимо моряк - Там всё настоящим, чистым золотом отделано! Всё!
   -Вот в такой бы город наведаться! - негромко, обращаясь к одному Мстиславу, прошептал Эдрик - Только чтобы за спиной - весь хирд Норлингре! От всех четырёх фолдов! Посмотреть бы, сколько здесь злата-серебра накопилось... Пощупать их жирное подбрюшье!
   -Что, варвар? - внезапно усмехнулся Юлий - Думаешь, как хорошо было бы пощекотать их кончиком своего меча? И что, ты веришь, что до тебя таких попыток не было?! Здесь две арифмы пехоты стоят! Настоящие, базиликанские, полного состава и с очень хорошим вооружением! К тому же кондотьерам, наёмникам то есть, здесь платят не скупясь. Понимают, что случись беда, нуммий сэкономленный боком выйдет! К тому же и флот здесь - две дюжины боевых кораблей! Ещё и до стен могут не допустить...
   -И что, пытались? - поинтересовался Эдрик.
   -Конечно, пытались! Трижды сжигали дотла... в первые годы! - подтвердил вор - Ну и потом... Каждый год кто-нибудь находится, чтобы атаковать. В основном, конечно, Аурию. Она - меньше, значит и проще взять... Так думают! Аурийские арифмы из боя не выходят почти! Зато золото там - чистейшее! Маграба, она поспокойнее живёт. Номадам вокруг дань небольшую платят, да время от времени вычищают земли огнём...
   -Номады ж - союзники ваши! - удивился Мстислав.
   -Наши! - подтвердил Юлий - Не Городов! Впрочем, не вмешивайся время от времени Палатин, Города давно бы уже собрались с силами и всю Номадию вычистили. От края до края! От Моря Великанов до той лужи, которую вы, гардары, зовёте Гнилым болотом! Но тогда кто, интересно, прикрыл бы Вассилиссум от ваших дружин?!
   -Вот именно... - мрачно прошептал Мстислав, глаза которого разом вспыхнули огнём ненависти. Рана, нанесённая случайной вестью, была ещё очень глубока и не след было посыпать её солью так густо, как сделал это базиликанец...
   Меж тем, нава встал на рейде. Маграба - богатый город, но здесь тоже умели считать деньги, тем более, что чтобы насыпать пристань, требовалось поднять дно в гавани на три акта. Лишь у самого берега, на несколько актов в глубь, дно приподнималось и там удалось построить несколько коротких и нешироких причалов - для мелко сидящих боевых галер, прогулочных яхт знатных горожан. И шаланд...
   Раз нет возможности подводить большие корабли в саму гавань, пусть они стоят на защищённом скалами и огромным фортом Святая Роза рейде. Сюда к ним будут приходить большие, широкие плоскодонки шаланды, на них будут перегружаться грузы и пассажиры...
   Сейчас порт, как и всегда в последние годы, был полон кораблей и работа в нём кипела. Десятки шаланд и лёгких гондол, перевозящих пассажиров, сновали по гавани от пирса к кораблям и обратно. Пустые их собратья медленно плыли, гондольеры и кормчие выкрикивали цены, за которые их можно было снять...
   -Всё!.. - с некоторой даже грустью сказал навклир, подходя к ним и получая в подставленную ладонь увесистый фоллис с золотыми базиликанскими солидами - Даже жаль, весёлое было плавание!
   -Нам тоже... не скучно было! - согласился Юлий - Благодарю тебя, бан Антоний! Ты - славный навклир!
   -Мне это часто говорят! - согласился Антоний - Не знаю уж, почему... Хочу ещё вас предупредить: я видел сегодня поутру парус на горизонте! Парус скорее всего галере принадлежит... Увы, я не смог разглядеть, что это за галера, но вполне может быть, что и ваша! Ты понял меня, кир Юлий?
   -Понял и благодарю! - кивнул тот - Но мы не собираемся задерживаться в Маграбе!
   -Я тоже потороплюсь прочь! Как только договорюсь о новом грузе... - согласился тот - Пойду в Кесарию! В Вассилиссуме скоро ярмарке, не так скучно будет пережидать Сезон Штормов! Возможно, даже Августу увижу рука об руку с кесарем. Зрелище из тех, что стоит увидеть!
   -Да уж, редкое зрелище! - согласился с ним, смеясь, Юлий...
   К борту подозвали шаланду и пока на неё перегружали коней, на этот раз послушных, пассажиры прощались с моряками. Пять дней - достаточный срок, чтобы сдружиться или хотя бы узнать друг друга поближе. Сопливый и гордый своим разбитым носом юнга теперь всхлипывал всерьёз, обиженный тем, что Эдрик так и не успел его научить паре пригодных для серьёзной драки уловок. Эдрик благоразумно умолчал, что сам выучил их не так и давно...
   Но вот последний конь, лёгкая лошадка Равена, ударилась копытами о палубу шаланды и была там тщательно закреплена. Видимо, не первый раз молодой моряк, её владелец, перевозил коней, их тщательно закрепили а палуба под стойлом была дополнительно укреплена парой мраморных плит - мрамор здесь стоил в несколько раз дешевле дерева и, как объяснил всё тот же Юлий, нередко использовался и вот так - как балласт на паромах и шаландах.
   -Скорее там, на наве! - зычно крикнул перевозчик, узрев невдалеке ещё два паруса - два корабля, подходящие к порту и наверняка требующие разгрузки - Чего телиться-то?!
   Хлопнув навклира по плечу, дружески и с симпатией, Мстислав первым скользнул по верёвочному трапу вниз. Следом - остальные. Новая цель, Маграба, была почти что достигнута и следовало поспешить.
   ... Перевозчик, молодой, смуглый крепыш, прозвищем Номадер, происходил из потомков торингских, а вернее - данарских переселенцев в Маграбу. Тогда, в самом начале Объединения Закатной Империи, далеко не все были согласны терять СВОЮ страну. В Фронтире следствием стали не затихшие до сих пор восстания, в Данарии - массовое бегство За Море. В лежащую всего в сотне миллариев к полудню Маграбу...
   -... Вы впервые здесь? - трещал меж тем Номадер - Да впервые, видно же! О, наш город стоит посмотреть, даже если уже и бывал здесь - всё равно стоит! У нас тут столько нового! Вот налево например - форт Святая Роза! Самый могучий форт на всём Срединноморье, клянусь плавником морской девы! Прошлой зимой подошли к нам пираты, так даже на рейд войти не смогли, там и сгорели все! Ну... почти все. Я сам-то на Святой Розе не был ни разу, но слышал - там одних аспидов - штук сто! Мой свояк говорил, ему зачем врать! Ну, может не сто... но дюжина точно есть! Вы тут монетку за борт бросьте, примета такая: кто золотого, проходя траверс Маграбского фара не пожалеет, сотню получит! Ну и так далее... Говорят, один богатый новелиссим мантии за борт сундук цельный золота швырнул! Ух, сколько охотников до того сундука здесь ныряло каждый день! Так глубина - пять актов... разве донырнёшь! Это место так и называется: Золотое Дно. Если в ясный день, да когда вода светлая, рожу под воду опустить, говорят, можно видеть, как дно жёлтым светом светится, да камни там переливаются... Тыщи тыщ лежат! А не достать... Жаль! Я пробовал по молодости, не вышло ничего. На втором акте в ушах зазвенело, дыхалку спёрло... Не помню, как на поверхность поднялся, а ведь ныряльщик был не из худших! Ну, да я и сейчас жизнью своей доволен...
   По тону так не выходило. По тону скорее похоже было - до сих пор страдает.
   -А что тот нобль? - поинтересовался вдруг Равен - Разбогател он, или как?
   -Ах, тот... - рассеяно протянул Номадер - Так у нас, чтобы богатым не стать, надо совсем уж идиотом быть. Золото и камни чуть не под ногами валяются! Опять же, мрамор наш, маграбский, ценится за морем! Отчего бы не разбогатеть... Только что-то ничего я про него более не слышал!
   Тут шаланда уткнулась носом в пирс, к ним устремились доганьеры и прочая чиновничья братия и перевозчик замолк окончательно...
  
   -Какова цель приезда? Есть ли оружие, бандж? Когда намерены покинуть наш славный город?..
   Доганьер был немолод и рыхл, ему даже в лёгком, из шёлка, скарамангии с позументом было жарко. Бритый затылок и морщинистый лоб, спина и живот - всё покрылось липким, горячим потом и больше всего ему хотелось сейчас опрокинуть в себя стаканчик-другой кисловатой и ледяной сикеры - напитка популярного и вкусного. Не отказался бы он и от шербета, опять же со льдом... Куда там! На рейде встало четыре новых корабля, три из них, судя по количеству сновавших рядом гондол, привезли пассажиров... А до полудня, времени, когда в Маграбе наступает время завтрака, ещё цельная вигилия. Не дожить! И ни пол-семунции бетеля!
   Новые его подопечные, четыре разных рас путника, только что высадившиеся с навы "Стремительный" и теперь вместе со своими конями ожидавшие его разрешения на проход в город, переглянулись и в голос заржали. Вопрос доганьера по поводу оружия и впрямь был глуп: все четверо были обвешаны им, на конях ещё часть развешана была...
   -Нет, бан! - коротко ответил Юлий, единственный из всех, похожий на природного базиликанца - Ни оружия, ни банджа, упаси от него Пречистая Роза, у нас с собой нет! Ты же видишь, мы приличные люди! А город покинем... Ну, на следующий день, если всё будет хорошо!
   -Посещение славной Маграбы на один день! - деревянным голосом повторил за ним доганьер - Рекомендую обязательно совершить проскинезу подле Святой Розы в базилике Святого Кресса! Настоятельно рекомендую посмотреть фонтан "Серебряный Дождь" и обязательно - танец живота номадских девочек в таверне "Блазий и сыновья". Тут, за углом, налево... Совсем рядом! Каждый вечер в начале второй ночной вигилии... Надо только сказать, что я послал, Аникий...
   Блазий платил ему солид каждые семь дней и за утро доганьер язык себе стёр, рекомендуя довольно посредственное зрелище. По крайней мере, ему оно по душе не пришлось... Ну, да солид - сумма немалая, за неё стоит поработать... Хотя бы чтобы потом бестрепетно разориться на вечерок в том же "Блазии", заведении недешёвом...
   И опять же, эти ничего не возразили, не возмутились, как моралисты с предыдущего корабля... оказывается, монахи... Просто усмехнулись, дождались, пока на клочке пергамента оттиснулась печать Маграбы - три синеватых горы и слиток золота в круге. И сразу же покинули причал, даже не обернувшись на приветственный вопль Номадера... Тот, похоже, даже обиделся...
   Доганьер сейчас же забыл про них - подходила очередная шаланда и в ней были куда как более привлекательные пассажиры. Пожалуй, тут чем-нибудь поживиться удастся!
   Меж тем, если бы он увидел, куда пошли его предыдущие подопечные, он мог бы почувствовать удовлетворение. До второй ночной вигилии, правда, было далековато, но главное, четвёрка, ведя коней в поводу, свернула налево, за угол. А там только одна таверна - "Блазий и сыновья"...
   -... А какая разница, где перекусить? - так объяснил свой выбор взявший функции проводника на себя Юлий - Этот Блазий наверняка неплохо кормит. Да и переночевать нам всё равно где-то надо... Приличные комнаты в центре нам не по зубам будут, а тут, в порту, недорого и вкусно накормят. Глядишь, даже не отравят! А уж что не ограбят, я вам обещаю!
   Так они вступили на первую улицу Маграбы и очарование города медленно, но верно начало испаряться...
   Нет, конечно, город был красив той молодой красотой, которую ещё не испоганили морщины запустения и многолюдства старых и крупных городов. Да, конечно, все дома здесь были из камня и чаще всего - из мрамора. И на каждом, самом маленьком форуме, стояла мраморная или бронзовая статуя основателю этой улицы. И окна в самых бедных домах были не со слюдой или бычьим пузырём - с настоящим стеклом, нередко - цветным. Но... Может потому, что улицы пока шли сплошь бедные, ремесленные да рыбацкие, дома выглядели нищими, даже если были построены из мраморных блоков. Ведь мрамор здесь дешевле дерева! Да и крыши этих домов, огромных и, наверное, очень холодных даже довольно тёплой местной зимой... Впрочем, Маграба - не Аурия или Августия. Здесь, рядом с холодным и штормистым Морем Великанов, зимы бывают очень холодные. И осени - тоже...
   -Эй, малыш! - остановил Юлий какого-то глуздыря лет семи, катившего по улице колесо - Где здесь таверна "Блазий и сыновья"?
   -Так вот она! - ткнул пацанёнок пальцем в невысокое и ничем особенным не выделяющееся здание - Таверна "Блазий и сыновья"!
   Он уже собрался убегать, но Юлий ловко поймал его за измазанную грязью тунику, в другой руке его словно из ниоткуда возник нуммий. Мальчик замер, неотрывно глядя на монетку...
   -А скажи-ка мне, малыш... - ласково начал Юлий - Эта таверна и правда - хороша?
   -А то! - возмущённо вскричал глуздырь - На нашей улице всё самое лучшее в Маграбе! И "лепестки" там вкусные! С сыром...
   -Иди! - потрепав его по голове и удостоившись возмущённого взгляда, отпустил его Стриж - Ну что ж... пойдём, что ли?
   -Так я давно об этом говорю! - взревел Эдрик - В брюхе с рассвета пусто!.. Я сейчас быка живьём съем. Ну, или хотя бы поросёнка...
   Трое его товарищей вряд ли могли удержаться от смеха. Да и не стали...
   -Ну чего вы ржёте?! - возмутился Эдрик - Я когда хожу на корабле, всегда ем за троих... Аппетит пробуждается!
   -Бедный ты наш! - давясь смехом, посочувствовал Юлий - За тобой, наверное, три корабля следом идут. Не с оружием, с едой, чтобы ты мог меч поднять!..
   -Да ладно вам! - обиженно прогудел норлинг - Подумаешь... Я от ваших слов даже есть расхотел... Эй, мальчик!
   Пробегающий мимо пацанёнок с лотком парующих, свежих лепестков с сыром и прочими популярными начинками, немедленно замер, явно поняв Эдрика лучше, чем его товарищи...
   -На! - протянул ему нуммий измученный норлинг - Дай мне что-нибудь... Но не с сыром! Ваш сыр у меня тошноту вызывает. Дай, что ли, что-нибудь местное!..
   Мальчишка немедленно протянул ему лепёшку с тёмной, остро пахнущей начинкой и побежал дальше, во всю свою юную глотку выкрикивая:
   -Лепестки! Свежие лепёшки! , кебаб!..
   -Ух, как пахнет! - простонал измученный Эдрик - Полжизни готов отдать за кус один!.. Уф-ф...
   Последний звук особого восторга уже не выражал. По мере того, как откушенный кусок усваивался желудком, лицо норлинга медленно меняло цвет. Загорелое, оно внезапно стало снежно-белым, потом - красным, потом побелело и пошло пятнами... Потом Эдрик наконец обрёл способность говорить:
   -Убью!!! - заорал он, хватаясь за меч - В порошок сотру, вместе с его лотком! Где этот гадёныш?!
   -Чего ты орёшь? - удивился Юлий, перенимая у него утратившую треть своего объёма лепёшку и откусывая сам - Очень вкусно! Это - кебаб, номадское острое мясо в лепёшке. Ты же просил - местное! Вот он тебе и дал... Только специй здесь - совсем по-номадски много!
   -Воды! - просипел Эдрик - Воды или лучше - пива! Убью сопляка!
   Бушующего норлинга подхватили под руки и увели с улицы в таверну. Тем более, ничего не подозревающий мальчишка бежал уже обратно...
  
   Таверна "Блазий и сыновья" вряд ли хоть чем-то отличалась от десятков и сотен других в любом вольном городе и вообще на Терре. Такое же широкое, с высокими потолками и минимум света от пары огромных хоросов-поликандил, свисавших с потолка. Такая же теснота, множество длинных общих столов в центре и дюжина другая небольших и аккуратных, расставленных по всем укромным уголкам - для богатых и не желающих афишировать своё присутствие клиентов. Лестница, ведущая на второй этаж - там комнаты для постояльцев, там же жильё самого хозяина...
   -Хозяин!!! - ввалившись внутрь, воззвали новые посетители, среди которых особенно выделялся высокий и крепкий гардар. Правда, как раз он молчал, а витийствовал другой - по виду - норлинг.
   -Хозяин! - разорялся он - Гости пришли!
   Перед ним внезапно вырос невысокий, излишне для своего возраста полный молодой человек, молча уставился на норлинга пристальным, с глубоко укрытой хитринкой взглядом карих глаз...
   -Я - хозяин! - коротко сказал он и жестом остановил дёрнувшихся от стены вышибал.
   -Ты - Блазий?! - по-прежнему шумно изумился норлинг - И когда ты успел сыновей настругать? Тебе ж самому ещё сопли подтирать... Ты, наверное, сын его!
   -Я - Блазий! - по-прежнему спокойно ответил тот - И сыновей у меня - четверо! Мы, южане, раньше становимся мужчинами, нежели вы, северяне со льдом в жилах вместо крови!
   Эдрик, разумеется, усмотрел для себя в этих словах оскорбление и, взревев, попытался на Блазия броситься... Попытался, потому что на плечо ему вдруг легла тяжёлая ладонь и холодных голос Мстислава произнёс прямо в ухо, но громко:
   -Ты сам напросился, Эдрик! Остынь... А ты, уважаемый хозяин, не серчай на него. Он только что впервые в жизни попробовал кебаб. Острая пища не способствует хладнокровию...
   -Зато, говорят, помогает в работе мозгам! - непримиримо ответил корчмарь - Впрочем... Я рад видеть вас в моей таверне. Желаете пообедать?
   -Пообедать - тоже! - включился в разговор Юлий - Может, и поужинаем... если понравится. И заночуем, если о цене сговоримся!
   -У меня - хорошие комнаты! - неспешно ответил Блазий - И горячую воду можно устроить, если есть желание, и девок... Бельё без насекомых, чистое... После каждого постояльца меняем! Ну, стоит, конечно, повыше чем в хлеву за углом! Там - дукат, у нас - солид за комнату с двумя кроватями в день!
   Даже Юлий, привыкший к наглости корчмарей, и тот с шумом вогнал воздух внутрь сквозь плотно сомкнутые зубы. Солид - сумма немалая и многие в Базилике на неё целый месяц тянут как могут... Здесь же вынь да положи два солида за ночь! С другой стороны, горячая вода и девки... М-да...
   -Мы согласны! - сказал он после некоторого раздумья - Но воду нам надо действительно горячую... И сейчас - всё, что есть, неси!.. Вон за тот столик, в нише!
   Они уселись удобно, наверное непроизвольно выбрав чуть ли не единственный свободный столик, за которым можно было сидеть, не боясь нападения со спины. Привычка...
   -О, старый друг! - шумно восхитился вдруг Эдрик, ловя за тунику мальчишку, в котором с трудом можно было признать семилетнего сопляка, получившего от Юлия нуммий - Ты, я гляжу, времени зря не теряешь! Прислуживаешь здесь?
   -Эй, варвар! - раздался рядом полный ярости рык - Отпусти мальчика! Ишь ты, овец ему мало...
   Прежде чем огромный, на две головы выше самого высокого из квадры Мстислава, ещё и толстый вышибала успел докончить своё отповедь Эдрику, тот радостно завопил и прыгнул прямо через стол. Драка - это ж лучше, чем обед! В конце концов, даже совместить можно...
   Вышибала никак не ожидал ни такой реакции, ни этого полёта, закончившегося у него на груди, рухнул на мраморные плиты пола, как подкошенный, ещё и головой ударился. Отключаясь, он ещё успел вскинуть вверх руку, но так и замер - с задранной кверху рукой, огромный, поверженный...
   Сразу трое его товарищей, таких же огромных и уверенных в себе, покачивая дубинками - деревянными, обитыми кожей, со свинчаткой в навершии... Юлий знавал такие в действии и потому немедленно пнул локтём Мстислава. Вмешивайся, мол...
   -Опять!.. - простонал Равен - Как тогда, в корчме!..
   -Только ты - не на бабе! - ухмыльнулся Мстислав - Правда, ссора нам совершенно ни к чему... Эдрик, уймись, прах тебя побери!
   -А чё? - возмутился тот - Я ничего не делал, он сам меня оскорбил!
   -Убери меч! - голос гардара стал ледяным - Ну, кому сказал?! Ты отплатил ему сторицей, теперь - уймись!
   Через толпу предвкушающих неплохую драку посетителей, вперёд уже пробивался Блазий. Мальчишка, всхлипывая и вытирая сопли рукавом, ринулся к нему под заботливо отведённую руку...
   -Так!.. - прошептал мрачно Мстислав и сам подтянул меч поближе - Равен, что-нибудь не слишком убойное приготовь. Кажется, драки не избежать!..
   -Чем тебя обидел мой сын, гость с полуночи? - голос Блазия, когда он обратился к Эдрику, звенел от возмущения - Он - малыш ещё совсем!
   И тут Мстислав впервые готов был аплодировать норлингу, тот поступил совершенно верно...
   -Обидел? Он? Меня? Прости, кир Блазий, ни он не обижал меня, ни я его! Этот славный мальчик - мой старый знакомый, если можно так сказать! Я ведь всего две вигилии на вашей земле. Я только и сказал, что узнаю его. И всё! Обидел меня твой человек, но он уже получил сполна, больше и не надо... Ведь верно, громила?!
   -Тавий, он правду говорит? - ничуть не смущаясь и не опасаясь норлинга, наклонился Блазий к сыну - Он чем-то обидел тебя? Или, упаси Благочестивая Роза, ты оскорбил гостя?!
   -Нет, папа! - серьёзно, без следа того испуга, что был ещё совсем недавно, ответил тот - Они мне нуммий дали! А дядя Вилий не понял ничего, да в драку полез. И полуночника он правда оскорбил. Сказал, что тому только с овцами...
   -Так... - мрачно сказал Блазий - Я прошу прощения у вас, гости, за моего человека. В том только моя вина! Вам, почтенные, кувшин лучшего вина в качестве извинений... И я не возьму с вас денег за эту ночь!..
   Разочарованная толпа медленно начала рассасываться, лишённая зрелища. Ушли, ворча и уводя с собой не пришедшего в себя Вилия, вышибалы, рассосались вновь по залу...
   -Эй, малыш! - окликнул Мстислав пробегавшего мимо Тавия - Подойди сюда, не бойся!
   -Я и не боюсь! - с некоторым даже вызовом ответил тот - Я у себя дома!
   -Ты прав... Спасибо тебе, что сказал всё как было!
   -Я только правду сказал! - обиженно протянул юнец - Меня отец всегда учил говорить правду!
   -Вот и хорошо... Держи! - без жалости отстегнув от пояса ножны с добрым, пусть и торингской работы клинком, гардар протянул его мальчику - Держи, держи, не упрямься! Это - подарок, а от подарков не отказываются!
   -Возьми! - Блазий с огромным подносом в руках, красный от натуги, возник словно из-под пола - А вы - примите хоть часть! У меня сейчас всё обвалится!
   -Еда! - восхищённо взревел Эдрик - Еда!!! Благословенны будьте, Ледяные, за ваши дары! Тебе, Фрейр, за этого барашка! Тебе, Златовласая Сив, за эти плоды и ароматный хлеб! Тебе... Эй, а что это за червяки с мою ладонь длиной?! Белесые... как из трупа! Тьфу ты...
   -Это - креветки! - возмущённо и обиженно вскричал Блазий - Самые вкусные, императорские! Под лучшим соусом, который делает моя жена! Попробуй!
   -Ух, вкусно! - промычал Юлий, вгрызаясь в самую крупную, поспешно схваченную сверху - Вчера только выловили?
   -Сегодня утром! - возразил корчмарь - Тухлятину не подаём!
   Эдрик с явным колебанием взял одну, сочную, источающую собственный сок и исходящую соусом, положил в рот заранее скривившись... И расплылся в улыбке:
   -А вкусно! Не китовина, конечно, но вкусно же! Морская, говоришь, живность?.. Ну, тогда... Спасибо, Ньерд!..
   -Послушай Блазий! - досадливо покосившись на шумно набросившегося на еду норлинга, склонился к корчмарю Юлий - Тебя ведь что-то тревожит. Может, поделишься?
   -Да что тут делиться! - вздохнул Блазий - Вышибала тот, Вилий, человек хороший, не злобный... но не я его сюда поставил. Семья, слышал такое имя?
   -Ещё бы! - чуть заметно помрачнев, сказал Юлий - Думаешь, они Эдрику не пожелают спускать? Не он ведь первым начал!
   -Им что их человек зачинщик, что твой - без разницы. Уходить вам надо. Лучше, если из города вовсе...
   Гардар, вроде бы участвовавший в веселье Эдрика, вдруг остро глянул на них и Юлий поспешил успокоить его коротким взмахом ладони. А потом настал черёд успокаивать Блазия:
   -Не уверен, но думаю, беды особой не случится. Есть у меня надежда, что Семья не станет обижаться на МЕНЯ! По крайней мере допивай свою чарку и ничего не бойся. Есть у меня ключик к любому Отцу Семьи!
  
   Танец номадских девочек не пришёлся Эдрику по душе. Он вообще предпочитал девок в теле, со светлой кожей и рыжими, золотыми волосами... А эти смуглые малявки, ещё и в женщин не успевшие превратиться, на взгляд норлинга выглядели убого. Впрочем, он и пошёл-то только для ради любопытства. И уже через несколько стежков Скульд почувствовал неодолимую скуку и искренне позавидовал мудрости гардара и осторожности Равена, оставшихся в комнатах. Маг взялся обучать Мстислава играть в тавлеи-шашки. Чего можно найти интересного в скучном и однообразном передвижении кружков разного цвета по чёрным клеткам норлинг не понимал совершенно, но уже уходя, перехватил ухмылку гардара и понял, что развлечение всё же ожидается. Кажется, шашки ещё именовали гардарскими тавлеями. Не зря ведь!..
   Ну вот, он ошибся. Там, наверху, гардар наверное громил наголову мага, применяя всякие хитрости... А он тут чуть челюсти себе не свернул, пытаясь прогнать зевоту! Ко всему прочему, в таверне, внешне огромной становилось душно и сильно пахло мужским потом. Не тем, что приобретается работой, а тем, похотливым и нестерпимо вонючим, который только у нездоровых мужиков бывает. Противно! А Юлию, похоже, понравилось. Сидел вор рядом с Блазием и его сыновьями, мал мала меньше и над чем-то непринуждённо хохотал...
   Терпение Эдрика закончилось, он резко, оттолкнув кого-то из зрителей, встал и сразу же вышел...
   На улице было куда лучше. Прохладно и свежо, если можно назвать свежим воздух окраин, к тому же расположенных рядом с гаванью... Пахло гниющей рыбью, отбросами и чьим-то свежим ночным горшком, выплеснутым прямо на улицу из окна - обычное дело в любом городе на Терре. Впрочем, всё одно лучше, чем в баре. Да и тише, никаких тебе номадских бубнов, которые они гордо именовали кимвалами, никаких дико визжащих авлосов... Бр-р! до сих пор волосы на затылке и ниже дыбом встают!
   Перед взором Эдрика внезапно промелькнула вполне привлекательная кормушка и её обладательница, довольно молодая и вполне распутная служанка, подмигнув ему, шагнула куда-то в темень. Ну, кажется и ему повезло...
   Большими пальцами расправив рубаху под широким поясом, Эдрик шагнул следом и снова увидел, отставившую уже в сторону гидрию и чуть наклонившуюся вперёд. Достаточно низко, чтобы в разрез пеплоса видна была полная и крепкая грудь... Достаточно для того, чтобы Эдрик потерял голову окончательно и безоглядно шагнул вперёд...
   Расплата последовала незамедлительно. Что-то тупое и очень тяжёлое опустилось на затылок норлинга, в голове словно вспыхнула маленькая, но очень яркая звезда и острая боль почти лишила его слуха и зрения. Последнее, что увидел Эдрик, падая лицом на твёрдые плиты двора было улыбающееся лицо той девки... Стерва!
   Дальше было забытьё. Долгое, закончившееся болезненным пробуждением в тёмном и вонючем подвале... Уж больно сильно это напоминало его пробуждение в Башне мага Сервелия...
   Нет, Сервелия здесь не было. Не было и Равена, на что Эдрик ещё надеялся. Да и сам норлинг был на этот раз одет... Пропал только пояс с оружием, да из-за голенища вынули неплохо запрятанный вообще-то кинжал... Да, из-за пазухи кошель с серебром пропал! И кольцо с пальца каким-то чудом сняли, хотя даже намыливая, Эдрик его снять не мог. Вросло...
   -Эй, есть тут кто? - тихо окликнул темноту норлинг, садясь на топчане - Эй!
   Тишина... Не мёртвая, слышалось шуршание соломы под ногами, где-то в дальнем углу попискивала мышь... Признаков того, что в его узилище был кто-то ещё, не было никаких.
   -Чтоб тебе, Лодур! - горько выругался Эдрик - Вечно ты так, сначала поманишь, а потом дубиной из-за угла! Разве я не приносил тебе жертву в срок?! Эх, Ледяной, дурак ты, хоть и бог! Чужакам помогаешь!..
   С досады, Эдрик сильно шваркнул себя кулаком по груди. И замер, озарённый...
   -Вот погоди! - бормотал он уже через пару стежков - Раз ты не хочешь мне помочь, так я к гардарскому могуществу обращусь! А ты сиди у себя, в Ледяном Городе! Голодный и одинокий! А потом Херьян тебе задницу надерёт, ох и надерёт же! А Веор с Тюром держать будут... И жена тебе больше не даст. И вообще ни одна баба! И вообще, жаль, я не скальд! Уж я бы нид сочинил, уши бы у тебя точно в трубочки свернулись! Рогами бы стали! И стал бы ты истинный Хребю!!!
   -Чего орёшь?! - раздался вдруг голос откуда-то сверху - Да ещё не по-нашему! Ну-ка, заткнись!
   -О! - горячечно прошептал Эдрик - Иногда, оказывается, и Ледяного нужно поругать... Подействовало!!!
   Дальше он вовсе не последовал приказу стражника и вылил на него все те хулительные слова, которые знал на базиликанском. Их, слов этих, было немного, но изобретательный Эдрик перемежал их словами непонятными, на остальных языках Терры. Даже номадские ругательства, которых знал только два, и те приплёл!.. Старательно и со знанием дела, он разъяснил стражнику, кто он такой, откуда взялся и как трудно при этом было его матери. И что он, неблагодарный, ещё и оскорбил её множество раз после этого в самых извращённых формах...
   Даже в темноте видно было, как менялось лицо воина, потом он сам выругался грязно и коротко и на миг исчез, а потом вниз опустилась лестница...
   -Вот идиот!.. - тихо сказал Эдрик, для вида отпрыгнув в сторону и пригнувшись. Мол, только и жду, чтобы ты пришёл и меня наказал!
   Конечно, это было сделано намеренно и напоказ. Как только стражник, вообще-то осторожничавший сверх меры, начал спускаться вниз, Эдрик забыл про "испуг" и волком прыгнул вперёд, выбрасывая руки вперёд и ударяя ими под основание неровно стоящей лестницы... Дико заорал, потеряв под собой опору, стражник, повис на руках...
   Эдрик резко подпрыгнул, хватаясь за ноги и обрушил-таки соперника на плиты, выбив из него дух. Впрочем, тому не пришлось узнать, что и хребет его не выдержал падения: Эдрик милостиво добил его коротким и жестоким ударом локтя в кадык.
   -Ну, Лодур, извини, что ли!.. - пробормотал оринг, сдирая кольчугу с плеч охранника и тщетно натягивая её на свои широкие рамена - Ну, погорячился... Но и ты хорош! Воин неделю бабы не видел, а ты ему в такой малости не поможешь... Ладно, забыли! Мне бы ещё меч вернуть, да доспех! Но ведь это уже по части Веора? Веор, не поскуплюсь!.. Отцово ведь, сам должен понимать, сколь дорого! Херьян бы меня понял... Если бы Фрия потеряла своё Соколиное Ожерелье, разве бы он не попытался его выручить?! Мне меч ещё дороже! Ну помогите, не жадничайте!..
   Бормоча всё это себе под нос, Эдрик поудачнее установил лестницу и начал по ней карабкаться. Лезть пришлось осторожно, что наверху он не знал и вообще плохо себе представлял, куда попал...
   -Тихо! - раздалось вдруг над самым ухом и под кадыком расположилось что-то несомненно острое и смертоносное - Тихо, сволочь, замри! Что с Сапуном?
   -Это тем идиотом, что вниз полез? - так же тихо спросил Эдрик, пытаясь свободной, и как он надеялся невидимой рукой нашарить захваченный у убитого им охранника кинжал - Так он того, отдохнуть там прилёг. Правда, правда! Хочешь, можешь посмотреть!..
   -Не надо меня дурить, варвар! - усмехнулся человек у него над головой, не дрогнувшей рукой прижимая клинок к горлу Эдрика - Повтори ещё раз, что с Сапуном! Соврёшь снова, умрёшь!
   -Убил я его! - неохотно ответил Эдрик, двумя пальцами таща клинок из-за голенища - Убил и всё...
   -Сволочь... - яростно прошептал неизвестный - Он мне десять солидов должен! Кто мне их отдаст теперь?!
   -Я и отдам! - пообещал норлинг, почуяв свой шанс - У меня в таверне - втрое против этого! Ну, убери меч!
   Наверху явно колебались:
   -Почему я должен тебе верить?..
   -Клянусь Лодуром, великом Ледяным! - истово прошептал Эдрик - Если поможешь мне, получишь не тридцать - пятьдесят солидов чистым золотом! Ну, дай руку!
   Охранник видимо решился - перед лицом Эдрика на миг промелькнула его худая, жилистая рука, а меч наконец убрался от глотки. В следующий миг Эдрика рвануло наверх, словно сам Веор дёрнул и норлинг вновь увидел звёздный свет. И сразу же, не рассуждая, всадил клинок прямо в сердце своему помощнику. Пояснил ещё, слегка виновато:
   -Лодур - бог лжи! Клясться им - что сразу соврать!
   Подумав немного, Эдрик столкнул тело вниз и даже люк закрыл крышкой, как было до него. И только после этого огляделся...
   Он стоял на тёмном и загаженном заднем дворике, по бокам и сзади - высокая стена - не сразу перепрыгнешь, впереди - чёрная в ночи, без единого проблеска света стена дома. Поверха три, не меньше...
   -Эй, Сапун! - вдруг окликнули его - Сапун, где Чёрный?
   -М-м-м! - промычал Эдрик, подхватывая с земли щит и шагая навстречу показавшейся в неверном свете факела тени. Одинокой, вроде. В руке враз вспотела рукоятка кинжала, длинного как меч и тонкого, как ландскнетта Равена...
   -Ты чего мычишь, Сапун? - удивился ещё один охранник, подходя всё ближе - Жрёшь опять? У, обжора! Почему Чёрный не на посту? Распустились, мать вашу!.. Воины...
   Похоже, в последний миг он понял свою ошибку, даже воздух начал набирать в лёгкие, чтобы заорать... Не успел. Не ему равняться с Эдриком, прирождённым воином... пусть кое-кто и зовёт его прирождённым рыбаком! Острая кромка круглого щита из кожи буйвола врезалась точно в узкую щель между подбородком и воротом кольчуги. Вряд ли этот воин сумеет вздохнуть воздух ещё раз. Впрочем, Эдрик на всякий случай добил его коротким ударом...
   Пришлось и этот труп хоронить до поры в яме, служившей недавно ему тюрьмой. Зато теперь кроме кинжала у Эдрика был меч - хороший меч, даже пару ударов сможет выдержать. Осталось только понять, почему прежде чем убивать, он не выспросил у них хотя бы где он находится! Ну, это его обычай: сначала делать, потом думать! Пора бы поменять местами...
   Осторожно перебежав через двор, Эдрик нашёл то, что искал - дверь, плотно закрытую, но всё же не нерушимую. Любая дверь - уязвимое место. Надо только знать, как им воспользоваться... Эдрик знал. Переложив щит за плечо, он легонько постучал по железной оковке. Подождал немного, постучал ещё...
   -Кто там? - хриплый голос из-за двери не оставлял сомнений в том, что обладатель его только что очнулся от спячки - Ну, чего молчишь?!
   -Я, Сапун! - громко, но неотчётливо ответил норлинг - Открой! Срочно надо!..
   -Что это ты, Сапун? - ухмыльнулись за дверью - Всегда во дворе гадил, а тут в дом потянуло... Отморозить себе что боишься?..
   Дверь со страшным, оглушительным скрежетом и скрипом открылась. На пороге, загораживая собой весь проход, перед ошеломлённым Эдриком возник Вилий. Тот самый "добрый дядя Вилий", которого так нахваливал пацанёнок Блазия.
   -Ты чего? - тупо уставился на него Вилий - Ты - не Сапун! Ты...
   Он захрипел, огромными, толстыми пальцами царапая клинок, пытаясь вытащить его из живота, но на ногах устоять ему было уже не суждено. Эдрик безжалостным пинком поверг его на плиты и, выждав немного после того, как шум падения стих, перешагнул через труп и оказался в доме...
   -Извини! - пробормотал он, на всякий случай добивая Вилия и подбирая его меч, потяжелее но и попрочнее - Ничего личного, ты ж понимаешь...
   Коридор был тёмен и холоден. Даже после ночной прохлады в нём знобило... Впрочем, может всё дело в том, что Эдрик у нечасто доводилось заниматься подобными вещами - в основном всё же доводилось сражаться грудь в грудь, по честному и по правильному... А может, потому, что впервые за долгий срок ему приходилось самому идти вперёд, а не прикрывать задницу гардару, воину явно его превосходящему и силой, и умением...
   -Ну, ладно... - прошептал он, осторожно поднимаясь по лестнице на второй этаж - И где бы я расположил вещи пленника? В оружейной! А где бы я расположил оружейную? На первом этаже, даже в подвале! Тогда какого дьявола я лезу наверх?..
   Он как раз начал спускаться, когда наверху раздались шаги и на самых последних ступеньках показались двое - слуги, не воины. Один из них и окликнул Эдрика:
   -Эй, ты! Чего забыл здесь? Тут господин живёт, тебе здесь не место... Постой-ка... Чужак!!!
   Всё, теперь уже точно - конец. Эдрик ни на миг не усомнился, что дела его совсем плохи. Вот только сдаваться не умел и потому предупредивший о беде китонит рухнул вниз по лестнице с кинжалом в глотке а троих набежавших охранников, громил один другого шире, встретил блеск клинка...
   Их довольно быстро стало двое, потом ещё один ссыпался вниз по лестнице, зажимая распоротую лорику, из-под которой вырывались наружу потоки крови и внутренности...
   -Уходи, я тебе не враг! - прохрипел Эдрик, пугая охранника покачиванием не слишком хорошо сбалансированного клинка - Ну!.. Оружие своё заберу, и сам уйду!
   Охранник, похоже, даже не понял его, вновь прыгнув вперёд... Последовал короткий и яростный обмен ударами и Эдрик вновь остался на лестнице в одиночестве...
   -Значит, господские покои наверху... - пробормотал он - Ну что ж, глядишь так и лучше будет! Не придётся по подвалу бегать, шарить... Сами принесут!
   Всё бы хорошо и ничего, но наверху его ждало сразу шесть дверей. И все, как на грех, закрытые. Ну, гардар или там Юлий может хитрее бы поступили, а он... Первая дверь с грохотом распахнулась под его натиском - пустая комната, заполненная какими-то пропылёнными сундуками, с кучей свитков, разложенных в потрясающем порядке...
   -Что за шум? - раздался недовольный, злой голос с другого конца коридора - Я же велел... Ты кто?!
   -Ага! - торжествующе взревел Эдрик - Ну, сейчас ты мне за всё заплатишь! За всё!!!
   Толстяк, лысоватый и рыхлый, стоявший против него, на миг растерялся, но только на миг. Увидев, что его ждёт, когда норлинг всё же набежит, он порскнул обратно в свою комнату и там, судя по звукам, спешно закрылся... Лязгнул бронзовый засов...
   -Ах так!.. - слегка задыхаясь, прорычал норлинг - Ну, погоди, зараза!..
   Клинок серебряной молнией мелькнул в желтом свете светильника...
   -Я и забыл, что это - дерьмо, а не железо! - мрачно подвёл Эдрик итог неудачной попытке, одновременно выпрямляя искривившийся клинок - Открывай, собака поганая!
   -Чтобы ты меня убил? - удивились из-за двери - Нашёл дурака, варвар!
   -Отдашь моё добро, пальцем не трону! - мрачно пообещал Эдрик - Уйду и даже не вспомню, где твой дом есть!
   На миг за дверью повисло молчание - человек раздумывал, потом он коротко спросил:
   -Не врёшь?
   -Клянусь Лодуром! - устало повторил Эдрик свою лживую клятву - Не трону тебя, человече, ни пальцем!
   -... Ни ногой, ни мечом, ни секирой, ни копьём! - продолжил за него человек за дверью - Здесь твоё добро, получишь его... Если поклянёшься всеми богами, а не одним! Откуда мне знать, кто этот твой Лодур?
   -Клянусь! - помрачнев, пообещал Эдрик - Делать мне больше нечего, кроме как тебя бить! Мне обратно надо, к друзьям!
   Дверь вновь заскрежетала, отпираясь и Эдрик на всякий случай заслонился щитом. С базиликанца взять клятву он позабыл... Но ловушки не было. Одиноко стоя посреди комнаты, толстяк выжидающе смотрел на Эдрика. Даже не делая попыток обороняться.
   -Я же сказал, не трону! - входя и стараясь идти вдоль по стенке, повторил Эдрик - И клялся всеми Ледяными! Ну, чего ты боишься?
   -Я и не боюсь! - пожал плечами толстяк - Твоё оружие - на столе. Забирай и уходи... Тебя никто не тронет, клянусь!
   Меч с поясом, кинжал, кольцо, кошель и впрямь лежали на поставце, небрежно сложенные но целые.
   -Мой меч!.. - сипло прошептал Эдрик, чуть на колени перед ним не рухнув - Мой меч!.. он всё же не удержался - обнажил часть клинка и истово поцеловал голомень...
   -Теперь - уходи! - тихо сказал толстяк, по-прежнему неподвижно стоя на месте - Я обещаю, тебя не будут преследовать, тебе не будут мстить...
   Эдрик не заставил упрашивать себя дважды, молча развернулся и вышел. Только каблуки прогрохотали по каменным плитам коридора. Потом и топот ног стих...
   Лишь через четверть часа в комнату ворвались охранники и один из них, с разбитым лицом и переломанным носом гундосо спросил:
   -Прикажешь догнать его, Отец?..
   -Я тебе догоню! - рыкнул на него Отец - Держать слово надо даже перед варварами! Всё закончилось... пока!
  
