Свиридов Тимур Георгиевич: другие произведения.

Миры Непримиримых - 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.61*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Его зовут Дар. Он не знает, откуда пришел на планету тангров. Он не помнит своего прошлого, но он уверен, что ему уготована судьба спасителя Рортанга - мира жестоких законов, бесконечной боли и ярости сражений. ************* КНИГА ВЫШЛА В "АРМАДЕ" (Обложка прилагается)) ТЕКСТ ВЫЛОЖЕН ПОЛНОСТЬЮ.

  Фишки!
  

Свиридов Т.Г.

МИРЫ НЕПРИМИРИМЫХ

Фантастический Боевик
  миры непримиримых [Юдин О.]
  
  Пролог
  ПРЕРВАННАЯ МИССИЯ
  
  Глава 1
  ЧЕРТОГ ДЕМОНА
  
  
  - Хэй, Петльюгин... Are you crazy? Come out, pal! What the hell?![1]
  'Hell, hell...'[2] - охотно зашипела эхом сгустившаяся вокруг чернота.
  Голос, прокричавший его имя, был тонкий, с хрипотцой. Дар узнал его - голос Корнвэлла.
  Снова стало тихо.
  Хороший человек...
  Хороший голос...
  - Пэц-цлугхин! - тут же раздался срывающийся визг. - Вых-ходе, мерс-ская скоц-цина!!!
  Шепелявящие интонации реццов ни с чем не спутаешь.
  - Именно, - пробормотал Дар, с трудом сглатывая и переводя дыхание. - Go to hell![3]
  Обессиленно откинулся на спину. Если найдут - всё. Сразу крышка. Пушистые ни секунды не станут раздумывать.
  И какого черта его потянуло на экзотику?!
  'Надо было все-таки напялить большую броню...' - невольно пронеслось в голове.
  Дар едва не рассмеялся от пришедшей мысли, улыбнулся обожженными губами, представив выражения на мордашках реццов. Мирная делегация, млин... и он, как блестящий железный мамонт с уродливой дезинтеграторной трубой 'Контр-довода'...
  Пальцы вдруг неожиданным спазмом скребанули по полу - как-то сами, словно не зависели от него. Черт, соскучились по 'Контр-доводу', что ли?
  Кожа ободралась до боли. Ругнувшись, Дар хотел подняться, но тут все тело вдруг конвульсивно выгнулось, а после согнулось, будто сквозь него продели трос и дернули. Руки-ноги напряглись, брюшина стала деревянной, стянув тело в мясокостный ком вокруг солнечного сплетения. Движение свершилось произвольно, точно тело само решило, что ему делать. Словно уже не принадлежало ему... Стало оглушительно тесно и больно, ни сантиметра места для вздоха. Это длилось просто бесконечно, казалось, он уже сросся в мясной кубик...
  Но отпустило - так же неожиданно. Дар едва дождался этой паузы, громко хватая воздух ртом и незряче озираясь в темноте. Это что - спецэффект после бубацей? Ну ни хрена себе... Опасливо вслушивался сквозь предательский шорох в ушах - подкрались ли реццы?
  Но пока было тихо.
  Издалека снова принеслось просительное:
  - Эй, Дар! That's me, Корнвэлл! При мнье они ничего нье станут диелать!..
  По коридорам пещер этот звук прошелестел как-то витиевато, словно шуршание шелка. И опять навалилась тугая тишина.
  - Come on? Stop it! Please![4] Прекратьи эти damn jokes![5] Ты же знаешь этих мальеньких... - Далекий голос вдруг резко, со всхлипом, осекся.
  Дар криво усмехнулся - ну да! Уж он-то хорошо себе представлял, что станут делать эти 'маленькие'... Пальцы сжали воздух - черт, и никакого ствола поблизости. По дурацким условиям идиотской высадки. Как же - самому выходить к крошкам-реццам!
  'НЕТ СЛОВА БОЛЕЕ МЕРЗКОГО, ЧЕМ РЕЦЦ!' - вдруг резким набатом прогрохотало в мозгу.
  Фраза обожгла незнакомой агрессивностью. Что-то еще в ней было, обрывки сотен ослепительных чувств - презрения, мести, крови, боли, отчаянья, бешеной ярости... И тут же все смыло. Будто он на мгновение словил чью-то чужую мысль, будто окунул голову в горячее варево и тут же вытащил обратно.
  Встряхнулся, отваживая этот бред. Какая ерунда! С реццами еще нет отношений - ни положительных, ни отрицательных... О них нельзя думать плохо!
  'Хех, - горькая усмешка искривила обожженные губы, - отрицательный уже есть. Сидит вот, в прохладной пещерке. Нежится...'
  Это да. Сидеть больше никак нельзя.
  Тело по-прежнему было как чужое. Дар собрался с силами и перевернулся на живот. Против ожидания больнее не стало. Ободрившись и подтянув колени, он поднялся на четвереньки. Движения получались какие-то несобранные, разлаженные. Но сердце толчками гнало адреналин по телу, голову словно шпарило. Дар скрипнул зубами и попытался встать в полный рост. С размаху впечатался макушкой во что-то незыблемое. С-с-с... Дьявол! Этот удар, наверное, было слышно за километр...
  Шипя как змея, снова опустился на четвереньки. Было забавно смотреть, как в темноте пульсируют яркие желтые кружки в глазах. Осторожно пополз вперед, равномерно распределяя вес на руки и колени. Колкий гравий сводил с ума. Но постепенно колени и ладони пообвыклись, и Дар прибавил ходу.
  Надо срочно куда-нибудь исчезнуть. Чужие могут нагнать сюда своих долбаных стражей, тысячами реццов забить пещеры под завязку. Да они его на ощупь вычислят...
  Было абсолютно темно, и Дар рисковал опять влететь головой во что-нибудь веселое. Но зубов бояться - в лес не ходить! Везло, наверное, - он все еще продолжал продвигаться вперед в этом интересном лабиринте 'выколи-глаз'.
  - Пэц-цлугхин! Пэц-ццлугхин! Сдавайсо!..
  Темнота безразлично поглотила эти писклявые шорохи.
  'Маленькие, - с отвращением подумал он. - Надо же, как быстро язык выучили. Ведь делали только вид...'
  Он усмехнулся.
  Злости на реццов Дар не испытывал. Было жаль себя.
  'Идиот, - подумалось бесцветно, - искатель приключений...'
  
  Глава 2
  ВЫСАДКА
  Вспомнились события последних часов - недавняя высадка на Рецц.
  ...Погода была удивительно хорошей - почти прохлада, можно ходить в легком комбинезоне. А если находиться в тени - совсем класс. Иногда доносились обжигающие дуновения ветра, но их можно перетерпеть, закрывая лицо руками.
  Маленьким реццам было холодно - многие нацепили теплые вещи и теперь выглядели эдакими пушистыми шариками. Носили только белое с золотым. Смотрелось красиво, наверное, еще и богато на местные вкусы. В Содружестве золото уже давно перестало выполнять обменные функции, и для украшений тоже почти не использовалось. Нашлись куда более пикантные металлы. Когда кто-нибудь из реццов проходил близко, отчетливо слышался легчайший звон маленьких золотых колокольчиков, прицепленных к шерсти по краям ступней и на коленях. Это были единственные приятные звуки. Ничего напоминающего оружие Дар у горожан ни разу не видел. Да и к чему им оружие?
  Солнце, почти ничем не ослабленное в атмосфере, тяжело давило на плечи, норовя достать любой незащищенный участок кожи. По идиотскому капризу кэптона человеческая делегация была освобождена от всего, что могло напоминать технологию, - неважно - механической или биологической природы. Дабы, так сказать, не грузить местных: кто знает, какое отношение к технологии они сейчас исповедуют? Кэптону хорошо там наверху, в своей каюте на 'Прямом Ветре'...
  Место сегодняшней экскурсии хозяева предложили странное - на стыке 'города' и пустыни. Широкое пространство уже собрало толпы праздных реццов, любопытствующих поглазеть на пришельцев со звезд - колыхающееся море белой шерсти и побритых розовых мордашек. Мириады 'горожан' высыпали на соседние 'улицы', или что там у них было, птичьим галдежом приветствуя не то инопланетных гостей, не то гигантские ржавые колымаги кортежа Императора.
  Справа к горизонту тянулась какая-то совершенно апокалиптическая пустыня. Песчаные барханы обычного желтого цвета, но изрыты нереальными горизонтальными кавернами. Черт знает, как это получалось, но песок не ссыпался вниз... Эти дыры были полны теней, от красного до черного. Они подспудно тревожили ум, подсознание, наверное, улавливало эту неравновесность - хотелось тряхнуть тут все посильнее, чтобы улеглось как положено...
  Впереди по курсу над песчаным адом нависала дамоклова махина титанической Великой Скалы, вспарывающей блеклое небо. Скала была рассечена по всей высоте - ровный срез камня, погрубевший и заветренный громадой времен, открывал в отполированной грани слои геологических структур, когда-то выпертых из нутра планеты. Этот колоссальный срез рождал впечатление о чудовищном резаке, полоснувшем по глыбе камня в стародавние времена с непонятной теперь целью. Взгляд невольно поднимался вверх в поисках какого-нибудь нехилого стар-линкора или лиогянской орбитальной 'индрубты'. Без сомнения, и под 'ватерлинией' пустыни этот прорез продолжался глубоко вниз, корежа литосферу. Да-а, повоевали малыши когда-то... И кто-то очень неслабый сильно хотел прибить планету реццов.
  Возле среза Великой Скалы, несоразмерно микроскопические, самоуверенно маршировали легионы дисциплинированных мурашей. Краснобалахонные реццы с какими-то доисторическими стрелялками были построены ромбическими колоннами, будто парадные болиолы эпохи последних Лиогянских Триумфаторов. Это смотрелось торжественно, помпезно и... тотально никчемно.
  Огромная императорская процессия растянулась позади на сотни метров. Ухающая синкопическая свистомузыка, отталкивающая, но с проскальзывающими порой величественными оборотами, неприятно давила на психику. Может, оно и правда, что их цивилизации более миллиона лет, но лучшие времена реццов явно канули в Лету. Сейчас это было похоже на полное вырождение...
  По правилам местной развитой монархии, межзвездных гостей учтиво пропустили вперед. Его Сиятельство Вечноживущую Опору Света Непобедимого Кнереца везли следом на каком-то самодвижущемся рыдване неимоверной дряхлости и таких размеров, что было странно, как он помещается на улице. Колымага скрипела и визжала, но ехала вполне самостоятельно. Дар едва сдержал улыбку, впервые узрев это механическое угробище. Мог бы и не сдерживать, реццы все равно еще не разбирались в человеческой мимике. Зато собственной у них было хоть отбавляй.
  Агрегат был явно военного назначения, и в округлившихся от времени формах, сточенных касаниями маленьких лап, угадывались некие функциональности - стволы, разрядники, излучатели и еще бог знает что. Судя по небольшим подкрылкам, ползучий мастодонт когда-то умел летать. Его треугольные формы будто стремились вверх, а размер превосходил габариты среднего посадочного шлюпа. Так что, либо на Рецце некогда было принято охотиться на монархов во время прогулок, либо этикет приема гостей составлялся во времена оные, когда реццы встречались на орбитах...
  Предводитель маленькой группы людей, сицианин Манола, без устали крутил головой по сторонам. Его лицо под широкополой шляпой поблескивало капельками испарины, поэтому казалось, будто у него ячеистая кожа. Но глаза сверкали блаженством - не каждому ксенологу выпадает такая удача. Ведь реццы - почти люди.
  ''Почти' не бывает, - обессиленные жарой мысли ползли медленно, как черепахи. Дар наблюдал самого себя словно издалека. - Или люди, или нелюди'.
  Узрев ржавый рыдван Императора, Манола обернулся к Дару и Корнвэллу, многозначительно подняв брови. Он стоял, окруженный мохнатыми малоросликами, как настоящий Гулливер. Петлюгин вытер рукавом пот с лица. Он не то чтобы устал, но все равно было жаль, что у лилипутов нет подходящего транспорта. С техникой тут было туго, что уж говорить.
  Дар снова всмотрелся в однообразные строения слева. Новая столица, Цу-Рецц, если и поражала воображение, то лишь однообразием приплюснутых форм. Древняя столица, Ац-Рецц, куда их возили вчера, была намного любопытнее. Вместо подстриженных, словно под гребенку, белых квадратных коробков, там имелись сооружения, больше похожие на здания в человеческом понимании этого слова. То есть не сто двадцать сантиметров от земли, и главное, разнообразнее по архитектуре.
  Старая столица располагалась в непосредственной близи от мега-пушки, гигантского звездобоя, и скорее всего когда-то ее обслуживала. Ац-Рецц был покинута жителями очень давно - совершенно мертвый город. Ветер гонял пыль между громоздкими полуистлевшими сооружениями, колоннадами, обелисками, непонятными неподвижными механизмами, развалившимися машинами, еще сохранившими кое-где блеск металла, или что там у них было. Этот технопарк древней рухляди произвел-таки впечатление на Дара. Древние реццы действительно являлись когда-то великим народом и были способны на куда большее, нежели нынешние белошерстки.
  Мохнатые малыши прямо молились на эти полусгнившие развалюхи.
  Интересная религия - поклонение собственному прошлому...
  Став очень важными в этом городе, реццы наотрез отказались что-либо рассказывать. Смотрели на людей свысока, хотя с физиологической точки зрения это было сложновато. 'Счастье, - переводил Манола ихнего пискуна, - что вас вообще пустили осмотреть Ац-Рецц. Обычно мы не дозволяем 'неизбранным' входить в Чертог Истории. Но вы единственные пришельцы за последние тридцать пять тысяч лет, и потому мы делаем исключение...'
  Пассаж про 'тридцать пять тысяч лет' все проглотили молча. Похоже, прикидывали, началось ли корнеядение на Земле к тому времени или еще зависели от охоты... Дар просто пожал плечами - еще неизвестно, насколько их календарь соответствует. Он вообще был настроен скептически - люди слишком многого ждали от этого визита. А слишком большие надежды, как известно, не оправдываются...
  
  Глава 3
  ИСТОРИЯ
  Все началось более двух лет назад, после того как сицианский разведборт 'Сирвия-085', он же Первая Контактная - Рецц, привез известие о затерявшемся среди звезд крохотном белошерстом народце, исчисляющем свою историю миллионами лет. Что говорить - планеты Содружества жадно повернулись в эту сторону. Это была надежда, и все тут же дружно за нее ухватились. И хотя скептиков было более чем достаточно, экипаж контактного эсминца 'Прямой Ветер' подбирался с неслыханной тщательностью. Да чего уж там - человечество цеплялось за эту соломину как настоящий утопающий.
  Возможно, так все и было.
  Период покоя, начавшийся после окончания масштабного опаляющего конфликта с Лиого, был долгим и плодотворным. Колонии людей утроились в числе, само человечество выросло почти вдвое. Много славного было сделано и освоено за эти полтора столетия. Однако мирное время закончилось, и люди обнаружили перед собой нового страшного противника - 'скрытых'.
  Сначала это был один из свежих секторов, где столкнулись с феноменом 'летучих голландцев', - корабли пропадали, а после обнаруживались совершенно в другом месте, в полной сохранности, но лишенные экипажей. Пока все держалось на планке двух-трех случаев в год, громко в набат никто не бил - мало ли чего случается в Пространстве странного. Занимались этим те, кому положено заниматься такими делами, да помалкивали. Но когда число пропавших экипажей скачком перевалило за сотню, беспечность человечества закончилась. Стало ясно, что люди в своей экспансии наткнулись на Противника. Были это разумные существа или природные силы - выяснить не удавалось.
  'Скрытые' безнаказанно уничтожали или умыкали экипаж за экипажем, сделав профессию звездолетчика самой опасной из всех. Обнаружить врага или противодействовать ему оказалось людям не под силу. Ученые и военные были на взводе, работая без выходных и отпусков, - безрезультатно. Зонды, идущие вслед кораблям, ничего не находили. Записывающая аппаратура опустошенных звездолетов тоже ничего не регистрировала. Спустя всего два-три года критические сектора умножились - сперва их стало два, потом несколько... И чем дальше, тем картина все более приобретала вид сжимающихся смертельных удавок вокруг освоенных людьми зон. Человечество осознало, что имеет дело с целенаправленной силой, отвоевывающей себе космические территории и считающей людей безусловными врагами. Все начало подламываться - межзвездная экономика замирала, со скрежетом перестраиваясь на планетарные приоритеты. В переполненных летающим железом портах на мертвом приколе оказались огромные корабли: исследовательские и монтажные звездолеты, броские пассажирские круизеры, массивные каботажники... Транспортников это почти не коснулось - полные автоматы проделывали свои рейсы в заданном режиме, не нуждаясь в человеческом присмотре. У них была только одна проблема: доходили до адресата лишь грузы с неживой материей. Звездолеты с зерном, растениями, животными опустошались по пути. Вынужденные рейсы с экипажем и пассажирами стали бесконечно длинными, ибо дорога прокладывалась с учетом выявленных, зараженных 'скрытыми' пятен, и больше была похожа на многозубчатую пилу, чем на экономически выгодную прямую. Топливо и энергия стали дорогими. Продукты питания, добыча ископаемых, жизнедеятельность мегаполисов - все стало сложным, напряженным. Орбитальные города готовились к эвакуации. Планеты спешно создавали сложные системы обороны. Пространство на глазах безлюдело. Как это ни печально, но ситуация все более походила на колоссальную блокаду.
  Цивилизация вздрогнула и пригнулась...
  В этом полете 'Прямому Ветру' также был уготован зигзагоподобный путь, огибающий сектора, охваченные странной войной. Немудрено, что каждый второй из команды корабля бредил надеждой, что им удастся раскопать технические чудеса, созданные реццами в глубоком прошлом. И каждый первый свято верил, что 'Прямой Ветер' привезет 'супероружие' или хоть что-то - планы, идеи, какие-то зацепки... Если правда, что реццы прожили миллионы лет - они могли тоже когда-то повстречать на своем пути 'скрытых', могли даже воевать с ними. И если выжили - значит имели средства противодействия. Любая информация о непонятном враге была сейчас бесценной для Содружества. И тем более если бы нашлось действенное оружие против 'скрытых'. Или хотя бы устройство, способное обнаруживать таинственного врага...
  
  Глава 4
  БРОСОК
  Иногда передние малыши поворачивались и начинали щебетать. Дар терялся от мимики их лысых морщинистых мордочек - этакие розовокожие зверостарушки. Лучше бы уж не брились, мех по-любому приятнее отвислой кожи.
  Они перевизгивались ровно - на одной, максимум двух нотах. Языка их Дар не знал и не собирался учить: ему было неинтересно. Мозги - вещь небезразмерная, а у него даже пассивные доли уже давно забиты информацией из учебных снов. В конце концов ксенологические изыскания не были его приоритетом. И тем более хобби. Пусть Манола и Корнвэлл стараются. Он был браттар - некто, в чьи обязанности входит безопасность остальных существ отдельно взятой группы. Во всех смыслах безопасность. Лиогянское словечко прилепилось в К-Флоте вместе с должностью, ибо остальным расам людей понравилась идея, и на каждом корабле теперь появились браттары, заменив всех этих безопасников, спецопсов, космопехоту, гуардос, оружейников, первоотдельщиков, конвоиров, операторов байцеров и бортовых оружейных систем, секьюрити, бодигардов и т. д. и т. п. И между прочим, медбратьев тоже. Браттары попали в уставы, так что теперь, нимало не интересуясь глубинами цивилизационных барьеров, Дар был членом Второй Контактной - Рецц. Хотя нет, он все же имел любопытство к некоторой специфической части познаний белых мохнатышей. На своем веку Дар успел повидать множество удивительных способов, коими представители различных цивилизованных рас лишали друг друга не определенной точно наукой субстанции, именуемой 'жизнь'. Вся ксенология для него сужалась к этому узкому спектру. Про реццов пока еще ничего ясно не было, но это вовсе не означало, что им не удалось сказать тут нового слова...
  Постоянно тянуло внизу живота, будто нервы разгулялись или предчувствие накатило. И это было очень важно. Его слишком долго, интенсивно и нудно тренировали улавливать опасность, вычленять главное угрожающее направление, чтобы он мог ошибаться. От рецепторов на икрах и умения поднимать альфа-волны до 'могильников света' и 'пропеллера' на затылке - там из каждого делали супермена. Пятая Школа на Зике, система Ариестры, чьи изъеденные каменные скамьи Дар никогда не сможет забыть, умела прекрасно натаскивать браттаров даже из не очень качественного человеческого материала. А в последние годы наплыв был таким, что брали только лучших. У людей, прошедших 'пятерку', не было проблем найти работу хоть на планетах, хоть в Пространстве. Они ее даже не искали - она сама искала их. Школы браттаров были и в других местах, но 'пятерка' была одна. И кэптоны дальних звездолетов, и руководители серьезного бизнеса это прекрасно знали...
  Дар огляделся по-иному.
  Ярко освещенная солнцем Великая Скала высилась впереди своим острым срезом. Нет, угроза не шла оттуда.
  Далеко на юге возносилась другая величественная башня. Трудно было осознать истинные размеры ее рукотворного тела, плавящегося в дымке раскаленного воздуха. То был виденный ими вчера таинственный звездогаситель Ац-Рецц - самая большая загадка планеты реццов. Мохнатые малыши рассказывали о нем невообразимые басни, мол, Ац-Рецц и ныне в состоянии заморозить любую звезду в местной галактике. Пугали, наверное...
  - Nobody can prove it now[6]... - Корнвэлл заметил его взгляд, усмехнулся.
  - Кхм, - поперхнулся Дар, песок уже сидел в горле. - Манола должен был договориться, чтоб нас пустили туда. Совсем ведь рядом ходили, damn![7] Хоть взяли бы пробы...
  - I don't think so... Look at them[8]... - Тот криво кивнул на реццов. - Они так упорни... Besides, maybe this cannon works only in prehistoric ages...[9]
  При слове 'пушка' у Дара обострился профессиональный интерес, он обернулся и долго разглядывал колоссальное строение, подпирающее небо. Согласно орбитальным расчетам излучатель Ац-Рецца возвышался на двадцать семь километров над поверхностью планеты и углублялся еще на восемь с половиной в широкое базальтовое ложе. Почтенное сооруженьице!
  - Знаешь что, - Дар вдруг почувствовал желание поделиться, будто тянули за язык, - в Ац-Рецц, когда нас водили, на одной машинке были внешние пульты. Не спутаешь. Я прикинул: реццы бы утонули там.
  - What?[10] - острые глазки Корнвэлла впились в Дара.
  - Говорю тебе: на той машинке ездили не реццы. Железно. Так что ты процеживай, что они тут разводят перед нами...
  - Ama-azing![11] - только и выговорил Корнвэлл, пораженно хмуря кустистые брови.
  Порыв суховея заставил обоих землян спрятать лица в ладонях. Одежда под легким броником уже липла к телу.
  Манола обернулся и поманил Корнвэлла. Тот отошел от Дара и потрусил к шефу быстрыми шажками. Пожалуй, из всего экипажа реццам больше всех должен нравиться именно Корнвэлл - маленький, с писклявым тенорком и очень подвижным лицом.
  Дар чертыхнулся, вытирая бесконечный пот. Наслаждаться летними комбинезонами могли все, кроме Петлюгина. Ему под одежду пришлось напялить легкую синтетическую броню - проклятье инструкциям! Серьезной угрозы для делегации землян Дар не чувствовал, несмотря на тянущее чувство в животе, а если бы она и была - по условиям реццов, все гости были безоружны. Глупее не придумаешь: быть безоружным, но в броне. Без трусов, но в носках! При этом подразумевалось, что все обязанности браттара при высадке сохраняются: он должен защитить группу в случае чего. А что это - 'чего', естественно, никто не уточнял.
  Ветер принес ароматы выжженной травы и козьего навоза и еще чего-то непонятного, как смесь резины и сыра - чужое, но рождавшее эмоции. В данном случае эмоции отторжения. Они были какими-то совсем чужими, эти реццы. Дар подумал, что у него раньше не было к ним никакого специального отношения. Они были безразличны ему, как муравьи. Ведь совсем неважно, как пахнет муравей.
  Но было, было тут кое-что интересное - а малыши пока не подпускали к этому и на выстрел. Дар с удовольствием бы покопался во внутренностях императорской колымаги, забрался бы внутрь звездогасителя Ац-Рецц или прошелся по Чертогу Демона. Или хотя бы запустил Манолу с Корнвэллом в одну из местных библиотек... Если прикинуть, у реццов должны бы накопиться приличные знания за миллионы-то лет! И про 'скрытых' там, и про остальное всякое... Но нет, придется еще долго крутить реверансы перед мохнатыми, может, даже летать туда-сюда не раз, прежде чем удастся добыть хоть толику информации. Дар нутром чуял: реццы за просто так не отдадут ничего, ни крупицы. Какими бы дряхлыми звездными пенсионерами ни были.
  Сегодняшняя показуха касалась второй имперской достопримечательности. Светлейший Кнерец-как-его-там, Император, грозился предъявить самую выдающуюся часть своей планеты. Не размерами, конечно, содержанием. Великая Скала была вечной тюрьмой, хранителем Вселенной. Согласно объяснениям реццов, за массивной броней защиты, в глубине укутанных гор, был навеки погребен Царц - древний демон разрушения. Монстр был надежно изолирован от мира, который некогда намеревался поглотить, превзойденный силой и хитростью предков тех самых реццов, что, напялив красные балахоны, тысячелетиями теперь стерегут запертые люки Чертога...
  Поэтичная легенда. Особенно любопытен ее финал. Малыши утверждали, что Царц может вернуться в мир. Но сделает это только через того, кто сумеет попасть внутрь, в катакомбы Чертога.
  Вблизи срез гигантской скалы оказался еще более внушительным. Он буквально подавлял - трудно было себе представить, какого же размера должен быть излучатель, чтобы так рассекать горы. Наверняка не меньше звездобоя Ац-Рецц!
  Трое людей остановились, ошеломленно задрав головы. Реццы притормозили тоже, с явным удовольствием наблюдая за ними. Великую Скалу смело можно было бы назвать гвоздем программы, если только забыть, что они тут единственные посетители за последние - сколько там? - тридцать пять тысяч лет...
  Дару пришла в голову шальная мысль: интересно, что станут делать мохнатыши, коли он ворвется сейчас внутрь императорской колымаги да покрепче прижмет Опору Света к теплой стенке? Допустят до своих секретов?
  Дар усмехнулся краем губ этой забавной шутке. Нет, контакты так не проводят. Контакты - вещь цивилизованно-этикетная, страшно дипломатичная. Не для таких, как он. Для таких, как Манола и Корнвэлл.
  'А экипажи будут подыхать в Пространстве, уничтожаемые 'скрытыми', - горячо пронеслось в голове. - Пока эти ксенопаты будут играть здесь в церемонии... Реццы постоянно отказывают, а Манола все это глотает... Будто приоритетов человечества не существует!..'
  Тихоходная процессия подтянулась к ряду домиков у подножия, путь им преградил плотный отряд воинов в широких горбатых балахонах. Особей так в полтыщу. Заинтересовавшись, Дар присмотрелся. Реццы стояли четкими рядами, почти как нормальная боевая группа. Эти были совсем другие, надо думать, типа космопехов. На мордах выбритым был только треугольник - широкий у губ, острие выше межбровья. Все выбритое было густо закрашено красным. Любопытные такие мордашки...
  - Смотрьи их weapon,[12] - посоветовал Корнвэлл.
  Дар посмотрел, но не увидел. Фигурки краснобалахонных были плотнее, конечно, но снаружи ничего не было заметно. Повернулся с вопросом в глазах.
  - Под плащьом. - Приятель уверенно кивнул. - Оньи just reveal this.[13] Religious[14] орудье. 'Bubatsi'...
  Он как-то нервно хохотнул.
  - Бубацы? - с любопытством переспросил Дар. - А что значит - религиозное?
  Корнвэлл только пожал плечами.
  Действительно, плащи у красных как-то тяжеловато горбились на спине. Хотя нет, это было не под балахоном, а поверх него! Как же он обсмотрелся? Любопытная компоновка. Интересно, что за 'бубацы' они там прячут...
  Часть сопровождающих из делегации вышли вперед и начали объясняться с буграми из 'космопехов'. Чинный, с расстановкой, писк заполнил жару. Потом к ним подтянулся Манола. Он был вдвое выше любого из 'космопехов', но пищал очень даже похоже.
  От вынужденной остановки жара словно сконцентрировалась. Корнвэлл, видимо платя за откровенность откровенностью, вдруг неожиданно раскололся, что ему одному поставили биодекодер, и у него постоянно шла запись на вживленные в ягодицы носители. Всего что видел глазами - у него в голосе проскользнули даже нотки гордости.
  - Вчера, что ли, вживили? - Дар поперхнулся, с трудом сдерживая улыбку.
  - Come on,[15] - отмахнулся тот, разочарованный его реакцией. - Anyway it was not my decision...[16]
  - Секретчик! То-то тебя вчера не усадить было! - Дар усмехнулся краем рта, и тут что-то случилось с нервами. Грудь словно сама выдохнула, и он вдруг раскатисто расхохотался.
  Все реццы как по команде замерли и оглянулись. Манола тоже повернулся и немедленно нахмурил свои многозначительные брови.
  Дар прикусил язык. Нервишки пошаливают? Может быть, может быть... Но что-то было не так - тело подсказывало. Что-то ужасно странное только что случилось в этом месте. Как будто он переступил невидимую границу, перед ней было холодно, а за ней - пекло...
  Дар тряхнул головой.
  Сердце выстукивало в боевом, частом ритме. От жары наверное, ибо опасности в Скале он по-прежнему не чувствовал. Глубокий провал, вырезанный в массе камня, был полон тенистой прохлады, скрывая вход в запретные пещеры. Дар пытался отдегустировать в себе это чувство - вид полускрытого темнотой Чертога его сильно цеплял. Он будто магнитил, назойливо притягивал своим прохладным мраком. Ох уж эти древние цивилизации! Но опасность шла не оттуда. Вектор рывком усилившегося напряжения нарастал позади, из придворной белошерстной толпы, среди которой высилась ржавая колесница Императора.
  Все это было ненормально: двойное напряжение, двойное оцепенение в груди и животе. Дар не встречался с подобным ни в Пространстве, ни на планетах. Впервые в жизни он не мог вычленить наиболее угрожающее направление. То есть он знал направление опасности - она набухала в кортеже Императора. Но и Чертог Демона стоил не меньше. Дар даже дыхание задержал, пытаясь определиться со своими ощущениями, 'браттар' несчастный! Его будто распинали на двух лучах, и неудобство усиливалось с каждой секундой. Самым же странным было то, что он не чувствовал совершенно никакой опасности всего минуту назад!
  Весь мир вдруг сконцентрировался и стал густым...
  Дар снова тряхнул головой, загнанно оглядываясь. Казалось, что все на него смотрят, хотя все уже отвернулись. Было странное чувство пристального взгляда...
  Корнвэлл воротился от Манолы и стоял рядом, быстро глядя по сторонам и остро прищуриваясь. Дар вдруг понял, почему именно ему вживили биокамеру, - он постоянно стрелял глазками во все стороны. Не глаза, а ртутные шарики.
  - Они говорьят тю Манола, что нье пустит нас дальше. - Корнвэлл старательно упражнялся в русском, но в сложных предложениях сразу переходил на родной английский. - Do they really believe that somebody from us can evolve to their monster?[17] - пробормотал он себе под нос. - That's nonsense![18]
  - Аборигены достаточно тупы для этого, - бросил Дар и сам поразился своим словам.
  Корнвэлл тоже удивился.
  - Что ты говоришь?
  - Так, - неопределенно махнул рукой Дар, - от жары дурею. В тень бы куда-нибудь.
  Темный прохладный провал входа в Чертог выжидающе зиял. Тихо. Странная это была тишина, сильно капканистая... Дар вдруг начал опасаться, что сейчас сделает то, что совершенно не должен был делать. Бред какой-то!
  Вокруг скалы расположилось плотное кольцо невысоких красноватых домиков, защитный вал лилипутов. По самой скале стлался многометровой толщины потемневший металлический пояс, будто подпоясывая огромное толстое тело. Или нет, скорее как мистическое кольцо, надетое на колоссальный каменный перст.
  'Заковали гору, - неприязненно подумал Дар. Он почти задыхался. - Сторожат Его...'
  
  Глава 5
  ТЬМА
  ...Воспоминание улетучилось. Дар обнаружил, что все еще движется вперед. В ушах стоял свистящий шорох - странный, но приятный. Дар чувствовал, что смертельно выдохся после бега и недавней схватки. Но остановиться не смог. Какая-то ленивая истома плавала теперь в теле, успокаивая и усыпляя ум. После жары на поверхности тут было хорошо, вполне комфортно, если бы не этот гравий на полу... Притяжение, что влекло его в самую глубь катакомб, накатывало волнами, становясь все более плотным. Дар чувствовал это серединой своей груди, мог стопроцентно указать направление к этому - чему-то там, в глубине и темноте. Оно воздействовало не только на грудь, что-то происходило с разумом, сознанием. Дара будто мутило или вело, и он лишь иногда спохватывался, вспоминая себя, но тут же проваливался обратно в странное тягучее получувствие. Будто жидкость его мозга, вся кровь были намагничены и медленно тянулись к главному полюсу в глубине Скалы...
  Один раз нормальное человеческое сознание вернулось к Дару, и ему впервые стало страшно. Это случилось после того, как рука коснулась липкого на комбинезоне. С удивлением поднес пальцы к лицу. Ни черта не видел, но все же рефлекс сработал. Ибо странно - вокруг все сухое, каменное - а у него комбез липкий... С чего бы?
  Пахло остро и очень неприятно - как сыром с резиной.
  Он вдруг похолодел, поняв, что это кровь рецца.
  Проклятье!.. Как это случилось?! Как можно было ломать перспективных чужих в момент церемонии контактной группы? И в особенности - древних реццов, имеющих по подозрениям Комитета оружие от 'скрытых'... И ведь все шло хорошо, пока он, шеф защиты, браттар 'Прямого Ветра', старший лейтекор 112-й эскадрильи 82-го отдельного истребительного полка спец-К-Флота запаса, Дарлан Петлюгин, им все не обломал!
  Перехватило дыхание. Перед Даром разверзлась пропасть глубиной во вселенную. Его будто хирургическим взмахом отсекло от прошлой жизни, от родной цивилизации - как гангрену от здорового тела. Навалилось страшное одиночество, в груди будто открылась сквозная дыра...
  Что-то было не так. Сам бы он этих дров не нарубил. Никогда! Что-то вело его, какая-то внешняя сила. Словно кутенка с закрытыми глазами...
  Но при попытках вспомнить детали перед глазами мутилось и начиналась головная боль.
  Что теперь? Пойти на зов Корнвэлла? Да, пожалуй, это было самым разумным. Именно так - пойти на зов человека, чтобы сдаться реццам...
  'НЕ-ЭТ! - оглушительно пророкотало не то в мозгу, не то в пространстве вокруг. - НЕТ В МИРЕ СИЛЫ, ЧТО ЗАСТАВИТ МЕНЯ ПРЕДАТЬСЯ В РУКИ РЕЦЦА!..'
  Дар рывком оглянулся.
  Кто крикнул это?
  Он сам сходит с ума или все же кто-то есть поблизости? Уж не Демон ли чужих вмешался в события? Сейчас бы в самый раз встретиться и потолковать с этим, как его, Царцем, Разрушителем Мира... Если, конечно, легенда реццов не врет.
  Внезапно из далекого далека, где был выход наружу, через длинные пройденные коридоры принеслось:
  - You're an idiot![19] - голос Корнвэлла было трудно узнать в этом искореженном вопле. - That was a set-up! They bring all extraterrestrials to Chamber of the Daemon purposely! To find the servant of bloody Daemon! And you have done this, idiot[20]... Тепьер оньи вкльючает звездобой!
  The first target now - Solar System! You hear it? Earth would be destroyed...[21]
  Голову опять страшно замутило, будто тело само реагировало на слова Корнвэлла. Дар успел еще раз пожалеть, что в руках никакого оружия. Затем, тяжко и окончательно хлюпнув, густая тьма поглотила его сознание...
  
  ==================
  Примечания
  
  1 Ты с ума сошел? Выходи, приятель! Какого черта? (англ.)
  2 Ад (англ.).
  3 Дословно: 'Идите в ад!' - здесь: идите к черту! (англ.)
  4 Ну? Остановись! Пожалуйста! (англ.)
  5 Проклятые шутки! (англ.)
  6 Никто теперь это не докажет (англ.).
  7 Проклятье! (англ.)
  8 Вряд ли... Посмотри на них... (англ.)
  9 Кроме того, может, эта пушка работала только в доисторические времена... (англ.)
  10 Что? (англ.)
  11 Поразительно! (англ.)
  12 Оружие (англ.).
  13 ...только что открыли это (англ.).
  14 Религиозное (англ.).
  15 Ну ладно (англ.).
  16 Все равно это решал не я (англ.).
  17 Неужели они действительно верят, что кто-то из нас станет их монстром? (англ.)
  18 Это чепуха! (англ.)
  19 Ты идиот! (англ.)
  20 Это было подстроено! Они приводят всех чужаков к Чертогам Демона умышленно! Чтобы найти служителя чертова Демона! И ты сделал это, идиот! (англ.)
  21 Первая цель теперь - Солнечная система. Ты слышишь? Земля будет разрушена... (англ.)
  
  Фишки!

Свиридов Т.Г.

МИРЫ НЕПРИМИРИМЫХ

Фантастический Боевик
  
  
  Часть первая
  ЛАТНИРЫ ХУУРАДАНА
  
  Глава 1
  
  СОШЕСТВИЕ
  
  ...Он очнулся от тряски.
  Свет и звуки вломились в Него, еще замутненного вязким клеем небытия. Медленно открывшиеся веки впустили ночь...
  Красные блики на вершинах небольших холмов, глубокая тень в низинах. Прямо в лицо тянул холодный ветер. Неподвижные фигуры рядом с кострами. Отблеск огня на металле одежд...
  В голове замутилось, и веки опять сомкнулись.
  Его затрясло так, что подбородок забарабанил по груди. Черный туман небытия испуганно свернулся в себя и растворился, как капля крови в воде.
  - ...ухайся! - орал рядом низкий скрежещущий голос. - Чей ты? А-э?
  В ушах отозвалось зудящим рокотом. Чужой голос звучал словно через глубокую воду. Самые звуки его были инородными, как ад. Он вдруг осознал, что обращались к Нему. Говорили на языке, которого Он никогда прежде не знал. Странное сочетание голоса, шелеста и клекота и черт знает чего еще. И еще Он осознал, что понимает эту речь, так же как понимал и ту, свою прежнюю... Он сделал движение, попробовал ответить, но два языка сцепились во рту. Он замычал и онемел от ужаса.
  - Шурат! Ты шею ему сломаешь! - Второй голос был более властным и жестким.
  - А-э... - недовольно хмыкнул первый.
  Его резко швырнули. Падая, Он ударился затылком о твердое и текучее. Это был песок.
  - Наши подобрали Его у Чертова Камня. Почти рядом с ямой, где а'зарды свалили раненых и мертвых Хотоаги. Весь песок там пропитался кровью на локоть.
  Звуки слов одновременно перемежались рычанием, словно у этого существа было не только два языка, но и два горла.
  - Хорхош Его случайно заметил. Он не знал, забирать Его или на месте приколоть. Безоружный, голый. Чужой... Но Хорхош не чувствовал отбива и отдал решение тебе.
  - Хорхош правильно сделал, что привез Его сюда, - после короткого молчания задумчиво ответил второй голос. - Но... Я тоже не чую отбива.
  - Вообще-то и я, - смущенно прокаркал первый, что был назван Шуратом.
  Он окончательно опомнился, но продолжал лежать неподвижно. Глаза обрывками выхватывали окружающий мир и никак не могли сложить эту раздробленную мозаику. Висело небо - огромное, давящее, черно-синее, с острыми шипами незнакомых огромных звезд...
  - Просыпайся! - Снова рявкнул голос, и что-то плоское с силой шлепнуло по груди. Раздался металлический звон. - Джаммш! Если Он не проснется, я Его заколю прямо тут, как жирного уилиса.
  - Зачем, если мы оба не чувствуем отбива?
  - Да? - Рык Шурата обогатился множеством неожиданных оттенков. - Думаешь, у меня расклеились пластины? Глянь на его латнир, Саудрак! Эй, огня сюда!
  Послышался тяжелый топот, мир окрасился прерывистым желтым светом. Сильные руки бесцеремонным рывком перевернули Его - так грубо, что Он черпнул ртом песка.
  - Великая Мать! - охнул третий голос. - Так не бывает...
  - Хэх, - хмыкнул Шурат, - а я о чем!
  Повисла гнетущая пауза. Он физически ощутил сгущающееся вокруг Него напряжение. Бешено сжал веки, пытаясь вспомнить, как Он здесь оказался, что это за окружение? Кто Он сам?!
  Какой-то однообразный звук, похожий на бормотание или глухое пение, доносился от сидящих у костров. Память была бездарно пуста, ее словно убили. Ее вырезали, оставив лишь опустошенную раковину тела.
  - Слишком много непонятного. - Голос Саудрака был не более мелодичным, чем падение каменных блоков. - Тангр гол, безоружен и безроден. Так не бывает.
  - Ему один путь - по тропинке в Лес Предков.
  - Хотел бы я знать, чьих предков...
  Вспышка ярости ослепила и подбросила Его. Он рывком перевернулся, выплевывая песок. И стиснул зубы от боли в запястьях.
  - А ну успокойся! - У Его горла тут же материализовались два темно-блестящих лезвия, в которых насмешливо плясали кривые отблески огня.
  'Шиташ, - тут же возникло в мозгу название причудливого клинка. Оно было похоже на свист рассекаемого воздуха. - Удачное название для меча'.
  Двое чужаков рядом с Ним держали в руках обнаженные клинки, у третьего был длинный пылающий факел. Свет пламени обострял их черты и придавал им оттенок дикости.
  Склонившиеся над Ним тени были мускулистыми существами с чуть сплюснутой головой, накрытой изящно изогнутым шлемом не то из кости, не то из толстой кожи. Из-под шлема глядели два больших раскосых глаза на вытянутом лице. Руки темными поленьями тянулись от мощных плечей, их поверхность была защищена тускло блестящей плитчатой броней с металлическими накладками на предплечье. Горло Его царапали широкие, в руку длиной, железные шиташи. Еще Он заметил на небе маленькую красноватую луну. Она показалась ему сморщенным огрызком.
  - Как ты попал к Чертову Камню... чужак? - Последнее слово было словно выплюнуто.
  Ему все же удалось заставить шевелиться свой двойной язык:
  - Не знаю...
  Он услышал свой голос - такой же низкий и вибрирующий рык как у остальных. И еще Он осознал, что умирает от жажды.
  - Пить!..
  - Каково твое имя и каков твой род? - рявкнули в ответ.
  По голосу Он понял, что это Шурат, и теперь смог его увидеть. Здоровенный абориген с угловатой темной мордой и яростными глазами.
  - Какого ты клана? Откуда? - сыпались новые вопросы.
  Что-то щелкнуло в мозгу, как сухая вспышка, и Он вспомнил свое имя.
  - Дар, - сказал Он и пожевал в губах это странное имя, которое никак не выговаривалось Его ртом, Его чудовищными двумя языками: - Да-ар...
  Он снова пошарил в памяти в поисках ответов на остальные вопросы. Но убитая память не возвращалась.
  - Дальше?..
  - Я не помню ничего... Я не помню... кто я...
  - Приехали! - злобно буркнул Шурат. - Долго придумывал эту херню?
  - Остынь, Шурат! - Звук крошащихся булыжников показался бы сладкой музыкой в сравнении с низким голосом Саудрака. - Не забывай, где мы Его нашли.
  Теперь Дар увидел и второго: Саудрак был чуть ниже, но вдвое более широким в плечах. Безапелляционность в рыке давала некоторое впечатление о его полномочиях.
  Саудрак обернулся к Дару:
  - Как давно ты видел а'зардов в последний раз?
  - Что такое 'а'зардов'?
  Шурат, придерживавший его за плечо, ослабил свою хватку. Его глаза взбешенно сузились.
  - Он придуривается, элитар!
  Лезвие меча теснее прижалось к горлу.
  - Да-ар не имя для тангра, тем более твоего возраста.
  - Откуда он взялся? - подал голос третий, стоящий с факелом. - Что а'зардов не знает? Рехнулся со страху?
  Последний вопрос был адресован Саудраку и Шурату, но Дар оценил его справедливость. Эта мысль посетила уже и его самого. Эти кургузые фигуры, звенящие мечи, двойные языки, какие-то 'а'зарды'... Он бредит или спит. Скорее бредит, потому что такое не приснится!
  На некоторое время они отошли, оставив его в покое. Дар лежал со связанными руками и пытался оценить ситуацию. Уверенность, что он был другим раньше, не покидала его. Он никогда не слышал их скрежещущих и рычащих голосов. Даже луну эту не видел!
  Но кто же он тогда?
  Почему не может вспомнить?
  На вершинах холмов существа, называющие себя танграми, перебегали легкими быстрыми тенями. Отсветы костров на одеждах и лицах придавали им экзотический и дикий вид. Двуногие и двурукие, они выглядели как будто нормально для его глаза, однако фасон одежды - или что там у них - был странным. В профиль все казалось нормальным, если не обращать внимания на чуть горбатую спину. Но анфас зрелище оказалось непривычным: начиная от плеч вниз шло округлое утолщение, словно жесткие крылья жука - толстые, но плоские. Головы существ были уплощены в профиль, с изящной накладкой своеобразного шлема, весьма сочетавшейся с 'крыльями'. Шлем плавно изгибался над бровями, прикрывая всю голову и переходя в витую поверхность на затылке. Все эти роговые украшения были классно сработаны и давали ощущение прочности и защищенности. С каких, интересно, животных они снимали кость такого размера?
  Края шлема порой поблескивали металлическими наклепками, опасно заостренными, но также не лишенными изящества. На кожаных поясах позвякивало оружие: широкий клинок с одной стороны, и что-то продолговатое, как деревянная труба, - с другой. Одежда состояла из обрезанных до колен шортов и рубахи с большой накладкой из жесткой, толстой кожи на груди.
  Передышка была короткой. Громко топая и сопя, тангры принесли еще одного аборигена. Этот был стар и изранен. Повязки на его руках, ногах и голове почернели от ссохшейся крови. Он замер рядом с Даром и долго молчал. Шурат и Саудрак выжидающе на него смотрели, не выказывая нетерпения. Старик не шевелился, но словно принюхивался или прислушивался к чему-то. Взглянув внимательнее, Дар понял, что тот слеп. Лицо его было жестоко изуродовано, развороченные глазные впадины уже запеклись кровяной коркой. Его, наверное, волокли по земле, потому что в ноздри забилась трава. С трудом двинув разбитыми губами, старик наконец заскрипел:
  - Это не тангр Хотоаги или Хуурадана... хых... хых... Здесь нет друга... хых... Убейте его!
  Стало слышно, как жестоко заскрипела сталь, вытягиваемая Шуратом из ножен. Дар почувствовал, как ледяное бешенство вскипело в нем:
  - Ты ошибся, старик. Я не причинял тебе вреда!
  Услышал, как это прозвучало из его уст: протяжный стон, скрип и короткие шелесты.
  - Похож ли он на а'зардов, что напали на вас? - движением руки останавливая Шурата, рявкнул Саудрак.
  Старик снова прислушался и отрицательно кивнул головой.
  - Какая разница? - прорычал Шурат. - Чужак же, ясно!
  Он сделал быстрый шаг к Дару с занесенным в руке шиташем. Продольные вмятины на броне тускло сверкнули в отсветах костра.
  - Назад! - лязгнул холодный голос Саудрака.
  Окончательно стали ясны детали местной субординации.
  - Пока я не решу, ты его не тронешь!
  - Джаммш! - с шипением выругался Шурат и звонко ударил головой о свое плечо.
  Дар еще не успел удивиться гибкости его шеи, как тот уже повернулся и затопал в сторону темных холмов. Было видно, как у одного из костров он рухнул на песок и присоединился к товарищам, пожиравшим что-то дымящееся. Незаметные раньше, подняли головы несколько зверей, лежавших вокруг. Их глаза сверкнули маленькими осколками костра в ночи.
  Третий тангр воткнул факел в землю, демонстрируя минимум интереса к разыгравшейся сцене, и наклонился к старику. Он быстро намочил тряпку водой из темного бурдюка и стал обтирать ему шею и лоб. Этот тангр был самым худым из всех.
  - Спасибо, Ходв, - прошептал старик. - Но мой атат и цнбр мертвы, и я долго не протяну...
  - Почтенный Ошнират, - перебил его Саудрак, - ты уверен, что не слышал этого тангра среди а'зардов?
  Когда он говорил своим камнедробильным голосом, у Дара начинало непроизвольно чесаться где-то в глубине ушей. Это было довольно неприятное ощущение.
  - Он не а'зард... - быстро ответил старик. - Его не было среди... хых... нападавших на Хотоагу и наш Царакклан.
  Он снова повернулся к Дару, словно принюхиваясь или прислушиваясь к чему-то. Дар невольно отпрянул, ощущая себя будто голым и злясь на себя за эту неловкость.
  - Наклонись ко мне, Саудрак!
  Властный тангр послушно опустился перед израненным стариком. Дару было слышно каждое слово громко свистящей фразы:
  - Пойманный тангр очень странен... я не слышу его отбива...
  - Ну да, - сказал Саудрак раздосадованно, - да.
  - Погоди, Саудрак... Я не слышу вообще ничего... хых... Хорошо, что вы его не зарезали сгоряча... Обязательно привези его на Большой Царакклан! Это важная загадка... хых... похожа на предостережения Древних... хых...
  Старик сипло закашлялся, забулькал горлом. Это продолжалось долго.
  - Эй, там! - закричал Саудрак. - Перенесите Ошнирата к огню! Да поживей! Старику совсем плохо!
  У костра синхронно обернулись несколько тангров. Так же одновременно они вскочили и пошли к старику. Дар поразился абсолютной слаженности их движений.
  Саудрак достал бурдюк и попытался влить воду в рот израненному старцу. Но старик снова надсадно закашлялся, и все оказалось напрасно. Дар с жадностью смотрел, как струйки воды с его щек стекают в темный песок. Он судорожно глотнул пересохшим горлом.
  Саудрак недовольно покивал головой, глядя, как подошедшие тангры уносят старика к костру. Закаменевшее лицо его было мрачнее ночи, в глазах плясали огоньки костра. Но казалось, ярость и ненависть в них светились куда сильнее отблесков огня.
  Весь этот мир, с его войной, страстью и местью был какой-то чудовищной фантасмагорией, нереальным скрещением несуществующих векторов. Дар закрыл глаза и снова импульсивно глотнул. Пересохшие языки обдирали небо. Он почувствовал, что его опять уносит в клейкую разверстую черноту.
  Все было бредом. Весь этот проклятый спектакль. От начала и до последнего слова этого идиотского маскарада...
  - Пей! - прогудел жесткий голос рядом, и Дар почувствовал, как на лицо пролилась тонкая струйка холодной воды.
  Он стал жадно ловить воду ртом. Саудрак стоял рядом, и взгляд его испытующих глаз все не отпускал Дара. Он дал напиться, не вдоволь, но порядочно. Потом быстро отвернулся и ушел к кострам.
  Дар блаженно откинулся на спину и расслабился. Горящие веки сами сомкнулись, и чернота опять взяла его...
  
  
  Глава 2
  
  ПУТЕШЕСТВИЕ В МЕШКЕ
  
  Негостеприимный мир вздрагивал и сотрясался. Тяжелый перестук молотил уши, отдаваясь дрожью в костях. Тело было спеленуто так, что не двинуть ни рукой ни ногой. Вспомнилась предыдущая ночь, и он чертыхнулся сквозь зубы.
  Все было правдой. Пленник без прошлого на чужой земле...
  Дар был втиснут внутрь плотного кожаного мешка, напротив лица вырезан неровный засаленный овал. Через эту дыру врывались ослепляющие ветер и свет. Что-то живое, большое двигалось сзади, бесцеремонно толкало в спину. Звуки тяжелых ударов внизу чередовались с чувствительной тряской мешка и движением живого за спиной. Чувство беспомощности было всеохватывающим.
  Дар снова приоткрыл глаза, привыкающие к свету, и оторопел. Насколько можно было видеть, везде были огромные серо-голубые животные, скачущие в размашистом ритме. Поблескивающие сталью всадники восседали на их спинах - по двое, порой по трое. Лица их были неподвижны, выражения презрительны, взгляд устремлен вперед.
  Четвероногие гиганты ростом были с двух хороших тангров. Крепкое брюхо перепоясано многочисленными ремнями, а на боках и груди - тяжелые кожаные доспехи. Миниатюрная голова на длинной шее была непропорционально мала, а морда имела 'лицо' - все рельефные части были собраны спереди, придавая ему выразительность. Сразу за ушами торчал пук волос, затянутый в десятки косичек с разноцветными ленточками.
  Взгляд Дара скользнул ближе - чудовищный бок прямо перед ним вздымался и опадал вслед шумному дыханию. Зверя покрывала огромная попона с выцветшим квадратным орнаментом. Подрагивающее от сокращения колоссальных мышц тело неслось без устали, поглощая пространство. Чуть выше Дара на ремнях были подвязаны еще три продолговатых кожаных мешка. Что там - припасы, а может, другие пленники? Дар потянулся, пытаясь ослабить путы на руках, и ремни перевязи громко скрипнули. Ближний из мешков вдруг шевельнулся, и из его прорези показалась лысая кожистая морда. Взгляд темных глаз вспыхнул яростью, и ремни тяжко застонали, удерживая рванувшуюся бестию, чья пасть демонстрировала богатый арсенал разнокалиберных зубов. Дар невольно отпрянул, хотя зверь едва ли смог бы до него дотянуться с такого расстояния. Лысоголовый разразился рычанием и закладывающим уши щелканьем. Теперь Дар был уже рад, что путы крепко держали каждого на месте.
  Всадники на соседних скакунах повернули головы.
  - Акел! - оглушительно рявкнуло сверху. У Дара засвербило в ушах от этого звука, и он узнал голос Саудрака. - Молчи!
  Акел еще раз щелкнул напоследок и забился в свой мешок. Зубастый был привязан прямо перед Даром, и теперь Дар начал догадываться, откуда берется эта всеобъемлющая вонь.
  - Акел тебя не тронет, - снова раздался голос Саудрака. - Скех слушает хозяина. Но лучше вам не тревожить дрома!
  Дар откинулся назад, обессиленно поддаваясь болтанке. 'Лучше не тревожить дрома...' - продолжало звенеть в ушах. Он обвел глазами многочисленный отряд полубегущих-полупрыгающих голубых скакунов.
  Отряд дромов...
  Хмурое небо заволокли тяжелые облака, но с востока уже наметился просвет. Дар попытался вспомнить, откуда ему известны понятия сторон света, но это было бесполезно. Часть знаний у него сохранилась. Другая часть была безжалостно изъята...
  Временами в поле зрения попадали стаи птиц - длинные двукрылые тела неподвижно висели сверху. Они следовали за отрядом в отдалении, пропадая время от времени. А может быть, он ошибался, и это были разные стаи. Одиноких птиц видно не было.
  Было ли это его родным небом? Видел ли он этих птиц когда-либо раньше?
  Дар лежал в полузабытьи, играя со своим сознанием. Он не владел ситуацией, все было как раз наоборот. Лучшее, что можно было сделать, - отрешиться и постараться вспомнить, как он тут очутился. Сначала казалось, что это легко - припомнить и кто он, и где. Это рисовалось забавным: еще чуть-чуть, из-за поворота памяти вынырнет наконец, выплывет знание, и все разом встанет на свои места. Но почему-то игра не удавалась. В голове - отверстая пустота, бесконечный провал, куда канула вся прошлая жизнь. Память была такой миниатюрной, что едва вмещала вчерашний вечер, с 'любезностями' Саудрака и Шурата. И больше в ней не было ничего.
  Тогда Дар решил зайти с другой стороны, ища хоть какие-то крохи, зацепки, отрывки прошлой жизни, которые могли бы помочь выйти на след. Знакомо ли ему это небо, птицы? Очертания луны почудились неправильными вчера. Но в чем именно? Ощущение двух языков во рту было поначалу ужасным... А сколько у него их было раньше? Наречие тоже казалось ему чужим, но знает ли он другое? Ну хоть одно слово?..
  Дар так и эдак ходил вокруг своей памяти, пытаясь нащупать собственное прошлое. Но чудовищная пустота поглотила все. Было ощущение отсутствия, какое бывает, когда языком ощупываешь место удаленного зуба, помнишь телесное ощущение его присутствия, но находишь только провал.
  Дорога и тряска тянулись бесконечно. И столь же бесконечно длились его поиски самого себя. Все казалось неправильным, неестественным. Порой Дар ловил в себе ощущение, что не только наречие, на котором он разговаривал, но весь его внутренний мир, уклад мышления изменился, стал укороченным, обедненным, не таким, каким был прежде. Ощущение ужасной примитивности во всем. Но что с этим делать?
  В конце концов Дар был вынужден сдаться.
  Памяти не существовало. По крайней мере послушной ему.
  Это было пугающее открытие: очнуться посреди клановой войны, посреди крови и смерти, и выяснить, что ты не имеешь ни малейшего представления, кто ты такой, откуда, за кого ты... А главное - кто за тебя?!
  Ухо уловило резкие возгласы. Рисунок перестука копыт изменился. Дар очнулся от своих дум и попытался осмотреться, хоть прорезь в мешке давала ограниченный сектор обзора. Сверху-сбоку вдруг надвинулась морда дрома, роняя с губ пузырящуюся пену. Казавшаяся изящной вдалеке, вблизи это была устрашающая черная громада на фоне облаков. Морда глянула на Дара голубым выпученным глазом и тут же сдвинулась в сторону. На ее месте появился тангр-наездник с презрительно-безразличным лицом. Покачиваясь в седле, он крикнул что-то гортанное Саудраку, не уделив пленнику даже взгляда. Разобрать слова было невозможно.
  Луч солнца, прорвавшись сквозь тучи, внезапно полоснул его грудь и руку. Внушительный доспех воина тут же переливчато блеснул, так хорош он был на свету! Сочлененное вместе множество гладких прямоугольных поверхностей то ли кости, то ли металла. Дар невольно залюбовался безупречным искусством, с каким была выделана эта гибкая броня. Затем его взгляд коснулся кисти воина, и Дар сжался. Наездник тронул повод, крепившийся к ушным кольцам дрома, и скакун прыгнул, унося его из поля зрения.
  Мысленно содрогнувшись, Дар постарался связанными руками ощупать свое тело. Это было трудно. Затекшие пальцы почти ничего не чувствовали.
  Перед глазами все еще стояла картина: грубая рука, дергающая повод. Тот же изящный узор пластин - на запястье, фалангах пальцев... Какой к черту доспех?! Пластины и были кожей проклятого всадника!..
  Наконец его собственные пальцы дотянулись до кожи и жадно нащупали плоские гладкие пластины...
  Удушливая волна поднялась в груди и затопила голову. Но какая-то отдельная часть сознания холодно наблюдала за его реакцией, его удивлением и ужасом. 'Ты ведь не знал этого, верно? Ты не знал, что ты бронирован? Для тебя это ново, как форма этой луны или два языка во рту? Ты никакой не тангр. Ты нечто совершенно иное. И если ты не вспомнишь себя, ты погибнешь!'
  
  
  Глава 3
  
  СТАРОЕ СТАНОВИЩЕ
  
  Ритм скачки изменился. Удары тяжелых лап постепенно замедлились, и наконец дромы остановились.
  Измученный жестокой тряской, Дар приподнял голову. Отряд достиг холмистой местности, заросшей неплотным перелеском. Небо закрывали кроны раскидистых деревьев с большими крестовидными листьями. Несмотря на время дня, воздух был влажен, словно поблизости протекала река. Дар облизнулся, рискуя ободрать сухими языками кожу губ. Несколько дромов неподалеку уже жадно обрывали листья. Гибкие шеи и большой рост давали им возможность доставать высокие молодые ветви.
  Ратники начали разгружать некоторых животных. Однако большинство дромов так и стояли с нетронутой поклажей - похоже, остановка ненадолго. Внезапно сбоку раздался громкий скрежет. Скосив глаза, Дар увидел, как громадина дром рванул клок земли и дерна у ближайшего дерева. Темные кривые когти скользнули по камням, еще раз издав жестокий скрип. Яростно выдрав толстенный корень, скакун звучно зачавкал, перемалывая огромными зубами мягкую древесину, заодно с мелким гравием и почвой.
  Заглядевшись на корнееда, Дар не заметил, как подошедшие воины развязали узлы на ремнях его дрома. Что-то подвязанное снизу плюхнулось на землю, а следом ухнуло кожаное вместилище Дара. Падение было не особо комфортным, хотя нижние тюки, баулы и пустые бурдюки смягчили удар. Настороженно взрыкивающий Акел привычным движением сбросил с себя мешок и мгновенно оказался рядом. Теперь уже точно можно было сосчитать, сколько прозрачных зубов имеется в его несоразмерно большой пасти. Но заниматься этим ему не дали - подошедшие тангры бесцеремонно вытряхнули Дара из зловонного мешка, оставив, однако, связанным. Подволокли, положили рядом раненых - видимо, тех, что были из Хотоаги. Они были так тихи, словно живых среди них уже не осталось. Их тела лежали аккуратно, повернутые головами в одну сторону. Стало ясно, почему разгружали только некоторых дромов: здесь оставалась обуза и лишнее снаряжение, а облегченный отряд отправлялся туда, где руки могут быть заняты только оружием. Недобрые огоньки, сверкающие в глазах воинов, оставляли мало сомнений в цели предстоящего похода. Конечно, это могла быть только месть!
  Зубатый Акел без остановки обежал несколько кругов вокруг Дара и раненых. Скех, как назвал его Саудрак, был ростом чуть выше колена среднему тангру. Голова его была не кожистой, как показалось Дару вначале, а тоже пластинчатой. Вдоль позвоночника тянулась короткая жесткая грива. Его крепкие лапы были оснащены когтями - поменьше, чем у дрома, но достаточными, чтобы причинить массу неприятностей. Дар постарался принять дружелюбный вид, помня о своих связанных руках. Хотя кто знает, что тут дружелюбно и что нет... Злобно рыкнув на чужака, Акел замер рядом, колесом выпячивая грудь и с щелканьем обнажая зубы. Видно было, как бугрятся мускулы на его плечах.
  Увлекшись захватывающим присутствием скеха, Дар не сразу осознал, что его правый бок мерзнет. Обернувшись, понял, что лежащий рядом тангр уже мертв. Постаравшись отодвинуться сколь мог, Дар больно оцарапался обо что-то острое. Повернул голову и заметил на мертвом воине металлические шипы, торчащие по краю панциря. Какая великолепная находка! Придвинувшись назад, Дар принялся стачивать веревку об острую грань, стараясь не привлекать внимания Акела. Однако долго заниматься этим ему не дали. Послышались приближающиеся шаги, затем появились двое тонких тангров. Они осмотрели раненых, давая каждому напиться и затем обливая водой из кожаного бурдюка. Раненые ожили, зашевелились, застонали, что-то прося, бормоча. Дар даже удивился, сколько жизни было скрыто рядом с ним.
  Оба молодых тангра с нескрываемым любопытством разглядывали Дара. Один был тем самым, кто вчера ночью приносил факел по просьбе Саудрака. Дар тоже вовсю глазел на них, впервые получив возможность детально рассмотреть тангров при свете дня.
  Молодые и гибкие, эти двое были поменьше габаритами, чем Саудрак или Шурат. Их блестящие темно-красные лица имели еле заметные терракотовые пластинки вертикального узора. Тонкогубые рты приоткрывали темные прозрачные зубы с большими острыми резцами. Прямой костистый нос был настолько большим, что практически делил лицо пополам. Раскосые глаза блестели, как переливчатые светлые кристаллы, а зрачки зеленого цвета были вытянуты по горизонтали. Юноши были в груботканых рубахах и шортах, опоясаны ремнями с подвесами, поверх этого наряда еще шли широкие защитные накладки из толстой кожи с плитчатыми роговыми пластинками. Правое предплечье каждого прикрывал металлический наручень, а на запястьях и лодыжках позванивали кованые кольца разноцветного металла.
  Трудно было поверить, что Дар и сам выглядит так же.
  Предоставив танграм заниматься ранеными, Дар осторожно вернулся к веревке. Дело помаленьку продвигалось и волокнистые путы слабели.
  - Смотри, Ошнират умер! - испуганно раздалось рядом.
  - Великое небо! - пораженно откликнулся второй голос. - Что-то будет... Когда умирает махо, много крови льется следом...
  - Зря их с собой взяли! Надо было оставить в Хотоаге. Может, его скачка доконала?
  - Царакклан в Хотоаге сожжен. Так что ему ничего бы там не помогло... Много тут еще мертвых?
  - Еще трое, остальные вроде живы. Но, похоже, половина скоро отправится следом.
  - А что нам делать с мертвыми?
  - Латнирам покоиться в земле предков! - донеслось в ответ с пафосом. - Доложим Саудраку. Пусть элитар разбирается, что делать, а что не делать.
  - И то верно...
  'Ну уж нет, - подумал Дар, перебирая занемевшими пальцами поредевшие нити своей веревки. - С меня довольно путешествий на сегодня!'
  Он с удовольствием подставил голову под струйку из бурдюка, когда подошла его очередь. Прямоугольные костяные пластины на руках юношей были прекрасно видны вблизи. Отполированные, на кистях они были меньше и тоньше, похоже даже были гибкими. Некоторые особо толстые пластины на предплечьях выглядели жестко, на них были выгравированы какие-то еле заметные квадратные знаки. Металлические обручи на запястьях глухо позвякивали при каждом движении.
  - Спасибо, друг, - негромко поблагодарил Дар.
  Оба парня повернулись к нему с холодным высокомерием в переливчатых глазах.
  - В могиле ты и твой друг! - Голос был резким, как карканье. - Ты не нашего корня, чужак!
  Оба отвернулись, подчеркнуто теряя интерес.
  Ответ был не из любезных, но Дар был рад и тому, что не слышит звона вынимаемого шиташа, как вчера.
  - Тут просто помрешь от вони! - крикнул он вдогонку. - Может, мне разрешат размяться вон там, в деревьях?
  - Сдохнешь от вони - туда тебе и дорога! - последовал вежливый рык, после чего оба парня неторопливо удалились.
  Дар невольно обратил внимание на походку тангров - мягкую, пружинистую. На спине каждого был закреплен щит - заостренный книзу овал с вертикально выступающим ребром посредине, прикрывающий тело от шлема до копчика. Этот вытянутый овал был разделен на секции со сложной гравировкой в верхних частях. Часть гравировки имела следы краски. Броня явно была не из металла, а сработана из цельной кости и блестела, словно намазанная жиром. Дар задумался, гадая, сколь велики должны быть животные, с которых сняты столь внушительные костяные пластины. Уж никак не меньше доброго дрома.
  Акел сперва увязался за ними, но тут же рванул в сторону, где с грызней сцепились еще несколько таких же уродливых зверушек. Это было очень кстати, ибо Дару было весьма желательно остаться в одиночестве.
  Вновь послышались скрип, скрежет и чавканье от дерева, чьи корни драл ближний дром.
  С путами на лодыжках было чуть сложнее, но Дар справился быстро. Распрямляя затекшие руки-ноги, Дар вдруг отметил, насколько непривычно ощущается тело. Оно ныло от долгой неподвижности и все же излучало отчетливый заряд жизненной силы. Внутренний голос удивленно шептал, что это тело незнакомо ему, что оно чужое. И правда: равновесие и тяжесть, взаимоотношения частей, суставы рук и ног, длина пальцев, крепость когтей, шипы на локтях, моторика движений - все было слишком непривычным, слишком другим...
  'А что было привычным тебе?! - зло одернул он себя. - Ты мне постоянно шепчешь, что все не так, и все же не в состоянии сказать, как должно быть!'
  Всплеск этих рефлексий был прерван громким свистом, затем криками многих воинов. Скосив глаза, Дар увидел торопливо подходящую группу возбужденных тангров. Они гулко переговаривались, ожесточенно жестикулируя. Долетевшие обрывки разговоров сообщили, что тангры были карательным отрядом, искавшим справедливой мести. Банда вражьего клана недавно сожгла пару селений, в котором у каждого были родственники. Обе деревни уничтожены с применением какого-то жестокого метода, одно упоминание о котором приводило этих мрачных воинов в состояние неконтролируемой ярости. Это касалось разрушения неких 'ататов' и 'Царакклана'. Что означают эти два слова, Дар понять не мог, несмотря на персонального переводчика в голове. Однако атмосфера гнева и жажды мести не нуждалась в особом переводе:
  - Хуураданцы не прощают обид!..
  - Хуураданцы вырывают обидчику сердце!..
  Наконец Саудрак вынырнул из листвы и что-то зычно рявкнул. Ратники хором рыкнули в ответ, ударив металлическими наручнями по щитам. Сила этого звука заставила дрогнуть листья на окружающих деревьях. Затем все побежали к дромам.
  Кряжистые тела карабкались на гигантов-скакунов по сложной системе ремней и растяжек. Однако каждый взобрался без посторонней помощи, причем довольно быстро. Седла выглядели как жесткие люльки, закрепленные во впадине на спинах животных. В каждой люльке размещалось по два-три всадника на вытянутую руку друг от друга. Дромы воспринимали весь процесс спокойно и вообще производили впечатление покладистых животных. У скакунов по обеим сторонам были приторочены связки длинных скрученных мешков, а также целый арсенал хищно бестящего холодного оружия - разноразмерные пики и шиташи. Скехи, упакованные в кожаные мешки, были подняты и закреплены рядом.
  От пульсирующего командного свиста заложило уши. Дромы тут же тронулись, разгоняясь в неторопливый экономный бег и подбрасывая своих седоков чуть не под кроны деревьев. Земля сотряслась под ударами тяжелых лап.
  Похоже, судьба шла Дару навстречу. Это был как раз тот случай, который ему был нужен. Пленника и раненых оставили на одного сторожа - присматривал только давешний факельщик. Дар помнил его странное имя - Ход-ват. Звук имени произносился горлом, но с рыком вначале и прищелкиваньем в конце.
  Беглый осмотр раненых показал, что оружия тут нет. Почувствовав движения Дара, раненые зашевелились, застонали, но, к счастью, недостаточно громко, чтобы привлечь внимание сторожа. Дар вдруг заметил, что все они были ослеплены.
  Он тенью скользнул к ближайшим кустам, зарываясь в лес. Протискиваясь меж кустов, обнаружил, что и у него за спиной закреплен овальный костяной щит - настолько легкий, что вес почти не ощущался. Может, это и к лучшему, коль нет оружия. Незадачливый юнец все еще подбирал хворост и был поглощен этим занятием.
  Место, где они находились, видимо, часто использовалось для стоянок. Большое костровище аккуратно обложено камнями, почерневшими от многочисленных костров. В кустах виднелся скат травяной крыши, под которым угадывалась бревенчатая землянка внушительных размеров. Единственный оставшийся дром привязан у огромных корней мертвого дерева, чей обломанный ствол был словно отполирован веревками.
  Дар глубоко вздохнул - воздух свободы пьянил! Теперь надо было составить план действий. Можно захватить оставшегося дрома, оружие, еды (наверняка в тюках именно она) и исчезнуть задолго до возвращения воинов Саудрака... Но при всей легкости исполнения в этом плане имелся изъян: что потом? Куда держать путь? Чего добиваться? Дар не только окружающее, даже самого себя еще толком не знает! Мало шансов, что какой-либо другой клан признает его и примет в свои ряды... Стало быть, надо раздобыть источник информации, а точнее - потолковать накоротке с молодым сторожем, чтобы выяснить реалии местной жизни и выработать собственную позицию.
  Но раньше всего следовало, пожалуй, осмотреться. Прячась за деревьями, Дар поднялся на вершину невысокого холма.
  Перед недавним пленником открылось широчайшее пространство, бескрайние земли, все в мягких зеленых складках, словно застывшие продолговатыми морщинами. Гигантские просторы будто подхватили Дара, разбивая его самоуверенную инакость, расщепляя внутреннюю отрешенность и чуждость. Дар вдруг ощутил это противостояние как брошенный ему вызов мира, желающего смирить, растворить его в себе. Огромная и величественная планета раскинулась перед ним - простор для дороги, простор для свершений и дел. Он вброшен сюда с некой неведомой целью. Ему предстоит жить тут, бороться, обретать друзей и сражаться с врагами. А более всего - искать самого себя, открывая свое предназначение и свой путь, среди этих зеленых холмов, под этим ясным небом!
  В каком-то полуосознанном эмоциональном порыве Дар поднял, вскинул руки навстречу этому небу, этому миру. Ощутил себя частью величественной природы, невольно принимая этот вызов, принимая этот мир и принимая самого себя...
  Но было много странного. Густая зелень придавала пейзажу мягкость, но порой то тут то там сквозь мшистые вершины пробивались зубья голых скалистых граней. Что-то было не так с этой землей, кто-то огромный терзал ее, рвал, комкал. Должно быть, прошли долгие годы, может быть, столетия - и все сгладилось, смягчилось зеленой порослью. Эта смесь первоначального насилия и приобретенной мягкости оставляла отпечаток обманчивого покоя и настороженное чувство.
  Внизу изгибалась лента реки, деревья по берегам свешивали ветви прямо к воде. Петляя меж холмов светлой змейкой, река неспешно скрывалась за ними. Ближе к горизонту зеленые холмы выравнивались. Они теряли в знойном воздухе яркость, переходя в желто-красную гамму, истаивая в дымке. Но все же - то тут то там - к небу взмывала острая ломаная грань. Тревожно это было, вся природа, весь этот мир был обманчив и опасен, как мягкая подушка, таящая в своей глубине иглу.
  Дар не заметил ни дорог, ни селений, ни возделанных угодий. Лишь далеко впереди, на западе, где холмы из желтоватых становились коричневыми в неверной дымке воздуха, возвышалось нечто, что можно было бы принять за неровную скалу. Или разрушенный каменный замок. А с противоположной стороны, с востока, величаво поднявшись над дрожащей в летнем зное кромкой лесов, в воздухе плыли силуэты далеких синих гор.
  Какой путь уготован свободному Дару? Какое направление станет его судьбой?
  Это предстояло еще выяснять. А пока пришла очередь тела.
  Дар исследовал себя с пристрастием. Он бегал, прыгал, приседал, падал, извивался и изворачивался, как только мог. Никаких сомнений - это тело было абсолютно незнакомо ему. Жесткие мышцы были дьявольски сильны и послушны под твердой кожей, в которую вросли защитные прямоугольники костяных плиток. Эти пластинки были везде, даже на шее, лице и внутренней стороне ладоней, правда гораздо более мягкие и тонкие. Он дотошно ощупал голову, чертыхаясь и не веря себе. Принятый им поначалу за изогнутый боевой шлем тангров на самом деле был костяным выростом черепа. Удары кулаком и даже о ближайшее дерево были приглушенными и нечувствительными... Мучимый нехорошим предчувствием. Дар стал искать ремни или иные крепления овального доспеха на спине. Но креплений не нашлось - костяной щит был такой же частью организма тангра, как пластинки в коже и наросты на черепе. Дар был каким-то чудищем - воином в костяном панцире! Множество прыжков, падений, перекатов доказали, что обилие костяной защиты отнюдь не делает его неповоротливым. Бронемашина из мышц и кости, созданная для выживания в жестоких условиях, для борьбы и победы.
  Но, похоже, тело тангра обладало и другими ценными качествами - оно было не просто сильным, но и зверски выносливым. Дар вдруг вспомнил, что ничего не ел с самого ночного пробуждения, и тем не менее не ощущал голода. Однако, когда в поле зрения попала вода внизу, он ощутил жажду. Захотелось добраться до воды сейчас же, благо река подходила к самому подножию холма.
  Он поймал себя на том, что уже спускается по почти отвесной каменной плите, твердя себе для успокоения, что движение с этой стороны оставляет меньше шансов столкнуться с молодым сторожем Ходватом. Спуск был не из легких - с этой стороны холм заканчивался обрывом, обнажая внезапно выглянувшую скалистую подложку.
  Чего скрывать, Дар чувствовал упоение от собственных движений. Уверенно, словно лазать по скалам было для него привычным занятием, он продвигался вниз. С удовольствием напружинивал мышцы, чувствуя мягкую податливость и цепкую силу тела тангра. Он был бесшумен и гибок, не преломилась ветка, не вырвался из-под ноги камень. Он уже заигрывался, нарочно выбирая сложные переходы, прыгая и приземляясь на краешке камня, хватаясь когтями и получая острое наслаждение от этой недюжинной силы и ловкости.
  Дар вдруг осознал это в себе, ухватил эту странную радость силе. Это было глубоко в нем - не от нового тела, а что-то из прежней жизни. Что-то более далекое... Вдруг на мгновение вспомнилось, на миг мелькнуло старое ощущение, как он влезал в какое-то гораздо более выносливое и сильное тело - бесконечно опасное, постоянно готовое к драке, к смертельному бою. Это было частью его прежней жизни, частью его самого. Он остановился и замер, пытаясь оживить эту память в себе, рассмотреть, раскрутить ее получше. Но снова, как и раньше, дверь захлопнулась, едва приоткрывшись, отрезая его от самого себя...
  Прежде чем тронуть поверхность воды, он внимательно осмотрелся.
  Было тихо и одиноко. Справа темнел грот, где крутой и скалистый бок холма снизу подмыла река. Слева в пятидесяти шагах начинался гладкий пляж с ровным песком. По низу живота словно легонько шлепнули - что-то плохое было в этом направлении! Дар не мог понять как, но бессознательно знал, что этот пляж опасен. Присел, осматриваясь. В одном месте на песке виднелись свежие рыхлые следы. Должно быть, хуураданцы набирали тут воду. Что, если они и здесь оставили одного из своих сторожей?
  Отложив водопой на более удобное время, Дар кустами приблизился к тревожному месту. Кроме отпечатков ног песок рассекал длинный и глубокий, но приглаженный след. Словно по песку проволокли что-то тяжелое и плоское, с острым ребром. Смутно догадываясь, что это, он проследил взглядом направление и увидел упрятанные между свежесрезанных веток темные бока лодки.
  У его тангров не было лодок!
  Дар подкрался ближе и замер. Лишь легкий плеск волн нарушал спокойную тишину. Слева начинался пологий подъем к лагерю, многочисленные следы вели наверх, обрываясь, где песок поглощала трава.
  Кто бы это ни был, они хорошо знали повадки хуураданцев. И что мстители Саудрака пойдут в этом направлении и что тут стоянка...
  Следовало бы перепрятать или разбить лодку, но поднимать шум нельзя - пришельцы где-то рядом. Обогнув тупоносую ладью, в которой места вполне хватало для десятка бойцов, Дар провел рукой по темному борту - еще влажному. Внутри пахло танграми, но не как от хуураданцев. Меж поперечных седел лежали грубые весла и несколько тюков, исходивших острым незнакомым духом. Дар безотчетно сунул руку вниз и загреб горстью - на свет показались странные, тянущиеся нити зеленовато-синего цвета, едва ли толще паутины, покрытые листочками. Они были влажными и испускали прелый, почти неприятный запах. Копнул рукой глубже, но там ничего не было, кроме этой голубоватой то ли плесени, то ли мха.
  Стоп!
  Не те ли это а'зарды, о которых допытывался Шурат? Это многое бы объяснило. Но почему они не последовали за основным отрядом хуураданских мстителей? И не поспешили предупредить своих?
  Дар вдруг вспомнил о молодом Ходвате, и предчувствие грядущей беды потянуло назад в лагерь. Как выглядит межклановая война, он знал. Ощущение опасности в животе стало невыносимым.
  Но какой-то осколок в нем как бы присматривался к себе - холодно оценивая реакции в этой обстановке. Это было как дуновение издалека, из той, прежней жизни. Ничего больше - только странный холодный интерес и безразличие к опасности...
  
  
  Глава 4
  
  СХВАТКА
  
  Оказавшись снова под сенью деревьев, Дар осторожно двинулся по направлению следов. И в этот момент уловил движение.
  Бросок был настолько быстрым, что глаз не успел оценить событие. Но тело среагировало само, молниеносно уклонившись. С тяжелым хрясом сталь врубилась в ствол позади. Дар кувырнулся вперед, вбок, уже определив все направления и расстояния. Он был за другим стволом, когда в древесину трижды вонзилось нечто небольшое, дребезжащее. Дар медлить не стал, бросив пригоршню земли в одну сторону и сам скользнув в другую.
  Прямо навстречу из листвы вынырнула оскаленная морда и тяжелая фигура тангра незнакомой породы. Длинное лицо исказило запоздалое удивление. Тускло блеснул в коротком замахе широкий острый шиташ. Костяные пластины на его теле были почти черными, а форма шлема неуловимо отличалась от знакомой хуураданской. Поверх налобника были грубо накрашены зеленые полосы.
  Тангр взрыкнул и прыгнул, метя острием в шею Дара и показывая способность атаковать из любого положения. Но Дар уже глубоко присел на левой ноге, давая противнику скользнуть над собой. Правая же нога с пушечной силой пнула неприятеля в живот, буквально подбрасывая его мощное тело, а пальцы уже сомкнулись на руке с опасной сталью и изогнули непослушную кисть. Вряд ли враг успел сообразить, что происходит, прежде чем приземлился на собственное лезвие. Но чернокостный тангр был мужественным воином, он пытался укусить пальцы Дара, зажимавшие его шипящий рот. Успокоился он, лишь когда ему перерезали горло.
  Дара пробила запоздалая дрожь, он вытер окровавленные руки отраву, с невольным удивлением осознав собственную боевую выучку и хладнокровие, с каким только что лишил жизни врага.
  Лицо убитого сохраняло выражение удивления, прозрачные кристаллические глаза что-то искали в высоком небе. Череп его действительно был длиннее, чем у хуураданцев, длиннее был и горбатый костистый нос. Только сейчас Дар заметил маленькие наковки желтого металла по бокам его рогового шлема - они шли изящной линией блестящих точек от бровей к затылку. Тонкость, с какой было выполнено это украшение, вызывала уважение филигранностью работы. Ни у кого из воинов Саудрака такого не было.
  Осматривая его одежду и экипировку, Дар невольно почувствовал себя голым. Саудрак не озаботился снабдить его одеждой, так что пришлось воспользоваться правом победителя. Он снял с поверженного тангра крепкие шорты и сандалии, но пропитавшуюся кровью рубаху трогать не стал, ограничившись защитной накладкой на груди из двойной кожи. Поясной ремень был сработан плотно и украшен желтой металлической пряжкой. На боковых его ремешках висели костяные ножны, небольшой подсумок и какие-то мелкие побрякушки. Чтобы снять его, пришлось перевернуть мертвеца, хоть Дар и содрогнулся при этом. И охнул - глазам предстал панцирь со множеством символов и иероглифов, искусно вырезанных по твердой черной кости. Некоторые из них были выполнены в виде тонких двойных линий, другие были более глубокими, заполнеными красной или блестящей желтой краской. Знаки притягивали взор, и Дару показалось, что стоит посмотреть на них немного дольше, и он сможет понять их значение. По краям спинного панциря шли такие же металлические наковки, только более крупные, приплющенные и заостренные книзу. Что-то подобное было у погибшего Ошнирата, где Дар стачивал свою веревку. Однако там качество работы было не в пример хуже, даже на неискушенный взгляд новичка. В самой верхней, сужающейся части панциря было высечено небольшое стилизованное изображение существа, похожего на Саудракового скеха в сидячей позе, с той лишь разницей, что тут у него было две головы, оскалившиеся в разные стороны. Но не оставалось времени любоваться всеми этими украшениями. И Дар занялся оружием.
  Шиташ был длиной с вытянутую руку, тупое лезвие в центральной части, и острая заточка в последней трети. Взмахнув им несколько раз, Дар отметил неважную балансировку - боевая часть была, пожалуй, слишком тяжела. Таким оружием трудновато долго фехтовать, но хорошо пробивать какой-нибудь доспех. Например костяной панцирь или шлем... Сбоку под панцирем у чернокостного был прикреплен чехол ножа - весьма удобно расположенный, прямо под рукой воина. Дар невольно позавидовал, что у него нет такого же. Однако прикрепить чехол себе он не мог - тот был зафиксирован стальными клепами прямо к боковой части панциря. Там, откуда прибыл этот чужак, кое-что смыслили в работе с металлом и костью!
  Потом Дар пошарил в траве, разыскивая, из чего было сделано три выстрела стрелками - их оперенные хвосты все еще торчали в дереве. Скоро нашлось толстенькое короткое бревнышко, слишком легкое для своего размера. В сужающемся торце бревна были отверстия. Средняя его часть удобно вырезана для захвата рукой. Мягкие выточенные изгибы ухватисто ложились в ладонь. Под пальцами оказывались три дырки. Не удержавшись, Дар опустил коготь в одну из них. Щелкнув, оружие чуть дернулось, вылетевшая стрелка промелькнула почти незаметно и ударила в траву. Он направил торец на то же дерево и опустил второй коготь. Рядом с тремя стрелками в стволе звонко затрепетала четвертая.
  Дар смотрел на дрожащий хвостик стрелки завороженным взором. Это оказалась полезная штуковина! Если бы поверженный соперник имел хоть немного больше выдержки и меткости, неизвестно кто сейчас лежал бы на траве с перерезанным горлом!
  Затем Дар выдернул из дерева короткий деревянный топорик с темным металлическим навершием, что противник метнул в самом начале. Для всех этих предметов нашлись свои места на удобном поясе.
  Последним был тяжелый металлический наручень, покрытый полустертой мозаикой орнамента и массой глубоких царапин. Наручень не без труда отстегнулся и перекочевал на руку победителя, закрывая почти все предплечье. Тяжеловат, конечно, но это была приятная тяжесть. Дар сразу оценил возможности этого немудреного куска металла, снабженного шипами и выступами для перехвата и заламывания атакующего клинка.
  Оттаскивая поверженного противника подальше от лодки и наскоро маскируя следы схватки, Дар снова подивился, насколько у них разная кожа. Его рука, лежащая поверх чужака, была совсем светлой. Глянув еще раз на свое тело, Дар убедился, что был явно хуураданской масти. Несомненно, именно это обстоятельство и спасло ему жизнь сегодняшней ночью.
  Та-ак... Понемногу становилось ясно, кто тут враг и кто свой. Эти черные парни явно не были склонны смотреть, что там у него нацарапано на панцире, прежде чем метнуть топор. Так что поведение Саудрака можно считать почти гостеприимством!
  В груди вновь шевельнулась тревога за молодого сторожа Ходвата. Хоть тангры Хуурадана и не выказали ему особого радушия, но проламывать череп Дару с первой секунды знакомства они все же не стали. А ведь сейчас по округе бродит целая шайка кровожадных черных гостей...
  Прислушиваясь к каждому звуку - недавняя схватка научила, что простых предосторожностей недостаточно, - он пробрался наверх боковым путем, избегая открытых мест. Теперь Дар был воистину бесшумен и безукоризнен. Однако на недавней стоянке его ждало разочарование: лагерь был пуст. Тут уже не было ни дрома, ни Ходвата. Только раненые все еще лежали в сени деревьев, но что-то подсказывало Дару, что живых среди них уже нет. Наточенная сталь здесь опережала слово.
  Жестоких пришельцев нигде видно не было. Однако взбешенный Дар почувствовал, что отпускать их с миром не собирается. Его зримая принадлежность Хуурадану, помноженная на желание выжить, подсказывала, какую сторону в конфликте следовало избрать. Так что сейчас надо было беспокоиться за Ходвата, а также за Саудрака и его воинов. А значит, предстояла схватка.
  Но что-то было не так. Если это разграбившие Хотоагу а'зарды, которых так доискивался Саудрак, то, завидев отряд хуураданцев, они должны были попытаться остановить врага или стремиться предупредить своих об опасности. Хм, допустим, они отослали назад часть воинов с предупреждением и теперь недостаточно многочисленны для большого боя... Все равно, что-то уж чернокожие слишком всеведущи и хладнокровны. Дар нутром чуял, что развивается какая-то более сложная интрига. Что ж, тем настоятельнее повод их допросить!
  В том, что ему удастся изловить живьем хотя бы одного хитреца, Дар не сомневался. Враги имели слабое место: возвращаться они будут так же, как и прибыли, - на своей лодке. Но по крайней мере один воин должен будет пойти поверху. Потому что никто не бросит дрома - такие скакуны должны быть ценной добычей. А погрузить его в лодку не позволят размеры и вес животного.
  Дар осторожно двинулся вокруг лагеря. Еще горел костер, рядом с которым громоздилась куча заготовленного сушняка. Под ней лежали спрятанные кожаный подсумок и баул, пропущенные пришельцами. Почти обогнув поляну, Дар увидел и дрома. Тот был привязан в новом месте, почти скрытом в зарослях молодых ветвистых деревьев. Дар приподнял голову, чтобы получше осмотреться и окаменел. Потому что с правой стороны к поляне приближались враги.
  Это была группа из девяти тангров. Они растянулись в редкую, настороженную цепь, флангом к нему. Воины цепко осматривали каждое дерево и куст, опасливо выставив перед собой мечи. Они вели себя по-деловому, не болтая и не поворачиваясь друг к другу.
  Профессиональные бойцы - не самый желанный противник. Дар заглянул в себя, ища собственной реакции на это открытие. Но внутри обнаружил спокойствие, даже холод. Будто противостоять девятерым было для него естественным делом. Что ж, это обнадеживало.
  Враги как близнецы походили на недавнего противника - темнокожие, с узкими, вытянутыми головами. Щиты на спинах почти не качались при движениях, взблескивали частым пунктиром блестящие наковки на головах, когда луч солнца прорывался через листву и касался их темных шлемов. Тангры осторожно продвигались к вершине холма, где Дар был совсем недавно. Эта осведомленность противника вдруг начала злить Дара. Чего они тут ищут, эти черные бестии?
  Он потянул было с пояса трубу со стрелками, но передумал и вытащил топорик. Девять противников - слишком много для одной схватки. Дар предпочел бы сначала разделить их хотя бы на две группы. Вопрос только: дадут ли они ему этот шанс?
  Вдруг сзади почудилось что-то. Шорохи, шорохи... Стараясь не делать резких движений, Дар медленно оглянулся. Все было как будто спокойно. Только в одном месте покачивалась тонкая ветка. Дар бесшумно нырнул в сторону и замер в зелени. Здесь, меж громадных разваленных корней некогда огромного дерева, густо разросся молодняк. Топор выскользнул из-за пояса почти беззвучно. Если кто-то следует за ним по пятам, его ждет больша-ая неожиданность!
  Справа тихо треснула ветка. Дар прижался к корню, стискивая шершавую рукоять. На листья впереди легла тень. Прерывистое чужое дыхание обожгло слух. Противник был совсем близко... О, если бы не эти девять бойцов впереди! Но промедление могло стать губительным. Дар призраком выскользнул из-за корня, горстью захватывая жесткое, костистое горло. Топор уже просвистел полпути к цели, когда Дар оборвал свою молниеносную атаку. Вместо удара он толкнул преследователя к земле и сам упал рядом.
  Юноша-хуураданец бешено вращал глазами, но лапа Дара переместилась с горла на лицо, и даже пискнуть Ход-ват бы не смог.
  - С-ссшшш! - шипел Дар, тоже делая большие глаза, продолжая закрывать пол-лица парню и не обращая внимания на нервно вздрагивающий в его руке шиташ.
  Тот наконец узнал Дара, в его округлившихся глазах, в раскрывшихся продолговатых зеленых зрачках читались недоверие и масса вопросов. Убедившись, что парень не собирается вопить, Дар ослабил хватку, показывая глазами на группу темнокожих охотников за головами. Ненависть стянула мышцы лица Ходвата в гримасу. Он согласно склонил голову к плечу.
  - Я, может, и не твоего клана, малыш, - прошептал Дар, - но, похоже, наши гости этого не понимают. Только что мне пришлось прикончить одного из них, потому что наглец заинтересовался, какого цвета у меня кровь!
  - Меня зовут Ходват, - быстро зашептал молодой тангр, глаза которого зажглись надеждой. - Что будем делать?
  - Характер у тебя стал намного более покладистым, - похвалил его Дар. - Умеешь обращаться с этим? - Он показал на стреляющее полено с дырками.
  - Да, да, - шумно закивал тот, - это тронк.
  - Сколько эта штука может делать выстрелов? - Дар снова бесцеремонно прикрыл рукой рот тангру.
  Тот встопорщил три пальца.
  Дар осмотрелся, физически ощущая на лице жгучий взгляд Ходвата. 'Что делать?' - звучал его немой вопрос. Ясно что. Дойдя до вершины, воины повернут обратно. Потому что добыча ускользнула, да и спуск с той стороны слишком крутой.
  - Спрячься там. - Он махнул в сторону кустов меж поваленных, еще крепких стволов. - Когда чернокостные пойдут назад, выпусти в них три стрелы. Лучше, если в кого-нибудь попадешь, но главное - отвлечь их внимание. Понял?
  Ходват согласно кивнул. Но внезапно выражение его лица переменилось. Зеленые глаза вспыхнули возмущением и недоверием, когда он глянул на зажимавшую ему рот ручищу Дара. Взгляд юноши был прикован к приклеившейся на запястье ниточке сине-зеленой травы с мелкими листочками.
  - Откуда это у тебя? - Он злобно отпихнул руку Дара, подозрительно шаря глазами по его лицу.
  - В чужой лодке внизу целый короб этой дряни. Если тебе нужно, после сходим за ней.
  - Мне это не требуется! - В его голосе прозвучал вызов.
  - Да что с тобой? - Дар встряхнул парня. - Не до глупостей сейчас!
  Но тот уже заметил чужой наручень со следами крови на руке Дара. И вновь его глаза засветились теплым светом вернувшегося доверия. Похоже, убийство врага тут было лучшим атрибутом для зарождения глубокой дружбы.
  - Постой, - прошептал Ходват, отводя подобревшее лицо, - ты заметил, что это не а'зарды?
  - Не а'зарды? - удивленно повторил Дар. - А кто же?
  - Не знаю. Никогда не видел таких...
  - Ладно, этот тронк стреляет только три раза?
  - Не только. - Ходват был заметно удивлен невежеством Дара. - Надо перевернуть его вертикально и считать три раза по девять. Потом он может стрелять снова.
  - И сколько раз это может повторяться?
  - Пока не кончатся стрелы. Я не знаю, сколько у тебя. В моем тронке на пять тройных выстрелов!
  Тут Дар обратил внимание, что его пятнистое поленце другой формы и цвета, чем у юного тангра. Как и шиташ. Топорика у юноши вообще не было.
  - Ладно, больше трех выстрелов, я думаю, нам не понадобится.
  Ходват оказался дельным парнем, он сумел мгновенно раствориться в листве. Даже зная, где он, разглядеть его было невозможно. Дар перешел к своим делам: вытащил и разложил перед собой на траве тронк, топорик и меч, прикидывая, с чего начинать.
  Ждать пришлось недолго. Скоро послышались гортанные звуки разговора: возвращаясь после неудачных поисков, врагами владело обманчивое чувство безопасности. Затем показались и сами темнокожие воины. Однако, сколько ни пересчитывал их Дар, но видел только семерых. Это было нехорошо. Двое оставшихся чужаков теперь могли внезапно появиться откуда угодно.
  Чужая клокочущая речь, покачивающиеся громоздкие фигуры... Они шли скученно, уже не такие настороженные, как раньше, перебрасываясь громкими щелкающими фразами. Дар следил за их приближением к линии выстрела, обозначенной для Ходвата. И поймал себя на том, что каким-то образом понимает их речь.
  Шаг, еще один, вот уже все семеро на оговоренной дистанции... и ничего! Дар недовольно поднял голову, пытаясь разглядеть чем занят мальчишка. И в этот момент произошло непонятное.
  Чернокожие тангры разом замерли, словно услышав беззвучную команду. Затем одновременно повернулись в сторону Ходвата.
  - Я слышу отбив хуураданца! - вскричал один из них, хватаясь за шиташ.
  Дар опешил. Как они могли заметить парня?
  И тут же резкий вопль боли прокатился по перелеску. Затем еще один, и еще. Юноша умудрился поразить трех врагов с трех выстрелов! Дар видел, как чернокожие воины схватились за шеи и надплечья, где кожно-костяные пластины очень мягки. Раны вряд ли были смертельными, но в схватке неожиданность нападения стоит дорого. Чужаки с ревом рванулись в сторону все еще невидимого Ходвата, выхватывая шиташи. Слаженная согласованность их действий явилась неожиданной для Дара.
  Топочущие, потерявшие бдительность - они были как на ладони: крупные, четкие мишени. И Дар не стал медлить. Подставлять малыша Ходвата под удар этих громил ему совсем не улыбалось. Свирепая злость вдруг вспыхнула в груди, и рука вложила всю силу в первый бросок. Топор, тяжело просвистев в воздухе, с хрясом пробил боковые пластины ближайшего врага. Чернокостный воин, не издав ни звука, замертво рухнул в траву. Три вылетевшие следом стрелки не были столь метки, как у хуураданского мальца. Но еще две фигуры притормозили, присев к земле и схватившись за бедра. Однако черные тангры были отличными бойцами. Будто выключив чувство боли, они тут же вскочили, размахивая клинками. Дистанция теперь была столь ничтожной, что использовать тронки они уже не успевали.
  Противники схлестнулись в звоне стали. Мечевые схватки коротки - более быстрый и удачливый редко нуждается в длительном фехтовании. Тот же, кто не освоил воинское мастерство в совершенстве, рискует навсегда потерять эту возможность. Дар действовал молниеносно, с первого удара раскроив набежавшему пришельцу шлем и шею ниже уха, успел парировать наручнем удар второго и пнуть ногой третьего. Шиташи при встрече хищно клацали - лоснящиеся, плоские куски металла. Грубая рукоять сильно отдавала в ладонь при ударе, норовя выскочить. Возникло чувство, что когда-то давно у него было оружие - не чета этому. Но на отвлеченные мысли не оставалось времени. Дар орудовал клинком, поражаясь своему мастерству. Где он мог научиться так безукоризненно владеть смертоносной сталью да и собственным телом в схватке?
  Однако было в этом бою что-то еще более странное. Двое черных тангров, противостоящих ему, теперь сражались слаженно, будто части одного тела. Словно единая голова определяла все их действия - удары и блоки были согласованы до мгновений. Поражаясь их тренировке, Дар вынужден был перейти к обороне. Только высочайшая техника борьбы помогала ему оставаться пока невредимым, ускользая от парных разящих ударов. Враги наседали, уверенно перехватывая инициативу.
  Послышался звон стали в стороне - там уже рубился и Ходват. Дару наконец повезло, и, поймав легкий промах одного из противников, он нанес неожиданный сокрушающий удар. Вырывая дымящееся лезвие из его груди, Дар бессознательно подхватил из ослабевшей руки врага второй шиташ. И вдруг почувствовал удобство, будто всю жизнь провел с клинками в обеих ладонях. Блеск вращающегося металла в его руках теперь едва не ослеплял. Это было странно знакомое, упоительное состояние - он чувствовал себя намного сильнее любого из соперников, пусть они тренированы нападать хоть тройками! Когда еще один враг рухнул на землю, Дар только усмехнулся и поспешил было к Ходвату. Но, почувствовав движение позади, перехватил шиташ лезвием к себе и без замаха резко ударил назад. Хищное железо тяжело вошло в тело врага, останавливая на месте и заставляя болезненно кривиться. Щелкающий крик взлетел и запнулся, перейдя в стон. Развернувшись, Дар с размаху обрушил второй меч, обрубая по локоть дрогнувшую руку с уже поднятым шиташем.
  Алая кровь на листьях, крики боли, перекошенные лица, звон стали, стоны умирающих. Все вокруг было окрашено тональностью смерти. В этот короткий промежуток времени уместилось так много - до отказа наполнив его ненавистью и отчаянием, агрессией и азартом, извечным соревнованием мускулов и навыков, соревнованием жизни и смерти...
  Всхрипывая от напряжения, Дар бросился на помощь Ходвату. Вокруг юноши уже слаженно орудовала пара - такая же тренированная двойка, уверенно прижимающая его к стволу громадного поваленного дерева. У каждого из атакующих торчало по стрелке в мышцах, где шея переходит в плечи. Крупные черные лица были перекошены истовой злобой, рты оскалены в предвкушении близкой победы. Оба тангра были гораздо крупнее и мускулистее Ходвата, и если бы не стеснявшие их ранения, парень уже был бы гарантированно мертв.
  Завидев приближающегося Дара, один из врагов рванулся навстречу. Голову его позади украшал небольшой яркий пук не то волос, не то перьев. Что-то похожее было и у Саудрака, припомнил Дар. Сверкающие наклепки на шлеме выглядели крупнее, чем у остальных, а в руках красовался необычного цвета голубоватый клинок. Похоже, это был командир нападавших. Надменность и хладнокровие его лица ясно показывали, какую участь он уготовил Дару. Но у Дара было иное представление об исходе схватки, и его сталь уверенно отразила удар голубого клинка. Сила этого удара болью отдалась в предплечье, а оружие отозвалось каким-то хриплым звуком. Посмотрев на свой шиташ, Дар невольно округлил глаза - на лезвии красовалась огромная зазубрина, едва ли не в четверть ширины. Голубой шиташ врага резал простую сталь как дерево! Заметив его реакцию, чужак надменно усмехнулся и пошел в новую атаку. Да, пожалуй, такой меч реально способен приносить удачу! Продолжать фехтование и принимать сталь на сталь было попросту глупо. Решив не поддаваться предложенному стилю поединка, Дар начал уходить в стороны, невероятными усилиями уклоняться от свистящих молниеносных ударов. Его противник хорошо знал свое ремесло, и свои отличительные наклепки - или что там у него сверкало на голове - он получил явно не задаром. Его мастерство превосходило все, с чем Дар успел повстречаться сегодня. Но и он не уступал, уходя от прямого столкновения, сберегая свои шиташи и отбивая голубую сталь только по касательной. Видимо застрявшая стрелка в надплечье все же мешала чернокостному, и он заметно терял в скорости. Заметив это, Дар провел серию отвлекающих уколов и затем обрушил на врага двойной завершающий удар. Чужак успел отбить выпад только одного из клинков Дара - но как отбить! Половинка шиташа, срезанная как травинка, со слабым всхлипом скользнула в сторону. Но в это время второй меч уже звонко ударил черного посредине налобной кости. Ноги врага подкосились, будто из него выдернули нитки, и чернокостный замертво рухнул вниз.
  Увидев это, последний тангр загнанно оглянулся, отыскивая оставшихся товарищей. Но зрелище поверженных Даром соратников лишило его последних сил. Он призывно завопил в надежде, что его услышат оставшиеся где-то в тылу двое черных. Крики разнеслись словно громкое карканье, их слабое эхо отразилось от ближайших холмов. Но ни звука не прилетело в ответ. В глазах чужака появилось отчаянное выражение. Он оборотился к Дару, как более опасному противнику, задом отходя в лес и неразумно забыв про Ходвата. Когда он все же повернулся к месту, где стоял юноша, там уже было пусто. На лице чернокожего отразилось испуганное удивление, которое тут же сменилось перекошенной гримасой боли. Протяжный истошный вой был последним звуком этой короткой схватки. Дар видел, как быстро мелькнул в траве шиташ Ходвата, перерезая сухожилия под коленями тангра. Враг упал на бок, и клинок хуударанца молниеносно поднялся и опустился над ним еще несколько раз.
  Они стояли рядом, тяжело дыша и оглядываясь в ожидании новых противников. Только трупы и стонущие раненые были рядом с ними. Дар шумно выдохнул, остывая и возвращая уцелевший шиташ в ножны. Посмотрел на свои руки - слабо отблескивающие пластинки покрывали жесткую кожу. Крепкие пальцы, обхватившие рукоять, почти касались темными когтями ладони. Сильные руки тангра - они честно послужили ему в бою...
  Разум отказывался признавать эти руки своими!
  Клинок в руке юноши едва заметно вздрагивал. Его блестящие глаза перебегали с одного поверженного чужака на другого. Юношеский взор был полон победного ликования. Повернувшись к Дару, Ходват сощурился в восхищении:
  - Ты был хорош! - Он дружески толкнул Дара в грудь. - Я совсем не слышал тебя, но это не помешало нам их прикончить!
  Это 'нам' звучало несколько преувеличенно, но Дар только усмехнулся. Ответно осклабившись, Ходват поднял из травы свой тронк.
  - Их элитар был с эриг-шиташем, но ты все равно осилил его!
  - Эриг-шиташ?
  - Да! Тем самым, что перебил твой шиташ!
  - Что значит 'эриг'?
  - Не знаю... Это название, которое дали Кузнецы, и все так говорят за ними. Кузнецы делают самые лучшие клинки. Очень дорого...
  Ходват подошел к недавнему противнику Дара и поднял из травы голубой меч:
  - Этот шиташ стоит сотни простых! А может, и поболее. Он по праву теперь твой. Как и латнир его бывшего хозяина!
  Юноша восторженно поднес трофей Дару, смешными приседаниями выражая свое почтение.
  'Латнир' - резануло слух странное слово. Где-то Дар уже его слышал...
  - Что такое 'латнир'?
  - Ну ты даешь! - удивился Ходват. - А как дышать, ты еще не забыл? Это же латнир! - Он с треском хлопнул рукой себя по наспинному костяному панцирю, тому самому, что прикрывал тело тангра с задней полусферы.
  - Ясно.
  Дар наклонил голову, рассматривая чудной клинок эриг-шиташа с непонятной вязью узоров на лезвии и рукояти. И вдруг заметил, как с хищной деловитостью Ходват носится вокруг, беспощадно добивая поверженных врагов. Рассеянно наблюдая за ним, Дар почувствовал смутный протест. Хотя сам он только недавно сеял смерть, но теперь, когда ему ничто не угрожало, не мог вот так запросто оборвать чью-то жизнь. Похоже, там, откуда он прибыл, после схватки раненых не добивали...
  Увидев, как Ходват замахивается над последним врагом, Дар остановил его предостерегающим криком. Это был тот самый черный элитар, что получил удар мечом поперек шлема. Он все еще был без сознания, кровь залила ему лицо.
  - Оставь его! - рыкнул Дар и, видя честно недоумевающее выражение на лице Ходвата, добавил: - Хотя бы одного я должен допросить!
  Взгляд парня из возмущенного стал задумчивым, потом он исчез в кустах и вскорости оборотился с веревкой. Сообразительный!
  - Все будет хорошо, Дарат! - заверил в конце юный хуураданец, связывая выжившему руки.
  - Мое имя Дар.
  - Ты знаешь, - юноша повернул к нему озадаченно-смущенное лицо, - лучше тебе так не называться.
  - Это почему же?
  - Имя в один слог носят только подростки до инициации воином... Называйся лучше Даратом, а?!
  Голубой меч Дар приладил себе на пояс, сняв с черного элитара богато разукрашенные ножны. Осмотрел перебитое лезвие старого меча - он совсем не производил впечатление хрупкого или некачественного и явно побывал во множестве схваток. Чтобы перерубить такой пополам, требовалось что-то невероятное.
  В поисках двух оставшихся пришельцев они безуспешно прочесали окрестности, затем осторожно поднялись на вершину холма. Но и там было пусто. Дар некоторое время мудрил над землей, пытаясь разглядеть следы. Подошедший Ходват легонько тронул его за плечо:
  - Смотри!
  Внизу он увидел лодку, почти скрывшуюся за изгибом реки. Она уходила на веслах, и в ней хорошо различались две темные, быстро гребущие фигуры...
  
