Виноградова Оля: другие произведения.

Еще одна Ллеверлин! (Непристойное предложение 2)

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
  • Аннотация:
    завершено. полный текст Итак, дамы и господа, добро пожаловать на самое захватывающее реалити-шоу века! В наличии тридцать пять породистых красавиц, один великолепный холостяк - демон, будущий Король Тьмы и... А вот уже сюрприз подкинутый Принцу любящими родителями. Уважаемые зрители, торопитесь занять места перед зеровизорами. Шестой развлекательный гарантирует: будет ооочень жарко!


Еще одна Ллеверлин!

роман в стиле юмористического фэнтези

ЧЕРНОВИК!

  
   Я в крайнем раздражении бросила трубку стационарного у-у на плоский прямоугольник переговорного устройства. Три секунды выждала, а затем схватила и со всей силы швырнула ни в чем не повинный аппарат в стену. Подошла к обломкам и от души потопталась на пластиковых останках моего лучшего друга и помощника в работе. Не помогло. Накопившийся в результате разговора с шефом пар продолжал срывать клапана рассудительности и здравого смысла, требуя устроить страшный скандал с побоищем и расчленением виноватых.
Что Ему опять не понравилось, Козлу этому - заказчику? Он четвертый вариант трейлера реалити-шоу "Холостяк" запорол. То его достоинства преуменьшили, то задницу преувеличили, то свет недостаточно выгодно рельефную мускулатуру тела подчеркивает! А кто во всем виноват? Конечно же я - скромный проект-менеджер на первом развлекательном канале зеровидения Лоизиании.
Но с меня хватит. Я и так из-за этого урода три месяца не ем, не сплю и активно готовлюсь с нервным срывом в тихом спокойном местечке под присмотром все понимающих дяденек в белых халатах слечь. Зато мой шеф, начальник отдела реалити-шоу, просто на глазах жиреет, тупеет и тоже готовится. К обещанным руководством канала премиальным за успешную, а самое главное, душевную работу с заказчику. Только начальник, как приходил в одиннадцать на работу и уходил в пять, так и продолжает это делать, а я бегаю в мыле с раннего до поздней ночи по разным поручениям: то подай, се принеси, туда сходи.
А все почему? Правильно, потому что мне заняться нечем! Целых два сантиметра жира на животе накопила - ужас! На "зеленых" щеках фиолетовый румянец появился - позор! Все признаки плохой работы на лицо. Порчу корпоративный рабовладельческий имидж первого развлекательного, чей сотрудник обязан за мизерную зарплату от зари до заката вкалывать и выглядеть тенью бледной и немощной. Да от меня скоро и тени-то не останется, не говоря уже о мощах. Джинсы сорокового размера болтаются! Прохожие на улице кто хлеба кусок, кто колбасы в рот суют! А вчера некрополис предложил лицом их рекламной кампании стать. Свежий радостный труп на уличных перетяжках изображать. На гриме сэкономить хотели. Это нормально?!
Но с меня хватит. Пусть этот дятел парнокопытный идет со своим шоу по долам, по горам да в железных ботиночках. Валит на пароходике на распрекрасный необитаемый остров в Лазоревом океане, вместе с тридцатью пятью лично мной отобранными племенными кобылицами-претендентками на его несчастный ливер и всей съемочной группой в придачу! Что б их там москиты до костей обглодали!
Дрожащими руками я написала заявление на увольнение по собственному желанию и вышла из кабинета, чеканя шаг. Сотрудники зеровидения при виде меня съеживались и предпочитали на другую сторону коридора переходить. Маги сквозь пол и стены в ужасе на другие этажи проваливались. Особо прыткие старослужащие в спешном порядке вызывали полицаев и лекарей и советовали новичкам в бомбоубежище немедленно спускаться. На крайний случай ведром успокоительного запастись.
Я беспрепятственно добралась до кабинета начальника, прошла мимо уже опустевшего секретарского стола и вошла в комнату, пинком распахнув дверь. Всегда мечтала это сделать!
- Что?! - рявкнула я с порога. - Что эту свинью морскую, собственной микроскопической фантазией окрыленную, опять в трейлере не устроило? Солнце недостаточно яркое, может быть песок слишком сильно желтый или океан ему в зеленый цвет перекрасить? Пусть скажет! Бриф листов так на сорок девятым кеглем напишет, чтобы все мелочи учесть и не пришлось потом форму облака в срочном порядке на зеротерминале переделывать!
- Вообще-то, - выдохнул бледный, как полотно шеф, вытирая потный лоб и отжимая насквозь мокрый платок, - он только хотел...
- А мне наплевать, что хотели вы, ваш канал и ваш заказчик. Сами перед ним расстилайтесь, юбку задирайте и получайте самые незабываемые впечатления в вашей унылой жизни! Только про вазелин не забудьте, а то он пожестче предпочитает и преимущественно сразу в мозг! А я увольняюсь! - я подошла в столу шефа, взяла в руки печать и шлепнула синий прямоугольник "одобрено" на заявление. - Аревидерчи! Увидите козленочка, вот это ему передавайте! - я сунула под нос начальнику руку с оттопыренным средним пальцем, развернулась и...
Увидела заказчика собственной персоной. Мужчина тихо мирно сидел на кожаном диване, закинув ногу на ногу, и читал свежий номер журнала "Культурная жизнь". Меня словно током ударило: дар речи пропал, волоски на теле дыбом встали, а глаза упорно стремились принять несвойственную им форму квадрата.
   Он слышал все, что я здесь наговорила! С любым другим могущественным существом извинения, слезы, мольбы, суд, наконец, худо бедно помогли бы решить проблему, но передо мной сидел ни много ни мало, а сам Принц Тьмы...
Кажется, я все-таки снимусь для рекламы некрополиса. Даже напрягаться особо не придется. Судя по взгляду демона я стану свеженьким покойничком через две секунды!
   И как всегда в опасных ситуациях мой организм перемкнуло. По телу прокатилась волна жара. Ладони вспыхнули фиолетовым свечением с оранжевыми всполохами, сердце пропустило один удар и чистая сила сорвалась с рук, безошибочно определив свою жертву.
Огонь жадно накинулся на диван и сидящую на нем фигуру. Я видела, что Принц попытался активировать защитный амулет, но безуспешно. Раздался полный боли и ярости крик. Шеф вскочил со стула и ринулся в коридор, вернулся через три секунды с пожарным шлангов в руках и крикнул кому-то открывать вентиль. Тугая струя ледяной воды обрушилась на демона, сбивая пламя. Теперь Руфим орал уже от холода. Убедившись в полной ликвидации последствий неожиданного пожара, начальник попросил перекрыть воду. Шланг выпал из его рук, следом из реальности выпал сам начальник, оставив меня наедине с разозленным демоном.
   Ууу, кажется мне представилась прекрасная возможность проверить правдивость слухов насчет вкусовых пристрастий демонов. Говорят, они любят сырой эльфятиной закусить. Я стояла ни жива, ни мертва. Боялась даже моргнуть, а о попытке к бегству вообще не задумывалась.
   Принц тряхнул головой, уронив остатки горелой ярко-синей ленты из косы и пепел - все, что осталось от бровей... ресниц... и пышной шевелюры... Вытянул руку по направлению ко мне с горящим зеленым светом браслетом на запястье, сделал шаг вперед и упал, открыв сзади вполне приличный вид - практически целый деловой костюм на спине.
Я с облегчением выдохнула, но тут же вдохнула обратно, ибо разглядела на затылке у демона не предусмотренный природой и анатомическими особенностями орган...
   Накрашенный желтыми тенями и синей тушью третий глаз нахально подмигнул мне и стек с макушки на шею, а оттуда пополз по спине к копчику... Он еще и путешествовать по телу способен! Копец. Жить мне осталось недолго и несчастливо. Ровно до того момента, как Принц в туалет зайдет ширинку расстегнет, а там... этот... моргает! Я свои последствия своей недоделанной магии прекрасно знаю: глаз непременно выберет себе самое неподходящее место жительства.
До пяти лет я была подающим огромные надежды магом двойной специализации. Родители с пеленок развивали мои способности в направлении пиромантии и магии жизни, позволяющей создавать новые виды живых существ. Они так хотели, чтобы я стала генетиком-конструктором... Но в пятый день рождения в меня ударила молния, намертво закоротив все магические каналы в теле, отчего применение заклинаний стало невозможно, а последствия выбросов чистой силы непредсказуемыми.
Конечно, меня пытались обучать. И даже изучать. Первые два класса в школе, а потом освободили от уроков, поставив в аттестате штамп "непригодна". Я пыталась его опротестовать, но белый пушистый питон с крысиными ушками, вытянутой мордочкой и лапками лучше всяких слов свидетельствовал против моих способностей. А нечего было на уроке биологии на примере змеи и лабораторной крысы пищевую цепочку объяснять!
Я быстренько сделала копию заявления, бросила экземпляр себе в сумку и дала деру с места преступления, по пути бронируя по у-у билет на дракона в Кагас. На лыжном курорте перекантуюсь, а там Руфим на остров укатит и, дай Гера, забудет о досадном происшествии и его виновнице.
Поймав на улице кентавра-таксиста, я заплатила двойную цену, лишь бы он в кратчайшие сроки домчал меня до дома и забыл о моем существовании. Перекусила найденным в холодильном шкафу вчерашним бутербродом и запила остатками умирающего лимонада, убедив себя, что лучше погибнуть от пищевого отравления, чем от рук Принца Тьмы, чтобы ему на том и на этом свете икалось!
Сборы на лыжный курорт заняли почти три часа, два из которых я искала приобретенные в прошлом году мега-супер-навороченные горные лыжи, а также отвертку со специальной битой для их сборки-разборки. Помимо превосходных характеристик для скоростного спуска они обладали огромным преимуществом перед другими моделями - в разобранном виде умещались в ящик длинной полметра и шириной двадцать пять сантиметров. Их разрешалось провозить в пассажирской капсуле дракона.
Я бросила в чемодан три комплекта нижней лыжной экипировки, два верхних комбинезона с подогревом, защиту и кое-что еще по мелочи. В восемь вечера я неожиданно оказалась совершенно свободна.
   Организм чувствовал себя категорически неуютно и требовал срочно занять себя каким-нибудь делом. Пока мысль устроить генеральную уборку целиком и полностью не овладела мной, я срочно вызвала свою единственную подругу. Надеюсь, она сегодня не на дежурстве, а то на полном серьезе придется веником махать!
- Часа головной боли тебе, - поздоровалась я, когда амазонка ответила на вызов. - Чем занимаешься?
- Я абсолютно свободна, - пропела на другом конце девушка. - Есть дельное предложение? Помимо похода в аптекарскую лавку тебе за лекарством...
- Давай в "Спелый перчик" сходим? А то настроение ни к демону, - предложила я, молясь своей покровительнице Гере. Только бы подруга согласилась.
- Хм... С чего бы тебя, затворницу и моралистку, на мужские тела потянуло? - осведомилась она тоном профессионального полицая амазонка.
- Да видела сегодня одно, забыть никак не могу, - сообщила я ей полуправду. Обгорелые телеса Руфима действительно периодически всплывали в памяти.
- Хорошо, пойдем, развеем твои воспоминания! Заодно на своего кумира посмотришь, - в голосе послышалась добрая дружеская насмешка.
   Подруга единственная знала о моей давней тайной страсти - я была без памяти влюблена в стриптизера по кличке Тигр. У него такие полосатые плавки...
Мы договорились встретиться у дверей клуба в девять. За пять минут до назначенного срока я стояла у дверей, курила ароматическую вишневую сигарету и поглядывала на часы. Выступление Тигренка, как мне сообщил охранник, начнется в пятнадцать минут десятого. Не желаю пропускать такое зрелище, но у подруги не было татуировки постоянного посетителя, а это значило, что мне придется ее дождаться, дабы провести в клуб без очереди. А она собралась не маленькая.
За минуту до выступления ко мне подошла запыхавшаяся фея, и мы прошмыгнули в клуб под завистливыми взглядами девушек, которые вынужденно томились за канатом ВИП-зоны. Активно соря деньгами, мы выкупили себе столик на балконе, откуда открывался прекрасный вид на барную стойку и заказали плотный ужин. Я по опыту знала какой зверский аппетит после выступления стриптизеров просыпается.
Заиграла музыка. Голоса стихли. Глаза всех посетительниц клуба устремились на освещенную нежным фиолетовым сиянием стойку, откуда бармен заканчивал убирать последние стаканы. Неслышно ступая босыми ногами, из-за занавеса показался великолепный мужчина. Он плавно двигался под музыку, покачивая мускулистыми бедрами. Зал взорвался аплодисментами и покорно утих, подчиняясь властно вскинутой в приветственном жесте руке.
Я вся растеклась по столу, подложив под подбородок кипу салфеток. В луже слюны лежать не слишком удобно, а так чисто, комфортно и сухо. Мои ладони вспотели, фантазия отправилась в полет, рисуя совершенно нереальные картины, в которых я и стриптизер предавалась... Безобразничали мы, в общем. Кажется, до конца выступления я ни разу не вздохнула.
Когда Тигренок ушел со сцены, получив массу восторгов, бурные аплодисменты и собрав полные сценические стринги манек, я первым делом до дна осушила стопку гномьего самогона. С сожалением вздохнула, отогнала непрошеные видения и приступила к еде, нещадно терзая кусок мяса, словно лекарь ненавистного пациента.
Я точно мазохистка. Нам никогда не быть вместе, так почему я раз из раза прихожу в клуб и терзаю свою гордость несбыточной мечтой? Мне других проблем мало? Нет, их достаточно, но именно эту очаровательную проблему я бы с превеликим удовольствием включила в свой список ТОП-5 неотложных дел. И решала бы ее... Днем и ночью, днем и ночью...
Занятая своими мыслями, я пропустила исчезновение подруги. Только что она была здесь и весело щебетала глупости, а теперь вместо нее на двух свободных стульях расположилась странная парочка. Несовершеннолетний парнишка с разноцветными волосами и карими глазами неодобрительно взирал на полупустую бутыль самогона и стакан рядом с моей тарелкой, а девушка с видимым наслаждением уплетала ванильное мороженное. Их лица показались мне смутно знакомыми.
- Не помешали? - спросила она, отправив в рот очередную ложечку лакомства.
- Н-нет, - а что еще я могла ответить? Они уже расположились.
- Ты бы пить прекращала, - поморщился парнишка. - Это для здоровья будущей мамы плохо, - он щелкнул пальцами, и бутылка исчезла со стола. А из моей головы мгновенно выветрилось опьянение.
- Чьего здоровья?! - переспросила я.
- Твоего, - поддакнула спутница. - Мы с мужем внуков хотим. Здоровых, красивых. У тебя должно получиться. Да, мое темное солнце? - пара обменялась влюбленными взглядами.
По-моему мне пора бежать отсюда. Они явно сумасшедшие. Какие дети? Какие, к демонам, внуки? От кого я их заведу? От собственной фантазии что ли?! Я вежливо улыбнулась и встала из-за стола, намереваясь смыться от странных незнакомцев подальше, но окрик разноцветноволосого буквально пригвоздил меня обратно к стулу.
- Сидеть! - рявкнул он. - Мы еще не закончили!
- Тоттен, не пугай девочку. Она же не в курсе, что ты на самом деле очень милый и воспитанный демон. Когда не злишься, - девушка погладила парня по руке. - А ты внимания не обращай на него. Он тебе понравится, когда узнаешь его получше. Его все любят, - она с гордостью улыбнулась.
- Что вы от меня хотите? - не выдержала я. - Я сейчас охрану позову! - и я приготовилась кричать, но изо рта не вылетело ни звука.
- Не получается по-хорошему, - покачала головой девушка. - Жаль, но упускать такой экземпляр было бы грешно. Тоттен, действуем по плану "Б"!

