Star Warrior, Серая Зона: другие произведения.

Глава Vl

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Грусть нахлынула на душу Воителя. Столько разных путей – а ей достался этот, полный препятствий и недругов. Что ж, такова судьба, и не ей решать, кому что должно достаться. Почему-то Дух Желтой части Предела выбрал ее – значит, так и должно быть. Так и должно быть... Но почему-то было грустно.


  -- Глава VI.
  
   Прошло более столетия с тех пор, как в Гроте Молчания последний раз что-то двигалось или звучало. Ни единый ветерок не шевелил с тех пор бездымные огни волшебных светильников, ни единая капля не упала с тёмного потолка, ни малейшая рябь не поколебала хрустальную поверхность озера. Но сейчас пришла пора нарушить традицию и древний покой.
   Вначале зазвучало пение - тихое, ласковое, чарующее. Следом появилась тень - робко, осторожно вползла, словно готовая в любой момент отскочить обратно за порог и сделать вид, что её здесь не было. И лишь когда тень достигла середины зала, в пещеру бесшумно проскользнул её обладатель - высокий худощавый эльф.
   Медленно, продолжая петь, он опустился на одно колено перед водной гладью. Музыка становилась всё тише, но в то же время всё проникновеннее, она терзала душу. И когда умолкла последняя нота, водяное зеркало без всякого предупреждения лопнуло, разошлось в стороны двумя вертикальными стенами.
   Несколько мгновений пришелец молча смотрел на то, что открыла ему расступившаяся вода. В воздухе, примерно в трёх метрах над дном, висел хрустальный гроб, озарённый изнутри синевато-белым огнём. Это полыхало тело той, что покоилась в гробу - нагая эльфийка казалась целиком вылепленной из ослепительного сияния. Сквозь веки пробивался и вовсе невыносимый, белоснежный огонь, а на звезду, венчавшую лоб девушки, нельзя было смотреть без боли.
   -Прости, что тревожу твой сон, любовь моя, - прошептал визитёр. - Но, боюсь, время твоего пробуждения близко...
   Гроб медленно, беззвучно всплыл вверх, так что сияние заполнило всю пещеру. Эльф опустил голову, отблески белого огня заиграли тысячами искр в его золотых волосах.
   -Я готова, любимый, - раздался ниоткуда громкий, звучный голос. - Не оправдывайся передо мной и не печалься обо мне. Время и в самом деле уже близится. Через несколько месяцев, возможно - лет, мы оба получим свободу.
   -Мне не нужна такая свобода! - вскричал эльф, обхватив голову руками. - О, сколько раз я молил, чтобы они позволили мне умереть следом за тобой!
   -Ты не можешь, любимый. И я не хочу этого. Эльфийская раса найдёт новую Спящую, но Майдени не выживет без короля.
   -Я знаю... - глухо простонал мужчина. - Они уже нашли тебе замену. О духи, как же я их ненавижу...
   -Прекрати! - голос разом усилился и окреп, заполнив всё вокруг. - Веди себя, как правитель этого мира, а не как истеричный подросток! Мы оба выполним свой долг, и стенания его не облегчат! Если ты не найдёшь новую любовь, и не дашь народу наследника, ты предашь этим мою память!
   -Ты всегда была сильнее меня, любимая... - прошептал король.
   Затем он резко встал с колен и сжал в кулаки медальон, висящий на шее. Глаза его были сухи.
   -Я выполню твою волю и долг перед расой - в память о нашей любви. Расскажи, что ты видишь во сне?
   -Сеть Духов дрожит, но пока разрывы в ней невелики. Колебания охватывают лишь Воину, другие миры ещё спят, как и предписано им. Жёлтые духи в беспокойстве, но пока у них нет цели, Пляска Смерти начнётся не скоро. Я послала свои стрелы в наиболее опасных.
   -Что это даст?
   -Воитель будет думать, что в полной мере подчинил себе Предел, но многие части могущества останутся ему недоступны. Однако если он догадается о прорехах в своей силе, то легко сможет залатать их.
   -Значит, надо, чтобы не догадался, пока не станет слишком поздно. Думаю, это можно обеспечить. Хоть одна радостная весть в это мрачное время.
   -А что у тебя?
   -Анлион парализован страхом. Высшие боятся лишних движений, чтобы не спровоцировать драконов. Криэйторы боятся лишних движений, чтобы не потерять свои и так небольшие силы на Воине. Драконы боятся лишних движений, чтобы всё не испортить, так как они совсем не понимают, что происходит. Мы боимся лишних движений, чтобы всё не испортить, так как слишком хорошо понимаем, что происходит. Риттели боятся всего, как всегда. И пока все затаились в своих норах, и, дрожа, поглядывают друг на друга, Воитель в этой тишине идёт вперёд. Идёт к своей цели, и никто не смеет его остановить.
   -И что же дальше?
   -Либо он дойдёт туда, куда желает, либо кто-то сумеет победить свой страх, и вся розетта заполыхает в огне войны. Не знаю, что хуже.
   -Ну а ты сам собираешься что-нибудь делать?
   -О да... - король впервые рассмеялся. Хриплым, мрачным смехом обречённого. - Я ещё не разучился играть в ланари, любимая. У меня есть план...
  
   Море появлялось постепенно: узкая полоска темно-синей воды у горизонта, в которую ныряли довольные облака, постепенно увеличивалась, расширялась, от нее веяло соленой прохладой. Море... Нет, не море - океан. И он звал за собой, манил вдаль, навстречу своей судьбе, навстречу новым приключениям, новым друзьям, новым проблемам.
   Айран вздохнул: именно проблем стоило опасаться. Не хватало еще одного паломничества леди из Огненного Гарема. Или еще что покруче маги придумают, фантазия у них явно богатая на такие вещи. Хотя, поживем - увидим. Не стоит хоронить себя раньше времени, другие похоронят. Причем с превеликим удовольствием.
   Оглядев свою маленькую компанию, Воительница неслышно вздохнула. Собрались полностью изменить Анлион. Вчетвером-то... Наивные молодые идиоты. Только теперь до нее дошло, сколь малы шансы на удачный исход, на то, что она вообще останется в живых. Хотя, это не главное. Или главное? Опять запуталась. Не жизнь, а кошмар какой-то. Страшный сон - и почему-то нельзя проснуться.
   -Вернуться бы домой... - едва слышно прошептал он. - Домой, на Землю, в привычную жизнь.
   -Ты чего, Айран? - удивленно посмотрел на него эльф, благодаря острейшему слуху уловивший шепот Воителя.
   -Ностальгия, - улыбнулся он. - Никогда не видел моря раньше. И вообще, много чего в родном мире я не успел увидеть. И уже никогда не увижу.
   В этот момент что-то привлекло его внимание. Некое едва заметное движение исказило ровный бег океанских волн. Рэллмар проследил за взглядом своего сюзерена и чуть сдавленно вскрикнул:
   -Старший!
   -Какой еще старший? - Айран удивленно посмотрел на мертвенно побледневшего эльфа. - Что это за зверь?
   Течение струй постепенно становилось всё отчётливее, формируя некий силуэт, казалось, готовый распасться в любую секунду от случайной волны, но в действительности незыблемый, как гранит. Этот водяной рисунок был примерно размером с человека и имел похожие пропорции - уже можно было различить руки, ноги, два небольших водоворота образовали глаза...
   -Старший - это эльф, которому более тысячи лет... - торопливо пояснил Рэллмар. - Они могут посылать свой дух в любую часть мира... Они очень мудры и опасны...
   -Мудры и опасны... - задумчиво повторил Воитель. - А сюда, интересно, с какой радости заявились? Тебя, что ли, все еще разыскивают?
   Совершенно не представляя себе возможностей этих "старших", Айран на всякий случай быстро создал прозрачный щит, поставив его перед собой и друзьями. А то мало ли...
   Силуэт обрисовался полностью, и одним неуловимым движением воспрял из воды... Несомненно, это был эльф - но весь слепленный из полупрозрачной, эфемерной субстанции, отдалённо напоминавшей пену. В лучах рассвета его тело просвечивало розоватым сиянием.
   Шагая по волнам, словно по твёрдой опоре, гость лёгкой, танцующей походкой, приблизился к берегу. Каждое его движение сопровождалось едва слышимой музыкой. Остановившись там, где волны лизали песок, он выставил перед собой обе руки, показывая раскрытые ладони.
   -Традиционный жест мира... - так же задумчиво прокомментировал Айран, снимая щит. - День добрый, старший. Или как вас называть?
   Воитель кожей чувствовал, как напряжен стоящий рядом Рэллмар, как он пристально изучает своего старшего. И не доверяет. Так, а вот это уже интересно...
   - Вряд ли люди смогут правильно произнести моё имя, - голос существа оказался тихим и нежным, но в нём не было доброты или беззаботности, - только миролюбие, тщательно скрывающее смертельную угрозу. - Ты можешь звать меня Аллерином, Хранитель, это имя достаточно простое и в то же время не оскорбительное. Ты правильно понял - я пришёл не затем, чтобы воевать. Поэтому младший может расслабиться - не ручаюсь насчёт тебя, но если бы я желал его смерти, он был бы уже мёртв.
   Айран покосился на Рэллмара, все еще настороженно следящего за сородичем. И ведь тот не врет, наверняка может. Но пусть только попробует...
   -Приятно познакомиться, Аллерин. Меня зовут Айран.
   Странно, но Воитель совершенно не опасался водяного эльфа, хотя и чувствовал его скрытую силу. Но вот почему - не мог понять и сам.
   На полупрозрачных губах промелькнула улыбка.
   -Это ведь не настоящее имя... Но если ты идёшь навстречу, и зовёшь меня Аллерином, я пойду навстречу, и буду звать тебя Айраном. Истинные имена порой слишком опасны, чтобы их произносить. Найдётся ли у тебя полчаса для спокойного и неторопливого разговора?
   -Найдется, я думаю, - Хранитель чуть улыбнулся и бросил беглый взгляд назад. - Хоть мы и спешим, полчаса не решат всех проблем.
   Рион, быстро уловивший смысл этого взгляда, схватил Рэллмара и Аронга за плечи и без разговоров оттащил обоих в тень огромного раскидистого дерева, росшего неподалеку. Причем эльф ни на секунду не отводил взгляда от старшего, опасаясь подвоха.