  
  * * *
  
  Когда совершенно счастливый Ходват приволок срезанные панцири убитых врагов, Дара чуть не вырвало. Однако измазанный алой кровью молодой соратник светился чистой радостью. Наклонами и приседаниями выражая свое почтение Дару, он со стуком выложил перед ним семь костяных овалов, заляпанных свежей кровью, затекшей внутрь выточенных иероглифов. Особо гордился восьмым - единственным панцирем самолично убитого врага. Этот латнир он тщательно обмыл в реке и начистил, когда ходил наполнять водой объемистые бурдюки. Стуча костяшками пальцев по латнирам, Ходват скрежетал прозрачными зубами и делал страшные гримасы, изображая врагов. И тут же опять заразительно хохотал. Дар не смог удержаться и невольно присоединился к хохоту молодого, с удивлением слушая шелестяще-каркающий звук собственного смеха.
  Прежде чем покинуть стоянку, они собрали все оружие, взгромоздив его на дрома. Затем тщательно закопали трупы сородичей Ходвата. Бережность обращения молодого хуураданца с умершими производила впечатление. Парень вел себя так, будто мертвые были живыми, а окружающая пустота - сочувствующими зрителями.
  - Мы обязательно придем за тобой! - слышался горячий быстрый шепот, когда он засыпал недвижные тела. Его щеки некрасиво сжимались под глазами. - Мы не оставим великую цнбр засыхать в безземелье! Она вернется домой... Она не останется одна...
  Трудно было понять, что он имел в виду. Трупам было явно безразлично, где 'засыхать'. Но, конечно, обычаи есть обычаи.
  Оставив юношу заниматься его ритуалами, Дар отправился потолковать с пленником.
  Завидя недавнего врага, чернокостник подозрительно дернулся и замер. Взгляд чужака горел неукротимой яростью. Однако в его глазах было также что-то более подходящее ситуации - если не испуг, то по крайней мере удивление. Пленник выглядел цивилизованно - алая кровь, стекавшая прежде из-под налобника, была уже аккуратно стерта. Его лицо хранило отпечаток ума и некой культурности, губы были изогнуты косой усмешкой собственного превосходства, проскальзывавшего и во взгляде. Тем не менее главарь 'охотников на тангров' - как Дар окрестил черных пришельцев с лодки - производил весьма воинственное впечатление. Его щеки обезображивали два резаных шрама, слишком несимметричных, чтобы быть татуировкой.
  Обойдя вокруг, Дар заметил, что веревка на руках пленника была наполовину сточена. Что ж, он сам недавно пребывал в подобном положении и хорошо понимал настроение черного. Однако бегство последнего из врагов отнюдь не входило в планы Дара.
  'Охотник' углядел перемену в лице победителя и рванулся изо всех сил. Мышцы его могучих рук вздулись тугими буграми, разрывая размахрившуюся веревку. Тут же обнаружилась его хитрость - края спинного панциря возле стянутых назад рук имели подкованные снизу металлические полоски. Хитроумная бестия!
  Мгновения хватило Дару, чтобы выхватить эриг-шиташ. При виде сверкнувшего голубым огнем клинка, чернокостник моментально остыл и замер, испуганно вперившись в блестящее острие.
  - Мне не потребуется шиташ, чтобы прикончить такого растяпу, как ты, - заверил его Дар по-хуурадански. - Но я решил сохранить тебе жизнь, вопреки желаниям моего юного друга, чьих родственников ты зарезал сегодня.
  Ни один мускул не дрогнул на лице чужака, и однако же Дар не сомневался, что тот прекрасно его понимает. 'Охотники' не могли не изучить языка своих жертв. Их работа была явно тоньше, чем примитивное проламывание костяных налобников.
  - Я жду от тебя ответной услуги, - намекнул Дар. - Например, сведений о твоем племени, о твоих планах и о том, куда отплыли на лодке двое твоих воинов.
  Молчание было ему ответом.
  - Твое имя?
  Чернокостник продолжал смотреть на него - немо, не мигая, не меняя выражения лица. С таким же успехом можно было разговаривать с деревом. Дар с неудовольствием отметил крепость позиции чужака - ведь непонимание языка не может быть наказуемо.
  Совершенно беззвучно рядом обрисовался Ходват. Одного взгляда на порванную веревку и обнаженный шиташ в руке Дара ему оказалось достаточно, чтобы сделать собственные выводы. Удар ногой заставил пленника согнуться, и скоро он был снова связан - теперь уже не только в запястьях, но и в локтях. Металлические полоски по краю латнира Ходват безжалостно выбил шиташем, уродуя темный холеный панцирь.
  - Проклятые чужаки! - шипел, вращая глазами, юноша. - Мало что с а'зардами разбираться приходится, так еще какие-то черные на голову выискались!
  Однако все манипуляции юного хуураданца произвели мало впечатления на пришельца. Собственный панцирь, да, похоже, и жизнь его будто не волновали. Надменный взгляд по-прежнему выражал презрение и ненависть. Странная идея пришла в голову Дару, и он решил тут же проверить ее.
  - Смотри, - сказал он медленно, - я покажу тебе кое-что необычное!
  Он вернул голубой клинок в ножны и, не торопясь, повернулся к пленнику спиной. Когда он вновь оборотился, выражение черного лица было уже другим. Надменность и превосходство будто ветром сдуло. Черные глаза пораженно шарили по лицу и фигуре Дара. Ходват язвительно рассмеялся и еще раз пнул врага. Можно подумать, что сам он не был так же удивлен, когда прошлой ночью увидел панцирь Дара, лишенный родовых надписей.
  - А сейчас ты будешь говорить? - надвинулся на него Дар.
  Но и теперь из чужака ничего не удалось выжать. Он лупал глазами на удивительного воина, чей латнир был лишен привычных знаков, раздувал ноздри, но молчал как камень. Там, откуда он пришел, воинов, похоже, готовили весьма старательно.
  - Поднимай его на дрома! - крикнул Дар. - Мы не можем больше задерживаться!..
  
  
  Глава 5
  
  ПЕРВЫЙ ДРУГ
  
  Люлька всадников крепилась в лопаточной впадине дрома - углублении, как раз достаточном, чтобы поместить широкую причудливо изогнутую кожаную капсулу с твердыми бортами. Тут были два гнутых седла, куда садились на колени и ягодицы, растопырив ноги и тщательно распределяя вес. Процесс связывания-перевязывания оказался столь непростым, что, глядя на орудующего кожаными ремнями молодого хуураданца, Дар начал смутно подозревать, что стать хорошим наездником у него самого вряд ли получится.
  Ходват, отныне опасавшийся новых засад, вел дрома по совершенному бездорожью. Ветки ближних деревьев так и норовили полоснуть по лицу, хотя умница серо-голубой дром корректировал путь и старался держаться прогалин. Соображения Дара, полагавшего, что подобных преследователей у них больше не будет, возница оставил без внимания. Сказал только мрачно:
  - Бойцы Саудрака далеко. Мы - легкая добыча...
  Резонно, особенно учитывая, что врагов у них теперь минимум два клана! Честно сказать, Дар и сам не ощущал особой безопасности. Они давно покинули старое становище, но напряжение первой схватки все еще не прошло. Перед глазами продолжали стоять сцены недавнего боя, черные бойцы, натренированные атаковать парами. Пальцы сами нет-нет да сжимали нервно рукоять голубого шиташа, что умел перерубать кованую сталь.
  Скакун неутомимо поглощал пространство, толстая кожа его спины то сминалась плотными буфами, то разглаживалась в монотонном ритме бега. Время от времени Ходват поднимал дрома на холмы, выбирая путь среди бесконечных зеленых пространств и давая новому соратнику лишний раз насладиться красотой местной природы.
  Из седла вид открывался стратегический. Зеленые позади, нарастающе желтые впереди, холмы образовывали сочную панораму выразительными объемами да игрой теневых и освещенных склонов. Спокойно-синее небо было высоким и холодным, добавляя пейзажу глубину и величественную отрешенность.
  Откинувшись в ерзающем седле, Дар задумался, оценивая ситуацию.
  Клановая междоусобица втянула его, как большой водоворот затягивает случайную щепку. Три расы аборигенов схлестнулись на холмистом клочке пространства, и события обострялись с каждым часом. Помочь юноше-хуураданцу выстоять против чужаков было естественным порывом его души. Но победа в этой схватке пришлась весьма кстати - она принесла Дару друга. Как знать, может быть, это откроет ему двери в клан? Здесь, похоже, день начинался и кончался богатыми возможностями расстаться с собственной головой. Примкнуть же к многочисленным хуураданцам - верный способ удлинить жизнь. В этом мире свистящих стрел и звенящих шиташей стоило иметь крепкие тылы за спиной!
  Дар глянул на Ходвата, сидящего впереди в седле наездника и гордо звенящего браслетами на запястьях. Перед глазами, раскачиваемый мерным ходом скакуна, поблескивал его спинной латнир. Центральный гребень делил костяной овал на два симметричных крыла с плоскими ровными сегментами. Панцирь был темнее кожи и сверкал, словно намазанный жиром. В левой верхней части высечены три рядка ровных значков. Почти все они были залиты красноватой краской, что контрастно выделяло их из костяного фона. Особых инкрустаций или металлических накладок, типа красовавшихся на латнирах черных тангров, у Ходвата не было. Скорее всего насечки описывали ранг и военные успехи индивидуума, пожалуй, еще род и клан - раз они тут все такие кровники. Бросив взгляд на латнир собеседника, можно понять, имеешь ли дело с вернейшим союзником или с непримиримым врагом.
  Взгромоздившись на дрома, молодой хуураданец переменился. Осанка его стала властной, взгляд надменным, а слова - щелкающими, как бич. Интонациями он явно подражал Саудраку, хотя мощности голоса пока не хватало.
  Продолжая блуждать взглядом по насечкам его панциря, Дар невольно вспомнил свое пробуждение в этом мире, вспомнил ошарашенные лица Саудрака и Шурата, обнаруживших, что его панцирь пуст. Интересно, насколько редко тут встречаются тангры с чистым латниром?
  - Эй, Ходват!
  - А-э?
  - На твоем латнире обозначен твой род?
  Юноша обернулся и удивленно оглядел странного собеседника, не знающего столь очевидных вещей.
  - Самый верхний ряд. Четыре первых прямоугольных иероглифа. Видишь?
  - Да.
  - Это 'азы латнира'. Моя цнбр, клан, род и знак Хуурадана. Их врезают младенцу сразу после рождения. Может, даже раньше, чем отведает материнского молока!..
  Он грубо захохотал.
  Первые три знака были схожи между собой - квадратные формы, заключавшие в себе прямые или наклонные значки. Но четвертый - знак Хуурадана - отличался от всех. Это была выпрямившаяся птица, гордо расправившая крылья. Она повернула голову так, что стал виден хищно изогнутый огромный клюв. Что-то странное было с крыльями... Но детали рисунка сильно смазаны, так что рассмотреть его получше не получалось.
  - Пусть тебя не смущает, - хвастливо продолжал Ход-ват, - что мой латнир почти пуст. Это ненадолго!
  Он наклонился и радостно пнул панцирь самолично сраженного сегодня врага. Юноша приторочил его у ног - свой самый дорогой трофей. Очевидно, в наспинной костяной биографии молодого ратника скоро появится новая насечка.
  - Недолго моей правой стороне оставаться пустой! Элитар в таких делах не медлит!
  - Элитар - это Саудрак? - уточнил Дар, общее значение слова ему было ясно.
  - Да, чужеземец. Элитар - большой командир. И сегодня Саудрак будет очень доволен мною!
  - Мои поздравления, - усмехнулся Дар. - Если твой латнир пуст, что тогда можно сказать о моем?
  - Э-э... ты имеешь в виду ту костяшку, что на твоей спине?
  - Костяшку?!
  - Не называть же латниром то, что не облагорожено тангрописью?! Чистая костяшка - удел животного! - Парень довольно гоготнул.
  - Ах вот как?
  Дар вспыхнул, чувствуя, что даже дружелюбного смеха над собой он не стерпит. Звук выдвигаемого из ножен эриг-шиташа моментально лишил Ходвата спокойствия.
  - Эй-эй! Ты спятил?
  - Так что ты думаешь насчет моего латнира?
  - Пошутить нельзя? - взвился юноша, опасливо озираясь. - По мне, нет знака врага - так и ладно. Если элитар не будет против, Кортак и тебе обновит латнир.
  Юноша бросил завистливый взгляд на две связки черных панцирей позади.
  - То-то! - Дар был удовлетворен новой расстановкой акцентов. Входить в клан на правах слизняка он не собирался, хотя, конечно, этот вопрос решался не с Ходватом. - Часто ли тебе доводилось видеть тангров, как я? - Вопрос о пустом латнире занимал его все больше.
  - Отаругов?
  - Отаругов?!
  - Отаруг - избранный воин. Лучший. Ты рубил их как простое дерево! Я сразу понял, что ты настоящий отаруг! - уважительно сообщил юноша.
  - Ладно. Я спрашиваю, часто ли ты видел воинов без знаков на панцире?
  - Ты - первый в моей жизни. Да и не только в моей! Я даже не слыхал, чтобы такое было возможно. Это же оскорбление для воина - оказаться вдруг без насечек... То есть просто ни одной! - Его тон вдруг стал меняться на глазах. - И то сказать, для отаруга ты странный. Слишком. Я вот еду и думаю, правильно ли везу тебя к нашим...
  Дар обратил внимание, что Ходват теперь сидел полуобернувшись, стараясь держать в секторе обзора и дорогу, и попутчика. Между двумя всадниками в воздухе будто соткалась преграда, как невидимая, но однако же хорошо ощущаемая стена холода. Они снова скатывались к отношениям 'Сторож - пленник'. Такое допустить было нельзя.
  - Эй! Ты не забыл, кто тебя спас от чернокостных?
  - Не забыл вроде. - Если в молодом голосе и прибавилось теплоты, то лишь самую малость.
  - И разве не к Саудраку ты меня везешь? Пусть он разбирается.
  - Это уж точно! - окончательно повеселел юноша.
  Ну как же, всемогущий элитар разберется в чем угодно! Тем более в окружении сотни свирепых хуураданских отаругов на дромах. Вот только Дар почему-то нисколько не разделял этой веры.
  - А мы просто поболтаем как друзья, верно?
  Ответом было молчание. Покачивающийся впереди панцирь-латнир хуураданца, надписанный едва ли на четверть, был так же нем, как и его хозяин.
  - Или мы не друзья? - старательно удивился Дар.
  - Дарат, - донеслось тихо, - ты не можешь не знать, что другом хуураданца может быть только хуураданец.
  Дар с шумом выдохнул. Как он и подозревал, клановые барьеры угрожали едва родившемуся знакомству.
  - А жизнь тебе может спасать кто угодно?
  Погонщик смолчал. Однако усилившееся сопение доказывало, что Дар попал в точку. Интересно, существует ли тут взаимопомощь между членами разных кланов? Или хотя бы благодарность за спасение?
  - Ты как будто прав, Дарат. Но...
  - Но?..
  - Ты не враг, конечно...
  - Еще бы!
  - Но и не друг.
  - Разве? И как ты это определяешь?
  - Друг тангр или враг может сказать только его отбив, - простодушным тоном сообщил Ходват. - А у тебя его нет!
  - Отбив?.. Что такое 'отбив'?
  - А-э... Ты не можешь серьезно спрашивать о таких вещах!
  - И все же?..
  - Перестань! Ты не дурак и не сопливый малыш...
  Отлично! Он не мог быть принят в друзья из-за отсутствия непонятного качества, спрашивать о котором - дурной тон.
  - Да поймешь ты или нет?! - взревел Дар, теряя терпение. - Я ничего не помню! У меня нет памяти, с тех пор как меня разбудили там, у костров.
  - Эге, - насмешливо раздалось в ответ. - А как драться двумя шиташами, помнишь?
  - Ходват! - рыкнул Дар. На этот раз у него получилась почти саудраковая громкость. - Что такое 'отбив'?
  - Я не могу поверить, что я должен рассказывать об этом! Джаммш!.. - Ходват коротко и нервно рассмеялся. - Хорошо. 'Отбив' - это то, что соединяет с другом. И то, что отделяет тебя от твоего врага!
  - Как - соединяет? И как - отделяет?
  - Ты первый тангр, который задает такие вопросы... У тебя пуст латнир, и у тебя нет отбива. Может быть, ты и вправду не знаешь, что это такое?.. Это как тепло солнца или холод ночи. Ты чувствуешь это, но как ты можешь объяснить это? Если есть тепло - значит, рядом друг. Как я могу еще сказать?
  Дар молча переваривал эту скупую информацию. Неуловимое нечто, именуемое 'отбив', которое тангры могли чуять друг в друге и которое было различным у разных кланов. Припомнилось, как поражены были той злосчастной ночью все окружающие именно отсутствием отбива. Может быть, это и спасло Дару жизнь, когда Шурат рвался прикончить его.
  - Отбив есть у каждого тангра?
  - Еще как!
  - И что насчет меня? Кто я по 'отбиву' - друг или враг?
  Ходват снова надолго замолчал.
  - У тебя вообще нет отбива, - наконец выдавил он. - Мне трудно это передать. Это как чувство пустоты. Как если бы ты видел глазами, но руками впереди ощущал пустоту. Ощущение обмана чувств... Я вижу тебя глазами, хотя рядом никого нет! Мое тело говорит, что тебя рядом нет!
  Лапы дрома впечатывались в почву как молоты. Наверное, их слышно было издалека.
  - Нет отбива, нет 'азов латнира'...
  - Отлично. Раз ты не можешь назвать меня врагом, давай считать, что я твой друг?
  Вместо ответа юноша резко двинул руками, возмущенно прозвенели браслеты.
  - Я в сражении доказал, что друг, а не враг! - продолжал наседать Дар. - Или это не латниры убитых мною чернокостников громыхают по заднице твоего дрома? Или не ты в безопасности скачешь на встречу с отаругами Саудрака?
  - Ты прав, - наконец хмуро согласился Ходват. - У тебя есть право называться другом хуураданца. Раз ты не враг... Хотя я еще сверюсь об этом у элтара, да и у махо на Царакклане Хоргурда.
  - Давай на этом и остановимся, друг Ходват!
  - Хорошо...
  - 'Хорошо, друг Дарат'?
  - Хорошо, друг Дарат! - повторил Ходват после короткой запинки.
  Голос юноши звучал чрезвычайно серьезно.
  А Дар задумался, каково это - иметь дело с тем, кого видно глазами, но нельзя нащупать...
  
  
  Глава 6
  
  СЕРДЦЕ КЛАНА
  
  Тела двух седоков ритмично взлетали и падали вместе с притороченными вьюками, связками коротких и длинных копий, с подвязанным пленником. Туго похлопывали тюки, чуть всхлипывая, падали бурдюки с водой, глухо и костяно погромыхивали горки панцирей-латниров, укрепленные Ходватом на крупе дрома.
  Дром шел своим полулетящим размашистым шагом, неутомимо и мощно. Скакун чутко следовал движениям поводьев, что тянулись от качающейся морды к ушным кольцам, а после - к рукам хуураданца. Было чудно смотреть на эту пару - крохотного погонщика на массивном и страшном звере. Казалось невероятным, что эта гора мускулов, зубов и когтей повинуется воле юного тангра.
  - Это еще не боевой ход, - полуобернувшись, гордо сообщил Ходват, будто читая мысли Дара. - Всего лишь походный тернит. Когда дром пойдет боевым ракатом, тебе покажется, что ты стал птицей!
  Дар невольно представил огромного зверя, несущегося во весь опор, мелькание мощных лап под распрямляющимся и сжимающимся телом... Интересное, должно быть, зрелище!
  'Погоди, - сказал он самому себе. - Похоже, тебе скоро представится случай пережить все это в реале'.
  - Дрохуг - умница! Дрохуг знает сам, как идти. - Ходват любовно похлопал по шее разгоряченного зверя.
  И прежде чем Дар успел подумать, что вряд ли толстенная шкура Дрохуга, спеленутая тяжелыми попонами, почувствовала эту слабую ласку, огромное животное неожиданно промычало в ответ на тонкой и нежной ноте.
  - Вообще-то я могу пустить Дрохуга в тердат, и мы пойдем побыстрее... - важно заявил Ходват. - Но тогда он выдохнется через полдня. А нам лучше иметь в землях а'зардов свежего скакуна!
  - Хорош свежий скакун, - невольно фыркнул Дар, - после столь длинного перехода!
  - Хуураданские дромы - мечта любого наездника! - наставительно прозвучало в ответ. - Самые выносливые могут без остановки идти двое суток. Могут даже есть и спать на ходу.
  - Ну уж спать... - недоверчиво протянул Дар.
  - Я сам, конечно, не пробовал. Но старики рассказывали, что после сражения с йарбами Болотополья их дромы неслись назад в Хоргурд полтора дня без остановки.
  Дар покачал головой в сомнении. Он попытался представить себе отряд спящих гигантов, бредущих, к примеру, между деревьев. Громадные темные туши цепляют кряхтящие стволы, всадники делают безуспешние попытки разбудить уставших скакунов, уворачиваясь от разлапистых ветвей...
  Но его видения вдруг были прерваны самым бесцеремонным образом. Седло предательски соскользнуло вниз, и на неправдоподобно длинное мгновение Дар завис между небом и землей.
  - Держи-и-ись! - достиг ушей пронзительный вопль Ходвата.
  Земля внизу плыла словно в другой реальности, медленно отдаляясь. Затем трава и камни стремительно надвинулись, и передние лапы дрома гулко впечатались в почву. Тяжелая туша зверя вздрогнула, какие-то огромные кости внутри его тела отчетливо хрустнули. Дар рухнул на мгновенно приблизившуюся хребтину, с жестким хаканьем из легких выбило весь воздух. Ходват приземлился не лучше, косо обернувшись и скаля темные прозрачные зубы.
  - Не выпал? - Он захохотал. - Прыжок дрома не для детей!
  - Да я уж вижу... - еле выдавил Дар, пробуя прикусанные языки.
  - Мы с Дрохугом решили не обходить поваленное дерево - слишком похоже на засаду!
  - Мог бы и предупредить. - Дар закашлялся, все тело ныло от удара. Он с содроганием представил себя на месте погонщика при таком прыжке.
  - Джаммш-ш-ш! - прошипело из-под ног сдавленное ругательство.
  Дар удивленно глянул вниз. Там, спеленутый в засаленном кожаном мешке, меж притороченных тюков болтался пленник. Вспомнив собственные ощущения внутри такого же мешка. Дар ощутил приступ дурноты. Хотя, философски рассуждая, лучше тесный и вонючий мешок, чем мягкая и комфортная могила.
  - Клянусь злыми гонклардами, - весело послышалось впереди, - а я почти забыл, что мы везем Саудраку хороший подарок! Таких черных он, наверное, еще не видел! А ты?
  Юноша вопросительно обернулся, словно Дар мог ему чем-то помочь. Дар только головой покачал: как ни крути, а Ходвату любой из местных кланов был несравнимо ближе.
  - Морды этих демонов будто вымазаны в золе. А насечки их латниров... я даже не слыхал о кланах, чьи сражения там упомянуты!
  - Ты можешь читать знаки его панциря?!
  - А то? - приосанился Ходват. - Это же одно из воинских умений!
  - Ты говорил, что не понимаешь его языка.
  - Тангропись едина для всех кланов! - Ходват снова обернулся, чтобы удивленно взглянуть на Дара.
  Тот запоздало нахмурился. Действительно, с чего что он взял, что другие кланы должны писать по-иному?
  - И что же там у него написано?
  - Я особо не вчитывался, - снизил тон юноша, - не до того было. Посмотрел, бился ли он с нашими, - и все.
  - И как?
  - Ни одного упоминания о Хуурадане. Это к лучшему. А то наши его сразу в куски разорвут! - Ходват снова попытался пнуть пленника, но не дотянулся и сплюнул вниз. - Ничего. Саудрак из него живо весь навоз вытрясет!
  Перспектива оказаться перед Саудраком, похоже, мало взволновала пленника. Холодный голос послышался снизу, обращаясь, по-видимому, к Дару:
  - Ты не хуураданец, безродный воин! И у тебя нет отбива...
  Его слова шипели ужасным акцентом - чувствовалось, что хуураданский язык черному чужд.
  Ходват громко хмыкнул, показывая что эта новость - пустяшная. Однако пленник не унимался.
  - Тебе не стоит примыкать к рыжему клану, безродный воин!
  - А тебе не стоит поучать своих победителей, раб! - Плеть взвилась в руке юноши и звонко ужалила кожаный мешок пленника. Удар был сильным, но он не вырвал и стона из губ того, кто находился внутри.
  - Не ходи к хуураданцам! - горячо зашипело снизу. - Они отплатят тебе злом за добро! Пока ты еще не с ними...
  Новый удар плетью прервал речь черного тангра и заставил его мучительно корчиться.
  - Еще раз откроешь рот, и я отрежу один из твоих языков, - зловеще проскрежетал Ходват. Тон, каким это было сказано, был внове для Дара, но не давал усомниться в намерениях хуураданца.
  Дар задумался. Конечно, чернокостник уловил трещину в отношениях между победителями и теперь старался ее расширить. Это увеличивало его шансы. И все же...
  Что, если он прав?
  Что знает Дар о клане Хуурадана?
  Он поймал себя на том, что с подозрением вглядывается в латнир юноши-погонщика. Как сложно было заставить паренька вымолвить слово 'друг'... А ведь с его стороны это была простая благодарность за то, что Дар не дал черным растерзать его на стоянке!
  - Не слушай черноспинника! - Ходват был взбешен. - Хуураданцы благородны и великодушны, и они всегда вознаграждают тех, кто правдив и смел!
  - Ну да! - снова послышались шипящие звуки снизу. - А как Хуурадан поступил с посольством трех городов Лахирда?
  Издевку в словах пленника услышал бы и глухой.
  - Ах ты проклятый! - взвился Ходват, охаживая плетью кожаный мешок и так и эдак. - Не твое черное дело совать нос в отношения бесчестного ю'Линнора и великого Хуурадана!
  Однако выбить стонов из чернокостника он так и не смог.
  Дар увидел, как Ходват исступленно отвязывает копье из боевой связки - одной из многих, что были прикреплены на спине дрома. Вытянув длинное древко, он тут же двинул им вниз, ткнув острием в кожаное вместилище пленника. Металлическое навершие полностью погрузилось в потрепаную кожу, сделав небольшую прореху. Мешок при этом заметно дернулся.
  - Это тебе, чтобы!.. - свирепо крикнул юноша, но Дар, резко наклонившись вперед, коротко ударил по древку. Копье переломилось посередине, нижняя часть с блестящим острием упала в траву и тут же скрылась далеко позади. Ходват с проклятиями швырнул свою часть высоко в воздух:
  - Ты что? Джаммшшшшш!!! Уже с черным заодно?!
  - Зачем уродовать того, кого будет допрашивать Саудрак?
  - А-э, ага... - видно было, что Ходват пытается совладать с собой и что ему это нелегко. Еще совсем недавно дружелюбный и спокойный, парень теперь трясся от ярости. Глаза готовы были выпрыгнуть из орбит, рот судорожно скрючен. - Я просто хотел показать этому... этой...
  Дар был поражен внезапному неистовству Ходвата, а в особенности той скорости, с какой оно овладело юношей.
  - Ходват! - крикнул он так громко, что даже дром двинул ушами. - Что с тобой?!
  Что-то странное происходило во отношениях тангров разных кланов. Нападение в лесу у лодки, схватка у становища, и вот теперь приступ бешенства у Ходвата... Они словно не могли выносить друг друга, словно теряли разум от присутствия чужака, превращаясь в злобных и агрессивных зверей. Неужели так складываются все межклановые отношения?
  И вдруг Дара осенило:
  - Ты слышишь его отбив?
  - Да я уже задыхаюсь от его проклятого отбива! И от его мерзкой травы! И пусть он заткнет свой грязный рот, иначе я за себя не ручаюсь.
  Словно понимая состояние молодого хуураданца, плененный черный тангр внизу больше не издавал звуков. Впрочем, признаков жизни тоже.
  Они все еще продвигались между холмов на запад, но местность вокруг изменилась. Лишь в низинах еще пряталась зелень, все остальное было желто-коричневым. Среди расступившихся холмов открылись плоские пространства сухих травяных полей. Вдали, по правую руку, плавясь в сизом мареве жаркого дня, висели над горизонтом далекие горы. Они царственно высились над окружающей природой величавым голубоватым ориентиром. За все долгое время пути не встретился ни один поселок, ни одна живая душа.
  Нахмурившись, Дар обдумывал только что произошедшую вспышку молодого хуураданца, слова пленника, свое положение. Слишком многое было непонятно, и хотя рядом был тот, у кого можно получить разъяснения, он не всегда был в состоянии отвечать. Дождавшись, когда латнир Ходвата перестанет возмущенно вздрагивать, Дар спросил:
  - Вы деретесь с а'зардами за эту землю?
  - За землю? - Ходват осклабился. - Еще чего. Кому нужна просто земля? Мы бьемся для Сердца Клана!
  - Так эта война - за 'сердце клана'?
  - Это не война, здесь тихо. Вот с йарбами и ю'Линнором наши бились за укромы, это да!
  - Сердце клана? Укромы?.. Что это?
  Внизу громко закряхтело.
  Ходват попытался пнуть пленника и снова не достал.
  - Сердце Клана - это самое дорогое в мире. Оно растет посредине столицы, глубоко в земле Царакклана. Но маленькие частички этого Сердца живут в каждом селении, в каждой семье, в каждом тангре. Сердце Клана определяет, что делают тангры клана. - Он недовольно звякнул браслетами на руках. - Что касается укромов, то цнбр не везде может корениться. И эти места стоит контролировать!
  - А у а'зардов этих укромов много? Так?
  - Какая разница, сколько их у а'зардов? На их укромы мы не заримся. А'зарды всегда были друзьями.
  - Хороши друзья, - хмыкнул Дар, вспоминая окровавленных и ослепленных раненых.
  - То-то и оно... - в тон ему ответил юноша. - Саудрак сказал, выродились они, не иначе...
  - Выродились?
  Ходват только хмыкнул. Некоторое время проехали в молчании. Но эта тема слишком волновала Дара, чтобы опустить ее.
  - Почему они напали на хуураданцев?
  - Никто не может понять, - чуть запнувшись, ответил Ходват. - Старики говорят, их трава уже изменилась. И если бы просто разорили... А это называется - янбцин!
  - Янбцин? - переспросил Дар, чувствуя, что не может найти смыслового значения этого слова.
  - Такое, как в Хотоаге, не прощается, кем бы они ни приходились нам в прошлом.
  - А что было в Хотоаге?
  - Да будет тебе известно, среди мстителей Саудрака только кровники и циники. И а'зарды слишком много задолжали сейчас каждому из них.
  - Янбцин?
  - Да, янбцин! - вскипел юноша. - Тотальная война! Они уничтожали все, мерзкие ублюдки! Разные войны могут быть: есть беспощадное соревнование доблести воинов, и есть янбцин - выжигание цнбр. Они зашли слишком далеко!
  - Погоди...
  - Хуураданцы не прощают обид!
  - Что за выжигание цнбр?
  Ходват молниеносно обернулся, обжег яростным взглядом, неуместно смотревшимся на юном лице, и прорычал сквозь зубы:
  - Не забывайся, чужеземец! И не смей распускать свой грязный язык в сторону святыни Сердца!
  Дар опешил от этой перемены. Интонация речи и даже громкость фразы сейчас были чисто саудраковскими. Похоже, разговор коснулся деликатной темы. Неужели слово 'цнбр'?..
  - Я на многое могу закрывать глаза, чужеземец, - щелкал и хрипел Ходват, - но ты не смеешь оскорблять моих корней!
  - И не думал даже! Но ведь ты сам произнес это несколько раз...
  - Или ты попросишь у меня прощения здесь и сейчас или я зарублю тебя прямо на этом дроме!
  - Хорошо-хорошо. - Дар сгорал от любопытства. - Прости, что неумышленно обидел тебя.
  - Не меня, а мою цнбр!
  - Не тебя, а твою цнбр...
  Брови Ходвата взлетели вверх, и тут же раздался звон выхватываемого шиташа из притороченных к седлу ножен. На губах юноши кипели проклятия. Жалобно скрипнули ремни от яростного рывка, зашипел рассекаемый сталью воздух. Но возница сидел спиной к Дару, привязанный как паук в центре паутины, и его удару было не суждено достичь цели. Было заметно, как он переводил взгляд с одного ремня на другой, не решаясь перерубить все эти рукотворные путы.
  - Не надо так волноваться! - примирительной скороговоркой зачастил опешивший Дар, отклоняясь назад, сколько позволяли ремни. - Если тебе не хочется, я больше вообще не буду произносить этого слова!.. Хотя я даже не знаю, что это такое. Почему ты так злишься?
  Снизу послышалось хрипящие звуки еле сдерживаемого смеха. Похоже, вся сцена доставила немало удовольствия чернокостнику.
  - Потому что ты многократно оскорбил вслух то, о чем не смеешь даже думать! - Молодой хуураданец бешено переводил глаза с Дара на пленника и обратно.
  - Но я действительно не знаю, Ходват! И память моя молчит!
  Дрохуг повернул косматую голову, словно заинтересовавшись динамикой эмоциональных перепадов своих седоков. Его большой голубой глаз глянул обиженно. Жесткие косички с выгоревшими красными и синими ленточками взвились и упали перед самым лицом Ходвата.
  Молчание было долгим. Юноша замер с шиташем в вытянутой руке. Даже по его спине, казалось, было видно, как он тужится решить эту сложную психологическую задачу. Виновен ли в оскорблении тот, кто не знает, что это оскорбление? С таким вариантом ему явно еще не доводилось иметь дела.
  Наконец медленно, с хорошо различимым скрипом, Ходват засунул шиташ обратно в ножны.
  - Ну х-х-хорошо! - наконец промолвил он. - Только ты еще раз попросишь прощения. Прямо сейчас! И будешь точно повторять то, что скажу я.
  - Хоть десять раз, - с облегчением заверил Дар, захваченный желанием наконец-то узнать, что же такое эта таинственная цнбр.
  - Говори: 'Прости меня, что, не понимая того...'
  - '...не понимая того', - эхом повторил Дар.
  - '...я нанес обиду ц... кха-хгм... Сердцу клана Хуурадан'.
  - '...нанес обиду Сердцу клана Хуурадан', - послушным тоном молвил Дар.
  Ходват удовлетворенно кивнул и добавил:
  - 'И я считаю, что Атсинбирг Хуурадана есть самая благородная Атсинбирг Рортанга'.
  - '...я считаю, что Атсинбирг Хуурадана - самая благородная Атсинбирг Рортанга...'
  Спереди тут же донесся счастливый смех. Ходват в мгновение вновь стал юношей, почти ребенком.
  - Я что-то сказал не так?
  - Все так, чужеземец! Все, что ты сказал, истинная правда! За это мы и рискуем своими латнирами!
  - Тогда почему ты смеешься?
  - Потому что мне еще не доводилось видеть, чтобы чужаки так спокойно признавали превосходство хуураданского корня! Я только один раз слышал, как плененный ю'линнор вымолвил эти слова. Но перед этим всех кровников и циников Хоргурда допускали к нему для расплаты. И уж точно после этого он лишился своего латнира!
  Дар невольно содрогнулся, представив это зрелище. И в то же время отметил, что в речи Ходвата таинственная 'цнбр' получила несколько синонимов, произносить которые не возбранялось - 'реликвия', 'сердце клана', 'Атсинбирг'.
  - Расскажи, что такое эта... Атсинбирг?
  - Это знают даже дети! - жестко отрезал Ходват.
  - Я не знаю.
  - На-на... - насмешливо отозвался юноша.
  - И почему ты в первый раз произнес другое слово, то, которое мне нельзя говорить?
  Молчание было ответом.
  - Это означает то же самое?
  Разговор не клеился.
  Тема 'цнбр' почему-то была запретной для Дара, но свободной для Ходвата. И раз прямые вопросы с успехом отсечены молодым погонщиком, оставалось только вывести его самого на беседу об этой 'цнбр'.
  - Ладно, оставим это. Поговорим о войне.
  - Вот это намного лучше! - тут же откликнулся юноша.
  - Сам ты кровник иль циник?
  - Мою Атсинбирг а'зардам не достать, я родом из города Карн, - гордо заявил хуураданец. - Но между нами лежит большой долг.
  - Что за долг?
  - '...Латнирам врага висеть на стене, латнирам предков покоиться в атате!..' - с пафосом продекламировал юноша. - '...И старший птенец гнезда полетел спасать славу и честь...'
  Вероятно, рифмованная цитата была частью какой-то песни и отвечала на вопрос, но Дару она не дала ничего.
  - И?..
  - Отец был элитаром, другом Саудрака, - холодным и каким-то сырым тоном проговорил Ходват. - Я старший сын воина. Я должен разыскать латнир отца. Он погиб где-то в этих местах... возможно, сражаясь против а'зардов. А может быть, бился с этими черными! Ни тела его, ни латнира не найдено. Также пропали десять его дромаругов. Наверное, они были из Изирдора - те, кто опозорил мой род. И кто знает, может, стена одного из вражьих домов держит латнир отца. Пока я не верну его в родовой атат, этот позор омрачает доблесть моей крови.
  - Дромаруги - это...
  - ...отаруги на дромах!
  Дар задумчиво кивнул. Стало понятно присутствие столь молодого тангра в истребительном отряде, так же как и его беспощадность.
  - Стало быть, ты кровник? - негромко спросил Дар.
  - Стало быть, я кровник, - так же тихо подтвердил юноша.
  - А Саудрак?
  - Об этом спроси у него самого.
  - Ты сказал, что в отряде кровники и циники. Циников много?
  - Больше половины.
  Дар вдруг ощутил, что ужасно устал. Тяжелый рокот скачки дрома сводил с ума. Звук был слышен не только ушами, он передавался через седло, через кости скакуна - прямо в тело седока. Затекшие колени сначала ломило, теперь они будто отнялись. Вдруг сильно стал чувствоваться запах, проникавший через попоны, - густые зловонные испарения, исходившие от шкуры дрома.
  И еще Дар подумал, что ему повезло, что судьба дала в попутчики юношу Ходвата. Еще неизвестно, как бы реагировали взрослые воины...
  * * *
  Солнце уже клонилось крепко за полдень, когда впереди показались дымы далеких пожаров. Темно-серые полосы тянулись в безветренное небо зловещими сигналами войны. Теперь уже не было сомнений, в какую сторону держать путь. Всадники приободрились, предчувствуя конец изнурительной скачки.
  Местность снова изменилась: холмы остались позади, а вокруг раскинулась плоская степь, поросшая невысоким кустарником. Несмотря на явно сухую почву, ветви кустов были усыпаны яркими зелеными листочками. Растения сбились в плоские непролазные чащобы, беспорядочно разбросанные по округе, будто зеленые острова в желтом море. Между островами кустарников лежали изогнутые просеки поникшего иссохшего разнотранья. Дром пробегал по ним, громадными зигзагами огибая то один, то другой зеленый остров. Голова скакуна величественно плыла над верхней кромкой кустов, словно лодка над водой.
  Превосходный обзор был обманчив: все, что скрываюсь в кустарниках или за ними, было недоступно зрению. Там виднелись мелкие звериные лазы, мелькали чьи-то морды и блестящие глаза в полутьме проходов, порой вспархивали и тут же садились тяжелые цветастые птицы. Дром старался держаться подальше от краев зарослей - видимо, они вполне могли ощериться острыми шипами, а то и хищными зубами. Дар, прищурившись, осматривался. Окружающая местность ему совершенно не нравилась. При желании тут можно было замаскировать довольно крупные силы и минимальными средствами устроить непреодолимую заградительную позицию.
  - Теперь смотри в оба глаза - мы у врага! - отрешенно произнес юноша. - Здесь, того и гляди, нарвешься на вражескую стрелу!
  Теперь, когда впереди показались дымы, от него снова повеяло холодком былого отчуждения.
  - Мы уже вышли из хуураданских земель? - осведомился Дар.
  - Граница была по течению Ирлайи, что мы давно перешли.
  Дар припомнил мутную протоку, которую дром перемахнул в десять шагов, почти не замочив брюха. Это произошло довольно давно.
  - Но ничего, мы уже почти добрались до своих.
  'До своих', - эхом прошептал Дар.
  Перед глазами встала недавняя картина: тяжелые дромы, группа кричащих, щелкающих, гогочущих, топающих, то и дело задирающих друг друга, звенящих оружием заносчивых тангров. Повинующихся только камнедробильному голосу и жесткой руке Саудрака.
  Для этого юноши они были 'своими' - добрыми, внимательными, с кем можно поделиться секретом, на кого можно положиться...
  Кем они будут для Дара, еще предстояло выяснить.
  
  
  Глава 7
  
  ПАДЕНИЕ ИЗИР-ДОРА
  
  Дымы быстро приблизились.
  Вглядываясь вперед из-за спины Ходвата и груды дромовых косичек, Дар с жадностью рассматривал открывшуюся картину. Изир-дор прежде мнился ему мрачными каменными стенами, угрюмыми безглазыми башнями. Среди них были бы в самый раз дымы и пожары, крики и звон стали...
  Но не здесь!
  Белые кубики и ленточки, брошенные в середину изумрудных полей - вот каким оказался Изир-дор на деле. Он стоял впереди - светлостенный град на пологом зеленом холме, величаво царивший над окружающей степью. Но как же удручающе беззащитно и поруганно выглядел он: чернь пожарищ и разорения едва ли укутывалась дымами, поднимавшимися над проломленными крышами. Изир-дор оказался совершенно беззащитным перед яростным хуураданским ударом.
  Кустарниковых 'островов' вокруг городища не было - трудолюбивые руки вырубили их, очистив пространство для земледелия и пастбищ. Одноцветные лоскуты полей картинно окаймляли плодовые деревья. Посевы занимали большие пространства - геометрически правильные разноцветные квадраты и треугольники. Но хаос уже добрался и сюда: испуганный скот высыпал из стойл и беспорядочно метался, вытаптывая колосящиеся поля. Закат начал травить красными мазками небо на западе, внося дополнительный тревожный аккорд в пейзаж растерзанной сельской идиллии.
  Ходват ускорил дрома, и теперь они быстро приближались к городищу. Вблизи конечно же оно не выглядело столь беспомощным. Обнаружились и стены, да, кроме того, вся центральная часть Изир-дора была обнесена массивным каменным валом. Симметрично расположенные белые домики были собраны в средней части большого холма, лепясь к этому округлому белому валу. По внешнему периметру, огибая продольные дворы, городище окружал насыпной вал с побеленным деревянным частоколом. Частокол во многих местах уже выгорел и теперь чернел мертвыми пятнами... Похоже, мстителям Саудрака удалось захватить городище с налета, врасплох.
  Полностью разоренный, Изир-дор представлял собой жалкое зрелище. Штурм уже закончился, в воздухе синими пластами плавал дым, наполняя его незнакомым кислым привкусом. Невысокие дома, что образовывали симметричную группу, большей частью были разрушены и густо чадили. Большущий столб дыма валил из центра поселка, из-за белокаменного вала.
  Повсюду, будто мрачные темные тени, медленно двигались громадные дромы, неся на спинах лишь по одному седоку. Остальные, должно быть, орудовали на земле. Блестя начищенным металлом, всадники возвышались над самыми высокими заборами.
  Завидев подъезжающих, десяток ближайших наездников как один повернули головы. С копьями наперевес они двинули своих скакунов навстречу, и Дар невольно залюбовался четкостью их действий. Боевой рев атакующих дромов, вопли всадников и зловещие высверки стали невольно заставили Дара поежиться в седле. Однако хуураданцы скоро признали Ходвата и охладили боевой пыл.
  Широченные тюки, увязанные на боках подошедших дромов, совсем не выглядели привезенными из Хуурадана. Скорее всего их наспех набили утварью, награбленной в домах Изир-дора. Священная месть явно не помешала ратникам проявить хозяйственность.
  После прохладных приветствий настороженно поглядывающие всадники окружили притормозившего Дрохуга. Дром Ходвата вел себя дружелюбно, видимо узнав сородичей, чего нельзя было сказать о седоках. Тяжелые лица отаругов с гордо поднятыми подбородками и прищуренными глазами выражали все что угодно, кроме удовольствия от встречи.
  - Какого дьявола ты здесь делаешь, малый? - Громкий окрик старшего при всем желании трудно было бы назвать приветливым. - И почему твой пленник развязан?
  Дар кожей ощутил тяжелые взгляды тангров, еще разгоряченных от крови и грабежа. Острия их копий будто невзначай покачивались в опасной близости от его тела.
  - И где ты оставил наших раненых?!
  - Мне нужно к элитару! - Ходват явно струхнул, его голос срывался от волнения. - У меня важная новость!
  Взоры тангров обшарили обоих седоков, поклажу их дрома, коснулись притороченных черных латниров, подвязанного в кожаном мешке пленника. Воины озадаченно переглянулись.
  - Двигай к Царакклану! - Старший из всадников качнул острием копья в направлении белого вала в центре Изир-дора. - А мы тебя проводим.
  Ходват тронул дрома, и пятеро отаругов молча последовали за ними. Копья их по-прежнему были направлены на Дара.
  - Царакклан? - негромко спросил Дар.
  - Царакклан - это центр любого селения, - тихо откликнулся Ходват. - Во-он за той белой стеной...
  - И что там?
  - Всё. Махо, цнбр, Совет...
  Остро кольнуло любопытство: сейчас удастся наконец посмотреть, что это за цнбр!
  Дромы легко перешагивали междворовые заборы, каждый из которых был повыше тангра. На земле тут и там попадались истерзанные трупы а'зардов. Большинство из них отнюдь не выглядело воинами.
  Что-то было не так.
  Дар почувствовал беспокойство от несуразности происходящего: если удар Саудрака наносился в отместку за разорение Хотоаги, то обидчики должны были предполагать ответное нападение. Нравы тут не мягки, а терпение тангров коротко. Но, похоже, никто не ждал мщения со стороны Хуурадана. Никакого охранения или засад и в помине не было! Даже наоборот - воинов среди погибших найти трудно. Немудрено, что внешний и внутренний валы пали так легко...
  Проломленные крыши, почерневшие и страшные, уже почти не чадили, лишь едва курясь сизо-серым маревом. Другие еще изрыгали плотные черно-синие клубы, распространявшие резкую кислую вонь. Вид разбитого, уничтоженного, униженного городища а'зардов почему-то задел Дара не менее, чем вчера - вид израненных тангров Хотоаги. Но чувство жалости, похоже, было роскошью, не свойственной местным обычаям.
  Около трети домов были еще целы, но туда уже направлялись неторопливые громады боевых дромов и деятельно-суетливые пешие отаруги Саудрака. В одном из ближайших домов вдруг гулко загрохотало, зазвенело. Послышались громкие крики, визг. В мужских грубых голосах слышалась лишь злоба. Им с ужасом и мольбой отвечали другие - высокие, тонкие. Тут же защелкали, злобно зарычали несколько скехов. За изломом ближнего забора открылось наконец, как бойцы Саудрака выволакивают из еще целого полукруглого строения двух горожан небольшого роста. Зрелище приковало взгляд Дара, поскольку видеть таких тангров ему еще не доводилось. Они были значительно ниже и тоньше, а по обе стороны шеи свисали прядки редких желтых волос, касаясь верхнего ребра латниров. Маленькие отчаянно отбивались от пришельцев, но их удары были как щекотка для громадных мрачных отаругов. В одной руке блеснул нож, тут же равнодушно выбитый ратником. Воины не уклонялись и не озлоблялись, хмуро выполняя свое дело.
  'Женщины, - пришло Дару в голову. - Так выглядят женщины-тангры...'
  Похоже, хуураданцы уже утолили жажду мести, и теперь разрушения производились скорее из чувства долга, чем от ненависти к врагу. Дар ясно видел их безразличие к изирдоркам. Ярость нападающих выдохлась, исчерпав себя. Хотя нет, постой-ка... Новая вспышка неистовства воинов почему-то была обращена на само строение. Оттащив женщин в сторону, отаруги будто потеряли самоконтроль. Дар удивленно смотрел, как разъяренно они плевали в опустевший дом, злобно пинали, чуть ли не грызли его белые стены. Клыкастые скехи носились кругом на коротких лапах, добавляя свою толику в общее сумасшествие.
  Наконец шевельнулся дром, до того неподвижно стоявший поблизости, и неспешно выступил вперед. Стало тихо, и в этой тишине Ходват отчетливо произнес:
  - Конец атату.
  Дару послышалось сочувствие в его словах.
  Судя по всему, это был кульминационный момент трагедии, потому что женщины закричали особенно пронзительно, безуспешно пытаясь вырываться из стальной хватки воинов. Может быть, кто-то остался в доме? Ребенок?.. Но почему тогда они не вынесли его с собой? Нет, неправдоподобно... Однако визг продолжал нарастать, и тем страшнее, чем ближе подходил дром.
  Дар не мог отделаться от чувства, что не улавливает какого-то важного смысла в происходящем, без знания которого все выглядело страшной нелепицей.
  Как можно мстить дому?!
  Какое им всем дело до этого дома?
  Всадник поднял дрома на дыбы. С гулким ударом передние лапы зверя опустились. Крыша хрустнула, но выдержала. Заорали, загоготали отаруги. Тонкий визг набрал такую силу, что уши начало закладывать. Против воли Дар вдруг начал прикидывать, что можно сделать, чтобы помочь женщинам. Похоже, конвоиры прочли по глазам все его мысли. Их дромы плотно сошлись с обеих сторон, в мгновение ока Дар был освобожден от обременительной тяжести обоих мечей, топорика и тронка. Какой-то отрешенной стороной сознания он подумал, что вряд ли его остановило бы отсутствие оружия, но... Почему-то ему все было безразлично, в глубине души расположились тишина и темнота.
  Это не его планета.
  Не все он понимает в их жизни.
  Не ему их и судить.
  Дром снова обрушил на атат свою чудовищную тяжесть, с грохотом проломив наконец жесткую полусферу крыши. Облако щепок и пыли взлетело вверх, стали видны обломки черных от времени досок, перемазанных глиной, перевитых корнями и зелено-голубыми гибкими веточками. Изнутри столбом вырвался запах - влажно-густой, прелый, растительный, и в то же время - кислый, острый, мерзкий. Казалось невероятным, что тангры могли жить в своих домах с таким запахом!
  Стоящий внизу воин потянул бурдюки с чем-то жидким и быстро опорожнил их внутрь разбитого строения. Тут же поднесли пылающие факелы и один за другим побросали в свежий пролом. Там гулко полыхнуло и занялось большим огнем. Повалил черный жирный дым, заслоняя усталое закатное солнце. Женщины продолжали кричать, кусая и молотя кулаками державших их отаругов. Они вели себя так, будто подожгли не жилище, а их самих. Дар повидал уже много крови в этот день, но все же и его пробрало до сердцевины, он больше не мог оставаться равнодушным к этому страданию.
  - Там остались их дети? - сквозь зубы спросил он у ближайшего воина.
  Вместо ответа тот фыркнул и отвернулся.
  - Что мы, изверги? - проскрежетал второй из всадников, и оба громко заржали.
  - Давай, чужеземец, не задерживайся тут. Ходват, прикрой рот! Быстро к Саудраку оба!
  
  
  * * *
  
  Элитар хуураданцев занимал третий, высший, уровень какого-то явно ритуального большого здания, громоздившегося за массивным белым валом в центре Изир-дора. Всё здесь было 'Царакклан' - центр селения, обитель старцев, руководства и так далее. Рядом высились два тонких длинных обелиска, уже закопченных и потерявших былое белоснежное изящество, а дальше в земле просматривался округлый провал немалых размеров, дром вряд ли взялся бы его перепрыгнуть. Сейчас эта огромная яма была полна огня и дыма.
  Они поднялись по красивой каменной лестнице, миновав две стражи. Из широких окон единственной комнаты третьего этажа отрывался на все четыре стороны вид разоренного, дымящегося городища. Здесь, в Царакклане Изир-дора, за невысоким парапетом резного камня виднелась обширная круглая яма. Трудно было понять, для чего нужен котлован такого размера в центре городища, и что сейчас там могло гореть. Этот дым перекрывал все остальные, залетая в открытые окна, и тогда приходилось задерживать дыхание. Эту вонь выносить было трудно. У одной из стен лежали внавалку десятки шиташей и тронков, у другой - обагренные свежей кровью латниры. Три тангра с устрашающе жестокими лицами, все в шрамах, стояли у дверей.
  Элитар сидел на толстой циновке у одного из окон, рядом на низком столе была разложена какая-то еда и непонятные металлические предметы. Лицо командира было мрачнее ночи. Рядом с ним на полу невозмутимо сидел Акел, только глаза жили на его неподвижной морде. Далее стоял высокий худощавый ратник, чьи руки были покрыты ярко-алой кровью - своей или чужой, непонятно.
  - Я не могу больше задерживаться, Конум! - коротко рявкнул Саудрак. - Долго вы еще будете там копаться?
  Его глаза раздраженно обшарили фигуры вошедших.
  - Ты сам сказал выжечь все до единого, - хмуро бросил названный Конумом. - Мы снимемся так скоро, как ты скажешь. Но тогда часть ататов уцелеет. И корень Изир-дора останется нераздавленным!
  - Ну так делайте же это быстрее! Джаммш-ш!
  Конума смело на лестницу. Саудрак повернулся к вошедшим и так неприязненно посмотрел на них, что неуютно почувствовал себя каждый. Тяжелый взгляд разгневанного командира мог гнуть деревья. Узнав Ходвата и Дара, выражение его лица переменилось. Движением руки Саудрак приказал конвоирам вернуться к своим делам. Стало заметно, что левая кисть элитара непропорционально мала - едва ли в половину нормального размера. Это поражало: для командира недоразвитая рука, может, и не важна, но для воина - критична.
  Элитар вперился в Дара, пожирая его глазами.
  'Отбив нюхаем? - подумал Дар. - Это сколько угодно...'
  - Говори! - Командир ткнул пальцем в Ходвата и замер, слушая его рассказ.
  Дважды приходили рудваны-десятники, Саудрак бесцеремонно обрывал их, отдавал односложные приказы, и они тотчас исчезали. Его презрительно сощуренные глаза ни на мгновение не выпускали Дара. А у его ног с гораздо более недоверчивым выражением на морде замер Акел.
  - Значит, вырезали оставшихся раненых Хотоаги? - прорычал элитар. - Сбежал вот этот пленный? - Он мотнул головой в сторону Дара. - И все - пока ты спал? Или чесался?!
  От удара кулака низкий стол чуть не развалился. Кольца на руке Саудрака звякнули остро и угрожающе.
  - Да... Нет... элитар... - Ходват побелел, не смея отвести взгляда от командира.
  Саудрак насмешливо растянул губы и плюнул ему в ноги. Потом посмотрел на брошенные у двери вещи и протянул руку ладонью вверх. Дар сообразил первым, поднял свой трофейный эриг-шиташ и подал элитару.
  Выражение лица Саудрака изменилось, когда отточенный клинок блеснул голубоватым отсветом ему в лицо. Глаза и ноздри командира расширились, а губы, наоборот, сжались. Он провел черным когтем по звенящему лезвию и искоса, недоверчиво глянул на Дара:
  - Элитар кх'отров, говорите?
  Саудрак одним движением оказался на ногах, прошел вперед. В косых лучах заката вид его был грозен. Физически великолепно развитый, с тяжелыми, но не чрезмерными мышцами, с каменным лицом опытного командира - он был самим воплощением власти. Его шлем и латнир были покрыты бесчисленными выщербинами и царапинами. Шрамы, перечертившие костяные плитки на лице и правой руке, рассказывали, что воинский путь элитара был не из легких. Стали видны насечки его латнира, куда более многочисленные, чем у любого из виденных за день отаругов, включая хуураданцев, а'зардов и кх'отров-чернокостников. Если один иероглиф тангрописи сообщал об успешно выполненном задании, Саудрак был невероятно удачлив.
  Подойдя к окну, элитар громко гаркнул вниз:
  - Пленника ко мне, и все, что привезли эти двое!
  - Кх'отров? - осторожно подал голос Ходват. - Неужели это...
  - Твой отец знал о них немало. И ты на своей боевой тропе еще не раз повстречаешься с этим змеиным родом! - Саудрак пожевал губами. После снова посмотрел на Ходвата: - Латнира твоего отца не было ни в одном доме. Так что не мни себя мстителем!
  И тут же повернулся к Дару:
  - То, что ты помог мальчишке прикончить пару врагов, еще ни о чем не говорит! Ты мог легко это сам подстроить...
  Дар раздосадован но нахмурился.
  - Думаешь, они добровольно прыгнули к нам на шиташ? - взвился было Ходват, но моментально остыл под ледяным взглядом элитара.
  - Спокойнее, малыш. Я сам во всем разберусь.
  Он сделал несколько неожиданно мягких шагов. В наступившей тишине его ножные кольца пробренчали слабо и одиноко. Саудрак снова вернулся к окну и хмуро взглянул вокруг. Городище курилось, будто огромное остывающее пожарище. Дар невольно проследил за взглядом элитара: разоренные жилища, трупы на улицах, жалобные стоны тех, кто еще жив... Неужели возмездие ударило в невинного? Как страшно это сознавать!
  - Ты хочешь сказать, что мы ошиблись? - вдруг лязгнул Саудрак свирепо. Даже спина его теперь излучала ярость.
  Дар и Ходват молчали. Что еще тут можно добавить?
  Послышались торопливые шаги и звон металла на лестнице. Появившиеся ратники ввели шатающегося, еле стоящего на подкашивающихся ногах пленника. Рядом с хуураданцами отличие его породы бросалось в глаза. Этот тангр был намного темнее цветом роговых пластинок, выше и изящнее в пропорциях. Его шлем сидел ближе у глаз и казался сейчас совершенно черного цвета. Кожа была светлее роговых пластин, отчего создавалось впечатление, будто пластины надеты поверх голой кожи. На его руках и ногах не было железных браслетов, столь обычных у тангров Хуурадана. Но вместе с тем обработка толстых костяных пластин у локтей его рук, изящно витые колечки желтого металла на пальцах рук и ног, металлические, тонко сработанные наковки, врезанные в роговой шлем, наконец ум, светившийся в глазах, - все говорило о явно более высоком уровне культуры. Воины, кто удивленно, кто взбешенно, всматривались в пришельца. Сопение хуураданских отаругов стало громким, и было ясно: все, что они видят перед собой, - это опасного врага.
  К ногам элитара швырнули изогнутые плоскости вражеских панцирей. Мрачно блеснула черная кость.
  Повинуясь жесту командира, чернокостника развернули спиной. Присутствующие озабоченно склонились, изучая тангропись его латнира.
  - Твое имя и имя твоего рода? - громкогласно осведомился Саудрак.
  Дар мельком глянул на Ходвата. Вопрос был бессмысленным, если они могли все это прочесть на латнире. Но, видимо, таков был ритуал. Чужак ответил вызывающим молчанием. Закончив изучение панциря, его развернули лицом к начальству и повторили вопрос. Пленник стоял с высоко поднятым подбородком и переводил взгляд с одного хуураданца на другого. Страха он явно не испытывал, единственным чувством, отпечатавшимся на его лице, была гримаса презрения. Узрев Дара, его глаза сузились и блеснули замешательством.
  - Энтлли коал тбо, раатли ак-ка! - гортанно выкрикнул чужак. Голос был не слабее Саудракового, аж внутри ушей зачесалось. - Соал дан бахум... Бахум тоат хор! - и зло рассмеялся: - Зоар ктар Хоарадан ар а'Зардат!
  Вместе с иноязычной речью темного тангра в теменной части головы Дара возникло знакомое напряжение. Снова пришло предчувствие, что границы знания раскрываются, расширяя мир...
  - Нужен толмач! Приведите Хорхоша! - послышался рык Саудрака.
  Дар слышал его краем сознания, словно из какого-то другого пространства. Темя будто мягко продавливалось, пропуская нечто, подобно тому, как вода проникает в песок. Он поддался этому необычному, но знакомому состоянию...
  И вдруг осознал, что понимает речь чужака!
  Слова, произнесенные черным тангром, высверкивались в уме полным знанием. Без тени сомнения, Дар понимал их значение - не каждое слово в отдельности, а всю речь целиком. Будто этот язык стал ему знаком. Все это пролетело за какое-то мгновение. Что-то сщелкнулось в мозгу, пробуждая его к реальности. Разом стали слышны окружающие шумы, разгневанное сопение тангров, даже треск костров. Почти бессознательно, Дар зашевелил губами, переводя на хуураданский:
  - '...Вы узнали слишком поздно. Всегда были дураками. Дураки теряют корни!..'
  Все произошло неожиданно даже для него самого. Отаруги и даже сам Саудрак опешили, уставившись на него. Но Дара это не остановило. Не размышляя, еще находясь на этой тонкой струне, он ответил чужаку на его собственном наречии:
  - Тебя-то мы поймали. И план твой нам теперь известен.
  Саудрак тяжело нахмурился. Но больше всех поражен был сам пленник.
  - Ты проклятый тангр! - зашипел он. - Откуда тебе ведом язык кх'отров? Я слышу всех в этой комнате, кроме тебя, а твой латнир так же пуст изнутри, как и снаружи!
  Уже полностью очнувшийся Дар повернулся к хуураданцам:
  - Чужак сказал: 'Дураки теряют корни. Большая война Хуурадану и а'Зардату'.
  И без того мрачное лицо Саудрака потемнело, зашипели выдвигаемые из ножен шиташи остальных воинов.
  - Это один из северных кх'отров, - глухо молвил кто-то из воинов.
  - Кх'отры все подстроили?! - Запоздалое понимание охватило взбешенных отаругов.
  Повернувшись, Саудрак одарил Дара подозрительным взглядом. Потом подошел вплотную к пленнику, что храбро скалил свои прозрачные зубы. Неожиданный удар сбил чернокостника с ног, бросив на гору свежесорванных латниров его же сородичей.
  - Война Корней не любит числа больше чем два! Переведи ему это!
  Дар поспешил выполнить приказ. Чужак неторопливо поднялся на ноги, утираясь. Посмотрел прямо в сощуренные глаза Саудрака. Он был довольно храбр, этот кх'отр, учитывая жестокость здешних нравов. Лицо элитара налилось кровью, громадные лапы сжались в кулаки. И в этот момент кх'отр быстро набрал в легкие воздуха и плюнул в лицо Саудрака.
  Воины в помещении разом взревели, засверкали выхваченные шиташи. Новый жестокий удар бросил пленника на пол, в этот раз явно спасая его от просвистевших лезвий. Могучий бас Саудрака покрыл все помещение:
  - Назад! Джжаммш-ш-ш!!! Отрежу руку, кто тронет кх'отра! - И, повернувшись к пленнику, добавил леденящим кровь шепотом: - Многие назвали бы твою трусость храбростью, но не я. Ты покупал быструю и легкую смерть, но это не удалось. Сначала ты расскажешь про все уловки твоего ублюдочного клана хитрозадых лгунов, а потом я лично вырву и растопчу твою цнбр!
  В этот раз чужак отвел взгляд очень быстро.
  В комнату вбежало еще несколько тангров, привели переводчика.
  - Выполнять! - Кулак элитара с грохотом впечатался в стену. - Отозвать всех, кто разбивает и жжет ататы. Остановить разорение Атсинбирг! Корень Изир-дора должен выжить. Так я сказал!
  Голос его хрипел от ярости. Саудрак глотнул воздуха, бешено вращая глазами. Дару было видно, как трудно ему сдерживаться, чтобы не растерзать чернокостника тут же, на месте. И вновь прогремел приказ:
  - Всем готовиться к отходу! Кх'отра сторожить в шесть глаз. Если с него хотя бы песчинку кто отколет - ответит весь род виновного!
  Голос элитара еще не успел стихнуть, как на лестнице уже застучали тяжелые шаги спешащих вниз ратников.
  - А ты, - обернулся он к Дару, - останешься тут вместе с мальчишкой. Ты мне очень подозрителен!
  После того как топанье ног и звон металла стихли внизу, Саудрак жестом подманил обоих к окну. Внизу расстилалась мрачная картина разоренного города.
  - Такое не прощается, - рычащим шепотом сообщил он, указывая вниз. - Выжженный Царакклан и порушенные ататы... Я делал то же, что сделали с нами, я приказал жечь даже корни! Я думал, что это а'зарды, но то была хитрость кх'отров. Проклятье! Сто семьдесят зим эта земля не знала войны.!.
  Он глухо заворчал и снова ударил кулаком в стену. Кольца на руке жалобно звякнули.
  - Рассказывайте все, что вы видели, все, что знаете. Не упускайте ни одной мелочи!
  
  
  Глава 8
  
  СТАРИК ЗОРДАОР
  
  Ему вернули оружие, включая вызвавший завистливое ворчание отаругов голубой эриг-шиташ. На поясе снова с удовольствием ощущалась тяжесть тронка и двух клинков. Теперь, по крайней мере, Дар чувствовал себя на равных с любым из окружающих ратников, чьи недружелюбные взгляды порой ловил на себе. Командир вернул клинки - какое еще доказательство доверия нужно? А насчет того, что Саудрак велел не выпускать из городища, так куда же ему идти? К а'зардам, что ли?
  По всему Царакклану сновали хуураданцы, пытаясь смягчить последствия причиненных ими разрушений. Однако, натыкаясь взглядом на Дара, притормаживали и менялись в лице. Но лишь около двух обелисков новые друзья натолкнулись на открытое противостояние. Группа воинов, предводительствуемая Шуратом, перегородила дорогу, с косыми усмешками разглядывая чужака. Взглянув в лицо десятника, Ходват тут же начал отставать, и был скоро оттиснут в сторону обступавшими Дара воинами. Он же не чувствовал ни страха, ни тем более неловкости. Саудрак принял его - этого должно быть достаточно и танграм, что подчиняются ему.
  - А вот и первая загадка, в этом загадочнейшем из походов! - Шурат приблизился, возвышаясь на добрых полголовы. Он улыбался, но дружелюбность этой улыбки не обманула бы даже скеха. - Уж не с него ли начались несчастья Изир-дора, да и Хотоаги в придачу?
  Отаруги молча подались в стороны, предвкушая схватку. Мрачные лица застыли - холодные, отчужденные и вместе с тем заинтригованные предстоящим боем. Не все из них разделяли отторжение Шурата, хотя в местную культуру явно вплетена красной нитью вражда к любому, кто не является твоим сородичем. Что ж, после беседы с Саудраком это была вторая стадия приобщения к клану. Воины - это воины, и тут нельзя промахнуться. Или оказаться слабым...
  - Я решил твою загадку, - в тон ему рассмеялся Дар, - и привез в кожаном мешке Саудраку. Это может многое поправить.
  - Может, ты и ататы поправишь?! - рявкнул Шурат.
  Он нанес резкий, без замаха, удар правой. Перехватить его было несложно, если бы удар был один. С едва заметным запозданием вслед сорвалось колено левой ноги, метя в середину бедра. Судя по всему, это было начало боевой связки, и Дару вовсе не хотелось узнавать всю ее последовательность.
  Чувствуя превосходство собственной реакции, Дар отклонил атакующую руку, и вторую, рванувшуюся следом, подхватил бьющую ногу под колено и дернул. Но и Шурат был не прост - вместо того чтобы рухнуть на землю, он рывком подпрыгнул, оттолкнувшись ногой от груди Дара, перевернулся в воздухе и приземлился в двух шагах. Гул одобрения пронесся среди зрителей. И хотя было трудно сказать, кому предназначались симпатии, Дар почувствовал, что первоначальное напряжение начало спадать.
  Дар успел уклониться от просвистевшей перед самым носом пятерни с растопыренными когтями и двумя блоками остановил еще две атаки. Противник был крупным, тренированным отаругом, и его удары были весьма изощренны. Лицо его разгорячилось, природный красноватый оттенок хуураданской кожи потемнел. Однако хорошо уже то, что в отличие от прошлой ночи Шурат не торопился обнажать клинок.
  Следующей началась совершенно неожиданная атака, с разворотами через спину и подставлением костяных выпуклостей тела. Дар вынужден был постоянно отходить, невольно подпуская противника на близкое расстояние. Но в тот момент, когда Шурат из низкой стойки выскользнул вверх, метя в живот и лицо, Дар упал на латнир, подхватив Шурата на ноги, и мгновением позже отшвырнул его далеко в сторону. Он мог бы выбрать и другой, более болезненный ответ, но решил пока не обострять отношения с помощником элитара. Судя по ропоту зрителей, защита была нетривиальной.
  - Не думай, что я поверю в твое беспамятство. - Голос Шурата стал хриплым. - Кх'отры и ты - одно и то же!
  Дар снова уклонился, стараясь особо не задевать рвущегося вперед рудвана-десятника.
  - Расскажи об этом кх'отрам. - Чувство физического превосходства у Дара росло с каждым мгновением. - Они почему-то считали меня хуураданцем. И напали на нас с Ходватом сразу вдевятером!
  - Вдевятером?! - презрительное выражение на лице Шурата смыло. - У тебя все еще проблемы с памятью?
  - Пойди к Саудраку, взгляни на горку свежих черных латниров.
  Вокруг разлилась тишина. Воины - всегда воины, к какому бы клану они и не принадлежали. Бой двоих против девяти с победным исходом - тут было отчего задуматься.
  - Да, это так! - наконец-то проявился Ходват.
  Взгляд Шурата обшарил Дара, чуть задержавшись на эриг-шиташе.
  В этот момент донесся зычный окрик элитара.
  - Иду! - мгновенно откликнулся Шурат, обернувшись к Саудраку. И тут же притормозил, меняя выражение лица. - Я слышал, что ты спас парня. - Он кивком указал на Ходвата. - И захватил пленного кх'отра.
  - Шиташик у него на боку совсем недурен! - гоготнул кто-то из окружавших отаругов.
  - Однако не все так легко, чужеземец! - Шурат злобно зыркнул на встрявшего воина. - Дерешься ты хорошо, но не думай, что мы сразу приняли тебя за равного. И я... еще не знаю, правильно ли я не зарезал тебя вчера ночью!
  Хм... Это что, Шурат извиняется? Или, наоборот, это новая угроза?
  Рудван треснул Дара по латниру и тут же пошел прочь. Удар едва не сбил Дара с ног, но он сознательно не уклонялся на этот раз. По полузакрывшимся глазам, по вновь возникшему презрительно-хищному выражению на лицах, по разрядившейся атмосфере стало ясно - схватка окончена. По крайней мере на сегодня. Еще мгновение - и подручные Шурата исчезли, следуя за ним к Саудраку. Лишь Ходват переминался рядом, делая большие глаза и восхищенно прицокивая. Впрочем, был еще один зритель. Обернувшись, Дар заметил фигуру элитара под навесом третьего этажа. Саудрак кольнул острым взглядом и скрылся в глубине помещения.
  
  
  * * *
  
  Изир-дор был первым городом тангров, который Дару довелось увидеть. Окружающее навевало печаль - павший Изир-дор был жестоко разорен. Но за неимением другого Дар был благодарен и этой возможности знакомства с местной жизнью. Несмотря на протесты Ходвата, возжелавшего отдыха и еды, юноше пришлось вновь лезть на дрома. И сейчас, громко сетовал Ходват, они как дураки объезжали уже опустошенные дворы, вместо того чтобы блаженно вытянуть свои тела на земле после долгой дороги и погреться у доброго костра, лакомясь найденной в городе хорошей едой. А беспамятному Дарату вообще-то не мешало бы подружиться с отаругами отряда, небось немало еще времени придется провести вместе...
  - Послушай, - прерывая поток его претензий, воскликнул Дар, - разве не ты рассказывал, что собираешься обшарить все дома Изир-дора, о долге первого сына?
  - Я уже спрашивал наших, - хмуро ответил парень, отрывая крепкими зубами здоровенный пласт сушеного мяса, выуженный из ближайшего баула. - Ни в одном из дворов нет хуураданских панцирей. Сам Саудрак сказал, что латнир моего отца не здесь!
  Мясо, которым поделился юноша, было волокнистым, тянучим, но отнюдь не жестким. Зубы тангра имели достаточную остроту и крепость, чтобы успешно перемалывать эту переложенную пряными листьями мякоть. Дар получил немало удовольствия от ее терпкого солоноватого вкуса. Подоспевшая следом деревянная фляга промочила горло чуть застоявшейся водой с очень приятными оттенками душистых травок. Настроение заметно поднялось, что бы там ни говорил Ходват.
  Итак, пока все шло по плану. Беседа с Саудраком подтвердила, что удача на стороне Дара, и клан скорее всего не отторгнет его. Стычка с Шуратом тоже была слишком легкой, чтобы ее можно было расценивать как настоящий вызов. Без сомнения, хуударанцам пришлась по душе его победа над кх'отрами. А может, дело в другом - в том, что у Дара не было основного вражеского свойства, чужеродного отбива? Ну а если у кого просто персональная неприязнь, то придется потерпеть.
  Дар осматривался, приобщаясь к чужой непривычной жизни, но мысли его были заняты цнбр. Он не сомневался, что это та самая разновидность травы, плесени или мха, которую он уже видел. Схватка с кх'отром у лодки, мгновенная вспышка Ходвата на стоянке, заметившего приклеевшуюся зелено-голубую веточку на его руке. Ярость отаругов по отношению к чужим ататам и Царакклану, без сомнения, той же природы... Запах, вырвавшийся из проломленного атата, был явно растительного происхождения.
  'Цнбр, - двинул он губами. - Шипящий звон звука... Не эта ли цнбр дает им ощущение отбива?'
  Целый короб этой травы везли кх'отры на лодке. Похоже, это были именно те, кто участвовал в разгроме Хотоаги. Они таскали цнбр с собой, и если это была украденная трава а'зардов, то они могли легко ввести в заблуждение немногих ослепленных хуураданцев, которых оставили в живых. Ведь у а'зардовской травы и отбив был а'зардовский! Раненые пересказали то, что им и было положено - о зверском нападении а'зардов... А затем - мало ли что еще могли сообразить ослепленные - их всех умертвили на стоянке.
  Каким образом тангры могли слышать траву, оставалось загадкой. Какое-то гипнотическое воздействие? Химическое?.. И как это выяснить, если есть дурацкое табу на обсуждение всего вопроса? Впрочем, не важны детали процесса, достаточно, что он легко объясняет и ярость отаругов к вместилищам чужой цнбр, и ненависть к самой траве. Кланы имели различную породу цнбр. И каждый не выносил чужой травы. Потому разбиты ататы, потому зловонно дымит круглый Царакклан Изир-дора...
  За округлым валом Царакклана начиналась жилая зона. Городище росло, как каменное растение, лучевидно развиваясь от центра. Огороженные глиняными заборами в полтора роста тангра, продольные дворы расходились длинными лепестками, узкими у центра и значительно расширяющимися к внешнему периметру. Застройка была строго однообразной: сферические домики-ататы лепились ближе к центру, просторные квадратные строения располагались по краям. Снаружи кварталов шла окружная дорога, за которой высился внешний насыпной вал с деревянным частоколом. Четыре улицы, ориентированные по сторонам света, вели от стен Царакклана к четырем внешним воротам. Одна из дорог сейчас упиралась в багровый закат.
  Дром с легкостью перешагивал заборы, и Дару открывались все новые детали местного быта. Каждый дом имел открытый с улицы внешний двор. Тут росло обязательное дерево, сидел подстриженный грибом куст, стояла деревянная или каменная скамья. У многих домов здесь же располагался колодец. Белый глиняный забор с деревянными воротами ограждал внутреннее пространство. За воротами, позади небольшого внутреннего двора, стоял дом - крепкое прямоугольное сооружение из камня или глины, с плоской ровной крышей. Рядом могли находиться хозяйственные строения и хлев. В задней части дома плоская крыша меняла угол, становясь наклонной, и уходила к земле. Здесь начинался интимный дворик - своеобразная сфера отдыха, усаженная деревьями и обставленная, согласно клановому рангу владельца дома. Часто встречались квадратные беседки, широкие скамьи, ухоженные кострища, а иногда и небольшие бассейны. Поверхность декоративного камня была покрыта искусной резьбой, а то и мозаикой. Не требовалось особого воображения, чтобы представить тут наполненные негой вечера, красивые закаты, столы, уставленные изысканными яствами, мужчин и женщин в ниспадающих одеждах, пьющих искрящиеся напитки...
  Но клановая война ворвалась в эти сады, затмевая их дымом пожарищ, неся разрушение и смерть.
  За внутренним двориком поднимался аккуратный атат с круглой купольной крышей. Сам вид атата - невысокого, приземистого - рождал идею о неких подземных помещениях под ним. Конечно, там могли быть и склады, хотя по тщательно ухоженному виду было ясно, что это не хозяйственные постройки. Дар уже не сомневался - именно в ататах скрывалась цнбр дома. А городская трава скорее всего была в Царакклане, в том большом дымящемся провале. За сферическими ататами шла высокая земляная насыпь с тщательно разрыхленной землей. Двор в этой части был очень узким и упирался в заднюю стену забора, за которой начиналась внутренняя круглая улочка перед белым валом Царакклана. Если эта цнбр имела достаточно длинные корневища - семейные плантации вполне могли достигать центрального парника Царакклана.
  Разрушению подверглись именно округлые ататы. Пробитые тяжелыми лапами громадных скакунов, они чернели проломами в сферических крышах, извергая дым и кислое зловоние. В противоположность этому квадратные дома все до единого были целы, разве что двери выломаны.
  Следы борьбы были видны в каждом дворе - разбитые глиняные плошки, обрывки одежды, сломанные вещи, следы запекшейся крови на земле и стенах, бродящие без присмотра домашние животные. То тут, то там лежали неподвижные тела скехов и а'зардов, в основном женщин и стариков. Лишь несколько раз встретились крупные мужские тела, залитые кровью и лишенные латниров. Но мужчин, на счастье Саудрака, было мало. Очень мало.
  Разрушение Изир-дора уже прекратилось. Весть о коварстве кх'отров ошеломила хуураданских мстителей. Месть врагам обернулась вероломным нападением на союзника. Грубое веселье и смех будто отрезало. Зловещая тишина висела теперь над Изир-дором, каждый из воинов прикидывал последствия этой ошибки для обоих кланов. Отаруги хмуро поглядывали на террасу третьего этажа. Ждали сигнала к отходу.
  Но Саудрак почему-то медлил.
  Ходват догрыз свое мясо, по-прежнему молчаливый и напряженный. Дара вдруг заинтересовало его внутреннее состояние. С чего бы парню особо мучиться? Вид пробитых крыш и окровавленных трупов должен быть привычен ему, как небо. Он - часть этого мира. Все просто тут: найти врага, убить, оторвать латнир, громко расхохотаться...
  - Послушай, Ходват.
  - А-э?
  - Зачем тангры срезают латниры убитых врагов?
  Юноша рассмеялся и резко ударил головой о плечо - жест, который Дар видел в первую ночь у Шурата. Удар был нешуточный - могли и мозги сплющиться.
  - Удивляюсь тебе, Дарат. Такой сильный и тренированный, языки знаешь... Кто-то потратил много времени, обучая тебя всему этому. А простые вещи тебе будто забыли рассказать.
  - Может, и рассказывали, да я их забыл.
  - Ага... А язык кх'отров помнишь!
  Дром переступил еще через один забор, направляемый твердой рукой юного всадника. Дар ухватился за опорные ремни, чтобы не выскользнуть из седла, когда тело животного наклонилось.
  - Латнир побежденного врага - это трофей воина. Тебе не надо длинными словами рассказывать о своей доблести, если пара десятков латниров украшают стены твоего дома. Это дает все - почет в клане, ранг в отряде. И корням нравится.
  - А у меня нет ни клана, ни дома, где я могу повесить их, - пробормотал Дар. - Выходит, они мне ни к чему.
  - Дарат, - Ходват участливо обернулся и со значением посмотрел ему в глаза, - ты великий воин! Когда мы вернемся в Хоргурд, наши мастера сделают на твоем панцире очень красивые насечки. Поверь мне! И лучшие талисманные кольца на руки и ноги выкуют. Я обещаю тебе это. Самые мягкие девушки будут щурить глаза, глядя на тебя...
  - Годится, - кивнул Дар, - считай, что мы договорились. А в клан меня примут?
  - А то поедем в Карн. Возьмешь в жены девчонку из моего рода и наши примут тебя! Я расскажу, как ты сражался! Я покажу твои латниры! Они еще будут гордиться!
  - Будут ли? - с сомнением покачал головой Дар, слушая, как зачастил возбудившийся Ходват, упиваясь предвкушением событий в Карне. - Будут ли...
  
  
  * * *
  
  В некогда белой одежде, а ныне в присыпанном пылью рубище, старик полулежал у глиняной стены. Он был в своем дворе-лепестке, в той узкой части, что выходила к Кольцовой улице и Царакклану. Самое важное место в его жизни. Самая важная вещь в его жизни...
  Сейчас Царакклан был растерзан.
  Боль в спине и груди, пронизывающая все тело, была ничтожной по сравнению с кровавой бездной в душе. Жестокая длань смерти накрыла родной Изир-дор, вырвала клановую святыню, выжгла ее дотла. Дым и печаль - все, что теперь осталось от жизни; жалкой жизни старика, увидевшего смерть своей цнбр...
  Цветок пытался нейтрализовать его боль, но он был уже не всесилен. Он и сам был вывалян в пыли, умирая недалеко от своего сожженного атата.
  Старика звали Зордаор.
  Еще вчера он был уважаемым старейшиной, главой Круга элитаров. Еще вчера его внуки смеялись и играли в древнем родовом доме, а мир казался незыблемым. А сегодня он валялся в пыли и крови, став свидетелем гибели всего, что ему дорого и ценно, - его родных, его Атсинбирг...
  Это было нелепо, как ночной кошмар. Он с радостью принял бы любые муки и смерть, лишь только бы она не коснулась клана. Но смерть не спросила его, она забрала все - и клан, и Зордаора...
  Катастрофа была слишком велика, чтобы уместиться в голове. Перед внутренним взором старика вновь проносились страшные картины только что пережитого нападения.
  Многолетняя война с кх'Отрией, истощившая а'Зардат, сделала жизнь зыбкой и непрочной. Все меньше мужчин, все больше работы для стариков и женщин в пустеющих селениях, и Изир-дор не был исключением. По нелепому совпадению отаруги последнего отряда и все боеспособные мужчины города вышли вчера в погоню за пришедшим по реке отрядом мерзавцев кх'отров. Изир-дор лежал вдали от полосы войны, в глубоком тылу, и это до последнего времени оберегало его от жестокостей войны. Но, похоже, лазутчикам старого врага все же удалось просочиться ночью сквозь защитные кордоны.
  Но кто мог ждать нападения со стороны дружественного Хуурадана?!
  Пришельцы нагрянули как смерч. Беспощадные дромаруги на огромных горных скакунах против юношей и женщин. Любое сопротивление карается стрелой, копьем и ударом шиташа. Быстрая жестокая смерть - единственный судья в этом споре...
  Зордаор с силой стиснул сухой кулак. Острые края металла больно кольнули плоть.
  Ничего не осталось от всей жизни. Только дым Царакклана, печать старика, и эта Метка, которую он сжимал в ладони. После того как клановая цнбр была облита кислотой и подожжена. Метка стала самым ценным, что он имел. Конечная ценность знания... Он чувствовал: жизнь и дух готовились покинуть тело, им более не было места на земле. Последние капли сил истекали вместе с кровью и умирающей Атсинбирг. Смерть глядела на Зордаора широко открытыми глазами и была уже готова вести его в Великую Пещеру. Хотелось закрыть глаза и упасть в безвкусную черноту. Но надо было еще спрятать Метку от отаругов Хуу. Им она теперь не достанется ни за что!
  Зордаор отключился от окружающего, погрузившись в свою тризну. Но когда боевой дром с двумя наездниками перешагнул забор, в глазах старика проснулось осмысленное выражение. Пришельцы, остановившиеся около его разбитого атата, были из клана проклятых хуураданцев. И тогда Зордаор, собрав остаток своих сил, горько вопросил:
  - Сто семьдесят зим наши кланы совместно несли кувшин с водой мира и не разлили ее. Не текла кровь, не лились слезы, капал драгоценный сок... Почему вы нарушили договор?
  Но голос потерял былую силу, он только шелестел, как утренний ветер в листве.
  Однако хуураданцы оборотились, один с интересом посмотрел на старика, словно расслышав слова мастера дома а'Зардата. Огромный серый дром подступил совсем близко, в нос ударил резкий запах. Из глубины глазниц блеснули умные голубые глаза. С мимолетным сожалением старик подумал, что когда-то и у него был такой же красивый дром. И сил в теле не меньше, чем у спешившегося воина.
  И тут нечто неслыханное заставило Зордаора удивленно замереть. Он вслушивался в пространство, внюхивался в воздух, вчитывался в письмена, которые только пульсация великой жизни может оставить на поверхности рожденной кости...
  Великая Мать!
  У этого воина не было отбива!
  От чужака шла широкая спокойная волна, совсем не похожая на хуураданских отаругов, даже просто на тангров. Не надо быть махо, чтобы ощутить разницу...
  Зордаор поднял голову и встретился взглядом с самым удивительным существом в своей жизни. Тот выглядел как хуураданец, но с тем же успехом мог быть и а'зардом, коль скоро оба клана были родственными. И ничто не выделяло его внешне среди тысяч таких же воинов.
  - Ты похож на хуураданца, - произнес с надеждой в сердце Зордаор. - Но я не слышу в тебе клана, и Атсинбирг в тебе не живет. Кто ты и откуда пришел?
  Незнакомец подошел ближе.
  - Мое имя Дар. Никто не знает, откуда я прибыл, в том числе я сам. - У него было странное выражение глаз и странный выговор. - Я недавно в вашем мире. Хуураданские мстители подобрали меня спящим. А кто ты?
  Чужак, без сомнения, говорил правду. Но ни один нормальный воин не мог произнести таких слов! Ни один нормальный... Отгадка высверкнула молниеносно. Ответ был выгравирован на классических барельефах Лахирда. Да, Зордаор путешествовал когда-то... Он сумел побывать в отвоеванных скалах Лахирда. Там, на сохранившихся в веках колоссальных каменных плитах, были выгравированы Древние, вернувшиеся с далеких звезд! На барельефах они были совершенно такими же, как нынешние тангры, с той лишь разницей, что их латниры были пустыми! Слышать их он конечно же не мог - у камня нет отбива. Тайна Древних и их пустых латниров - не для простаков. Что ж! Может быть, он прожил свой длинный век именно ради этих коротких мгновений, ради встречи с этим странным пришельцем. Он приоткроет завесу тайны! Было немного обидно, что сила жизни заканчивалась именно теперь, когда судьба показала эту блестящую надежду...
  - Мое имя ордаор, рода а-Ллора, клана а'Зардата. Я мастер Круга эгиббардов, и махо Изир-дора. - Старик с трудом сглотнул и отдышался. - Точнее, был...
  Новый приступ боли вдруг пришел из спины, но цветок еще помогал с ней совладать, усмиряя страдание. Кровь из разрезанной груди уже не вытекала, страшные раны затягивались, тело стремилось выжить...
  - Они разрушают святыни травы и жгут материнские пещеры... Зачем? Между Хуураданом и а'Зардатом еще не было войны на выжигание Атсинбирг!
  - Что такое 'материнские пещеры'? - быстро спросил чужак. - Что такое цнбр?
  - Не называй непочтительно Атсинбирг, странник! - бессильно нахмурился старик. - Ты не в доме!
  - Поскольку во мне нет чуждой тебе цнбр, я не могу оскорбить твою траву! Так? - Взгляд незнакомца, казалось, проникал в самое сердце.
  - О чем ты говоришь с полуживым калекой? - послышался нервный окрик Ходвата.
  Старик обернулся. На дроме сидел совсем юный наездник. Его тело было полно ненависти и вражды. И еще страха. От него густой волной шел отбив хуураданской травы. Она так сильна была сегодня, неся смерть корню а'Зардата. Старик невольно скривил губы:
  - Покажи-ка лучше мне свой латнир.
  Странный тангр послушно оборотился. Зордаору показалось, что искорки насмешки блеснули в его глазах.
  Великая Мать! Панцирь его был столь же пуст, как и его отбив. Возможно ли это? Неужели Древние вновь осветили этот мир своим присутствием?
  Зордаор зачарованно любовался, глаза все никак не могли поверить. Гладкая поверхность кости, без единой царапины. Словно этот тангр родился вчера... Все правильно, древние камни не лгали - история сделала еще один виток. Судьбе было угодно, чтобы они встретились, и если для этого потребовалось нападение хуураданцев на Изир-дор, то так и произошло! Нападающие привели его с собой, а по-другому и быть, значит, не могло...
  - Ты прав! - сказал старик. - Ты пуст и идеален. Любые слова из твоих уст не могут быть оскорблением для травы!
  Зордаор сжал губы - его многолетние надежды исполнялись. Торопливым жестом показал чужаку ближе наклониться к нему, ибо голос ослабел.
  - Слушай внимательно, Древний. Может, ты и не помнишь себя, но я знаю, зачем ты пришел... Небесный воин! Ты прибыл сюда от братьев, что живут по другую сторону Ледяного Простора! У тебя важное дело здесь, на Рортанге. - Старик несколько раз глубоко вздохнул. - На западе гор Лахирда, что соприкасаются с владениями Хуурадана, недалеко от от Города Кузнецов, в пещерах разрушенной горной столицы Нортриг, иначе называемой Стрела-в-небе, живет мудрый Юйра. Он последний из клана ю'Линнора. Его клан уничтожен много десятизимий назад, и никто уже не носит под латниром вражды к нему. Он - тяжелый махо... Он поможет тебе. Скажи, Зордаор послал тебя. Он ждет тебя уже много десятков сезонов. Так же, как до него ждал его учитель, и учитель его учителя... Запомни: пещеры Нортрига за Городом Кузнецов в горах Лахирда...
  - Зачем я ему?! - опешил Дар.
  - Он ищет тебя, потому что Империя тангров должна вернуться... Потому что тебе суждено спасти детей Рортанга!..
  Тело Зордаора начало конвульсивно вздрагивать. Старик, однако, взял себя в руки и горячо зашептал:
  - Придвинься ближе ко мне... Осторожнее! На, возьми это... Никто не должен заметить, что ты принял это от меня! Никто не должен видеть Метку, кроме тебя и Юйры!
  Дар почувствовал, как холодеющие пальцы старика ткнулись в его руку, неуклюже вкладывая в ладонь небольшой угловатый предмет.
  - Никому не показывай это, кроме Юйры... - еще раз прошептал он, а глаза его все еще шарили по Дару. - Да... А теперь скажи мне напоследок, почему хуураданцы пришли сюда с огнем?
  - Кх'отры выжгли Хотоагу, неся с собой траву а'Зардата. Немногие выжившие были ослеплены. Они показали на вас. Нападение на Изир-дор - ответная месть родичей погибших.
  - А-а, - захрипел старец. - Опять кх'отры!.. Кх'отры изведут всех а'зардов, а потом примутся за Хуурадан. Черные слишком хитры...
  Дар невольно вспомнил другого старика, которого видел минувшей ночью, также залитого кровью и умирающего - беднягу Ошнирата из Хотоаги.
  Злые времена пришли на эти земли.
  Зордаор слабо кашлянул, и снова у него на губах выступила кровь. Немея, он откинулся в пыль. Только теперь Дар обратил внимание, что светлая одежда Зордаора темнеет все больше, постепенно напитываясь кровью. Страшась своей догадки, он приподнял иссушенное старческое уже тело и увидел, что латнир под плащом отсутствует. Охотники за трофеями не пощадили даже мудрого старика из-за красивых насечек на его костяном панцире...
  