   Почти до утра пропажа Эдрика ничьего внимания не привлекла. Конечно, глупо он поступил, что не сказал, куда пошёл... Ну так ведь это - Эдрик! Он по-другому жить не умеет, чтобы без приключений! К тому же кто-то из слуг видел, как он увязался за девкой. После этого Мстислав, одержавший к тому времени убедительную победу в тавлеях, как гардарских, так и номадских, благодушно сказал:
   -Пусть паренёк побалуется! Не всё же Юлию... Юлий, ты ведь никуда не собирался?
   -Вот ещё! - ухмыльнулся тот - Там одна такая дева... Пальчики оближешь! Так что меня тоже не ждите... до полудня!
   -Везёт же людям! - тяжко вздохнул Мстислав, на такие подвиги неспособный.
   -Сыграем ещё? - услужливо подвинул тавлею поближе Равен
   Тяжело вздохнув, Мстислав уселся поудобнее и начал расставлять тавлеи по своим местам...
   Партия была в самом разгаре и Равен опять проигрывал без шансов, когда дверь с грохотом распахнулась и внутрь ввалился Эдрик. Мокрый, грязный, с синяком под глазом...
   -Ух ты! - восхитился Мстислав, бросив на него короткий взгляд - Я гляжу, наш оринг повеселился! Лихо повеселился! Где такую горячую девку нашёл, Эдрик?
   -Пошёл ты... - грязно выругался норлинг - Тебе бы такую девку!..
   Лицо гардара вмиг построжело:
   -Что случилось?
   -Взяли меня! - выхлебав для начала киаф ароматного смородинового вина, нехотя признался Эдрик - На бабу взяли, в какой-то поруб сунули... Еле выбрался!
   -Какая баба? В какой такой поруб? - удивился Мстислав - Тебя что, стражники схватили?
   -Какие стражники! - отмахнулся с явной досадой Эдрик - Ворьё местное, Вилий тот же...
   -Вилий? - переглянулись гардар с торингом - Вилий, значит!..
   Эдрик жадно пил, не считая киафов и того. Сколько остаётся вина в кувшине. Впервые с момента бегства его пробрало и вот теперь стало по настоящему страшно...
   -Да врёт он всё! - внезапно воскликнул Равен - Смотри, на нём и пояс, и меч... и кошель, кстати, из-за пазухи торчит! У девки пробыл, теперь отбрёхивается, чтобы ты его не ругал!
   -Я правда был в плену! - возмущённый до глубины души, вскричал Эдрик - Мне вон даже голову разбили!.. Залечил бы лучше...
   Вскоре выявилось главное: если Равен, залечивая рану, сомневался, то Мстислав поверил. Может, не сразу, но поверил. Вслух, он, правда, посмеивался наравне с магом, но сам уже и кольчугу одел, и опоясался...
   -Надо искать Юлия! - выждав, пока в словесной пре мага и оринга возникнет пауза, коротко и ясно сказал он - Эдрик, ты у нас раненный и вообще пострадавший, останешься здесь... Дверь никому не раскрывать, в неприятности не влипать! Попроси Тавия, чтобы принёс тебе еды и пива. Никакого вина! Понял?
   -Понял, хёвдинг! - чётко, по-военному ответил тот - Никакого вина, только пиво!
   -Чтоб тебя... - выругался Мстислав. Но спорить не стал и вышел, громко прикрыв за собой дверь - хлопнув её, то есть...
   Пока сбегал по лестнице, встретил Тавия, передал ему слово в слово то, что говорил только что Эдрику и смышленый мальчишка, боготворивший после того подарка Мстислава, со всех ног бросился его просьбу выполнять...
   -Ну, вот!.. - удовлетворённо пробормотал Мстислав, обращаясь к Равену, запасшемуся на дорогу флягой с кислой сикерой - Глядишь, носа не высунув из комнаты, живым и здоровым останется. Главное - никому ничего не порушит... Сейчас самое важное: найти Юлия! Он тут как рыба в воде, дома почти. Вот пусть и выгребает из всего этого...
   Дальше пошли слова никоим образом не предназначенные для слабых молодых ушей и Равен лишь крякал в восторге, слушая витийство гардара...
   Они вышли на улицу и довольно быстро поняли, что искать ранним утром кого бы то ни было вряд ли имеет хотя бы малейший смысл. Как раз закончилась шестая ночная вигилия, колокола на ближайшей колокольне отбили положенные шесть раз и Гелиос лишь только начал озарять свинцовые крыши своими робкими осенними лучами... Улицы же были полны народа. Спешили на работу и с оной, спешили занять самые лучшие места на агорах и форумах попрошайки и торговцы. Спешили даже дети - у них во вторую дневную вигилию начинались занятия...
   -Давно он ушёл? - мрачно поинтересовался Мстислав, озирая улицу - Вот чёрт базиликанский!
   -Давно! - развёл руками маг - Я на этот раз сопротивлялся упорно, ты долго не мог перейти центр!
   -Я поддавался! - не совсем справедливо возразил Мстислав - Впрочем, ты и впрямь хорошо играл... Раз сто ещё, и меня догонишь! А Эдрика уже и перегнал!
   Так они и стояли в воротах, толком не зная, что делать дальше. Получалось, проще всего развернуться и вернуться обратно. Можно ещё походить по улице, поискать для успокоения души. Искать всерьёз? А где? Куда он ушёл искать приключений?!
   -Можно по весёлым домам поискать! - привычно употребляя торингское название лупанаров, предложил Равен. Только для того, чтобы самому и опровергнуть свою идею:
   -Да нет, их здесь наверное больше, чем рыбы в море! Что делать-то будем?
   -Ты ещё хёвдингом меня обзови! - фыркнул Мстислав - Пошли, что ли, хоть для очистки совести поищем его! Далеко уходить не будем, но до ближайшего форума, так и быть, дойдём!
   До ближайшего форума оказалось меньше сотни шагов и потому они растерянно застопорились около одиноко блиставшего серебряными, бьющими в небо струями фонтана. Посреди рукотворного ключа возвышался мраморный муж с мечом в левой почему-то руке и отведённой назад для броска правой. В руке - булыжник.
   -Оркус! - сообщил кто-то сзади - Великий герой Маграбы, взявший себе прозвище в честь древнего языческого божества смерти - Спаситель нашего города, ужас номадский!..
   -А чего тогда он с булыжником? - хмыкнул Мстислав - Пока бы он добежал на расстояние броска, его бы стрелами номады истыкали! И почему меч - в левой руке? Он что, левша был?..
   -Ты ничего не понимаешь, варвар! - вздохнул невысокий, с тонкими чертами лица и нервным помаргиванием век - Это - аллегория! Впрочем, вряд ли он и впрямь имел кольчугу... Но ведь победили же мы тархана клана Чёрной Кобылы!
   -Трупами завалили! - негромко пояснил Равен, читавший историю создания Вольных Городов, Мстиславу - Кланы номадские числом невелики, редко когда две тысячи всадников могут выставить... Шамбул был разбит при Маграбе почти сразу, а мелкие банды истреблялись ещё несколько лет! Каждый месяц к берегу приставали несколько кораблей с поселенцами и мужчины сразу же шли в бой... Сейчас кланов рядом с городом нет. А Оркусу вот, памятник поставили! На самом захудалом форуме...
   -Ты неплохо знаешь нашу историю! - восхищённо воскликнул чужак - Клянусь, всё так и было! Мы смыли этих вонючих, смуглокожих...
   Мимо как раз проходило несколько номадов - ничего особенного, приехали торговать в Маграбу ибо войны со Степью давно уже не было... объявленной. Один из них, на удивление высокий и крепкий для степняка, остановился и на чистом базиликанском объяснил, что именно может сделать горожанин со своим мнением. Возмущённый, тот немедленно воззвал к общественности и оказалось, что отсутствие войны ещё не есть гарантия безопасности чужаков... Базар взорвался сразу же. Небольшое количество астиномов и агорономов не могли, конечно, задержать расправу. Четверо номадов, понимавших это, встали в круг, обнажив свои кривые шамширы, пятый, самый младший, побежал куда-то с форума...
   -Пошли-ка отсюда! - негромко сказал Мстислав - Мы этим бедолагам всё одно не поможем, а в неприятности влезем!
   -Да как же так!.. - искренне возмутился Равен - Там же людей сейчас убивать будут!
   -Это точно! - с нескрываемым удовлетворением подтвердил Мстислав, глядя на хлынувшую толпу с самым разнообразным, часто совершенно неожиданным вооружением в руках - Сейчас от них кусочков не останется!.. Стой, дурень!
   Равен решительно бросился вперёд, вскидывая руки и на ладонях его засветилось знакомое уже Мстиславу голубое облачко. Или - шар?..
   -Равен! - уже громко, с отчаянием в голосе, попутно выцарапывая меч, заорал гардар - Стой, сотрут в порошок вместе с твоей магией!
   Равен услышал, но понял по-своему и вместо того, чтобы отступить, ударил в розовое утреннее небо фейерверком. Мстислав и представить не мог, что маг такое умеет...
   -Назад! - голос Равена, словно усиленный всё той же магией, был слышен даже в самых дальних концах форума - Назад, я сказал! Эти люди ни в чём не виновны! Назад, не то спалю!
   Его фейерверк произвёл впечатление и толпа впрямь отхлынула. Возможно, кто-то даже предпочёл вообще уйти, а кто-то - охолонул...
   -Смотрите! - выкрикнул кто-то внезапно - Он Оркуса испортил!..
   Ничего такого не случилось, всего-то окалина появилась на статуе, когда одна искорка ударила по её мраморному туловищу... Толпа восприняла это вполне однозначно - их статую, гордость всего регионуса, испоганили! Теперь даже магия не могла бы уберечь Равена от расправы... Уберёг случай. На форуме внезапно появились ликторы, следом - до зубов вооружённые букелларии и уж только потом - открытые носилки, в которых, на невысоком креслице, восседал невысокий, толстоватый и абсолютно лысый человек.
   -Радуйтесь, люди! - громогласно возглашали ликторы, неся на плечах фасцы - Радуйтесь, ибо идёт ваш префект, благородный Орсий! Славьте Орсия, поэта и доброго покровителя искусств! Славьте, люди!..
   Людям, похоже, было не до славословий, и лишь несколько выкриков, в основном нецензурных, раздались из толпы... Рабы поднесли паланкин поближе и поставили его на землю. С явным облегчением - Орсий вряд ли отличался лёгкостью.
   -Мой народ! - возгласил Орсий, наигранным жестом выкидывая руку к небу и берясь второй за лоб - Мой народ, твои беды и обиды близки мне и ранят моё сердце! Мой народ, мне тяжело смотреть на то, как тебя оскорбляют! Этот человек, кто бы он ни был, оскорбил весь наш регионус, уничтожив произведение настоящего искусства, статую нашего великого предка, Оркуса! Он понесёт наказание... но по закону! Взять его!..
   Эти последние слова относились набежавшим стражникам и те, хоть и с испугом, свой долг решили выполнить - вперёд двинулись решительно и быстро. Может ещё потому быстро, чтобы не задумываться, что с ними станется, если маг хотя бы слабенькой магией саданёт...
   Равен, разумеется, не "саданул". Не было у него желания сжигать невинных в магическом пламени или растворять их тела кислотой... Потому огненный шар потух у него на ладони и Равен лишь оглянулся на Мстислава. Растерянно и явно ожидая помощи...
   Мстислав коротко покачал головой, давая понять, что сейчас он вмешиваться не будет, даже отшагнул в сторону. Равен заметно вздохнул и даже руки опустил. В то, что гардар его выручит, он верил абсолютно, история с сидением в эргастуле Кирифора ещё не выветрилась из его памяти... Просто страшновато было оказаться во власти толпы вот так, безоговорочно...
   Его взяли, закрутили руки за спиной, как вору какому, потащили по площади куда-то... Равен отчаянно оглянулся...
   Мстислав стоял у статуи, небрежно опершись о бортик и подставив лицо серебристым брызгам фонтана. Сначала показалось, он вовсе не смотрел по сторонам. Вот только по напряжённым его плечам, по чуть повёрнутой в сторону от воды голове маг понял: он всё видит. Видит и запоминает...
  
   -Да что ж это за город такой?! - возмущённо разорялся Эдрик, лихорадочно собираясь, натягивая кольчугу и выискивая среди беспорядка, куда он засунул свою секиру - Пошли!
   -Куда? - неспешно переспросил Мстислав, удобно устроившись на кровати и закинув ноги на высокую её спинку - Куда пошли? В поруб? Так ты там недавно был, успел ознакомиться!
   -То поруб, а то - эргастул! - непонятно возразил Эдрик - Впрочем, там я тоже бывал... Не забыл?
   -Забудешь тут! - потянувшись, лениво усмехнулся Мстислав - Шуму на всю Базилику... А что сделали-то? Ничего особенного! Всего-то справедливость восстановили. Хотя Стрижу холку намылить и не помешало бы... Зови хозяина, вот что я тебе скажу!
   Эдрик несколько мгновений ошарашено смотрел на него, потом его словно ветром выдуло за дверь, только грохот каблуков по ступенькам долго не желал затихать...
   Мстислав получил несколько мгновений покоя и тишины и тут же расслабился, закрыл глаза и даже, похоже, начал задрёмывать... Разумеется, соснуть не получилось...
   -А что это у вас тут за война? - раздался удивлённый голос и приоткрывший один глаз Мстислав узрел перед собой Юлия. Живого, здорового и впрямь изумлённого...
   Глаз гардара приоткрылся чуть шире и он обозрел комнату. И впрямь - Эдрик готовился к серьёзной войне: по всем углам собранное, на его постели валялось оружие. Секира, прикупленный по случаю в Базилике самострел с дюжиной болтов. Оставшейся от трёх... Щит, остатки доспеха, которые норлинг не успел надеть на себя...
   -Может, и к войне! - спокойно сказал Мстислав - Ты где пропадал?
   -Я же сказал! - удивился Юлий - Любовь у меня тут, рядом! Ещё со времён, когда в кондотьерах здесь воевал! Решил вот зайти...
   -Ну и как? - резким рывком усаживаясь на кровати, поинтересовался Мстислав - Удалось?
   -Если бы удалось, видели бы вы меня!.. - мрачно возразил Юлий - Замуж она вышла! За торговца рыбой. И дом теперь рыбой воняет, и трое детей... Да и сама раздалась!.. Такая рыбина, смотреть страшно!
   -Похоже, в любви сегодня никому не везёт! - откровенно расхохотался Мстислав - Не горюй... Эдрику ещё больше не повезло. Его ещё и побили!
   -А чего он как ошпаренный отсюда вылетел? - удивился Юлий, вскидывая бровь и устраиваясь поудобнее как раз на ворохе вещей норлинга - Что, мстить пошёл?
   -Мстить? - удивился уже Мстислав - Да нет, он уже успел отомстить... Ну, об этом он тебе сам расскажет. Есть о чём рассказать, так... Мы ради того, чтобы ты послушал, с Равеном пошли тебя искать.
   -Ну? - моментально насторожился Стриж - И что наш маг снова натворил?
   -Ничего особенного! - совершенно хладнокровно возразил Мстислав - Подумаешь, мелочь какая...Номадов он от избиения защитил, да статую на форуме подпалил слегка, когда толпу заворачивал! Не сильно так, только опалина на бедре...
   -На какой статуе? - побледнел Юлий - Не Святого Терезия? Есть тут местный святой, никем не признанный но очень почитаемый... Покровитель города!
   -Да нет! - успокоил его Мстислав - Оркуса! Здесь, на форуме!
   -Ну, это не страшно! - ухмыльнулся Юлий - Статую Оркусу здесь на всех форумах стоят, вместо герм! Каждый регионус считает, что этот Оркус из его жителей происходит. А на самом деле, когда он жил, Маграбы как таковой ещё и не было! И клан Чёрной Кобылы, им разгромленный, живёт себе, поживает и слыхом про такого героя не слыхивал! Никогда я в него не верил. И Була местная, Совет Двенадцати, на поддержание этих памятников в порядке ни нуммия не даёт. Каждый регионус сам по себе с ума сходит! В Акрополе здешнем золотую поставили, глаза - опалы, меч - из серебра... Так теперь её шесть стражников непрерывно охраняют, чтобы без рук без ног не оставили... Глаза однако ж трижды успели выковырнуть!.. Кто его пленил? Стражники?
   -Стражники! - подтвердил Мстислав - По приказу ихнего префекта, Орсия кажется!
   -Орсий Самодур? - впервые нахмурился Юлий - Шесть лет назад он, однако, префектом претора этого регионуса был. Мы с ним, по правде, чуть-чуть не ладили. Вот ведь, как люди взлетают!
   -Это плохо, Стриж? - тревожно спросил гардар, окончательно отрешаясь от отдыха - Я ведь его потому оставил, что не верил в плохое. Подумаешь, поцарапал статую! Тоже мне, ценность!
   -Я не знаю! - честно признался Юлий, опуская подбородок на сцепленные пальцы - Я же говорю, он - самодур! Может отпустить, даже штрафа не взяв, может под суд отправить. А суд здесь всегда судит "по справедливости"! Так, как префект местный укажет! Чуешь, что я думаю?
   -Надо послушать, что Блазий скажет! - помрачнев сказал Мстислав - Я ведь за ним Эдрика послал... Может так статься, что норлинг впервые прав окажется! Мы в конце концов - на границе со Степью, не в горах Кирифора. Там выкрутились, а здесь... Отобьём мага, в сёдла и через вигилию пусть ищут нас по всей степи!
   -Вот и зря ты так! - мрачно сказал Юлий - Там, в Базилике, разврат и разлад, если по правде! А здесь - война! Постоянная! Здесь дозоры воинские не дремлют и связь между ними налажена добро! Сунься без разрешения в Степь, враз все дороги перекроют конницей, к рыцарям обратятся... Я, конечно, несколько ходов тайных помню. Так ведь никто не знает, как они, не обнаружены ли, не перекрыты ли!
   Тут дверь наконец скрипнула, отворяясь, и внутрь ввалился Эдрик, чуть ли не за шиворот волоча за собой довольно вяло отбивающегося Блазия.
   -Не хотел идти! - громыхнул оринг, ногой прикрывая дверь и усаживая корчмаря на табурет, шаткий и неустойчивый - Пришлось уговаривать долго...
   -Варвар! - огрызнулся тот, устраиваясь на колченге поудобнее. - Не мог разве сказать, что дело неотложное?! Зачем сразу по шее?!
   -Брось, Блазий! - поморщился Эдрик - Я ж любя!
   -Прости его, почтенный кир Блазий! - вступил в разговор и Мстислав - Он не со зла а от усердия. Видишь, ли у нас неприятности!
   -Ни на миг не усомнился! - сердито фыркнул Блазий. Больше уже показно.
   -Равен в беду попал. Он у нас убогий, на голову больной. А я на миг отвлёкся...
   -Что он сделал? - улыбнулся вдруг Блазий - Пол-города сжёг? Форт Святой Розы взорвал вместе со всеми аспидами? Или, упаси все святые, номадов в центр запустил с их конями и детьми?!
   -Вроде того! - осторожно возразил Мстислав - Он, видишь ли, бросился номадов защищать от неправедной расправы. А когда его не послушали, Силой их пуганул. Не шибко, но памятник Оркусу поцарапал. Самую малость! Его взяли...
   -Ну, это не слишком страшно! - отмахнулся Блазий - Подумаешь, невидаль! Сотня дукатов у вас найдётся, его выкупить?
   -Найдётся! - нехотя ответил Мстислав - Только его Орсий взял. Юлий его помнит по прежним временам, если тот не изменился... Что, так плохо?
   Блазий как-то разом поник, даже плечи опустились а руки повисли меж колен, словно плети.
   -Плохо!.. - процедил он сквозь зубы - Конечно, ещё от того зависит, кто квестором будет, но Орсий - это очень плохо. Сволочь он первостатейная, но честен до глупости. Взяток не берёт, дела пытается по справедливости вершить... Конечно, ещё зависит, с какой ноги встанет!..
   Трое мрачно переглянулись. Им, так уж выходило, приходилось рассчитывать на худшее...
   Эдрик, решительно насупив рожу, продолжил собираться...
  
   Квестор Анфилий был немолод и большую часть дел предпочитал передавать своим помощникам. Выходило, может быть, даже лучше, чем если бы он сам судил. Анфилий слыл среди охлоса неподкупным, потому ему взятки и не предлагали. А с айсимнетами, происходившими из того же регионуса, всегда можно было договориться полюбовно... Так что Равену, пожалуй что и не повезло, когда его, связанного и уничтоженного морально, притащили чуть ли не волоком к дому Анфилия. Позади несли паланкин Орсия, который громогласно и на всю улицу вещал о страшном преступлении чужака. За носилками валом валили зеваки...
   Квестор с утра находился в приподнятом настроении духа и склонен был скорее миловать, чем казнить. Двух воришек, ему попавшихся впервые, так и вовсе отпустил с миром, взяв с них разве что обещание больше ему не попадаться. Для Анфилия - верх доброты и щедрости квестора!
   -Что за дело? - усаживаясь в услужливо вынесенное ему кресло, поинтересовался квестор - Да отвечайте правдиво, я ложь не люблю!
   Агороном, возглавлявший в силу своих обязанностей процессию, сбивчиво но громко, так что все услышали, перечислил преступления торинга. Выходило, что кроме угрозы жизням мирных горожан, гулявших по форуму, кроме разрушения статуи, Равен повинен был ещё и в каких-то возмутительных речах против Булы, в подстрекательстве номадов к нападению на них... Наконец, на форумах никогда прежде не использовали магию! Как и в любом приличном городе, в Маграбе это было запрещено!..
   Квестор для виду задумался, но раздумье не заняло у него слишком много времени. По-прежнему невозмутимый и надменный, он изрёк первый свой вердикт:
   -Поскольку у нас тут Вольные Города, куда многие из нас в поисках свободы и бежали, я снимаю с него обвинения в мятеже против Булы. Угроза жизням моих славных сограждан требует несомненного наказания. Штраф в десять солидов! Ещё двадцать пять - штраф за порушенную статую... Мастер-глиптарий Таурус, за сколько ты согласишься сделать новую?
   -За двадцать пять и соглашусь! - прогудел тот, невысокий но на удивление крепкий, с толстыми, узловатыми руками - А если нужно, ещё за пять знакомый маг гильдейский защиту поставит. От огня, от стрелы и железа!
   -Я то же самое бесплатно поставить могу... - пробормотал Равен.
   Но двор квестора уже взорвался. Каждый возмущён был, почему именно глиптарию Таурусу выпало делать нового Оркуса. Кто-то уже начал говорить, что и старая ещё ничего, только больше зевак собирать будет, когда узнают, что выдержала магический огонь...
   За спорами и ссорами, грозящими перерасти в настоящие стычки, никто толком и не следил за тем, что происходило вокруг. Никто и не заметил, как Орсий подошёл к квестору и что-то негромко ему сказал. Совсем негромко, даже наклоняться к уху не стал...
   Не разобрал и Равен, хотя стоял почти в упор. Что поделать, язык Вольных Городов был причудливой смесью всех языков Терры и чтобы понять его, недостаточно было понимать базиликанский. Даже Мстислав, и то легче разговаривал с местными. Даже Эдрик!..
   Впрочем, очень скоро всё стало окончательно ясно. Квестор, вздрогнув, несколько мгновений пристально смотрел на мага, а потом совсем другим голосом, чужим каким-то объявил:
   -Главное же преступление в том, что маг сей применил Силу против людей, вольных горожан! Такое ни в коем случае нельзя оставить безнаказанным. Потому я приговариваю мага Равена из Закатной Империи к трём месяцам в Форте Свинцовой Печали и тысяче золотых солидов штрафа!
   Вот теперь Равена пробрало всерьёз... Деньги у них были, как не быть, после столь удачной негоции Мстислава! Но три месяца в тюрьме, которой, без сомнений, являлся Форт Свинцовой Печали... Им до конца миссии оставалось всего четырнадцать дней! Притом, что до Золотой Реки - дней пять пути. Если без проблем...
   -За что?! - возмущённо вскричал он, лихорадочно припоминая что-нибудь этакое... эффектное и не слишком опасное - Я ничего не сделал! Я даже никого не ранил! А статую вашу...
   Тут он запнулся. За спинами основной массы охлоса, спокойный и невозмутимый, возвышался Мстислав. Гардара, благодаря его росту и обритой по воинской традиции своего племени голове, сложно было с кем-то ещё спутать. А тут и вовсе не ошибёшься - рядом, прислонившись плечом к воротному столбу, стоял Эдрик, вооружённый до зубов и напряжённый. Пришли таки! Значит, не бросят, выручат... Впрочем, Равен и не сомневался, что попытка будет. Вот только когда?..
   Мстислав вдруг сделал успокаивающий жест рукой, который мог только одно означать: не дёргайся, выручим тебя! И, развернувшись, железными своими пальцами прихватив за плечо Эдрика, вышел со двора.
   -Вольно тебе! - прошептал обиженный Равен - А мне тут каждая вигилия, словно на плахе головой!
   Может быть, ему стало бы легче, если бы он слышал яростный спор между норлингом, наседавшим без пощады и гардаром, устало оборонявшимся...
   -... Да отбивать его надо! - кипятился Эдрик, "рубя" рукой, словно мечом - Вот прямо сейчас и отбивать, как в тюрьму поведут! Что ты морщишься?!
   -Он - маг! - устало, как малому дитяте, пояснил Мстислав - Его так охранять будут, десяти хирдам не отбить! И вообще, давай дождёмся Юлия! Вот явится он, скажет что нет другого выхода, будем отбивать. А пока...
   -Его ждать - повеситься легче! - мрачно, уже признав по правде своё поражение, фыркнул Эдрик - А ты вовсе друзей не ценишь! И время теряем... Сколько там дней осталось, до Срока?!
   -Две седмицы... Я же сказал, сделаем! - рыкнул Мстислав - Выручать будем сегодня. Но - не раньше чем вернётся Юлий! Всё, и кончай спорить!
   -Тогда может хоть поедим?.. - жалобно воззвал Эдрик - С утра маковой росинки во рту не было!
   -Насчёт маковой росинки, это правда! - весело ухмыльнулся гардар - Курочка, поросёнок, рыбы тазик размером со щит... Креветки опять же! И как ты ешь такую гадость?!
   -Ну ладно, то ж утром было! - промычал норлинг пристыжено - Ты бы ещё вспомнил, что мы вчера ели!
   -А что! - ухмыльнулся Мстислав - Это дело! Сейчас припомню...
   -Ну ладно, ладно! - уныло протянул Эдрик - Но ведь нам всё равно надо Юлия ждать. Где вы там сговорились с ним встречаться?
   -На форуме Оркуса! - задумчиво ответил гардар - Да, ты прав... Там есть несколько неплохих таверн... Посидим, выпьем по чарке вина... Нет, вина не стоит. Обойдёмся квасом местным...
   -... И закусим! - обрадовано подхватил Эдрик - А что, дело хорошее!
   -Дело хорошее... - мрачно повторил Мстислав - А Равена мы освободим, не сомневайся! Только бы Юлий поскорее всё решил...
   -Юлий - решит! - неожиданно даже для самого себя уверенно ответил Эдрик - Базиликанцы, они такие!..
  
   Юлий не спешил. Он сейчас скорее гулял по городу, нежели шёл к человеку, которого назвал главной своей надеждой на спасение Равена. Он, правда, не назвал имени этого человека, лишь сказал, что влияния у него достаточно... Он и сам был в этом уверен. Вот только... Вряд ли этого новелиссима можно было признать человеком, относящимся к Юлию как к другу. Хотя знали они друг друга неплохо. Все те три года, что кондотьер или попросту - искатель приключений на свою задницу Стриж обретался подле стен славного и очень вольного града Маграбы...
   Жил он, кстати, на том же месте. И дом его, роскошная вилла, раскинувшаяся среди сада на берегу моря, но под охраной крепостной стены и близкого форта Весёлая Галера не изменился тоже. Нечего было менять в родовом доме новелиссиму, имевшему перед собой дюжину поколений ещё ДО Вольных Городов...
   Ворота, кстати, и раньше нередко бывали раскрыты в дневное время и вроде бы никем не охранялись. Стриж, впрочем, знал прекрасно, насколько это обманчиво. В воротах, на дуге арки, упрятаны были магические ловушки, реагирующие на благородный металл - железо и булат. Стоило пройти внутрь кому-то с оружием, переполох обеспечен. А положенные по статусу две дюжины букеллариев у него были, у этого вельможи... Как же без этого!
   Юлий вошёл во двор без оружия, потому его появление поначалу никого не взволновало. Мало ли просителей попадают сюда, в слишком роскошный для простой и слишком простой для находящегося подле дома новелиссима патио. Положенные по обычаю фонтан в передней части, с опять таки положенной статуей предка, пришедшего сюда вместе с Оркусом... возможно, гораздо позднее, но положено считать - с Оркусом, вот и считают, изображая столь же идиотски, как и самого основателя города. Редкостную, кстати, сволочь а на родине - убийцу... Сразу за фонтаном во всей своей красе раскинулся палаццо вельможи - дворец то бишь. Роскошный, весь воздушный и притом способный служить крепостью в беде и при вполне вероятных в нынешней неспокойной обстановке невзгодах. О том же говорил и заботливо выстроенный имплювилий - там и бассейн был для сточной дождевой воды, и галереи вокруг, пригодные и для отдыха, и для обороны столь важного здесь достояния - питьевой воды, единственного продукта, здесь не хватало. Случалось, даже без осады или угрозы нападения номадов вводили в городе ограничения на пресную воду и тогда выпить стакан чистой воды считалось шиком, а про мытьё в пресной воде вовсе забывали... Говорили, что четыре огромных Общественных цистерны наполнялись по трубам, тайно проложенным из отрога Синих Гор, отстоящего от города миллариев на десять. Говорили также, что какими крепкими и неприступными не казались бы сейчас стены Маграбы, поставить её на колени легко. Нужно всего лишь найти место, где проходят те трубы, да перекрыть их... Разное говорили, а в самом городе давно уже развилась паранойя по этому поводу. Любой шарлатан, готовый пообещать добыть воду из камня, из песка, из воздуха, мог рассчитывать здесь на самый радушный приём и два-три месяца покоя... И даже богатейшие люди старательно запасались тем, что запасти в общем то не возможно - водой...
   Уверенный шаг незнакомца, вроде бы не собиравшегося останавливаться или обращаться за помощью к ним, букеллариев всё же насторожил. Не мог не насторожить, тем более что патрон щедро платил им именно за это: чтобы они были церберами, непреступными и свирепыми. И неподкупными тоже...
   -Эй, бан! - окликнул один из них, прозванный среди своих Линчетто Красавчик - Слышь ты, стой! Стой, кому говорят!
   Юлий, ухмыляясь себе под нос, продолжил свой путь, даже для вида не притормаживая. И лишь когда шум шагов за спиной перешёл в грохот бега, когда за спиной с визгом покинуло ножны лезвие меча, кривой номадской сеифы, остановился, задирая для вида руки:
   -Я не собираюсь с тобой сражаться, Красавчик! И вообще, какой ты букелларий, если своих не узнаёшь?!
   Клинок за спиной вновь взвизгнул, ложась обратно, в ножны...
   -Тебя признаешь, чёртов сын! - хмыкнул Линчетто - Будь я девкой, которую ты ублажил, тогда ещё ладно... А так...
   -Ну, Линчетто, извини! - расхохотался Юлий, оборачиваясь наконец и раскрывая руки для объятий - Клянусь Виртусом нашего славного Кесаря, ты ничуть не изменился!
   -Ты - тоже! - внешне холодно возразил Линчетто - Такой же дурной! Кой дьявол тебя принесло к Орсию?!
   Нет, он положительно не изменился. Как был прямодушным грубияном, которому за красоту и широту души всё и всегда сходило с рук, так и остался. Как был три года назад, когда Юлий уплывал в Базилику, сопливым и наглым юнцом, пусть и красавцем, так и остался. Та же стать, тот же не базиликанский гигантский рост и огромные мускулы, перекатывающиеся под короткой лорикой-безрукавкой. Тот же дерзкий взгляд чёрных зрачков из узких бойниц глаз...
   -Я всё же рад тебе! - всё так же холодно обнимаясь, сказал вдруг Линчетто - Без тебя здесь скучновато было... Если по правде! Но - уходи теперь! Вечером встретимся. Если Орсий тебя узрит тут, я тебе не помощник!
   -А он как всегда, на крыше? - усмехнулся Юлий - Сиеста закончилась, можно стихоплётством заняться?
   -Отчего бы нет? - пожал плечами Линчетто - Он стал гораздо лучше тех дней... В общем-то, тогда ты был почти прав. Тогда! Он теперь на крыше альтан устроил, чтобы значит с удобством располагаться. Наложниц иногда зовёт туда, или служанок...
   -Он что, стал бабами интересоваться? - шумно, так что к ним стали прислушиваться, удивился Юлий - С каких это пор?!
   -Я же сказал, многое изменилось! - устало повторил Красавчик - Очень многое! Твоя симпатия - матрона почтенная, мать троих детей и вернейшая жена! А какая раньше была девка! Ух...
   -Я был у неё! - как о чём-то само собой разумеющемся сообщил Юлий - Линчетто, мне надо видеть Орсия!
   -Чего же проще! - пожал тот плечами - Встань на улице да жди... Глядишь, выедет сегодня в Булу, тогда и увидишь!
   -Линчетто! - взяв его за лорику, притянул к себе Юлий - Помнишь, я тебе жизнь в походе спасал? Сколько раз?
   -Пять! - угрюмо ответил Красавчик, невольно почёсывая левую ягодицу, где подле самого копчика навсегда остался короткий и толстый шрам от отравленного острия номадской стрелы. Юлий потом, не брезгуя и не стесняясь, отсасывал из того самого места яд. Две вигилии!
   -Пять! - повторил Стриж, отпуская его - Пять за один - честная сделка? Пять моих услуг тебе за одну - мне! Я спасал тебе жизнь, ты спаси моему другу! Мне надо видеть Орсия!
   -Ладно! - пожал плечами Линчетто - Иди... Только если ты рассчитываешь на его короткую память...
   -Как раз на хорошую его память и рассчитываю! - возразил Юлий, нагло и весело ухмыляясь - Или ты впрямь думаешь, мы из-за женщины поссорились? Говорю же, он тогда мальчиков предпочитал! Ему самая красивая девушка ничего не волновала! Не то что мне, грешному перед Розой...
   -Да, ты всегда был бабником! - с усмешкой признал Линчетто - Ладно, иди... раз есть, что сказать! Только помни, я тебя предупреждал! И не надейся, что стану вытаскивать. Никто тебя за язык не тянул и долг мой перед тобой исчерпан!
   -Раз ты сам так считаешь... исчерпан! - весело сказал Юлий - Надо будет, меня другие вытащат, не бойся!
   -И смотри поосторожнее! - уже в спину крикнул ему букелларий - Там в доме тоже есть кому охранять...
   -Не учи вора прятаться!.. - под нос себе, зло и немного разочарованно пробормотал Юлий, входя на лестницу...
  
   Орсий любил такие вигилии - когда жаркое маграбское светило, Священный Гелиос уже прибирал свои лучи, готовясь отдать власть на Небом Никте и Селене да звёздам ещё, в южном небе многочисленным и ярким, как нигде. Впрочем, до настоящего, сумеречного времени оставалось ещё более вигилии и в этой прохладе самое место и время было стихам и любви. И то и другое Орсий считал лучшим средством для отдыха от обыденных дел. И первое он уже получил - сполна. Девушка, юная служанка жены, как и все его любимицы - с широкими бёдрами и маленькой, почти незаметной под свободными одеждами грудью, с коротко прибранными чёрными волосами, отлёживалась теперь рядом с ложем, усталая и не слишком удовлетворённая. У префекта были свои предпочтения, женщинам не слишком нравящиеся, зато вызывающие истинный восторг у него. Что поделаешь, грехи юности не желали отпускать окончательно...
   -Послушай, я сочинил для тебя стих! - внезапно сказал он, заставив задремавшую девушку вздрогнуть и открыть глаза.
   -Да, кир Орсий! - робко согласилась та - Расскажи...
   Орсий принял возвышенную позу, которая при его голых телесах выглядела скорее смешно и громко, с расстановкой, начал читать:
   Вы, госпожа, - прекрасней всех на свете,
   Но вы опять смеётесь надо мной,
   О горе мне! - попал в любви я сети,
   И в горе мне пройти весь путь земной,
   Для горя жизнь Господь мне даровал;
   Зачем меня к себе он не призвал,
   Коль вы не слышите стенанья эти?!
   Стихи и впрямь были хороши, пусть и немного занудны. Увы, простая девушка из охлоса ничего в них не поняла и только испуганно вскрикнула, всё портя и нарушая идиллию:
   -О нет, господин, не умирайте! У вас жена, детки малые...
   -Дура! - обиженно сказал Орсий, удивляясь, что только, кроме толстой задницы, нашёл он в этой корове с овечьими глазами и куриным выменем - Дура, это же аллегория!
   "Дура" часто захлопала короткими ресницами, явно намереваясь разреветься... И тут напряжённую тишину на крыше нарушили чьи-то частые хлопки. Явные аплодисменты, готовые вот-вот перейти в аккламации...
   Растеряв добрую толику мужественности, столь ценимого поэтами Виртуса, Орсий медленно развернулся на голых пятках... У выхода на крышу, прикрытого и для надёжности припёртого каким-то булыжником, стоял, невозмутимо улыбаясь, чужак. Незнакомец, хотя и базиликанец по виду. Хотя нет, в нём было что-то знакомое... Но как Орсий ни страдал, вспомнить он не мог. Никак не мог! И тут чужак заговорил...
   -Что же ты своих друзей не узнаёшь, префект? А ведь когда-то клялся не забыть до смерти!
   Вот теперь Орсий узнал. Лучше бы не узнавать и более не видеть никогда!
   -Здравствуй, Стриж! - кисло приветствовал его он...
   -Да, да! - улыбаясь, Стриж нагло прошёл по крыше и уселся на его, Орсия, кресло - Да, я снова здесь, в Маграбе! Соскучился, можно сказать...
   -Что тебе надо?! - прошипел Орсий, теряя остатки самообладания - Тара, вон пошла!
   Девушка, от ужаса потерявшая остатки самообладания, метнулась к запертой двери, даже не озаботившись прикрыться. На полпути её перехватил Юлий, притянул к себе и сладко, с наслаждением поцеловал. Отпустил, послал шлепком ладони под мягкое место к выходу и громко, насмешливо сообщил свои впечатления:
   -Твои вкусы не изменились! По прежнему толстые задницы и полное отсутствие груди? Раньше, правда, ещё и усы, бывало, пробивались. И между ног кое-что болталось... Опасно стало мальчиками интересоваться?
   -Ты! - от ужаса перейдя на шипение, возмутился Орсий - Прекрати возводить поклёп! Тара, я сказал вон отсюда!!!
   -Она не может! - вяло сообщил Юлий - Даже мне пришлось попыхтеть, прежде чем этот камень лёг на крышку люка! И чего он у тебя на крыше делает? Впрочем, теперь мы можем спокойно поговорить. Почти что с глазу на глаз! А Тара никому ничего не скажет. Правда, красотка?
   Девушка робко улыбнулась Юлию...
   -Что тебе надо? - голос Орсия, потерявшего всякий контроль над собой, сорвался на визг - Что?! Тебе?! Надо?!
   -Услугу! - подняв ладони кверху в знак примирения, успокаивающе сказал Юлий - Одну маленькую, ничего от тебя не требующую услугу! И завтра сможешь снова про меня забыть. Я покину Маграбу, уже - навсегда!
   Орсий жалобно всхлипнул, всей своей голой тушей оседая на крышу...
   -Ну что тебе надо? - устало спросил он, не чувствуя, как остывшие плиты под задницей морозят кожу - Я - всего лишь префект регионус, не выше! Я не властен...
   -Не говори мне ерунды! - досадливо отмахнулся от него Юлий - Я помню, кто ты есть... Орсий, я ведь не просто так тебе предлагаю помочь. Правда? Ведь и я кое в чём тебе помог... Три года назад!
   -Ну было дело... - Орсий уже не сопротивлялся, сломленный - Говори, что ты хочешь от меня... Помогу! Конечно, если смогу!
   -Сможешь! - проигнорировав сварливые нотки в голосе, решительно сказал Юлий - Надо освободить того мага, что посадили в Форт Свинцовой Печали вигилию назад. Освободить быстро, пока не стало поздно!
   -Ты... Ты что?! - поперхнулся возмущением Орсий - Ты хоть понимаешь, что такое правосудие?!
   -Что такое правосудие - понимаю! - невозмутимо подтвердил Юлий - И ещё понимаю, что если пойду в Булу, в Совет Двенадцати, там обязательно найдутся те, кто помнит декана маграбской гвардии Стрижа. И те, кому позарез нужно свалить наглого и непокорного префекта Орсия. И это тоже будет - правосудие! Не забыл, какое наказание ждёт совратителя юноши? А если юноша тот три года как в земле лежит?
   -Тихо, ты!.. - потеряв от ужаса голову, Орсий схватил Юлия за отворот туники и со всей силы притянул к себе - Тихо!.. Ну, хорошо! Я сделаю всё, что смогу. Сейчас пошлю кого-нибудь к квестору, чтобы он пересмотрел своё решение. В общем, конечно, ничего сложного и страшного...
   -Я сам отвезу! - заверил его Юлий - Если, конечно, ты мне доверяешь!
   Орсий настолько выразительно посмотрел на вора, что тому с трудом удалось удержаться от смеха...
   -Пиши! - сумев сохранить невозмутимое выражение на лице, посоветовал Юлий - Пиши прямо сейчас... Стило и кусок пергамента здесь есть ведь?
   -Я на папирусе пишу, забыл ты всё! - угрюмо фыркнул Орсий, усаживаясь - Ну, что там писать-то?!
   -Как будто сам не знаешь! - пожал плечами Юлий - Пиши, чтобы освободили мага ордена Равена, торинга, славного многими добродетелями... Ну, а дальше и сам, наверное, знаешь!
   Орсий вновь тяжело вздохнул...
  
   -Сколько можно ждать?! - прошипел Эдрик, весь исходя негодованием и, признаться, жаждой боя, настоящего воина недостойной - Юлий, поди, отыскал новую красотку, теперь развлекается там... А мы сидим тут, в вонючей корчме, да пей кислое пойло, которое вином назвать - сильно польстить!
   -Ну почему же! - возразил невозмутимый Мстислав - Просто ты взял белое вино, а оно и впрямь кислое.
   -А ты вообще какую-то гадость пьёшь! - обиженно возразил Эдрик - Вкус, как у тех помоев, что разводят свиньям! Тьфу, мерзость...
   -Гадость, мерзость... - протянул Мстислав, задумчиво рассматривая лежащие перед ним три вяленых рыбёшки, словно сомневался, можно ли это есть - И я это слышу от человека, который впервые настоящее вино попробовал меньше двух седмиц назад! Эдрик, я восхищён тобой!
   -Почему, меньше двух сед... тьфу, на нормальном языке говорить ты не можешь! Было раз дело, мы взяли торингский торговый неф, так там было несколько дюжин кувшинов вина... Ничего такое, по праздникам отец кувшин выставлял!.. Конечно, немного. Но ведь и ты, гардар, вино познал не раньше, чем торингам прислуживать начал!
   -Не прислуживать - служить! - резко возразил Мстислав - Император торингов - союзник Гардарики. А союзник должен быть сильным и помнить, кому обязан этой силой. Мы, гардары, не хотим воевать с торингами. Потому и служим Теодору!
   Эдрик, угрюмо и мрачно посмотрев на него, шумно отхлебнул вина и возразил:
   -Мы, норлинги, служим только самим себе! Потому и ненавидят нас все! Мы - вольные люди, люди весла! Дом нам - море, крыша - суровое полуночное небо, стены - борта корабля а подушка - рум!
   -А жена - кольчуга? - ухмыльнулся Мстислав, коротким и цепким взглядом обозревая корчму... Нет, Юлия не было. Вообще, по такому позднему часу, в корчме почти не было народа и из двух дюжин с лишком столов и столиков заняты были лишь восемь. Один из них - Мстиславом и Эдриком.
   -Что-то и впрямь Юлий задерживается! - мрачно подвёл итог своему обзору гардар - Три вигилии ждём, до сих пор ни слуху, ни духу! Темнеет уже, однако!
   -Вот и я говорю, выручать надо! - решительно разрубил ладонью воздух Эдрик - Мы с тобой при оружии, встали да пошли! Да ты что, веришь, что кто-то здесь сможет противустать нам двоим?! Мы их сметём и не заметим!
   -То-то у тебя до сих пор голова перевязана! - ухмыльнулся Мстислав - Впрочем, ждём ещё пол-вигилии. Не придут, пойдём искать. Вот только где? Стриж сказал тебе, куда пойдём?
   -Ты как будто не знаешь нашего вора! - возмущённо фыркнул Эдрик - Из него когда надо, лишнего слова не вытянешь! Зато когда не надо, никакой пробкой не заткнёшь!
   Мстислав усмехнулся и коротким жестом поманил к себе подавальщика:
   -Вина! Да не этого уксуса, а настоящего! "Бриз", если у вас найдётся! На крайний случай "Нежность Ночи", хотя это красная бурда и не слишком хороша. И мяса! Чего-нибудь посущественнее того куска, что ты принёс прошлый раз! Понял?
   -Мясо очень дорого! - жалобно, явно напуганный грозным рыком вооружённого до зубов варвара, пролепетал юнец - Номады разбушевались, перебили пастухов, несколько пастбищ пограбили... Мясо дорого!
   -Я разве спрашивал цену? - искренне изумился Мстислав - Я сказал: мясо!
   Мясо, устрашённые его тоном и уверенным голосом, принесли быстро. Город был портовый, здесь знавали вот таких варваров, приходивших в небогатых одеждах, но плативших полновесным золотом и серебром. Так что кусок мяса, жёсткий, словно подошва и такой же на вкус, обошёлся Мстиславу в круглую сумму базиликанских дукатов. Зато перца и прочих специй повар не пожалел... Покраснев как рак, Мстислав поспешно залил пожар во рту большим количеством вина, задыхаясь прошептал слуге:
   -Где ваш повар?! Хочу посмотреть на такого щедрого человека... руки бы ему в задницу засунуть!
   -Давай я! - громогласно обрадовался Эдрик - Мстислав, ну уступи мне его!..
   Видя, что надвигается гроза, многие горожане начали спешно покидать корчму. Варвары, они во гневе неумеренны, стоять на их пути - себе дороже... Тем страннее выглядели двое, несмотря на доносящийся наружу шум, решившие войти внутрь. Один был одет, как обычный базиликанец осенью. Другой выглядел маг магом, но в отличии от большинства своих собратьев не выглядел надменным и гордым. Скорее уж - подавленным, понурым...
   Их появление встречено было радостным рёвом Эдрика:
   -Мстислав, а вор-то наш слово сдержал! И Равена притащил, упрямец!!!
   -Можно погромче ещё сообщить, кто я, да на базиликанском! - угрюмо сказал Юлий, усаживаясь за стол - Хорошую таверну выбрали, тут креветки - пальчики оближешь! Мальчик!
   До смерти перепуганный подавальщик замер на расстоянии пары шагов, изогнувшийся услужливо и готовый драпануть в любой момент.
   -Креветок! - небрежно приказал ему Юлий - Только свежих, иначе уши оторву и вот этому страшному варвару отдам, чтобы сожрал! Запечённых с зеленью и чтобы свежие маслины были. И лимон! И ещё вина - местного! Быстро: одна нога тут, другая...
   -... Другая тоже тут! - за него досказал Мстислав - И скажи повару, что если он и это блюдо испортит, головы лишится во мгновение!
   Видно мальчик ярко представил себе эту картину - как ему отрывают уши, а повару вовсе голову, потому что он ринулся на кухню со всех ног. Ну, и конечно не разглядел, где там что, споткнулся шумно и тяжело об стул и растянулся на полу. Больно. Обидно...
   На него не обратили внимания. От Мстислава с Эдриком не укрылась сугубая мрачность Юлия, а Равен и вовсе знал, в чём дело...
   -Ну? - напряжённо поинтересовался Мстислав, незатейливо подхватывая с блюда вора самую аппетитную на его взгляд креветку - И что случилось? Мы ведь победили!
   -Победили... - нехотя подтвердил Юлий - Завтра поутру крайний срок нам надо покинуть город!
   -Или?..
   -Или - нас тут всех порешат! - Юлий решил быть предельно кратким, но и честным - Тот, кто отдал приказ отпустить Равена, человек обидчивый. Его букелларий меня нашёл, когда уже Равен шёл рядом, тогда и "порадовал"! Прах предков ему на голову! Чтобы его жена навсегда утеряла возможность нести! Чтоб его дочка снюхалась с последним номадским табунщиком, больным чем-нибудь нехорошим... Чтоб...
   -Тихо, тихо! - приобнял его Мстислав, дружелюбно стиснув за плечи так, что дыхание пропало - Не горячись так! Ведь мы всё равно торопились?
   -Сегодняшний день - потерян! - мрачно сообщил Юлий - Когда искать проводника? Или ты думаешь, через Соляные Топи можно пройти без проводника? Так лучше прямо здесь лечь и сдохнуть!
   -Но ведь ты говорил, тебе доводилось там ходить!
   -Доводилось! - возразил Стриж - Три года назад и - зимой обычно, когда топи даже здесь подмерзают достаточно сильно! А сейчас там - разлив! К тому же тропы, что там есть, дороги даже, меняются каждый божий год! Откуда я знаю, годны они или нет?! Всё ваш Сервелий...
   -Мы уже говорили об этом! - помрачнев, возразил ему Равен - Сервелий не стал бы настаивать, если бы была другая возможность. Значит, её не было!
   -Значит, не было... - мрачно передразнил его Юлий - Скажи, тебе легче будет, когда солёная и затхлая водичка, даже не водичка - жижа тебе в ноздри польётся? Когда Соляная змея твоего коня цапнет, а спасти его не удастся?! Ты хоть представляешь себе, что такое эти Топи?! Это ад посреди благодатных земель! Это то место, где человек никогда и нигде не чувствует себя в безопасности. Стоят там форты-братства рыцарей Белого Орла... Стоят форты легионеров Маграбских... Войска хорошие, но - против номадов! Нечисть Соляных Топей они особо не преследуют и на расстояние ближе десяти-пятнадцати миллариев к границе не подходят! Жить хотят...
   -А что, разве обойти их нельзя? - дрогнувшим голосом спросил Равен - Вдоль по морю, около гор...
   -На корабле бы можно... - пожал плечами Юлий - Но, во-первых, сегодня в порт пришли ещё две галеры из Базилики, а если по берегу идти, то, во-вторых, там клан Тумира где-то бродит. Вот уж с кем я ни за какие солиды не согласился бы побеседовать. Он к нам, к базиликанцам, очень трепетно относится... К вам, гардарам, кстати, тоже!
   -Кто только к нам так не относится! - пожал плечами Мстислав - Но ты так расписал Топи, что идти через них считаю безумством. Так ведь?
   -Так...
   -А откуда ты знаешь?! - взъерепенился вдруг Эдрик - Ты там был хоть раз?! Не верю я в нечисть, вот хоть кол на голове мне обтёсывайте, не верю!
   -Был я там, был! - устало и обречённо отмахнулся Юлий - Мстислав, я год там стоял, на самой границе. Мы охотников за жемчугом охраняли... Очень там хороший жемчуг, в топях, собирается! И золото, говорят, есть. Только мало... Я такого насмотрелся, никаких жемчугов не надо, только бы уйти. Так кто отпустит дурака молодого!
   -Понятно... - тяжело сказал Мстислав, задумчиво отправляя в рот очередную креветку с почти опустевшего блюда Юлия - Значит, вот оно как... Раз морем мы идти опоздали... Спасибо Сервелию. Раз идти через Топи без проводника - безумие, поступим ещё безумнее - пойдём вдоль берега. Номады там может есть, а может и нет... Да и шансов других я всё равно не вижу. А по пути, чтобы всё же не рисковать лишний раз, поищем проводника для Топей! Вдруг всё же найдётся охотник!..
   На том и порешили. А Юлий, под общий смех, вынужден был затребовать себе новых креветок...
  