***

  
Слова незнакомки были последними, что я услышала. Сознание окутала темнота, и я провалилась в небытие, а когда очнулась, то обнаружила себя в одноместной каюте теплохода. И на запястье у меня красовался браслет участницы реалити-шоу "Холостяк" с номером тридцать шесть... Заодно я вспомнила, почему лица парня и девушки показались мне знакомыми.
Проклятие! И угораздило меня угодить в сети Короля и Королевы Тьмы. Хотя, куда мне, обыкновенный эльфийке, пусть и с необыкновенными магическими тараканами с ними тягаться. Об этой парочке легенды ходят. На основе их приключений мировые зероблокбастеры снимаются. Они с первых полос газет и журналов не сходят! Мне в любом случае нечего из интригам противопоставить. Сто процентов темная семейка за оскорбление Принца отомстила.
   Эх, вот до чего доводят одно неверное действие и два неосторожных слова. Захотели из меня клоуна на всю Лоизианию сделать? А вот фиг вам по вашим аристократическим мордочкам! Я в первом же туре проиграю и со спокойной душой отправлюсь на комфортабельной яхте обратно на большую землю. К родному дому, лыжам и гномьему самогону. Не надо меня в пьянстве обвинять! У меня работа стрессовая, а нервы слабые. Спасаюсь, как умею!
Впрочем, зачем ждать первого тура соревнований? Немедленно отправлюсь к капитану корабля и ведущему шоу и объясню им произошедшее недоразумение. В сценарии ясно указано количество участниц. Только одежду какую-нибудь отыщу. Неудобно вести официальный разговор в простыне. Заботливые похитители попались: на теплоход доставили, раздели и спать уложили. И все это совершенно бесплатно! Вернусь и благодарность им объявлю с занесением бейсбольной битой в правый глаз. А лучше в оба!
Я спрыгнула с койки. Подошла к разрисованному пальмами чемодану желтого цвета с надписью на крышке "одежда участниц реалити-шоу "Холостяк". Открыла и принялась копаться в вещах. Купальник, купальник, купальник, купальник, гламурная зубная щетка с стразами вместо щетины... Они что? Издеваются?! Ни одной приличной вещи в чемодане не нашлось.
Как же купальники? Эти конкретные купальники даже самая раскрепощенная девушка постесняется назвать приличными! Зачем на тропическом острове меховые трусики танго и такой же бюстгальтер? На случай внезапного похолодания с плюс сорока градусов до плюс тридцати девяти?! Или вечеринка на случайно заплывшем айсберге планируется? Демон, а ведь действительно планируется согласно сценарию шоу. Между прочим с настоящими белыми медведями. О чем, спрашивается, я думала, когда утверждала сценарий? Уж точно не о том, что лично буду принимать участие в "обалденных" развлечениях. Ладно, смилуется Артемида, до медведей я не доживу, успею смотаться раньше.
Я выбрала синий шелковый купальник, во втором чемодане нашла шлепанцы, обула их и направилась к выходу, прихватив с собой карту корабля. Географическим кретинизмом я не страдала, поэтому до капитанского мостика добралась быстро. Постучала в дверь, дождалась разрешения войти и смела шагнула через порог.
- Женщина на корабле! - завопил один из присутствующих на мостике мужчин, сорвал со стены подводное ружье и наставил на его на меня. Ничего не скажешь, теплый прием.
- Уймись! - человек с бородой, в кепке и с трубкой в зубах отвесил стрелку подзатыльник. - У нас полный корабль женщин! Простите, он немного суеверен, но прекрасный помощник, - повернулся мужчина ко мне. - Чем могу быть полезен? - он выпустил из трубки колечко дыма.
- Я была бы вам чрезвычайно благодарна за смену курса на обратный... - трубка выпала изо рта капитана. - Понятно, этот вариант отпадает, но может быть я смогу арендовать у вас спасательную шлюпку? До материка же недалеко, правда?
- Девушка, мы второй день в море, а участницам шоу запрещено можно покинуть судно только при одном условии, - мужчина улыбнулся и потер руки.
- Каком? - я изобразила на лице живейшее участие.
- С камнем на шее и в бетонных сапогах! - я закашлялась. - Так кирпич нести и раствор готовить? - уточнил капитан. Я едва разобрала его слова сквозь громогласный смех членов экипажа.
Здесь обувных дел мастера собрались? Ничего, хорошо смеется тот, кому есть чем смеяться! Я подошла к помощнику, вырвала из его рук ружье и наставила его на капитана.
- Разворачивай свой таз ржавый! - прошипела я с маниакальным блеском в глазах. - Чего смотришь? Не видишь, руки дрожат, того и гляди на курок случайно нажму.
- Бунт на корабле... - просипел помощник.
Следом заорала сирена, на мостик вломилась толпа народа с подручными средствами ведения переговоров, меня ласково приложили по голове крышкой от кастрюли. Ружье, естественно, отняли. Руки за спиной скрутили, на плечи взвалили и куда-то понесли. Пару раз головой на пол уронили. Я все-таки брыкалась. Пыталась избавиться от цепких ручек на своей попе.
Пока меня транспортировали совершенно неподобающим для девушки образом, капитан сделал по системе оповещения объявление о радостном и редком в наши дни событии: казни главаря бунтовщиков! Он пригласил всех пассажиров выйти на палубу и проводить меня в последний путь по тонкой доске двух метров в длину. В смысле, идти по ней я одна буду, а остальные могут помахать мне вслед платочком и сказать пару напутственных слов. Или привет умершим родственникам передать.
На палубе моряки заканчивали установку доски. Под один конец подставили бочку и гвоздиком палочку приколотили, а второй ее конец свободно висел над водой. Корабельный кок поставил меня на бочку и шлепком по мягкому месту подтолкнул в сторону неизвестности. Я к ней приближаться категорически не желала, ибо в воде заметила четырех облизывающихся здоровенных рыбин. И это были явно не дельфины... Второй шлепок по попе, и я с трудом удержала равновесие на доске шириной в ступню. А никого не волнует, что я не хочу умирать?
- Часа тишины и спокойствия вам, - на палубе появилось новое действующее лицо.
Принц Тьмы выглядел помятым и не выспавшимся, однако, волосы на теле у него успели отрасти и ничто не напоминало о происшествии. Интересно, к какому все-таки месту третий глаз пришвартовался? Демон внимательно осмотрел замолчавших палачей и их подручных, меня, в страстном объятии слившуюся с доской и махнул рукой.
- Продолжайте. Хоть одной дамочкой меньше будет. Может быть, это научит их не петь мне всю ночь серенады под дверью каюты и не слать любовные послания на туалетной бумаге! И не устилать мою койку шипами от роз, а также вилками, иголками и спицами для вязания! Найду идиота, который на весь Стилус растрезвонил, будто я острые ощущения люблю, собственноручно задушу гада! - Руфим растянулся губы в клыкастой улыбке.
Он меня не узнал. Это хорошо. Нет, это демонски паршиво! Ничего, я ему мигом напомню о памятном подарочке.
- Многоуважаемый, - обратилась я к темному. - Можно вас на пару слов? - я сделала просительное лицо.
- Ну, признаться мне в любви ты можешь при всех. Мне вставать лень, - заключил Руфим и развалился в шезлонге.
- Да что вы?! - деланно изумилась я. - Как скажете, но перед признанием позвольте поинтересоваться, а как у вас со зрением? Улучшений в последнее время не было? Третий глаз случайно не открылся?
Такого эффекта я не ожидала. Как ошпаренный, Принц вскочил с шезлонга, метнулся ко мне, взвалил на плечо и, сшибая моей многострадальной головой дверные косяки, помчался в неизвестном направлении. Ворвавшись в каюту, он швырнул меня на койку... и не попал! Промахнулся демон совсем чуть-чуть: я всего-то разнесла шкаф и небольшой столик, на котором лежал похожий на мой чемодан.
- Что ты здесь делаешь?! - разорался Принц.
- Своих родственников спроси! - крикнула я в ответ, растирая ушибленную спину. - Я вообще на горнолыжный курорт свалить планировала, увольнение с зеровидения отмечала, а тут твои родители ко мне подсели. Очнулась я уже здесь и с гребаным браслетом на руке!
- Ладно. Убери свое художество с моего тела и вали, куда собиралась. У меня нет настроения тебя здесь терпеть. Я мог тебя оставить для развлечения, но моя фаворитка вряд ли одобрит еще одну конкурентку. Ей с тридцатью четырьмя-то справиться нелегко будет, а тут ты вдобавок нарисовалась. Да еще с закороченной магией! И мозгами не лучше!
- Не могу, - отозвалась я.
- Как это? - удивился демон. - Любой маг может обратить свое заклинание.
- Так то заклинание! - какое у него образование? Три класса средней школы по труду? Пятерка по забиванию гвоздей лбом? - А у меня выброс чистой силы был!
- То есть мне не следовало прерывать развлечение? - с мерзкой улыбкой спросил Руфим. - Еще не поздно вернуть тебя обратно на доску!
- Подожди, - остановила я Принца Тьмы. - Я попробую. Садись...
Мужчина сел на койку. Я подложила ему под голову подушку и велела закрыть глаза. Распахнула на груди рубашку, нашла на ребре лишний орган зрения, который тут же мигрировал на спину, приложила к телу демона ладони и сосредоточилась на задании. Спустя пять минут, я подняла темного с кровати, сняла с него рубашку и осмотрела со всех сторон.
- Готово, - отчиталась я о проделанной работе. - Снимай браслет, - я протянула демону правую руку.
- Знаешь, - довольный Руфим смотрелся в зеркало. - В качестве награды я решил оставить тебя на шоу. В конце концов, зрителям нужен кто-то вроде тебя. Сопереживание всегда положительно сказывается на рейтингах, а мне, как заказчику, это выгодно! - огорошил меня демон.
- Но ты обещал! - возмутилась я.
- И ты поверила? Демону? Дура! - высказал свое мнение о моих умственных способностях Принц. - Иди отсюда, пока я не передумал и не скормил тебя рыбам, - мужчина указал мне на дверь, а сам сбросил шлепки и растянулся на койке.
Отчего-то захотелось плакать. Зло. Истерично. Бить посуду и сучить ногами в истерике, обвиняя все и всех в свалившихся на мою голову несчастиях. И все же... Крупица здравого смысла помогла мне сдержаться и не разреветься на глазах у демона. Не доставлю ему такого удовольствия! Я заново выращу свою гордость из осколков, подниму из небытия самомнение, и тогда мы посмотрим, кто кого будет попирать немытой ногой. Трепещи, сволочь, эльфийка Азриэль выходит на восьмиполосное шоссе войны!
- Еще увидимся, - пообещала я и подмигнула... расположившимся на пятках Руфима... глазам.

***

  
Мне надо было куда-то спрятаться. Необходимость забиться в нору холодила позвоночник и поджаривала на медленном огне неотвратимого возмездия ступни. Рано или поздно Руфим узнаете об оставленном мною втором "подарке" на его теле и отправится на мои поиски с отнюдь не дружественными намерениями. И если до сих пор мне неприлично везло, то в следующий раз удача может развернуться лицом к Принцу, сочтя его более достойной кандидатурой для своих ласк.
Я раскрыла карту корабля, изучила ее вдоль и поперек, Увы, ничего подходящего не обнаружила. Другие участницы не позволят разместиться на их жилплощади, помещения общего доступа мне не подходят, а хозяйственные закоулки часто посещает команда. Интуиция подсказывает, что мне туда вообще соваться строго запрещено. Значит, надо искать то, что на карте отсутствует: трюм или машинное отделение!
По логике вещей они должны располагаться внизу. Да и на капитанском мостике и на палубе я никаких технических приспособлений не заметила. Сунув карту под мышку, я отправилась в путь по дороге из желтого, местами сильно потертого коврика. Если попадалась лестница, я спускалась вниз, если упиралась в закрытую дверь - открывала ее. Как не буду уточнять, но мой путь вряд ли кто-нибудь сможет повторить.
Во-первых, они не знают пароля, который теперь каждая дверь требовать будет. Во-вторых, замки и запоры перестали существовать, как таковые, превратившись в железные ротовые полости, перекусывающие все, что к ним подносили. В-третьих, при попытке вскрыть препятствие автогеном слесаря рисковали получить мощным кулаком в челюсть. Ну, а меня двери, дверцы и дверюки ласково и скромно называли Создателем...
В трюме я почувствовала себя одинокой. Затерянной среди тюков, коробок и ящиков непонятного назначения, образующих крутые горные хребты и пологие холмы, перемежающие небольшими долинами. Я взяла возле входа каску, щелкнула пальцем по фонарю на ее козырьке, разбудив электрического элементаля. Малыш недовольно заворчал, но послушно загорелся.
Спустившись по спаянной из металлических прутов лестнице вниз, я начала неторопливый обход. А куда мне спешить? В трюм теперь никто, кроме меня, проникнуть не сможет. Надо подумать о цене входного билета и программе мероприятий для тех, кто захочет посетить сие примечательное местечко.
Например, грабеж продовольственного контейнера, стрельба из палочки-плевательницы по полным консервным банкам, задушевная беседа с деревянным големом из ящиков и писк сезона - долбление пробоины в обшивке судна! Ах, да маленький нюанс, о котором все узнают только в конце прогулки... Билет на выход будет стоить в два раза дороже, чем на вход!
О! Что это? Свет фонаря выхватил тюки, перемотанные скотчем с логотипом первого развлекательного. Оборудование для съемок?! Я вот тут подумала... А не устроить ли мне диверсию бывшему родному зероканалу? Заодно съемки реалити-шоу сорвать. Что на упаковке написано? Осторожно хрупкий груз! Отлично...
Я хрустнула шейными позвонками, размяла руки, ноги и села за руль погрузчика. Механическо-магическая коняга завелся с полоборота, благо некто умный кристалл зажигания в гнезде оставил. Будто бы для меня старался. Я послала доброжелателю мысленный посыл c благодарностью и нажала на педаль газа. Ой, это задний ход оказывается... Не страшно - осветительное оборудование вдребезги разлетелось!
Я дернула за рычаг справа, погрузчик протестующее сипнул двигателем, чихнул и ринулся вперед, круша все на своем пути грузовыми вилами. Звуковое оборудование героически приняло первый удар на себя. Вторыми, получив удар прямо в кристаллическое сердце, умерли гигантские зеропанели. Систему навигации и слежения за участниками шоу я оставила на закуску. И в довершении раз сто проехалась по обломкам, укатав до их до состояния твердого дорожного покрытия.
Милая моему обиженному сердцу разруха. Осколки лампочек загадочно мерцают, еще теплый пластик так и манит прилечь на полчасика. Прекрасный апокалипсический пейзаж, чем-то напоминающий развалины Новых Дельфов после так и не случившегося Конца Света. Пожара не хватает для полного счастья и умиротворения. Хм...
Я сняла с головы каску, улыбнулась заключенному в магическую ловушку элементалю и разбила фонарик. Лети, птичка, ты теперь свободна.
Птичка и полетела. Правда, от опьянения свободой смачно полыхнула электрическими разрядами в разные стороны, отчего труха, оставшаяся после моего сражения с техникой, вспыхнула задорными язычками пламени, скоро превратившимися в настоящий огненный шторм.
   Ну, разве это не отрада для глаз пироманта - наблюдать за буйством родной сердцу стихии? Пойти, что ли остальных позвать, пусть вместе со мной порадуются! О, никого звать не надо, сами сейчас прибегут по зову пожарной сигнализации. Повеселимся!
   Мою полосу препятствий добровольные пожарные прошли быстро. С грохотом, взрывами и отборной руганью. Я, привычная к лексикону монтажников зерооборудования, и то покраснела до острых кончиков ушей. Последняя дверь сдалась под натиском пожарной команды, слетела с петель и подползла ко мне, плача от жара стальными слезами. Мужчины ворвались в трюм с огнетушителями наперевес и... половина ретировалась обратно, узрев огненное безумие. Остались самые смелые и самые злые. В числе первых стоял Принц Тьмы. Блин, ему больше заняться нечем, кроме как в каждой бочке затычкой служить?!
   - Вылезай! - рявкнул демон, увидев меня на пятачке свободного от огня пространства.
   - И не подумаю! - я сложила на груди руки и гордо вздернула подбородок. - Ллеверлины не сдаются на милость врага! - озвучила я фамильный девиз.
   - К-ктооо?! - подавился словами Руфим. - Твоя фамилия Ллеверлин?! Ты хоть знаешь, кто твои родственники? - зачем-то спросил мужчина.
   - Конечно! Мама учительница младших классов, а папа капитан ну очень дальнего плавания. Как моей маме ребеночка сделал, так до сих пор и плавает. Двадцать три года уже!
   Я никогда не горевала по поводу отсутствия отца в своей жизни. Мне и строгой матери было вполне достаточно. Туда не ходи, то не носи, с мальчиками не встречайся. Детство тяжелое, юность и того хуже: вместо туши сажа из печки, вместо шелка - мешковина на плечах, а поясе цепи чугунные. И губы свеклой мазала. Про эпиляцию вообще молчу - с восковыми полосками только в студенческом общежитии близко познакомилась, а до этого, как хоббит из популярной книжки "Сестринство Кольца" ходила.
   - Сдается мне, твой папа скоро на горизонте появится вместе с толпой твоих оголтелых родственничков! Проклятие, и за какие грехи меня ваша семейка преследует?! Вашего отца еще в колыбели надо было к ветеринару отправить! Он же хуже кролика!
   - Но-но! Я своего отца не знаю, однако оскорблять не позволю! Его за мое рождение на свет медалью наградить надо, - вспылила я.
   - Это еще почему? - поинтересовался демон.
   Мы с ним остались в одиночестве. Остальные давно сбежали, решив не потакать растущему в геометрической прогрессии идиотизму ситуации: корабль горит, дверь ноет, мы мою родословную анализируем... Чего-то для полноты картины не хватает. Чайного сервиза на серебряном подносе и эклеров на блюдечке? Нет, не то. Подарочной коробки в руках Руфима и букета цветов? Тоже не то. Эх, зря я на сценариста не выучилась.
   - С моей мамой познакомишься - поймешь, - ответила я.
   Родительница моя существо уникальное. Второго такого на всем Стилусе не отыщешь: на первую половину тролль, но вторую - темная эльфийка. Со дня ее зачатия не нашлось другого вдрызг пьяного темного эльфа, который на троллиху бы позарился. Моя бабуля выше дедушки в полтора раза и в три раза шире. Не он ее после свадьбы на руках через порог переносил, а она его. За волосы. Волоком перетаскивала. Ну, он как протрезвел, так и сбежать попытался, но не зря бабушка лучшей метательницей боевого молота в племени слыла, куда делегация дроу с деловым визитом приехала.
   Дедушку позже свои отбить попытались, но, без вести потеряв половину отряда, решили убраться по добру по здорову, пока всех не переловили и силком к алтарю не привели. Против десятка троллих в боевом свадебном облачении особо не повоюешь. Как обручальным кольцом весом в два килограмма по голове получишь, так желание оружие держать в руках напрочь отшибает. В те времени в племени бабули туго с мужиками было, а тут хороший генофонд сам в гости с миром пожаловал, чего добру пропадать?
   - Я не собираюсь с твоей матерью знакомиться! И... ты вылезать собираешься? Сгоришь же, чучело! - Принцу пришлось отступить под натиском жадного огня.
   - Дурак? - это я ему за чучело отомстила. - Я - пиромант! Мы в огне не горим! - фыркнув, я демонстративно встала в центр ближайшего очага пожара. Огонь ластился ко мне, не причиняя никакого вреда.
   - Надеюсь, в воде утонешь! - Руфим искривил губы в издевательской усмешке и исчез из поля зрения.
   Надо же... Меня лишили удовольствия лицезреть его загадочную и самодовольную персону. С чего бы темный решил добровольно избавить меня от своего величественного общества? Чувство самосохранения включилось? Быть может, быть может... Особенно, если учесть пламя, потихоньку подбирающееся к контейнеру с надписью "Осторожно взрывчатые вещества"! С огнем у меня хорошие отношения, а вот со взрывной волной знакомиться особого желания нет. Порвет, как Бобик тапок, на радость демону!
   Спасаясь от гибели, я ласточкой взлетела по лестнице, выбежала в коридор и вовремя упала, прикрывая руками голову. Волна раскаленного воздуха промчалась надо мной и понеслась дальше по коридору, сминая перегородки между отсеками, словно стенки картонной коробки.
   Я успела вздохнуть с облегчением, пробежать пару десятков метров... и пролететь вверх тормашками еще около трехсот. Со скоростью пушечного ядра вылететь из люка, ведущего из трюма, на палубу, насладиться видом на океан с высоты птичьего полета, извиниться за обгон справа перед альбатросом и отправиться обратно, вниз, заранее сложив на груди руки.
   Хоть у меня и более твердая кожа и кости, чем у дроу стандартной комплектации, но падения с такой высоты даже чистокровному троллю не пережить, не говоря уже о его четвертинке.
   Ветер похоронный марш в ушах насвистывал, я ему в голове вторила, а альбатрос крыльями нашему оркестру дирижировал. Птичка, видимо из сочувствия к неопознанному бескрылому родственнику, решила проводить меня в последний путь. Я вознесла короткую молитву Аиду, закрыла глаза и...
   Повисла в мягком коконе воздушной ловушки. Вместе с альбатросом. Птица крякнула, квакнула, попробовала махнуть крыльями, но быстро осознала бесполезность попыток улететь на свободу. И кто у нас такой добрый? Открыв глаза, я увидела перекошенную рожу Руфима на фоне полыхающей палубы корабля. Блики пламени придавали его взбешенному взгляду особую аристократическую кровожадность.
   - Бить будешь? - испуганно просипела я, когда демон выпустил меня из ловушки. - Смотри аккуратнее, и лучше в перчатках, а то еще что-нибудь не предусмотренное природой на теле вырастет.
   - Нужна ты мне, - огрызнулся Принц. - Дешевка! Позерщица! Ведешь себя, как малолетняя кентавриха в период гона! Живи, пока я не пойму для чего ты Королеве Тьмы понадобилась!
   Руфим бросил на меня презрительный взгляд карих глаз, развернулся и направился к шлюпке, ожидающей спуска на воду. Я бросилась за ним. Нет, извиняться я не собиралась и от него требовать извинений тоже. В данный момент времени меня гораздо больше интересовало наличие свободных мест в плавсредстве, чем ущемленная гордость.
   Мы не успели самую малость. Произошедший в машинном отделении мощный взрыв выбросил нас за борт. Невероятным чудом, извернувшись в воздухе, я умудрилась схватиться за поручень и прилипнуть к борту корабля, который начал заваливаться на бок. Руфим, таким же невероятным, но проклятием, успел схватиться за мою ступню и повис чуть ниже. Да что же это такое... Я с ним в одной очереди к Харону стоять не намерена!
   - Отцепись! - я тряхнула ногой.
   - А ничего, что я тебя как бы спас? Ты мне долг вернуть не хочешь? - прошипел демон.
   - Долг, говоришь? А мне показалось, это был безвозмездный подарок. В любом случае, я не страдаю ни благородством, ни безрассудностью, поэтому отцепляйся давай! - мои пальцы заскользили по поручню. Еще секунда, и мы оба полетим в бурлящую океанскую бездну. - Ааааа... - заорали мы дуэтом и... остались на месте.
   Корабль успел лечь на бок, предоставляя нам прекрасную возможность перебраться на его днище. Вскочив на ноги, мы ринулись к противоположному краю. Опасно балансируя и цепляясь за малейшие выбоины в обшивке судна, дождались оверкиля и затем спокойно уселись спиной друг к другу, чтобы немного передохнуть и с новыми силами вступить в борьбу за призовое место в борьбе с неприятностями. Если они выиграют, то рыбы получат свежий вкусный ужин, сервированный на две персоны, если мы - продолжим коптить небо Стилуса и портить друг другу нервы.
   - Есть идеи? - я откинула голову, нагло расположившись на плече Принца. Минут пять наслаждения окрестностями у нас в запасе было.
- Специалист по креативным идеям у нас ты, - демон усмехнулся. Дернул плечом, но мою голову не сбросил.
- Зато не я сын могущественного Короля Тьмы. Я не понимаю, почему тебя все боятся, если в магическом плане ты абсолютно бездарен. Количество артефактов на твоей шее говорит об отсутствии вкуса и таланта, однако, не прибавляет веса в глазах окружающих, - приласкала я товарища по несчастью.
- Они меня авансом боятся. Заранее, так сказать. Отец не вечно трон занимать будет, - намекнул он на простую истину.
- Пока именно греет на нем свою седую попу, - в тон ему ответила. - Ладно, корабль скоро затонет. Что мне будет, если я вытащу нас из неприятностей? - сделала я щедрое предложение.
- Браслет сниму и отправлюсь домой с почестями, - пообещал Принц.
Ага, так я поверила. Дважды на одну и ту же уловку не имею привычки попадаться.
- Поклянись Тьмой, - я оторвалась от теплого вражеского плеча и села на корточки. - Должно же быть у тебя хоть что-то святое.
- А ты сообразительная, - похвалила меня демон. Встал, торжественно приложил правую руку к сердцу и произнес: - Клянусь отправить полукровку Азриель домой и снять с нее браслет участника реалити-шоу "Холостяк", если она не даст мне, наследному Принцу Тьмы Руфиму, утонуть. Довольна? - демон вздернул вверх аккуратную бровь. А мне мои подстричь не мешает, да все секатор никак не куплю. Обычными ножницами троллью наследственность с лица не выведешь.
- Нет, но твою клятву я кроме как на практике все равно не проверю, - я пожала плечами. В принципе, я смирилась с участием в конкурсе. Выиграть его я не смогу да и собираюсь, а вот всласть попортить кровь участникам и судьям мне вполне по силам. - Когда судно окончательно пойдет ко дну, пробудится сила. Произойдет спонтанный выброс и корабль преобразуется... А демон знает во что, главное оно будет плавать! Что бы ни случалось, держи меня и не давай оторвать от обшивки руки. Договорились?
Принц кивнул. Больше мы не разговаривали. Оккупированная нами часть днища минут через двадцать поднялась вверх. Встав вертикально, теплоход стремительно начал погружаться в океан. Я приготовилась. Опустилась на колени и приложила руки к железу. Раз, два, три... Не поняла, где сила? Мы же сейчас утонем?!
   Пошлооооо... Корабль тряхнуло, меня тряхнуло, магия рванулась на свободу, выкручивая суставы и вытягивая жилы. Оу, кажется, я откусила не по зубам кусочек...
  