  
  Глава 9
  
  МАХО
  
  - О чем ты говорил со старым врагом? - Презрительный тон, надменный взгляд, выпяченные губы.
  Ходват неприязненно выжидал, пока Дар карабкался на дрома, отнюдь не торопясь подать ему руку. Гибель почтенного старца чужого клана вызвала не больше эмоций, чем смерть насекомого.
  - Он не враг! - возмутился Дар. - Неужели ты забыл, что это кх'отры стравили Хуурадан с а'Зардатом?
  - И что с того? - покачал головой юноша. - В Изир-доре наши выжгли их Царакклан и ататы с корнями. Этого не простит ни один скех из подворотни. Отаруги говорят, что мир на этих землях закончился.
  - Не верю. Мы объясним, что это ошибка, что это работа кх'отров. Расскажем про резню в Хотоаге.
  - Если сами выживем...
  'Джаммш! - раздраженно подумал Дар. - Могли бы научить дромов приседать перед всадниками...'
  Дару удалось наконец встать на нижнее деревянное стремя и ухватиться за ремень. Он начал успешно подтягиваться к седлу, и вскоре достал ногой до верхнего костяного стремени. Дром стоял совершенно безразлично, обрывая жесткими губами листву с красиво подстриженного дерева в саду.
  - У а'зардов должны найтись разумные головы. Мы можем обойтись без кровопролития!
  - Даже дети не лепечут такой глупости, как ты! - С высокомерным выражением юноша следил, как Дар самостоятельно закрепляется в седле.
  - Извини, но из твоих уст сравнение с детьми... хм... не к месту, - усмехнулся Дар.
  Ходват вспыхнул.
  - Бывало, когда прощали убийства тангров, но не бывало, чтобы прощали убийство цнбр.
  - Цнбр?!
  - Сейчас ты специально сказал это! - закричал Ходват, рванувшись. Ремни жалостно скрипнули, насилу остановив его движение.
  - А если бы я был а'зардом, мог бы я сказать это?
  - Если б ты был а'зардом, я бы тебя уже убил! - зарычал Ходват, с ненавистью обернувшись на лежащего в пыли Зордаора.
  - Но ты вроде собирался выдать за меня одну из своих сестер? Принять в свой род?
  Юноша неожиданно смутился, отвел глаза, тихо защелкав языком.
  - Неправ?.. - забормотал он словно самому себе. - Но обсуждать только со своими и упоминать только среди родных. Чужие губы оскорбляют...
  - Значит, все-таки чужак...
  Ходват поднял на него тревожные глаза:
  - Пока еще чужак. Ведь ты пуст! Никто не вложил в тебя цветок. Ты остался непривитым, как животное!
  - Что ты имеешь в виду?! Какой цветок?
  Новая пауза стала еще больше раздражать Дара.
  - Эй! Ты только что обидел меня. Какое еще животное?
  - Когда рождается тангр, - голос Ходвата снизился до шепота, - мастер травы прививает его... Это наше отличие от животных.
  - Что это значит 'прививает'?
  - Животных трава не касается... Только тангров. Поэтому тангры такие умные!
  - Но что это значит?
  - Я не знаю точно. Говорят, малышам поднимают латнир и вкладывают росток Атсинбирг. - Голос юного хуураданца стал еле слышен. Его глаза застыли неподвижно, он словно глядел в самого себя. - И с тех пор они носят это в себе, становятся частью клана.
  - Ты говорил, что после рождения первым делом врезают знаки на латнир?
  - Латнир - потом. Латнир - это личная проблема каждого. Родовая Атсинбирг - раньше всего! Это то, что делает тангра тангром...
  Ходват явно разговорился, и этим следовало пользоваться. Дар почувствовал, что у него как раз накопилось много вопросов.
  - Цветок - это тоже Атсинбирг, так?
  - Будь в этом уверен.
  - И как она выглядит?
  - Как очень маленькое растение, как тонкая трава, которая растет в темноте. Между прочим, я однажды видел ее на твоей руке! - Ходват встрепенулся, кольнув его возмущенным взглядом. - На стоянке, перед боем с чернокостниками!
  - Это была не моя... Кх'отры таскали траву а'зардов, чтобы обмануть Хотоагу.
  - Сказать 'трава' - неправильно. Она выглядит просто, будто тупая маленькая травка, какой везде полно. Но это не так. Атсинбирг - это Сердце клана. Она полностью меняет тангра. Делает его лучше, умнее, сильнее...
  - Даже сильнее? - удивился Дар. - Как же она может это делать?
  - Это великая тайна! - Ходват покачал головой. - Ты видел отрастающую руку Саудрака. Но бывает и более удивительное. Если твоя связь крепка и у твоего атата длинный корень, то ты станешь почти неуязвим.
  - Ого! Звучит совсем неплохо! Расскажи мне об этой траве побольше.
  - Забудь слово 'трава'. Я говорю с тобой почти как с родственником. Священное Сердце клана принимает вид травы для нас, так говорит махо!
  - Махо?! - Дара аж развернуло на месте. Только что это слово произносил несчастный Зордаор. - Что такое махо?
  - Махо - значит мастер травы. - Глаза Ходвата широко раскрылись, он обернулся и прямо смотрел на Дара. - Это хранитель Царакклана, тангр, ставший избранником Атсинбирг, который учит этому остальных.
  - Махо - это старейшина?
  - Не-е-ет, старейшины много знают, конечно. Они и эгиббарды управляют кланом. Но махо... Махо может быть только один на Царакклане. Махо владеет знанием. Он - выбор Атсинбирг. Перед настоящим махо будут приседать любые старейшины и элитары!
  - Тогда можешь посмотреть. - Дар не знал, откуда столько язвительности взялось в голосе. - Перед тобой лежит убитый махо Изир-дора.
  Молодой погонщик ошеломленно глянул на лежащего Зордаора, судорожный вздох поднял и опустил его грудь.
  - Скоро тут станет горячо... - свистящим шепотом произнес он. - Мир с а'Зардатом для Хуурадана закончен?
  - Слыхал ли ты про махо по имени Юйра, из погибшего клана ю'Линнор?
  - Вражий старик уже успел напылить небылиц в твои уши? - тут же свирепо вскинулся юноша, поднимая голос. - Нет никого лучше хуураданского махо!
  - Не сомневаюсь в этом, - поспешил успокоить его Дар, делая серьезное выражение лица.
  - Вот и хорошо, что не сомневаешься, - отрезал Ход-ват.
  Он отвернулся, дернул поводья, отрывая дрома от почти полностью объеденного деревца. Слушаясь наездника, скакун качнулся вперед, перешагивая белый забор.
  Дар с тоской посмотрел на окровавленное тело Зордаора, лежащее в пыли, и нервно сжал кулаки. Что-то острое больно впилось в ладонь. Он вспомнил про Метку, последний подарок погибшего махо, и осторожно раскрыл ладонь.
  Плоский кусок исцарапанного желтого металла был ровной квадратной пластиной, с тисненной по центру рамкой и искрящимися крапинками по бокам. Если смотреть на плоскость под углом, поверхность становилась как бы прозрачной, и тогда можно было видеть проскальзывающий изнутри рисунок, отчасти похожий на некоторые из значков тангрописи. Дар и так и этак поворачивал занятную штуковину, совершенно пораженный. Рисунок под поверхностью теперь казался ему похожим на квадратное солнце. Ошибиться было нельзя - от центрального светлого куба во все стороны шли лучи, где изогнутые, где прямые, напоминая многочисленные руки и ноги, согнутые в суставах. От металла исходило ощущение слабого тепла, греющего кожу. Дар ухватил ее поудобнее - Метка приладисто пряталась в ладони, может быть, она даже не мешала бы сжимать одновременно и шиташ в этой же руке.
  Дар почувствовал укол совести. Тот, кто дал ему это чудо, сейчас умирал, изувеченный, в пыли... Но что может сделать он? И кто поручится, что прикосновения рук чужекланника не являются унизительным оскорблением? Дром все дальше уносил его от этого двора.
  Дар с силой стиснул Метку в кулаке. Обернувшись, заметил, что над махо Изир-дора склонились две тонкие женские фигуры. Было огромным облегчением видеть это. Хотя они одарили седоков Дрохуга самыми ненавидящими взглядами...
  
  
  * * *
  
  Интерес к исследованиям пропал, что конечно же обрадовало Ходвата. Покружив еще немного, они вернулись к Царакклану, притормозив у обелисков на кольцевой площади. Дар обессиленно спустился на белые камни. Внутри все шаталось, и мира не было в его душе.
  Навалилась опустошенность, накопившаяся за этот неправдоподобно длинный день, усталость овладела каждой клеточкой тела. Но он был слишком взвинчен недавними событиями, чтобы заснуть или толком расслабиться. Раскрытые глаза впитывали этот мир - торопящийся, деятельный. Суетились погонщики, кормя и обхаживая огромных скакунов, собирали оружие ратники, поднимая и подвязывая его на дромов вместе с другими запыленными баулами, отаруги вбегали и выбегали из Царакклана, выполняя какие-то распоряжения элитара. Вернувшийся Ходват притащил блюдо со ароматным жареным мясом, но аппетита у Дара не было. Юноша рассказал, что Саудрак приказал оставить все латниры, захваченные в Изир-доре, и велел не брать пленных из а'зардов. Воины недовольны и пребывают в растерянности.
  Краем сонного сознания Дар удивлялся, почему Саудрак не торопит своих отаругов прочь из разоренного города. Если все это подстроено, ловушка должна рано или поздно захлопнуться. Элементарное здравомыслие подсказывало: отход - и чем быстрее, тем лучше.
  Но Саудрак не спешил.
  Видно было, как часть воинов понесли латниры от дромов назад, к дворам-лепесткам. Где-то среди них был и панцирь Зордаора. Порой картину суетящихся хуураданцев затмевали дымы из развалин Царакклана. Серые волны словно пытались исправить разрушения города, защитить его своими покрывалами. Но, когда ветер сдувал их полупрозрачные волокна, все было по-прежнему испорчено.
  Какое-то коллективное чувство захватило Дара. Происходящее воспринималось в отношениях, разнородные части оказывались слитными, связанными внутренними смыслами. Множество шевелящихся фигур хуураданцев были на самом деле единым существом, как пальцы одной руки... Огни и дымы Изир-дора - лишь прорвавшимися на поверхность выходами единого подземного огня. А ниже его было еще что-то. Гораздо более обширное и величественное. Внутри, под кольцевой площадью Царакклана, под теми камнями, где сейчас полулежали они с Ходватом, под всем лепестковым Изир-дором гнездилась цнбр - подземное Сердце города - несметные груды сине-зеленых, похожих на паутинки влажных ниточек... Великая трава тангров, соединявшая их между собой и... делившая их между собой. Трава, чьей частью становился каждый, едва рождаясь на свет. Этот великий травяной дух-хранитель а'зардов Изир-дора, чье имя нельзя было безнаказанно произносить чужакам, сейчас был ранен, он стонал и умирал, источая едкий дым и зловоние. 'Кислый огонь' безжалостных хуураданцев был вброшен в святая святых, в средоточие городской Атсинбирг, в то самое место, где этот огромный ком растительной жизни имел отдушину, где, любящий темноту и тень, он мог изредка лакомиться солнечными лучами и восторженно-суеверными взглядами горожан, каждый из которых был его частью, крохотной подвижной клеткой гигантского неподвижного растительного нечто...
  Веки Дара смежились, его сильно клонило в сон.
  - Смотри! - вдруг резко сказал Ходват. - Летающий демон!
  Дар послушно поднял голову.
  Высоко-высоко в набирающем вечернюю глубину небе скользила крупная темная точка. Размер ее было сложно оценить, не зная расстояния. Какая-нибудь большая птица, из тех, что умеют неподвижно держаться в восходящих потоках воздуха... Можно было только позавидовать ее безмятежности, отрешенности и покою. Она была вплавлена в этот мир, растворена в небе заката, недвижная и летящая, всевидящая и безразличная - мудрая. Весь мир словно застыл под ней - вечереющий, усталый, обессиленный. Он не был дневным, но и не стал еще ночным. Не был уже мирным, но еще не стал военным. Он словно лежал на краю, на грани, как камень у пропасти, и ждал только легкого толчка...
  И этот толчок пришел.
  Тишину Царакклана разорвал трубный голос Саудрака:
  - В седла!
  - В седла! - тут же эхом вскричали рудваны-десятники. - В седла! Все на дромов!..
  С дробным топотом тангры бросились к скакунам, а Дар уже почти не удивлялся, глядя, как с мгновенной слаженностью отреагировали воины на приказ.
  
  
  Глава 10
  
  ПТИЦА УРЦ
  
  Расправив крылья и застыв, птица урц лениво кружила в вечернем небе. Она легко скользила в воздухе, почти не двигая огромными крыльями, купаясь в мягких теплых струях разогревшегося от дневной жары ветра.
  Она не знала, что зовется именем урц на языке этих существ там, внизу. Это было неважно. Ей было безразлично любое имя. Пусть они вечно копошатся в своей пешей жизни, вздымая пыль по дорогам и полям, ей нет до них дела.
  Там, далеко внизу, лежала твердая земля - это обитаемое дно бескрайнего неба. А урц жила наверху, в беспредельности простора, - свободно и бесстрастно, лишенная необходимости повиноваться силе тяжести.
  Плывя, как застывшая апатичная тень, внешне равнодушная и холодная, сейчас птица была до предела напряжена. Она не могла думать ни о чем ином, даже о поиске теплых потоков снизу. Все ее взвинченное внимание было приковано к поверхности.
  Внизу была еда. Много свежей хорошей еды, которая необходима для продолжения жизни. Ветер приносил запахи крови и дыма, от которых у птицы урц опьяненная голова. Существа внизу сегодня убивали друг друга. Убивали, но не ели. Они все оставляли для птицы урц и ее сородичей. Это были добрые существа, которые всегда жили на одном месте и только изредка уходили, чтобы убивать таких же, как они. Восхитительные вкусные существа!
  Птица урц подняла голову и окинула оценивающим глазом пространство мира вокруг. Она видела и не видела этот мир. Острое око, способное разглядеть движения грызунов в траве, было слепо для всего, что не было едой или опасностью. Она сразу увидела своих сородичей - парящие в небе темные точки, привлеченные сюда тем же запахом смерти и крови. Еще она увидела сочащийся красным светом закат, определяя, сколько времени осталось до прихода ночи. Время еще было, и это было важно, потому что птица урц не может находиться в небе после наступления темноты. И тогда ей придется спуститься на дно неба, на твердую несвободную землю. А это опасно, ибо передвигающиеся по земле могут напасть на нее, если место будет плохое.
  Но птица урц не видела прелестных картин обработанных зеленых лоскутов земли, сбегающих к пойме реки, не замечала протоптанных по межам извилистых тропинок и высаженных аккуратных перелесков. Ее глаза видели, но оставались слепы к нежному блеску реки, изящно изгибавшей свое русло возле этих наделов плодоносной земли. Птица была неспособна оценить и сложную красоту огромного белого цветка Изир-дора, чьи дворы вытянулись лепестками от округлого вала Царакклана. Урц была безразлична к завораживающей симметрической красоте четырех главных улиц, тянувшихся от центра к внешним стенам и далее перерастающих в длинные земляные дороги, расчленяющие зеленые поля на ровные сегменты и уходящие за горизонт тонкими нитями.
  Любой другой потерял бы терпение, потому что уже очень долго пьянящий запах крови переполнял воздух, а возможности спуститься все не было. Но слово 'терпение' было бессмысленным применительно к существу, способному выжидать до бесконечности.
  Глаза птицы урц отмечали большие тела дромов, вяло бродящих по городищу, ее горло хранило прекрасное воспоминание о вкусе их мяса. Сразу много мяса, целая гора!.. Дромов было необычно много для этих мест. На дромах сидели маленькие существа, которые убивали друг друга. Совсем недавно они были очень быстры, они кричали, ревели, трубили трубами и убивали. Но теперь они отдыхали. Птица урц немного удивлялась: что же могут есть эти существа, если они не ели друг друга? Но ее мало занимало и это. Жизнь на дне создана только для того, чтобы кормить птицу и ее сородичей. С нее хватало мысли о том, что она сама будет есть сегодня. Урц оценивала, когда же наконец можно будет спланировать к земле, и метким глазом выбирала, выбирала себе ужин из десятков неподвижных тел. Она выбирала тело, что будет в самом достижимом месте, и самом защищенном от внезапной атаки, и самым удобным для быстрого взлета в случае опасности - чтобы вернуться назад в спасительные выси.
  Урц видела и не видела, как из-за далекой излучины реки появилась лодка, за ней - еще и еще. Она не интересовалась тем, что происходит на воде. Лодки пристали к земле невдалеке от Изир-дора, они выплеснули на берег песчинки маленьких существ и бусинки дромов. Те и другие сразу двинулись в разные стороны, переливаясь в большую дугу, которая стремилась охватить Изир-дор. Маленьких существ и дромов было гораздо больше, чем тех, кто в остался в городище. Птица урц начала сильно волноваться, что они появятся там раньше ее и помешают.
  Она заметила, что маленькие существа, находившиеся в городище, опять стали двигаться быстро-быстро. Они поднимались на дромов и собирались в кучу, которая темным пятном стала перетекать по ниточке одной из улиц к внешнему кругу ограды Изир-дора. Пересыпавшись через белый камень ворот, серое пятно всадников разделилось на два, которые направились в разные стороны.
  Теперь в городище не осталось ничего, что настораживало бы или пугало птицу урц. Это был момент, которого она ждала уже много-много часов. И птица счастливо скользнула к земле в теплых волнах вечернего воздуха.
  Падая, она еще раз зорко окинула взором окрестности, схватывая картину событий. Вышедшие из лодок крупинки дромов сложились в несколько больших масс, которые тоже двинулись раздельно, так, словно хотели встретиться с теми, кто вышел из городища. Это понравилось птице урц, потому что никто из них не стремился вернуться в Изир-дор, а значит, еда останется неприкосновенной. Птица также заметила, как несколько ее сородичей быстро пикировали вниз - куда быстрее, чем она. Это вдруг всколыхнуло все ее чувства, обостряя злобу и голод, и она тоже прижала крылья ближе к телу, ускоряя падение. Но мясных мест внизу было много, и драться за еду не придется. Злоба переполняла птицу, злоба и голод, и еще пьянящий запах крови...
  
  
  Глава 11
  
  ПОГОНЯ
  
  Тяжелой волной, грозящей смести все на своем пути, отряд дромов вылетел из восточных ворот Изир-дора. Огромные несущиеся туши скакунов, отчаянные вскрики погонщиков, азартное щелканье скехов, дробный грохот когтистых лап по сухой твердой дороге. Чем дальше оставались позади белокаменные стены обескровленного городища, тем больше уверенности блестело в переливчатых глазах суровых дромаругов.
  Теперь все было просто - гони что есть мочи вперед, на восток, в хуураданские просторы! А если кто застит путь - пусть пеняет на себя! Двести пятьдесят воинов на сотне боевых дромов - это не шутка.
  Общий эмоциональный подъем захватил и посерьезневшего Ходвата, старавшегося удержаться в первом десятке сотни, криками подбадривавшего своего Дрохуга. Однако Дар был далеко не столь оптимистичен. Какая-то упрямая часть его ума отслаивалась от всеобщего ража, предпочитая мыслить стратегическими формулами. Изир-дор невелик, и вряд ли даже все вернувшиеся мужчины городища могли бы представлять серьезную угрозу отряду хуураданцев. Значит, Саудрак предполагал подход других противников, может быть, даже дружин, что участвуют в войне с кх'отрами.
  Дар и сам опасался именно этого. Вероломная хитрость, с какой чернокостные стравили Хуурадан и а'Зардат, давали представление об их изощренности. Вряд ли задумки кх'отров ограничивались разрушением Изир-дора. Гораздо вероятнее, что этот тщательно проработанный и безукоризненно исполняемый план предусматривал и возможные неожиданности. Такие, например, как пленение одного из исполнителей. И будет весьма логично предположить, что вожди а'Зардата были заранее извещены о нападении на Изир-дор. Недостаточно заранее, чтобы помешать разорению городища, но как раз вовремя, чтобы войска а'зардов послушно выдвинулись вперед, отрезая отаругам Саудрака дорогу назад, в земли Хуурадана.
  Пресекая тем самым возможность разглашения раскрытого плана кх'отров...
  Что последует за этим? Атака чернокостников на ослабленные позиции а'зардов? Еще какой-нибудь трюк с Хуураданом для втягивания в войну с соседом? Как далеко запланирована страшная интрига?
  Дар невольно глянул на пленника. Изловленный кх'отр покачивался в кожаном мешке на боку светлокожего Саудракового дрома. Отаруги не обращали на него никакого внимания. Его состояние интересовало их ровно настолько, насколько он будет способен отвечать на вопросы старейшин Хуурадана. Чуть-чуть жизни останется - и того достаточно. Словно в ответ на его мысли, чернокостник неожиданно взбрыкнул, словно проверяя на прочность свои путы. Дар почувствовал беспокойство - нет ли у него в запасе еще каких-нибудь хитроумных приспособлений? Но бдивший в соседнем мешке Акел тут же яростно защелкал, заревел, безуспешно пытаясь дотянуться зубами до пленника. Что ж, по крайней мере тут неожиданностей не будет.
  Неровно вырезанная лицевая дыра в мешковине блеснула белками напряженных глаз. О да! Кх'отр, без сомнения, понимал, что творится вокруг. Куда скачет этот отряд и какую новость они несут с собой! Дар почувствовал на себе взгляд этих глаз, полный жгучей ненависти. Но бешенство гонки быстро выветрило мысли о пленнике.
  У хуураданцев теперь была одна задача: доставить страшную новость в Хоргурд вместе с чернокостным кх'отром. Какая часть отряда при этом будет потеряна - неважно. Пожалуй, элитар захочет еще привести и Дара в придачу, ибо опасная загадка его появления и участия в событиях сегодняшнего дня наверняка сильно беспокоила Саудрака.
  Громкий командный вопль прервал мысли Дара. Стало заметно, как половина всадников с Шуратом во главе круто взяли вправо. Все более ускоряясь, они быстро отдалялись. Забредшие на поля степенные домашние животные в ужасе разбегались перед ними кто куда.
  Заметил ли противника Саудрак с террасы третьего уровня на Царакклане или у него были иные источники информации? Как ни вертел головой, Дар был не в состоянии разглядеть а'зардов. Однако, едва подумав о направлении опасности, странное чувство появилось в нижней части живота, словно бы указывая на юго-восток, как раз туда, куда направлял свой отряд элитар Хуурадана. Дар почему-то не сомневался в правильности этого предчувствия. Значит, все-таки а'зарды двинулись им наперерез.
  И все же странно, что Саудрак столь долго медлил с отходом!
  Воинственные вопли отдалившейся группы Шурата вновь разнеслись по округе, приковывая к себе внимание и поднимая в воздух стаи испуганных темных птиц. Похоже, туда были отобраны самые громкогорлые. Шурат приступил к исполнению своей части плана. Громогласность его отаругов давала возможность основному отряду Саудрака попытаться скрыться незамеченным. Далее Шурату скорее всего предстоит сковать боем преследователей, позволяя основному отряду отойти в родные пределы.
  А гонка все наращивала темп. Постепенно разогнавшись, скакуны достигли удивительной скорости. Видимо, это и был 'боевой ракат', о котором рассказывал утром юный погонщик. Ходват был прав: люлька с двумя всадниками словно застыла в воздухе, лишь иногда нервно подрагивая в такт движению.
  Мощные мускулистые тела дромов вытягивались в длинных, будто ленивых, прыжках, а затем складывались почти вдвое, как огромные пружины, чтобы вновь оттолкнуться от земли. Прыжки следовали один за другим, ритмичными импульсами, синхронно у всех животных отряда. Дар залюбовался: движения скакунов были столь свободными, будто ничто их не сковывало, не сидели на их спинах отчаянные отаруги, не рвались к ним исступленные враги, будто они сами устремились в этот волшебный полубег-полуполет...
  Никогда прежде Дар не передвигался с такой немыслимой скоростью!
  Отряд споро втянулся в кустарниковые проходы. Всадники передних дромов пригнулись, напряженно всматриваясь вперед и прячась за изогнутыми шеями животных. Им предстояло первыми обнаружить врага, первыми попасть под выстрелы. Острова намертво сплетенных ветвей то и дело неожиданно расступались, обнажая новые проходы, похожие на русла рек. Дромы отряда гибкой волной перетекали по ним, будто темный, взблескивающий сталью поток.
  Невольно вспомнилось плохое предчувствие насчет этих мест при подъезде к Изир-дору. Теперь же вместе с тревожными красками заката сгущалось ощущение неотвратимой опасности. Конечно, все зависит от численности противостоящих им а'зардов и от удачи Саудрака. Дар гнал злые мысли, что события предопределены хитроумностью плана, и отряду хуураданцев суждено исчезнуть в этих проклятых зарослях...
  Новые и новые кустарниковые 'острова' на высокой скорости проносились мимо и исчезали позади. Толстые косички дрома танцевали в воздухе перед лицом Ходвата. Сосредоточенный юноша вцепился обеими руками в ремни управления, но все равно был вытеснен из первых рядов. Как-то ненавязчиво с обеих сторон приклеились еще два дрома. Невозмутимые наездники закаменели в их люльках - жесткие темные лица, мощные фигуры. Все правильно: Дар - такая же добыча похода, как и пленный кх'отр. Теперь стоило быть настороже - кто знает, какое его движение может быть истолковано как попытка к бегству? Какую меру пресечения задал Саудрак? Остановить? Убить?..
  Темнело.
  Свист ветра в ушах, острый запах дромового пота, многочисленные враги, скрывающиеся где-то впереди. Лопатки животного мощно и равномерно ходили с обеих сторон люльки. Вид методично вздувающихся и опадающих мускулов что-то смутно напомнил Дару. Но не было, совсем не было времени предаваться этим воспоминаниям.
  Где-то далеко позади, едва различимо в перестуке когтистых лап, послышались резкие крики тангров, звон металла, протяжные вопли дромов. Донесся запоздалый призыв трубы. То Шурат, должно быть, схлестнулся с а'зардами. Бедный Шурат!..
  Но - а-ах! - почти сразу же предупредительно взревели и головные всадники Саудрака. Слов не разобрать - только резкие взвинченные интонации. Следуя указаниям их рук, Дар заметил поднявшиеся над кустарниками слева впереди, в полутора сотнях прыжков, головы чужих дромов. Они выросли словно из ниоткуда - не менее ста плотных фигур. Обозначились и всадники - темные точки на спинах огромных животных.
  Отряд Саудрака моментально и однотипно сменил направление - будто стая рыбок юркнула в сторону. Дромы, казалось, еще наддали ходу, хотя это вряд ли было возможно. А'зарды как-то замедленно среагировали на врага, что позволило Саудраку обогнуть и обогнать их. И в тот момент, когда показалось, что опасность миновала, раздались новые крики впередсмотрящих. Вторая вражья группа появилась на этот раз с правой стороны - не менее семидесяти огромных зверей. Отряд хуураданцев, едва ли насчитывающий пять десятков дромов, опять повернул, избегая схватки. И снова противник действовал замедленно, будто не успевая за утекающими беглецами.
  Дар вдруг понял, что их просто направляют, выводя к какому-то подготовленному месту. Было гибельным следовать этому пути! Он закричал об этом, рассчитывая что Саудрак услышит, но крик легко утонул в грохоте погони. Дар еще не научился пользоваться своим горлом, как остальные тангры, и уж тем более как элитар, - его голос был несравнимо слабее. На взмахи его рук совершенно никто не обращал внимания.
  - Это не новость! - с рычанием обернулся Ходват. - А'зарды всегда дешевые загонщики!
  Оглянувшись, Дар заметил, что обе группы следуют параллельными курсами в отдалении, правее и левее. Расстояние между ними не сокращалось.
  - Откуда они взялись? - В голосе юноши слышались ярость и отчаяние. - Да еще в таком количестве?!
  Прикинув направление, куда их загоняли враги, Дар попытался определить место засады. Но впереди возникали все новые и новые кустарниковые 'острова', одинаковые, словно волны темно-зеленого моря, невзрачные и лишенные примет. Как они здесь ориентируются?
  Маневрируя между зарослей, дромы начали выказывать первые признаки усталости. Их тела обильно покрылись влажной пеной, тяжелые попоны по краям стали темными, едкий запах раздражал ноздри всадников. Но на скорости это пока не сказывалось.
  Чувствуя приближающуюся схватку, Дар проинспектировал боевое снаряжение. Несколько связок коротких и длинных копий прикреплены в пределах досягаемости седоков. Под ними - два длинных шиташа, вытянутых и чуть изогнутых. Еще несколько тюков были расположены весьма удачно, частично защищая всадника от стрел с флангов. Кожаные доспехи дрома, покрывавшие его бока и грудь, тоже были непробиваемы для стрелок тронков. Однако оставались открытыми уши, глаза и верхняя часть шеи под тяжелой мордой.
  Воздух пронзил длинный звук, похожий на скрип крошащихся булыжников. Каким-то наитием Дар понял, что это крик Саудрака. Раздался ответный крик-скрип всадников, они разом подняли руки - кто правую, кто левую. Ходват поднял правую, и Дар повторил этот жест. В тот же момент в двух сотнях прыжков впереди сверкнули горизонтальные линии. То пехотные отряды а'Зардата перегородили просеку, по которой неслись хуураданцы. Здесь уже не было боковых ответвлений, этот проход вел прямиком к гибели. В косых лучах заката многочисленные ряды врага блеснули беспощадной багровой сталью.
  Новый рык Саудрака потряс пространство, и отряд разнесло на две группы, тут же скользнувшие в стороны. Они отдалились друг от друга, прижимаясь к противоположным краям просеки. Достигнув точки с наименьшей шириной кустарников, дромы прыгнули напролом через зеленые 'острова'. Сразу же раздались протяжные стоны животных, от которых заколыхался сам воздух. Дар вдруг понял, что слышит стоны не только ушами, но также впитывает их ногами через тело Дрохуга. Похоже, переход через кусты был весьма болезненным для животных. Но, казалось, дромы и тангры понимают друг друга, разделяя общую опасность и общую вражду.
  Кусты были пройдены за мгновения, и скакуны снова вылетели на открытое пространство. На их телах стали заметны длинные кровоточащие царапины. Учитывая размеры этих ног, царапины были приличной глубины!
  Всадники вокруг начали торопливо разматывать притороченные у ног тюки. Разворачиваясь, те оказывались пластами выделанной, зернисто посверкивающей кожи, которыми тангры прикрылись от плеч до пят. Вцепившись в свои тюки, Дар принялся лихорадочно развязывать крепящие шнуры. Засаленные, твердые узлы поддавались с большим трудом.
  Бешеная скачка вошла в критическую фазу. Сама природа затихла, замерев в тревожной декорации. Горизонт пожрал светило, на западе все окрасилось палитрой крови. Впереди, на востоке, изменчивое небо резко темнело, переходя в глубокий ультрамарин. Там притаились тени, смерть и взблескивающие железом ряды а'зардов.
  Враги, видя, что их засаду обтекают по флангам, рванулись с мест. Маленькие фигурки пеших воинов быстро разбегались с позиций, ныряя в проходы в зарослях. На их месте обнажились широкие ряды вкопанных под углом заостренных жердей - вероятно, оружия против дромов. Верховые отряды преследователей позади, заметив маневр Саудрака, прибавили ходу, пытаясь нагнать беглецов. Каждый из двух отрядов вражеской конницы был значительно крупнее противостоящей ей группы хуураданцев и мог рассчитывать на верный успех при столкновении. Но дромы а'зардов почему-то были медленнее, и вместо того чтобы сокращаться, расстояние между беглецами и преследователями постепенно увеличивалось. Видимо, бросок а'зардов к Изир-дору истощил силы их скакунов.
  Обернувшись, Дар заметил, что их преследуют уже не две, а три группы всадников. Это означало, что с самого начала реально не было шансов избрать иное направление, кроме как двигаться к засаде. Любое уклонение означало бы бой с превосходящим по числу противником. Поддаваясь же стремлению заманить их в капкан, Саудрак выигрывал время и маневр. Но это был танец на лезвии ножа!
  Еще не начав схватку, Саудрак разрушал один план а'зардов за другим, переигрывая их, уверенно перехватывая инициативу. Хотелось верить, что он хорошо изучил повадки противника, что его тактические ходы представляли для а'зардов большую неожиданность. Но так ли это было на самом деле?
  - Режь! - Голос Ходвата вернул его к действительности. - Руби!
  Дар осознал, что пальцы его все еще возятся с твердыми узлами креплений. Острое лезвие быстро рассекло сыромятные ремни свертков его и Ходвата. Махом развернувшись, шелестящие кожухи прикрыли ноги обоих всадников. Повторяя за юношей, Дар поднял вторые половины кож, продел руки в большие петли и связал ремешки под подбородком. Чехлы жесткой кожи натянулись, прикрыв руки и бока. Чуть меньше подвижности, но какая защита! Поверх выделанной кожи темнели геометрическими рядками пластинки кости, сотни их едва слышно шуршали, сухо позвякивали на ветру.
  Всадники делали последние приготовления к бою. Погонщики что-то кричали в уши взбудораженным и рычащим дромам, вторые седоки принялись отвязывать копья. Последовав их примеру, Дар с удовольствием взвесил в руке длинное шершавое древко с острым металлическим наконечником. Доброе копьецо!
  Долгие часы, проведенные сегодня в седле, сделали свое дело - Дар чувствовал себя совершенно уверенно, уже не хватаясь каждое мгновение за ремни поддержки. Отвязывая копья, он даже ухитрялся сохранять равновесие только усилиями икроножных мышц. Теперь он был готов подавать копья Ходвату и бросать их сам хоть весь вечер.
  А Саудрак продолжал маневрировать. Разделив отряд надвое и уйдя с дороги, ведущей в подготовленный капкан, он вынудил пехоту противника нырнуть в кусты в попытке перехватить их в других проходах, а конников сменить заготовленные маршруты. Теперь же, когда в соседних просеках уже начали строиться ряды с длинномерными копьями, вновь раздался оглушительный крик элитара хуураданцев. Две половины отряда повернули друг к другу. Воссоединение хуураданцев, похоже, должно было произойти позади линии, где изначально готовилась вражья засада - и ни на прыжок ранее. Вновь завыли, застонали умницы-дромы, но честно продолжили путь сквозь кустарниковые заросли. Они уже тяжело и страшно хрипели, предчувствуя схватку.
  Дар отметил безупречность тактики Саудрака - на боковых проходах также могли быть скрытые засады, возвращаясь же на первоначальную просеку позади заградительной линии, хуураданцы гарантированно избегали любых ловушек! А'зарды тоже не спали, мгновенно реагируя на маневры противника. Их воины вновь скрылись в кустах и выскочили в новом месте, готовясь принять натиск хуураданцев. Однако сплошной линии заграждения теперь не было и в помине.
  Атмосфера накалилась до предела. Трубные голоса конных а'зардов перекликались друг с другом, пробиваясь сквозь грохот ударов когтистых лап, остервенелые крики пехотных рудванов и боевой рев атакующих дромов. Хрипло и тяжко ответили трубы хуураданцев, предупреждая, что легких засад не получится!
  Когда до встречи с пехотной линией оставалось всего с десяток прыжков, будто темное облако выпорхнуло из кустов перед хуураданцами. По защитным шкурам скакунов и тангров забарабанил частый дождь стрелок. Они отскакивали и соскальзывали с брони, однако некоторые все же пробили попоны или попали в незащищенные части тел. Трое передних дромов споткнулись и отчаянно замотали мордами, пытаясь избавиться от вонзившихся в шеи стрелок. Но отаруги Саудрака летели вперед, игнорируя скрытых стрелков. Свои копья они берегли для гораздо более опасных копьеносцев, стоящих впереди. В темных лазах меж кустов мелькали перекошенные от ярости лица а'зардов. Несколько тяжелых копий взметнулось наперерез из зарослей, но ни одно из них не сумело поразить цель - не так-то просто попасть во всадника на дроме, летящем на полном 'ракате'!
  Неровные линии частично построившейся пехоты надвинулись вплотную. Ряды сверкающих металлических наверший на длиннейших копьях синхронно взметнулись навстречу хуураданцам. Несмотря на свои огромные размеры, дромы совсем не стремились познакомиться с их остротой. В ответ тангры Саудрака метнули дроты. Их коричневая волна, опережая скакунов, взлетела вперед и тут же пала вниз, хищно вгрызаясь в ряды а'зардов. Пехотный строй качнулся, заметно редея. Дар с секундным опозданием подключился к общему броску - джаммш, как они умудряются сговариваться?! Его копье с шипением пронзило воздух, а затем и вражеское тело навылет, вырвав тангра из цепи. Мощность броска накладывалась на инерцию движения, и результат был ошеломительным.
  Теперь хуураданцы метали дроты вразнобой, и а'зарды во множестве корчились в пыли. Ряды длинномерных копий расстроились, перестав нести опасность наступающим или защиту обороняющимся. Пехота дрогнула, оглядываясь друг на друга и неуверенно отступая. Несущееся стадо боевых дромов в одиночку не останавливают! Тем более что загодя врытое спасительное дреколье уже обойдено проклятыми хуураданцами!
  Хоть это казалось уже невозможным, шум боя рывком усилился - то взревели боевые трубы пехоты, запоздало поднимая боевой дух. Дикий гвалт следом разом наполнил воздух. Свист, улюлюканье, звон металла, крики первых раненых, боевой рев атакующих дромов, скрежещущие окрики команд, щелканье обезумевших скехов - жестокая симфония борьбы и крови, боли и ненависти, ярости и мщения захватила весь видимый мир.
  Два потока хуураданцев слились воедино, с ходу перемахнув полуразваленную оборонительную линию а'зардов, и с победными кличами устремились на восток. Но жертва все же была принесена - три дрома угодили в замаскированные ямы прямо перед строем а'зардов. Смерть тут же обрушилась на них градом копий, стрел и камней. Дар мельком увидел эти открывшиеся в земле огромные провалы, из которых голова дрома едва могла выглянуть. Когда они успели это вырыть?! Еще четыре дрома нашли свою гибель, споткнувшись на растяжках поверх дороги, их тяжело рухнувшие тела были тотчас облеплены пехотинцами, забиты, заколоты, изрезаны. Отряд не вернулся за ранеными - позади царила только смерть!
  Но вот боевые кличи пехоты стихли позади. Поредевший отряд прорвал преграду. Конница а'зардов все больше отставала, ее темная масса уже почти сливалась с багровым горизонтом на западе. Их уставшие дромы были не в состоянии выдерживать подобный темп скачки. Всадники вдохнули полной грудью. Показалось - еще чуть-чуть, и кустарники закончатся, и им на смену придут холмистые пространства, густо поросшие лесами. Еще немного - и откроется блеск воды порубежной Ирлайи. Там, на граничных межах Хуурадана, враги уже не смогут, не посмеют продолжать преследование!
  Приглядевшись, Дар вдруг понял, что отсутствует больше дромов, чем он полагал. В отряде теперь было только тридцать восемь скакунов. Из двух сопровождавших его охранных дромов рядом бежал только один. Видимо, в короткой жаркой схватке не все детали сражения были видны... Но пока впереди неутомимо летел светлый дром Саудрака, Дар чувствовал себя спокойно.
  Вокруг быстро темнело. Только бешеный топот разрывал тишину, но долго выдерживать этот темп скакуны больше не могли. Дромы выглядели страшно, прикрывавшие бока попоны щетинились вонзившимися стрелами, а кое-где и дротами. Вторые всадники осматривали защитные кожухи, дотягиваясь и отрывая воткнувшиеся острия. Дар тоже развязал ремешки, отстегивая шкуры, и с удивлением оглядывая десятки стрелок с каждой стороны. Они не пробили защиту, но застряли в ней намертво. Костяные шелестящие пластинки, сохранившие ему жизнь, были в целости, лишь некоторые из них были расколоты надвое, вероятно, остриями дротов.
  - Дрохуг, - послышался хриплый голос Ходвата.
  - Что?
  - Дрохуг ранен. Две стрелы в горле... Джаммш-ш-ш!
  Дар теперь обратил внимание, что их скакун едва слышно стонет. Сквозь перестук лап стал различим мерный хрип животного.
  - Это серьезно?
  - Не знаю! - Ходват обернулся, его голос дрожал. - Хорошо, если уже прошли а'зардов...
  Но не успел он договорить, как разнесся новый окрик Саудрака. Все дромы разом свернули влево. Стало видно, как из-за ближайшего кустарникового 'острова' справа неожиданно вынырнула свежая группа скакунов...
  
  
  Глава 12
  
  СРАЖЕНИЕ
  
  Когда стало ясно, что оторваться уже невозможно, элитар остановил отряд.
  Воины двух кланов замерли, развернувшись друг к другу. Тангры и дромы, хрипло дыша, с равной яростью хмурили брови на противника. Дару вдруг показалось, что это не группы разумных обученных существ, облаченных в кожу и латниры, а две влажно поблескивающие груды цнбр изготовились для схватки - бесчувственные к состраданию и боли, безразличные к частичной утере собственной плоти. Все для них неважно, кроме единственной ненависти, кроме необходимости повергнуть противника, уничтожить его, очистить от него землю...
  Вскричали элитары, и с диким улюлюканьем и ревом противники бросились вперед. Движением шиташа срезав узлы шнуров, Дар выхватил длинные ездовые копья. И закричал, присоединяя свой голос к воплям сотен глоток.
  Бой - это когда ты несешься на врага, когда блеск твоей стали и твердость твоего крика отражаются страхом в его переливчатых зрачках!
  Однако это вопрос: способны ли тангры чувствовать страх?
  В плотных сумерках сверкала длинная сталь, вращаясь в руках тангров, темным огнем отражался закат в глазах наступающих дромов. Ходват вскинул свой тронк и трижды выстрелил. Но в поднявшемся шквале боя уже невозможно было понять, успешны ли были эти выстрелы.
  Первые волны обеих групп сшиблись, опрокидывая друг друга. Встречные конные потоки вошли друг в друга, будто сложившиеся пальцы двух рук. Дромы сталкивались, сбиваясь массивными телами, обрывая многочисленные лямки. Широкие доспехи срывались с их мокрых от пота тел, люльки с всадниками летели в воздух. В этом полумраке а'зарды были почти неотличимы от хуураданцев. Только более светлый оттенок попон, пятнистые тела да треугольные накладки на мордах чужих дромов отличали врага от друга.
  Пространство боя наполнилось хищным звоном клинков, острые злые искры вспыхивали повсюду, где сталь находила сталь. Всадники ожесточенно рубились, стремясь достать противника, не забывая, однако, потчевать наточенным острием и дромов врага. Огромные звери отчаянно взревывали. Их протяжные вопли перекрывали остальной шум и уходили в инфразвук, закладывая уши.
  Дар скорее почувствовал, чем увидел протянутую руку Ходвата, и вложил в нее очередное копье. Они бросили почти одновременно, атакуя всадников быстро приближающегося дрома. Пятнистому скакуну удалось проскользнуть сквозь передний ряд схватки в глубь хуураданского отряда, и теперь а'зарды выросли прямо по курсу, вопя что есть мочи и воинственно размахивая шиташами. Копье Ходвата предназначалось погонщику, но тот заметил опасность и успел нагнуться. Военное счастье зло: даруя жизнь одному, безразлично отнимает ее у другого. Скользнув мимо склонившегося наездника, копье вонзилось во второго всадника, пробив ему грудь у плеча. Копье Дара также нашло свою цель - маленький незащищенный участок шеи вражьего дрома. Точеное железо легко пронзило мягкую здесь кожу, и древко победно повисло в его горле, быстро темнея от крови. Опасно приблизившийся гигант тяжело вздрогнул и завизжал, замедляясь. А'зарды с запозданием бросили свои копья. Но неудачно: одно глухо ткнулось в костяные доспехи на груди Дрохуга и скользнуло вниз. Другое вообще ушло в сторону. А'зардовский скакун вдруг получил еще одно копье в загривок, прилетевшее невесть откуда, разом осел на колени и к ужасу своего наездника стал заваливаться набок, в отчаянии мотая головой.
  Враги наседали, их было много. То здесь, то там все еще слышались тонкие писки тронков. Копья кончились быстро, и противники взялись за длинномерные шиташи. Когда последнее копье замерло в груди очередного а'зарда, Дар также выхватил длинный скаковой шиташ. Изогнутый в последней трети и более удобный в рубящих движениях, чем в колющих, он был странно тяжел, с неловко сдвинутым вперед центром тяжести. Потребовалось несколько взмахов и уколов, чтобы Дар смог приспособиться к нему. Это было оружие всадников, намеревавшихся достать противника через огромные тела дромов.
  Схватка начиналась, едва скакуны сближались и люльки седоков оказывались рядом. Осыпая врага градом ударов, а'зарды метили в шею и грудь, но порой делали неожиданные выпады по ногам. Тангры обеих сторон не чурались при возможности колоть и вражьих дромов. Звери не оставались в долгу, лягаясь, кусая и топча когтями упавших чужаков в этой кровавой неразберихе. Потные крупы дромов мощно сталкивались, принуждая всадников хвататься за ремни, чтобы сохранить равновесие.
  Теперь, когда обе группы втянулись в бой, стало ясно, что враги не уступали друг другу ни в мастерстве, ни тем более в ярости. Смерть реяла над схваткой, ее отточенная сталь мелькала между тангров, стремясь оборвать их жизни. Дар платил той же монетой. Взвинченный этим бесконечным днем, обезумевший, изрыгающий проклятия на трех языках, он рубил направо и налево, и его удары находили свою цель чаще других. Несколько раз ему удалось перерубить стрелки тронков в полете, впрочем, это было почти случайное попадание. Дважды отбивал шиташем летящие копья. Острые взгляды элитара и сопровождающих тангров то и дело задерживались на нем в немом восхищении, но Дар не замечал этого. Не меньше двадцати а'зардов уже повисли бездыханными на ремнях своих дромов, и еще с десяток унеслись прочь от него, зажимая глубокие кровоточащие раны. Его шиташ потемнел и перестал блестеть - то ли от крови, то ли от сгустившейся темноты. Сам Дар, однако, по-прежнему был невредим.
  Ходват оказался отличным наездником, он виртуозно нагонял врагов, притормаживая дрома чуть позади, что давало преимущество нападающим. Ибо второй всадник оказывался под ударами сразу двух противников, к тому же вынужденный обороняться в невыгодной позиции. Поравнявшись с люльками врага, Дар легко настигал их шиташем. Сек он тяжело, мощно, парировать его удары было трудно. Когда шиташ не доставал а'зардов, Дар бил в толстые попоны вражьих дромов, прорубая кожаный доспех до мяса. Дважды ему удался этот маневр: взбрыкнувшие от глубоких порезов скакуны сбрасывали своих седоков вниз, под страшные когти мечущихся животных.
  А там, под лапами огромных зверей, шла своя война. Выжившие после падений тангры и скехи продолжали на земле то, что начали на дромах. Звон металла и крики были везде: слева, справа, снизу. Казалось, что и небеса так же визжат и стонут в ярости и боли. Сцепившиеся воины бились как одержимые. Даже раненым и потерявшим оружие не приходила в голову мысль укрыться в кустах, чтобы спастись.
  Жизнь дрома ценней скеха!
  Жизнь тангра ценней дрома!
  Жизнь клана ценней их всех!!!
  На западе, все более яркая после захода светила, проявилась незнакомая красная луна - будто око гневного бога войны, разбуженного звоном клинков. Тающий свет закатной зарницы да западающей вслед солнцу багровой луны освещали поле битвы. Сталь звенела и щербатилась, костяная крошка летела с панцирей, кровь покрывала тех, кто еще мог держаться в седле. Чувство времени стерлось. Но те же непримиримость и исступление владели танграми и их боевыми дромами. Лица, панцири, клинки, попоны, длинные головы с десятками косичек - все смешалось в этом бурлящем, страшном калейдоскопе.
  Дар и Ходват стойко пробивались через все препятствия, замечая, как постепенно уменьшается число живых. Хуураданцы уверенно побеждали - все меньше оставалось пятнистых скакунов, на которых восседали враги. А'зарды были обречены. Если не произойдет ничего экстраординарного, изрядно поредевший отряд Саудрака скоро рванет дальше на восток. А там - ищи его, укрытого покровительством ночной темноты!
  - Темнота спасет хуураданцев, - понимающе шептал Дар. - Для этого Саудрак и оставался в Изир-доре до самого заката!
  Но пока еще схватка кипела, пока еще звенели шиташи и воинственные кличи бойцов. Вот обезумел от боли пятнистый скакун справа, получив глубокий порез на спине, отпрыгивая и сбрасывая своих седоков вниз. Мгновением позже к Дрохугу слева притерся дром со светлой вражеской попоной. В этот раз уже а'зардам удалось встать позади, и Дару пришлось биться сразу против двух клинков. Оскаленные тангры ревели в полный голос, их шиташи рассекали воздух прямо перед его телом. Бросив ремень крепления, Дар выхватил второй рукой эриг-шиташ. Рискуя вылететь из седла, отбил два одновременных удара. Но шиташ чужого возницы по инерции скользнул в попону дрома, перебив два больших крепежных ремня люльки, и полоснул спину скакуна. Дрохуг взревел от боли, качнув массивной тушей. Люлька дернулась, но каким-то чудом удержалась на оставшихся двух ремнях. Ответные выпады Дара последовали незамедлительно. Его короткий шиташ отвлекающе вспорол воздух перед носом врага, а в это время длинный с размаху полоснул тело, открыв его от плеча до пояса. Возница дрома, зажимая рукой вываливающиеся внутренности, рухнул вбок. Ремни подвязки его удержали, но поводья в мертвеющей руке дернули ушные кольца скакуна, и тот послушно нырнул в сторону. Задний седок еще попытался достать Дара, но шиташ обернувшегося Ходвата перерубил ему руку. Крик раненого потонул в общем гвалте.
  И тут произошло неожиданное.
  Необычно крупный пятнистый дром с окровавленной мордой и бессмысленно вытаращеными глазами внезапно вынырнул из темноты - он несся прямо на них! Его изрезанная попона щетинилась древками трех копий, глубоко поникших в тело животного. Ни люльки, ни ремней, ни всадников на нем уже не было. Ходват рывком наклонился, что-то крикнув в ухо дрому. Дрохуг послушно прыгнул в сторону, стараясь избежать столкновения. Но было уже поздно - тела гигантов столкнулись в воздухе, сминая и сплющивая друг друга. Раздался треск рвущихся ремней и попон, в воздух взлетела фигура Ходвата с зажатым в руке шиташем. Дар увидел стремительно приближающуюся землю, и все поглотила темнота...
  
  
  * * *
  
  Удар был настолько силен, что Дар на несколько мгновений потерял сознание. В глазах плавали яркие круги. Шатаясь, он поднялся на колени, помотал головой, приходя в себя. Центр туловища свело от удара, грудь отказывалась дышать, будто огромный ком заткнул изнутри всё. Дар сделал несколько чудовищных попыток вытолкнуть этот ком из себя. Наконец ему с трудом удалось вздохнуть. Но удар выбил последние силы. Дар был опустошен, беспомощен и мог только жадно вдыхать воздух.
  Что-то мельтешило перед глазами. Дар вдруг осознал, что видит перед собой нагнувшуюся фигуру Ходвата. Тот что-то кричал, показывал руками, но слова разобрать было невозможно. Рядом, наполовину раздавленный чем-то большим, лежал незнакомый тангр. Рука его продолжала сжимать бесполезный обломок копья. Чуть дальше за ним лежал знакомый клинок со сталью голубого цвета. Дар с трудом пополз к нему, хотя в голове все мутилось. Вырвал из земли витую рукоять и наконец поднялся на ноги.
  - Мой... - сами прошипели губы, - эриг-шиташ!
  Тут же словно пробки вывалились из ушей - навалился грохот битвы, крики тангров, вой дромов. Он, пошатываясь, слушал эту какофонию.
  - Дара-ат! - взвизгнул рядом предостерегающий крик.
  Дар повернулся на звук и увидел приближающиеся лапы дрома - четыре пружинистых столба с черными корнями когтей. Это была сама летящая смерть! Дар бросился в сторону, но движения получались замедленными, словно в полусне. Он все не мог уйти с пути этих столбов. Что-то с силой рвануло его в сторону. Снова падая, он увидел Ходвата с гримасой отчаяния на лице.
  - Быстрее! - Юноша пытался оттащить его к близким кустарникам.
  Дар прыгнул, и тут колоссальный удар сотряс его тело. Огромная лапа дрома по касательной слегка задела его латнир, проносясь мимо. Однако этого было достаточно, чтобы он влетел в заросли, вращаясь как щепка. Длинные шипы кустов со скрипом скользнули по панцирю и пластинам его кожи. Боли Дар не чувствовал, все еще полуоглохший от падения. Внутри все дрожало, ярость битвы еще звенела в теле.
  Если на открытой прогалине, где кипела схватка, был полумрак, то здесь, в кустах, уже царила настоящая ночь. Дар с трудом согнулся, ощупывая поцарапанные руки - кожа была сухой, крови не было. Он повернул голову, пытаясь определить, где выход. И тут ошарашенно отметил, что его руки рывками пульсировали, над ними искрился белый свет - быстро-быстро, яркими продольными линиями.
  - Ходват?! - крикнул он, не отрывая пораженного взгляда от рук.
  - Я здесь! - послышался напряженный голос юноши.
  - Что со мной?!
  - Сейчас... доберусь...
  Пульсация света была неяркой, но четкой, она обнаружилась и на ногах. Дар с трудом развернулся в тесноте проделанной им норы, оглядывая себя. Тело выглядело совершенно необычно, он весь был в странных белых полосах. Однако светимость их на глазах быстро тускнела.
  Шипя и ругаясь, ближе протиснулся Ходват:
  - Эк тебя забросило! Не расцарапался?
  - Вроде нет... Ты ничего странного... - начал было Дар, но тут заметил, что пульсация белого света над его кожей уже пропала.
  - Джамшш! Потерял шиташ при падении, - сокрушенно прошипел Ходват, по-своему истолковывая фразу Дара. - Ты как, ничего не сломал? Двигаться можешь?
  - А то!
  Они осторожно выползли к поверхности и, озираясь, вылезли из кустов. На открытом пространстве было сумрачно, видимость - не более двадцати шагов. Повсюду лежали неподвижные, искалеченные и раздавленные тела тангров. Живых внизу не было - бой продолжался наверху, там еще рубились, еще исступленно кричали всадники, еще сотрясали землю и тяжело ревели проносившиеся дромы.
  Юноша обескураженно посмотрел на свои пустые руки.
  - Ничего, - успокоил его Дар, - сейчас мы что-нибудь разыщем.
  Наклонившись, оба принялись обшаривать землю в надежде найти шиташ или хотя бы копье. Внезапно Дар услышал резкий шорох справа и рефлекторно выставил клинок перед собой. Скех бросился с лету из полумрака, сбивая его с ног. Челюсти громко клацнули у самого лица, хотя его жесткое мускулистое тело было уже распорото пополам, надевшись на эриг-шиташ. Ходват еле оторвал быстро слабеющего скеха, захлебывающегося собственной кровью, но не теряющего ни грамма ненависти.
  В этот момент что-то новое прибавилось к шуму слабеющей схватки. Лежа на земле, Дар ощутил это спиной: чуть заметные, но ритмичные подрагивания. Это было слишком знакомо, чтобы спутать. Юный хуураданец тоже почувствовал это, упав на землю рядом и приникая к ней ухом. Лицо его перекосилось. Они загнанно переглянулись, понимая, что это значит. И тут напористый рев новых труб возвестил о свежем отряде а'зардов, спешащем на шум битвы.
  Второй отряд Саудраку было не осилить! Дромы и всадники измотаны погоней и двумя схватками. Поредевшие и обескровленные хуураданцы - легкая добыча для подоспевших врагов!
  Со стороны хуураданцев ответил протяжный зов трубы. Такой мелодии Дар еще не слыхал.
  - Отходят! - обреченно выдохнул Ходват. - Элитар приказал уходить всем, кто в седле!
  Слабовидимый в густом сумраке, поблизости от них шумно пронесся дром. Было невозможно понять, отступающий ли это хуураданец или кто-то из а'зардов.
  - Они должны нас забрать! Если мы вместе закричим... - бросился вперед юноша, но Дар рывком остановил его:
  - Неизвестно чей это дром!
  - Но а'зарды прикончат нас тут в любом случае!
  Дару показалось, что юноша обреченно покосился на свой латнир.
  - Ну-ну, - сказал он. - Не так-то легко будет нас найти! Ты хоть раз лазал в этих зарослях?
  В глазах Ходвата зажглась надежда.
  - Это кусты азарики, - сказал он. - В детстве я жил в Ришитаке, почти на порубежье. Там у подростков все игры в кустарниках. - Подбежав к темному лазу в зарослях, он вопросительно оглянулся на Дара: - Но надо намазаться кедовьим жиром от шипов...
  Дрожь в земле становилась все отчетливее, а'зарды стремились на выручку своим, еще не зная, что тут уже некому помогать. Малочисленные скакуны Саудрака тихо отходили в восточном направлении, надеясь остаться незамеченными. Но с шумом было что-то не так. Уже не по земле, а по воздуху накатывала с севера вторая волна плотного дробного перестука. Вот оно что! Еще один отряд преследователей подходил к этому месту.
  - Здесь нельзя оставаться! - Дар резко изменил решение. - Их слишком много. На рассвете они обыщут каждый куст!
  Он бросился в сторону, перпендикулярно от обозначившейся оси преследователей-беглецов.
  - За мной!
  Надтреснутый трубный клич накрыл кустарниковые 'острова', глуша все звуки. Третий отряд а'зардовских всадников спешил возвестить о своем приближении.
  Ходват нагнал Дара через несколько шагов. Они бежали быстро, как только могли, рассчитывая уйти подальше, пока не покажутся всадники врага. Дар невольно вспомнил, что является обладателем выносливого бронированного тела тангра. Но в руках уже накопилась тяжелая усталость битвы. Почему он всегда удивлялся неутомимости этих мускулов?
  Открытое пространство скоро закончилось, и им пришлось огибать вытянутый кустарниковый 'остров', пока не вышли на следующую прогалину. Это повторилось еще дважды, прежде чем нарастающий гул нагнал их вплотную. Беглецы невольно остановились, тяжко дыша и завороженно глядя, как в стороне над кустарниками проносятся головы дромов. Много скакунов, очень много! Их силуэты были отчетливо заметны на фоне еще багрового западного неба...
  
  
  
  Глава 13
  
  БЕГЛЕЦЫ НА ВОСТОК
  
  Велико неудобство, причиняемое долгим сидением в неудобной позе на дроме. Беспощадны тяготы жесткого седла и изнурительной тряски. Однако ж все они - ничто по сравнению с опустошительным изнеможением от продолжительного бега на своих двоих. Бывшие наездники поняли это очень быстро. И все же эту длинную ночь им пришлось провести на ногах, спасаясь от взбешенных преследователей.
  Будто специально ночь выдалась совершенно темная, с юга приползли волокнистые тучи, закрыв небосвод и звезды. Маленькая красная луна быстро зашла вслед светилу, и всюду было черно, как в подземелье. Поднявшийся прохладный ветер приносил отдаленный вой чужих труб и гортанные переклички а'зардов. Они звучали приглушенно, стушеванные расстоянием, больше напоминая похоронный плач о погибших, чем сигналы торжествующих победителей.
  Можно было только догадываться, какие чувства сейчас обуревали а'зардов, вернувшихся в разоренный Изир-дор.
  А также кх'отров, убедившихся, что их план развален.
  Ибо капкан захлопнулся, но остался пуст!
  Поблизости то и дело проносились малые отряды по пять-десять дромов, рассыпавшиеся меж кустарников в поисках ускользнувших хуураданцев. Дар и Ходват бросались в глубь колючих зарослей, едва заслышав приближающийся топот очередного разъезда. Ходвата несло в кустарник с такой скоростью, что было ясно - одной темноты явно недостаточно для спасения латнира. Интересно, на каком расстоянии тангры могли слышать отбив чужой цнбр?
  Потом всадники пропали - а может, это они уже отбежали достаточно далеко. Беглецы первое время старались двигаться бесшумно, но это отнимало куда больше сил, да и скорость была никудышной. Затем пришла усталость, и они перестали обращать на шум внимание. Потом вообще стало все равно - лишь бы ноги двигались да тело удерживалось от падения. Только бы выжить, только бы выйти в Хуурадан... Последний шиташ, один на двоих, нещадно колотил по ноге. Он стал неимоверно тяжелым, и Дару хотелось освободиться от него. Но бросать оружие было нельзя. Сейчас оно оставалось их единственной защитой.
  Выносливость тангра, оказывается, тоже имела свой предел - и оба с лихвой переступили через него. Сил уже не было, но беглецы упрямо продолжали брести вперед, держась друг за друга и хватая воздух широко раскрытыми ямами ртов. Ритм этой ночи был прост: открытое пространство - бег, обход зарослей - полубег. Время сделалось зыбким, тягучим, нереальным. Ночь будто замерла на месте, сколько ни вглядывались они в восток, не могли увидеть перемен. Но темнота была их союзником - только бы ее хватило! Только бы рассвет не осветил кустарниковые степи раньше, чем они выйдут из владений а'Зардата...
  У одного из 'островов', где они в очередной раз сбавили темп, слева раздался тихий свист рассекаемого воздуха. Дар почувствовал несколько легких шлепков по груди. Автоматически взмахнув рукой, он сбил с себя каких-то гибких червей, толщиной побольше пальца.
  - Джаммшш! - зашипел злобно Ходват. - Илзяни!
  Раздались звучные удары, топанье. Парень крутился на месте, то и дело задевая Дара своим латниром.
  - Что с тобой?
  - Илзяни... - повторил Ходват. - Бежим!
  Они снова бросились вперед, хотя только что снизили скорость для отдыха.
  - Что это такое?
  - Кровососы, пакость!..
  Голос Ходвата отражал всю гамму чувств, которую он питал к этим существам. Дар вспомнил невидимых червей, которые только что прыгнули к нему на грудь. Кровососы такого размера вряд ли могли бы доставить удовольствие.
  - Тронки знаешь? - продолжал шипеть Ходват, облизывая руку. - Как, по-твоему, оттуда стрелки вылетают? Сами по себе?
  - Постоянно вертелось на языке, но не было времени распросить про эту загадку...
  - Какая тут загадка, вечное небо?! По три илзяня на тронк - вот и вся загадка. Только там хоть знаешь, кого кормишь, а тут дичьё разбойничает!
  Снова послышался свист прыгающих червяков, на этот раз справа. Ходват с Даром тут же обнаружили, что у них в запасе осталось еще достаточно сил для хорошего рывка. Лишь один из паразитов долетел до ноги Дара, и тут же был безжалостно расплющен кулаком. Эта пробежка получилась самой длинной.
  - Сколько до реки? - задыхаясь, пробормотал Дар, когда наконец бег сменился на заплетающийся шаг.
  Ходват повернул к нему лицо - чуть заметное светлое пятно.
  - Илзяни сухость не любят. Должно быть, уже близко... - Он судорожно рассмеялся. - Особенно если ты на дроме!
  У Дара сил на смех не было.
  - Как думаешь, а'зарды найдут нас утром по следам?
  Ходват поднес к лицу что-то в зажатой ладони, хмуро осклабился:
  - Если обнаружат один отпечаток, то найдут и все остальные. Но не тангры будут идти по следу.
  - А кто? - удивился Дар. - Ты хочешь сказать, что дромы...
  - Скехи, - коротко бросил юноша. - Скех возьмет след даже с дрома. Если там есть сысковые - прощайся с латниром!
  Ходват выглядел еще ничего. Немалая пробежка не лишила его юмора. Он шутливо хлопнул Дара по панцирю и снова поднял руку к лицу. Что-то светлело, зажатое в его кулаке, куда он принялся усердно дуть.
  - Что это у тебя?
  - Свисток.
  Никаких звуков слышно не было - только шелест дыхания в шипящем пульсе. Однако видно было, как Ходват старается, время от времени останавливаясь, чтобы оглянуться по сторонам. Будто в этой темноте можно хоть что-то разглядеть!
  - Свисток - чтобы свистеть. Так?
  - Ага, - подтвердил тот и протянул Дару руку.
  В ладони лежала белая неровная кость с выдубленной серединой.
  - Никто не услышит это. Только Дрохуг. - Ходват заметил его интерес и горделиво усмехнулся.
  - Дрохуг? - удивился Дар.
  - Да. Если он услышит, то придет ко мне!
  - А'зарды не услышат?
  - Нет. Только Дрохуг. - Юноша запнулся. - Если Саудрак не взял его, то он не мог уйти от меня далеко.
  - А другие дромы?
  - Другие, может, и слышат, да что им до этого? Знает только Дрохуг.
  Он снова зашипел воздухом в своей костяной дудке. Потом они долго прислушивались к ночи. Но Дрохуг не слышал. Дрохуга тут явно не было.
  И снова они продолжили изнурительный бег, хотя обоих уже мутило от усталости. Иногда Дар засыпал на ходу, в сладкие короткие мгновения казалось, что он лег, отдыхает... Но видения рассыпались, как ком глины, упавший на землю, - легко и без усилия, только тело нервно вздрагивало. И тут же все начиналось сначала. Вокруг стояла какая-то полуявь, приходилось топорщить веки, чтобы они, тяжеленные, не смыкались. Сквозь темноту вокруг явно проступали высоченные стены, Дар был словно в черном каменном коридоре. Мерещились звуки - тяжелое эхо его бега. И было еще что-то страшное и неподвижное - впереди. Что-то живое, оно, пока невидимое, ждало его, и он бежал туда. Не хотел - а бежал, непонятно почему...
  Что-то дернуло за руку. Сознание рывком вернулось к нему. Он обнаружил, что стоит неподвижно. Земля впереди полого уходила вниз. И там слышался слабый плеск воды. В лицо дохнуло свежестью и влагой.
  - Ирлайя! - с чувством выдохнул рядом Ходват. Его голос был полон радости.
  Дар вспомнил ее, вспомнил, как по дороге к Изир-дору они пересекли небольшую мутноводную речку. С высоты дрома переправа казалась легкой и быстрой забавой. Но одно дело восседать на громадине дроме, и другое - путешествовать на своих двоих. Интересно, насколько глубока эта река?
  - Ты умеешь плавать? - обернулся к нему юноша.
  'Умею ли я?' - спросил себя Дар, снова заглядывая в пустоту, которая была внутри его.
  - Ну конечно, я должен уметь плавать! - бодро произнес он, видя сомнение на лице юноши.
  - Я тоже так думаю, - нетвердо ответил Ходват. - В любом случае лучше, если ты умеешь, потому что мне тебя не вытащить. А нам только одна дорога - на тот берег.
  - Конечно, поплыли!
  Они подошли к самой кромке берега и ступили в черную ночную воду. Дар почувствовал давление воды - речушка имела несильное течение. Он опустился на колени и жадно напился, после побрызгал на усталое запыленное лицо. Сонливость тут же прошла. Вода была прохладной и нежной, хотелось лечь в нее и расслабить ноющие мускулы...
  - Погоди! - шепнул Ходват.
  Он снова приложился к своей белой косточке губами. Прислушался, внимательно оглядываясь по сторонам.
  Дар тоже оглянулся. Чувствовалось, что скоро будет светать. Темнота перестала быть кромешной, как еще совсем недавно, в ее непроглядности появились зыбкие провалы - казалось, еще чуть-чуть, и покров ночи падет. Значит, погоня начнется совсем скоро. Хорошо, что они дошли до реки. Дар присмотрелся: вода была хорошо видна у ног, смутно - в центре течения. Другой же берег почти тонул в темноте.
  Ходват снова приложился к дудке. На этот раз Дару показалось, что то ли в воздухе, то ли в земле что-то дрогнуло в ответ.
  - Ты слышал? - Юный тангр возбужденно схватил его за руку. - Шаги дрома! Слышал? Дрохуг откликнулся. Он где-то тут!
  Ходват стал сильнее дуть в свой костяной свисток, приникая затем ухом к земле. В этот раз ответное сотрясение почвы было куда более заметным.
  - Да... - глаза юноши радостно сощурились, - он пришел на зов! Дрохуша!
  Они замерли, вслушиваясь. Дрожь земли стала более равномерной, тяжелой. Где-то поблизости, меж 'островов' кустарников, пробирался раненый дром, послушно ищущий хозяина...
  Молодой тангр снова приложился к своему свистку, воздух с легким сипением вырывался из искривленного сопла. И вдруг Ходват замер на полувздохе, глаза его округлились. Хуураданец присел в воду, тронув Дара за руку.
  - Тут... что-то не так... - послышался его звенящий шепот.
  Его глаза рыскали по берегу. Но темнота на западе была непроницаемой - куда более плотной, чем со стороны реки. Что-то тревожное чудилось оттуда. Дару передалось напряжение юноши, он ощутил вдруг в животе холодок безысходности.
  - Что ты слышишь?
  - Ш-ш-ш!.. Отбив!
  Вздрагивание почвы усилилось, большой зверь ходил где-то совсем рядом.
  - Отбив, который бывает только у тангров. Но это не хуураданский корень...
  - Ты хочешь сказать...
  Рука Ходвата закрыла рот Дару.
  Слева, неожиданно близко, из темноты выдвинулся большой сгусток мрака. Круглый глаз ездового дрома едва заметно блеснул в ночи. Наверху в седлах, как две смазанные тени, угадывались силуэты верховых тангров. До них было шагов двадцать - смешное расстояние для скакуна. Животное беззвучно прошло к реке, наклонило голову. Стало слышно фырканье, всплески, мощные глотки. Какая-то ночная птица ухнула в соседних зарослях и взлетела, часто захлопав крыльями.
  - А'зарды! - зло выдохнул Ходват и с завистью посмотрел на шиташ Дара.
  Навалилась опустошенность. Так долго изнурять себя бегом, чтобы быть застигнутыми еще до восхода... Они оказались заперты здесь, на открытом пространстве у реки. Переплыть не успеют, дром легко догонит их в воде. Схватка же пешего против всадника вдвойне бессмысленна на берегу. Можно затаиться, спрятаться в кустах. Но даже если им удастся незамеченными вернуться к зарослям, утром здесь может оказаться гораздо больше недругов, чем сейчас...
  Раздался тихое шипение рассекаемого воздуха, и Дар почувствовал, как тело илзяня мягко шлепнулось ему на живот. Беззвучным движением руки он смял маленького кровососа и отбросил в сторону.
  Однако не один Ходват чувствовал чужой отбив. Всадники настороженно замерли, оглядываясь.
  - Проклятые хуураданцы где-то здесь, - едва слышно донеслось сверху. - Я их чую!
  - Это может быть и один хуураданец, - ответил второй а'зард.
  - Может, они переплыли реку?
  - Нет, я слышу его цнбр с этой стороны. Наверное, не умеет плавать.
  Дар с трудом удержал рванувшегося Ходвата, не стерпевшего оскорбления.
  - Мы захватим их латниры! - загорячился первый. - И покажем всем в Изир-доре!
  - Латнир один. Бьюсь об заклад.
  - А я говорю, два. Считай, что мы поспорили!
  - Хорошо. И раз ты такой умный, тебе и лезть на землю. А я буду рядом на дроме страховать.
  - Ты прав! Они от нас не уйдут!
  Послышался легкий шум, очень похожий на звуки отвязывающегося от седла тангра.
  - Ты слышал? - Ходват говорил одними губами, на пороге восприятия.
  - Да. На каком расстоянии вы друг друга можете чуять?
  - Ты про отбив? Трудно сказать, зависит от возраста твоей Атсинбирг. Старики могут шагов за сто, а я - за двадцать в лучшем случае.
  - Короче так, ты отходи к кустам и там прячься.
  - А ты? - подозрительно вскинулся Ходват.
  - Меня они не чуют. У меня для них будет небольшой сюрприз!
  - Ага! - Ходвата тут же будто слизнула темнота.
  Снова зафыркал, отдуваясь, дром а'зардов. Питье было окончено. Дрогнула земля под тяжелыми стопами - скакун, осторожно переставляя ноги, развернулся у реки и вдруг неожиданно быстро пошел в сторону зарослей. Слышно было, как погонщик приглушенно крикнул что-то, тормозя своего огромного зверя. Похоже, дром у а'зардов был норовистый, себе на уме. Дар, стараясь двигаться бесшумно, направился следом. Наконец погонщику удалось остановить своего гиганта. Слышно стало, как кряхтит отвязавшийся а'зард, спускаясь по ремням. Темная тень мелькнула вниз, приземлившись с хорошо различимым стуком.
  В тот же момент Дар почувствовал еще один шлепок илзяня по своей ноге. Но теперь уже не было времени сражаться с кровососом. Тонкая боль прокушенной между пластинками кожи заставила его скрипнуть зубами.
  - Я внизу, - послышалось впереди. - Давай.
  Легкий шорох падения. Вероятно, всадник что-то сбросил своему соратнику. Копье? Аркан?
  - Будь осторожен, - приглушенно раздалось сверху. - Хуураданец впереди, шагах в сорока, наверное.
  Дар вдруг увидел перед собой приблизившийся силуэт стоящего дрома - вертикальная стена мягкого мрака. Почва вокруг была мокрой и скользила под ногами. Спустившийся а'зард шарил в этой грязи, что-то разыскивая. Дар подошел к нему на расстояние вытянутой руки совершенно незамеченным. В последний момент тот почувствовал неладное и рывком обернулся. Их взгляды скрестились. Времени достать шиташ у а'зарда не было, да в планы Дара и не входило звонкое фехтование на металле. А'зард без замаха ткнул поднятым копьем, и в этот момент острие эриг-шиташа пронзило его горло навылет, ткнувшись в латнир. Противник так и упал с занесенной рукой, хрипя и захлебываясь своей кровью.
  - Ну что там у тебя, нашел? - послышалось откуда-то сверху.
  - Нашел. - Дар постарался изобразить похожую интонацию.
  Его знаний о дромах было абсолютно недостаточно, чтобы попытаться взобраться на скакуна ночью. Да и вряд ли удастся в темноте захватить чужого дрома. А как было бы хорошо - одинокий всадник наверху беззащитен, если подняться к нему поближе...
  - Тогда вперед! - скомандовал возница.
  - Хорошо! - ответил Дар и со всего размаха всадил шиташ в округлый задний палец дрома.
  Он едва удержал оружие в руке - обратным толчком его отбросило шага на три. Длинный, устрашающе громкий вой раненого животного сотряс воздух. Не ожидавший дурного в этом тихом месте, скакун просто обезумел, рванув прямиком через кусты. Удаляющийся хруст проламываемой просеки и крики удивленного всадника указывали его путь. По ходу страданий у него явно прибавилось, о чем возвестили новые вопли мощной глотки. Через кусты без особой надобности дромам бегать не положено!
  Едва ситуация разрядилась, Дар сгреб кистью зудевшую кожу ноги. Однако пальцы лишь схватили пустоту в том месте, где только что поужинал кровосос. Кожа ноги еще болела и была мокрой от крови. Илзяня уже не было - мгновенно насосавшись, он отвалился. Хитрая сволочь!
  Подобрав копье и шиташ мертвого а'зарда, Дар едва не столкнулся лбом с Ходватом.
  - Громко бегаешь, - нервно сказал тот и тут же повеселел, получив в руки шиташ. - А-э! А'зардовский шиташ, а? Мечта! А чего это дром так понес?
  - Нервный очень, - сказал Дар.
  Будто отвечая на вопрос Ходвата, со стороны зарослей донеслась новая серия возмущенных рыков. Несчастное животное громко протестовало против жестокости несправедливой жизни.
  И тут же совершенно с другой стороны - с востока - ему ответил далекий рев другого дрома. Тангры замерли, тревожно прислушиваясь. Юноша вдруг сорвался с места, побежав к реке, на ходу выхватывая свой костяной свисток. Скоро, когда они уже стояли у воды, крик второго дрома повторился значительно ближе. Потерянность и тоска почудились Дару в зверином голосе. Ходват все дул и дул в свою беззвучную кость. С противоположного берега что-то грузно плюхнулось в реку. Громкий плеск усилился, быстро приближаясь. Слышно было, как вода бурунилась под размашистыми движениями могучих лап. Дар отбежал от кромки воды, чтобы не быть случайно раздавленным в темноте. И тут заметил, что Ходват куда-то исчез. Впрочем, в этой темноте можно было бы стоять в трех шагах и остаться незамеченным.
  Дром величаво выступил на берег, с его столбоподобных ног ручьями струилась вода. На фоне светлеющего марева востока уже можно было разглядеть огромный контур зверя. Дром выпускал огромные когти в почву, звук шелестящего скрипа кости о песок был хорошо различим. Гигант поднялся на взгорок по скользкой от воды земле. Его туловище оплетали оборванные веревки, часть поклажи и люлька свисали сбоку, почти доставая земли. Дар невольно подумал о крепости ремней, что позволили этим увесистым предметам все еще держаться на дроме.
  Ходват появился рядом так же внезапно, как и пропал. В его руках темнел большой овальный предмет. Дар сразу понял, что это такое, и, почувствовав запах свежей крови, быстро отвернулся. Коротко и зло вспыхнуло отвращение к юному тангру.
  - Сразу оторвать удалось! Его же собственным шиташем! - заливался тихим смехом Ходват. - Эй, Дрохуг! А-хо! А-хо-о-о!
  В его руках был свеже-окровавленный латнир павшего а'зарда.
  Дрохуг осторожно нагнул голову к подошедшему Ход-вату. Он издал серию нежных, еле слышных переливчатых звуков. Дар и не знал, что боевой зверь может проявлять такие тонкие чувства. Но что это было - радость встречи или жалоба на боль - он так и не смог понять.
  - А-хо, а-хоо... - все повторял Ходват, поглаживая скакуна по выпуклой 'щеке'. - Нашелся все-таки! Ах беглец...
  Будто подарком судьбы было то, что поклажа осталась цела. Ходват быстро распаковал один из баулов, доставая запасную упряжь. Вдвоем они перебросили через Дрохуга ремни, с трудом затянув их под брюхом. Наскоро укрепив люльку, они быстро поднялись наверх и поспешили перебраться на другой берег. Следовало торопиться, ибо поблизости могли рыскать и другие охотники а'зардов.
  Дорога лежала на розовеющий восток.
  Новая надежда опьяняла сердца обоих всадников...
  
  
  
  конец 1 части
  
  
  
  
  
  
  Бумажное издание фантастического боевика "Миры Непримиримых" можно найти здесь:
  http://www.labirint-shop.ru/comments/books/177587/
  
  
   ================

Свиридов Т.Г.

МИРЫ НЕПРИМИРИМЫХ

Фантастический Боевик
  
  
  Часть вторая
  КВАДРАТНОЕ СОЛНЦЕ
  
  Глава 1
  
  Тайна самого себя
  
  
  Когда тьма ночи сменилась вязким предутренним сумраком, путь преградила странная темная полоса. Здоровенные пятнистые валуны тянулись нескончаемой линией по влажной траве.
  - Старая граница, - радостно вскрикнул Ходват. - Теперь уж мы точно дома!
  Замшелые камни никто не охранял, и по ту сторону было столь же пусто, как и со стороны а_Зардата. Конечно, пересечение этих межей, как и недавней реки, не давали никаких гарантий, но все же беглецы почувствовали себя немного спокойнее.
  - А почему новая граница по Ирлайе? - сросил Дар, провожая взглядом нагромождение валунов. - Удобнее чем по камням?
  - Каменную межу клали не для а_зардов. Раньше там были земли г_утров - злобных и очень сильных отаругов. Война с г_утрами тянулась столетиями. Армии их были просто огромны! Однажды они одержали ряд побед, дошли до самых предгорий и чуть не развалили Хоргурд - а это как-никак столица Хуурадана, чей Царакклан держит Сердце Клана! Но их силы надорвались в горах. Потом в удачный год наши все же опрокинули армии г_утров и выбили до последнего. Их траву пожгли всю, города заняли и зажили. А граница перенеслась от межей до Ирлайи.
  - Ты хочешь сказать что а_зарды... - Дар начал понимать, почему Зордаор внешне не отличался от отаругов Саудрака.
  - Все а_зарды - потомки хуураданцев. Поэтому здесь так долго был мир. Но Саудрак сказал, теперь они выродились, потому и напали на Хотоагу...
  - Опомнись! Это кх_отры напали на Хотоагу!
  - А, ну да... Значит, еще не выродились...
  - Как же выглядели эти г_утры?
  - Старики говорят, они были черные... Эй, постой-ка! Так они похоже были...
  - Такие же как кх_отры! - закончил за него Дар, замечая что тоже повышает тон. - Может это и были кх_отры?
  - Нет, - отрезал Ходват с внезапной свирепостью. - Не может. Г_утры - это г_утры! Кх_отры - это кх_отры!
  - Ладно, мне все равно до них. Расскажи лучше, почему хуураданцы на тех землях стали называть себя а_зардами?
  - "Зард" - значит победа. Такое имя себе взяли те, кто отправился туда селиться.
  - Получается хуураданцы и а_зарды - одно и тоже?
  - Не получается! Хуурадан это Хуурадан. А_зарды это а_зарды! - Голос Ходвата зазвенел металлом. - А ты что думал, трава так и будет одинаковой?
  - Но тогда почему вы бьетесь друг с другом? - пытался понять Дар. - Почему отбив а_зардов для тебя чужой?? Почему Саудрак разорил их Царакклан?
  Ходват молча обернулся и обжег Дара весьма неприятным взглядом. С губ его слетало бессвязное шипение.
  - Мне не нравится с тобой разговаривать, - наконец глухо и отчужденно вымолвил он. - Я чувствую тебя как пустое место.
  - И все же! Ходват! Будь последовательным...
  Но больше тот не откликался, заставив Дара недоумевать о причине столь внезапной злости. А также о прохладных взаимоотношениях двух частей разделившегося клана, предположительно имевших одну и ту же цнбр...
  Они молчали до самого восхода солнца. Ходват постепенно остыл, и был какой-то заторможенный. Иероглифы на его мерно покачивающемся латнире становились все четче, по мере того как бледнел небосвод. Когда просветлело, Дар смог разглядеть в деталях клановый тотем Хуурадана на правой части его "азов латнира". Блестящая желтая краска поцарапалась и была почти стерта. Знак был вырезан с потрясающей детальностью, а может быть игра утренней светотени оживляла этот маленький костяной барельеф. Вертикально расположенная птица раскинула широкие но согнутые крылья, и повернула голову в профиль. Четко очерченные выпуклые глаза символизировали острое зрение, а согнутый хищный клюв был опасно остер. Но самое удивительное было ниже. Каждое из перьев крыла было маленькой птицей, а все вместе они стали замершим отрядом птиц-воинов, преданно глядящих на свою большую вместительницу и будто ожидая приказа... Мощь, верность и готовность к мгновенной атаке были переданы мастерски. Дар долго рассматривал этот могучий знак, размышляя ...
  Ходват тем временем затянул бесконечную монотонную мелодию, чистые ноты в ней перемежались щелчками и длинным переливчатым клекотом. Протяжная песня была проста и завораживающе красива. Слов не было, но немудреная мелодия словно вела рассказ о трудной жизни, о жестоких врагах, о щемящей боли потерь... Временами, к удивлению Дара, Дрохуг тонким голосом взрыкивал синхронно песне.
  Загипнотизированный однообразной мелодией, Дар сонно скользил глазами по окружающим просторам. Степь и колючие кустарники остались позади. Вновь из равнины поднялись холмы - сейчас еще невысокие лысые взгорки с зарослями в низинах. Крошечное пятнышко трех движущихся жизней под широким холодным небом рассветающего Рортанга. Исступление схватки, напряжение бегства - все это осталось позади, смытое свежестью прохладного утра и молчаливым величием природы. Сверху, с сияющего неба, пришло возвышенное спокойствие, какое-то глобальное восприятие мира. Лютая сеча отаругов, отчаянные схватки конных и пеших отрядов - теперь казались бесконечно малыми событиями, неспособными даже слабо воздействовать на величественные предначертания природы. Тщетность, микроскопичность этой борьбы ясно предстала мысленному взору Дара. Безумие взаимной вражды, бессмысленность его собственного вовлечения в эти битвы открылась ясно и просто, как голубое утро, явившееся из ночной тьмы... Яркое, широкое чувство поднялось из глубин его существа, выплыло из тайников памяти - слишком несвязное, чтобы быть названным, слишком неосознанное, чтобы быть понятым умом. Чувство властности, колоссальной торжественной закономерности, движущей событиями куда более глобальными и неумолимыми, нежели крохотные междуусобные стычки враждующих кланов Рортанга... Интуитивное ощущение его собственной причастности этим закономерностям стало острым, болезненно-пронзительным и... почему-то знакомым! Было полное ощущение доступности будущего, он словно мог заглядывать через завесы времени. Не Рортанг был его целью, и далеко отсюда лежит его цель. Будто двери памяти приоткрылись перед ним, и оттуда выскользнул знакомый мягкий свет. Дар потрясенно отдался чувственному переживанию этого эмоционального ощущения, проникаясь его бесконечной реальностью. Но все внезапно и быстро переменилось. Проснувшийся интерес моментально включил логику. Отодвигая в сторону эмоции, разум попытался осознать, обдумать то, что он только что прочувствовал. И, словно испугавшись ясного света ума, словно убоявшись быть просчитанным, привидевшееся, причувствовавшееся ощущение скользнуло назад, нырнуло в бездонные колодцы его души.
  Сразу стало одиноко, зябко, как-то мелко...
  
  
  + + +
  
  Поздним утром, когда степные кустарники остались позади, а лесистые сопки окончательно овладели окружающим пространством, путники наконец почувствовали себя в безопасности. Дрохуг был остановлен на одном из холмов. Место для привала было выбрано сбоку вершины, дабы не быть случайно обнаруженными, но иметь возможность осмотреться при необходимости. Большой холм был чуть выше остальных, и со стороны отныне враждебного а_Зардата имел длинный лысый склон.
  В сохранившихся баулах нашлась припасенная еда и питье, а также вонючая лечебная мазь. Дрохуг с видимым удовольствием позволял маленькому тангру осматривать свои ноги и шею. Кроподтеки и длинные царапины на его огромной толстой коже уже подсохли, вонзившиеся стрелки были извлечены заботливой рукой. Юноша тщательно врачевал его раны густым бальзамом, которым перед тем мазал порез на собственной руке. Толстые завяленые листья, появившиеся затем из другого мешка дополнили утренний рацион Дрохуга. Судя по тому, как бережно с ними обращался молодой тангр - это тоже было лекарство, причем редкое. Массивное животное легло на траву, послушное и умиротворенное. И если бы не мерно вздымавшиеся бока, дром сейчас запросто сошел бы за огромный сего-голубой валун.
  Глядя как Ходват ухаживает за дромом, Дар с наслаждением перекусил. Вслед за вкусным сушеным мясом он получил кнок - шарики высушенного как камень соленого сыра. Они насмешливо и звонко перекатывались на зубах, пока он пытался их разгрызть. Даже два языка не помогали их укротить. И только размокнув от воды они поддавались. Он запивал их из узкого костяного стакана. Вода была тепловатой и сильно отдавала бурдюком, но в ней чувствовалась также какая-то приятная душистая травка. Слегка подсохшие лепешки из размолотых зерен, и обвязанные вялеными листьями кубики теката - ароматной прессованной извести, дополняли завтрак. Их полагалось есть прямо вместе с листвой, чтобы не потерять ни одной драгоценной крошки. Текат мягко хрустел на зубах, крошась и сладко рассыпаясь.
  Ходват наконец оторвался от Дрохуга и подошел, устало бухнувшись рядом на землю. Чавкал он не тише своего дрома.
  - Наша удача, что а_зарды подоспели только к закату, - глубокомысленно изрек он, со звоном закидывая в рот сразу несколько шариков кнока. - Днем с такими отрядами они прихлопнули бы нас как мух!
  Дар усмехнулся запоздалой прозорливости юноши.
  - Саудрак отличный тактик. Вполне может быть потому, что мечник из него плохой.
  - Кто это "плохой"? - Ходват поперхнулся и надсадно закашлялся. - Саудрак плохой?
  - Я видел его левую руку - нахмурился Дар, намекая на маленькую сморщенную кисть, замеченную им у элитара в Изир-доре. - С такой рукой много не навоюешь!
  - Да ты хоть понимаешь что говоришь!? Саудрак лучший отаруг Хуурадана, его учителем был непобедимый Тхаоруд, чей латнир заслуженно украшает главную стену Круга Элитаров Хоргурда! Когда у него убили второго всадника, Саудрак в одиночку расправился с пяти-дромовым разъездом б_рванцев. Ты хоть знаешь что такое б_рванцы?! В том бою он потерял только свою левую кисть, а не латниры, как все б_рванцы!
  - Потерял?
  - Да потерял!! И совершенно незачем эти усмешечки...
  - Как - потерял? - повторил Дар озадаченно. - Я же своими глазами видел у него живую кисть, с пальцами, только маленькую...
  Ходват быстро поднял голову и долго рассерженно вглядывался, проверяя не разыгрывает ли его собеседник. Серьезность на лице Дара его отчасти успокоила.
  - Она отросла, - коротко пояснил он, возвращаясь к сушеному мясу. - Только пока еще, конечно, не до нормального размера.
  - Как это - отросла? - спросил Дар внезапно осипшим голосом.
  - Ты чего? - удивился Ходват. - Как все отрастает, так и рука отросла.
  - Ты хочешь сказать, что отрезанная рука - может отрасти?
  - А что тут такого? Нога тоже может, между прочим.
  Дар умолк, ошарашенно переваривая полученную информацию.
  - А что насчет головы? Тоже отрастет, если...
  - Попробуй на своей, - раздраженно огрызнулся юный хуураданец. - У других пока не получалось.
  Дар ошеломленно поднял руку, внимательно вглядываясь в свою пластинчатую красноватую кожу, потрогал грудь, щеки, живот. Это тело было способно к ошеломительному восстановлению, к регенерации поврежденных и даже отрезанных органов. Поистине, Рортанг для него имел еще немало загадок в запасе...
  И тут заметил, что Ходват вслед за ним водит взглядом по его коже и рукам-ногам. Их взгляды встретились и тут же смущенно разошлись.
  - Ты что, - тихо спросил юноша, тут же вновь взглядывая на Дара, - забыл и это?
  Дар нахмурился и кивнул вбок головой, вместо ответа.
  Ходват шумно задышал, и до конца опорожнил свой костяной стакан с водой.
  - Не хотел бы я оказаться на твоем месте, Дарат... - сказал он, снова вгрызаясь в сухие сырные шарики.
  Дальнейшая трапеза прошла в молчании.
  Окрестности ласкали глаз мягкой спокойной зеленью. Это были знакомые лесистые холмы, точно напоминавшие участок первого боя с кх_отрами. Место конечно было иное, ибо рисковать жизнью на знакомой врагам стоянке желания не возникало. Гибкие стволы невысоких деревьев свивались, срастаясь вместе, и поднимались вверх. Там они неожиданно резко рассыпались в стороны горизонтальными ветвями. Молодые стволы росли прямо из раскореженных пней своих умерших собратьев - яркая листва на фоне темной влажной коричневы. Сочные крестовидные листья нравились вновь поднявшемуся Дрохугу, уже обчистившему нижние ветви и теперь явно раздумывавшему, не полакомиться ли вдобавок корнями. Все было такое же как на старой стоянке, и это невольно побуждало воспоминания. Только трава была какая-то другая - жесткая и невысокая, она вытеснила все остальные травы своей темной порослью. Но под ногами ее ровный ковер ощущался приятно.
  Всего день прошел с тех пор, как на таком же холме он освободился от пут Саудрака. Но целая вечность миновала с тех пор - так много вместилось в этот день... Стал ли он ближе к разгадке своей тайны? К разгадке самого себя?
  Дар мрачно покачал головой...
  Взгляд скользнул выше и внезапно выхватил из зелени кустов в отдалении остатки замшелой кладки. Он поднялся, заинтригованный, и подошел ближе.
  Древняя каменная стена некогда поднималась вместе с холмом, заканчиваясь на его вершине. Там, шагах в пятидесяти, чуть заметным обломанным зубом торчал фрагмент разрушенного обелиска. Было странно что он не заметил его раньше.
  Прямоугольные массивные брусы были вырезаны неведомыми каменотесами с удивительным мастерством. Хотя стеной это можно было назвать только с большой натяжкой - ограда ниже роста тангра вряд ли кого сдержала бы. Выщербленные временем, порушенные войнами плиты были подогнаны так плотно, словно срослись друг с другом. Их поверхность покрывал пятнистый каменный мох, обрывавшийся на высоте пояса. Из-под плоских наростов виднелись ряды полуистертых иероглифов, пожалуй сходных с начертаниями на латнирах хуураданцев. Заинтересовавшись, Дар двинулся вперед, следуя изгибам стены.
  - Эй! Не ходи туда!! - обеспокоенно вкрикнул Ходват, - Это Хршитакка, разрушенный атат Древних!
  Дар словно бы его не слышал.
  - Тут совсем не зажито еще!
  Утопая в зелени молодого леска, открылась неплохо сохранившаяся часть маленькой разбитой крепости, точнее совсем не крепости, потому что первоначальное предназначение ее не могло быть военным. Все было слишком открытым, торжественным, и даже замшелая каменная ограда имела скорее эстетическое предназначение, чем оборонительное. Остатки стены несимметрично но изящно огибали двухэтажное овальное строение. Его кровля и перекрытия обвалились и давно истлели, более не мешая небу заглядывать внутрь. Тонкие арчатые колонны выступающей передней части фасада, покрытые сосколами, царапинами и темными пятнами лишайников, переходили в покосившиеся внутренние стены. Древность и разрушение оставили тут неизгладимые следы - и тем не менее здание сохранило ощущение первоначальной воздушности и легкости. Прямо перед входом высился полуобломанный обелиск. Высота целой части каменного столба была не менее роста двух взрослых тангров, ее поверхность также покрывал мох, переходя с высотой в лишайники. Рядом на земле, будто чудовищное бревно, лежала отрубленная половина, едва ли не больше той, что выстояла. Дар обратил внимание на ровный срез, пересекавший стелу - она была срезана чисто, будто травинка огромным шиташем. Он замер, пытаясь оценить мощь удара, рассекшего этот каменный столб напополам.
  Какое же это было оружие?!
  Подойдя к стеле, Дар смахнул грязь и мох с поверхности. На уровне головы открылось двойное кольцо танцующих фигурок - стилизованные изображения черепашек-тангров с преувеличенно выраженным латниром, каждое было с новым движением... Это что-то смутно напомнило Дару, где-то он уже видел такое... очень очень давно...
  Ниже шли тангровые иероглифы - квадратные формы, заключавшие внутри прямые или наклонные значки. Меж ними встречались и совершенно иные - тонкие изогнутые линии и круги, не ограниченные никакими прямоугольниками. Знаки были глубоко врезаны в поверхность камня, их края были оббиты и соскоблены. Внутри насечек порой мелькали блестящие крапинки. Похоже раньше иероглифы были заполненны металлом, но потом его выколупнули. То-ли кому-то не хватало железа для наконечников копий, то-ли просто надругались над древним памятником. Дар вытащил шиташ и старательными движениями обчистил поверхность камня от лишая. Рябившие ровными рядами надписи были абсолютно непонятны ему, но в то же время что-то в них притягивало его внимание. Что-то виделось знакомое, и наконец он разглядел четырежды повторившийся знак в насечке - практически точную копию Метки, что дал ему старец разрушенного Изир-дора. Ну конечно, не было сомнений - это повторялись изображения квадратного солнца с бегущими лучами. Они располагались в виде симметрично строгой крестоподобной фигуры. В пространстве между четырьмя знаками виднелись диагональные углубления лучей - второй крест, вписавшийся в первый. В центре получившейся звезды темнело угловатое углубление. Оно стягивало в себя эти лучи и знаки. Оно притягивало взгляд Дара. Ему пришлось наклониться, чтобы получше рассмотреть эту странность.
  И тут произошло что-то непонятное. Изнутри обелиска раздался негромкий сухой треск. Дар вдруг почувствовал как нечто таинственное вдруг двинулось, хлынуло к нему от темного выщербленного камня, электризуя замершее пространство. Окружающий мир словно закаменел, останавливаясь. Показалось, что замшелый камень обелиска ожил, готовый открыть алмазную тайну, что он ждал этого мига как взведенный на столетия капкан. Тайну, что пряталась века а может тысячелетия, и теперь готова вырваться наружу, отдавшись ему. Дар ощущал это неимоверно древнее ожидание, тоску, обреченность и, будто тлеющий огонек - надежду...
  В тот же момент ожила Метка в подвесе на поясе, она стала ощутимо теплеть, прогревая кожу.
  Он сорвал остатки мха с колонны, быстрыми движениями обчистил поверхность в центре креста. Под отвалившейся грязью обнажилась квадратная ямка с металлическими желтыми полосочками, такими же тонкими как и у Метки...
  В этот момент чья-то сильная рука рванула его за плечо. Дар рефлекторно сбросил ее, заламывая и хватаясь за шиташ. Незаметно подошедший Ходват испуганно замер, опасливо глядя на блеснувшее у своей шеи голубое лезвие. Увидев его беззащитный вид, Дар с шумом выдохнул и спрятал оружие.
  - Чего тебе?!
  - Сюда нельзя ходить! - отчаянно заскулил юноша, опасливо отбегая от стелы. - Я кричал тебе, много раз кричал!
  - Почему? - безразлично спросил Дар, теряя интерес и отворачиваясь. Тайна Метки совпадающей с древним обелиском безраздельно владела его вниманием.
  - Нельзя подходить к Царакклану Древних, если не хочешь потерять разум! Злые духи выедят твои мозги!
  - Я не схожу с ума, ты видишь?! И вообще о чем ты говоришь?
  - Хорошо же... Ты спас Ходвату жизнь, и стал другом! Ходват отплатит тем же! Если ты упадешь и будешь как мертвый, я тебя подниму и вывезу на Дрохуге! Говорят, если это сделать быстро, то можно сохранить... - юноша в несколько прыжков отскочил еще дальше за разрушенную стену. Его лицо было перекошено от страха.
  - Что это за место?
  - Это Хршитакка, разрушенное городище Древних. Их атат или пещеры, или Царакклан, или что-то в этом роде... Лучше бы я не приводил тебя сюда! - голос юноши патетически вознесся вверх. - Я рассчитывал, что именно тут а_зарды не посмеют нас искать!
  - Древних..? Древних - кого?
  - Древних тангров, конечно! Тех что владели всем Рортангом до того, как пришли злые гонкларды.
  - Кто такие эти Древние?
  - Наши предки-тангры. Их духи злы и беспощадны! - Ходват начал завывать. - Скорее покинем это место! Древняя Атсинбирг до сих пор жива! Это святилище не терпит новых тангров!
  - Почему?
  - Корни Древних уходят в глубину земель! Они все еще живы, хотя их хозяева давно улетели. Ныне они враждуют со всеми Новыми Кланами!
  - Какими кланами?
  - Ты уверен, что хорошо себя чувствуешь? - Ходват недоверчиво посмотрел на Дара.
  - Да, вполне. Только ты мне сильно мешаешь разобраться с этим обелиском. Какие еще "новые кланы"?
  - Все! Хуурадан, а_Зардат, кх_Отрия, б_Рван, ю_Линнор... Даже йарбы Болотополья. Все кто ходит под светилом Рора!
  - Так Древние - были тангры?
  - Естественно, кто ж еще?!
  - Куда же они делись?
  Вместо ответа Ходват громко хмыкнул.
  - Где эти Древние? - Дар повернулся к нему, с трудом отрываясь от обелиска.
  - Известно где! Ушли, верные своей привычке странствовать среди звезд, а их города были разбиты "летающими демонами". Почему я должен пересказывать тебе легенды?
  - Потому что я ничего не знаю о вашем мире!
  - Вашем?!
  - Да! - коротко рявкнул Дар, бесенея от всего этого. - С каждым мгновением для меня все больше загадок! Я чувствую что не принадлежу этой планете. Я прибыл откуда-то еще... извне... И при этом умудрился потерял всю память. Ты говорил что "летающие демоны" - это такие большие птицы?
  - Какие еще птицы?! Это гонкларды. Злые хозяева небес...
  - Хозяева небес? Что ты хочешь этим сказать?
  - Что ты хочешь этим спросить?! Ты сам видел их крылатую лодку над Изир-дором!
  Дар вспомнил это видение - черная точка движется в пылающем закатном небе. Она почти как птица, только очень крупная, очень сильная птица. Она летает высоко и никому за ней не угнаться. Вспомнилось, как нагнули головы мрачные отаруги Саудрака и встали поближе к стенам, завидев ее...
  - Погоди... Я подумал что это большая птица, и даже не стал спрашивать... Что такое - крылатая лодка?
  - А что это еще может быть? Их проклядые лодки могут летать, вот что! И еще они могут стрелять огнем!
  - Откуда взялись эти Летающие Демоны?
  - Известно откуда! Из Ледяного Простора! - И, видя новый вопрос в глазах собеседника, добавил, - Из черной пустыни, что разделяет звезды меж собой на небе.
  - Они и там могут летать? - спросил Дар, чувствуя что все это уже не помещается в его голове.
  - Могут?! Оттуда они и слетаются, поганые!
  - Давно они тут?
  - Будь уверен, что очень давно. - голос Ходвата был жалобным. - Старики не помнят времен, когда бы их не было!
  - Что им надо?
  - Известно что! Души тангров...
  Метка тем временем все больше оживала. Она рвалась наружу, требовала приникнуть к этому старому камню, и он каким-то образом мог чувствовать ее желание, ее жжение, хотя это звучало совершенно сумасшедше. Дару на мгновение показалось, что Метка даже пытается командовать мускулами его руки - неуклюже, несильно, подталкивающе... Думать об этом было так приятно. И он последовал этому зову. Полуприкрыв глаза вытащил из мешочка теплый квадрат желтого металла, втиснул в углубление двуекрестия. Метка вошла неплотно, застряв одной гранью на сколе. Пришлось вытаскивать ее и снова чистить старый камень. Он не заметил, что перестал слышать Ходвата, он вообще ничего не замечал сейчас. На этот раз металл точно вошел в камень. И в тот момент, когда Дар вторично втиснул Метку в плотно прилегающее углубление, земля задрожала.
  - ...ышишь ты или нет! - внезапно прорвался надсадный крик юноши. - Там дромы а_зардов! Быстрее!
  Однако не только дрожь земли от а_зардовских скакунов потревожила тишину. Оживший обелиск загудел, чуть заметно резонируя всей своей массой. Пространство вокруг на мгновение дрогнуло, потеряв прозрачность, и потом вспыхнуло зеленоватым прерывистым светом. Он высверкивался из всей высоты обелиска мельчайшими импульсами, словно висячая водная пыль водопада, постоянно оседая, но тем не менее продолжая держаться в воздухе. Свет окутал его всего, Дар с удивлением повернул свою руку, покрытую пушистым зеленым сиянием. Временами по руке перебегали электрические золотистые сполохи. Не было никаких неприятных ощущений в теле, наоборот пришла странная легкость, свежесть и ясность. Это увлекло его настолько, что он опять забыл про весь окружающий мир. И очнулся только когда между деревьями показались морды пятнистых косматых дромов.
  