   По улице до таверны Блазия шли уже "на бровях", за стенки цепляясь и горланя на всю улицу похабные песенки... Городская стража, прогуливающаяся вдоль каждой из пройденных ими улиц, не мешала. Люди отдыхают, никого не трогают, никому другому отдыхать не мешают... Пусть себе! Единственный раз забеспокоились, даже к ним поспешили, когда Стриж завёл два года как запрещённую воровскую балладу Аурия. Ну, разумеется, тот заметил интерес к себе со стороны стражи, быстренько заткнулся с пьяной откровенностью приложив палец к губам. Мол, знаю и молчу...
   Эта пьяная удаль, наверное, спасла ему жизнь. Увидев на земле нуммий, вор не мог не наклониться за ним и, желая сделать это на ходу, ловко и весело, въехал носом в мостовую. Вовремя! Там, где шагом спустя он оказался бы, камни поцарапала остро отточенная арбалетная стрела. С визгом ушла в стену дома, срикошетив...
   Хмель из квадры выдуло, словно мозглый сиверко потрудился. Эдрик с Мстиславом мигом заслонили Юлия телами в кольчугах, в руках возникли бесполезные, но очень успокаивающие привычной тяжестью мечи. Равен за их спинами начал творить заклинание...
   Вот тут городская стража проявила себя во всём блеске. Дозор ринулся вперёд, кто-то отделился и вовсю уже грохотал кулаками по двери дома, с чердака которого стрелял арбалетчик...
   -Не достанут! - поднявшись с колен, мрачно и совершенно трезво напророчил Юлий - Кто и был там, так тех уже нет!
   -А ведь стреляли - в тебя! - хмуро сказал Мстислав - Юлий, что случилось?
   -Старая память! - ухмыльнулся Стриж - Три года назад... Впрочем, это - моё дело! Поутру уедем, так и беды не будет...
   Молча постояли, молча посмотрели, как ярятся стражи... Ну, и дождались. Декан, командир дозора, подошёл к ним с явной опаской.
   -Бан имеет претензии? - холодно поинтересовался, стараясь не смотреть на Юлия.
   -Да нет... - Стриж вдруг поперхнулся ответом - Ну, сегодня день встреч! Ты ли, Артемиус?
   -Я... - нехотя ответил тот - Как видишь!
   -Да уж, вижу! - внезапно расхохотался тот - Не изменился, как погляжу! Сколько лет прошло... Ты теперь в Страже?
   -А где ж мне ещё быть? - удивился тот - Банда наша распалась после того боя, да и осталось немного... Красавчику, тому повезло префекта от смерти спасти. Катепан Румус вроде высоко летает... В Августии. А мне так не везло. Я ведь всего за полгода до того в банду пришёл... Ты-то как?
   -Как видишь! - указал на окно Юлий - Всё так же!
   -Ты - смелый... - угрюмо похвалил его декан, по-прежнему игнорируя остальных - Вернуться в Маграбу после... После того случая! Я бы ни за что не вернулся! Ни за какие деньги!
   -Деньги - ещё не всё! - усмехнулся Стриж - Бывает, лезешь как проклятый, из последних сил... А что потом в награду? Пшик! Так что, друг Артемиус, подумай об этом...
   Декан, явно смущённый, нерешительно кивнул головой.
   -Что там, наверху? - кивнув на чердак, спросил вор - Не нашли, конечно, никого?
   -Никого! - машинально повторил декан - Арбалет тяжёлый лежит, воротный! Перезарядить его, разумеется, не смогли... Ушёл стрелок крышей, тут дома вплотную почти стоят, труб много. Да и не нанимались мои ребята по крышам бегать, как архары! Ты уж извини...
   -Ладно! - кивнул Юлий - Я всё понимаю. Ну, мы можем идти?
   -Да, конечно! - пожал плечами декан - Уезжай ты, как друг прошу!
   -Завтра уеду! - невозмутимо ответил Стриж - Не бойся, до утра они вряд ли ещё раз попробуют напасть. Да и мы теперь готовы будут!
   -Это всё Орсий! - решительно и зло сказал вдруг юноша - Он один, никто больше! Ну, ладно! Я ещё с Красавчиком поговорю, будет время сегодня вечером! Ишь ты, не мог он не знать, что на тебя покушение готовятся... Вы где остановились-то? Вечером зайдём, поговорим!
   -В "Дукате"! - немедленно ответил Стриж, делая незаметный знак товарищам, чтобы помолчали - Там кормят хорошо...
   -Да, в "Дукате" всегда сладко было! - согласился декан - Ладно, вечером жди гостей! Придём незамедлительно...
   -Буду ждать! - ухмыльнулся Юлий - Приходите...
   Стоило декану отойти, Равен яростно на него напустился:
   -Как ты мог?! Он же друг твой, а вечером попусту искать будет!
   -В городе всего два человека знало, что я - вернулся! - с застывшей улыбкой на тонких губах холодно возразил Стриж - Один из них мой враг, но он сейчас напился небось до не стоячего положения... Другого я ещё четверть вигилии назад считал другом... Что ж, Красавчик, пусть так! Другой бы спасать тебе жизнь тогда не стал... Ладно, забыли! Пойдёмте, выпьем, что ли!..
   Они и впрямь пошли и надрались снова. Опять - до полного непонимания, где находятся и что с ними. Карманник, сунувшийся посмотреть содержимое фоллиса, впрочем заплатил за это переломанным запястьем. Легко отделался! По пьяному делу Юлий мог и жёстче наказать...
   Закончилась вторая ночная вигилии и темнота за стенами таверны стала почти кромешной. В самой таверне, кстати, было не слишком много народу, хотя кормили, на взгляд неприхотливой квадры, вполне прилично, а вино и вовсе было великолепное. Об этом развесёлый Мстислав и сообщил хозяину, маленькому и толстому, когда тот, явно робея, подошёл к ним где-то в середине третьей ночной вигилии.
   -Благодарю тебя, воин! - с достоинством склонил тот лысую свою голову - И я рад был бы, если бы вы каждый вечер приходили ко мне в гости! Заказываете много, выпили три кувшина, а ничего не бьёте, ни с кем не дерётесь... Ещё и платите вовремя!
   Откровенно рассмеявшись, Мстислав вынул из кошеля два дуката, с хлопком вложил в ладонь кочмаря:
   -Держи, заслужил!..
   И тут дверь раскрылась...
   Трудно сказать, что могло насторожить Юлия, пьяного и угрюмого. Вошедшие трое были, пожалуй, не самыми лучшими представителями мира сего, но всё же - обычными людьми. Скорее всего - разбойники или представители воровской братии, раз под гиматиями - короткие рапиры или фальчионы. Может, дубинки, конечно, но скорее всего, всё же - фальчионы. Оружие распространённое, удобное для боя на улице...
   Мстислав ещё разорялся с корчмарём, оба смеялись - гардар раскатисто и громко, корчмарь мелко и услужливо. Вместе с ними веселились Равен и Эдрик... Стрижу всё это веселье поперёк горла было. И когда эта компания заняла места у окон, когда в зал вошла новая тройка и уселась подле дверей, настроение вора упало очень низко. Слишком нагло, слишком открыто! Не боятся воинов-варваров? Возможно, но только по незнанию. И откуда они? А вдруг это - Фальчиота? Вдруг Стурус настиг их и теперь решил брать?! В чужом, пусть и наполовину подчинённом городе?! Нет. Он, Юлий, видел этого Стуруса живьём. Не похож он на дерзкого безумца, не похож!
   -Мстислав! - одними губами сказал он. Но опоздал уже... Мстислав, во хмелю не услышавший шёпота, продолжал веселиться, когда двери открылись в третий раз и осмелевший корчмарь шумно удивился тому, что его таверна, не слишком популярная, вдруг внезапно стала заполняться. Да ещё тогда, когда дело упрямо шло к утру... Но Стриж его уже не слышал. Рука сама добыла из-под гиматия книппер, вторая заложила в желобок тяжёлый, продолговатый "жёлудь", сделанный из лучшего свинца... Внутрь, улыбаясь и легко переговариваясь, зашли декан городской стражи Артемиус и букелларий префекта регионуса Линчетто Красавчик, чьего истинного имени не помнил, наверное, уже и он сам. И они даже не пытались изобразить удивление, сразу и решительно направившись к столу, где сидела и веселилась четвёрка.
   -Мстислав! - уже в голос окликнул гардара Юлий - Очнись!
   -А? Что? - сипло сказал тот, но, надо отдать должное, в себя пришёл удивительно быстро. И вот уже перед вором - полный сил и решимости воин. Лихо!
   -Радуйся, Юлий! - на старинный манер приветствовал его Артемиус, вроде как и не понимающий причин, по которых их приближение вызвало напряжение за этим столом.
   -Радуйся! - угрюмо ответил Юлий - Чему вот только?..
   -Хотя бы тому, что мы всё же встретились вновь! - неожиданно серьёзно ответил Артемиус - Ты ведь послал нас в "Сломанный Дукат", где никогда не жил. Не будь я деканом Стражи, хрен бы мы тебя нашли! Ну, у стражников есть определённые привилегии...
   -И зачем вы меня искали? - мрачно поинтересовался Юлий - Раз соврал, видимо, не хотел видеть!
   -Может быть! - согласился уже Линчетто - Но дело в том, что нам хочется видеть того, кто скоро вновь нас покинет... К тому же, Юлий, мы кое-что сумели выяснить... Немногое, правда.
   -Что же? - саркастически вскинул бровь Юлий - Стрелка?
   -Стрелка - тоже! - кивнул Линчетто - Тебе, правда, не назовём. Парень много денег на петушиных боях проиграл, в долги залез... Выхода не было! А вот заказчика его узнай!
   -Орсий? - усмехнулся Юлий - Не верю, слаб!
   -Не Орсий! - согласился с ним Красавчик - У нашего префекта кишка тонка для этого. А вот сообщить ещё кое-кому... Ну-ка, догадайся, кто тебя ещё жаждет видеть мёртвым... В Маграбе, разумеется!
   -Таких довольно, пожалуй! - усмехнулся Стриж - Дюжины две я вам насчитаю, не сходя с этого места! Даже не задумываясь...
   -Да! - согласился Линчетто, взявшие разговор в свои цепкие руки - Много... Но я не имею в виду рогоносцев и клириков церковных! И даже баб обманутых упоминать не стоит... Орсий этому человеку весточку послал, а я, дурной, упредить тебя не успел. От меня, кстати, ты спрятаться сумел... почти! А вот от убийц ТОГО человека тебе в Маграбе не укрыться... Даже мы не поможем! Угадал?
   -Угадал. И твой совет...
   -Убираться отсюда, как и собирался! - решительно встрял в разговор Артемиус - Утром, с рассветом! Остаток ночи проведёте под охраной моих приятелей из Астиномики, а утром - за ворота и... У убегающего тысяча дорог, а у погони - только одна! Ну, и имя мы тебе не назовём, если уж Господу угодно, что ты его сам угадал... Уйдёшь хоть точно, не станешь мстить?
   -Мы всё равно собирались так сделать! - сухо сказал Юлий - И охрана, спасибо уж, нам не нужна! Сами справимся, если что...
   -Так мы не только вас охранять хотим! - усмехнулся Артемиус - Но и город! Ведаем, каково может быть тем, кто у вас на пути встанет. И не хотим такого для наших улиц... Не спорь, Юлий!
   -Не спорь! - негромко повторил Мстислав - Люди дело говорят...
   На том и порешили. Сидели, пили до утра. Декан с букелларием, намеренно игнорируя остальных, рассказывали последние события Юлию... Пока не начал всходить Гелиос...
  
   Глава 10 "К Золотой Реке"
   Соляные Топи, это, по сути своей - огромное солёное озеро, невесть как оказавшееся здесь, посреди пустыни. Немногие смельчаки, измерившие его собственными ногами, уверяли, что в длину, а оно протянулось от Синегорья до берега Срединного моря почти, озеро почти двадцать миллариев. И ещё более трёх в ширину - в самом узком, кстати, месте. В широком, около моря, все десять насчитывалось... Почему Топи? Сказать трудно. Говорят, первые, дошедшие досюда переселенцы или кондотьеры, теперь уже никто и не помнит, наткнулись не на чистую, чуть зеленоватую воду озера, а на густые водоросли, на которые польстились и в которых сгинули три лошади. Потом, когда оказалось, что это - то же море, переименовать поленились или не захотели. К тому же, назвать озером или морем это водное пространство рука не поворачивалась. Каждый знает, через море или озеро вброд вряд ли можно перейти. Особенно через центр. Здесь - можно было. Были тропки, известные многим, тянувшиеся через казалось бы непроходимую водную гладь. Были, но менялись часто, когда двигались огромные массы чистейшего белого песка по дну...
   И всё же не эта оригинальность была причиной того, что Соляные Топи гремели на все Вольные Города, что к ним рвались сотнями и тысячами, игнорируя упорно циркулирующие слухи про разнообразных смертоносных тварей. Соляные топи, кроме одноимённых копей на берегу, где работали в основном рабы, славны были своим потрясающим жемчугом и изумительными кораллами. Жемчуг и кораллы были и в Срединном море, в холодных водах Моря Льдов... Не то. Самый лучший, самый крупный жемчуг добывали в спокойных, почти не знавших шторма водах Соляных Топей. Уж трудно сказать, по какой такой причине...
   Сейчас, например, по западному, близкому к Маграбе берегу, раскинулось более десятка террамаров, полных работников, их прикрывало четыре форта наёмников... Народа хватало, хотя каждый год следовал очередной набег номадов, поля вокруг, каждое из которых было следствием труда двух-трёх поколений, разорялись, люди убивались или угонялись в плен... Охотников не уменьшалось. Среди старателей, например, ходили легенды, о таком же как они простом смертном, добывшем огромную жемчужину, причём чёрную. Говорили, что именно эта жемчужина теперь украшает выходную тиару августы Семирамиды, а сам старатель обогатился несказанно... Другие, впрочем, столь же искренне уверены были, что прах этого старателя давно уже обогатил землю подле его родного террамара.
   Появление в районе террамара Северный Холм четырёх новых всадников не вызвало ничьего интереса. Гардар, норлинг и два базиликанца - Равен всегда сходил за южанина, компания здесь ничуть не удивляющая, похожая на многие такие же. Впрочем, они и не собирались ничем привлекать к себе внимания. Ехали тихонько по дороге, отдыхали изредка, почаще давали роздых коням, двигаясь обычным воинским манером - три милларии пешком, три миллария верхом.
   -Ты уверен, что мы там найдём проводника? - резко спросил Мстислав - Может быть, не следует терять время попусту?
   -Я думал об этом! - чуть заметно помрачнев, вздохнул Юлий - Всё-таки не хочется лезть через земли номадов. То есть, мы так и так через них пойдём... Но если есть малейший шанс перейти Соляные Топи здесь и сейчас, им надо воспользоваться. Не получится, пойдём вдоль берега, потеряем две-три вигилии времени. При удаче - сэкономим день!
   -Ладно, я ж и не спорю! - пожал плечами Мстислав - Ты здесь - проводник, тебе решать!
   -Вот она, террамара! - махнув рукой куда-то в сторону невысоких холмов, сообщил Юлий. Как ни всматривались в указанном направлении его спутники, различить дома удалось лишь когда подъехали на расстояние трёх-четырёх перестрелов...
   Дома! Громкое название, которое должно было принадлежать деревянному или каменному сооружению с крышей, дверью, окнами, здесь давали тростниковым лачугам, скорее - шалашам. Единственное прочное сооружение - высокая и плотная оборонительная стена, была сооружена из глины, обломков камней и того же тростника в качестве основы. Не слишком впечатляюще, хотя против лёгко вооружённой конницы номадов, наверное, достаточно. Невысокая, осанистая дозорная башня над плетёными и даже на первый взгляд непрочными воротами украсилась каким-то совершенно невообразимым флагом. Кажется, обрывком женской туники, засаленным и затрёпанным...
   -Да... - удивлённо протянул Мстислав - И как они тут живут?
   -Как хотят! - повёл плечами Стриж - Наёмники в это дело не лезут, им и свои бед хватает, доганьер местный обычно из провинившихся, сосланных на исправление. Ему лишь бы крепкое вино было, да на закуску что-нибудь... Кстати, вино здесь дёшево. В отличии от воды. И, опять же в отличии от воды, им почти никогда не травятся...
   На башне наконец заметили их, и посёлок впервые подал признаки жизни - мощный арбалет часового выпустил болт, который и воткнулся в утоптанный до каменной твёрдости наст прямо между передних копыт коня Эдрика.
   -Ах он... - в сердцах выругался норлинг - Да я ему сейчас...
   -Стой! - остановил его, схватившегося за меч, Мстислав - Дай я!
   Никто толком и не заметил, как в руках гардара возник его страшный, но пока в деле не бывавший лук, как натянута была тетива из турьих жил... Она тонко тренькнула, ударяясь о кольцо лучника и стрела-срезень, обладавшая острым и широким наконечником ушла вверх и вперёд...
   -Убьёшь кого, кони не спасут! - тихо сказал Юлий - Там народ горячий, такого обращения не любит. Хотя силу - уважает!..
   -Вот и пусть уважает!.. - сквозь зубы процедил Мстислав, оценивая через прищуренный левый глаз неспешный полёт стрелы, клонящийся к завершению... Стрела воткнулась в крышу, так показалось.
   -Ну и что? - удивился было Эдрик. И замолчал, сбившись с речи...
   Древко "знамени" внезапно стало перекашиваться на середине, а потом флаг и вовсе завалился набок, скатился с крыши и так повис, тряпкой вниз...
   -Вот теперь - поехали! - решил Мстислав - Стриж, ты не возражаешь?
   Тот только плечами пожал, но книппер свой подвинул поближе. На всякий случай. Глядя на него, изготовился драться и Равен...
   В террамаре путников наконец восприняли всерьёз - глинобитная стена заполнилась шумным, чем попало вооружённым и во что попало одетым людом. Раскрылись ворота...
   Впереди двух десятков лучше других снаряжённых старателей стоял огромного роста муж, бородатый и толстый, как бочонок.
   -Ох ты! - удивился и расстроился Юлий - Толстый Хряк ещё жив!
   -Кто такой? - коротко спросил Мстислав.
   -Ну... Что-то вроде подеста местного. Народ лет шесть назад выбрал... М-да, выбрал уж так выбрал... Пока жив, так и будет подестом! А он - живуч! Гвардией из отборных головорезов себя окружил, им - лучшее вино, свежая вода и бабы! С бабами тут тяжело, всё сплошь овечки да козочки... Когда номадку какую поймают, так за ней глотки режут, как будто она из золота. А порну или тем более гетеру сюда никакими солидами не заманишь! Если только по большой дурости да жадности...
   -Ничего не понимаю! - покачал головой Мстислав - У нас тоже копи есть... Много! Но вот так чтобы...
   -Ты там был? - пожал плечами Юлий - На копи честный человек не пойдёт. Сброд, он сброд и есть! Плебс, охлос... Впрочем, мозги у них неплохие. А уж подеста советую сторониться! Мало ли что...
   Террамара надвинулась всем своим уродством и поганым, гнилостным воздухом.
   -Добро пожаловать на свободные земли Северного Холма! - гундосо и громко приветствовал их Толстый Хряк - Я - подест здешний, Луций. Некоторые из этих свиней зовут меня Толстый Хряк, но обычно не больше двух раз. Первый раз предупреждаю, второй - голову срываю. У меня тут всё строго, по закону!.. За перлами прибыли, аль так, погулять господски?
   -Не узнаёшь... Луций?! - воскликнул, искренне веселясь, Юлий - Я - Стриж, декан кондотьеров, что охраняли вас три года назад! Ну, вспоминай уже, толстая скотина!
   -Стриж... - нахмурил тот лоб так, что складки наползли одна на другую, образовав огромную дряблую шишку - Не тот ли Стриж, что раз перерезал глотки семерым за то, что они шлюху обидели?
   -Не шлюху - женщину! - возразил Стриж, ухмыляясь - Один из них, кажется, твой брат был?
   -Стриж!!! - внезапно взревел Толстый Хряк, заставив всех членов квадры, кроме Стрижа, схватиться за оружие - Стриж, чёртов сын, вернулся! Да скажи ты своим, пусть уберут оружие... Эй, лежебоки, сегодня - праздник! Я - угощаю! Мой лучший друг вернулся!!!
  
   Мстислав, конечно, предполагал, что придётся потерять вигилию времени, пока Юлий и Луций, которому изумительно подходило его прозвище, будут пить и вспоминать времена былые. Но вот прошла вторая вигилия, Гелиос завис в зените, пошла третья... Пили по-прежнему, вспоминали прошлые дни...
   -... И вот, значит, вхожу я в умет, в руке - дубина, в душе - решимость стервецов поучить... Крепко так поучить! А там уже Стриж со своей любимой фальчионой порядок наводит. Пятеро на полу распластанные валяются, ещё двое, и братишка мой в том числе, кишки по полу собирают. Ещё живые, но жизни той - на четверть вигилии осталось. И девка, стерва патлатая... Как меня увидела, какой-то кувшин с полу подхватила и в меня швырнула!..
   -... Вино красное! - "услужливо" подсказал Юлий - Точно в лоб попала, стервочка! Ну, Луций видит, весь в красном, решил - кровь... Заорал, как поросёнок!
   -Ты бы не заорал?! - оскорбился Луций - Кстати... Фредегонда! Эй, баба, кому говорю!
   Полог, отделяющий переднюю половину дома подеста от задней - спальни и кухни, распахнулся медленно и внутрь вошла женщина... Ну, что женщина, понять было ещё можно. Грудь, не слишком крупная, всё же оттягивала слегка тунику. Туника сама, нижняя, грязная и местами рваная, была женской. Но вот возраст определить не решился бы даже Юлий. Который лихорадочно пытался вспомнить, что могла делать здесь эта женщина со старинным данарским именем...
   -Не вспомнил! - укорил его Луций - Это ж Фредегонда Вонючая, жёнка моего брата! Или ты и впрямь не знал её?! Единственная баба в лагере, про которую все знают - не шлюха! Я её за братом и подобрал... Чего добру пропадать?! Так всё же в семье осталось... Фреде... ик... гонда! Вина! У нас все кувшины - пусты!
   Женщина неспешно принесла ещё две закупоренные амфоры и Мстислав, чистоплотный, как и все гардары, понял, откуда пошло её прозвище...
   Юлию же она улыбнулась, повергнув беднягу в шок. Передних зубов не было, от левого клыка - сгнивший пенёк... Да уж, красавица!
   -Иди, иди! - подопнув её под плоский зад, сказал Луций - Иди к себе, дурёха! Здесь тебе не светит. Здесь господа городских баб живьём щупали!
   В голосе подеста прорезалась такая тоска, что Равен, добрая душа, пожалел его и спросил:
   -А что же ты не уедешь? В ту же Маграбу?
   -А кому я там нужен? - вздохнул Толстый Хряк, понурив огромную лысеющую голову - Здесь - дерьмо, но меня уважают, капитал кой-какой в "Архонтидах" накоплен... на старость! А в Маграбе самое большее, на что меня хватит, подставлять своё толстое пузо под фальчионы ухорезов ночных. Так ведь не молод уже я, не для меня кольчуга стражника! Не для меня... Вот облысею окончательно, станет мне сорок пять, да и уеду в Базилику. Или в Данарию, к родичам этой дуры... Нет, в Данарию не поеду. И дуру эту с собой брать не буду. Молоденькую возьму!
   И говорил вроде Луций убедительно, даже кулаком для полноты ощущений по столу грохнул... А только ерунда всё это. Никуда он не поедет. Стар уже, чтобы что-нибудь менять. Так и помрёт здесь. Хорошо, если не от гадов здешних...
   -Что тебе надо-то? - вскинул усталые, старые глаза подест по прошествии малого времени - Говори, пока я соображать могу!
   -Так что... - пожал плечами Юлий - Проводник мне нужен! Через Топи здесь пройти!
   -Самое узкое место - не самое проходимое! - мрачно изрёк Луций - Нет проводника!
   -Вообще нет, или для меня только? - спокойно спросил Стриж - Мы ведь хорошо заплатим!
   -И вообще, и для тебя! - всё столь же мрачно возразил подест - Дерьмо я тебе не дам... Сам помрёт и тебя погибнет, уберегу по старой дружбе. Из хороших последним Старый Фран был, но он вот уже две недели как в прах разлагается. На моих глазах Чёрный Гад его забрал... Даже сапог не осталось!.. А сапоги добрые были, тройной кожи... Эх, жалко сапожек!
   -А где Гнилой Ставр? - мрачно спросил Стриж.
   -Э, кого вспомнил! - вздохнул подест - Умер он! Два года назад ушёл За Топи, да и не вернулся. Сгинул... Может, на номадов нарвался, может, тварь какая прихватила... Говорю же, из стариков никого не осталось, а молодые - дерьмо! Если спешишь и жить хочешь, иди в обход... Тут ведь недалеко!
   -Номады бушуют... - неопределённо сказал Юлий - Я слышал, стада угнали, буколов перебили... Посёлок какой-то сожгли!
   -Насчёт посёлка - лжа! - повёл могучими плечами Луций - Сами они запалились, я точно знаю. Спьяну подрались, кто-то светильник и уронил на пол, масло разлилось... В общем, пока протрезвели, пока стали тушить... К утру - три десятка трупов, куча обожжённых и от террамары - обгорелые останки... Подеста нашли повесившимся... а может, под шумок кто решил расквитаться. Стражи у нас тут нету, всё сами, сами...
   -Понятно! - чуть просветлел ликом Юлий - Так значит, вдоль гор пройти можно?
   -Я так не говорил! - немедленно увильнул от ответа подест - Я только сказал, что особой беды в этом не вижу. Номады балуют, конечно. Но они всегда балуют! И баб наших воруют. Так ведь и мы воруем. И стада у них с такой же охотой угоняем... Ещё надо посмотреть, кто активнее! Так что пройдёте... если будете осторожны. Да и Тумир, тархан клана Горного Льва, не столько воюет, сколь деньги, дань ежегодную из Маграбы вышибает. Говорят, сто солидов в год его больше не устраивает, хочется ему ещё столько же... Дело понятное, когда есть четыре жены, все молодые и до подарков жадные, сто солидов - как раз на побрякушки. На мечи и прочее оружие из доброго железа денег уже нет...
   -Значит, по предгорьям!.. - сплюнув сквозь тесно сцепленные зубы, протянул Мстислав - Стриж, когда выходим?
   -Ну... - замялся Юлий, явно забывший про долг и рассчитывающий подольше отдохнуть здесь, пусть в вони и грязи, зато не в седле - тоже важно.
   -Да вы что?! - искренне возмутился Луций - Да как можно?! Фредегонда, где твои обещанные подружки?! Пусть развлекут гостей.
   Страшная как смерть жена подеста явила на миг гостям своё тело, вернее, одну его не самую привлекательную часть, скрипнула вовсе не обязательная здесь дверь...
   Внутрь вошли, наверное, самые красивые женщины террамары. Четыре, по числу гостей. Гостей при виде подарка Луция, нет - Толстого Хряка, пробрал холодный пот. А говорят ещё, некрасивых женщин не бывает.
   -Они - ваши! - сделав широкий жест, заявил подест, явно гордясь своим подарком.
   -Благодарю, я сыт! - голос Эдрика, самого непосредственного, был искажён неимоверным страданием - И вообще, ты не обижайся, но нам и впрямь пора в путь. Дорога дальняя, неспокойная опять же. Повезёт, не повезёт, на то воля Ледяных!
   -Ну как же... - растерялся подест - Лучшие бабы... Я ж хотел как лучше!
   -Нет, нам и впрямь пора, Луций! - с искренним сожалением, настолько натуральным, что уж точно можно было поверить, вздохнул Юлий - Иначе, конечно... Но - нет! Мы спешим, время поджимает и мы впрямь уже задержались сверх всякой меры! Боюсь, с таким отношением к делу мы до срока не успеем.
   -А далеко вам? - любопытно навострил уши Луций.
   -Далеко! - вздохнул Стриж - И не спрашивай: куда! Тайна не моя и даже не наша... Тайна!
   Луций только руками развёл, расстроенный, но пытающийся выказать понимание:
   -Ну, раз надо!..
  
   Веселье продолжалось ещё несколько миллариев после того, как они покинули террамару. Особенно громко и яростно хохотал Эдрик, вспоминая свой ужас, который вообще-то ему не присущ. Ну, посмеялись... Через пять миллариев стало уже не до смеха...
   Это подле обжитых мест побережье вполне приличное. Деревья какие ни то растут, кусты... Поля возделанные, на которых пропитание подрастает - тыквы, дыни, овощи всякие... Вот закончились сады, как гордо именовали искатели свои жалкие кустики, закончилась обжитая, потом и кровью обильно политая земля... Началась настоящая Номадия. Номадия, где вся природа по покрытому белой коркой берегу Топей представлена была чайками-крикуньями да змеями, ползучими гадами... Слава Господу, пока - обычными. Номадия, где деревья и кусты заменились на кустарник-гаду, да хальфу, которую время от времени пощипывали лениво и неспешно бредущие кони... Мстислав пару раз намекал Стрижу, что не мешало бы поспешить и нагнать то время, что потратили пьянкой... Юлий, злой с похмелья, мрачный и тяжело сидящий в седле, первый раз проигнорировал его полностью а второй, когда гардар стал настойчивей и даже голос повысил, резко затормозил коня и сам почти заорал:
   -Прибавить ход?! Это - можно! Прибавить ход мы можем, кони свежие, воды напившиеся... А ты заметишь на рыси змею-летянку?! Разглядишь леопарда, запрятавшегося в камышах?! А ты сможешь увидеть Чёрного Гада?! Он, хоть и водное существо, по земле бегает ничуть не хуже! И отбиться от него не сможешь даже ты, со всем твоим воинским умением! Так что поехали тихо. Так оно надёжнее будет!
   -Да что за Чёрный Гад? - искренне изумился Мстислав - Я в Дикое Поле много раз ходил, общим войском и с повольниками! Всякое бывало, мор один раз напал, другой - коней падёж... Всякое, говорю, бывало... Никаких Чёрных Гадов не видал!
   -Чёрный Гад - змей! - глухо, глядя в гриву своей кобыле, ответил Юлий - Огромный - длиной в четыре пасса как минимум. Толстый, с тебя! Но - быстрый. Милларий пробежит быстрее коня... Причём быстр и на воде, и на земле. На воде, пожалуй, чуть быстрее и дольше плывёт. На суше быстро выдыхается. В том и спасение. Если задолго его заметить, да во весь опор уходить, можно и уцелеть. Иначе...
   -Иначе что? - удивился его молчанию Мстислав - Ты говори, говори! Мы мимо твоих Топей плетёмся, всякое может быть! Ты сам-то видел этого... Гада?
   -Видел! - нехотя ответил Юлий - Не самого большого... среднего! Пасса четыре в нём и было, может самую чуть меньше. Такой, каким я и описал его, как бревно старое, погнившее. На то и купились! Близко подъехали, тут он и бросился. Кровопийца он, кровь живую любит и на кровь, на тепло кровяное прёт. Глаз то ли нет, то ли мы не разглядели... Чёрный! Чешуйки блестят, переливаются... Нас три квадры были, почти целый значок, а все прочь ринулись, дураков геройствовать попусту не нашлось... Семеро, кажется, ускакали, и у всех потом сёдла от дерьма отскребали... Он за нами шёл, как привязанный! Только шур-шур-шур... Шур-шур-шур за спиной. И шипение, словно костёр водой...
   -Такое, что ли? - любопытно спросил Равен, указывая на кусты, откуда доносился именно такой звук. Он ещё успел подивиться тому, как быстро человек может менять цвет лица - от здорового лёгкого загара до мертвенной белизны.
   -Накаркали! - почти беззвучно, полным отчаяния голосом прошептал Юлий - Заболтались... Слишком близко! Бежим!
   Сам вор не стал тратить времени попусту, завернул коня сразу и его данарский конёк враз показал всё то, ради чего опытный авантюрист его и выбирал у того вофра - скорость и рывок первых мгновений. Вот только почему-то за его спиной не слышно было перестука копыт коней товарищей по квадре. Юлий героическим усилием заставил себя сдержать набравшего скок коня, даже обернулся... Три идиота, решивших поиграть в героев, почему-то не соизволили послушать его и, похоже, готовились к бою. Чёрный Гад представил им шанс, вылезал медленно, видимо обожравшийся или уже слишком старый, чтобы быстро взъерепениться... Пока наружу из тростника показалась только тупая и толстая, с хорошее бревно толщиной голова его. И вправду, глаз на ней не было видно...
   -Нет!!! - заорал Юлий, увидев, как идиот-северянин обнажает свой клинок, а гардар добывает страшный лук из тула. Оба они, скорее всего неосознанно, прикрыли собой Равена и тот уже что-то "лепил". Наверняка страшное, но против Чёрного Гада...
   -Только - разом! - слышно произнёс Мстислав - И, Эдрик, не спеши! Вместе ударим, тогда шансов больше!
   Дальше Юлий окончательно потерял разум, за что потом ему было стыдно... Страшно ругаясь, вспоминая самые чёрные слова, которые ему довелось слышать в Гардарике и Торингии, в Базилике и здесь, в Вольных Городах, он почему-то развернул коня и погнал его на гибель, к собравшимся умирать товарищам. Даже не друзьям, варварам без мозгов и понимания красоты!..
   Его конь на этот раз упирался и никак не желал выказывать свою хвалёную прыть. Пришлось его даже приструнить, чтобы не упрямился... Юлий всё равно не успел. Мстислав вдруг вскинул свой лук, на вид не огромный, размером много уступавший торингским большим лукам и даже лукам большинства номадов и наложил на тетиву первую стрелу...
   Через мгновение Стриж впервые услышал, как Чёрный Гад шипит от боли. А может, это была ярость, раздражение тем, что его, властелина здешних мест, посмели уколоть чем-то безобидным, но неприятным? Закричав ещё громче, Юлий раздобыл из-под гиматия книппер и бросил хрипящего в ужасе коня вперёд. К своим. А в следующий миг туда же, только с другой стороны, рванулся гигантский змей, выбрасывая из камышей один за другим пассы своего чёрного тела...
   Равен! - заорал Мстислав - Равен, не тяни уже! Пора!
   И в тот же миг, гардар еле успел пригнуться, над его головой пролетело и шумно врезалось в камыши огненное ядро, размером с голову овцы, не меньше. Рвануло, словно взлетели на воздух все запасы "порошка грома" в захоронке Стрижа, даже его опалило нестерпимым жаром, от которого завернулись шерстинки на гиматии и отчаянно попятился, не слушая шпор и повода, жеребец... Троим у самых камышей досталось сильнее, там наверняка были и ожоги. Зато уж змей пострадал...
   Шипение его, оглушительно и мерзкое, переросло в бьющий по ушам визг. Вот только не заметно было, чтобы попаданию Равена или стрелы Мстислава что-то изменили. Разве только ускорили атаку Гада...
   Равен, почти без подготовки и совсем без отдыха шарахнул ещё раз. На этот раз, убоявшись результата, чем-то попроще. Вроде Молнии или Крылатого Камня. И ведь сработало! Впервые в своей жизни Юлий видел кровь Чёрного Гада. Красная кровь, обычная...
   -А!!! - заорал вдруг Эдрик, вскакивая на седло - штучки, которым его по пути обучил гардар - Ах ты, гнида...
   Он прыгнул прямо с коня, высоко задрав в руке меч и обрушился точнёхонько на то место, которое они считали головой змея. Мгновением раньше в ране, огромной и странной - проломе в чешуе, где переливалось красно-чёрным размазанное в слизь мясо, расцвела серым оперением гагары гардарская стрела...
   Эдрик, устроившись поудобнее "на коне" и удобно охватив его толстый корпус своими ногами, с хаканьем вогнал клинок в рану и резко, с наслаждением и диким, нечеловеческим оскалом на лице его там провернул. Вот тут змея достали всерьёз!
   Конвульсивным рывком всего корпуса Гада, Эдрика просто смело куда-то в тростники, он там на время и сгинул. Сам змей, уже почти весь выбравшийся на песок и оказавшийся вовсе не так велик, как казался - пять пассов самое большее, бился сейчас на песке и только благоразумный Юлий, оттащивший за повод коня Эдрика, спас бедолагу-милленца от верной гибели. Равен, тот просто не смог управиться с обезумевшим от ужаса жеребцом и тот унёс его куда-то в даль. Так что на некоторое время единственным, кто мог сражаться с подыхающим наверное, но всё ещё живым Гадом, был Мстислав. Ну, он в ближний бой не лез, предпочитая с потрясающей меткостью всаживать в пролом в чешуе змея стрелу за стрелой. Из пяти его стрел четыре находили себе место в развороченных чешуйках, увеличивая и без того неимоверные страдания твари...
   И тут Юлий решился. Кони, отскакав шагов на двадцать, успокоились, а раскинувший рядом свои колючие ветви какого-то номадского кустарника, на вид - прочного. Вдалеке к тому же маячил возвращавшийся спешно Равен... Оставив коней на попечении куста - бросив поводья на ветку, показавшуюся ему наиболее кривой, Юлий решительным шагом направился к сражению. К тому же и Мстислав исчез из седла, что означало: либо он погиб, либо сражается с вражиной в рукопашной схватке...
   Подбежав поближе, Юлий добыл из ножен забытую там фальчиону и, заорав для пущего героизма, бросился туда, где сражался его друг...
   Гардар сидел там же, где несколькими мгновениями или вигилиями раньше пытался укрепиться Эдрик - на холке за головой чудища и, совершенно спокойно, даже равнодушно, выдирал из раны свои стрелы, осматривая с недовольным видом их головки. Перед ним уже лежали две кучки и Стриж ужаснулся тому, сколько стрел успел выпустить гардар за скоротечный бой. И ведь почти все в цель попали!
   -Чего орёшь? - одним глазом глянул на него Мстислав - Так визжишь... обмочиться можно! Вишь, тварь бедная от одного твоего ора сдохла! Ну... я ещё немного помог. Эдрик с Равеном постарались... А так, ты - победитель, Стриж!
   -Стриж - победитель Гада! - грубо заржал, вылезая из тростника и придерживаясь за бок, Эдрик.
   Равен, наконец управившийся с конём, присоединился, даже не зная повода для смеха...
   -Смейтесь, смейтесь! - пробормотал Юлий, спешиваясь - Посмотрел бы я, где вы были б, если б я не увёл из-под удара коней... На чём вы через пустыню ехать намерены?!
   -Ладно, не обижайся! - примиряюще сказал Мстислав - Ты тоже... молодец! Коня вон Эдрику спас. Герой, одно слово! Богатырь... Эй, ты чего? Мёртв он, я ж говорю!
   -Чешуйка Чёрного Гада стоит сотню солидов! - хмуро пояснил Юлий - Потому их и не развелось здесь сотнями, что наш люд за такие деньги самого Господа с небес сверзит! И все, кто знает, как их убить, что интересно, молчат. Рассказали бы, сколько бы крови не пролилось! Так нет... Провидение Господне помогало, или маг проезжий что-то сотворил, или ещё что... Все под себя солиды да дукаты гребут!
   -Ну ладно, ладно тебе! - ухмыльнулся Мстислав, вскидывая ладони в знак признания поражения - Нужно тебе, так хоть всего змея с собой бери! По мне, так дерьма этого... Впрочем, повезёшь всё на своём коне! К моему с этим и близко не подходи. Он - нервный, может копытом в лоб заехать, вот и вся недолга!
   Юлий только фыркнул, закусив губу в старании отодрать первую чешуйку. Ух, нелегка работка оказалась...
   -Привал! - объявил, поглядев на него чуть, Мстислав - Эдрик - мыться!
   Все возражения норлинга были отметены без долгих разговоров. Больше всего от этого пострадал Равен. Пока гардар с норлингом отмывались, на него легло разведение костра. Попробуй, разведи костёр в пустыне!!!
  
   Как ни торопил спутников ответственный до занудства Мстислав, отдых продлился куда больше отведённой на него вигилии. Но уж после этого квадра пошла куда веселее - и кони отдохнули, и Чёрный Гад уже не пугал так, как до этого. По правде сказать, после того, как Юлий, надрываясь, взгромоздил на круп своей перепуганной лошади тяжёлый тюк с чешуйками, каждая весом по две мины, не меньше, по крайней мере двое из квадры прониклись к нему сочувствием и даже готовы были взять часть груза на своих коней... Мстислав решительно воспротивился, его неожиданно поддержал сам Юлий...
   -Когда я их выламывал, в крови змеиной вымазываясь, вы мне не помогали! Вот и не ждите теперь, что я поделюсь с вами! Всё это - моё! Считайте меня богатым человеком...
   -Ты довези сначала! - посоветовал Мстислав - В степи... ну в пустыне вашей, каждая гривна определяющая! А ты хочешь два пуда, не меньше, тащить на своей коняшке. Помяни мое слово: настанет миг, бросишь без всякой жалости! Хотя бы если придётся от Чёрного Гада снова драпать! И как ты их только тридцать две оторвал?! Их же там - сотни три, не меньше!
   -Вот ещё, бросить! - возмутился Юлий - Да здесь - на три тысячи золотом! А если повезёт, удастся все сорок сотен получить... А что только эти взял, так на брюхе у него чешуи нет. И боковые - мелкие и гибкие. Навряд ли кому нужны... Панцирь у него - только сверху!
   -Так что ж ты молчал?! - взвился Эдрик, у которого испачканные в ядовитой крови гада руки до сих пор чесались немиром - Мы его в лоб били, а надо было - под душу?!
   -Растерялся! - честно признался Юлий - Чего-то в голову не пришло, когда надо было... А ведь Старый Фран рассказывал, как ему повезло раз! И ведь было всего одно копьё с собой, а змей был побольше нашего... Воткнул копьё ему в пузо, лишился левой руки по локоть, но остался жив... Повезло!
   -Всё одно - умер! - пожал плечами Мстислав - Рано или поздно все мы окажемся в Вирии... Я предпочту умереть у себя дома, среди ромашек и одуванчиков, а не здесь, в песках. И не хочу, чтобы последним, что я увижу в этой жизни, стали вонючая вода и пасть какого-нибудь чудища!
   В молчании, мрачном и тяжёлом, проехали ещё пару миллариев и, по обычаю, Мстислав согнал их на землю. Как всегда ворчали тихонько, опасаясь прогневить гардара... Даже Эдрик и тот предпочитал помалкивать. Швырнёт ещё в Топи! А он только сегодня мылся, даже портки от пыли и пота постирал - ещё до конца не просохли!
   -Ну, ладно! - внезапно сказал Юлий - Конечно, жизнь дороже будет, чем эти четыре тысячи. Но ведь большой беды, если я пока оставлю их, не будет?
   -А что я, против? - удивился Мстислав - Оставляй! Только запомни: из-за твоего барахла мы свои головы подставлять под номадские сабли не станем! Бросим, без всякой жалости... У нас - дело!
   -Ладно! - вновь повторил Стриж - Я понял!
   -Ну вот и хорошо! - улыбнулся примирительно Мстислав - Коли так... Далеко нам ещё вдоль озера ехать?
   -Озера?.. - удивился Юлий - Ах, Топей... До вечера!
   -До вечера... - помрачнел Мстислав - Значит, до конца срока - двенадцать дней! Безумие, мы не успеваем никоим образом!
   -Ну почему же! - повёл плечами Стриж - Мы пойдём вдоль гор, на этом дня два сэкономим. За три дня довести вас до Золотой Реки не обещаю, за четыре - берусь без сомнений. Если, конечно, ничего не случится...
   -Да пять дней - дорога до моря, да через море - три... Ты что, всерьёз полагаешь, что мы за три-четыре дня дойдём до Торгарда? - Мстислав был мрачен, но на удивление спокоен - Проклятье на голову Сервелию, он потребовал от нас невозможного!
   -Это нам давно известно! - вздохнул Юлий - Пойди мы до Аурии или Кесарии, даже до Августии, были бы уже в башне или по крайней мере рядом. Там и номады посмирнее... Равен, ты что?
   -Смотрите! - изумлённо прошептал маг - Смотрите, девушка! Надо помочь ей!
   Юлий, удивлённый, быстро глянул туда, куда указывал Равен... Обычная пустыня, посреди которой возвышается столб. Скорее всего - ствол иссохшего дерева - сикиморы или шиншипы. Уже начавшиеся предгорья были куда зеленее и полнее живностью, чем земли между ними и Маграбой. Ледники работали, наполняя землю здесь живительной влагой...
   -Ты что? - усмехнулся вор - Ну, дерево...
   -Да какое дерево! - взревел, возмущённый слепотой, Эдрик, обнажая меч - Девушка стоит, привязанная к столбу! И к ней зверюга какая-то идёт. С гривой! Слава Веору!!!
   Выкрикнувший боевой клич норлинг бросил коня в скок и даже сейчас, лихорадочно пытаясь найти слова и образумить своих товарищей, Юлий отметил про себя, насколько лучше стала его посадка в седле. Но тут над ухом что-то зашипело и мимо пролетела ледяная стрела, явно направляясь в сторону льва...
   -Назад, идиоты! - отчаянно заорал вор - Не трогайте его, не убивайте!!!
   Куда там... Юлия после утреннего происшествия почитали за труса, прислушивались к нему мало и даже Мстислав, обычно такой осмотрительный и осторожный, глянул на него с презрением, натягивая между делом тетиву на свой лук... Его стрелы не потребовались.
   Раненный лев, животное, как известно, особой храбростью не отличавшееся, желание нападать потерял враз. Даже сочное, нежное мясо двуногой, привязанной к дереву, не вызывало у него сейчас аппетита. К тому же сильно болела холка, слабели ноги... Он ещё успел увидеть как другой человек налетел на него, дико крича, но это было последнее. Могучий удар Эдрика, пустившего коня прямо на льва, почти отделил огромную лобастую голову от туловища и лев, пробежав по инерции ещё несколько шагов, мягко упал на песок...
   -Идиоты! - нарушил его самолюбование перед глазами обезумевшей от ужаса девушки дикий вопль Юлия - Идиоты!!!
   -Чего ты ругаешься? - недовольно оглянулся оринг, вытирая окровавленное лезвие о чахлую, побитую блохами гриву "владыки пустыни" - Ну, совершили подвиг...
   -Подвиг?! - взвился Стриж - Это - жертва! Её приносят каждый месяц, верховному духу своему - горному льву. Покровителю! Вы только что отняли законное подношение у духа - покровителя клана Горного Льва. По землям которого мы прём сейчас. Быстро в сёдла!..
   -Выполнять! - враз теряя спокойствие, рявкнул гардар, приподнимаясь в стременах и тревожно оглядывая окрест, пока что чистый - Ну, Эдрик, скорее! Юлий, ты - вперёд. Дорогу выбирать будешь... Всё, кончились развлечения! Плевать на гадов, уходим на аллюре! Равен, твою мать!!! Равен, стой!
   Равен, словно не слыша, медленно слез с коня и так же медленно подошёл к дереву. В руке на миг мелькнул клинок, но добыт он был не для того, чтобы добить несчастную, которой самой Судьбой предположено стать жертвой духу клана. Равен разрезал верёвки, отпуская бедняжку на волю...
   -О, Господи! - в ужасе выдохнул Юлий, глядя на то, как девушка, чем-то одурманенная, падает на корни дерева и застывает там совершенно неподвижно - О, Боже мой... Нам конец. Нас будут гнать как зверей по всей Номадии, пока не настигнут! Если нам даст убежище город, его будут штурмовать до тех пор, пока от него не останутся одни руины... Боже, за что?!
   Спустя некоторое время он продолжал причитать во весь голос, явно для того, чтобы скакавший рядом Равен почувствовал угрызения совести. Тот, однако, смущённым не выглядел, скалился довольно и всячески старался всем показать, что доволен своим поступком и сейчас. Эдрик, на которого Мстислав чуть не наорал, разумеется, встал на его сторону. А когда гардар поинтересовался, так ли он поступает, когда дело касается дроттов, ответил вызывающе и грубо, что они, норлинги, в отличии от гардар, кстати, девушек и детей в жертву не приносят. В общем, дело тогда чуть не дошло до потасовки и лишь грозящая всем четверым опасность не позволила стычке перерасти в тупую, ярую драку между своими. Впрочем, всё ещё было впереди. Стоило взглянуть на чёрное от ярости лицо гардара, на упрямо выдвинутый вперёд подбородок Равена, чтобы понять сразу: решительный разговор не за горами...
  