***

  
Я очнулась от нестерпимой жажды. Кожа горела, кости болели. Я ощущала себя скорее мертвой, чем живой и, наверное, предпочла бы распрощаться с жизнью, раз она ко мне так не милосердна. Перевернувшись на живот, я обнаружила рядом с собой бутылку с минеральной водой. Откупорила ее и осушила одним большим глотком. Приняла вертикальное положение и осмотрелась: океан на месте, лодки плывут позади, прицепленные тросами к животному неизвестного происхождения. Не хватает Принца. Неужели демон не выжил? Вот счастье-то привалило!
Едва я о нем вспомнила из воды вынырнула черноволосая макушка. Я приветливо оскалилась и помахала Руфиму рукой. Заметила на запястье браслет и помянула гневным словом Геру.
- Что это?! - дружелюбие растаяло, словно сливочное мороженое под солнцем.
   - А это что?! - выкрикнул темный и продемонстрировал... великолепный оранжевый хвост, на плавниках которого расположились два глаза.
- Но ты обещал! - пискнула я, не в силах отвести взгляд от переливающейся на солнце чешуи.
   - Когда я обещал, у меня еще жабры не выросли!
   Хэх... жабры у него выросли! Я предупреждала насчет перчаток. Какие могут быть ко мне претензии? Его не научили предохраняться во время случайных магических связей, а я должна отдуваться за необразованность Принца. Могу дать пару уроков начального магического образования за небольшое вознаграждение. Бесплатно совесть в паре с меркантильностью не позволяют тратить время на полного бездаря.
   Я бросила взгляд вниз, на демона-русала. Отличный экземпляр получился. Хоть сейчас на продажу выставляй в рыбный отдел продовольственной лавки. Подобную экзотику можно по полторы тысячи манек за килограмм живого веса сбывать. В аквариуме Руфим тоже неплохо будет смотреться. Его любая коллекционерка тропических разноцветных рыбок с руками оторвет, несмотря на отсутствие ветеринарного паспорта и справки о сделанных прививках.
   Занятая идеей о продаже Принца в рабство или в качестве главного блюда на ужин в ресторане, я одновременно исследовала новое плавательное средство. Животное получилось около пятидесяти шагов в длину и двадцати в ширину. Черный цвет шкуры сверху плавно переходил в серебристый на боках и белый внизу. Посередине спины располагался массивный гребень, между шипами которого прятались небольшие форсунки. Примерно раз в десять минут из форсунок с хрипом вырывалась вода и орошала спину чудовища. Держаться на плаву животному помогали широкие боковые горизонтальные плавники и похожий на киль судна вертикальный хвостовой плавник. В общем и целом зверь напоминал морского дракона, но отличался миролюбивым нравом и покорностью.
   Я удовлетворенно вздохнула и погладила новый вид морской фауны. Уселась в тени гребня и принялась вспоминать сценарий шоу, так как мое участие в нем стало неоспоримым фактом. Принц клятву не сдержал и не сдержит. Задним числом я поняла, что ушлый демон не указал ни срок, ни обстоятельства, когда он снимет браслет, поэтому клятва не сработала. А жаль. Я бы с удовольствием полюбовалась на кару богов за неисполненное обещание. Ну, гром там с небес, да так, чтобы уши отвалились. Или молнию в... Ну, в глаз допустим, дабы соблюсти приличия. Хотя... если все-таки в то самое место, о котором я подумала... да еще в воде, которая отлично проводит электричество...
   Перед глазами встала картина выпрыгивающего из океана Руфима, с вылезшими на лоб всеми четырьмя глазами. С вздыбленной в прическе а-ля макароны трехлетней свежести шевелюрой. И красиво опадающими с хвоста подпаленными чешуйками...
   Воображение нарисовало в мозгу настолько реальную картину, что я отчетливо ощутила во рту вкус жареной рыбы. Сглотнула выделенную слюну, подползла к краю чудовища и свистнула Руфиму.
   - Жареной рыбы хочешь? - спросила я.
   - Ага, - отозвался демон.
   - Так пойди и налови, добытчик! А я так и быть пожарю, - пробурчала я, легла на спину и закинула руки за голову.
   Не могу спокойно смотреть на Руфима. Желудок, паразит, меня на каннибализм толкает. Тысячу лет назад разумные существа составляли неотъемлемую часть тролльего рациона, а я на четверть тролль, поэтому меня иногда посещает желание кого-нибудь съесть. Не в переносном смысле слова. Цивилизация дикие племена пообтесала со временем. Привнесла в их быт технические и магические достижение. Улучшила условия жизни, но предложи кому-нибудь из бабушкиной родни голову врага на блюде - никто от деликатеса не откажется!
   Я услышала зов Руфима и перевернулась со спины на живот. Принц наполовину вылез из воды. Одной рукой он придерживал плавник зверя, второй крупную агрессивную рыбину. Более мелкие экземпляры разнообразной расцветки были разложены на плавнике и ожидали решения относительно своей участи. Ввиду отсутствия знаний в области морской фауны, пришлось определять съедобность того или иного экземпляра на вид.
   Первым делом я попросила убрать всех, кто угрожающе ощетинился колючками. Пару раз уколов палец, демон решил подойти к проблеме с иной стороны и с юмором - первую брошенную в меня рыбину я поймала плечом, от второй уклонилась, а третья угодила в форсунку на спине нашего плавсредства и провалилась внутрь него: животное как раз воздух втягивало.
   Ощутив нечто чужеродное в нежной плоти водно-воздушного канала чудовище испустило протяжный обиженный стон и без предупреждения погрузилось в океан. Руфимовский улов такому повороту событий крайне обрадовался. Фауна перестала изображать полуфабрикат для суши и резво сиганула в разные стороны. Демон успел задержать только одну, быстро сунул ее в рот, так как руки ему были необходимы, чтобы удержаться на моем детище.
   Рыба, почувствовав зубы Руфима в непосредственной близости от своих жизненноважных органов, выпустила скопище пузырей изо рта, дернула плавниками и... превратилась в покрытый длинными иглами мяч... прямо во рту у Принца! Темный скосил глаза на внезапно выросшие у него усы, перевел ошеломленный взгляд на меня и истерически забулькал ругательствами. Ему можно, у него жабры есть, а я ему ничего ответить не могу! Да и некогда...
   Раздраженная зверюга, не сумев выдавить из себя постояльца, решила, что он сам выпадет под действием силы тяготения. Многотонная туша стремительно ушла на глубину и еще более стремительно выскочила из нее.
   - Аааааа... - поприветствовала я небо, вцепившись в спинной гребень чудовища.
   - Итить налевоооо... - емко высказался Руфим.
   - Оухрмрвр! - нестройным хором пропели пассажиры в спасательных шлюпках. Они все еще были пристегнуты к зверю.
   Чудовище миновало пик описываемой параболы. Мелькнули и пропали из вида шлюпки на фоне лучезарного солнца. Пассажиры в них с перекошенными от ужаса белыми лицами. Я махнула существам рукой и послала воздушный поцелуй перед тем, как над головой сомкнулись лазурные воды океана. Удар о воду был чудовищен по силе. В легкие вместо воздуха ворвался поток соленой воды. Взбунтовавшие инстинкты выпустили наружу магию, спасая свою глупую хозяйку...
  

***

   Я бродила по отсеку в теле существа и пыталась убедить полуобморочных участников шоу и съемочную группу, что все будет хорошо. Не надо переживать. Пробовать выбраться из желудка второй раз преобразованного существа и тем более, тыкать в стенки внутренних органов зверя острыми предметами. Мне не верили, но я упорно повторяла, что нас не съели и переваривать не собираются. Наоборот, путешествие стало намного комфортнее. Солнце не жжет нежную кожу племенных кобылиц, соленая вода не портит дорогой маникюр, ветер не треплет почем зря роскошные волосы.
   Но меня воспринимали неадекватно: шарахались, стоило перешагнуть невидимую границу личного пространства, перешептывались за спиной, тыкали пальцами и обвиняли в потекшем макияже, заусенцах на пальцах и одной потерянной контактной линзе.
   И только Руфим на удивление вел себя спокойно и молчал, игнорируя внешние раздражители. Он висел в пространстве вверх животом, слабо шевелил плавниками и соглашался со всеми моими словами. А что еще могла делать маленькая золотая рыбка, плавая в прозрачной пластиковой бутылке.... 
   И когда все окончательно упали духом чудовище вдруг вздрогнуло, сжалось внутри, превратив толпу людей в месиво из перепутанных конечностей, глубоко вдохнуло и отрыгнуло нас на песчаный берег острова.
   Мы летели до берега, словно проколотый воздушный шарик - огромная скорость и не поддающаяся математическим расчетам траектория полета, и я была на острие этого самого полета. И тем не менее, мои мысли занимало не собственное благополучие, а самочувствие золотой рыбки. Если я единственного наследника Тьмы не уберегу, то простым "простите я больше так не буду" от стражей порядка не отделаюсь! Если на месте без суда и следствия не прикончат, то пожизненное точно впаяют!
Мясная котлета долетела до берега, рухнула на песок прокатилась метров тридцать, теряя по пути составные части, и окончательно развалилась возле пальмовой рощи. Я спихнула с себя грузного режиссера, приняла сидячее положение, тряхнула звенящей от удара о землю головой и осмотрелась в поисках бутылки. Не нашла поблизости и похолодела.
- Рыбка? - просипела я, севшим голосом. - Рыбкааа?!!! - носом землю рыть буду, но найду ее. Безутешным родственникам надо хотя бы тело отдать.
   Вскочив на ноги, я побрела по следу из ругающихся и отплевывающихся от песка тел. Заглянула в каждую ямку, проверила под каждой кочкой, перевернула каждое тело. Когда увидела в двадцати шагах от кромки воды пустую бутылку с остатками жидкости на дне, то у меня оборвалось сердце. Я упала на колени и, размазывая по лицу виноватые слезы, поползла к ней.
- Рыыыбкааа! - прижав к груди мятый пластик, я разрыдалась. - Рыбка вернись, я все прощу... себе... Я тебе подводный замок из песка построю, отборными водорослями кормить буду, никому желаниями тебя мучить не позволю, ну, разве что чуть-чуть и за бешеные манькиии...
Мои молитвы были услышаны: сквозь слезы я заметила светлый трепыхающийся отблеск на песке. Вскрикнула от облегчения и бросилась проверять вспыхнувшую надежду. Это действительно была она - моя золотая рыбка! Но радость оказалась преждевременной, а забавы Богов вовсе не смешными. Рыбка трепыхалась странно - голова дергалась, а хвост неподвижно лежал на земле. Зевс! На нее наступили! Ей сломали позвоночник!
- Потерпи миленький, я сейчас! - я побежала к кромке воды и набрала полную бутылку. - Мы тебя вылечим, сделаем переливание крови, отыщем донорский позвоночник и пересадим его. Ты снова сможешь плава... тьфу, ходить! Только не умирай! - шептала я, двигаясь в сторону пальм.
   Не заметила на пути препятствие, споткнулась о незнакомую эльфику, выронила из рук бутылку, расплескала воду, поймала бутылку, выронила рыбку, запнулась о тело костюмерши, поймала рыбку, запуталась в своих ногах и грохнулась, придавив собой миниатюрную фею.
- Проклятие! - пробормотала я, уставившись на свежий рыбный фарш в ладони.
- Все в порядке? - спросила девушка.
- В полном... - ответила я.
   Вытерла о песок руку, зарыла останки Принца, насыпала сверху холмик и принялась копать рядом вторую ямку. Для себя.
   Через некоторое время большинство погорельцев-кораблекрушенцев сгрудились вокруг меня. Некоторые присоединились к занятию и со скоростью достойной кротов начали помогать рыть яму. Причем делали это настолько азартно, что довольно скоро я отошла в сторонку и присоединилась к когорте наблюдающих за работами. Мне стало интересно, когда хоть один из нежданных подсобных рабочих задаст вопрос: а зачем мы копаем?
   Яма ширилась. Кольцо народа вокруг нее сжималось. Первые ряды уже стояли на четвереньках, по пояс свесившись вниз головой, и давали ценные указания: как пальцы правильно растопырить, чтобы загрести побольше земли, и насколько сильно попу отклячить, дабы спина болела меньше. Ценные советы не помогли - скорость и качество работы по-прежнему не устраивали активистов копательного движения. Они выгнали из ямы уставшую первую смену и сами заняли их места, на личном примере демонстрируя ранее словами описанные рабочие процессы.
   Массовый психоз продолжался до вечера. Если говорить честно, то я уже боялась приближаться к съемочной группе и участникам реалити-шоу. Понимаю, у многих стресс после веселой поездки и трудотерапия помогает его преодолеть, но зачем до такой степени собственные организмы насиловать? Некоторых уже по цепочке из ямы наверх передают. Вперед ногами. И аккуратно "колодцем" складывают...
   Пока я наблюдала за существами, активно осваивающими профессию шахтера, умирать расхотелось. Я молода. Полна сил и желаний. Почему смерть какого-то глупого демона должна меня огорчать?
   Хорошо, не какого-то, а наследника Тьмы... Но сути дела это не меняет! У Короля жена молодая. Красивая. Еще одного наследника без всяких проблем сделают. Да хоть пять наследников, лишь бы в удовольствие было! Хотя... трех будет достаточно: пятерых Руфимов Стилус не переживет.
   - А где Принц Тьмы? - внезапно поинтересовались из ямы.
   - Да-да! - поддержали остальные, возмутившись. - Почему он от работы отлынивает?!
   О! Вспомнили! Значит, работать надоело и срочно потребовался повод, чтобы прекратить честный труд на благо нашего мини-общества.
   - А он вглубь острова ушел, - я махнула рукой в сторону пальм.
   Знаю, врать не хорошо, но я твердо решила как можно дольше избегать встречи с Принцем Тьмы в Аидовом царстве. Он при жизни-то букой был, а после смерти наверняка еще хуже стал.
   Воображение нарисовало плюющегося сгустками огня демона в мишень с моей фотографией.
   Как ни странно, народ мне поверил. Бросив старое занятие по поиску мифического клада или полезных ископаемых, съемочная группа и участницы шоу увлеклись новой игрой под названием "поймай Руфима". Хорошо, что он мертв, ибо мужчины изготавливали кривые косые, но копья, а девушки не прихорашивались, а остроту ногтей проверяли. Труд на свежем воздухе, знаете ли, зверский аппетит пробуждает и далеко не все среди гостей-худышек женского пола вегетарианками являются. Кое-кто мясную диету предпочитает!
   Толпа разбежалась по пальмовой роще. Они скрылись тихо. Растворились среди густой тени деревьев. Между тем мой собственный желудок напомнил о своем существовании. Выбирая из песка, уже упомянутых пальм и рыбы, я остановилась на последнем пункте списка. Ногти у меня острые, настоящие алмазные, реакция отличная. Авось добуду себе пропитание. Не на Принца же охотиться в самом деле.
   Я покинула насиженное место, по пояс залезла в воду и замерла статуей. Подвижными остались только глаза, зорко следящие за бликующими в воде серебристыми спинками живности. Я выбирала самую упитанную и неосторожную жертву.
   И только я приготовилась вонзить ногти в рыбу, как вынырнувшее вблизи берега чудовище окатило фонтаном водных брызг, а поднятая громадной тушей волна сбила меня с ног.
   Проклятие! Что нашему "теплоходу" на мелководье понадобилось?!
   Я высунулась из воды. С трудом увернулась от удара мускулистого хвоста, метнувшись влево.
   Детище моей магии обиженно заревело и попыталось прихлопнуть меня во второй раз. Я ушла в сторону и бросилась к берегу, предупреждая третью попытку избавить меня от мирской жизни.
   Добравшись до песчаного пляжа, я отдышалась, показала чудовищу язык и весьма неприличный жест рукой. Мол, здесь ты меня не достанешь. Но я ошиблась...
   Маленькие злобные глазки ожившего теплохода налились кровью. Помогая себе плавниками, он пополз на сушу! Я мысленно удивилась поразительному желанию покончить жизнь самоубийством, но решила не мешать маленькому познавать окружающий мир.
   Однако, когда теплоход застрял на песке и его взгляд из злобного стал растерянным, из глаз закапали слезы - во мне проснулась жалость. Я подошла к нему, уперлась руками в морду, попутно врезав по щелкнувшим возле моего носа зубам, отбив себе руку, и попробовала сдвинуть гигантскую тушу с места. Куда там! С таким же успехом я могла пятиэтажный дом пытаться поднять.
   Но я не отчаялась. Перевернувшись, я уперлась в бывший теплоход спиной. Пропахала ступнями борозды в песке, но ни на сантиметр не сдвинула зверя обратно в воду. Да еще и пятку отбила, отбрыкиваясь от все более слабых попыток укусить меня.
   - Да, - удар кулаком, - что, - второй удар, - же ты такой упертый! Чего тебе в океане не сиделось? Я тебе вторую жизнь дала, разумом наделила и зачем? Чтобы ты второй шанс вот так запросто профукал?! Тупая скотина! - я пнула чудовище в подбородок. - Ты хоть представляешь себе, как через пару дней будет вонять твоя туша?! А с этого острова пешком не выбраться. Думаешь, мы тебя с почестями похороним? Как бы не так! - я показала теплохода фигу. - Мы тебя сожрем! Да-да! - мне показалось, что в глазах умирающего животного промелькнул ужас. - И пальчики оближем! - я демонстративно облизала большой палец правой руки. - Вяленая непоймифигнятина, жареная непоймифигнятина, суп из непоймифигнятины и фуа-гра из непоймифигнянской печени... - я закатила глаза и похлопала себя по животу.
   Моя голодная речь возымела эффект. Не совсем тот, на который я рассчитывала, но это уже мелочи для великого оратора вроде меня.
   Из последних сил теплоход ударил хвостом по мелководью и, получив небольшое ускорение, ринулся на меня. Отскочить не получилось, и я оказалась погребена под телом зверя.
   Магия, отреагировав на успешную попытку сделать из меня кружевной блинчик, нанесла ответный удар обидчику.
   Всего один миг боли... И я... По-прежнему распростерта на берегу океана, а на мне распростерт... Принц Тьмы. То есть Руфим не был золотой рыбкой, а был чудовищем?
   А кем тогда была золотая рыбка? Хотя, какая теперь разница кем она была. Главное, Руфим живой, скоро очнется и начнет объяснять, кто здесь главный и почему не следует с этим главным неподобающим образом поступать, например превращать его в водоплавающее чедовище. Всем покажет на личном примере моей измочаленной тушки!
   Где там моя могилка? Пойду собственноручно закопаюсь...
   А ямку-то мне хорошую вырыли: просто номер люкс мертвеца! Хочешь стоя, хочешь лежа, а хочешь по диагонали располагайся! Можно даже ромашкой: туловище в середине устроить, вокруг него руки-ноги в художественном беспорядке разбросать.
   - Азриэль... - раздался позади злобный шепот. - Я иду... - пауза. - То есть ползу за тобой...
   "Ага, вперед. Часа за три доберешься!" - ехидно прокомментировала я про себя.
   Еле-еле передвигая конечности, я поползла в сторону пальм. Мимо боком промчался краб; споро перебирая сорока ногами, пробежала гусеница; на повороте меня обогнала улитка. Ого, метр я уже преодолела. К рассвету до пальмовой рощи доползу, если раньше меня другие участники пляжного дорожного движения не затопчут!
   - И это за все, что я для тебя сделала? - я остановилась передохнуть.
   - Если вспомнить именно все, то тебя раз десять убить надо. Изощренными мучительными способами. И это не пустые угрозы. Я с мачехой договорюсь, и ты, воскресая каждый раз, будешь гадать, что тебе еще уготовано: медленное поджаривание на вертеле или ванна с серной кислотой.
   - Да? - я решила продлить стоянку. - Извини, не могу принять участие в развлекательной программе. У меня и на эту и на ту жизнь свои планы имеются. Открою цветочный магазин, буду влюбленным парам на свадьбу венки из асфоделов продавать и букетики из борщевика. После смерти меня уютный дом на берегу пруда с белыми лебедями ждет и беседкой, увитой виноградной лозой...
   - Родная моя, кентавр тебя после смерти ждет! Будешь смирно в стойле стоять и жеребят кормить. Обещаю... - прошипел развалившийся рядом со мной демон.
   - Всегда о семье и детишках мечтала, - съязвила я. - Убивай давай, чего ждешь? Или антураж не подходящий - закат недостаточно зловещий?
   Руфим поднял трясущуюся руку и тут же уронил ее на мое бедро. Ущипнул.
   - Давай, я сделаю это завтра? Сегодня... Устал я сегодня что-то... - мужчина подгреб себе под голову кучку песка. - Кстати, я дополнительных глаз не чувствую. Они исчезли?
   Я приподнялась на локтях, осмотрела видимые части тела Принца и с уверенностью констатировала факт отсутствия лишних органов зрения на теле демона.
   - Хорошо, - победно улыбнулся Руфим. - Все-таки можешь, когда захочешь!
   - Угу, - я не стала спорить, заворожено наблюдая за движениями розового в зеленый квадратик лохматого хвоста демона.
  