   Пенное существо оторвало ногу от воды и ступило на песок - осторожно, но уверенно. Подошло к Айрану и остановилось на расстоянии метра.
   -Ответь мне, Хранитель, в чём цель твоего прихода в наш мир?
   -А чтоб я знал, - тяжело вздохнул он. - Появился у меня Меч, сказал, "надо идти" - я и сорвался. Но уже здесь понял - Анлион надо менять, ничего хорошего этот мир не ждет, если все останется как есть.
   - Ты так в этом уверен? - совсем тихо спросил старший. - Ты наделён способностью предвидеть будущее?
   -Я могу видеть настоящее, - эхом отозвался Айран. - И этого вполне достаточно, чтобы понять необходимость перемен. Пойми, я из другого мира, мира, в котором все иначе. И то, что для вас стало обычным делом, для меня является кошмаром наяву. Я жил в страшном мире, но то, что происходит здесь... Не укладывается даже в такие рамки.
   -И что же, обычного для нас, вызывает у тебя такой гнев, страх или отвращение? - уточнил эльф.
   -Например, риттели, - сразу всплыла в памяти Воителя хорошо выделанная шкурка разумного существа. - Этого мало?!
   Он закусил губу, пытаясь совладать с собой. Еще не хватало превратиться в Драконицу на глазах старшего эльфа. Вот будет весело. Айран снова посмотрел вдаль, на уходящие в бурные воды океана облака и от всей души позавидовал им, свободным и счастливым в своем вольном полете.
   -Риттели? Ты имеешь в виду бойни? Они сами выбрали такой путь, никто их не принуждал. Ты хочешь вести этот народ к счастью вопреки их собственному желанию?
   -Я не могу поверить в то, что они идут на бойню добровольно, - юношу передернуло от такой мысли. - Нет, не верю. Нужен еще пример? Пожалуйста. Вам так нравится закон об оружии в руках женщин? Или вас устраивают воронки от взрывов в местах, куда приходят посланницы Огненного Гарема? Да и добровольно ли они туда идут? Этого пока не знаю, но, жизнью клянусь, выясню...
   -Закон Арлинга нанёс нашей расе наибольший ущерб, потому что именно у эльфов всякая женщина раньше хоть раз в жизни, но бралась за лук и стрелы, - печально ответил Аллерин. - И желание его отменить - не может не радовать. Но не принесёшь ли ты сам новых законов в наш мир - столь же кровавых и страшных, но гораздо менее привычных?
   -Я ничего не могу обещать, - грустно ответил Айран. - Но сделаю все, от меня зависящее, чтобы не допустить этого. Разумеется, вы мне не доверяете... Пока не за что особо.
   -Отрадно слышать, что ты это понимаешь, - кивнул гость. - Но я сейчас говорю не о том. Я хочу спросить, доверяешь ли ты сам себе?
   -Себе - да, доверяю, - твердо ответил он. - Иначе в нашем мире нельзя - растопчут и сомнут.
   Он немного помолчал, внимательно глядя на собеседника, и добавил:
   -У меня был хороший учитель. И он научил меня доверять хотя бы себе, для начала.
   Собеседник еле слышно вздохнул.
   -Твой учитель был отважен. Пусть так. Но какую цену готов ты заплатить за то, чтобы исправить ошибки своего предшественника?
   -Цена сильно зависит от тяжести ошибки... Я готов сделать все, что в моих силах, Аллерин. Все!
   -А многое ли в твоих силах? Сможешь ли ты остановить армии, уже жаждущие кровавой резни? Готовые сорваться в полёт ракеты и бомбы - успеешь ли ты их все поймать? Убийственные заклинания, ждущие своего часа на проклятых свитках - хватит ли тебе знаний нейтрализовать их все?
   -Я прекрасно знаю, что не всемогущ. И не стану таковым даже после объединения. Если вообще доживу до него. Но разве ты уверен в том, что война не начнется и без моего участия? Что Высшие маги не захотят прибрать к рукам и ваши планеты, и планету драконов? Если это случится, пострадают все: и люди, и эльфы, и драконы.
   Эльф загадочно улыбнулся.
   -Это может прозвучать слишком грубо, но я уверен. Это одна из немногих вещей, в которых я могу тебе ручаться, Хранитель. Клянусь жизнью своей... или своего народа, если тебе этого мало: без тебя войны не будет.
   -А со мной, значит, будет... В этом уже я не уверен. И не намерен отказываться от своего пути.
   Фигура развела руками.
   -Потому я и спросил тебя о цене. Твой приход уже погубил десятки тысяч жизней. Сколькими ещё ты готов пожертвовать ради вожделенной победы? Сто тысяч? Миллион? Десять миллионов? Какая цена вынудит тебя остановиться? Или нет такой?
   -Арлинг - это не я. А я не он, - глухо ответил Хранитель. - И до Рэллмара вон долго доходило... - Айран вскинул голову и пристально всмотрелся в полупрозрачное лицо собеседника, в его глазах засверкали молнии Предела. - Ладно. Допустим, я вам поверил и отказался от своих планов. Все осталось по-прежнему: риттели гибнут на бойне, женщин казнят за неосторожное прикосновение к оружию, посланницы Гарема продолжают убивать и умирать, Высшие маги грызутся между собой или еще с кем-то. Привычный вам мир, без изменений, без преобразований. Такой же, как и тысячу лет назад. А мне что прикажете делать? Самоубиться о ближайшую скалу?
   -Нет, что ты! Ты можешь жить в нашем мире, как почётный гость - главное, чтобы о тебе не знали другие, потому что само знание о присутствии Воителя побуждает смертных и вечно живущих совершать глупости. Мы сумеем правдоподобно фальсифицировать твою гибель и успокоить вызванные ею волнения. А ты получишь всё, чего можешь желать - богатство, покой, любовь, долгую и счастливую жизнь. Если же наш мир слишком отвратителен для тебя - вернись в свой.
   -Вернуться? - юноша только горько усмехнулся. - Я стал там чужим задолго до того, как узнал, кем являюсь на самом деле. Поверить не могу, почему вы так боитесь изменений, которые может принести мое пришествие в дальнейшем. Я не желаю зла Анлиону, я всего лишь хочу сделать его чуть иным, чуть более добрым... Что, наивная мечта идиота? - резко оборвал он себя.
   Грусть нахлынула на душу Воителя. Столько разных путей - а ей достался этот, полный препятствий и недругов. Что ж, такова судьба, и не ей решать, кому что должно достаться. Почему-то Дух Желтой части Предела выбрал ее - значит, так и должно быть. Так и должно быть... Но почему-то было грустно.
   -Мы хотим того же самого... - печально, в тон настроению Айрана, отозвался Аллерин. - Но порой возможности и желания не совпадают. Поверь, пожалуйста - лучшее, что ты можешь сделать для Анлиона - оставить его. Твоя сила слишком велика, чтобы творить ею добро - она может только разрушать, а разрушений ты сам не хочешь.
   -Нет, ты ошибаешься. Силу любой мощи можно обратить как во зло, так и в добро. Главное - чтобы она оказалась в тех руках.
   -Неужели ты думаешь, мы не пытались в прошлом? Ты молод, Айран, ты прожил меньше двух десятилетий - а я много тысяч. И я не раз видел, как приходят подобные тебе: добрые, честные, храбрые, с горящими глазами... И как от их попыток что-то исправить горят миры, корчатся в агонии миллионы... Когда ты поймёшь, что стал чудовищем, будет уже слишком поздно...
   -Перемен не бывает без крови. Нигде не бывает. Но я сделаю все, чтобы крови пролилось как можно меньше.
   -Потому я в третий раз хочу спросить тебя о цене. "Как можно меньше" - это сколько? На что ты готов пойти ради воплощения своих понятий о справедливости?
   -Ч-ч-ч-черт... - прошипел Воитель. - Откуда я знаю, сколько...
   -Я не стану требовать с тебя ответа прямо сейчас, - покачал головой эльф. - Для мудрого решения нужно время, тогда как в спешке люди часто поступают опрометчиво. Подумай над этим. Только спроси себя, а не ту вещь, что в твоей руке. Я вернусь...
   С этими словами фантом медленно поклонился собеседнику, и развеялся, как утренний туман.
   Айран на миг зажмурился и широко распахнул глаза. Но от эльфа не осталось ничего... Подавленный, он подошел к своим друзьям, внимательно следившими за ними издали, и без сил сполз по стволу дерева.
   -Ч-черт, не думал, что этот разговор так меня измотает... Всю душу вывернул. Рэлл, снимаю шляпу перед твоим народом. Если все эльфы так могут... - юноша закинул руки за голову и полуприкрыл глаза, расслабляясь.
   -И что теперь? - Рэллмар внимательно смотрел на Воителя.
   -А ничего, - отозвался он. - Пойдем дальше, как шли. Он ошибается, если думает, что смог меня переубедить.
   Айран тяжело вздохнул и прыжком поднялся на ноги, бросил пристальный, цепкий взгляд на расстилавшийся перед ними океан, подсознательно готовый к тому, что снова какое-то существо выйдет из пенных вод, чтобы заставить его изменить свой путь, путь, который как никогда ясно стоял перед его внутренним взором. Отказаться от него так просто... Стоит лишь принять предложение старшего эльфа - и путь окончен. Не надо будет отмахиваться от разбойников, бояться нападения криэйторов или посланниц Гарема. У него будет все, чего только может пожелать человек. Но... разве такой шаг не будет предательством?
   Отказаться от предназначенного пути, свернуть на легкую торную тропку - и все, конец проблемам. И конец прежнему Айрану, конец той, кто живет в мужском теле, но до сих пор является женщиной. Отказаться от пути - значит, предать саму себя, предать все, во что она верила, к чему стремилась, на что надеялась.
   Но все же сомнения, возникшие во время разговора со старшим эльфом, никуда уходить не собирались, вновь и вновь всплывая в памяти. Воительница анализировала каждое сказанное слово, мимолетные изменения выражения лица собеседника, уловить которые, правда, было достаточно сложно. Понятно только одно: эльфы не хотят воссоединения Воителя, Меча и Дракона, потому и стремятся всеми силами не дать этому свершиться. Но вот на что еще могут пойти Перворожденные в погоне за целью? Она не знала и даже не могла представить себе всех возможностей, которыми обладают эльфы. А они наверняка очень велики, учитывая то, что этот народ занимает аж две планеты.