   Решительный разговор пришлось-таки отложить, как ни противился этому Мстислав. Они как раз перевели коней с широкого маха на короткую рысь, когда постоянно оглядывавшийся Юлий враз осипшим голосом сказал:
   -Погоня!
   -Тогда - всё! - философский вздохнул Мстислав - Коняшки наши подустали, от свежих номадских не уйдут никоим образом... Равен, ты как, отдохнувший?
   -На четыре-пять заклинаний меня ещё хватит! - заверил его и впрямь чувствовавший небывалый прилив сил маг - Конечно, не самых сильных...
   -Нам самые сильные и не нужны! - немедленно заверил его Мстислав - Огненные шары, какие-нибудь камни на голову... Постарайся, маг! Только на тебя надежда!
   -Надежды нет!.. - мрачно сообщил Юлий - Мы на землях Горных Львов. Они все - свирепые и умелые воины а их клан - один из самых многочисленных. К тому же, сердца их полны праведного гнева и ужаса. Ведь мы, убив на их землях их покровителя и не принеся ему жертву, обрекли их грядущей зимой на мор и, может быть, даже вымирание! Так что пощады ждать не стоит.
   -При чём тут пощада? - удивился Мстислав - Я говорю о том, что они наверняка не послали за нами всех своих воинов! Ну ты что, всерьёз думаешь, что против нас послали Шамбул? Джат, и тот вряд ли... Десяток, другой пастухов с луками... Юлий, это серьёзно, если они доскачут на расстояние выстрела. И то мы трое в броне, а Равен наверняка может чем-нибудь прочнее стали от стрел прикрыться. А, Равен?.. Да и я постараюсь, чтобы к нам доскакало поменьше!
   -То есть ты предлагаешь принять бой? - изумился базиликанец - Против номадской конницы? Без больших щитов и строя?
   -Я ж сказал уже! - повёл плечом гардар - Это - не войско! Это - пастухи! А пастухов, возомнивших себя воинами, надо учить! Чтобы не зарывались... Эдрик, бери этого олуха южного под микитки и тащи за те камни... Да не спорь, будешь у нас в главном резерве! В засаде! Вот если я заору громко, тогда выскакивая и рази врага напропалую. Ежели нет...Тогда тебе лучше не высовываться! До поры, главный удар всё равно - твой!
   Эдрик, польщённый, задрав короткий нос, подхватил повод коня базиликанца и увёл его за огромные валуны, разбросанные по пескам будто человеческой рукой - в причудливом беспорядке...
   -Долго они ещё будут нас настигать? - гордый доверием гардара, спросил Равен - Ну, оттуда досюда?
   -Если на номадерах - полчаса! На тарпанах... ну, откуда здесь тарпаны! Скорее всего, там азили, а они хоть и выносливы, не так быстры. Молись, маг, чтобы там были азили! И заготовь им что-нибудь повеселее! Чтобы нескучно стало смотреть...
   -А я уже заготовил! - обиделся Равен, взмахивая возбуждённо кулаком - Вот как до того камня доскачут, так и смотри! Весело будет, обещаю!
   -Того? - присмотрелся гардар к огромному серому валуну, глубоко осевшему в песок в полутора перестрелах - Там - это хорошо. Они нас ещё доставать не будут. Но - рискованно. Слишком уж близко! Если промахнёшься или не получится, они нас на стрелу вмиг возьмут. Стольких за раз я сбить никак не успею!..
   -Ты смотри! - ухмыльнувшись, посоветовал Равен - Я тебе обещаю, будет весело!
   Ждать пришлось чуть меньше, чем обещал Мстислав, но под сёдлами и впрямь оказались небольшие, мохнатые лошадки, почти пони. Шли они, впрочем, очень резво и почти не шумели - номады никогда своим "малышам" не подковывали копыта.
   -Так я и думал! - удовлетворённо пробормотал гардар, накладывая на тетиву первую стрелу - срезень с широким наконечником, лучше других пригодный для стрельбы по всадникам - Два десятка! Малый джат! Ну, держись, маг! Не получится у тебя, узнаешь, каково быть ёжиком!..
   Договорить он не успел. Передовые конники, вырвавшиеся вперёд богатуры, поравнялись с меткой мага...
   Вспышка света была так ярка, что Мстислав на миг потерял зрение, а когда оно всё же вернулось к нему, на месте передовой части джата пылала могучая огненная стена. Позади неё бесновались, пока не пробуя стрелять, оставшиеся в живых номады, но по всему было уже видно - их куда меньше, чем прежде.
   -Предупредил бы хоть! - не слишком справедливо попрекнул мага Мстислав - Я чуть не ослеп!
   Равен, закусивший губу и делавший какие-то пассы руками, навряд ли слышал его вообще. Зато через миг с его ладоней сорвался и, губя устремился искать себе жертву огненный шар.
   Удар его, конечно, не сравнить было с ударом огненной стены, но он оказался решающим. Самые смелые номады погибли, остальным было не до храбрости - спасти бы свои жизни. Восемь оставшихся в живых смельчаков завернули коней и не тратя попусту стрелы, погнали их на закат. Видимо, именно там кочевал сейчас клан...
   -Нет, я так не согласен! - возмущённо вскричал, вылезая из "засады" Эдрик - Этот маг поганый один справился! А я?! А мне развлечься?!
   -Успеешь! - жёстко ответил Мстислав - Вот теперь они весь шамбул приведут! В седло!
   Ну, а дальше всё опять слилось в одну большую муку - скачку. Даже Мстислав под конец с трудом удерживался в седле, а уж говорить что-то об Эдрике и Равене, редко садившимся в седло допрежь нынешних времён, было бы просто нечестно.
   -Моя задница - одна сплошная мозоль! - простонал Эдрик, вцепляясь то ли в луку седла, то ли в гриву своему милленцу - Нет, всё же на корабле куда лучше ходить! Тут тебе и ветер поможет, подует в парус, и Ньёрд-владыка волной подпихнёт... Куда веселее идти! А тут... Задница в крови, ноги - чугунные... А прошли дай Херьян - десять миль!
   -Больше! - возразил Мстислав - Впрочем, не слишком намного... Но и идём - тихо и медленно. С бережением твоей, Эдрик, задницы! Юлий, сколько вы, конные, в день проходили?
   -Миллариев двадцать пять - тридцать! - гордо ответил Стриж.
   -Тьфу... Базиликанцы - неженки! - сплюнул гардар - О три конь можно все сорок пройти! Ну, погодите! Денег у нас куры не клюют, найду добрых коней пойдём веселее! Вот тогда, Эдрик, простись со своей девичьей задницей!
   -Что?! - взвился Эдрик - Это у меня - девичья?!
   Он со всей дури всадил шпоры в бока коню и спокойный до флегмы жеребец встал на дыбы. Впервые в жизни норлинга и, возможно, - в своей тоже. Этого порыва души вполне хватило, чтобы седок с диким воплем слетел в песок и зарылся в него и головой, и другими конечностями по самые по никуда. А в следующее мгновение жеребец ударился в бега...
   Пока Мстислав, ругаясь по чёрному, вытаскивал норлинга из бархана, пока Равен смотрел на всё это, раззявя рот, Юлий, обиженный усмешкой варвара, пустил коня в скок. Лёгкий данарец, даже отягощённый дополнительным мешком, всё же превосходил милленца в скорости, что тут же доказал, взяв расстояние между ними в несколько десятков прыжков. Ну, а дальше всё было делом техники и смирный жеребец Эдрика вновь стал таким. Даже жухлый, жёлтый пук травы принялся пощипывать, показывая своё смирение...
   -Сопляк! - беззлобно обругал норлинга Мстислав - Безмозглый сопляк... Вот если бы ты сломал себе руку, мне пришлось бы тебя добить, чтобы не оставлять номадам... Шучу! Руки-ноги целы? Голова... А впрочем, голову ты всё одно не жалуешь. Так что если потеряешь, так и не заметишь этого!
   Эдрик, униженный, оскорблённый, стёртый насмешками друзей в порошок, мрачно поднялся с песка, отряхнул, что смог и пошёл к коню. Взял повод, сунул свирепо жеребцу под пах свой могучий кулак... Выпустил пар, короче. А уже через миг, сидя в седле, подгонял остальных:
   -Чего застряли? В путь!..
  
   До ночи вымотали коней и вымотались сами, но от погони оторвались. По крайней мере пустыня была чиста до горизонта, а Синие Горы нависли над головами своими белыми, снежными шапками.
   -Миллария три до них! - всмотревшись из-под ладони, сообщил Юлий очевидную истину.
   -Чуть побольше! - немедленно заспорил Эдрик - Впрочем, ненамного...
   -Не стоит того, чтобы спорить об этом! - решительно прервал их зачинающийся спор Мстислав - Три мили, чуть больше... Доедем до той поляны, там и заночуем! Как ты, Юлий?
   Стриж, осознавший, что его таким образом проверяют на состоятельность, отвечать не спешил, предпочтя для начала пристально осмотреть предложенное гардаром место. И впрямь, неплохо. Сверху, с гор, шла конечно дорога - горная извилистая тропинка с крутым откосом с одной стороны и не менее крутой стеной, нависающей с другой. Но по тропинке этой разве только горцы рискнули бы спуститься. Про таких даже слухов не ходило, Синие Горы всегда считались пустыми, безлюдными и лишь с недавних пор буколы Вольных Городов, в первую руку Маграбы, стали гонять туда свои стада и отары...
   -Место неплохое! - одобрил он его после некоторой паузы - Дерево даст тень и кров, там даже водоём есть... Не радуйтесь, впрочем! Вода там скорее всего затхлая и вонючая. А само место, раз уж настолько удобно расположено, загажено и вытоптано!
   Он почти угадал... Водоём - небольшой, округлой формы, был наполнен той мутной жижей, которую водой назвать можно только по недоразумению. Дерево, впрочем, благоухало и способно было укрыть под своей густой листвой от самого жаркого пламени Гелиоса. Но вокруг всё было почти чисто, а на месте, где был выложен камнями очаг, кто-то заботливый даже оставил запас дров - сухостой в основном, ибо настоящие дрова в Номадии были дороги и редки. Даже здесь, в живописном и плодородном Синегорье...
   -Ну что, разводите костёр! - весело сказал Юлий - Я тут запасся кое-чем, в Северном Холме. Не самое, может быть, вкусное, но...
   Все трое его спутников хором восславили предусмотрительность базиликанца. Запас кое-какой был, конечно, но мясо в дорогу бралось засушенное или в лучшем случае солонина, вина же или пива брали как можно меньше - экономили место под воду.
   Мстислав, демонстрируя несомненное своё искусство, в несколько мгновений сложил "костром" и разжёг под ним огонь. Дрова, сухие до звона, занялись однако неохотно и несколько мгновений Мстиславу пришлось попрыгать, размахивая плащом между ногами, доводя первые язычки пламени до размеров больших и жарких... Зато потом пришлось отпрыгивать, словно лягушке - вверх и в сторону - из костра вдруг резко полыхнуло пламя, а порты у Мстислава были единственные.
   -Вот тебе на! - шумно удивился Эдрик - А ты говорил, Мстислав, что никого не боишься!
   -Никого и не боюсь! - огрызнулся гардар - Но я ж не говорю, что не боюсь НИЧЕГО! Поджариться мне вовсе не хочется... Да ещё и портки потерять по дури... Показывай лучше, что ты там раздобыл, Юлий!
   Кони квадры, как и всегда в походе, были загружены самыми различными мешками, тороками и сумками, среди которых можно было и не увидеть новую... Юлий отвязал какой-то мешок, не слишком объёмистый и швырнул его под ноги приятелям:
   -Прошу!
   Эдрик, самый непосредственный и самый проголодавшийся из всех, с радостным воплем рванулся развязывать... Через несколько мгновений от его веселья не осталось и следа, его сменило разочарование, тем более смешное, что было оно достаточно несправедливым...
   Полть копчёного поросёнка, мешочек с ароматно пахнущими фигами, небольшая, круглая дыня, бурдючок с чем-то плещущимся внутри, три плоских, номадских лепёшки.
   -И это - всё? - разочарованно простонал Эдрик.
   -А что тебе - мало?! - оскорбился Стриж - Знал бы, во сколько всё это мне обошлось, так бы не говорил!
   -Да какая разница! - отмахнулся Эдрик - Ты-то выступал, словно там лебедь запечённый!
   -На самом деле, он не слишком вкусен! - с ностальгическим вздохом, возразил ему Мстислав - Ну, давайте поснидаем, что ли!..
   Даже возмущённый Эдрик не отказался от приглашения...
   Не сказать, чтобы это позднее по времени пиршество, первое за тяжёлый день, прошло весело и быстро, но не более четверти вигилии спустя от поросёнка остались лишь косточки, лёгкое молодое вино было выпито и путники, устроившись поудобнее у костра, слушали разглагольствования Юлия, который представлял себе в красках, как он вернётся в родной город и устроит праздник по этому поводу...
   Слушали долго. Юлий, распаляясь, заходил всё дальше и вскоре в его воображаемой постели было уже четыре девушки разных рас и разного возраста...
   -Ты для того сначала домой вернись... государственный преступник! - ухмыльнулся грубый и толстокожий Эдрик, ковыряя в зубах свиным рёбрышком - Потом укройся от преследования Фальчиотты. Дом её главаря, кажется, ты разгромил с нашей помощью?
   -Не главаря - главы! - педантично поправил его не обладавший особым остроумием Равен - И уж кто принимал в этом минимальное участие, так это - Юлий! Он же без сознания был, когда мы оттуда прорывались!
   -Ну, так ведь это - шанс к спасению! - "обрадовался" Эдрик - Он так палачам и скажет: не виноват, мол, это всё Равен, маг из Торингии! А я с ним так, за компанию шлялся! Почему он вдруг за меня вступился, понятия не имею!
   -Ну ладно! - смутился Равен - Что ты, право...
   Эдрик молча, с яростью опорожнил свой киаф.
   -Ну, полно! - решительно вмешался в разговор Мстислав - Вы ещё поругайтесь, горячие северные хлопцы! Давайте лучше отдыхать... Нас ждёт завтра тяжёлая дорога. Лучше было бы, чтобы мы могли держаться в сёдлах крепко!
   Слово гардара давно уже стало законом для остальных, его послушались и на этот раз. Сообща решено было, что ночью отдежурят все четверо, в том числе и освобождаемый от этого раньше Равен. Маг возмужал за время пути, ему большее стали доверять... Впрочем, время всё равно дали самое лёгкое - первую вигилию из четырёх, что отвели на роздых. Даже это было много, но за меньшее время не отдохнули бы кони. А вся их удача была сейчас в ногах усталых коней. Вынесут - будут шансы. Не выдержат... Лучше об этом не думать. Номады - народ упрямый, погоню так просто не прекратят. Но улус клана Горного Льва тоже не безграничен. Когда они перейдут его границу, про погоню можно будет забыть, как забываешь про страшный сон!
   -Ты главное не засни! - напутствовал Равена Эдрик - А если что - кричи! Я тут рядом лягу, даже сапог снимать не буду. Чуть что - сразу же приду на подмогу!
   -И не стесняйся! - добавил Мстислав - Лучше по ложной тревоге подними, нежели жди до последнего. Не знаю, как другим, а мне не по душе помирать с перерезанной глоткой!
   Равен кивал, кивал нетерпеливо, а у самого руки дрожали от нетерпения. Первая ночная сторожа, это - как первая девушка.
   -Да не бойтесь вы! - не выдержал он наконец - Проснётесь такие же живые и здоровые, как и сейчас! Я же маг, у меня свои способы!
  
   Чем больше времени проходило с момента, когда у костра остался один как перст Равен, тем труднее было ему выдерживать напряжение. Поначалу было даже интересно воображать, как он, вечный предмет шуток воинов, защитит их от нападения воинов, спалит последнего вместе с занесённым мечом прямо над ухом Эдрика. Потом стало страшно. Распалив своё воображение, Равен теперь в каждом отблеске огня, в каждой тени видел врага, либо чудище какое-нибудь. Пострашнее...
   Рядом ворочался во сне, сопел в обе дырки Эдрик. Пару раз даже лягаться начал, не размыкая плотно сомкнутых глаз, не выходя из глубокого сна... Мстислав и Юлий, устроившиеся под деревом, спали тише, хотя тоже беспокойно. Может, тревога Равена передавалась им?..
   Маг вдруг всхлипнул. Стало страшно и ужасно тревожно на душе, захотелось вскочить и закричать в голос... Но было стыдно признаться в своей слабости и Равен удержал руку, почти уже коснувшуюся плеча Эдрика. Впрочем, если он не ошибся, времени ему оставалось немного и заступать за ним должен был как раз Эдрик. Переборов себя, он коснулся плеча норлинга...
   -Что?.. А?.. - встрепенулся тот, вскакивая на ноги и заполошно хватаясь за меч - Что случилось?
   -Вставай уже, воин! - сам себе удивляясь, бодро возвестил Равен - Твой час настал!
   Он, конечно, надеялся, что Эдрик не заметит краткости своего сна. А тут и проще дело вышло...
   -Ну, ладно! - пожал плечами Эдрик - Время, так время! И как ты только определил его, без Сола!
   -Я ж маг! - засмущался Равен - Я всё должен знать!
   -Ну, ну... - посмеялся Эдрик - Давай, ложись! И ничего не бойся, я обо всё уже позабочусь...
   -А можно, я с тобой посижу? - робко спросил Равен - Я не устал, высплюсь ещё! Ну, немного!
   -Чего ты меня уговариваешь? - удивился норлинг - Мне же веселее будет, коли так!
   Несколькими мгновениями спустя именно Равен заметил шевеление в дальних кустах. И на этот раз решил сказать об этом Эдрику...
   -Смотри-ка! - кивнул он на кусты - Те ветки мне напоминают копья!
   -Где? - всмотрелся Эдрик и почти сразу же вскочил на ноги, вытягивая меч из ножен - Кажутся?! Да это и есть копья! Тревога!!!
   Сам он вскочить на ноги успел, даже меч начал доставать... На этом всё и закончилось. Несколько стрел-тупиц ударили в него, выбили дух и обрушили на землю раньше, чем появившиеся из укрытия номады успели до него добежать. Рядом, схватившись за горло, рухнул на землю Равен. Лицо его посинело - его перетягивала петля...
   Дольше всех продержались на ногах ошалелые со сна гардар и вор. Первый вытащил из ножен меч и крутил его, обрубая летящие в него петли арканов, отбивая стрелы до тех пор, пока на него не навалились всемером, озверев и уже игнорируя опасность смерти. Трое за это поплатились, а Юлия взяли быстрее, но всё же не так быстро, как Эдрика с Равеном...
   -Проклятье! - ругался ещё некоторое время, спелёнутый по рукам и ногам Мстислав, сплёвывая попутно кровь из разбитых губ, ощупывая языком зубы на предмет целости - Эдрик, сукин ты сын, не уследил!..
   -Он пока не слышит тебя! - мрачно возразил ему Юлий - Вырубился... Интересно, что с нами дальше будет!
   -Скоро узнаем! - напророчил Мстислав.
   Узнали...
   Их кони им же самим пригодились. Связанных, почти спелёнутых, их посадили в сёдла и повезли куда-то на Полночь.
   -Обратно возвращаемся! - порадовался Мстислав, прикидывая, обнаружили ли вороги его засапожник - длиной клинка в ладонь, остро отточенный и удобный как резать, так и бросать. По всему выходило, что его короткая, но удобная рукоятка его не высовывалась над голенищем. Значит, есть малый шанс, что его не добыли. Вот ещё бы ноги, перевязанные до потери чувствительности, почуять!
   -Гардар!.. - тихонько окликнул его Стриж - Эй, ты слышишь меня?..
   Тут же он подавился собственными словами: ехавший почти что бок о бок к нему номад со всего маху всадил ему тупую сторону древка джерида под душу.
   -Сволочи! - почти беззвучно прошептал Мстислав - Вот ведь гады!
   -Не разговаривать! - на ломанном базиликанском приказал один из номадов, невысокий и смуглый воин с тяжёлым выпяченным подбородком и тонкой щёточкой усов над губой - Вам, мерзавцы, запрещено обмениваться словами до изволения великого тархана Тумира Непобедимого!
   -Угу, непобедимого... - прошептал Юлий так, что Мстислав всё же услышал его - Да моих бы ребят сюда, от этого непобедимого только перья бы полетели!
   -Помолчи! - так же негромко приказал Мстислав - Не зли!
   Так и ехали после этого - в полном почти молчании, лишь изредка прерываемом глухих кашлем одного из воинов. Простудился, похоже, бедняга, попал в жестокие и беспощадные лапы Фебрис...
   Потом пришёл в себя Эдрик, и даже Мстислав пожелал про себя, чтобы он отключился опять... Норлинг с первого же мига, как только сообразил, где находится и что с ним, начал сыпать самыми чёрными проклятьями на всех известных ему языках, угрожать, предрекать всем номадам самую гадкую и грустную участь... Меры, действенные против Юлия, против него не действовали, хотя к концу пути, остервенев, номады разбили ему копьями всю голову а Юлий почти громко удивился, почему норлинга не убили...
   Но вот номады, поскучневшие и явно мечтавшие либо прибить пленника, либо поскорее доехать домой - убивать им похоже было запрещено, резко оживились, заговорили что-то на своём языке и Мстислав, как ни старался услышать, разобрать быструю речь южан не мог. Северные кланы говорили всё же на другом наречии. Более понятном для гардар, да и полном слов, от них занятых.
   -Они говорят, сам тархан будет нас судить! - шёпотом перевёл Юлий, воспользовавшись тем, что его конвоир отвлёкся - Говорят, тархан очень зол, маг вчера убил нескольких любимых его воинов... нукеров! Говорят, если он пожелает, он приговорит нас к самой мучительной смерти... Нет, я лучше не стану дальше слушать!
   Он веселился, прекрасно зная по старому опыту кондотьера, что только так сможет показать - он мужчина и заслуживает уважения. Таких по крайней мере не пытали перед смертью...
   Юлий трепался до самого момента, когда перед ними не показался стан клана...
   -Будь я трижды проклят! - мрачно выругался Мстислав - Да здесь весь их клан!
   -Именно так! - подтвердил уже несколько мгновений как молчавший Юлий - Полторы тысячи воинов, в том числе сотня - нукеров, отборных головорезов... И кое-что пострашнее - женщины! Ух, как нас будут рвать за вчерашних убитых...
   -Ещё поглядим, кто кого! - глядя на друзей одним глазом и отчаянно пытаясь разомкнуть второй, подбитый, попытался хорохориться Эдрик - Да мы им...
   Ему в очередной раз ткнули копьём в морду и на этот раз, похоже, попали всерьёз. Брызнула кровь, норлинг как-то странно хрюкнул и замолк... А в следующее мгновение сбылось пророчество Стрижа: на прибывший отряд с воем хлынула толпа грязных номадских женщин... Испугался даже бесстрашный Мстислав.
  
   Палатка, отведённая пленникам и тщательно охраняемая снаружи отборными нукерами, сотрясалась своими тонкими стенками, и чтобы развлечься, Юлий иногда гадал о причинах: от ветра колышется тонкая ткань, или всё же от гнева сотен номадов, собравшихся вокруг. То, что они никуда не ушли, слышно бы было даже глухому: вокруг словно море бушевало, столько их было.
   -Ну так что будем делать, хёвдинг? - вдруг спросил горячим шёпотом Эдрик - Побег когда начнётся?
   -Уймись! - лениво посоветовал Мстислав, из последних сил стараясь расслабить окаменевшие мышцы и не дать им потерять последние капли силы и гибкости. Получалось, по правде сказать, очень плохо. Мышцы уже окоченели и если он не ошибался, самое большее через пол-вигилии он может вообще потерять конечности. А поскольку там скопится яд, помрёт и сам... Не самая, кстати, плохая смерть, зная номадские способы казни...
   -Так что, так и помрём? - помрачнел Эдрик, на самом деле, кажется, сильно павший духом - Без оружия, без попыток спастись... Скучно, однако, братцы!
   -Ну почему же без попыток? - удивился Юлий...
   Эдрик встрепенулся, с явным интересом глядя на то, как вор извернулся в верёвках так, чтобы пряжка его ремня выпирала сквозь верёвки и начал тереться животом о стойку шатра.
   -Это что, ритуал такой? - поинтересовался норлинг, когда прошло немного времени - Интересно... А что он даёт?..
   -Нож! - запыхавшийся Юлий был на удивление скуп в словах - У меня пряжка - валлет, лезвие там булатное, любые верёвки распорет, как гнилые!
   Он перевернулся на спину и в почти полном сумраке на миг блеснуло неяркое, тёмно-синее лезвие булатного валлета. Оружие, конечно, как минимум слабое, но вот для подобных целей походило великолепно. Верёвку, там, разрезать, глотку кому-то внезапно и бесчестно располосовать...
   -Поддаётся? - жарким шёпотом поинтересовался Эдрик, когда прошло несколько мгновений - Ну давай же, скорее!
   -Сейчас, сейчас уже! - закусив губу, хрипло ответил Юлий - Верёвка, проклятье на голову её сплетшего, прочна! Словно не из верблюжьей шерсти её вязали, а из драконьих хвостов!
   -А что драконьи хвосты?.. - удивился Эдрик - Нет, я их в деле не видел, если не считать того дня... Равен, ты там не очнулся?
   -Ну, я же образно! - обиделся вор - Не знаю уж, что может быть прочнее шерсти верблюда...
   -... Ничего! - на хорошем базиликанском ответили ему от входа в шатёр - Ты, базиликанец, прав как никогда!
   Если бы Юлий мог, он бы вскочил на ноги и даже дёрнулся, надеясь, что верёвки уже достаточно ослабли. Но хвалёной прочности номадские верёвки выдержали, хотя Стриж и успел одну надрезать почти до конца. А в следующий миг двое нукеров вздёрнули его на ноги, отобрали нож, завязали верёвки покрепче...
   -Вот спасибо! - после короткой мрачной паузы сказал Юлий - За лёгкую смерть... Верёвки уже скоро перетянут нам кровоток, помрём к рассвету, если не раньше...
   Вошедший, судя по убелённым сединой вискам, был немолод, хотя таковым не выглядел - был крепок, весь налит силой, рост имел на две головы больше обычного для номадов...
   -Развяжите их всех! - коротко приказал номад воинам - Но обыщите ещё раз, тщательно
   -Тархан Тумир, если не ошибаюсь? - тихо, но твёрдо спросил Юлий - Ты, кажется, в мире с Базиликой?
   -Разумеется! - повёл тот широкими плечами - С Базиликой, но не с Маграбой! Вы же из Маграбы идёте? Странная компания, даже для Вольного Города!
   -Ты хорошо говоришь по нашему, тархан! - не возражая, сказал Юлий - Где выучился?
   -Воевал! - криво усмехнулся тот - Это для вас, мирных, войны нет почти пять индиктов! А мы воевали тридцать лет назад. Вот с ними. Ты ведь гардар?
   Мстислав, коротко глянув на номада, даже не подумал рта раскрыть. Даже взгляд, скользнув им по тархану коротко, отвёл и упёр в пол. Знающие гардара люди, впрочем, сказали бы, что он взбешён.
   -Ты из какого княжества? Сокол? Орёл?
   Мстислав сумел справиться с гневом и теперь лицо его было каменным. Он по прежнему не собирался говорить.
   -Проверьте его! - ничуть не обидевшись, приказал тархан - Сильный воин, сильный враг... Уважаю! Тебя я убью быстро... Кто из вас маг?
   Молчание... В полной тишине гардар вздёрнули на ноги, разорвали рубаху, пропотевшую и местами уже грязную - серая оскаленная морда волка, выколотая на левой стороне груди, два волка, кусающих себя за хвост на левом и на правом предплечье...
   -О, Волк! - искренне изумился номад - Что тебя занесло так далеко к нам? Впрочем, радуйся, что я - не с Севера! Вот мой брат Урукхан устроил бы тебе весёлую жизнь. Я же, как и обещал, прикончу без мучений... Ему - руки связать! И ноги... Эти гардары сдаваться не умеют. Дерутся до последней капли крови... Ну, так кто из вас маг?
   -Не трожь его! - впервые сказал Мстислав и Юлий удивлённо уставился на него - Мстислав говорил на северо-номадском наречии удивительно чисто - Он - мальчик совсем ещё. Глупый и не знающий, что творит. По моему приказу...
   -Мы, номады, чтим Правду! - возразил ему тархан - Он убил, он и повинен. Убей в бою, умрёшь как и положено - честно и без мук. Я ведь не садист, не палач! Он сжёг моих воинов в магическом огне, а это - подло! Он умрёт завтра, но для начала мы исполним над ним очищающие обряды, завещанные нам предками... И ты, базиликанец из Вольного Города Маграба, прости уж, приготовься к тяжёлой смерти. У меня с Маграбой своя война, тебя мы принесём в жертву Айтару, чтобы победа наша была легка и бескровна!
   -Эй, а что будет со мной? - спросил Эдрик, скорее угадав, чем поняв тархана. Языка номадов по понятным причинам он не знал совсем.
   -Что он говорит? - заинтересовался тархан - Этот северянин - норлинг? Ни разу не видел их... живьём!
   -Норлинг! - подтвердил Юлий - Он спрашивает, что ты намерен делать с ним!.. Норлингре далеко, но они - свирепые воины и не терпят оскорблений! Если кто-то узнает, что их сородича убили...
   -Не угрожай! - отмахнулся от него, как от слепня, Тумир - Я - тархан уже двадцать лет и привык ничего не бояться, но ко многому относиться с опаской. Впрочем, ты во многом прав, базиликанец! С северянами, кроме гардаров, мы не воюем, а значит и делить нам с ним нечего... Спроси его, готов ли он встать в строй моих воинов, ввести в свой шатёр нашу женщину...
   -Чего он? - покосился на Юлия оринг - Что он сказал?
   -Сказал, что тебя рады будут видеть воином... Не откажется, смерть тебе не грозит... по крайней мере, не сейчас! Ещё и девку обещают! Номадки, когда юные, они - красивые. И горячие в любви, жуть просто!
   Эдрик несколько мгновений помолчал, потом, глядя глаза в глаза тархану, сказал несколько номадских фраз, невесть где выученных и доставил приятелям несказанное наслаждение наблюдением за тем, как менялось лицо тархана...
   Сначала Тумир смертельно побледнел и Мстислав смог вспомнить, какого цвета снег. Затем лицо тархана стало наливаться кровью и Юлий даже озаботился, не хватит ли номадского вождя удар... Ничего, обошлось. Скрипнув зубами, номад сумел совладать с собой, решительно кивнул нукерам и те, сорвавшись с места как цепные псы, набросились на Эдрика. Тот сдаваться без боя не собирался, избиение во время езды сюда не уняло его драчливый нрав и сам отбивался - ногами. Даже зубами попытался вцепиться в грязный сапог номада, но не дотянулся и выплюнул на грязный, засаленный ковёр на полу зуб...
   -Ну, сволочь, поплатишься! - пообещал он, злобно глядя единственным зрячим глазом на нукера - Зуб за зуб, клянусь Лодуром!
   Номад, разумеется, речи его не понял, но смысл от него ускользнуть не мог. Смуглая круглая рожа озарилась радостной ухмылкой и нукер сочно, до хруста, впечатал ногу в рёбра. На этот раз Эдрик смолчал, скорчившись на полу от боли...
   -Хватит!.. - велел тархан - Убивать его всё равно - грех. Даже интересно будет сломать... Мы оставим его жить... Рабом! Я порадуюсь в тот день, когда его сломает и он приползёт ко мне на коленях!
   Юлий перевёл Эдрику и это...
   -Ничего! - "утешил" Мстислав - У номадов рабы живут неплохо... как и их хозяева! И подняться из рабов легко. Воины нередко носят на шее след от ошейника!
   -Я - трэль?! - взъерепенился Эдрик - Не дождётесь!
   Впрочем, он благоразумно заткнулся, увидев шагнувшего к нему номада.
   -Впрочем, на сегодня вы - гости! - улыбнулся вдруг тархан - Дорогие гости, клянусь Симэрлом! Сегодня вам будут прислуживать лучшие девушки, вас будут кормить лучшими блюдами... Вокруг шатра, впрочем, всю ночь будут воины с настороженными луками. Не пытайтесь вырваться! У воинов приказ стрелять даже в девушек!
   Он вышел, хохоча над своей шуткой, а внутрь сразу же гуськом потянулись девушки в свободных одеждах...
   -Ну, хоть поужинаем перед смертью! - решительно сказал Юлий и притянул к себе ближайшую...
  
   -Господин мой, что ты задумал?.. - тихий, с хрипотцой, голос за спиной заставил Тумира оторваться от лицезрения бивака и обернуться. Полог бесшумно упал, отгораживая внутренности шатра тархана от внешнего мира и замерших подле шатра в полном вооружении нукеров личной охраны.
   Старшая жена Тумира, его хатунь, Рафата не была уже красива и так привлекательна, как некогда. Четверо сыновей порядком истерзали её тело, появляясь на свет, пышная некогда грудь обвисла а на бёдрах образовался лишний жирок, кожа слегка обвисла... И всё же это была его жена. Его Рафата, когда-то подвигшая его на множество безумств, родившая ему наследника, Тубрака... Конечно, любая из тех молодых и сочных овечек, живущих в трёх шатрах подле его, были и прекрасней, и горячей в любви, но только Рафата делила с ним ложе каждую ночь и он никогда не забывал оказывать ей знаки внимания, подобные этой ночи. Зато и советы, если ему требовалась помощь, ему давали из всего клана только двое: жена и старший сын. Остальные одиннадцать балбесов в возрасте от трёх до двадцати семи годов пока ещё не заслуживали его уважения, хотя были смелы, в меру умны и всей статью пошли в отца...
   -А что бы ты сделала, Рафата? - хмуро спросил тархан, отворачиваясь и отыскивая среди разбросанных по всему шатру вещей шаровары - Я - тархан и должен заботиться о своих людях. Как прикажешь отнестись к людям, которые сожгли десять моих воинов?! Нет, я что, должен их отпустить?! К тому же они осквернили жертву духу! Дульнара не сможет больше быть принесена в жертву, ибо её касались руки нечистых!
   -Я о том же говорю! - вскричала Рафата - Они, пусть даже невольно, спасли жизнь твоей младшей дочери! Твоей Дульнаре! Пусть она не от меня, девочка умна и красива, у неё великолепные задатки стать хатунью в другом клане! И ты согласился с этим молодым идиотом, Вализом... Мало ли, какое имя выложилось костями чёрного барана! Мало ли, что вывелось кровью чёрного петуха! Надо было защищать Дульнару до последнего! А ты... ты сразу сдался!
   -Вализ никогда не ошибался! - устало возразил тархан - К тому же нас ждёт тяжёлая зима... Триста овец потеряно, в горах куда-то ушли звери. Твой младший, Арем, убил горного льва! Думаешь, в другое время я поссорился бы с Маграбой?! Но без войны и без удачи в этой войне, без дани до весны доживёт не больше половины моих номадов! А тогда нас разорвут. Не Красные Собаки, так Чёрные Верблюды! Мало ли желающих поживиться нашими сокровищами, взять себе наши стада и наших женщин... Или, может, ты на старости лет решила переменить супруга? Так вряд ли Сарбар, тархан Верблюдов, возьмёт тебя к себе в жёны! У него их четверо и все - молодые!..
   -...Дуры! - едко закончила за него Рафата - Неужели ты думаешь, что Мульна, хатунь Сарбара, в свои двадцать две весны сможет насоветовать ему то же, что и я тебе? Но сейчас ты прав. Нам нужна помощь всех богов! Вот только как же благодарность?
   -Благодарность?! - взвился тархан, с трудом удерживаясь от крепкого словца - Зимой, когда мы начнём умирать от голода, а Боги отвернутся от нас, твою Дульнару разорвут на части сами женщины! Ей всё равно умирать...
   -Ты стал жесток... - покачала головой жена - Или забыл, где меня взял?! Не помнишь разве, что шаман тогда говорил? Ты пошёл против Богов, и клан твой двадцать лет не знал беды! Чего же ты боишься сейчас, когда силён как никогда?
   -Смерти! - просто ответил тархан - На старости лет я стал бояться смерти...
   -Мой тархан! - хатунь немедленно преисполнилась самого истинного сочувствия - Бедный мой... Что я могу для тебя сделать?!
   Тумир усталой походкой присел рядом, опустил голову на когда-то округлые, а ныне опухшие колени, устроился там поудобнее:
   -Ничего... Я - старик, Рафата! Скоро, уже очень скоро Тубрак заменит меня, и многие воины не увидят замены. Да, я пока ещё тархан, но война с Маграбой - уже не моя война. В шамбуле куда больше уважают Тубрака и Салима, жёны младшие ведут себя совсем невместно... Я устал, Рафата! Если бы можно было тархану отказаться от власти, я давно бы сделал так... Но - нельзя. Я должен быть их вождём до смерти и буду им после... Не хочу!
   -Ты - мой тархан! - решительно возразила Рафата - Ты - наш тархан и прекрати уничтожать сам себя! Твои сыновья - великие воины, они принесут тебе на щитах дань Маграбы, но они - лишь воины, твои стрелы в этой войне. Ты же - лучник, их выпускающий. И пусть шамбул возглашает вождём Тубрака... Тем лучше ему будет, когда настанет черёд брать власть... Он, как и Салим, как и остальные десять мальчиков, слушается только тебя! И в войне, чтобы ни говорили люди, победителем будешь ТЫ! И говорить будут, что тархан Тумир взял дань с могучей Маграбы!
   -Ты всегда меня понимала! - совершенно другим голосом, успокоенный, прошептал тархан - Спасибо, милая моя девочка!
   -О, не я одна! - лукаво усмехнулась хатунь - Я слышала, эта подлая змея Тадара уговаривала тебя ночью отослать меня подальше, хатунью назвать её, а младшей женой, хумайрой, взять Лейну? Хорошая девочка, но ведь ей - только двенадцать!
   -Она - созрела! - возразил после короткого молчания тархан - Груди её крепки и подобны перевёрнутым чашам с розовым вином, живот округл и восхищает глаз а бёдра...
   -Мой тархан, ты меня пугаешь! - улыбнулась, показав немногие оставшиеся целыми зубы жена - Что прикажешь думать?
   -Из неё выйдет очень хорошая жена! - спокойно ответил тархан - Очень хорошая хумайра, а со временем, может быть, даже хатунь, амбика! Но - не для меня. Для Салима. У него всего одна жена, мальчику нужно много наследников!
   -Мальчику - уже двадцать семь! - резковато возразила Рафата - Впрочем, ты как всегда прав, муж мой! Я посмотрю Лейну сама, и если она настолько хороша... Может быть, у Салима появится новая жена!
   Тархан рассмеялся, даже откинулся на подушки. Уже оттуда, снизу вверх, он вдруг лукаво посмотрел на жену:
   -Знаешь, я не насытился!
   На миг замерев, Рафата так же резко ответила:
   -Ну так позови Тадару! Я стара стала для таких развлечений!
   -Ты у меня - всегда молода! - продолжил смеяться Тумир - Иди сюда, я докажу тебе, что и я чего-то да стою!
   Тархану отказывать не положено и хатунь, волнующе покачивая тяжёлой грудью, на корточках поползла на него. Ярко сверкнули глаза из-под рассыпавшихся, по-прежнему густых, чёрных как смоль волос...
   -Рафата...
  