***

  
   Вид с верхушки пальмы открывался чудесный: безбрежный океан с белыми пенящимися макушками волн, высоко висящее жаркое солнышко на голубом небосводе, лазоревое пятнышко озера в зеленых зарослях деревьев и кустарников. На компанию я тоже не жаловалась. Вон обезьяны с соседней пальмы рожи корчат. Руфим под деревом беснуется...
   По большому счету, мое нахождение на верхушке дерева и бешенство Принца Тьмы события взаимосвязанные. Он утром проснулся, умылся, хвостом себя по мускулистым бедрам стеганул... Собственно, в этот момент он и обнаружил наличие пятой конечности. Да еще такой очаровательной расцветки.
   Хвала Гере, я встала раньше демона и заблаговременно смоталась вглубь острова. А едва услышала громовой вопль и обещание из моей шкуры пошить себе демисезонную кожаную куртку, так одним махом на пальму и взлетела. Теперь сижу, пейзажем любуюсь и в меткости упражняюсь. Кокосы жалко, но себя больше. Если он не отступит под артобстрелом, то мне до скончания веков придется здесь куковать. Или крылья отращивать, но с последним я торопиться не буду. С моей звезданутой молнией магией они или из чугуна получатся или я сама в пегаса превращусь.
   - Слезай! - рявкнул демон и ударил кулаком по стволу пальмы.
   - Ты всех девушек в приказном порядке на свидание приглашаешь? Тогда не удивительно, что ты до сих пор не женат, - я поймала свисающую с пальмы лиану, обвязала ее вокруг талии и прикрепила второй конец к дереву, дабы меня банально не стряхнули с насиженного места.
   - Свидание?! С тобой?! - фыркнул Руфим. - Даже если бы была последней...
   - Бла-бла-бла... - я бросила очередной кокос вниз. Обезьяны внимательно проследили за полетом ореха, переглянулись и собрались в кружок. - В прошлом году мы делали реалити-шоу "Последний из робинзонов". Через неделю пребывания на острове от добровольца не только самки животных, но и самцы, поджав хвост, разбегались. А через две недели рыбы на дно залегли. Не зарекайся, милый мой кошмарик, - я нарочито соблазнительно улыбнулась Принцу. Подозреваю, что он по-другому интерпретировал знак внимания, ибо позеленел и передернул плечами.
   - В случае с тобой я вместе с рыбами на дно залягу, лишь бы твое лицо не видеть! - с ненавистью произнес Принц. - Слезай!
   Я пожала плечами и кивнула обезьянам, терпеливо ожидающим конца перепалки. Звери шумно обрадовались тишине, синхронно подняли лапы с зажатыми в них кокосами и сбросили их вниз.
   А стая собралась большая... около пятидесяти особей... одни швыряли, другие подавали, третьи дразнились. Руфим ругнулся, пригнулся и спустя минуту ретировался сквозь колючие заросли растения, похожего на репейник. Зверьки сиганули за ним.
   Я хмыкнула, громко пожелала обезьянкам удачи в ловле больших двуногих блох, оторвала от связки один кокос, ногтями расковыряла дыру и с наслаждением подкрепилась вкусным молоком. Тыльной стороной ладони вытерла рот, облизнулась, сбросила еще пару орехов вниз. Затем сосредоточилась, перевела кожу на ладонях в режим "камень", схватилась за ближайшую лиану и съехала вниз.
   Кокосовое молоко хорошо утоляет жажду, но с настойчивыми просьбами организма расщепить на составляющие элементы что-нибудь четвероногое надо что-то делать. Причем быстро.
   Я решила вернуться к рыбной ловле. По ориентирам - расчищенной Руфимом в припадке злобы полосе в густых зарослях джунглей, вернулась к морю и заняла позицию, стоя по пояс в воде. Удача мне улыбнулась. Минут через двадцать удалось ногтями зацепить довольно крупную рыбину и выволочь ее на берег.
   С трудом удержавшись от нецивилизованного желания немедленно запустить в нее зубы, я отложила добычу в сторону и направилась вдоль берега в поисках сушняка и водорослей для розжига костра. Собрав все необходимое и даже найдя чьи-то сломанные часы, стекло от которых пригодилось для фокусировки солнечного луча, я разложила костерок шалашиком, добавила бамбуковой стружки и принялась терпеливо ждать. Скоро на кружеве коры заплясал крохотный огонек.
   Безусловно, я могла и просто пальцами щелкнуть, но могло статься так, что щелкну я здесь, а сгорит что-нибудь у дроу или фей на другом конце света, а оно мне надо, с крылато-ушастыми паразитами разбираться?!
   Когда костер почти прогорел, я завернула рыбу в пальмовые листья и закопала в горячие угли. Еще немного ожидания, и от кушанья пошел ароматный дымок. От голода мутило, голова отключилась, с губ срывались капли слюны, из глотки вырывалось грозное рычание в адрес шляющихся по пальмовой роще теней. Руки так и тянулись схватить горячую еду и, не жуя, целиком запихнуть ее в желудок. На грани потери сознания, я палкой разворошила угли, откопала дымящийся лист, развернула его...
   Внезапно из рощи выскочило яростно размахивающее руками существо, преследуемое в первую очередь камнями и палками, во вторую бессвязными криками и стаей испуганных обезьян, а в третью толпой участников реалити-шоу.
   Я успела спасти себя, но проморгала пищу.
   Демонская ступня сорок третьего размера отпечаталась на моем обеде и умчалась к океану. За ней около тридцати лап взметнули песочный вихрь, вместо специй украсивший запеченную рыбу. И в окончании разнокалиберные ноги втоптали в землю мою еду по самый хвост!
   Режиссер, бежавший последним, выдернул рыбий хвостик, подул на него, губами сорвал мясо с костей, сыто рыгнул, показал мне большой палец в знак одобрения и помчался догонять основную процессию...
   Меня закоротило.
   - Эй! Вы... - от звука моего голоса в небо взлетели разноцветные птицы. - Молитесь...
   Я встала, размяла шею, хрустнула руками, по которым заструилась магия, и щелкнула пальцами в направлении застывшей от ужаса толпы существ, животных и одного придурка - виновника гибели моей обожаемой, я бы даже сказала вожделеемой, рыбы.
   Увы, вместо всех них загорелся океан. Но... Неприятности на этом почему-то не закончились.
   Громкий смех участников реалити-шоу над моими потугами их наказать оборвался. Воды океана вспенились, явив взорам колесницу и запряженных в нее двух морских драконов, управляемых Его Божественностью Посейдоном. В руке он держал знаменитый трезубец, на плечах Бога вместо плаща развевался электрический скат, в длинной бороде блестели крупные жемчужины.
   Посейдон обвел медленно закапывающихся в песок пальцами ног участников реалити-шоу; переминающихся с лапы на лапу обезьян; меня, нагло рассматривающую величественную фигуру морского царя; Принца Тьмы в синяках и шишках от проделанной хвостатыми помощниками воспитательной работы и полыхающий огнем океан.
   Вдоволь насмотревшись, Бог распростер над водами руку с трезубцем и своей властью над пучиной морской унял пламя.
   - Кто это сделал? - грозно произнес он, недвусмысленно намекая на необычную экологическую катастрофу.
   Чувствуя, как решается моя судьба, и чаши весов вот-вот придут в движение и примут то положение, в которое затем поставят меня, и не факт, что оно будет удобным, я выпалила:
   - Он! - и показала на Руфима.
   Посейдон обратил царственный взор на шокированного моим коварством демона, поймал того в водяную ловушку, подтащил к себе и прошипел:
   - Темный наследник...
   Жизнь Принца в очередной раз повисла на волоске.
   Попрошу заметить, я здесь практически не причем! У темной семейки свои счет с морским владыкой. Они раз двадцать его сокровищницу обокрали, два раза до основания дворец разрушили, а в последний тайный визит опоили несчастного Бога, подложили ему в кровать двух больших белых акул, сделали зерографию и во все средства массовой информации разослали с заголовком "Тайная страсть Посейдона"!
   Ах да... Они еще на его любимом парадно выходном трезубце крайние зубы наполовину спилили, оставив неприлично торчать один средний...
   Это нормально?! Поэтому ничего удивительного в большой и всепоглощающей ненависти морского царя к представителям правящей семьи Тьмы нет.
   - Я тебя осьминогам скормлю, - орал тем временем Бог, - на удобрения для кораллов пущу, на ведьме морской жениться заставлю! - привел он самую отвратительную угрозу.
   Даже меня передернуло. Помню эту образину. Мне пришлось ей лично гонорар за участие в "Битве Ведьмы против Волшебников" отвозить. С тех пор я исключила часть подводной фауны из своего рациона. Как посмотрю на жареные щупальца кальмаров, так сразу Она вспоминается. Бррр!
   - Не нужно. Среди кандидатур в мои жены уже есть одна, - демон смерил меня многозначительным взглядом. - И она поужаснее твоей бывшей тещи будет! - выдал Принц страшный секрет владыки вод всем присутствующим.
   Вот так новость! Если бы я до сих пор работала на родном шестом канале зеровидения, то озолотилась бы! Не подумав, я написала заявление об уходе по собственному желанию... Ой, не подумав...
   Не удивительно, что Посейдоша такой злой и необщительный. Да ему посочувствовать всей душой надо! Одно дело называть тещу ведьмой, другое - когда она действительно ею является! А ведь в отличие от жен, бывших тещ не бывает, согласно общеизвестной народной мудрости.
   - Ты смеешь мне дерзить?! - Бог сузил глаза.
   - Да не тебе, - спокойно возразил демон, - а ей. Прости, но по сравнению с ней ты менее опасен, - похвалил мои выдающиеся способности к магии Руфим. - Смотри аккуратнее с эльфийкой, а то такое же украшение получишь! - Принц продемонстировал мокрую палку хвоста с сосульками шерсти. - Спереди! - дерзко добавил он.
   Владыка океанов, морей, рек и всей ассенизаторной системы Стилуса задумался. Сошел с колесницы, выбрался на берег, подошел ко мне, наклонился и вперил немигающий взгляд в лицо.
   Что он там хотел прочитать? Великое откровение о сотворении мира? Постичь тайну широкой эльфийской души? Найти инструкцию по пониманию женской логики?
   - Тридцать три якоря мне в... и кальмара в глотку! - совсем не по-божественному выругался Посейдон.
   - Простите... - я выпустила его, столь неосторожно протянутую ко мне, ладонь изо рта. Вытерла голодную слюну и виновато потупилась. - От вас рыбой пахнет. Жареной...
   - Это мой новый дезодорант! - Посейдон с глупым видом смотрел на отпечатки моих зубов и капельки выступившей зеленой крови. - Ты хотя бы привита?!
   - От каменной лихорадки, свинорыльства и криволапства? - перечислила я ряд неизлечимых болезней нашего мира. Морской владыка кивнул. - Нет.
   Глаза подводного царя расширились. Тело покрылось испариной. Он начал отступать к воде, закрываясь от меня трезубцем. Я ощутила себя хозяйкой положения и ринулась в атаку, надеясь закрепить достигнутый успех и заставить, ну, очень грозного Посейдона капитулировать. Он сейчас растерян по непонятной причине, но если возьмет себя в плавники, то от нас мокрое место останется!
   - Мне срочно надо к лекарю... В стационар... На операционный стол и промывание желудка! Мне же теперь ладонь ампутировать придется или... или... всю руку для надежности! - Бог посмотрел на меня с невыносимой печалью.
   - А знаете, - начала я вдохновенную речь. Не иначе меня муза крылом осенила. - Хорошо, что я вас укусила, а не вы меня. Я вас, богов, вдоль и поперек изучила! - было дело в детстве, мечтала стать женой какого-нибудь завалящего представителя их братии. Низкий поклон Гере, вразумила она меня. - Один зернышко гранатовое скормил, другой на спине в облике быка покатал, и сразу раз - беременная, два - с рогатым или хвостатым младенцем на руках, три - стоишь в муке и масле у плиты.
   Нет, дроу не против расширения клановых территорий. И тролли тоже прекрасные соседи. Мама у меня давно о домике у моря мечтает, старые кости погрыз... эээ, погреть под солнцем, но я смогу убедить ее, что дворец под водой намного лучше. Опять же компания у нее подходящая по возрасту будет. Да не плачьте вы! Я же не про вас говорю, а про вашу бывшую тещу! Они с моей мамой быстро общий язык найдут! Куда же вы?! - я бросилась догонять собеседника, залезающего в колесницу. - Я вам еще фамильные рецепты консервирования лягушек и водомерок не рассказала! Такая вкуснотища! Вы же будете помогать мне банки закатывать?!
   Посейдон взвыл, схватил вожжи и так шуганул драконов, что они на мелководье в глубину уйти попытались.
   Колесница всплыла первой, следом на поверхности воды показался один дракон. Второй, умудрившись избежать столкновения с океаническим дном, стремительно удалялся к горизонту, зажав в пасти своего хозяина.
   Я хмыкнула, подцепила плавающий в воде трезубец, сунула его подмышку и направилась к берегу под бурные аплодисменты толпы.
   Трезубец хорошая вещь. Пригодится в хозяйстве: для охоты, рыболовства, чуть пониже спины кому-нибудь ткнуть... Но! Особенно хорошо он подойдет для почесывания спины!
  