  
  2. Хозяин Обелиска
  
  Два десятка скакунов, осторожно переставляя когтистые лапы, медленно выструились по периметру древнего атата. Дромы а_зардов были совсем другими, теперь можно было их разглядеть в деталях. Псы-скехи остервенело каркали из своих кожаных подсумков. Всадники их не выпускали. Пока.
  Зажатые в твердых руках воинов, копья направились на Дара. Глаза всадников сверкали яростью, смешанной однако с доброй толикой страха. Дар оглянулся, но нигде не смог заметить Ходвата.
  Некоторое время они стояли друг против друга неподвижно. Наконец один из дромов вышагнул вперед, повинуясь погонщику, на затылке которого гордо трепетал бунчук командира. Раздался громогласный рык:
  - Я Док-Aтор, корня Акотора, элитар а_Зардата! - Слова его скрежетали в ушах не слабее Саудраковых. - Ты был среди тех, кто разорял Изир-дор. Брось оружие, хуураданец! Я обещаю доставить тебя в Изир-дор нетронутым!
  Чужак вытянулся в седле - гордо, напряженно, пристальный взор его грозил испепелить.
  Дару было весело и хорошо. Непонятным образом он чувствовал себя очень комфортно. Присутствие смертельных врагов нисколько не мешало этому чувству.
  - Вот я стою перед тобой, элитар а_Зардата! - ответил он, пытаясь копировать заносчивые интонации. - Но сможешь ли ты захватить меня?
  - Если не сдашься, будешь убит здесь же. - Самоуверенно прогрохотало в ответ. - Тогда я привезу в Изир-дор твое мясо отдельно от твоего латнира!
  - Для этого сначала нужно победить меня!
  - Не сомневайся, мы как-нибудь справимся! - Он оглянулся на своих отаругов, и все гулко расхохотались. - Выходи сюда и перестань трусить!
  Дар перевел взгляд на остальных всадников, и заметил, что далеко не все столь же самоуверены. Их взгляды растерянно метались, перебегая с древнего обелиска на пешего врага, окутанного зеленым облаком света...
  Будто что-то толкнуло, и Дар сделал медленный шаг вперед. Какая разница - стоять или выйти вперед? Опасность в лице сорока всадников на двадцати дромах была слишком весомой чтобы чувствовать себя в безопасности. И все же... Все же его не покидала странная уверенность в собственном превосходстве. Все тело будто звенело от силы, и он всерьез был готов схватиться с ними даже в одиночку.
  - Молодец, - Док-Атор презрительно поднял подбородок. - Еще!
  Дар сделал еще один шаг вперед под растущий ропот одобрения врагов, растерянность которых таяла на глазах. Конные бойцы удовлетворенно мотали своими костяными шлемами. Сидя высоко на дромах, они, конечно же, были хозяевами положения...
  - А теперь убери этот дьявольский свет!
  - Сделай это сам! - Небрежно рыкнул Дар, позволяя и своему голосу набрать командирской силы.
  - Я взял тебя в плен, хуураданец, и ты должен подчиняться мне как хозяину! - Элитар а_зардов невольно поморщился.
  - Я не хуураданец, элитар! И разве кто-то взял меня в плен?!
  - Отойди от обелиска Древних, хуураданец! Все видят что твоя голова уже перестает работать!
  - Повторяю, я не из клана Хуурадан! Или твоя голова не различает сказанное?
  Док-Атор дернулся, вспыхивая от оскорбления. Видно было как воины бросили на него острые взгляды.
  - Кажется ты веришь что твой латнир очень крепко прирос телу? - тяжело проскрежетал Док-Атор. - Но я решу все просто. Оборотись-ка спиной, ХУУРАДАНЕЦ!
  Сдерживая желание закрыть уши от звуков его голоса, Дар медленно повернулся. Он старался не думать о тяжелом дроте, что запросто может прилететь сверху. Им двигала сумасшедшая уверенность в себе, что-то необычное, несгибаемое и ярое как Рор.
  Кто-то спрыгнул с дрома, протопал ближе. Послышалось сопение, удивленный возглас:
  - Элитар, его латнир пуст как у младенца!
  Воин уже торопливо отбегал от опасного места.
  - Что-о?!
  Удовлетворенный, Дар повернулся.
  - Если у тебя дела с хуураданцами, поспеши за ними. - Зеленый огонь обелиска, несомненно, придал силу и его голосу тоже, потому что многие воины непроизвольно скривились. - Ты убедился в моей правоте!
  Такой громкости ему еще не доводилось производить своим горлом.
  - Я так не думаю, - в понизившемся тоне элитара твердыми камешками перекатывались угрожающие нотки. - Ты пойдешь со мной, мне безразлично что там нацарапано на твоей костяшке!
  Однако копья его воинов уже целили в землю. Ошеломленные всадники украдкой переглядывались, и снова обращались к Дару. Их взгляды шарили, будто искали в нем нечто. Дар никак не мог понять их настроение. Это не была злость или страх. Можно было поклясться что в некоторых взглядах врагов сквозила... Надежда?
  - Нет! - отрезал Дар. - Ему вдруг надоела эта словесная перепалка. - Иди в Хуурадан!
  Он отшагнул назад к обелиску.
  - Воин Древних! - тихо вскрикнул кто-то из всадников.
  - Да, это он... - ответило сразу несколько. - Они вернулись!
  - Молчать! - зарычал Док-Атор, яростно озираясь, - Целься в него!
  Всадники нестройно подняли оружие. Сорок тронков по три стрелы. Сейчас он будет похож на колючее дерево. Странно, почему он так безразличен?!
  - Выстрел!!
  Маленькие черточки метнулись вперед. Их было меньше чем сорок, но каждая хотела принести ему боль и страдание...
  Что-то переключилось в нем. Голова словно вскипела от ярости, его замутило и время будто замедлилось. Рука дернулась к рукояти эриг-шиташа. Он глазами видел, как черточки стрелок неторопливо скользили в воздухе, пронзая пространство и спеша прикоснуться к его коже. В спину давило ощутимое, успокаивающее тепло обелиска. Стрелки почти одновременно сошлись к светящемуся ореолу, висевшему над его телом. Но им не суждено было пересечь этой границы. Они веером попыхали, погорели - стайка длинных мотыльков, наткнувшаяся на зеленый огонь.
  Обелиск защищал его!
  - Выстрел!!
  Только с десяток черточек на этот раз выпорхнули из тронков а_зардов. Дар зачарованно смотрел, как они красиво предались огню. Не выдержав, Док-Атор швырнул свое копье. Затем двинул вперед дрома, выхватывая длинный скаковой шиташ. Полукольцо всадников расстроилось, дромы и тангры пришли в движение - топочась, сталкиваясь, разворачивались. Слышались смятенные крики:
  - Древний Воин!
  - Хозяин Древней травы!
  Копье высверкнуло яркий сноп зеленых искр, и кануло без следа, будто нырнув в пустоту. Понукающие крики Док-Атора были удивленными - его собственный дром, тараща глаза на Дара, пятился задом. Паника стала всеобщей, топот тяжелых лап снова сотрясал землю вокруг древнего святилища. Но теперь всадники уносились прочь в великом страхе, теряясь меж деревьями.
  - Ты ответишь мне за это! - скрежетал, удаляясь, голос несгибаемого Док-Атора, - Ответишь, ХУУРАДАНЕЦ!!
  Дар стоял на прогалине перед древним обелиском и ошарашенно оглядывался по сторонам.
  Не с кем было делить радость спасения и победы.
  Некому было ответить на его вопросы.
  Среди замшелых камней Хршитакки он был совершенно один.
  
  
  3. Царакклан Древних
  
  Он проснулся от пения.
  Протяжный негромкий звук еще резонировал в воздухе, когда Дар открыл глаза. Была удивительная легкость и воздушность в теле, и он некоторое время блаженствовал в неподвижной истоме. Его уши помнили чудесный звук пения, понемногу он осознал, что горло и грудь тоже помнят это. Это... он сам и пел!
  Во сне.
  Дарт понял, что снова очнулся от небытия.
  Вздрогнув, судорожно напрягся вспомнить: кто он, где он? Ужас от возможности снова потерять память смел дремоту окончательно. Рывком пронеслись картины первого дня на Рортанге, полного битв и погонь - нет, память держала это цепко, до каждого мгновения.
  Ладно. Что это за место, где он заснул?
  Вспомнилась встреча со следопытами Док-Атора, вспыхнувшее бешенство в голове, замедлившееся время, зеленое мерцание огня обелиска над кожей, сгорающие стрелки тронков, бегство а_зардов. Потом вспомнилась дурнота и слабость, пришедшие когда зеленый свет растаял. Слабыми руками он выковыривал Метку из двуекрестия обелиска... Здание с колоннами манило к себе как магнит... Дважды валился на землю от бессилия, пока шел к нему. Вспомнился собственный страх, что Ходват прав, и он уже теряет разум...
  Что стряслось потом было загадкой.
  Потом в памяти была кромешная темнота.
  Сейчас он лежал на твердом ложе, спиной в латнирной ложбине специального лежака. Осторожно двинул ноздрями, принюхиваясь. Воздух был прело-грибной, тяжелый, почти отталкивающий и все же чем-то приятный. Шевельнул рукой - туда, где взволнованно бухало крепкое серде тангра. Пальцы увлажнились, встретив нити сырой травы или мха, тянущиеся с потолка. Мох нарос над ним во время сна? Так быстро?
  Рывком вернулось чувство опасности.
  Глаза уже освуились с темнотой. В дальнем углу здоровенного зала с колоннами, из-под тяжелых штор сочился слабый свет. Глянул на себя в этом скудном освещении - нечто мохнатое, широкое, дышащее... Мелкие побеги окутывали грудь плотно, как шерсть.
  Мотнув головой, Дар осторожно стряхнул с себя мох, помог руками. Он уже догадывался что это такое. Срывать эти побеги было нельзя... Никак нельзя... Поднялся, наклонившись, чтобы не удариться головой о низкий потолок. Хотя удариться бы не получилось - сверху тоже была только трава. Пригибаясь, двинулся в сторону света, уклоняясь от свисавшего мха. Пол был ровный, на нем через налет пыли и грязи различались квадратные знаки. Дар остановился чтобы рассмотреть один. Знак был размером со ступню, выдавленный в обожженной глине - строгие вертикальные линии, между которыми змеились изогнутые горизонтальные и наклонные. Сильно смахивало на тангропись, украшавшую латниры бойцов. Но все же эти были иными, ближе вырезанным на обелиске. В скудном освещении они напоминали черных жуков, строем марширующих по полу.
  Проверяя внезапную догадку, Дар подошел стене, сдвинул мох - открылись те же символы. Плитки, красноватые, старые, напитанные влагой, имели только по одному знаку. С равными промежутками попадались пустые, словно паузы между словами.
  Вот оно что! Он умудрился уснуть в заброшеном ритуальном зале Древних - не меньше чем в Царакклане. Кто бы мог подумать... Дар медленно оглянулся - огромное низкое помещение по стенам и потолку заросло тяжелым влажным мхом, углы и пространство загадочно тонули в кромешной темноте. Кто знает, как велико оно?
  Дару вдруг захотелось узнать этих Древних, узнать все про них. Но кто в целой планете может знать про тех, что остался только в легендах? Тем более, веря будто развалины Древних сводят с ума? Тангры кланов опасаются этого места как огня, вместе с его загадочным обелиском и развалинами старых построек.
  Ищи махо - советовал Зордаор. Ну конечно, пожалуй, только махо и может помочь!
  Дар порывисто оглянулся - ему показалось что он чувствует какой-то отклик - в себе ли, снаружи ли, сейчас было трудно отцедить, отдифференцировать... Отпечаток тотального одиночества, тоскливого, глухого, неимоверно долгого в пространстве враждебного времени... Он почувствовал себя единственным живым ходячим существом в этом зале за столетия и столетия...
  Отнял увлажнившиеся пальцы от стены, неосознанно поднес к лицу - пахло прело, чуть отталкивающе, щемяще-близко...
  По размерам Царакклан был огромен, подземный город травы, только без дыры в небо как в Изир-доре. Дар поднял голову - наверху не было ничего похожего на круглую прореху наружу, даже заложенную или заваленную... Древние строили свои Цараккланы иначе!
  Да, они все делали иначе. Здания Хршитакки непохожи на все виденное в Изир-доре... Здесь нет и следа от функциональной приплюснутости мазанок. Изящные руины, колоннады и обелиск наверху, для такой воздушной архитектуры нужен другой ум - возвышенный, сверкающий, летящий... Кем бы ни были эти Древние, надо было искать все с ними связанное!
  То что он принял издалека за шторы, оказалось тяжелыми наростами множества перевитых влажных нитей. Ближе к свету на полу стали заметны отпечатки ног - они были точно как его собственные, только обращены в противоположную сторону. Ну да, он сам и забрел сюда в забытьи... Клановые тангры и носа не сунули бы...
  Отодвинув тяжелый занавес травы, Дар обнаружил проем в стене, за которым открылось освещенное помещение с симметрично издырявлеными стенами и полом. Пришлось зажмуриться - стены были выложены сияющим искристым камнем, хорошо отражающим свет. Отсюда вели несколько овальных ходов с длинными пологими ступенями. Один из них полнился светом - он поднимался с уклоном наверх, в конце его длинного коридора виднелся залитый светом проем.
  Прежде чем покинуть Царакклан, Дар взвесил в руке мокрую тяжелую груду висящей травы. Цнбр лежала в ладони неподвижно, послушно, немо... Вот она - трава управляющая танграми, формирующая их кланы, и живущая с ними в симбиозе. Та, за которую дерутся до последней капли крови, защищая от противника. Та, которую беспощадно выжигают "кислым огнем" во вражеском городе. Дар рассматривал ее на близком свету, борясь с острым желанием оторвать ветвь и взять с собой. Что-то останавливало - не то предостережения Ходвата, не то какое-то внутрее ощущение неправильности...
  Подьем наверх был узким, низкий потолок не давал ни разогнуть спину, ни выпрямить колени. Теснота, отполированные стены, исписанные уже рябящей в глазах тангрописью. Коридор вывел в низкую комнатку с разбитым каменным потолком, в щербатые проемы которого вливались широкие потоки солнечного света. По завалам раскрошенного светлого камня, по грязи и кустарникам Дар выбрался наверх.
  Снаружи царило слепящее солнце.
  Замерев, он жадно вдыхал чистый воздух, блаженно впитывал кожей тепло и свет, щурил привыкающие глаза. Рядом тянулись бортики ограды светлого камня, иссеченного временем и изъеденного лишаями. Древний орнамент полустерся и оббился. Чуть дальше поднимались тонкие, будто взлетающие колонны, которые уже ничего не поддерживали. В отдалении лежал давешний срезаный обелиск, заросли кустов, порушенная каменная стена...
  И замершая на траве фигура Ходвата!
  Юноша будто почувствовал это, сразу подняв голову.
  Некоторое время они сверлили друг на друга взглядами, затем губы Ходвата чуть шевельнулись. Мгновенно, будто из пустоты, материализовались мощные формы Саудрака. И тут же рядом с ним стали подниматься другие головы. Много...
  Элитар коротко глянул на Дара, и тут же внимательно заинтересовался окрестностями. Будто ничего особого не произошло. Так, отбился в одиночку тангр от отряда конных а_зардов, отсиделся в местечке, где нормальные отаруги сходят с ума... Подумаешь...
  Ну и ладно! Это все были детали, Дар чувствовал радость, что встретил снаружи своих, а не а_зардов Док-Атора в засаде!
  Ратники быстро столпились вокруг обелиска, поедая Дара жадными любопытными взглядами. Было так, словно какая-то невидимая преграда не пускала их дальше. Ах да, здесь же тангры могут пошатнуться умом от цнбр Древних!
  Какое-то теплое чувство шевельнулось в душе, при воспоминании о только что покинутом подземном зале Царакклана Хршитакки. Это место отпечаталось в его сердце на глубине, о которой он прежде не подозревал. Он вышел наружу, но какая-то тонкая ниточка тянулась за ним туда, в темные влажные своды покрытые травой...
  С приближением Дара, хуураданские воины подались в стороны. Суровые чужие лица - тяжелая масса красноватой пластинчатой кожи, блестящих глаз, гладких шлемов - кровь и соль этой земли. Подвижные клетки своей клановой цнбр... В их прямых взглядах не было и привкуса отчужденности. В отличие от всадников Саудрака, пехота признавала в нем соратника. Своего, на которого охотился враг...
  - Все-таки ты уцелел! - Ходват стоял перед ним, улыбаясь и широко раскинув руки.
  - Похоже, и ты еще не расстался со своим латниром! - в тон ему рассмеялся Дар.
  Они порывисто обнялись с громким костяным стуком. Загудели, зашумели одобрительно воины, показались улыбки, разряжая обстановку.
  Да, они действительно дошли. Вот она, спасительная земля Хуурадана! Чужая степь, чуть не ставшая для них капканом, осталась в прошлом. Саудрак перехитрил всех и все-таки сумел выбраться из той мясорубки. И пришел с подмогой к застрявшим на чужой территории бойцам. Или... воротился чтобы прихватить странного пришельца с пустым латниром, что умеет говорить на многих языках...
  За старой стеной обнаружился лагерь. Не меньше сотни воинов, поблескивая сталью и намазанными жиром латнирами, лежали в расслабленных усталых позах. Исписанные темные панцири, тяжелые мышцы рук и ног, перевязи шиташей. Поставленные шалашами длиннющие тяжелые копья грозили небу острыми железными жалами. С удивлением оглядывая их, Дар понял, что это совершенно новый отряд. Не было ни одного знакомого лица, да и сами воины не были похожи на всадников. Дар оглянулся на заросли деревьев - действительно, дромов нигде видно не было.
  - А ну, где твой Дрохуг?
  Вместо ответа юноша отвел взгляд в сторону. Кожа некрасиво смялась под его глазами.
  - А_зарды... увели его. Я ничего не мог сделать один...
  - Я вижу, что могучая сила Древних не повредила твой разум, - бесцеремонно перебил их подошедший Саудрак, приветственно поднимая руку. - Она оказалась столь же бессильна против тебя, как а_зарды и кх_отры. Чтож, все на пользу Хуурадану!
  Обернувшись к отряду, он сделал быстрый жест.
  - Отход! Отход! - тут же послышались командные крики рудванов.
  Пехота спешно поднялась, стягиваясь в плотные линии. Крепкие руки разобрали копья из пирамид. Дар насчитал около полутора сотен рослых, крепких бойцов. Загалдели, заверещали скехи, подбегая к хозяевам. Взгляды воинов стали как их копья - колючими, жесткими.
  Что-то непонятное гаркнули рудваны. "Эй-хэй!" - слитно пронеслось по уже построившимся рядам. Воины ударили наручнями в латниры соседей - мощный костяной грохот разнесся над поляной. Как всегда, тангры ответили с изумительным единообразием.
  Колонна развернулась и двинулась - втягиваясь в лощину меж холмов. И только взгляд Ходвата, метавшийся с Дара на Саудрака, был словно незаконченная фраза.
  
  
  4. Путь пехоты
  
  Они шли тихо, настороженно, быстро. Элитар явно не собирался расслаблять отаругов. Отряд уже дважды разделялся и трижды изменял направление. Разведчики незримо скользили где-то впереди, а двойки наблюдателей поднимались на каждую возвышенность поблизости. Все вместе это означало только одно - опасность новой схватки с а_зардами. И холмы были не тем местом, где отряд мог бы чувствовать себя в безопасности. Холмы дружат с прячущимся, а это могло сослужить добрую службу не только хуураданцам.
  Ничего не поделаешь, игра шла по-крупному. Противник был готов на отчаянные ходы.
  Отаруги привычно ровняли шаг, нимало не томясь долгой дорогой. Двойная колонна споро втягивалась в очередную низину, изгибаясь по склону холма. Каждое из тяжких длинных копий неслось тремя воинами. Следуя друг за другом они создавали иллюзию вытянутой двойной полосы, чуть вздрагивавшей вслед движениям пехотных рядов. Будто огромная костяная гусеница ползла по холмам, поблескивая металлическими шипами...
  Саудрак ни на шаг теперь не отпускал от себя ни Дара ни Ходвата. Тягучий, оценивающий взгляд элитара то и дело возвращался к странному пришельцу. Кто знает, что вертелось в голове у командира. Однако по сдержанной интонации голоса, по выражению глаз, по отношению остальных бойцов было ясно, что позиции Дара сильно изменились. Можно было только гадать что повлияло на тангров - захват чернокостного кх_отра, удачная драка на прорыве из Изир-дора, или события возле обелиска Хршитакки. Он был уже не ровней - он был больше.
  Но Дара волновали отнюдь не заботы хуураданцев. Переставлять ноги было заботой тела, а ум получил передышку, которой тут же воспользовался. И было о чем поразмыслить.
  Мир вокруг него стремительно усложнялся. От примитивного но понятного противоборства непримиримых кланов, ситуация эволюционировала до симбиоза тангров с растением цнбр, которое чуть ли не определяло их поведение. Затем туда оказались вброшенными таинственные всемогущие "Древние" предки тангров с их непонятной магией, играючи пожравшей атаку а_зардов. Ничего не было в мире тангров, сравнимого с мощью Древних воинов! Но на Древних проблемы не заканчивались. Еще существовали некие "летающие демоны" гонкларды, о которых поведал Ходват, что похоже были сильнее самих Древних.
  "Ты сам видел их крылатую лодку над Изир-дором!" - сказал вчера юноша на привале. Дар снова вспомнил это видение - черная точка слишком быстро перемещается в пылающем закатном небе, похожая на крупную, сильную птицу. Отаруги Саудрака пригнули головы тогда, провожая ее ненавидящими взглядами...
  Дар попытался понять, как можно двигать такую лодку в воздухе, даже если удастся поднять ее над землей. Пожалуй, только парусом. Но паруса-то у нее как раз и не было! - Он невольно поежился. - Насколько она сильна? Много ли воинов способна перевозить?
  - Много странностей связано с тобой, пришелец называющий себя Дарат, - неожиданно раздалось рядом.
  Дар вздрогнул, оказывается он так замечтался, что не заметил как подошел Саудрак. Но было интересно узнать, что голос элитара мог не только раскалывать камни, но и ласкать слух мягкостью.
  - Мое имя Дар, - машинально поправил он.
  Ходват предупреждающе стрельнул взглядом. Для простого воина поправлять элитара недопустимо.
  - Имя в три буквы оскорбительно для тангра твоего возраста и твоей силы, - спокойно ответил Саудрак, делая рукой смахивающее движение. - Тем более начинаясь с буквы "Д"... Тебе _очень_ стоит согласиться с именем Дарат!
  - Тогда пусть мое имя звучит как ты рекомендуешь!
  Саудрак удовлетворенно кивнул. Затем оглянулся на воинов шедших позади, и те начали приотставать.
  - Не исключено что ты будешь высоко оценен в Хоргурде, воин, и после встречи с Большим Кругом тебе присвоят другое имя, скажем Дарсаваат. Это будет зависеть от многих причин, и прежде всего от твоего правильного вхождения в клан. Ты понимаешь?
  Три скеха выбежали вперед и деловито метнулись в сочные кусты низины. Их однополосые спины с жесткими гривами хорошо различались даже на большом расстоянии. Элитар внимательно проследил за ними взглядом, после быстро глянул на правую и левую вершины холмов, возвышавшихся по ходу отряда впереди.
  - Нет, - сказал Дар.
  - Удалось ли тебе воскресить свою память?
  - Нет, - снова сказал Дар.
  - Плохо, - Саудрак покачал головой. - Потому что в твоем скрытом прошлом, могут обнаружиться вещи не только полезные.
  - А еще и бесполезные?
  Саудрак усмехнулся.
  - Еще и вредные. Никто может не заметить их до времени, когда уже будет поздно... Дарат, я чувствую симпатию к тебе, и потому буду откровенен. В ту первую ночь Шурат требовал твоей смерти именно из-за этого. Если тебя примут в клан и поверят, не зная тебя до конца, то раскрывшись в злую сторону ты сможешь принести очень много вреда. Клан - это прежде всего ясность и чистота. И доверие. Тут нет лишних тангров. И нет чужих тангров. Клан - это одно большое тело. Но что произойдет, если я, - Саудрак вдруг резко ударил себя по груди, - разрежу вот тут, и вложу туда камень с дороги?
  - Твое тело начнет болеть, - сказал Дар.
  - В моем теле начнется заражение, - Саудрак посмотрел на него изучающе. - А это гораздо хуже!
  Сравнение клана с телом было ново, и в нем было гениальное соответствие. Трава Атсинбирг - вот что делает тело клана единым! Невозможно представить, чтобы тангр клана пошел против своей травы. И если сами тангры - как мускулы и кожа, то цнбр - невидимая под кожей кровь, что связывает всех неделимо, в целостный организм.
  - Сейчас не только я, даже ты сам себя не знаешь. Не помня своего прошлого ты непредсказуем... А это недопустимо...
  Саудрак еще что-то хотел сказать, но только двинул подбородком и промолчал.
  - Я полагал, что у клана есть способы меня оценить. - сказал Дар, внезапно холодея от мысли, что Хуурадан может исторгнуть его из себя. - Например, Атсинб...
  - О, да! - перебил его элитар. - Ты будешь взвешен и оценен по достоинству! Ты проведешь ночь в келье под Цараккланом, а утром, на "беседе откровений" будешь отвечать на вопросы Совета Элитаров и Ху-махо. Это все так... Но что-то с тобой...
  - Разве я не доказал свою верность в боях с кх_отрами и а_зардами?
  - Доказал! Конечно доказал! - Саудрак эмоционально взмахнул своей маленькой левой рукой, сопровождая звоном браслетов свою речь. - Но вещи могут быть глубже, чем доверие или вражда воина.
  - Глубже?
  - Да! Такие вещи не определяются отбивом травы... Ты выглядишь обычным хуураданским отаругом. Но с одной стороны ты не знаешь самых тривиальных вещей, известных любому. А с другой - знаешь черезчур много для простого тангра.
  - Я не знаю элементарного - абсолютная правда. И я не скрывал этого. Но похоже, ты меня в чем-то подозреваешь?
  Саудрак громко расхохотался. Дар вдруг почувствовал, что совершенно не знает чего от него ожидать. То, что командир привел пехотный отряд спасать его от всадников Док-Атора как-то отодинуло на задний план другое, а именно - насколько они друг другу доверяют. Непредсказуемым сейчас был Саудрак, а еще он был единственным, кто принимает решения за всех - и друг, и ум, и карающий шиташ своей травы.
  - Посмотри на себя! - отчетливо процедил элитар. - Посмотри на это чистое гладкое тело!
  Дар взглянул на себя с интересом. Как-никак, он лишь третий день был его обладателем, но судьба складывалась так, что времени заняться собой постоянно не хватало. Его реакция вызвала очередную усмешку на губах Саудрака.
  - Твой латнир чист, но я не это имею в виду. У тебя нет ни одного шрама на теле. А при твоем мастерстве в бою, согласись, это странно. Ты должен был пройти долгий путь становления воина, и шрамы - самая малая цена которую тангр обычно платит за это... Я заметил еще в Изир-доре, и подумал тогда что ваш рассказ про удачную схватку с кх_отрами на старой стоянке сильно приукрашен Ходвом. Но потом я видел как ты дрался на прорыве из Изир-дора. Ты не из тех, кто щадит себя и задумывается перед каждым движением. И в то же время ты был безупречен и спас многих. Если бы ты был хуураданцем - после этого боя ты получил бы повышение прямо из моих рук!
  Он заученным жестом коснулся нагрудной бляхи. Нагрудный знак элитара, похоже, предназначался не столько для отражения наточенной вражьей стали, сколько для отличия от остальных воинов. Кроме толстой кожаной накладки и металлического круга с изображением расправившей крылья птицы, знак был украшен четырьмя вставками странного зеленого камня. Когда свет попадал на него, он светился глухим матовым светом.
  - Ты дерешься не хуже моего учителя, а всем известно кем был славный Тхаоруд! Но выдел бы ты его искромсанный латнир и шрамы его рук! А ты... Ты стоишь передо мной, чистый как младенец! Мне очень интересно, где ты мог научиться ТАК сражаться! Что скажешь?
  Дар не ответил. Что он мог сказать? В очередной раз изречь что не помнит и снова выглядеть дураком? Нет уж, лучше промолчать.
  - То-то... - элитар понизил голос. - Потому что это еще не самое серьезное, что я собирался спросить у тебя сегодня. Я видел кое-что своими глазами. Очень-очень странное. И именно поэтому я нашел эти полторы сотни латниров и привел их с собой на границу чтобы спасти тебя.
  Испытывающий, пронизывающий згляд Саудрака теперь не отпускал Дара ни на мгновение. Дару же ситуация начала казаться забавной и он невольно улыбнулся.
  - Похоже, что ты знаешь обо мне больше, чем я сам, элитар!
  - Очень возможно, пришелец, очень возможно! Мои всадники выполняли свою задачу с честью, несмотря на мелкие неожиданности, - посуровел голос элитара. - Но после того как мы нашли тебя у Хотоаги, неожиданности стали большими. Случайно или нет, но именно в это время произошло немыслимое - два побега от одного корня стали врагами. Я говорю о Хуурадане и а_Зардате. Ты появился в разгар исполнения этой страшной интриги. Что ты скажешь на это?
  - То что вряд ли мог в ней участвовать! Ты помнишь, в каком состоянии вы меня нашли. Да и потом, разве не мне Хуурадан обязан раскрытием этой каверзы?
  - Возможно. Но вчера мои следопыты рассказали о твоей встрече с а_зардами у обелиска Хршитакки. На влажной земле холмов следы сохраняются хорошо.
  - У меня нет секретов от тебя, - в тон ему ответил Дар, - Спрашивай, если я могу ответить...
  - Ор-рах! Ответь, почему всадники а_Зардата не забрали тебя у Хршитакки?
  - Они... не смогли.
  Саудрак утвердительно кивнул самому себе.
  - Тебе известно кто был их элитаром?
  - Ими командовал некто, назвавшийся Док-Атором.
  Это имя заставило Саудрака повернуться, сделав его взгляд настороженным. Кристаллы его глаз превратились в две колючие льдинки.
  - С ним были свыше сорока воинов на двадцати пятнистых дромах, - продолжал Дар. - Но они все ушли, сейчас наверное уже в Изир-доре.
  - Не делай поспешных выводов, - отрезал элитар, внимательно оглядывая холмы вокруг. - Ты плохо знаешь Док-Атора. Расскажи-ка мне поточнее почему они покинули от тебя. Рассказ Ходва был намного интереснее твоего!
  - Ходва? Ты имеешь в виду Ходвата?
  - Это он тебе так сказал? - громко воскликнул Саудрак и удивленно глянул на юношу, следовавшего поодаль.
  Тот опустил голову и смотрел куда-то вбок.
  - Будь его воля он бы назвался Ходвардааном! - послышался чей-то голос.
  Шедшие рядом воины громко рассмеялись. Ходват вспыхнул, его кожа между костяными пластинками заметно посветлела.
  - Ладно, Ходве! - Голос Саудрака смягчился, как и его взгляд. - Героизм нашего похода не только обновит твой латнир, но и удлинит твое имя! После этой операции ты заслужишь имя Ходват по праву, обещаю!
  В продолжении короткого рассказа Дара Саудрак молчал. Ни капли удивления на обветренном пластинчатом лице, словно он каждый день слышал истории про зеленое облако, выходящее из каменного обелиска, чтобы защитить тело тангра. Только упоминание про Док-Атора, упорно называвшего Дара "хуураданец", вызвало его улыбку.
  Некоторое время тишину нарушали лишь ритмичная поступь отаругов. Отряд миновал продольный холм, над мягкой зеленью которого возвышался неровный зуб огромного каменного выломка. Вытянутая "гусеница" пехотинцев неторопливо вползала на очередной покатый склон. Саудрак кивнул кому-то впереди и Дар заметил исчезающие в далекой зелени латниры разведчиков.
  - Армии кланов владеют земными просторами, - наконец тихо продолжил Саудрак. - Но есть еще всемогущие подбоги, хозяйничающие в небе. Ходв уже рассказывал тебе про них?
  - Да, - кивнул заинтересованно Дар, предчувствуя возможность разузнать побольше про гонклардов.
  - Ор-рах! Тогда ты знаешь, что Древние тангры и Летающие демоны - это не просто сказка. Более того, обелиск Древних в Хршитакке сделал тебя непосредственно причастным к этому.
  - То-есть? - опешил Дар.
  - Для меня это не секрет, называющий себя Даратом! - оборвал его элитар, придвигаясь вплотную и яростно заглядывая в глаза. - Я все понял еще во время той драки, на прорыве из Изир-дора!
  - Что ты мог понять?
  - Я видел, как ты и Ходв упали, после того как Дрохуг столкнулся с дромом а_зардов. Закат уже погас, и внизу было почти темно. Помнишь?
  - Конечно, - Дар еще не понимал куда клонит элитар. - Но что в этом...
  - Твое тело светилось, - чеканным шепотом отцедил Саудрак. - Светилось!
  Дар отшатнулся. Он вдруг вспомнил собственные ощущение, когда от касательного удара дромовой ноги влетел в гущу кустов азарики. Будто наяву снова пережил опустошающий спазм дыхания, испуганные крики Ходвата, черноту вокруг... и часто пульсирующие светящиеся полосы на руках ...
  - Это было не ярко, - скороговоркой повторил элитар, пристально глядя на Дара. - И скорее всего я был единственным кто заметил это. Я спрашивал Ходва, но даже он не видел...
  - Не единственным, - сощурился Дар. - Я заметил тоже.
  - Что это было?
  - Если б я мог знать! - со злостью бросил Дар. - Одна из дурацких загадок, на которые у меня нет ответа.
  Саудрак длинно выдохнул, кивнул, пробормотав свое многозначительное "ор-рах..." - не то согласия, не то сочувствия. Потом наклонился, подняв с земли камень, и с силой притиснул его к груди глядя на Дара.
  - Я думаю, ты получил дар Древних.Мне нужна уверенность!
  - Ты опасаешься что меня забросили "летающие демоны"?
  - Гонкларды? - удивился элитар. - Разве ты смог бы остаться на ночь в Царакклане Древних, будь ты хоть капельку гонклардом?
  - Нет?
  - Нет! Но вторую сторону мне нужно проверить!
  - Что проверить?
  - Древние воины были Совершенными, - отворачиваясь, будто самому себе прошептал элитар. - Прости!
  
  
  5. Совершенство Воина
  
  Все разом переменилось. По нервам хлыстнуло ощущение близкой опасности.
  Саудрак с перекошенным лицом рявкнул:
   - Як-ка! - и резко отпрыгнул в сторону.
  Внезапный крик в ухо будто включил что-то, моментально взвинчивая Дара. Голова вскипела от ярости, аж замутило, и тут же мир потерял свою связность. Время стало рваным, клочковатым. Движения окружающих сделались задержанными, тягучими, необыкновенно четкими.
  ...Два отаруга впереди синхронно поворачиваются, выхватывая свои тронки. Ходват в падении обиженно скалит рот, отброшенный ударом соседа. Оглушительно и мощно бьют пульсы крови в ушах. Злобно скрипит железо шиташа, вырываемого рукой Дара из ножен. Край глаза ловит какое-то движение позади. Нет времени повернуться чтобы рассмотреть угрозы оттуда. Но эти угрозы реальны!
  Нападение развивается с трех сторон, и тело рефлекторно отклоняется в четвертую. Трудно осознать, сам ли он это делает или тело обрело свободу собственных решений. В общем-то все равно, потому что на размышления времени нет. Дождь маленьких стрелок наполняет воздух... Дьявол! Четыре тангра с тронками... Но Дар уже на земле, скользит по траве латниром, провожая взглядом пролетающие над телом стрелки. Лица нападающих хмурятся, их руки направляют оружие вниз, давят на него, с опозданием пытаясь повторить его движения. Второй залп - еще четыре стрелки, что летят даже медленнее первых! Они втыкаются рядом, совсем близко, упруго пронзая пригнувшиеся травинки. Дар сдвигается в сторону, с переворотом на руках выпрыгивает, выпархивает вбок. Шиташ в его руке раскручивается, мелькая вокруг тела, превращаясь в одну изогнутую, сверкающую по сложной траектории вокруг тела, ленту.
  Внимательные холодные льдинки глаз Саудрака.
  Замершие удивленные глаза тангров отряда.
  Друзей?
  Врагов?
  Взгляды атакующих с тронками хищно следуют за ним, словно приклеенные. Но в этих взглядах не читается смерть... Что-то в них схожее со взглядами всадников Док-Атора (так же медленно летели стрелки) - что это? Удивление? Надежда? Но почему они стреляют в него?
  Вот еще четыре стрелки спущены в воздух, они плывут как тоненькие медленные рыбки... Но почему? Ведь здесь нет обелиска и зелено-золотого тумана!
  В этот раз он отклоняется только от одной из них, потому что эти замедленные висящие в воздухе палочки он вполне успеет срезать своим мелькающим голубым шиташем. Но, уже уклонившись от этой первой стрелки, тело вдруг само дергается, тело неимоверно выгибается, ускоряясь еще больше, хотя это почти невозможно. В поле зрения попадает четвертая сторона, что была безопасной. Там, в десяти прыжках, замирает тангр, его пустая рука вытянута, как в сильном броске. И от нее мчится тяжелый дост, короткое тяжелое копье с металлическим зазубренным навершием, легко пробивающим любой латнир. Сбить шиташем такой очень трудно, тем более что шиташ сейчас с другой стороны. Тело вдруг отрывается от земли, подпрыгивает. Высокий вымах спиной вперед. Дост летит ниже, одна из стрелок тронка вонзается в его древко... Дар приземляется на ноги, невредимый, падает на локти, и тут же чувствует легкий толчок в латнир - как последняя капля неожиданностей. Это четвертая стрелка долетает.
  Все же коснулась его!
  Он хочет броситься к тому тангру, что метнул дост. Шиташ в его руке требует расплаты! Разгоряченная кровь, разгоряченная голова... Почему они хотят его убить!?
  - Сто-оп!! - медленно ревет скрежещущий окрик Саудрака. - Хватит!
  Тот самый голосовой маневр, от которого что-то скручивается в ухе. Вдруг пропадает ощущение опасности. Дар с удивлением смотрит, как замедляясь тормозится шиташ в его руке.
  - Никто не желает тебе зла, Дарат! - снова то же наждачный голос, но теперь он не так растянут.
  Рваность и быстрота куда-то пропадают. Пульсы тяжело отдаются в голове. Только что нападавшие воины, тяжело дыша, прячут свои тронки на подвязках.
  Дыхание рвет глотку... Время снова становится плавным. Саудрак идет к нему нормальным шагом. Он не прячет глаз, напротив, его взгляд открыт, пристален.
  - Прости за эту проверку! - голос умягчает интонации. - Мне нужна была уверенность.
  Он поворачивает тяжело дышащего, ошарашенного Дара, рассматривает, щупает латнир. Вокруг уже столпились отаруги, на их лицах удивление, недоверие к только что увиденному.
  - Все же царапина, - бубнит себе под нос Саудрак, - Маленькая царапина латнира...
  - Объяснись, элитар! - громкий голос Дара подрагивает, возбуждение от схватки еще трепещет в мышцах.
  - Совершенный воин обладает совершенным телом. - элитар холоден, совершенно спокоен.
  - Я не понимаю! - голубой шиташ все не хочет прятаться в ножны.
  - Ты сказал, а_зарды назвали тебя Древним воином. Древние были Совершенными Воинами.
  - И поэтому ты пытался меня убить?!
  - Никто не может нанести вред телу Древнего Воина! Я должен был убедиться. Ты бы умер, если то что ты рассказывал о Док-Аторе было ложью.
  - Убедился?! - вспыхнул Дар, - А теперь слушай: я ненавижу такие проверки! Еще раз меня проверит кто-нибудь, и я снесу шлем проверяющему вот этим шиташем!
  Он потряс своей голубой сталью, и тут же почувствовал, как напряглись и сдвинулись в его сторону отаруги. Дар увидел в их остановившихся зрачках однозначную реакцию цнбр. Им было все равно, Совершенный он воин или нет, коли он проявит себя чужаком...
  - Нет, не убедился, - Саудрак движением руки остановил своих бойцов. - Последняя стрелка не промахнулась! Твой латнир ОЦАРАПАН!
  Он с выражением посмотрел в глаза Дара.
  - И ты не светился!
  Дар с неменьшей выразительностью посмотрел в ответ. Шумно выдохнул, со скрипом задвигая шиташ в ножны. Пальцы, сжимавшие рукоять, все не могли расслабиться. Раздувая ноздри, он пытался совладать со своим бешенством и не мог. Отаруги скалили зубы, чувствуя это напряжение, они смотрели ему прямо в глаза, вызывающе, и это бесило его еще больше.
  И кто знает чем бы закончилось это противостояние, но тут беззастенчиво вмешались внешние силы, в мгновение ока меняя акценты.
  
  
  6. Костяные спины
  
  Низкий хриплый звук рога разодрал тишину над холмами.
  Сигнал пришел спереди, из низины меж двух больших холмов, куда недавно нырнули фигуры разведчиков. Там темнела густая роща деревьев, весьма подходящая для засады всадников!
  Вытянувшийся на пологом травянистом склоне отряд остановился, весь мир словно замер. И только страшно зарычал Саудрак:
  - Три спины!
  И тотчас все рванулось, словно отпустили дотоле тесно сжатую пружину. Побежали ратники, завыли, осатанело защелкали скехи, забряцало оружие. Строй воинов смешался, превращаясь в мешанину кажущегося хаоса.
  - Три спины! - разнеслись вторящие окрики рудванов. - Три спины!!!
  Дар заторможенно оглядывался, снова чувствуя себя чужаком в непонятности напряженного действа. Ярко вспыхнуло старое чувство непричастности, незадействованности, ненужности. Оборачиваясь, заметил, что Саудрака уже смело куда-то. Но подбегал Ходват, волоча по земле длиннющее копье.
  - Три спины? - непонимающе крикнул Дар.
  - Скорее! - рывком потянул юноша, - Наша средняя!
  Как-бы-сумятица тангров уже приобретала осмысленные черты. Походный порядок спешно перестраивался в оборонительный. Воины разделились на три группы, образовывая правильные круги. Они тесно сдвигались друг к другу, первый ряд опускался на колени, второй вставал рядом в полный рост. Дар смотрел на них, пытаясь понять что они собираются противопоставить дромам - здесь, на равнине? Огромные скакуны сейчас истопчут их в мясо!
  Ходват втащил его в средний из кругов, начав углублять в землю тупой конец своего копья. Раздраженно толкнул локтем Дара - не зевай, не время! Дар получил такое же длинномерное копье, автоматически повторяя действия юноши и ошарашенно оглядывась. И вдруг гениальный маневр тангрской пехоты открылся ему.
  Каждая из трех групп уже достраивала оборонительные живые кольца, похожие на полусферу с обрезанной верхушкой. Монолитной стеной шли два уровня латниров и тел за ними. Это было завораживающе красиво - вместо отдельных пехотинцев на склоне холма выстраивались миниатюрные костяные крепости - "спины". Панцирники, что стояли наружу латнирами, наглухо сцепились локтями, образовав монолитную связку. Первый ряд на коленях - низкий ряд щитов, второй - в полный рост, чуть пригнувшись к центру - закрывая полусферу сверху. Затыльники их мощных костяных шлемов выглядели подобно зубьям. Отавшиеся внутри "крепостей" свободные ратники, прикрытые внутри боевой "спины" латнирами и телами товарищей, выставили в просветы меж панцирей свои огромные копья, укрепив их расширенные на концах древки в землю. Предназначение длинных копий и их упора в землю стало кристально ясно - то была единственная защита пехоты против дромов.
  Дар перевел взгляд на Ходвата и заметил, что воины, составляющие латнирные "спины" снимают с поясов тронки и передают тем, кто стоял с копьями. Их борьба теперь ограничится только глухой обороной.
  Перед ним теперь были два ряда незнакомых багровых лиц, внимательных напряженных глаз. Высвободив руку, стоящий перед воин ним снял свой тронк и протянул Дару. Его глаза словно искали что-то на лице Дара. Дар принял тронк, потом еще несколько от других соседей. Ратники старательно снова сцепили руки в локтевой замок и переплели пальцы сжатых рук.
  Скехи были безжалостно загнаны внутрь "крепостей". Взвинченные общим переполохом, часть их с клекотом носились внутри "спин" по кругу, награждаемые негодующей бранью отаругов, а порой и чувствительными пинками. Большинство же, скалясь и морщась, сидели подле своих хозяев. Глаза их горели адским огнем нетерпения.
  Небо заволокло низкими хмурыми облаками. Тяжелые тучи придавали пейзажу пронзительную пессимистичную ноту. В просветы меж панцирей были видны остальные округлые "спины". Ребристые поверхности серых латниров со всеми их знаками и гравировками, хмуро отсвечивали будто металлические. Поверх сплоченных панцирей ощерились частые иглы массивных копий-достов. Острия угрожающе блестели, ленточки нервно трепепетали по ветру.
  Маневр построения закончился. И вовремя!
  Дрогнула земля.
  Из зеленой складки меж холмами, словно из преисподней, вытекла темная масса конницы. Они были еще далеко и отдельные животные сливались в неровную тяжелую волну. Но Дару показалось, что он узнает следопытов Док-Атора, те самые два десятка дромов со всадниками.
  - Враг в пятистах шагах! - хрипло прокричал элитар, - Латниры - крепче локти! СтрелкИ - тронки на врага! Целить в глаза дромов!
  Грохот нарастал, земля гудела под лапами громадных зверей. Ратники переглядывались внутри маленького живого шатра, показывая друг другу прозрачные темные зубы. Глаза их были одинаковыми, с тем же самым выражением, в котором не было страха или нерешительности. Только густая ненависть.
  Звенья одной цепи.
  Клетки одного тела...
  Несмотря на тучи было жарко и сухо. Сильно хотелось пить. Но все это было где-то далеко, на втором плане, в другой жизни. Лицо и шея тангра прямо перед Даром взмокли от напряжения, одна щека рефлекторно вздрагивала. Не отрываясь он смотрел Дару в глаза, время от времени кивая вбок головой.
  Дар тоже кивнул этому воину, и поймал себя на мысли, что готов биться рука об руку - с ними, ратниками Хуурадана. Их враг был и его врагом, и так же как и они, Дар не страдал трусостью и горел желанием проверить чего стоят его шиташ и латнир!
  - Все отлично, братья! - ревел, подбадривая, элитар, - Их совсем не так много как я думал! Вижу только два десятка карликовых дромов. Ла-и-ла!
  - Ла-и-ла-а! - дружно пролаяла маленькая "крепость".
  - Ла-и-ла-а-а-а! - донеслось со стороны остальных двух "спин".
  Глаза "спинников" теперь были прикованы к Саудраку. Они не могли видеть нападающего противника, не могли заметить его уловок. Элитар был сейчас их глазами.
  - "Мы станем скалой, защищающей материнский атат!" - нараспев декламировал Саудрак.
  Многоголосый хор оглушительно громко повторил его слова.
  - "Мы станем камнем, разбивающим вражеский латнир!" - зычно продолжал элитар.
  -...разбивающим вражеский латнир! - гудели отаруги.
  Голос элитара вдруг приобрел неожиданную мягкость, но мягкость того сорта, что закаляет эмоции в стальную пружину:
  - Мы опрокинем врага и принесем мир в свой Царакклан!
  Дар почувствовал как холодок пробежал по спине, даже его пробрало. Перед глазами почему-то пронеслись картины выжженного Изир-дора, и сами собой сжались кулаки, сжимающие копье.
  Атакующая конница приближалась широко, полукольцом огибая замершие на склоне хуураданские "спины". Место выбранное Саудраком было довольно неплохо - несколько деревьев прикрывали фланги трех "спин", плюс а_зарды были вынуждены логикой атаки нападать снизу, невольно отдавая тактическое преимущество хуураданцам.
  Внезапно а_зарды притормозили. Мелкие отсюда как горошины, всадники на телах огромных животных засуетились. В руках у них появились большие темные предметы. Присмотревшись можно было заметить, как на веревках они стравливают эти мешки к земле.
  - Скехов спускают, - прошептал Ходват каким-то деревянным тоном.
  Дар тут же вспомнил зубастую лысую морду в вонючем кожаном мешке.
  Видимо что-то услышали или почувствовали хуураданские скехи. Что-то недоступное уху тангра, но моментально вызвавшее взрыв их ярости. Звери взвинчено заметались, скаля пасти и щелкая.
  Теперь а_зарды вытянулись устрашающей линией в ста шагах перед "спинами" - сорок маленьких фигурок на двадцати величественных дромах.
  Чего они выжидают?!
  Дар прикидывал, добьет ли тронк до врага? Нет, пожалуй далековато еще.
  - Готовься к прикрытию! - раздалась команда.
  Звуки возни прошли по цепи тангров позади. Дар оглянулся, пытаясь понять что происходит.
  - Прикрыться!! - прокричал Саудрак.
  Мгновенно расцепившись, задняя сторона "спины" бросилась вперед ничком на землю. Воины подтягивали руки и ноги, стараясь подставить небу только латнир. Зазевавшегося Дара грубо дернули за руку - он потерял равновесие и наскочил на стоящего перед ним тангра. Заметил, что все пикейщики уже буквально прилепились к передней линии "спины". Хозяева скехов прижимали их к себе.
  - Их тронки добьют сюда! - сипло прошептал Ходват, многозначительно тараща глаза. - У а_зардов лучшие илзяни Плоскогорья!!
  Тутже вспомнился изнурительный ночной бег меж колючих кустарников, и свист рассекаемого воздуха от прыгающих червяков-кровососов. И вновь засвистел воздух, только теперь это был дождь стрелок, что ударил по латнирам. Он простучал часто и сухо, будто горстка щебня, брошенная в прогретый на солнце камень. Бойцы не шевелились, слышно было только напряженное сопение. С коротким перерывом последовали вторая и третья волна. По нескольким вскрикам стало ясно, что несмотря на предосторожности, жертвы обстрела все же имелись.
  Саудрак пролаял новую команду, и ратники бросились назад, вновь перехватываясь локтями.
  Трубный призыв - два двойных сигнала - пронзил воздух. Дар узнал его - он уже слышал эти звуки в бою под Изир-дором. Взревевшие дромы противника сорвались с места. Приближаясь, они меняли строй, складываясь в узкую колонну по три скакуна. Седоки играли в воздухе сверкающими длинными шиташами, прячась за косматыми шеями животных. Их воинственные крики слышались отчетливо. Погонщики что-то накрикивали на уши взбудораженным и рычащим скакунам. Крепкие мускулы дромов перекатывались под светло-серой шкурой с крупными темными пятнам, искусно повторенными на попонах. Дромы а_зардов были, конечно, пониже и покороче против хуураданских. Но что за разница пехотинцу стоящему на земле - огромная пятнистая смерть не будет иметь пощады!
  До уха донеслись непривычные звуки - тугая волна скворчащих, бурлящих шумов шла со стороны врага.
  - Спустить скехов! - резко бросил элитар.
  И в этот момент стали видны набегающие в траве короткие фигуры зубастых тварей - они стремительно приближались к "спинам" со своим хищным щелканием и клекотом. Небольшие но тяжелые звери, похоже, хорошо знали свою роль в этом сражении. Без сомнения, они могли запросто разбить строй "спин", вгрызаясь сзади в ноги повернутых тангров! Но под этим небом уже не было неожиданных уловок для противников. Настречу с оглушительным гвалтом и щелканием вынесло такие же мышчатые тела с темными полосами на спинах. Хуураданские скехи в мгновение схватились с а_зардовскими. Рычание, лязг зубов, грызня, визг, малькающие и сбившиеся в живые комья тела... Хуураданских скехов виднелось куда больше, и тут исход схватки был ясен.
  - Целься в среднего дрома! - интонация элитара была твердокаменной. - Огонь!
  Сухо клацнули тронки. Трудно было понять, достигли они цели или нет - дромы врага еще далеко, продолжая свою стремительную атаку. Уловка со скехами не удалась, но тяжелые когтистые лапы дромов будут пострашнее скехов!
  - Огонь! - вновь проскрежетал элитар.
  Опять синхронный стук тронков. Громада конницы вырастала на глазах.
  - Огонь!!!
  Новый залп стрелок. Теперь уже стало заметно - у трех передних дромов словно выросли колючие ожерелья, несчастные животные застонали леденящими кровь воплями.
  А_зарды снова сменили строй, расширяя фронт и доведя его до пяти дромов. Вряд ли все эти маневры были случайностью, скорее перед Даром разворачивалась логичная для этого мира последовательность атаки. Нападающие желали сохранить большее число скакунов для схватки со "спинами".
  - Второй тронк!
  Дар едва успел сменить оружие и прицелиться.
  - Огонь!!!
  Момент для этого выстрела был выбран превосходно. Все предыдущие залпы не принесли врагам столько вреда, как этот. Дромы первого ряда будто замерли на мгновение, и тут же оглушительно заорали. На их "лица" было страшно смотреть, стрелы утыкали все открытые участки кожи. Треугольные жесткие намордники не могли прикрыть все, и сами были усеяны стрелами. Тонкие древки торчали из ушей, губ, назащищенных частей шеи, из стыка кожаных пластин на переносице, у некоторых повреждены были даже веки. Пробить жесткую шкуру дромов на груди никто не пытался, но голове досталось по полной.
  Седоки повысили голос, пытаясь удержать мечущихся животных в повиновении. Их было плохо видно за косматыми гривами, заметно лишь что они повторили маневр хуураданцев под Изир-дором - развернутые кожаные попоны так же покрывали тангров с боков.
  Грохот скачки, крики воинов, громогласные стоны скакунов, команды погонщиков, торжествующие вопли хуураданцев, злобное щелкание и грызня скехов - все смешалось в сплошной дикий рев.
  Дар с содроганием подумал, что ждало их, если бы тогда, в кустарниках возле Изир-дора они наткнулись на полностью подготовленную западню...
  А_зарды уже были на дистанции броска копья, и вполне могли достать "спины" с дромов. Но их первый ряд смялся. Заупрямившиеся, взвинченные болью дромы останавливались, поворачивались, топтались на месте. Всадники вырывали стрелы. Задние дромы натыкались на орущих и раненых собратьев, сталкиваясь огромными телами.
  Подставившие бока всадники, конечно, были тут же атакованы. Защитные попоны их обросли темными иглами как и бока дромов. Некоторые стрелки зацепили плоть: три всадника схватились за шеи, роняя из рук уже занесенные копья. Остальные испуганно ретировались, кто пытаясь выровнять своего скакуна, а кто давая задний ход. Вторая пятерка дромов выступила вперед, но не так слаженно как им бы хотелось. Атака потеряла первоначальную остроту и смазалась. Третья пятерка наехала на вторую, невольно расширяя фронт и попадая под неминуемый ливень стрел. Тронков у защищавшихся было в изобилии. Хуураданские стрелки, прикрытые массивом латниров внутри "спин", постоянно меняли их на свежие, в то время как старые восполнялись.
  Дар тяжело дышал, сжимая левой рукой толстое древко. Его правая держала уже четвертый тронк, и у него было дикое ощущение что он еще ни разу не промазал. Рядом стоял Ходват, такой же взмокший от напряжения. Дар догадывался, почему Саудрак поставил его здесь - латниры юношей наверняка уступали в крепости взрослым воинам, и он вряд ли был бы хорошей защитой.
  Стоящие живой стеной хуураданцы жадно ловили глазами каждое выражение их лиц. Не хотел бы он быть сейчас на их месте - поставлять врагу спину и не ведать в какое мгновение сразит тебя смерть - в виде громадной лапы дрома, или тяжелого доста, что пробивает латнир навылет....
  И тем не менее обороняющиеся не обнаруживали признаков страха. Не волновались и а_зарды. Дар прикинул - двадцати скакунов с лихвой хватит на полторы сотни хуураданской пехоты. Даже еще много... Просто раздавить дромами...
  Поскольку разящий удар с налета не вышел, нападающие решили израсходовать запас копий. Израненная пятерка скакунов ушла на задний план. Свежие дромы начали кружить вокруг трех "спин", разгоняясь. Вторые всадники метнули свои большие досты. Половина этих копий тяжело ткнулась в траву - меткость хуураданских стрелков не позволяла а_зардам целиться более тщательно. Но остальные все же настигли свои жертвы. Тяжелые копья конницы были потрясающе эффективны. Мощь броска прибавлялась к инерции бега скакуна, нанося страшные раны. Брошенные с высоты дрома, досты со громким хрустом пробивали и латниры и тела, бросая тангров ничком. Из груди жертв торчали окровавленные железные наконечники. Но некому было заботиться сейчас об этих несчастных.
  - Сомкнуть строй, - жестко гремел Саудрак. - Крепче локти!!!
  "Спинные" тангры сбросили из своей связки раненых, копьеносцы обрубили торчащие из латниров древки копий. И вновь локтевая связка скрепила ряды. Дар потрясенно смотрел на окровавленных и поверженных отаругов. Их страшные раны должны были приносить им чудовищные страдания. Однако кроме первых стонов, больше звуков из крепко сомкнутых ртов не слышно не было. Все еще в сознании, они целеустремленно ползли в центр "спины", чтобы не мешаться под ногами. Боевая дисциплина тангров была ошеломительной!
  - Копьё ровнее! Дарат! - проорал элитар. - Дромы на линии атаки!
  Дар поправил невольно приопустившееся копье, возвращаясь к реальности. В просвет латниров было видно массу величественных скакунов, что подобно тягучей реке неумолимо текла мимо "спин". Словно вода, обтекаяющая большие камни, выискивая слабину. Зоркие глаза взвинченных боем дромаругов искали уязвимое звено, любое слабое место в защите.
  Враждующие стороны осыпали друг друга ливнем копий и стрел. Один из дромов неожиданно рванулся вперед, словно испытывая крепость нервов хуураданцев. Ближайшие стрелки попытались достать погонщика, но он ловко прятался за шеей дрома, прикрытый с боков шкурами. Дар скорее почувствовал чем увидел где находятся его открытое лицо за ворохом мечущихся кос дрома. Выстрел тронка отозвался криком боли с той стороны, тут же утонувшем в общем гвалте. Дром словно потерял направление, и удивленно свернул назад в скачущую массу своих сородичей.
  Словно в ответ "спина" получила жестокий удар. Мощь летящих достов вырвала из рядов двух воинов, со стонами повисших на руках товарищей. Обагренные кровью наконечники достов уродливо и страшно торчали из их груди. Дрожь пробирала от вида таких ранений. Однако это зрелище возымело мало эффекта на оставшихся в строю. С каким-то отрешенным удивлением Дар смотрел на повторившуюся последовательность отцепления поврежденного сегмента "спины", обрубания тяжелых древков со спины, отползания израненных бойцов к центру круга.
  Дар оглядел строй тангров, эти два ряда темных тел вокруг себя, блестящие от пота лица, замершие взгляды... Страха не видно ни в одном лице. Но есть что-то странное. Дар никак не мог понять что именно. И наконец осознал - у всех одинаковое выражение глаз! И не только глаз... Он смотрел на одного, другого, пятого... Так не бывает! Каждый словно потерял отпечаток своей индивидуальности, чуть разные лица, чуть разные глаза, но то что делает всех действительно разными - выражения на лицах, чувства - это сейчас у всех одно, смазанное, слепленное из множества - единство! Одно лицо, одно многоликое существо - частью которого являются все вместе и каждый в отдельности, как эти "спины", составленные из индивидуальных тангров, но единообразно защищающиеся от врага...
  Это ново, ужасно ново для Дара... Хочется понять это, получше, поглубже. По его телу проходит словно теплая волна, сдвигающая по невидимой направляющей... Мир делается шире, и Дар вдруг чувствует себя частью чего-то большего, одной из граней этого единства, этой монолитной многосущности тангров...
  Почему-то поворачивается Саудрак, окидывая его удивленным взглядом. От радости или чего-то еще Дар жмет на рычаг тронка и видит, что его выстрел в точности совпал с залпом остальных стрелков. Впервые от делает это одновременно с другими!
  Все эти эмоции занимают какие-то мгновения... "Спинники" уже снова перехватываются локтями, удерживая жесткость сцепки и не давая распасться круговому строю. Быстрый дождь стрелок тронков стучит по латнирам без особого вреда. А запас больших достов у а_зардов не бесконечен! Новые порванные звенья этой живой суставчатой брони ползут к центру, оставляя яркие алые следы на траве. В пятидесяти-тангровой "спине" их уже набралось шестеро.
  Но что-то меняется в строю у а_зардов. Три погонщика, словно потеряв терпение, поворачивают своих дромов. Они гонят их, ускоряя, на ощерившиеся пиками "спины". Кажется это те самые три израненных дрома, которым досталось по полной вначале. Бывалые дромы, несмотря на свой внушительный размер, не торопятся бросаться на блестящие лезвия. Похоже, скакуны уже хорошо знакомы с этим оружием. А может быть дело в другом - по размерам боевые "спины" крупнее дрома, и животные бессознательно воспринимают их как крупные живые существа. Но один из трех, явно молодой скакун, все же послушно двигает вперед, повинуясь наезднику. Его огромное тело резко приближается, закрывая собой пол-неба.
  Мгновенно вспотели ладони, держащие толстое деревянное древко. Стоящие перед Даром тангры, видимо, замечают в его глазах надвигающуюся опасность, и крепче сжимают локти.
  Толстые кожаные попоны болтаются при размашистых движениях молодого дрома. Его шея и страшная оскаленная морда усеяна стрелками. Он несется вопя не то от боли, не то подбадривая самого себя вибрирующим криком. Испуганные глаза совершенно безумны. Огромные черные когти растопыренны, они вырывают с каждым шагом фонтаны земли и травы.
  Приблизившийся погонщик - слишком желанная целью, чтобы ее упустить. Мгновенно его тело вздрагивает от множества вонзившихся стрел. Почти не видя его за гривой, тангры стреляют наугад и с такого расстояния невозможно промахнуться. Но прежде этого он успевает расстаться с копьем - мощный бросок посылает тяжелое древко с наточенным острием в центр "спины". Глаза Дара прикованы к этому летящему смертоносному железу. Видимо всадник бросал наугад - копье летит просто в центр круга хуураданцев, неспособное никому причинить вреда. Но боковое зрение ловит движение тела, это Саудрак подбадривая своих бойцов, направляется как раз в опасное место. Нет времени крикнуть, нет времени предупредить... Дар изгибается, стремясь не отпустить свое длинномерное древко, и ударом ноги посылает элитара на землю. Непонимание и затем ярость отпечатываются на его чеканном лице. Но в то же мгновение копье всадника вонзается в землю прямо рядом с Саудраком. Глаза элитара расширяются, в них зажигаются понимание и благодарность.
  В это время, не чувствуя понуканий от уже мертвого всадника, приблизившийся дром теряет свою целеустремленность и отклоняется в сторону. Однако инерция движения, тяжесть колоссального тела неминуемо влечет его вперед, на ощетинившуюся пиками горстку тангров.
  Резко кричит элитар. Ратники единообразно сдвигают копья к опасности. Дар среди них - его движение вызвано чем угодно, только не его собственым желанием! Чувство слитности с хуураданской дружиной не исчезает, оно только растет. Странное, колкое, сладкое чувство принадлежности, частички единого целого...
  
  
  7. Часть целого
  
  Колышущуюся гору мяса и кости несет вперед, она нависает над средней "спиной" хуураданцев. Дром уже неуправляем. В последнее мгновение он осознает свою участь, выпучивает глаза и неуклюже рвется в сторону. Но слишком поздно - огромное тело тяжело тычется в подставленные острия. Уколы достов приходятся в боковину дрома, и не могут быть легкими. Дар видит, как наконечник его прогнувшегося копья и острия еще двух достов, с трудом проткнув толстые попоны, рывком проникает в плоть скакуна. Древко трещит под страшным напряжением и, дернув руки, уходит в землю.
  От взметнувшегося низкого воя закладывает уши. Дром отскакивает, выдергивая копья из рук обороняющихся. Но его несет не назад, а вбок, где он собирает дополнительные уколы достов. Сходя с ума от боли, зверь цепляет передними лапами задние, и тяжко обрушивается наземь, еще глубже вгоняя досты в свое тело. Громадные лапы судорожно скребут землю огромными когтями, высоко взметая ошмотья мокрой от крови травы. Скакун воет захлебывающимся низким звуком, слабея на глазах. Одна из мечущихся когтистых лап цепляется за что-то твердое в земле, и дрома разворачивает от собственного взбрыка. Следующий агонизирующий рывок на этот раз достает хуураданцев!
  Мощный удар вышибает восемь тангров из сцепки. Передний край "спины" зияет широкой прорехой. Дружный вопль восторга вырывается из глоток нападающих. Только шесть бойцов из восьми с трудом поднимаются. Роковое дыхание смерти, кажется, уже веет в лицо...
  - Крепче локти! - надсадно орет элирар, - Упавшие в строй! Быстро!
  Подбегающие хуураданские скехи вцепляются в морду стонущему пятнистому дрому, и без того кровоточащую от стрел.
  Через образовавшуюся дыру видно, как ближайшие всадники, развивая успех, поворачивают скакунов к пробитой бреши. Огромные пятнистые тела, набирающие скорость в новом направлении... Но края "спины" уже срастаются на глазах, сегмент за сегментом. Перехватывая копья с других направлений, бойцы торопливо выставляют их навстречу опасности, наскоро прилаживая древки в землю. Однако выстроиться ровно невозможно из-за туши поверженного скакуна - еще шевелящегося рядом, хрипящего в смертной муке, окровавленного огромного бугра.
  Будто жерновами скрежещет рык Саудрака:
  - По моей команде - отшаг!
  Глаза всех скрещиваются на нем.
  - И-и-и... Раз!
  Боевая "спина" тангров, единообразно колыхнувшись, смещается от поверженного скакуна.
  Дромы а_зардов уже близко. Но животные малодушно притормаживают, сопротивляясь погонщикам. Кровавая участь собрата ужасает даже этих закаленных боевых зверей.
  - И-и-и... Два!! И-и-и... Три!!
  Шатер латниров шаг за шагом сдвигается, сводя на нет возможность атаки из-за тела поверженного дрома. Живая "крепость" отползает в сторону, словно сама является огромным суставчатым зверем. Дар вдруг понимает что это так и есть, эта непонятная слитность делает тангров единым существом - многоногим, многоруким, многоглазым...
  Выравнявшись в четкую окружность, ощерясь блестящим острым металлом, центральная "спина" хуураданцев почти вплотную приближается к двум крайним. Это дает возможность переставить копья с безопасных направлений на угрожающие.
  - "Мы станем скалой, защищающей материнский атат!" - громко скрежещет Саудрак.
  - "Мы станем камнем, разбивающим вражеский латнир!" - дружно и страшно подхватывают тангры всех трех "спин". - "Мы высушим реку и погасим огонь, сохраняя покой материнских корней!"
  В ответ со стороны а_зардов раздаются разрозненные взвинченные выкрики. Их мало, и подобную песнь они вряд ли затянут!
  Теперь пятнистые дромы рыскают вокруг хуураданцев со смертью в глазах, погонщики выискивают новую слабину. Все тронки израсходованы, все копья брошены. Всадники, блестя длинными шиташами, порой подскакивают совсем близко к хуураданским латнирам, пугая массой зверя. Но вид длинных острых достов отрезвляет дромов, и те с вибрирующими криками уносятся прочь.
  Дар переводит дыхание, и в этот момент справа слышится леденящий кровь басовый визг дрома. И почти одновременно еще один - слева. Два а_зардовских скакуна все же бросились на досты соседних "спин". Там разгораются отчаянные схватки с уже подоспевшими всадниками врага. Похоже, это начало решительной битвы!
  - Достаньте погонщиков! - перекрывет шум битвы рык Саудрака. - Дромам бейте только в глаза!
  Дар жмет на тронк, но он пуст. Хватает другой - тоже опорожненный. Устрашающе близкие скакуны в исступлении надсадно ревут. Болтающиеся губы их топорщатся стрелками и сочатся кровью. Всадники, израненные не меньше скакунов, понукают дромов бросаться на выстроившихся хуураданцев. Но вот у кого-то из оборонявшихся нашелся полный тронк - удачно пущенная стрелка пронзает глаз ближнему скакуну. Новый вопль перекрывает шум сражения. Дрома несет незряче в сторону, врезаясь в своих же собратьев. Два других дрома валятся в образовавшуюся свалку. Раздаются торжествующие крики хуураданцев...
  А тем временем у фланговых "спин" разгораются тяжелые сражения. Обороняющиеся стойко выдерживают удары всадников, но удача отворачивается от них. Обе крайние "спины" потеряли четкий строй, зияя рваными дырами. Прорвавшие их дромы бьются в судорогах рядом, оставляя на земле громадные царапины обломками окровавленных древков. Шатры из панцирей почти развалены. В темную прореху правой "спины" входят, вламываются еще два пятнистых дрома. Новые удары, мелькающие блестки длинных шиташей, крики, еще один падающий дром - и вот "спина" разорвана пополам. В небо взлетают подброшенные тела хуураданских отаругов. Огромные звери беснуются в ярости, загребая когтями сопротивляющихся воинов, разрывая плоть этих маленьких отчаянных существ... Рев, визг дромов, крики раненых тангров, ликующие возгласы а_зардов, лай скехов...
  Дар как завороженный смотрит на сцену разгрома, не в силах оторвать взгляда. Неожиданный толчок в бок возращает к реальности - это Ходват. Молча показывает головой в противоположную сторону: смотри!
  Обернувшись, Дар видит что "спины" слева больше не существует. Торжествующие конники уже гоняют здесь беззащитные одинокие фигуры, и стремительная смерть пожинает свою жатву. Тангры бегут к деревьям, ища защиты от огромных лап и длинных шиташей. Не всем, далеко не всем удается добраться до укрытий. Местность для засады была выбрана а_зардами превосходно: на обширном пологом пространстве деревьев почти нет.
  Но у врага нет желания преследовать убегающих. Двойной трубный сигнал повелевает дромам развернуться. Они собираются вместе - те что еще в хорошей форме, и такие, что едва плетут ноги. Только теперь Дар понимает, что у противника осталось всего восемь скакунов. Трое из них в жалком состоянии. Но в общей массе и они способны принести вред.
  Остальные двеннадцать остались лежать на поле боя.
  Ай да "спины"!
  Прямо перед Даром оказывается Саудрак, его жесткие веки сдвинуты щелями, оттуда мерцает холодом что-то колючее и злое.
  - Они ищут тебя, - свистит звенящий шопот. - И не успокоятся пока не найдут.
  - Если хочешь, я выйду к ним сам, - в тон ему шипит Дар, отставляя свой дост.
  - Только попробуй! - Саудрак рывком возвращает ему копье. - Если замечу, сам перережу твое горло! Ты - часть Хуурадана! И нам нужен не меньше чем Док-Атору!
  Но Дар уже принял решение.
  - Если и дальше будем так стоять, они развалят нас! Я должен драться!
  Колючие снежинки в глазах Саудрака становятся иглами.
  - Я заставлю Док-Атора сразиться со мной! - настаивает Дар. - И выиграю этот бой!
  Сомнение и надежда одновременно отражаются на лице Саудрака.
  - Он не станет с тобой биться. Они легко возьмут тебя в плен!
  - Так же как пять твоих воинов, напавших сзади?
  Вместо ответа Саудрак сопит громко и сердито. Но уже видно, что идея более не кажется ему безумной.
  - Как ты называл меня? - выдыхает Дар. - "Совершенный воин"?
  - Ты забываешь про латнир, - рычит элитар. - Им удалось поцарапать твой латнир!
  - Латнир не тело! Разомкни строй и я выйду!
  Справа раздаются громкие крики, и они оборачиваются. Разорванная пополам "спина" не покорилась своей участи. Половина живой цепочки латниров сумела соединиться, сомкнув края! Правая "спина", уменьшившись вдвое, вновь стояла готовая к бою. Но как мало у нее осталось копий!
  Вновь воздух прорезает двойной трубный сигнал, и дромы противника срываются с места.
  - Огонь! - уже не кричит, а как-то давит в уши Саудрак. Трудно дать название этому звуку.
  Но все! Тронк издает только пустые сухие щелчки. Стрелок больше нет. Тронки пусты. Копейщики хмуро переглядываются. Саудрак бросает взгляд на остатки правой "спины", морщится и рычит, делая рукой повелительный жест:
  - Разомкнуть строй!
  Нарастает шум поступи дромов.
  Медленно расходятся в стороны воины расцепленного кольца, подвижные сегменты этой живой брони. Дар проскальзывает меж ними, касаясь их задеревеневших от напряжения тел. Выходит из под защиты длинномерных копий - подняв руку, привлекая внимание врага. Рука пуста, в ней нет оружия. Справа от него, почти закрывая половинную выжившую"спину", тяжело вздымается дрожащим дыханием пятнистая туша поверженного гиганта. Дар продолжает идти вперед, всей своей пластинчатой кожей чувствуя скрестившиеся взгляды участников битвы. И тех кто несется на дромах, и тех, кто смотрит в просветы меж латнирами. И даже тех, кто стоит сейчас к нему спиной, тесно сжав локоть к локтю товарища, подставив латнир судьбе и военному счастью. Они смотрят на него глазами Саудрака.
  - Док-Атор! - кричит Дар. - До-ок-А-то-о-оррррррр!
  Его голос разносится по округе как чудовищное каркание, кажется этот звук может ломать камни.
  - Док-Ато-о-р! Я жду тебя!!
  Дромы несутся прямо на него. Исколотые, изодранные звери, послушные своим жестоким хозяевам... Еще немного, и они раздавят его, втопчут во влажную траву. Рука тянется выхватить шиташ, хотя что сможет шиташ против этих гигантов?
  Но ревет двойной сигнальный рог. Скакуны выпучивают глаза, ибо всадники резко натягивают ушные поводья. Огромные когти взрезают травянистый склон. Слышны гортанные перекрикивания, а_зарды замедляясь, подходят ближе и ближе...
  - Я Док-Aтор, корня Акотора, элитар отряда следопытов а_Зардата! Брось оружие, Хуударанец! Я обещаю доставить тебя в Изир-дор нетронутым!
  Упрямству Док-Атора можно только позавидовать. Его всадники обходят Дара, беря в полукольцо. На полное кольцо они не решаются, из-за полутора "спин" Саудрака.
  - Уж не ждешь ли ты что я полезу к тебе на дром? - Дар усмехается, насмешливо прищуриваясь.
  - Саудрак выставил тебя, потому что ему теперь не продержаться против меня и ста дыханий! Хуураданцы позади тебя почти мертвецы. Им теперь дороже собственные латниры, чем костяшка на которой нет знаков.
  - Значит ты признаешь, что я не хуураданец!? - насмешливо кричит Дар.
  - Ты меня заинтересовал, тангр без знаков. - Самодовольный голос Дак-Атора повелителен. - И я поклялся привезти тебя в Изир-дор. Ты поедешь на моем дроме!
  Он яростно кивает, и второй всадник его дрома начинает отвязываться. Видимо чтобы помочь Дару занять почетное место в черном кожаном мешке.
  - Я не обещал что поеду с тобой, Док-Атор.
  Разливается напряженная тишина. Кажется, даже дромы задерживают дыхание.
  - Ты опять за свое, Хуураданец? - голос а_зарда становится напряженно-свербящим. - Помни, тут нет поблизости обелиска Древних! И вокруг твоего тела уже не видно зеленого огня!
  - Я требую честного поединка! - кричит Дар, - Если ты пересилишь меня, то можешь увезти с собой. Если нет - тебе придется убраться вместе со своей ратью. Точнее с теми, кто еще в состоянии передвигаться самостоятельно.
  Оскорбленные а_зарды вскрикивают. Громко лязгает сталь, взблескивают шиташи. Но мгновением позже раздается знакомое:
  - И-и-и... Ррраз!
  И позади, слитно и массивно, пришагивает ближе вся "спина" Саудрака. Глухо бряцает-звенькает другое множество металла и кости. Фыркают настороженно, чуть подаются назад дромы под а_зардами.
  Док-Атор быстро поворачивает голову, бунчук взмахивает над плечами. Расстановка сил совсем не так хороша, как он только что живописал.
  - Ладно! - грохочет его с высоты, - Мы будем биться на коротких шиташах!
  Жалобно звякают браслеты и подвешенное на нем боевое железо, когда элитар а_зардов спрыгивает на траву. Все стихает - и крики враждующих тангров, и дыхание дромов, и даже ветер. Два воина, примериваясь, сходятся ближе. Странным образом Дар чувствует себя больше. Он как будто видит всю сцену с двух разных сторон - своим прежним зрением тангра-одиночки, но одновременно и по-другому. Это не зрение, это какое-то странное ощущение огромного тела, даже не "спины" хуураданцев, а так, как если бы он был всем этим холмом, на маленькой части склона которого схватились не на шутку две группы кровожадных муравьев... У глобальности нет частей...
  В руках Док-Атора появляется красивейший вытянутый клинок, сверкающий голубым. Лицо элитара а_зардов невозмутимо и уверено. Дар неторопясь обнажает и свой эриг-шиташ, заставляя противника недоуменно нахмуриться. Как выглядят голубые клинки командиров кх_отров ему наверняка хорошо известно!
  Два голубых клинка в одной схватке - условия поистине равны!
  - Лучше сразу брось его, - кричит Док-Атор. - Тебе не выстоять против меня!
  Однако судьба любит вмешиваться в планы тангров. Когда взоры отаругов с обеих сторон скрещиваются на сходящихся единоборцах, тишину разрывает новый звук. Он идет из-за холма - длинный двойной рев чужеземного рога.
  Второй отряд а_зардовских следопытов? Откуда?!
  Дар физически чувствует, как вздрогнула позади сегментно-латнирная "спина". На лице Док-Атора появляется выражение насмешливого превосходства. Всадники отряда Док-Атора отвечают длинным низким призывом рога.
  Дар ощущает, как вспотела ладонь, сжимающая эриг-шиташ. Он не оборачивается, чтобы посмотреть на своих. Он знает: никто не побежит. До последнего тангра не побежит....
  Блестящие переливающиеся глаза Док-Атора полны торжества.
  Из низины меж холмов, откуда совсем недавно выскользнула засада Док-Атора, появляется вереница новых пятнистых дромов. Не слишком ли много бродит а_зардов по землям Хуурадана?
  - Назад! - раздается приглушенный голос Саудрака, если такой голос вообще может быть приглушенным. - Назад в "спину", Дарат!
  - Ну уж нет! - тут же реагирует Док-Атор. - Договор был о честном поединке. И только трус может сбежать!
  Он прав, тысячу раз прав! Дар не может уйти к Саудраку. Да и какая разница? С таким подавляющим превосходством а_зарды растерзают своих врагов до последнего! Неужели все так и закончится?
  Но в этот момент снова что-то меняется. Дрожь земли становится все более заметной. Дар переводит вопросительный взгляд на приближающийся свежий отряд а_зардов. Но нет, эта дрожь идет не от них, они еще слишком далеко... Вибрация почвы чувствуется с противоположной стороны!
  Еще не веря себе, он поворачивается. Хуураданская боевая "спина" поблескивает смазанными жиром латнирами и остриями копий прямо перед ним. За ней высится травяной склон, полого повышаясь. Его темная лысая вершина резко контрастирует со светлым небом. Но сейчас она как живая. Эта темная линия чуть шевелится, меняя очертания! И наконец глаза могут различить в этом текущем потоке фигуры огромных серых дромов.
  Всадники Хуурадана!
  Очень, очень большой отряд...
  Прежде чем кто-либо успевает произнести хоть слово, с вершины доносятся звуки сразу нескольких труб. В них легко узнаются жесткие хуураданские переливы.
  Не в силах сдерживаться, Док-Атор скалится и яростно рычит. Голубой шиташ в его руке полосует воздух, и элитар разражается душераздирающими боевыми воплями. Но после отбегает назад и деловито карабкается на своего дрома. А_зардовская конница в низине меж холмами разворачивается, так и не дойдя до своих. Она вновь затекает в лесо-кустарники и растворяется там. Воины на израненных пятнистых дромах быстро переводят взгляд с приближающейся лавины хуураданцев на своего подвязывающегося элитара, и без команды срываются с места.
  - Мы отложим этот бой, Хуураданец! - пытаясь сохранить апломб кричит Док-Атор. - Но он все равно состоится! Тебе от меня не уйти!
  В ответ раздается насмешливое улюлюкание с обеих выживших "спин".
  - Договор был о честном поединке! - Кричит в ответ Дар его же словами. - И только трус может сбежать!
  Но Док-Атор не отвечает. Под громкие насмешки саудраковых ратников он уносится вниз, к спасительной зелени.
  Тяжелые волны огромных хуураданских дромов, глухо сотрясая землю, наконец подходят к обессилевшим но выстоявшим неравный бой "спинам". Отряд огибает их, подобно тому как бурлящий поток обтекает большой камень. Отряд устремляется вслед врагу, чтобы настичь тех, кто посмел столь далеко углубиться в клановые земли Хуу.
  Часть серо-голубых дромов медленным шагом подходит ближе, всадники с бунчуками рудванов на шлемах торопливо отвязываются. Среди них знакомые фигуры Шурата и Конума. Обернувшись, Дар видит как распадаются двойные цепи "спин", расцепляясь сегмент за сегментом, превращаясь в коренастых тангров, орущих, прыгающих, вопящих от торжества. Воины поднимают и несут окровавленных собратьев.
  Волшебство монолитности рассеивается...
  А была ли эта монолитность? То "нечто", почудившееся Дару в огне схватки, что мгновенно сроднило его со всеми хуураданцами, спекло его и их в одно целое... То ощущение огромности... "У глобальности нет частей"...
  Он еще пытается понять, осознать качество этой перемены, вспомнить свои ощущения.. Но это ускользает, тает, словно остатки сна под утренним солнцем...
  Сквозь кишево усталых бойцов, к нему деловито пробирается Саудрак. Лицо и жесты элитара по-прежнему жестки и самоуверенны. Но глаза...
  - Я чувствовал тебя сегодня! - щурясь, говорит он, и в его голосе проступают совершенно новые нотки. - Я чуял твой отбив во время этого боя! Дарат! Воистину ты становишся одним из нас!
  
  
  8. Сон по дороге в Хоргурд
  
  Цвет неба сменился со звездного на серый, после на голубой - а отряд все так же мчался на своих огромных серых скакунах. Должно быть они покрыли громадное расстояние, поскольку дромы шли явно не экономящим силы "тернитом". Утром от кожи скакунов начал подниматься пар, хорошо различимый в полумгле. Но ритм размеренной скачки не менялся, и не было заметно беспокойства погоньщиков. Похоже, длинный перегон не слишком вредил животным.
  Уже пригляделись глаза к изогнутым спинам зеленых холмов вокруг. Уже привычной стала валкая качка бегущего дрома, мотающийся перед глазами исчерченный знаками латнир и ритмичный звон колец на руках ведущего... Вот только теперь им был не добродушный разговорчивый Ходват, а нахмуренный, сжатый как скала Саудрак.
  Отряд был немал - тридцать отборных бойцов на полутора десятках безукоризненных скакунов. Причина столь солидного эскорта была ясна как день. "Совершенного Воина" стремились доставить в Хоргурд не полагаясь более на волю случайностей. Поблескивающие в утреннем свете металлом и чищеной костью всадники хранили невозмутимость. Выражения лиц презрительны, глаза устремлены вперед. Настоящие отаруги без страха и сомнения.
  Ходват был тут же, на соседнем дроме. Он сдружился с Даром, больше других знал о нем - потому и взяли. Тайной тангра с чистым латниром серьезно займутся в Хоргурде.
  Неудержимо защекотало в носу, и Дар громко чихнул, потом еще и еще несколько раз подряд. Помянул нехорошим словом подельника, что обработал перед дорогой панцири ему и Саудраку. Им отерли тогда насухо боевой жир с латниров, полили какой-то вонючей жижей и обсыпали белым порошком. Это означало что бои больше не ожидаются, и панцирям дается отдых и подкормка ("крепкий латнир будет, однака, отаругу!"). Но так же означало что сидящему позади Дару будет суждено безудержно чихать от этой пыли всю дорогу.
  Ночь в седле прошла нормально, да к утру настроение начало меняться. Сначала Дар не придал этому значения, но скоро собственная взвинченность уже начала беспокоить его. Он попытался вычислить причину, но не смог. Если б то была усталость - от боев, долгой дороги, недосыпания, длительного утомления, то реакция организма была бы другой - сонливость, тяжесть и боль в мышцах... Но как раз усталости он и не чувствовал. Тело было как новенькое, зато эмоции словно взбесились! Верил бы он в предчувствия, счел бы это дурным предзнаменованием. Справляться со своими эмоциями было так трудно...
  Обожгла внезапная мысль: вежливость и обходительность элитара - простая предусмотрительность. Дар - не более чем ценная вещь, аккуратно доставляемая хозяину слугами.
  Эта идея привела его в ярость. Вынужденность подчиняться чьей-то воле? Ну уж нет! Он едва сдержался чтобы не пнуть сидящего впереди Саудрака.
  - Останови дрома! - прохрипел он и не узнал своего голоса.
  Элитар повернулся, на холодном лице было не было удивления, оно было в голосе.
  - Зачем?!
  - Мы... сделаем привал.
  Саудрак замер вполоборота, с шумом всосал воздух чтобы ответить как ответил бы любому из своих отаругов. Но вдруг отвернулся, не глядя на еле сдерживающегося Дара.
  - Хорошо, Дарат, - кивок согласия головой вбок. - Я вижу ты утомился. Мы сделаем остановку.
  Дару был безразличен этот пассаж про утомление. Пусть думает что хочет.
  По команде элитара отряд свернул в сторону. Расположились с краю леска, расселись под деревьями почти у самой вершины одного из холмов. Усталые дромы радостно набросились на доступную сочную зелень и корни. Воины оживленно перекрикивались, распаковывая баулы, доставая бурдюки. И только Саудрак стоял с безразличным выражением на лице, молчаливый и отрешенный. Акел, его скех, успев обежать весь лагерь, сидел рядом с хозяином, такой же неподвижный и замкнутый.
  Спустя короткое время Ходват уже разносил еду и питье. Говорливый, расслабленный,он пребывал в победной эйфории после всех происшествий последних дней. Шуточки всадников, мимо которых он проходил, то и дело касались двух его трофейных латниров, и тогда спина его выпрямлялась от гордости. Впрочем и остальные были не лучше - ничто так не вдохновляет воина как победа!
  С момента, когда отряд остановился в сени деревьев, напряженность Дара уменьшилась, почти растаяла. Теперь он чувствовал неудобство перед элитаром за недавнюю грубость. Так что, выбирая место для привала, подошел к Саудраку с вопросом в глазах. Тот кивнул головой на свободное место рядом. Некоторое время они просидели молча, отдавая дань еде.
  Ратники получили двойную дозу шерата, сушеное мясо и лепешки. Они весело скалили зубы, задирая друг друга. Но постепенно настроение командира было отмечено и впитано. Скоро уже все ели молча, исподлобья поглядывая на хмурого элитара. Кубики ароматной извести, завернутые в прессованные листья так и таяли во рту. Их сладость казалась необъяснимой. Хотя рассудок подсказывал что попросту тело после боя нуждалось в кальции для восстановления кожи и панциря. Разыскать источник со свежей водой Ходвата не пустили, привал явно был накоротке. Так что в костяных стаканах плескалась затхлая жидкость из бурдюка. В твердых кожаных плошках разнесли какие-то зерна, сухие, легко жующиеся. Каменно-твердые шарики соленого крока дополнили рацион. По поляне разносился молчаливый хруст. Кто-то пошутил насчет чаши дробы, но ответного смеха не было.
  Элитар ел много, быстро, состредоточенно. Его глаза не туманились в задумчивости, он постоянно держал во внимании все вокруг. У Дара же аппетит словно отрезало после последней схватки с а_зардами. Он мял еду в руках, не донося до рта.
  - Что тебя тревожит? - наконец не выдержал Саудрак, глянув на его руки.
  - Не знаю, - честно ответил Дар. - Что-то не так...
  - Ты что-то чувствуешь? Что именно? - в тоне элитара послышалось участие.
  - Не знаю. - Снова повторил Дар. - Что-то странное с чувствами. В один момент я как будто нормальный. А потом так меня распирает от ярости, что я становлюсь груб. Затем проходит время и я успокаиваюсь, и злюсь сам на себя...
  - О-рах! - привычно кивнул Саудрак и на мгновение задумался. - Ты меняешься. И меняешься к лучшему!
  Дар усмехнулся, отпил из кожаного стакана, пристально посмотрел на приблизившиеся вершины. Еще утром горы казались невероятно далекими. При такой скорости они прибудут через пару дней в Хоргурд, Сердце клана Хуурадан... Там будет махо, способный ответить на все вопросы...
  - Ты был хуураданцем во время последней битвы. - Голос Саудрака звучал серьезно и отчетливо. - Ты становишься одним из нас. Наверное, это нелегко.
  - Что ты имеешь в виду?
  - Твое самочувствие. Я уже говорил тебе - во время боя ты стал одним из нас. Я чувствовал твой отбив... - Он помолчал и продолжил. - Атсинбирг вживляют детям в младенчестве. Кто знает, что чувствуют малыши?
  Элитар повернулся с вопросом в глазах, будто ожидая ответа. Дар хмыкнул, качнул головой.
  - Но ты взлосл. Ты можешь рассказать каково это - становиться тангром клана! Трудно?
  Это был новый поворот и Дар попытался рассмотреть свои эмоции в этом свете.
  - Если действительно так... Это как будто ты каждые несколько минут другой... Нужно прикладывать усилие, чтобы помнить себя, помнить как себя вести... Оставаться собой...
  - Интересно, - повернулся Саудрак. - И что в этом самое сильное?
  - Я бы сказал - нетерпимость. Ощущение, что ты не хочешь никого слушать или слушаться! - скороговоркой выдохнул Дар. - Порой это охватывает тебя совершенно неудержимо. Мысль о подчинении омерзительна! Ты не можешь никого слушать!
  - Хм... Странно. Это совсем не то что я предполагал. - Элитар выглядел озадаченным. - Я предполагал как раз обратное.
  Сидящий рядом в настороженной позе Акел чуть повернул свою большую голову и скосил внимательные глаза на Дара.
  - А чувствуешь ли ты сейчас мой отбив? - спросил Дар.
  Саудрак замочал, сосредоточился. После бросил нахмуренный взгляд на собеседника:
  - Нет. Сейчас нет ничего. Ты снова пуст.
  - Может быть ты ошибся во время боя?
  - Нет! - громко проскрежетал Саудрак, невольно переходя с доверительных интонаций на командные. - Я элитар и не ошибаюсь в подобных вещах. Просто ты еще не до конца готов. Врастание в клан уж наверное не случается за пару дней. Тебе надо смириться и ждать.
  Дар вновь почувствовал приступ отторжения. Советы и попытки влиять на него вызывали теперь только бешенство. Ничто, исходящее извне, не могло решать за него, определять его путь! Он скрипнул зубами, под вопросительный взгляд Саудрака, и отвернулся.
  - Что случилось с теми кто умер? - спросил он, чтобы перевести тему.
  - С тем кто умер уже ничего не может случиться, - усмехнулся элитар. - Нет ничего неправильного в том что воины умирают. Клан должен поливать землю своей кровью, чтобы она оставалась его. Это закон жизни. Но кого ты имеешь в виду, Дарат?
  - Те воины, чьи латниры были пробиты копьями, что отползли в центр "спин". Что стало с ними?
  - Ничего особенного. - Лицо элитара снова приняло отрешенное выражение. - Выздоравливают, я думаю.
  - Выздоравливают? Разве их ранения не были смертельны?
  Саудрак посмотрел на него длинным взглядом и многозначительно отвернулся.
  - Трава лечит и не такие раны.
  Дар вдруг запоздало вспомнил разговор с Ходватом о регенерации тангров, и пожалел о своем вопросе. Даже не желая того, каждый раз он демонстрирует окружающим свою некомпетентность.
  Саудрак взмахнул своей левой рукой. Маленькая кисть поверх массивных мышц смотрелась уродливо и карикатурно. Словно кулачок ребенка присадили на запястье взрослого.
  - Б_Рванец отрубил мне эту руку в бою вместе с шиташем, - сообщил элитар. - И я потерял очень много крови прежде чем мне удалось заняться собой. Если бы я был просто тангром, я бы умер, наверное. Но Ла-и-Ла меня спас.
  - Ла-и-ла? - удивился Дар. Это название было ново.
  - Да. Ла-и-ла - союз травы и тангра. Каждый приходит к своей победе самостоятельно, но трава помогает в этом каждому.
  - Атсинбирг вылечит этих воинов?
  - Я бы сказал - Ла-и-Ла. Союз. Сегодня на поле боя он был и у тебя.
  Рывком вспомнилась неистовость схватки, рычание огромных пятнистых дромов, нависающих над "спиной" хуураданских тангров, визг стрел и копий, крики... И ощущение слитности, единости со всеми хуураданцами отряда...
  - Мне кажется... Я знаю о чем ты говоришь, - сказал Дар тихо. - У меня было странное чувство слитности с каждым из воинов...
  - Я думаю ты очень хорошо знаешь, о чем я говорю. И твое желание встретиться с Ху-махо вполне понятно.
  - Ху-махо?
  - Махо - это мастер травы. Он есть у каждого Царакклана. Однако один из них - главный мастер клана. В Хуурадане его называют: Ху-махо.
  Внезапная мысль вдруг обожгла Дара, и он повернулся к элитару.
  - Мы долго ехали с Ходвом, и я расспрашивал его. Он рассказал, что а_зарды не всегда были врагами. Когда-то давно они были частью Хуурадана?
  - Были, - флегматично ответил Саудрак. - Давно были.
  - Тогда почему мы сейчас сражаемся с ними?
  - Закон клана сильнее закона дружбы! - рассудительно и холодно отрезал элитар. - Мир только там где соприкасаются корни!
  Дар с трудом погасил в себе желание попробовать развить тему "цнбр". Если уж реакция Ходвата была такой острой, то чего можно ждать от жесткого Саудрака!
  - Корни а_Зардата уже давно разошлись с нашими, - продолжал элитар. - Если они изберут войну, они получат ее. Но я не думаю что у них достанет на это сил. Борьба с кх_отрами истощила соседей.
  - А Хуурадан?
  - Хуурадан уже понял, что все было подстроено чернокостниками. - он покосился на Дара. - Благодаря тебе и Ходву вскрылось это. Кх_Отрия слишком хочет нашего участия. Но Хуурадан воздержится.
  Вслед за Саудраком, Дар нахмурился. Они просидели некоторое время в молчании, наблюдая за воинами отряда. Победное настроение снова взяло верх, и над импровизированным застольем висели шутки и гогот. Воины хохотали, изображая различные сцены из недавнего боя. Слабая улыбка заиграла на губах командира.
  - Победа не дается легко, - сказал он задумчиво. - Наша сила в единстве. Это то, что помогает выстоять. И одерживать верх в любых условиях. Тебе нужно помнить об этом. Особенно сейчас, когда ты строишь свой собственный Ла-и-Ла!
  Он сверкнул своими глазами, неожиданно поднимаясь.
  - Эти корни растут в тебе, в глубине твоего тела и ума! Терпи! Похоже, тебе суждено стать одним из выдающихся отаругов клана!
  Словно подтверждая слова хозяина, сидевший рядом Акел повернулся и показал Дару зубы.
  Затем элитар рывком отвернулся, крикнул что-то требовательное отаругу, следившему за дромами и пошел в ту сторону.
  Оставшись один Дар некоторое время обдумывал недавний разговор. Взвинченность нервов вроде успокоилась, и все было как будто нормально. Мыли о Ху-махо расслабляли, давая какую-то надежду в будущем. Дар откинулся на траве, прикрыв глаза. Тело послушно расправилось, наслаждаясь неколебимой твердостью земли, такой сладкой после качающейся скачки. Еще некоторое время он пытался разобраться в путанице своих чувств, но потом провалился в короткий сон...
  