   -Уф! - устало выдохнул Юлий, откидываясь на подушки и покровительственно похлопывая распластанную перед ним номадку по бедру - Устал я чего-то!
   -Зато - полезно! - невозмутимо сказал Мстислав, давно уже отдыхающий - Кровь по жилам разогнали, синяки быстрее рассосутся... Эдрик, ты давай, продолжай! Тебе нужнее, чем другим!
   Эдрик, и так не упустивший своего, яростно сверкнул на гардара одним глазом, но спорить не стал. И впрямь, хоть всё тело болело, настроение такое время провождение подняло. Да и мысль о том, что всё это - в последний раз, куда-то ушла. Глубоко и далеко отступила в мозгу...
   -Хотел бы я знать, что с нами станется! - задумчиво протянул Эдрик.
   -Тебе же сказали, смерть для нас, жизнь хуже смерти - для тебя! - усмехнулся Мстислав - Впрочем, мы трое всё ещё можем умереть лёгкой смертью...
   -Это - как? - изумился Эдрик.
   Мстислав молча кивнул на полог, за которым иногда видны были иногда силуэты воинов. Номады сторожили...
   -Ну, там ведь никаких шансов! - возмутился Юлий - Это же верная смерть!
   -А завтра - всё равно - смерть! - возразил ему Эдрик - А мне и впрямь - жизнь хуже смерти! К тому же, умереть в бою - дело, достойное мужчины! Я за, мужи!
   Косо глянув на девушек, Мстислав негромко сказал:
   -Не верю я им, конечно, а довериться всё одно придётся! Эй, красавицы, подите-ка сюда!
   Одна из номадок, самая смелая красотка, недавно доставшаяся Мстиславу, всё же подошла, хотя подруги и удерживали.
   -Ты понимаешь меня? - на своём северно-номадском спросил Мстислав.
   -Да... немного! - ответила степная красотка.
   -Ты хочешь мне помочь? Я старался быть добр к тебе!
   -Ты был добр... - подтвердила девушка - Но я не могу тебе помогать... меня убьют!
   Мстислав, недобро улыбнувшись, добыл из-за голенища длинный и острый нож:
   -Не убьют! Скажешь, я тебе смертью пригрозил... Мне всего-то и нужны ваши накидки!
   -В нас всё равно будут стрелять! - горько возразила девушка - Сам тархан велел не щадить никого! Мы - рабыни, нас не жалко!
   -Ну, это мы ещё поглядим! - усмехнулся гардар - Жаль, ножей нам не положено... Эдрик, чего ты?
   -Во! - показал тот глиняный киаф, с трудом, но всё же налезший ему на кулак - Кастет!
   -Ну... Добро! Одевайтесь, други!
   -Бабье!.. - пробормотал Юлий, натягивая покрывало - Дожил...
   -Ты думай, что это - военная хитрость! - ухмыльнулся Мстислав - Эй, Равен!
   Равен очнулся не больше полувигилии назад, причём, как и ожидалось, отдохнувший маг испытывал настоящий прилив сил, что и доказал.
   -Что? - уныло уставился он, глядя на гардара потерянно и смущённо.
   -Тебя вроде силы не лишали... Ты ведь без сознания был...
   -Да вроде так...
   -Ты сможешь что-нибудь наколдовать? Можно не слишком сильное!
   -Попытаюсь! - пообещал Равен, неожиданно яро сверкнув глазами - Второй раз легко они меня не возьмут!
   -О! - восторженно воскликнул Эдрик, дружелюбно обнимая мага за плечи и похлопывая его то по спине, то по животу - Я гляжу, ты совсем мужчиной стал!
   -Да ну тебя!.. - покраснел маг, словно рак - Отпусти меня, варвар!
   -Ну вот, обиделся!.. - удивился норлинг - Дурашка, я ж имел в виду, что ты стал решителен в действиях и смел безоглядно. Как и положено настоящему мужчине!
   -Всё, хватит! - натягивая поверх могучих рамен тонкую накидку, прорычал Мстислав, вгоняя себя в священный боевой гнев - Время!
   -Ой, варвар! - вдруг ахнул Юлий - А из тебя девка сладкая!
   -Из тебя тоже! - огрызнулся Мстислав - Одна задница поперёк тебя шире!
   В следующий миг он рывком распахнул полог и вынырнул в темноту южной ночи. Следом - Эдрик. Юлий на миг задержался, но только чтобы подмигнуть Равену:
   -Давай, вдарь посильнее!
   Равен бледно улыбнулся ему, показывая щербину на месте выбитого номадами зуба, и начал "лепить снежок" - вязать несложную вязь заклинания огненного шара - простого и всегда ему удававшегося. И сразу же понял - что-то не так. Не было обычного возбуждения, не пощипывало пальцы... Ничего не получалось! Не получилось и само заклинание. А за тонким полотном шатра уже резались его товарищи...
   -Ух, боги!!! - взвыл Равен, хватаясь сначала за голову, а потом за огромный хум из-под воды, благодаря своим полутора ярдам длины и немалому весу не принятый во внимание даже богатырями - Мстиславом и Эдриком...
   Хум поддался с большим трудом, но маг всё же взял вес и с трудом потащился к выходу:
   -Держитесь, я иду!..
   -Ты садани в них чем, садани! - проорал из-за полога Эдрик. Что-то чавкало, кто-то хрипел...
   -Сейчас! - решительно прошептал Равен - Сейчас садану!
   Он вывалился наружу и с ходу оказался в самой гуще драки. У Мстислава в руке уже сверкала настоящая номадская сабля, которой он довольно ловко крестил направо и налево, несколько номадов валялись вокруг него, зажимая раны... Рядом дрался Эдрик. Этому сабля явно показалась оружием несерьёзным, потому он по-прежнему глушил противником надетым на кулак киафом. Дэнг! - раздавался в суматохе крепкий удар глины о лоб, и очередной номад отлетал прочь, теряя зубы или зажимая рассечённый лоб. Если вообще оставался в сознании...
   Хуже всего приходилось Юлию. Он выронил захваченную поначалу саблю и зажимал пробитое стрелой левое плечо - не повезло, когда выскакивал наружу. Помешала, повредила задержка, когда он подбадривал Равена. За эти несколько мгновений номады охраны успели прийти в себя и те, кто не связан был рукопашной с варварами, успели выпустить несколько стрел. Одна и попала... Сейчас, пользуясь его беззащитностью, Юлия месили несколько нукеров и не похоже было, чтобы он выкарабкался на этот раз. Равен и поспешил ему на помощь, уже утомившись от немалого веса хума, но по прежнему вцепившись в него мёртвой хваткой...
   Поднимать хум, чтобы потом бить врага, оказалось делом нелёгким. Зато и результат превзошёл все ожидания: череп номада, защищённый лишь жалким подобием шлема - подбитым бронзой кожаным колпаком, расселся под тяжестью кувшина на множество мелкий частей и Равен вмиг потерял последние остатки храбрости. Страшно это, когда на твоих глазах человек умирает вот так... Тут же перед ним из спины ещё одного номада вылезло окровавленное лезвие клинка и хриплый голос Юлий из-под агонизирующего тела произнёс:
   -Спасибо, в долгу не останусь! Помоги выбраться...
   Равен наклонился, но не успел. В голове вдруг взорвался маленький Гелиос и маг наоборот, добавил веса, шмякнувшись поверх номада и Юлия без чувств...
   Ему не повезло или повезло, но он не слышал и не видел всего, что случилось дальше. Он не видел, как набежавшие номады, кое-как вооружённые по случаю ночного времени, пытались натиском взять вставших спина к спине Мстислава и Эдрика. Как, навалив вокруг варваров до дюжины своих тел - трупов и ещё живых, они отхлынули и на месте мечников появились лучники с наложенными на тетивы стрелами. Как появившийся среди своих тархан Тумир о чём-то долго и горячо спорил с низеньким, лысоватым молодым человеком и в результате, явно недовольный, приказал лучников убрать. А дальше - не его вина - именно маг послужил причиной неуспеха. Маг и ещё Юлий, их взяли всё же. Поставили на колени в виду двух ещё сопротивлявшихся товарищей, прижали к жилам на шее клинки...
   -Сдавайтесь, северяне! - надменно и зло ухмыляясь, велел тархан - Иначе ваши товарищи погибнут!
   -Юлий, смерть в бою - почётна! - мрачно сказал Эдрик - Прости...
   -У нас ещё есть время! - быстро сказал базиликанец, видя решимость и на лице Мстислава - Гардар, ты же умный человек, подумай! Я не хочу ещё умирать!!!
   Несколько мгновений с абсолютно неясным выражением на лице, Мстислав смотрел на вора. Потом что-то зло и коротко бросил на родном языке и Эдрик, который этот язык конечно понимал, вздрогнул и явно нехотя положил кривой меч на землю. Уже за ним, последним, это сделал Мстислав...
   Номады тут же нахлынули на них...
  
   -Ну, что? - зло сплюнул вяло текущую из свеже рассечённой камнем губы кровь Эдрик - Ты, вор, всё ещё веришь в то, что мы выживем?
   -Простите! - повинился Юлий - Умирать - страшно!
   -Зато умер бы быстро... Какая нас смерть ждёт?
   -Не знаю! - насколько это было возможно сделать человеку, плотно привязанному к столбу, пожал плечами Стриж - Если приносят жертву Симелу, богу войны и охоты, умрём быстро - из нас просто выпустят кровь. Если Айтару - сожгут на огне... Каждому богу жертву приносятся по-своему...
   -Утешил! - вздохнул Эдрик - А ведь ночью могли умереть, как воины! В бою, с оружием в руках...
   -Зато я умер бы как свин! - вздохнул Юлий - Ну почему у тебя ничего не получилось, Равен?!
   -Не знаю! - потерянно ответил тот, никому не признаваясь, что до сих пор не оставил попыток - Как будто вся Сила из меня куда-то вытекла, а обратно не вернулось ни капли... Может, зря я с девкой баловался? Не помню, учитель мне тогда много чего рассказывал, но такого не помню...
   -Тихо! - цыкнул на них Юлий - Шаман ихний идёт!
   Невысокий, полноватый номад в меховых одеждах, подошедший к ним, выглядел действительно не от мира сего, а его редкие для номада зелёные глаза похожи были на глаза человека, объевшегося банджа. Впрочем, Стриж-то знал, что подобное было не редкостью, бандж высвобождал мозг от обыденности и позволял шаману уйти так далеко в мир предвидения, что оттуда очень трудно было вернуться...
   -Я - Вализ, шаман этого славного клана! - тихо и быстро сказал шаман - Вы - жертвы богу Айтару, покровителю всех номадов на этой грешной земле. Приготовьтесь умереть, чтобы возродиться рабами Айтара!
   -Это мы ещё посмотрим, кто умрёт! - бодро возразил Эдрик, метко сплюнув на зелёный хзовый сапог шамана - Хочешь, я тебе напророчу? Ты умрёшь до заката, а убьёт тебя вот этот гигант! Он - с Восхода, значит - гардар... Слышал, как они страшны в гневе? Развяжи лучше, пока он всерьёз не взбесился!
   -Пусть бесится! - равнодушно сказал шаман - Эй, люди, огня!.. Почтенный Тубрак! Тебе, лучшему воину клана, я доверяю зажечь священный огонь... Великий Тархан, приказывай!
   Тумир взмахнул рукой и Тубрак, его сын и наследник, могутной номад огромного роста, широкий в плечах и кости, издав дикий крик, пустил коня вскачь. В руке рвало ветром пылающий факел...
   -Ну, браты, простите, коль что не так! - быстро сказал гардар, изо всех сил напрягая жилы, пытаясь разорвать верёвки - Поверьте, это Дорога была для меня одной из лучших в жизни и только одно жаль: не успели пройти её до конца! Ну же... Проклятье, Чернобогов гнев на голову этого мастера! Крепка верёвка!
   Юлий видел, что гардар, не сдавшись, сменил тактику и вместо того, чтобы рвать верёвку, начал вытягивать из земли весь столб. И бревно поддавалось, медленно вытягиваясь из земли. И вышло как раз тогда, когда Тубрак, своего роскошного номадера не жалевший, подлетел к сложенному из сухостоя костру и швырнул под ноги Равену факел, догоревший до половины. Масло, которым номады щедро дрова полили, вспыхнуло ярко и яро, но сам шеньюй за это заплатил дорогую цену - резко развернувшись и наклонившись почти горизонтально, гардар всадил верхушку своего бревна прямиком в коня Тубрака и снёс его с холма прочь. Тубрак, на что уж был воин, посыпался вниз, не в состоянии уже остановить своего падения. Над полем, где миг назад стоял рёв сотен, тысяч глоток, повисла мёртвая тишина. Нет хуже предзнаменования, чем падения человека, поджигавшего костёр священного жертвоприношения. А Тубрак, докатившись до низу, ещё и не поднимался...
   -Сынок! - в мёртвой тишине раздался голос Рафаты - Сынок!!!
   В следующее мгновение номадам стало не до поверженного Тубрака - в воздухе густо засвистели стрелы...
   -Маграбцы!!! - выкрикнул, влетая в центр начавшего ломаться круга воинов всадник и рухнул, показав свою истыканную короткими арбалетными стрелами спину...
   Всем и так было ясно: враги. Кондотьеры, если быть точными до конца... Не меньше двух банд конницы - до тысячи воинов, плотным строем конной фаланги надвигались сейчас на ставку, охватывая её с двух концов. По обычаю неспешно надвигались, время от времени останавливаясь, чтобы дать новый залп, выпустить в небо новую тысячу болтов...
   Стрельба велась, разумеется, неприцельная - гибли не только воины, в основном носившие кожаные, не пригодные для защиты от арбалетных тяжёлых стрел доспехи, но и женщины, и дети. На глазах пленников малыш, глуздырь лет семи самое большее, был пронзён случайной стрелой и бился в агонии, насаженный на неё, как карп на острогу. Бился всё медленнее и медленнее, пока не затих вовсе. Маленькое тельце в луже натёкшей крови... Не поверить ведь, что в малыша столько крови может вместиться!
   -Кондотьеры, клянусь своей задницей! - прошептал потрясённый Юлий - Значит Була всё же решилась на жёсткие действия... Мы спасены!
   Эдрик яростно задёргался в путах, пытаясь вновь высвободиться... Пока получалось не слишком хорошо, но всё же лучше, чем если бы вовсе не пытаться. По крайней мере мысли заняты этим, а не занимающимся у ног Равена огнём...
   -Гардар!!! - заорал Равен, когда огонь начал лизать ему пятки - Гардар, спаси меня!
   -... "Чёрные Гуси"! - меж тем продолжал восторгаться Стриж - А с ними - "Озорники" Франа! Если, конечно, он жив...
   -Это - хорошо для нас? - прямо спросил его, извиваясь на земле в попытке освободиться от пут, гардар. Теперь у него получалось куда лучше и первая верёвка уже соскользнула на землю.
   -Фран когда-то был моим другом! - пожал плечами Стриж - Потом, правда, рассорились, но это давно было. Не знаю только, что перевесит: былая дружба или былая вражда...
   -Скоро узнаешь! - заверил его Эдрик - Главное, мы всё же выживем!
   Мстислав, почти освободившись, рванулся с бревна и, хотя получил напоследок по хребту, из пут вывернулся.
   -Гардар!!! - тут же завыл Равен - Я горю уже!
   -Маг... - с несказанным презрением в голосе обронил Эдрик, которой уже тоже начал поджариваться - Ну напусти воду, заморозь себя! Слабак...
   -Как я могу - со связанными руками?! - возмутился тот - Дурак северный...
   -Ах ты... - задохнулся гневом и обидой норлинг - Ну, погоди! Дай только развязаться!
   Оба горели и оба ругались... Как обычно.
   -Да заткнитесь вы! - освободившийся Мстислав времени попусту не терял, а первым освобождать стал Равена. Тот буквально вывалился из огня, поддёргивая полы дымящегося балахона и подвывая, как волк.
   -У... гады! - заорал он, потрясая кулаком, а потом... потом с его ладоней сорвался огненный шар и, гудя и переливаясь различными цветами радуги, полетел к тому взгорку, где возвышался Тумир, где вокруг тархана и его сыновей собирались для контрудара номадские конники...
   Шар ударил внезапно и попал очень удачно - под магическим огнём пало не меньше десятка нукеров.
   -Добре, маг! - рыкнул Мстислав, освобождая последнего - Юлия - Ну, а теперь наш черёд... Прикрой, если есть чем!
   Равен, обозлённый и смущённый вчерашним своим афронтом, за дело взялся всерьёз, расшвыривая заклинания во все стороны. С другой стороны, он себя раскрыл и по нему стали бить лучники...
   И всё же основное внимание номадов было обращено на наступающих кондотьеров. Две банды - сила огромная и дело своё воины там знали. В перестрелке между лучниками клана и арбалетчиками Маграбы победа, как ни странно, осталась за последними. Возможно, в свете их многочисленности. Да и вообще, куда лучше снаряжённая конница кондотьеров не испытывала особых проблем в поединке с пастухами клана. Где-то через четверть вигилии боя кочевники вынуждены были развернуться и отступить - иначе их просто уничтожили бы надвигавшиеся с неотвратимостью кондотьеры...
   -Ого! - заорал радостный Эдрик, потрясая саблей вслед уходящим на рысях номадам - Победа!!!
   -Пошли собирать вещи! - мрачно сказал Мстислав - Считай, ещё день мы потеряли!
   Радость Эдрика сразу же куда-то пропала...
  
   Капитан Фран Смуглый - самый молодой капитан среди всех наёмников Вольных Городов, мог чувствовать себя совершенно удовлетворённым. Кроме того, что угроза безопасности маграбских караванов и стад сошла на нет - клан Горного Льва на ближайшие два-три года уничтожен и вряд ли вообще когда-то возродится в прежней силе, про сокровища тархана Тумира ходили настоящие легенды. Говорили даже, причём громким шёпотом, что тархан был одним из тех, кто ходил за Синие Горы... Трепались, наверное, но теперь уже не проверишь. Тархана сразил огненным шаром маг-чужак. Ну, да и без того было много чего интересного... Лагерь сейчас более всего напоминал муравейник, наёмники, получив разрешение капитана, отводили душу после быстрого марш-броска сюда из-под самых стен Маграбы. Получалось неплохо - над лагерем стоял гул человеческих голосов, в котором немалая часть принадлежала женщинам... Женщин было много и можно было выбирать помоложе и покрасивше. Самому капитану, уважаемому среди своих и чужих воинов, подвели на выбор трёх девок, про которых было известно - дочки тархана. Одну из них, Дульнару, он выбрал, но пока не тронул. Времени не было...
   -Эй, Фран! - внезапно окликнули его и капитан резко развернулся, берясь за меч. Звал его явно не второй капитан, не Ольвий. А остальные все за такое панибратство в походе могли и должны были получить сполна...
   -Фран, старый чёрт! - уже ближе раздался странно, раздражающе знакомый голос, и перед капитаном словно из-под земли выросла знакомая фигура Юлия Стрижа, декана в той банде наёмников, где пять лет назад начинал он сам. Простым, кстати, кондотьером...
   -Здравствуй, декан Стриж! - без особой, впрочем, радости, сказал он - Я гляжу, ты вновь решил вернуться на земли Номадии? Не жжёт ноги земля?
   -С чего бы? - удивился Юлий - Я - честный человек, мне нечего стыдиться... Или ты, Фран, думаешь иначе?
   -Думаю! - повёл плечами Фран - Впрочем... Я рад тебя видеть, несмотря ни на что! Нас, "Дуроломов", немного осталось в живых за эти три года... Да и те, кто есть, не слишком часто общаются.
   -Я тоже рад тебя видеть! - улыбнулся Юлий - Пошли, поговорим, что ли!.. Вот только... Что вы делаете здесь? Маграба решила принять вызов Тумира?
   Косо глянув на тела тархана и нескольких десятков номадов, уже стащенные со всего лагеря в одно место, ограбленные и неприбранные, капитан нехотя ответил:
   -Не совсем... Була как всегда чешется, не решается сердить номадов, да и василик Рулус может быть недовольным таким поворотом... Мы - сами по себе!
   -Понятно... - ухмыльнулся Стриж - Победите, так некому будет жаловаться, проиграете... наёмники распоясались!
   -Вроде того! - подтвердил Фран - Не скажу, что мне такой поворот по душе, но деньги обещали немалые. Девок, кстати, продать получится, коней... Ты-то что здесь делаешь? И каким чудом в плен тебя занесло? Тебя, хитрейшего из хитрейших?!
   -На всё воля Господа! - помрачнел Юлий - Спутники мои к этим местам не привычные, обычаев не знают. Вон ту девку в жертву отдавали, а они взяли, да и спасли её...
   -Совсем с ума сошли! - сочувствующе покачал головой Фран - Ты, правда, так и не сказал, что ты здесь делал! Ближайшая террамара, кстати, сгоревшая, в пятнадцати миллариях к Полуночи. Ни камней, ни золота, ни серебра здесь нет, иначе я бы знал... Так что ты забыл посреди пустыни?
   -Ну, во-первых, не посреди, а на границе. Вон, посмотри, горы в милларии! - возразил Юлий, краем глаза наблюдая, как гардар, похлопывая огромной ладонью по плечу, забирает свой меч у опешившего кондотьера. Кольчуга и прочий снаряд были уже на нём, даже серебряным поясом успел опоясаться...
   -Ты бы лучше сказал своим, чтобы не трогали нашего добра! - посоветовал Стриж - Друзья мои - люди горячие, так что может что-нибудь нехорошее произойти... Вас, конечно, побольше...
   -Я понял, понял! - нетерпеливо отмахнулся Фран - Один, я так понял, гардар, ещё один - торинг или твой соплеменник. А третий - наш?
   -Оринг! - кивнул Юлий - Сын ярла!
   -Вот оно как... - протянул Фран - Надо поговорить... Давно я не был дома! Лет десять уже как...
   -Поговори! - кивнул Стриж - Только наши вещи вели вернуть! Боюсь я за своих друзей, горячи они и обиду долго помнят!
   Фран не зря стал капитаном в столь младом возрасте - моложе его не было капитана ни в одном из четырёх Вольных Городов. Он правильно понял Стрижа, не стал ни обижаться, ни гневаться. Просто махнул рукой, и два сотника, по одному из каждой банды, подбежали к нему, настороженные. Настоящие цепные псы, ветераны многих походов...
   -Капитан Ольвий?.. - коротко спросил Фран.
   -... Развлекается с девкой! - ответил сотник - "Чёрный Гусь" - Ты бы, капитан, тоже отдохнул! Скоро выступать...
   -Отдохну! - пообещал Фран - Но не сейчас, сейчас - дела! А вы, оба, пойдите вот с этим человеком, и на что укажет - вернуть! За то отвечаю своей долей добычи. Выполнять!
   Сотники вытянулись перед ним, но стоило Франу отойти, сотник из "Гусей" процедил несколько далеко не приятных для капитана слов. Обидно было отдавать то, что уже счёл своим...
   -Нам только оружие вернуть и одежду! - заверил Юлий - И деньги, два фоллиса с тремя тысячами! Коней - четыре, но вы сегодня с тысячу взяли, так что вам это не много. Ну, если от щедрот ещё по два коня дадите, только спасибо скажем...
   Позади вдруг раздались весёлые вопли. Два норлинга, не слишком отличавшиеся друг от друга возрастом, приветствовали друг друга.
   -Посмотрим! - рассеянно ответил сотник, явно гадая, чем обернётся для них это братание - А ваше добро... Да забирайте!
   Юлий, конечно, своего не упустил и в "своё" внёс несколько исконно номадских вещей, в дороге, впрочем, полезных. Моток лучшей верёвки, несколько чеканной работы кувшинов... Ему не препятствовали, хотя и понятно было, что принадлежать им могла разве что верёвка. Вряд ли кто возьмёт в дорогу с собой пустые кувшины...
   А вот с конями долго пришлось повозиться. Азили, маленькие номадские лошадки, Мстислава с Эдриком явно не впечатлили, а добрых номадеров набралось не слишком много и расставаться с ними никто не хотел. Номадеров высоко ценили и в Городах, и в Братствах рыцарей Белого Орла, и за морем, в Базилике. За хорошего жеребца-маанега в Маграбе давали три-пять тысяч солидов, в Данабурге или Малассе уже восемь, в Великом Городе - все десять... Другое дело, никто из этих воинов не горел желанием превращаться в торговца или табунщика...
   -Нам надо ещё восемь лошадей! - мрачно и упрямо сказал Мстислав, судя по всему очень сильно переживая потерю одного из своих ножей - подарка сотни на его уход - Тогда я вам, олухам, покажу настоящую скачку!
   -Возьмите половину азилями! - дружелюбно, хоть и несколько виновато, предложил Фран, переглянувшись со вторым капитаном, молчаливым, словно воды в рот набравшим - Они, может, не столь хороши... Зато выносливы! Не фляеры!
   -Благодарствую, не надо! - отмахнулся Мстислав - Не люблю мелких лошадок... Нам надо шесть номадеров... Были бы тарпаны!
   -Ну... Тарпана я тебе и не отдал бы! - немедленно возразил Фран, смеясь - Это десять лет назад, дурак, я продал жеребёнка тарпана всего за тысячу солидов... За тысячу!!! Сейчас-то я цену ему знаю...
   -Тогда - шесть номадеров, два азиля для мага! - решительно сказал Мстислав - Хочешь, можем расплатиться по честному!
   -По честному, это - десять тысяч солидов! - ухмыльнулся Фран - У тебя есть такие деньги, гардар?
   -У нас есть кое-что получше! - заверил его Мстислав - Стриж, где твои торока?!
   Помрачнев, вор на миг отлучился, а вернулся - пыхтя и надсаживаясь под немалым весом двух перевязанных мешков.
   -Да на! - рыкнул расстроено...
   -Тут - на пять тысяч! - спокойно сказал гардар - Поверь мне, за восемь лошадей - достаточно!
   Фран приоткрыл завязки у одного из мешков и шатёр, где шёл разговор, заполнил густой и терпкий запах гниения плоти.
   -Штаны Веора! - выругался тот - Чешуя Чёрного Гада!
   -Так мы выбираем коней? - спокойно поинтересовался Стриж, пришедший в себя.
   -Да! - уже успокоившись, ответил ему Фран - Любых!
   -Ну, теперь я вам покажу, что такое настоящая скачка! - мрачно пообещал Мстислав...
  
   Слова у гардара очень редко расходились с делами, а вожжи, раз взятые в руки, он уже не выпускал. Темнело, Влесово Колесо отказывалось выкатываться на небе и лишь одинокий Лось посреди неба дарил слабый белесый свет... Слишком слабый, чтобы его можно было видеть или ощущать...
   -Мы коням все ноги переломаем! - покосившись на мрачное, покрытое облаками небо, предрёк худшее Юлий - Давай хоть до утра переждём...
   -Нам до утра надо быть как можно дальше отсюда! - возразил Мстислав - Уж тебе-то неплохо было бы знать, чего стоят номадские конники. И что к ним надо относиться со всем уважением! Не любят они, когда их недооценивают.
   -Там - тысяча воинов! - удивлённо воззрился на него Стриж - Ты всерьёз полагаешь, что их можно уничтожить теми остатками клана, что ушли?..
   -Можно! - заверил Мстислав - Но ведь ты сам не веришь, что там будут только "остатки". Которых, кстати, ушло довольно много... У них день был, чтобы добраться до стана другого клана. К рассвету они вернутся, вот уверен!
   Юлий помрачнел, кажется, поверив и убедившись в правоте гардара:
   -Ты прав, поспешим! - решительно сказал он - Упасти Господь попасться номадам на марше! Не уйдём...
   -Ходу! - привстав в стременах и оглянувшись на двигавшегося замыкающим Эдрика, зычно приказал Мстислав - Ходу!!!
   Через вигилию все поняли, что такое скачка. Что такое каждую четверть вигилии пересаживаться на заводного коня, пусть не на полном скаку, но на ходу, рискуя каждый миг обрушиться под тяжёлые, по пуду наверное весящие копыта. Что такое провонять насквозь едким конским потом, словно и сам - конь, а не человек. Что такое - потерявшие чувствительность ноги, окаменевшая, в одну мозоль превратившаяся задница, вытряхнутые наружу мозги. И пустота в голове, когда не хочется ни о чём думать и только скачка... скачка... скачка без конца!
   Потому, наверное, не сразу среагировали, когда Мстислав придержал своего заводного номадера, сильно уступающего размерами его владенцу, но всё же огромного, и вскинув вверх руку, хрипло приказал:
   -Стой! Отдых!..
   -О, как хорошо! - искренне обрадовался Эдрик, чувствовавший себя, словно после многодневного шторма - И поесть можно!
   Радовался он, радовался Равен... Только Юлий, кое-что понявший в гардарах за год, проведённый на их земле, смотрел на их радость скептически. Он и угадал...
   -Поесть?.. - с некоторым смущением в голосе хмыкнул Мстислав - Ну... Можно и поесть. Но - на ходу! Я ведь не говорил, что вам отдых даётся. Коням! Половины вигилии должно хватить...
   -Мы загоним коней! - мрачно напророчил Стриж, спешиваясь и с громким стоном оседая на камни - ноги подвели.
   -Загоним! - согласился гардар - Но у нас нет выхода... Время поджимает, как никогда! К тому же, надеюсь, мой Ветерок и эдриков конь выдержат. Они, может, не столь быстры, как ваши, но выносливы. Ну, и азили Равена могут выдержать. Номадеры быстрее, но не столь выносливы, ваши данарцы погибнут наверняка. Хорошие лошадки, но, будь у нас побольше времени и денег, я бы поменял и их. Впрочем, в Вольных Городах, они, наверное, недорого стоят?
   -Я сам должен был об этом подумать! - признался Юлий - Всё бегом, всё в спешке... Мозги уже отказывают! Видишь ли, гардар... В Маграбе ты за данарца и сотни не получишь. Жары они не любят, без воды долго обходиться не могут... Скорость маленькая, выносливости никакой... Одно слово, лошадка для донны! Проклятье!!!
   -Точно! - ухмыльнулся Мстислав - Другого слова и я не нахожу. Кстати, ты, как опытный в здешних местах путешественник, не объяснишь ли мне, с чего бы это земля стала так содрогаться? Словно по ней табун идёт?
   Эдрик, весь окаменевший после скачки, яростно оскалился и подхватился с земли - со стоном, но оружие обнажив почти сразу.
   -Ты прав... табун идёт! - мрачно ответил Стриж, лишь на миг перестав массировать икры - Или... Или нет, не табун! Это же войско номадское движется!
   -Вот-вот, войско! - подхватил Мстислав - Я, правда, в Диком Поле редко бывал, но думаю, тысячи две всадников о двуконь. Хорошо идут, не поспешая, но и не шагом!
   -На нас идут! - мрачно добавил Юлий - И будут здесь самое большее через треть вигилии!
   -Тогда - сворачиваем?
   -Сворачиваем! - согласился вор - Вон за те камни. Крутовато, конечно, кони могут ноги переломать... Зато и разведка номадская, дозор, там особливо пристально смотреть не будет... Нам бы поспешить надо, гардар! Они далеко дозор высылают, на две-три миллария вперёд...
   -Немедленно! - косо глянув на скорбно возведшего глаза к звёздам Эдрика, твёрдо сказал Мстислав - Эдрик, пойдёшь первым, я - замыкаю! Ну!..
   Подъём в гору, как и предполагал Юлий, выдался нелёгким. Покрывающий склон мелкий гравий норовил выскользнуть из-под ноги, скатиться вниз и стащить следом человека и коня. За шаг вперёд приходилось платить цену, как за три, да ещё и назад скатываться, словно бы и не поднимался только что... А уж завести наверх дюжину коней - по три на каждого, задача и вовсе не из простых. Другие, пожалуй, не смогли бы... Выручил Эдрик.
   Обладавший дикой силой норлинг времени на уговоры коней не тратил, просто втаскивал их наверх, передавая в руки Равена. Много времени он потратил разве только на своего милленца, слишком флегматичного и упрямого, чтобы пойти наверх легко. Зато потом испытал истинно дружеские чувства, когда всё это время смотревший на него с лёгкой издевкой Мстислав завёл своих легко, сунув им по лепёшке. И когда то же самое сделал Стриж...
   -Ладно! - оборвал его бессильную ругать Мстислав - Не время сейчас, замри! Юлий, займись конями... Равен тебе поможет. Мы тут номадов подождём. Мало ли что...
   -Я вон в той расщелине подожду! - показал базиликанец на одному ему видный провал в сплошной стене Синих Гор - Если что, мы там долго продержаться сможем!
   -Ну... ладно, гляди! - после некоторого раздумья ответил гардар - Смотри только...
   Что должен был смотреть Юлий, так и осталось неизвестным. Мстислав махнул рукой и вор, уводя с помощью мага дюжину коней, быстро скрылся из виду.
   -Что ты задумал? - распластываясь бок о бок с гардаром, хрипло спросил Эдрик - Не верю, что просто посмотреть хочешь!
   -И тем не менее... - усмехнулся Мстислав - Если хочешь, можешь думать, что мне просто интересно посмотреть на это! Никогда не видел номадской рати на марше. Как-то не доводилось...
   -А в бою? - едко поинтересовался норлинг.
   -И в бою! - спокойно возразил Мстислав - Не довелось, хоть и рвался...
   Они полежали ещё довольно долго, прежде чем судорожная дрожь земли переросла в настоящее землетрясение. Мелкие камни под залёгшими засадниками даже подпрыгивали, крупные трясло от злости... Потом на широкой дороге, которой и видно-то не было, показалось три-четыре десятка номадов. Каждый, как и предполагал Мстислав, шёл о двуконь, то есть вёл в поводе ещё одного коня. Свободные одежды, укрытые под ними доспехи, короткие копья в руках...
   -Хорошо идут! - восхитился по-своему понимающий красоту конного марша Эдрик.
   -Хорошо... - протянул Мстислав - Вот только будь здесь моя сотня, их бы уже не было... И притом остальные про это даже не услышали бы!
   -Зачем? - на удивление спокойно и рассудительно пожал плечами Эдрик.
   -Незачем! - согласился Мстислав - Незачем... А жаль!
   Меж тем, Юлий оказался провидцем - между ушедшим вперёд дозором и основной массой войска оказалось около двух миллариев расстояния. Для коней - не расстояние и вскоре пред ясные очи гардара и норлинга выехала основная масса номадской конницы - разнородная, непослушная, шумная...
   Мстислав смотрел пристально: запоминая на будущее ускользнувшие от глаза рассказчиков детали, искренне восхищаясь полной продуманностью хаотичного на первый взгляд походного порядка...
   Впереди, составляя головную часть колонны, растянувшейся на многие поприща, двигалась лёгкая конница на азилях - обычные пастухи, разбойники, всё вооружение которых состояло из плохонькой сабли да лука со стрелами, а броня - из кожуха на голое тело. Отчаянные сорвиголовы, они, однако, не представляли собой грозной силы. Их было около двенадцати сотен. Следом, прикрывшись ими и являя собой резерв на случай столкновения, двигались нукеры тарханов. Их было около полутора сотен и здесь было и хорошее оружие, и номадеры лучших кровей под сёдлами, и добрые, гардарские в том числе, брони. И в бою, и на совете клана эти воины представляли собой лучшую часть номадов.
   Рядом с Мстиславом нетерпеливо ёрзал Эдрик. По всему выходило, оринг жаждет крови, нетерпеливо и яро рвётся в бой.
   -Тихо! - положив руку ему на плечо, почти беззвучно сказал Мстислав - Не сейчас...
   -Не могу... - глухо, уткнувшись лицом в камни, промычал оринг - Не могу больше...
   -У тебя что, счёты с ними? - искренне удивился Мстислав - Когда только успел...
   -С кем? - удивился Эдрик - А... Да нет, я по маленькому хочу... Жуть как! Тресну сейчас...
   Сбруснявев ликом, Мстислав несколько мгновений глядел куда-то в сторону, а потом нехотя сказал:
   -Отползи вон до тех кустов, да и делай свои дела! Они тут ещё с пол-вигилии идти будут!
   Эдрик так радостно пополз прочь, что стало ясно - действительно готов был лопнуть...
   А номадская конница закончилась, пошёл обоз. Обоз был на удивление велик для номадов, арбы растянулись на многие перестрелы... Шли не на войну. Шли грабить награбленное...
   -А пожалуй что кондотьерам туго придётся! - негромко сказал Мстислав, не оборачиваясь даже на шорох за спиной - Силища!..
   Эдрик промолчал...
  
  
   Глава 11 "Башня Хранителя Юга"
   Синие горы - велики и высоки, свободно раскинулись от Восхода до Заката. Лишь в одном месте рассекает их надвое привольный водный поток - Золотая Река номадов, неспешно несущая свои воды в Срединное море и там растворяющаяся. А как раз у горного отрога, на самом берегу неширокой здесь реки, стояла, возвышаясь над окрестом, тонкая и изящная чёрная башня. Тонкое-тонкое непонятно как удерживающееся в вертикальном положение основание, широкий цветок на вершине... Башня Хранителя Юга, узреть которую доводилось немногим и ещё меньшему количеству - уйти после этого. Суровые здесь были места, недоброй славой пользовались и среди номадов, и среди поселенцев из Аурии и Августии. Поговаривали, что магистр Ордена Белого Орла, раззадоренный этими слухами и не видевший перед собой истинного врага, собрался как-то раз послать туда экспедицию и даже имел разговор с Антонием Варваром, величайшим путешественником Базилики. Тот, уже старик, вежливо отказался, а самого магистра потом нашли мёртвым. Ходило много слухов, а экспедиция, совсем уже подготовленная, так и не состоялась...
   Понятное дело, Башня Хранителя Юга, башня мага Урфуса должна была оставаться в сохранности...
   Сам Урфус, Хранитель Юга, уродившийся не так чтобы очень давно - девяноста и ещё семь лет тому назад, вторую уже ночь проводил в тяжких размышлениях и наблюдениях. Огромный телескоп, занимавший треть смотровой площадки, стоял сейчас, задрав тубус высоко кверху, а на магической карте звёздного неба, переливавшейся всеми красками за спиной усталого мага, время от времени вспыхивали новые звёздочки. Урфус занимался астрономией...
   -Мас-стер!.. - раздался за спиной его шипяший клёкот и на тубус телескопа нагло уселась сорока - Мас-стер!
   -Что тебе, Трещотка? - равнодушно спросил тот, щелчком пальцев отправляя к созвездию Лисичек новую звезду, доселе неизвестную - Что на этот раз на хвосте принесла?
   -Мас-стер, мальчик проснулся! - сообщила сорока, клацая длинным клювом - Прикажешь послать его к тебе?
   -Вчерашний урок ещё не усвоен! - отмахнулся Урфус - Пусть малыш отдохнёт... Из него хороший ученик получится!
   -Да, мас-стер! - сорока, смешно переступая лапками, пробежала по телескопу вверх, потом обратно - вниз.
   -Как оборона? Крепится? - не отрываясь от работы, больше для прилику, спросил Урфус.
   -Да, мас-стер! Мас-стер, гоблины и эльфы опять враждуют...
   -Ох... - вздохнул устало маг - Ведь нежить, ни мозгов, ни чувств... А туда же! Ладно, разведи их по разным плоскостям, пусть пока просто не встречаются. Я займусь этим... потом!
   -Как скажешь, мас-стер! - проклацала сорока клювом и вспорхнула прочь...
   -Ох!.. - вновь повторил Урфус, на этот раз - с лёгким раздражением - Ну не дадут делом заняться!!!
   Резко встав, маг взмахнул длинным и широким рукавом чёрного, в серебряную звезду балахона и в раздражении снёс со звёздной карты несколько звёздочек, ещё не закреплённых там магией. Это его ещё больше раздражило... Когда-то давно, когда они только учреждали Совет Хранителей, он потому и отказывался, что куда больше задачи Хранения Базилики и Номадии, на него возложенных, желал Наблюдать. За звёздами. Холодными, далёкими, недоступными...
   -Ну, что ж... - мрачно сказал Урфус, добывая из хранилища несколько новых свитков - Поглядим, что там выучил малыш!..
   Он не спешил, но и не медлил. Спускался как обычно, давая время Отто собраться с мыслями, ну... и подготовить маленький сюрприз, которому тот только что научился...
   Полмесяца назад, когда малыша только привезли, Отто был похож на дикого камышового котёнка - постоянно выпускал некрепкие коготки, пытался кусаться и огрызаться... Урфус потратил немало времени, чтобы войти к нему в доверие. Пришлось даже магию применить... Немного, самую малость... Потом всё изменилось. Отто "оттаял", стал разговорчивее и добрее, что ли. Правда, раз за разом отыскивал случаи позлить мага, сделать пакость. Но это - в характере каждого мальчишки его возраста...
   Из-за распахнувшейся двери раздалось оглушительное шипение и в лицо Урфусу полетела, распластав тонкие перепончатые крылья, недлинная, в локоть, змейка. На миг лишь где-то в глубине души шевельнулся страх, давно изжитый, а потом маг рассмеялся и одним мановением руки изгнал морок прочь. Пора бы уже привыкнуть. Они проходили иллюзии, вот Отто и развлекался. Четвёртый день подряд...
   Юный кронпринц враждебной подопечному государству Урфуса Империи Тор удобно устроился на небольшом, окованном дорогим гардарским харалугом сундучке и по всему видно было - вставать в приближении старшего, своего учителя не собирался... До поры до времени.
   -Я тебе уже говорил, старших стоит уважать! - негромко сказал Урфус, опускаясь перед ним в роскошное, из одного куска горного хрусталя выделанное кресло. Его личное кресло...
   -Ой! - громко вскрикнул Отто, вскакивая и хватаясь за зад - Ой!..
   -Ну вот, теперь - здравствуй! - насмешливо, но негромко сказал Урфус - Ты выучил урок, убедил... Спрашивать тебя сегодня не буду. Я - старый человек и мне не по душе такие шутки! Сердце - не камень, может и не выдержать...
   -Дядя Урфус... - робко сказал Отто, и маг знал, что он скажет, ещё до того, как мальчишка продолжил - Я домой хочу... По маме соскучился, по отцу...
   -Увы, пока это не возможно! - вздохнул Урфус - Ты должен пробыть здесь ещё некоторое время... Не слишком много, но всё же... И называй меня Учитель, а не дядя Урфус! Так будет правильнее.
   -Учитель, но почему?! - возмущённо вскричал Отто - Я знаю, отец тоже учился у мага. У Хранителя Севера Сервелия... Он - злобный человек, но и он не удерживал отца силой. Почему ты поступаешь?!
   -Так надо! - суховато возразил Урфус - Не спрашивай больше ничего, я всё равно не отвечу... И давай я задам тебе задание на завтра. Ты должен будешь создать морок дракона!
   Тяжкий стон Отто был признаком того, что он смирился...
   -Итак! - безжалостно повторил Урфус - Завтра я жду от тебя удачный морок дракона, а также подробный, и главное верный рассказ о том, каким путём тебе удалось его создать... Структуру мне, юноша, структуру! И не думай, что если ты потрясёшь меня великолепным мороком, я не спрошу с тебя второй вопрос... Спрошу, обязательно спрошу, причём - сразу! Лучше не затягивай... А впрочем... В наказание за попытку довести меня, твоего учителя и наставника до сердечного приступа, требую от тебя ответа к сегодняшнему вечеру! То есть почти сейчас...
   Довольно посмеиваясь, он вышел. Отто, только-только вызубривший предыдущий урок, со стоном обрушился на сундук и тут же испуганно вскочил, оглядываясь. Но нет, на этот раз обивка не ударила ему в ягодицы обжигающим разрядом Силы. Осталась холодной и неживой...
   -Мороки... - пробормотал Отто, пытаясь вспомнить, куда засунул трактат по иллюзиям - Ненавижу мороки. И драконов - ненавижу!!!
  
   -Сила мага - в его знании структуры заклинания, правильном прочтении оного и правильном же распределении сил... - уныло читал Отто, хоть и был в комнате один - Силу мага подпитывает и ограничивает одновременно его кольцо, у магистра - посох. Чем больше заклинаний произнесено, тем больший поток Силы проходит сквозь сей предмет, тем больше оно нагревается... БОЛЬ - тот ограничитель Силы, дарованный свыше, который не даёт самому сильному и опытному магу превзойти других. Самый лучший и самый умелый маг, будь он трижды магистр и сколь угодно талантлив, не сможет сотворить без отдыха больше дюжины заклинаний. Мне довелось как-то раз сотворить двенадцать и ещё два, но после я месяц не мог поднести чашу с вином ко рту без помощи рук. Цена, которую маг платит за свою силу, огромна и несоразмерна даруемой возможности. Потому до сих пор меч разит вернее магии а обычная стрела, выпущенная из хорошего лука, летит дальше и бьёт точнее магического заклинания...
   -Всё зубришь-с? - раздалось над самым ухом насмешливое клацанье клюва, и Отто с испугом подскочил на месте. Сорока мага, по имени Трещотка, удобно устроился на спинке кресла из хрусталя и насмешливо косилась на мальчика своим пуговкой-глазом.
   -Всё трещишь? - как можно более равнодушно спросил Отто, стараясь вернуться к трактату и уже понимая с обречённостью идущего на казнь, что от проклятой птицы просто так не отделаешься. Был опыт...
   -Да! - сорока, похоже, веселилась от всей своей маленькой птичьей души - А что, ты против?
   -Ты бы летела... куда подальше! - от всей души посоветовал Отто - Надоела ты мне, птичка! Устал я от тебя...
   -Мне Господин велел за тобой присмотреть! - ответствовала птичка - Чтобы ты чего не того не натворил! Да и вообще, чтобы не скучал...
   -С тобой соскучишься! - под нос пробормотал Отто, но лишь на несколько мгновений сумел углубиться в чтение трактата, написанного много лет назад Хранителем Запада Тормом.
   -И не скучно тебе! - Трещотка не унималась - Представь себе, как весело было бы насолить Господину, пока он за звёздами наблюдает. Или - пошарить в оружейной комнате! Или...
   -Или, или... - промычал, раздражаясь, Отто - Мне до вечера надо вызубрить заклинание Иллюзия Дракона и структуру его! Сам знаешь, как Урфус спрашивает!
   -Да уж, второй раз такой фокус не пройдёт! - широко раскрыв клюв, изобразила нечто вроде птичьей ухмылки сорока - Ты и впрямь думаешь, что сможешь до вечера выучить такое сложное заклинание? Пойдём, я тебе покажу сокровища мага!
   Ну какой мальчишка откажется от такого? Даже если он - кронпринц, ему ведь всё равно - одиннадцать лет...
   Сорока летела впереди, не таясь, Отто сзади шарахался от каждого шороха. Ему постоянно неуютно казалось находиться здесь, но всё же не так, как сейчас, когда он намеренно пошёл на нарушение приказа мага.
   -Ну что ты плетёшься-с? - возмущённо прокаркала сорока, делая рискованный вираж под низким сводчатым потолком лестницы - Скорее-с!
   -Отстань, у меня крыльев нет! - огрызнулся Отто, отирая пот со лба. Это с наружи башня казалась невысокой и хрупкой... Ложь и обман зрения! Идти по башне, как иногда ему казалось, можно было бесконечно. И бесконечно большое количество комнат и каморок раскидано было по всей башне. Интересно, про сколько из них помнит сам маг?..
   -Ну, вот, пришли! - внезапно сообщила сорока, делая последний взмах крыльями и ловко планируя на небольшой выступ в стене. На взгляд кронпринца - для птиц совершенно не удобный.
   -Ну и что дальше? - фыркнул Отто, косо глянув на птицу - Как я войду? Тут наверняка заклинание на входе...
   -Зачем? - если бы головка сороки могла выражать удивление, оно, наверное, было бы огромным и вполне искренним - Господин - всемогущ и никогда не допустит сюда чужаков... Дверь открыта, проверь сам!
   Наверное, птицы не умеют выражать чувств, а Отто только сам их воображал. Наверное... Но сейчас в неживом, уж точно - нечеловеческом голосе птицы мальчишке помстились насмешливые нотки. Кровь бросилась в голову, и он уже не размышлял, как в омут шагнул вперёд, рывком открывая дверь...
   И впрямь, не случилось ничего необычного. Старая дверь, плотно пригнанная и похоже давно не открывавшаяся, с трудом подалась под напором Отто, но всё же поддалась...
   Помещение, открывшееся за дверью, выглядело огромным даже для Отто, привыкшего к огромным залам императорских дворцов. Высокий потолок, могучие тёмные стены... Сундуки и полки, полные оружия и различных магических вещичек у стен. Пустая середина...
   -Ух ты! - немедленно восхитился Отто, теряя остатки осторожности и хватаясь за небрежно опёртый о стену меч-бастард. Длиной на треть больше его самого.
   -Осторожнее, убьёшься! - проскрипела сорока - Это - настоящее оружие, а не тот игрушечный ножик, который отняли у тебя!
   -Я - торинг! - холодно возразил Отто - Кронпринц Империи! Меня с пяти лет приучали к оружию...
   -Торинг, базиликанец... хоть гардар! - если бы сорока могла фыркать, она бы фыркнула - Это - не простое оружие!
   Отто уже не слышал и не слушал его. Как слепой или безумный он носился по залу, опрокидывал алебарды и совны, спотыкался о сундуки и даже расшиб себе колено. Сорока вилась где-то под потолком, оглашая комнату своим хрипатым криком.
   -Ух... - захныкал мальчишка, ухватившись за колено и усаживаясь на первый же попавшийся под зад сундук - Больно... Тут нет чего-нибудь, чтобы залечить?
   -Бедненький! - теперь уже издевка в голосе сороки была очевидной - Ну поищи под собой. Тут много чего магического есть... Может, что-нибудь и наскребёшь!
   -Может быть... - мрачно ответил Отто, с некоторой даже робостью и настоящей натугой поднимая тяжёлую, окованную заговорённым гардарским харалугом крышку - Ух ты!..
   Сундук был заполнен до отказа, до верхних краёв. Свитки, маленькие шкатулки... Наверху - три или четыре жезла, небольших, но толстых и для пальцев неудобных... Камешек, обычный булыжник, даже время, наверняка немалое, его не обтесало.
   -Вот они, главные сокровища Урфуса! - торжественно, насколько это могла сделать птица, возвестила сорока - Жезлы Силы и Камень Основ! С ними он - всемогущ!
   -А без них? - удивился Отто - Мне казалось, он - могущественный маг!
   -Могущественный! - подтвердила сорока - Но - не такой... слабее гораздо!
   -А можно этим камнем убить одну надоедливую сороку? - полюбопытствовал Отто, беря камень в руки и недвусмысленно его взвешивая в ладони.
   -Можно! - показалось, или сорока впрямь встревожилась - Но сложно. Да и пращу для этого надо иметь... Осторожнее с жезлом!
   -Ага... - обрадовался Отто - А чтобы жезлом убить, пращи не надо?!
   -Не надо... - сорока на всякий случай перелетела повыше - Но надо допрыгнуть и попасть!
   -А мне кажется, не надо! - Отто крутил неудобный цилиндрик и так, и сяк, отыскивая спусковой крючок, рычажок, приводящий это орудие в движение...
   -Ну, ну... - подбодрила его сорока - Снеси себе голову... Эй!
   -Учитель как-то говорил, что на жезлы редко накладывают длинные заклинания. Не нужно, да и бесполезно! - пояснил Отто - Одно слово, от силы два. Например, слово... Умри!
   Жезл, красивая резная игрушка длиной в локоть и толщиной в четыре-пять пальцев, остался холодным и безучастным к словам юнца. За словом "умри" последовало не меньше двух дюжин других слов, которые в свои одиннадцать лет Отто считал магическими. Мальчик аж вспотел... Сорока уже хохотала по-своему, по-птичьи на своём насесте - ответвлении рога северного оленя, пока что находясь в полной безопасности...
   -Наверное, он не работает уже! - обескуражено пробормотал Отто, усаживаясь обратно на сундук - Проклятье!!!
   Дико закричала насмерть перепуганная птица, бесстрашный кронпринц испытал потребность сменить штаны... На миг лишь повеяло ледяным холодом, а потом... Часть стены, где-то три локтя на два, просто исчезла и внутрь комнаты подул жаркий номадский ветерок вперемешку с песком...
   -Испаритель! - восторженно прокаркала сорока - Он работает, клянусь Великим Крылом!.. Ну, я полетела. Мне ещё надо к приятелям залететь, последние новости передать... Да и Господин, когда появится, такое тут учинит...
   Сороке хорошо, у неё крылья и полная свобода... в некоторых рамках, разумеется. И никуда она не полетит, отсидится за ближайшим барханом, к вечеру вернётся и будет опять каркать, доводить... А что делать ему?!
   Учитель, Великий Маг и Хранитель Юга Урфус появился в своей оружейне почти что сразу. Раздражённый тем, что его опять и очень бесцеремонно оторвали от созерцания любимых звёзд, растрёпанный, вовсе не такой милый и величавый, как раньше.
   -Трещотка!!! - с порога заорал он, явно находясь в не самом дружелюбном настроении - Перья повыдергаю, стерва чёрно-белая! Я тебе что велел?!
   Отто сидел на сундуке ни жив, ни мёртв, об одном только моля Господа - чтобы так и остаться незамеченным. Нет, конечно всё бы ничего, он кронпринц и может рассчитывать на справедливый суд и мягкий приговор... Но разрушить башню мага! Да ещё находясь вдалеке от отца, способного уберечь от беды, взять в опасный момент под надёжное своё крыло... Оторвёт голову, как пить дать оторвёт!
   -Что здесь произошло? - резко спросил Урфус, наконец-то изволив узреть отрока перед своим длинным носом - Отвечай без увёрток!
   -Вот ещё, кого мне тут бояться! - немедленно возразил Отто - Вот!
   -Так... Испаритель Ледяного Гиганта... Откуда он у тебя тут?! И вообще, что ты делаешь в моём Хранилище?! Отвечай!
   -Я... это... - замялся Отто, не зная, говорить ему про главную роль сороки или нет. Вроде как и стыдно, что тебя, человека, зверюга скудоумная соблазнила.
   -Тебя Трещотка сюда заманила? - резко спросил Урфус и этим, разумеется, всё испортил.
   Если раньше Отто ещё готов был признаться совершенно правдиво, то теперь ответ его был вполне естественен:
   -Нет, я сам!
   -Узнаю кровь Торвальда! - хмуро бросил Урфус - Что в вас есть, так это - упорство в отстаивании глупейших понятий о чести. Что ж... Значит и отвечать будешь ты. За всё! За разбитые стены, за пропавшее с того куска стены бесценное снаряжение... Да знаешь ли ты, дурачок, что за один только меч, висевший там, твой отец, пока ещё здравствовавший полжизни своей отдал бы? Не задумываясь! Меч Равена, Великого Бродяги!
   Отто, только что уничтоживший одну из величайших реликвий собственной родины, испытал нечто, могущее называться священным ужасом.
   -А он что, совсем пропал? - прошептал мальчик, глядя на мага широко распахнутыми глазами.
   -Не знаю... - недовольно поморщившись, ответил Урфус - Он вообще-то заговорён был. Хранителем Севера! Так что пропасть без следа не должен... Впрочем, ты мне зубы-то не заговаривай, не поможет! Снимай штаны, пороть буду!
   От экзекуции наследника короны величайшей империи Терры, Отто спасла Трещотка. Влетев в комнату, она взвилась под самый потолок и оттуда затрещала без умолку. Вот только на языке, который Отто не ведал. К сожалению. Но Урфусу её речь несомненно была ведома и столь же несомненно она его встревожила. Маг, вскочив на ноги, нервно прошёлся из конца в конец залы.
   -Жди здесь! - приказал жёстко и вышел, плотно прикрыв за собой дверь...
  