***

   После посещения Посейдона жизнь на острове начала налаживаться. Мы устроили перекличку, в результате которой насчитали тридцать шесть участниц шоу, двенадцать душ съемочной группы, шестнадцать мореплавателей из команды теплохода и одного Принца Тьмы в общей сложности. Последний самоназначился главарем недавно провозглашенной Бандитской Островной Республики Голопузиков.
   Темный разделил нас на три команды и приставил каждую гражданскую единицу к делу в соответствии со способностями.
   Меня назначили смотрителем зоопарка. Мол, я обезьянью шайку собрала, мне ее и контролировать. А об остальном другие позаботятся. Те, кто обременен разумом, способностями, моралью и долгом.
   Я не сильно возражала. Поупиралась малость, чуток поскандалила для поддержания имиджа стервозной дамочки и успокоилась, в тайне ото всех радуясь непыльной работенке. Других-то к стройке шалашей, охоте и собирательству приставили.
   Впрочем, я со своими подопечными тоже времени даром не теряла. Выдрессировала хвостатых помощников кокосы, бананы и финики собирать. Попутно паре фокусов научила и по вечерам стала короткое представление показывать. Макаки оказались на редкость смышлеными животными.
   Худо-бедно наша разношерстная компания научилась сосуществовать. Мелкие скандалы и стычки периодически возникали, но ничего серьезного - шал процесс притирки характеров друг к другу. С Руфимом я старалась не сталкиваться, чтобы лишний раз ни себе, ни ему нервы не трепать. Да и бесплатной клоунессой работать расхотелось... Я скучала. По цивилизации. Чаю, кофе, пирожным, туалетной бумаге... По ней особенно остро...
   По ночам, перед тем, как заснуть, садилась на берегу океана и смотрела то вдаль, то на звезды, то в собственную душу пыталась заглянуть. И неизменно находила там лишь один образ - своего любимого Тигренка. Я представляла его, прогуливающимся по лунной дорожке, под мягкий шорох волн. Рассыпанные по плечам длинные кудрявые волосы. Полумаску на лице. Четко очерченные полные губы. Он и раньше был недосягаем для меня, но я могла хотя бы наслаждаться его выступлениями, а теперь исключительно воспоминаниями...
   По утрам мы дружно поднимались, разбуженные Принцем. Делали зарядку под руководством номера двенадцать - симпатичной феи - инструктора по фитнессу в миру и расходились по своим делам и бездельям. В полдень собирались на совместный прием пищи, после получали общественно трудовые наряды и дружно исполняли свой долг перед обществом. Вечером собирались на совместные посиделки у костра и делились однообразными впечатлениями. Остров никаких загадок не содержал. Или... Мы плохо искали.
   От скуки мое благостное настроение быстро испортилось. В качестве развлечения я повадилась следить за Руфимом, выискивая его слабое место. Идея снять браслет с запястья снова завладела моим разумом.
   Причиной тому послужила банальная паранойя. Мне чудилось, что везде понатыканы зерокамеры и микрофоны. Даже в глазах у летающих над островом птиц и лазающих по деревьям ящериц. Если интуиция меня не подвела, то шестой развлекательный зероканал решил не терять маньки и каким-то образом запустил шоу в формате, немного отличающемся от ранее согласованного. Следовательно, выбираться с острова надо было немедленно.
   Мои предчувствия на сто процентов совпали с реальностью. На восьмой день пребывания на острове мне удалось, прикинувшись обезьяной, подслушать интересный разговор.
   Руфим закончил утреннюю пробежку и купание в озере, устроился в теньке под пальмой и успешно вызвал кого-то по у-у! Странно... Ни у кого на острове ничего подобного сделать не получилось. А услышав первые фразы диалога демона с собеседником, я едва с ветки дерева не свалилась, где наблюдательную позицию занимала.
   Наш холостяк докладывал об успешном развитии проекта и делился планами на будущее, в которых отводилась роль и мне!
   Моя кровь закипела от бешенства. Я ему покажу растущие рейтинги! Устрою платное зрительское голосование! Выходит, он готов терпеть лишние части тела ради симпатий общественности? Крепись, дружочек, уж я расстараюсь - будет тебе вторая голова в подарочной упаковке. Может быть, думать научишься, а не только прибыль от рекламы считать!
   Не в силах более слушать радужные мечты темного, я разжала руки и свалилась ему на голову. В последний момент ощутив опасность, демон откатился в сторону и встал в защитную стойку. Ого, мы морды бить умеем! На девушек данное умение тоже распространяется? Сейчас выясню опытным путем.
   - Значит, отношения налаживать собрался? - прошипела я, медленно приближаясь к Руфиму. - С десятью девушками сразу... Значит, интригу подогреть хочешь? Я тебя самого сейчас взгрею!
   С визгом я бросилась на Принца. Достал он меня! От самых пяточек до кончиков ушей! Руфим обманчивым движением ушел в сторону, подставил подножку и толкнул меня в спину. Я пропахала носом борозду в земле и скатилась в теплую воду озера.
   - Остынь! - презрительно бросил демон и... был сметен моими мохнатыми подданными.
   Обезьяны немного потаскали его величественной мордой о землю, попинали, блох повычесывали и скинули в воду. Я показала демону язык, встала и поспешила ретироваться, но была поймана за ногу и обратно опрокинута в озеро.
   - Гад! - я врезала Принцу кулаком по ребрам.
   - Дура! - не остался в долгу мужчина и пнул меня коленом в бедро.
   - Урод! - ну, тут я погорячилась. Демон довольно привлекательный внешне, но его характер... Поистине чудовищен!
   - Мымра! - темный дернул меня за ногу, стаскивая глубже в воду.
   - Сволочь! - я ударила его в челюсть, вырвалась и побежала к берегу.
   - Я еще не закончил! - рявкнул он, дотянулся до меня когтистой лапой, едва не располосовав спину, но промахнулся.
   - Идиот! - я развернулась к нему...
   - Ух ты! - вырвалось у Руфима.
   Он стоял, уставившись на мою... голую... грудь! А на его когтях висел отвоеванный бюстгальтер от купальника. Я завизжала, бросилась к Принцу Тьмы и крепко прижалась к его груди. И почему этот поступок показался мне наиболее правильным?
   - Ты что? - растерялся темный. Автоматически он обнял меня, скрестив на талии руки. Посмотрел на мое пылающее маками лицо и догадался. - Ты девственница?! - его глаза округлились.
   - А что тебя так удивляет? Все участницы реалити-шоу девственницы. Я не исключение, - я подняла голову и ошпарила Руфима сердитым взглядом.
   - Да, но ты... - он покачал головой. - Ничего не понимаю...
   И я ничего не понимала. Например, свои ощущения. Оказалось, неожиданно приятно прижиматься к мускулистому обнаженному торсу демона. Видеть его склоненное лицо так близко от своего. Сердце дернулось и сбилось с ритма. Воздух потерялся в легких. В ноздри ворвался чудесный аромат зрелости и силы. Принц пах удивительно свежо и сладко.
   - Ты омерзителен... - прошептала я еле слышно.
   - Я тоже тебя ненавижу... - в тон мне отозвался темный.
   Он прижался лбом к моему лбу. Носом к носу, смешав стекающие с нас бриллиантовые капельки воды. Его мятное дыхание на моих дрожащих губах. Ближе... еще ближе... мысли взорвались фейерверком. Кровь выкипела из жил. Кости расплавились. Я обмякла в руках Руфима, прикрыла глаза и почти умерла, когда он, наконец, меня поцеловал...
   Это было волшебно. Щекотно и возбуждающе. Хотелось плакать и смеяться одновременно. По коже проскакивали миллионы электрических искорок. Волоски встали дыбом и зашевелились. По всему телу разлилось невероятно приятное тепло. Словно... Словно... То, что мы делали полностью соответствовало планам судьбы на меня и демона. Меня целовали не впервые, но подобной бури эмоций я не испытывала никогда.
   Наш поцелуй прервало гневное восклицание. Темный открыл глаза и попытался оттолкнуть меня, но я вцепилась в него, словно саморез в дерево и отпускать не собиралась. Больно надо непонятно кому свои достоинства демонстрировать! Участница реалити-шоу под номером пять подошла к Принцу и, не обращая на меня внимания, влепила ему звонкую пощечину! Затем развернулась и со слезами на прекрасных оленьих глазах бросилась в заросли деревьев, не разбирая дороги.
   - Тебе сцену ревности устроили, - озадаченно пробормотала я. - Чего стоишь? Догоняй свое счастье, пока ее не пришлось всем вместе искать! - отчего-то я разозлилась, ткнула Руфима кулаком под ребра и отпустила его, прикрывшись руками.
   - Угу, - Принц пребывал в прострации. - Пойду... пожалуй...
   И он пошел. В сторону, противоположную той, куда убежала его фаворитка, унося в крепко сжатом кулаке мой бюстгальтер от купальника.
   Вот же... демон!
   Я могла бы догнать его и отобрать важную часть моего гардероба, но постеснялась. Мало ли что Руфиму в голову придет? Не дай Афродита подумает, будто я на продолжение напрашиваюсь.
   Плюнув на темного, я сделала себе топик из половинок кокоса и тонкой крепкой лианы, и направилась на противоположный край озера. Там, среди зелени что-то блестело под определенным углом зрения. Заинтересовавшись, я решила длительной прогулкой привести в порядок растрепанные нервы, заодно разгадать секрет заманчивых блесток.
   Когда я добралась до противоположного берега озера, день начал плавно переходить в вечер. Солнце пробежало большую часть своего вечного пути и стремительно приближалось к алчущему его ласк океану. Размеренная природа джунглей навевала романтическо-поэтическое настроение, и я даже попыталась сложить небольшой стишок про умницу эльфийку и трехглавого дракона-мутанта, который признался ей в любви. По непонятной причине дракон в фантазии был очень похож на небезызвестного виновника моих нынешних психологических травм.
   Я приблизилась к приметному ориентиру - дереву со сломанной верхушкой, пригнулась, повертела в разные стороны головой и увидела блестящий золотой прямоугольник среди поросших мхом и лианами старых и почти мертвых веток верхушки дерева, лежащих на земле. Моя троллья треть организма навострила уши и уверенно толкнула тело вперед. Она ощущала поблизости родственную душу.
   Чувство родства не вызвало удивления. Природные элементали земли, горных пород, металлов и минералов хоть и редкое явление, но не невозможное. В поселении бабули они вообще на каждом шагу встречались. Оно и понятно: тролли в некотором роде им родственниками приходятся по происхождению. Всех нас Гея родила и вырастила.
   Бабушка моя - углеродный тролль, мама - графитовый, а мне больше всех повезло - алмазная я. Но не надо думать, будто участь быть живой сокровищницей меня прельщает.
   Во-первых, постоянно похитить пытаются, чтобы ногти остричь, зубы вырвать и волосы обрезать. Во-вторых, я кучу зеротерминалов когтями перепортила. В-третьих, как я уже упоминала, вместо салона красоты и стоматолога мне ювелира посещать приходиться, а они ни в стрижках, ни в кариесе ни демона не понимают!
   У алмазных зубов не может быть кариеса? Да ладно! А почему кариес об этом предупредить забыли?
   Согнувшись в три погибели, я на коленях проползла между ветками, расчистила пространство и встала во весь рост перед дверью. Чутье не обмануло - она на самом деле представляла собой цельный кусок золота. У меня аж поджилки от жадности затряслись и язык прилип к небу.
   А что? Я женщина, между прочим! Любовь к драгоценным металлам моим основным инстинктом является.
   Я погладила кончиками пальцев свое будущее богатство, прикидывая в какой дверной проем в квартире могу ее поставить. По размерам кусок золота вместо входной двери помещается, но это будет как-то слишком вычурно. Ладно, попозже решу.
   Я взялась за ручку, подергала ее. Ноль. Ровным счетом ничего не произошло. Тогда я постучалась. Авось откроют!
   Дверь отреагировала на стук. Внутри что-то заскрипело, абсолютно гладкая поверхность подернулась рябью, и на ней проступили выпуклые буквы на старо-греческом. Ага, работа элементаля. И не слабого уровня!
   - Шла бы ты... Куда-нибудь... Но главное, чтобы подальше отсюда... - прочитала я вслух. Пфф... Будут мне всякая мелочь угрожать! Я ухмыльнулась и занесла руку, приготовившись полоснуть по золоту когтями. - Но-но! Руки попрошу не распускать! - сразу же изменилась надпись.
   Смотри-ка, какие мы вежливые. Я хмыкнула и повторно подергала ручку.
   - Ты уверена, что тебе именно туда надо? - провозгласила дверь.
   - А то! - я кивнула в подтверждение словам.
   - Ты разве что-нибудь туда положила? - продолжил терроризировать меня расспросами элементаль.
   - Угу, - буркнула я, - ум, честь и совесть на черный день спрятала!
   - Оно и видно... - в конце предложения появилась улыбающаяся рожица.
   - Так, шутник, не доставай меня. Это обычно плохо заканчивается. Я все равно пройду по-хорошему или по-плохому. Впускай давай! - я пнула дверь ногой и добавила кулаком.
   - Не-а, тебя не пущу, - мгновенно отреагировала дверь.
   - Это еще почему?! - меня затопило возмущение.
   - Рожей не вышла!
   Все. Теперь я его точно прибью. Из двери выковыряю и над нею же приколочу гвоздями в назидание прочим строптивым элементалям. Тоже мне охранник выискался! Сидит на одном месте дракон знает сколько лет, ничего не делает, кроме как кровь портит случайным потерпевшим кораблекрушение существам. Мне же только посмотреть одним глазком, любопытство удовлетворить. Я трогать ничего не буду. Ну, почти ничего... И почти не буду. Если внутри в принципе есть что трогать. Может быть, элементаль специально тумана нагоняет, чтобы заставить радостных простофиль войти в пещеру.
   - А кто вышел? - спросила я, с нетерпением ожидала ответа.
   На острове тьма тьмущая народу. Вдруг кто-нибудь на роль ключика сгодиться? Мне б имя узнать или расу, а я уж все усилия приложу, дабы доставить его к двери. Живым или мертвым...
   - Принц или Король Тьмы. Но ты их вряд ли найдешь. Эти... святые демоны с такими ослиными ушами, как ты, близко не общаются...
   Я нехорошо оскалилась. Бедный-бедный элементаль, совсем за годы заточения нюх потерял. Ничего, я ему завтра устрою счастливое воссоединение с одним из своих кумиров. Осталось самая малость - уговорить Руфима сходить неизвестно куда непонятно зачем. Но должна же быть в характере демона авантюрная жилка, которая заставит его рискнуть ладонью. Как минимум. В случае чего я могу ему потом новую вырастить. Лучше прежней: с шестью... нет, с семью пальцами. Сможет и ложку одновременно держать и в носу ковыряться!
  