   Впрочем, было неудивительно, что эльфы так отнесутся к новому Воителю. Слишком много эльфийской крови пролилось в прошлый приход... Не простят они такого. Да и никто не смог бы простить. Значит, надо убеждать, уговаривать, объяснять и, самое главное, делать. Строить иной Анлион, иное общество, не приемлющее прежние законы. Представив, сколько работы им предстоит, Воитель поежился. Слишком, слишком много. И дураку понятно, что вчетвером им никогда не справиться. Значит, надо искать союзников, искать везде, где только можно.
   Война... Предсказание эльфа о непременной грядущей войне заботило Айрана больше, чем все остальные проблемы. Война - слишком страшная вещь, чтобы с ней не считаться, это вновь кровь, разрушения, пожары и взрывы. И смерть, смерть, смерть... Умирать будут воины на поле брани, женщины, дети, старики - от голода и холода. Надо любыми способами не допустить войны. Любыми... Но какими?
   Вспоминая историю родной страны, Воитель задумчиво смотрел вдаль, на ровную стежку дороги, ведущей вдоль берега к небольшому портовому городку, откуда они и собирались перебираться на соседний континент. Мысли не радовали: если войны не удавалось и не удается до сих пор избежать дома, в мире, достигшем достаточно высокого уровня развития техники, культуры, общественного самосознания, то чего ожидать здесь? Наверняка местные правители при первом же возникшем конфликте хватаются за оружие. И как прикажете им противостоять? Непонятно.
   Ко всему прочему, Меч-зараза молчит, как убитый. Даже на появление старшего эльфа никак не отреагировал. Не то думает о чем-то, не то просто уснул.
   "Подъем!!!"
   "Чего ты орешь? - тут же отозвался он. - Глотку пожалей!"
   "Все равно не напрягаю, - усмехнулась девушка. - Ты чего молчишь-то, а?"
   "Надо было подумать. Слишком рано ты впала в гнев Дракона, слишком... И это грозит чередой неприятностей".
   "Как всегда, куда ж я без них... Делать-то чего?"
   "Дальше идти".
   "Гениально, блин. Я б никогда не догадалась, - огрызнулась она. - Ты явление старшего эльфа не проспал, часом?"
   "Не волнуйся, не проспал, - Меч вновь задумался. - Мне это очень не нравится. Особенно его предложение. Слишком заманчиво".
   "Иди ты в баню. Я имею в виду войну. Ты уверен, что она нам обеспечена, если я продолжу свой путь, а не откажусь от него? - в голосе Воительницы сквозили сомнения. - Я не хочу, чтобы вновь лилась кровь, и так ее слишком много было. Вон, до сих пор все помнят. Не нужна нам война. И мне она тоже не нужна".
   "Здесь я с эльфом согласен, война будет, - жестко ответил Меч. - Против тебя двинут армады Высшие маги. Да и эльфы, скорее всего, вступят с людьми в союз. Криэйторы сами по себе на тебя охотятся".
   "Ну, как всегда. Солнце, ты меня слышал?! Я не хочу войны!"
   "Если ты продолжишь путь - война неизбежна. Но я не позволю тебе принять предложение старшего. Если ты действительно о том думаешь, знай: сделаешь это - и я сам тебя убью. Быстро и без предупреждений, - голос Изменяющего Постижения стал совсем чужим и незнакомым. - Просто остановлю оба твоих сердца. Мне это несложно сделать, как ты догадываешься. Но не позволю. Какова бы не была цена, сколько бы жизней не оборвалось в этой войне, ты не имеешь права отказаться от своего пути, тебе придется пройти его до конца. Заплатив любую цену. Поняла? Любую!"
   Айран ничего не ответил, напряженно думая и пиная очередной попавший под ногу камешек. Что называется, дожили - собственный Меч угрожает смертью. Как будто прочих желающих мало.
   А лето вступило в свои права, превратив Воину в огромный цветущий сад. Солнце ощутимо пригревало, заставляя путников избавиться от части одежды. Каменистая дорога сменялась грунтовой, почти превратившейся в тропинку из-за густой травы, покрывающей ее. Шедший далеко впереди Аронг остановился, и, вглядываясь вдаль, принялся дождаться своих спутников.
   -Что стоим, кого ждем? - улыбнувшись, спросил подошедший Айран и вместе со всеми замер на месте.
   Такой красоты мало кому приходилось видеть. Совсем недалеко, у подножья холма, на котором они стояли, раскинулся маленький аккуратный городок. Но не он привлекал внимание. Остров и море - вот что притягивало взгляд. Покрытый зеленым ковром лесов, сбегающих по склону до самого города, Манитал казался раем на земле. А океан... Расстилающиеся до самого горизонта, почти неподвижные ярко-синие воды так и манили путников к себе, обещая прохладу и покой.
   -Вот и пришли... Так, что теперь? - Рион искоса посмотрел на Воителя, все еще разглядывающего пейзаж.
   -Что-что, - словно очнулся ото сна он. - Идем в город, что ли.
   Воин и эльф коротко переглянулись.
   -А вы не идете, - чуть улыбнувшись, Айран предупредил высказывание Риона. - На Манитале вас еще могут искать, я знаю. Так что в город идем мы с Аронгом, а вы пока разбейте лагерь где-нибудь неподалеку. Думаю, так.
   -Угу, - согласно кивнул воин. - Мы отойдем в сторону от дороги, чтобы не попасться на глаза случайным прохожим.
   -Вот и ладушки. Отойдите шагов на двести в ту сторону, - он указал рукой, куда именно. - Чтобы мы потом вас нашли.
   -Хорошо, Айран. Удачи.
   Воитель улыбнулся, и они зашагали вниз по склону, к городу.
   "Айран..." - тихо позвал ее Меч. На секунду показалось, что в голосе вредной железки скользило смущение.
   "Отвянь".
   "Айран, извини... Не обижайся на меня".
   "Я же сказала тебе, отвянь. От тебя я такого никак не ожидала".
   "Я... Я должен был, Айран. Пойми, эльфы пришли с очень, очень заманчивым предложением, от него отказаться будет очень трудно. Старший ведь вернется... Мне стало страшно, что ты откажешься от своей цели, откажешься от поисков Дракона, от меня - от всего! А ведь близится объединение, нам нельзя останавливаться, промедление может оказаться смертельным... Пойми и ты меня".
   "Слушай, - она тяжело вздохнула. - А нельзя было просто сказать? Обязательно сразу угрожать смертью, да? Как будто и так мало желающих расправиться со мной... Только тебя для полного счастья и не хватало".
   "Прости, Айран, - снова прошептал Меч. - Я пожалел о своих словах уже через пять минут, но было поздно..."
   "Я не собираюсь принимать предложение старшего эльфа, мне это не интересно, - Хранительница проигнорировала извинения Меча. - Так что мы идем дальше. Мне еще вот что не нравится..."
   "Что?"
   "Эльфы. Откуда они узнали, где мы находимся?"
   "Для старших эльфов это не так уж и сложно - найти на определенной планете определенного человека. Хотя и сопряжено с немалыми затратами сил. Но разве это цена за возможность уговорить Воителя убраться из мира?"
   "Смотря какие затраты и сколько сил они потратят. Иногда цена оказывается выше..."
  
   "Нуу, об этом можно долго рассуждать. Я мало чего знаю об эльфах, они всегда были очень скрытными. С Рэллмаром поговори, он-то эльф. Но, уверен, пару-тройку весьма неприятных пакостей специально для тебя старшие придумали. А то и не просто неприятных..."
   "Хех, как всегда, я самая везучая. Ладно, будем думать".
   "Подожди. Тут вот еще что, - смущенно добавил Меч. - Я не говорил, думал, сам справлюсь, да вот не получается что-то. Нам надо как можно быстрее найти Видящего Истину".
   "Видящего Истину? А это кто такой?"
   "Человек. Или эльф, или дракон, или риттель - не важно. Разумное существо, постоянный спутник Воителя. Он... или она, и такое бывало, наделен особым даром. Видящий... он может очень многое, ни один из Желтых Воителей не обходился без их помощи. Видящего нельзя обмануть или ввести в заблуждение, он предсказывает ошибки, которые могут случиться, корректирует действия Воителя. Сама знаешь, из-за мелочи такие планы порой рушатся! Но ни одна мелочь не может ускользнуть от глаза Видящего Истину. Их еще называют вайтанами".
   "Значит, я должна найти еще и некоего вайтана?"
   "Да, - грустно ответил Меч. - Судя по всему, твой вайтан не обладает магическим даром - поэтому я не могу его отыскать... Дар вайтана - слишком редок, даже могло случиться, что не пришел еще в мир человек, обладающий им. И тогда нам придется туго".
   "Очередной квест, получите и распишитесь, - мысленно улыбнулся Айран. - Ну просто игра какая-то..."
   "Это не игра, это жизнь. Сохраненок здесь нет".
   "Не занудничай. Ладно, будем искать и вайтана. И, если что, я тебя пока не простила".
   Город не блистал величественной красотой - оказался очень даже убогим. Да и неудивительно, один из крупнейших и красивейших портовых городов Манитала, расположенный у глубокой и удобной гавани, остался в стороне, путники не решились соваться туда. А здесь... здесь жили в основном люди, промышляющие рыбой. О чем давал понять непередаваемый запах, царивший на узких улочках. Казалось, что рыбой пропах каждый дом, каждая постройка, даже каждый камень булыжной мостовой.
   Окраина быстро превратилась в центр. Здесь рыбное амбре почти не чувствовалось, а дома стали чуть покрепче и побогаче. Не составляло труда понять, что здесь живет городская элита.
   -Мда-а, а городишко так себе.
   -Угу. С Сардоном не сравнить, - отозвался Аронг.
   -Ну, ты и скажешь! - рассмеялся Айран. - Сардон - это же столица, ей полагается быть красивой и ухоженной. Разумеется, в рамках вашего мира...
   -А как у вас?
   -Аронг, наш мир стоит на технологии, и ушел он далеко вперед. Я даже сравнить не могу... Несравнимо просто.
   -А ты можешь показать мне твой мир?
   -Пока не знаю. Может быть, однажды смогу.
   -Я буду ждать, - улыбнулся мальчик и тихо добавил. - Я должен увидеть твой мир, Воитель.