   -Ты всерьёз считаешь, что это - лучший вариант? - мрачно спросил Мстислав, косясь на Равена - Идти вот так, в открытую! В конце концов, там - Великий Маг и всё такое прочее... Хранитель Юга!
   -Он уже ведает, что мы - здесь! - спокойно сказал Равен, продолжая идти вперёд и даже не оглядываясь - Вокруг любой магической башни есть такая полоса, идти по которой скрытно невозможно...
   -Постой, постой! - ожил Эдрик, единственный, кому доводилось уже идти на штурм магической башни - Не хочешь ли ты сказать, что вы видели нас, уже когда мы подходили к берегу?
   -Видели! - невозмутимо подтвердил Равен - И когда вы башню стражи сожгли - тоже видели. Но не вмешивались... Хранитель не может, не должен вмешиваться в каждую мелкую прю. Иначе рассеет силы не на то...
   -Вот так! - ёрнически воскликнул Эдрик, не забывая поглядывать на надвигающуюся и уже закрывшую собой часть неба башню - Ну, на этот раз всё будет иначе. Нас с гардаром двое, кто может прикрыться от малой магии за оберегами. Ну, и ты, конечно... Сможешь продержаться против этого Хранителя, пока мы не доберёмся до его глотки?
   -Попробую! - без особой уверенности ответил Равен - Потому и говорю, надо идти открыто, что втайне к нему всё равно не подобраться. Да и силой взять...
   Все прекрасно поняли эти его вялые покачивания головой - никакой веры в успех у Равена не было, но он, как и остальные, был слишком горд, чтобы признаться в этом и слишком предан Сервелию, чтобы уступить. Скорее всего, их ждала неудача, но вслух в этом никто бы не признался. Наоборот, каждый старался из последних сил поддержать спутников... А впрочем, уже и всё. Башня, чёрная, огромная и хрупкая одновременно, возвышалась над ними, потрясая своим тонким, ненадёжным основанием.
   -Смотрите-ка! - удивился остроглазый Эдрик - Там - дыра!
   -Где? - встрепенулся Юлий - Где?!
   -Да вон же, смотри! - выкинул руку вверх Эдрик, не забывая, впрочем, укрываться за щитом - Локтях в ста вверх!
   Ну, сотни локтей тут, конечно, не было, но три четверти этого - точно наличествовало. И на этой высоте, видная издалека, благодаря своим размерам, зияла чёрная дыра. В башне, принадлежавшей Хранителю Юга!
   -Интересно, что там случилось... - растерянно пробормотал Равен - Вы все, вы просто не понимаете! Это - невозможно! Башня Великого Мага, она почти неуязвима!
   -Почти? - переспросил Юлий - Вот именно, почти... Войти можно в любой дом, в любую крепость... Надо только захотеть... А вот и хозяин!
   С лязгом покинул ножны на боку Эдрика его меч, сделал шаг вперёд напряжённый, хотя меча пока не коснувшийся Мстислав...
   -Ну, не стоит так сразу хвататься за оружие! - голос говорившего оглушал и разливался по всему пространству, звучал и мужественно, и торжественно - Я - скромный отшельник, наблюдаю за звёздами. Я хочу знать, почему вы потревожили мой покой... А впрочем - уходите прочь, пока целы!
   -Зря ты так, батька! - медленно ответил Мстислав, добывая из ножен свой меч - Мы - мирные путники, идём, ищем мудрого мага Урфуса, его ещё зовут Хранителем Юга! Можешь помочь, так помоги. А иначе - не мешай!
   -Я - Урфус! - холодно ответил маг - Что с того?
   Наверное, веди разговор Юлий или Равен, даже Мстислав, всё пошло бы иначе. Но вперёд, подвинув плечом растерявшегося вора, выступил Эдрик. Меч в его руке сверкал нестерпимо ярко, рожа, облупленная под ударами жаркого номадского светила, выглядела решительно...
   -Отдавай Отто! - громыхнул оринг, взмахнув мечом - Отдавай, пока я тебе уши не обрезал.
   -Что?.. - подавился куском собственной бороды маг - Что ты сказал, червь?!
   -Бежим! - крикнул самый сообразительный, Юлий - Бежим, пока целы!..
   Вот только, как уже не раз бывало, никто не побежал. Самые решительные, Мстислав и Эдрик, плечом к плечу шагнули вперёд, явно намереваясь сразиться с магом. Под их ставшим привычным прикрытием, доселе надёжным, Равен спешно творил что-то очень мощное...
   -Вот как! - играючи, одним движением ладони "убрав" заклинание Равена, воскликнул Урфус - Что ж... Так даже интереснее будет. Вы, похоже, решили меня силой взять. Попробуйте. Я пока что не буду принимать участия сам... Пусть за меня сражаются мои слуги!
   -Ах, ты ж... - рванулся на него Мстислав, но меч прошёл сквозь пустоту...
   -Исчез!.. - обалдело уставился на Равена гардар - Испарился!!! Маг, как такое может быть?!
   -А его здесь и не было! - устало пояснил тот, усаживаясь прямо на песок - Морок это был, иллюзия по магически... А сам он стоял где-нибудь в безопасном месте, рядом с Оком, да и смотрел, чтобы я своим заклинанием чего не повредил вокруг... Теперь ждите беды! Бежать надо было, прав Юлий!
   -Куда бежать? - повёл плечом Мстислав - И зачем? Честь наша пострадает, дело не исполним... Будем штурмовать!
   -Будем! - решительно поддержал его Эдрик - Ну что, брат гардар, пошли?
   -Пошли... О, прах на ваши головы! Они уже сами пришли! Эдрик, мага прикрываем! Равен, бей их!
   Равен и сам потом не мог понять, почему он заранее приготовил особливо удачно получавшуюся у него Огненную Стену. Ну и шарахнул ей сразу, со всего дуру...
   Зеленоватые фигуры, выросшие слева от башни, охватило ярко-оранжевое, оглушительно гудящее пламя...
   -Стриж, не отставай! - проорал Мстислав, прикрываясь от жара щитом - Эдрик, как жар спадёт - вперёд!
   -Ух, подерёмся! - предвкушая, прорычал тот...
   Подрались... Пока прочь бежали, со стыда чуть не померли. А ведь как здорово всё начиналось!
   Могучим ударом заклинания, Равен спалил троих или четверых - совсем неплохой результат. Двоих, правда с большим трудом, отправили отдыхать Эдрик с Мстиславом. И всё... Остальные разом навалились и продемонстрировали настолько великое воинское умение, что даже воины квадры не смогли устоять. Их просто смяли и великое счастье, что Юлию, встрявшему-таки в бой, удалось свалить вожака. Пока зеленокожая нежить приходила в себя и определялась с новым лидером, Мстислав скомандовал отход и Эдрик ничуть ему не перечил...
  
   -А что, неплохо для начала! - весело и похоже искренне хохоча, сообщил своё мнение Эдрик, скатываясь с бархана к привязанным к какой-то колючке лошадям - Ещё бы немного...
   -Ещё бы немного, и ты остался бы без щита! - резко, но в общем беззлобно оборвал его Мстислав - Так что лучше не бреши...
   -А я и не... - Эдрик довольно быстро и решительно оборвал себя - Ладно, молчу... Щит и впрямь не мешало бы поменять. Отцов подарок, жаль!
   -Ну, может быть, что-то удастся сделать... - сожалеюще пробормотал Мстислав - Умбон, тебе, правда, начисто испортили... Но кожа добрая, только посеклась, но выдержала. Впрочем, я всё одно такому щиту уже не доверял бы! Слишком ненадёжен...
   -Ладно, что вы всё о щитах! - прервал его речь Юлий - Мы проиграли! Без шансов и даже не самому главному злодею. Там его мелкая прислуга была, а мы уже штаны обмочили!
   -А я считал базиликанцев тупыми, но хитрыми! - удивлённо протянул Мстислав - Теперь оставлю только - тупые... Равен, может ли маг перенести незаметно живые существа? Не мороки, живые?
   -Нет! - тихо ответил Равен, всё ещё находясь где-то в глубине себя - Не может. Иллюзию создать может, а чтобы настоящих...
   -Значит, эти... зелёные... прошли по ходу. Подземному ходу! Раз они там прошли, пройдём и мы. Главное - найти! Ход этот найти и через него внутрь прорваться.
   -С ума сошёл! - пожал плечами Эдрик - Нас там и накроет, могилка будет - под песками, рядом с башней...
   -Не накроет! - выглядывая из-за бархана и пристально глядя на башню, ответил Мстислав - Ух...
   -Ты чего?! - встрепенулся норлинг, глядя на медленно сползшего вниз гардара.
   -Стреляют, однако! - разглядывая небольшую кривоватую стрелу, торчащую из бархана, сообщил Мстислав - Не ведаю только, кто может таким стрелять! Это и не стрела даже - палка кривая! Без наконечника...
   -Деревяшка без наконечника? - переспросил Эдрик - Эльфы!
   -Точно, эльфы! - мрачно поддержал его Равен - Каждый маг держит эту нелюдь в качестве охраны. Надёжны, служат до своей гибели, золото-серебро их не интересует. Мне иногда кажется, их вообще ничего не интересует, кроме воли Господина. Вот только эльфы редко промахиваются. Почти что и никогда... Они ж нелюди, у них и меткость нелюдская!
   -Всё когда-то в первый раз бывает! - пробормотал Мстислав, натягивая тетиву на рога своего лука - Посмотрим, как они против моих стрел потянут!
   Резко вынырнув из-за укрытия, он что-то выцелил и спустил тетиву. Стрела звонко ушла в зенит...
   -Думаешь, попадёшь? - озаботился Стриж, на всякий случай добывая свой маленький, но сильный самострел - Может, и мне тогда попробовать?
   -Не думаю! - честно признался Мстислав и прислушался - Но надо хоть что-то делать! Как Эдрик рассказывал, так вам теперь лучше и не высовываться, пока хоть один эльф там есть... Как скоро, говоришь, вас там перебили? А, оринг?
   -Быстро! - мрачно ответил тот - Один я добежать успел, если тебе интересно. Так и то... за мёртвого меня приняли! Потом Бер помог... В общем, не хотел бы я ещё раз против них идти. Стрелки знатные!
   -Мы тоже... не оглоблей сделанные! - сурово поправил его гардар - Ну-ка, высунь щит! Высовывай, высовывай!.. Всё одно выбрасывать, не жалко!
   Косо поглядев на него, Эдрик снизу приподнял тяжёлый круг из дерева, меди и буйволиной кожи... Его трижды тряхнуло...
   -Насквозь! - гордо сообщил Равен, поднимая с земли три деревяшки - И все попали... Сказал же, меткость нелюдская!
   Мстислав мрачно обозрел три дырки, одна от другой не больше чем на палец отстоящие, вздохнул...
   -Может, ночи дождёмся? - робко предложил Эдрик - Ночью, они нас может и не заметят!
   -Заметят! - заверил его Равен - Они ночью как днём видят.
   -Посмотрел бы я, как ты ночью собираешься вход искать... - добавил Юлий - Равен, а может ты их чем-нибудь очень мощным...
   -Чем? - вздохнул тот - Я - всего лишь адепт, доросший до следующего уровня, пока не подтверждённого... Не могу я ничего особенного.
   -Ну хоть попробуй! - взмолился Эдрик, поражений не признававший и не любивший - Хоть разок...
   Тяжко вздохнув, Равен что-то там накрутил пальцами, резко встал...
   -И что? - удивился Эдрик, не увидев никакого эффектного посыла - Я думал, ты им задницы подпалишь!..
   -Это - Башня Мага! - устало пояснил Равен - Она защищена от такой магии, поразить её - невозможно. Я попытался наслать на них иллюзию... Но не знаю, подвержены ли эльфы страху. Учитель мне так и не ответил...
   -Не знаю и я! - вздохнул Эдрик - Бил я их неплохо... Слушай, Мстислав, а может нам опять силу предков призвать? Их стрелы нам будут, как укусы комаров!
   -Ты сколь долго потом отходил? - спросил Мстислав, косо поглядев на оринга и потрогав выступающий даже сквозь плотные кольца дорогой гардарской кольчуги оберег - голову волка с оскаленной пастью.
   Эдрик вопросительно глянул на Равена, тот и ответил:
   -Четыре вигилии! С утра до позднего вечера отдыхал беспробудно!
   -Дух рода, он ведь ничего своего влить не может! - пояснил Мстислав то, чему его самого учили с детства ведуны в остроге под Ярославом - Он твои же силы в один час выплескивает! Потом - расплата за это...
   -Понятно. - Эдрик уныло уставился куда-то между ног себе, с явным нежеланием ковырнул клинком песок - Значит, шансов и впрямь нет... Жаль!
   -Ну почему же - нет! - удивился Равен, во что-то вслушиваясь - Вот он, шанс... Значит, есть всё же у них страх!
   Эдрик и Мстислав немедленно высунулись из-за укрытия... Около башни и впрямь творилось нечто странное - четыре маленьких, хрупких фигуры метались подле дверей, время от времени вскидывая луки и стреляя. В себя, или в кого-то ещё - непонятно...
   -Эй, чего это они? - искренне удивился Эдрик - Никак перебить друг друга решили?!
   -Похоже! - не стал спорить Мстислав - Поможем им... Лук мне!
   Юлий подал лук так быстро, что тот врезался в руку гардара, стоило тому протянуть её, ни мгновением позже. А в следующее время спутникам Мстислава в третий раз довелось увидеть, как стреляют гардары. Стрелы мелькали в руках воина - только на тетиву накладывались и тут же исчезали. Не меньше двух третей дюжины ушло в сторону башни...
   -Далеко! - негромко пробормотал Юлий - Не попадёшь... Попал!!!
   Дикий вопль базиликанца, последовавший сразу за его же вялым комментарием, мог вывести из равновесия и более хладнокровных людей. Но на этот раз всё обошлось. И Мстислав, и Эдрик, и Равен были заняты тем, что следили за полётом стрел и скорее подосадовали на слишком бурную радость вора, нежели испугались. Впрочем, для радости был настоящий повод - Мстислав попал три из четырёх раз и трое эльфов повалились на песок, сбитые и возможно даже убитые меткими стрелами...
   -Сейчас и четвёртого... - пообещал Мстислав, вновь поднимая лук. Длинная стрела из ясеня, увенчанная остро отточенным и тонким, похожим на жало наконечником плавно легла на щёчку, оттянула назад жало... Свистнув, ушла вдаль, чтобы пролететь мимо цели...
   -Промахнулся! - весело сообщил Эдрик, словно и впрямь был этому рад - Придётся всё же нам, сирым да убогим, в дело вступать! Глядишь, и они тоже могут промахиваться!..
   Прежде чем его остановили, норлинг перевалился через бархан и неловко, проваливаясь в песке и спотыкаясь, побежал на эльфа...
   -Побьют ведь дурака! - озаботился Мстислав, накладывая стрелу на лук, но не спеша стрелять - Побьют!..
   Эдрик добежал и даже сумел срубить эльфа. Тот, по всему выходило, даже не видел его и не пытался обороняться. Дальше, впрочем, странно повёл себя уже он сам. Вдруг попятился, резко сделал несколько шагов назад и явно плохо владея собой, отмахнулся мечом от пустого места.
   -Чего это он? - озаботился Юлий - Постой-ка... Равен, твой морок, он только на чужаков действует?
   -Вот ещё! - обиделся тот - Узри ты мой морок, давно уже весь песок вокруг обмочил бы! Морок мой - штука серьёзная. На десять шагов вокруг действует... В Академусе за это одно адепта дают, а мне лишь ученика Сервелий зачёл...
   -Ясно... - тихо сказал Мстислав - Долго он ещё того... пугать всех будет? Самое время атаковать, пока там не поняли, что случилось!
   -Вигилию! -нехотя признался Равен - Но я туда сейчас не пойду! Штаны у меня единственные и те уже грязные... Не пойду, хоть режьте!
   -Это ж морок! - удивлённо воззрился на него гардар - Твой собственный!
   -Лучший! - со вздохом повторил Равен - Вы все побежите обратно, как зайцы от выжлей!
   -Ну уж нет! - возразил Мстислав, вставая во весь рост и прикрываясь на случай стрелы щитом - Пошли что ли, Юлий!
   -Пошли!.. - с явной неохотой ответил вор - Хотя... Может, не стоит? Что вигилия решит?
   -Пошли! - жёстко повторил Мстислав - Вон, зеленокожие уже вылезли! Эдрика ж порубят, пока мы тут ждать будем!
   Тут уж возразить было нечего и Юлий поковылял следом, обнажив фальчиону и приготовившись использовать её по прямому назначению, а не только ковыль подрубать...
   Терпение Эдрика, меж тем, истощилось окончательно и он, заорав что-то нечленораздельное, ринулся от башни прочь...
   -Вот и довелось увидеть знаменитый бег орингов! - мрачно пробормотал Мстислав, перепрыгивая через норку суслика и на миг оглядываясь.
   -Бежим! - проорал, набегая на него, Эдрик - Там такое!!!
   Резко поймав его на себя, Мстислав удержал норлинга, заорал почти в упор:
   -Это - морок, очнись!!! Тот самый морок, который Равен наслал... Да стой же ты, дурень!
   В глазах Эдрика впервые появилось нечто, похожее на работу мысли.
   -Морок? - хрипло повторил он - Ну, силён Равен, силён... Ой!
   Мстислав невольно присел и это спасло ему если не жизнь, то уж оседлец - точно. Прямо над их головами, вряд ли в двух локтях от голов, прогудел жарко и гулко огненный шар, направляясь в сторону появившихся у башни гоблинов.
   -Ну, сейчас им будет! - предвкушая лучшее, прошептал Эдрик - Сейчас... Лодура в задницу копьём Херьяна! Что за дела?!
   Огненный шар легко долетел до гоблинов, но ни одного не повредил, просто испарившись...
   -Он закрыл их! - заорал от бархана маг, схватившись за короткие чёрные волосы так яростно, словно хотел враз облысеть - Он их колпаком накрыл... И морока моего - убрал!!!
   -От нас - не закроет! - заверил его окончательно ободрившийся и первым шагнул назад...
   Бой под высокими чёрными стенами башни был яростным и коротким. Гоблины или как там звали этих зеленокожих, совершенно не похожих на людей существ, оказались умелыми воинами, да и оружие у них было человеческой - доброй ковки мечи и кольчуги, номадские круглые "кулачные" щиты в локоть диаметром... Хорошо хоть, копий и луков не было!
   Эдрик налетел на гоблинов, словно смерч - быстрый, страшный и неудержимый. Первого и впрямь смял, работая мечом как дубиной. Второго... тоже смял. Получив, правда, пару крепких ударов в щит и окончательно лишившись его. Остальные насели на оринга охотно и яро, пришлось уже обороняться и не подоспей Мстислав с Юлием - отправляться бы Эдрику в Ледяной Город, в Залу Героев! А так - поживёт ещё, разве что таким же красавчиком больше не будет. Страшный удар гоблина направлен был точно в голову, в крайнем случае должен был достать в шею... Эдрик увернулся в самый последний момент, потому его достало по лицу самым кончиком меча, да тем же кончиком проскребло кольца кольчуга. Одно кольцо даже не выдержало, расплющилось...
   -Ах ты, твою душу... - выругался норлинг, отшатываясь и непроизвольно хватаясь за лицо, отирая кровь, обильно хлынувшую из широкого разреза - Скотина бездушная!
   Он не успел отомстить, за него ответил Мстислав, набежавший наконец и одним могучим ударом разделивший соперника надвое. А потом уже пошла резня - короткая, ибо целых бойцов с обеих сторон оставалось немного, яростная и сумбурная. Хорошо ещё, своих и чужих различить было очень легко...
   Победили, как это ни странно, довольно легко. Озверевший от вида и запаха своей крови Эдрик рвал и метал, умело дрался Мстислав, осторожно - Юлий... Добили быстро, последнего искрошили в три клинка...
   -На штурм! - ликующе заорал Эдрик, концом сапога отшвыривая подальше оскаленную от боли, срезанную "под корень" голову монстра - Гардар, мы их сейчас...
   -Не стоит так говорить, юноша! - голос говорившего был холоден и оглушал своей силой. Вдалеке закричал что-то тревожно Равен, грохнул взрыв огненного шара...
   Великий Маг Урфус, такой же как и прошлый раз, стоял у раскрытой дверки в башню. Стоял, опираясь на внушительного вида чёрный посох с адамантов в оголовье, в свободной руке был зажат небольшой жезл, короткий и толстый, неудобный для пальцев...
   -Вам лучше уйти прямо сейчас! - медленно сказал маг, поднимая жезл - Смотрите!
   Ничего вроде не случилось, но песок под телом одного из убитых вскипел и испарился. Вместе с телом. На месте осталась оплавленная вмятина, на дне которой скопилась окалина...
   -Пожалуй, он прав!.. - медленно сказал Юлий - Уходим!
   Жезл вроде бы шевельнулся, оголовье его приподнялось, нацеливаясь на воинов...
   -Уходим! - негромко, без видимого испуга сказал Мстислав - Мы уходим, маг!
   Маг не ответил, но жезл приподнялся ещё чуть...
   Мало кто помнил потом, как они бежали обратно, подгоняемые издевательским смехом мага. Лишь перевалившись через бархан, слегка успокоились. Вернее, успокоились двое, Эдрик напустился на Равена...
   -Ты почему не помог? - орал он, наступая на мага и выразительно положив ладонь на рукоять меча - Ты что, не мог по нему шарахнуть? Своих бить, ты это можешь, как чужих...
   -Я всё одно не одолел бы его! - кричал в ответ Равен, отступая - Я - адепт, он - Великий Маг! Разницу чуешь?! Ему мои заклинания - меньше, чем укус комара! И не заметит, пожалуй... Тем более, он подле своей башни! Тут - источник его силы, его Башня! Пойми ж ты...
   -... И понимать не желаю! - продолжал бушевать Эдрик - Ненавижу, когда вот так... Когда проигрывать приходится! Ненавижу!
   -Так и не проигрывал бы! - вмешался наконец Мстислав - Остынь, времени нет... Или ты думаешь, маг даст нам возможность передохнуть? Равен, что скажешь?
   -Уходить надо! - тихо сказал тот - Уходить, причём быстро! Урфус - могучий маг, он способен в порошок нас стереть... Ничего у нас не получилось!
   Как ни странно, никто ему не возразил...
   Собрались быстро. Большинство имущества так и оставалось навьюченным на лошадей, остальное покидали в спешке, да и были таковы. Последним поехал, вызвав яростные возражения Эдрика и молчаливое согласие Юлия, Мстислав. Пользы от его последнего места в колонне было - чуть, но всё же спокойнее привыкшим к его уверенности приятелям...
   -Всё, мы проиграли! - пробормотал, устало уставившись взглядом куда-то в луку или гриву, Равен - Теперь уже опоздаем наверняка!
   -Погоди! - успокоил его Мстислав - Отдохнём, пожуём чего ни то... Покумекаем. Что-нибудь придумаем, да и снова попробуем. Всё одно, возврата назад у нас нет, а вот времени ещё... Сколько там осталось, Юлий?
   -Десять и ещё три дня! - "успокоил" вор - Если очень постараться, успеем!
   Тот же разговор поддерживали всю недолгую дорогу до бивака и всё ещё более короткое время между едой и сном...
  
   Первое ночное дежурство, не самое сложное но всё же скучное и потому - неприятное, неожиданно взял на себя Юлий. Это ещё удивило поначалу Мстислава, но спорить он не стал. Воля вора, как провести вигилию после боя.
   -Ты только не засни! - предупредил он, устраиваясь поудобнее на три своих вигилии. Тяжёлую утреннюю стражу он по обычаю брал на себя. И сразу же отрубился, не успев толком положить голову на седло, служащее подушкой...
   Вот только пробуждение было куда как более ранним - казалось, уже через миг его тряс за плечо встревоженный Эдрик и орал на весь стан:
   -Да проснись же ты!..
   -Чего орёшь?! - косо глянув на него одним пока что открытым глазом спросил Мстислав - Я уже проснулся!
   -Хвала всем богам! - серьёзно ответил норлинг и без перехода "бухнул" новость - Стриж пропал!
   Сна как и не бывало, гардар вмиг оказался на ногах...
   -Как - пропал? - резко спросил он, с лёгким стоном вздевая на себя немногий снятый на ночь доспех, натягивая на распухшие ноги сапоги, опоясываясь...
   -Так - пропал! - мрачно ответил Эдрик - Я по нужде встал, смотрю - нет его! Ну, я думал - тоже по нужде, подождал - никого. Я искать стал... Нет его, Мстислав!
   -Что значит - нет? - переспросил Мстислав - Ушёл что ли? Тогда почему тайно? Мы его и раньше не держали... Вещи его на месте?
   Тут только оказалось, что ни Эдрик, ни Равен вещи не смотрели. Побежали смотреть - вещи оказались на месте... И конь, кстати, тоже.
   -Что ж он, без коня пошёл в пески?! - ядовито спросил Мстислав - Искать, не мог он так просто исчезнуть! Следы ищите!
   -Следы... - пробормотал Эдрик - Я в этом песке места, где только стоял, не найду. А ты говоришь, следы... Следы...
   -Искать! - повторил Мстислав, упрямо нахмурив лоб - Мы не можем оставить его в беде... Может, он где-то рядом лежит! Раненный, змеёй укушенный...
   Искать не бросились, но когда за дело взялись, искали упорно и тщательно. Равен, тот даже магию задействовал, пытаясь, как прежде, отыскать Стрижа с её помощью. Заклинание опять не получилось, но хотя бы обошлось без больших проблем. Равен не впадал в транс, не лупил во все стороны огненными заклятьями...
   -Ничего! - усаживаясь рядом с почти полностью потухшим костром, мрачно сообщил Мстислав.
   -Ничего! - согласился с ним Эдрик, могучим пинком отправляя прочь тлеющую головню. Последнюю, имевшую ещё признаки огня.
   Мстислав, как раз собравшийся затеплить от неё новый огонь, с явным укором посмотрел на него, но укорять не стал, предпочтя запалить новый огонь...
   Долго-долго все сидели молча, уставившись в огонь и не произнося ни слова, не издавая ни звука. Настроение после провала штурма и пропажи Стрижа было самое унылое, вряд ли нашёлся бы сейчас шут или менестрель, способный поднять им настроение...
   -Искать надо! - устало повторил Мстислав - Стриж - наш товарищ, пока не найдём его, не будет нам удачи!
   -Где искать? - вздохнул Равен - Мы бы и искали, но время поджимает, а где искать - не ведаем!
   Пустили по кругу флягу с терпким молодым вином, захваченным из Маграбы ещё... Как давно это было...
   Фляга была последняя, вино нагрелось за день, не могло ни взбодрить, ни восхитить. Но выпили всё, досуха.
   -Пошли! - встал Мстислав - Искать будем до утра. Найдём - его удача. Не найдём...
   Он не докончил, но всем и так было понятно. Утром - новый штурм, отступать они не намерены да и не могут. Честь не позволит...
   На этот раз им повезло. То ли молодое вино помогло, то ли Боги смилостивились, но в почти полной темноте, лишь при лунном свете остроглазый Эдрик узрел нечто серебряно поблёскивающее из травы. Нагнулся - оказалась фибула...
   Мстислав и Равен, прискакавшие на крик, не особо уверенно, но признали в безделушке из серебра и какого-то камня фибулу Юлия, которой он закалывал свой гиматий. Не ахти какой, но всё же след...
   -В сторону Маграбы, однако! - мрачно сказал Мстислав - Не понимаю...
   Равен опять что-то творил, ему не мешали, обыскивая в это время траву по всему склону... Они не нашли ничего, нашёл Равен.
   -Вижу... Кровь! - глухим голосом, словно вновь в транс впал, сказал вдруг маг - Вон там - кровь!
   Следуя его указанию, полезли в какой-то куст. И впрямь - кровь. Немного, но главное было не в крови даже, а в том, что её вызвало. Опять-таки случайно, совершенно случайно, Эдрик наткнулся на "жёлудь". Свинцовый снаряд для пращи или арбалета был вмят в землю каблуком. А уж после взгляда на след этого каблука не оставалось сомнений - легионерский сапог!
   -Базиликанцы!.. - хищно оскалившись, сообщил своё мнение Эдрик - Похитили нашего Стрижа!
   -Но почему - только его? - удивился Равен - Мы что, не люди?
   -Радуйся, что только его! - возразил Мстислав - Оттуда мы так легко не выбрались бы! Но и далеко они вряд ли уйдут. Скорее всего, будут выпытывать у Стрижа, зачем мы здесь... А мы поищем их! Навряд ли их много. Ну, десяток. Ну, даже два... Не то число, которое нам не по силам!
   -Да я и не спорю! - махнул рукой Эдрик - И вряд ли они далеко уйти успели!
   -Вряд ли они далеко уйти хотели! - поправил его Равен - А впрочем, скоро увидим. Куда идём, гардар?..
   -Вниз! - мрачно ухмыльнулся Мстислав - И вдоль гор... Вряд ли они полезут ночью в пески. А вот вдоль гор ухоронок немало. Ущелья там всякие, пещеры...
   -Ну, пойдём вниз!.. - пожал плечами Равен - Я только коней оседлаю!..
   Маг ушёл, воины на миг задержались...
   -Заматерел наш маг, заматерел... - похвалил его Эдрик, слегка насмешливо но честно.
   -Возмужал! - возразил Мстислав - Ума прибавилось, пообтесался в дороге... А впрочем, посмотрим что дальше будет. Урфуса, как бы там ни было, мы не победили, мальчишку не отбили... Да ещё и Стрижа потеряли!
   -Стрижа - отобьём! - решительно сказал Эдрик - А пока... Смотри, Равен!!!
   Маг шёл обратно, пошатываясь и держась за голову. И подойдя почти вплотную, прошептал хрипло и разбито:
   -Сервелий...
   Сервелий, вернее его иллюзорный двойник, возник перед ними почти сразу. Даже на колеблющемся в звёздном свете лице были заметны гнев и даже ярость.
   -Что у вас творится?!
   -Стриж пропал! - знаком посылая Эдрика за конями, пояснил Мстислав - Мы уходим его отбивать!
   -Базиликанец ваш - червь! Забудьте про него! - маг, казалось, даже в росте увеличился, голос его хлестнул по ушам - Вам следует спешить, иначе может случиться ужасное...
   -Что - ужасное? - раздражённо переспросил Мстислав - Слушай, маг, нам надоели...
   -Молчи, варвар! - это уже рык был - Равен, вам следует немедленно вернуться к башне и начать новый штурм! Всё не так плохо, как наверняка кажется тебе. Урфус не всесилен, к тому же он много Силы вынужден был затратить на то, чтобы поговорить с Великим Городом! Если вы нападёте немедленно, ему не устоять против твоего натиска, гардар и твоей силы, мой ученик! Немедленно - вперёд! А про базиликанца - забудьте...
   -Я привёл коней! - напряжённо сказал Эдрик, входя в круг неяркого голубоватого света - Куда направляемся, хёвдинг?
   -Вниз! - коротко ответил тот, даже не глядя на мага - Равен, ты с нами?
   -Конечно! - немедленно ответил тот - Прости, Учитель!
   Сервелий не ответил ни слова. Его изображение испарилось, развеянное ветром, через несколько мгновений...
  
   Открыв глаза, Юлий увидел над собой яркие звёзды на тёмном, почти чёрном фоне ночного номадского неба. Низко зависшие над головой звёзды - в Номадии небо почему-то всегда нависало над самыми головами... Потом к нему вернулся слух...
   Где-то рядом негромко разговаривали два базиликанца, обсуждали стати гетеры из Великого Города. Рядом хрупал зерном конь, роскошный чёрный номадер. Вокруг было не слишком многолюдно, но холодный мозг вора оценил их число в полторы-две дюжины. Полторы а то и две дюжины вооружённых людей. Кони, каждый из которых стоит дороже, чем отличный жеребец тархана Тумира... Дорогие булатные мечи, вперекрест составленные у костра...
   -Он очнулся! - внезапно, негромко сказал сидевший подле воинов человек и все замолчали, как один пристально уставившись на него. Говоривший тоже оглянулся и на Юлия уставились два ярко-голубых глаза, пылающих неимоверной злобой... Вот теперь он вспомнил...
   ... Брали его на собственной дури. Он просто отошел по нужде к кустам, а там оказалась засада. Засада из опытных воинов, гордых и умелых, даже в смерти не издавших ни единого звука... Двоих он там уложил, одного из книппера, второго уже в свалке, кинжалом. Но заорать уже не успел, горло внезапно перехватило, а потом он потерял сознание. Однако странно, почему он один здесь. Где остальные-то?
   -Очнулся, говоришь... - раздался совсем рядом странно знакомый голос и кто-то подошёл почти в упор - Верно говоришь! Ну что ж, здравствуй, бан Юлий Агриппа Страз!
   -И ты здравствуй... Стурус! - далеко не так приветственно ответил Юлий - Ну, ладно, я... А тебя-то каким ветром занесло в пески Номадии? Или ты на старости лет стал склонен к длительным прогулкам на другой конец света?
   -Воля Августы! - значительно ответил Стурус - Тебе, думаю, известно, что это такое?
   -Откуда? - равнодушно повёл плечами, насколько это позволяли верёвки, стриж - Я ведь никогда не получал приказа убить своего государя... от его жены!
   Признаться по чести, он рассчитывал слегка поколебать верность воинов Стуруса. Ошибся...
   Стурус смеялся так заливисто и искренне, что стало окончательно ясно - здесь заходить бесполезно. Что и подтвердил сам орфанотроп, небрежным взмахом, остановив своих цепных псов и пояснив откровенно и громко:
   -Здесь - самые лучшие и верные! Как думаешь, сколько лет я их подбирал? И как испытывал, прежде чем поверить? То-то!
   -Ну, попытка не пытка! - с самым независимым видом, сохранив равнодушную мину на лице, возразил Юлий. Хотя на самом деле сердце ухнуло куда-то глубоко в пятки...
   -Да, и не стоит рассчитывать слишком сильно на твоих друзей! - посоветовал Стурус после короткой паузы - Здесь у меня - полторы дюжины воинов, ещё шестеро стерегут их в самом вероятном месте. Не сомневайся, эти не чета тем олухам, кого вам удалось одолеть в городе. Даже среди вот этих головорезов - лучшие!
   -Что ж ты меня охранять худших оставил? - язвительно спросил Юлий и тут же заткнулся. В бок больно воткнулось древко... Тупой, по счастью, стороной...
   -Ой как больно... - проныл вор, намеренно преувеличивая свои страдания - Ты убить меня решил, Стурус?
   -Показываю только, что тебя может ждать! - спокойно пояснил тот - Отвечай, что вас привело сюда!
   -А вы так и не узнали? - удивился Юлий - Мы дворец брали, кучу народа положили, а вы так и не узнали - почему?!
   -Хорошая работа! - одобрил Стурус - Заговариваешь нам зубы, а сам придумываешь правдоподобную версию... Мол, всё равно умирать, так хоть с пользой... Могу тебя успокоить, умереть ты умрёшь всяко. Но - смотря как. Можешь быстро умереть, глотку тебе перережем или на ближайшем суку вздёрнем. Можешь - медленно... Ты когда-нибудь слышал, как бесятся муравьи, когда человека ставят в муравейник? Голышом, в мёде, чтобы им больше привлекательности было?
   По спине Стрижа побежали те самые мураши - огромные, ледяные, свирепые...
   -... Можно и по-другому поступить! - успокоил его орфанотроп - Можно, допустим, распять тебя на скале. Вон на той, посмотри! Высоко, отовсюду видно... Гелиос в Номадии жарит немилосердно, ты иссохнешь даже раньше, чем умрёшь от жажды и голода! Но вряд ли раньше, чем до тебя доберутся стервятники! Так что ты выбираешь?..
   -Я должен подумать! - тихо сказал Юлий, резко садясь.
   -Подумай, подумай! - добродушно улыбнулся старик, и впрямь став похожим на доброго старого дедушку - Я подожду... немного!
   -А выжить мне... никак? - тихо спросил Стриж.
   -Извини, юноша! - Стурус развёл руками, действительно виновато улыбнувшись - Никак! Не убью я, убьёт кто-нибудь другой. За тебя большая награда назначена отныне!
   -Вот как... - вздохнул вор - Что ж... Тогда дай хотя бы дожить до рассвета! Светлый Гелиос в последний раз увидеть дай!
   -Это можно! - Стурус сейчас был мягок и добр - Это - всегда пожалуйста! Только сначала - рассказ!
   -Мы... Мы ищем и уже нашли Отто, кронпринца Империи Тор...
   -Вот как! - усмехнулся Стурус - И что он делает в Номадии? Может, папаша, великий император Теодор Третий его побил ремешком по мягкой порфирородной заднице? Или что?
   -Его похитили! - быстро ответил Юлий, прекрасно понимая, что ему не слишком-то верят - Похититель - Хранитель Юга Урфус! Волей Хранителя Севера был собран отряд и послан вытаскивать мальчишку отсюда. Я туда случайно попал!
   Стурус позволил себе рассмеяться в полный голос:
   -Вы! Четверо! Против Хранителя Юга?! - он посерьёзнел - Ты меня что, за идиота принимаешь? Может, ты думаешь, такая твоя ложь поможет растянуть время жизни?
   -Я правду говорю! - устало возразил Стриж - Просто правда такая вот... неправдивая!
   -Вот именно, неправдивая! - согласился Стурус - Эй, палач! Поди-ка сюда...
   -Я правду говорю! - ещё раз, уже куда испуганнее, выкрикнул Юлий - Ну ведь у тебя самая могучая тайная служба в Базилике! Вспомни, что странного случилось девятнадцать дней назад! Вспомни, Стурус!
   Стурус может и был стариком, но мозг у него оставался быстрый и гибкий, а памяти не раз завидовали куда более молодые. Резким движением остановив палача, он задумался. Что-то было, что-то действительно странное, заставившее тогда его на целый день запереться в башне - размышлять...
   -Ну, кронпринц заболел... Ах ты ж, копьё в задницу кесарю! С тех пор его никто не видел более чем на четверть вигилии и издалека! Болен он, лихорадка тяжёлая... Проклятье!!!
   Гнев орфанотропа был искренен - невозможно не улыбнуться... Своей улыбкой Юлий подписал себе немедленный смертный приговор.
   -Значит, Отто там? - коротко спросил Стурус.
   -Там! - столь же коротко ответил Юлий.
   -Убейте его! - орфанотроп развернулся и быстро пошёл прочь...
   -Ты же обещал! - возмущённо заорал Юлий - Ты обещал время до рассвета!
   -Я передумал...
   Умирать так просто, без борьбы, Стриж не собирался и даже просто взять его, связанного, обошлось воинам Стуруса в переломанную руку у одного и выбитые метким ударом зубы у другого. Наконец, схватили, попутно расшатав левый клык и навешав так, что в глазах у Стрижа плыло и плясало...
   -Всё, прощайся с жизнью! - прохрипел, сплёвывая кровь, тот воин, которому выбили клык...
   Он не договорил, хотя наверняка хотел много чего ещё сказать... Но вместо слов из груди вырвался хрип, затем стон... он рухнул прямо на Юлия и только тогда его друзья увидели в спине серое оперение стрелы. А потом стрелы полетели куда гуще. И все - меткие...
   -Эй, Стриж, держись! - раздался радостно знакомый голос Эдрика - Мы уже идём!!!
   -Я здесь! - заорал в ответ Юлий, и не думавший раньше, что появление чёртова варвара вызовет у него такую бешенную радость - Я! Здесь!
   -Эгей, базиликанец! - Эдрик наконец появился ввиду, но вряд ли сам видел, где вор, чересчур занятый боем сразу с шестью соперниками. Впрочем, их быстро стало пятеро - у одного стрелой вышибло левый глаз.
   -Хватит стрелять, гардар! - заорал Эдрик, подхватывая с земли чужой щит и прикрываясь им от вражеских мечей - Иди лучше, разогрейся слегка!
   В ответ количество его соперников сократилось ещё на два. А потом из-за своего укрытия возник и сам Мстислав:
   -Равен, теперь ты прикрывать будешь! А я и впрямь пойду, разомнусь...
   И впрямь, "размялся"... Заступивших ему дорогу воинов смело, словно там прошла лавина. Оба остались лежать неподвижно. Потом гардар присоединился к Эдрик и в вдвоём они добили оставшихся соперников оринга. Причём Эдрик, обиженный таким пренебрежением к себе, изо всех сил старался опередить приятеля хотя бы здесь. Ему это удалось - из трёх живых двоих свалил он. Счёт всё равно был не равный, но хотя бы не такой унизительный...
   -Пошли что ли, вора освободим! - поймав насмешливый взгляд Мстислава, намеренно нейтрально предложил Эдрик - Он там, бедный, скоро рук-ног лишится!
   Вор лежал всего в нескольких шагах, а очередной отряд букеллариев, начавший надвигаться от коновязи, взял на себя Равен... Огненная Стена ему всегда удавалась, Эдрик свидетель. Из четырёх трое сгорели сразу, четвёртого обожгло достаточно сильно, чтобы он больше не рвался в бой. Одно дело, смерть в бою, от меча или даже стрелы, другое дело сгорев, даже не обнажив клинка...
   -Пошли! - узрев, что врага больше нет, Мстислав не стал спорить, хоть поначалу и горел желанием наказать Стрижа за невнимательность - Хотя, может стоит поискать оставшихся?..
   Судя по ругани, Стриж был очень сильно против. Впрочем, уже через мгновение он одумался:
   -Ищите! - заорал он вдруг - Стурус здесь, ищите его!
   Больше ничего и не требовалось говорить. Эдрик и Мстислав переглянулись, даже в темноте было заметно - с явной тревогой. И ринулись в разные стороны, обнажив вложенные было в ножны мечи...
   Стуруса нашёл Равен. Вернее - увидел уходящую в пески кавалькаду из трёх-четырёх всадников. Стурус с оставшимися своими букеллариями...
  