***

  
   В наше стойбище мелкого рогатого скота я вернулась к закату. Народ праздновал утром провозглашенный праздник "Голых Пупков". Матросы играли на ложках, кок барабанил половником по пустым разнокалиберными кастрюлям. Маги призвали электрических элементалей, устроив торжественную иллюминацию, участницы реалити-шоу жарко вились вокруг Руфима в танце.
   Я протиснулась сквозь сонм потных женских тел, растолкав всех локтями, подставила подножку участнице номер шесть и с вопросом "реквизит не одолжите на секундочку?" заняла ее место в объятиях Принца.
   Демон, кажется, не заметил смены партнерши. Он скользнул мокрыми ладонями по изгибу моей талии и несильно впился пальцами в кожу на бедрах, вовлекая меня в движение.
   Повинуясь приказу разгоряченного тела, я скользнула вниз, проводила взглядом убежавший вверх пупок мужчины и резко встала, заехав ему затылком в подбородок.
   Я прекрасно представляю что ниже пупка находится, но лицезреть Это в непосредственной близости от своего носа желания не испытываю. От удара взгляд Руфима прояснился, он с отвращением отшатнулся и вытер о шорты ладони.
   Но... Теперь уже я была не настроена его отпускать! Поиграем немного...
   Я развернулась и прильнула к Принцу спиной. Изогнулась, коснувшись руками пусков босых ступней, томно повела бедрами и выпрямилась, закинув руки ему на шею. Темный замер. Бах... Сердце разбило пролегающую между нами вечность. Ладонь демона вернулась на мой живот. Резко согнутая в локте, прижала меня к его скользкому торсу. Надо же... Наши тела идеально подходят друг другу...
   Мужчина сделал шаг, поворот и выбросил вперед руки, заставляя меня тянуться за ними. Наши движения напоминали то ли страстное бордовое танго, то ли чувственную фиолетовую сальсу. Мы забылись. Мы очевидно забылись. Наши скрещивающиеся взгляды выбивали искры, когти оставляли на коже легкие царапины - предупреждение на грани боли: не лезь, не трогай, не пересекай черту. Ненависть не менее наркотична и разрушительна, чем любовь...
   Усилием воли я сломала пленивший нас ритм. Откинула со лба прилипшую челку, слизнула с верхней губы капельку пота и проговорила:
   - Я просто поговорить хотела.
   После дикой пляски меня трясло. Сев прямо посреди танцевального круга, я вопросительно посмотрела на темного. Он с явным неудовольствием прекратил скакать вокруг меня, ловким движением подхватил на руки и отнес в сторону от праздника.
   Сказать, что я была удивлена его невероятным поступком, значит не сказать ничего. Еще минуту после того, как он опустил меня на песок я разевала рот, словно выброшенная на берег рыба, и придумывала достойное ругательство, дабы охарактеризовать его поведение, но в голову лезли исключительно глупые жеманные фразы: ой, зачем ты это сделал, я не беспомощная, не стоило беспокоиться.
   - Ну?! Говорить будешь или мне по выражению твоего лица догадаться о чем речь пойдет? - язвительность демона мигом привела меня в чувство.
   Ощутив прилив бодрости, я в двух словах рассказала о находке в джунглях и предложила совершить совместную прогулку с целью сбора разведданных. Естественно, кое-какие детали я опустила. Например, не назвала металл, из которого сделана дверь и не упомянула о разумном элементале. Демоны в любви к золоту любую женщину переплюнут!
   - Так ты пойдешь или нет? - мне надоело рассматривать молчаливый профиль темного.
   - Пойду, - нахмурив брови, отозвался демон, - тебе удалось заинтриговать меня. Надеюсь, ты не врешь и не пытаешься заманить меня в ловушку.
   - Я так сильно на дуру похожа? - я не удержалась и несильно толкнула Принца в бок.
   - Честно? - он наморщил нос, словно готовился чихнуть. - С этим топиком из кокоса да... Юбку из пальмовых листьев примерить не желаешь или шорты из древесной коры?
   - Где яма находиться помнишь? - хрупкое перемирие рушилось на глазах. Мы активно развертывали войска на позициях и готовились ко второму раунду битвы. Руфим угукнул, не удостоив меня полноценным ответом. - Еще одно слово с твоей стороны, и она окажется твоим последним пристанищем. А верх от купальника ты, между прочим, у меня украл! Фетишист... - буркнула я, поднялась и отправилась на свое спальное место, которое уже нагрели обезьяны.
   Я растолкала хвостатый народец, увернулась о пары брошенных палок и улеглась среди теплых маленьких тел. Перед завтрашним тяжелым днем необходимо как следует выспаться. Запастись энергией и бодростью, чтобы выдержать совместный поход с этим... чирьем на попе. А то он как своим хоботом к моей артерии присосется, так мигом без сил оставит. Энергетический вампир какой-то!
   Если бы можно было без его высокородной низкоморальной персоны обойтись, то я бы так и сделала. И почему проклятый элементаль на темной семейке зациклился? Ладно, дверь вскроем тогда и узнаем, какая добрая фея за ней свои сокровища спрятала. Хотя... К демонам сокровища! Полжизни за нормальную подушку отдам, а вторую половину за одеяло. То, что останется на оплату простыни пойдет!
   Несмотря на усталость и нервное напряжение сон не шел. Скажу больше - эта скотина по всему острову от меня прятался! В результате я первую половину ночи звезды считала и сама себе колыбельные пела, а вторую, заарканив таки вредного Морфея, такие оригинальные сны смотрела, что лучше бы глаз не сомкнула...
   Во всех фантазиях присутствовал Принц Тьмы. И ладно бы роли второго плана играл, нет, вперед вылез! И во сне танцами мы не ограничились. Мы вообще ничем не ограничились... кажется...
   Во время десятого сна, когда розовый лучик океанского рассвета попробовал забраться под плотно зажмуренные веки, потерпел неудачу и с горя отправился будить остальных участников реалити-шоу, Руфим перешел все границы. Сюжет, начало которому как будто положило посещение роскошного СПА-салона для усталых сотрудниц зеровидения, развился в авантюрно-приключенческую комедию со стрельбой, погонями, магами-злыднями и торжеством Света над Тьмой.
   В конце главную героиню, то есть меня, ждала встреча с основным закулисным злодеем. Обмазанный толстым слоем творожного крема и украшенный марципанами темный предложил мне найти спрятанный на его теле ключ от темницы, где томились мои напарники...
   Желание спасти друзей возобладало над отвращением...
   Я проснулась в холодном поту. Отплевалась от шерсти во рту, пнула разомлевшую от вычесывания блох обезьяну, оказавшуюся в моих объятиях, и побежала к воде. Гера, надеюсь никто данного позора не видел! Хвостатый гад из благодарности увязался за мной, запрыгнул на плечи и принялся усердно копаться в моих волосах. Его не испугали двухметровые волны - зверек лишь крепче обвил хвостом мою шею!
   Увлекательное катание на волнах превратилось в отчаянную борьбу за собственную жизнь.
   Мы оба едва не утонули. Мне чудом удалось избежать очередной волны и выволочь бесчувственную обезьяну за хвост на берег.
   Демон! Придется искусственное дыхание делать! Жалко же тварюшку неразумную. Был бы на нее месте Руфим - ни за что бы спасать не стала, а тут... Я зажала мартышке нос, раскрыла рот и вдохнула воздух в пасть животного. Не помогло. Пять раз надавила на грудную клетку и повторила процедуру. За спиной раздалось хихиканье, плавно переходящее в откровенный многоголосый смех. Ну, и за что мне все это?!
   Я взвыла и от досады долбанула животное по грудной клетке кулаком. Вопреки ожиданию данное действие возымело положительный эффект на пациента! Обезьяна открыла глаза, закашлялась, осмотрела стену ржача, состоящую из поддерживающих друг друга участников реалити-шоу, и сбежала.
   По-моему зверьку стало стыдно за то, что я с ним сотворила. Сволочь неблагодарная! Вот и делай после этого добро... Не в цене нынче герои.
   - Чего ржете, кентавры недобитые?! - я тряхнула головой и обвела злым взглядом участником реалити-шоу. Впрочем, я немного ошиблась: они уже не ржали - они, изредка хрюкая и всхлипывая, ползали по земле, придерживая надорванный от смеха живот.
   - Ыыыы... - глотая слезы, к моим ногам подполз Принц. В его зубах была зажата крышка от кастрюли. За ним подтянулся кок с половником в руке.
   - Уууу... - вторил мужчина демону.
   - Чего надо? - я сдержала рвущееся с поводка здравого смысла желание познакомить нос Руфима со своей пяткой. Они бы друг другу вполне понравились на мой неискушенный в драках глаз.
   - На-ха-ха-градить тебя ха-ха-хатим! - еле произнес темный. - Вот тебе хо-хорден!
   Демон вручил мне крышку от кастрюли, перевязанную лианой и украшенную корявой надписью "За героический вклад в увеличение обезьяньей популяции".
   - И в хры-хры-хрыцари тебя посвятить! - добавил кок и приложил меня половником по лбу. Хорошо приложил, качественно: аж жареные индюшки вокруг головы залетали.
   - Идиоты, - только и смогла обиженно прошептать я, потирая появившийся на лбу второй "орден". За выдающийся вклад в развлечение общественности.
   Принц успокоился, перекусил и напомнил о запланированном мероприятии. Я прихватила с собой связку бананов, фляжку с водой и махнула демону рукой, сигнализируя о готовности к походу.
   Темный оторвался от разговора со своей фавориткой, успокоил ревнивую девицу, метающую в мою сторону гневные взгляды, и направился вперед в джунгли. О питье, пропитании Руфим решил не беспокоиться. Что ж, своими запасами я с мужчиной делиться не собиралась.
   Мы шагали вдоль озера на некотором расстоянии друг от друга. Изредка перебрасывались предупреждающими фразами о ветках, змеях и выступающих из земли корнях. Обычная вежливость и ничего более. Мне претила сама мысль о том, чтобы вести с темным дружескую беседу. Да и разговаривать с ним по большому счету мне было не о чем. Опять сталкивать лбами наше противоположное отношение к жизни - глупость. И так ясно, что нас друг на друге переклинило. В отрицательном смысле выражения...
   Многие говорят - противоположности сходятся. Я от себя добавлю: когда и если силу взаимного отторжения преодолеют. Но для переправы через многокилометровую пропасть между мной и Руфимом требуется приложить массу усилий, подкрепленных желанием, а я такового не испытывала. Сиюминутное наваждение прошло, и теперь вчерашний поцелуй Руфима не вызывал никаких чувств, кроме гадливости, словно я лимон без сахара пожевала!
   Ориентируясь по приметам, я быстро довела Принца до дерева со сломанной верхушкой. Демон первым лезть в узкую нору отказался. Предпочел созерцать не свет в конце тоннеля, а то, что его загораживает - попу. В моем случае довольно симпатичную и не обремененную лишним весом.
   Я пролезла под последней загораживающей дверь веткой, распрямилась и отодвинулась в сторону, давая возможность демону занять место рядом со мной. Темный отряхнул колени, нахмурился, дотронулся до золота и присвистнул.
   - Пилить чем будем? - поинтересовался Принц. - Весь арсенал пилочек для ногтей изведем?
   - Рано пилить. Этот кусок металла не настолько бесполезен, как пытается казаться. Просыпайся, моя прелесть. К тебе гости пришли! - пропела я.
   - Вижу... - появилась на золоте надпись. - Как ты умудрилась на необитаемом острове живого Принца Тьмы откопать?
   - А что мертвый нужен был?! - воскликнула я. Если элементаль скажет "да", я прибью демона. Чего бы мне это ни стоило.
   - Нет-нет, - поспешил возразить мой дальний родственник, - живой тоже подойдет. Пусть руку к форме приложит, - на двери проступил отпечаток ладони с расставленными пальцами.
   - Подожди, - я остановила Руфима в сантиметре от поверхности. - Не хочешь сперва спросить, что нас внутри ждет? Не доверяю я элементалю.
   - И в кого же ты такая умная... - провозгласили кривые буквы. - Запасник в пещере. Драгоценные металлы, камни, артефакты и еще кое-что по мелочи. Всего и не перечислишь. Уртроб Ядовитый много чего за половину тысячелетия своего правления сюда перетаскал.
   Названное имя было мне незнакомо, а вот темный явно слышал его не в первый раз. Лицо Принца разрумянилось, глаза предвкушением заблестели, дыхание с ритма сбилось.
   Чую, ждут нас за дверью несметные сокровища, вкупе со всеобъемлющими неприятностями, о чем мне интуиция последние полчаса твердит, да сквозь засоряющие эфир стоны жадности пробиться не может.
   Слово "кое-что" указывает на недостаточную откровенность элементаля: мелочи для одного имеют свойство превращаться в нечто большое для другого. Кивнув самому себе, темный храбро приложил ладонь к двери и сделал шаг в образовавшийся проход. Я последовала за ним.
   Мы преодолели три метра, остановились на границе прямоугольника света от открытой двери и многовековой темноты. Малюсенький шаг вперед, и выход станет вне пределов досягаемости. Если что...
   И это самое "что" незамедлительно случилось! Принц опустил ногу... Коридор вспыхнул ослепительным светом... Пол под ногами наклонился... Я потеряла равновесие, упала на демона, сбила его с ног, и мы оба заскользили вниз... А в спину нам грохотал зловещий хохот пакостника-элементаля.
   Попались! Как дети малые попались! Но какая элементалю выгода в нашем заточении? И почему он вдруг обрел голос?
   Проехав верхом на Принце метров сто, а то и все двести, мы затормозили о кучу неизвестного барахла, выстрелившую в разные стороны пылью, трухой и старинным звоном монет, столь приятным для ободранного уха.
   Я оттолкнула тело темного, зажгла на кончиках пальцев пламя, выкарабкалась из залежей сгнивших ковров и заплесневелых картин, заметила на полу монетку, подняла ее и поднесла к глазам, чтобы рассмотреть поподробнее. Потемневшая, диаметром с кулак ребенка, она неприятно холодила оцарапанную ладонь.
   - Сокровища! - невольно вырвалось у меня. - Ай! - я обронила монету и с удивлением уставилась на круглый отпечаток на ладони - ожог.
   - Не трогай ничего. Уртроба не зря Ядовитым прозвали. Все, к чему мой предок прикасался становилось опасным для жизни, поэтому после его смерти все накопленные богатства, обстановку дома пришлось захоронить, а резиденцию с землей сравнять. Всю дрянь за пределы Лоизиании вывезли, свидетелей убили, карту сожгли. Тысячи искали это место и вернулись ни с чем, еще больше сгинули в поисках, а ты... случайно на его сокровищницу наткнулась! - Принц истерично засмеялся, быстро выбираясь из тряпья.
   - Выберемся - благодарственное письмо Мойрам отправлю. С подарочком из пещеры. Как ты думаешь, на Богов яд твоего пра-пра-прадеда подействует?
   - Если ты отправишь, то точно подействует! - съязвил демон. - Я сказал ничего не трогать! - рявкнул Принц.
   Я убрала руку от статуи обнаженного кентавра и отошла от нее на несколько шагов. Все равно конягу мне отсюда не вынести. Впрочем, и поставить его некуда. Разве что родственникам по линии дедушки в подарок на очередной юбилей сплавить, а то подзадержались они на этом свете. Аид замучился им именные приглашения через Гильдию Убийц передавать!
   - Да сколько раз повторять можно! - демон вырвал у меня из рук рубиновое ожерелье.
   Повертел в руках и засунул в карман шорт. Я хмыкнула, обошла темного по касательной, вытянула ожерелье и застегнула его на своей шее. Демонстративно прошлась перед Принцем, позволяя ему полюбоваться игрой искусно ограненных камней.
   - Я кожу каменной сделала, - пояснила я.
   Недоумение в глазах демона рассеялось, он понимающе кивнул и начал методичный осмотр помещения с ближайшей горки сокровищ, а я раздумывала, какой процент за свои услуги запросить. Пять или десять от ста?
   Два с половиной Руфиму хватит. У него и так все по праву рождения есть, а мне о будущем думать надо. Мужья на рынке за прошедшие пару лет в цене знаете как поднялись! Им теперь не просто невесту подавай, а с приданным согласно последней свадебной моде, желательно сразу с ребенком, с сертификатом на забронированное место в некрополисе для тещи и зарезервированной на пару лет сауной, где они с друзьями и стриптизершами свадьбу отмечать будут.
   К окончанию торга с демоном на мне висели: три дюжины браслетов, пятнадцать широких поясов, с десяток цепочек толстого плетения. Шесть диадем грозили свалиться с головы при каждом движении, а кольца на двадцати пальцах не помещались, но я не собиралась расставаться с побрякушками. Кто же от бесплатных сокровищ отказывается?!
   Демон по поясницу закопался в "сокровищах". Он увлеченно рыл, поскуливая от восторга. Разгонял вокруг себя пыль бешеным мельтешением своей необычной пятой конечности. Принца не волновала покрывающаяся пятнами язв кожа, клоками вылезающие на голове волосе и до мяса обожженные голени. За спиной Руфима росла гора не приглянувшихся ему вещей, безжалостно к их почтенному возрасту отброшенных с дороги к неведомой цели.
   - Вот оно! - полный ликования голос сбросил с меня сонное оцепенение от наблюдения за однообразной работой.
   Я встрепенулась и подошла к темному, полюбопытствовать, что он там такое нашел. Фамильную соску для младенцев? Ползунки своей бабушки или, о чудо, раритетную ночную вазу прадедушки?
   В руках Принц трепетно сжимал почерневшую от старости шкатулку.
   - Что это? - недовольно осведомилась я. Материала для костра на берегу и в джунглях достаточно валяется. Больно надо тащить на себе растопку из склепа!
   - Слышала что-нибудь о Пандоре? - спросил демон.
   Он отполз от хлама, устроился на относительно чистом участке пространства, поставил ящичек перед собой и принялся гипнотизировать его взглядом.
   - В школе по истории проходили.
   Я смутно припоминала историю женщины по собственной дурости устроившей какой-то глобальный катаклизм в Древней Греции. То ли она выпустила что-то, то ли наоборот впустила. Неважно, главное, что весь мир на уши поставила. Я подошла к Руфиму, взяла шкатулку, покрутила ее в руках и...
   - Тогда тебя не надо предупреждать о...
   Я открыла ее. По пещере пронесся порыв холодного ветра. Взметнул вверх труху и пропал так же неожиданно, как появился.
   - О чем? - я вопросительно взглянула на демона.
   - Что не следует ее открывать... - убито отозвался темный.
   Я перевела взгляд на шкатулку. Передернула плечами и неопределенно развела руками. Своевременно предупреждать надо, кентавр его затопчи! И что теперь должно произойти?
   Руфим рассказал. В далеком прошлом шкатулка хранила в себе всевозможные несчастья, болезни и надежду, как лекарство от всего вышеперечисленного. Но родственник демона переплюнул создателей волшебной коробочки - до краев наполнил ее страхами!
   - Поздравляю! - Принц поднялся с пола. - Надеюсь, ты никакими фобиями не страдаешь?
   Ну, как не страдаю... Я же живая эльфийка. Если хорошенько покопаться в голове, то пару-тройку застарелых страхов найти можно. Например, я плохо переношу темноту, терпеть не могу летучих мышей, а в детстве меня мама Минотавром пугала, когда я не слушалась...
   В помещении стало темно, из дальних углов и потолка послышался противный писк, где-то в переплетениях подземного лабиринта раздалось насмешливое "муууу"...
   Ы?!
   - Молодец!!! - рассерженной кошкой прошипел Руфим над ухом.
   Я вздрогнула и сцепила вмиг похолодевшие руки на его талии. Следом подавилась визгом и, подпрыгнув, повисла на мужчине, ибо об мои ноги потерлось нечто пушистое с жесткой шерстью. Неужели это...
   - Это не я! Я не боюсь пещерных волосянников. У бабушки вместо кукол с ними играла!
   - Знаю... - сдавленно рыкнул Принц Тьмы.
   О, так слепые волосатые змеи его страх! Однако, умеет темный преподносить сюрпризы. Интересно, чем ему милые пресмыкающиеся не угодили? Можно испугаться, когда волосянники невзначай по ногам проползли, но развить данный страх до слепого ужаса... Они же совершенно неопасны: на крыс охотятся, да младенцев в колыбели душат!
   Принц выпустил меня, шумно засопел и завозился в темноте. Он пытался ухватить руками что-то за своей спиной или на ней... Хм, веселое детство было у темного, если ему в первый год жизни доброжелатели подобный подарок в кровать подбросили. Других причин бояться змей я не вижу. Скользнув за спину демону, я сняла с него связку волосянников, отбросила в сторону и обняла Руфима за шею, чтобы успокоить и защитить мужчину. И он в безопасности и мне в темноте не так страшно.
   Уши уловили второе "мууу" и звуки тяжелых шагов. Я зашипела и плотнее прижалась к Принцу, неосознанно ища у него спасения.
   - А это "му" твое? - осторожно поинтересовался демон. Я судорожно кивнула. - Корова? - предположил он.
   Угу... корова. Скорее уж бык. Притом космически озверевший!
   Его на заре цивилизации отловили, обманом из пещеры выманили, в зоопарк пристроили, после, в период развития зеровидения, бесплатно в развлекательном шоу участвовать заставили. "Полубог" называлось.
   Всем желающим предлагалось пройти полосу препятствий, решить головоломки и в качестве финала на собственной шкуре испытать остроту рогов Минотавра.
   Конечно же, несчастное полуживотное опаивали, обкалывали, лишая девяносто девяти процентов силы. Вот он и возненавидел каждого героя по отдельности и всех существ Стилуса вместе взятых. Особенно после того, как его хрупкая фея взмахами крыльев до полусмерти исколошматила!
   Тот выпуск шоу был последним. Боги Олимпа услышали молитву Минотавра и спрятали его вдали от жадных до зрелищ существ, никому не сказав где именно. И вот сейчас он очнулся в незнакомой пещере, в полной темноте... Что он подумает в соответствии со своей расшатанной психикой? Правильно...
   Вспыхнули прожектора. Грянули аплодисменты невидимых зрителей. Резко похолодало. Изумленно-рассерженное "му" прозвучало совсем рядом. Сверху на нас рухнула клетка, украшенная гирляндами из летучих мышей.
   - Проклятье! - изо рта демона вырвалось облако пара. Температура явно опустилась ниже ноля градусов. Пол под ногами порылся коркой льда.
   - С-согласна, - я сверлила взглядом появившийся в перекрестье лучей прожектора скелет в некогда роскошных одеждах, распространяющий жуткое зловоние. - Кто это?
   Мне не ответили.
   Я оглянулась и увидела Руфима, штурмующего ячеистую стену клетки. Через секунду к нему присоединилась и я, так как на арену влетел Минотавр, наклонив для атаки голову.
   - Уртроб, - бросил через плечо демон.
   - Бык, - я понимающе кивнула.
   Бамс! Сильный удар сорвал нас с решетки и сбросил на пол. Я перекатилась, вскочила на ноги и отбежала к стене, противоположной той, в которой рогами застрял сын Бога. Еще миг и он освободится, а противопоставить ему нам нечего.
   - Ты чего-нибудь боишься сильнее, чем его? - в голосе темного звучало отчаяние.
   Боюсь? Я? Быть может...
   Я зажмурилась. Принюхалась. Будто в цветущий розовый сад попала. Открыла глаза, отбросила затянутой в атлас рукой мотающуюся перед глазами белую вуаль, расшитую голубым жемчугом. Расправила тяжелые складки юбки до пола, погладила шелковый цветок орхидеи на запястье, подала руку отцу и вместе с ним вступила на дорожку из лепестков чайных роз.
   Он стоял спиной ко мне. В роскошном костюме из синего бархата. Черные волосы свободно перехвачены лентой. Левая рука теребит бриллиантовую запонку на правом рукаве.
   Принц повернулся, подмигнул мне и протянул раскрытую ладонь. Я с трудом сдержала порыв броситься ему навстречу и степенно направилась вперед, переступая ногами строго под ритм музыки.
   - Мы приветствуем...
   Крепко сцепленные пальцы. Дрожь в груди. Слеза в уголке глаза на ресничках.
   - Согласен ли ты...
   Его пальцы дрожат. Он открывает рот, набирает в грудь воздуха. Зал звенит голодной предвкушающей тишиной...
   - Да!
   На мои пальцы давят тиски почти обретенного долга. Моя очередь. Я знаю ответ и все равно боюсь произнести его.
   - Согласна ли ты...
   Тело покрывается липким потом. Слова застревают в горле рыбной костью. Лицо бледнеет. Гости волнуются. Все происходит словно в кошмарном сне. Кошмарном... Сне? Великая Гера!
   Сердито рявкнув "нет", подобрав подол платья, я стремглав бросилась к выходу из Храма, понося Пандору, шкатулку, остров и свою неуемную фантазию. У дверей меня нагнал темный. Развернул к себе и шепчет обеспокоено:
   - Куда же ты, любимая?
   Как он меня назвал? Любимая?! Дыхание парализовало, ноги подкосились. Из последних сил я вцепилась Принцу в лицо и начала полосовать его когтями...
  