  
  + + +
  
  ...Он был один в серо-голубом тумане, зыбком, рваном. Это был без сомнения Рортанг, с его враждой непримиримых кланов. В тумане на короткие мгновения показывались враги - а_зарды или кх_отры, они прятались, выжидая момента для броска.
  Нервная настороженность обострялась волнами, то нарастая, то сглаживаясь. И в пульсации этих волн, он вдруг заметил нечто гораздо более страшное... Временами будто порыв ветра разрывал завесу тумана. А_зарды, кх_отры, дромы, твердая кость латниров, острозаточенная сталь шиташей, даже эти мшистые холмы - все бледнело, сминаясь и обнажая за собой нечто совсем иное. Не сражения тангров, не ожесточенную клановую ярость...
  Что-то тусклое и странное... Не видимое, но магнитно приковывающее внимание... Кажется - живое. Да, конечно живое... Он мог чувствовать присутствие Этого, пристально следящего из лживой дымчатой мутноты. Он мог чувствовать Его энергию всем телом, а особенно низом своего живота. В какой-то момент показалось, что он улавливает разумную эманацию таящегося Существа, что маскировалось за манекенным миром тангров. Восприятие Его могущества вызвало у Дара глубочайшее ощущение собственного ничтожества и беспомощности. Власть таинственной Особи изливалась, струилась в пространство, меняя и мутируя - растворяя - само пространство. Оно закрывалось этим пространством как одеялами. И само Оно скользило, будто не было твердым. Загадочное текучее Существо ускользало от пристального взгляда, путало концентрацию, мешая фокусировать внимание. В этом было что-то ужасно знакомое, уже встречавшееся раньше, давно... На той, другой стороне его стертой памяти...
  Оно было ужасно. Но еще ужаснее было то, чего Оно хотело. Дар вдруг понял, что Оно тоже не могло сосредоточиться достаточно, чтобы увидеть Дара. Оно чувствовало его, но никак не могло сфокусировать свой взгляд. Оно искало его, он это ощущал каждой своей мышцей, каждой клеточкой тела. Оно жадно вглядывалось со своей стороны в этот серо-голубой туман, в дырчатые зыбкие разрывы... Дару захотелось скрыться, распластаться, чтобы не быть обнаруженым. Ему еще р а н о было обнаруживать себя. Рано - он это подсознательно знал... Он еще был никем, и владел ничем... Сделав сложное усилие, он стал клониться, пригибаться к земле...
  И тут вдруг загрохотало, загремело, завыло!
  Пробуждение было болезненным.
  Часто моргая слепыми со сна глазами, Дар приподнялся на локтях, осознавая что видел сон. Он был все на той же стоянке, также сидели под деревьями воины, и грызлись в стороне скехи. Звук, вырвавший его из сна - раскатистый свист - еще продолжался, доносился с неба на западе. Длинный белый след разрезал облака и вел к темной точке. Маленькая как птица, она двигалась намного быстрее, чем смогло бы любое живое существо. Она была странно знакома Дару. Он попытался зацепиться за это воспоминание, вытащить его на свет. Но, как всегда, безуспешно.
  Саудрак и его отаруги вскакивали со зверскими лицами, бежали наверх холма. Дар тоже вскочил и побежал за ними. Холм был не из маленьких, но привал был почти у вершины. Тяжело дыша, толпились воины, таращась на далекую небесную лодку. Широкое пространство холмистой местности лежало впереди, прозрачность воздуха позволяла видеть далекие окрестности.
  Темная точка, притормозившись и сменив тон звука, повисла над дальними холмами. Из ее тела выпорхнула яркая точка, быстро опустившаяся на землю. Она была такой ослепительной, что все зажмурились кроме Дара. Чуть позже донесся отдаленный грохот. Однако прежде этого Дар увидел, как навстречу яркой точке поднялось что-то зеленое, мерцающее. Небесная лодка ответила, три новых ярких вспышки упали вниз. Повторился отдаленный грохот и клубы дыма повалили в небо оттуда, из межхолмья, куда не проникал глаз. Черная точка сделала медленный круг, темное облако возникло в воздухе следом за этим кругом и опустилось вниз. Потом она поднялась и, вновь набрав громкости, стала таять в воздухе, моментально делаясь меньше размером. Скоро она совершенно исчезла, оставив только тающий белый след меж облаков...
  - Проклятые гонкларды... - проносилось между воинами.
  - Хорошо что мы были под деревьями когда она пролетала!
  Потрясенный увиденным, Дар еще переживал в себе остатки странного сна, когда заметил что повернувшийся Саудрак немигая смотрит на него. Вгляд был длинным, натянутым как струна.
  - Что там было? - Дар почему-то чувствовал бешеное волнение. - Что делала эта лодка?
  - Ты знаешь это место. Ты ночевал там прошлой ночью! - нахмурился элитар.
  - Не-ет! - закричал Дар, чувствуя как что-то опаляюще вспыхнуло в груди. - Мы должны быть там! Сейчас же!
  Двое отаругов по кивку Саудрака схватили его за плечи, стиснули с силой.
  - Там, - элитар яростно глянул в сторону поднимавшихся дымов, - уже ничему не помочь. Хршитакка разрушена! Ее больше нет! А мы должны продолжать наш путь в Хоргурд!
   - Я должен быть там! - кричал Дар, чувствуя как незнакомая обжигающая горечь пронизывает все его тело. - Зачем мне ехать с вами? Причем тут я?
  - Как будто ни причем! Повернись, Ходв! - элитар и рывком подтянул к себе Ходвата, развернул спиной к Дару. - Смотри! Это наш тотем. Мы эта птица! Видишь эти перья-птицы?
  Дар снова взглянул в хуураданский тотем на вершине ходватова латнира. Вертикальный дневной обострил рельефность и придал резкости изображению. Хищноклювая птица раскинула крылья, где каждое из перьев было маленькой птицей, оглядывающейся на свою большую птицу-вместительницу. Они были как отряд маленьких воинов, ожидающих приказа.
  - Нас много, больших и малых, - рявкнул Саудрак. - И это наш ответ врагу! Только вместе мы совладаем с ними. Поодиночке мы бессильны!
  Он освобождающе хлопнул Ходвата по плечу. Повинуясь его жесту, отаруги ослабили свою хватку и Дар почувствовал себя свободным. Тут же, как по команде, рудваны побежали к дромам у деревьев. Воины молча принялись увязывать баулы. Отряд готовился к отходу.
  А неясная горечь становилась все сильнее. Какая-то часть его души не желала слушать никаких слов. Она рвалась к тому порушенному и дымящемуся, что было вдалеке. Это была та самая теплая ниточка, что тянулась за ним из далекого подземного Царакклана Хршитакки. Умом он понимал что прав элитар, но то что разрывалось в груди, не желало знать никакого ума. В глазах все еще стояли те ослепительные капли света, что уронила "небесная лодка", мощнейший грохот еще звенел в ушах...
  Подходя к элитарскому дрому его трясло, он чувствовал себя совершенно разбитым. Сон и трагедия с Хршитаккой сумели как-то мгновенно обессилить его. Видел, как взгляды отаругов направлялись на него. Немой вопрос был в этих взглядях.
  Его охватило знакомое бешенство.
  Джамшш! Да провались они все...
  
  
  9. Золотая Метка
  
  Ходват не врал - хуураданские дромы были выносливы. Больше привалов не было - тангры спали на ходу, чередуясь погонщиками. Лишь однажды Саудрак сменил скакунов в небольшой деревне, маленькой копии Изир-дора. Ни особой встречи, ни торжественного трапезы или чего-то такого не дали - в селение воинов просто не пустили. Под колючие взгляды местных, отаруги Саудрака молча перевязали свои баулы на новых животных. И снова - в путь.
  Воины сделались молчаливы. Даже Саудрак, зародившаяся дружба с которым принесла Дару много полезной информации, больше не отвлекался на беседы. Ему приходилось тяжелее остальных - у него сменьщика не было.
  Местность изменилась. Поднялись леса, вытянулись вверх холмы, и отряд более не поднимался на их вершины. Горы приблизились, обратившись подавляющими величественными громадами. Впереди был Хоргурд - сердце Хуурадана. Завершение скитаний и неясностей.
  Дар прищурился, загадывая ближайшее будущее. Какие-нибудь ритуалы с травой, признание заслуг, принятие в клан... Назовут элитаром Дарсаватом, повесят красный бунчук на затылок... Он станет великим воином, удачливым и непобедимым отаругом Хуурадана, защищающим интересы клана в кровавых битвах со злобными танграми иных кланов...
  Его ли это будущее? К тому ли стремился?
  В душе не было удовлетворения - только скука и неловкость ... Для чего-то другого готовила его судьба. Что-то другое зарыто в глубине его памяти...
  Вспомнилось, как на переходе старой границы с а_Зардатом, когда восседал на Дрохуге позади Ходвата, к нему пришло странное предчувствие будущего. Предощущение глобальных событий с тех пор поселилось в душе, и только усилилось после ночи в Царакклане Хршитакки. Это и другие свои видения Дар помнил до одного, они единственные связывали его с прошлым. Благодаря им крепче была уверенность, что его цели далеко от вражды и войн непримиримых кланов. Борьба кланов совершенно бессмысленна, равно как и все их существование. Все это - лишь взаимоотторжение травы, битва корней, война цнбр и Цараккланов!
  Важно что-то совсем другое!
  Память вдруг принесла картины недавнего пугающего сна. Реальнось того Текучего Существа, что пряталось среди клочьев тумана, была ошеломительной. Существо страшной силы искало Дара, оно видело в нем угрозу. И правда этого было очевидна. Правда не менее реальная, чем то, что видит его взор наяву сейчас.
  Поможет ли найти эту правду махо Хуурадана?
  Сможет ли даже понять это?
  Едва ли...
  Кто было это Текучее Существо? Какими отношениями они связаны?
  Дара вдруг осенило: - это и есть настоящий враг!
  Возникло ощущение, словно он нашел твердую поверхность в бесконечном болоте. С самого появления на Рортанге, чужеродный всему, он видел вокруг себя только загадки. Если то был его противник, это давало ключик для объяснения. Не в борьбе ли с ним, обладающим титанической мощью, Дар оказался заброшенным сюда?!
  Он потрясенно замер. Пытался осознать это, вместить в свой разум. О да, недаром столько превращений произошло с ним за эти несколько дней. От безродного пленника - до неуязвимого бойца, в котором местные признают какого-то Древнего Воина...
  Дар пытливо заглянул в себя.
  Насколько велико сущее? Какие грандиозные баталии гремят наверху, в далеком Ледяном Просторе, что разделяет меж собой колючие звезды?
  Это было слишком колоссально, разум отказывался вообразить такую чудовищную глобальность. Разуму были привычнее масштабы вот этих холмов, этих гор и долин... Дар глянул по сторонам. Окружающая действительность разом показалась плоской, тусклой, бесцветной декорацией...
  Холмы, реки, горы?
  Тангры, дромы, скехи?
  Латниры, шиташи, тронки?
  ЧТО ЕЩЕ?
  Тугие косички дрома взмахнули перед лицом Саудрака, и он недовольно качнул головой. Красный бунчук на его затылке взвился и прочертил в воздухе справа налево, словно острый сигнал. И будто в ответ перед внутренним зрением Дара серией промелькнули старый Зордаор, в белом окровавленном одеянии, обелиск Хршитакки в спасительном зелено-золотистом тумане, потом маленькая желтая Метка, точно вошедшая в углубление двоекрестия...
  Дар вздрогнул.
  Рука сама нащупала квадратный кусочек металла, пальцы сквозь мягкую кожу подвяза сжали неподатливую твердь. Сейчас не было жара, не было чуда, просто железка. Поддаваясь неосознанному порыву, Дар вытащил ее и поднес к лицу.
  Золотистый, теплый на ощупь металл был покрыт сетью бесчисленных царапинок. Метка прожила долгую жизнь, невесть сколько поколений тангров держали ее в руках. Была ли она чьей-то драгоценностью? А может ею игрались дети, вырывая друг у друга и бросая в пыль? Или старейшины нашли ее и Метка была предметом культа? И что такое она на самом деле? Как могла включать могучие силы Древних в обелиске?
  Под царапинами проступал едва заметный коричневый рисунок, будто тонкие складочки в металле. Он был похож на часто повторявшийся местный орнамент - символ бегущего квадратного солнца с руками и ногами, расходящимися от центральной прямоугольной накладки. Но в отличие от орнаментального символа, здесь на конечностях не было тангровых ступней или пальцев - только лучики, выходящие из центрального темного квадрата. Они тянулись по гладкой поверхности, переходя на боковые ребра и исчезая за ними.
  Дар смотрел на Метку испытующе, как на живое существо, словно ожидая ответ. Но что она могла сказать? Всего лишь мертвый металл. Старый, желтый, поцарапанный металл...
  В середине Метки вдруг что-то сверкнуло.
  Показалось? Может просто солнечный лучик отразился на срезе металла?
  Но вот еще раз мигнуло в другом месте - едва заметно, на пределе видимости.
  Затаив дыхание, он внимательно присматривался. Блестки света были редкими, но размеренными, постепенно складываясь в осмысленный симметрический рисунок. По лучам квадратного солнца, в ровном медленном ритме, танцевали крошечные пятнышки света - от центра к краям плоскости.
  Это была загадка, чужеродное колдовство. Оно лежало на ладони и едва заметно грело кожу.
  Чужеродное ли?
  Метка была такае же как и он: здесь - но нездешняя, доступная - но недостижимая, явная - но необъяснимая. Иная, чужая... Дар гладил ее пальцами и чувствовал несказанную сопричастность с ней. Ничто на Рортанге не было равнозначно этому медленному танцу света. Что-то очень знакомое, почти родное, мерещилось в этом металле и его свете. Но знакомость эта лежала там, на обратной стороне памяти, куда небыло пути. Она было как восклицательный знак, свидетельствование присутствия высших сил - тех, что играют судьбами за сценой видимого мира.
  Какая роль в этом сюжете отведена ему, Дару?
  Будто огнем обожгло воспоминание о черной оглушительно жужжащей птице, что уронила три ослепительные капли на Царакклан Хршитакки. Вспомнился грохот и дым...
  Холодок пробежал по спине под крепким панцирем. Это уже совсем не война шиташей и тронков. И вряд ли он будет неуязвим для могучего оружия хозяев небес, как не был неуязвимым для них обелиск зеленого огня! Эта черная железная птица, оставляющая белый след меж облаков, была из той же реальности, что и Метка, что и зеленый огонь обелиска Древних - из реальности сверхъестественных существ, обладающих могучей силой и невиданными возможностями.
  Принадлежал ли он к этим существам?
  Дар обреченно покачал головой. И тут же саркастически прищурился, представив как выглядит этот жест со стороны - качание темного черепного шлема тангра, обрамленного волнистыми костяными наростами.
  Вновь накатило почти забытое ощущение опаздывания и отчаяния. Он должен торопиться, вспомнить, успеть сделать что-то... Но что?
  Стоп!
  Если его смогли швырнуть сюда, значит можно и выбраться! Если есть вход, должен быть и выход!
  Глядя на пальцы, все еще гладящие пластину желтого металла, он понял что его надежда - у него в руках! Вот она, тоненькая ниточка, способная вывести из лабиринта! Надо только выяснить, откуда взялась эта Метка. Узнать про ее связь с обелиском. Жаль Зордаор погиб... Но знанием должны обладать и другие умудренные старцы! Махо! У них надо разузнать все что можно про Древних и "летающих демонов"!
  Дар сжал с силой квадрат Метки. Края металла острой болью впились в пальцы. Это было отрезвляющим ощущением. Он раскрыл пальцы, снова вглядываясь к золотистый квадрат...
  И именно в этот момент дрому Саудрака что-то попало под ноги. А может быть впереди снова лежало бревно. Огромное животное резко прыгнуло, вдавливая седоков в седла и оглушая окрестности своим дрожащим криком...
  Метка подскочила в воздухе и скользнула в сторону...
  Но прежде чем дром приземлился, молниеносным движением кисти Дар поймал Метку в воздухе и сдавил в кулаке. С внезапным страхом, тяжело дыша, он осознал что может легко потерять ее. Очень легко...
  Дар стиснул зубы - Метка должна быть при нем всегда!
  Нельзя больше так опрометчиво открывать ее на ладони. Или показывать другим. И вряд ли стоит полагаться на кожаный мешочек, подвязанный к поясу. Его можно обронить или лишиться при других обстоятельствах... Не зря же мудрый Зордаор заклинал никому Метку не показывать... Тайну следует оберегать!
  Дар стал ощупывать самого себя, понимая, что до настоящего момента не озадачился детальнее ознакомиться с собственным телом. Пальцы пядь за пядью обошли грудь, ноги, живот, пах, бедра. Везде были только ровные участки пластинчатой кожи, ни складок, ни потайных мест. Затем принялся ощупывать края латнира в соединении телом. Тут было получше - обнаружилось много щелей, где еще не срастаясь, кожа спины и кость панциря имели некоторую свободу скольжения относительно друг друга. Собственно по всему периметру латнира шла большая уменьшающаяся щель, сейчас полная пыли. Но что будет удерживать Метку здесь? Где гарантия, что плоский металл не вывалится при каком-либо неловком движении? Ищи потом ветку в лесу!
  Он с новым усердием стал исследовать все зоны, где панцирь соприкасался с кожей. И был вознагражден великолепной находкой - на шее, сразу за затылком, где края латнира сходились в маленький острый гребень, обнаружилась неглубокая щель нужного размера. Он тут же решил попробовать - и Метка легко скользнула в пазуху.
  Дар улыбнулся, гордый от собственной изобретательности. Теплое ощущение от соприкосновения Метки с кожей дарило радость и спокойствие. Дар глубоко вздохнул и приосанился в седле. Теперь он чувствовал настоящую уверенность.
  К несчастью это удовольствие было недолгим. Едва лишь он стал обернулся, оглядываясь, ребро металла жестоко впилось в шею и Дар невольно зашипел проклятия. Как назло именно в этом месте кожа была тонкой и нежной. Зато Метка сидела там плотно и незаметно.
  Чтож, безопасность требовала жертв, он был готов их принести.
  
  
  
  
  
  

Свиридов Т.Г.

МИРЫ НЕПРИМИРИМЫХ

Фантастический Боевик
  
  
  Часть третья
  ХОЛОД ХОРГУРДА
  
  Глава 1
  
  Тайна самого себя
  
  
  Дорога под сенью огромных деревьев забирала все выше. Временами в сторону отходили отвилки - и глазам открывались колосящиеся луга, пасущеся животные. Грозно приблизились суровые горы, подавляя все вокруг своим тяжелым величием. Леса покрывали уступы склонов, ломанные линии ущелий и тянулись вплоть до отвесных скалистых вертикалей. Там зелень уступала место голому камню, оплывам лавы, а выше - льду и снегу. Временами доносились порывы ветра - холодные, суровые, как и сами горы откуда они прилетели.
  На дороге встречались селяне, и было непривычно видеть тангров, не обвешанных боевым металлом. Большей частью они сопровождали груженые возы, которые сами же и тащили, реже попадались длинные телеги с огромными колесами, запряженные небольшими дромами. Все чаще заступали дорогу разъезды рослых воинов на огромных дромах с оттопыренными дорожными баулами. Прямой, как жердь, Саудрак оставался неподвижным при таких встречах, лишь поворачивал голову набок, демонстрируя свой "хвост". Заканчивалось это одинаково: после взаимного прослушивания цнбр и сверки латниров чужаки делали четкий знак локтями к поясу и быстро исчезали, направляясь в сторону а_Зардата.
  Когда стало темнеть, дорога пошла круче вверх и наконец вплотную уперлась в скалы. Долина, по которой шел тракт, влилась в мрачный разлом меж двух каменистых круч, вершины которых еще были ярко освещены закатом. Стены маленького каньона сошлись так близко, что с одного склона можно было достать стрелой до другого - буде возникнет такая необходимость. Если это был единственный вход в Хоргурд, оборона его вряд ли представлялась сложной. Через некоторое время путь преградила стена из огромных груботесаных камней, перекрывая и без того узкое ущелье. Массивные ворота были открыты, но поднятая железная решетка была явно готова упасть вниз в любой момент. В бойницах стены виднелись головы тангров, а по каменному балкончику над воротами расхаживали воины, издали рассматривая подъезжающих. Перед воротами Саудрака остановили, но по приятельским выкрикам стало ясно, что тут его знают неплохо. Несколько раз дорога огибала каменные уступы, на каждом из которых лепились башни-балконы, в их узких бойницах теплились огни - здесь тоже не дремали!
  Голубая дымка подножий густела, скрадывая очертания предметов и прибавляя таинственности. Дромы теперь шли близко, почти касаясь друг друга подвязанными баулами. Удары их лап по камню рождали звонкое эхо. Воины Саудрака, измотанные долгой скачкой, заметно приободрились и подбоченились. Отряд миновал еще один поворот, и, взглянув вперед, Дар невольно издал восхищенный возглас.
  В расширившейся котловине между расступившихся скал, в просветлевшем воздухе лежала роскошная долина. Единственный проход, где сейчас двигались отаруги Саудрака, встречал на пути огромную стену. Будто нереальное видение, за ней поднимались бело-пенные полусферы ататов, чередуясь с темными провалами кустов и деревьев, складываясь в заметный даже отсюда рисунок. Окружия этого геометрического узора ткались сложной вязью, сходясь в центре к трем возносящимся вверх белоснежным стелам с блестящими на солнце золотыми навершиями.
  Отаруги одобрительно смотрели на Дара, удовлетворенные его реакцией. Дромы без команды прибавили шагу. Из своих кожаных мешков высунули морды скехи, тихонько пощелкивая от радости. Конец долгого путешествия был близок.
  Когда отряд подошел к уже закрытым воротам города, из тени под крепостной стеной выскользнула группа всадников. Саудрак движением руки остановил свой отряд, и поспешил им навстречу.
  
  * * *
  Размеры и мощь Хоргурда потрясали.
  Город базировался на той же лепестковой структуре дворов, идущих от центра. Однако схожесть с Изир-дором была только внешняя. Тот походил на Хоргурд не больше, чем сопливый подросток на матерого отаруга. Если в разрушенном Изир-доре лепестков было два-три десятка, то в Хоргурде - не менее полутора сотен. Три кольцевых объезда поочередно пересекали эти лепестки, и четыре большие дороги протянулись от внешних границ к центру годора. Сбоку каменных мостовых журчала вода - в Хоргорде существовала система каналов, берущая начало в горных ледниках.
  Никакой пыли на мощеных дорогах, каменная кладка дворовых ограждений вызывала мысли о маленьких крепостях - едва ли сыскался бы дром, способный их перешагнуть, а тем более разбить.
  Здесь было много тангров - они ходили по улицам или стояли у своих дверей, возле обязательных скамьи и дерева. Их блестящие глаза с любопытством вглядываясь в отряд Саудрака. Волновал ли их вид воинов, что еще хранили на челе отпечаток недавнего боя? А может, их глаза искали среди проезжающих знакомые и любимые лица? Дар провожал их удивленным взглядом - рослых белокостных стариков-воинов, невысоких крепышей рабочих-тангров, тонких женщин, а также детей, восхищенными криками приветствовавшие проезжавших отаругов. Ходват, веселый, беззаботный, кричал им в ответ, звеня браслетами поднятых рук. Но остальные всадники даже не повернули головы.
  Каждый следующий кольцевой объезд предваряла внушительная защитная стена, опоясывавшая на своем уровне весь город. Врагу, буде он доберется до Хоргурда, придется штурмовать несколько крепостей одну за другой, прежде чем он пробьется к Царакклану.
  Взгляд Дара невольно возвращался к площади трех белых обелисков, где покоился таинственный провал Царакклана. Там он найдет ответы на все свои вопросы. Там разыщет разгадки своих тайн...
  Гремя по брусчатке мостовой, отряд без задержек двигался к центру. У последней стены перед Цараккланом дромы были остановлены охранниками. Всадники спешились, занявшись баулами и скехами. Саудрак махнул рукой Дару, и вместе с Ходватом они прошли еще одни ворота. Отряд стражи, громко топая, окружил их и провел через небольшие, но тяжелые медные ворота с огромными заклепками. Они миновали новый длинный коридор и были встречены семью одинаково одетыми воинами. Из-за длинных накидок достоинства их латниров было невозможно оценить. Однако послушность Саудрака произвела впечатление, и следуя ему, Дар также сдал все свое оружие.
  Последняя крепостная стена оказалась на удивление широкой - они миновали еще пять комнат, прежде чем снова вышли наружу. Всех троих провели в одно из приземистых каменных зданий, пристроенных к стене изнутри. Здесь, в небольшом сумрачном зале горел огонь в камине, и еще несколько светильников по стенам. Глянув на эти стены, Дар изменился в лице и долго не мог отвести взгляда. Поверх шлифованного камня рядами с расстановкой висели латниры - разнообразной формы и окраски, и с еще более разнообразными видами насечек.
  - Ну вот я и привез тебя в столицу! - Саудрак опустился на одну из скамей. Лицо его было торжественно. - Все, что от меня зависело, я исполнил!
  - Эти латниры...
  - Эти латниры когда-то защищали тела сильнейших врагов клана, - элитар кивнул на стену. - Здесь только г_утры. А вот тут ю_линноры и б_рванцы. Там даже есть с_энфарпы и йарбы.
  Ходват расширенными глазами обшаривал стены, он тоже был здесь впервые.
  - Мы в сердце великого клана! - веско напомнил Саудрак. - И эта комнатушка из завалящих. Латниры рудванов, элитаров и эгиббардов врага висят в центральных залах.
  Он встретился глазами с Даром.
  - Моя миссия выполнена, воин! Согласно моему и твоему желаниям ты доставлен в Хоргурд. Я рад был знакомству и дружбе с тобой, хотя она не всегда была безоблачной. Надеюсь, твое присутствие укрепит Хуурадан.
  - Спасибо! - Дар сдвинул брови и обнял поднявшегося элитара. Вдруг остро повеяло расставанием, и грудь защемило. - Участвовать в одном походе с тобой было большой честью для меня!
  - Отныне тобой займется Царакклан. От Круга эгиббардов будет зависеть твоя жизнь и судьба. Махо и его учеников найдешь там же. Однако предупреждаю: будь осмотрителен в своих действиях и словах. Помни, - голос Саудрака понизился, - в Хоргурде слишком много полированных латниров.
  Его глаза многозначительно сузились.
  И в этот момент распахнулась дверь.
  В зал вошел высокий старик в белом. Следом за ним несколько тангров услужливо внесли еду и расставили ее на длинном деревянном столе.
  
  Глава 2. Полированный латнир
  
  Вошедший с улыбкой дождался, когда Дар вернет на стол глиняную кружку, причудливо инкрустированную металлом. Удивление на лице Дара его забавляло.
  - Ты хорошо пьешь дробу, безродный воин! Тебе уже давали ее раньше? - он оглянулся на Саудрака.
  Тот кивнул с каменным лицом.
  - Красивая кружка. В Хоргурде делают такие?
  - В Хоргурде делают такие, и много чего еще.
  Старик снова разлил пенистый напиток, блеснувший зеленым оттенком в свете ярко пылавшего камина.
  - В отряде Саудрака мне наливали дробу, как и все другим, - сказал Дар. - И перед выходом из Изир-дора, и позже, на стоянке.
  - И ты знаешь из чего она сделана? - Старик снова переглянулся с Саудраком.
  - А разве это важно? - удивился Дар. - Куда существеннее вкус!
  - Ну что ж! - улыбнулся старик. - Тогда пусть нас соединит за сегодняшним столом дроба Сердца Клана!
  - За Сердце Клана! - громыхнули тут же Саудрак и Ходват.
  Все снова выпили. Напиток был чрезвычайно приятен - кисло-сладкий, пьянящий, расковывающий. Тело и язык словно сами просили его.
  За столом было много совершенно незнакомой Дару еды. Круглые и звездчатые фрукты, горки ароматных лепешек, какие-то мочености и солености. Никакого намека на походную суровость сушеного мяса и сыра. Напротив, нос дразнили ароматы разнообразных свежеприготовленных блюд, названия которых даже не были ему известны.
  Дар уже успел пересказать все свои приключения от Хотоаги до Изир-дора, и от Изир-дора до Хршитакки. В лице выбеленного старика, назвавшегося именем Отхон-рати, он нашел внимательнейшего слушателя. Поседевшая кость его налобника гармонировала с белой накидкой на плечах, а в манере держаться сквозила привычка повелевать. На груди старика красовалась редкой красоты металлическая бляха на цепи, тускло светящая полупрозрачными зелеными камнями, выстроенными в сложный восьмиконечный рисунок.
  Его глаза излучали ум и доверие, и Дар чувствовал растущее расположение к новому знакомому. Однако слегка настораживало поведение Саудрака, который при всей дружелюбности оставался странно замкнут.
  - За новых друзей! Тех, что находим мы, и тех, что находят нас!
  Они снова сдвинули кружки.
  - Нелегкие испытания выпали на долю пришельца, юноши, и его замечательного Дрохуга! - старик рассмеялся, обнажая совершенно прозрачные зубы. - Но они не сломили духа тех, кто стремится к победе и всегда непримирим к врагу!
  Он улыбнулся Ходвату, удивленно выкатившему глаза.
  - Да, храбрый юноша. Славный Дрохуг скоро снова будет с тобой. Вы оба показали себя настоящими воинами! Твои латнир, звание и имя вскоре изменятся. Семья может гордиться тобой!
  - Благодарю, эгиббард... - ошеломленно выдохнул Ходват.
  - Хорошо, что хорошо заканчивается, - продолжал старик, переводя взгляд на Саудрака. - И главная заслуга тут командира. - Он протянул руку к Саудраку, однако не коснувшись его. - Славные дела накапливаются и в конечном итоге возвышают тангра.
  - Почтенный член Круга! - уважительно наклонил голову Саудрак. - Вы слишком добры.
  - Ты вытащил отряд из а_зардовской западни, подстроенной кх_отрами! - Отхон-рати выразительно двинул бровями. - Я всего лишь благожелательный сотрапезник сегодня. Но завтра на Круге эгиббардов ты узнаешь благодарность клана.
  - Почтенный член Круга! - вновь повторил Саудрак, наклоняя голову вбок.
  Старик резко поднялся. Пола его плаща зацепилась за сиденье и латнир обнажился. Даже не многочисленные насечки, покрывающие всю поверхность панциря вызвали удивление Дара. Кость латнира была столь безупречно отшлифована, что бросила отсвет огня очага на мрачные каменные стены. Тщательнейшим образом выточенные иероглифы были филигранно заполнены сверкающей краской разных оттенков.
  - И ты, безродный воин, - взгляд старика смерил фигуру Дара, - будто свалившийся с неба, ты принял сторону Хуурадана весьма разумно! Завтра тебе суждено предстать перед Большим Кругом клана. И завтра все решится для тебя.
  - Не в благодарности моя цель, - также поднялся Дар, чувствуя необыкновенную легкость в голове. - Я шел в Хоргурд совсем за другим.
  - Вот как? - улыбнулся Отхон-рати. - И зачем же?
  - Ходват поведал мне про вашего махо! - Дар вдруг решил не затягивать объяснения. Ситуация казалась такой удобной и располагающей. - Я думаю, махо Хуу - это как раз тот, кто мне нужен! Только махо может помочь мне вернуть память и ответить на мои вопросы!
  Саудрак почему-то строго посмотрел в сторону Дара, но оставил взгляд опущенным вниз.
  - Что ж, - сложил руки старик, - каждый получит, чего достоин. Вы сделали много для клана. Клан удовлетворен.
  Кратко простившись с элитаром и юношей, старик вывел Дара наружу.
  
  * * *
  В сгустившемся сумраке белые обелиски стали фиолетовыми. Звезды уже усеяли небо. На востоке, пятнистая, как глаз скеха, поднималась желтая луна Борха. Впереди за обелисками, огражденное невысоким парапетом, темнело широкое пустое пространство. Дар без тени сомнения знал, что это. Тут мог находиться только Царакклан - главное святилище клана Хуурадан.
  - Мне хотелось поговорить с тобой с глазу на глаз, - обернулся Отхон-рати.
  Дар чувствовал доверие к этому незнакомому тангру. Что-то неуловимое, некие незаметные схожести напоминали в нем старца Зордаора, махо разрушенного Изир-дора. Может, то был цвет старой вылинявшей кости, а может, свет мудрости в прищуренных глубоких глазах?
  - О-рах! - согласно ответил Дар, копируя манеру Саудрака.
  Они прошли мимо отаругов, что поспешили вытянуться, лязгая металлом.
  Дул легкий холодный ветерок, принося чуть заметный запах гари от разожженных по краю поля костров. Память вдруг выдала страшное видение: другой Царакклан, в кровавых отблесках заката, заполненый душным кислым смрадом и дымом. Дар тряхнул головой, отгоняя неприятные мысли.
  - Когда я был твоего возраста, - голос старика стал мягким, - меня звали Отхон. Это было хорошее имя. И хорошее время...
  - Я не знаю моего возраста, - ответил Дар. - Даже не знаю, полное ли это имя.
  Старец посмотрел в его сторону заинтригованным взглядом.
  - Но ведь что-то же ты помнишь из своего прошлого?
  - Ничего, эгиббард. Абсолютно ничего.
  - Тогда тебе действительно нужна помощь.
  Рядом обелиск был еще более величественным, чем казался издали. Белый камень сиял в ночи, освещенный костром, глубокие врезки тангрописи рельефно затекли тенью. Среди иероглифов было видно несколько вариантов "летящего солнца" - с прямыми и закругленными лучами. Дар вспомнил свою Метку, и она тут же отозвалась теплом в затылке.
  - Обелиски Хоргурда в прекрасном состоянии, - Дар задумчиво провел рукой по гладкому белому камню. - Чего нельзя сказать о стелах Изир-дора или Хршитакки.
  - Чего также нельзя сказать и о стелах Хотоаги, с которой началось возмездие Хуурадана! - сверкнул глазами Отхон-рати. - Ты знаешь, твоя история уже была известна мне. Шурат принес ее, вместе с пленным кх_отром. Все эти рассказы возбудили великое любопытство Круга эгиббардов.
  - Я провел долгие дни в седле, - наклонил голову Дар, - спеша, чтобы Круг мог расспросить меня.
  - Вероятно, ты шел в Хоргурд не только для того чтобы доставить удовольствие неродным тебе старым танграм?
  - Может, я не связан с вами одной кровью. Но судьба дала мне тело хуураданца. И именно благодаря мне жив Ходват и весь отряд Саудрака. Благодаря мне вскрыта хитрость кх_отров.
  - Твои заслуги известны, - склонил голову Отхон-рати.
  - Клан Хуурадана - единственный близкий мне. Поможет ли мне Ху-махо?
  - Ху-махо... - старик замялся. - Махо имеет свой собственный ум... Это будет зависеть от тебя и не от тебя.
  Старик поднял голову и посмотрел на звезды, словно испрашивая их совета. Дар тоже глянул наверх, встречая уже привычный рисунок созвездий. Поперек меридиана, с востока на запад тянулся пояс сияющей пыли с отдельными яркими вкраплениями. Он был подобен громадной тропе, выделяющейся светом на фоне черноты остального неба, лишь изредка проколотого редкими звездами. Западная часть этой сверкающей полосы была куда шире и длинней восточной, но где-то посредине, ближе к востоку, тропа была разорвана, зияя чернотой провала. Будто некогда целая цепь была разъята, разделена, еще продолжаясь в обе стороны, но уже не единая...
  Дар повернулся и заметил, что замерший старик сейчас как две капли воды похож на ослепленного Ошнирата из Хотоаги, принюхивавшегося к Дару в ту изначальную ночь. В ночь, когда впервые были произнесены слова "нет отбива". Тогда Дар еще не ведал, что это значит. А ныне уже не Ошнират и не Зордаор, а Отхон-рати удивленно обнаруживает пустоту под его латниром.
  Дар стиснул губы и приготовился выслушать привычные возгласы удивления.
  - Многое из рассказанного Шуратом чистая правда. - Отхон-рати с насмешкой в глазах повернулся к Дару. - Однако ты совсем не пуст!
  Дар почувствовал, будто оглушающий разряд ударил по нервам. Небо, упавшее на голову не было бы столь неожиданным...
  - Ну да, я могу слышать твой отбив. Ошнират и Шурат ошиблись, или... - старик подозрительно глянул на Дара, - или безродный воин всегда имел свой род.
  - Что?! - пораженно откликнулся Дар. - Ты уверен? Ни воины Саудрака, ни всадники а_зардов, ни пленный кх_отр...
  - Что значит, уверен? - голос Отхон-рати похолодел. - Ты совсем не пуст, Дарат. И вопрос только - чья эта непустота... Можешь ли ты чувствовать мой отбив? Скажи?
  - Нет, - единственное, что Дар чувствовал, это то, что задыхается. - Я даже не знаю, что это. Почему же все остальные говорили, что у меня нет отбива?
  "Как же так? - пораженно думал он. - С каких это пор у меня появился отбив? И чей это отбив? Какому клану я теперь принадлежу?!"
  Старик обжег его неожиданно острым взглядом.
  - Ты странен... Даже с этим твоим маленьким отбивом - странен и загадочен.
  - Почти то же самое сказал Зордаор, - задумчиво ответил Дар.
  Отхон-рати заметно вздрогнул.
  - Ты видел махо Изир-дора?
  - Довелось... - Дар рассказал про их встречу.
  Чело эгиббарда помрачнело. Похоже, старики знали друг друга.
  - Что еще говорил тебе мудрый Зордаор? - Это уже был не вопрос, а требование.
  Дар открыл было рот, чтобы поведать о Метке, но сумел сдержался. Про совет Зордаора идти к махо ю_Линнора тоже не имело смысла рассказывать - он хорошо помнил бешеную реакцию Ходвата на имя чужого махо.
  - Он спросил меня: "Почему хуураданцы разбили кувшин мира, который несли наши народы?"
  - О, эта хитрость кх _отров! - Отхон-рати вдруг будто подломился, черты лица его обмякли. - Разве удержишь горячие головы тех, у кого пожжены ататы? Отаруги рвались отомстить за родичей, а молодежи всегда нравится как звучит слово "война"...
  Он замолчал, но тут же резко вскинулся: - Зордаор сказал тебе, чтобы ты шел к махо Хуу?
  - Нет, - честно ответил Дар. - Но к кому еще мне идти?
  Старец кивнул понимающе.
  Они стояли рядом, каждый пораженный тем, что услышал от другого. Все также чернел впереди провал Царакклана - единственного свидетеля этой странной беседы.
  - Зордаор сказал, - тихо добавил Дар, - что только махо поможет узнать, кто я...
  - Хм... Какая важность в этом для махо? Если ты не хуураданец!
  - Зордаор еще сказал: "Ты - тот, кому суждено спасти детей Рортанга".
  - Как? - Отхон-рати бросил недоверчивый взгляд. - Каких детей?
  - Откуда мне знать?
  - Хм... Кто еще слышал это?
  - В нашей беседе не было третьего. Правда, Ходват стоял в десяти шагах.
  - Я смотрю, ты многое успел за свои пять дней! Другому не хватило бы и жизни...
  Сухо трещали поленья в далеких кострах. Стало слышно, как воины глухо прозвенели металлом - шла смена караула.
  - Однако пора спать! - вдруг спохватился старик. - Завтра большой день для всех. Идем, я провожу тебя.
  Они тронулись с места, переходя на противоположную сторону открытой площади между обелисками. Под ногами мягко хрустел мелкий гравий. Царакклан приблизился - широкое пятно мрака. Его каменная горловина белела смутным овалом в ночи. Отхон-рати замедлился, зачем-то мешкая у баллюстрады. Дар остановился следом, недоумевая новой паузе.
  Старик молчал. Его дыхание было напряженным, свистящим. Вспомнил он что-то, или снова пытался услышать отбив - Дару уже стало безразлично.
  Из горловины Царакклана поднимался запах - не то смрад, не то благоухание, - тот самый, что всегда сопутствовал цнбр. Дар всматривался во мрак впереди, заинтригованный близостью таинственной Атсинбирг, скрытой внизу. Судя по каменному барьеру, святилище Хоргурда было просто колоссальным по размеру, куда крупнее и Хршитакки, и тем более Изир-дора.
  - Видел ли ты, как горел Царакклан в Изир-доре?
  Похоже, они оба думали об одном.
  - Когда мы подъехали с Ходватом к обелискам, все уже было кончено. Большинство ататов были пробиты, а отсюда валил черный жирный кислый дым, - Дар взмахом показал на Царакклан.
  Отхон-рати рывком перехватил его руку и с неожиданной силой рванул вниз.
  - Не надо намеков!
  Внезапный крик старца был резким, злобно сверкнули кристаллы его глаз.
  - Извини, если я сделал что-то неправильно! - отшатнулся Дар, пытаясь понять свой промах.
  - Это было не "тут", - голос Отхон-рати приобрел металлический оттенок. - И не "отсюда"... валил дым!
  - Я новичок в вашем мире...
  - Великая Мать ощущает твои слова... и твое настроение. Они беспокоят ее! - глаза старика были все такими же бешеными.
  Дар вдруг физически ощутил перед собой, точнее под собой, огромное вместилище Атсинбирг древнейшего города. Сотни, если не тысячи зим корни странного мха прорастали все основание Хоргурда, доставая каждый атат, каждый родовой двор-лепесток. Весь город строился вокруг этого места. Весь город и был цнбр! Здесь миллионы нитей связывались в единое целое, в организованную структуру, в живой клубок, способный чувствовать, воспринимать, осознавать происходящее на поверхности земли и управлять живущими там танграми... И в отличие от разбитого Изир-дора, цнбр Хоргурда была жива, разумна, деятельна. Она могла распознавать опасность, оценивала ее степень, мгновенно выбирала способы защиты, и совсем не собиралась повторять участь своих менее удачливых соперниц-родственниц.
  - Прости мое невежество, - повторил Дар. - Я не обучен, как себя вести в Царакклане...
  - Этому не учат. Это чувствуют... - голос Отхон-рати звучал глухо. - Великая Мать смотрит на тебя через мои глаза. И еще через них, - он качнул головой в сторону.
  Дар повернулся следом и увидел невесть как оказавшихся рядом, замерших в напряженных позах семерых отаругов. Глаза их опасно блестели, руки лежали на рукоятях шиташей. Дар вопросительно повернулся к Отхон-рати. Старик испытующе глядел на Дара.
  Дар вдруг понял: все они ждут какой-то выходки от него, какой-то несуразности, неразумности. Что за ерунда?..
  Запах снизу сделался невероятно насыщенным, плотным. Голова закружилась и показалось, словно кто-то касается его - изнутри его собственного тела - нереально, странно, но вполне осязаемо.
  - Я... я слышу Атсинбирг!.. - Он удивленно дотронулся до груди. - Она трогает меня...
  - Еще бы не здесь, - коротко хохотнул Отхон-рати, - в самом Сердце!
  - Будто кто-то гладит изнутри... - прошептал Дар. - Никогда не было такого ощущения!
  - О-рах! - отмахнулся старик с облегчением в голосе. - Это мы прошли. Теперь я покажу тебе твою келью.
  Он бесцеремонно потянул за собой Дара.
  Того словно окатило холодной водой.
  - Так это была проверка? Ты показывал меня Царакклану?
  - Об этом утром! - жестко отстранился Отхон-рати. - Трудная дорога сегодня, нелегкая "беседа откровений" завтра. Ты должен хорошенько отдохнуть!
  Он повернулся, делая знак своим отаругам. Его наманикюренный, начищенный до зеркального блеска латнир оказался прямо перед глазами, играя отсветами костров и звезд. На нем было немало заполированных сколов и выщербин, которые только сталь шиташа может оставить на поверхности кости. Эгиббард когда-то был воином.
  Они приблизились к одноэтажным каменным строениям, рядом с кострами и стражей.
  - А как же Ходват и Саудрак? - удивился Дар.
  - Ты будешь ночевать отдельно. Это необходимо для завтрашней встречи.
  Старик был замкнут и не смотрел на Дара.
  - Ху-махо тоже будет завтра?
  - Безусловно.
  Дар вдруг почувствовал, что ему холодно. Не просто холодно, а очень. Он уже дрожал всем телом. То, что происходило недавно, отняло много сил, а он даже не понял, что это было...
  Отхон-рати, похоже, знал его состояние. Глянул мельком:
  - Внизу будет теплее!
  Они прошли в дом, миновав несколько залов, похожих на тот, где недавно ужинали вчетвером. В одной из комнат была витая каменная лесница, и, сняв со стены горящий факел, старик повел вниз. В руке его, держащей Дара, была совершенно железная хватка. А вот Дар расклеился. Его била крупная дрожь, в голове мутилось. Ноги слушались его, но были как ватные. Ступени вниз давались с трудом, их было так много.
  - Ху... махо... Поможет мне? - наконец смог он разлепить губы.
  - Большой Круг займется тобой завтра. А махо решает за себя сам!
  Отхон-рати сощурился, глядя на Дара. На его лице не было и тени эмоций, по которым бы Дар мог предположить его мысли.
  - А вот и твой ночлег!
  Они оказались в низком подземном зале. Здесь действительно было немного теплее, чем наверху. Дар сильно рассчитывал на горящий камин, однако его не было. Неровный свет факела вырвал из темноты единственное деревянное ложе. Он с трудом помнил, как добрался до него и расслабил вздрагивающее тело. И тут понял, что воздух полностью состоит из запахов, рождаемых близким присутствием цнбр...
  
  Глава 3. Беседа откровений
  
  Длинный коридор все время уводил влево, будто огибая огромную окружность. Без сомнения, они шли где-то прямо по краю подземного Царакклана. Дар пытался вспомнить высоту лестницы, по которой его вчера провел Отхон-рати, но чувства снова играли с ним в прятки. Сейчас они могли быть и в пяти, и в пятидесяти пяти шагах от поверхности.
  Дрожа в огне факела, камни стен посверкивали влагой. Шум шагов, звон колец, хриплое дыхание... Стража дошла до развилки и свернула в прямой глухой коридор. Налево - как раз туда, где Дар предполагал Царакклан. Что же, они идут прямо вглубь травы?! Через пятьдесят шагов уткнулись в тупик. Невысокая дверь отворилась, и, оставив охранников снаружи, его под локоть провели внутрь.
  Запах травы тут был сильне, гуще. Но к своему удивлению Дар нигде не заметил наростов цнбр. Большое темное помещение было чисто. Единственный источник света - сквозная дыра наверх в конусовидном потолке. Отвесный столб рассеянного света, выпрямленный длиной узкого колодца, скудно освещал центр зала, где теперь стоял Дар, и не мог добраться до затененных стен.
  В центре, рядом с Даром, стояло низкое каменное сиденье с высокой спинкой. Перед сиденьем в полу чернели два темных провала.
  По стенам округлого зала возвышались восемь громоздких тронов, похожих на закрытые двери. Восемь неподвижных фигур в белом замерли в них, накидки белой материи погружали лица в плотную тень.
  Они все были тут. Эгиббарды Большого Круга молчали, не иначе - принюхивались к его отбиву.
  Безотчетное волнение участило дыхание. Вот она - встреча, которую Дар ждал так долго. Вот мудрые старцы, что помогут в поиске его прошлого. Интересно, здесь ли Ху-махо?
  Он стоял перед ними - открытый, освещенный, босой - стражник разул его еще при пробуждении. Дар выпрямился, гордо подняв голову и выпятив грудь. Ему нечего опасаться и ничто его не стесняет!
  Что-то неуловимо изменилось вокруг, словно тайный сигнал. Все сидящие разом шевельнулись.
  - Радуйся, Дарат! - прервал молчание знакомый голос-шепот. Это был Отхон-рати.
  - Приветствуем твою отвагу, Безродный Воин! - послышался сзади низкий голос-рокот.
  - Безродный Воин! - воскликнул ближайший старик, патетически воздев руку. - Тебя встречает Большой Круг эгиббардов Хуурадана. Половина из нас пришли из мест, откуда дром бежит два дня. И нас было бы еще больше, если бы дромы умели летать, как птицы.
  - Приветствую вашу мудрость! - склонил голову Дар. - Я ждал этой встречи с нетерпением.
  - Называющий себя Дарат, - снова раздался сзади голос-рокот. - Скажи, почему твое появление так точно совпало с бедами Хуурадана?
  Существует ли тут некто главный, или все члены Круга равны и говорят когда вздумается?
  - Если под бедой понимать разорение Хотоаги, то это произошло намного раньше, чем я был найден Саудраком. А все остальное можно назвать победами!
  - Как знать! - язвительно прозвучало в ответ. - Обстоятельства твоего появления известны. Скажи, откуда ты к нам пришел?
  Эгиббард выделил тоном "откуда".
  - Я лишен памяти об этом, - ответил Дар. - Мне самому необходимо узнать свое прошлое!
   - Твое имя - Дарат? - донеслось справа.
  - Да, - он повернулся к спрашивающему.
  - Но ведь ты же помнишь об этом?
  - ...Рассказывают также о твоих великих познаниях в языке кх_отров...
  - ...А также исключительном мастерстве воина?
  Вопросы сыпались со всех сторон. Когда эгиббарды говорили, их белые фигуры не шевелились. Казалось, вопросы возникали в воздухе из ниоткуда, сами.
  - ...Выходит, твоя память не столь сильно повреждена?..
  - Конечно! - Дар повернулся на голос. - И еще я не забыл как дышать, пить воду, глотать еду.
  - Не забывайся! - синхронно воскликнуло несколько жестких голосов.
  - Мои естественные навыки сохранились. Пропало все, что касается памяти о прошлой жизни.
  - Как удобно! - язвительно пророкотало сзади, таким сильным голосом хорошо отдавать команды.
  - Вы сомневаетесь в моей правдивости?
  - Ты пока еще не сказал ничего, чему мы могли бы верить или не верить! - холодно раздалось справа.
  - И потому я хотел просить Круг эгиббардов, чтобы Ху-махо...
  - Погоди с просьбами! - его снова бесцеремонно оборвали. - Расскажи, откуда тебе знаком язык кх_отров? Мало найдется в Хуурадане толмачей этого наречия, ведь кх_Отрия не граничит с нами.
  - Я не знаю, - раздосадованно нахмурился Дар, беседа с Кругом начиналась совсем не так, как он ее себе представлял. - Это был не мой выбор, что помнить и что забыть. Я здесь перед вами - такой как есть!
  Лицо пылало. Он не был рассержен, просто находиться в перекрестьи восьми пар глаз почему-то было трудно. Старики Круга говорили с кажущейся бессистемностью, все вместе. И однако же ни один не перебивал и не противоречил другому. На мгновение даже возникло впечатление, что Дар противостоит какому-то атакующему многоголовому существу, такая у них была слаженность.
  - Заметь, все полезные тебе знания сохранились. А те, что позволили бы нам сделать вывод о тебе - исчезли. Немного странно, правда?
  - Я был найден всего шесть дней назад, - Дар гордо выпрямился, всматриваясь в фигуры на высоких тронах. - И все время после этого провел в схватках, обнажая шиташ во славу Хуурадана!
  Разлилась тишина.
  Дар чувствовал, что задыхается.
  Эгиббарды обменялись кивками и междометиями.
  - Ну, довольно, - послышался мягкий голос Отхон-рати. Акустика этого зала одинаково отчетливо передавала и крик и шепот. - Здесь слишком много неясностей. Мы все хотим говорить доверительно, от сердца к сердцу, не так ли?
  - Вот именно! - откликнулся голос-рокот.
  - Слышать правду всегда приятно! - раздалось слева.
  - Так почему бы не начать "беседу откровений"?
  - Надеюсь, хоть так я смогу убедить вас в моей правдивости! - утвердительно склонил голову Дар.
  - Прекрасно! Изволь сесть в кресло.
  Дар повернулся. Темно-серое каменное сиденье имело подлокотники и высокую спинку. Но что-то в его пропорциях было неправильное. Опускаясь в него, Дар понял что именно. Оно было рассчитано на детей, или низкорослых - сидение располагалось столь низко, что колени торчали на высоте плеч. Интересно, неудобство было специально задумано для отвечающего?
  - Известно ли тебе, что такое "беседа откровений"? - вкрадчиво спросил голос Отхон-рати.
  - Нет.
  - Знаешь ли ты свою Атсинбирг?
  - Нет...
  Только сейчас, оказавшись ниже, Дар заметил, что весь пол покрыт полустертыми квадратными знаками тангрописи - почти как пол в темном Царакклане в Хршитакке, где он провел ночь... О, далекая Хршитакка, что сейчас с тобой?
  - Опусти ступни в "окна для ног"!
  Два темных отверстия уже давно привлекали взгляд Дара. Осторожно, одну за другой, он сунул ноги в эти проемы. Там обнаружилась твердая основа с чуть влажной поверхностью. Высота коленей выправилась, и все встало на места. Да уж, кресло отвечающего было точно специальное - теперь Дар выглядел так, словно рос из пола - карлик перед возвышающимися громадами фигур эгиббардов.
  То ли стало светлее, то ли глаза привыкли к сумраку - Дар заметил на стенах отсвечивающие округлые выпуклости. Много. Они были повсюду, по всем стенам. Рядами поднимались к потолку. Еще даже не рассмотрев их как следует, Дар уже знал, что это такое. Вряд ли хуураданцы принесли бы сюда панцири даже самых почетных врагов - то были латниры прославленных предков!
  Эгиббарды внимательно следили за его движениями. Легкость, с которой он просунул ноги в дыры, вызвала одобрительные кивки - хотя чего тут сложного? Дар вдруг почувствовал укол тревоги: не было ли это ловушкой какого-либо сорта? Однако в неглубоких ямках, чуть выше щиколоток, ногам было прохладно и даже приятно. Мучимый нехорошим подозрением, он вытащил одну ногу - но нет, ничто его не держало...
  Отворилась дверь, быстрые тени скользнули вперед, поставив перед каждым из присутствующих поднос. Перед Даром оказался стакан из мутного стекла, полный темной жидкости. Эгиббарды тут же подняли свои стаканы, внимательно глядя на него.
  - Дроба Сердца клана! - голос Отхон-рати зазвучал возвышенно и строго. - Атсинбирг сделала ее специально для сегодняшней встречи.
  - Атсинбирг вокруг нас и внутри нас! - громко произнес сзади голос-рокот.
  - Атсинбирг вокруг нас и внутри нас! - вскричали все остальные и начали пить.
  Дар поднес свой стакан к лицу. Запах был знаком, дроба пахла так же как и та, что ему наливал Ходват в деревянный стакан на стоянке в разрушенном Изир-доре, или Отхон-рати за вчерашним угощением. Это был приятный напиток, и Дар, не сомневаясь, осушил его до конца - пусть будет "беседа откровений"!
  Но жидкость оказалась иной.
  Такая же кисло-сладкая, как и вчера, сегодня в ней был странный вяжущий оттенок и какое-то обжигающее свойство. Он с трудом допил, заглотил ее, оторвав от себя стакан и тяжело отдышавшись. В горле и желудке полыхнул пожар. К счастью, это длилось недолго, сменившись растерянным расслаблением.
  Дар опаской прислушивался к себе - уж не отравили эгиббарды? Но болей не было никаких. Только странности. Вместо желудка Дар вдруг начал чувствовать ступни и лодыжки ног.
  Ощущение влажности в подошвах превратилось в покалывание, словно они касались крошечных угольков остывающего костра. Это не было больно, но чувство было насыщенным. Требовались усилия, чтобы делать вид будто ничего не происходит... Была ли у этого покалывания объективная причина или следствие его нервозности? Дара так и подмывало вытащить ноги и проверить. Но ведь видел же он своими глазами - "окна ног" были пусты!
  Старейшины с интересом взирали на него. Дар понял, его нервозность не осталась незамеченной и даже была вопринята эгиббардами благостно.
  - Итак, Безродный Воин, - прогремел голос-рокот.
  Этот обладатель глубокого баса располагался позади, за спинкой каменного кресла. Вслед за его словами ум Дара попытался обратиться к нему, но стал неповоротлив, он как-то извернулся и застыл. Рокочущая интонация эгиббарда необычно сложилась в ухе, словно завитый сам в себя цветок. Слова задрожали и стали гулко повторяться, цепляясь сами за себя - "безродный воин... безродный воин... безродный воин..."
  - ...чей латнир лишен любых знаков, и не знающий, что такое родительница-Атсинбирг... - продожал тем временем говорящий, - ...мы начинаем "беседу откровений"!
  Но в ушах застряло это "безродный воин", крутилось так и этак, не пуская внутрь новые слова. Следующие фразы бессмысленно накладывались поверх, закручиваясь, дрожа, бесконечно повторяясь далеким эхом...
  Вдруг уши пробило - в воздухе загудело пение, монотонный величественный звук, тянущийся на одной ноте. Звук шел со всех сторон, вытягиваясь в однообразный суровый речитатив, но Дар был не в том состоянии, чтобы осознавать слова.
  "Так, - подумал Дар заторможенно, - Все остальное было только прологом..."
  Тяжело напряглось пространство - он почувствовал это кожей. Восемь пар глаз уставились на него, Дар словно повис на огненном перекрестьи этих жадных взглядов. Он попытался пошевелиться, но тело больше не слушалось. Ступни онемели, покалывание почти прекратилось, уступив место бесчувствию.
  Повторив четырежды один и тот же оборот, тон пения стал снижаться, стихать.
  - Все ли мы слышим отбив Безродного Воина? - шипящим ветром пронесся голос Отхон-рати, легко пробиваясь через мешанину в его ушах. Казалось, звук этого шепота проходит через стены навылет.
  - Да...
  - Да...
  - Да...
  - Да-да-да-да...
  Сидящий прямо перед ним старик поднял лицо. Его глаза блестнули так, что Дар почувствовал головокружение. Блеск этих глаз был сильнее, чем просто отражение света. И это не было отражением. Глаза эгиббарда чуть заметно светились зеленым!
  Дар ощутил физическое давление на центр грудной клетки. Теперь онемело уже и лицо. Мышление сделалось вялым, сонным. Должно быть, дроба все же была отравлена. Ум еще цеплялся за эти темные фигуры на тронах, но сознание уже безвольно соскальзывало в сон...
  
  * * *
  ...Он был размыт, растворен в вязком мягком хаосе. Его что-то обволакивало, обнимало, и сам он обволакивал, обтекал, растворялся. Им владело невероятно приятное состояние - продолжения себя во все стороны... Где-то рядом было что-то колоссально большое, как ослепительный нежный центр растворения, громоздкое и заботливое, и вокруг него тек, неторопливо наматывался огромный мягкий поток - неспешно, неотвратимо, изумительно... Он был частью этого потока, и у него не было тела. Не было того, что послушно воле... Он был частью потока, частью мягкости, частью всего... Странно, что он мог еще думать... Думающая пустота... Размышлять было лениво. Ведь он не был один - он разлит, размешан. Он - часть, компонент, ингридиент чего-то исполинского, пушисто-мягкого, вязкого, мирного...
  Какая-то часть внутри него не хотела спать, поддаваясь бесконечно мягкой пустоте. Она вытеснилась наверх, подобно капле воздуха, выскользнувшей сквозь густую жидкость к поверхности. Он наткнулся на нее, неожиданно и больно - как на иглу в пухе. Это было чувство опасения, жгучего трепета...
  Ему надо было чего-то опасаться?
  Вспыхнул острый страх.
  Страх заставил осознать свою отдельность, все еще растворенного в этом вязком хаосе. Он с ужасом ощутил, что его можно выделить из общего мягкого потока, выцедить и растерзать... Пришло состояние страшной беспомощности, невыразимого отчаяния. Затем что-то будто надломилось в нем, треснуло, и некая скрытая дотоле часть его существа выглянула в пролом - на него дохнуло тяжелой мощью, могуществом, холодной неотвратимостью... Эта мощь рванула его, насквозь выдирая из клейкой вязкости, из мягкого обволакивающего потока, возвращаяя к сухой, концентрированной, колкой индивидуальности.
  В следующий момент Дар уже осознал себя в полутемном помещении, бессильно распластавшимся на стуле. Мир вокруг расплывался и подрагивал, будто Дар смотрел через воду. Осознание окружающего наваливалось толчками. Потребовались усилия, чтобы вспомнить это место, этот полутемный зал. Но холодное могущество не останавливалось, дробя цельность вязкого состояния на несвязанные между собой, тающие, как дым, лоскуты.
  Он был в зале Большого Круга.
  Во рту отчетливо ощущался кисло-сладкий, чуть вяжущий вкус недавно выпитой дробы...
  "Беседа откровений"!..
  В затылке горел жар, будто отогревая ум.
  "Тепло от Метки, - подумал он. - Меня пробудило это?!"
  "Нет", - шумом отозвалось в голове. Он снова почувствовал ту неотвратимую мощь, тугое гудящее озеро чистой силы... Что-то приоткрылось вдруг в памяти - видение бесконечно темного коридора, без единого проблеска света. Пришло воспоминание себя - раненного, оглушенного, обожженного, отверженного... Накатило давно забытое ощущение пред-ожидания, пред-чувствия чего-то... Кого-то... Воспоминание, что у него есть какие-то друзья, оставшиеся там, снаружи темноты... Ощущение совершенной им, непростительной ошибки...
  Дар напрягся, чтобы лучше вспомнить это, и видение тут же пропало, как срезало. Осколок памяти выпал. Дверь захлопнулась.
  Он заметил, что разговаривает... Языки были в постоянном движении - усталые, пересохшие, изрекающие, вещающие без пауз. Они оба шевелились без его ведома - сами.
  Будто пробки выпали из ушей - навалился шуршащий шершавый шум. Стал слышен собственный голос - клекот, щелчки, рычание, шелесты. Еще немного - и он вот уже понимает свою речь...
  Дар сжал пальцы и обнаружил, что не в состоянии это сделать. Тело было деревянным, оно его не слушалось, будто чужое. Но ощущение негнущейся силы не имело преград. Огненные нити пронизали тело, пробуждая нервы, пробуждая мышцы. Некоторое время Дар безразлично следил, как его послушные языки отвечали на вопросы эгиббардов - что-то про всадников, а_зардов, Док-Атора. Но вот прозвучало имя Хршитакки, и опаляющий протест ожег грудь!.. Разочарование, обида, возмущение, злость всколыхнули Дара.
  Звук его голоса оборвался, и в помещении отчетливо раздался скрип зубов.
  В зале повисла напряженная тишина. Сидящие по стенам старые седые тангры были ошеломлены.
  - Продолжай свой рассказ! - пришел понукающий, толкающий голос-шепот.
  Эгиббарды ловили его взгляд своими сияющими глазами.
  Но новому, сильному Дару, стало смешно. Все они показались ему маленькими и чахлыми. С каждым мгновением к нему возвращалась власть над телом.
  - Продолжай! - гулко раздалось со спины. - Ты стал заходить внутрь подземелья Хршитакки и...
  Голос был необыкновенно низок, а горловое щелкание обладало колоссальным богатством тонов.
  Глаза стариков в белом опять засверкали, Дар чувствовал их силу, как телесное давление на грудь. Однако он уже был недоступен для них. Он сам заглянул в глаза старцам. Выдержать взгляды, весь этот беззвучный натиск стало теперь детской забавой. Тяжелое густое озеро в груди досуха высасывало все их взгляды и что там у них было, и оно было воистину ненасытным. Нет, восемь стариков не смогли бы его наполнить - даже восьмисот не хватило бы.
  Что-то переключилось в нем - Дар снова был полон энергии, жизни и воли. Он заметил, что все еще сидит, сжавшись на своем кресле, но теперь уже не как разбитая кукла, а подобно илзяню в тронке - свернутая живая пружина, готовая мгновенно развернуться и убить!
  Он произнес, кривя лицо и возвращая контроль над мышцами:
  - Ваша очередь... откровений...
  "Он сам прекратил "беседу откровений"?!.." - волной прокатился изумленный вздох. Глаза стариков угасли, словно задули свечи. Лица их стали мертвенно бледны. Темной решеткой проступил рисунок костяных пластинок по коже. Но что теперь видно в их глазах? Неужели это страх?
  С негромким чавканьем ступни вылезли из дыр: по щиколотку мокрые ноги с прилипшими сине-зелеными веточками. Некоторые из них слабо шевелились...
  Эгиббард впереди пораженно отпрянул. Полог его белого плаща рывком откинулся, стало заметно, что ноги старика также погружены в дыры.
  Вот в какие игры они играют! "Беседа откровений"...
  Дар поднялся - высокий и гордый, презрев все сомнения и спокойно ожидая дальнейшего. Он ничего не имел против цнбр. Но он предпочитал оставаться самим собой, без всех этих хитростей.
  - Я... ответил на ваши вопросы. Теперь вы наверняка знаете, что я друг Хуурадана. Пришло время для моих вопросов.
  - И что же ты хочешь узнать, чужак? - голос-рокот сзади был совершенно невозмутим.
  - Чужак?! - повернулся Дар.
  Он почувствовал себя обманутым. Смог наконец-то разглядеть того, кто звучал громче остальных. Как ни странно, этот эгиббард был ростом ниже всех, его тело в высоком троне было телом недоростка.
  - Почему чужак?!
  - Твоя Атсинбирг не соединяется с корнем Хуурадана!
  Это было, как удар наотмашь.
  - Почему же я сражался за вас?!
  - Ты сражался за себя. Просто нам было по пути некоторое время.
  - И кто же моя Атсинбирг?
  - Нам это не ведомо, - ответил гулкий бас низкорослого. - Твоя трава очень странная. Может быть, ты вообще йарб...
  - Что это - "йарб"?
  Эгиббарды шумно зашевелились.
  - Йарбами называют тангров, чья трава объединяет лишь одну или несколько семей. Тех, кто проиграл и сумел спасти лишь корень, но не клан, - невозмутимо ответил коротыш. - Йарбы слабы, презренны и рассеянны по свету. Исчезающие племена. Может, потому и пуст твой латнир. Что за важность наносить знаки исчезнувших кланов?
  Ропот одобрения донесся от остальных старцев.
  - Но почему Ошнират, Зордаор, Саудрак, Док-Атор и множество других тангров свидетельствовали, что я пуст?
  - Мы будем разбираться с этим, - пообещал тихий голос Отхон-рати.
  - Что насчет слов Зордаора? - повернулся к нему Дар. - Он назвал меня "небесным воином", призванным спасти детей Рортанга! И Ошнират говорил про Древних, требуя, чтобы Саудрак привез меня на Царакклан.
  - Твой вопрос имел бы смысл, если бы ты был посланцем Древних! - произнес Отхон-рати устало. - Но, к сожалению, мы не нашли о том свидетельств в тебе.
  - Не нашли? - Дар чувствовал, что начинает раздражаться. - Саудрак говорил, что Большой Круг больше всех знает о Древних и неуязвимости воина!
  - Саудрак и без того наговорил слишком много, - раздраженно отрезал голос-рокот.
  - И все же? Что вам известно о Древних?
  Старики переглянулись в замешательстве.
  - Есть много руин Древних... - раздалось справа. - Кроме развалин Хршитакки, они есть в каменистых долинах б_Рвана, на голых островах Аукарнавы, в глубине гор разрушенного ю_Линнора и в других местах.
  - Многие считают Древних просто легендой, - послышалось слева. - Разрушенные остатки их поселений необитаемы. То, что ты провел ночь в подземелье Хршитакки, необычно. Тангры сходят там с ума. Мы как раз собирались распросить тебя детальнее об этом подземелье.
  - Кто такие гонкларды? - Дар проигнорировал вопрос.
  - Древние враждовали с гонклардами, и те продолжают хищничать здесь, - послышалось слева. - Укромы Древних разрушаются злыми "небесными лодками" при первых же признаках жизни.
  - Жизни?
  - Да. Живой огонь, живой камень, живой металл - любой жизни.
  - Что?! - удивился Дар. - Что это все такое?
  - Тому, кто намекает, что он пришел от Древних, нехорошо спрашивать это, - язвительно раздалось сзади. - После описанного тобой зеленого тумана над обелиском - атака гонклардов была только вопросом времени. Обелиск проявил жизнь - гонкларды его убили.
  - Вы часто видели такой зеленый туман? - обернулся к говорящему Дар.
  - Смотря что считать частым...
  - Что такое "живой металл"?
  Но больше никто не ответил. Старики обменялись насмешливыми наклонами голов. Стало тихо.
  - Кто-то основательно потрудился над тобой... - донесся голос-шепот Отхон-рати. - Ты слаб... Но ты силен. Очень странная загадка для Хуурадана!
  - Я друг Хуурадана! - невольно возвысил голос Дар.
  - Друг? Друзья Хуурадана имеют Хуурадан под латниром! - раздался бас низкорослого. - Весь Круг свидетельствовал, что ты чужак. В тебе иная жизнь, и иные корни владеют твоими помыслами!
  - Почему вы мне не верите?!
  - Ты еще не вспомнил себя, но это произойдет. Заложенная программа придет в исполнение! Но наши корни не сходятся. А там, где не сходятся корни Матери - там нет мира.
  - Ты сказал это, - откликнулся Дар. - Действительно, я еще не вспомнил. Так помогите мне. Помогите открыть мою память! Зордаор сказал, лишь махо в состоянии помочь.
  - "Зордаор сказал", - в низком голосе заиграли презрительные нотки. - У него не было даже "беседы откровения" с тобой. Зордаор даже не смог услышать твоего отбива...
  Дар повернулся к низкорослому эгиббарду и догадка осенила его.
  - Ты - махо! - медленно сказал он. - Ты мне нужен!
  Он сделал два порывистых шага вперед.
  Распахнулась до того незаметная дверь в стене рядом с троном. Низкорослый тангр рывком оказался на ногах и уже стоял перед этой дверью. По обе стороны от него из темноты выступили воины-отаруги в полном вооружении с предупреждающе поднятыми тронками.
  - Что ты хотел сказать мне, пришелец? - раздался низкий торжествующий голос. - Мастер травы великого Хуурадана перед тобой!
  Махо оказался в глубокой тени, на фоне черного прямоугольника распахнутой двери. Капюшон упал с его головы, но на лице были две яркие точки - его глаза. Они светились ясным зеленым светом, похожим на зелено-золотой свет, что защищал Дара у обелиска Древних в Хршитакке. Эта яркость была просто несравнима с блеском глаз эгиббардов в начале "беседы откровения". Перед ним вдруг вспыхнул воздух, принимая округлые формы. Но это было не пламя! Слабосветящийся прозрачный шар теплого желтого света, более насыщенного в центре, висел на высоте груди. Черты лица махо за ним туманились. Махо поднял руку - и шар света скользнул к Дару, остановшись на полпути. Возможно, махо хотел испугать его, но после виденного в Хршитакке, Дар сам стремился к подобному. Прежние надежды вспыхнули в груди.
  - Возьми меня в ученики! - крикнул Дар, торжественно склоняя голову. - Помоги открыть мою память!
  Шар дрогнул в воздухе и медленно вернулся назад.
  - С чего ты взял, что я возьму тебя? Вернейшие отаруги Хуурадана ожидают подобную честь годами, - натянутым тоном удивился махо. И тут же крикнул голосом, подобным скрежету крошащихся булыжников: - Я не обучаю чужаков!
  Дар покачнулся, словно его ударили. Бесконечная тяжесть навалилась на плечи. Все, что он делал, оказалось бессмысленным - битвы, скачки, ожидания, планы... Ответ махо был справедлив. По законам клана справедлив. Но надежда - надежда не сдается до конца...
  - Мне так много нужно спросить у тебя. - Дар двинулся вперед, словно боясь, что тот исчезнет. - Только ты можешь решить загадки, стоящие передо мной...
  Он сделал шаг к махо, в просьбе протягивая руку.
  Раздались предостерегающие выкрики эгиббардов.
  Сухо клацнули тронки в руках отаругов-охранников.
  В голове вскипела ярость. Дернулось и остановилось время. Это было так же, как у обелиска, и как при испытании Саудрака. Дар увидел медленно подлетающие стрелки тронков. Горстью сгреб их в полете, смял, швырнул на пол. Как ни к чему сейчас было это! Он тут же пожалел, что не дал стрелкам вонзиться в свое тело. Он никого не собирался здесь пугать!
  - Прошу тебя!..
  - Я уже разрешил твою загадку, Безродный Воин, - насмешливо ответил махо, отходя к двери.
  Отаруги выступили вперед с обнаженными голубыми шиташами. В их глазах удивление переплелось с абсолютной решимостью защитников Царакклана. Свет желтого шара висел между ними и нахальным чужаком.
  - Твое имя - "Стрела, направленная в сердце"! - голос махо звенел от торжества. - И твой клан "Убийцы Хуурадана"! Великая Мать смотрела на тебя и вчера, и всю "беседу откровений". И я был с нею... Сознайся: кто тебя изготовил и нацелил на нас?!
  Дар ощутил отчаяние. На негнущихся ногах он сделал еще несколько шагов.
  - Я друг Хуурадана! Постой!..
  - Твои мастера думали, что удасться с легкостью обмануть нас? Но Атсинбирг Хуурадана зорка, как никогда! И она знает: здесь корни не соприкасаются!
  Отаруги больше не атаковали его, они отходили за своим хозяином, предупреждающе скаля зубы. Их глаза тоже немного светились зеленым светом - гораздо меньше, чем у махо, но все же... возможно, это были его ученики. Тесной группой они отступали к выходу, и Дар в плену своей крошащейся надежды следовал за ними. Глаза всех присутствующих скрестились на нем, словно выжидая. Что-то неправильное было в этом... Потянуло в животе, как предостережение.
  Он сделал еще шаг и раздался громкий скрежет. Плиты пола под ногами дернулись и разошлись, теряя опору. С громким воплем, Дар подпрыгнул. Однако проем в полу был слишком широк. Дар конвульсивно вытянул руки и ноги, пытясь зацепиться за любую щель. Но когти бессильно скользнули по камню, гладкие поверхности были идеально отполированы. Колодец был глубок и вел в самую пучину мрака...
  
  Глава 4. Темница клана
  
  Слабый колеблющийся свет проникал из коридора - где-то в отдалении жгли огонь. В этом слабом свете окружающее различалось с трудом. Низкий каменный склеп, холодный и сырой, да пара соломенных тюфяков на полу. Небольшая дверь из массивных металлических брусьев. Так содержат диких животных, которые могут причинить вред.
  Или убежать.
  Дар лежал без движения - окаменевший, озябший, не чувствующий ни холода, ни неудобств.
  Он напрасно пришел в Хоргурд.
  Надежы на Хуурадан и махо рухнули в одночасье. Его не признали. Точнее, признали в нем чужака. Такого не то что учить - растерзать можно спокойно, во славу клана. И еще получить благодарность от какого-нибудь убеленного годами Отхон-рати...
  Перед Даром теперь оставалось только два пути. Попытаться убедить своих тюремщиков в отсутствии злого умысла. Или попробовать выбраться отсюда. И чем больше он размышлял, тем больше убеждался в бесперспективности обоих вариантов.
  Дар все-таки поднялся и в ярости ударил по стене кулаком.
  Словно в ответ в дальнем углу предупреждающе зарычали. Свет туда не достигал - это была зона сплошной темноты.
  - Кто здесь?!
  С той стороны послышались тихая возня и звон металла. Отпрянув, Дар автоматически тронул рукоять шиташа, но рука встретила пустоту. Он запоздало вспомнил, что разоружился еще при входе на Царакклан... Джаммшшш!
  - Кто здесь? - громче повторил он.
  Раздалось насмешливое пощелкивание, перешедшее в свистящий шепот:
  - Энтли хаал ба, раатли ак-ка!
  Что-то знакомое проскользнуло в голосе, где-то Дар уже слышал эти странные слова...
  - Соол даб хум...
  Знакомо надавило в темени, и Дар с задержкой понял только что произнесенные слова:
  - Ты понял слишком поздно, - он узнал язык кх_отров. - Ты был дураком.
  Они посадили его в одну камеру с чернокостным пленником!
  - Ты тот самый кх_отр, которого я поймал на стоянке у реки? - чужие слова были непривычны для языка, но Дар справился.
  - И даже тот, которого ты привез в Изир-дор, пожженный глупыми хуураданцами...
  Дар подступил ближе. Зрение уже привыкло к темноте, но все равно чужак стоял сгустком тени. Цвет кости был ему помощником в этом. Железные обручи поблескивали на его шее и правой руке, короткая цепь тянулась к массивным кольцам в стене.
  Кх_отр беззвучно смеялся, его тело вздрагивало.
  - Ты выбрал не ту сторону добра, странный Дейр, - сказал он, отсмеявшись. - Если бы ты выбрал меня, мы были бы сейчас в гораздо более комфортной обстановке!
  - Откуда тебе известно мое имя?
  - Я тоже стоял перед Саудраком тогда, помнишь? Никто не мешал мне слушать...
  - Почему они посадили нас вместе?
  Тело чернокостного вновь стало сотрясаться.
  - Прошу тебя, - протянул он, - у меня болят все ребра. Не заставляй меня смеяться еще больше. Видать, не помог тебе мой эриг-шиташ?
  Рывком Дар подскочил к нему, схватил за обруч на горле и притянул к себе:
  - Что ты им наплел про меня?!
  Кх_отр издал шипящий звук, его веселость будто сдуло.
  - Одумайся, - под рукой сдвинулись горловые суставы, - что я мог им рассказать? Что я знаю о тебе? Наша трава разная!
  - Чего бы ты ни рассказал, для них все будет правдой!
  - А цнбр? - вкрадчиво спросил чужак. - Цнбр я тоже смогу так провести?
  Дар резко отпустил его и чернокостник толкнулся в стену. В его словах была истина. Но все же присутствие кх_отра в этом каземате тоже о чем-то говорило.
  - Тебя расспрашивали обо мне?
  - Конечно, - он делал вид, что поправляет обруч на шее, но похоже просто опасался повторного маневра со стороны Дара.
  - И что ты им сказал?
  - Правду? - Кх_отр полувопросительно глянул на Дара, и в глубине его глаз переливчато сверкнуло.
  - Какую правду? Что они спрашивали?
  - Они спрашивали, откуда ты знаешь мой язык...
  - Ну и?..
  - Я подтвердил...
  - Что подтвердил?!
  - Их предположение, что это мы обучили тебя и специально подбросили возле разбитой Хотоаги.
  Кх_отр был начеку и почти успел увернуться, кулак Дара лишь задел его плечо, врезавшись в каменную стену. От бешенства Дар не почувствовал боли. Следующий удар заставил чернокостника со стоном повиснуть на цепях. Тяжело дыша он скривился, однако продолжал так же прямо смотреть на собеседника. Дар невольно вспомнил бесстрашное поведение чужака в окружении саудраковых головорезов в Изир-доре.
  - Что еще они спрашивали? - Озлобленность исчезла так же внезапно, как и пришла. Сказанное кх_отром полностью объясняло все происшедшее на Круге эгиббардов. Реальность снова была ясной и простой.
  - Они вели со мной долгие беседы, - тихо сказал кх_отр, с опаской косясь на его руки. - И у меня не было особого выбора. Только не думай, что я специально... Порой бывают моменты, когда ты больше не можешь терпеть и готов сказать все что угодно, лишь бы боль ушла из твоего тела...
  - Тебя били? - с запозданием догадался Дар.
  Чужак усмехнулся.
  - Ты и впрямь будто с неба упал!
  - Извини... - Дару стало неловко, он отодвинулся.
  - Самое страшное - не побои. Цветок помогает их выносить.
  - А что для тебя страшно?
  - Хуураданская дроба, их поганый зеленый сок. И еще "окна для ног"...
  - А... У меня тоже это вчера было.
  - И как тебе, понравилось? Твой язык жил сам по себе? - кх_отр нервно облизнулся.
  - Да... Но мне надоело и я остановился.
  - Остановился?! - глаза кх_отра распахнулись. - Сам прекратил "беседу откровений"?
  Дар кивнул.
  - Ты хочешь сказать, что заснул? - в тоне чужака сквозило недоверие.
   - Нет. Просто остановил язык. А вот с дробой прежде у меня не было проблем.
  - М-м... - прошелестел чужак, - дивных у тебя впереди открытий много.
  Внезапно Дар заметил, что кх _отр делает ему знак глазами, указывая на зарешеченную дверь.
  Медленно обернулся. За дверью было пусто, но на полу лежала длинная тень, которой раньше там не было. Кто-то стоял у стены со стороны светильника.
  Вот истинная причина, почему его поместили рядом с кх_отром! Большой Круг желает знать правду о Даре. А сотрудничество и сговор с кх_отром отлично вольются в версию махо...
  - У тебя нет шанса, - одними губами сказал чернокостный и снова облизнулся. - Это хуураданцы. Их трава самая бешеная. Им проще убить тебя, чем допустить угрозу для своей цнбр. Смерть при малейшем подозрении. Извини, но я повторюсь: твой выбор был ошибочным.
  - Вы сами напали на меня, - злобным шепотом ответил ему Дар.
  - Мы приняли тебя за хуураданца. Посмотри на себя! На цвет своей кости!..
  Но им не собирались давать возможность вволю перешептываться. За железной дверью отчетливо загремело. Появились трое обвешанных оружием отаругов, с факелами и тронками в руках. Каземат окрасился оранжевым блуждающим светом. С лязгом открылась дверь, и порог переступила фигура выдающихся форм, с обнаженным шиташем в массивной лапе.
  - Спать! - коротко рявкнуло луженое горло.
  Дар переглянулся с кх_отром, но тот отвел глаза. Что ж, не было пока причин перечить страже. Тем более что от полученной информации и так кружилась голова.
  Дар медленно отошел назад к своему тюфяку, успев заметить, как перекосилось лицо стражника при взгляде на кх_отра...
  
  * * *
  Сон пришел незаметно и так же незаметно развеялся.
  Та же темень встретила его пробуждение. Сколько прошло времени, было совершенно неизвестно. Дар обнаружил, что капли воды редко, но мерно капают ему на ногу. Возможно, это его и разбудило. Он передвинулся на соседний тюфяк. Где-то далеко потрескивал огонь.
  Кх_отр сидел неподвижно в своем углу. Длина цепи вряд ли позволила бы ему прилечь. Трудно было понять, спит он или бодрствует. Нечто, похожее на сочувствие, шевельнулось в душе Дара. Сочувствие одного заключенного к другому. Но он тут же прогнал его. Вероломный кх_отр был одним из тех, кто столкнули Хуурадан с а_Зардатом, и Дар видел все последствия этого!
  "Тебе то что? - промелькнула холодная мысль - Какое тебе дело до Хуурадана, коль они бросили тебя в неволю?"
  Дар нахмурился, вспомнив открытое дружелюбное лицо молодого Ходвата, сумрачные самоуверенные черты Саудрака, полные надежды глаза ратников, замерших в локтевой связке боевой "спины" латнир к латниру.
  Нет, Хуурадан не сможет стать ему чужим.
  Друзья не становятся врагами!
  Память вдруг развернула эту сцену: сотни стрел в воздухе, грохот и рев атакующих скакунов, шершавое древко длинномерного копья в руке, пробитые латниры пехотинцев, отползающих к центру "спины", агонизирующий дром, взметающий комья земли - и железная решимость в глазах хуураданцев. Вновь его охватило то странное чувство общности, слитности, что пришло во время боя "спин" со всадниками Док-Атора. Каждого из ратников Саудрака Дар чувствовал, как себя самого, и всех вместе воспринимал, как одно целое. Он был их частью тогда, частью клана! Затем, без перехода, перед внутренним взором предстали очертания подземелья Древних в Хршитакке, заросшего нитями влажной травы.
  И тут же издевательски прошептало в ушах голосом махо: "Друзья Хуурадана имеют Хуурадан под латниром!"
  Что изменилось с тех пор, как он шел с отрядом Саудрака? Почему они считают его чужаком?
  Дар осознал, что до сих пор толком не знает процесса взаимодействия цнбр и тангра, не знает, где селятся в теле эти крошечные побеги...
  Его взгляд остановился на кх_отре. Тот по-прежнему был неподвижен, как дерево, но теперь глаза его были открыты.
  - Утро светлое! - раздалось насмешливо из угла, чужак заметил его взгляд.
  - С чего ты взял, что сейчас утро?
  - "Не теряй бодрости, даже заметив крылья пикирующей смерти!" - продекламировал тот нараспев. - А иначе что отличает нас от уилисов?
  Дар невольно усмехнулся: его учил жизни тот, кто сам сидел в ошейнике на цепи.
  - Расскажи мне про свою цнбр! - без обиняков перешел он к делу.
  Глаза кх_отра сузились, блеснув, как лезвия.
  - Ты и правда хочешь оскорбить меня?
  - Давай я расскажу тебе про себя, - перебил его Дар. - Меня нашли отаруги Саудрака возле разрушенной вашим отрядом Хотоаги. Первые вещи, которые помнит мой ум - это лица хуураданцев и костры перевалочного лагеря. У меня нет памяти ни о чем прежде этого.
  Кх_отр смотрел на него завороженно, щели его глаз жадно приоткрылись.
  - С пустым латниром и без цнбр внутри я не знал даже, кто я такой... Представь себе: сильный, взрослый, тренированный воин, понимающий несколько языков и... не знающий, кто он такой! Мало того, не знающий ровно ничего о мире, в котором оказался. Все приходится постигать заново. Каждую мелочь спрашивать... А тангры зачастую предпочитают оскорбляться вместо ответа.
  - Я помню это странное чувство, - кх_отр согласно склонил голову к плечу, - когда встретил тангра без отбива и без врезок на латнире. Я подумал тогда, что Хуурадан изобрел что-то новенькое...
  Дар смотрел на него выжидающе.
  - А теперь Хуурадан подозревает, что это мы, из кх_Отрии, приготовили ему западню, - улыбка осветила тонкие темные черты чужака. - Я понимаю... вопрос Дэйра задан с простой целью познания...
  - Точно, кх_отр!
  - Что ж. У травы нет ума, а у тангра только одна жизнь. У меня внутри есть цнбр. Маленькая частичка славной Атсинбирг великой кх_Отрии! Мы - самое многочисленное племя степей и лесов Рортанга, потому что наша Атсинбирг самая большая и сильная!
  Он приосанился, в его голосе зазвучали нотки гордости. Эту осанку немного портил ошейник, железная цепь от которого тянулась к громадному кольцу в стене.
  - Где хранится цнбр в твоем теле?
  - Не стоит говорить так, - нахмурился чернокостник. - Слово "цнбр" можно употреблять только применительно к собственной траве, или с тангром одного с тобой рода. Для тебя же пусть это будет "Атсинбирг"!
  - Пусть так! - нетерпеливо перебил Дар. - Где это внутри тебя?
  - Мы говорим: "Под латниром живут корни, что связывают птенца с гнездовьем", - кх_отр взмахнул рукой, под звон цепи коснулся своего панциря.
  - Тебе приходилось снимать латнир с врага?
  Кх_отр криво ухмыльнулся и посмотрел в сторону двери.
  - Ты находил там его цнбр? - Настаивал Дар.
  - Ты прав, прав, - чернокостник поморщился. - Это всего лишь иносказание. Никакой Атсинбирг там, конечно же, нет...
  Он был смущен. Похоже, кх_отр никогда серьезно не задумывался об этом.
  - Так где же это?
  - Какая разница? Она внутри нас. Это часть нас.
  - Я хочу понять, где я подцепил это...
  - Подцепил?
  - Подцепил, нашел, обрел, встретил. Называй, как хочешь. Я был пуст, как ты помнишь. А сейчас?
  - А сейчас? - эхом повторил тот, его взгляд замедлился, замер. - Я могу... Великое небо! Я могу тебя слышать! Как это могло произойти?!
  - Именно, - Дар тяжело вздохнул. - Если бы я знал...
  - Погоди, - кх_отр нервно усмехнулся. - Ты хочешь сказать, что ты прижил себе траву, и... И даже не знаешь, чью?
  Дар молчал, уперев в собеседника тяжелый взгляд.
  Кх _отр откинул голову и гулко расхохотался.
  Из коридора, там где были охранники, раздалась брань и обещания испортить настроение тем, у кого горло особо громкое.
  - Ну знаешь... - чернокостник быстро взял себя в руки. - Ты должен быть более осмотрительным!
  - И был бы, если бы тупоголовые тангры, с которыми я имел дело, объяснили все нормально про цнбр! Хорошо, что ты другой. Расскажи, как вы вживляете цнбр своим детям?
  - Я все-таки попросил бы тебя, - тут же надулся кх_отр, но вдруг рассмеялся, ударив себя по колену. - Ну да, понимаю... Цнбр... Да!..
  - Джаммш! Как вы это делаете?
  - Тихо, тихо. Мальчиков представляют Великой Матери сразу после рождения - на Первом ритуале. Он индивидуальный. На Втором ритуале, групповом, они впервые пьют зеленый сок и получают свою собственную "долю", которую они должны зарыть в своей пещере...
  - Погоди! Что такое "первый ритуал", "второй ритуал", "доля", "зеленый сок"?..
  - Первый ритуал происходит в Царакклане. Я не знаю деталей - я не махо, а посторонние не допускаются. Второй ритуал проходит при всех, на праздниках. Зеленый сок - это дроба, Атсинбирг делает ее специально для них.
  - Дробу делает цнбр?
  - А ты как думал? - поморщившись, спросил кх_отр. - И пить дробу можно только собственного корня!
  - Теперь мне понятно с "беседой откровений"... Но ты продолжай.
  - Если не уверен, что это сок твоей Атсинбирг, лучше пить простую воду. И много раз ты пил хуураданскую дробу?
  - Много. Не отвлекайся.
  - Ну так вот. Юноши получают от махо "долю" своей травы, сверток с корнем и землей, который они должны зарыть в собственной пещере на участке своего рода. Причем вырыть такую глубину, какую только смогут за два дня. Чем глубже будет, тем им же лучше.
  - Это чем же? - спросил Дар.
  Чернокостник сверкнул глазами, но не ответил.
  - До Второго ритуала цнбр у детей есть?
  - Есть, - кх_отр все же с трудом переносил употребление табуированного слова. - Конечно же, есть...
  - Значит, траву вживляют на Первом ритуале, - задумчиво пробормотал Дар. - Хотел бы я знать, что там происходит за закрытой дверью...
  - Странно знаешь что? - Тон кх_отра стал задумчивым.
  - Что? - откликнулся Дар.
  - Твоя Атсинбирг, - он сидел ровно, прикрыв глаза, и чуть раскачивал головой. - Она мне совершенно не знакома!
  - Что значит - не знакома?
  - По отбиву можно определить корень. - Кх_отр открыл глаза и уставился на Дара немигающим взором. - И поверь мне, я мастер в этом деле. Корень, подобный твоему, я не слышал еще никогда.
  - Так наслаждайся теперь новизной, - съязвил Дар.
  - Ты не понял, - покачал головой чернокостник, его тон изменился, став металлическим. - Чтобы выяснить, где ты это взял, надо определиться, откуда это. Так вот я не знаю - откуда.
  - Ты не можешь определить, чей корень у меня?
  - Именно.
  - Ну да, это важно. Тогда надо распросить других тангров, - нахмурился Дар. Кто знает, может ему выпала лотерея принадлежать какому-нибудь сильному и могучему корню?
  Кх_отр тихо рассмеялся.
  - Вряд ли кто-нибудь сделает это лучше меня. Я - разведчик. Знать кланы - мое дело. Я в темноте за сотню шагов могу определить, какого корня тангр стоит передо мной!
  - Между прочим, - вставил Дар, - эгиббарды на Круге сказали, что у меня может быть трава йарбов.
  Чернокостный засмеялся сильнее.
  - Глупые хуураданцы! Разве им не ведомо, что малочисленные и трусливые йарбы не покидают своих убежищ? А ближайшие из них весьма далеко отсюда. И уж точно их нет между Изир-дором и Хоргурдом.
  - Так значит, я не йарб?
  - Можешь быть уверен!
  - А много ли корней ты умеешь различать?
  - Все, которые встречаются, включая соседей пятых соседей моего клана. Меня натаскивали еще ребенком на специально вывезенных пленных. - заявил кх_отр и, сочтя вопрос Дара признаком сомнения, презрительно добавил: - Во всем Хоргурде не найдется никого лучше меня в этом искусстве!
  - Значит, я из мест, расположенных подальше, чем пятые соседи. - констатировал Дар. - Ладно, трава появляется у детей после Первого ритуала. Туда вас не пускают. Но долго это длится?
  - Нет. Детей оставляют наедине с Великой Матерью всего на ночь...
  - Вот оно! - Дар кивнул. - Ну конечно! Теперь все ясно!
  Он почувствовал запоздалое удовлетворение. Части головоломки сложились.
  - Что тебе ясно?
  - Я знаю, чья цнбр у меня! И даже знаю, почему ты ее не встречал.
  - Ты? - на лице чернокостного появилось недоверчивое выражение.
  - Да. Эта цнбр не принадлежит к живущим кланам. - Дар вкратце рассказал о своем ночлеге в Хршитакке, о подземном зале, полном тангрописи с "летящим солнцем". Рассказ о почти полностью заросшем цнбр подземелье сделал глаза кх_отра совершенно круглыми.
  - Ты осмелился зайти в атат Древних?!
  - Хм... По размеру оно больше походит на Царакклан. Да и ум я там не потерял, как видишь.
  - Великое небо! - кх_отр закатил глаза. - Тангр с травой Древних! Самих Древних!..
  - Проклятая Хршитакка! - раздосадованно промолвил Дар. - А мне так нужно было родство Хуурадана, чтобы добраться до махо. Кто теперь ответит на мои вопросы?
  Глаза кх_отра снова стали щелочками:
  - Тебе не обязательно нужен был для этого Хуурадан.
  - Молчи! - прикрикнул Дар. - Твои мысли мне известны. Я даже не знаю, кто ты, а ты уже рассчитываешь на мое доверие.
  - Это просто поправить, - чужак вскочил на ноги. На этот раз его цепи прозвенели легко, почти как кольца-обереги на руках Ходвата.
  - Мое имя Куаргир, корня Фиоркхур, клана кх_Отрия! - он приосанился. - Я потомственный разведчик и сыщик моего клана. Ни один из латниров моего рода не хранится на стенах врагов!
  - Вы так хорошо сражаетесь, что никому не удается прикончить вас?
  - Естественно, ты сам видел... - начал было кх_отр, но тут же замялся, вспомнив исход схватки с Даром.
  - Ладно, - отмахнулся Дар. - Однако пользы от этого все равно мало. С цнбр Древних под латниром, я так же нужен кх_Отрии, как и Хуурадану.
  - Ты неправ! Кх_Отрия - это не страна дикарей! Три уважаемых рода Кх_Отрии посвящены изучению истории и дел Древних! Они были бы счастливы пообщаться с тобой!
  - Что это меняет для меня, с моим цветом кости? - усмехнулся Дар. - Ваш махо примет меня? Возьмет в ученики?
  - Кто может приказать махо? - Куаргир деликатно отвел взгляд.
  - Вот видишь? А я не имею желания менять один застенок на другой. Так что у меня теперь нет выхода. И даже если удастся выбраться наружу, отнюдь не земли кх_Отрии будут моей целью.
  - Куда же отправится могущественный Дэйр, если не секрет? - Тон кх_отра стал вкрадчивым.
  - На юг. Там где поднимаются горы, называемые Лахирд. - Дар с сожалением подумал, что зря не послушал старого Зордаора, еще в Изир-доре тот дал ему самый верный совет - идти к махо ю_Линнора.
  - Есть и такие, сразу за Старогорьем... Чего тебе в них?
  - Там стоит город, называемый Городом Кузнецов.
  - Его другое название - Горн. Я бывал в нем. Лучшие голубые эриг-шиташи куются в Горне. И что там тебе?
  - Это мое дело. Мне бы туда добраться.
  - Горы Лахирда - бывшие владения канувшего клана ю_Линнор. Объединившись, Хуурадан с б_Рваном разбили и разграбили ю_Линнор. Сейчас горы пустуют, и кланы толком не проложили еще границу между собой. С Хуураданом ты уже пообщался. Зачем тебе связываться теперь с проклятым б_Рваном? Тебя там просто продадут в рабство.
  На лице Куаргира проявилось неприязненное и подозрительное выражение. Похоже, что и с б_Рваном у клана кх_Отрии были неважные отношения.
  - Б_Рван мне безразличен, - отмахнулся Дар. - Мне нужен только Лахирд.
  - Ты говоришь загадками, - тихо протянул чернокостник. - Впрочем, какая разница... отсюда ведь нет выхода, верно?
  Он сказал это таким странным тоном, что Дар вздрогнул.
  Родовичи этого кх_отра из поколения в поколение занимались разведкой на территориях врага. И кто знает, как часто братьям, дядьям, отцам его рода доводилось попадать в застенки и бежать оттуда.
  Дар оценивающе глянул на Куаргира.
  Тот с пониманием выдержал этот взгляд. Его лицо хранило отпечаток презрительности. Глаза вновь стали изогнутыми лезвиями.
  - Куаргир умеет быть благодарным, - прошептал он. - Куаргир помнит, что его латнир все еще на его спине благодаря Дару.
  - Что?
  - Хуураданцы решили использовать меня, чтобы добраться до тебя. Мою жизнь поддерживают лишь потому, что для этой цели мало подходят трупы! - произнес кх_отр на пределе слышимости.
  Вспомнив, что их могут подслушивать, Дар быстро обернулся: длинная тень знакомо темнела за дверью.
  Куаргир усмехнулся и кивнул.
  - Хуу имеет переводчиков с моего языка. Но ты сказал, что знание моего языка уже было вложено в твою голову?
  - Это так.
  - Корень Древних, умения Древних... - пробормотал кх_отр, и вдруг из его уст полились шипящие звуки: - Скхаршш ввекх отхоспхад тха?
  В темени Дара знакомо напряглось, и смысл этих звуков стал ясен ему. Кх_отр спрашивал: "Ведом ли тебе язык Тха?"
  - Оротхор тха, шитхалласп хоаршашш! - тихо ответил он, произнося: "Слова Тха не закрыты от меня".
  Куаргир глубоко вдохнул, меряя взглядом Дара с головы до ног. Глаза его заблестели каким-то диким блеском. Он медленно поклонился Дару.
  - Рад служить могущественному Дэйру корня Древних, - продолжил кх_отр на языке Тха. - От которого нет тайн на Рортанге.
  - Тайны-то как раз есть! - невесело усмехнулся Дар.
  В этот момент послышались грузные шаги у двери. Жалобно заскрипел отодвигаемый засов, но Дар и Куаргир успели обменяться многозначительными взглядами.
  