   -Мы тебя не виним! - как мог, утешал Юлия Равен - Каждый бы сказал, коль такой выбор был бы... К тому же, там маг был... Поверь мне, маг из любого человека вытянет правду. Пусть и против воли!
   -Всё равно - обидно! - вздохнул Стриж - Стурус теперь всё знает. А при его возможностях, нас ждут большие неприятности!
   -Ну, не может ведь он спустить на нас арифмы! - усомнился Мстислав.
   -И арифмы! - вздохнул Стриж - И, что самое страшное, рыцарскую конницу. От пехоты мы, возможно, ушли бы... Как уйдёшь от братьев-рыцарей, которые в песках с юношеских лет живут?!
   Мстислав смолчал, косо, с прищуром, глянув на восходящий огненный шар Коло. Рассвело, похоже было, день будет жаркий...
   -Башня... - вдруг с дикой ненавистью прошептал Юлий - Прибыли!
   -Вперёд! - вздохнул Равен - Я сегодня с вами пойду! На приступ!
   -Приступ... - вздохнул Мстислав, неспешно ссаживаясь с коня - На такую башню наше "войско" должно насчитывать несколько сот воинов и хотя бы полдюжины ведунов. Камнемёты, пороки, таран... Право, не ведаю, как мы будем магическую дверь вышибать! Впрочем - вперёд!
   Башня, огромная, чёрная, возвышалась по-прежнему нерушимо, и даже давешняя пробоина была заделана. Не знать бы, где она была, и не догадаешься, что здесь вчера случилось...
   -Зарастила! - пояснил Равен на удивлённый взгляд Мстислава - Уязвимое место... Но Силы на это истрачено ужасающе много. На то и надеюсь...
   Дальше началось что-то очень странное... Никто не бил встречь заклинаниями, не появились и вчерашние защитники. Новые, разумеется, если старых более не было. До самых стен башни - ни единой попытки остановить...
   -Странно всё это... - мрачно пробормотал Эдрик, постукивая обушком секиры по чёрным камням в основании башни - И что теперь? Дверь - вот она, но ведь закрыта... Равен, может вышибешь её ко всем йотунам?
   -Ты ведь помнишь... - досадливо поморщился тот - Нельзя... Не по силам!
   -... Да и не нужно! - встрял в разговор Юлий - Вы все, похоже, подзабыли... Я - вор! Любой замок для меня - всего лишь игрушка!
   -Ну, попробуй! - негромко сказал Мстислав, вынимая из тула лук и настораживая тетиву - А я пока пойду, прогуляюсь... Не верю я, что всё так просто!.. Эдрик, ты посторожи тут пока!
   Эдрик обиженно дёрнулся, но спорить не посмел и решительно оскалившись, изготовился к неминучей драке. Однако её не было. Не нашёл никаких приключений на свою голову и гардар, этим несомненно раздосадованный - втайне и встревоженный - явно.
   -И впрямь, странно! - пробормотал Равен, исподволь наблюдая, как Юлий ковыряется с дверью - В Башню войдя, мы почти неуязвимы станем! Ну, нас можно будет и убить, и вышибить... Но сил-то придётся потратить куда больше! Там и я сильнее стану, не только защитники...
   -Так что тогда? - мрачно спросил Мстислав - Значит, будет шанс?
   -Ты ведь не думаешь, что Сервелий совсем без шансов нас сюда отправил? - вопросом на вопрос ответил Равен - Учитель - мудр! Возможно, эта беспомощность Урфуса - как раз его рук дело...
   -Ну, дай Господь! - вздохнул Стриж, на миг отрываясь от работы - Давно пора, право слово! Хотя по мне, никто из них не всемогущ... Даже твой Сервелий!.. Готово!
   Сначала никто не понял, что он имел в виду, но дверь, даром что в магической башне стояла, скрипнула совсем по-простому, лишь слегка отворяясь и обрадованный Эдрик ринулся в приоткрывшийся проём, чая хоть здесь оказаться первым.
   -Подожди! - остановил его Мстислав и, добыв из-за плеча стрелу, осторожно просунул её в щель... Щёлкнуло, грохнуло и руку гардара определённо сильно тряхнуло.
   -Вот теперь - можно! - негромко сказал он и, потеснив оринга плечом, первым шагнул внутрь...
   -Вот, как всегда! - возмущённо фыркнул тот, но вторым уже не пустил никого.
   Изнутри Чёрная Башня выглядела совсем не внушительно и многое повидавший Юлий даже усомнился на краткий миг и про себя - туда ли они попали... Грубо отёсанные каменные стены, небольшой, с низким потолком холл за дверью, где перед самой дверью россыпью валялись остатки вдребезги разбитого камня - бывшей ловушки. Уже в пяти шагах, причём нешироких, вверх уходила узкая и крутая винтовая лестница. Между прочим, не удобная для подъёма даже молодых и полных сил людей...
   -Не нравится мне всё это! - мрачно сообщил Эдрик, настороженно, с явной подозрительностью во взоре озираясь - Равен, у вас всё так же?
   -Нет... - растерянно сообщил Равен - Но учитель говорил, ни одна Башня не похожа на другую. Каждый магистр чем-то старается отличиться... Потом, это - только прихожая. Кто знает, какова гостиная!
   -Нам ещё войти туда надо! - внезапно сказал Мстислав - Эдрик, не зевай, через седло тебя в печёнку!..
   Половину не поняв, оринг обиделся. Но на обиду очень скоро не осталось времени. Из каких-то щелей на них ринулись первые защитники башни. И не было им числа... Вернее, их было семеро. Пятеро - похожие на вчераших, зеленокожие и невысокие нелюди, двое - на первый взгляд - обычные люди, ничем особенным не отличающиеся. Базиликанцы...
   -Зачем вы пришли сюда, люди?.. - замогильным голосом начал один из человеков, прикрыв глаза... Договорить не успел. Метко брошенный гардаром метательный нож вошёл точно в правый глаз и речь оборвалась на полуслове...
   Первая задержка была кратковременной - Мстислав свалил троих, ещё двоих - Эдрик и одного - высунувшийся на миг вперёд Стриж. Ничего особенного, бойцы хуже среднего, особого сопротивления оказать не сумели...
   Перешагнув через рухнувшего последним гоблина, Эдрик наклонился и поднял с земли его кривую саблю, отлетевшую в сторону вместе с отрубленной под основание рукой.
   -Однако, доброе железо! - удивлённо пробормотал норлинг - Не булат, конечно... Вон, какие зазубрины ты оставил!
   -Харалуг, но - плохой! - возразил Мстислав - Маграбский или базиликанский... Против моего, златенского или даже твоего - торингского не устоит ни один другой... Ты поосторожнее там!
   Окрик был вызван тем, что оринг, совсем обнаглев, сунулся осматривать щели, из которых выскользнули защитники. Эдрик вздрогнул и отшатнулся, уже осознав преимущество гардара в таких вопросах...
   -Вот так! - спокойно сказал Мстислав - Пошли лучше наверх! Поспешим, пока дядька маг не сотворил чего недоброго...
   -Чур, я первый! - немедленно откликнулся Эдрик и уже никто не смог его опередить, когда он рванулся на лестницу...
   Мстислав недобрым словом помянул матушку и батюшку нахала, не знающего, что такое уважение к старшим, но и он второго своего места никому не дал. Последним, вовсе не испытывая желания идти впереди, шагнул Стриж...
  
   Довольно долго подъём был лёгким и безопасным. То ли защитников было немного, то ли управляли ими спустя рукава, но единственные, что вызывало раздражение и серьёзно затормаживало продвижение наверх, так это - крутизна лестницы. Узкие и крутые повороты не давали толком развернуться огромным "варварам", да и Стриж не относил себя к хрупким телом. Тем более в лорике, пусть и не такой громоздкой, как доспех Мстислава или Эдрика. Тут лучше всех было Равену. Было бы... Маг никогда не бегал так много и даже дорога, укрепившая его, не способствовала тому, чтобы бегать по лестнице, словно горный козёл по отрогам гор.
   -Уф... - выдохнул он на сотой ступеньке - Не могу больше...
   -А ты крылышки себе сотвори! - сквозь зубы посоветовал не меньше уставший Эдрик - Взлетишь наверх, словно птичка... Подождёшь нас там!
   -Я ж говорил... - начал было Равен объяснять, но запнулся, встретившись взглядом с яростным взором Мстислава.
   -Помолчи! - тихо и зло сказал тот - Устал - молчи! Вперёд, недолго уже осталось...
   Трудно сказать, на чём была основана его убеждённость, но она возымела эффект. Остаток пути проходил в почти полном молчании, сосредоточенном сопении усталых людей, лишь изредка кто-нибудь ругался, спотыкаясь на узких и неудобных ступеньках... И вдруг - всё. Вдруг - новая площадка и на выскочившего первым Эдрика навалились ещё когда он высунулся наружу...
   -Засада! - дико выкрикнул оринг, всё же достав одного, тот завыл и откатился в сторону, зажимая глубокую рану в груди - Гардар, засада!!!
   -Держись! - тревожно выкрикнул Мстислав, подтягиваясь на руках и на удивление ловко переваливаясь через край люка на площадку - Держись, я уже здесь!..
   Посреди площадки, не слишком широкой и очень тёмной, освещённой лишь редким и неярким светом из узких бойниц, катался клубок из тел и трудно было даже понять, кому принадлежат руки и ноги. Поблескивал тускло металл булатных колец, лязгало железо и на множество голосов выражали своё удовлетворение происходящим дерущиеся. Похоже, Эдрик трудился вовсю, ибо время от времени кто-то из противников вылетал из гущи сражения, повреждённый или даже раненный...
   -Ну что ты стоишь?! - возмутился выбравшийся следом за гардаром Равен - Ему же помочь надо! Вот я сейчас...
   -Тихо! - придержал его за плечо Мстислав - Эдрик, ты справишься сам?
   -Идите дальше! - раздался откуда-то из гущи драки глухой голос норлинга - Я тут сам...
   -А кстати, куда дальше-то? - озаботился Стриж - Лестница закончилась!
   -И верно, куда дальше? - "облегчив" Эдрику задачу на одного соперника, Мстислав обшарил взглядом всю площадку. Так ничего, похожего на дверь, и не нашёл...
   -Поспешать надо! - решительно сказал Юлий - Эдрик, долго возишься!
   -Чего?! - взъерепенился Эдрик, поднимаясь наконец во весь свой немалый рост - Я?!
   Он и впрямь озверел и дело своё закончил быстро и безжалостно. Ещё семь тел, пять из которых - на счету оринга, тому доказательство.
   -Ну, так что дальше делать? - теперь вопрос задал Мстислав и потому его слова вызвали шок. Все уже привыкли к тому, что всё решает он.
   -Ну... У Учителя всё по-иному. Не так, как здесь...
   Они бы так и стояли, наверное, если бы за спинами не раздался ясно слышный шорох. Резко обернувшимся людям привиделась странная картина: большая и жирная, совсем не дикая, а главное - очень странная в песках Номадии птица. Серо-чёрная, взъерошенная и даже вроде мокрая птица - сорока.
   -Люди-с... - проклацала она клювом - Люди-с - дураки-с...
   -О, говорящая! - весело восхитился Эдрик - Чего только эти маги не выдумают... Равен, птица - сотворённая или живая?
   -Живая, живая! - задумчиво ответил тот - Живое сотворить нельзя, можно только зачаровать его... Но сорока и так говорить может... Обученная!
   -Живая, говоришь! - почему-то развеселился Эдрик - Ну, сейчас мёртвая будет!
   -Погоди! - придержал его Мстислав, на всякий случай отрезав птице возможность отхода - встав у бойницы и поиграв метательным ножом - Погоди, норлинг... Слышь, птичка, как тебя зовут?
   -Трещотка! - своё имя, как ни странно, далось сороке куда легче большинства слов.
   -Трещотка... - протянул Мстислав - Простое имя! Такое не забудешь... Где Урфус, трупоед?!
   -Господин-с отбыл-с... - вновь перешла на свой странный стиль птица - Господина нет...
   -А мальчик? - резко спросил Стриж - Где Отто?
   Сорока видимо сочла разговор оконченным. Резко взмахнув крыльями, она взлетела под высокий потолок и начала кружить там, изредка оглашая помещение хриплыми воплями...
   -Эй, птичка! - дерзко окликнул его Стриж, поднимая свой маленький, но очень мощный арбалет - Я влёт не промахиваюсь! Садись-ка, разговор есть...
   Со стороны, пожалуй что, всё происходящее выглядело странно и даже безумно: четверо людей, до зубов вооружённых и одинокая птица, в Номадии не живущая, которая вилась под самым потолком и вполне внятно огрызалась на их угрозы в свой адрес... Впрочем, в маленьком мозгу сороки оказалось достаточно ума, чтобы спланировать и неподвижно усесться в трёх шагах от ближайшего противника сразу, как только огромный варвар-гардар вынул свой лук и наложил на него тетиву. От одинокого снаряда, пущенного базиликанцем, можно было бы увернуться. От двух - уже трудно... Не говоря о том, что гардары славились своим искусством метать стрелы быстро и метко...
   -Ну, так где всё-таки Урфус? И, главное, где Отто? - пока Мстислав задавал вопросы, не опуская лука и не снижая натяга тетивы.
   Трещотка, похоже, решила притворяться не говорящей. Прыгала себе по резным камням пола, косилась на людей чёрной бусинкой глаза...
   -Ах вот как... - протянул Мстислав, внезапно и резко наклоняясь, хватая бедную птицу за голову и осторожно, чтобы не дай Бог не свернуть ей шею, поднимая её к лицу - Значит, мы разучились говорить... Равен, изобрази костёр! Я что-то проголодался...
   -Я не съедобен-с! - немедленно подала голос сорока - Отпусти меня, человек-с!
   -Ты мой вопрос слышала, птичка? - ласково спросил Мстислав - Ответишь - отпущу...
   -Великий Маг и Хранитель Юга Урфус отбыл в Великий Город! - неожиданно ясно отчеканила сорока - Отрок Отто находится, разумеется, при нём!
   Пока средь стонов и всеобщих воплей разочарования на неё никто не обращал внимания, птица вспорхнула из рук обратно под потолок и удобно устроилась в самом тёмном и защищённом месте. Подальше от стрел и заклятий врага...
   -Ну и прах с ней! - отмахнулся Мстислав на безмолвную подсказку Эдрика - Без неё уже обойдёмся... Равен, ищи двери!
   Равен был в таком состоянии, что на него страшно было смотреть. Подавленный, с растрёпанными волосами на голове, он меньше всего походил сейчас на того умелого и знающего ученика могущественного мага, которого привыкли видеть в нём остальные члены отряда.
   -Равен! - в третий раз за последнее время окликнул его Мстислав - Думай, давай! Время уходит...
   Маг поднял на него взгляд и гардар ужаснулся - столько в нём было безысходности и отчаяния. Даже слёзы, похоже, появились...
   -Может, к Сервелию обратиться? - робко спросил Стриж - Он, конечно, сволочь, но...
   -Я - не он! - в открытую всхлипнул Равен - Мне такие заклятья не под силу... Вот если бы найти Око Урфуса... Ну, так он его наверняка с собой прихватил!
   -Искать надо, а не болтать! - как всегда яростно и страстно взревел Эдрик. И тут же начал воплощать свои слова в жизнь, метаться по всей площадке, простукивать стены обухом топора... Результат, естественно, был совершенно неудачным...
   -Подожди! - когда Эдрик пошёл по второму кругу, в дело вмешался Стриж - Дайте-ка я попробую...
   Остальные трое аж замерли, дышать боясь, пристально следя за тем, как Стриж крутится на месте, творя какую-то свою, воровскую магию...
   -Ну долго он ещё?.. - как и всегда первым, не выдержал Эдрик - Четверть вигилии уже прошло!..
   -Молчи! - дав ему обнюхать свой огромный кулак, резко велел Мстислав - Собьёшь, и впрямь сам будешь искать. Хоть лбом стены прошибай, хоть другим местом...
   -Другим местом - дырка маленькая получится! - мрачно пошутил вдруг Стриж - Готово...
   Ошарашенное молчание...
   -Ну, и где дверь? - первым обрёл голос Эдрик - Стриж, я чего-то не понял!
   -Когда б ты понимал! - огрызнулся обиженный вор - Вот же она, смотрите!
   Он подошёл к ничем не примечательным камням в стене, нажал на столь же не примечательный камень. И камни впрямь разъехались. Открыли доступ в святая святых Башни Мага...
  
   -Равен, не спи! - толкнув мага, посоветовал Мстислав - Давай искать Око твоё... Как оно хоть выглядит?
   -Чёрный непрозрачный шар... С кулак где-то. - нехотя ответил Равен - Я и сам его только два раза видел.
   -Ну, видел, и ладно! - одобрил Мстислав - Давайте искать... Да бросай ты свою книгу!
   -Бросай! - горько хмыкнул Равен - Тут такие заклинания, что можно полмира снести без особого напряжения сил... Я стараюсь запомнить их!
   -С ума вы все сошли! - яростно выругался Мстислав - Эдрик в оружейной на себя половину сокровищ мага навесить пытается... Ну, там хоть полезное есть! Стриж зарылся в какие-то сундуки, говорит, с помощью утвари в них можно весь мир нищим сделать...
   -А ты? - не удержался, спросил Равен - Неужели ничего для себя не нашёл?
   Мстислав, ухмыльнувшись, похлопал по рукояти, торчавшей из-за пояса. Короткий, но дорогой кинжал стоил, пожалуй, не дешевле пояса. Ибо наверняка на него наложено было заклинание...
   -Дай-ка посмотреть! - попросил Равен неожиданно властно.
   Мстислав с явной неохотой вытянул кинжал из-за пояса, рукояткой вперёд протянул его магу:
   -Ну, смотри...
   Равен рассматривал лезвие на удивление долго, а посмотрев, особого восторга не испытал:
   -Лучше выброси! - посоветовал без сомнения.
   -Что за клинок? - Мстислав не спешил следовать совету, вместо этого убрав оружие обратно, за пояс - Заклятье какое?
   -Заклятье-то хорошее... - пробормотал Равен - Только... Видишь ли, когда заклятье наложено давно, больше года назад, оно ненадёжно. Учитель мне рассказывал историю о мече, на которое было наложено "пламенеющее лезвие". Тоже - великолепное заклятье и воин, получивший этот меч, был почти непобедим. Но через семь лет заклятье сработало не по Слову, а в миг, когда воин укладывал меч в ножны... Бедняге снесло левую ногу... Но этот-то жив остался! А другому и этого не довелось испытать. Собственной стрелой укололся, а на наконечник заклятья окаменения было наложено... Изрубили его враги! Самое же обидное, сильное заклинание на стрелу не наложишь. Она лишь слегка воздействует...
   -Ну а здесь всё-таки что? - с явно пробудившимся интересом спросил Мстислав - Что-нибудь слабенькое...
   -Наоборот - очень мощное! - возразил Равен - От этого клинка рана - как от хорошей секиры будет. Конечно, и риску больше... В упор подойти надо!.. Кстати, если заклинание сработает сейчас, ты можешь остаться не только без ног...
   Мстислав, испуганно вздрогнув, на всякий случай передвинул кинжал за спину. Так безопаснее...
   Меж тем Эдрик и впрямь зверствовал в башне, словно в захваченном городе... по сути, она и являлась их призом. Наградой за их страх и их кровь. Немало её было пролито по всей дороге, от берега Норд-зее и Торгарда до этой башни... Норлинг привык, что добыча должна быть, он искал её и здесь. Нашёл! Да ещё такую, о какой можно было только мечтать - оружие и доспехи. Не презренный металл, не камешки, брать которые - ниже достоинства воина - оружие! Кряхтя и надсаживаясь, Эдрик навесил на себя чуть ли не полдюжины мечей, прихватил две роскошные секиры, копьё размером с него, даже самострел и тул с дротами для него... Спроси, зачем это делает, наверняка бы не ответил. Ну нельзя же пройти мимо оружия, которое РУКАМИ сделано, а не другим местом. Которое даже выглядит красиво, само ложится в руку и обратно уже не хочется его класть...
   -Эй! - окликнул его Мстислав, с трудом удерживая смех - Слышал про такого зверя, ежа? Ты сейчас на него шибко похож стал!
   -На себя посмотри! - не слишком уверенно огрызнулся Эдрик - Ёж... Это такой, с иголками?
   -Он самый! - неожиданно расплывшись в улыбке, подтвердил Мстислав - Люблю ёжиков... Добрые они и хорошие! Помню как-то, был я ещё парубком...
   -Погоди! - прервал его вдруг Юлий - Равен, как, говоришь, тот камень выглядел?
   -Чёрный шар... - начал было Равен, но почему-то вдруг замолк на миг, чтобы потом уже совсем другим голосом спросить - Где ты его?!..
   -Да лежал тут! - небрежно ответил Юлий - А что, он?
   -Он! - почти молитвенно произнёс Равен - Он!!!
   Стриж отдавал шар с явной неохотой, под пристальным надзором Эдрика, который будто бы боялся, что вор и этот драгоценный камень вознамерился украсть. Юлий, разумеется, его не украл...
   -Отойдите все... пожалуйста! - попросил вдруг Равен, вставая перед Оком на колени - Я не могу... при вас!
   -Вот тебе и товарищ! - удивился Юлий, но отошёл первым. Кому как не ему понимать: бывают секреты, которые укроешь от брата. Не свои секреты...
   Более других обиделся Эдрик. Но и он отошёл послушно. По той же, что и Стриж, причине...
   Равен что-то прошептал так тихо, что его, пожалуй, никто бы не расслышал, даже в упор стоявши. Потом - окаменел...
   -... Ты, ученик?! - громыхнул в мозгу голос Сервелия и его лицо, исхудавшее, с новыми морщинами на лбу, возникло в Оке, а значит - перед глазами Равена.
   -Я!.. Мы опоздали. Здесь никого нет...
   -Вот как... Урфус оказался быстрее, нежели я думал! - в голосе Сервелия, впрочем, не заметно было особого расстройства - Ну, ничего ещё не потеряно... В погоню!
   -Учитель... Нам не по зубам Великий Маг! - неожиданно даже для себя решительно возразил Равен - Он - могуч, мы - черви перед ним...
   -Черви... - фыркнул Сервелий, не пытаясь даже скрыть своего раздражения - Червя я не послал бы... Нет времени спорить, Равен! Беда случилась! Сегодня утром Теодор убит... Отсутствие Отто - более не тайна, а на троне - Миклай! Понимаешь, что будет, если Отто окажется в руках августы?.. Что же до Урфуса... В его сокровищнице должна быть вещица, для него самого бесполезная, для любого другого - бесценная! Камень Души, так она называется, может лишить силы любого мага. Любого по силе! Найдёте её, сразу же в путь... Как искать человека, я тебя научил... В путь!!!
   -Учитель! Учитель...
   -Что тебе ещё?!
   -Я ведь не знаю, как он выглядит...
   -Камень. Ты сразу почуешь, что это - он! Поверь уж мне... Прощай!
   Равен со стоном вывалился из транса, бессмысленным взглядом оглядел товарищей, замерших в ожидании подле двери...
   -Ну, что?
   -Камень Души... - пробормотал Равен - Надо его найти...
   -Эй... Равен, ты чего?! - окликнул его Эдрик Равен!!!
   -Да он сознание потерял! - удивлённо сказал Стриж - Силы кончились... наверное.
   Переглянулись, и пока Стриж, как более в этом деле понимающий, пытался привести мага в чувство, Эдрик с Мстиславом пошли по второму кругу обыскивать сокровищницу... Они не знали толком, что надо искать и как это выглядит, потому любой камень, оправленный в металл или одинокий, изымался ими и складывался в кучу посреди сокровищницы. Довольно скоро возникла большая куча, высотой достигшая пояса Мстиславу и было в ней всё, что уродила Терра за многие века своего бытия...
   -Может, он уже здесь? - устало вздохнул Мстислав - Стриж, как там наш маг?
   -Лежит! - коротко ответил Юлий - Крепко его, однако... О, оживает!
   Дальше всё происходило быстро. Равен, только что почти бездыханный, уже сидел на полу, с трудом приходя в себя. Потом вдруг очнулся окончательно, вскочил и хрипло прокаркал:
   -Камень Души!..
   -Здесь, наверное! - сообщил Эдрик, ткнув пальцем в кучу драгоценностей - Смотри!
   Увидев размеры кучи, Равен слегка обалдел. Впечатляла она, впечатляла...
   -А... Как же я искать буду? - ужаснулся маг - Я же за два дня тут не разгребу!
   -Как он выглядит-то, твой Камень Души? - спросил Мстислав, беря с самой верхушки огромный, почти не уступавший размером Оку бриллиант - Может, это - он?
   -Нет... - после некоторой паузы ответил Равен - Не он. Он... ну как тебе сказать, гардар... другой он! Учитель сказал, я его обязательно почую!
   -Тогда - ищем! - решительно сказал Мстислав...
  
   Поиски могущественного артефакта продолжались до глубокой ночи. Об этом узнали лишь под утро, когда выглянувший в стрельчатое окно Стриж узрел на Восходе огненную зарю и первые лучи жаркого и яркого в Номадии осеннего Гелиоса.
   -Всё, надо отдохнуть! - хрипло сказал он, вползая обратно внутрь сокровищницы и скрипнул костями, закаменевшими за ночь - Мы его найдём... после того, как поспим!
   -Нет! - неожиданно твёрдо возразил Равен - Будем искать, пока не найдём. Или пока не убедимся, что его здесь нет...
   -А зачем он вообще нужен, этот твой Камень Души? - мрачно спросил Мстислав, одновременно протягивая магу очередной камень - Может, без него обойдёмся?
   -Он - противовес Силе Урфуса! - угрюмо сообщил Равен бесполезный адамант с кулак размером. - Без него Хранителя не одолеть...
   -Постойте, что ж это мы! - внезапно встрепенулся Юлий, перестав разминать тело и даже за голову схватившись - Здесь же птица мага! Уж она-то точно знает, где и что хранится!
   Мстислав стоял на ногах, Эдрик распластался на полу - оба одновременно рванулись искать сороку... Той простыл уже и след...
   Не меньше четверти вигилии было потрачено абсолютно бесцельно - четвёрка уселась среди сокровищ и мрачно, тупо молчала. Было не до веселья, было не до разговоров...
   -Ты всё обыскал? - спросил Мстислав, когда молчание стало тягостным.
   -Всё! - коротко ответил Равен, даже не потрудившись единственного слова добавить.
   -Тогда - в дорогу! Наши кони нас заждались, а до материка ему самое лучшее двигаться по Золотой Реке! Если он не на змее полетел, двигаться он - старик, с малым пацаном будет медленно... Нагоним ещё до берега!
   -Ну, а если догоним? - Равен был подавлен и совершенно не желал воспринимать - Как ты думаешь справиться с Великим Магом?
   -Как-нибудь. - коротко ответил Мстислав, также не желая объясняться.
   -Да что против нас один старик! - взорвался вдруг Эдрик - А доведётся сгинуть, так хоть со славой! Не каждому воину доводится погибнуть в таком бою!
   -Я лично предпочёл бы ещё пожить! - немедленно возразил Юлий.
   -Базиликанец! - со всем понятной усмешкой негромко, но отчётливо произнёс Мстислав. И чуть не породил бурю...
   -Да, базиликанец! - с вызовом ответил Юлий, петухом наскакивая на него и повышая голос - Не вижу позора в том, чтобы отступить там, где лбом стены не пробить... Мало времени? Так у нас его вовсе не будет, если не найдём артефакт. Не сможем мы одолеть Урфуса без этого камня... Пробовали уже, забыл?!
   -Попробуем ещё раз! - немедленно возразил Мстислав, на наскоки вора обращая не больше внимания, чем на лёгкий ветерок, задувавший в распахнутое Юлием окно - Пойми ж ты, в этой сокровищнице можно сто лет искать и не найти! А Урфус, каким бы стариком не был, даже на коне будет в порту Аурии или Кесарии самое позднее к вечеру завтрашнего дня... Если на змее, он поди уже там! Это у нас в море будет одна дорога, у него - тысяча! Так что не спорь, Стриж. Мы выступаем немедленно!
   -Немедленно... - без особой радости повторил Эдрик - Пожрать бы хоть!
   -В седле пожрёшь! - неожиданно решительно поддержал Мстислава Равен - Я тоже думаю, времени у нас нет. Раз не почувствовал я этого камня, может и нет его здесь вовсе! Может, Урфус его с собой взял... Надо выступать!
   -Я сутки уже не жрамши! - внезапно решительно взбунтовался норлинг - Сколько можно!? И ладно бы, возможности не было... Есть! Всё одно ведь останавливаться придётся, коням роздых давать. Вот и давайте считать эту трапезу - первым отдыхом!
   Страстная речь Эдрика вкупе с пустыми животами внезапно сыграла решающую роль и Мстислав с Равеном, переглянувшись, согласились. Юлий, хоть никто и не лишал его права голоса, предпочёл смолчать. Обида изглодала его настолько, что сил не осталось даже на слова...
   -А у меня тут и запас нашёлся! - оживившись, рокотал на всю залу Эдрик, и впрямь притаскивая откуда-то из угла несколько амфор и туесков, не слишком больших, но вполне способных удовлетворить аппетиты четырёх человек...
   Они уже и сели, и еду разложили...
   -Нет, так нельзя! - внезапно вскочив на ноги, почти закричал Равен - Мы тут... брюхо набиваем, а они... А они, может, на корабль садятся! Может, мы ещё успеем... Надо скорее в сёдла! Скорее!
   Трудно сказать почему, но мага трясло, чуть ли не пена на губах выступила, но варваров и даже "образованного" Юлия проняло всерьёз.
   -Священное безумие! - с уважением и даже страхом прошептал Эдрик - Надо подчиняться, если не хотим, чтобы было хуже!
   -Значит - в путь! - не дав никому и слова поперёк сказать, немедленно подвёл черту под разговором Мстислав - Юлий, Равен, кони на вас! Эдрик, ты припасы собери!..
   Трудно было даже подумать, что можно собираться так быстро. Кони, застоявшиеся за ночь на привязи, были однако живы - Боги сберегли их от шакалов и прочей песчаной нечисти, судя по следам, здесь водившейся. Теперь кони, вполне возможно, об этом жалели. Вьюки, которые набросали на них путники, были по весу больше похожи на глыбы из этой башни вывернутые. По всему выходило, что самый здоровый конь должен был рухнуть на втором милларии перехода.
   Эдрик чуть не рыдал и проклинал всё и вся, но выхода у него не было: приходилось расставаться с роскошным оружием, набранным в оружейной мага... Сначала он бросил мечи, потом начал избавляться от кинжалов и прочей мелочи. Две секиры, роскошные, каждая - с огромным чёрным адамантом в навершии, дольше другого оружия оставались при нём и остались бы дальше...
   -Оставь самострел! - внезапно вмешался в его разоружение Мстислав - Будет время, научу из него стрелять... И не строй такие рожи, дурень! Твоя стрела может оказаться и окажется быстрее меча... В бою с Урфусом это - важнее твоей дурацкой гордыни! Я вон тоже больше на мечах люблю драться... Честнее так... Но ведь и лук всегда при мне! А этот арбалет не только мошный, но и удобный... Тур называется! Видишь, стремя впереди? Ты его можешь не только рычагом натянуть заново, но и крюком, в это стремя упершись... Так - быстрее да и в седле удобнее! Конечно, не лук...
   -Так и луки были! - мрачно сообщил Эдрик, вовсе не довольный предстоящим обучением.
   Мстислав на миг заколебался, но всё же качнул головой:
   -Нет! Я лук менять не буду, к этому с отрочества привык... А на то, чтобы тебя или вон Стрижа обучить луку, времени нет. Да и поздно уже... Этому с детства учатся. Руку выдерживают, бить в лёт и держать шесть стрел в воздухе учатся... Попадать, это каждый сумеет... лет через пять!
   После долгих колебаний Эдрик отбросил прочь ещё одну секиру - ту, что побогаче была. Нехотя, почти сквозь зубы пояснил удивившемуся Юлию:
   -Драться ей труднее, так... Лезвие слишком тяжёлое, а рукоять, хоть и железная, тонка и вряд ли добрый удар выдержит... Не оружие - игрушка!
   -А другая? - не удержался от вопроса Стриж.
   -Другая? - любовно погладил Эдрик тёмный, морёного дерева черен секиры в три локтя длиной - Другая - для боя сделана! И руки у мастера из нужного места росли, не из задницы! Посмотри, какие лезвия! Притом одно - тоньше и лучше заточено, а другое - тяжёлое. Первым резать, вторым - прорубать доспех! И остриё это в навершии. Адамант, я слышал, камень крепкий... Как рожно это навершие. Им человека заколоть - нечего делать!
   -Ну, ладно! - сказал Мстислав, видя, что Эдрик может ещё долго так проболтать - В путь пора!
   Он первым пустил своего коня вперёд...
  
   Глава 12 "Погоня"
   Говорят, Золотой Рекой эту медленно влекомую течением массу воды назвал какой-то базиликанский моряк, впервые увидевший необычного цвета - желтовато-золотистую реку. Отчего такой цвет? Может, от песка, может, в горах, в неизвестном доселе истоке что-то есть... Самые азартные утверждали, что исток реки и впрямь из золота состоит, но в это верили только немногие фантазёры... Как бы там ни было, Золотая Река, небыстрая но могучая и местами - очень широкая, несла свои воды, разрезая всю Номадию на два улуса. Где-то на середине её течения, по слухам, стоял Золотой Город - столица номадов, куда раз в несколько лет собирались все тарханы, выбирали из числа себе подобных одного - верховного хана... Увы, несмотря на все старания Антония Варвара и прочих любителей путешествий и наживы, экспедиция вглубь Номадии оставалась делом далёкой перспективы и вряд ли стены и дома загадочного города увидит базиликанец. Скорее уж гардар, если совету князей надоест терпеть постоянные набеги северных номадов и они всё же согласятся на экспедицию...
   Золотая Река, кроме естественной преграды, разделявшей Номадию, служила и источником пищи для части номадов. По слухам, среди кочевников вдруг появились отщепенцы, осевшие на узкой полоске плодородной земли, протянувшейся вдоль реки и пробавлявшиеся рыбалкой и земледелием... Вряд ли их было много, а путники, проезжавшие вдоль реки, лишь изредка видели хибары - мазанки и даже землянки вдоль берега. Их жильцы старались на глаза не показываться...
   Нынешний день был жарок и Гелиос высоко стоял в небе, выжигая последние признаки жизни из пустыни вдоль реки. Песок, раскалённый до такой степени, что в нём можно было свободно запекать яйца, обжигал уже при одном взгляде на него и не было тени, в которой можно было бы укрыться от злых и яростных лучей...
   -Всё, я больше не могу! - не выдержал северный человек Эдрик - Я сейчас растаю, как ледышка! С переправы ведь ни разу ни отдыхали! Вигилии две!
   -Держись! - хриплым голосом сказал Мстислав, глянув на Равена, ехавшего впереди - Наш маг похоже опять след теряет...
   С Равеном такое уже случалось за сутки, что они были в пути. Три раза, если быть точным... Магический путеводитель, который он рискнул вызвать, через какую-то мелочь наведя на след Урфуса, иногда сбивался - на перекрёстках дорог, около оазисов, у домов... Возможно, впрочем, это Урфус путал следы...
   -Что там, Равен? - окликнул Эдрик мага, остановившего коня и тревожно оглядывавшегося.
   -Не понимаю! - пожал тот плечами - Не понимаю, куда дальше идти! Стрелка мечется, как безумная... Устал я!
   -Надо отдохнуть! - немедленно предложил подъехавший Юлий - Кони устали!
   -Кони - не люди! - поддержал его Мстислав - Обезножеют, нам - конец!
   -Если идти на Кесарию, там оазис должен быть! - обронил Стриж между двумя короткими глотками воды - Был... Там можно отдохнуть!
   -Значит, там и отдохнём! - решительно сказал Равен - Стрела вроде туда и указывает...
   Что для коней полтора миллария расстояния, когда впереди - отдых и свежая вода? И корм, вкуснейшее отборное зерно?.. Вороной жеребец Мстислава и его более слабые товарищи преодолели это расстояние меньше чем за четверть вигилии, а последние две сотни шагов кони самовольно прошли галопом. И люди не смогли и не захотели их остановить, когда могучие звери, раскалённые под лучами светила, обезумевшие, со всего скока ворвались прямо в середину небольшого озерка, водоёма, находящегося в сени четырёх деревьев и потому обладавшего более прохладной водой...
   -Уф... - прохрипел Эдрик, медленно сползая из седла в почерневшую от грязи, провонявшую потом воду озера - Оживаю...
   Прохладная вода, оживляющая не хуже ледяной водицы Норд-зее, залилась ему под доспех, тот, и без того тяжёлый, приятно тянул на дно и Эдрик не удержался - на пару мгновений позволил доспехам утащить себя на дно... Вода обожгла его лицо и губы, слишком раскалённые чтобы выдержать даже такую прохладу, потом он сглотнул... и отчаянно кашляя вынырнул наружу.
   -Проклятье!!! Вода - солёная!
   -Ты бы ещё под хвост лёг своему коняшке! - ухмыльнулся Мстислав - Загадили мы озерко, вода здесь теперь вовсе не для питья!
   Эдрик мгновение неверяще смотрел на него, но тут жеребчик Равена, самый усталый и измождённый поднял хвост и пустил огромную струю прямо в сильно помутневшую воду... Эдрика тут же и вывернуло начисто. Кстати, опять же в воду...
   Пол-вигилии спустя Эдрика всё ещё передёргивало, он сидел как можно дальше от озера и даже на котелок с водой, принесённый откуда-то Мстиславом, посмотрел с явным подозрением. Ему подыграл Стриж:
   -Откуда водичка?..
   -Тут рядом - родник! - пояснил Мстислав, пряча улыбку - Для таких свиней, как мы, наверное... Там - вода чистая. Не то, что в озере... после нас!
   Косо глянув на озеро, Эдрик лишь молча кивнул и больше не раскрывал рта до тех пор, пока не вскипела наскоро сварганенная Мстиславом гардарская похлёбка.
   -Эх, рыбки бы! - вздохнул Мстислав, косясь на неблизкую сейчас гладь Золотой Реки - Эдрик, может, в твоём озере рыба водится?
   -А почему - в моём? - немедленно взъерепенился Эдрик - Может, в твоём!
   -Ну, ты ж из него напился! - первым зачерпнув густое варево из муки, небольшого количества солонины и каких-то трав, напомнил гардар - Эх, горячо!.. Сейчас бы кваску! Кисленького...
   -А ты из озера попей! - ухмыльнулся уже Эдрик - Там водичка и солёная, и кислая... Всякая! Смотря что в рот попадёт!
   -Благодарю покорно! - низко поклонился ему Мстислав - Мы, гардары, люди брезгливые. Что попало не пьём! Правда, говорят, номады конскую мочу пьют. Но только если нет воды...
   Эдрик, вообще-то наворачивавший с большим аппетитом, вдруг замер с ложкой у рта, выразительно посмотрел на Мстислава и шумно рванул в ближайшие кусты...
   -Ну вот... - вздохнул брезгливый Равен - Ещё место испортили!
   -Ну, ничего! Нам всё равно скоро в путь! - утешил Юлий...
   Отдых - а на него отвели две вигилии - действительно подходил к концу. Похлёбка закипала почти вигилию, да и собирали на неё много... Остаток времени провели в мелких делах, набежавших за время перехода: Мстислав чинил разошедшийся шов седла, огромной железной иглой заново прокалывая толстую кожу. Рядом устроился Равен, что-то как всегда зубривший. Юлий ушёл погулять по оазису - похоже, похлёбка не пошла впрок... Эдрик просто валялся на жухлой номадской травке, обгрызая былинку и сквозь плотную крону деревьев любуясь ярко-голубым небом Номадии. Настроение у всех после еды было расслабленное, хотелось лежать так подольше и ни о чём не думать...
   -Там... там что-то горит! - бледный и явно напуганный Юлий ворвался в самый центр бивака и замер там, пытаясь и отсюда высмотреть дым, увиденный им с края. Нет, здесь слишком густые ветви были, чтобы что-то вообще видно было...
   -С чего ты взял? - Мстислав как раз закончил зашивать и отложил дратву с явным намерением встать и самому пройтись, посмотреть...
   -Видел! - огрызнулся Стриж - Там, на полночь, клубы чёрного дыма. Миллария три, может чуть больше... Ставка горит или поселение какое!
   -Значит, надо объехать! - решительно сказал Равен, тоже откладывая свои дела и вставая - Нам сейчас любая задержка - как кол в сердце!
   Мстислав с Эдриком переглянулись, норлинг резко встал и подхватив с земли меч направился седлать коня...
   -Нам всё равно по пути! - тихо, но очень решительно и твёрдо возразил Мстислав - Заедем!..
   Равен раскрыл было рот, явно намереваясь возразить, но взглянул на решительные рожи товарищей и с тяжким вздохом отступился. Всё равно бесполезно...
  
   Кони отдохнули. Наелись, напились, простояли почти две вигилии неосёдланными... Зато и шли теперь лихо и быстро. Три миллария, которые ещё сегодня поутру прошли за пол-вигилии проскакали за треть этого времени и даже это - только по причине того, что люди никак не желали давать им волю и пускать в полный скок. Особенно негодовал из-за этого Ветерок. Чёрный жеребец Мстислава оказался самым выносливым и хоть исхудал сверх всякой меры, оставшееся на костях было стальными мышцами тысячного владенского жеребца, а вовсе не мослами одра. И хоть по возрасту Ветерок давно уже миновал возраст стригунка, до старости ему всё ещё было далеко...
   Остальные кони на то и были куплены на базаре, что стоили немного и вряд ли кто ожидал от них выносливости и прыти, уже показанной. Азили и номадеры, взятые у номадов, те да, те показывали себя именно так, как должны были - в меру быстрые, в меру выносливые кони...
   В общем, три миллария были пройдены быстро, а вот дальше седоки остановили коней. Так резко, что Крвар Эдрика, только-только разогнавшийся, медлительный тугодум милленец заржал протестующе... Эдрик, никогда особо ласковым обращением со своим конём не замеченный, на этот его акт повиновения не обратил ни малейшего внимания. Слишком был потрясён...
   Было отчего испытать шок... Они действительно выехали к месту сгоревшей номадской ставки. Судя по дыму над пепелищем, по углям и телам людей, разбросанным в самых неимоверных позах во всех концах её, произошло это вигилию назад самое большее. А скорее - и позже. Кое-где огонь ещё догорал...
   -Что здесь произошло? - голос Равена сел от ужаса - Здесь сотни три тел, не меньше! Женщины, дети, старики...
   -Мужчин нет! - коротко обронил Мстислав, пуская коня медленным шагом между круглых пепелищ - на местах, где стояли шатры.
   -Мужчин нет... - повторил Юлий - Здесь должно было быть не меньше сотни мужчин - воины, пастухи, охотники... Это - ставка рода!
   -Что думаешь? - спросил Мстислав - Ты ведь не так давно здесь обретался?
   -Мужчин нет, ставка сожжена, все убиты... - пробормотал Юлий, отводя взор от распятой на кольях номадки, в жизни наверное бывшей очаровательной, теперь - страшной - Не кондотьеры... Вернее, не городские! Скорее - рыцари Белого Орла. Самые свирепые... им рабы не нужны! Слышали, что в уставе ордена записано? Расчищать земли Номадии от нечисти, приводить к покорности новых подданных Империи Базилиска... Кто не подчинится - убивать без жалости!
   -И если ты прав, что тогда? - мрачно спросил Эдрик, привычным уже жестом добывая меч из ножен.
   -Тогда? - переспросил Юлий, кривя губы - Тогда - хорошо. Рыцари ходят быстро, и под их покровительством нам здесь никто не страшен!
   -Тогда мы не будем прятаться вон от тех людей? - указал рукой норлинг в сторону отряда конницы, возникшего на самом краю горизонта.
   -Нет! - успокоил Юлий, всмотревшись. - Это - рыцари Белого Орла! Как раз они нам и нужны...
   -Так это они сделали? - тихо спросил Мстислав. - Сволочи! Женщин-то зачем?
   -Я же объяснял тебе, - со вздохом повторил Юлий. - У них устав такой! Те, кто против, они сюда и не идут...
   Меж тем, всадники на горизонте видимо заметили четвёрку. Их было куда больше, но командир отряда похоже не склонен был рисковать. Вперёд выдвинулся лишь очень небольшой отряд - два-три копья, тогда как рыцарей здесь было никак не меньше стяга тяжёлой панцирной конницы и столько же лёгко конных наёмников. В основном, кстати, тех же номадов, только принявших истинную веру в базиликанском её понимании...
   -Не нравится мне всё это, - мрачно пробурчал Эдрик. - Не верю я рыцарям!
   Его неверие имело под собой почву. На Полуночи, в Норд-зее и море Великанов свирепствовали последнее время рыцари Ордена Святого Креста и повелением своего Великого Магистра уничтожали любой боевой корабль норлингов. Нередко они, нарушая свою рыцарскую честь, шли и на подлости, на обман... Об этом и говорил Эдрик...
   -Ты прав, - мрачно сказал Мстислав. - Ну-ка, насторожи свой самострел!..
   Но всё оказалось куда проще и лучше. Подскакавшие всадники были из числа рыцарей, а эти воины, пусть и научились кое-чему у номадов, луки и самострелы презирали по-прежнему, беря яростью и фанатизмом, а не умением. Зато и перебить четвёрку на расстоянии они не могли...
   -Кто таков? - прорычал высокий и огромный в своём рыцарском обряде воин со знаками различия професса на чёрном плаще-гиматии. - Здесь земли Ордена Белого Орла! Чужакам здесь не место!
   -Мы - не чужаки! - ухмыльнувшись, возразил Юлий. - Свои... Путешествуем, мир наш Божеский глядим... Никого не трогаем.
   -Это мы поглядим! - непреклонно нахмурив брови, прорычал професс. - Я - Лукус, командир этого значка. Следуйте за мной!
   В этом значке, похоже, подобрались отборные головорезы: десяток всадников без команды професса взял четверых чужаков в стальное кольцо. И хоть в этом кольце в избытке было прорех, разве что дурной на голову Эдрик мог рискнуть выбираться отсюда с боем. Второе копьё, придержавшее коней в ста шагах дальше, готово было прийти на помощь...
   Впрочем, раз Эдрик был здесь, без ссоры просто не могло обойтись. Проклятый оринг, выразительно взявшись за рукоять меча, в упор, дерзко и вызывающе глянув в глаза профессу Лукусу, громко произнёс:
   -А если мы не послушаемся?
   Вопрос запоздал. Задираться можно было раньше, пока их не окружили... если уж возникло такое желание. Теперь делать это было по крайней мере глупо. Для того и существовал на Терре Эдрик - делать героические глупости.
   Професс, кстати, оказался умнее. Он просто поднял ладонь в булатной перчатке кверху и задний ряд - три рыцаря с наклонёнными тяжёлыми копьями, начал движение. После этого, да ещё полюбовавшись на огромные фигуры ехавших по бокам и одинокую - Лукуса впереди, весь боевой настрой Эдрик куда-то засунул. Поглубже и подальше...
   Впрочем, в четвёрке тоже был воин, не уступавший этим рыцарям ни навыком, ни статью. Мстислав всю дорогу проехал молча, держа обе руки на луке седла и лишь коленями управляя конём. Молчал он и то время, что Юлий провёл с командиром всего рыцарского отряда - великим палатином Ротуром. Этот славный рыцарь две дюжины лет провёл в Песках, но так и не смог подняться выше палатина, пусть и великого. Он - пёс, кровавый цепной пёс Ордена, не пригодный для того, чтобы претендовать на звание генерала или тем более командора. Впрочем, как полевой командир, он и впрямь был хорош, заслужив у номадов страшное прозвище Убийца а у своих - более почётное - Славный Меч. Его огромный меч, тяжёлый, хоть и сделанный из лучшего булата, какой только ковали в Вольных Городах, действительно был грозным оружием, но сейчас он оставался в ножнах. Да и не ожидал славный палатин для себя ничего опасного, находясь в окружении двух победоносных сотен, только что сокрушивших сильного и умелого врага, принёсших Базилике и Ордену славу и новые земли.
   Зря он это. Настороже надо быть всегда и везде, что ему тут же доказал Мстислав. Не вслушиваясь в раздражающие разглагольствования палатина, он неспешной рысцой пустил коня вперёд, поравнялся с рыцарем...
   Никто сначала и не понял, что случилось. Слишком не вязалась быстрота с его обликом, а Мстислав сделал всё действительно быстро. Всё, что открылось остальным - что великий палатин Ротур почему-то покачнулся в седле и обрушился на землю со всем тем лязгом и грохотом, на какой вообще способны рыцари. И распластался на земле без дыхания, похожий сейчас на груду железа, а не человека...
   В следующее мгновение Мстислав выдернул из ножен свой меч...
  