   -Ну что, идем в порт? Надо найти корабль и сговорчивого капитана, который согласится переправить нас в Лишш. Только вот сдается мне, что весь путь нам придется проделать в обществе выловленной рыбы.
   -Переживем, не волнуйся, - хмыкнул Аронг. - И это тоже переживем...
  
   Тяжелая дверь гулко захлопнулась за спинами девочек. Они вздрогнули, подсознательно ожидая, что сейчас загорится свет в окнах башни, захлопают двери, зазвучат людские голоса - но все было тихо, никто не заметил двух беглянок. Лайон бросила на башню последний взгляд, и они побежали по пустынной темной улице.
   Ночь в большом городе всегда скрывает в себе опасность. Неведомую, непостижимую, готовую поразить из-за угла... Опасность, от которой нет и не может быть спасения, справиться с которой очень и очень сложно. И даже совсем невозможно - для двух восьмилетних девочек.
   Они старались ступать на мостовую как можно тише, боясь, что звук их шагов поднимет тревогу. Высший Жоффер вряд ли окажется милостив к беглянкам, поэтому они торопились убраться от башни как можно дальше. Про себя Лайон благодарила Воителя за то, что ее семья была бедной, и она почти все время была предоставлена сама себе. Этих нескольких лет хватило, чтобы хорошо изучить город - настолько хорошо, что она легко ориентировалась в нем и ночью.
   -Куда ты нас ведешь? - прошептала Ниара, задыхаясь от быстрого бега.
   -Домой. Родители помогут нам...
   -Думаешь, они отпустят тебя со мной?
   -Придется: им вряд ли понравится, что я сбежала, но и смерти они мне не желают. А ведь Высший наверняка убьет нас, если поймает.
   Небольшие переулки, днем полные народа, были совершенно пусты. Девочкам казалось, что темные окна домов следят за ними, чтобы рассказать все преследователям. Ежеминутно оглядываясь, они бежали дальше. Но невольный страх перед темнотой становился все сильнее и сильнее, сковывая ноги и не давая бежать. И предчувствие притаившейся впереди опасности незамедлительно завладело обоими.
   Опасность приняла облик молодого человека, неожиданно возникшего из темноты.
   -Кто это у нас здесь? - добрым голосом поинтересовался он, внимательно разглядывая девочек в тусклом свете магического светильника. - Две маленькие девочки... Что у вас за родители, что позволяют вам гулять так поздно совершенно одним?!
   Напускная доброта не обманула их, хотя пока они не могли понять, что представляет этот неожиданный встречный. Но его голос сильно их насторожил: слишком уж добрый, слишком много в нем елея.
   -Идемте со мной, маленькие... - медленно сказал он. Но вот двигался очень быстро, сделав длинный шаг вперед и железной хваткой сковывая руки девочек своими ладонями, оказавшимися неожиданно сильными.
   -Отпусти! - вскрикнула Ниара.
   -Нет, что ты. Вы пойдете со мной. Уже несколько дней у меня совсем не было улова. Да и вы маленькие, за вас много не дадут... Хотя, вы красивые. Так что мне удастся стрясти с торговца лишнюю пару золотых, - он мысленно улыбнулся, утягивая девочек куда-то в кромешную темноту двора одного из неприметных домов.
   Торговца?! Они похолодели, поняв, что попали в цепкие руки ловца. Житель ночного города, он промышлял только тем, что нападал на одиноких ночных прохожих и продавал их в рабство. Мало кому удавалось вырваться из такого плена...
   -Отпусти нас! - в голосе Лайон появились повелительные нотки. - Мы - ученицы Великого мага! Ты сильно пожалеешь, если немедленно не отпустишь нас!
   -Ученицы? Возможно, возможно... - он остановился и оглянулся. - А поскольку вы бежите не к башне, а от нее, наверняка вы сбежали оттуда. И почему-то мне кажется, что Высший маг Жоффер даст мне за вас намного больше, чем простой работорговец.
   Снова оказаться в руках Жоффера? Да ни за что! Отчаяние, завладевшее было душой Ниары, быстро сменилось дикой, безудержной яростью. И она увидела себя стоящей на одиноком большом камне посреди огромного океана, переливающегося всеми оттенками желтого. Девочка поняла, что видит перед собой силы Предела, готовые подчиниться ей, прийти на помощь по одному ее слову. Знать бы еще это таинственное слово...
   Громкий всплеск - и волна разбилась о камень. А необходимое заклинание словно всплыло в ее памяти. Ниара протянула руки вперед, ловя в ладони ярко-желтые капельки очередного всплеска волн Предела...
   -Ни за что! - воскликнула она, неожиданно сильным движением вырывая руку из сильного захвата. Не ожидавший такого ловец попытался было вновь поймать ее, но девочка быстро отбежала в сторону, щелкнув пальцами и прошептав несколько коротких слов. На кончиках тут же вспыхнул маленький желтый шарик, который быстро разрастался.
   Молодой человек отпрянул, узнав в шарике простой, но смертоносный файерболл. В ту же секунду решив, что жизнь дороже, он отшвырнул Лайон в сторону и бросился в темноту улицы. Огненный росчерк сорвавшегося с кончиков пальцев девочки файерболла быстро перечеркнул его неудавшуюся жизнь, а стремительно летящий шарик пронзил его тело и быстро потух.
   Лайон с удивлением и восторгом смотрела на подругу, отлично понимая, что пока ей такое недоступно. Может быть, потом, когда она начнет настоящее обучение под руководством опытного мага... Но не сейчас.
   -Надо бежать от сюда! Маги быстро смогут найти нас по следам от файерболла!
   Девочки вновь понеслись по темным улицам, стремясь к родному дому Лайон. Вот и он - небольшой, в два этажа, он казался игрушечным по сравнению с величественными громадами соседних. Повешенный кем-то из соседей магический светильник, который, похоже, забыли выключить, хоть как-то разгонял тьму. Шагая по аккуратной тропинке из гравия через большой цветник, они невольно прислушивались. Мертвая тишина царила вокруг...
   -Что-то не так... У нас же все время птицы в саду жили, всю ночь пели... А сейчас ничего не слышно...
   -Тогда тихо.
   Они медленно, ежесекундно оглядываясь, приближались к белеющему порогу. На светлом камне отчетливо темнело странное пятно.
   Остановив Лайон жестом, Ниара опустилась на колено и осторожно тронула таинственное пятно, тут же поднеся пальцы к лицу. В ноздри ударил знакомый запах...
   -Есть еще куда пойти? - вытирая руку о траву, она не смотрела на подругу.
   -Мы с соседями дружили... - Лайон кивнула в сторону соседнего дома. - У них сын скоро заканчивает обучение в башне, он сильный маг Огня...
   -Идем к ним. Нужно узнать, что здесь случилось... - чувствуя на себе удивленный взгляд, Ниара едва заставила себя тихо сказать несколько слов. - Это кровь, Лайон... Это кровь.
   -Значит... Мама с папой?..
   -Не знаю. Но соваться в дом не стоит - никто не знает, что нас ждет там. Мама учила меня держаться как можно дальше от подобных мест, слишком уж это опасно...
   -Хорошо, - Лайон смахнула с глаз появившиеся слезы. - Идем здесь, у меня тут лаз есть. Не придется все заборы обходить...
   Не обращая внимания на цветы, она направилась к густой живой изгороди, скрывающей за собой большой дом. Порывшись у основания одного из самых высоких кустов, девочка нырнула туда, скрывшись в густой зелени.
   -Идем, - раздался голос из темноты. - Здесь все нормально, пока не зарыли.
   Двор перед аккуратным большим домом был покрыт ровным ковром мягкой травы. Она упруго пружинила под ногами девочек, когда они шли к вымощенной разноцветным камнем дорожке.
   -Думаю, не стоит будить Елану и Серда... Все равно дядя Зан не спит...
   -Что за дядя Зан?
   -Привратник, - Лайон чуть улыбнулась. - Я, Нидел и дядя Зан были большими друзьями. Нидел - это сын Еланы и Серда, - пояснила она. Воспоминания захлестнули ее память, голос девочки чуть дрогнул. - Знаешь, дядя Зан для нас давно-давно дом построил. На дереве...
   Окошко маленького, аккуратного, идеально вписывающего в общий ансамбль дома, здания сторожки светилось мягким теплым светом. Лайон тихо постучала в дверь, и тут же за ней послышались твердые уверенные шаги.
   -Кто здесь?
   -Дядя Зан, это я, Лайон!
   -Лайон?! - голос напрягся, а движения стали более быстрыми. Дверь незамедлительно распахнулась перед девочками, и на пороге появился немолодой мужчина. Его голову венчал ореол седых волос, хотя он не казался слабым и немощным стариком. - Что случилось, почему ты здесь?
   -Дядя Зан... это Ниара, - она кивнула на подругу. - Мы из башни с ней убежали... Знаешь, Высший маг Жоффер Ниару похитил, а у нее есть уже учитель, мы теперь на Анадалу бежим... Я не хочу учиться у мага, который похищает себе учеников! - торопливо рассказала она. - Дядя Зан, а что дома случилось? Ниара сказала, что на пороге кровь... Чья это кровь? Что там произошло? Мы испугались...
   -Нечего больше пугаться, - вздохнул он, устало опускаясь на единственный стул, стоящий в маленькой комнате и приглашая девочек сесть на небольшой диван. - Нечего больше пугаться, все самое страшное закончилось... Разве тебе ничего не рассказали? У тебя больше нет дома, Лайон. Твоих родителей убили на следующий день после того, как ты уехала в башню. А дом вчера продали с молотка.
   -А деньги? - прищурилась Ниара.
   -Представитель башни, как опекун, забрал все, сказав, что они достанутся Лайон только по окончании обучения.
   Сама Лайон застыла каменным изваянием. Мама и папа... Их убили, их больше нет. И кровь одного из ее родителей разлита по порогу дома, в котором она провела всю свою жизнь...
   -Кто? - глухо спросила она.
   -Расследование ведет башня, - пожал плечами дядя Зан. - А ее маги никогда никому ничего не рассказывают. Лайон, я понимаю, как тебе тяжело, но нужно жить дальше.
   -Я знаю, кто это был, - она посмотрела на Ниару, в ее глазах не было ни слезинки. - Высший Жоффер. Он послал убийц. Я уверена...