  Глава 5. Закон дружбы
  
  Тяжелая, сработанная из толстых медных прутьев дверь отворилась.
  Длинная фигура в белом с факелом в руке решительно шагнула внутрь. Короткий взмах из-под плаща - и охранников будто сдуло. Капюшон чуть откинулся, и Дар узнал Отхон-рати.
  - Эгиббард?
  Взяв за локоть Дара, старейшина провел его в дальний угол камеры, морщась от обитавшего здесь запаха. Он вновь закрыл капюшон, стараясь держаться спиной к кх_отру.
  - Мое приветствие, Дарат!
  Отхон-рати бесцеремонно и жадно рассматривал его, будто видел впервые. Он оглядел тело, затем повернул его спиной к себе. - Удивительно...
  Дар не сопротивлялся. Визит высокого гостя одновременно интриговал и вселял надежды. Наконец тот остановился и коснулся в задумчивости лба.
  - Мне нужно поговорить с тобой... Согласно закону, ты не можешь покидать этой камеры. Так что я вынужден был прийти сам.
  Он неприязненно глянул на замершего в своем углу кх_отра.
  - Я говорил о тебе с каждым, кто общался с тобой за все эти дни, - заговорил он тише. - И теперь я знаю о тебе все. Знаю о тридцати трех убитых тобой а_зардах и еще шести кх_отрах... Ты участвовал в прорыве из Изир-Дора, затем в схватке "спин" с просочившимися всадниками Док-Атора. Кроме этого, ты в одиночку отбился от отряда а_зардов в Хршитакке. И наконец, Саудрак устроил тебе боевую проверку со своими воинами. Во всех случаях ты вышел победителем.
  - Все сражались, как могли!
  - Я не об этом, - задумчиво проговорил Отхон-рати, поднимая его руку и осматривая большие пластины предплечий. - У тебя после всех боев нет не только ранений, но даже царапин или сколов.
  - Это идея Саудрака про неуязвимого воина? Махо не верит в нее.
  - Оставим махо. Ты беспрепятственно ночевал в атате Древних... Мне пока трудно все это сложить вместе, но я не хотел бы ошибиться. На мне ответственность за жизни тысяч хуураданцев! Если это все правда... Мы устроим тебе новую проверку и тогда примем решение.
  - Ты вытащишь меня отсюда?
  - Естественно, вытащу, - поднял к нему свои прозрачные в свете факела глаза Отхон-рати. - Но... не сразу. У махо свои проверки. Прежде нельзя. Еще не хватало, чтобы махо начал на тебя охотиться.
  Он приблизился к Дару, придирчиво заглядывая ему в лицо.
  - Я не чувствую в тебе опасности. Но ситуация с тобой сложилась... непростая. Великая Мать еще не сделала вывода относительно тебя. Судя по ее первой реакции, ты не "свой". Но... принадлежности к чуждому клану она в тебе тоже не обнаружила. На моей памяти не случалось подобного. И в летописях Круга, хранящихся в Хоргурде, я не нашел похожего. Закон гласит: если Круг не может решить, обращаются к Атсинбирг, и если Атсинбирг не может решить - обращаются к Кругу. Но сейчас после "беседы откровений" все в растерянности. Мнение Ху-махо взяло верх. Он аргументировал веско, и большинство эгиббардов голосовали против тебя. Предполагается, что потенциально ты можешь нести угрозу Великой Матери. Если ты, к примеру, был выращен кх_отрами и заслан к нам со специальным заданием...
  - Но это не так!
  - Я был с тобой у Царакклана. - Отхон-рати не дал себя перебить. - Ты не воспламенился там враждой, я это видел. Я это чувствовал наконец. И Великая Мать не отторгала тебя!
  Он снова неприязненно глянул на окаменевшего, сжавшегося в своем углу Куаргира. И Дар вдруг понял, что хуураданцу тяжко выносить присутствие чужого отбива.
  - Ты пришел, чтобы выпустить меня? - вернулся Дар к своему.
  - Нет... Пока еще - нет. Тебя может освободить только решение всего Круга.
  - Тогда зачем ты мне все это рассказываешь? - Дар почувствовал раздражение.
  Отхон некоторое время молча сверлил его своими глазами, словно проверяя на твердость.
  - Ху-махо получил разрешение Круга на испытания тебя, - голос его понизился.
  - Какие испытания?
  - Не легкие. Завтра утром тебя переведут в другое место... Если ты чужак, то этого не скроешь, - голос Отхона посуровел. - Но если правда все то, что рассказывал Саудрак, и ты действительно Древний Воин, это будет легко для тебя, и ты не пострадаешь.
  - Не пострадаю?!
  - После мы будем работать с тобой рука об руку! - глаза эгиббарда радостно заблестели.
  Дар почувствовал, что его раздражение переходит в глухую ярость.
  - А если я не окажусь этим Древним? - прошептал он.
  Отхон резко отдернулся. Что-то неуловимое промелькнуло в его глазах.
  - Но я вижу, что ты не чужак. Никто не знает, что это за отбив у тебя, даже махо! Это всех пугает. Но ты не чужак, и с тобой ничего не случится плохого!
  - Я не рвался в Хоргурд, хуураданцы зазвали меня. Я не причинил вреда ни одному из вас. Я честно отвечал на вопросы. Я даже согласился на "беседу откровений", хотя не знал, что это такое...
  - Послушай меня, Дар...
  - Лучше ты выслушай меня! Меня заманили в ловушку. Так дружба не начинается!
  Отхон-рати отшатнулся. Его глаза яростно сверкнули, но он тут же погасил их блеск.
  - Ты очень самоуверен! - сказал он. Затем повернулся и прошел к выходу. - Дождемся сперва окончания испытаний.
  И выскользнул в услужливо открытую дверь.
  Обессиленный короткой беседой Дар опустился на пол.
  Следовало быть помягче с эгиббардом. Но какая-то часть его существа была возмущена и отказывалась соглашаться. Легкий звон цепей вывел его из задумчивости.
  - Воин Древних? - послышался вопросительный шепот Куаргира и прищелкивание языком. - Тридцать три победы с тех пор, как я тебя видел в последний раз - и ни одной царапины на теле?
  Дар покачал головой:
  - То, что у тебя отличный слух можно было предположить. Но оказывается, ты еще неплохо понимаешь хуураданский.
  - Понимаю немного, - согласился тот. - Так же как и наречия с_энфарпов, б_рванцев, ю_линноров и трех других кланов.
  Дар вспомнил сцену в Изир-доре у Саудрака и усмехнулся. Кх_отр был умен. Как знать, может, судьба свела их вместе для обоюдной пользы?
  - Дело серьезнее, чем я полагал. - Куаргир снова перешел на язык Тха. - Нам нельзя более здесь оставаться! Гостеприимство варваров, конечно, вредит моему здоровью. Но это мелочь. То, что они приготовили для тебя - гораздо хуже.
  - Что же это?
  - Испытание, о котором говорил этот старик. Я мало знаю тангров, оставшихся в живых после такого. И все выжившие - калеки. Я уже предупреждал Дэйра: хуураданская трава самая сумасшедшая!
  - Как это будет? - Дар невольно почувствовал укол беспокойства.
  - Большая проверка травы. Нет смысла это обсуждать. Нужно исчезнуть отсюда!
  Дар с сомнением в глазах повернулся к Куаргиру.
  - "Вдвоем нам ночь покажется короче", - нараспев продекламировал тот очередной стих, и рассмеялся, блестя зубами. - Я уверен, что смогу быть тебе полезен.
  - Чем же?
  - Что тебе известно о Хоргурде? - напористо зашептал кх_отр. - Что ты знаешь о его стенах, воротах, окрестностях? Как ты будешь выбираться отсюда, спасаясь от погони? Где прятаться? И это лишь некоторые из насущных вопросов. Я обладаю навыками и опытом, без которых шансов выжить нет.
  - Разве я сказал, что хочу бежать?
  - Имей в виду: тангра, которого варвары сочтут чужаком, уничтожают с показательной жестокостью. Как зовут этого, приходившего в белом плаще?
  - Отхон-рати. Эгиббард.
  - "Рати"? Бр-р-р-р. Нашел с кем откровенничать. Никогда не верь хуураданцам с именем, оканчивающимся на "рати". Лучше забудь сразу все, что он тебе обещал!
  За дверью раздался громкий топот, два появившихся охранника бешено вращали глазами.
  - Хватит болтать на вражеском говоре! - от командного рыка засвербило в глубине ушей. - Еще одно слово и мое терпение кончится!
  - Тебе показалось, - крикнул Дар. - С чего ты взял?
  - Отведаешь дромового кнута, узнаешь!
  Второй стражник громко заржал, и они пошли назад к огню, звонко хлопая друг друга по латнирам.
  
  * * *
  Каким способом Куаргир знал, что сейчас день, а не ночь, было совершенно неясно, ибо свет Рора не достигал этих подземелий. Но кх_отр был очевидно прав: в коридоре теперь было шумнее, огня больше, а к стражникам постоянно наведывались звенящие оружием приятели.
  Оба пленника знали, что предстоящей ночью будет побег.
  Кх_отр по своему обыкновению сидел неподвижно, закрыв глаза. Не иначе копил силы. Дар пытался последовать его примеру, но не смог. В голову лезли гадкие мысли: то заново переживал "беседу откровений", то вспоминал невеселые намеки Отхон-рати насчет предстоящего "испытания". Но большей частью пересматривал события последних дней в поисках ошибки. Остаться в Хоргурде? Это имело бы смысл, стань он учеником Ху-махо или хотя бы приживив себе траву Хуу. Вошел бы в клан, обзавелся бы семьей, получил в пользование двор-лоскуток, не тут - так в одном из мелких городков. И носился бы на дроме гонять чужих отаругов... Чем не жизнь?
  Но хотел ли он такой жизни?
  Да и получится ли это с чужой травой внутри?
  Дар заглянул в себя. Ответ был ясен без особых размышлений. Загадка самого себя, к решению которой он так неудержимо стремился все это время, была важнее всего. Она определяла его судьбу. За ней он рвался к махо Хуу. Не вышло. Так какой смысл теперь задерживаться в Хоргурде, получив отказ того, кто мог бы помочь?
  Коснувшись этой темы, Дар невольно вернулся к странным переживаниям, возникшим у него во время "беседы откровений". Бесконечно темный коридор без единого проблеска света, чудное ощущение себя - раненного, отверженного. Под воздействием ли особой дробы, а может, слов и влияния махо, он видимо прорвался к своей прежней памяти. Маленький осколочек другой жизни, другого Дара... Он был не один. Он не один такой! Там были друзья - не рядом, но где-то близко, за краем темноты, в которой он оказался. И еще было ощущение совершенной им большой ошибки. Не в результате ли ее он оказался здесь, на Рортанге, в облике тангра, чужака без цнбр и врезок на латнире? Тот мир - другой мир - реально существует. И он силен. Достаточно вспомнить неукротимую мощь, то гудящее озеро чистой силы, что вырвала его из бреда "беседы откровений" к ужасу всех присутствующих, включая самого махо Хуурадана! Он и сейчас чувствовал эту могучую силу внутри себя, ее присутствие делало все остальное мелким, почти бессмысленным...
  Но однако же именно воздействие Ху-махо помогло обрести это маленький осколок самого себя. Значит, он был прав, стремясь стать учеником мастера травы. Это - способ вспомнить себя и вернуться назад, в свой мир, где ждут друзья! И коли Хуурадан отказался, надо двигаться дальше. Приезд в Хоргурд был ошибкой. Надо было слушать старого Зордаора и сразу идти в Лахирд к махо ю_Линнора мудрому Юйре.
  При воспоминании о Зордаоре, тут же теплом отозвался в затылке квадратный кусочек металла. Метка уже не ощущалась помехой, уже не царапала загрубевшей кожи. Дар улыбнулся самому себе, но доставать ее не стал. Хотя бы этот совет Зордаора он выполнял неукоснительно. Никто не увидит Метку, кроме него и Юйры.
  Взгляд вернулся к неподвижной фигуре Куаргира. Противник, затем пленник, а теперь невольный союзник, он уже не вызывал опасений Дара. Их цели сейчас совпадали. А дальше - видно будет.
  В коридоре снова послышались приближающиеся шаги, громкие голоса и шум открываемой двери. Дар перевел взгляд и удивленно поднялся. На пороге стояли его боевые друзья.
  - Дарат!
  - Элитар?.. Ходват?..
  Они обменялись приветственными ударами запястий. Наручей у гостей тоже не было, так что приветствие получилось не таким звонким, как прежде. Дар вдруг ощутил, что подсознательно ждал прихода соратников. Охранники не уходили, из-за решетки наблюдая за ними.
  Саудрак бегло осмотрел помещение, бросил ненавидящий взгляд в сторону прикованного кх_отра.
  - Не думал, что так закончится твой поход в Хоргурду, - сокрушенно сказал он. - Поверь, я не знал, что так будет!
  - Верю, - улыбнулся Дар. - Но это мало что меняет.
  В глазах Ходвата промелькнула целая гамма чувств, но он молчал, все время посматривая на элитара.
  - В случившемся нет справедливости. Мы будем стараться оправдать тебя.
  Однако голос Саудрака был совсем не таким уверенным как его слова.
  - Скажи честно, насколько моя ситуация тяжела? - спросил Дар.
  Элитар глубоко вздохнул.
  - Тяжела. Разные слухи ходят по Хоргурду. Одни считают тебя специально подготовленным лазутчиком. Другие называют убийцей Царакклана.
  В его серых глазах мало что можно было прочесть.
  Дар нахмурился.
  - Ты веришь, что я - враг?
  - Ни я, ни мои отаруги так не думаем. Круг эгиббардов тоже не во всем согласен с Ху-махо. Но в тебе чужой корень.
  Саудрак еще раз тяжело вздохнул. Было непривычно видеть энергичного командира в таком угнетенном расположении духа.
  - Еще ходят слухи, что ты разговариваешь с ним, - он кивнул головой на сжавшегося в углу Куаргира. - Получается, Ху-махо прав во всем.
  - Но тебе-то известно, что кх_отр и я никогда раньше не...
  Саудрак смотрел в сторону.
  - Нет. Мне это не известно. У меня никогда не было верных доказательств.
  - А у тебя? - Дар повернулся к Ходвату. - Мы с тобой вместе бились...
  - Оставь малого. По большому счету и ему тоже нечего сказать. Как ты освободился из плена, сбежал, вернулся... Тут много странностей.
  - Значит, ты уже мне не веришь? Меня водили по Царакклану, у меня была "беседа откровений". Что еще я должен сделать?!
  - Я уже сказал, что верю тебе. - Голос Саудрака стал жестче. - Но скорее вопреки фактам, а не благодаря им.
  - Спасибо и на том.
  Дар почувствовал, как внутри него разливается горечь. Еще одно унижение Хоргурда. Все, что было крепким и надежным в лесах и степях, рушилось напрочь среди городских стен. Он ощутил протест против того, что делает из друзей врагов. Насколько проще было в походе, он невольно пожелал вернуться в те дни...
  - Помоги мне, элитар, - вдруг вырвалось у Дара, неожиданно для себя. Так мог бы сказать воин, увидев приближающихся всадников противника.
  - В чем? - спросил тот, хотя уже понял.
  - Мне нужно выбраться. Есть дело, которое я должен исполнить!
  Ответный взгляд Саудрака был жестким.
  - Я не буду этого делать, даже если б смог. - Голос был твердый, громкий. Наверное, стража тоже услышала.
  - А как же дружба?
  - Закон клана сильнее закона дружбы! Прости.
  Наступила тишина, прерываемая только сопением Ходвата.
  - Ясно. - Дар опустил голову, отвернулся. - По крайней мере прямо... Приятно было вас повидать.
  Охранники за дверью, сочтя, что визит закончен, охотно заскрипели железом. Саудрак вдруг быстрым жестом тронул руку Дара, кивком отсылая Ходвата. Тот развернулся и направился к страже.
  - Готовься к худшему, если ты умеешь, - зачастил элитар еле слышно. - Завтра тебя отсадят в одиночную. Тобой персонально займется Ху-махо.
  - Спасиб...
  - Но если бы тебе удалось выйти за дверь, - перебил Саудрак, - то лучше бы ты шел не к свету, а наоборот. Внизу есть старый лабиринт, который строил еще мой пра-прадед. Каждый второй поворот направо выведет тебя к двери.
  Он остро взглянул в глаза Дару, и тот почувствовал, как ему в руку ткнулся матерчатый узелок. В нем что-то легко и сухо перекатилось.
  - На другом конце перехода - долина, в которой часто выпасают молодняк дромов...
  В следующее мгновение элитар уже стоял рядом с Ходватом, старательно мешкающим перед стражниками. Дар удивленно округлил глаза. Саудрак воистину был непредсказуемым тактиком.
  - Спасибо, друзья, - прошептал Дар, потрясенный происшедшим.
  Но они его уже не слышали, удаляясь вместе с охранниками.
  Он автоматически распустил узел мешочка и заглянул внутрь. Там россыпью лежали шарики кнока - высушенного соленого сыра. Они были немного странные, из-за необычно большого размера. Некоторые даже в рот было бы сложно засунуть. Особенно вон тот, неправильно длинной формы!
  "Вот и ответ, - ошеломленно подумал Дар. - Что сильнее в Хуурадане: закон клана или закон дружбы?"
  
  Глава 6. Побег
  
  Постепенно шум и болтовня в коридоре стихли. Еще позже, предоставленный сам себе, приугас и огонь. Мерный храп стражи нарушался только ритмичным тиканьем падавших вдалеке капель. И в самом деле, чего же опасаться - снаружи все одно еще посты стоят, там не подремлешь, на виду у эгиббардов! Не выйти, не сбежать пленнику, даже если сумеет справиться с замками. А в обратную сторону длиннющего коридора - совсем смерть, коли туда решит завернуть. Там проклятый лабиринт, полный иссохших еще г_утровых скелетов, изломанных костей, лишенных латниров, да и хуураданских останков хватает, что по глупости искали иного выхода из Хоргурда! Хоть и говорят, что пробит ход в незапамятные времена основателями столицы, да верится в это с трудом. Не положено танграм, как насекомым, рыть ходы под Цараккланом. Не любит такого трава!
  Однако мысли совсем другого порядка царили в головах двух узников. Дождавшись храпа стражи и выждав добрую толику времени сверх того, они решили, что время действий пришло.
  Куаргир пошарил свободной рукой под латниром, и в пальцах его тускло блеснул маленький длинный металлический предмет. Прежде чем Дар подошел, ошейник был снят. Кх_отр осторожно, не звякнув, отпустил его на цепи, и уже занимался кольцом на запястье.
  - Элитар перед уходом сказал тебе про лабиринт, - полуспросил-полуутвердил Куаргир.
  - Точно, - удивился Дар. - Но ты же не мог слышать?
  - Я видел губы, - выдохнул Куаргир. Браслет на его руке повторил судьбу ошейника. - Это очень кстати! Подземный ход все облегчит.
  Они скользнули к двери - две темные, гибкие тени. Засов и замок металлической двери также не оказались серьезным препятствием для потомственного лазутчика. Дар с интересом следил за манипуляциями кх_отра. Дверь, издававшая столь много немелодичного скрежета у стражников, в руках Куаргира отворилась послушно и совершенно беззвучно. Но прежде чем они вышли в коридор, Дар предупреждающе удержал напарника за плечо:
  - Хуураданцев мы не убиваем!
  - Что? - скривился Куаргир. - Хочешь остаться добреньким для них? Тебя бы они не пожалели!
  - Иначе я возвращаюсь в камеру! - Дар сделал вид, что поворачивается.
  - Жизни кх_отров ты так не берег, - в словах Куаргира послышалась укоризна.
  - Хуураданцы не обнажали против меня оружия!
  - Джаммш! Не надейся, что это надолго. Что, если они бросятся на нас с шиташами? - прошипел чернокостный.
  - Я пойду первым, если тебе так страшно.
  - Ну хорошо, - нахмурился кх_отр. - Пусть будет по-твоему. Но это не дело...
  Перед ними открылся длинный коридор, в правой части которого, рядом с остывающими углями костра и зажженной масляной лампой, спали двое стражников. Левый конец коридора утопал в глубокой тени.
  Мягкими скользящими шагами узники приблизились к охранникам. Куаргир птицей тьмы навис над ними, вонзив напряженные пальцы в шею каждого. Храп резко оборвался. Но прежде чем Дар успел вознегодовать, кх_отр поднялся с довольным выражением лица.
  - Спят, - он принялся расстегивать оружейный пояс с одного из охранников. - Не знаю, как до утра, но до смены не оклемаются.
  - Что ты сделал? - Дар поспешил спрятать едва не вырвавшееся негодование.
  - Тайна школы, - глаза Куаргира блеснули. - Когда-нибудь расскажу. Сейчас же наша жизнь - в наших ногах!
  Кроме шиташей и наручей, нашлись боевые топоры на длинной рукояти. Дар с удовольствием взвесил один в руке. Кх_отр глянул на оружие презрительно, но удержался от комментариев. Сняв со стены масляную лампу, он дождался, пока Дар вооружится, и они побежали.
  Коридор оказался на удивление длинным и черным. Земляной пол хорошо глушил шаги. Масляная лампа бросала тусклый свет на неровные глинистые стены, укрепленные замшелыми, выступающими вперед брусьями. Как и обещал Саудрак, весьма скоро ход разветвился надвое, и Куаргир уверенно свернул направо. Осведомленность кх_отра производила впечатление, и Дар пообещал себе в будущем никогда не разговаривать так, чтобы тот видел его губы.
  Слабого света лампы едва хватало, чтобы освещать новые проходы и отвилки. После трех десятков поворотов невольно пришло ощущение потерянности. Попавшиеся несколько раз полуразваленные скелеты, да хрустящие порой под ногой кости, усиливали опасение заблудиться. Дар был уверен, что Куаргир поворачивал верно, но не ошиблись ли они в самый первый раз? Он старался гнать от себя такие мысли...
  Неровные стены были то сухи, то покрыты влажным мохом или блеклыми плоскими грибками. В некоторых местах, где почва была мягче, из стены выползали клубки мелких синеватых корней. Куаргир останавливался и принимался пинать их, лопоча что-то бессвязное. Дар с трудом оттаскивал его, выслушивая невнятное бормотание, состоявшее главным образом из слов "тсаффарна" и "проклятый корень". Было похоже, что кх_отр плохо владеет собой. Чуть позже Дар научился загодя замечать эти корни и толчками гнать Куаргира мимо них. Без всякого сомнения, это были выходы корней хуураданской цнбр, прошедшие на эту глубину. Кто знает, могла ли трава чувствовать атаку и призывать на помощь отаругов. Но рисковать в любом случае не стоило.
  Через некоторое время ветвление проходов прекратилось, ход снова выпрямился. Исчезли и подпорные брусы. Стены вместо слежавшейся твердой глины сменились на каменные.
  - Думаю, лабиринт мы прошли, - сказал Дар.
  - Да уж, - голос Куаргира стал хриплым. - Смотри какие стены!
  Этот коридор сложно было бы назвать идеально прямым, но он уж точно никуда не изгибался. Через сотню шагов появилась преграда. Сужающийся ход упирался в стену, в средней части которой виднелось нечто, что при известном желании можно было назвать дверью. Это была несимметричная вертикальная плита, несомненно деревянная, с темной, посверкивающей поверхностью. По ней шли два позеленевших металлических пояса, пузырящиеся сине-зелеными наростами медной ржи, а огромный засов был украшен почерневшим замком размером с хорошую ступню.
  - Ключ! - потребовал Куаргир.
  Дар молча достал из кулька огромный продолговатый скатыш кнока и вложил в протянутую руку.
  Кх_отр с удивлением посмотрел на него, после с усмешкой сунул в рот и сжал челюсти.
  - Хороший сыр! - похвалил он, подбирая вываливающиеся крошки и извлекая изо рта длинный блестящий предмет.
  Черная рука поднесла сверкнувший ключ к замку, и трудно было поверить, что этот бугристый ком железа когда-то был таким же чистым и блестящим. Куаргир в замешательстве поцарапал когтем поверхность в надежде отыскать скважину.
  - Отойди-ка! - Дар достал боевой топор, позаимствованный у стражи.
  Кх_отр кивнул и отодвинулся, освобождая место.
  Коротко размахнувшись, Дар ударил обухом. Трухлявая накипь слетела почти с половины замка. Открывшиеся грани бросили неяркий голубой отсвет.
  - Эриг-сталь! - уважительно произнес Куаргир. - Без ключа тут было бы делать нечего!
  Вставив ключ в боковой проем, он некоторое время безуспешно пытался вращать им. Потом выращил ключ и вопросительно посмотрел на Дара.
  Намек был ясен, и новый удар сотряс запоры. На этот раз вся голубая поверхность очистилась, замок был перед ними как новый. Куаргир снова склонился над ним, и несколько долгих мгновений было видно, как напрягаются его мускулы.
  - Не сломай ключ!
  - Не учи, - кх-отр добавил несколько шипящих ругательств на языке, которого Дар еще не слышал. - Проклятый замок спекся от старости!
  - Дай-ка! - На этот раз Дар вложил в удар полную силу. Однако шиповатый обух оставил лишь еле-заметную вмятинку на голубой поверхности.
  Куаргир снова склонился над замком.
  - Может, разбить доску? - Дар взвесил в руке топор, оглядывая неровный прямоугольник двери.
  - Даже не думай. Это железное дерево, видно же. Да к тому же столько лет простояло тут.
  Дар провел рукой по поверхности. Доски были шершавые, неровные, не очищенные, а словно выдранные.
  - Поджечь?
  - Железное дерево горит не лучше камня.
  Резко и сухо хрустнуло. Кх_отр деловито протряс замок и снова вонзил в него ключ. Еще раз громко хрупнув, механизм сработал, и замок распался на две части.
  - Вот так! - Куаргир поднялся, торжествующе улыбаясь. - Все же цараккланный замок самого Хоргурда...
  Он был откровенно счастлив.
  - Ну ладно, давай наляжем!
  Потребовалось несколько добрых ударов топора, прежде чем освобожденный от запора засов ушел в сторону. Без долгих размышлений, они уперлись, навалились всем весом на тяжелую дверь. Раздался ужасающий скрип, хотя поддалась она всего на пол-когтя, присохшая, припекшаяся к камню. Пинки, толчки, удары топором лишь чуть сдвигали ее, приоткрывая щелку. В тонкий просвет вдруг дунул ветер, полный сырости и холода. Куаргир отпрянул - и вовремя, едва успев спасти огонь их единственной лампы.
  После третьей попытки щель стала достаточной, чтобы беглецы смогли протиснуться, едва не обдирая латниры. Дверь оказалась в локоть толщиной - смешны были бы попытки разрубить ее. Миновав преграду, они с не меньшим трудом задвинули, затолкали тяжеленную створу на место. На ее обратной стороне обнаружились такие же засовы.
  Снова щелкнув под ключом, крепкий металл замка соединил тяжелые петли засова. Преграда вновь стала столь же неприступна как и раньше. С единственной разницей - даже если у преследователей и найдется свой ключ, то воспользоваться им не будет никакой возможности!
  Беглецы почувствовали себя намного спокойнее и упали наземь, привалившись к камню и тяжело дыша. Их шансы на спасение увеличились многократно. Дар вдруг заметил, что Куаргир, поморщившись, приложил руку к правому надплечью. Тут же молнией высверкнуло воспоминание первого дня, атака кх_отров, выстрелы юного Ходвата, приседающие враги... Куаргир заметил взгляд Дара, качнул головой - да, мол, тот еще выстрел.
  - Болит?
  - Бывает...
  Огонек маленькой масляной лампы горел устойчиво, вырывая из темноты сдвинувшиеся зернистые скальные стены. Влетавший в дверную щель ветерок при закрытой двери пропал.
  Коридор впереди выглядел диковато - следы резцов, прорубавших этот проход выглядели словно погрызы невероятной крепости зубов, выедавших тут камень. Были это рудокопы, выбиравшие металл или черный уголь? Велся этот подземный отнорок, как средство стремительного бегства, или катакомбы углублялись для схоронения накопленных, награбленных богатств? А может быть, просто расширяли подземное водное русло для снабжения Царакклана... Дару это было сейчас безразлично, он был просто благодарен Саудраку.
  - Лабиринты есть под каждым большим цараккланом, - подал голос Куаргир, они явно думали об одном. - Все построены по одной схеме. Но этот - здоров!
  - И много царакклановых лабиринтов ты повидал? - заинтересовался Дар.
  - Много-немного, штук пять наберется, - кх_отр стал нехотя чертить острым когтем знаки на твердой земле. - Два а_зардовских, ю_линнорский, мой родной само собой... Да вот теперь и Хоргурд!
  - И лабиринты похожи?
  - Похожи строения Царакклана, обелисков, большого Зала, застенков... А лабиринты, конечно, разные. Но этот слишком уж велик. Лет двести назад тут была большая война. Славные г_утры овладели большей частью земель и укромов Хуурадана, осаждали и почти взяли Хоргурд... Кто знает, может, благодаря именно этому тунелю хуураданцы и не вымерли тогда с голоду?
  Восхищение и сожаление смешались в его тоне. Дар вспомнил, как на переходе старой каменной межи они с Ходватом предположили, что г_утры родственное племя кх_отрам.
  - Не те ли это г_утры, что ныне зовутся а_Зардатом?
  - Те самые. - Куаргир резко обернулся, глаза искривил прищур. - Хуураданцы тогда почти йарбами стали, потеряв свои земли и города. Хотя они всегда были лесными варварами. К несчастью для г_Утрии, на них обрушился с севера т_Оскидатат. Никто не может обороняться на две стороны. Саудрак вздумал учить меня в Изир-доре, мол, война корней не любит числа больше чем два. Сказал бы это лучше своему Кругу эгиббардов, когда вместе с кланом б_Рвана они договорились раздавить ю_Линнор! Рыжему клану просто повезло. Почти за сотню лет оба соседа Хуу оказались разбиты: г_Утрия на севере и ю_Линнор на юге. Хуу моментально вырос, как хрущ на пустом месте, жиром налился, отпочковав от себя а_Зардат. Но все одно ему долго не стоять!
  - А что тебе за дело до ю_Линнора и г_Утрии?
  - Г_Утрия была для кх_отров тем же самым, что а_Зардат для Хуурадана.
  - Дочерний клан?
  - Почти, - кх_отр осклабился. - Только я бы предпочел сказать - сыновний!
  - Интересно, - мечтательно произнес Дар, зевая. - Вы тут так и бьетесь друг с другом без остановки?
  - Иногда останавливаемся, - Куаргир усмехнулся, тоже сбрасывая напряжение клановой ненависти. - Вот например сейчас залабиринтным переходом Хоргурда иду!
  - Еще не идешь, - Дар начал подниматься. - Давай, пора.
  В руке светильник казался совсем маленьким. Дар вдруг заметил, что масла в железной плошке осталось совсем немного. Надо было проверить у стражи, да не сообразил.
  Огонек светил достаточно, чтобы ведущий мог смотреть под ноги и чуть вперед. Но теперь они не могли идти рядом. Каменный коридор стал узким - двое не разойдутся.
  - Следуй за мной и повторяй мои действия. - Дар тронулся размеренной мягкой рысцой, какой настоящий отаруг может бежать хоть полдня.
  - Не повторю, если это оскорбит мою Атсинбирг! - тут же огрызнулся кх_отр.
  - Ого! - рассмеялся Дар, стараясь не сбиться с дыхания. - Скоро ты будешь со мной говорить как Ху-махо. "Беседы откровений" требовать будешь?
  - Именно, - подхватил Куаргир, чуть стеснительно. - С такими, как ты, надо быть настороже.
  - Это почему же?
  - Потому что никто не знает тебя.
  - А, опять ты за прежнее...
  - Рассуди сам, - кх_отр умудрялся бежать намного тише Дара. - Ху-махо назвал тебя йарбом, а кто же будет доверять дикому йарбу?
  Его гогот заметался между каменными стенами, уходя вперед и возвращаясь сложным эхом.
  - Это хорошо, что ты шутишь, - сказал Дар. - Шутка - признак веры в удачу.
  Больше всего он сейчас опасался появления развилок. Но ход, слава Великой Матери, больше не разветвлялся. Чем дальше, тем сложнее становился коридор. Следы резцов на стенах виднелись все реже, свод и подножие выглядели все более дикими. Видимо, строители просто расширяли какой-то естественный проход. Появились завалы из камней, которые приходилось обходить, порой едва проползая в узких щелях. Затем рукотворная архитектура закончилась совершенно, и беглецы вступили во владения дикой природы. На ход это уже не походило - скорее на лаз, неровный и низкий. Каменная крошка под ногами затрудняла движения. У Дара возникло мрачное чувство, будто он уже бывал тут. Напрямую память молчала, но по косвенным признакам... Снова возникло ощущение ошибки. Эта или похожая пещера были когда-то местом, где он провел много времени!
  Оба основательно выдохлись, протискиваясь узкими тропами. Затем проход раздался в стороны. Его стены в неровном свете засверкали продолговатыми крохотными желтыми блестками. Появилась новая напасть - растрескавшийся каменный пол покрылся сухими но скользкими лишайниками. Беглецы несколько раз чувствительно рухнули, прежде чем выработали привычку обходить их. В одном месте в верхней части стены обнаружился провал, через который в проход высыпались груды земли. Кх_отр презрительно скривил губы. Его шиташ медленно выполз из ножен.
  - Куаргир?!
  Спутник с трудом оторвал взгляд от земляного навала, в котором Дар вдруг заметил маленькие голубоватые корни.
  - Тсаффарна! - с ненавистью выдохнул кх_отр.
  Скорее всего опять это был выход какой-нибудь родовой пещеры с Атсинбирг. Судя по лицу Куаргира, выносить присутствие враждебной цнбр ему было сложно. Дар толчками в латнир погнал кх_отра дальше. Чернокостник шипел что-то невнятное, но не сопротивлялся.
  Через сотню шагов стены снова сдвинулись так тесно, что беглецы с трудом протискивались через эту длинную вертикальную щель. Воздух стал более влажным. После узкого и высокого коридора, когда казалось, что дальше они уже не пройдут, а скрип латнира о камень заглушал все остальные звуки, стены вдруг разошлись в стороны, теряясь в темноте. Они попали в череду вытянутых арчатых пещер, казавшихся совершенно необъятными после пройденных теснин. Пространство раздалось вширь и ввысь. Шаги стали звонкими, рождая многочисленное эхо. Под ногами захлюпало. Невольно оба рванулись вперед, радуясь открытому месту, но из темноты неожиданно стали выныривать мокрые твердые сталактиты. С потолка закапало и пришлось защищать маленький огонь светильника. Масла было уже на самом дне. От воды фитиль потрескивал. Так миновали с десяток влажных пещер, прежде чем дорога снова стала сухой.
  - Какой огромный туннель, - пробурчал кх_отр, останавливаясь для передышки. - И столько поворотов...
  - Помнишь направление? - спросил Дар, с удовольствием притормаживая рядом.
  Тот покачал головой, устало провел рукой по лицу. Раздался тихий шорох трущихся костяных пластинок.
  - Хуурадан превзошел самого себя! Ненавижу пещеры...
  - Именно.
  - Судя по количеству шагов, мы уже за пределами Хоргурда.
  - Если только не кружим.
  - Врядли хуураданцам понадобился бы окружной туннель! Что тебе сказал про него Саудрак? - глаза Куаргира блеснули в свете лампы черными полированными каменьями.
  - Что мы выйдем в долину, где часто выпасают молодняк дромов.
  - Не помешало бы! Мне нравятся хуураданские дромы, - кх_отр громко расхохотался. - Хоть что-то есть хорошее у этого племе...
  Словно в ответ сверху посыпались ошметки мокрой глины и частые капли. Часть из них мгновенно накрыла масленку с огнем.
  И тут же мир погрузился в непроглядную темноту.
  
  Глава 7. Каменный тунель мрака
  
  Конечно же, они помнили, что светильник вот-вот погаснет, и все же темнота застала их врасплох. После исчезновения узкого круга света, невольно концентрировавшего внимание на ближайшем окружении, пространство расширилось. Стало слышно, как в нескольких местах мерно, но с разным звуком, бьются о камень капли, рождая слабое шлепающее эхо. Дар оборотился туда, где он в последний раз видел проход.
  - Не вертись, - шепнул Куаргир, тронув его за руку. - Пока мы еще помним направление!
  - Я помню...
  Дар сделал несколько шагов вперед, Услышал, как сзади двинулся Куаргир. Медленнее, много медленнее, чем раньше, они прошли расстояние, что он зрительно помнил, и даже сверх того. Судя по сузившимся и вновь расширившимся звукам, они прошли коридором и вошли в новый большой грот. Не зная с какой стороны будет выход, теперь они могли поплутать, главное теперь было не развернуться, не пойти случайно назад...
  Скорость продвижения здорово упала, после того как они наскочили на взявшуюся невесть откуда стену. Теперь шли медленными шажками, осторожно вытянув руки. Куаргир без конца бормотал насчет глупости невзятия запасов масла, да кто ж знал, что лабиринт столь велик!.. Дара вдруг обожгло какое-то старое воспоминание, будто он уже бывал в подобной ситуации. Это было даже не воспоминание, скорее физические, тактильные ощущения. Почему-то защипало колени и локти, точно он их оцарапал, глухо заболело в темени.
  - Ты сказал "тсаффарна"? - спросил он, отвлекая себя от дурных мыслей. - Что это?
  - Тсаффарна - месть травы, - голос Куаргира был сухим, собранным. - Еще не встречался?
  - Нет.
  - Такое не расскажешь, надо почувствовать. Думаешь, почему мы оказались так близко к проклятому лабиринту? Для нашего удовольствия?
  - Почему же?
  - Вот именно. Все что угодно, кроме удовольствия. Еще немного и, клянусь великим небом, я сошел бы с ума. - Голос кх_отра возвысился, окреп. - Этот слюнявый Ху-махо обрабатывал меня в самом сердце своей цнбр. Чужая трава была не просто рядом, она была повсюду - с боков, снизу, сверху... Она жрала меня! Высасывала мои силы! Душила! Проклятый хуураданский корень... Ты не поверишь, как я счастлив, что мы ушли оттуда.
  - Зачем же тогда они подсадили меня?
  - Чтобы проверить тебя. Чтобы проверить меня. Чтобы пытать... Какая разница? Все слишком удобно. Да и ты сам - не большой подарок. С тех пор как ты появился на Большом Круге, запах у хуураданской цнбр поменялся.
  - Что?!
  - Поверь мне. Я слышал это. Хуураданская трава боялась, запахом ее страха пропитался весь Хоргурд!
  - Чудно ты рассказываешь. Знаешь, утром меня должны были перевести в другое место.
  - А-а-а-а.... - протянул кх_отр. - На дознание траве. А меня, значит, все - на корм скехам, латнир на стенку. Вовремя мы с тобой двинули оттуда. Тсссссаффффарна! Была б моя воля...
  Да, была бы воля Куаргира, он бы стер Царакклан Хоргурда в порошок, а заодно и сам Хоргурд, да и другие города Хуу. Однако воли Куаргира для этого было явно маловато. Хорошо, если бы этой воли хватило добраться до выхода из мрачного каменного тунеля...
  - Одно только не дает мне покоя. Саудрак все же хуураданский элитар. А ну, как нас у выхода будут ждать отаруги Хуу?
  Это мысль была неожиданной, и некоторое время каждый молча обдумывал ее. Затем они наткнулись на влажную преграду, и некоторое время в молчании огибали три колоссальных мокрых сталагмита. За ними обнаружилась стена, и они наощупь пошли рядом с ней. Выход все же нашелся, но сначала они обошли всю огромную пещеру. К счастью, это был не тот же коридор, через который они вошли, беглецы определили это по его диаметру. Слух превратился в главнейшее чувство, только он приносил новую информацию. Он да еще пальцы, постоянно касающиеся каменной стены.
  Скорость продвижения сделалась смехотворной. Стало очевидно, что шансы выбраться из каменной западни резко упали. Если выход не обнаружися в ближайшее время... Сколько там может тангр без воды и еды? Вода, конечно, тут найдется - постоянно что-то капает рядом. А вот насчет еды...
  Пространство снова сжалось в узкий проход, вытянутый подобно длинному каменному чреву. Несильно растопырив руки, можно было нащупать обе стены сразу. Остро чувствовалась огромная, сплошная, глухая каменная толща, нависавшая над ними. Беглецы забрались в самое сердце горы.
  Внезапно что-то изменилось.
  Глаза перестали быть бесполезным придатком. Темнота вокруг превратилась в слабое мутно-голубое свечение. От неожиданности Дар остановился.
  - Куаргир, - сказал он тихо, - я могу видеть...
  Как только он сделал попытку присмотреться, резкость изображения улучшилась, темно-голубое потеряло муть. Теперь Дар мог различать стены, проход впереди. Он видел все как-то схематически, особенно выделялись ребра, углы, и терялись плоскости. Беглецы стояли в узком изгибающемся коридоре с почти гладкими стенами и невысоким потолком. Это было невероятно - видеть здесь, потому что никакой свет не мог бы проникнуть через сплошную, глухую каменную толщу, а маленькую масляную лампадку они давно выбросили за ненадобностью. Однако ж это было: глаза Дара могли слабо воспринимать окружающее.
  Он протягул руку к неровной стене. Все правильно - пальцы уперлись в холодный камень. Какая-то практическая часть ума, которой не было дела до чудес, тут же сообразила, что теперь можно увеличить темп движения, и опасность остаться навсегда в этих скалах отступила.
  - Куаргир?
  - Я тоже могу видеть, - донесся сзади ошарашенный шепот. - То есть я вижу тебя! Ты светишься, Дэйр!
  Обернувшись, Дар заметил, что его попутчик держит перед собой вытянутую руку, то загораживая, то открывая свое лицо. Тело чернокостного выглядело полупрозрачным слабосветящимся сгустком. Его расписной латнир казался более светлым пятном, просвечивая сквозь тело.
  - Дэйр Древний... - шептал кх_отр. - Мои глаза не обманывают меня! Дэйр Древний!
  Вслед за Куаргиром, Дар осмотрел себя. И правда, его тело излучало свет. Вдоль поверхности рук, груди, ног шли слабосветящиеся вертикальные полосы, становившиеся то ярче, то тусклее в быстром ритме. Дар невольно вспомнил, как влетел от скользящего удара дромовой ноги в кусты азарики в бою на прорыве под Изир-дором. Там, в густом сумраке, тело тоже светилось полосами. Но тогда это прошло почти сразу...
  - Это может скоро кончиться, давай поспешим. - Он отвернулся и зашагал в сторону хорошо видимого прохода. - Почему ты называешь меня "древний"? Древние могли видеть в темноте?
  - Прости меня... Я знал сразу, но сомневался... - послышался частящий, быстрый говор кх_отра. - Я видел, как ты сражался на стоянке в холмах. Тангры не бывают столь доблестны, чтобы в одиночку сразить отряд разведчиков. Я должен был понять это, заметив, что у тебя нет отбива, когда ты возжелал везти меня в кожаном мешке на своем дроме! Ты тогда уже приблизил меня. Прости, Древний, за глупость... И позже, когда в Изир-доре ты выказал способность говорить на языке кх_отров...
  - Возжелал? - удивился Дар. - Интересно ты заговорил... Короче, Древние видели в темноте или нет?
  - Это мне неведомо, да и неважно. Древние обладали талантами, не сравнимыми с простыми танграми. Как я могу оценивать Древних?
  Дар, опасаясь, что необъяснимая светимость закончится так же скоро, как и прежде, торопился. Видение в темноте являлось интересной загадкой, но не было времени искать ее решение. Если это вообще можно разгадать. Было очевидно, что и свечение, и видение в темноте явления редчайшие. И главное, весьма полезные сейчас.
  - Кх_отры не варвары! Три рода из Кхитира, столицы кх_Отрии, посвящены изучению таинств Древних! Однако и роду разведчиков кое-что известно, - в голосе Куаргира проскользнула гордость. - Потому что Древние не только символ власти, но и символ знания! Мы чтим Древних - прародитетей тангров!
  - Древние и есть тангры, разве не так?
  - Дар проверяет верного Куаргира? - послышалось сзади слащаво. - История Рортанга гораздо глубже, чем о том известно варварам подобно Хуу, а_Зарду и и с_Энфарпу. - Только настоящие цивилизации, подобно вечной Кх_Отрии и равнинному б_Рвану, исследуют земли и пещеры в поисках следов деяний Древних!
  - Давай конкретнее, про Древних...
  Кх_отр задохнулся от чувств, но быстро совладал с собой и зачастил:
  - Хорошо. Я буду рассказывать так, словно Дэйр Древний знает, но забыл... Наши легенды говорят, что когда-то, в прошлом, очень давно, Рортанг был другим. Холмы, поля и леса были такими же зелеными, реки и моря такими же синими, также светила теплая звезда Рор в голубом небе. Однако Великая Мать Атсинбирг была одинока, и не с кем было ей заключить великий союз Ла-и-Ла. Это вызывало глубокую печаль и разочарование в природе и во всей вселенной. Тоска покрывала горы и долины. Мать жизни - Атсинбирг - была одинока, она знала только половину жизни, и в сердце ее были только холодные льды и искрящиеся снега. Она умела ждать, и она ждала бесконечно. Ожидание ее было, как озеро, и каждый день был каплей, прибавлявшейся к нему. И потому пришло время, когда сбылось то, чему было предназначено. Ожидание Атсинбирг выковало ее силу, и эта сила обратилась во вселенную, призывая судьбу. И это свершилось: сила ожидания Атсинбирг стала потоком, прорвавшим преграды. Эта сила призвала из Ледяного Простора гостей - Древних воинов. Они были неистовы и неукротимы, как огонь, а их сердца были безжалостными, как камень. Яростные Древние сошли на Рортанг, неся смерть всему живому, ибо были сверхъестественными воинами. Они увидели, что без них здесь только половина жизни. Древние пришли к Атсинбирг, как мужчина приходит к женщине, и взяли ее. Древние соедились с Атсинбирг, и вместе они стали Ла-и-Ла - Великое Единство. Яростные Древние подарили миру новую жизнь. Вместе с Атсинбирг Древние зародили величайшую цивилизацию, которая когда-либо украшала Ледяной Простор! Они достигли небывалой мощи, строили железные города, один дом в которых был больше, чем весь Хоргурд вместе со стенами. А Царакклан одного города был глубже, чем корни могучих гор Лахирда! Ла-и-Ла Древних прониклась мудростью выше возможного, укротив силы света и тьмы, притяжения и отталкивания, жизни и пустоты времени и безвременья! Тогда предки делали небесные лодки для своих безжалостных битв, способные летать к Рору и другим звездам в Ледяном Просторе. Они доблестно сражались и всегда приносили великую добычу на Рортанг. Это были времена великой славы нового союза Ла-и-Ла...
  Голос кх_отра смолк, и опять стало слышно только шуршание шагов. Легенда произвела впечатление. Сейчас, в темноте глубочайшей пещеры, с этим таинственным свечением все казалось возможным, доступным. Воображение услужливо рисовало могучих воинов из Ледяного Простора, их огромные города и небесные лодки - не хуже, чем у гонклардов... Дару вдруг остро захотелось принадлежать к этим Древним. Может, он действительно к ним относится? Почему нет?..
  Задетый ногой камешек полетел, ударяясь о каменные стены. Дар наклонился и смог увидеть его полет.
  - Как выглядели Древние?
  - Я отвечаю Дэйр Древний, хотя тебе, конечно, это известно лучше меня... Древние воины выглядели почти как тангры. Однако иногда их латнир шел по всему телу, а не только прикрывал спину.
  - Откуда это известно?
  - Есть изображения на камнях, есть рисунки на металле, есть тангропись. Осталось немало следов Древних, и каждый из кланов, считающих себя великими, тщательно их собирает. Я видел, это делают даже Хуураданцы.
  Кх_отр позади насмешливо хмыкнул.
  - Что ты знаешь о живых камнях? - Дар вспомнил "беседу откровений".
  - Живые камни Древних - только часть их силы. У них еще есть живая вода, живой огонь, живой металл...
  - Ты видел когда-либо этот живой металл? На что он похож?
  - Не только видел, но и держал в руках.
  - Что он может делать? - Дар обернулся, его голос дрогнул, прозвучав громче.
  - Я вижу, тебе не терпится получить в руки привычное оружие, - голос Куаргира напротив сделался тихим. - Но тому есть препятствие.
  - Какое?
  - Все живые предметы Древних, найденные кх_отрами, уже не живы. Некоторые из них еще показывают жизнь, мигают светом. Но ни одно не способно делать то, что описано в легендах. Они бесполезны для воина...
  - ...или вы не знаете как ими пользоваться! - резко перебил его Дар, вспомнив неясное чувство, подтолкнувшее его вложить Метку в углубление обелиска в Хршитакке.
  - Мудрость Древних несравнима с мудростью простого тангра, - уклончиво ответил кх_отр.
  - Куда же делись все эти могучие Древние?
  - Они ушли, подобно тому как отец уходит, когда вырастают дети.
  - И они вернутся?
  - Все предания согласны в этом!
  - Кто были их дети? - спросил Дар, хотя уже знал ответ.
  - Тангры - дети Древних, - подтвердил кх_отр. - Тангры должны наследовать древнее величие и воинскую доблесть.
  - Но этого не произошло, - отметил Дар. - Почему же Древние не обучили своих детей?
  - Древние сделали это, однако они слишком рано ушли. У тангров остались враги, более могучие, чем тангры. Но уже нет рядом Древних, чтобы защитить своих детей.
  - Ты имеешь в виду гонклардов?
  - Их, Древний, - в голосе Куаргира вдруг послышался испуг. - Ты стал больше! Ты ли это?
  Дар обернулся. Куаргир выглядел меньше ростом, чем обычно. Хотя могло и показаться.
  - Инересно, кому бы еще взяться в этом каменном склепе?
  - Кто знает? - загадочно ответил кх_отр.
  - Знаешь, - Дар задумчиво поднял свою руку, она пушилась ровным голубым ореолом. - У меня уже было один раз подобное. Во время боя с а_зардами. Тогда это закончилось почти сразу. Наверное, и сейчас это свечение ненадолго. Так что давай воспользуемся возможностью видеть, пока она есть. Ты не против пробежаться?
  Кх_отр рассмеялся.
  Их бег продолжался долго, благо тунель был сейчас прям и не слишком узок. И даже когда оба уже порядочно выдохлись, они еще долго не останавливались.
  Рассказанное кх_отром неторопливо усваивалось сознанием. Дару вспомнился первый день на Рортанге, увиденная с вершины холма природа - мягкая и в то же время с резкими вздыбленными гранями. Пожалуй, в этом можно было предположить последствия той самой войны. Таинственные могущественные Древние возбуждали острое любопытство. Враги-гонкларды - не просто более сильные, чем нынешние тангры. Между ними и боевыми возможностями панцирников лежала пропасть ошеломительной глубины...
  Куаргир громко сопел рядом, не отставая.
  - Как могли тангры воевать с гонклардами?
  - Видимо, Древние не все рассказали своим детям об искусстве войны. А может быть, тангры еще недостаточно возмужали для настоящих битв. Предания повествуют о катастрофических сражениях, разрушивших города на Рортанге, небесных лодках размером с эту гору. О живом огне и мгновенном свете, об умном металле и послушных мертвых...
  - Небесная лодка размером с гору?! - поразился Дар. - Как же она не падает?
  - Никто не ведает этого...
  Проход в скале стал понемногу забирать вверх, и уставшие беглецы невольно перешли на шаг. Время от времени угловатый тоннель вздыбливался вверх еще сильнее, и приходилось карабкаться среди завалов камней, поднимаясь выше и выше.
  Что-то в услышанном было не так. Совершенно ясно, что обладая подобной силой, расправиться с любым из отрядов тангров для небесной лодки - задача простейшая. Однако же города тангров продолжали стоять на земле, и их Атсинбирг была нетронута.
  - Почему гонкларды не спускаются на землю, как победители? Почему остаются в небе?
  - Гонкларды подобны трусливому скеху. Они боятся серьезной драки и пакостят только с недосягаемой высоты. Ты сам видел это в Хршитакке. Доблесть тангров - вот защита нашей земли!
  Дар с сомнением хмыкнул.
  Длинная каменная труба вновь стала почти прямой. На неровных стенах снова показались следы резцов. Явственно потянуло свежим воздухом.
  - Похоже, мы близки к выходу, - сказал Куаргир. - Думаю, нам стоит теперь быть настороже.
  Бесшумно и опасливо они миновали последний коридор, в конце которого забрезжил тусклый дневной свет. Какие-то мелкие животные порскнули в стороны, мелкие птицы вспорхнули крыльями. Дневной свет странно воспринимался ночным зрением Дара - он казался зеленовато-молочным. Куаргир вышел вперед, осторожный, как никогда. За каждым изгибом стены, за каждой тенью ему мерещились злобные отаруги Ху-махо. Но все было спокойно. Так они дошли до последнего изгиба коридора. Здесь был тупик, выход из которого вел под сильным наклоном вверх - зато там, на значительной высоте, сиял самый настоящий дневной свет.
  Возможно, раньше тут пользовались веревками или лестницей, однако сейчас ничего такого и в помине не было. Каменная труба была почти отвесной. Расставив руки и ноги, упираясь латнирами в стену, беглецы поползли вверх. Усталый, но приосанившийся Куаргир настоял подниматься первым, и Дар ничего не имел против. Латниры скользили и скрипели о камни, и кх_отр безостановочно клял окружающие скалы, что они портили ему весь вид. Но, в сущности, это была ерунда. Спасшись от верной гибели, по исцарапанному латниру не плачут. Дважды Куаргир почти срывался, и Дар, заклинившись в проходе, тормозил падение чернокостника, едва сам не соскальзывая вниз. Так, чертыхаясь, скрипя зубами и потея, они выкарабкались на захламленный пол маленькой ярко освещенной пещерки.
  
  Глава 8. Горы и звезды
  
  - Утро в Хуураданских горах, - Куаргир оскалился, в изнеможении откидываясь на спину. - Как романтично! Особенно радует отсутствие хуураданцев.
  Подъем по щербатому колодцу съел последние силы, и они теперь блаженно расслабились на каменном пороге небольшой пещеры. Щурясь, смотрели на небо и радовались освобождению. Горы, конечно, были подарком. Это вам не кустарники а_Зардата, и даже не холмы равнинного Хуурадана. Попробуй-ка найди тут беглеца!
  Красноватая кожа Дара выглядела светлой, по сравнению с лежащей рядом черной рукой Куаргира. Голубое свечение тела уже прошло, исчезло практически сразу, как они выбрались наверх. Он все никак не мог решить: оно так вовремя включилось и выключилось случайно? Или все же он может им управлять?
  В мире разгоралось раннее утро. Солнце еще не поднялось над вершинами ближних гор, и на небе виднелись сырые утренние звезды, тающие с каждым мгновением остатки двух звездных сетей.
  Неглубокая пещера, где находились беглецы, располагалась на западном склоне большой горы. Высота была приличная, а откос довольно крутым. Впереди расстилалась широкая панорама каменистых склонов, над которыми поднимались величественые вершины. Хоргурд был у входа в надменный горный массив. Тунель же провел их дальше, в гущу каменных великанов. Внизу, в трех сотнях прыжков, покатый откос переходил в горбатый рубец перевала, где четко различалась беловатая нитка дороги. Обе части ее, изламываясь на перешейке, извилистыми нитями ныряли в темноту по обе стороны перевала. Далее простиралось огромное свободное пространство, ограниченное двумя схожими горами далеко впереди. Их затененные склоны образовывали к югу ущелье, разворачивавшееся вдали заманчивой зеленой долиной.
  Дар вопросительно глянул на Куаргира.
  - Это здесь должны пастись дромы? - изрек тот насмешливо. - Разве что у них отрасли крылья. Максимум на что тут можно рассчитывать - это раздобыть парочку туков или уилисов. Но нам пока не требуются вьючные.
  Что правда, то правда, никаких запасов у них с собой не было. Дар развязал свой единственный багаж - небольшой узелок Саудрака - и вытащил два белых шарика. Кх_отр, благодарно коснувшись рукой лба, тут же отправил сухой сырный катыш в рот. Дар завязал мешочек и пристроил назад на пояс - кто знает, как скоро теперь удастся найти приют и пищу!
  Соленый шарик перекатился на зубах, едва ли уступая им в твердости. Языки с удовольствием ловили вкус пищи.
  - В долину? - кратко осведомился Дар, показывая глазами на далекое зеленое пятно. - Может, и правда там дромы пасутся.
  Куаргир осклабился:
  - Кому нужны дромы в горах? На своих двоих и легче и безопаснее. - Он исподлобья глянул на попутчика: - Дэйр Древний по-прежнему стремится в Лахирд?
  - Да. Ты бывал в этих местах?
  - И сам хаживал, и карты видеть доводилось, - последовал уклончивый ответ. - Хотя каждый склон не облазишь. Там Хоргурд, - кх_отр неопределенно кивнул в темноту пещеры. - Тут, на юго-запад, скоро начнутся равнины б_Рвана.Там, на юге и юго-востоке, за Старогорьем лежат горы Лахирда, владения ныне мертвого клана ю_Линнор. Куда именно нам путь держать?
  - В Город Кузнецов!
  - Ах да, конечно! Город Кузнецов, иначе именуемый Горн. Что ж, ошибиться невозможно. Лахирд начинается, где старые хребты сходятся с молодыми. Ты можешь видеть это даже отсюда.
  Темный палец кх_отра со свежими царапинами ткнул в направлении зеленой долины. За двумя фронтальными горами виднелись еще несколько таких же коричневых великанов с темными недоступными вершинами. Однако дальше за ними поднимались совершенно немыслимые голубые исполины, высота которых была просто несравнима. Их крутые уступы окутывались дымкой, а вершины были одеты яркими снежными коронами несмотря на жаркое время года.
  - А там и Горн стоит, - Куаргир сузил свои выразительные глаза. - Сначала зайдем в долину, до нее не больше трех-четырех марангов. Надо напиться, может, еды раздобудем. Затем двинем дальше.
  - Спустимся на дорогу? - Дар кивнул на беловатую ленточку внизу.
  - Не советую. Все, что мы встретим на ней - отряд бешеных хуураданцев. Ты еще издали сойдешь за своего. А вот со мной они сразу захотят потолковать...
  Спуск был несложен, но потребовал осторожности. Они воспользовались распадком по дну высохшего ручья, частично заросшего сухим кустарником. Уклон был настолько крутым, что когда останавливались передохнуть, начинали съезжать вниз, если нога не стояла на корне или стволе куста.
  Близость перевала скрадывала настоящую высоту. Но когда они спустились ниже, открылся вид на каменное ущелье к Хоргурду. Дар замер, завороженный красотой открывшейся панорамы. Чистые воздушные просторы, перепады высот, яркие тени каменных уступов от поднявшегося наконец солнца - все это создавало незабываемое зрелище. Было странно, что он вдруг оказался на такой высоте. Конечно, дромы их везли в Хоргурд по дороге с большим уклоном, но кто замечает подъем, пока он в седле дрома?!
  С горба перевала одинаково хорошо было видно и зеленую долину в сторону Лахирда, и провал каменного ущелья, ведущего к Хоргурду. Загороженное с востока массивным телом скалы, внутри которой они пробирались всю ночь, это ущелье было залито сумраком. Но даже сейчас в нем четко различались грани огромных каменных ребер. По ним, причудливо изгибаясь, вилась ниточка дороги, временами теряясь в темноте срединного провала.
  - Осторожно! - предостерегающе выдохнул Куаргир. - Прижмись к скале!
  Дар не задумываясь последовал совету, и в следующее мгновение сам увидел на светлой ленте дороги горошины путников. Какие-то вьючные животные, связанные попарно, тянулись извилистой цепочкой, подобно мелким букашкам. Их сопровождала горстка крошечных тангров. Одно из животных вдруг оступилось, едва не упав на рыхлом откосе. Его судорожные рывки, суета и беспокойное метание погонщиков казались сверху смешными и никчемными. Но не это удивило Дара. Следом за первой цепочкой вьючников, показалась вторая вереница гораздо более крупных темных животных. Расстояние не помешало Дару сообразить, кто это были.
  - Клянусь вечным небом, дромы! - прошептал удивленно Куаргир.
  - Кто-то говорил, что дромы бесполезны в горах?
  - Они никогда не бесполезны, - зашипел рассерженный кх_отр, - Но дрому не пройти этих перевалов! Размер не тот.
  - Как видишь, - усмехнулся Дар, - их хозяева имеют другое мнение. И они явно тут не впервой.
  Он сосчитал глазами - шесть массивных великанов послушно следовали за воинами.
  - Похоже на погоню, - с ненавистью прорычал Куаргир. - Будь уверен, эти тангры идут за нашими латнирами. И у нас, - он оглянулся на зеленую долину, - преимущество на четверть дня. Вперед!
  
  * * *
  Прохладная, открытая как ладонь долина простиралась внизу, запертая с обеих сторон довольно высокими перевалами. Сплошная зелень леса вытянулась в длину, лобызая основания двух гор. В центре деревья расступались, освобождая место для ровной поверхности воды, отражающей глубокое синее небо и зубцы стороживших озеро гор. Красота и умиротворение царили над этим местом. Не было видно ни полей, ни скота, ни намека на жилье.
  Выбранная для привала площадка была расположена довольно высоко, с нее открывался хороший вид на окрестности. Из неглубокой каменной расщелины поодаль бил холодный чистый ключ, шумливо сбегавший вниз. По крайней мере напились беглецы вволю.
  Они по-прежнему владели инициативой в этой гонке. Даже если преследователи заметили их утром на перевале, фора во времени была значительная. Остановку сделали, когда долина уже осталась позади. После быстрого марша оба порядком выдохлись, непривыкшие к восхождению ноги требовали хотя бы короткого отдыха перед следующим подъемом.
  Дар чувствовал легкое разочарование. Он с удовольствием спустился бы вниз, в эту уютную тишину. Но задерживаться, имея на хвосте отряд преследователей в шесть дромов, было чистым безумием. Следовало поскорее миновать второй перевал и поспешить на горные тропы, ведущие к Лахирду. Следовало быть начеку: кх_отр ошибался, говоря, что дромы тут не ходят, и явно был не столь осведомленым, как хотел казаться. Если Горн славится оружием - тут должна пролегать торговая тропа.
  Куаргир мрачно массировал поцарапанную ногу. Желтые металлические наклепки, двойной тонкой линией вившиеся от его висков к затылку, остро посверкивали на солнце. Красота и филигранность работы костяного мастера, обрабатывавшего его шлем, были удивительны. От некогда изящного "хвоста" на затылке остался лишь драный махристый пук - видимо, не без помощи хуураданцев. Но кх_отр не торопился снять с себя этот символ власти. Кстати, еще неизвестно, наколько легко будет отделить металлический стержень, углубленный прямо в затылочную кость его шлема. В свете солнца отчетливо переблескивались неглубокие, но искусные гравировки на крупных костяных пластинах предплечий. Даже учитывая, что его лишили всех былых украшений и личных вещей, Куаргир заметно превосходил любого из хуураданцев артистичностью внешнего вида. Кх_отры, без сомнения, были весьма развиты в культурном отношении. Посредине надлобной поверхности шлема красовалась уродливая вертикальная щербина - след от того самого удара шиташем, который сделал Куаргира пленником, но одновременно сохранил ему жизнь.
  Дар снова вытащил каждому по шарику крока из своего запаса. Куаргир хищно улыбнулся, показав такие зубы, что на месте сыра можно было испугаться, будь он хоть трижды пересушен.
  - Дикое место, - презрительно бросил кх_отр, мгновенно расправившись с едой. - В такой близости от столицы, а словно все вымерло. Неужели хуураданцев осталось так мало?
  - Нам от этого только лучше, - усмехнулся Дар. - Между прочим, отличные леса для выпаса молодняка. Не врал Саудрак.
  - Может быть, - согласился Куаргир, морщась и осторожно касаясь уже почти зажившей раны от стрелы Ходвата. - Если только они не теряют дромов на перевалах... Знал бы ты, чего мне больше всего жаль.
  - Чего? - заинтересновался Дар.
  Кх_отр поднял руку, показывая маленькие пустые ножны, привинчинные сбоку к его латниру.
  - Думаешь, ножа? Ничуть. Представь, тот эриг-шиташ, что ты забрал у меня, был выкован поблизости, в Горне! Нет, я не против, ты честно одолел меня в поединке. Однако сам ты его лишился не совсем... справедливо. Так ведь? Предательство доверившегося - вот как это называется!
  - Пожалуй.
  - Да и кто тебе хуураданцы? Пыль на дороге. Ни один из них не сумел тебе противостоять, верно? Я слышал, что рассказывал Саудрак, да наверное еще и другие случаи были. Так за здорово живешь они бы тебя в свой отряд не взяли. Наверняка были стычки, да?
  - Было кое-что...
  - Вломил им? - оживился кх_отр.
  - Никто меня не переиграл.
  - То-то. А где сейчас мой шиташик? Я хотел сказать - твой?
  - Назад пойдем за шиташем?
  - Нет уж, - рассмеялся Куаргир, после со вздохом откинулся на спину. - По мне лучше в Горне новый присмотреть. Ну а хуураданцы еще поплатятся за то, что лишили Древнего его оружия!
  - Хм... А тут благодатные места, - сказал Дар, меняя тему. - Только странно, что не видно построек и полей. В такой долине прекрасно бы смотрелся небольшой городок с белым Цараккланом в центре.
  - С чего ты взял, что тут может быть город? - моментально открыл глаза кх_отр.
  - Представляешь, как отсюда было бы смотрелось белое кольцо ататов и обелиски!
  Кх_отр поднял камешек, взвесил его в руке и запустил вниз. После откинулся на пожухлую траву.
  - Это не танграм решать, - пробормотал он.
  - Кому ж, если не танграм?
  - Известно кому... Атсинбирг везде не живет! Подходящих мест не так уж много.
  - Как это - не везде? - удивился Дар.
  - Спроси у Ху-махо. А я просто знаю, что не может. - Куаргир широко зевнул. - Укромы на земле не валяются. Чтобы расти, Атсинбирг должна найти себе подходящее место.
  - Разве трава может сама ходить?
  - Тангры - это ноги и глаза Атсинбирг. - Кх_отр приоткрыл один глаз и покосился на Дара. - Когда такой укром найдется, тангр почувствует. И следующее, что произойдет - там очень скоро окажутся корни его рода. Поверь мне.
  - Ты хоть раз это чувствовал?
  - Я бы тогда не с тобой тут разговаривал, а хозяйничал в своем городе! - жесткий взгляд Куаргира то и дело возвращался к далекому перевалу.
  - Так если Атсинбирг не везде может укорениться, то места ее жизни должны быть довольно ограничены.
  - Именно. Поэтому кланы и дерутся за свои города до последнего мужчины.
  - Да уж... - сказал Дар. - Я уже видел, как дымится Царакклан в Изир-доре. Так что представляю себе.
  - Не совсем, - поморщился Каургир. - До разрушения корня там было еще далеко. Годы, если не десятилетия, пройдут, прежде чем земля полностью освободится. А может, и больше. На зажитое трава не сядет.
  - "Зажитое"?
  - Когда корни глубоко уходят в землю, как их достанешь? Они еще живые. Надо ждать.
  - А трава не восстановится?
  - Если рядом нет живых тангров, Атсинбирг не выживает. Тупое дерево выживет, сорняк выживет. Умная Атсинбирг умрет. Она нуждается в тангре, чтобы жить!
  Дар почувствовал интерес, такие подобные подробности были ему неизвестны.
  - И как долго цнбр выживет без тангра?
  - Это зависит, - снова скривил лицо Куаргир, - сколько у нее запасено того, что она берет от тангров.
  - А она берет что-то от тангров? - удивился Дар.
  - Да, Древний.
  - Что?
  - Я не знаю. Старший в роду отдает это. Я слишком молод пока. Придет час, и я узнаю. Если конечно Ху-махо не сдерет с меня латнир на днях.
  - Сколько же тебе?
  - Сорок семь зим, Древний. Сущий пустяк! - он расхохотался. -  Я слишком молод пока.
  Дар вдруг осознал, что он совершенно не знает, много это или мало - сорок семь зим? Не знает, сколько это - год? Не знает даже своего собственного возраста...
  - Как долго живет тангр?
  - Хороший вопрос! Я думаю, настоящий мужчина живет так долго, как позволяют острота и мастерство его шиташа. - И кх_отр снова рассмеялся, на этот раз куда тише.
  - А если без шиташа, - недовольно поморщился Дар. - Вон Отхон-рати уже давно вышел из возраста воина. Сколько может прожить тангр до своей естественной смерти?
  - Когда как, - Куаргир заскучал, стал рассеянно поглядывать по сторонам. - Говорят, что хороший возраст для старцев это двести зим. Бывает больше, бывает меньше...
  - Двести... - эхом повторил Дар. - А как долго длится один год?
  Куаргир повернулся к нему и некоторое время изучал настороженным взглядом.
  - Тоже двести, - ответил он. - Около двухсот дней. Старики лучше разбираются в этом.
  - Ясно, - сказал Дар, хотя ничего ясного отнюдь не было. - Как думаешь, сколько уже стоит без тангров атат Древних в Хршитакке?
  - Это совсем иное дело, - протянул Куаргир. - Атсинбирг Древних другая. Вот ты - другой. И трава Древних - другая. Она может расти сама по себе бесконечно, и никто не решится потревожить ее... Пока она жива.
  Дар взглянул на кх_отра. Печаль проскользнула в его голосе или почудилось?
  - Значит, пригодные места для Атсинбирг уже все заняты городами кланов, или Древними ататами?
  - Говорят еще, что новые места могут открываться, хотя на моей памяти такого не было. Ну и еще есть йарбы, конечно. Стоило бы согнать с их мест, но нормальные тангры там не будут селиться все равно. Их земля, как правило, не имеет никакой ценности. Представь себе, иметь свою пещеру внутри болота! Ну, выгони их оттуда - так там даже Царакклана не вырыть, обелисков не поставить!
  Кх_отр потряс руками от отвращения.
  - Мы встретимся с ними?
  - Вряд ли. Если пойти западнее, то на краю Ибирройской равнины начнется Болотополье, предгорные хляби. Туда соваться я не рискнул бы даже с хорошим отрядом разведчиков. Тамошние болотные йарбы - сущие дьяволы из грязи!
  Они помолчали. Прозрачная глубина воздуха позволяла видеть далеко, можно было следить за охотой хищных птиц, круживших над лесом внизу, прислушиваться к их отдаленным пронзительным крикам.
  - А Горн сейчас чей?
  - Хороший вопрос. Ничей поди. Там теперь одни горные йарбы. После поражения ю_Линнора их туда набилось много пород. Как они еще друг другу глотки не перегрызли, не понимаю. У каждого второго - другая цнбр. Хотя для нас, пришлых, хорошо - никто на тебя не бросается с шиташем наголо...
  - Странно, - удивился Дар. - Ты только что сказал, что Атсинбирг не селится там, где уже прижилась другая?
  Кх_отр склонил голову, соглашаясь:
  - Кто знает, почему? В горах все по-другому. А может, просто трава у них всех горелая.
  - Горелая?!
  - Говорят, если Атсинбирг выживет после кислого огня, это уже совсем не та трава... Они там даже в глаза друг другу смотреть не могут. Все ходят с опущенными головами. Одно слово - йарбы...
  Дар нахмурился. Был у него еще один вопрос, волновавший с того самого момента, как он увидел разрушение Хршитакки.
  - А много ли тебе известно ататов Древних?
  Куаргир смерил его прищуренным взглядом.
  - У кх_Отрии есть свои тайны. И мы обычно не рассказываем чужакам о них...
  Он многозначительно замолчал, давая оценить свое дружелюбие:
  - Но ты сам Древний, и имеешь право знать... У нас их куда больше чем в Хуурадане или б_Рване!
  - Поэтому вы исследуете историю Древних? - развил тему Дар. - И у вас есть предметы, оставшиеся от Древних?
  - Я уж говорил о том. Если согласишься пойти в кх_Отрию, получишь доступ к любой из них!
  - Я не против, - ответил Дар. - Только сначала надо наведаться в Лахирд!
  Глаза кх_отра сверкнули и погасли. После они оборотились в сторону перевала.
  - Нам надо поторопиться, Древний.
  Дар повернулся вслед за ним.
  Хуураданский караван только теперь показался на гребне перевала. Отсюда они были крохотными точками, черными букашками на фоне неба. Однако внизу у них будет существенное преимущество - скорость и сила дромов, которую они реализуют в долине.
  
  * * *
  Они поднимались все выше, словно стремились добраться до неба.
  Становилось свежо. Если бы не постоянное напряжение мышц, было бы просто холодно. Старогорье давалось с трудом - они уже миновали множество сыпучих склонов, расселин, трещин, проемов, промывов. Ленточка дороги неустанно убегала вперед, за новые и новые перевалы. И к счастью пока была пустой.
  Дар заметил, что устает куда меньше, чем разведчик-кх_отр, но когда небо начало смеркаться, он почувствовал, что и у него сил больше нет. Они оба были измотаны двумя длительными подъемами и двумя столь же изматывающими спусками. Если к этому прибавить бесонную ночь, проведенную в подземном лабиринте, было странно, что они еще держатся на ногах.
  Дару невольно вспомнилась ночь с Ходватом, когда они спасались от конных отрядов а_зардов. Казалось, с тех времен прошла целая вечность. А по существу - лишь шесть дней. Но если тогда в их душах жила надежда на хуураданских отаругов Саудрака, то ныне, быть может, эти же отаруги гнались за ними.
  Дар подумал, что ненавидит метаморфозы, делающие врагов из друзей.
  Пришло время подыскивать место для ночлега. Даже если бы у них еще нашлись силы для ходьбы, продвигаться ночью в горах было равносильно самоубийству.
  Поднялся ветер, он дул с юго-запада и приносил ощутимое тепло. Ему можно было бы радоваться, если бы не песок, сдуваемый со склонов прямо в глаза.
  - Там, - Куаргир указал на темный провал в поверхности горы в пяти сотнях прыжков впереди и минимум сотней прыжков выше. Дар кивнул, и они поспешили к избранному месту.
  Судя по глубокой тени, проем в скале был достаточно большим, чтобы вместить обоих. Добраться до входа оказалось не просто, единственный возможный путь вел через наклонную осыпь. Это было кстати - любое приближение врага вызвало бы значительный шум, а значит, врасплох их не застанут.
  Они преодолели оставшееся расстояние в сгущающихся сумерках, чувствуя, как последние силы покидают обоих. Пришлось забраться значительно выше, чтобы на оползне съехать прямо ко входу. Здесь, почти не затронутая оползнем, была горизонтальная площадка, полная перьев, прилипших к белым птичьим костям. Когда Дар замахнулся расчистить мусор на полу, разведчик перехватил его руку:
  - Не надо оставлять знаков. Белые перья будут хорошо видны издалека!
  Пришлось сгрести все внутрь. Два иссохших травяных гнезда, также обнаружившихся тут, быстро превратились в подобия постелей. У дальней стены были заметны разбросанные скорлупки яиц. Размеры этих скорлупок были довольно крупными.
  - Урц, - коротко бросил Куаргир. - Здесь было гнездовье стервятников.
  - Урц?
  - Крупная птица, - Куаргир уже не удивлялся вопросам Дара. - Сегодня они охотились в долине. Помнишь?
  Дар вспомнил птиц, что описывали большие круги над лесом, широкий размах темных сильных крыльев
  - Они вернутся ночью?
  - Это дневные охотники. Ночью они спят. Уже были бы здесь, а может, мы их спугнули.
  Высота грота позволяла им сидеть, привалившись латнирами к камню, однако стоять было бы невозможно. На путников навалилось благодушие. Снова зазвенели на зубах извлеченные из полегчавшего мешочка твердые шарики крока. Мир был не так уж плох!
  Зудящие ступни и ноющие мускулы ног отошли на второй план. Снова красота окружающей природы невольно заставила воспрянуть уставший дух. Половину небосвода затянули тучи, но со стороны востока и также севера небо было чистым. На значительном расстоянии друг от друга поднимались синеющие пики горных цепей, сияющие вдали в остаточном закатном свете. Они казались особенно яркими на фоне потемневшей синевы наступающей ночи.
  - Ох и высплюсь же я сейчас! - мечтательно потянулся Куаргир. - Два дня без сна!
  - Валяй, - откликнулся Дар. - Я подежурю первым.
  Кх_отр бросил на него быстрый взгляд и нахмурился.
  - Ты прав. То, что мы пока одни, не дает никаких гарантий. Разбуди меня, как только твои глаза начнут слипаться. Когда бы это ни было!
  - Идет.
  До слуха вдруг донесся отдаленный низкий перекатывающийся гул. Он был продолжительным, громкое эхо от него несколько раз вернулось от гор.
  - Что это? - с тревогой спросил Дар, приподнимаясь.
  - Каменный обвал, - лениво протянул Куаргир. - Здесь они часто бывают.
  Стремительно темнело небо, на нем уже проступили острые огоньки звезд. Будто недовольные друг другом, они были разделились на два лагеря. Две линии, густо обсыпанные белой пудрой, были изогнуты по направлению друг к другу. Несмотря на то, что Дар давно привык к тому, как выглядят эти небеса, они казались ему чудными. Луна Арха только начала показывать свой кроваво-красный бок над хребтом на севере. Луны Борха не было видно.
  - Небесные воины, - Каургир проследил за его взглядом. - Они безукоризненны в своей твердости! Атаки князей-Древних идут прямо сейчас!
  Это было что-то новое в описании небес, и Дар с интересом повернулся к напарнику.
  - И это тебе неведомо?
  - Ладно, держи сказку на ночь, - усмехнулся кх_отр. - Когда-то в неведомых далях прошлого все звезды были равно распределены по небу. Их свет был упорядочен, и потому они светили так ровно и ярко, что даже ночью тангры могли ходить без опаски. Но однажды все поменялось. Не стало покоя на небе, и не стало его внизу на Рортанге. Это пришли злые демоны-гонкларды, несущие беспорядок в Ледяном Просторе и смерть для всех живущих. Демон тьмы сотворил их прямо из Ледяного Простора! Древние, строившие гармонию в мире, были вынуждены обороняться и отойти, потому что ларды напали внезапно и их было слишком много. Посмотри на небо и узри, сколь много звезд на стороне гонклардов!
  Дар послушно взглянул вверх.
  - Там, - Куаргир показал на сверкающую алмазную россыпь, что была сейчас в зените, - линии обороны злых гонклардов. Ты видишь: их больше, намного больше, но они вынуждены обороняться, потому что бессильны против безукоризненных ратей Древних!
  - Но Рортанг - это не звезды. Почему небесные лодки хозяйничают тут тоже?
  - Наш Рор - такая же звезда, как любая из тех, что ты видишь на небе, - снисходительно ответил кх_отр. - Твои варвары-хуураданцы наверняка даже не знают этого. Да, гонкларды хозяйничают здесь тоже, и вот почему. Смотри внимательно сюда.
  Он указал на край пылевой звездной полоски, растворявшийся почти над самыми горами. Несколько крупных звезд, словно продолжая ее, спускались цепочкой к самым горным вершинам.
  - Их линия подходит к самому Рору, цепляясь за нас. А Древние, - он указал на противоположный звездный лагерь, высоко висящий в небе, - далеко... Им трудно сейчас добраться до нас. Но они придут, рано или поздно!
  Дар почувствовал, как Куаргир, словно продолжая невидимую линию от звездных баталий, перевел взгляд на него и критически осмотрел его тело.
  - Ну ладно, - нахмурился он, - я пошел спать. Не стоит тратить драгоценное время на пустяки. Можешь меня разбудить, когда линия Древних возьмет верх над демонами.
  - Это когда? - забеспокоился Дар, чувствуя подвох.
  В ответ послышался злорадный смех.
  - Всего лишь, когда вот эта нижняя звездная линия поднимется в зенит.
  Через некоторое время послышалось ровное сопение. Дар вспомнил сидячую позу прикованного к стене тела в темнице Хоргурда и подумал, что кх_отр несомненно, измотан.
  Еще подумалось, как быстро Куаргир произвел метаморфозу, превратившись из злокозненного чужака-лазутчика в симпатичного и разумного попутчика. Изящество его слов и жестов располагало, а почтительное доверие, которое он испытывал к Дару, вера в его звездное происхождение не могли не рождать ответного доверия.
  Вздохнув, Дар снова поднял голову, невольно оценивая силы противостоящих небесных ратей. Звездная линия гонклардов была значительно сильнее лини Древних...
  Он понял, что отныне не сможет больше смотреть на звезды непредвзятым взглядом.
  
  Глава 9. Улыбка звездной линии
  
  ...Будто что-то позвало его, толкнув в грудь. Он резко проснулся. В голове была необыкновенная свежесть, глаза и ум словно промылись чистой водой. Он был совершенно один. Впереди чернота пещеры переходила в звездную ночь, границей был четкоочерченный иззубренный край входа. Несколько раз хрупнуло под локтями, пока Дар полз туда. В ушах стоял легкий мелодичный шум, а может, его и не было, он совсем не мешал слушать.
  На площадке, где они недавно сидели с Куаргиром, было пусто.
  Дар удивленно оглянулся - в пещере напарника он тоже не заметил.
  Странно... Если бы Куаргир захотел уйти, обязательно бы разбудил и предупредил. Да тут невозможно сделать и шага снаружи, не породив оползня шумливых мелких камней. Куда он мог деться?
  В отдалении прокричала нервная ночная птица.
  Горы тихо вздохнули в темноте.
  Что-то диковинное было в этой отчетливой ночи.
  Красная и мрачная луна Арха, бессильная что-либо осветить, низко висела над северо-западным хребтом. Луна воинов и покровительница сражений, она сейчас одиноко властвовала небосводом. Как никогда рельефно видны были выщербины ее конопатой поверхности.
  И еще были звезды...
  Дар медленно поднял голову.
  И оцепенел.
  Вместо привычных глазу двух туманных полос, сотканных из мириада мелких точек, над ним простирала свою нить только одна. Та самая, хвостом касающаяся горы, что Куаргир назвал линией демонов. С небом вообще было что-то не так. Если внизу, в пещере и в окружающих горах, пространство и предметы были кристально четки, стабильны, ровны - то наверху ощущалась странная зыбь, будто грязевой студень, слабо вздрагивающий, колеблющийся. Небеса были словно черное болото, посыпанное с одного конца в другой дорожкой мелкого белого пепла...
  Не успел Дар удивиться, как в студне что-то начало меняться. Невозможное, это происходило прямо перед глазами. Встрепенувшись от края до края, линия гонклардов чуть сжалась, и после с заметным усилием разошлась, раздвоившись. Маленький разрыв увеличивался, будто линия раздвинулась, как гигантские губы в улыбке. Полоса темноты между "губами" была чернее ночного неба, и там не было звезд. Она увеличивалась, как уродливая прореха, пока оттуда прямо в звездное небо не стало выливаться нечто неясное. Выпадало медленно, тут же растворяясь в реальности звезд, как кровь в потоке воды. Небеса стали туманиться будто звездными тучами, туманы сгущались темно-серыми полосами, полупрозрачными, зыбкими, рваными. Что-то очень знакомое было во всем этом. Очень знакомое и страшное.
  И живое.
  Еще незамеченное, оно приковывало внимание, прячась в этой мутной дымчатости.
  Величественность этого колоссального акта заставила Дара ощутить собственное ничтожество, невыразимую и болезненную миниатюрность. Могущество скрывающегося в туманах существа ощущалось необоримой силой, тотальной и подавляющей. Дар почувствовал напряжение, как физическое выражение страха. Ощущение рождалось в животе, жгучими нитками протягиваясь в руки и ноги. Он опустил голову, глядя перед собой.
  Что-то вновь перетряхнулось от горизонта до горизонта, это было заметно боковым зрением. Затем пришел требовательный позыв, почти приказ, снова поднять голову и посмотреть в зенит. Но Дар уже знал, что не увидит там ничего. Там было оно - то самое, из прошлого сна, Текущее Существо! Дар не смотрел на него, но чувствовал его, чувствовал так, словно какая-то часть его могла охватывать пространство и нащупывать его составные. Оттуда, сверху, струилось нечто очень знакомое, нечто почти неосязаемое, но способное изменять все вокруг - воздух, горы, звезды и сам свет. Скользящее присутствие Текучего Существа пронзило его навылет. Он не должен поднимать голову и смотреть на него!
  Он не готов!
  Трясясь мелкой дрожью, Дар камнем отвалился в спасительную черноту, задом втиснулся в пещеру, закрываясь, защищаясь толщей каменной скалы от ищущего взгляда Врага. Да, это был именно Враг, желающий найти Дара во что бы то ни стало! Но что такое толща скалы для того, кто раздвигает сами звезды?! Нет ничего на этой планете, нет ничего в целом мире, что способно защитить Дара от Текучего Существа...
  Забившись в самую глубину пещеры, давя латниром хрупкие скорлупки, Дар продолжал чувствовать над собой это тяготеющее жадное присутствие, Нельзя было встречаться с этим существом, даже глазами - нельзя. Еще не время. Пока еще рано...
  Ум не вмещал такой несуразности, несопоставимости звездных конгломератов - с маленькой живой песчинкой, именующей себя именем "Дар". Однако эмоции были были умнее, они чувствовали правду...
  Что оно хотело?
  Успело ли заметить его это огромное существо?
  Дара трясло.
  Он был напуган до кончиков своих когтей.
  
  * * *
  Под утро Куаргир еле растолкал его, Дар спал как убитый. Сознание с трудом вернулось к нему, однако проснувшись, он крепко вцепился в запястье кх_отра:
  - Где ты пропадал ночью?
  - Я пропадал?!
  - Да! Я просыпался и выходил тебя искать. Тебя нигде не было!
  Куаргир некоторое время молча смотрел на спутника, продолжавшего трясти его руку.
  - И что еще ты видел?
  Дар коротко пересказал содержание ночного происшествия. Глаза кх_отра вспыхнули темным пламенем:
  - Тебя преследует не только Хуурадан!
  Он оглянулся. За изломами входа в пещеру небо было ярким, ослепительно голубым.
  - Я так и думал, Древний! Они преследуют тебя. Они жгли тогда не Хршитакку! Демоны рассчитывали расправиться с тобой!
  - Погоди, я своими глазами видел: тебя не было ни в пещере, ни около нее! Где ты был?
  - После того как мы сменились, я всю ночь продежурил у входа. И я не видел, чтобы ты просыпался и выходил!
  - Ты полагаешь это был сон?! Но я видел все так отчетливо...
  - Вещий сон, Древний. - Куаргир доверительно наклонился к нему. - Не может быть, чтобы звезды изменили свое обычное положение!
  - О, да! Я проверю их! - Дар порывисто шагнул к выходу, щурясь. Блеклое утреннее небо слепило, но было пусто: луны, звезды, тучи, Рор - ничего этого не было. Идея проверки положения звезд пока откладывалась.
  - Я вот что думаю... - Разведчик подошел ближе, его шепот обжигал ухо. - Ты первый из Древних, идущих на помощь! Тебе удалось пробить вражьи ряды и прорваться сюда! Но враги знают, что ты здесь, и ищут. Ты должен скорее вспомнить свою силу, пока их махо не взялся за тебя...
  - А что - махо?
  - Махо - самый серьезный охотник! Помнишь танцующий желтый свет на "беседе откровений"? Я тоже видел его. Поверь, это не самый потрясающий из его методов. Никто не связывается с махо! В твоем сне, который ты рассказал... Я думаю, хорошо, что ты не заглянул в эти проклятые глаза!..
  Они некоторое время смотрели друг на друга. Кристаллы глаз Куаргира гранеными льдинками отражали свет разгоравшегося дня. Воин кх_Отрии был сейчас больше чем другом, он был соратником, готовым идти в бой. Дар пронзительно ясно понял, что перед врагами из Ледяного Простора, межклановые распри тангров рассеются, как дым под ветром. Ненависть к гонклардам объединит всех мужчин, носящих латниры.
  ...Отдохнувшие за ночь, но весьма озадаченные, они продолжили свой путь в горах. Преследователей видно не было. Но хуураданцы теперь уже не сильно тревожили мысли двух беглецов. Некто неизмеримо более могущественный участвовал в этой охоте. Некто, чей ратный арсенал мог изобиловать оружием столь же непонятным, сколь и разрушительным. Дара не покидало чувство, что он вплотную приблизился к разгадке своих вопросов. Догадка Куаргира совпадала с его собственными подозрениями. Гонкларды были тем врагом, в борьбе с которым Дар оказался здесь, лишенный памяти. Пока еще знание было в тени, но уже близился день, когда ясный свет пробудившейся памяти расставит все по местам.
  Чернокостный разведчик пребывал в странно приподнятом настроении. Дар то и дело ловил на себе его оценивающий восхищенный взгляд. Возможность участия в схватке со звездными недругами, похоже, рождала в нем восторг. Воин кх_Отрии был не прочь испытать свое воинское мастерство в схватке с гонклардами и явно не опасался чужого оружия. Еще бы! Рядом с самим Древним! Только вот сам Древний был не очень-то уверен пока...
  - Ты уже много раз бился с ними! - запыхавшись на очередном подъеме говорил кх_отр. - Ты просто не помнишь.
  Дар хмурился. Ему нравилась реакция Куаргира: было очевидно, что воины-тангры не испугаются врага, кто бы он ни был. Но перед глазами стояла сцена из Хршитакки. Маленькая точка в небе, грохот, раскаленные огненные капли, клубы черного дыма... Шиташи и тронки могут оказаться бессильны!
  - Хотел бы я видеть твое оружие, - зачарованно раздавалось рядом. - О, небо! Как бы я хотел видеть твою летающую лодку!
  В Куаргире было сейчас столько чисто мальчишеского возбуждения, что Дар усмехнулся. Разведчик живо напоминал юношу-Ходвата. Однако останавливающий жесткий взгляд, твердая мужская комплекция, а более всего полный насечек латнир говорили, что это все же был умудренный немалым опытом воин.
  - Я бы тоже не прочь, - признался Дар. - Ума только не приложу, как можно ею управлять.
  - Вспомнишь, - уверенно пообещал Куаргир. - Как только сядешь за весла... Хотя нет, это я сяду за весла, а ты будешь у руля!
  - Сомневаюсь, что у той лодки есть весла...
  - Парус? - раздалось неуверенное предположение.
  - Паруса тоже нет...
  Куаргир подавленно замолчал и до полудня шел мрачнее тучи. Похоже, он впервые задумался, как может передвигаться небесная лодка, если у нее нет весел или хотя бы паруса. Теперь ведь, без сомнения, схватка на небесных лодках с гонклардами - дело решенное...
  
  * * *
  Они покинули основную тропу, и рельеф местности увел их в сторону. Беглецы удачно миновали несколько изматывающе высоких гребней, оставив в стороне вертикальные каменные плиты и обрывистые спуски. Однако и простые подъемы по осыпающимся кручам или руслам высохших рек здорово высасывали силы. Редко удавалось держаться на одном уровне - горы есть горы!
  С самого утра не везло с водой. Вчера, когда на пути постоянно встречались маленькие водопады, казалось, что так будет вечно. Но теперь вода блестела лишь глубоко внизу, в расселинах или ущельях. Спускаться туда беглецы не спешили. Дар уже хорошо знал свое тело - день без воды он выдержит, можно и потерпеть. А Куаргир вообще только надменно усмехался при разговорах об усталости или еде.
  Хуураданцы больше не показывались. Единственное, чего опасался Дар, у погони были знающие проводники, и, возможно, они могли вести отряд ночами. Если так, то преследователи могут оказаться в Горне прежде них!
  Как на зло Рор палил яростно, нагревая камни под ногами и латнир на спине. Ветер, наоборот, словно умер, давая жаре настояться. Сначала это было приятно после на редкость холодной ночи в пещере. Но потом жара стала обессиливать путников.
  Во второй половине дня они уткнулись в громадную трещину шириной не меньше десяти прыжков. Обход преграды стоил дорого: когда они вышли по ту сторону трещины, солнце уже царапало вершины западных гор. Начала ощущаться тяжесть предметов - шиташ и широкий наручь казались бессмысленными кусками металла, тянущими вниз. Топор уже давно остался позади, неудачно оброненный в ущелье во время одного из подъемов. К вечеру пришла странная головная боль, череп будто грозил расколоться на две половины. Кх_отр молчал, похоже, и ему было не легче. Дар скрипел зубами, но ничем не выдавал нарастающей усталости. Ко всему добавилась общая потеря ориентации. И Дар уже не протестовал, когда Куаргир предлагал частые остановки...
  В этот день они сделали бесчисленное количество привалов, на короткое время откидываясь на камни и забываясь в мутной дреме. Но после, когда снова шагали по какой-нибудь звериной тропе, казалось, что отдыха еще не было, и снова хотелось прилечь.
  Ближе к вечеру пришла настоящая прохлада. Поднялся наконец ветер, неся долгожданную свежесть. С удовольствием подставляя ему лицо, Дар с опаской подумал, что вряд ли это к добру: вчерашний вечер был теплее, однако же ночью холод было трудно переносить.
  Однажды, когда они как раз одолевали последнюю часть высокой седловины, вместо привычных уже скал и камней впереди неожиданно раскинулся широчайший простор. Дар не смог сдержать возгласа восхищения. Куаргир остановился, раздувая ноздри. В его лице появилось что-то незнакомое. Он сделал величественный жест руками в стороны, держа ладони кверху, и замер с закрытыми глазами.
  Дар ступил ближе к нему. Вид и впрямь был внушительным. Здесь на относительно небольшом пространстве встречались колоссальные гряды коричневых вершин Старогорья и голубоватые острые пики молодых гор Лахирда. Широкое пространство, разделяющее горные кряжи, было заполнено извивами коричневого и серого цвета, вперемешку с зелеными пятнами горных лугов, кустарника, и угловатыми рельефами низких утесов. С севера надвигалась огромная, черная с синевой туча, передний край ее был слегка выгнут вперед. К востоку, на склонах старых гор, шел дождь. Он выглядел серым ровноочерченым туманом, повешенным чуть наискось перед темными пиками вершин. Время от времени в его глубине сверкали яркие прочерки молний. Но громовые раскаты сюда не долетали. На юго-западе, перед голубыми великанами молодых гор, лежала вытянутая сухая долина, над которой висело несколько пухлых облачков и сияли косые лучи Рора. Контраст яркости между двумя этими районами был неизъяснимым. Насыщенность предзакатного света в этот момент передалась Дару, и он почувствовал, как головная боль уходит, вместе с прочими тревогами. Несколько долгих мгновений он всем телом впитывал эту красоту и простор, замерев подобно птице, царящей в высоком полете над окружающим пространством. Это ощущение было чистым и насыщенным.
  Ровный торжественный голос рядом продекламировал:
  
  Из горизонта в горизонт подул ветер, несущий искупление,
  Когда черный латнир тучи закрыл землю от Рора.
  Закопченными стояли золотые обелиски старые,
  И камни, покрытые фресками.
  Тогда пролившиеся капли дождя стали
  Слезами предков, смывавшими грязь,
  Гасящими огонь и
  Взывавшими к отмщенью!..
  