***

  
   На периферии слуха кто-то ругался. В пещере все еще было темно, но уже не холодно. Погасли прожектора, испарилась арена, исчезли мыши и Минотавр. Но мне от этого не стало легче. По сравнению с только что пережитым ужасом предыдущие кошмарики тянули разве что на звание детской неожиданности. Неприятно, но не более того.
   Разозлившись, я принялась сдирать с себя украшения. Хватит изображать новогоднее оливковое дерево. Приятная прогулка с целью обогащения превратилась в игру под названием "кто быстрее нервные клетки угробит". Браслет участницы реалити-шоу, стая обезьян, пришествие, вернее подъем с глубины Посейдона... Популяция моих нервов под угрозой вымирания!
   - Ты мне глаза выцарапала! - разобрала я нормальные слова в череде нецензурных и трудно произносимых.
   Жаль, что не мозг!
   Моя совесть и не думала напрягаться по поводу страданий Руфима. Мало ему досталось за "любимую"- то! Его следовало за большие пальцы ног вниз головой подвесить и постепенно в серную кислоту опускать. Дабы он почувствовал, что такое неотвратимость предначертанного тебе Судьбой и ловкими мозолистыми руками Мойр.
   Но выбираться нам отсюда вдвоем, а я на грузчика ни комплекцией ни словарным запасом не тяну. Отсюда следует вывод...
   - Где ты, болезный, давай полечу, - позвала я темного.
   - Не смей! - Принц шарахнулся в сторону. Пополз в угол.
   Ага, прямо так и ушел от потомка лучшей охотницы тролльего племени! Я хлопнула в ладоши, напрягла мышцы и развела их в стороны. Между ладонями вспыхнула огненная лента. Я завела руки за голову и снова свела их перед собой, замкнув круг, а потом отпустила огонь.
   Кольцо дернулось, расширилось, заключив меня и Руфима в подобие тюрьмы, поджигая кучи хлама вокруг нас.
   Я подкралась к замершему демону, оседлала его спину, приложила ладони к глазам и преувеличенно радостно спросила:
   - Угадай кто?
   - Безжалостное чудовище, жаждущее моей крови? - кисло отозвался Руфим. - Ты и так меня почти досуха выпила.
   С ним определенно невозможно разговаривать. Все представит в выгодном для себя свете: он - темный герой на гнедом монстрообразном жеребце, а я достающая его рыжая ведьма. Я призвала магию, честно надеясь, что хоть раз она обойдется без неприятных сюрпризов.
   Безусловно, Руфим преувеличил, когда Принц сказал, что без глаз остался: они были на месте, только кожа вокруг них сильно пострадала. Царапины тянулись ото лба, пресекали веки. Заканчивались на щеках и одна на подбородке.
   Я сосредоточилась на лечении, собрала по уголкам души всю накопленную жалость и отпустила силу. Если глаза у Его Высочества на стебельках вырастут, как у улитки, он мне этого никогда не простит.
   - Все...
   Я расслабленно выдохнула и слезла с Принца. Отошла на четыре шага назад, чтобы получить дополнительное пространство для маневра. Вдруг до этого момента смирный демон вздумает зубы показать, а то и запустить их в меня?! Мало ли каких витаминов его пострадавший организм потребует?!
   - Неужели у тебя получилось?! - с недоверием воскликнул Руфим.
   Приблизил руку к обновленным органам зрения, отодвинул ее. Осмотрелся вокруг себя и широко открыто улыбнулся. Подошел ко мне и расцеловал в обе щеки. Я скривилась, выпуталась из его объятий, зачерпнула горсть пламени и продезинфицировала щеки. Он ежедневно с участницами реалити-шоу по несколько раз на дню лобзается - микробы собирает! А мне лишние бактерии ни к чему. Приживутся, расплодятся, цвет лица мне испортят... С благородно-серого на плебейски-зеленый...
   Стоп! Мне не привиделось. Что-то во внешности Руфима претерпело значительные изменения.
   Я повернулась к Принцу, ухватила его за подбородок и заставила нагнуться ко мне. Провела рукой по его волосам.
   - Что-то не так? - глаза принца сузились.
   Да вот именно, что не так! Не так, как было! Но я демону ничего говорить не буду. Я подхватила с пола почерневшую золотую цепочку, собрала волосы мужчины в пучок, закрепила цепью и испачканные в саже ладони о голову Руфима вытерла.
   Ему лучше не знать о смене цвета волос. И разреза глаз. Они у него узенькие стали, как у гоблинов с севера. Тех, которые все на одно лицо. В сочетании с блондинистой волнистой шевелюрой и смуглой кожей его нынешняя внешность сражала наповал экзотичностью.
   - Показалось, - я преувеличенно непринужденно отмахнулась, радуясь отсутствию зеркал.
   Он мне не поверил и принялся словесно пытать меня, обещая то грандиозные муки, то небесно-облачное блаженство. Я в свою очередь стойко терпела издевательство над моей совестью. Ну, чего он труп реанимировать пытается? Она уже лет пять как тихо скончалась за ненадобностью!
   Разозлившись, демон сорвал цепочку, распустил волосы и перебросил их через плечо. Осмотрел золотистые в пятнах грязи пряди, дернул за упругое колечко и крепко зажмурился. Не открывая глаз, ущипнул себя три раза, меня один раз. Распахнул глаза. Не помогло...
   - Иллюзия? - спросил он. Надежда в его голосе искрила обещанием скорой расправы в случае отрицательного ответа.
   - По подделкам не специализируюсь, - я пренебрежительно повела плечом и на пять минут закрыла уши. Люблю смотреть старые немые зерофильмы...
   Через пять минут, прервав бурный словесный поток, извергающийся из глотки Руфима, я предложила выбираться из пещеры, пока есть такая возможность. Кто знает, какие еще сюрпризы сюда трижды благословенно-мертвый Уртроб спрятал.
   И если путеводная нить Ариадны нам бы сейчас ой как не помешала, то голова медузы Горгоны будет совсем некстати. Я почему-то не испытывала желания стать еще одним экспонатом на складе древностей. Тем паче за компанию с демоном-идиотом. Любоваться вечность на его окаменелую рожу удовольствия мало.
   Движением руки я погасила пламя и жестом указала Его Высочеству направление. Он поинтересовался, почему необходимо двигаться именно туда, но что я резонно ответила - я его сюда завела, я его отсюда и выведу. Его дело маленькое: помалкивать и ногами топать. Замолчать он, конечно же, не замолчал, но хотя бы пошел в нужном направлении.
   Хмыкнув на его оскорбительное высказывание в мой адрес, я направилась следом, не особенно осматриваясь по сторонам. Не просто так я Принца вперед отправила, а чтобы он возможные ловушки на свою обновленную голову собрал.
   Коридор извивался, петлял, пресекался сам с собой. Уходил вниз, поднимался вверх и... резко обрывался!
   Я встала по левую руку от Руфима, посмотрела вниз, на глаз прикинула расстояние до другого края и утомленно вздохнула. Препятствие выглядело непреодолимым. Прыгать далеко, лететь... Лично я летаю невысоко и преимущественно после чужого пинка. Идти назад? Бросив взгляд через плечо, я увидела, что путь назад отрезан стеной с выступающими из нее каменными острыми шипами.
   - Руфим... - голос у меня сел и приобрел шершавую хрипотцу.
   - Есть идея? - демон всматривался в угольную черноту провала.
   - Ага. Придумать что-нибудь и побыстрее...
   Скорость движения стены давала нам от силы три минуты на размышления.
   - Это и так ясно. Могла бы и не открывать рот, - демон пожевал нижнюю губу. - Не мешай думать, - сдвинул брови на переносице.
   - Ага...
   Стой спокойно. Молчи. Не дергайся. Время есть. Да какой есть?! Нет его, ни секундочки!!!
   - Руфим!!! - завопила я. - Хватит думать, пора действовать! - я повисла у него на плече. От стены до нас осталось двадцать сантиметров.
   - Я же про... Чего ты раньше молчала!!! - всплеснул руками демон.
   - Ты сам просил рот не открывать! - крикнула я.
   Десять сантиметров. Пять.
   Мы повисли на руках, намертво вцепившись в шипы. Мда, вряд ли до нас кто-то додумывался использовать орудие убийства, как средство спасения. Мы оба втянули животы, отклячили попу и вытянули стопы. Впрочем, долго в таком положении мы не продержимся. Так чего тянуть?
   Улыбнувшись на прощание Принцу, я отпустила шипы.
   Рефлекторно, он дернулся ко мне, поймал мое запястье, послал в воздух проклятие и рухнул вниз вслед за мной.
   - Аааааа... Ааа... А? А! - вопль ужаса закончился возгласом, означающим осознание. - Иллюзия... - произнес мужчина. - Какого ж кентавра ты не предупредила?!
   - Ну да. Я почувствовала родственную стихию под заклинанием иллюзии.
   В момент опасности мой разум сбросил оковы страха, проанализировал поступающие от органов чувств данные, отмел ненужные и воспользовался присущим эльфам чутьем. Оно не подвело. В кои-то веки!
   - Вопрос зачем?
   - Может быть... - спиной я ощутила дрожь, и в следующий миг каменная плита, на которой мы лежали, поехала вниз. - Для этого-о...
   От резкой остановки камень под нами словно взорвался. Острые осколки больно впились в кожу, но хвала Гере сильных повреждений не нанесли. Тем не менее, я предпочла перестраховаться: активировала каменную кожу. Выступившая из кожных пор прозрачная жидкость полностью покрыла всю площадь тела прочной, но эластичной пленкой. Что ж, хоть какая-то компенсация за приключение в подземелье. Когда я ее сброшу, она застынет чистой воды неограненными алмазами.
   Принц поднялся первым, посмотрел по сторонам, протянул руку мне. Я не стала важничать и приняла предложенную помощь. Поправила кокосовый топик, отряхнула пыль с шорт и выбросила второй шлепанец. Первый где-то потерялся. Зажгла на ладони пламя и первой направилась вперед по предложенному маршруту. Из демона проводник никудышный.
   На сей раз путь был прямой, как палка. Мы шли, никуда не сворачивая. Периодически я застывала на месте, подносила ладонь ближе к стене и вглядывалась в вырезанные на ней символы. Мелкие, наползающий друг на друга строчки складывались в полнейшую ерунду, но ускользающий от меня смысл послания заставлял вновь и вновь возвращаться к ним.
   Текст повторялся через равное расстояние, примерно каждые два метра. Складывалось впечатление, что нас о чем-то пытаются настойчиво предупредить. Или что-то посоветовать, например, повернуть назад... Ага, почти уговорили. Учитывая нашу ситуацию, отсутствие карты, врожденный кретинизм Руфима, то направление движения значения не имеет. Куда-нибудь да вывезет кривая.
   И она вывезла. В угловатое помещение с высокими потолками в момент нашего появление вспыхнувшее огненной рунописью. Символы яркими линиями появлялись и исчезали в воздухе, оставляя за собой шлейф постепенно гаснущих искр. Я их уже видела. Те же самые руны, но в уменьшенном размере, покрывали стены коридора. Прочитав предупреждение в который раз, я почти смогла понять его, но меня смущал один символ. Я никак не могла вспомнить, как правильно его трактовать.
   Усиленное шевеление извилинами не мешало выполнять параллельные действия. Я зажигала на ладонях язычки пламени и развешивала их на стенах, двигаясь вдоль оных. Достаточное количество света позволило осмотреть место, куда нас старательно отговаривали идти.
   Или... столь же старательно заманивали... Узнаем точно, что подразумевали прошлые хозяева хранилища, когда найдем предмет их заботливой опеки.
   А искать его не пришлось долго. Его вообще не пришлось искать. У дальней от меня стены на подставке из белого золота, покоящейся на вершине каменной пирамиды, сияла розово-фиолетовыми всполохами жемчужина размером с мою голову, к которой медленно приближался Руфим.
   Мать моя троллиха! Я же прямо сейчас от обезвоживания помру, не сходя с места - столько слюны из распахнутого настежь рта вытекло...
   Он ее не получит. Грязные лапы демона не дотронутся до этой красоты! Клянусь или я буду не я. Впрочем, я и так уже собой не владею: мой разум захватила жадность...
   Подкравшись к Принцу, я поставила ему подножку. Он рухнул, потянув меня за собой. Я ударила ему кулаком в солнечное сплетение. Он саданул меня коленом в живот. Я рванулась вперед, добралась до головы темного и с размаху долбанула ему лбом по переносице. Руфим оттолкнул меня в сторону, поднялся и бросился к пирамиде. Я настигла его у подножия, прыгнула ему на спину, опрокинув на жесткие ступеньки. Схватила за волосы, оттянула голову демона назад и припечатала к камням. Получила с двух сторон острыми локтями в живот и со стоном сползла с Принца.
   Как он сумел пробить каменную кожу?!
   Я обрела способность передвигаться, когда эта мартышка на середине подъема оказалась. Швырнула в него сгустком огня с примесью магии жизни, мечтая о тюленьих ластах для Руфима, но тому удалось увернуться, а на ступеньке, куда угодила магия, мгновенно выросли и расцвели подснежники!
   Я взвыла и в три прыжка преодолела разделяющее меня и демона расстояние. Получила пяткой в лоб, поймала ногу мужчины, подтянулась на свободной руке и вцепилась зубами в сухожилие темного. Сразу же выплюнула, ибо вкус у ноги Принца был высочайшей паршивости! Так и отравиться недолго!
   И все же мои действия возымели нужный эффект - Руфим замешкался. Я вырвалась вперед, но на последних сантиметрах до вожделенного приза темный чем-то магическим подсек меня и уронил на вершину пирамиды...
   Кончики пальцев совсем немного не достали до жемчужины - коснулись подставки. Она пошатнулась, мы замерли, боясь даже вздохнуть, жемчужина совершила пол-оборота по чаше, застыла на самом краю... рухнула вниз и... Слава Зевсу и его божественным прихлебателям с ней ничего не случилось!
   Запрыгав по ступенькам подобно резиновому мячику, сокровище скатилось вниз и остановилось, уперевшись круглым боком в стену.
   Мы с темным переглянулись. В наших глазах горела, отражалась и множилась одинаковая решимость ни за что не уступить сопернику. Мы оба, избитые, окровавленные, с расцарапанными лицами, прокушенными ногами и сломанными носами готовились вступить в решающий поединок за право обладания жемчужиной. И выживет в схватке лишь один из нас...
   Я прищурилась.
   Принц шмыгнул заживающим носом.
   Я вызывающе вздернула подбородок.
   Демон презрительно искривил губы.
   Я плюнула в его сторону.
   Руфим провел большим пальцем по горлу и показал им на меня...
   На старт. Внимание... Мочи!!!
   Темный и я одновременно подскочили, приняли вертикальное положение, встали в стойку и... мой огненный шар диаметром два с половиной метра столкнулся с темным облаком...
   С чем столкнулся?! Но как же так? Принц ведь не маг!
   - Офигел? - крикнула я, провожая взглядом умирающие остатки огненного шара.
   - Угадала... - сознался демон.
   Его лицо с уползшими вверх бровями выражало растерянность, возведенную в десятую степень удивления.
   Мужчина поднял руку, осмотрел ее со всех сторон, пошевелил пальцами, перевел взгляд на меня и злорадно ухмыльнулся.
   Я сглотнула. По-моему, игры закончились. Меня сейчас историей сделают и отправят на берег Леты загорать. Куда моей недоразвитой магии с Тьмой тягаться?
   Но я рискну. Ведь Ллеверлины не сдаются!
   С моих рук сорвался оранжевый поток огня, перевитый упругими голубыми струями жизни, столкнулся с выпущенной Руфимом Тьмой. На линии столкновения закрутилась ужасающая по величине воронка. Нас обоих подхватил магический вихрь, втянул внутрь бушующих стихий, столкнул лбами...
   Взрыв.
   Темнота.
   Тишина...
  