   В зрачках Лайон зажглось яркое безудержное желтое пламя. Силы Предела пробудились, и их полные невероятной ярости волны захлестнули душу девочки, успокаивая адский пожар, разгорающийся в ее сердце. В этот миг она почувствовала, что может управлять этой невероятной силой, так неожиданно проснувшейся в ее сознании.
   -Высший маг Жоффер, - повторила она каким-то чужим голосом. - Он враг Желтого Воителя, он чужд силам Предела, хоть и может управлять им. Высший маг Жоффер должен погибнуть. Иначе он ввергнет Анлион в пучину войны.
   -Лайон! - звенящий голос Ниары вернул ее к действительности. - Ты тоже маг Предела!
   -Какая теперь разница, - безразлично сказала она. - Мне уже все равно...
   -Как ты можешь так говорить! Предел же сказал тебе, кто твой враг. Теперь ты можешь отомстить!
   -Девочки... - попытался вставить слово Зан, но его никто не слушал.
   -Лайон, - Ниара обняла подругу за плечи и сильно встряхнула ее. - Очнись, Лайон! Тебе есть ради чего жить! Жить ради мести, ради того, чтобы пронзить сердце этого мага острым кинжалом и увидеть, как его кровь льется на пол. Пусть он заплатит за содеянное...
   -Да, ты права, - она подняла голову, взглянув в глаза Зану. - Надо идти дальше. На Анадалу. Если я тоже маг Предела, думаю, твой учитель согласится взять меня в ученицы.
   -Не стоит жить ради одной мести, Лайон, - тихо сказал он. - Нельзя так жить. Свершится твоя месть - и что останется у тебя? Только пустота, - мужчина посмотрел в помертвевшие глаза девочки и вздохнул. - Видимо, мне этого тебе не объяснить... Что ж, надеюсь, твоему учителю удастся сделать это.
   -Не надо меня поучать, дядя Зан. Мне пришлось вырасти за одну ночь. Я знаю, что мне делать и как жить дальше.
   -Пусть так. Но не забывай о том, что я тебе сказал. Вам нельзя оставаться здесь, если вы сбежали, то в первую очередь искать вас будут именно здесь. Идите к рынку, скоро уже рассвет, там просто будет затеряться. Попробуйте пристать к каравану какого-нибудь купца с Анадалы, может, он возьмет вас с собой. И еще, - он быстро пересек комнату и достал с грубой полки, висевшей под потолком, маленькую, изящную шкатулку. - Вот, возьмите. Это золото принадлежало моей жене, пусть оно вам послужит. Слишком опасный путь вы избрали, девочки...
   -Пусть, дядя Зан, - Лайон прижала шкатулку к груди. - Спасибо тебе за все. Передай привет Елане и Серду, договорились?
   Маленький дрожащий огонек сторожки остался позади. Некоторое время он еще освещал им путь, но его свет становился все слабее и слабее, пока не исчез вовсе. Девочки уже не бежали, полностью уверенные в том, что смогут легко отбиться от шпаны, снующей по ночному городу.
   Нужно было вернуться назад и пройти мимо башни, чтобы выйти на кратчайшую дорогу к рынку. Но обе понимали, что ни сил, ни смелости на то, чтобы сделать это, у них не хватит. Поэтому, ничего не объясняя, Лайон выбрала длинную дорогу, ведущую маленькими закоулками и уводящую их из центра к окраине, кишащей и в ночное время разного рода ночными жителями большого города.
   Они не могли почувствовать, что излучают сильные волны таинственной, могучей силы. И она, разливаясь перед ними, отгоняла с дороги всех. Люди не могли понять, с чего это на них накатывает беспричинный, панический страх, почему им хочется бежать отсюда подальше. Но пока никто себе таких вопросов не задавал - они бежали, как тараканы, прячась по норам и опасаясь высунуть нос наружу.
   Алая полоска рассвета появилась на востоке. Постепенно разгорающаяся заря, ведущая за собой солнце, будила добропорядочных горожан и разгоняла по логовам ночных обитателей. Город медленно просыпался, сбрасывая с себя ночное оцепенение. Где-то далеко залаяла собака, в одном из домов загремела посуда, случайно уроненная хозяйкой, доносился голос спорящих соседок... Обычный шум обычного трудового дня.
   Яркие веселые лучи выбирающегося из-за горизонта солнца играли друг с другом на блестящем, отполированном камне домов, стеклах, отражаясь на мостовую маленькими радугами. Предрассветная тишина быстро сбежала в свой тайный грот, дожидаться очередного рассвета и безмятежного спокойствия.
   Девочки медленно, словно прогуливаясь, шли по улицам, постепенно заполняющимися народом, спешащим на работу, на рынок, по делам в городское управление - да мало ли куда. Так что они быстро слились со снующей толпой.
   Ни Ниара, ни Лайон не заметили, как солнце поднялось над горизонтом, да и не следили за ним совсем, пребывая в очень подавленном настроении. Да оно и неудивительно: новости, полученные ночью, не могли их радовать. Смерть родных всегда является тяжким ударом, а когда тебе всего восемь лет и ты знаешь, кто виноват в гибели мамы и папы, но пока у тебя нет сил, чтобы отомстить - реальность становится еще горше.
   Несмотря на то, что солнце едва-едва поднялось, рынок уже кишел покупателями и продавцами. Вынесенный чуть за черту города, он не мешал никому из его обитателей и, казалось, был государством в государстве. Пронзительные голоса зазывал, переругивание соседей-торговцев, чей-то смех и крик "Держи вора!" разносились над маленькими и большими лавочками, люди сновали взад-вперед, что-то покупая, рассматривая, раскланиваясь друг с другом... Большой рынок большого города.
   -Ниа... Как здесь анадальца-то искать? - Лайон растерялась, впервые оказавшись на рынке одна, без мамы.
   -Понятия не имею, - вздохнула та. - И не знаю, что Анадала сюда вывозит...
   -Анадала, Анадала... - задумчиво произнесла она. - Помнится мне, мама, - голос девочки дрогнул, на глазах показались слезы, которые она быстро стерла рукавом, - мама покупала анадальские покрывала... Очень красивые, кружевные...
   -А, знаю. Их многие у нас вяжут, - кивнула Ниара. - Значит, нам достаточно найти ряд, где продаются эти изделия. Там может оказаться и кто-то из анадальцев.
   -Я знаю, где это. Идем.
   Мощь Предела колыхалась над ними, двумя маленькими девочками, избранными судьбой для того, чтобы однажды стать настоящими повелительницами этой великой магической силы. Но им предстоял еще очень долгий путь.
  
   Предвкушая победу, Жоффер подошел к двери и, порывшись в складках мантии, извлек ключ. Самый обычный железный ключ без всяких признаков магии. Маг усмехнулся своим мыслям, представляя, что ученица ненавистного Леота встанет перед ним на колени, умоляя его о милости. Ну не может восьмилетняя девочка, на глазах которой прошлой ночью убили брата, не сломаться и отказать ему, Высшему магу. Она станет его ученицей во что бы то ни стало. Даже если она принесла клятву анадальцу, еще не все потеряно. Девчонка быстро откажется от нее, а уж способов обмануть магию клятв существует множество...
   Ключ едва успел коснуться замка, как маг неожиданно понял, что дверь открыта. Но как?! Он резко рванул ручку на себя, понимая, что девчонки там нет. И уже давно нет...
   Пообещав себе избавиться от мага, ответственного за стражу башни, Высший быстро направился к своим покоям, на ходу составляя план поимки девочки. Несмотря на то, что сбежала она еще ночью, Жоффер не сомневался, что далеко ей не уйти - вряд ли анадалке приходилось бывать на Карии раньше. А не зная города, она наверняка угодит в руки кого-то из ловцов. Так что стоит послать учеников на поиски беглянки - пусть потренируются, да и узнают заодно темные стороны жизни, нечего привыкать к спокойствию учения.
   Волнение постепенно улеглось, сомнения испарились. Маг даже чуть улыбнулся, представляя, какая великолепная ведьма вырастет из юной бунтарки. Что ж, никто не спорит, что приручить ее будет очень и очень непросто, но ведь игра стоит свеч.
   -Мой господин.... - личный секретарь Высшего мага, довольно способный маг Воздуха - студент последнего курса, склонился перед ним в низком поклоне. - Мой господин, у нас проблема...
   -Что случилось? - Жоффер прищурился. Проблема вряд ли обещала быть пустяковой, судя по тому, как взволнован юный маг.
   -Лайон пропала...
   -Что?!
   Девчонка! Мало того, что сбежала сама, так еще и Лайон прихватила! А ведь та в потенциале - ведьма ничуть не слабее самого Жоффера. Секунду...
   Высший замер на месте, невероятная, невозможная мысль озарила его мозг. Девчонки практически одного возраста, в потенциале - великие ведьмы. Причем найти их удалось только сейчас...
   -Да чтоб ее Дракон сожрал! - взревел маг, мечась по комнате и ежесекундно поминая кого-то недобрым словом.
   -Господин... - неуверенным тихим голосом позвал его секретарь. - Господин, вы о ком?
   -Не твое дело, - резко отрезал он, останавливаясь. - Забудь. Начинай организовывать поисковые партии, объекты - Лайон и еще одна восьмилетняя девчонка. Могут быть как вместе, так и по отдельности. Группы поиска поставь по своему усмотрению. Да, проверьте, возможно, Лайон пошла домой.
   -Но, господин, ее родителей убили по вашему приказу...
   -Я помню, - холодно отозвался он. - Но все равно проверьте.
   Оставшись в одиночестве, Жоффер вновь принялся метаться по комнате, проклиная Воителя. Ведь именно из-за ее прихода в Анлион произошла инициация Величайших... А это значит, что появились дополнительные проблемы: наверняка и Лайон, и эта девчонка - истинные избранники Предела. А раз обеим удалось сбежать, никаких козырей у него пока нет. Оставалось надеяться только на то, что Леот не успел понять, кем на самом деле является его новая сильная ученица.
   Но есть ли другие Величайшие? И как их найти? Где? Каким образом они связаны друг с другом? Тысячи вопросов, на которые не было ответов, теснились в его мозгу. Но самым главным ему казались вовсе не они: кто еще из Высших магов знает о приходе Величайших в Анлион? Оставалось только молить Воителя о том, чтобы остальные как можно дольше оставались в неведении.