  От тона Куаргира по спине под латниром побежали мурашки. Возвышенность и поэтичность стиха подошла этому моменту в совершенстве. Было нечто нереальное в том, что двое поднялись на такую высоту, и весь мир оказался у их ног.
  - Что это за слова?
  - Песнь Костяного Сердца, - Куаргир полуобернулся с незнакомым презрительным выражением на лице.
  - Спой целиком, - попросил Дар.
  - Нет. - В голосе разведчика прозвучал вызов. Затем его интонация смягчилась. - Не сейчас. Когда-нибудь...
  - Почему?
  - Это... клановая песня. Ее не поют чужакам.
  Куаргир вдруг двинулся в сторону. Следя за ним, Дар заметил поодаль сложенную из плоских камней пирамиду. Кх_отр приблизился к ней, осторожно поправил несколько покосившихся валунов. Это было посещаемое место, и оно хранило следы заботливых рук. Прямо перед ними, почерневшее от огня, лежало костровище, сложенное из одинаковых по форме и размеру камней. Однако ничего способного гореть поблизости не обнаружилось, похоже, топливо тут положено было носить с собой.
  - К вечеру будет холодно, - пробормотал кх_отр, трогая пальцем очаг и растирая на коже черную сажу. Он как будто вспоминал что-то.
  Дар осмотрелся и увидел за пирамидой, прыжках в десяти, продольный навал камней, подозрительно смахивавший на могильник.
  - Я узнаю эти места, Древний. - Куаргир был торжественен и отрешен. - Мы в пределах перехода от Горна!
  - Наконец-то! - Дар почувствовал, как настроение резко подпрыгнуло вверх. - Мы там будем засветло?
  - Вряд ли. Может быть, к ночи.
  Кх_отр повернулся к открывшемуся перед ними простору и указал на северо-восток, где сейчас все было темно от туч и дождя.
   - За этими двумя склонами, что еще принадлежат Старогорью, поднимается горбатая Черная гора. В ней и расположен Горн, и все его кузницы, углежоги, рудные копи трех металлов и прочие мастерские. А вон там, в скалах Лахирда, - он указал на вертикальные голубоватые обрывы, - посреди бывших владений разбитого ю_Линнора, и скрывается твой Ю-махо!
  Дар мгновенно оторвался от созерцания живописных далей.
  - Откуда ты...
  - Не составило особого труда, - насмешливая улыбка изогнула губы разведчика, а глаза превратились в щели полумесяцев. Он поднял с земли плоский камень и начал неторопливо править острие шиташа. - Ты так рвался на встречу с Ху-махо, что не сложно было понять, чего ты ищешь в Лахирде. В мертвой стране, чьи укромы дожидаются окончательного отгнивания корней, и где больше нет живых тангров... Кроме одного!
  - Так ты знаешь о Ю-махо?
  - Все знают про Юйру. Последний отродок погибшего клана, прячущийся вместе со своим затерянным в глубине скал мифическим Цараккланом. Одиночка с подыхающей травой. Не ясно, почему б_Рван его еще не прикончил? Старый пень и его цнбр взаимно поддерживают друг друга пока и тем выживают. Но долго это не продлится.
  Дар почувствовал, что лицо его наливается кровью. Он вдруг понял, что ему совсем не нравится, когда его шаги так легко угадываются со стороны. И когда тот, к кому он направляется за помощью, получает так много нелестных эпитетов. Куаргир глянул на него и вдруг изменился, засуетился:
  - Я имел в виду, Древний, что ты мог бы обратиться и к махо кх_Отрии! Я уверен, что наш махо гораздо лучше...
  - Хуурадан был дружелюбен ко мне, - Дар не узнал своего голоса, ставшего хриплым и жестким. Он вдруг заметил, что его руки вновь начали светиться. - Однако ты видел, что произошло. Они испугались меня и посчитали, что им есть что терять. А как поведет себя махо кх_Отрии? Как ты думаешь, твоему махо есть что терять?
  Куаргир хыкнул несколько раз горлом, пораженно оглядывая светящегося собеседника, но не ответил.
  - Ю-махо терять нечего. И он от меня не откажется. В Лахирде я получу то, в чем было отказано в Хуурадане!
  Разведчик молчал, отведя глаза в сторону.
  Дар поднял камень и с силой зашвырнул его в пропасть перед собой. Тот улетел далеко вперед и потерялся из виду прежде чем начал падать.
  
  * * *
  Шуточки Куаргира не помогали - Дар был расстроен. Он всерьез рассчитывал сегодня же проверить, на месте ли созвездия. Но, хотя дождь и прекратился, тучи плотно обложили небо, и похоже к ночи ситуация уже не могла измениться.
  Внизу, в каменистой долине, пенился быстрый мутный поток, куда сошла вся влага недавней грозы. Несмотря на усталось многодневной гонки, путники чувствовали себя вполне сносно. Они успели напиться из многочисленных водопадов и уже остыли от дневной жары. По правде говоря, становилось по-настоящему зябко, а ветер порой был крепче, чем хотелось бы. Ветер быстро высушил камни, и они больше не были скользкими. Темнело так быстро, как бывает только в горах, сиреневыми красками покрывая окружающие скалы. Куаргир не шел, а почти бежал, Дар едва поспевал за разведчиком.
  Присутствие близкого жилья становилось все более заметным. Склоны ближней покатой горы были покрыты уступчатыми террасами, выровненными для земледелия. Путники перешли следующую щебнистую перепонку, связывающую вершины. Но за ней дорога не пошла, как обычно, вниз, а наоборот, еще круче забралась вверх. Беглецы миновали длинный пологий холм, венчающий покатую гору, и наконец увидели впереди цель своего похода.
  Широченная Черная скала, как бы составленная из двух, поднималась из просторной лощины перед ними. Одна из скал была короче и приземистее, действительно создавая впечатление склоненной горбатой фигуры. Даже в сгущающемся сумраке была заметна необычная, углубленная чернота ее окраса. Но не это было самым удивительным - огромная поверхность вся дымилась. Тут и там из щелей в сдвоенном теле горы поднимались сотни дымков, казавшихся светлыми в сумраке надвигающейся ночи.
  Ступенью к Черное горе примыкал плоский каменный уступ внушительных размеров, выступавший из низин почти отвесными боками. Его периметр увенчивала могучая стена из крупномерных камней, украшенная в центре приземистой и толстой надвратной башней. С противоположных сторон из низины, где виднелись ухоженные поля, река и даже небольшой лес, к башне поднимались две выровненные дороги. За каменными стенами города были видны постройки, горели огни, двигались фигуры тангров и нескольких дромов. Ничего похожего на лепестковую структуру, никаких обелисков, ничего, даже отдаленно напоминающего Царакклан, тут не просматривалось.
  - Горн! - торжествующе выдохнул Куаргир
  - Горн! - восхищенно повторил Дар. - Дошли наконец!
  Кх_отр резко обернулся и коснулся плеча Дара. Его темные глаза сейчас приобрели мягкий бархатистый блеск.
  - Древний, - сказал тихо. - Мы не должны заходить туда вдвоем!
  - Хуураданцы?
  - Там видны дромы. А я не могу рисковать тобой! Твоя цель близка всем танграм, но вряд ли они это понимают. В конце концов, не в Горн ты стремишься. Мы не знаем, кто владеет Черной горой.
  - Крепостью?!
  - Что крепость? Каменные стены охраняют дома тех, кто живет снаружи. Настоящий Город Кузнецов прячется в скале. - Его рука указала на полную дымов гору. - Во внутренний город не пустят чужаков, йарбы там неприступны сейчас. Но снаружи, за крепостными стенами, может быть кто угодно.
  - Что ты предлагаешь?
  - Здесь есть укромное место, где можно провести ночь. Смотри!
  Проследив за его рукой, Дар заметил темное пятно горизонтального вытянутого грота с правой стороны от пройденного гребня.
  - Я разузнаю, что там творится, за стенами, и вернусь.
  - А если нет?
  - Тогда рассчитывай на самого себя, Дейр Древний!
  Дар нахмурился. Почему-то защемило в груди. Он почувствовал, что ему совсем не хочется терять только что обретенного друга.
  - Пошли вдвоем! Мы вооружены, преследователей в конце концов было не так много.
  - Нет. Это может быть слишком хорошей ловушкой для обоих из нас. Пусть попадется только один. - Рука кх_отра сжала его запястье с неожиданной силой. - Я выкручусь, поверь мне!
  На лице Куаргира заиграла улыбка, а глаза блеснули изогнутыми насмешливыми лезвиями.
  - А где Лахирд, ты уже знаешь.
  - Куаргир! - Дар притянул к себе разведчика и порывисто обнял.
  Тот с улыбкой шлепнул его по латниру. После проверил крепление шиташа, тронк и ножи и, не оглядываясь, пошел по тропинке вниз.
  - Эй! - крикнул вслед ему Дар, - Не вздумай исчезнуть! Ты еще должен мне спеть вашу Песнь Костяного Сердца!
  
  Глава 10. Горн - Город Кузнецов
  
  Ночь выдалась сложной. Сперва, едва коснувшись ровной поверхности, усталое тело выключилось в здоровом сне. Однако ближе к середине ночи что-то разбудило Дара. Куаргир так и не появился, но в этом не было ничего странного. Лазать ночью по горам - не лучшая идея. Потом снова раздались далекие вибрирующие голоса дромов. Дар вскочил и, рискуя свалиться в пропасть, попытался рассмотреть что-нибудь внизу. Однако даже вечером Горн было едва видать из-за поворота скалы. Несколько раз Дар видел далекие движущиеся огни, доносились крики дромов. В Горне что-то происходило, но гадать об этом было бессмысленно.
  Потом он снова несколько раз проваливался в усталый тревожный сон. К тому времени, как стало светать, Дар совешенно замерз на ставшей ледяной скале. Холод и беспокойство больше не давали спать, дрожа всем телом он жадно вглядывался в покрытую туманом низину. Не было и звезд на небе - по-прежнему одеяла тяжелых туч плотно укутывали горы.
  Появилось плохое предчувствие насчет Куаргира - что-то удержало его в крепости. Похоже, разведчик снова угодил в лапы к хуураданцам, ведь не станут же йарбы захватывать кх_отра?
  Дар почувствовал бесконечное одиночество. Впервые с тех пор как помнил себя на Рортанге, он оказался один. Некоторое время отрешенно размышлял о своей участи, глядя на разгорающиеся вершины далеких мглистых гор. Решение, наконец, пришло. Когда туман над Горном стал лениво уползать в ущелье, Дар уже знал, что пойдет на выручку другу. Тех, с кем ты связан, не бросают в беде.
  Совет Куаргира - сразу отправляться в горы Лахирда - Дар отмел как бессмыслицу. Вот он, Лахирд, впереди - титанический скальный массив с десятками высочайших пиков. Как найти там песчинку по имени Юйра? Как разыскать спрятанную меж каменных великанов пещеру? Не зная этих мест, невозможно найти старца Ю-махо, просто блуждая по горам. Тяжелым был переход от Хоргурда до Горна, но то были еще старые горы. Сейчас впереди поднимались к небесам величественные сиреневые силуэты молодых гор. Их оголовья белели вечными снегами, а грани были резкими и черными. Блуждать по таким горам без проводника... пожалуй глупо.
  В любом случае надо было идти в Горн - и за проводником, и за Куаргиром... Дар поднялся, поправил пояс с оружием и двинулся вперед, навстречу судьбе.
  Скрытые вчера в сумерках, стали заметны ступенчатые поля - они покрывали окружающие холмы и покатые горы, делая склоны упорядоченно ребристыми. Еле-заметные тропинки с полей змеились вниз, сливаясь вместе. Кое-где уже были видны склонившиеся фигурки земледельцев.
  Когда Дар ступил на дорогу, поднимающуюся к массивной надвратной башне, ясный луч солнца заглянул в прореху между туч. Он высветил верхушку Черной горы, курящейся сотнями дымов, бросив отблеск и на Горн. Это было, как знак благосклонной судьбы. Тяжелые мысли растаяли, подобно ночному туману, и Дар воспрял. С чего он взял, что все так плохо? Город Кузнецов не подвластен Хуу. А коли так, ему удастся вызволить Куаргира из неволи!
  Но не он один поднялся засветло. Утренний ветер нес навстречу запахи дыма, еды, животных. Одна створка больших, обитых кованым металлом ворот, была широко распахнута. Над грубокаменными стенами, внушительными для здешней глуши, но ничтожными по сравнению со стенами Хоргурда, виднелись вдалеке две скучающие фигуры. Никакой опасности местные йарбы не чувствовали, и не ждали. Это могло означать одно: хуураданцев в городе нет.
  Дар не спеша приблизился, не желая возбуждать интереса к собственной персоне. Он знал, что вряд ли покажется чужаком там, где все непохожи друг на друга. Однако его подстерегала неожиданность. Два отаруга около ворот, отставивших к стене свои копья и зевающих, вдруг вытаращились на него, разинув рты. Один из них был точно масти кх_отра, другой странного коричневого окраса со светло-коричневыми пятнами. Дар прошел между ними, натянутый, как струна, сжимая кулаки когтями в кожу. Рука была готова в любой момент вырвать шиташ из ножен. Сейчас они заметят его пустой латнир, и...
  - Дэйар? - послышался удивленный протяжный говор. - Древний Дэйар?!
  Дар вздрогнул и невольно прибавил ходу. Он кожей чувствовал чужие взгляды. Как его могли так быстро узнать? Неужели хуураданцы... Но нет, хуураданцы звали его по-другому!
  - Дэйар? - удивленно крикнули со стены сверху. - Илиан лла, ис алман-тин!
  В голосе отаруга-стражника не было напряжения или враждебности. Там были совсем другие чувства, одним из которых точно было - преклонение.
  "Древний? - запоздало оценил Дар, - Они не могут так меня звать. Так звал меня только Куаргир!"
  - Илиан лла, Древний ис алман тин! - громче неслось со стены вместе со стуком сбегающих сандалий.
  Привычным ощущением напряглось в темени, и Дар понял это наречие: "Он не ушел, Древний вернулся назад!"
  Четыре стражника топали сзади. Впереди было не лучше. Со всех направлений сбегались тангры. Но в отличие от сторожевых отаругов, глаза горожан были устремлены вниз. Они жадно шарили по его фигуре, на лицах читались недоверие, удивление, оторопь. По их поведению можно было подумать, что Дар им знаком. Если их что-то и удивляло, так это то, что он сейчас тут. А где же ему еще быть?!
  Убрав руку от шиташа, Дар продолжал идти вперед, словно знал куда. Толпа росла, двигаясь вместе с ним. Странно как могло так быстро собраться столько тангров. Пожалуй, уже пора остановиться и, пользуясь явным отсутствием враждебности горожан, попробовать навести справки о Куаргире.
  Не менее трех десятков тангров собралось вокруг него, они следовали за Даром не отставая. Их внешность была разной, настолько разной, насколько это вообще возможно. Дар видел нескольких черных кх_отров, и группу явных красно-коричневых хуураданцев. Были также еще какого-то пятнистого окраса, и светло-коричневые, желтоватые...
  Строений за внешней каменной стеной оказалось не много - пространство было сильно ограниченным. Удивляло отсутствие Царакклана, обелисков и лепестковой структуры, которые глаз искал уже автоматически. Вспомнились слова Куаргира, что настоящий Город Кузнецов прячется глубоко в скале. Но тангры не живут без цнбр. Где-то там у каждого был атат. Если трава могла расти в камне...
  Дар вышел на торговую площадь со столами, заполненными обработанным металлом. Здесь были и пришлые тангры, что приехали за оружием и поделками из металла и камня. Этих чужекланников было легко отличить по прямым взглядам, которые они не отводили в сторону или вниз, как местные. Появление Дара в Горне не останется тайной для Хуурадана, а_Зардата и кх_Отрии, но пройдет еще много времени, пока эта новость достигнет до адресата. Странно было то, что отсутствовали дромы, хотя они должны были возвышаться над местными постройками. Чьи же крики он слышал ночью?
  Незаметно пробраться в Горн у него явно не получилось. Так что теперь полагалось пообщаться с элитарами города. Дар миновал рынок и уперся в группу более высоких строений, прилепившихся почти к самой скале. Высокие окна первых этажей были непролазно узки. По виду это сильно напоминало крепость в миниатюре, прикрывавшую вход в Черную гору. Дар был вынужден остановиться, потому что навстречу окружавшей его толпе выдвинулась другая. В центре ее шли три тангра весьма властного вида, в сверкающей металлом одежде, окруженные мрачными отаругами. Двое из этой троицы были экипированы по-воински, на третьем же был надет кожаный фартук, под которым оружия Дар не заметил. Каждый из троих принадлежал к собственной породе тангров. Они смотрели на Дара, словно на знакомого, и подобно окружающим были поражены его появлением.
  Процессии остановились, и разлилась тишина, прерывающаяся только тяжелым уханием где-то в глубине горы.
  - Древний Дэйар? - воскликнул тангр в фартуке.
  Это был невероятной ширины абориген, чьи кожные пластины имели красноватый цвет, сходный с хуураданским, но более пурпурного оттенка. От звуков его голоса привычно засвербило в ушах. Дар готов был поклясться: этот широкоплечий вел себя так, будто уже знаком с ним.
  - Да, мое имя Дар, - ответил Дар на местном языке.
  Тангры вокруг взревели, поднимая руки, будто он сказал что-то очень важное. Раздались крики:
  - Древний! Древний!..
  Широкоплечий в фартуке кивнул по-хуурадански головой вбок, лицо его приобрело твердое выражение, стирая первоначальное удивление. Он подошел к Дару и поднял руку. Их запястья встретились, издав громкий звон наручами, что вызвало новый взрыв возбуждения у окружающих. Дар постарался придать лицу радостное выражение, хотя абсолютно не понимал что происходит. Пока все складывалось неплохо, и он решил продолжать играть в эту игру. Местные вели себя настолько дружелюбно, что приятелю кх_отру вчера вряд ли могло что-либо серьезно угрожать. Может быть, Куаргир еще спит где-то в этих домах...
  Широкоплечий молча сделал длинный горизонтальный жест рукой, и толпа начала расходиться. Также молча он указал на дом позади себя, и они поднялись на второй этаж. Оставив отаругов снаружи, он провел Дара в полутемную комнату. Узкое вертикальное окно в толстой стене имело снаружи расходящийся сектор раскрытия, обстрел из него был бы весьма удобен. Утренний свет проникал через эту амбразуру широким отвесным лучом, падая на мрачные каменные стены, увешанные темными старинными латнирами, испещренными насечками тангрописи по всей своей поверхности. Часть филигранных насечек была заполнена желтой блестящей краской, и ярко отсвечивала. Низкий столик и толстые циновки подсказали, что сидят тут на полу. Указав рукой направо от себя, широкоплечий стоял до тех пор, пока Дар не опустился на центральную циновку. Затем чинно сел сам, отчетливо звякнув металлом под фартуком. Его самоуверенные повадки тянули не меньше, чем на элитара. Но очевидно он имел старшинство над всем Горном. Это было интересно, учитывая его явно не военный вид. Не иначе он был из тех кузнецов, что работали в Черной горе.
  Некоторое время прошло в молчании. Широкоплечий смотрел в одну точку и хмурился. Дар тоже молчал, проклиная немногословность хозяина. Сам начинать беседу он не мог, чтобы не попасть впросак. Широкоплечий мрачнел все больше, наконец тяжело задышал и молвил:
  - Может быть, Дэйар Древний расскажет, отчего изменились его планы? - голос был низкий, щелкающий. - И где его элитары с отрядами?
  Это было интересное начало для разговора. Показывать удивление или мешкать с ответом явно не стоило.
  - Я пришел за Куаргиром, - отчеканил Дар, стараясь быть столь же кратким и самоуверенным, как и хозяин крепости.
  Широкоплечий стрельнул в его сторону взглядом и тут же отвернулся. Его лицо нахмурилось еще больше.
  - Разве я сделал что-то неверно? - напряженно спросил он. - Вчера ты получил все, что просил, и вместе со своими дромаругами покинул стены Горна и его земли. Что заставило Древнего вернуться?
  Нахлынула тишина. Дар сосредоточенно обдумывал услышанное. Хозяин явно не шутил, и его командирский вид не создавал впечатления человека говорящего пустяки. Но каким именно образом Дар мог покинуть крепость, если он в это время спал в пещере?
  Хозяин крепости истолковал молчание гостя по-своему. На его лице почему-то проступило выражение вины.
  - Разве Куаргир не проследовал вместе с Дэйаром Древним, так же, как это сделали другие воины и дромаруги Саудрака?
  Это уже было серьезно.
  Дар замер, с трудом веря своим ушам. Что могло стрястись в целом свете, чтобы сошлись вместе Куаргир и Саудрак? Однако показывать собственную неосведомленность он не мог.
  - Все, что ты сказал, верно, - ответил он, придав голосу соответствующую звучность. - Но с тех пор обстоятельства изменились.
  И Дар также многозначительно нахмурился, замечая, как быстро пробежали по его лицу глаза хозяина.
  - В таком случае я должен разочаровать блистательного Древнего, - упавшим тоном продолжил широкоплечий. - Куаргир не возвращался в Горн. Ни этой ночью, ни утром.
  Они снова просидели некоторое время в молчании, каждый переваривая услышанное. Затем широкоплечий крякнул, предваряя свою речь:
  - Я вижу, что эти обстоятельства также изменили одежду и оружие Дэйара Древнего. Но я помню его приказ, и у нас все готово.
  Дар мысленно усмехнулся: после темницы Хоргурда и нескольких дней в горах вид его вряд ли был внушительным.
  - Именно! - сказал он насмешливо. - И какой приказ ты имеешь в виду?
  Широкоплечий снова кивнул набок, словно само собой разумеющееся.
  - Ту самую вторую экипировку, что Древний оставил для самого себя. Должен ли я приказать принести ее?
  - Неси! - согласился Дар. Похоже, все складывало удачно.
  Широкоплечий хлопнул в ладони. В дверях возник отаруг с вопросом в глазах.
  - Слушаю, Тутрос?
  "Отлично! - отметил Дар. - Вот и познакомились. Теперь хотя бы известно имя этого широкоплечего".
  - Принеси баул Древнего в ту же комнату.
  После того как топот охранника стих, Тутрос обернулся к Дару.
  - Нам лучше пройти в ту же комнату, что и вчера. После того как ты переоденешься, мы можем продолжить беседу за столом. Надеюсь Дэйар Древний не откажется позавтракать с нами?
  - Спасибо, не откажусь.
  Дружелюбие, мелькнувшее в глазах Тутроса было совершенно неподдельным.
  
  * * *
  После того как дверь за провожатым закрылась, Дар принялся развязывать тугие узлы на кожаных ремнях. Дорожная дромовая сумка из толстой серой кожи была новой и крепкой. Узлы скрипели и поддавались с трудом. Когда Дар в нетерпении тряхнул ее, внутри что-то глухо звякнуло. Наконец он совладал с ремнями и открыл баул.
  Сверху лежал комплект новой одежды - длинные кожаные штаны, рубаха, пояс и сандалии. Все это было весьма кстати! Его одежда, снятая еще с кх_отра у реки за Хотоагой, порядком поизносилась за время скитаний. Кроме рубахи нашелся также защитный кожаный нагрудник с крепкими стальными пластинами, какие Дар видел у отаругов Хоргурда. Одеть его было не просто - крепление включало кожаный ошейник и лямки для пояса и плеч.
  Ниже блеснул металл - и Дар довольно закивал головой. Шиташ отличался от привычного хуураданского, а его голубоватый цвет был удивительным. Несмотря на то, что клинок был чуть длиннее и шире, чем позаимствованный у хуураданской стражи, вес его почти не чувствовался в руке. Дар понял, что уже отвык от эриг-шиташа и с восторгом отбросил старое оружие. Потом укрепил на новом поясе эриг-шиташ. Вытянул его из ножен и восхищенно сделал несколько раскрутов и рубящих движений, убеждаясь в превосходном качестве балансировки. Любовно осмотрев металл, Дар заметил, что шиташ совсем новый. Несколько мелких следов на лезвии от пробного боя были тщательно заполированы, прочих же отметин, неминуемо появляющихся на стали со временем, не было. В основании клинка виднелась квадратная гравировка, в которой без труда можно было узнать стилизованное подобие "бегущего солнца" вместе со сложной черненой вязью более мелкой тангрописи. В городе Кузнецов и впрямь были замечательные мастера! Следом из баула появились на свет не менее замечательные нож и боевой топор. Каждый из них имел такую же гравировку. Вытащив тронк, Дар привычным движением разомкнул его корпус, вытаскивая и прикладывая к ляжке контейнер с излянями. Заранее поморщился, ожидая жадных укусов. Но боли не было. Кто-то подкормил этот тронк совсем недавно. Сомкнув назад корпус, он направил оружие на стену и нажал рычаг. Тронк тихонько щелкнул, с тонким звоном вылетевшая стрелка воткнулась в камень. Дар удивленно покачал головой. Острие, втыкающееся в камень вызывало уважение. Наручень, появившийся следом из баула, заставил Дара с отвращением сорвать тот, что до сих пор украшал его левое предплечье. Такой же голубой стали, как и все предыдущее оружие, он легко защелкнулся на запястье, грозно выставив вовне полузаточенные шипы. Два параллельных выступа для захвата атакующего лезвия были добротно запаяны, их удлиненные ребра жесткости проходили вдоль всего наручня. По всей поверхности шла изумительной работы гравировка, опять же на тему символики квадратного светила с элементами тангрописи. Однако это было не все. С нижней стороны наруча шло длинное утолщение, оканчивающееся темной прорезью. В боковой части, достижимый для когтя, виднелся выпуклый рычажок. Дар нажал на него, и тот же момент из прорези вбок выскользнуло блестящее хищное лезвие. Конечно не шиташ, но вещица была без сомнения полезной!
  В приподнятом настроении Дар снова склонился над баулом. Там еще нашлись два кожаных мешочка, наполненых мелким серым порошком. А на самом дне лежал длинный плащ, вроде тех, что он видел на старейшинах Хоргурда, только куда более тяжелый и плотный. Вспомнив сегодняшнюю ночь, Дар понял, что эта вещь в горах будет незаменима!
  Сложив в баул свое прежнее оружие и одежду, Дар гордо вышел из комнаты, стараясь держаться поосанистее. Снаружи его ожидал здоровенный отаруг с каменным выражением на лице. Чем-то он неуловимо напоминал Шурата, однако по цвету костяных пластинок явно не мог быть хуураданцем.
  - Элитар Тутрос зовет Дейара Древнего к столу!
  Кивнув, Дар проследовал за воином.
  В комнате Тутроса уже было накрыто угощение. На низком столике стояли кувшины, плошки с чем-то дымившимся. Дар почувствовал, как от запаха еды желудок едва не подпрыгнул.
  Хозяин стоял у окна, приветственно подняв руку. Рядом с ним были еще двое тангров, те самые, в обществе которых он был утром на площади.
  - Надеюсь, что благородный Дэйар не откажется разделись скромную трапезу со мной и друзьями Котнором и Барнихом.
  Весьма кстати, что он назвал имена своих приятелей. Иначе "знакомому" с ними Дару пришлось бы переспрашивать, кого как зовут. Котнор был несомненно кх_отровой масти - цвет его темной кости, удлиненное лицо и раскосые глаза напоминали Куаргира, и все же что-то отличало его от кх_отров. Разведчик говорил, что йарбы - остатки выбитых кланов. Должно быть, какое-то родственное кх_отрам племя. Барних же относился к типу тангров, невиданному Даром прежде. Цвет его латнира и костяных пластин были сходными с хуураданскими, как и форма головы. Однако по общему коричневому фону шли более светлые неравномерные пятна, окрашивавшие и кожу и костяные пластины. Пожалуй, в определенных условиях такой окрас должен был давать несомненные преимущества охотнику или воину. Гости вели себя подобно прочим жителям Горна - голова каждого была чуть опущена, глаза редко поднимались на лицо собеседника. Лишь иногда они исподлобья быстро сканировали обстановку. Куаргир говорил, что это характерная привычка йарбов - все разные, и дразнить чувства чужой травы вызывающим взглядом никому не нужно.
  Сняв шиташи, все присутствующие уселись на циновки. Тутрос, бывший безоружным, вместо шиташа развязал и отбросил свой толстый кожаный фартук. Аромат стоял такой, что Дар чувствовал - еще немного, и он набросится на еду, хватая что попало безо всякого этикета.
  Перед каждым сотрапезником лежала расписная глиняная плошка с дымящимся варевом, рядом с ней - металлическая палочка с заостренным концом. На чистой тряпице горкой расположились аппетитно пахнущие желтые лепешки двух видов. Рядом с ними были завернутые в мягкие листья знакомые брикетики керата. Горками в двух плошках лежали какие-то не то большие зерна, не то очищенные орехи. Дальше возвышалась стопка продолговатых блестящих черных плодов, похожих на рукоять шиташа. В высоких кубках, явно сработанных из ценного металла, маслянисто поблескивала жидкость. Перед каждым из четверых тангров стояли кубки поменьше, пока еще пустые. На всех предметах были видны стилизованные знаки тангрописи, преобладали красный, коричневый и черный цвета. Наибольшее сомнение у Дара вызывала металлическая палочка. Для чего она была нужна, он не имел понятия. До сего момента его рацион состоял только из примитивной дорожной еды. Дар искоса наблюдал за своими соседями. Котнор первым поднял свою дымящуюся плошку, отпивая от края. Барних схватил лепешку, разламывая ее.
  - Эти уилисы еще вчера бегали по горам, - сказал Тутрос, заметив взгляд Дара.
  Барних осклабился:
  - Пусть мы теперь будем бегать столь же резво! - было заметно, что язык Тутроса чужой для Барниха. Интересно, на каком наречии они общаются?
  Загрохотали взрывы одобрительного хохота, к которым с запозданием присоединился и Дар. Подобно остальным, он взял со стола желтую лепешку, держа в левой руке плошку с отваром мяса уилиса. Здесь было принято макать свернутую лепешку в отвар, временами отпивая через край. Ничего сложного.
  Откусив намокшую лепешку, Дар оценил вкус еды, как восхитительный, и почувствовал, что в состоянии в одиночку расправиться со всем содержимым стола. Лепешка приятно поскрипывала на зубах. Ее слоистая структура состояла из раздробленых зерен, перемежавшихся с высушенной травой и тонко молотой известью. Вкус был отменный! Однако мясной навар был даже лучше, у Дара возникло чувство, что сама жизнь вливается в него вместе с этой жирной соленой жидкостью.
  Тутрос тем временем уже налил в свой кубок нечто красноватое из металлического кувшина. Ноздри Дара уловили запах дробы. Примеру хозяина последовали Барних и Котнор. Дар обратил внимание, что каждый из них пользуется собственным кувшином. Еще бы! Дробу пить положено только своего корня! Все трое вдруг повернулись к нему с вопросом в глазах. Вспомнилось, как он пил шипящую дробу с пехотинцами Саудрака после боя "спин" на зеленом холме. Он не был хуураданцем тогда, и ничего страшного не произошло.
  - Каждый клан равно близок Древним! - сказал он дружелюбно.
  Тутрос осклабился и тут же наполнил его бокал до краев.
  - За таэм! - провозгласил он торжественно
  - За таэм! За таэм! - крикнули чернокостный Котнор и пятнистый Барних.
  - За таэм! - присоединился к ним Дар, с запозданием осознавая смысл возгласа: "За единство!"
  Они осушили свои кубки и, оставив самую малость, плеснули на глиняный пол. Дар поспешил сделать то же самое. Напиток был теплым и обжигающе-вязким. Он отдаленно напоминал по вкусу хуураданскую дробу, но вяжущий элемент тут был намного более отчетливым. Вместе с тем оставалось терпкое послевкусие удивительно ароматных оттенков.
  - Горная дроба! - многозначительно произнес Котнор, кивая сам себе и беря пальцами длинный черный овощ. Макнув его в мясной отвар, кх_отр поднес его ко рту, но не откусил, а приставив к губам, с силой выдавил содержимое. Довольно зачавкал, запивая отваром. Так же поступили Тутрос и Барних. Возможно, это был ритуал связанный с выпиванием дробы. Дар последовал общему примеру. Черный овощ оказался кисло-жирным на вкус, но в то же время удачно снявшим вяжущее ощущение во рту после напитка.
  Дар почувствовал настоящий интерес к еде и начал пробовать все, до чего мог дотянуться, под одобрительные междометия сотрапезников. Сушеные фрукты, сине-зеленые пучки сочной травы, длинные вместо квадратных брикеты керата - его рот был рад сегодня всему. Наконец Дар заметил, как Барних взял пальцами железную палочку. Он давно ждал этого момента, чтобы выяснить ее предназначение. Каково же было удивление, когда он заметил, что вместо того чтобы когтями подцеплять мясо из похлебки, пятнистый тангр использовал для этого металлическую палочку! Дар тут же повторил увиденный маневр. Это было гениально - теперь мясо доставалось легко, и не нужно было больше обсасывать пальцы!
  Дар получал полное наслаждение от трапезы. Мясо уилиса было мягким и волокнистым, лепешки душистыми, фрукты ароматными, и оторваться от всего этого было трудно. Однако он не забывал своего положения и своих нужд, продолжая искать возможности разузнать про "самого себя". Загадка этого по-прежнему висела над ним, и решать ее надо было незамедлительно. Ибо только так можно было узнать, куда делся Куаргир.
  Хозяева опустошали свои плошки и посуду на столе в довольно высоком темпе. Еще дважды входили отаруги, принеся новые лепешки и фрукты.
  - Старогорье и Лахирд ждут твоих успехов, - снова налил себе из кувшина Тутрос.
  Но на этот раз Котнор наполнил его кубок своей дробой, мимолетно скользнув взглядом по фигуре гостя. Когда маслянистая жидкость была налита каждому, пятнистый Барних поднял свой кубок с серьезным выражением на лице:
  - Твои слова обнадежили не просто тангров, они дали надежду также и несчастным йарбам Горна и Болотополья. Твой успех принесет всем свободу! За твой успех!
  - За успех! - послушно прорычали Тутрос и Котнор, и на этот раз долго не отводили от него своих взглядов. Дар вдруг понял, что этим танграм живется тут совсем не весело. Каждый из них, вместе с семьями, висел на волоске неопределенности, как и весь их маленький городок разнопородных умельцев, зажатый меж громадами двух хищных агрессивных кланов. Пока еще Хуурадан с б_Рваном не поглотили горы побежденного ю_Линнора. Но бывшие союзники скоро сцепятся из-за этих гор - это было очевидно всякому. И первый, кто попадет под удар - это Город Кузнецов, оказавшийся между молотом и наковальней.
  - За успех! - повторил за ними Дар, стараясь придать голосу побольше уверенности.
  Тангры повторили манипуляции с черными длинными овощами. Но прежде чем Дар успел последовать их примеру, он заметил, как в руках Котнора черный "овощ" начал извиваться, желая избегнуть участи своих предшественников. Котнор стукнул им о край стола и уже без помех продолжил маневр заедания дробы. Рука Дара, тянувшаяся к "овощам", замерла на пол-пути. Он вдруг почувствовал непонятное отвращение. Почему-то съесть нечто живое и шевелящееся было для него несказанно противно.
  Воспользовавшись общей увлеченностью едой, Дар приступил к волновавшему его вопросу.
  - Воины отправились сегодня ночью, - сказал он, мельком поглядывая на окружающих. - Интересно, долог ли будет их путь?
  Челюсти жевавших тангров моментально застыли. Дар почувствовал остроту шести глаз, недоуменно изучающих его лицо. Наконец Тутрос, старший среди присутствующих, нарушил тишину:
  - Путь ведом только элитарам твоего отряда! Нас ты не информировал...
  Челюсти жующих тангров пришли снова в движение. Барних и Котнор даже умудрились одновременно качнуть головами к плечу.
  Что ж, первый выстрел оказался неудачным. Но останавливаться было нельзя. Надо вытянуть из них сколь возможно информации, а после переходить к просьбам насчет проводника.
  - Много ли дромаругов было в моем отряде? - пошел он напролом.
  - Все стоявшие в Горне дромы, а также подошедшие снаружи.
  - И много их было?
  - Не меньше тридцати, Древний! - ответил за всех Тутрос,
  Тридцать дромов - число немалое и в холмах. В горах же это была маленькая армия. Дар задумался, что могло стрястись здесь, если собрало так много скакунов, а затем увлекло с собой Куаргира. Неожиданная мысль сверкнула в его голове. Вспомнилась недавняя фраза разведчика: "Ты первый из Древних, прорвавшийся на помощь..." Что если кто-то другой из Древних также пришел на Рортанг? И почему бы ему не появиться в Горне - какая разница где? И что если все Древние выглядят почти одинаково на взгляд местных тангров? Именно в таком случае становилось ясно, почему Куаргир, приняв пришедшего за Дара, ушел вместе с этим большим отрядом. Дар почувствовал несказанное одиночество. Наверное этот, второй Древний, не лишился своей памяти, как он, ибо тут же устремился куда-то во главе дромаругов. Почему он не пошел вчера вечером вместе с Куаргиром в Горн? О, это была настоящая ошибка!
  Первым порывом Дара было тут же броситься в погоню за ушедшим отрядом. Но он сдержал себя. Все же это были только предположения. А здесь, находясь в непосредственной близости от Ю-махо, он не должен отклоняться от задуманного пути. Иначе как бы не пришлось после снова сожалеть!
  - Они пошли в б_Рван. А эти б_рванцы, - прохрипел чернокостный Котнор, отбрасывая очередной высосанный "овощ" и осушая губы лепешкой, - они просто обожают нарушать договоры!
  - Можно подумать, что кх_отры лучше, - тут же саркастически парировал Барних. Было похоже, что у них старая перепалка насчет их цветов и особенностей.
  Вся троица тут же гулко расхохоталась. Понятия "кх_отр" и "договор", видимо, лежали далеко друг от друга. Дар невольно вспомнил Куаргира и почувствовал укол недовольства.
  Стол пустел на глазах. Крепкие пальцы тангров разбирали последние лепешки, фрукты и кубики керата. Глядя на эти пальцы, покрытые костяными пластинами разного цвета, Дар вдруг остро осознал, что сидит вместе с представителями трех совершенно разных пород, не то что кланов. И несмотря на это не видит привычной вражды и ненависти. Что-то иное было в Городе Кузнецов, что отличало его от всего мира Рортанга.
  - Сказал бы ты это Куаргиру, - невинным тоном произнес Тутрос глядя на Барниха.
  Котнор заулыбался, щурясь.
  - Ну-у... - протянул невинным тоном Барних, кольнув взглядом Дара. - Будем считать, что Куаргир - это исключение из правила!
  Вся троица опять загремела хохотом. Чувствовалось, что дроба уже оказывает свое расслабляющее действие.
  - Главное, - добавил Котнор, - чтобы эти тангры дошли до цели и...
  Его голос замер.
  Дар снова почувствовал, что вновь стал объектом внимания всех присутствующих, хотя глаза их по-прежнему были опущены вниз.
  - ...и помогли Древнему восстановить Империю тангров, - спокойно закончил Тутрос.
  Стало тихо.
  В нарушение своих привычек, все трое подняли взгляды на Дара.
  Теперь всё стало ясно. Некто Древний, взяв с собой оказавшиеся поблизости отряды дромаругов, замирив непримиримых Саудрака и Куаргира, а может быть, и многих других, направился творить что-то великое, что должно было объединить разрозненные кланы тангров в единое целое. Дар содрогнулся от грандиозности этой цели. Она вполне отвечала тому, что он сам хотел бы сделать. Какая жалость, что он не в том отряде.
  - Надеюсь, обстоятельства не изменились? - глухо спросил чернокостный Котнор.
  - Нет, - ответил Дар. - По большому счету нет.
  Он почувствовал, как все расслабились.
  - Как бы ни менялись обстоятельства, - сказал Тутрос, - тангры Города Кузнецов всегда помогут Древнему, куда бы не лежал его путь!
  - Мы поможем! - тут же среагировал Барних, выливая себе остаток дробы. - За таэм!
  - За таэм! - крикнул Котнор, поднимая свой кубок и отплескивая часть на пол.
  - За таэм! - хором повторили Дар и Тутрос.
  Все выпили остатки дробы. Как назло, дроба Барниха, доставшаяся Дару последней, была столь вяжущей язык, что он всерьез подумывал вернуться к поеданию черных "овощей". Но сдержался, схватив лепешку и вымакав ею остатки мясного отвара. Языку это помогло слабо. Сухие фрукты и вареное мясо также не принесли облегчения. Только тщательно разжеванная сине-зеленая трава обволокла язык и пробудила его к жизни тысячей мелких уколов.
  - Нехорошо, когда обстоятельства меняются, - нахмурился Котнор, поедая последнюю лепешку. - Обычно в такие моменты тангры нуждаются в друзьях!
  - Чем еще друзья могут помочь Дейару Древнему? - голос Тутроса лязгнул, словно молот по наковальне.
  - Мне необходимо увидеть одного тангра из Лахирда. Его имя - Юйра! - решился Дар.
  Барних и Котнор отодвинулись от стола. Тутрос снова насупился. Присутствующие переглядывалсь, будто слова Дара были сложны для понимания. Имя которое он произнес, определенно возымело немалый эффект.
  - Зачем мы нужны Древнему для этого? - наконец промолвил Тутрос.
  - Все знают, что Юйра твой друг, Древний, - голос Барних был удивленным.
  - Мне нужен воин, который проводит меня до тех мест, - уклончиво ответил Дар.
  - Это не сложно, - отреагировал Тутрос. - Тем более, что Горну пора отправлять Юйре свои приношения. Когда бы ты хотел отправиться?
  - Немедленно!
  - Хорошо. С тобой пойдет житель Горна. Вы отправитесь, как только приношения будут подготовлены.
  
  * * *
  Погода портилась. Из угловатой мертвой долины по пятам за ними полз туман. Только что яркими лучами озарялись колоссальные каменные плиты на западных склонах. И вот уже снова стало темнеть. Дар поднял голову - небо прямо над ними было абсолютно чистое и голубое. Но справа, с востока надвигалась устрашающая серая стена. Она приближалась плотной завесой, за которой были неразличимы даже громадные силуэты скал. Глухо погромыхивал гром.
  Было холодно. В который раз уже Дар с благодарностью подумал о танграх Горна, снабдивших его плащом и теплой одеждой. Второй день они шли со здоровяком Осорохом, дружелюбным мирным кузнецом, прекрасно знавшим окрестности. Дорога без конца поднималась вверх - это была именно дорога, а не тропа, как из Хоргурда. Дар мог бы в общем и сам спокойно добраться. Расширенная и расчищенная когда-то, ныне она была завалена в трех местах камнепадами и оползнями. Временами над дорогой нависали полуразваленные стены горных крепостей, находившихся в плачевном состоянии. Барельефы на каменных откосах и невысокие груботесаные обелиски показывали, что некогда этими местами владел отнюдь не слабый клан.
  Вчера к ночи Осорох нашел отличный ночлег - пещеру, в которой они разожгли принесенные с собой дрова и уголь, что грели их всю ночь. А рано утром, еще затемно, Дар вышел наружу и долго изучал рисунок созвездий прояснившегося неба. Куаргир был прав. Звезды стояли на своих местах. Дар вздохнул гораздо спокойнее. И все же чувство опаздывания, чувство травли и преследования не отпускало его.
  Кузнец нес два подплечных баула, набитых какой-то утварью, что Тутрос передал для Ю-махо. Он был добр, молод, косноязычен и удивительно стеснителен. Дар вызывал в нем чувство преклонения. Тем не менее третий из баулов, предназначенных Ю-махо, Дар забрал у него и понес сам. Не к чему перегружать этого малого.
  Снег перемежался с голым камнем, а порой и с землей, покрытой проснувшейся зеленой травой. Однако в целом, чем выше они забирались, тем становилось холоднее. С утра сегодня они прошли уже столько, что оба порядком устали. А солнце все еще не поднялось наверх, все еще пряталось по другую сторону близких вершин. Они присели на свои баулы, делая остановку.
  - Ну... это... - Осорох, как всегда, замялся, пряча глаза. Слова давались ему с трудом. - В общем, мы почти пришли...
  Он явно стеснялся "Дэйара Древнего", этот славный парень, которого Дару дали в проводники. Его руки с огрубевшими костяными пластинами на пальцах привыкли держать молот и горячее железо, а широко открытые глаза были больше приспособлены для пещерного полумрака горных кузниц. С ним Дар впервые узнал, что тангры, даже такие рослые, как Осорох, могли быть застенчивыми, если не принадлежали к касте воинов.
  - Вон там, - широченная лапа Осороха указала на узкий проход между сблизившихся скал, похожий на каменный коридор. - Прямо за выходом той горы... я думаю, не больше двух тысяч шагов, ну... Из теснины там будет этот... каменный мешок. Он не глухой - там несколько пещер.
  Чувствовалось, что ему не хотелось бы лишний раз мозолить глаза старцу, к которому направлялся Дар.
  - Это места его, ну... Ю-махо.
  Он шмыгнул носом и как-то судорожно оглянулся. Что-то вертелось у него на языке, что парень не решался сказать. И Дар вдруг понял, что здоровый, как дром, кузнец просто трусил!
  Серая стена туч приближалась. Было очевидно, что догоняющую грозу лучше переждать в какой-либо пещере или добраться до Ю-махо, прежде чем хлынет. Засиживаться не стоило.
  - Спасибо, Осорох! - Дар тронул кузнеца за крепкое плечо. - Ты мне сильно помог. Дальше я сам!
  - Ну... - тот опустил голову, осклабился. - Мне бы нужно самому передать. Это...
  Он окинул взглядом свои баулы, но больше ничего сказать не смог.
  - Я передам, не волнуйтся, - заверил его Дар. - И донесу все в целости.
  Они простились не по-воински, просто огрев друг друга по латниру. Никто из них не оборачивался, когда разошлись.
  Дар быстро двинулся вверх по дороге, опасливо посматривая на небо. Происходило что-то странное. Все тело словно покалывали маленькие острые иголочки. Это длилось уже давно. Нервы были натянуты до предела. Что-то должно было случиться - у него было предчувствие какого-то события впереди. Неужели так чувствуется приближение Юйры?
  Ветер, слетающий с далеких вершин, дул равномерно и сильно, уносясь за спиной к перевалу и дальше вниз, в синюю даль, к теплым низинам. Сиреневый зубчатый хребет загораживал горизонт на юге, а прямо впереди затененные кручи заканчивались немыслимым хаосом заостренных зубцов, конусов и клыков. Каменные вершины ближних скал были исковерканы с особенной яростью.
  Покалывание не проходило. Показалось даже, что оно увеличивалось вместе с приближением серой стены не то тумана, не то ливня с востока. Стало ощутимо темнее. Дар заторопился. Каменный коридор приблизился. С обеих его сторон вверх уходили наклонные кручи, словно отталкивая друг друга прочь. Сейчас они были почти черного цвета. Если ливень застанет его здесь, поток воды просто смоет вниз! Прыжков двести отделяли его от выхода из теснины, и Дар побежал. Чудеса продолжались, тело словно зудело, чесалось, горело огнем. Он вроде успевал - уже было видно "каменный мешок", описанный Осорохом - почти круглый каньон, изборожденный широкими косыми трещинами. Стены окружающих его скал имели отрицательный уклон и заглублялись в себя, утопая в тени. В некоторых из них вполне могли быть пещеры, пригодные для укрытия...
  Дар успел выскочить из каменного коридора и вошел в каньон. В этот момент сверкнула ярчайшая вспышка, осветившая скалы несмотря на то что был день. И почти тотчас лязгнул оглушительный раскат грома. Где-то позади, не удержавшись, рухнули громадные камни, увлекая за собой множество других. Грохот горного обвала был словно эхом грома. Но не это поразило Дара. Он застыл, как вкопанный, удивленно рассматривая свои руки. Над поверхностью кожи плясали, искрились голубые огни, яркостью не слабее недавней молнии. Они собирались в вертикальные полосы белого света, равномерно повторявшиеся по всей поверхности тела. Ноги, живот были такими же. Чувство зуда многократно усилилось, хотелось содрать кожу, освободиться от нее. Если бы рядом был костер, Дар не размышляя ступил бы в него, чтобы сжечь свою оболочку и выйти из пепла обновленным. Пальцы скрючились, мускулы канатами затвердели под кожей. Время замедлилось, и он был пойман в нем, как насекомое в капле смолы. Но ему уже не было дела до этого. Что-то выдвинулось из него, как выдвигается спрятанный до того острый клинок из наручня. Что-то будто изломилось в нем, треснуло, и некая скрытая дотоле часть его существа выглянула в пролом - на него дохнуло тяжелой мощью, могуществом и холодной неотвратимостью... Он громогласно расхохотался и, повинуясь неосознанному порыву, отбросил баулы далеко в стороны. Обратился наверх, подняв руки, будто угрожая почерневшему близкому небу. Но небо не вытерпело такой обиды. Новая ослепительная вспышка разорвала пространство от края до края. Дар увидел ее во всю длину - угловатую, зеркально, похожую на корни вытянутого из земли дерева, ярко-белую слепящую молнию. Она как будто собрала своими электрическими капиллярами всю силу надвинувшейся грозы и передала в единую ударную артерию, обрушившуюся вниз. Капельки воды показавшиеся в воздухе вспыхнули белым пламенем, создав шарообразный ореол прямо над Даром. Что-то острое и горячее ударило его в обе ладони, пробив все тело до ступней. Весь мир почернел, странно задрожал и закрутился. Но Дар не упал. У него не было чувства собственной смерти. Он стоял и смотрел на ярко вспыхнувшую кожу, ставшую будто пламень в ночи. Он выпил эту грозу, как чашу крепкой дробы, до последней капли. Молния и он застыли, слившись в одно, в горячем шипении и треске, вместе освещая замерший от ужаса каньон...
  
  
  
  
  
  

Свиридов Т.Г.

МИРЫ НЕПРИМИРИМЫХ

Фантастический Боевик
  
  Часть четвертая
  МАСТЕР ТРАВЫ
  
  Глава 1
  
  Махо ю_Линнора
  
  
  Ослепительный конус огня погас.
  На какое-то время весь мир погрузился в черноту. Затем мрак рассеялся.
  Он одиноко стоял в том же каменном каньоне, который сиял белизной. Туча над головой исчезла. Не было ни дождя ни ветра. Только теперь он заметил, что поверхность земли покрыта снегом. На выступах окружающих темных скал местами возлежали мягкие белые шапки.
  Прямо впереди, за высоким бортом каньона, открывалась прекрасная белая гора: сверкающая, немилосердно крутая, беспощадно вонзенная в самую глубину неба.
  Все тело звенело от ощущения небывалой силы, энергии и неуязвимости. Запах озона все еще не выветрился. Не было никакого неудобства или холода, вообще никаких отрицательных ощущений. Посмотрел на себя и заметил что в его руке зажат голубой шиташ из города Кузнецов. Дар оторопело глянул на оружие - когда он успел его достать?
  Вокруг лежал нетронутый белейший снег. Чуть поодаль были видны цепочки легких звериных следов. Ближе к пещерам лежала узко протоптанная тропа, которой вполне могли пользоваться тангры.
  Вокруг него следов не было.
  Сколько он простоял тут в беспамятстве?
  Он сделал несколько шагов вперед, проваливаясь по щиколотки, и чувствуя как холодные крупинки жгут холодом незащищенную кожу. Подобрал все три разбросанных баула. Затем двинулся в сторону одной из стен каньона, куда вело несколько протоптанных дорожек. Вблизи стало видно, что тени скальных трещин действительно темнеют дырами пещер. Но гадать теперь не требовалось. Потому что тропинка ясно указывала где здесь прячется жизнь.
  Плотнее прочих натоптанная тропа привела его в почти треугольную пещеру. После первого сжатого закутка ход вывел в довольно просторный закрытый зал, верхние прорехи которого выходили прямо в дневное небо. Воздух не нес никаких запахов или дыма, по которым узнают жилье. Однако кто-то все же здесь был совсем недавно. Дар сделал несколько шагов, все дальше погружаясь в полумрак каменных сводов. И в это время раздался голос.
  - Радуйся, пришедший с молнией! - негромкий вскрик, эхом облетевший пещеру.
  Дар повернулся на голос и подошел ближе.
  В тени одного из проходов стояла высокая фигура, облаченная в закрывающие тело одежды. Длинные вертикальные складки шли от плеч до земли. Узкий свод, под которым стоял этот тангр, был темнее прочих.
  - Радуйся и ты!
  Некоторое время они стояли, молча разглядывая друг друга.
  Это был глубокий старик, равного которому по дряхлости Дар не встречал еще на Рортанге. Нельзя сказать что это было приятное зрелище. Старец имел вытянутый череп с шишковатым, покрытым выростами шлемом. Его кость имела повреждения и была совершенно выбелена годами. Лицо старика было жестко, нос его был перебит в нескольких местах, одна ноздря вырвана. Щеки перечеркивали уродливые шрамы с потемневшими краями, а мохнатые брови были совершенно белы. Однако его глубоко запавшие голубые глаза под тяжелыми веками были самым ужасным, что Дару когда-либо приходилось видеть. Они были полны блеска молодости, чужеродной молодости, которой не было в этом теле. Они сверкали пугающей силой и мудростью.
  Нижняя челюсть старца была покрыта густой бородой, которая казалось росла также из ушей и ноздрей. Дар никогда не видел бородатых тангров и это зрелище окончательно поразило его. Однако он не выказал удивления. Сказал:
  - Долгий путь вел меня по землям а_зардов и Хуурадана в поисках махо погибшего клана ю-Линнор по имени Юйра. Ты ли это?
  Глаза старца оторвались от его лица, медленно прошли по телу вниз, к рукам с зажатыми баулами, к ногам в легких сандалиях. Взгляд задержался на шиташе, висевшем на поясе, я Дар был готов поклясться, что старик смотрит на квадратную гравировку бегущего Солнца в основании голубого клинка.
  - Я узнаю тебя! - прошептали сухие бескровные губы. - Ты моя смерть...
  
  
  + + +
  
  - Скрижали не обманули... - старец торжествующе нахмурился, глаза его заблестели суровей, - Кто ты, тангр явившийся с молнией?
  - Мое имя Дар. Я пришел искать у тебя ответа на вопросы.
  Старец стоял с замершим взглядом, будто прислушиваясь к чему-то. Дар знал что старец вынюхивает его отбив.
  - Мне нужна твоя помощь чтобы вспомнить себя. Я был найден возле хуураданской Хотоаги отрядом мстителей Саудруака. Мой латнир был пуст и я не помню ничего что было до этого момента.
  Зрачки старика мгновенно сфокусировались на его лице:
  - Как же ты выжил? Разве дромаруги Хуурадана научились щадить чужаков?!
  - У меня не было отбива, и Атсинбирг не было во мне.
  Кустистые белые брови взлетели вверх.
  - Такого не бывает на земле предков!
  - То же самое мне сказал Зордаор.
  - Ты и его повидал уже?
  - Хуураданцы сняли с него латнир незадолго перед тем как я ним встретился, - печально поведал Дар. - Так что наша беседа не была длинной. Это было в Изир-доре, разрушеном в отместку за сожженную Хотоагу.
  - Когда это было?
  - Это случилось 11 дней назад.
  Известие о смерти Зордаора потрясло старика. Он опустил свои сияющие глаза и долгое время молчал.
  Дар почувствовал неудобство, кроме того он понял, что начинает замерзать.
  - Идем! - тихим голосом сказал очнувшийся от размышлений старец. - Я почтил Зордаора. А для нашей беседы найдутся более удобные места.
  Он повернулся и пошел прямо в темноту.
  - Держись за мной шаг в шаг, - голос старика не был ни вежливым ни грубым, - я привык к этой темноте и знаю дорогу.
  Пещера надвинулась - вход в нее был полон свисавших с потолка острых камней. По краям утоптанной дорожки лежали черные большие валуны посреди нанесенного в дыры снега. Скоро стемнело так, что только светлый плащ Ю-махо слабо маячил впереди. Темп ходьбы был выбран совсем не старческий и Дар еле поспевал, стараясь не задевать баулами за стены. Прошло еще немного времени, и темнота окончательно поглотила все вокруг, даже фигуру старика. Дар сделал невольное усилие, чтобы увидеть хоть что-либо. И с ним опять произошло это - внутренности пещеры слегка высветились, не сильно, но достаточно чтобы различать окружающее. Ребра стен и камней были тонкими яркими ниточками, плоскости их сторон выглядели зонами серых теней. Все было в точности как в пещере с Куаргиром.
  Послышался негромкий вскрик. Дар повернулся и увидел рядом Ю-махо. Его расширенные от удивления глаза оглядывали гостя с ног до головы.
  - Ты... - бормотал он оторопело, - светишься!?
  - Это мой любимый способ ходить в темноте, - делано безразличным тоном сказал Дар.
  На лице махо волной прошла целая гамма разных чувств.
  - Что это?
  - Где?
  - Что значит твой свет?
  - А что значит свет неба снаружи? Я сказал сразу - мне нужен махо, который бы ответил на мои вопросы. Мое тело светится в темноте - это один из вопросов. Но есть много других, поважнее.
  - Хм... - сказал старик, задумываясь. - Вот как... Ты задаешь не такие вопросы, какие обычно задают тангры. Возможно я и отвечу на них. Но нам надо много говорить.
  Махо сделал плавный жест рукой, и перед ним в воздухе слабым огнем вспыхнул воздух, приобретая округлые черты. Желтоватый почти прозрачный шар света с мутными границами, испускал теплое сияние, осветившее черный камень рядом с фигурой старика. Свечение было более ярким в центре и мягко уменьшалось к краям. Дар невольно вздрогнул - это слишком напоминало виденное им на "беседе откровений".
  - Пошли! - взмахнул рукой Ю-махо.
  Они шли длинными темными переходами, поднимались и опускались по узким и широким каменным лесницам. Это было отдаленно схоже с блужданиями в подземельях Хоргурда, за исключением того, что там был один маленький ход, а здесь они находились в целом подземном лабиринте. Через длинные коридоры, темные, бессветные, где старик ориентировался безукоризненно, они шли и шли пока не достигли огромной слабоосвещенной пещеры, где в несказаной вышине были пробиты скальные окна наверх. Оттуда они прошли дальше серией небольших переходов, каждый из которых заканчивался прямоугольным помещением со слабым естественным освещением. Несмотря на то, что маленькие окна или бойницы выходили наружу, тут было гораздо теплее. Трудно понять что было тому причиной - сохранненное тепло дня, или подземный огонь, передававшийся через камень. Грандиозность и размах этих скальных переходов и залов рождало впечатление о целом городе, спрятанном в горе. Некоторые из прямоугольных комнат были торжественно оформлены, с вырезаными из камня постаментами, прямоугольными столами, группами каменных многорядных сидений, изящных кафедр, портиков и колонн. Кое-где камень был украшен резным деревом. На стенах иногда гордо висели темные от времени латниры. Представив, сколько тангров должны были строить все это, Дар чувствовал холодок под латниром. Старик шел в высоком темпе, не останавливаясь. Похоже, он совсем не ставил перед собой задачу изумить своего гостя. Он уверенно находил дорогу среди бесконечных перекрестков и поворотов. Было странно, что махо не запутывается в таком множестве переходов. Хотя, если прожить целую жизнь внутри горы, наверное можно научиться ориентироваться с помощью одного лишь обоняния.
  
  2. Учитель
  Дар закончил рассказ о своих приключениях и теперь наслаждался видом окружающих заснеженных гор и теплотой близкого огня. Несчастный Зордаор, беспощадные а_зарды, атат древней Хршитакки, вероломный Ху-махо, подземелья Хоргурда и город Кузнецов - все это осталось позади. Тот, кому было по силам было помочь с его проблемами, сидел напротив и крутил в пальцах желтую Метку.
  Дар выдохнул и закрыл глаза.
  Он дошел-таки сюда... Он нашел себе учителя...
  Большая пещера имела широкую боковую брешь наружу, открывая вид на близкие горы и живописный каньон внизу. Высота и роскошная панорама подчеркивали комфортность этого укрытого от дождя и ветра уголка. Плоские круглые камни, на которых они сидели у огня, были покрыты искуснейшими барельефами и тангрописью. Однако их количество говорило, что прежде собеседников было больше.
  Махо молчал, временами переводя свои блестящие глаза с желтого металла на Дара. Его изуродованное лицо было спокойно и задумчиво. Однако во взгляде глубоких голубых глаз светилось тревожное знание, полное жизни и смерти. Дар поймал себя на том, что избегает заглядывать в его глаза - это было больше чем просто взгляд, он мог обжигать какие-то глубины в Даре.
  - То что ты рассказываешь необычно, - склонил набок голову махо. - Так же необычно как и твое появление. Я слышу твою Атсинбирг и чувствую что должен быть открыт с тобой. Хоть ты принадлежишь чужому клану. Я даже верю тебе, хотя этого не достаточно для того, на что ты претендуешь.
  - Я ни на что не претендую...
  Махо рассыпчато рассмеялся:
  - Ты претендуешь на знание - разве этого мало?
  Дар промолчал.
  Он смотрел на бесцветные пластины кожи старика, на побелевший костяной шлем и запущенный, давно потерявший блеск латнир. И вдруг понял что это не только свидетельство возраста старейшины. Должно быть так выглядели все воины клана ю_Линнор - седокостными. Подобно тому как хуураданцы были красно-коричневыми, а кх_отры - темными, обитатели бесконечных пещер Лахирда и Старогорья выцвели костью в своих недоступных свету Рора пещерах.
  Старик опять погрузился в размышления. Дар его не торопил. Теперь можно было и подождать.
  - И все же я не могу поверить в это... Тангр чужой травы... - он покачал головой. - Как мне проверять тебя?
  - Саудрак уже проверял, - нахмурился Дар.
  - Что?
  - Он велел своим отаругам напасть на меня. Совершенно неожиданно - спереди, сбоку, сзади... Никто из пяти не сумел причинить мне вреда.
  - Нет, - засмеялся старейшина ю_Линнора, - это совсем не та проверка.
  - "Беседу откровений" со мной провел Круг эгиббардов Хуурадана. Там я узнал что такое "окна ног" и язык, живущий сам по себе.
  - Нет, - Ю-махо сделал сметающий жест. - Я имею в виду вот это!
  Он с силой потряс зажатой в пальцах Меткой.
  - Если зеленый огонь у стелы Хршитакки может быть подтверждением... - начал было Дар.
  - Это не может быть ничем. Пока это только твои рассказы.
  - Метка - тоже мой рассказ? - вспыхнул Дар.
  - Нет, она не рассказ, - голос Ю-махо чуть изменился. - Но и не путь.
  - Зордаор дал ее мне и сказал....
  Ю-махо сделал еще одно сметающее движение рукой:
  - Ты уже рассказал все, что ты мог рассказать. Не утруждай себя повторениями.
  - Похоже я не могу убедить тебя, - с нарастающим раздражением сказал Дар.
  - Напротив, - глаза старика будто схватили лицо Дара, он чувствовал почти физическое действие. - Это было то, почему Ху-махо начал охотиться на тебя. Есть вещи, которые может рассказать тангр, но есть другие, рассказать которые под силу только его цнбр.
  Запретное слово выскльзнуло из его уст как молния. Сияющие глаза глядели остро, как льдинки. Борода Ю-махо стала видна особо отчетливо на фоне лежащего в каньоне снега - странные темные нити, не толще волоса дрома и почти не гибкие. Они сплетались в хаотичную массу вокруг нижней части его лица. Только сейчас Дар понял, что это были не волосы, а что-то иное. Невольно вспомнились забитые травой ноздри Ошнирата... Это не была трава...
  Дар замер, не зная как реагировать на это откровение. Должен ли кто-то оскорбиться? И не он ли это?
  Старик улыбнулся, явно читая его сомнения.
  - Я тангр травы, - сказал он глубоким чистым голосом и коснулся рукой свой бороды. Дар понял что был прав, это не волосы, а поросль цнбр без листьев. - Это то что называется "махо". И я говорю с тобой без обиняков. Запомни: что бы я ни сказал, это не должно смущать твои чувства, если ты хочешь найти знание.
  Его глаза теперь не отпускали Дара, они словно держали его на привязи, не давая увильнуть в сторону. Дар не отводил взгляда, но это не было обычным смотрением. Это было так будто веки поднялись, чтобы из глаз тянулась цепь, которую крепко держал старик. Эта цепь была слишком жесткой. Дар почувствовал это как угрозу, что-то шевельнулось внутри него, что-то очень глубокое и сильное, и у него появилась уверенность, что он может оборвать эту цепь в любой момент когда захочет. Но на самом деле ему хотелось понять, оценить это удивительное состояние. Ему почему-то это нравилось, по какой-то странной причине, скрытой глубоко внутри его естества, не разумной, не эмоциональной, а какой-то еще. Это подолжалось несколько долгих мгновений. Затем махо, словно получив удовлетворивший его ответ, отвел в сторону взгляд своих пылающих глаз и прикрыл веки.
  - Я не могу поверить, - бормотал он, качая головой, - что делаю это с тангром чужой цнбр... Но есть так много знаков...
  - У тебя много силы, - Дар с удивлением услышал глубину своего голоса. - Ты поможешь мне вспомнить себя!?
  Старик посмотрел на него с любопытством:
  - Я только могу научить тебя траве. Твоя трава тебя выведет.
  - Как это понимать?
  - Это не надо понимать, - усмехнулся Ю-махо. - Просто жди.
  В голове Дара будто шел какой-то процесс, разбуженный глазами Ю-махо. Разом вспомнились сны, полные чувства опасности и опаздывания, с текучим врагом и гонклардами.
  - У меня нет времени чтобы ждать.
  - Тебе все равно стоит набраться терпения, прежде чем пустота твоего прошлого будет заполнена травой.
  - Почему бы не сделать это быстрее? Сегодня?
  - Мы займемся этим скоро. После того как я получу дополнительную информацию и буду готов.
  - Ты опасаешься что я лазутчик хуураданцев? - воскликнул Дар. - Или а_зардов? Кх_отров?!
  Ю-махо громогласно расхохотался. В его смехе было столько чистосердечия, что Дар невольно присоединился к нему.
  - Нет, я так не думаю, - отсмеявшись сказал старик. - Я слишком хорошо слышу твою цнбр чтобы так думать. А она слышит тебя. Ты не принадлежишь ни к одному из названных тобой кланов, как не принадлежишь и десятку других. В этом мы с тобой схожи. Но есть... нечто необычное... Фактически я не знаю, как быть с этим. Цнбр которая владеет тобой, не враг моей Атсинбирг, хотя их корни не соединяются. Это очень странно. Но я следую своей траве, а она хочет помочь тебе. Я такого еще не встречал и мы вынуждены будем идти вслепую. Проверка - это то, что позволит узнать твою предрасположенность...
  - Что это за проверка?
  - Нам нет смысла сейчас тратить энергию на обсуждение этого вопроса. Он лежит вне плоскости слов. Скоро настанет время, когда это произойдет само собой.
  - У меня нет времени, - глухо повторил Дар.
  - Тебе совершенно нечего опасаться! - неожиданно нахмурился старик, - Если ты тот, за кого себя выдаешь!
  - За кого я себя выдаю?
  Ю-махо наклонился в сторону, дотянувшись до принесенных им сухих веток и бросил их в огонь.
  - То как ты появлялся перед ними, перед каждым из них - Саудраком, Зордаором, Куаргиром, Док-Атором и Ху-махо - заставляло их предполагать что ты не просто тангр, а нечто большее. Каждый из них попался в твою ловушку, и каждый захотел овладеть тобой.
  Старик направил свои полуприщуренные глаза на Дара, их живой блеск снова стал проникающим.
  - Меньше всех был готов попасться на твой крючок я. Именно поэтому твое появление передо мной было самым внушительным из всех.
  Дар невольно вспомнил этот удивительный момент, чудовищную вспышку молнии, ударившую в его поднятые ладони, темноту вокруг...
  - Что ты хочешь сказать, махо, до которого мне было так трудно дойти?! - медленно спросил он. - Ты тоже охотишься на меня?
  Черты старика расслабились:
  - Нет смысла разговаривать так, будто мы говорим с тобой об одном и том же. Судьба моего клана и судьба моей Атсинбирг уже скользят в пропасть небытия. У меня нет ни одного шанса. Мне нет нужды охотиться, и поэтому я ни в чем не заинтересован. Если цнбр ю_Линорра поможет тебе, это будет сделано бескорыстно. Трава знает что делать, и готовит то, что нужно. Если же нет способа помочь тебе, ты и я узнаем об этом очень скоро.
  Странная интонация, с которой это было сказано, расслабила Дара. Почему-то эмоции его изменились - это было так, словно облако отсекло лучи солнца, падавшие на землю. Он испытал момент глубокой внутренней тишины, приведшей к перемене состояния его духа.
  Ю-махо смотрел на него так, словно он мог оценивать преживания Дара своими глазами. Он был дружелюбен - от него исходили ощутимые волны покоя и доброжелательности. Дар заторможенно подумал, что Ю-махо без сомнения можно доверять, он поможет в решении вопросов... Да, в этом можно быть уверенным.
  Стала наваливаться приятная сонливость и тяжесть, тело было уставшим, а огонь так приятно согревал... Веки сами собой начали опускаться, однако нечто в нем совсем не желало спать - какой-то стальной центр уверенности и мощи, тот самый что вырвал его из-под влияние "беседы откровений". Это развернулось подобно могучей пружине, скользнув вперед... Дар вдруг заметил что немигая смотрит в глаза Ю-махо, и наверное делает это уже довольно давно... Ю-махо вдруг моргнул раз, потом еще, и наконец словно нехотя отвернулся, закрывая свои глаза. А потом прикрывая лицо рукой.
  - Расскажи мне о себе, - попросил Дар нейтральным тоном, осознавая что махо только что пытался овладеть его рассудком.
  - Тебе не стоит сопротивляться, - в голосе старика не звучало сожаление или недовольство. - Это было только частью необходимой процедуры...
  - Будем считать что так. Зордаор и Куаргир говорили, что твой клан погиб в войнах, и ты единственный кто выжил. Я ничего не знаю о том периоде, и о судьбе твоего клана.
  Старик убрал руки от лица. Он сидел теперь с закрытыми глазами. Его морщинистые веки были темными и влажными.
  - Тебе могло не понравиться то, что я начал делать с тобой. Но ты сам просил поторопиться. Нам придется повторить это позже, если ты хочешь следовать цнбр и добраться до своей памяти.
  - Лучше если ты будешь предупреждать меня о своих действиях.
  - Первый раз ученик рассказывает мне что делать - невозмутимо парировал махо.
  - Первый раз ты пытаешься учить тангра с цнбр Древних под латниром!
  - Который тем не менее хочет чему-то научиться от меня! - Было похоже что махо еле сдерживается.
  - Очень сильно хочет, - смягчил свой тон Дар.
  Махо сделал длинный выдох. Он снова открыл глаза, его взгляд был направлен на далекие вершины. Понять его настроение было невозможно. В затянувшейся тишине Дар начал корить себя за несдержанность по отношению к старику. Но тот сам прервал паузу:
  - Пожалуй тебе нужно больше узнать о ю_Линноре...
  
  3. Грот восьми эгиббардов
  Прошло некоторе время, прежде чем он продолжил.
  - Этот грот, который я избрал для беседы с тобой, был излюбленным местом встречи эгиббардов восьми городов. Ты можешь видеть - камни сами рассказывают это. - Его рука ласково коснулась полированной поверхностями, покрытой барельефами. - Каждый из них принесен из особого места. Каждый хранит свою собственную историю.
  Дар обратил внимание, что камни действительно отличались по структуре и цвету - от зеленовато-серого до пурпурно-коричневого. Линии полустертых иероглифов покрывали их повернохность, изгибаясь кольцами вокруг квадратных барельефов с фигурками сражающихся тангров. Барельефы изображали отаругов, идущих группами или сидящих на дромах. Их фигуры, все как одна, были изогнуты в гордой позиции - чуть отклонены назад, выпячивая грудь, одно плечо впереди - сразу видно что воины ну просто очень смелые и храбрые...
  - Когда-нибудь я научу тебя читать знаки Иллайньера. Варвары называли нас ю_Линнор, но это внешнее название. Трава моего клана называлась Иллайньер, это родовое имя никогда не сообщалось чужакам.
  - Существует ли это правило у других кланов?
  - Конечно. И судя по тому, что тебе неизвестно ни одно настоящее имя - ты одинаково чужд каждому. Но я открываю тебе имя Иллайньер, потому что моя Атсинбирг дозволила мне это. Если ты и чужак, то не того типа, каким являются тангры. Так что это не имеет значения... У нас было восемь главных городов, и бесчисленное множество мелких поселений. В лучшие времена владения Иллайньера охватывали молодые горы Лахирда, все Старогорье и места, ныне известные как Болотополье. Горы были крепки и трудны для перехода, отаруги храбры и многочисленны. Враги всякий раз были биты и постепенно отучились атаковать наши укромы. Да это и не нужно было никому - железорудные копи наших гор давали много железа и редких металлов, а мастерство наших кузнецов придавали железу любую форму, которая могла улучшить жизнь нашего клана. В горах прожить сложно, охота и сельское хозяйство тут не так изобильны как в низинах и на плоскогорье. Мы жили торговлей и войнами, постепенно придя к расцвету ю_Линнора. Однако торговля мало-помалу взяла верх над войнами, и это было тем, что убило процветание. Как поучительно для окружающих нас Хуурадана и б_Рвана... То что приносило изобилие, в конце концов вбило былую славу в пыль под ногами пришельцев...
  Голос старика стал стихать и под конец он умолк.
  Дар слушал заинтригованно. Перед его мысленным взором проходила судьба погибшего клана - достигшего небывалого величия, и все же разоренного дотла.
  - Как это могло произойти?
  - Как? - старик крутил головой, трудно было понять, сокрушается он или смеется. - Торговля - это женщина, а война - это мужчина. Когда ты больше женщина чем мужчина, - это только вопрос времени, чтобы кто-то пришел взять тебя...
  - Почему - женщина?
  - Женщина исполняет ожидаемое. Она прогнозируема. Можно как угодно интерпретировать действительность, однако у кланов есть только одна сильная позиция - позиция мужчины. Мужчина никогда не делает того, что от него ожидают, он непредсказуем и смертоносен. Это свойство идеального отаруга.
  Махо замолчал, закрыв снова глаза.
  - Женщина защищена возле родового атата и выполняет домашнюю работу. За границу города она не выходит, потому что - зачем?
  Он со значением посмотрел в глаза Дара, будто в этих словах было больше смысла, чем прозвучало в воздухе.
  - Женские качества необходимы, без них немыслима сама жизнь, но они мягки и должны быть закрыты в скорлупе, имя которой - воинская мощь. Женские качество - для отношений внутри семьи, а не для отношений между кланами. Потому что женщина не живет сама по себе. Она существует для того, чтобы пришел мужчина, который ее возьмет...
  - Но как это связано с торговлей?
  Ю-махо чуть двинул головой и его лицо вышло из тени. Все же это была усмешка.
  - Торговля - это предоставление того, что пожелает покупатель. Это ее суть. Вначале, когда ю_Линнор разумно менял свое мастерство и доблесть на провиант, это не было проблемой. Но потом, когда элитарам понравилось накапливать то, что принято считать ценным, клан повернулся лицом на запад.
  - На запад?
  - Именно. Ведь запад - страна заката. Страна смерти...
  - Постой! - целая куча вопросов появилась у Дара. - Вы продавали доблесть? Как это понять?
  - Доблесть и мастерство, - Ю-махо выделил тоном второе слово. - Ты говорил, что уже побывал в городе Кузнецов. Он был третьим по славе среди восьми величайших. Я видел у тебя клинок голубой стали, который ты без сомнения добыл именно там. Много ли тебе доводилось видеть подобных? Ведь ты прошел со сражениями а_Зардат и Хуурадан?
  - Не много, - честно признал Дар, - за мое время я трижды видел голубые клинки, у элитаров Саудрака, Док-Атора, и Куаргира. У остальных воинов железо было серого или красного оттенка.
  - Да и те наверное уж поисточились, - снова усмехнулся Ю-махо. - Голубая сталь режет простые шиташи, как железо режет кость. Родина этой стали тут, в Лахирде. Мои предки назвали эту сталь "эйриг", что значит "небесная". Слава его шла по всему Рортангу. Почему, как ты думаешь, никто не тронет город Кузнецов, хотя с момента гибели ю_Линнора прошли десятки и десятки зим?
  - Почему же?
  Ю-махо громко расхохотался, словно Дар и впрямь сказал что-то невероятно смешное.
  - Кто же тогда будет ковать эриг-шиташи и эриг-топоры из непобедимой голубой стали? Чем будут биться элитары и рудваны кх_Отрии, Хуурадана, а_Зардата, б_Рвана, с_Энфарпа и многих других кланов?! Но чужаки достигли своего - более ю_линнорцев там нет. Безродные пришельцы, полу-йарбы, достают руды из наших штолен и куют голубые клинки по кривым рецептам. Варвары думают, что они сумели прочесть и понять древние высеченные иероглифы Каменной Скрижали. Но это не настоящая эриг-сталь! Потому что настоящий секрет хранит трава, и без нее нет и не может быть ничего!
  Он снова усмехнулся, глядя в пустоту. Его лицо было печально.
  - Так что твой новый шиташ, конечно, очень красив. Но ему не выстоять и трех ударов против настоящего эриг-шиташа Иллайньера!
  - У тебя остались такие?
  - Кто ведает, - туманно пробормотал старик, - что еще скрывают подземелья мертвого города Стрелы-в-Небо?!
  - Стрелы в Небо?
  - Это название горы, в основании которой мы с тобой сидим - Ннор-от-эйриг. Варвары называют его Нортриг. Такое же имя и у города. Какие еще будут у тебя вопросы, странник?
  - Ответь, на что променяли элитары Нортрига голубую эриг-сталь?
  - Известно на что, - зло отмахнулся старик, - Зеленое бьет голубое.
  - Что такое "зеленое"?
  - Ты не издеваешься ли надо мной? - рассвирипел внезапно Ю-махо.
  Однако одного взгляда на недоумевающего Дара ему было достаточно чтобы увидеть ложность своего предположения.
  - Зеленый камень, зельда. Готов поспорить, что ты уж не однажды видел его, - проворчал он недовольным голосом.
  - Как выглядит эта зельда?
  - В сбруях дромов, в подвязках на их мордах, в стяжках бунчуков и нагрудных знаках элитаров и рудванов, в рукоятях самого дорогого оружия, в инкрустации уртанов и залов Круга эгиббардов... Зельда встречается часто, и она вся разная.
  Дар припомнил, что в дромовых уздечках часто замечал зеленоватые полупрозрачные шарики, они выглядели как самодельные плохо отшлифованные бусы или фигурки. Вспомнилась нагрудная бляха Саудрака и других элитаров... Ю-махо кивал, следя за Даром, казалось он мог видеть его воспоминания.
  - Иногда это круглые шарики, иногда это рельефы или пластины, иногда это каменные клинки, наконечники... Ты понял, о чем я говорю?
  Дар кивнул, соглашаясь.
  - Зельда тоже редка. Не меньше чем хорошая сталь. И выделывать ее даже сложнее, ибо камень не плавится и не куется, - он оскалился, его глаза приобрели устрашающий блеск, - Его надо осторожно выколачивать а после обкалывать. Затем годы уходят на шлифовку ... Это очень старое искусство.
  - Оружие?
  - Конечно! Зельда крепка как кристалл, и не портится с годами. Она была бесценной когда тангры еще не умели ковать металл. А после зельда перешла из категории инструментов и оружия в разряд драгоценностей. Она стала цениться по внешнему виду, чем прозрачнее - тем дороже. Тангры стали накапливать ее, стали стремиться к ней душой, ибо на нее в любой момент можно было обменять то, что нужно. Зельда стала для тангров женщиной - желанной женщиной. Проклятье ей!
  Старик с силой, неожиданной для его сухой руки, ударил раскрытой ладонью по каменному столу перед собой. Шлепок удара отразился от потолка и стен, вызвав интересный дрожащий резонанс в воздухе, это было как звуковой аккомпанемент к его словам.
  - Там, - палец Ю-махо с огромным черным когтем указал на южную стену пещеры, где все покрывала темнота теней, - там оставались отаруги и дромаруги восьми эгиббардов, приезжавших на Большой Круг. Там комнаты для отдыха охраны. Только на ее стенах было больше зельды, чем во всем Хоргурде!
  Трудно было понять, чего больше присутствовало в его патетическом восклицании - гордости или отчаяния.
  - А в этом гроте, на этих самых камнях восседали лучшие и могущественнейшие эгиббарды. Четырежды тут решалась судьба клана, и к большой выгоде Иллайньера! Но в пятый раз все пошло не так....
  Голос Ю-махо упал, глаза его затуманились.
  Тишина сгустилась в затененном гроте. Стали слышны крики далеких птиц над темными скалами противоположного склона. Было странно, что на ровном пространстве каньона внизу не заметно следов земледелия. Светило Рор уже давно перешло невидимую грань полудня, тени внизу стали длиннее. Ветер почти утих. На белой поверхности земли огромным конусом лежала тень великолепной горы Ннор_от_эйриг, или просто Нортриг, как ее звали варвары...
  Дар поднял с пола сухую ветку, и, переломив ее пополам, положил в почти угасший костер, еще живой за великолепно обработанными и подогнанными камнями костровища. Затем подбросил еще одну. Старик повернулся на звук и некоторое время задумчиво смотрел в разгорающееся пламя. Потом снова раздался его тихий голос:
  - Чужак, называющий себя Даарр, слишком много памяти хранит мое беспокойное сердце. Я могу вспоминать былое дни и ночи без остановки... Не думаю что тебе интересно выслушивать бесконечные истории чужого клана.
  - Нет, почему же...
  - Задавай лучше свои вопросы, - жестко отрезал Ю-махо, - и я постараюсь на них ответить.
  Дар неуверенно поскреб когтем край головного шлема.
  - Ваши города были разграблены?
  - Еще как! Они унесли все, до чего смогли добраться. Только те кто слишком сильно искал, залезли в подземелья из которых не смогли выбраться.
  Мрачная улыбка осветила его черты:
  - Их кости до сих пор украшают пещеры этих гор. С нетронутыми латнирами.
  - Враги унесли всю зельду?
  Вместо ответа Ю-махо только широко улыбнулся, сузив глаза до щелочек.
  - А что стало с Цараккланами ваших городов?
  - Ты имеешь в виду выжила ли моя цнбр? - Ю-махо кольнул его острым взглядом.
  - И то и другое.
  - Города пали и были захвачены. Цараккланы разбиты. Атсинбирг выжжена кислым огнем до корней. Корни отмерли...
  - И твой корень умер?
  - Я этого не сказал! - Ю-махо одарил Дара яростным немигающим вглядом. - Напротив, сегодня мы говорили о том, как моя цнбр помогает тебе! Чужаки уничтожили все, до чего смогли дотянуться их грязые когти. Но очень многое они даже не представляли где искать. Горы - не равнина. Горы созданы чтобы прятать.
  - Спрятали ли эти горы ваших детей и женщин?
  Старик медленно вдохнул и с тоской посмотрел на далекие вершины. Было похоже, что он размышляет, стоит ли отвечать.
  - Я могу сказать что да, - шепнул он. - Горы укрыли очень многих. Но это ничего не дало.
  - Почему?
  - Враги боялись нас слишком сильно. Они не хотели оставлять никаких надежд на возрожение ю_Линнора. А тангры... Тангры должны есть чтобы жить. Они не могут питаться землей, как цнбр. Они должны есть еду. Но чужаки не уходили, они провели здесь годы. Там, - он указал рукой вниз, в занесенные снегом запущенные поля каньона, - стоял лагерем один из элитаров б_Рвана. Они уничтожали любые найденные посевы, и тех кого находили сеющими. Ю_Линнор умирал очень долго. Тангр за тангром, семья за семьей... Я - последний, кто еще жив. Но я - махо клана!
  Старик приосанился. Не мускулы подняли его голову. Великая печаль и великая гордость сделали это.
  - Почему они напали на вас?
  Юйра усмехнулся:
  - К моменту последней войны ю_Линнор был окружен только дружелюбно улыбающимися соседями. Острота наших шиташей определяла глубину этой дружбу. Но пришел день, когда эгиббарды решили что мы сильнее всех. Этот день стал днем падения ю_Линнора. Они обсуждали это здесь, в этом самом гроте.
  Он сделал широкий жест руками.
  Дар осмотрелся с новым чувством. Ему уже стало казаться, что стены и своды хранят следы былой славы, и бессистемные нагромождения камней превращались в обломки колонн, исцарапанные грубые стены - в изуродованное подложье сбитой инкрустации.
  - Не удивляйся, - Ю-махо следил за его взглядом, - б_рванцы конечно же нашли этот грот. Они слишком хорошо знали про нее, и искали зельду, которой здесь было облицована и украшена каждая поверхность. Все что ты сейчас видишь - это следы разорения. Прозрачные зеленые драгоценности и не менее драгоценные латниры врагов украшали эти древние стены. У меня еще стоит в ушах торжествующий вопль б_рванцев, когда они ворвались в этот зал... Мои старые глаза еще помнят эти картины...
  - Они пощадили тебя?
  - С чего бы? Мне досталось не меньше остальных. Но я - махо!
  В этот раз в его изогнутой шее было больше печали чем гордости.
  - Что же помешало ю_линнорцам одолеть врагов?
  - Есть много причин, конечно. Как и в любой войне. Но среди них есть важнейшая. У врагов было слишком много голубых эриг-шиташей. Восемь эгиббардов попались в собственную ловушку. Лучше бы они слушали своего махо...
  - Почему же враги не заняли эти места? Почему здесь нет новых вражеских городов?
  Ю-махо громко расхохотался. Его смех выходил волнами, будто странная резкая песнь. Дар был вынужден ждать, когда старик отсмеется.
  - Разговор с тобой - это источник настоящего смеха, - утирая слезы сказал седой тангр. - Я бы хотел чтобы ты тут подольше задержался.
  - Я бы тоже!
  - Это будет видно сегодня вечером. А теперь послушай вот что. Атсинбирг имеет свои законы. И она ограничена расстоянием. Начиная с какого-то момента трава перестает узнавать саму себя.
  - Расскажи об этом - попросил Дар.
  - Есть Второй Ритуал, молодым юношам дают их "доли". Родители обязаны следить за тем, чтобы подростки выкопали свои пещеры в пределах клана. Если они выйдут дальше - рано или поздно они будут сражаться со своими родителями.
  - То есть?
  - Материнские Корни ограничены пространством. Махо знают об этом. Эгиббарды тоже знают... в той мере, в какой им положено. В некотором смысле это сохраняет равноправие кланов на Рортанге. Если бы не было этого предела, какой-нибудь удачливый клан уже давно бы объединил бы все окружающие земли, и многие другие за ними. Однако предел есть, он положен свыше. Завоеваные города, очищенные от чужой цнбр и засеенные Атсинбирг победителей, через некоторое время становятся чужаками сами. Никто не знает почему так. Может быть где-то глубоко под землей корни травы растут в стороны и не могут расти больше? А может быть сила любви цнбр перестает действовать на тех, кто далеко... Никто не знает. Расстояние равняется приблизительно тысяче марангов в любую сторону от Сердца Клана - центрального города. Но в горах все иначе. И вот тут-то начинаются хитрости. Горы - это скомканная земля, сжатая, и на той же тысяче марангов куда больше поверхностей. Большинство из них неплодородны, но все равно в телах гор может быть куда больше и городов и тангров. Именно так было с ю_Линнором. Нас стало очень много, и мы стали бесподобно сильны. Клану уже было мало того, что все окрестные тангры кормили и одевали нас. Отаруги ю_Линнора все чаще обнажали свои голубые эриг-шиташи в схватках не только с ближайшими хуураданцами и б_рванцами, но и с весьма далекими от нас кх_отрами и даже г_одами и с_энфарпами. И в один черный год четыре клана договорились разом напасть на нас. Ю_Линнор не был взят легко... Города пали постепенно, один за другим. И теперь уже некому воспевать храбрость защитников этих гор....
  Да и незачем...
  
  4. Соединение "Ла-и-Ла"
  Живое с живым
  Огонь угасал медленно. Так же неторопливо утихал голос. Когда стало совсем темно, старик перестал петь.
  Он пел так долго, что Дар боялся что уснет. Отзвуки странной песни еще звенели в ушах.
  Стало очень тихо. Не было слышно щелчков огня или его дыхания. Отчетливо донесся отдаленный удар капли о жидкость.
  Они находились где-то в самой глубине каменных толщ Нортрига, не хотелось вспоминать сколько пришлось пройти, чтобы оказаться здесь. Это было священное убежище. Ни разу нога чужака не ступала еще по этим камням - так сообщил старик.
  Согласно обещаниям, это была келья традиционного ученика махо, живущего рядом с Цараккланом. Единственное отличие от других пещер - пол тут был земляной. Откуда в скале земляная пещера? Можно было только догадываться, скольких трудов стоило принести сюда эту почву. А может быть таковой была структура этой горы? Судя по влажному прелому грибному запаху, огромное количество цнбр располагалось где-то поблизости.
  Дар глянул на свою руку - в сгустившейся темноте его кожа уже начала светлеть. Это происходило короткими импульсами, еле заметными. Это было как зоны большей яркости - длинные полоски света, идущие параллельно вдоль рук.
  - Ты уже светишься, - раздался голос махо. - Но сейчас в этом не будет нужды! Смотри!
  Дар повернулся к нему и заметил, как перед махо слабым огнем вспыхнул воздух. Это не было как пламя, перед ним снова в воздухе висел прозрачный шар "танцующего света" с мутными границами, испускающий теплое желтое сияние. Через него черты лица махо были затуманены.
  - Как ты делаешь это? - спросил Дар.
  - Одно из качеств махо - умение делать необычные вещи. Мы с тобой мастера в этом, не так ли?
  Махо поднял руку - и шар света скользнул к Дару. Тот невольно отстранился, упершись латниром в камень. Ореол света приблизился, заставив резко блестеть грани кристаллов стены, покрытых капельками росы. Интересно было не только умение махо зажигать воздух, но и способность управлять его передвижением.
  - Я видел подобное. На Круге эгиббардов Хуурадана.
  - Эгиббарды Хуу владеют "танцующим светом"?
  - Это делал Ху-махо. Наверное хотел меня испугать.
  - Испугал?
  - Мне было не до страхов тогда. Я ждал что он ответит на мои вопросы и возьмет меня в обучение.
  Старик тихо рассмеялся.
  - Он как раз и хотел тебя взять. Но не в ученики...
  Махо одним движением поднялся на ноги. Это было моментально, словно ветер поднял с земли листья. Ю-махо вообще сильно изменился в этом месте. Никогда Дар еще не видел его таким сильным и энергичным.
  Старик прошел в ту сторону, откуда слышались звуки падающих капель. Его "танцующий свет" следовал за ним, освещая ближайшие поверхности. Стало видно, что стены комнаты были не просто отшлифованы. С глубоким переливом свет проходил и выходил из полу-прозрачных инкрустаций, сложенных квадратными рисунками и покрытых сложнейшими барельефами.
  Зельда!
  - Цнбр знает что ты здесь. Она готовится к тебе весь день.
  Старик уже возвращался, держа в руках полупрозрачный зеленый сосуд. По сравнению с его телом кувшин был гораздо более светлым. Он будто сам издавал собственное свечение.
  - Что у тебя в этом кувшине?
  - Подарок Атсинбирг. Персонально для тебя.
  Махо подсел ближе. Через широкое горло кувшина было хорошо видно содержимое - внутри слегка покачивалась тяжелая густая жидкость. Дар видел ее то в своем "свете темноты", то в "танцующем свете" махо - соответственно жидкость была то сияющей, то темно-маслянистой.
  - Что это?
  Ю-махо поднес сосуд к самому лицу Дара:
  - Дроба махо. Это для тебя, чтобы выпить. Сейчас.
  - Это опасно? - Дар вдруг ощутил укол беспокойства.
  Старик рассмеялся.
  - Ты очень торопился некоторое время назад... Послушай, я ни за что не дал бы тебе это, еслиб не требование цнбр. Когда я был учеником моего махо, этой церемонии мне пришлось дожидаться девять долгих зим... А у тебя так все легко.
  Дар продолжал с сомнением смотрел на кувшин.
  - Ты выглядишь как храбрый воин. Пей. Атсинбирг благоволит к тебе, я уже говорил. Пей, если тебе нужны ответы на твои вопросы!
  Дар принял из его рук драгоценный кувшин и глотнул. Вкус жидкости был кисло-соленым и неаппетитным, запах был похож на все вокруг в этой комнате - сопревший, растительный. Вообще было странно, насколько различным мог быть вкус дробы. Но в конце-концов он пил это не для удовольствия!
  Дар приложился к краю. Жидкости было так много, что он с трудом смог осушить сосуд до конца. Замер, пытаясь оценить свои ощущения. Но весь рот будто опалило огнем.
  - Молодец, - махо легонько стукнул его по латниру, - Теперь съешь это.
  Дар открыл руку и увидел положенные на нее сморщенные огрызки.
  - Это сушеные фрукты и сарч. Заедай скорее, это необходимо!
  Дар невольно вспомнил черных червей, которыми закусывали элитары в городе Кузнецов. Но тут не было ничего шевелящегося. Он осторожно положил в рот один из высушенных фруктов и разжевал. Вкус отсутствовал начисто, однако появилось обволакивающее ощущение на языке.
  - Давай скорее, - подтолкнул его махо.
  Дар опорожнил содержимое ладони в рот и торопливо разжевал.
  Что-то начало происходить во рту. Это была странная волна оцепенения. Он перестал чувствовать сначала языки, потом небо, потом горло. Дар замер, оценивая собственное состояние, он все еще не мог решить - доверяет ли он Ю-махо и его цнбр безоговорочно или нет. Если нет - зачем тогда пил эту... жидкость?
  Однако когда он попытался сделать движение рукой, это оказалось невозможным. Он "замер" так сильно, что разморозиться оказалось невозможным.
  - Старайся не думать, - сказал голос Ю-махо. - Оставь это цнбр.
  Звуки шли странными всплесками. Каждый из них поочередно заполнял уши, гудя как ревущий поток воды. Чтобы понять их смысл приходилось напрягаться.
  - Я не думаю, - ответил он.
  Грохот собственного голоса заставил его скорчиться, хотя тело было неподвижно.
  - Не разговаривай со мной, - голос махо слышался издалека, - Я ухожу. Ты остаешься один на один с травой.
  - Махо! - захотел крикнуть Дар, но в этот раз не смог издать и звука.
  Шуршание шагов махо отдалялось.
  Пришло безразличие. Дар был один, он испытывал одиночество.
  Он раскачивался.
  Или мир раскачивался вокруг него.
  Понять трудно, потому что темно.
  Тело перестало светиться, а он перестал видеть в темноте...
  Нет, это просто закрытые глаза...
  Стало смешно...
  Этот шорох в ушах уже надоел... Шуршащий звук удаляющихся шагов махо...
  Как он не устанет шаркать...
  Возникла медленная дрожь. Она шла откуда-то издалека.
  Дар может улавливать ее из безумного далека, за несколько парсеков...
  Что такое "парсеков"?
  Испуганная тишина, никто не знает что такое "парсеков"...
  "ЧТО ТАКОЕ ПАРСЕКОВ"??
  Дрожь приближается, она раскачивается вперед-назад, она несет угрозу. Ее надо остановить... Как остановить раскачивающуюся дрожь?
  Надо подняться и уйти.
  Надо сесть в "птицу" и улететь.
  Как можно сесть в "птицу"?
  "КАК МОЖНО СЕСТЬ В ПТИЦУ"??
  Как надоел этот шуршащий звук.
  Испуганная тишина...
  Раскачивающаяся дрожь...
  "ВСТАНЬ"!!
  Как неудобно быть на высоте от пола. Камни хотят приблизиться... Кто управляет этими ногами?
  Шуршащий, шуршащий, шуршащий звук.... И вдруг резкая вспышка перед глазами...
  - На! Ешь это! - перед ним стоит махо, протягивает открытую ладонь, на которой лежат сухие фрукты.
  Откуда он взялся?
  Он забирает из моих рук пустой горшок. Я только что выпил. Я опять пил? Я ем фрукты, знакомо немеют языки.
  - Как ты пришел сюда?! - попытка вопроса.
  Звука нет. Голоса нет. Он умер.
  - Ты все время разговариваешь, - говорит махо. - Второй день ты говоришь странные вещи... Тебя трудно понимать...
  - Махо!? Что я говорил?
  Тишина. Я говорю умом, языки умерли...
  Никто не может слышать языков ума...
  Шуршание и дрожь сливаются вместе. Тело раскачивается и остро звенит.
  Это чудовищно! Они колеблются в резонансе, сейчас обрушится свод.
  Сейчас я упаду на камни.
  Почему я так высоко от камней?
  - Сядь, - это снова старик.
  У старика усталое лицо. Но не старое...
  Как светятся его глаза!
  Он протягивает кувшин. Я так хочу пить, меня одолевает жажда.
  - Разгулялся! - он смеется.
  Я вырываю из его рук долгожданный кувшин и жадно осушаю его глоток за глотком.
  - Это называется "кровь травы". Привык?
  Опять смеется.
  - Ешь сухие....
  Вокруг все зеленое. Я вижу стены покрытые мириадами пластинок зельды.
  "МЫ ВИДИМ СТЕНЫ"...
  Кто - мы?! Я не понимаю...
  Как красиво, когда все зеленое. И все видно. Я могу видеть сквозь зеленый камень...
  Я могу идти сквозь зеленый камень...
  "ЧТО У ТЕБЯ ЗА ТЕЛО"??
  Лежать. Очень хорошо лежать.
  Если бы только не мешало это шуршание удаляющихся шагов...
  Почему вертится земля?
  Сверху приближается голова махо.
  - Радуйся! Твоя голова в углях. Хорошо что они почти остыли.
  Смеется.
  - Принес?!
  Языки снова непослушны. Однако гром вопроса наполняет воздух.
  - Потише. Поднимайся.
  В руках снова кувшин. Он снова пустой...
  - Быстро же ты пьешь!
  Уже не смеется. Только улыбается и смотрит в глаза.
  Покой.
  Голубое небо.
  Глаза не могут закрываться, они смотрят в глубокое голубое небо, в котором две темные точки.
  Птицы? Точки растут. Нет, это не птицы. Это не небо, если оно моргает...
  Шуршащий звук шагов. Они удаляются или приближаются.
  "НЕ ЗАКРЫВАЙ ГЛАЗ!"
  Не закрываю!
  Кто сказал это?
  Все тело трясется.
  - Ты стоишь на ногах?
  - Да, я стою на своих ногах.
  - Я говорю "трава" - но это просто следование традиции... Она не похожа на траву, или мох, или плесень, или гриб... Она вообще не похожа на что-нибудь еще. Цнбр - сама по себе...
  Свет костра. Отблески огня на лице Ю-махо. Его глаза уже не голубые. Его глаза закрыты.
  Зато открыт рот.
  Цнбр - сама по себе...
  Какая длинная тягучая песня... Он ее уже очень долго поет...
  "ОНА НАЗЫВАЕТСЯ ПРИКОВЫВАЮЩАЯ ПЕСНЯ"
  - Куда же она приковывает?
  "ПРИКОВЫВАЮЩАЯ ПЕСНЯ НИКУДА НЕ ПРИКОВЫВАЕТ"
  - Что же она делает?
  "ОНА ЗНАМЕНУЕТ".
  - Что? Что она знаменует?
  "СОЕДИНЕНИЕ"... "ЛА-И-ЛА"...
  