   Потом, когда он трясся, связанный и избитый, на повозке, он уже далеко не так уверен был в своей правоте. Но было поздно...
   Их, разумеется, взяли. Взяли на удивление легко, хотя шестерым рыцарям довелось испытать на себе весь гнев и всё умение четверки. Вот только... Равена свалили сразу и его магия не успела расчистить четвёрке дорогу. Юлий, тот сражался дольше других, потому успел увидеть, как сбивали булавами Мстислава, как навалились вчетвером на Эдрика и тот, как ни отмахивался, устоять не смог... Эдрик, кстати, и сейчас больше других склонен был ругать Мстислава...
   -Чёртов гардар!.. Я-то думал, ты из нас самый умный... Равен - самый осторожный, Юлий самых хитрый, я - самый смелый... А ты - самый умный! А получается, ты сделал то, что не решился сделать даже я. Зачем?! - он был в бешенстве и длинная, полная самых крепких ругательств речь далеко разносилась могучим голосом окрест.
   -Ты по ставке проехал? - коротко спросил Мстислав. - Тогда вспомни, кто там лежал!
   -Номады... - Эдрик, насколько мог в связанном состоянии, пожал плечами.
   -Женщины и дети! - устало возразил гардар - Женщины и дети, старики ещё... Мужчины погибли в поле, это понятно и я даже одобряю. Номады - гниль, которая не должна покрывать собой всю землю. Но ребёнка убить. Старика, не способного поднять меч... Эдрик, ты что?
   -Смотри, - тихо сказал потрясённый норлинг. - Замок!
   Замок возник как-то внезапно и выглядел здесь, в песках Номадии, лишним и чужим. Невместным. Огромные, приземистые и всё же огромные угловые башни, серые, тяжёлые и внушающие уважение стены, золотой купол храма...
   -Орлиное Гнездо! - добавив несколько не самых лучших слов, сообщил Юлий с другого воза - Замок Северного Товарищества!
   -Ты прав, недоносок! - раздался рядом голос, принадлежащий тому профессу, Лукусу. - Это - наш оплот в этих диких землях, Орлиное Гнездо! Величайший замок на всей Терре!
   Замок как-то рывком приблизился и стало видно, что стены его действительно несокрушимы - огромные глыбы, сложенные в несколько десятков рядов, вознесли зубцы городни на недосягаемую для стрел и лестниц высоту, сами же выглядели столь серьёзно и надёжно, что даже лихой воин Эдрик трижды подумал бы, прежде чем атаковать. Единственное уязвимое место - ворота, охраняли четыре башни, поставленные таким образом, чтобы каждая соседняя защищала другую. Вряд ли там были мёртвые зоны для лучников...
   -Серьёзный острог! - сквозь зубы процедил Мстислав. - Тысячи три гардар нужно, чтобы такой взять... Хотя, может и меньше. Ров почему не вырыли, лентяи?!
   Професс, ехавший подле воза, даже задохнулся от такой наглости, а ответил не раньше, чем крепость нависла над головами путников...
   -Да будет тебе известно, что ров пытались вырыть! - задыхающимся голосом заявил он. - Никто не виноват, что вода здесь слишком редка и не в состоянии заполнить ров, как положено! Понял ты... варвар?!
   -Понял! - усмехнулся Мстислав. - А только когда мы в Волчьем Остроге до воды не добрались, мы ведунов позвали и они нам ключи открыли! У вас, поди, золота не хватило... Понятно, почему на бедняг-номадов так набросились! Много хоть золота награбили?
   Разъярённый професс сумел сдержаться, но его воины были оскорблены сильнее своего командира и до самых ворот замка четвёрка пролежала, ощущая совсем близко острые наконечники копий...
   Внутри Орлиное Гнездо выглядело ничуть не лучше - грубые стены домов и узкие, больше похожие на бойницы окна, закрытые простым стеклом а кое-где - слюдой. Правда, бычьего пузыря здесь не было, но ведь это - Орденский дом, а не хижина бедняка!.. Впрочем, надо признать, на плац они денег не пожалели. Каменные плиты, которыми вымостили большой кусок двора - где-то тридцать саженей на двадцать, были буквально вылизаны до ровного состояния и даже стыков между ними заметно не было. Вежа, стоявшая посреди замка и преграждавшая вместе с более низкой стеной дорогу к жилой части Орлиного Гнезда, выглядела воистину неприступной... Впрочем, неприступных крепостей не бывает, ибо их защищают живые люди.
   -Интересно, что с нами дальше будет... - тихо сказал Равен, которого то ли не принимали всерьёз, то ли не угадали в нём сильного мага, ибо своё искусство в бою он проявить не успел.
   -Не разговаривать! - немедленно зарычал на него ехавший сбоку рыцарь - невысокий и по роже - молодой. А по одежде и знаку различия - фибуле, скреплявший плащ на правом плече, видно было- ещё ученик, самый младший и бесправный из братьев-рыцарей. Вот и выслуживается дурачок. Думает, его зверства могут поднять его выше...
   -Куда их? - это уже професс спросил у невысокого, небогато одетого рыцаря, небрежно прислонившегося к истрёпанному чучелу, на котором только что отрабатывал удары кривым номадским мечом.
   -В тюрьму, куда ж ещё! - коротко ответил тот. - Что с Ротуром?
   -Бездыханен! - ответил професс. - Этот варвар его одним ударом на землю свергнул!
   -Стареет Ротур. Неужели затупился Славный Меч?
   -Всякое бывает, Старший Брат! - со всем возможным почтением ответил професс. - Разреши идти?
   -Иди во имя Пречистой Розы, Младший! - кивнул тот.
   Професс подал сигнал, махнул рукой и его воины, решительные и настороженные, поволокли пленников по плацу. Тюрьма, как и в большинстве замков, находилась под вежей-донжоном и считалась одним из самых защищённых мест. Другое дело, при закрытых воротах, да почти полном отсутствии пленников, как вот сейчас, можно и некоторую послабу себе позволить. Ворота оставить раскрытыми, панцирь расстегнуть...
   Стражники - наёмники из пехотного стяга, расслаблялись как могли - кучкой устроились около распахнутых ворот, судя по шуму и плеску воды, играли в коттаб, тот его вариант, где требовалось плеснуть воды в чан и потопить плавающую там чашку...
   -Эй! - окликнул подходящий професс стражу. - А ну-ка, по местам... свиньи северные!
   Последняя фраза професса имела под собой вполне естественные корни: больше чем на четверть наёмные стяги пехоты заполнялись норлингами, изгоями из Гардарики и Империи Тор...
   -Ты бы поосторожнее, рыцарь! - буркнул себе под нос кто-то из них. - Так и...
   Договорить ему не дали. Двое рыцарей из копья Лукуса шагнули вперёд, сам професс молча выдернул меч и молниеносно упёр его в глотку говорившему:
   -Вот теперь - договаривай!
   Наёмник предпочёл смолчать. Лицо его заметно побелело, глаза, светлые глаза северянина, побелели ещё больше.
   -Вот так! - успокаиваясь, сказал Лукус. - Не люблю, когда всякое быдло позволяет себе... такое!
   Он вошёл внутрь донжона а следом двинулись и остальные. Переглянувшись, наёмники спешно снарядились и разошлись по своим местам. Чан с полузатопленной чашей остался одиноко стоять у стены. Не до него...
  
   Апартаменты, предоставленные пленникам, не отличались особой изысканностью - четыре грязных, чёрных от этой грязи и малого количества света стены, низкий потолок и покрытый прелым тростником пол. Вместо кроватей - ещё четыре пучка тростника, для всяких разных нужд - дырка в полу, от которой несло так, словно туда цельная корунела героических воинов ходила в течении года и без перерыва. Холодно, темно - один единственный факел не давал ни света, ни тепла... Потому улеглись вместе, собственными телами согревая и себя, и товарищей рядом...
   -Третий раз! - добавив пару крепких словец под конец, мрачно сообщил Эдрик, когда тишина в камере стала невыносимой. - Третий раз!!! Сколько можно?
   Мстислав, лежавший с другого края, вздохнул тяжело, но ответить - ответил:
   -Столько, сколько пожелают Боги!.. Юлий, какой тут город ближайший?
   -Кесария! - подумав, ответил тот. - Аурия и дальше, и ещё раз переправляться через Золотую Реку... Может так не повезти!
   -Да уж, - немедленно поддержал его Равен. - Это - точно. Повезло, плот удалось смастерить... А когда нам отсюда повезёт? Убраться, я имею в виду. Моя Сила ждёт только приказа!
   -Рано! - подумав, возразил Юлий. - Ты, конечно, силён. Но сможешь ли даже ты выстоять против тысяч? К тому же у них тут воины, которые не слишком боятся магии. И разве ты знаешь, что заложили в эти стены наёмные маги? Не знаешь! Так давай не рисковать. Нас пока только задержали за оскорбление старшего рыцаря. Это серьёзный проступок, но за него не казнят. Самое большее - Мстислав будет драться с тем палатином...
   -Надо будет - подерусь! - заверил Мстислав. - И впрямь, стоит подождать. Мало ли, почему нас держат тут...
   -Идут! - внезапно встрепенулся Юлий. - Я слышу!..
   Точно. Дверь вдруг скрипнула всеми тремя тяжёлыми петлями и внутрь вошли четверо: трое братьев-рыцарей из старших, профессов или даже великих палатинов, за ними - высоких и худощавый человек в дорогом чёрном доспехе с белым орлом на нагруднике. По всему видно было - человек только что с дороги...
   -О, никак гости! - шумно удивился Мстислав, пристально глядя на старика.
   -Хозяева! - улыбнувшись при взгляде на одинокий клок волос на его голове, на неплохом гардарском ответил тот. - Хозяева! Я - Великий Магистр этого скромного ордена, Серветий. Обычно я не вмешиваюсь в судебные дела низших братств... Но тут дело больно необычное. За что ты ударил моего Младшего Брата, гардар?
   -Он - подлец! - ответ последовал раньше, чем Мстислав подумал. - Это - подлость, убивать женщин и детей. Муж, он для того на свет и рождается, чтобы свою землю защищать, ему умереть в бою не страшно... Но тот малыш, которого прокололи рыцарским "благородным" копьём, он чем провинился? А мать его?
   -Вы так не делаете! - огрызнулся до слов магистра один из профессов, и тут же поплатился за это, даже пошатнувшись под яростным взглядом Серветия.
   -Не делаем! - немедленно согласился гардар, словно не заметив сарказма в голосе говорившего. - Воинов убиваем без жалости и на разживу не оставляем - да. Ставку взяв, всех мужчин там до чеки воза доходящих, под нож пускаем - бывает иногда... когда война слишком затягивается! Но женщин, но глуздырей несмышлёных никто из нас не убивает! Подчистую роды никто не вырезает!
   Несколько мгновений магистр молча смотрел на Мстислава. Потом, чему-то кивнув, развернулся вполоборота к своим:
   -Вон! Все!
   Повторять ему не пришлось. Яростный нрав и непреклонную волю магистра ведали все рыцари, от генерала Ордена до последнего ученика, только-только в братство или товарищество пришедшего. Профессы, сильные и смелые воины, ничего и никого не боящиеся, бросились к двери, чуть ли не стаптывая друг друга...
   -Так-то оно лучше! -удовлетворённо кивнул Серветий. - Говорите, что привело сюда такую странную компанию!.. Странная компания, странные времена. Когда б это такое бывало, чтобы вместе собирались базиликанец и гардар, торинг и норлинг. Да притом ещё мирно сосуществовали и в бою друг за друга головы готовы были сложить... Странные времена, клянусь лепестком Пречистой Розы!
   -Отчего же странные? - пожал плечами Юлий. - Всякое бывает, и не для каждого квеста лучше подбирать соотечественников!
   -И опять - верно! - вздохнул магистр - И всё же, в странные времена живём! Понимаю так, что о квесте мне никто рассказывать не собирается. На то он и квест, а не путешествие, что тайный и опасный!
   Старик, похоже, слегка издевался. Но обижать его не стоило, так что даже нетерпеливый и обычно решительный и смелый на словах Эдрик сцепил зубы до хруста в челюстях и молчал.
   -Ишь ты, и впрямь важный! - вновь вздохнул рыцарь, устраиваясь поудобнее. - Раз уж терпите любые оскорбления... Значит так, молодцы. Отпустить вас я, пожалуй, отпущу. Оружие, доспех и коней - верну. Но уж извольте мне байку какую-никакую, а изложить. И чтобы не скучно было, и чтобы что-то другим ответить. Я, хоть и магистр великий, Совету Ордена подотчётен и должен буду им хоть что-то ответить...
   Четверо на миг переглянулись...
   -Давай ты, Стриж, - мрачно сказал Мстислав. - У тебя лучше получится... рассказывать!
   Стриж косо глянул на него, явно не обрадованный, но спорить и отрекаться не стал. А рассказ его, хоть был странен и вряд ли вызвал хоть малое доверие у магистра, полился ровно и так, словно он давно уже его придумал...
   Согласно рассказу, выходило, что гнались они за похитителем, в Маграбе выкравшем у них один очень важный магический артефакт, вроде бы даже первыми магами использовавшийся. Вор этот был увёртлив а они несколько раз несуразно этак попадались в расставленные им ловушки... Юлий не слишком далеко старался отступать от истины и упомянул и про дорогу из Маграбы, и про убитого Чёрного Гада, и про пленение у Тумира, и про гибель тархана...
   -Тумир убит? - быстро спросил магистр, прерывая рассказ. - Добрая новость, до нас ещё не дошла. Молодец Фран, славный капитан оказался! Я поначалу не воспринял его всерьёз. Да и Юлий, командор Юга, не слишком лестно о нём отзывался... А что с Тубраком?
   -Он тоже погиб! - ответил Стриж, правда с некоторым сомнением. - Его ещё в начале боя убили.
   -Вот это - хуже! - помрачнел Серветий. - С Тубраком можно было договориться, а тогда этот клан утих бы, как утихли Серые Собаки! Небольшая дань каждый год, подарки тархану и шаману, и номады из диких воинов превращаются в мирных пастухов. А нам так гораздо легче жить!
   -Всех не перебьёшь? - словно бы про себя пробурчал Мстислав.
   -И снова ты прав! - не рассердился старик. - Всех и впрямь не перебьёшь. Лучше, если часть в это время будет в сторонке стоять, да чужой беде радоваться... Так и чем всё закончилось?
   -Вами! - устало ответил Юлий. - Пленом и тюрьмой в Орлином Гнезде!
   -Ну, это уже ненадолго! - успокоил магистр - Вы сдержали своё слово... не сказав, конечно, всего. Но об этом и договора не было. Я обещаю, что вы уже завтра на рассвете будете свободны.
   -А сегодня - нельзя? - озаботился Стриж. - Мы очень торопимся!
   -Темнеет уже! - чуть заметно нахмурился Серветий. - Впрочем, дело ваше. Хотите, можете рискнуть. Дороги сейчас опасные, а до Кесарии - тридцать с гаком миллариев!
   -И всё же...
   -Понятно. Спорить не буду, уговаривать тоже... Стража!..
  
   Серветий своё слово сдержал. Уже через пол-вигилии, ибо четвёрка торопилась и лишь пополнила запасы воды, ворота замка Орлиное Гнездо захлопнулись за их спинами. А дальше - дорога, оказавшаяся, несмотря на все запугивания Великого Магистра ровной и безопасной - через каждые два миллария, считай - в виду одна у другой, стояли крепкие каменные башни с небольшими гарнизонами пехоты, между ними по великолепной, мощёной каменными плитами дороге курсировали дозоры лёгкой конницы, опять же рыцарской... И так все тридцать миллариев от Орлиного Гнезда и до самых ворот Кесарии, возникшей в виду задолго до того, как возможно стало различить стены и башни, поначалу - неясным призраком, пустынным миражом... Потом город приблизился, вокруг пошли первые поля - просо, негустая и жидкая пшеница, рис... На полях, несмотря на Гелиос над горизонтом и близящийся вечер с его мгновенно опускающейся темнотой, работали не покладая рук - заканчивалась страда и требовалось собрать всё, до последнего зёрнышка. По дороге, резко расширившейся и способной дать разъехаться не двум даже - трём возам, двигались в обе стороны: гружёные товаром возы в строну Кесарии, пустые или полупустые - обратно. Этот город, как и любой другой - паразит, вбирающий в себя всё, что производилось окрест а обратно выплёскивавший лишь нечистоты и болезни...
   -Кесария! - провозгласил Юлий, когда до города оставалось меньше двух милларием - четверть вигилии спокойного хода. - Второй из Вольных Городов... когда-то.
   -А сейчас? - немедленно спросил любопытный Равен.
   -Сейчас?.. Сейчас - третий. Пока. Аурия растёт быстрее, и там нет проблем с пресной водой. Здесь чашка простой воды медяк стоит! И вина - медяк!
   -Красивый город! - одобрил Эдрик. - Только стена у него... Хм. И пью я много...
   -Город на пятнадцати холмах стоит! - возразил Стриж. - Что ты хочешь от его стен?
   -Я? Ничего! - немедленно отрёкся Эдрик.
   Так и ехали. Препирались, шутили... Настроение у всех было куда лучше, чем самочувствие. Многие кости ещё болели, после давешней драки... Ну, да ладно. Главное, они уже в Кесарии. Про остальное можно забыть. Пока...
   -По дукату с носа! - лениво процедил, глядя на новоприбывших, стражник у ворот. - С каждого носа! Кони тоже считаются...
   Почти целый солид за проезд - это много. Но в Кесарии цены вообще выше, чем где-либо ещё, так что Юлий расплатился не споря.
   Стражник пристально проследил, чтобы все восемь серебряных кругляшей с оттиснутым на аверсе ликом умершего уже Стефания и соответствующей надписью на реверсе упали в фоллис, только после этого взмахнул рукой, давая сигнал своим пропустить. Сам же направился к караулке, ибо ближайший путник, направлявшийся в Кесарию, находился сейчас почти в милларии от ворот и можно было ещё допить остывшее вино со специями. Как раз то, что нужно для больной груди...
   -Постой! - остановил его Мстислав. - Скажи, ты не видел ли здесь старика с мальчиком лет десяти? Старик - маг, мальчик - светловолосый, из благородных и держится соответственно...
   -Нет! - пожал плечами тот. - Но я и заступил лишь вигилию назад. Другое дело, Терциус. Он весь прошлый день здесь отстоял... А что вам в них?
   -Это наши друзья! - поспешно ответил Стриж, засовывая руку в свой фоллис. - Они выехали чуть раньше нас, вот теперь и догоняем их...
   -Да?.. - стражник с большим интересом уставился на зажатую между пальцами золотую монету - полновесный солид, на который после своей стражи он сможет весело провести вигилию, другую в корчме рядом. - Я слышал, Терциус любит отдохнуть после воротной стражи в корчме "Меч-рыба", это у самого эмпория. Там рыба дешевле, а вино - в самый раз!
   -Понятно, - негромко сказал Юлий, роняя золотой под ноги стражнику. - Держи, почтенный!
   "Почтенный" не стал сразу подбирать монету, а выждал в начале, пока путники скроются за поворотом. Потом его губы тронула довольная ухмылка... Хорошо зарабатывать деньги вот так! Сначала от старика-мага, потом - от его преследователей. А это - несомненно преследователи. Те самые, о которых старик и предупреждал! Пусть поищут Терциуса. Всё одно он ничего не знает...
   Меж тем четвёрка пустила коней по улицам, и даже весь опыт Юлия не мог ему помочь в чужом городе. Приходилось часто останавливаться, чтобы спросить дорогу, пару раз заезжали не туда... В общем, на дорогу в три миллария потрачено было больше вигилии. А потом перед ними возник эмпорий...
   Кесария с самого начала строилась как порт-спутник Вассилиссума, купола храмов и башни которого видны были отсюда в ясную погоду. В огромном порту Вассилиссума не хватало уже места для многих сотен кораблей со всей Терры, потому многие корабли отправлялись в Кесарию. Всего-то тридцать миллариев по прямой - не расстояние, по правде говоря... Сейчас, например, в порту стояло около семи дюжин кораблей, причём только торговых; эмпорий, как известно, - торговый порт.
   -Эй, уважаемый! - окликнул Стриж очередного по счёту прохожего. - Уважаемый, я к тебе обращаюсь...
   Низенький, лысоватый и всем своим видом внушающий недобрые чувства человечек наконец остановился, кутаясь в гиматий исподлобья уставился на Юлия:
   -Что?
   -Не знаешь ли ты, где корчма "Меч-рыба" находится?
   -Нет! - так же коротко ответил человечек и быстро пошёл, почти побежал прочь.
   -Сволочь... - выругался Юлий, и тут же заткнулся. В двадцати, может тридцати шагах от них, на два поверха возвышаясь над мостовой, стоял неказистый и не слишком большой дом. Над дверью, приоткрытой, висела покосившаяся вывеска с изображением меч-рыбы и надписью, говорившей о том же...
   -Ну, вот она, эта корчма! - смущённо сообщил Юлий.
   -Заодно и пожрём! - немедленно оживился Эдрик - Чур, коней Равен привязывает!
   Равен, конечно, кричал что-то о том, что это не честно - всё валить на него. Но кто ж слышал...
   -Значит так! - вздохнув, сказал он, стараясь не глядеть на мальчика, выросшего рядом с коновязью, словно из-под земли. - Вода чтобы свежая, зерно - лучшее... Смотри у меня!
   Мальчишка без особого трепета поймал брошенный магом нуммий, тут же подхватил коней под уздцы... Дальше Равен не смотрел. Такие мальчишки знали о конях в десятки раз больше его, им и заботиться...
   -Эй, мастер! - окликнул его мальчишка, когда Равен поднимался уже наверх. - А кормить чем, просом или ячменем?
   Равен, который в таких вопросах вовсе не разбирался, только плечами пожал. Ему-то откуда знать?
  
   Терциус, стражник городской претории, с устатку всегда заваливался в корчму "Меч-рыба". Романтичный характер его и скромные возможности фоллиса тому виной, или что ещё... В "Меч-рыбе", благодаря близости эмпория, рыба была совсем дешёвая, лангусты и прочая нечисть, что на безрыбье - тоже рыба - дешевле грязи... А молодое вино в Кесарии, городе пятнадцати холмов и пятнадцати дюжин виноградников, всегда было самым дешёвым продуктом. Потому как много его!
   -Эй, Терциус! - через весь зал окликнул его корчмарь, толстый и огромный, потому среди своих посетителей популярный донельзя. - Рыба готова. Будешь, аль в пузе больше места нет?
   -Ты за своё брюхо беспокойся! - огрызнулся стражник, успевший между делом и киафами вина умять три порции раскалённой, с противня, рыбы в оливковом масле и с перцем. - Тащи ещё! И вина прихвати... И зелени!
   -Зелень нынче дорогая, я слышал! - раздался над его головой густой и нахальных голос. - Номады бесчинствуют...
   -Номады - дерьмо! - прорычал Терциус, резко разворачиваясь и тут же кривясь от боли в хребтине. - А вот ты кто - не знаю! Не видел тебя здесь... раньше!
   -А я не здешний! - широко улыбнулся ему молодой ещё, но уже потрёпанный базиликанец - Из Маграбы!
   -Ну, ну... И чего надо?
   -Твой напарник у ворот сказал, ты старика мог видеть. Друг наш, с учеником... Вчера днём или даже ночью слышал...
   -Никого я не видел! - немедленно отрёкся тот. - И вообще, мало ли стариков проходит через ворота! И мало ли из них мальчиков при себе имеют! ...Для самых разных нужд!
   -Ну, его бы ты вряд ли забыл! - подал голос, усаживаясь напротив, рослый и огромный, светловолосый и голубоглазый воин - норлинг, судя по всему. - Старик, на вид - мерзкий, мальчишке лет двенадцать на вид. Ну, не вспомнил?
   Пока Терциус раздумывал, следует ли ему дать в морду северянину, или нет, рядом с первым уселся второй варвар - ещё хуже, гардар на этот раз. Этот был ещё крупнее, а выглядел - страшнее. Меч, который он нежно устроил на столешнице, был тяжёл и длинен. А серые глаза смотрели пристально и насмешливо. Что ещё больше насторожило, да по правде и напугало Терция...
   -Не вспомнил! - рискнул всё же огрызнуться стражник - И вообще, тебе-то какое дело, варвар? И не кажется, мне, что вы - друзья тому старику!
   Гардар коротко глянул на базиликанца, сухо приказал:
   -Юлий, раскошеливайся!
   Юлий немедленно полез в фоллис и добыл оттуда три золотых. С явной неохотой выложил их один подле другого, звонко впечатывая аверсом наверх, чтобы видно было - настоящее золото.
   Три золотых - это много. Даже в Вольных Городах. Даже для взласканного Булой стражника. Три золотых... это три золотых!
   -Какой, говорите, старик? - не сводя взора с монет, хрипло спросил Терциус. - Мерзкий и с бородкой? С мальчиком лет двенадцати? Нет, не помню...
   -Он вчера проезжал! - напомнил Юлий, нависая над ухом. - Скорее всего, днём!
   -Днём? - удивился Терциус. - Но я к вечеру заступил! Днём тот обормот дежурил, который вас сюда направил!
   -Обманул! - мрачно сказал Юлий, стараясь не встречаться взглядом с Мстиславом. - Сволочь этот стражник!
   -Эй! - рискнул подать голос Терциус - Вы при мне Стражу лучше не хулите! Плохо будет...
   -Заткнись! - угрюмо рыкнул на него норлинг и Терциус, удивив всех, заткнулся. А потом и вовсе предпочёл смыться за другой столик. Золотые, впрочем, прихватил, не забыл...
   Четвёрке, иначе - квадре, поставили на стол единственное блюдо, здесь подававшееся - рыбу в масле, поставили в середину кувшин молодого, кислого до уксусного вкуса вина...
   -Хоть пожрём! - прорычал Эдрик, хватая огромную двузубую вилку и решительно нацеливаясь ей на середину блюда, где наблюдались большие и хорошо прожаренные куски рыбы.
   -Извините, уважаемые! - раздался вдруг над самым его ухом робкий кашляющий голос. Эдрик подпрыгнул, размякший в масле кусок рыбы свалился с вилки и шмякнулся прямо на ширинку, порядком её заляпав и чудом не спалив норлингу нужные места.
   -Ты!.. - прорычал Эдрик, разворачиваясь...
   -Молчать! - рявкнул на него Мстислав, пристально глядя на подошедшего старого моряка, по виду и запаху, от него исходившему - моряка - Что тебе, добрый человек?
   -Я видел старика! Сегодня поутру он нанимал каракк "Бешенный Дельфин", притом, я слышал, требовал немедленного выхода в море. При нём был мальчик, лет двенадцать на вид, очень высокого полёта и - умный. Разговаривал со стариком с почтением, хоть и не любил... Ещё сорока с ними была. Всё у старика на плече умащивалась... - старик, похоже, долго ещё мог бы говорить, но вот у квадры времени всё это выслушивать не было вовсе.
   -Они! - вскочив на ноги, прошипел Юлий. - Догнали, кажется!
   -Может, и они! - не стал спорить Мстислав. - Другое дело, куда направится их корабль... Равен, что ты скажешь?
   Молодой маг, до сего момента сидевший тихо и вяло ковырявший свою часть рыбы, нехотя поднял голову:
   -Не знаю... Им ближе в Василиссум, но ведь там - кесарь... Может, и в Великий Город поплывут сразу... Не знаю!
   -Эй, старик! - окликнул Мстислав рыбака, поднимая зажатую в пальцах очередную монету - Что ты ещё можешь сказать?
   -Ничего! - пожал плечами тот - Я мало видел и не вспомнил бы, пожалуй... если бы не ваше золото! Выпить хочется, память сразу крепчает, как у молодого!
   -Понятно... - протянул Мстислав - в гавань надо! Узнавать, куда "Бешеный Дельфин" уходить собирался! Вряд ли даже из-за таких важных пассажиров кормчий станет маршрут сильно менять!
   -Понятно, что пожрать не получится! - возразил мрачный Эдрик - А рыба, кстати, вполне ничего!
   -Тебе лишь бы пожрать! - не преминул укорить его Равен - А Урфус - уходит!
   Особых споров, впрочем, и не было. Собрались быстро, корчму покинули ещё быстрее, даже не заплатив за скромный своё обед. Или ужин? Впрочем, звать на помощь стражников корчмаря отговорил Терциус. Сам стражник, он знал, что говорил и корчмарь к нему прислушался. После некоторого сомнения. Ну и правильно сделал. Корчма целее останется...
  
   Ворвавшись в гавань, они некоторое время потратили на то, чтобы оглядеться. Эмпорий - не форум и даже не рынок, тут хватает закутков и тупиков, попав в который можно до вечера орать благим матом - бесполезно. Потом префект эмпория, седовласый старик, озаботился помочь им... Он же рассказал, что этим днём только два корабля вышли в море: один - каравелл, был слишком мал да и шёл на рыбалку. Второй - каракк из Вассилиссума, "заглянувший" в Кесарию укрыться от шторма, направлялся домой. Там пассажиры были точно, но он, префект, не видел - кто именно. А что касается корабля, который можно было бы нанять... нет, он не слышал про такой. Погода, правда, хороша, но вчерашний шторм напугал многих навклиров и пока что нет кораблей, готовых к выходу в море немедленно.
   Юлий, который по обычаю вёл переговоры лично, как-то в пол уха слушал его разглагольствования, не стал даже выспрашивать ничего и лишь поблагодарил префекта. Довольно сухо и без ожидаемого подношения...
   -Ты что?! - возмущённо выговорил ему Мстислав, только они отошли за пределы слышимости. - Сам ведь собирался выманить у него названия корабля... Что-то задумал?
   -Зачем? Удача сама идёт нам в руки! - отмахнулся вор. - Ты, гардар, в кораблях разбираешься? Один от другого отличить сможешь?
   -Я смогу! - немедленно встрял в разговор Эдрик - Нет похожих кораблей. Каждый чем-то, но отличается!
   -Тебе ничего тот корабль не напоминает? Та нава, на рейде?
   -"Стремительный"! - без тени сомнений опознал корабль норлинг. - Кормовая башня чуть ниже, по борту свежие доски на месте пролома... А молодец Евксин, быстро справился! А чего Антоний здесь делает?
   -Он ведь и должен быть в Кесарии! - удивлённо посмотрел на него Мстислав. - Забыл?
   -Забыл! - честно признал норлинг. - Боги, как давно это было...
   -Ну что, к префекту будем возвращаться? Искать Антония?
   Юлий задумался...
   -Пожалуй, ты прав, - после некоторой паузы ответил он. - Антоний обязательно дал знать, где находится. Так и найдём его...
   Решив так, они пошли искать префекта, но тот, даром что старик, успел куда-то испариться и искать его пришлось больше половины вигилии. Окончательно стемнело. В эмпории начинался совершенно другой "день" - "ослепшие" доганьеры и лично префект не замечали, поди, как в эмпорий проскальзывали корабли с "ночной", куда более дешёвой рыбой, как между кораблями начинали сновать лодки... Ночная жизнь эмпория выглядела не менее активной...
   Наконец, префекта нашли. Опираясь на кнехт, он стоял подле воды и смотрел на проходящий мимо небольшой рыбацкий корабль - даже не каравелл, меньше и легче.
   -А, путники!.. - приветливо, если судить по голосу, сказал он, не оборачиваясь. - Так что, не нашли своих друзей?
   -Увы! - развёл руками Юлий. - Но нашли другого своего знакомого... Вернее, его корабль. Навклир Антоний Гриппа в Кесарии сейчас?
   -Скажу более - на корабле! Собирается выйти в море на рассвете, чтобы до темноты успеть в Вассилиссум... Не знаю уж, где он там собирается швартоваться... Ярмарка!
   -Да, ярмарка! - пробормотал Юлий. - Скажи, уважаемый, может ли кто-нибудь перевезти нас на его корабль?
   -Может! - кивнул префект. - Сейчас, правда, большинство перевозчиков по домам разошлись... Но два-три остались. Они мне кое-что должны, а я, не знаю уж почему, хочу помочь вам. Подождите здесь...
   Префект ушёл в сумрак, а квадра осталась его ждать.
   -Не нравится мне всё это... - поближе пододвигая ножны с мечом, пробормотал Эдрик. - Мстислав, может, это - засада?
   -Поздно бояться за задницу, коли сел на кол! - мрачно ответил Мстислав, тоже, впрочем, готовясь к драке. - Если всё же не засада, двое останутся здесь, с конями - Эдрик и Равен, двое поплывут к Антонию на корабль - мы с Юлием.
   -Почему это так?! - немедленно возмутился Эдрик.
   -Потому что я так решил! - рыкнул Мстислав, явно не намеренный впадать в слишком длительные объяснения. Впрочем, потом смягчился. - Юлий умеет торговаться и сумеет лучше нас всех вместе взятых договориться с навклиром. Ну, а я просто пойду. И всё, не стоит спорить!
   Спорить и не стали. Времени не было, а Эдрик, единственный, кто мог бы возмутиться, занят был с Крваром. Милленский жеребец, обычно спокойный и даже невозмутимый, вдруг забеспокоился и никак не хотел униматься...
   -Ну вот и ладно! - приняв общее молчание за согласие, сказал Мстислав. - Тогда дождёмся префекта и вперёд!
   -А вот он идёт! - кивнул куда-то в темноту Эдрик. - И не один, как я погляжу...
   Префект и впрямь был не один - подле него, прихрамывая и что-то горячо втолковывая, шёл немолодой базиликанец, по виду - моряк из бедных.
   -... Да ты же сам ведаешь, кир префект, - донеслись до четвёрки обрывки его речи. - Ночью мы плаваем очень редко. Почти никогда не плаваем! Ночью гавань - не наша!
   -Сто солидов! - громко, чтобы моряк слышал, произнёс Юлий, высоко поднимая похудевший, но ещё не пустой фоллис. - Сто солидов, если соберёшься перевезти нас до "Стремительного"! Ещё десять, если сделаешь это в течении половины вигилии. Мы торопимся!
   -Столько коней так быстро не перевезу, - заартачился возчик. - Троих, самое большее!
   -Четверых! - немедленно встрял в разговор Мстислав, понявший, что спорить не время и отправляться придётся всем сразу.
   -По рукам...
   И впрямь ударили по рукам, моряк на некоторое время ушёл, растворился в темноте, чтобы вернуться уже с плоскодонкой, широкой и короткой, только в гавани и способной передвигаться. Впрочем, более никто и не требовал, а до рейда и обратно это судёнышко, даже - лоханка, ходила споро и оборачивалась быстро. Была маневренна, вмещала много... В общем, идеально подходящее для рейда судёнышко...
   -Только грузитесь быстрее, - попросил моряк, которому помогали ещё трое, такие же ободранные и неприглядные на вид. - Тут у нас хозяев много... Увидят, что чужак ночью ходит по гавани, и мечи ваши не помогут, и маг молодой...
   -Ну, это мы ещё поглядим! - ухмыльнулся с явным презрением к опасности и даже её предвкушением Эдрик. - Мой меч заточен добро, должно хватить!
   Моряк, так и не соизволивший назваться, взглянул тускло, но спорить не стал. Не рискнул или не пожелал попусту тратить время.
   С пирса им махал рукой ещё один безымянный - префект эмпория, потрясённый щедростью случайных путников, подаривших ему восемь добротных и даже не загнанных лошадок, был счастлив безмерно и даже вознамерился уйти после продажи этого табуна на пенсию. Никуда он, конечно, не уйдёт... Но с деньгами станет полегче. Азили и особенно номадеры высоко ценились здесь, подле рыцарских замков и на границе с конными ордами номадов. Впрочем, для квадры Номадия оставалась позади и вряд ли туда предстояло вернуться в обозримом будущем...
  
   Антоний Гриппа одиноко сидел в своей каюте на корме - под боевой башней, в самом шикарном и большом помещении на корабле после трюма, полного крыс и гнили, столь же одиноко пил дешёвое по причине молодости Кесарийское вино нового урожая. Вино слегка отдавало кислинкой, но было приятно на вкус, а главное - освежало мозги... до определённого киафа. Впрочем, как это ни обидно было, навклир и после шестого киафа - почти после конгии вина, оставался трезв как бычий пузырь, за неимением лучшего закрывавший иллюминатор в его каюте. Увы, повод надраться был, присутствовало и желание... Не везло навклиру последние дни, жуть как не везло. Вот-вот должна была начаться ярмарка в Вассилиссуме, в гаванях не пробиться от гостей и вряд ли даже такой заинтересованный человек, каков претор Золотого Эмпориума Вассилиссума, держит для него, Антония, место на рейде. Себе дороже, ведь он может и не прийти... И не придёт, если крайний срок к завтрашнему утру не заполучит груз или пассажиров, способных покрыть хотя бы убытки от этого перехода! Уж про прибыли речи не шло...
   -Эй! - рыкнул Антоний, обнаруживая наконец у себя первые признаки опьянения. - Эй, Бисс!
   Черноголовый малыш-юнга, получивший прозвище именно за свою черноту, оказался подле него раньше, чем в коридорах и переходах корабля затихло эхо от его крика. Ждал под дверью наверное, засранец!
   -Хозяин? - тревожно спросил он, словно опасался, что и Антоний заразится недобрыми увлечениями некоторых навклиров из Кесарии, взявших за обычай бить своих юнг, как только дойдут до нужной степени хмеля.
   -Вина! - опять же громко приказал Антоний - И побольше, дьявола тебе в задницу! Для кого ты моё вино сберегаешь?!
   С явной неохотой, цепляясь одной ногой за другую и постоянно оглядываясь, мальчишка всё же пошёл за вином. Но на этот раз ему повезло: ворвавшийся внутрь боцман повернул мысли навклира в другую сторону, радостно и не менее громко сообщив:
   -Хозяин, к нам тут посетители!
   Снаружи донёсся шум работы - команда несомненно что-то грузила на борт. Что-то тяжёлое... живое. Коней, что ли?
   -Откуда кони на борту? - недовольно поинтересовался Антоний, взглядом выискивая куда-то испарившегося засранца юнгу. - Я, кажется, ни с кем не договаривался... Пусть проваливают!
   -Думаю, с этими ты договоришься, навклир! - осмелился спорить с ним - событие редчайшее, боцман. - Ведь неделя Пречистой Розы уже заканчивается, вот-вот ярмарка начнётся! А мы - тут загниваем...
   -Не время сейчас для морских переходов! - возразил навклир, вытряхивая из кувшина последние капли в киаф. - Сезон штормов...
   -Но Золотой Пролив мы пройти можем! - решительно оспорил его слова боцман. - Наша нава куда больше иных кораблей, что сегодня вышли в море... Да и ходили мы всегда в это время по морю, лишь бы груз был!
   -Груза - нет! - тихо сказал Антоний, уставившись в опустевший киаф. - Да и вряд ли кто соберётся платить две сотни монет за плавание длиной в тридцать миллариев!
   -Две сотни? - раздался от дверей знакомый рык. - Антоний, ты не многовато ли хочешь за дорогу до Вассилиссума? Впрочем, мы платим пятьсот, если ты через полвигилии выйдешь в море! Надо догнать каракк, вышедший тремя вигилиями раньше!
   -А, варвар! - тускло взглянул на него навклир. - Опять ты...
   -Навклир!.. - громким шёпотом напомнил о себе боцман. - Пять сотен солидов!!!
   Но Антоний уже почти пришёл в себя - крупный посул был тому добрым подспорьем, прокашлялся громко и нервно и почти трезвым голосом переспросил:
   -Сколько, говоришь?!
   -Пятьсот золотых полновесных солидов! - чётко ответил Мстислав, входя в каюту и усаживаясь на скамью против навклира. - И ещё столько же, если мы настигнем того, кого ищем до рассвета!
   -Бисс!!! - взревел Антоний, резко вставая и чуть не падая на хмельных ногах. - Бисс, сын морской девы и пьяного боцмана! Воды! Ледяной! Много!
   Понятливый, а может - привычный Бисс немедленно притащил полную ситулу забортной, вонючей но холодной воды и поставил его на покачивающийся в такт качке корабля стол. Не говоря ни слова, Антоний взял этот кожаный сосуд и вылил всё его содержимое себе на голову. Протрезвел, конечно... И пол, недавно вымытый Биссом, вновь водой залил.
   -Так сколько, говоришь, ты готов заплатить?
   -Десять сотен! - вежливо и раздельно произнёс второй из переговорщиков, Юлий, усаживаясь подле Мстислава. - Пять - как только выйдем в море, ещё пять - после того как мы догоним тот каракк...
   -Евксин! - оглушительно рявкнул Антоний, пока ещё не способный разговаривать нормальным тоном. - Какие корабли выходили давеча из гавани? Каракки там, навы...
   -Да немного и вышло! - пожал плечами тот. - Три корабля... Большинство уже давно в Вассилиссуме. На Розовой неделе там - весело! И каракк там только один был - "Номадер" называется. Навклира Стефания корабль. Только он - не в Вассилиссум шёл, в Глорию! У Стефания там - баба! Говорят, она вот-вот от бремени разрешится, вот он и спешит... Только я не видел, чтобы он пассажиров брал. Тем паче, если им - в Вассилиссум!
   -Ты бы не взял, если бы крюк - всего тридцать миллариев был? - хмыкнул Антоний. - Наверняка взял, в последний момент... А как он корабль поведёт к Вассилиссуму, я и так знаю...
   -Тогда - выходим? - нервно облизнул губы Юлий, почему-то почувствовавший, как его сердце ухает со всей дури в пятки.
   -Как только вы коней погрузите! - немедленно возразил Антоний.
   -Тогда - немедленно, - разомкнул уста Мстислав. - Кони уже на корабле, если я правильно понял намерения Равена!
   Антоний спорить не стал, но для порядка, чтобы показать, кто на корабле хозяин, собирался неспешно а непромокаемый гиматий и вовсе надевал дольше, чем можно было выпить два киафа вина. Впрочем, всё равно это заняло не очень много времени, а Евксин, вовсе не собирающийся тратить время попусту, уже гонял по палубе команду. Выйти в море без приказа навклира он, конечно, не сможет и не имеет право... Но сделать так, чтобы сразу по появлению Антония на мостике "Стремительный" мог выйти в море - это пожалуйста.
   Антоний появился на мостике стремительно, на самоуправство боцмана, взявшего на себя его, навклира, функции, внимания не обратил... Пока. Потом, Евксин мог быть в этом уверен, ему вспомнится всё. И самоуправство, и явное принятие позиции чужаков... Потом. Но сейчас нава готова к выходу в море, ветер дует попутный и довольный для того, чтобы "Стремительный" сполна оправдал своё название...
   -Парус поднять! - громко скомандовал Антоний, по привычке попросив Биссу летать другими путями. - Команда - к выходу!..
   Команда - две дюжины опытных головорезов, с охоткой взялась за дело, а стрелки, пока что безработные, всё же заняли свои места на башнях. Мало ли что, ночью в эмпории Кесарии неспокойно...
   Спустя полвигилии, как и было договорено, нава "Стремительный" вышел в море...
  
   Ночное плавание довольно часто сопряжено с немалым риском для морехода - корабли обычно ходят вдоль берега, где, случается, возникают новые рифы и отмели, где труднее уклониться от возможного нападения лёгких пиратских лодчонок. В роли морских разбойников выступают те же жители прибрежных селений, дн