   Все занятия со студентами в этот день были отменены, и группы по трое-пятеро юных магов, во главе каждой из которых стоял один из старшекурсников, разбегались по городу. Секретарь Жоффера, Ламог, распределив между группами районы города так, чтобы не осталось ни одной непроверенной улочки, сам направился к дому, в котором когда-то жила Лайон.
   Никого... Кто бы сомневался, скорее всего, она догадалась, что сюда маги придут в первую очередь. Взгляд юного мага упал на красное засохшее пятно чьей-то крови на белом камне порога, и он поморщился: исполнители слишком сильно наследили. Не будь пятна, которое, скорее всего, и отпугнуло Лайон, она была бы здесь, в доме. Тогда уж никакого труда вернуть ее в башню не составило бы. Какой бы сильной ведьмой она не была - все это лишь в потенциале. А пока она не может даже простенький файерболл сотворить.
   Взгляд Ламога упал на соседний дом. Возможно, соседи или их сторож что-нибудь слышали или видели. Как их там зовут-то?..
   -Господин? - низко кланяясь, сторож пропускал его за ограду.
   -Ты здесь привратник? - холодно спросил Ламог.
   -Да, господин. Я служу хозяевам уже тридцать лет.
   -Ясно. Ты слушал вчера что-нибудь необычное? Видел соседку? - маг кивнул на едва заметный из-за зарослей маленький домик.
   -Лайон-то что ли? Только она ведь в живых осталась... Откуда бы, она же теперь в башне живет. Или случилось что?
   -Тебе не нужно это знать. Твои хозяева дома?
   -Да, господин. Вас проводить?
   Ламог только кивнул, сохраняя невозмутимое выражение лица. Что-то ему не нравилось в этом привратнике, чем-то этот старик насторожил юного мага. Но понять, что же это, он пока не мог.
   Полчаса спустя секретарь быстро шел по улице к башне, избрав кратчайший путь. И неожиданно остановился, почувствовав в одном из глухих переулков остаточную магию. Причем магию не только немалой силы, но и почти незнакомую. Разве что... Разве что это была магия Предела, сталкиваться с которой Ламогу почти не приходилось.
   Быстрое сканирование пространства показало, что какой-то неизвестный маг использовал простой файерболл, скорее всего, чтобы отбиться от ловца или грабителя. Но маг Предела?! Вряд ли им мог оказаться Высший Жоффер, он не выходил из башни. Кто-то другой из Высших? Сомнительно: ауру такой силы не скроешь, а господин наверняка обезопасил планету от подобного рода гостей. Сбежавшие девочки?
   Эта мысль показалась ему настолько абсурдной, что он незамедлительно отбросил ее в сторону. Они даже не начали обучение, сотворить файерболл им просто не под силу.
   -Но почему они сбежали? - неожиданно остановившись, спросил себя Ламог.
   Пока неясные, смутные мысли скользили в его голове, с каждой секундой становясь все ярче и отчетливее. Школа магов не пропала даром, анализировать и сопоставлять факты он умел отлично, даже намного лучше собственного учителя. И понимал, что Лайон на побег толкнула никак не весть о погибших родителях - никто не мог рассказать ей этого. Значит, вторая девчонка. Неясным пока оставалось, кто она вообще такая, зачем нужна Высшему Жофферу и что могла рассказать Лайон. Но эти неясности пока не слишком сильно волновали юного мага, перед ним куда более серьезный вопрос: где же они могут быть? Если они вместе, то найти девочек будет непросто, карийка наверняка прекрасно знает город.
   Файерболл. Что за маг его сотворил?
   Юноша недовольно встряхнул головой, вызвав недоуменное опасение прохожих. Кто знает, что не понравилось магу. Так и сгинуть недолго.
   Но почему Высший приказал убить родителей Лайон? Что в ней такого особенного? Никогда раньше таких приказов не поступало, значит, эта девчонка чем-то сильно отличается от остальных. Ответ мог быть только один. Предел.
   Лайон - маг Предела? Потенциальный, конечно. Что ж, вполне возможно. Тогда все становится на свои места - и чрезмерное волнение Высшего, потерявшего такую сильную ученицу, и неясный файерболл, который вполне могла сотворить могущественная ведьма, и странность сторожа, наверняка встречавшего беглянок ночью. Тогда та, неизвестная девочка наверняка тоже является магом Предела.
   Вопросов все равно оставалось куда больше, чем ответов. Но природный талант, помноженный на качественное обучение, помогал юному магу легко приходить к выводам, получить которые обычным людям было практически невозможно.
   Вихрем пролетев по коридорам башни, Ламог остановился у дверей кабинеты Высшего, успокаивая дыхание. Он должен знать... Должен - чтобы выстроить картину событий целиком, чтобы начать мыслить так же, как бежавшие девочки, чтобы путем рассуждений догадаться, куда они могут пойти и где их искать.
   -Господин?
   -А, это ты, - Жоффер поднял голову от каких-то старых документов, кипой лежащих на столе. Вековая пыль, явно слетевшая с пергаментов, плавно летала по комнате в солнечных лучах, ярко освещающих пространство. - Что-то уже известно?
   -Пока нет, Господин, - кланяясь, ответил он. - Но, думаю, я смогу воссоздать картину их побега, если вы расскажете мне о второй девочке. Кто она? Откуда? Как и Лайон, она тоже маг Предела?
   -Что?! - Высший едва не подскочил в своем кресле. - Откуда ты знаешь, что Лайон - адепт магии Предела?!
   -Анализ, мой господин. - Я за последний год написал несколько работ по анализу.
   -Помню. Ты молодец, Ламог, догадался, - Жоффер даже улыбнулся ученику, поздравляя его с победой. - Думаю, я могу рассказать тебе часть того, что знаю сам. Только часть - много информации тоже вредят. Может, потом... Но учти - узнав это, ты навсегда останешься здесь, в башне. Я не смогу отпустить тебя с такой информацией, это может принести вред всей Карии. Ты заканчиваешь обучение. Готов ли ты стать одним из магов моей свиты?
   -Господин, это великая честь для меня! - воскликнул Ламог, падая на колени.
  
   Леот раздраженно щелкнул пальцами. Сарина долго не желала успокоиться, безутешно рыдая и оплакивая потерянную дочь. Пришлось даже усыпить ее, чтобы она смогла хоть немного восстановить силы. Неожиданно Высший почувствовал, что она изменится с рассветом. Проснется уже не Сарина - Карат. Безжалостный убийца возьмет вверх, и женщина будет готова ежеминутно сорваться в вихрь смерти. Маг знал, что с ним ей никогда не сладить, но один Воитель знает, кто может оказаться поблизости. И что может прийти ей в голову. И если подумать, то Воитель того и подавно не знает, блуждая где-то по Воине.
   Сарина... Он тряхнул головой, пытаясь избавиться от мыслей о ней. Но для этого магу пришлось призвать всю свою силу воли. Леот грустно посмотрел на звезды, заглядывающие в распахнутое окно, и подумал, что этой ночью ему уснуть не удастся.
   Щелчок - и перед ним в глубине хрустального шара возникло недовольное лицо Фанилара.
   -Леот? В чем дело?! О Воитель, я только-только уснул...
   -Ночь добрая, - холодно приветствовал его анадалец. - Но дело не позволяет отложить его до утра.
   -Опять Воитель? - маг подобрался, сразу став серьезным.
   -Нет, она не при чем. Меня беспокоят маги, не обладающие силами Предела. А конкретнее - один из твоих подчиненных, Таларин.
   -Опять он?! - взревел Фанилар. - Я не собираюсь отвечать за отступника, предавшего меня!
   -Тогда выдай его мне. По-видимому, он был руководителем проникновения в мою башню банды наемников, похитивших мою ученицу. Я официально прошу тебя выдать преступника.
   -Не могу. Во-первых, потому что сам очень хочу его казнить за предательство. Шпионом оказался... А во-вторых, его нет на Ксеале. Сбежать успел.
   -Воитель... - прошипел Леот. - А удалось выяснить, на кого он работает? Я любой ценой должен вернуть ученицу.
   -А чего в ней такого?
   -Предел. Она очень скоро смогла бы владеть такими силами Предела, о мощи которых нам и не снилось. Решил начать растить себе смену.
   -Не рано?
   -Предчувствие, - Леот пожал плечами, не вдаваясь в подробности. - Тогда я объявляю Таларина в розыск по всей Анадале.
   -Бесполезно, думаю. Скорее всего, он скрылся на Карии. А уж Жоффер никогда не выдаст перебежчиков.
   -Жоффер, говоришь... Да, этот может.
   -Ты не забывай, - в голосе мага появилось сомнение. - Если эта девочка - носитель Предела, то Лейдена...
   -Лейдена все еще ищет эльфа, не верит, что его убили. И правильно делает, что не верит, мне кажется. Я тоже не верю.
   -Почему? - глаза Фанилара округлились. - Группа эльфов и один из магов доложили, что убили Рэллмара в тот самый момент, как пришел Воитель...
   -А потому, что его тела не нашли, - парировал Леот и тут же пояснил. - У меня в Манитале группа в то время оказалась. Они и проверили эльфов и того мага. А поскольку рядом оказалась Воитель - могло случиться все, что угодно.
   -Только этого не хватало, - правитель Ксеала поморщился. - Мало нам Воителя.
   -Много нам Воителя, - улыбнулся Леот. - Потому, думаю, о Рэллмаре можно пока забыть. Эльф не может быть столь опасен, тем более что он маг Предела, а, значит, его мощь сильно ограничена. Клеймо-то ему не досталось.
   -Не нравится мне все это, - вздохнул Фанилар, откидываясь в кресле. - Очень не нравится. Я бы предпочел, чтобы Воитель и не появлялся на моем веку. А вот, пришел... пришла.
   -Что поделать, - в тон ему ответил молодой маг, внутренне усмехаясь. - Так мы договорились, Таларина в розыск, кто найдет - тому он и достанется. Я договорюсь с Лейденой и Андором, они очень не любят предателей. Так что на наших планетах он не появится. И еще... Если ты узнаешь, что моя ученица, Ниара, вдруг оказалась на Ксеале, сообщи.
   -Разумеется. Она же принесла клятву?
   -Да. Так что не стоит ее переманивать, если вдруг что.
   -Оно мне надо? Пару дней назад я нашел ученика, представь, полуэльфа! Парню лет десять всего, но он быстро меня переплюнет. Истинный носитель!