  + + +
  ...Он вдруг заметил, что идет по пещере.
  Все было не так, весь мир был странным... Даже тело было словно чужое, деревянное, с трудом слушалось. Желудок выворачивало. Было так плохо, что он был вынужден остановиться, присесть. Прислониться к зеленому камню... Руки и ноги дрожали мелкой, еле заметной дрожью. Или не дрожали совсем, а дрожь была внутренняя, нервная. Может быть было холодно? Хотел закутаться в свой плащ, но его почему-то не было...
  Дар поднялся, пошел дальше. Как будто бы стало лучше. Дурнота прошла. Он не заметил сколько шел, но впереди наконец показался дневной просвет. Еще немного - и вот уже выход, небо, Рор...
  - Радуйся! - у выхода поднялась фигура в рваном плаще, глаза старика смотрели напряженно, оценивающе.
  - Радуйся! - прищурился на свет Дар и улыбнулся, видя знакомые черты Ю-махо.
  Черты лица махо смягчились.
  - Это ты, Даарр? - сказал он полувопросительно.
  - Кажется я, - ответил он, облизывая пересохшие губы. - Кто же еще?
  Махо нахмурился и опустил глаза.
  Дар огляделся. Что-то было не так. Окружающие скалы, весь мир - все вокруг было другим. Трудно было понять в чем дело.
  - Снег стаял, - сказал махо, - Непривычно, верно?
  - Почему?
  - Пришла весна. Ты пробыл в та-атсине семь дней...
  - Та-атсине?
  - Соединении с цнбр. Ты начал пить кровь травы семь дней назад. Сегодня ты впервые после этого вышел сам.
  - Сам?
  Махо кивнул.
  - Что ты имеешь ввиду под этим "сам"?
  - Ты иногда ходил, тебя было не удержать! - Он расхохотался. - Путешественник...
  Дар прищурился, оценивая как это понять.
  - Я не помню чтобы я ходил. Собственно, я не помню вообще чтобы я провел там... семь дней?
  - Садись, - он кивнул, - ты наверное устал?
  Едва эти слова были произнесены, как чувство усталости навалилось на плечи.
  - Я что, не ел семь дней?
  - Только кровь цнбр и сушеные фрукты.
  Стало понятно, что творится с животом.
  - И что это все было?
  - Все было хорошо, - уклончиво сказал махо, - ты в пределах нормы.
  Дар почувствовал прилив любопытства столь же неутолимого, как и голод. И еще вселенскую жажду.
  - Я хочу есть и пить, - сказал он. - И чтобы ты рассказывал мне что происходило в эти семь дней.
  Махо снова коротко рассмеялся.
  - Тебе придется потерпеть, маттахо, - и озорно глянув на Дара добавил, - "маттахо" - означает ученик махо. Ты уже можешь носить это имя!
  - Пить! - проревел Дар, наконец-то решив чего он хочет больше всего.
  - Лучше если ты уйдешь назад в пещеры, - проворчал старик. - Тогда жажда приглушится. Если хочешь оставаться здесь, то лучше держись тени. Весеннее солнце - другое чем зимой.
  - Но почему? Разве здесь нет воды?
  - Три твои потребности естественны, но они не нужны. Ты должен утвердить себя как махо, переступив через них.
  Дар бессильно опустился на землю. Слова Ю-махо были чудовищны.
  - Я должен перестать есть и пить?!
  - Ты мог бы. Однако это не обязательно. Просто какое-то время ты должен будешь воздерживаться от этого.
  - Я умру без воды!
  - У тебя нет выбора, маттахо. Цнбр внутри твоего тела стала сильной. Но она нуждается в последнем толчке. Вода и пища исключены. По крайней мере на несколько дней!
  - А-а-а! - закричал Дар. - На несколько дней?!
  Он рассмеялся. Он совершенно не понимал как себя вести. Изменился не только мир вокруг. Изменился он сам. Он не узнавал себя изнутри. Что-то было другое, но что именно - непонять. Он повернулся к махо, пытливо заглядывая в его светящиеся глаза. Они смотрели друг в друга довольно долго. Старик безошибочно прочел его вопрос и ответил:
  - Думай об этом так: к тебе пришла весна!
  - Что?!
  - За эти семь дней ты вырос, - в его тоне была почему-то печаль. - Обычный тангр вырастает так только к старости. Я не ожидал, что ты будешь таким быстрым, Даарр! Ты был бы настоящей опорой своей травы!
  Дар судорожно глотнул пересохшим горлом. Языки шершаво скребнули небо. Попытался оценить свое состояние, сколько он может протянуть без воды и еды. Заглянул в себя. И вновь почувствовал там открытую бездну. Это было так, словно что-то глянуло оттуда на него. Дар мысленно отпрянул.
  Глухо прозвенел камень и боль в затылке засвидетельствовала что он отпрянул не только мысленно.
  - Что с тобой? - голос старика был участлив.
  - Ничего... - прошептал Дар. - Я удивился как я мало знаю себя...
  Снова прозвучал короткий смех.
  - Теперь ты себя совсем не знаешь. Тебе надо учиться самому себе заново.
  - Что ты хочешь сказать? - начал было Дар, но вдруг изнутри, откуда-то из глубины мыслей, из этой бездны внутри него всплыло короткое:
  - "МЫ..." - Громогласный шепот, оглушительно тихий... Это не был голос, это даже не были слова. Дар понял это, но он не был уверен что это были произнесенные слова. Шепот перекрыл все звуки вокруг, и все же был беззвучно нем...
  Дар непроизвольно оглянулся в поисках источника этого звука. Но вокруг были только полированные стены грота, как много тут выделанных изящных пластин зельды... Рядом стоял на одном колене старец, заглядывая в его глаза. А за ним - далекое и безбрежное нагромождение черных скал с ослепительно-белыми шапками.
  - Трава твой помощник теперь, - Ю-махо говорил тихо, вкрадчиво. - Будь любезным со своим гостем.
  - Гостем?...
  - "МЫ", - вдруг снова всплыло гремящее в голове.
  - Кто говорит со мной? - не выдержал Дар, оглядываясь.
  - Ты разговариваешь сам с собой вслух, - заметил Ю-махо едким тоном. В его глазах был смех.
  - Это... внутри меня. Что это?
  - Цнбр - твой гость. Теперь она обретает путь к тебе...
  
  5. Древние пророчества
  Старик вел его вниз насупленно и настойчиво, шаг за шагом погружая в глубочайшие лабиринты под Нортригом. Так далеко вниз, что было ясно - они прикоснутся к сокровеннейшим тайнам ушедшего клана. "Маттахо должен узнать потаеное, увидеть сокрытое, и руководствоваться истоками...".
  "Танцующий свет" махо сопровождал его, освещая путь сквозь все лабиринты, повороты, лестницы и коридоры. Наконец он остановился посреди величественной пещеры. В голубоватом свете ночного видения Дара она выглядела загадочно. По искрящимся зельдой стенам, чуть наклоненные, стояли тяжеленные каменные плиты, полнящиеся барельефами и надписями. Некоторые плиты стояли в центре зала, укрепленные вертикально. Не иначе это было хранилище истории клана. Медленно и торжественно махо подвел его к боковой плите, ничем особо не выделявшейся среди прочих, разве что более обколотой по краям.
  Дар с любопытством осматривал каменную плоскость, гладкую и блестящую как застывшая вода. В центре ее, среди бесконечных вариаций тангрописи и квадратов "бегущего солнца", был большой выпуклый барельеф c изображением горной местности. Под стилизованными пиками лежало длинное горизонтальное тело, подобное крупному гладкотесанному бревну, лишенному ветвей. Оно тянулось из одной части барельефа в другую - неизменное в своей ширине. В правой его части чернела овальная дыра, от которой тянулась вереница тангров. Они шли ровной цепочкой, направляясь к большой черной пещере на левом краю барельефа. Головы идущих были задраны вверх, а правые руки подняты не то в приветствии, не то в попытке защититься. Они были с виду обыкновенными танграми, даже не воинами, ибо у них не было видно ни поясов, отличающих отаругов, ни защитных накладок на груди, ни наручней или шиташей. Размеры латниров, тела, пропорции рук и ног - все было неотличимо от любого из кланов. Однако головной и замыкающий в цепочке резко контрастировали с остальными. Каменные фигурки словно бы имели латнир покрывающий все тело. В их руках были толстые недлинные палки, скорее всего оружие. Они были похожи на шиташ размером, но никто же не держит шиташ двумя руками! Головы этих двух защитников тоже были повернуты вверх, позы выражали напряженность и готовность к борьбе. По их виду было понятно, что они смогут не дать в обиду остальных, и огромные латниры дополнительно убеждали в этом.
  Некоторые из идущих тангров полуобернулись спиной по капризу резчика. Это было сделано чтобы показать их латниры... Дар вдруг почувствовал что ему не хватает воздуха - их латниры были пусты и гладки! Он как будто видел самого себя со стороны! Стало понятно, почему многие сравнивали его с Древними.
  Возле пещеры в скалах стояла вторая группа тангров. Это были самые обыкновенные вооруженные отаруги, каких и сейчас тысячи. Двое из них стояли спинами, так что можно было разглядеть многочисленные кропотливо высеченные врезки на их латнирах. Некоторые из отаругов тоже смотрели вверх. Все они протягивали руки вперед, как бы призывая идущих скорее скрыться под защитой горы...
  Резчик по камню мастерски передал смутное чувство опасности, нависающее над всеми. Нечто угрожало им, его не было видно, но оно присутствовало, словно поджидающий за углом враг. Из-за этого структура барельефа, в целом вполне мирная, становилась тревожной, загадочной...
  - Это - барельеф Древних? - спросил Дар, с трудом сдерживая дыхание.
  - Нет, - негромко ответил махо. - Картины были вытесаны резчиками совсем не Древнего происхождения. Принято считать, что в данном барельефе указан момент первой встречи тангров ю_Линнора с прилетевшими Древними.
  - Прилетевшими?
  - Да. Ты видишь, они идут от летающей лодки к горным танграм.
  Теперь стало понятно почему "бревно" было одинаковой толщины с любого конца. Дар внимательно присмотрелся, но не нашел сходства с летающей лодкой гонклардов, как он ее запомнил. Та не была столь длинной и тонкой.
  - От кого они защищаются? От гонклардов?
  - Я не вижу чтобы они защищались, - голос Ю-махо прозвучал громче, и тутже был возвращен многократным шепчущим эхо. - Тебе кажется!
  Старик двинул рукой и его "танцующий свет" сместился в сторону, к другой массивной и тщательно заполированной каменной пластине в два тангровых роста. Она была заполнена знаками тангрописи, а ее края были неровно отбиты.
  - Надо было придти сюда с настоящим огнем. При свете факелов это выглядит не так...хм... сумрачно.
  Дар оглянулся, его воображение живо дорисовало факелы на стенах, ю_линнорцев стоящих перед барельефами, спорящих о том, что видят их глаза. Без "танцующего света" махо, в голубоватом свете "ночного зрения" Дара сцена встречи Древних была даже более тревожной, а позы идущих - более напряженными. Вспомнилась небесная лодка гонклардов, атаковавшая Хршитакку слепящими каплями огня. Дар хорошо представлял себе, чего могут опасаться изображенные тут тангры. Опасность именно сверху. Но не должны ли Древние быть равными в оружии с гонклардам!?
  Увидев что Дар задержался перед барельефом, Ю-махо поманил его рукой.
  - А вот описание первого появления Древних. Возможно именно того, что изображено перед тобой.
  Дар заинтересованно подошел ближе. Каменная плита была покрыта от верха до низа наклонными квадратными значками, заметно отличавшимися от привычной тангрописи. На камне не оставалось пустого места - даже сколы по краям просто обрывали бегущие строчки. Вероятно изначально эта плита была куда больше.
  - Это архаичные письмена старого Иллайньера. Им больше двух тысяч зим, - голос Ю-махо уважительно понизился.
  - Тут говорится о Древних?
  - Здесь описывается великий пожар и землетрясение, случившиеся во время небывалой грозы. После них была найдена летающая лодка, которую ты только что видел. Даже здесь сведения довольно отрывчатые, поскольку летописец больше уделял внимания роду и клану, и их состоянию, чем пришельцам. Но и из этого можно почерпнуть много... Древних было несколько, и их латниры были пусты, - махо скользнул вглядом по Дару, - а их отбив никому не казался чужим... Не находишь ничего знакомого?
  - Пожалуй, - согласился Дар. - Хотя насчет отбива... Ху-махо сказал бы иное.
  - Ху-махо дурак, - коротко отрезал старик. - Хотя есть одна закономерность. Чем сильнее клан, тем он злее к окружающим. Самые терпимые к чужакам - йарбы. А в момент появления Древних, ю_Линнор был в плачевном состоянии. Теперь посмотри сюда!
  Старик круто повернулся, его "танцующий свет" метнулся следом, вдруг выхватив в пяти прыжках идеально ровный обелиск не более двух тангров высотой. Видимо он был закрыт за другими плитами, поэтому Дар не заметил его ранее. В средней его части ровным повторяющимся светом мигал яркий белый огонек. Ноги сами принесли его и уже через мгновение Дар рассматривал это чудо. До середины камня обелиска, словно неровная пена, застыл слой ровного чуть бугристого беловатого напластования. В центре его была прикреплена Метка, неотличимо повторявшая его собственную. Только эта не изредка мерцала блестками, а равномерно и безостановочно пульсировала ярким маленьким светом.
  Повинуясь бессознательному порыву, Дар вытащил из затылочного кармана свою потеплевшую Метку. Она вела себя странно - ее огоньки стали ярче и ходили быстрее. Дар хотел приложить ее рядом с, но Ю-махо удержал его руку.
  - Писания рассказывают, что махо клана однажды приложил эту Метку к белой каменной пене. Но оторвать назад ее уже больше не смог. Она навсегда осталась прикованной к обелиску.
  - И она все это время светится? - пораженно прошептал Дар.
  - Светится. Это великая загадка и мощь Древних.
  - Что это за "каменная пена"?
  - Никто не знает что это такое. Она тоже осталась у нас от Древних. Эта пена растет.
  - Как - растет?!
  - На вид и по всем свойствам это просто зернистый белый камень. Очень прочный камень. Никто не может отколоть даже кусочек от него. Но со временем он медленно увеличивается. За две тысячи зим "каменная пена" смогла покрыть верхнюю половину этого обелиска.
  Пораженный Дар не мог отвести от зрелища мигающей Метки и растущей "каменной пены". И все же его внимание привлекли знаки в центре обелиска. Они словно выходили из под растущей пены Древних. Часть их была значительно крупнее остальных, словно подчеркивая значительность передаваемой информации.
  - Что тут написано? - Дар указал рукой на заинтересовавшее его место.
  - Это конец фразы: "...чего они? Узнавать всегда - часть чего? Принадлежащий и произрастающий есть целое в своих частях. Целое всегда с тем, части чего одинаковы. Встречая новое спроси: часть чего ты?..."
  - Это относится к Атсинбирг? - спросил Дар, зачарованно глядя на мигание тонкого света.
  - Без сомнения. Но не только. Есть много трактовок этого афоризма. Некоторые считали, что в Ледяном Просторе, где не может жить цнбр, тем не менее есть целые и его части. Другие говорили, что целое это не клан, а например весь Рортанг, вся планета.
   - Ты приводил сюда Зордаора? - вдруг осенило Дара.
  Ю-махо повернулся, посмотрел удивленно.
  - Он тебе рассказал об этом?
  - Нет. Но он говорил о спасении детей Рортанга.
  - Что он еще говорил?
  - Он был уверен, что мне нужно идти к тебе. Он сказал что ты ждешь меня давно...
  Махо вздохнул и тяжко задумался. Его фигура в ночном зрении Дара была как неярко светящийся туман, пронизанный нитями большей плотности. Его латнир и борода были самыми светлыми.
  - Это так, - наконец изрек старик. - Если ты именно тот, кто описан.
  Его голова поникла, и безмерная грусть слышалась в его голосе. Было сложно понять ее причину.
  - У ю_Линнора было много противников, - наконец продолжил махо. - Во все времена. Фактически, когда Древние научили нас делать эриг-сталь, мой клан уже сократился до ничтожных размеров. И даже с новым оружием потребовались столетия борьбы, чтобы Иллайньер утвердил себя. В войнах за Утверждение многие первые барельефы были утеряны или уничтожены врагом. А оставшиеся дают разрозненную информацию. Единственное, в чем они сходятся, это в возвращении Империи.
  Старик замолчал, и Дар был вынужден переспросить:
  - Возвращении Империи?
  Махо поднял голову и некоторое время пристально всматривался в Дара. Его глаза были расфокусированы, и было трудно понять что именно он рассматривает. Неудобное тепло появилось в затылочной части головы. На мгновение возникло иррациональное подозрение что махо может видеть его мысли. Но это конечно же было не так...
  - Вот здесь, - Махо наконец повернулся к сложной вязи архаичных письмен, и желтый шар его "танцующего света" лег на избранное место на камне. - начертано: "Вслед за ним приходят Новые времена. Цнбр перестает быть тайным словом. Империя тангров возвращается. Дети Рортанга спасены"...
  - За кем - за "ним"?
  Ю-махо снова одарил собеседника еще одним тяжелым взглядом.
  - В этом месте камень сколот. Многие думали, что речь идет о великом Древнем, что прибудет в ю_Линнор когда-то. Другие полагали, что имеется в виду не персона, а некое глобальное событие, которое изменит судьбу всех кланов.
  - А что думаешь ты?
  - Это не все. Вот здесь, - "танцующий свет" скользнул влево и вниз, ярко высвечивая и тут же гася блестящие грани врезок на камне. - Здесь значится: "Но не будут ли Новые времена смертью Иллайньера? Они будут. Ибо да разобьется слеза о камень вечности!"
  - Поэтому ты..., - Дар поперхнулся, голос вдруг потерял силу. - Поэтому ты сказал что я - твоя смерть? Тогда, при первой нашей встрече?
  - Мой клан еще не умер, - гордо поднял голову Ю-махо, его тело выпрямилось. - Пока жив махо, жив и его клан!
  - Но я не собираюсь никого убивать!
  - Кто знает, - прошептал свистящим шепотом старик глядя в одну точку чуть выше головы Дара. - Если ты тот кто принесет Новые времена... И кто знает, стоит ли Иллайньер возрождения Империи...
  
  6. Охота маттахо
  Следующим утром они забрались на довольно высокое плато. Кругом было безжалостно пусто, они были единственными живыми существами на множество марангов вокруг. Даже птиц не было видно в небе.
  Махо сказал, что сегодня они будут охотиться на "горняшку" - горного уилиса. Дару было странно это. В этой снежно-каменной пустыне, казалось, не может обитать ничего живого. Все живое ушло к теплу, вниз. Совсем другое дело было вчера, когда старик повел его на сбор хвороста. На открывшейся из-под снега земле в каньоне жизнь бурлила тысячами свежих следов, вырытых нор, оброненных перьев и выдранных клочьев пуха.
  А здесь еще было бело - скальная высота предано хранила студеный дух зимы. Крутые склоны ближнего распадка покрывал странный крупно-крупчатый снег, кое-где щетинились темно-бурые рощицы низких, цепких деревьев. Было холодно. По странной причуде Ю-махо они не взяли с собой никакого оружия. Что это будет за охота предстояло только гадать.
  Жажда Дара дошла до какого-то критического порога. Но и тут все было странно. С одной стороны он готов был броситься и жадно хватать губами этот крупчатый снег. С другой - был к этому отстраненно безразличен. Отсутствие еды и воды создали с нем странное замершее состояние голодного равновесия, когда есть хочется, однако отсутствие еды и воды не вызывает ухудшения самочувствия. Они стали как бы просто желаниями, а не необходимостью. Но не дерево же он, чтобы высасывать воду корнями? Чтобы впитывать влагу из воздуха, собирать кожей? Должно быть старик имел еще много чего, чтобы рассказать ему...
  - Что происходило за эти семь дней?! - снова повторил он мучивший его вопрос.
  Ю-махо хмыкнул.
  - Тебе лучше не отвлекаться, маттахо. Ты охотишься.
  - Все равно никого вокруг нет. Ответь?
  - Махо не может ошибаться. У него больше чутья, чем у простого тангра. Вокруг нас кто-то есть.
  - Ты сказал что я много ходил в эти семь дней в пещере. Но я не помню этого!
  - Я прошу тебя не отвлекаться! - Старик останавливающе посмотрел ему в глаза. - У тебя нет выбора, маттахо. Цнбр внутри твоего тела стала сильной. Но она нуждается в последнем руководстве. Пока ты делаешь очень хорошо, гораздо лучше чем кто-либо кого я знал. Дыхание цнбр уже стало естественным для тебя.
  - Дыхание?!
  - Ты даже не заметил, но ты уже подхватил это. Сейчас трава должна научиться ходить тобой, и думать тобой...
  - Думать мной?!
  - Ла-и-Ла пробует тебя. И наше дело подтолкнуть ее.
  - Ты пугаешь меня. Пожалуйста, говори яснее!
  Ю-махо нахмурился
  - Ты помнишь и не помнишь об этом. Это не плохо. Но ты хотел вспомнить, да?
  - Да...
  - Трава будет растворять твою память как уксус, пока она не размягчится и не будет вся на виду под светом ума. Не волнуйся, время склеит твои трещины. И это придаст тебе силу!
  - У меня нету времени! - нервно воскликнул Дар. - Я не уверен, что у меня были эти семь дней, которые я отдал траве.
  - Ты отдал их самому себе! - голос старика стал резким.
  Перед внутренним зрением Дара встала картина, которую он запомнил на барельефе Древних - цепочка тангров, идущих от летающей лодки к пещере, со страхом смотрящих в небо и прикрывающихся поднятыми руками... После вновь возникло изображение лодки гонклардов, роняющей ослепительные капли огня на Хршитакку...
  - У меня нет времени ждать пока что-то склеится!. Я чувствую, что времени уже нет. Ты помнишь, я начал с того что жду ответов на свои вопросы. А вместо этого ты ставишь передо мной новые! Когда-нибудь у меня будет много времени, и я буду бесконечно терпеливо ждать всего, что положено маттахо... Но сейчас... Сейчас у меня другая ситуация!
  Ю-махо молчал и смотрел на него расфокусированными глазами. Наконец он сказал:
  - Все что я делаю - это помогаю тебе.
  - Так что там происходило, в пещере с цнбр?
  - Ты все всемя бормотал. Иногда ты ходил.
  - И это все? - разочарованно протянул Дар. - Но должно быть что-то большее! Так я никогда не доберусь до своей памяти!
  - Это "все" - не так уж мало, - веско обронил старик. - Ты случайно не помнишь, как ты вышел из пещеры вчера?
  - Ну... я просто шел, пока не вышел на свет к тебе.
  - Просто вышел в полной темноте? - он усмехнулся. - Из кельи маттахо коридор разделяется на 11 путей. Только один из них приводил к выходу наружу, где сидел я. Как ты научился ориентироваться в скале? Наверное что-то случилось,точно?
  - Джамшш! - Дар задумался, прищуриваясь, - Я каким-то образом мог чувствовать где ты. Я просто знал, в какой ты стороне...
  - Посмотри перед собой, - попросил махо, - и попробуй таким же образом понять, есть ли какие-нибудь животные вокруг нас?
  Дар осмотрелся.
  - Нет. Я никого не вижу. А ты?
  - Я не просил тебя смотреть глазами. Разве глазами ты ориентировался в темной пещере?
  - Но... я не помню...
  - Расфокусируй зрение. Думай так, что не только центр твоих глаз может видеть. Позволь видеть и краям глаз.
  Идея была интересной, и Дар тут же последовал совету. Расфокусировать глаза было мгновенным делом, окружающее пространство послушно замутнилось. Однако рассмотреть что-либо таким образом было совершенно невозможно.
  - Расслабь шею, - громким шепотом приказал Ю-махо. - И позволь своим плечам видеть живое в том что видят края твоих глаз... Плечи видят по-другому. Они будто идут вперед и могут сразу говорить, если поблизости есть то о чем ты спрашиваешь.
  Все это было сплошным сумбуром, но Дар послушно попробовал представить, как плечи "смотрят" в том, что видят расфокусированные глаза. Возникло странное ощущение - осязательно-пространственное, будто он мог сканировать это плато перед собой, в любую сторону. Чувство было таким неожиданным и захватывающим, что он забыл обо всем, и о присутствии Ю-махо в том числе. Мир перед Даром предстал совершенно новым, масса необычных ощущенией навалилась на него. Когда старик снова заговорил, Дар вздрогнул от неожиданности:
  - Если плечи чувствуют что это есть, они подсказывают направление, - и с внезапной резкостью спросил, - Здесь есть горняк?
  "Да" - сказало что-то внутри него. Губы Дара сами с запозданием произнесли это же слово:
  - Да...
  Махо удовлетворенно крякнул.
  - И где же это?
  - Здесь их несколько, - пораженно прошептал Дар, - Там, в дальней лощине два, и еще двух уилисов я чую за снежным взгорком. Ближе всех этот, за кустами справа, в тридцати прыжках.
  Это было удивительно. Он чувствовал так, словно его тело бесконечно вытянулось, и он ощущал окружающее пространство как часть самого себя. Каждую деталь он мог ощущать отдельно - форму, температуру, шершавость или гладкость поверхности. Это были почти тактильные ощущения...
  - Молодец, - прошептал старик. - Ты делаешь успехи. Ты очень нравишься траве.
  Дар повернулс и глаза сами собой привычно сфокусировались на Ю-махо. В тот же миг волшебство оборвалось. Он снова стал просто самим собой, оторвавшись от волшебной связи с окружающим пространством.
  - Не отвлекайся! - прикрикнул Ю-махо недовольно. - Ты только что делал очень хорошо!
  Дар снова повернулся к заснеженному полю и близким скалам. На этот раз расфокусировать глаза и передать видение уголкам глаз и плечам было проще. Это даже не было видением, это было что-то среднее между пониманием и ощущением.
  - Посмотри на ближнего гоняка. Какого он цвета? Самка это или самец?
  В ближайшей расщелине, края которой были покрыты цепкими низкими кустами, видно ничего не было. Но это было справедливо только для глаз. "Плечами" он мог чувствовать гораздо большее. Животное предстало перед ним сквозь закрывающие его скалы и снег.
  - Это самка, белая, с длинной зимней шерстью. Она встревожена, потому что чует наше присутствие по запаху.
  - Хорошо, ты делаешь правильно. - голос махо стал тихим, словно теперь он боялся спугнуть уилиса. - Теперь тебе нужно поймать ее.
  - Поймать? - удивился Дар. - как? Она бегает по горам быстрее меня, и никакого оружия у меня нет.
  - Ты имеешь все что тебе нужно иметь, - успокаивающим тоном произнес Ю-махо. - Просто спроси об этом у своей травы.
  - Как - спроси у травы?
  Он повернулся к старику, и снова волшебство рассеялось.
  Махо внимательно посмотрел в его глаза
  - Быть тангром - сказал он, - это значит жить в союзе с цнбр. Но быть махо - это нечто большее. Быть махо - значит делиться своей жизнью с цнбр. Каждый из вас что-то отдает для этого. Ты делишься своим телом. Трава делится своим знанием. Это очень справедливо. Но только совершенные тангры готовы к этому!
  Концепция была захватывающе глубока, когда-нибудь он обязательно продумает все это. Однако сейчас Дар все еще не представлял как исполнить указание Ю-махо.
  Каким-то образом старик знал о его затруднениях:
  - Нет смысла для меня рассказывать тебе то, что ты можешь узнать у своего тела. Ты здесь сегодня для того чтобы учиться. Пробуй!
  Дар не совсем понимал что делать. Но нужно было с чего-то начинать. Он глубоко вздохнул и закрыл глаза - он привык так сосредотачиваться - и обратился вглубь себя с вопросом. Однако внутри не было так же спокойно как прежде. Оттуда вдруг выметнулся цветной взрыв, бешеный калейдоскоп образов, ощущений, воспоминаний, впечатлений! Перед глазами возникли просторные виды степи и холмов, в ушах зазвенели обрывки криков:
  "Твое имя и имя твоего рода?!" - громкогласно лязгнул беспощадный голос Саудрака...
  "Я Док-Aтор, корня Акотора, элитар а_Зардата!" - скрежетали в ушах слова Док-Атора...
  "Под латниром живут корни, что связывают птенца с гнездовьем" - слышался гибкий голос Куаргира...
  "Это "азы латнира". Моя цнбр, клан, род и знак Хуурадана." - мягко произнес Ходват...
  Пронеслись леденящие кровь дрожащие крики дромов, вопли сражающихся и умирающих тангров, остро укололи прилепившиеся в черноте ночи к бедру гладкие червяки изляней... Он был сметен этим шквалом информации, опрокинут, он тонул в этом...
  - Тебе не нужно закрывать глаза, - толчок Ю-махо вернул его в нормальный мир, - иначе будет сложно сосредоточиться. Ты сейчас слишком открыт. Просто расфокусируй зрение и спрашивай траву!
  Дар кивнул, жадно глотая воздух распахнутым ртом... Встряска была такой, что сердце продолжало напряженно колотиться. Он был слегка ошарашен атаковавшим наплывом образов собственной памяти.
  Он расфокусировал глаза, стараясь не акцентироваться ни на чем. Предметы послушно расплылись, раздвоились. Дар подключил плечи. Мир дрогнул и как будто надвинулся на него. На этот раз Дар мог более детально оценивать свои ощущения. Окружающее стало черно-белым и цветным одновременно. Он смог сделать различие - мутное раздвоенное изображение, идущее от глаз имело цвета, тогда как зональное ощущение от плеч было схематическим, черно-белым. Дымчато стояли горы на фоне голубизны неба... И вдруг все перевернулось, изображение от глаз стало бледнеть и меркнуть красками, в то время как общее пространственное чувство, схватываемое плечами или чем там еще - наливалось жизнью, цветом. Чем дольше он смотрел этим способом, тем больше различных ухищрений ему удавалось. Он мог выделять скалы, и только они становились ясно видимыми, цветными, осязаемыми. Так же он мог переключаться на растения или живые существа. Каждое из них имело свой собственный цвет, и однако же все как группа имели общий. Все растения, или все животные, или их подвиды. Это было завораживающе, и Дар попеременно сосредотачивал свой интерес то на одних деталях окружающего мира, то на других...
  - Не давай себя уводить в сторону! - голос махо на этот раз был тих и вкрадчив, но он был измененным, словно старик говорил через воду. - Иначе ты будешь поглощен этим до бесконечности!
  Дара моментально вынесло из поглощенности кустами, где он только что находился и вернуло назад, к месту где они сидели со стариком. Но некоторый опыт уже накопился, и он сумел не потерять при этом состояния полного видения.
  - Поймай горняка! - напомнил своим "подводным" голосом махо. Возможно изменение его голоса было связанно с состоянием "смотрения плечами"?
  На этот раз Дар сосредоточился на уилисах, и они тут же высветились, все вместе, разбросанные тут и там в окружающем пространстве. Они были видны как желтые пятна умеренной светимости с розоватой точкой в центре. Их было много - десятки и десятки вокруг. Некоторые находились рядом - та самая пятерка поблизости, спрятанная от глаз. Остальные были разбросаны по горам, близким и дальним, спрятанные в склонах, впадинах, расщелинах, замаскированные среди снега своим белым мехом, закрытые каменными уступами. Никогда простым зрением он не смог бы представить сколько их вокруг. Едва только он заинтересовывался каким-либо одним из них - горняк тут же высвечивался ярче. Он будто переносился ближе, или это внимание Дара каким-то невероятным образом приближалось к нему, делая его четче, выпуклее, живее... Дар мог видеть его как животное, стоящее в снегу, покрытое мехом, или как оранжевое пятно, почти повторяющее физиологические контуры, с розовой точкой в центре.
  - Ты должен всегда помнить о себе, - снова раздался тихий голос Ю-махо. - Когда ты позволяешь своим глазам путешествовать по дорогам цнбр. Трава не имеет ума! Ты не должен поддаваться ей! Никогда не забывай задачи, ради которой ты отправился в путешествие!
  Дар вздрогнул. Махо снова в точности знал что происходило с ним.
  Зрение будто само подвело его к ближнему уилису. Зверь был совсем рядом ними, разгрызая заледеневшую траву, только что выкопанную крепкими копытами из-под крупчатого снега. По настороженным ушам, повернутым в сторону, где засели тангры, Дар понял что уилис контролирует их присутствие.
  "Трава не имеет ума" - вспомнились слова Ю-махо. Что бы это значило? Оставалось только одно - пробовать!
  "Мне нужен этот уилис" - подумал он. - Как мне его получить?
  Ничего не происходило. Его вопрос остался без ответа. Дар подумал, что вопрос был обращен не туда. Вместо того чтобы вопрошать в пустоту, надо было каким-то образом сказать это цнбр. Но как сделать это? Где эта цнбр?
  Он продолжал видеть уилиса. Уилис продолжал есть траву.
  Дар подумал о себе, и тут же почувствовал, осознал себя самого, все тело. Однако оно словно стало больше, стало незнакомым. Внутри словно поселилась какая-то тайна. И в этом Большом теле было много сторон, совершенно неведомых. Он подумал, что стал чужим самому себе. Но может быть это и было тем, о чем говорил махо?
  Ощущение желания добыть уилиса стало сильнейшим, жгучим, неотвратимым.
  "Я хочу этого уилиса"! - подхватило тело Дара. Было чувство, что он подумал это не головой, никакой головы в это время у него не было.
  "МЫ ХОТИМ" - будто раздалось в воздухе рядом.
  Что-то произошло - быстрое, почти незаметное. Словно что-то выскользнуло из него, выпросталось вперед, в сторону ничего не подозревающего мохнатого поедателя мороженой травы. Дар ощутил это как холодную зеленоватую тень, мелькнувшую перед глазами. Он фактически почти не видел ее, только ощутил это быстрое движение.
  - Та-ак... - прошептал махо.
  Уилис замер в кустах. Своим объемным зрением Дар приблизился к нему. Зверь был схвачен, трудно было дать определение этому состоянию, однако Дар чувствовал, что животное не тронется с места, даже если он и махо подойдут к нему. Его глаза остановились. То как он замер было похоже как если бы уилис заснул с открытыми глазами. Или умер стоя. Однако Дар знал что он жив, потому что оранжевый свет его тела не изменился, только розовая точка в центре стала мутной, растворившейся, почти незаметной.
  - Неплохо, но не совсем то что мы с тобой собираемся получить. - Прокоментировал дребезжащим водяным голосом махо.
  - Что с ним? - Дар услышал свой вопрос, но трудно было поверить что говорит он сам. Все звуки стали неузнаваемыми, дрожаще-низкими.
  - Ты его зацепил и обездвижил. Но нам нужно другое. Мы охотимся. Это подразумеваем что уилис должен сам прийти к махо!
  - Что значит - сам?
  - У нас нет оружия, ты отметил это раньше. Мы не можем охотиться как простые тангры. Мы - махо! А добыча махо сама приходит к нему!
  Идея была неожиданна. Он все еще находился в состоянии "смотрения плечами", и ощущение Большого тела все еще было в нем.
  "Иди сюда!" - прошептал Дар уилису.
  "ИДИ СЮДА!" - громыхнуло в ушах Большое существо его послушного тела.
  Снова промелькнула почти незаметная зеленая волна, и "глазами плеч" Дар увидел, как свечение розовой точки в центре оранжевой светимости травоеда изменилось. Уилис поднял голову, напряженно поворачивая уши. Его глаза были тревожны. Розовая точка сдвинулась, и теперь Дар заметил, что вокруг нее словно бы появилось зеленоватый ореол.
  "Иди сюда!" - думал Дар, замечая как сделанное им приказание наполняется силой его Большого тела. Была какая-то связь между ним и этим зеленым ореолом внутри уилиса. Животное вздрогнуло, и сделало первый дрожащий шаг. Над заснеженной поверхностью маленького плато появилась белая мохнатая голова. Дар больше не повторял приказа, он просто чувствовал эту связь, что цепью протянулась от него к зеленому ореолу вокруг розовой точки уилиса. Он тянул за нее своей волей. Это было непросто, однако же уилис постепенно подходил, мелкими шажками покрывая разделяющее их пространство. Скоро он уже стоял так близко, что можно было потрогать его рукой.
  - Молодец, - прошептал махо. - Сегодня ты на высоте своих достижений!
  - Что теперь делать? - так же тихо спросил Дар. - Ты собираешься убить его?
  Мысль о смерти уилиса была почему-то неприятна Дару. Белый пушистый зверь пришел сам и выглядел сейчас таким беспомощным.
  - Убивать? - в голосе махо была бездна удивления.
  От этого громкого звука рядом что-то расстроилось в схеме ощущений, Большое тело перестало ощущаться цельным, зеленый ореол внутри уилиса стал слабеть, зверь вдруг другими глазами посмотрел на них и стал заметен его испуг. Дару потребовалось дополнительное усилие чтобы вернуть все на места. Глаза животного снова потускнели.
  - Мне не нужен этот уилис, - отрезал старик. - Я - махо! Сам решай что с ним делать!
  - Зачем же мы охотились на него? - оторопел Дар.
  - Мы учили тебя и цнбр в тебе. Вы должны укреплять ваш Ла-и-Ла! Но может быть ты так голоден что...
  Через мгновение после того, как Дар сфокусировал свои глаза на Ю-махо, уилис встрепенулся, словно очнувшись от сна. Грациозная дрожь прошла по его белому мохнатому телу. Он развернулся и длинными прыжками моментально скрылся из виду.
  Старик довольно захохотал, грохот этого звука разносился вокруг, отражаясь от скал и придавая сбежавшему животному дополнительную скорость. Дар, хмурясь, смотрел на него, с трудом сдерживая собственный смех. Но не сдержался, и скоро двойной гогот сотрясал воздух.
  - Что ты имел в виду, - сквозь смех спросил Дар, - говоря "Я - махо!"?
  - Махо не едят чтобы жить. Махо живут со своей цнбр!
  
  7. Новые планы
  Солнце склонялось к западным вершинам, когда они повернули назад к пещерам Нортрига. Сегодняшний день был изматывающе длинным для Дара. По требованию махо он продолжал "охоту", и кроме первого уилиса ему удалось приманить еще двух, а после перейти на птиц. С птицами было сложнее, поскольку надо было "схватывать" их внимание, но не касаться движений тела, иначе они начинали безвольно падать. Утомленный, но в приподнятом настроении, он шел за стариком. Сегодняшний день изменил его представление о мире, и о самом себе. Дар знал, что научился пользоваться поддержкой травы, хотя по выражению старика, он еще только толкнул "двери цнбр"...
  И все же, как ни замечательны были новые способности, пока что они ничуть ни приблизили Дара к разгадке своего прошлого. Велика была радость осознания возросшей силы. Но так же неумолимо было чувство опаздывания, чувство надвигающейся катастрофы.
  - Много ли мне еще учиться, махо?
  Старик впереди остановился и быстро обернулся к нему.
  - Даже моя учеба еще не закончена. Как же ты можешь спрашивать о своей?
  - Мое время истекает. Я чувствую это. Я чувствую это ночью, когда смотрю на звезды, и днем, при свете Рора. Сегодня я приобрел великие умения, но не стал ближе к разгадке.
  - Вот ты о чем... Чтож, могу сказать одно. Ты взял сегодня сердце учения. Вся жизнь маттахо делится на две части - до этого момента и после. Ничего особого он больше не делает. Цнбр прорастает сама. Даже если я умру завтра, твой путь будет продолжаться сам по себе. Ты должен будешь только найти свою траву! И ждать...
  - Ждать... - эхом откликнулся Дар. - Как раз этого я лишен. Ты сказал - цнбр размягчит замки на моей памяти. Но этого не произошло.
  - Может быть просто еще рано? Ты все еще маттахо, и настоящий махо проснется в твоем теле не завтра.
  Старик продолжил спуск. Дар только сокрушенно покачал головой.
  - Что еще происходило в те семь дней со мной? Может быть что-то наведет меня на память?
  - Ты сидел у погасшего костра. Иногда ты выходил наружу.
  - Но со мной ведь что-то происходило, верно?
  - Трава внутри тебя получила шанс для роста. И она отлично им воспользовалась.
  - Ты намекал, что я бормотал в забытьи. Что я говорил?
  - Ты бредил, и нес всякую чепуху. Кровь травы в этот момент заставляет ум тангра мечтать. Но она позволяет цнбр тангра расти. Поэтому не имеет значения что тангр говорит в это время.
  - Может быть ты помнишь, что именно я говорил? Это очень важно!
  - Хм, - махо оглянулся на него. - Когда я был рядом, я слышал что-то похожее на "хэлл", и потом "про-кле-тый-рэт-сы". - Махо старательно выводил голосом, делая остановки между слогами, видимо стараясь подражать интонацией сказанному Даром в пещере. - Я не знаю что это значит. А ты?
  - "Про-кле-тый-рэт-сы"... - прошептал он вслед за махо. - Удивительно... Я не понимаю. Я даже не знаю такого языка...
  - Я же говорил тебе, кровь травы заставляет ум тангра мечтать. Это может быть что-то из твоего прошлого, но так же точно это может быть просто бессмысленным набором звуков.
  - "Про-кле-тый-рэт-сы"... - снова прошептал Дар, и какое-то странное чувство, даже не чувство, а воспоминание ощущения, как легкий ветерок коснулось его. И тут же что-то страшное, неизменимое и непреклонно надвигающееся - дохнуло в лицо, и тут же исчезло.
  Дар замер на месте с расширенными глазами.
  - Ты вспомнил? - повернулся махо.
  - Нет. Но у меня показалось, что я помню свое чувство, когда я это произносил...
  - И что это за чувство?
  - Ненависть! - зло выдавил Дар.
  Махо невольно отшатнулся, столько ярости прозвенело в голосе Дара.
  - Ты уверен, что это оттуда?
  - Да, это с той стороны памяти... До Хотоаги и Саудрака!
  - Ты помнишь больше? Что это было?
  - Какой-то кошмар... Нет, я не помню, припоминаю лишь чувство... Кто-то гнался за мной... Их было много. Продолжает гнаться... Значит это было и раньше, до Рортанга!
  Махо сощурил глаза. Он помнил рассказы о снах Дара, о его чувстве преследования. Льдинки его глаз сверкнули спокойным холодом.
  - Тебе нужен настоящий та-атсин.
  - Та-атсин? Что это?
  - Это соединение тангра и Атсинбирг. Когда двое становятся одним. Состояние тотального Ла-и-Ла.
  - Но разве я итак...
  - Нет. Это разное. Ты должен придти в свой собственный атат, и приникнуть к своим собственным корням. Я не знаю возможно ли это для тебя. У тебя нет своего атата. Моя трава оказывает тебе благоволение, но я не уверен, что она согласится на та-атсин.
  - Ты можешь попробовать договориться с ней?
  В ответ махо громко рассмеялся. Мгновением позже и Дар осознал свой промах, присоединяясь к этому смеху.
  - Я был бы счастлив, если бы корень Иллайньера принял тебя, - проговорил старик, отсмеявшись. Его голос приобрел мечтательную интонацию. - Ты не поверишь как счастлив. Это означало бы, что клан снова возрождается. Мы бы нашли женщин... У тебя появились бы дети... К тому же сейчас б_Ирван уже совсем не в дружбе с Хуураданом, и никто не будет контролировать посевы...
  Резкий крик донесся с большой высоты. Подняв головы они увидели в воздухе над собой темную крупную птицу с расправленными широкими крыльями. Одну из тех, на кого сегодня охотился Дар, не иначе.
  Махо посуровел, нахмурился. Затем сказал отрезающим тоном:
  - Это все мечты. Я знаю свою траву. Она приняла тебя в союзники. И это не родство!
  - Но может есть другие ататы Древних кроме Хршитакки?
  - Хршитакка, конечно же, не единственная. Древние побывали во многих местах, и не все из них сожжены злобными гонклардами. Но ведь это будет не твоя трава!?
  - Кто знает? Я должен проверить это!
  - Хм... - задумался старик, - а ведь верно. Возможно лодки одного с тобой клана... Но послушай, ты уже провел ночь в атате Древних. Помогло ли это твоей памяти?
  - Не помогло. Но тогда это была Первая инициация. Ты углубил мое взаимодействие с Атсинбирг. И теперь я готов по-настоящему встретиться со своей травой!
  Дар чувствовал решимость. Новый план выглядел логичным и естественным. Новая надежда зажглась в его душе.
  - Это так, - подумав сказал Ю-махо. - Та-атсин поднимет тебя на новый уровень.
  - Так есть в Лахирде цнбр Древних?
  Вместо ответа старик просто кивнул.
  - Идем, становится поздно!
  Еще некоторое время Дар переваривал услышанное. Возможность снова оказаться в атате Древних даст ему настоящий шанс добраться-таки до своего прошлого. С тем уровнем взаимодействия Ла-и-Ла, который у него есть сейчас, идея "пообщаться" с цнбр Древних казалась более чем заманчивой. Его охватило нетерпение.
  - Когда ты сможешь отвести меня туда?
  - Я могу сказать - сегодня, но уже очень поздно для такой прогулки. Это не близко. И там есть проблемы.
  - Какие проблемы?
  - Я не смог пересечь преграду этого места. И никто из тангров моего клана тоже. Хотя они старались.
  - Что ты имеешь в виду?
  - Нет смысла говорить об этом. Ты сам увидишь. Мы выйдем туда ранним утром завтра!
  - Спасибо!
  Они снова долго шли молча. Но происшедшие события, новые умения рождали слишком много вопросов, чтобы идти просто в тишине.
  - Махо! Как я мог ходить там в темноте, в пещере?
  - Трава подсказывала тебе. Это почти так же, как ты мог находить уилисов, даже если они были спрятаны.
  - Значит ли это, что я смогу теперь ходить в темноте везде?
  - Ты мог это и до встречи с травой, - резонно заметил старик. - С тем твои свечением. Но теперь ты сможешь иметь верное направление. Трава очень многое будет подсказывать. Однако запомни: сила этого будет зависеть от того, насколько близко будет находиться твой корень.
  - Ты имеешь в виду - Царакклан?
  - Не обязательно. Достаточно и атата.
  - А если он будет далеко?
  - Твои возможности сузятся. Через тысячу марангов эта способность потеряется совершенно. Но это качество Ла-и-Ла. Чем совершеннее союз, тем больше приобретенной силы.
  - То что я сегодня мог охотиться и "видеть плечами" - это связано с присутствием поблизости цнбр ю_Линнора?
  - Конечно. Она сильно помогает тебе. Я уже сказал - моя трава полюбила тебя. Но говорить "видеть плечами" не совсем правильно. Я никогда не говорил что мы видим плечами! Можно сказать что мы видим костями. Обычно махо называют это "зрение травы". Правда такова что цнбр нет дела до нашего мяса, траве нравится наша кость! Она удивлена этой крепостью. Можно сказать, что все развитие махо - это соединение травы с костью. Мой учитель шутил, что это потому что трава не умеет выращивать свою собственную кость. Поэтому это занимает так долго времени. Поэтому я удивляюсь твоему прогрессу... И это лишнее доказательство...
  - Чего?
  - Ничего! - отрезал махо, отворачиваясь.
  Дар нахмурился.
  - Я думаю, если у меня внутри цнбр Древних, то Атсинбирг ю_Линнора чувствует родство с ней.
  - Почему же тогда цнбр Хуу не чувствовала аналогичное родство? Или она дальше от Древних чем ю_Линнор?
  - Не дальше. Просто у травы ю_Линнора нет выбора, - осторожно сказал Дар, - ведь ты последний из ее тангров. Может быть ее благосклонность ко мне - просто желание получить еще одного тангра?
  Ю-махо резко остановился. Его глаза пылали гневом, палец угрожающе взвился к лицу Дара:
  - Ты не можешь быть груб к Атсинбирг, помогающей тебе, маттахо! Эта цнбр дает тебе силу сейчас!
  - Я вовсе не собирался никого оскорблять, - тотчас заверил его Дар. - Но согласись, это возможно.
  Махо проворчал что-то невразумительное. Его ярость погасла так же внезапно, как и зажглась. Должно быть в глубине души он осознавал правоту сказанного.
  - Атсинбирг ю_Линнора - это не пыль у дороги. Она не принимает чужаков!.. так же как и я!
  Они спустились на относительно ровный участок пути. Массивное тело Нортрига уже захватывало все видимое пространство на севере. Темнота лишенных снега скал ярко контрастировала с его белой короной. Бесконечная игра светлых и темных граней его каменных утесов давала постоянное развлечение глазам. Рор уже опустился за череду горных пиков на западе, и небо насыщалось все более глубокой синевой. Стал заметен бледный полудиск желтой луны Борхо, медленно следующей за ушедшим светилом к западными пикам. Общая картина была полна умиротворения. И однако же что-то назойливо свербило внизу живота, что-то похожее на предчувствие.
  - Я принял тебя, потому что моя цнбр сочла тебя родственным.... - голос махо был задумчив. - Я не знаю ее мотивов. И не должен знать.
  - Как ты понимаешь, кто свой и кто чужой? - спросил Дар.
  - Это просто. Когда я вижу тангра, его отбив говорит мне частью чего он является. Потому что часть и целое - это одно. Если он того же корня что и я - мы с ним одно!
  - Видишь, хотя тангры могут между собой ссориться, враждовать - для Атсинбирг они одно, верно?
  - Верно. Вражда между своими - ничто для цнбр.
  - Возможно тот же закон относится и к Атсинбирг всех кланов - все вместе они одно для чего-то большего, хотя между собой они враждуют!
  - Ты порой говоришь странные вещи, Даарр, - опустил голову махо. - Я никогда не задумывался об этом... Чего частью может быть Атсинбирг целого клана? Это похоже на бред. Что может объединять в одно целое цнбр Хуу и цнбр а_Зардата? Что может сближать ю_Линнор и б_Ирван?
   - Ссорящиеся тангры - мелочь для травы клана. Ссорящиеся кланы - мелочь для чего-то очень большого.
  - Для какого же большого клановые цнбр мелки? - Голос махо возмущенно возвысился.
  - Если я не тангр твоего клана, почему Атсинбирг ю_Линнора стала помогать мне?
  - Меня этот вопрос волнует уже восемь дней, - проворчал махо.
  - Я подозреваю, - зачарованно прошептал Дар, - что мои первоначальные вопросы могут прояснить это.
  - Что?
  - Если я узнаю кто я и откуда пришел - я узнаю частью чего я являюсь на самом деле. Возможно частью этого же являются кланы!
  - Древние! - тоном откровения прошептал махо. - Ты послан Древними танграми! Как я не понял этого раньше!
  - То же самое говорил мне Куаргир, - отмахнулся Дар. - Что это меняет?
  - Твой кх_отр был хитер, но не мудр, - старик прикрыл в задумчивости глаза, отчего они сделались тонкими изогнутыми полумесяцами, напомнив несчастного Куаргира. - Мало сказать "Древний", надо еще суметь понять что это, и для чего...
  Некоторое время они шли молча, старик смотрел перед собой невидящим взглядом. Наконец мысли, владевшие им прорвались наружу:
  - Твои способности экстаординарны, и все же ты простой тангр. Ты несешь в себе цнбр, отличающуюся от всех кланов, и все же трава любой из них признает в тебе родство.
  - Эй! Пока только трава ю_Линнора признала меня!
  - Не будь глупцом. Вспомни что ты еще нашел общий язык с Зордаором, Саудраком и Куаргиром?! А это три разных клана! Разве они бросались на тебя с шиташами?
  Он внезапно зажмурил веки, и тут же открыв их наградил Дара напряженнейшим из своих взглядов.
  - Я знаю в чем твоя проблема, Даарр Древний! И мне кажется, что я вижу твою задачу... Твою великую задачу!
  - В чем же она? - не удержался Дар.
  - Для начала тебе необходимо вступить в свою полноту. И после этого все произойдет само собой!
  - Что именно?
  Старик осторожными шагами спускался по сыпучему откосу, стараясь ступать на корни выглядевших мертвыми кустов. Прошло долгое время, прежде чем махо наконец ответил. Его голос изменился, он приобрел тягучую речитативную интонацию, почти пение:
  - Гонкларды бесконечно сильны, их небесные лодки покорили тучи и солнце, даже ночные звезды для них не преграда. Они владеют мягким железом и живым огнем, с помощью которых преследуют своих врагов! Любых врагов, но не Древних тангров! Древние - великие воины, их небесные лодки еще больше и еще могучее! Но они затерялись среди звезд в своих великих походах и подвигах. Однако до них долетела весточка, что их неразумные дети на Рортанге страдают от своеволия злых гонклардов. Тогда они собрались на большой Круг, и послали одного из них на разведку и помощь своим детям. Это был ты, Даарр Древний! Ты собрался и вышел в путь. Однако гонкларды почуяли недоброе, и когда ты приблизился, они ударили твою лодку, и она сломалась... Но Древний сильнее гонклардов! Враги тангров не смогли повредить твое тело - тело могучего воина. Благодарение Вечному Небу! Все что им удалось - это повредить твою задачу, ты перестал помнить свою цель. Но это мелочь! Этому можно помочь, потому что твое тело совершенно цело. Твоя цель сложится сама собой, как только ты вступишь в свою полноту. Ты - Древний, и ты нуждался в Ла-и-Ла с древней Атсинбирг. Ты нашел атат Древних в Хршитакке, волшебство которого легко защитило тебя от глупых а_зардов. Проведя там ночь с цнбр Древних ты восстановил утраченную Ла-и-Ла! Ты сам нашел ее, значит твое тело помнит свою задачу! Ты не мог сойти с ума от Древней цнбр, потому что это твоя собственная цнбр! Твой верхний ум - это способ разговаривать с танграми кланов. Верхний ум не помнит твою задачу. Зато он разносторонен: ты знаешь все языки кланов, потому что все тангры - суть дети Древних! Для любого из Древних знать языки детей - пустяк! Но глубже лежит твой настоящий ум и настоящая память. Он помнит главную задачу. Древние должны были прислать сюда великого воина, способного даже в одиночку повергнуть сонмы гонклардов! Тебя должно слушаться все древнее оружие - именно поэтому стела Хршитакки тебя защищала от дромаругов Док-Атора.
  Он закончил говорить, и они снова шли в молчании. Картина нарисованная могучим стариком была завораживающей. Он оперировал понятиями, далеко превосходящими все цельности, о которых они говорили сегодня.
  - Ты сам сказал это, - спустя некоторое время проговорил Дар.
  - Что?
  - Ты показал целое, частями которого могут быть кланы Рортанга. И это целое...
  - Древние! - за него продолжил махо. - Их Империя! Да, это правильно. Мы все - части Древней Империи.
  Он глянул на Дара, и этот взгляд отличался от всех его предыдущих вглядов. Теперь это было похоже на то, как смотрел на Дара Куаргир.
  - Ты теперь понимаешь, почему я так тщательно выспрашиваю, что я мог наговорить в бреду?
  - Да, понимаю, - согласился Ю-махо, - однако мне кажется, это не так важно.
  - Почему?
  - Тебе надо просто ждать. Тысяча зим - как один день для Древних. Время - твой помощник, со временем ты поймешь как вернуть свою память. А пока, Древний, рядом с тобой буду я, готовый отвечать на любые твои вопросы! Все в чем ты нуждаешься - это знать цнбр! Трава поможет тебе восполнить свою полноту!
  - Ты забываешь о гонклардах! Если ты прав, и они действительно разбили мою лодку, то теперь они должны искать меня, чтобы уничтожить, пока я не вспомнил сам себя!
  - Джамш! - махо с силой стукнул себя по бедру. - Как ты прав! Они должны жадно выискивать тебя. Ты не имеешь и одного лишнего дня!
  
  8. Отаруги б_Рвана
  Молча размышляя над сказанным, они вошли во внутренний каньон, где начинались первые "входные" пещеры горного города Нортрига. Тот самый каньон, где колоссальная молния ударила Дара в вытянутые руки. Странное ощущение неудобства внизу живота усилилось.
  - Скажи, - прервал молчание Дар, - если только живущий рядом тангр своего корня удерживает Атсинбирг от смерти и отмирания, почему ты еще цел? Почему хуураданцы или б_Рван не покончат с тобой? Я не заметил, чтобы ты особо прятался. Таким образом они покончат с твоей травой и получат спокойствие на своих границах.
  - Рано или поздно они попытаются сделать так, - усмехнулся старик. - Рано или поздно... Но не сейчас. Я почувствую это... Когда две птицы урц встречаются в горах у трупа уилиса, они не поедают его вместе. Сначала они выясняют между собой кто из них сильнее. Кланы пока не готовы к войне друг с другом. Хуурадан, благодаря кх_отрам, обидел а_Зардат, и чем это закончится пока неизвестно. Что касается б_Рвана - он опять на грани большой войны с с_Энфарпом.
  Ю-махо посмотрел на Дара своими лучистыми глазами. Он спокойно улыбался.
  - Так что у меня еще есть время, чтобы вдоволь прогуляться по горам Лахирда. А когда они все же решатся меня прикончить - моя трава скажет мне об этом. И тогда я уйду в ночь. Иллайньер - единственый клан, который будет жить вечно.
  - Уйдешь в ночь? Что это значит?
  - Царакклан ю_Линнора спрятан очень глубоко в горах, даже просто дойти до него - подвиг. Но в той скале, где он хранится, путь к нему - это мрачный лабиринт с множеством невидимых гибельных ловушек. Нужна помощь цнбр этого места, чтобы попасть туда. У врагов нет ни единого шанса. Когда б_Рван или Хуурадан придет за моим латниром, я уйду туда. Я и моя цнбр будем жить друг для друга.
  - Но... Как ты сможешь выжить? Что ты будешь есть, пить?
  - Я - махо! - старик гордо поднял голову, - ты еще не забыл об этом? Махо не обязан есть или пить!
  Дар содрогнулся, картина старика, веками заплетенного в глубине своей травы, в черноте глубочайших пещер - была просто трагична на его взгляд.
  - Все Цараккланы, которые мне довелось увидеть, имели колодец в небо, - тихо сказал он.
  - Совершенно справедливо, - ответил махо. - И Царакклан ю_Линнора не исключение. Две сотни зим тангры моего клана создавали это чудо. Наверное мудрость тогдашнего махо предвидела чем все это может закончиться...
  Когда до входных пещер подземного годора оставалось не больше пятидесяти прыжков, старик вдруг остановился. Чуть не столкнувшись с ним, Дар увидел его расфокусированные глаза, и понял, что махо смотрит "глазами травы". Дар тотчас последовал за ним, уже легко входя в состояние пространственного зрения.
  - Впереди, - голос махо стал злым, он дышал хрипло. - Сразу за первым входом.
  Дар увидел их без труда. Световые пятна были другого цвета чем у уилиса и птиц. Они были коричневато-желтые, две зоны отчетливой светимости, чуть тронутые легкими зеленоватыми облачками. Внутри каждой сверкали два ярких красных уголька.
  - Заболтался я... Отойди в сторону и ни в коем случае не выходи!
  - Кто они?
  - Это неважно для тебя.
  - Хочешь, я приведу их сюда, как того уилиса? Или просто заставлю убежать!
  - Ни в коем случае! И не вздумай выходить! - громко прошипел старик тоном, не терпящим возражения.
  Дальше он направился вперед в одиночку.
  - Иди сюда, иди... - раздалось из ближайшего затемненного грота. - Старый гнилой пень! Давно ты не отвечал перед своими б_рванскими хозяевами!
  Дар с удивлением осознал, что этого языка он еще не разу не слышал. Тем не менее, он понимал его как и все другие. Так вот они какие - б_рванцы!
  Из темноты вперед выступили две высокие фигуры. Их тела по цвету были копиями расцветки Барниха из Горна - так же густо усеяны неровными желтыми пятнами по коричневому фону. Дар вздрогнул - за эти несколько дней в Лахирде он отвык видеть боевых отаругов. Их экипировка была совершенно непривычной. Тяжелые наручни, обручи на лбу и кожухи на ногах блестели белым металлом. По краям спинных латниров наверху была прикреплена невысокая щеточка перьев, возвышавшаяся над плечами. Но самая странная была грудь - там был уменьшенный латнир, копия того, что обычно бывает на спине.
  К своему удивлению он понял, что улавливает странное ощущение от каждого из них - тревожаще-мягкое и чужое. Питье крови травы не прошло даром - теперь он воспринимал мир с помощью Ла-и-Ла. Это тревожащее чувство наверняка и было тем, что тангры называли отбивом...
  - Что это за ублюдок явился с тобой? - продолжал самоуверенный б_рванец, тыкая шиташем в сторону Дара. - Ты завел себе ученика?
  Чертыхнувшись, Дар заметил что от удивления вышел из-за укрытия.
  - Не сделаешь ученика из чужой травы, - крикнул махо, будто оправдываясь. - Этот йарб пришел из годора Кузнецов, он мне никто и судьба его мне неведома!
  - Посмотрим, - осклабился б_рванец.
  Он оглянулся на своего напарника. Тот кивнул головой набок и молча двинулся вперед. Дар почувствовал себя голым, без привычных шиташа и наручня. Почему старик запретил ему сделать с этими пришельцами то, что он делал на охоте сегодня?
  - У него странный отбив, - пробормотал приближающийся воин. - Точно, это не ю_линнорская трава. Наверное один из проклятых йарбов!
  От плохого предчувствия, у Дара пробежали мурашки под латниром.
  - Твои рубцы хорошо заживают, гнилушка! - послышался ненавидящий голос первого.
  Он вдруг выхватил блестящий белый шиташ и стремительно погрузил его в живот Ю-махо. Громко расхохотался. Старик упал со стоном на колени, и тут же получил еще один смертельный удар в грудь.
  У Дара потемнело в глазах и он потерял самоконтроль.
  Мир развалился на части, время стало рваным и тягучим, как смола...
  ...Фигура второго б_рванца приближается, он размахивает острым шиташем, пытается ткнуть в Дара. Но его сталь остается за латниром, вспарывая пустой воздух в том месте где Дар только что находился. Удар кулака по напряженной руке - и с гримасой боли пянистый воин выпускает оружие. Оно поймано на лету и отрубает только что державшую его руку... Ю-махо лежит на песке, кашляя алой кровью, две ужасные раны обезображивают его тело... Б_рванец, убивший его, выхватывает свой тронк, когти утонули в спусковых ячейках... Второй б_рванец, с отрубленной рукой уже тоже с тронком в целой руке... Маленькие хищные стрелки летят к Дару с противоположных направлений... Поворот, отскок, удар в полете... Вторая отрубленная рука медленно падает на землю. Она продолжает нажимать на тронк и еще одна стрелка вылетает из него - на этот раз в небо... Злоба и недоумение на лице первого б_рванца... Две стрелки почти одновременно выпархивают из его тронка, пока шиташ в руке Дара отсекает голову от плеч ближнего врага. Безрукое тело падает, снова алая кровь тангра на холодном безразличном песке... Но Дар уже в прыжке, выше подлетающих стрелок. Он неумолимо приближается к убийце махо. Кто мог подумать что он может так высоко прыгать?!.. "Кто он такой?" - орет б_рванец, в его глазах плещется черное озеро страха. "Древний воин!" - оглушительно кричит Дар, целясь ему в грудь. Однако шиташ лишь бессильно скользит по нагрудному маленькому ланиру врага. Б_рванец поворачивается. Новый громкий удар шиташа по латниру невозможно ни с чем спутать. И снова лишь легкая царапина остается на панцире. "Латнир б_рванца крепче железа" - вспоминаются слова кузнеца Тутроса... Враг раскрутился в развороте, как и его выпархивающий клинок - он движется медленно, будто во сне и естественно не может попасть в свою цель. Удар ноги валит б_рванца на черный щебень, второй удар вышибает шиташ из его руки. Клинок Дара прочерчивает дугу в воздухе и взрывается в груди б_рванца - выше нагрудного латнира, между ключицей и плечом, где жалобно звенят разбитые стальные блестки... Глаза врага полны ужаса. Он пытается загородиться руками, но получает второй удар - в живот, припечатывающий его к песку. Сила удара такова, что шиташ пронзает твердый маленький нагрудный латнир, тело тангра насквозь, и останавливается только достигая спинного латнира. С тягучим звоном белый клинок ломается в руках Дара...
  Он не видит корчащегося врага. Глаза замерли на обломке нагрудного маленького панциря. Там, хищно оскалившись в разные стороны, сидит двухголовое существо, похожее на скеха... Это тотем кх_Отрии! Откуда он на груди б_рванца?!
  Предметы вокруг теряют свой фокус, расплываются...
  Но это не пространственное зрение плечей, это простые слезы...
  Ю-махо лежит на темном песке, залитый собственной яркой кровью. Почему кровь тангров такая алая? Почему жизнь должна уходить в никуда, как вода в песок?
  Кто теперь поможет Дару?
  Как найдет он атат Древних в горах Лахирда?
  В его ногах, такой же бездвижный, такой же алый от толчками выходящей крови, замер поверженный б_рванец. Как много было только что жизни, ярости и силы вокруг, и как сейчас стало глухо, пусто и одиноко...
  Дар в отчаянии огляделся - закат догорал на западе. Красная луна Акра уже всходила на востоке над далекими горами. Как много красной краски в природе...
  Рядом что-то шевельнулось.
  Дар отпрянул от неожиданности. Тело Ю-махо снова шевельнулось - это двинулась рука, закрывая смертельную прореху в груди.
  - Махо! - бросился на колени пред ним Дар. - Ты жив!? Скажи как тебя спасти?
  - Что ты... наделал! - шипение его голоса было слабым, бессильным.
  - Я убил их обоих. Почему они напали? Ты же обещал что почувствуешь...
  - Дурак, - ему потребовалось время отдышаться. - Я просил тебя не вмешиваться...
  - Они убили тебя!
  - Я - махо! - старик попытался выпрямить свою шею, но ему не удалось. - Меня нельзя убить такими простыми уколами...
  - Что ты хочешь сказать?!
  - Теперь ты.... должен помочь мне, раз ты тут... - голос старика был еле слышен. - Донеси меня до ближнего атата... Мне нужна моя трава...
  
  9. Атат махо
  Когда Дар взвалил старика на себя, тот оказался неожиданно легким - словно под его латниром и правда было не тело, а трава. Долгое время он шел в угрюмом молчании, меряя шагами темноту уже знакомого скального хода. Махо по-прежнему был без сознания. Но сейчас его советы были не нужны, путь до входного грота перед лабиринтами в сокровенные пещеры Дар помнил хорошо. Надо было сначала добраться туда, а после уже будить старика.
  Кровотечение, едва ли не более опасное чем раны, тело махо остановило само. Это произошло пока Дар выполнял приказ - тщательно закопать обоих пришельцев из б_Рвана, их оружие и каждую последнюю мелочь, свидетельствовавшую об их пребывании тут. Глядя на подсохшие разрезы учителя, Дар невольно вспоминал рассказы Ходвата, о залечивающих свойствах цнбр, маленькую отрастающую кисть Саудрака... И все же с трудом верилось в возможность заживления подобных смертельных ран. Дару довелось побывать в боях - большинство воинов от любого из этих двух ударов уже бы шли по "тропинке в лес предков". Вдруг стало понятно происхождение безобразных давних шрамов на лице и теле Ю_махо. Старика постоянно увечили прежние враги, чтобы держать в полуживом состоянии последнего тангра ю_Линнора.
  Как всегда в темноте, само собой включилось "ночное зрение" Дара. Возник голубоватый подсвет углов и граней скального перехода, продольными полосами засветилось тело. В этом свете стало заметно, что они оба перепачканы алой кровью, эти засохшие пятна в "ночном зрении" казались ярче поверхностей тел.
  Неся махо сквозь пещерные переходы, Дар не мог отделаться от ощущения, что старик совсем не так плох. Его раны уже выглядели закрытыми. В какой-то момент его дыхание неуловимо изменилось, перестав быть частым и поверхностным. Это явное улучшение порадовало Дара, ибо гибель махо рвала бы слишком много нитей в его планах.
  - Светишься как костер призыва! - Внезапный шепот в самое ухо заставил Дара подпрыгнуть от неожиданности. - А враги могут оказаться за следующим углом...
  Враги уже были только что за углом, напав на них без предупреждения. Угроза была реальной, Дар осознал ее даже не умом, а всем своим существом. Кровь бросилась в голову. Тут же остро захотелось стать назаметным, невидимым, темным как эти скалы вокруг. Это отчетливое желание что-то сдвинуло в нем, словно сократился какой-то мускул, о котором Дар раньше не подозревал. Он словно сделал втягивающий вдох всей кожей. В глазах почернело.
  - Молодец, - донеслось от Ю-махо. - Я знал что ты сможешь.
  Дар глянул вокруг - он продолжал видеть проход в скалах своим голубоватым "ночным зрением". Но его собственное тело потемнело, ярко светящиеся полоски исчезли.
  - Как я сделал это?!
  - Когда рядом опасность, мы учимся быстро, - еле слышно засмеялся махо, и тут же перешел на немощный кашель.
  Дар прислонился латниром к камню. Сегодня был удивительный день! Сначала он научился "зрению травы", научился давать приказания животным - это были аспекты обучения махо. Но теперь ему удалось произвольно убрать полоски своего света - а это уже ни к махо, ни к цнбр не относилось! Он вспомнил ощущение вздоха кожей, и несколько раз снова зажег и убрал этот свет. Все получалось беукоризненно. Попутно заметил, что произвольно может сохранять или отключать "ночное зрение" целиком. В пещерах стало совсем темно.
  - Попробуй теперь "глаза травы", - прошептал махо.
  Дар послушно расфокусировал зрение. Тут же мир вокруг него словно раздвинулся. Каменные стены, сдавливающие узкий коридор превратились в полу-прозрачные толщи мутноватой воды, окрашенной зеленым свечением. Их глубины темнели в отдалении.
  - Я... вижу сквозь камень!
  - Как и должен видеть махо вблизи своей травы, - сказал старик. - Видишь ли ты коридоры?
  В ушах ответно прошуршало: "МЫ ВИДИМ..." - это не были слова, это был чистый смысл.
  И почти сразу за вопросом старика, в прозрачных глыбах скальных пород вдруг высветились длинные норы, пронизавшие гору. Их было много - часть близко, некоторые шли параллельно тому ходу, где они сейчас остановились. Более дальние тянулись во всевозможных направлениях, вбок, вверх, вниз. Он даже не представлял себе, насколько разветвлена тут система лабиринта - целый скальный город!
  Одновременно Дар отчетливо осознал, что "зрение травы", было не столько способностью махо, сколько качеством внутренней цнбр, способной отвечать на поставленный вопрос хозяина тела. Он тут же спросил внутри себя, проверяя догадку:
  "Где находится подземный атат, который нуже старику?"
  "АТАТ", - прошуршал тот же звук, который не был звуком.
  Его взгляд протянулся налево, ему пришлось повернуться, чтобы в темной дали скалы увидеть зеленый шар. Он светился так интенсивно, что даже отсюда казался довольно яркой зоной - этакое зеленое скальное светило...
  - Молодец, - донесся откуда-то снаружи, как через воду, голос махо. - Ты делаешь хорошо.
  - Ты знаешь что я вижу?
  - Я могу видеть как ты видишь, - ответил Ю-махо.
  Было еще что-то, что стало заметно Дару в этот момент - тонкие зеленые нити, оплетающие тело Ю-махо, он был запеленут этими нитями. Этого не было с уилисами или птицами в горах сегодня. Этого не было даже с самим махо тогда, на охоте. Это появилось только после его ранения. Должно быть таковым было лечение цнбр, восстанавливавшей свою "тангровую половину". Дар детальнее посмотрел своим "зрением травы" на махо. Учительтакже как и скалы был полу-прозрачной массой, похожей на сгусток слабо-светящегося желе с двумя красными точками внутри, на уровнях где у тангра находятся голова и грудь. В местах ранений кокон зеленых нитей был намного плотнее. Стало заметно, что от этого кокона еле заметные тонкие нити тянутся через прозрачные скалы влево, туда где вдали разгоралось зеленое солнце большой масы цнбр. Вот где прятались секреты чудесного исцеления. Теперь воочию Дар убедился в правоте рассказов Ходвата, что родной атат способен лечить воина. Но в таком случае, почему все это не было заметно у отаругов Хуурадана в боях с а_зардами? Память тут же властно перенесла его в напряженнейшие моменты атаки дромов на латнирные "спины" хуураданцев Саудрака. Вспомнились ползущие в центр строя воины, их пробитые латниры с обрубленными древками достов, с окровавленными железными наконечниками копий торчащими из груди. Ни стонов, ни потери сознания... Тогда у Дара холодело сердце при одном взгляде на несчастных. А сейчас? Сейчас он чувствовал, что понимает разгадку волшебства.
  - Чувствовал ли ты боль, когда сталь пронзала твое тело? - задал он мучивший его вопрос.
  - Очень хорошо, - сказал старик. - Твои силы махо улучшаются с каждым мгновением. Ты уже видишь нити атата... Да, конечно я чувствовал боль, боль и испуг всегда атакуют нас неожиданно. Но уже через мгновение ты готов к этому, и трава берет твою боль себе. До тех пор пока ты не излечишься, или не умрешь.
  - Пока не умрешь?
  - Если твой атат далеко, силы травы минимальны. Я уже говорил тебе - тысячу марангов максимум. Это одна из причин почему пока никто не воюет с йарбами Болотополья.
  - Значит твоя жизнь сейчас вне опасности?
  - В этих горах мне ничто не может угрожать, если только не рассечь мое тело на части, и разбросать их подальше друг от друга. Я - махо! - дернулся старик, пытаясь гордо выпрямиться у него на руках, едва не соскользнув вниз.
  Дар постарался перехватить его покрепче, чувствуя радость от того, что все складывается удачно.
  - Эти двое приходили проверить жив ли я еще, - продолжал старик. - А в основном убедиться, что я по-прежнему одинок. Им страшна мысль о восстановления Иллайньера... Пропажа двух отаругов не останется незамеченной. Б_Рван обязательно хватится своих, и к Нортригу пришлют большую рать.
  - Что они будут делать?
  - Обыскивать пещеры. Может даже приведут своего махо. Я должен буду им показаться. И я должен выглядеть совершенно здоровым. Иначе они перероют все вокруг, и могут найти то что им не положено...
  Дар почувствовал новый приступ раскаяния. Но как стерпеть издевательства над учителем, кто раскрывал перед ним знание цнбр?
  - Не расстраивайся, - сказал старик, - ты не мог этого предвидеть, а я слишком увлекся твоими успехами и выпустил из внимания врагов.
  Он замолчал, но было заметно, что ему становится лучше с каждым мгновением.
  - Теперь тебе придется самому идти в пещеры Дымящихся Близнецов. Реликвия признает и впустит тебя, ибо ты настоящий Древний! - старик оживился, забыв о своих страшных ранениях. - Многие тангры ходили в ту сторону, однако еще ни одному не удалось проникнуть внутрь. Вход во внутренние пещеры закрывает нерушимая железная стена. Лезвия из голубой эриг-стали не оставляют на ней даже следа! В этом месте когда-то жили последние Древние Лахирда, и там должны оставаться многие их секреты. Там ты должен найти достойное оружие!
  
  10. Реликвия Древних
  На высоте по-прежнему лежал снег. Сюда привел указанный махо путь. Солнце слепило глаза, ветер выстудил латнир. В который раз Дар порадовался шерстяному плащу и закрытым сандалиям, что получил в Горне.
  Он неутомимо взбирался на сыпучие кручи, шел по откосым гребням и каменистым распадкам. Отдалившись на значительное расстояние от пещер Нортрига, Дар начал чувствовать атат Древних. Временами он переключался на "зрение травы", и тогда он мог видеть это - зеленый свет Древней травы далеко впереди, а обернувшись - видел зеленый свет Атсинбирг ю_Линнора позади. Теперь сбиться с дороги было просто невозможно.
  Нетерпеливый быстрый шаг горячил кровь. Мимолетно вспомнилась жара, когда они вот так же пробирались по горам с Куаргиром. Осыпи кончились, теперь были каменистые жесткие откосы, усеянным под снегом неожиданно острыми камнями. Когда их края обнажались из-под снега, они сверкали на солнце блестящими гранями. В ослепительно голубом небе парили две большие хищные птицы, явно заинтресованные путником. Ветра не было, и потому их редкие пронзительные крики единственные нарушали каменное молчание гор. Оглянувшись можно было увидеть великолепную мощь Нортрига, упирающегося белой короной в зенит. Между Даром и Нортригом сейчас была целая группа низких косо ломанных и приплющенных вершин, сросшихся массивными основаниями. Впереди, куда он держал путь, стоял еще один колосс, двузубчатый и чуть наклонный скалистый гигант. Воздух вокруг него был странно белым, туманился клубясь. Недаром эта гора получила имя Дымящихся Близнецов. Но в отличие от дымящейся черным дымом горы Кузнецов, тут не было тангров.
  Красота этих мест была пронзительной. Перед величием и колоссальностью каменных великанов его короткая жизнь, огонь и прах его желаний, стремлений, побед - были попросту ничтожны. Горы словно останавливали его, упрекая в суетности. Однако какая-то часть его ума отказывалась признавать это, отказывалась видеть себя лишь маленькой и бессильной частичкой огромного мира. Он продолжал упрямо идти вперед.
  Следуя указаниям махо, Дар перешел на обратную сторону огромной двузубой горы, сначала по гладкому откосу, а после лавируя в каменных теснинах. В углублениях между скалами виднелись черные глубокие провалы, с вытопленным снегом. Оттуда временами вырывались вверх прозрачные столбы пара, тут же окутываясь белым туманом. Это было завораживающее зрелище - целая страна дымов, окутывавшая молочным влажным туманом все видимое пространство на восток. Все камни вокруг стали блестящими и обледенелыми. Воздух был наполнен странным горьковатым запахом, оставлявшим вяжущий привкус на языках.
  Через некоторое время он спустился в закрытый каньон. В конце его был чистый от снега откос, прикрытый сверху каменным козырьком. В изогнутой скальной стене темнели несколько черных провалов. "Зрению травы" не было сложно опеределить, какой из них ведет к таинственной Реликвии Древних. Зеленый свет уже недалекого атата Древней цнбр бил изнутри горы как зеленый костер в ночи. Похоже, та трава начала чувствовать его приближение...
  Скоро Дар уже пробирался внутри узкого лаза, сплющенного по горизонтали. Целая серия хитрых ловушек и капканов была предназначена сбить с толку и запутать чужака. Но для Дара, видящего в темноте не хуже чем днем, они не были помехой. После запутывающих ловушек лабиринт стал ровнее. Воздух становился теплее и приобрел горько-прелый привкус.
  В ушах стояли слова махо:
  "Многие тангры ходили в ту сторону, однако еще ни одному не удалось проникнуть внутрь"...
  "Вход закрывает железная стена. Лезвия из голубой эриг-стали не в состоянии оставить на ней даже царапину"...
  "В этом месте жили последние Древние Лахирда, и там их последние секреты!"...
  Внезапно обжег запоздалый страх - вдруг он не сможет попасть внутрь?
  Что если Реликвия не признает его?! Может быть он не является Древним?
  Дар шел с постоянно расфокусированными глазами. Зеленоватые полупрозрачные друзы скал уже не могли больше препятствовать ему разглядывать тайник травы Древних. Страхи ума перестали волновать его - он стремился вперед, не чуя под собой ног, не задумываясь больше, и не размышляя. Цнбр ждала его, и он знал что это именно его цнбр. Зеленое свечение было ослепляющим, оно несло живое тепло.
  Он смотрел в пространство перед собой, насквозь через зеленую толщу камня. Вырубленный в скале коридор постоянно забирал вправо, ближе и ближе к внешнему ребру горы. Впереди, не доходя трехсот прыжков до поверхности, проход заканчивался черным тупиком. Было невозможно заглянуть за него. Это не была скала, или камень, или что-то еще, привычное.
  Перейдя на голубое "ночное зрение" он заметил, что стены вокруг покрыты густой гравировкой. Бесконечные барельефы изображали тангров в напряженных позах, одиноких и небольшими группами. Были здесь и иероглифы совершенно незнакомых форм. Однако замедляться для разглядывания барельефов он не собирался. Следовало быть настороже, помня какие хитроумные ловушки были созданы при входе в пещеры. Но что-то подсказывало Дару, что здесь ничего подобного не будет. Преграды этого места намного сложнее, но они лежат в другой плоскости...
  Скоро он уперся в ровный гладкий тупик. Видимо этy преградy упоминал Ю-махо. Дар почувствовал восхищение - никогда прежде ему не доводилось видеть столь большую цельнометаллическую вещь! Без единого следа ковки стена стали перегораживала проход и вероятно была больше его, ее гладкое тело уходило прямо за камень. Дар не смог удержаться, тронув гладкость совершенной преграды. На ощупь металл был гладким и холодным. Да, мастерство Древних было превыше понимания! Но как преодолеть эту преграду?
  Некоторое время Дар провел, обшаривая металл пядь за пядью в поисках разгадки, но ее не существовало. Не было ни замка, ни петель, ни скважины для ключа - ничего такого, что подсказало бы ему что делать. Перед ним была неприступная стена. Тогда Дар вытащил из тайника под латниром Метку - ведь помогла же она обрести защиту Древних в Хршитакке против дромаругов Док-Атора.
  Едва в его руках оказалась желтая Метка, как в правой части стальной стены появилось едва заметное серое пятно. Дар направил туда свою руку с Меткой, и в металле высветился розовый прямоугольник. Размер его был как две сложенные вместе ладони. Его поверхность была исчерчена знаками, отдаленно напоминающими и "летящее солнце" тангров, и иероглифы, что были начертаны на стеле Хршитакки. В самом центре темнело углубление знакомого двуекрестия, только в отличие от старого обелиска это был не камень, и его поверхность не было нужды очищать от мха и лишайников. Заметно потеплевшая Метка будто сама толкнула руку Дара, пока наконец не оказалась точно над квадратным углублением розовой поверхности.
  Там что-то сверкнуло и в тот же момент скала ощутимо вздрогнула. Металл впереди окутался слоем мягкого на вид знакомого зелено-золотого свечения. Словно перетекая вперед, оно коснулось Дара и обволокло все его тело. Зеленый свет сейчас казался гуще, и его длинные золотистые искорки медленно скользили, будто падая вниз, но все же продолжая висеть в воздухе. Искрящиеся золотые сполохи мгновенными волнами пробегали по нему, заставляя подстраиваться бесчисленные искорки.
  Еще раз вздрогнул камень под ногами. С ужасным скрежетом и визгом металл плиты перед ним начал сдвигаться вправо. Зеленое свечение металла заходило вместе с ним под камень, вспыхивая ярким золотом при встрече с попадавшимися камнями. Стало заметно, что впереди медленно открывается проход. Съезжающая в сторону плита была невероятно массивной - теперь можно было видеть ее срез - он был толщиной с вытянутую ногу дрома. За ней оказалась еще одна металлическая панель, более светлого цвета. Так же окутаная зеленым туманом, она медленно ползла влево.
  Когда обе стены сдвинулись, открылся проход в недра неизвестности. Оттуда дохнуло теплым прелым духом, полным влаги и затхлости, и чего-то еще, очень знакомого и давно забытого... Внутри не было скал и камня пещер. Не было хаоса запустения и мусора. Там был только металл, чистота и приглушенный свет странных светильников на стенах.
  Дар упрямо наклонил голову и зашел внутрь небольшого помещения. Он уже понял что это такое, и с интересом рассматривал небесную лодку Древних.
  
  11. Карасс
  Вокруг тускло отсвечивал металл - стены, пол, потолок - невиданная масса железа. Отраженные в нем копии Дара ошарашенно оглядывались друг на друга. Это плохо укладывалось в голове. Как можно выковать и отшлифовать плоскости такого размера?! В душе родилось горделивое чувство - все это сделали его родственники, могучие и мудрые Древние!
  Пройдя вперед он заметил, что зеленый туман над его кожей постепенно сползает вниз. С тем же скрежетом затворные плиты позади выдвинулись из камня, и закрыли проход. Кто двигал этот металл? Загадки Древних были из величайших!
  - Карасс яаксрех ррайна таэпо! - неожиданно прозвучало в воздухе.
  Дар вздрогнул и оглянулся. Никого рядом не было!
  Кто ведает привычки могучих Древних?! Может быть у них принято прятаться во время беседы...
  "Лодка приветствует нового хозяина!" - возник в голове перевод прозвучавших слов. Дар судорожно сглотнул, "хозяин" - звучало очень обещающе.
  - Радуйся и ты, - сказал он, на всякий случай кивая в пустоту.
  "Может быть я и дома", - смущенно подумал он, - "Однако здесь все мне незнакомо!"
  - Воздержись от движений, великодушный хозяин, начинаю сканирование... - доверительно сообщил тот же невидимый собеседник на языке Древних.
  Что такое "сканирование" Дар не знал, но предупреждение воспринял буквально - застыв на месте.
  Раздалась серия щелчков. Затем длинный шелест - словно рядом вздохнул большой дром. Воздух сразу стал сухим и пустым. Плоский красный лучик, не толще лезвия шиташа, забегал наверху, опускаясь к голове. Дар ждал, чувствуя как учащается биение сердца. Чуть позже зажегся горизонтальный синий луч - продвигаясь справа налево. Они скользили, будто ощупывая его - кость латнира, одежду, оружие. Прикасаясь к коже издавали меняющиеся по высоте писки. Больно не было совершенно.
  "Что если я - не тот кого они ждут?" - пришла предательски-слабая мысль. Его пробрал холодок под латниром. После величественных горных просторов, железный закуток в который он попал, казался крошечным. Это напоминало только одно: застенок под Хоргурдом!
  Снова раздалось мощное сопение - воздух сразу стал чище и насыщеннее.
  - Дезактивация завершена, - произнес тот же безразличный голос непонятные слова. - Проходи в "Карасс", хозяин!
  - Карасс?
  - "Карасс" - название лодки.
  - Куда? - прошептал Дар, недоуменно оглядываясь в тесноте металлической каморки. - Я не знаю...
  Деловито забормотала противоположная стена, плавно съехала в сторону. Оттуда дохнуло затхлым теплом - смесью запахов, живых - прелых и влажных; мертвых - кисло-металлических и еще каких-то, знакомых и давно забытых. Забытых на той, закрытой стороне памяти.
  Он сделал несколько шагов - медленно, осторожно.
  Кто сказал что лодка - только маленькая железная комнатка?! Небесная лодка Древних - огромна как самый большой атат Хоргурда. А может и больше!
  Перед ним, словно продолжение пещер, открылся длинный гладкий проход с редкими синими огнями. Все вокруг было из металла, массивного, прочного. Лодки Древних - это не деревянные ладейки кх_отров! Темно-серый металл первых стен встречался с другой сталью - светлой и чуть голубой, вместе они создавали прямоугольные фигуры, ритмично повторявшиеся на стенах. Мастерство их кузнецов было на недосягаемой высоте! Ужасно хотелось потрогать, рассмотреть железо Древних, но не стоило демонстрировать свое невежество.
  - Хозяин пожаловал на борт, - неожиданно раздалось откуда-то сверху. - Какие будут указания?
  - Хочу видеть хозяев этой лодки! - сказал Дар командирской интонацией, придав голосу твердость и достоинство. - А после встретиться с тобой и с тем, из первой железной комнатки!
  "За столетия никто не смог зайти в Реликвию Древних" - вспомнился рассказ махо. - "Неужели Древние живут столь долго? Но почему тогда они не выходили наружу?"
  Такое поведение настораживало, и стоило быть начеку. По всей вероятности неожиданностей впереди будет много!
  - Великодушный Хозяин прибыл на "Карасс", - ответил тот же голос. - Других хозяев здесь нет.
  - Где же они? - Дар поднял подбородок.
  - Прежние хозяева покинули лодку две тысячи триста сорок четые цикла планеты назад. С тех пор "Карасс" осуществлял циклы жизнедеятельности без хозяев.
  - Что насчет тебя? - спросил Дар, - Может перестанешь прятаться и выйдешь сюда? Я буду рад увидеть тебя!
  - Я не обладаю телом, - последовал ответ. - То что ты слышишь это звуковая проекция шарки "Карасса"!
  - Что такое шарки? - Дар понял, что разыгрывать из себя знайку больше не имеет смысла.
  - Логик "Карасса". Помощник хозяина.
  - Какой же ты помощник, если не в состоянии выйти к своему хозяину?
  - Я - кремне-электрическое существо, ведущая прогрессивная модификация... какая существовала две тысячи сорок четыре цикла назад...
  - Где ты? - Дар все не мог понять, с кем разговаривает.
  - Я везде под обшивкой "Карасса". Хозяин нуждается во мне для любой деятельности корабля.
  - Я хочу увидеть тебя!
  - Пожалуйста, прямо по коридору, первый поворот направо.
  Дар двинулся по проходу. По обеим сторонам встречались обводы на металле, сильно напоминающие по форме двери уртанов. Однако было неясно можно ли их открыть. Коридор встретился с другим, более широким проходом. Его железный пол был прочерчен множеством старых царапин, кое-где оставшихся и на стенах. Синее освещение по-прежнему было скупым, но достаточным для простых глаз. Дар свернул направо и довольно долго шел в металлической пустоте прохода. Шаги гулко отзывались в стенах, усиливая чувство одиночества.
  - Далеко еще?
  - Хозяин почти дошел.
  Впереди появился сильно поврежденный участок. Металлическая оболочка прохода здесь была погнута, теряя свою замечательную гладкость. Волны смятого железа потрясали воображение. Было трудно представить силу удара, нанесшего подобное повреждение. В голове завертелись рассказы Куаргира, Ю-махо и Ходвата об извечных врагах тангров - злобных гонклардах. Вероятно то был страшный бой небесных лодок... Впереди виднелись разрывы железа, их поверхность переходила в знакомую беловатую и плоскую пену. Дар подошел вплотную к ней, разглядывая ее зернисто поблескивающую поверхность. Это был тот же самый растущий камень, что ему показал Ю-махо барельефе в пещерах Нортрига.
  - Это - я! - раздалось в воздухе.
  - Где?
  - Прямо перед хозяином.
  - Тут только камень! - Дар протянул руку, касаясь белой поверхности.
  Против ожидания, она была не холодной, а теплой. Пальцы ощутили тонкие покалывания, словно острые стрелки мягко ткнулись в кожу. Он отдернул руку - крови не было...
  - Хозяин может назвать это камнем, вернее разумным камнем. Но это не совсем верно. Кроме силикона во мне много иных составляющих, включающих редкоземельные элементы, металлы, пламф, жидкости и гели.
  - Ты - камень? Живой камень?
  Дар пытался осознать происходящее, но это было больше чем он мог вместить.
  - Да. Живой камень - шарки.
  - Как может камень разговаривать?
  - Я управляю "Карассом" и всем что на нем происходит. В том числе звуками.
  Дар снова потрогал пальцем белую массу, не в силах поверить глазам. Словно в ответ на его прикосновение, вокруг пальце по ее поверхности пробежали маленькие змеистые огоньки молний. На этот раз ощущений уколов не было.
  - Живой камень, - удивленно пробормотал Дар. - Но мне рассказывали про живой огонь и живой металл Древних. Они тоже могут разговаривать?
  - Живой огонь и живой металл? - на этот раз удивление было в голосе шарки. - Но они не бывают живыми! Живой только камень! Или... у хозяина имеется новая модификация?
  - У меня?... У меня ничего нет... - сказал Дар и в этот момент почувствовал зов.
  Это было сильное и тягучее влечение, обращенный к нему тревожный и радостный призыв. Он удивленно замолчал, прислушиваясь к собственным ощущениям. Появилось ощущение, какое бывает у тангра, если он возвращаеся в давно покинутую семью... Но он никогда не мог испытывать его - у него никогда не было ни семьи ни дома... Новое и в то же время почему-то знакомое чувство, гнездящееся внутри его груди... Хотя нет, не в груди... Скорее это было глубже, где-то между сердцем и латниром...
  Он узнал этот призыв - то Атсинбирга Древних обращалась к нему.
  - Цнбр, - прошептал он, кивая самому себе. - Я иду к тебе!
  Он не мог больше опаздывать. Он должен был бежать к этому... Такое родное, бесконечно важное...
  Он расфокусировал глаза, но не смог сразу определить направления куда бежать. Это неожиданно взбесило его. Тут так много этих дурацких железных коридоров, и сверху и снизу...
  - Где? - крикнул он, оглядываясь - Где проход к атату?
  Он видел "зрением травы" горящий зеленым огнем шар Атсинбирг, что пылал в противоположном конце огромной металлической полости "Карасса". Железная лодка Древних была чудовищно велика! Дар повернулся и побежал в ту сторону, стоять на месте он просто не мог. Призыв родной травы рождал только одно - незамедлительную реакцию, мгновенный ответ... Придти или умереть.... Каким-то краем сознания он с удивлением присматривался к себе, к своей подчиненности цнбр, сопоставимости и сочлененности с ней. Но уму это было неважно - линии коридора мелькали перед ним, сменялись цвета обшивки. Он почти не чувствовал ни ног ни дыхания в этом рывке.
  - Хозяину нужен сектор 12-36 второго уровня. Мне пришлось после аварии эвакуировать цнбр по приказу прежнего Хозяина. Ныне она в главной оранжерее, - донесся голос шарки. - Сейчас сверни налево и иди до конца коридора.
  Дар следовал совету. Это была не пещера. Видеть цнбр "зрением травы" еще не означало знать к ней ближайший путь внутри "Карасса". Следующий коридор он преодолел в две сотни быстрых прыжков. Железный тупик в его конце оказался еще одной дверью, съехавшей в сторону при его приближении. Почему-то это было очень знакомо ему, все эти штуки со съезжающими дверями.
  - Теперь иди прямо до лифта, - голос шарки воспринял его остановку по-своему.
  Дар проследовал дальше. Опять маленькая замкнутая комнатка, стены ее дружески жужжали некоторое время, а когда дверь съехала в сторону, цвет коридора уже стал бело-желтым с прямыми серыми полосами по полу.
  - Где я нахожусь?
  - Это Второй уровень "Карасса", сектор накопительной станции, обслуживающей силовые агрегаты. По приказу прежнего Хозяина цнбр была перенесена сюда после аварии на верхних уровнях. Адаптация цнбр к новому атату успешно завершена тысячу семьсот шестьдесят шесть лет назад.
  - Лет? Что это?
  - Исчисление, основанное на обороте планеты вокруг звезды.
  - А... Зим. Ясно.
  Атсинбирг была почти рядом, ее звенящий зеленый огонь обжигал его на каком-то неведомом уровне. Мощь ее призыва была просто ошеломительной. Она нуждалась в нем, она с бесконечной силой тащила его к себе... Он физически чувствовал ее тоску, ее жажду по маленькому двуногому существу, способному передвигаться в пространстве... Ощущения себя как тангра сменялись совершенно дикими чувствами. Мускулы тряслись мелкой дрожью, как после ожесточенной схватки. Он бежал, бежал и бежал вперед. И наконец остановился перед совершенно черной стеной. Она не была блестящей или шлифованной, она вообще не была металлической - будто чужая на этой лодке. Прело-грибной запах цнбр тут был умопомрачительным.
  - Это "дверь травы", - раздался голос шарки. - Ты должен открыть ее сам.
  Дар подошел ближе на нетвердых ногах.
  Черная слоистая поверхность в "зрении травы" оказалась темно-зеленой. Она выглядела чуть подрагивающейся стеной с множеством неправильной формы маленьких просветов. Но в "зрении травы" более не было нужды. Простыми глазами он видел, как во множество открывшихся сквозных отверстий просунулись влажные нити серо-зеленой травы. Какая-то часть его ума знала что надо делать. Открытые ладони протянулись вперед, прикасаясь к этой темной зелени. Казалось что руки проходят насквозь, вглубь стены - но это было невозможно, он же видел насколько неприступной только что была ее твердая древесина! Сознание чуть замутилось, чем-то напоминало состояние, испытанное им в пещерах Ю-махо, после выпитой зеленой "крови травы". Только сейчас эти ощущения были несравнимо сильнее и богаче оттенками. "МЫ" - громко шептало само пространство. Он чувствовал себя частью большого, огромного целого. Это была его трава, его клан. Все внутри него принадлежало этому целому, равно как и само это целое принадлежало ему, было его нераздельной, кровной частью. Эта слитность была едвали не больше, чем слитность со своей рукой или ногой. Слово "часть" лишь слабо отражало суть этого взаимодействия, ибо часть подразумевает нечто обособленное, песчинку, гранулу общего. А он сейчас не чувствовал себя частью - он и был этим общим, этой цнбр, он и был травой...
  Коричневая поверхность пришла в движение, медленно расслаиваясь. Обнажился старый металл - какой-то механизм, скрипя древним скрипом, выдвинул из своего чрева нечто похожее на темный стол с продольным конусообразным углублением по центру. Дар, будто во сне, повернулся и лег на этот стол латниром книзу. Он помогал себе руками, протискиваясь и устраиваясь на нем. Он уже почти ничего не чувствовал кроме своей чудесной травы. Весь мир сузился до густого грибного запаха и деревянной стены полной серо-зеленых влажных нитей. Раздались новые скрипы, дрогнувшее ложе потащило его внутрь, на ту сторону забаррикадированного атата, в таинственные глубины Царакклана огромной лодки Древних...
  
  
  
  
  Конец 1 книги
  
  
  
  
  
  Уважаемые читатели, благодарю за интерес к моим книгам.
  Если Вы считаете, что мое произведение стоит Вашей оценки - поставьте ее,
  внимание читателей помогает авторам создавать их книги ;)
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 7.61*5  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  С.Панченко "Ветер" (Постапокалипсис) | | Г.Александра "Пуля для блондинки" (Киберпанк) | | П.Працкевич "Код мира (4) – Новый мировой порядок" (Научная фантастика) | | К.Вэй "По дорогам Империи" (Боевая фантастика) | | Д.Гримм "Ареал X" (Антиутопия) | | Д.Куликов "Пчелинный Рой. Уплаченный долг" (Постапокалипсис) | | О.Герр "Защитник" (Любовное фэнтези) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих" (ЛитРПГ) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | Д.Владимиров "Киллхантер 2: Цель - превосходство" (Постапокалипсис) | |

Хиты на ProdaMan.ru Титул не помеха. Сезон 1. Olie-Слепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеАромат страсти. Кароль Елена / Эль СаннаПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаЛюбовь по-драконьи. Вероника ЯгушинскаяБукет счастья. Сезон 1. Коротаева ОльгаВедьма и ее мужчины. Лариса ЧайкаОтборные невесты для Властелина. Эрато Нуар��Колечко из другого мира (18+). Анетта ПолитоваПерерождение. Чередий Галина
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"