   -Как и Ниара... - вскинулся молодой маг, мгновенно поняв, что случилось.
   -О как... - Фанилар нахмурился. - Хочешь сказать, что...
   -Похоже на то, - Леот тяжело вздохнул. - Только прихода Величайших нам сейчас и не хватало...
   -Воитель... Чтоб ей провалиться! Возможно, именно ее приход заставил инициироваться потенциальных носителей сил Предела. И тогда, если они встанут на ее сторону, Анлион погрязнет в самой невиданной войне за всю его историю...
   -А Воитель знает, - привычно отозвался анадалец. - В этом случае войны вполне может не быть: только полный идиот решит драться с такими силами.
   -Будущее, как всегда, покрыто мраком, - согласился Фанилар. - Что ж, думаю, пока мы решили все текущие вопросы?
   -Думаю, да.
   Леот откинулся на спинку кресла и продолжал смотреть в глубину хрустального шара, хотя лицо Фанилара уже исчезло. На душе мага было неспокойно, его тревожила и судьба Ниары, и состояние Сарины, и почти стопроцентная уверенность в том, что Величайшие вступили в мир. Величайшие... Несколько человек, которые внезапно обретают способность работать с силами Предела на таком уровне, который Высшим магам и не снился. Если так, то Ниара - действительно одна из Величайших. Ученик-полуэльф Фанилара... Полуэльф... И Ниара очень сильно похожа на эльфийку... Кем на самом деле был ее отец? Но есть ли кто-то еще? А может, эти ученики просто очень одарены, и старинная легенда о приходе Величайших всего лишь красивая сказка?
   Вопросов, как всегда, было намного больше, чем ответов. Леот тяжело вздохнул. А не потому ли, что Величайшие обретают свои силы неожиданно, он и не нашел Ниару раньше? Ведь ее ауру очень трудно не заметить даже магу-недоучке. И она прожила незаметно для всех в столице Анадалы? Нет, это невозможно. Тогда... Тогда вполне может подтвердиться теория Фанилара, и в их инициации виновна Воитель.
   Он резко поднялся и прошелся по комнате, мимолетным жестом распахнул окно. Прохладный ночной ветер тут же ворвался в комнату, пробежался по ней, норовя что-нибудь стащить, и вылетел назад, на волю, утягивая за собой легкие занавески. Леот стоял у окна, не замечая проделки ветра, и смотрел на небо. Среди застилающих его туч то и дело проглядывали яркие мерцающие огоньки далеких звезд.
  
   Маленькая, совершенно голая скала посреди океана была идеальным местом встречи. Слишком маленькая, чтобы стать кому-то убежищем, достаточно большая, чтобы служить издали заметным ориентиром. Поэтому темпларские и эйшанские корабли уже более трёх веков использовали её в качестве пересадочного пункта. Рейдер швартовался по одну сторону рифа, роскошный клипер или суровый фрегат - по другую.
   Так случилось и на этот раз. Патрульный вертолёт тщательно проверил окрестности, капитан заглушил мотор и спустил трап на берег. Эйшанская шхуна так близко к камням подходить не рискнула - отправила шлюпку.
   Драконы тепло попрощались с экипажем, принесли извинения за доставленные неудобства, выслушали пожелания лёгкого паломничества и сошли на берег. Эйшанские моряки все повысыпали на палубу, чтобы полюбоваться на необычных гостей.
   А поглазеть было на что. Если Сима с Антом одели стандартные бронежилеты и шлемы, если Закат выглядел как самый обычный рыцарь в полном доспехе, то Даот облачился в бронекостюм высшей защиты, и теперь производил впечатление настоящего ходячего танка. Пусть лишние десять сантиметров роста не сделали его гигантом, но шириной бронированных плеч агент мог помериться с любым легендарным богатырём, а каждый шаг сопровождался тихим гудением гидравлики, выдававшим невиданную мощь. Шлем напоминал морду неведомого чудовища, с двумя оранжевыми огоньками на месте глаз. Для тех, кому одного вида зеленовато-серой брони было недостаточно для немедленной капитуляции, предназначался внушительный арсенал: ракетный карабин "Берд", четырёхствольный пулемёт "Хаос", дробовик "Сюрприз", ну и для самых несговорчивых - пусковая установка "Циклон", способная с одного выстрела проделать дыру в метровой стальной стене или уничтожить крупный отряд.
   Закат тяжело вздохнул. Пусть примитивное, но всё же весьма полезное оружие. А у него что? Меч против боевого мага или Искажённой твари? Не смешите. Хотя, конечно, работа агента - не махать мечом и не стрелять. Главное оружие тут мозги... Важно - чтобы не по стенке.
   Шлюпка покачнулась под весом Даота, но выровнялась.
   -Эй, темпларец? - осторожно позвал один из матросов.
   -Да? - обернулся к нему молодой дракон.
   -Слушай, а если этот ваш... паладин в воду опрокинется, что с ним будет? Пойдёт же ко дну, как топор!
   -Ко дну и по дну, - вмешался Ант, услышав, что зацепили его любимую тему. - У брони автономная система регенерация кислорода и полная герметичность, - он заметил квадратные глаза гребца и быстро пояснил, - в общем, он может под водой дышать около трёхсот часов.
   -Неслабо... - с завистью выдохнул человек, налегая на весло. - Сколько же такая штука стоит?
   -Примерно как три ваших шхуны с грузом отборных шелков и пряностей, - прикинул "сын торговца". - Или четыре пустых.
   Матросы обожгли агента взглядами, полными зависти. Невооружённым глазом было видно, как они мысленно примеряют на шеи богатых гостей удавки, а на ноги - камень потяжелее. И с сожалением отказываются от своих замыслов, понимая, что паладину ничего не стоит уложить всю команду на палубе аккуратным рядочком.
   Каюты для пассажиров оказалась вполне приличными. Купец, владевший шхуной, даже не пожалел санитарных заклинаний, чтобы убрать вонь и грязь, царившие на остальном судне. Изначально они подготовили одну каюту для Симы, другую - для мужчин. На что девушка популярно объяснила, где она видела такие правила приличия, из-за которых беззащитная жрица должна оставаться без телохранителя. Тем более, подчеркнула она, среди неотёсанных мужланов весьма бандитского вида. Закат про себя усмехнулся - малышка чудесно вжилась в роль. Смотрит на матросов с настоящим страхом и отвращением. На самом деле разведчица, не имея возможности пользоваться оружием, была в их группе лучшим мастером по рукопашному бою. Даже Даот не мог с ней тягаться в этом специфическом виде поединка, не говоря уж о новичках, только начинавших осваивать возможности человеческого тела. Так что при необходимости хрупкая исследовательница могла бы устроить в замкнутом пространстве бойню не хуже своих тяжеловооружённых спутников. Но морякам это знать незачем - спокойнее спать будут.
   В итоге Закат остался в каюте с Антом. Эксперт по оружию тут же выдвинул из перчатки миниатюрную клавиатуру, и через встроенный компьютер шлема устроил чат с "земляками". Картелинским наёмникам такой роскоши, разумеется, не полагалось, поэтому командир группы лежал на соседней полке и тихо зверел. Честное слово, переносить пытки было не в пример легче, чем просто валяться бревном и ничего не делать. Он встал, проделал комплексы упражнений с мечом, в латах и без, комплекс для общего оздоровления, комплекс для релаксации... Затем снова плюхнулся на койку. Похоже, в ближайшие несколько лет безделье станет его основным занятием.
   Он ошибся.
  
   Тёмная фигура в капюшоне не торопясь передвигалась по коридорам королевского дворца. Немногочисленные подданные, завидев её, реагировали по-разному. Некоторые поспешно преклоняли колено, ожидая, пока монарх пройдёт мимо или соизволит к ним обратиться. Но то самые храбрые. Большинство стремилось поскорее скрыться, прежде чем на них падёт высочайшее внимание.
   Лан-Гор под капюшоном лишь хмыкал, слыша в отдалённых переходах торопливые шаги. Когда-то он приходил в ярость, приказывал пороть таких трусов на главной площади... Случалось, что и убивал, особенно в детстве. От этого разбегаться стали ещё активнее.
   Теперь привык. Пусть их... Всё равно, в помощи этих мелких паразитов, гордо именующих себя придворными, правитель Эйшана давно не нуждался. Тренированный ум и обширный знания позволяли обходиться без советников в делах государственных, а магия делала ненужным присутствие слуг и охраны. Понятно, что есть и такие враги, от которых колдовством не защитишься. Но таких не остановит и вся королевская гвардия в полном составе.
   Как сейчас, например.
   Что в библиотеке кто-то есть, король понял сразу, как только туда вошёл. Нет, нити следящих заклинаний не были нарушены, посетитель был или крайне осторожен, или чрезвычайно искусен в магии. Но едва заметное ощущение присутствия... оно ещё ни разу не подводило монарха. Проведя в этом дворце всю сознательную жизнь, он научился отличать пустую комнату от... не совсем пустой, скажем так.
   Тем не менее, он ничем не выдал, что почувствовал гостя. Подошёл к ближайшему шкафу. Достал ту книгу, какую и собирался. Усевшись в кресло, начал неторопливо перечитывать текст на древнем языке, одновременно исподтишка сканируя помещение. Пришедший очень хорошо умел маскироваться. Несколько раз Лан-Гору казалось, что он уловил отблеск чьей-то силы, но она тут же выскальзывала из энергетических ловушек, в изобилии расставленных по зданию.
   Наконец гостю, видимо, надоело играть в прятки, и он проявился. Силуэт, отдалённо напоминавший человека, соткался из пляшущих в лучах колдовского светильника пылинок. Два огонька свеч, отделившись от фитилей, стали его глазами. А волосами послужили отблески паутинок, собранных из всех тёмных углов библиотеки.
   Лан-Гор уселся поудобнее и поправил маску на лице.
   -Какая честь для меня. Хозяин пожаловал самолично, не стал как раньше присылать своего пса-полукровку. Что вас так встревожило, старший, что понадобилось говорить с презренным смертным с глазу на глаз?
   -Ты прекрасно знаешь, король, что я никогда не называл тебя "презренным смертным", - устало, но терпеливо сказал призрак, словно повторял в сотый раз лекцию для умственно отсталого ребёнка. - Мы все уважаем твою власть и твой магический дар, нас только удивляет твоё нежелание сотрудничать для общей пользы.
   -Сильно вам нужно моё сотрудничество, - огрызнулся монарх, - всё равно ведь творите, что хотите, никого не спрашивая.
   -Откуда же в тебе столько злости? - покачал головой эльф. - Или твой наставник допустил много ошибок, или чрезмерная магическая сила влияет на твой рассудок, заставляя повсюду видеть врагов... Мы делаем не "что хотим", а лишь то, что необходимо. Для выживания нашего и твоего вида.
   -Слышал я уже это... - хотя лицо короля было скрыто маской, было ясно, что он презрительно поморщился. - Вечные слова об общем благе, которыми вы прикрываете свои грязные делишки. Хватит ходить вокруг да около. Выкладывай, зачем пришёл.
   -Как хочешь, - вздохнул гость, - я надеялся, что хоть сегодня удастся поговорить нормально... по-человечески, как выражается твой народ. Но если хочешь сохранять вражду, я не стану тебе навязывать дружбу. Тогда слушай внимательно. Через два дня к тебе в порт должны прибыть трое паломников из Темпларии с картелинским проводником.
   -Только не говори, что их надо убрать. Я на такие расходы не пойду.
   -Не бойся. Они не прибудут. Несчастный случай в море...
   -Вы?
   -Нет... - в голосе старшего отчетливо проступило сожаление, - Криэйторская тварь... Высосала с корабля всё живое... Мы планировали добраться до этой четвёрки позже, в городе...
   -Приятно слышать, что вам хоть раз утёрли нос. Что в таком случае требуется от меня?
   -Техножрецы могут не поверить в тварь, послать следственную комиссию. Или поверят, но сразу пошлют взамен другую группу паломников. Возможно, и драконы сунут в это дело хвост. Но соглашайся и не отказывай, тяни время. Запиши, кто именно выйдет на связь, какие вопросы будет задавать, чего потребует. Потом я скажу тебе, что им можно разрешать, а что нельзя.
   -Ясно. Только зачем вам записи? Можно подумать, вы и так не следите за всеми моими контактами. Сами же увидите, кто и о чём со мной станет говорить.
   -А разве я сказал, что записи нужны нам? - удивился эльф. - Они тебе самому пригодятся, король. Потом ещё спасибо скажешь за эти сведения.
   -На память не жалуюсь, - сухо отрезал Лан-Гор. - Ясно. Будут вам и записи, и ответы. Как я понимаю, это не всё?
   -Верно. Некоторые... не совсем вменяемые люди из числа твоих подданных в последнее время начали распространять глупую и вредную легенду о возвращении Жёлтого Воителя. Таких немного, и это в основном иммигранты, твой собственный народ достаточно разумен, чтобы не верить в эти слухи. Тем не менее, ты приказал своей тайной службе найти таких сплетников и не спускать с них глаз. Нам нужны копии списков всех смутьянов.
   -Разумеется. Только, - глаза из-под маски очень внимательно посмотрели на призрачную фигуру, - вы можете мне поручиться, что это всего лишь слухи?
   Гость несколько секунд помолчал.
   -Я могу поручиться, что эти слухи не имеют под собой реального основания. Скорее всего, никакого Воителя нет. Но даже если бы он вдруг пришёл - у болтунов не могло быть путей, чтобы узнать о нём. Так что это всего лишь страшные сказки, которые распространяют твои враги.
   -Но тем не менее, - правитель Эйшана усмехнулся под маской, - если на мгновение допустить, что болтуны говорят правду, сами того не зная? Если он придёт при моей жизни, пусть не сейчас, но через десять или двадцать лет? Что вы тогда будете делать? И что делать мне? Мои наставники в школе были на редкость уклончивы в этом вопросе.
   Тишина. Затем фигура старшего начала медленно таять. Лан-Гор уже подумал, что не дождётся ответа, но тут из пустоты раздался негромкий голос.
   -Если узнаешь, что Воитель действительно здесь - беги, король. Переоденься нищим, больным, сумасшедшим, забудь о стране и троне, и беги как можно дальше. Потому что на противостояние Воителю твоих сил не хватит, а присягнуть ему ты не успеешь - если попытаешься, мы убьём тебя раньше.
   Он остался один. Некоторое время молча полистал книгу, ища то, за чем пришёл в библиотеку. Потом незаметным движением погладил своё горло, ощутив, как запульсировала крошечная змейка симбионта. Через несколько секунд щелчок в ухе известил, что пришёл ответ.
   -Ну здравствуй, мой маленький огнедышащий слизнячок. Какие новости?
   Лицо под маской скривилось. Неизвестно, что хуже - завуалированное безукоризненной вежливостью презрение эльфа, или открытые оскорбления криэйтора. "Слизнями" этот Лорд Подземелий именовал всех людей без различия. А уважительная приставка "огнедышащий" появилась в его речи после того, как разъярённый подобным обращением Лан-Гор однажды поджарил три десятка боевых марионеток единственным заклинанием.
   -Тут у меня только что эльф был. Говорит, что одна из ваших тварей перебила экипаж шхуны, везущей паломников из Темпларии. Это правда?
   -Ушастый говорит - ветер в листве шумит, - презрительно фыркнул собеседник. - Нет, вряд ли. Моих там точно не было, но может, кто-то из соседей заигрался. Сейчас выясню.
   Две минуты молчания, пока Лорд производил перекличку по телепатической сети.
   -Нет, никто не признаётся. Может, врут, конечно, но мне почему-то кажется, что скорее врёт ушастый. Мы редко трогаем тех слизняков, что под драконами ползают.
   -Я тоже так думаю, - хмыкнул монарх. - Не считаешь, что за такое самозванство стоит их проучить?
   Смущённое молчание.
   -В другое время я бы сам послал пару сервозверей позавтракать на их кораблях или берегах. Но сейчас не та ситуация. Вряд ли Лорды согласятся на карательный рейд.
   -Замечательно. Вот мы и вышли на второй вопрос, который я тоже обсуждал с эльфом. Что за время такое необычное? Чего боитесь вы, почему суетятся Высшие, к чему готовятся перворожденные?
   -А самому немножко подумать головой, слизнячок?
   -Воитель?
   -Он, кто же ещё...
   -Где?
   -На Воине. Точнее пока неизвестно, сами ищем. Ушастые наверняка знают, но из них что-то выбить нереально.
   Лан-Гор погладил металлический подбородок маски, стремительно выстраивая в уме картину происходящего. Интересный расклад получался. На первый взгляд, соваться в игру такого масштаба маленькому королю маленькой страны совсем не с руки. Растопчут и не заметят. А если попробовать? Если допустить (только на секундочку), что крысе удастся проскочить под ногами великанов, отхватив себе кусочек пожирнее? Он вдохнул поглубже и снова очень тихо заговорил.
   -Если я верно понимаю, вы его хотите устранить как можно раньше. Не дать встретиться с Драконом. И не дать драконам знать, что он вообще появлялся.
   -Разумеется, а что, ты сомневался?
   -И эльфы хотят примерно того же. Им Воителя любить не за что.
   -На что это ты намекаешь, слизняк?
   -Намекаю? Я говорю открытым текстом, что в нынешнем положении вы с ними - естественные союзники. Но почему-то продолжаете грызться между собой, вместо того, чтобы объединить силы против общего врага.
   -Ушастые слишком трусливы, чтобы самим выступить против Воителя. Они будут из-за угла подстраивать ему проблемы, истреблять возможных союзников, но лично столкнуться... не в их стиле.
   -Пусть так. Но если объединить их знания и связи с вашей агрессией? Они по-прежнему, если что, останутся в стороне, а вы получите превосходную разведку и поддержку.
   Несколько секунд молчания.
   -Пожалуй, ты прав, человек. Такой временный союз мог бы принести большую пользу. Только эльфа легче убедить станцевать босиком на раскалённой сковороде, чем заговорить с "ходячей чумой", как они нас называют.
   -А вы пробовали?
   -Да. Красиво танцуют. Особенно эльфийки... но и мужчины тоже ничего...
   -Тьфу!!! Да я не об этом! Я спрашиваю, уговорить их на сотрудничество - пробовали?
   -Пару раз находились сумасшедшие. Одному с трудом удалось остаться при своих, другой потерял половину владений и попал в вассальную зависимость на шесть веков.
   -А предложить переговоры от имени всей расы, а не отдельных Лордов?
   -До сих пор такой необходимости не возникало. Но ты должен понимать - если мы и в данном случае допустим ошибку, она обернётся не переделом территорий, а гибелью всей расы. Это слишком опасная игра.
   Лан-Гор мысленно улыбнулся. Пока всё шло полностью по его замыслу.
   -А если рискнёт кто-то другой, к вам прямого отношения не имеющий?
   -Уж не себя ли ты имеешь в виду, человечек?
   Король откинулся на спинку кресла.
   -В точку, приятель. Что я получу, если найду для вас среди эльфов достаточно здравомыслящего партнёра, без расовых предрассудков? И помогу наладить координацию усилий по Воителю, без необходимости общаться и подставляться лично? Если что - все шишки на меня. С безумного тирана спрос небольшой...
   Несколько секунд на том конце молчали.
   -Сильная идея, огненосец, очень сильная. Если она сработает... ты получишь много. Очень много. Ручаюсь лично, от своего имени.
   -Точную цену определим, когда у меня будут первые результаты. Но некоторые гарантии я хочу получить уже сейчас.
   Голос в ухе понимающе хмыкнул.
   -Это естественно. Что именно?
   -Вы уже лет пять, как обещали мне бессмертие. Я хочу получить его сейчас. Считай залогом наших дальнейших отношений. Кроме того, если Воитель начнёт кроить королевства под себя, мы можем и не успеть встретиться, чтобы я получил свою награду.
   -Ты и сейчас выбрал очень неудобное время. Допустим, я смогу найти способ кого-то послать через портал, чтобы поработать над твоим телом, но как ты с ним встретишься, чтобы не привлечь внимания ушастых? Они же проверяют каждый твой шаг. И как ты узнаешь, что тебя не надули? Не будешь же ждать три десятка лет, чтобы появились признаки старения...
   Лан-Гор снял маску. Откинул капюшон. И ласково улыбнулся собственному отражению в ближайшем зеркале.
   -А это уже мои проблемы, приятель. Ты, главное, готовь вассала, который проведёт операцию. Обо всём остальном я позабочусь. До связи.
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"