***

  
   Легкие заработали с отвратительным хрипом. Воздуху пришлось придираться сквозь забившую носоглотку и бронхи пыль. Я села. От движения с меня свалился слой измельченного камня. Я протерла глаза и приоткрыла их. Громко чихнула. Дышать сразу стало намного легче. Щелкнула пальцами, вызывая огонек. К моему удивлению, магия отреагировала. Странно, после такого выброса мой резерв должен быть полностью истощен!
   Слева от себя я услышала шорох. Повернув тяжелую от налипшей грязи голову на звук, увидела копошащуюся кучку. Сначала из пепла восстала рука, она откопала глаза, часть носа и лба. Затем Принц сел и откопался уже целиком. На мой взгляд, он сильно не пострадал. Руки-ноги на месте. Голова цела. А на теле вообще что-то непонятное выросло: какие-то наросты спереди на ребрах.
   Что-о?!
   Меня осенило, но уж лучше бы я оставалась в неведении. Я прижала руки к телу и провела ими по груди. По абсолютно, совершенно плоской груди!
   Заметив, что со мной происходит неладное, а виноватой во всем я считаю Руфима, ибо не свожу с него полного отчаяния и немой мольбы взгляда, Принц повторил мой жест. Нащупал Их, изменился в лице и заскользил руками вниз к паху.
   Ох...
   Я сделала тоже самое, и вместо того чтобы найти обычное женское начало, нащупала здоровенное, как половинка кабачка-цукини, мужское естество, едва умещающееся в тесных шортах...
   - Ааааааа!!! - заорали мы синхронно.
   Руфим бился головой о стену и рыдал.
   Я ходила вокруг него и не могла понять что делать с ним, что делать дальше и что делать, вообще. Его непрекращающаяся истерика привела в уныние, к которому примешивалось изрядное количество раздражения. Да уж, теперь-то я понимаю - женские слезы поистине мощное оружие. Под такой залп попадешь - не ровен час захлебнешься...
   - Прекрати! Ты мешаешь мне сосредоточиться на проблеме! - не выдержала я.
   - А у меня тоже проблема! - взвизгнул демон и приложился лбом к облюбованной им стене.
   Надо сказать, чтобы долбился сильнее. Может выход наружу проделает. Хоть какая-то польза будет...
   Вспомнив собственные истерики, я решила его выслушать. Женщина пока не выговорится на конструктивный диалог не пойдет. Похоже, мы с Принцем не только органами, но и гормонами обменялись. Упс... У меня же скоро праздничные дни наступят и что тогда? Как объяснить взрослому мужику технологию применения крылатых изделий? Он же их на ноги вместо сандалий прицепит!
   Гера! Этого еще не хватало! А может я того... беременная? Угу, без ведома собственного мозга. Так сквозняком надуло. Аааааа... Лучше бы и правда надуло! Троллихи они же в праздничный период мало того что повышенной агрессивностью страдают, они еще и гиперчувствительными становятся! Любой благосклонный взгляд противоположного пола за повод на шею броситься и в пешеру затащить воспринимают. А добровольные жертвы и рады такому вниманию, ибо троллихи в этот период так феромонами благоухают, что у мужчин мозги совсем отключаются. Инстинкт и тот один остается: размножаться, размножаться и размножаться до кровавых волдырей на одном месте!
   Свет мой Гелиос, Морфей моя Тьма! А если он "залетит"? Беременный Принц Тьмы... Это не проблема внепланового изменения пола - ее в конце концов можно скальпелем исправить. Это катастрофа космического масштаба!
   Все, все, все. Не хочу думать о таком варианте развития событий. Необходимо срочно отвлечься. Я оперлась на стену рядом с демоном и поинтересовалась:
   - Так какая у тебя проблема?
   - Я девушка! - рявкнул баритоном Руфим.
   - Я была ею двадцать три года. Уверяю тебя это не самое страшное! - я погладила темного по золотистым локонам.
   - Согласен! Но я не просто девушка - я страшная волосатая блондинка с двухдневной щетиной на роже! Посмотри на меня! Кому я такой... такая... такое нужно!
   - Ладно, хватит. Я же не убиваюсь по поводу своей худобы, безволосости и чудовищного размера недоразумения в штанах, - я подтянула шорты и впервые в жизни с тоской подумала о панталонах, подаренных бабушкой на день рождения.
   Ну, не влезает Это в стринги, никак не влезает!
   - Недоразумение? Ты называешь Его недоразумением?! Не смей оскорблять мой... мое чувство собственного достоинства! - взвыл демон и схватился за голову. - Подумать только: недоразумение! Перед ним на колени падали, его на руках носили, нежно к груди прижимали и трепетно целовали, а ты... - темный вскинул голову и недобро посмотрел на меня. - Если ты испортишь мое имущество, Тьмой клянусь до конца жизни в девственницах проходишь!
   - Интересно как я могу его испортить? - возмутилась я. - Пораню скорлупой при колке орехов? Обожгу, когда горячее молоко взбивать буду? Я хоть и не с рождения мальчик, но примерно представляю, как им правильно пользоваться!
   - Главное, не суй, куда не следует и грязными руками за него не хватайся, - пробурчал Прин... цесса.
   Ха! Да мои руки, пожалуй, гораздо чище будут... Но продолжать спор не хотелось. Ибо женщину на взводе по определению переубедить невозможно. Она своим шершавым языком за слова цепляется, на корявый локоть предложения наматывает, зубами факты под себя перекраивает... Разговаривать бесполезно!
   Оставив безутешного демона страдать на втором кругу истерики, я принялась исследовать помещение. У стены за остатками пирамиды мне почудилось дуновение свежего воздуха. Я внимательно изучила кладку стены, поскребла когтями раствор между грубо обтесанными прямоугольными булыжниками, уперлась в один из них и вытолкнула его с места.
   По глазам резанул солнечный свет.
   Подпрыгнув от радости, я отвлекла Руфима от стенаний, показала дыру в стене и попросила помочь разобрать кладку до конца. Демон, воодушевленный близким освобождением из пыльного плена, присоединился ко мне. Вдвоем дело пошло намного быстрее...
   Закончив, мы по очереди протиснулись через дыру, за десять шагов преодолели небольшой коридор и остановились. Земля закончилась. А по воздуху ходить мы не умеем.
   Справа и слева от нас простиралась отвесная скала. Сверху и снизу было тоже самое. Единственное, что вселяло надежду - блестящая поверхность озера на приемлемом для прыжка расстоянии. Но одно дело подумать и совершенно другое решиться прыгнуть! Внутри все затряслось, сердце застучало барабанной дробью, мозги вскипели от расчета возможной траектории полета, а душа забилась... не надо никому знать, где эта не в меру любопытная материя решила спрятаться.
   - Это... - я потерла подбородок. - Дамы вперед...
   - Только после вас, - оскалился Принц и подтолкнул меня к обрыву.
   - Не могу себе позволить проявить дурные манеры. Меня учили уступать место старшим, поэтому попрошу на выход! - я изобразила прыжок рыбкой.
   - Что вы, что вы это молодым у нас везде дорога, вот и проходите, не задерживайте очередь.
   - Так ни в коем случае никого не держу. Даже готова с превеликой радостью помочь! - я положила руки темному на плечи.
   - Не......
   Сделав подсечку, я столкнула темного с обрыва, но сама полетела следом, ибо ненавистный демон вцепился в меня и увлек за собой. До удара о воду я успела наполнить легкие воздухом, вырваться из опасных объятий Принца и выровнять падение тела.
   Вода показалась мне бетоном. Боль прострелила ноги от кончиков пальцев до тазобедренных суставов, чуть не заставив вскрикнуть и потерять драгоценный кислород. Когда полет сквозь толщу озерной воды прекратился, я заработала руками и ногами, чтобы скорее выплыть на поверхность и уже там немного отдохнуть. К сожалению, за тучей пузырьков я совершенно не видела Руфима. Не увидела я его и на поверхности!
   Не откликнулся он и на зов.
   Волнение нарастало. Прокляв темного, причиняющего мне одно беспокойство, я сделала несколько глубоких вдохов, задержала дыхание и нырнула. Внизу увидела медленно опускающееся на дно тело. Стало не до размышлений. Демона следовала немедленно вытаскивать, пока он окончательно не задохнулся.
   Я поплыла за ним. Догнав, намотала на кулак золотистые локоны и потащила тело за собой. На поверхности положила голову Руфима себе на грудь и дала ему пару оплеух. Состояние Принца не изменилось. Вздохнув, я развернула голову темного к себе и с силой выдохнула ему в рот. И еще раз, и еще... На пятый раз темный закашлялся и выплюнул всю воду, которую успел вдохнуть.
   - Идиот! - я остановила руку в сантиметре от щеки "блондинки". Хотелось свернуть Принцу шею, выпустить ему кишки и переломать ноги.
   - Я ударился! Мне между прочим больно, я чуть не умер, а ты меня кричишь! - губы Его Высочества дрогнули и расползлись в плаксивой гримасе.
   О нет! Здесь и без его слез воды достаточно. Я не выдержу, не переживу повторения истерики. Прибейте меня кто-нибудь наковальней, замуруйте в стену живьем, сделайте ядовитую клизму, но не заставляйте выслушивать ноющий бред еще раз!
   - Перестань вести себя словно неуравновешенная баба, а то, клянусь молочным зубом дедушки, я тебе мужика найду. Говорят, тесное и продолжительное общение с противоположным полом положительно сказывается на женском характере!
   Демон не ответил. Зло сузил глаза, фыркнул, поудобнее устроился на меня и сложил на груди руки. Вези, мол, рыцарь мой, на берег. Да поживее. Я зарычала, спихнула наглеца и неторопливо поплыла к берегу. Выбралась на траву, отдышалась, дождалась темного, из жалости помогла ему вылезти на берег, с трудом удержавшись от доброго пинка.
   - Я никуда в таком виде не пойду! - заявил демон, осмотрев себя с ног до головы.
   Я мрачно посмотрела на него, прикидывая где бы раздобыть веревку, дабы слетевший с катушек из-за гормонального взрыва демон не только никуда не пошел, а вообще с места не сдвинулся до прихода полуночных хищников.
   - Что теперь не так? - мрачно осведомилась я.
   Не найду веревку - лианами примотаю, если вразумительного ответа не получу.
   - Ты посмотри на меня: ногти обломаны, волосы посеклись, ткань шорт с цветом глаз не гармонирует! А на берегу моя невеста находится и другие девушки. Они подумают, что я за собой не слежу и что у меня вкуса нет, - Руфим надул губы. - Сделаем так: ты сейчас пойдешь в лагерь, принесешь мне кружевную кофточку участницы под номером восемь, сланцы со стразами шестнадцатой и топ от купальника двадцать седьмой. И косметичку не забудь, я хоть глаза подведу, а то как чучело выгляжу, не удивительно, что меня нормальные девушки десятой дорогой обходят!
   Он за кого меня принимает? За дамскую угодницу что ли или за дешевую наемную рабочую силу? Я ему максимум что готова принести - это веночек на могилку в некрополисе! Убью заразу блондинистую. Достала своими требованиями и претензиями! Не надо было со мной драться, тогда и не случилось бы ничего. Это я должна ныть и глазками по сторонам стрелять, дабы убедиться, что прячущиеся по кустам существа меня прекрасно слышат и сочувствуют...
   Стоп! Люди... Откуда они здесь?!
   Да еще с микрофонами?
   И с зерокамерами?!
   - Сенсационного часа вам, - пробормотала я и спряталась за ближайшую пальму.
   Принц завизжал, прикрыл левой рукой грудь и присоединился ко мне, правой поправляя волосы.
   Журналисты, осознав, что их раскрыли сбросили маскировку и покинули укрытия. Они сгрудились вокруг нас плотным кольцом, сунули под нос оборудование, радостно оповестили, что репортаж ведется в прямом эфире и потребовали немедленно прокомментировать ситуацию. В противном случае они сами ее прокомментируют как-нибудь позабористее, дабы читатели друг друга за экземпляр журнала в очередях зубами рвали.
   Калейдоскоп лиц, грохочущие голоса, прижимающееся ко мне тело Принца, испуганно вздрагивающее при каждом щелчке зерокамер - все это привело меня в состояние бешенства.
   Никогда ничего подобного не испытывала. Внутри будто лопнула толстая жила линии электропередачи и огромный элементаль, заточенный на распределительной подстанции вырвался на свободу из бетонно-стальной клетки. Магия вспыхнула и брызнула во все стороны не пощадив ни существ ни технику. Нетронутыми остались Руфим и я.
   - Нехорошая женщина! - пискнула фея с зерокамерой вместо головы. Моргнула печальным глазом объектива, украшенным пятисантиметровыми ресницами и, ковыляя на трех ногах, скрылась в кустах.
   - Вот-вот, - поддакнул кентавр, у которого на груди красовался впаянный в плоть зеротерминал, а на затылке вращалась вокруг своей оси антенна. Он нажал на свой нос красного цвета, прервав трансляцию порнофильма, и поскакал за феей.
   - Мы вас знаменитыми сделать хотели, а вы... - вздохнул эльф и сунул в карманы руки-микрофоны.
   А что мы? Мы проводили взглядом удаляющуюся толпу журналистов, обменялись с Принцем тяжелыми взглядами и направились к лагерю. Демон рот не открывал. Очевидно опасался повторно разозлить меня. И правильно боялся.
   В моей душе продолжал извергаться яростный эмоциональный вулкан. Не получалось даже переключить мозг на другую и расслабиться. Мысли упорно возвращались к журналистам и наперебой трезвонили о слишком маленьком наказании для дрянных папарацци. Их всех надо было превратить в то, чем их газеты и журналы являются - в туалетную бумагу!
   За время нашего отсутствия в лагере произошли значительные изменения. Собственно, лагеря, как такового, уже не существовало. Участницы реалити-шоу, съемочная группа и моряки собрали нехитрый скарб и приготовились к отплытию на морских транспортных демонах, стоящих на якоре недалеко от береговой линии острова.
   Ясно. Спасательная команда заявилась. Что-то поздно она опомнилась! Или отсутствие главного героя шоу негативно на рейтинги повлияло?
   Я не торопилась выходить из пальмовой рощи, наблюдая за суетой на берегу. Взгляд, блуждающий от линии горизонта до бестолково переговаривающих существ, зацепился за давешних папарацци, атакующих...
   - Мне конец, - простонал Руфим, всей своей сотней килограмм живого веса наваливаясь на мои хрупкие плечи.
   Я была с ним согласна.
   Вместе со спасательной командой на остров прибыла правящая чета Тьмы. Именно Королю и Королеве журналисты демонстрировали пострадавшие части тела. В этот миг, темные, чуть отклонившись назад, с интересом рассматривали мегафон, нашедший пристанище между двумя полупопиями дроу. Неудобно, комично, однако терпимо, если бы не одно "но": голос дроу звучал именно из того места, которое он открыто демонстрировал. С соответствующим звуковым и обонятельным сопровождением!
   Я прослезилась.
   Боги всемилостивые, я создала сатирический шедевр точно отражающий суть папарацци!
   - Пойдем, - я взяла Принца за руку и потянула на берег. Всю жизнь мы здесь прятаться не можем.
   - Куда? - демон нахмурился. Попытался освободиться из захвата, но проиграл моей хватке.
   - Сдаваться на милость победителей...
   С этими словами я вытолкнула Руфима из рощи.
   Темные, ощутив появление главных действующих лиц на сцене, куда-то телепортировали журналистов и обратили свой королевский взор на нас. Чем дольше они рассматривали нашу мягко говоря странную пару, тем больше недоумения появлялось в их глазах.
   Ха, а я-то думала они ко всему привычные!
   Устав на расстоянии объясняться взглядами я дотащила упирающегося Принца до родителей, поставила перед собой, открыла рот и... Захлопнула его, едва не прикусив язык.
   Что я папашке демона скажу? Извините, немного вашего мальчика, надежду и опору Тьмы, попортила? Но вы не волнуйтесь, лекари ему быстренько что не надо отрежут, а что должно пришьют? Или... Не благодарите за исполнение заветного желания вашего сына - он всегда мечтал родить вам внуков, но стеснялся об этом сказать?
   Остановилась я на варианте:
   - Поздравляю, у вас девочка! - и вручила руку Руфима отцу.
   - Ага... - Тоттен Многоликий почесал кончик носа. - Какая-то она страшненькая. Не королевских кровей... У нас в семье таких уродцев не было...
   - Папа! - демон топнул ногой. Его Высочество изволило гневаться.
   - Тоттен, прекрати издеваться над ребенком, - вступила в разговор фея. - Существуют салоны красоты, кремы для депиляции, косметика... - покачала головой и еле слышно добавила: - пластическая хирургия, наконец... - Королева, едва сдерживая расползающиеся в ухмылке губы, поспешила отвернуться.
   - Не смешно! - Руфим покраснел, сжал кулаки и отвернулся.
   Если дело и дальше так пойдет, то у Принца масса комплексов неполноценности разовьется. Мы должны вернуть все на свои места, а то мне ходить неудобно и... и... ребра мерзнут, вот!
   - Естественно не смешно! - передразнила Феейерия пасынка. - Нам же теперь черный костюм в белое платье перешивать. Ты хоть представляешь, какие это трудозатраты? Пара тонн отбеливателя точно уйдет... А на свадебный торт кого прикажешь поставить: жениха и жениха или невесту и невесту? Ничего тебе нельзя поручить. Ты даже собственную свадьбу планомерно гробишь!
   - А чем мне еще заниматься, если вы подсунули мне бешеную волчицу в овечье стадо? - темный пихнул меня локтем в бок. - Я пастух, а не ветеринарный лекарь. Да и жалко ее усыплять, живое существо все-таки...
   Покидай-покидай камни в мой огород. Я ведь их соберу и обратно оптом отправлю.
   - Вечно у тебя кто-то другой виноват, - пожала плечами женщина. - Неплохо было бы услышать не только обвинения, но и объяснения, каким невероятным образом ты стал девушкой?
   И зачем было напоминать темному об утраченной мужественности? Принц расплакался. Опустился на песок закрыл лицо ладонями и горько-горько зарыдал. Аж у меня в душе что-то мягкое и белое шевельнулось. Я сперва испугалась, а потом вспомнила, что у меня там труп совести догнивает, и успокоилась.
   Тоттен попинал плачущего сына, реакции не дождался и вопросительно посмотрел на меня. Видимо, рассказывать обо всем придется мне. Один из нас должен быть мужчиной...
   - Мы подрались... - начала я, вздохнув.

***

   И все-таки транспортные демоны имеют ряд неоспоримых преимуществ перед теплоходами. Все в демонах создано для комфорта пассажиров. Уютные отсеки-каюты поражают мягкостью стен - из лепестковой, подвешенной к стене кровати просто не хочется вылезать! Массажные кабинеты на одно существо, расположенные в мышечной ткани демона так разминают косточки, что без посторонней помощи обратно до каюты не доберешься! Персонал внимателен, готов исполнить любую просьбу. Еда божественна в прямом смысле слова: здесь подают нектар и амброзию!
   Но... Мне не суждено было воспользоваться каютами, кабинетами, вкусить запредельной стоимости яства, ибо посадили меня в подсобное помещение под охрану двух мордоворотов-дроу.
   Едва я ступила на борт спасательного транспортного демона, как компания, которой принадлежал сожженный, затопленный, превращенный и убиенный теплоход, вручила мне копию судебного иска на пятьдесят миллионов манек. За причиненный ущерб движимому имуществу компании. Я как сумму иска увидела, так у меня браслет участницы-реалити шоу сам собой расстегнулся, ибо по условиям контракта на время шоу Темная Семья берет на себя все расходы по моему содержанию, если они не превысят миллион манек. А тут...
   Естественно, страховка покрывала полную стоимость теплохода, но страховая компания отказала в выплате, ибо некоей полуэльфийки-полутроллихи нет в списке лиц отнесенных к разумным стихийным бедствиям, как-то Король и Королева Тьмы и Император Света. Засим выплачивать долг предстояло именно мне. Ну, или отправится на каторжные работы на соляные копи.
   Представители судоходной компании мигом прочувствовали, что расплатиться я с ними в лучшем случа лет через пятьсот смогу и чтобы не сбежала от ответственности взяли меня под стражу до начала судебного процесса. Так что мне было не до смеха. Даже обещание бабушки приехать и всем ноги переломать не подняло настроения. Вдвоем-то наказание отбывать веселее, но я для бабули такой участи на старости лет не желаю!
   Пока народ пользовался всеми доступными прелестями транспортных демонов, я сидела и думала в перерыве между двумя короткими прогулками по спине демона. Наверное, мне впервые довелось не просто ловить мысли за хвост и, кое-как их ощупав, запускать в разговор или в реализацию, а именно размышлять над чем-то. Искать и находить причины. Оценивать последствия. Выяснить взаимносвязи и предполагать взаимовлияние различных сторон моей жизни друг на друга... И я была неприятно удивлена тем количеством идиотских поступков, которые я совершила совершенно бездумно. Только под влиянием эмоций... Только потому, что хотела... И последние недели лидировали по количеству совершенных глупостей!
   В общем, я твердо решила перевоспитаться. Взять себя и мозги в руки, разобраться с текущими проблемами и ни в коем случае не создавать новые. Вести себя тише воды, ниже травы. Не привлекать внимание, а лучше в совершенстве освоить искусство маскировки. Выучить уголовный кодекс Лоизиании и научиться азам юриспруденции за пару дней или же освоить производство золота в промышленных масштабах... Другого способа рассчитаться за теплоход я не видела...
   - Как настроение? - поинтересовался жизнерадостный женский голос.
   Я отвлекалась от черных дум.
   В помещении находилась Королева Тьмы. Фея излучала хорошее настроение и доброжелательность. В ее добродушном взгляде не было ни капли издевки. Готовые сорваться с языка слова грозной отповеди застряли в горле и вместо яда я выдавила покаянное:
   - Плохо у меня дела. Скоро будут еще хуже...
   Фейерия присела рядом со мной. Положила свою узкую изящную ладонь поверх моих.
   - А может быть рано отчаиваться? - Королева подмигнула мне. - Ты знаешь какую фамилию я носила до замужества?
   Я порылась в памяти. Вроде бы созвучная с моей. Лемерблюм? Лекердом? Лешарман? Отчаявшись откопать в куче хлама в моей голове правильный вариант, я отрицательно качнула головой. Нет у меня настроение отгадывать чужие загадки. Своих, к сожалению, предостаточно.
   - Ллеверлин. А Ллеверлины не сдаются. Никогда, - фея тепло улыбнулась.
   Это что же получается - мы однофамильцы? Велика ново... О... Какие к плешивым демонам однофамильцы! Она моя старшая сестра, но как такое может быть?! Она и я на разных полюсах планеты находимся! Мне до ее уровня никогда не добраться! Ни пешком, ни бегом, ни волшебным пинком под мягкое место не долететь!
   - Я... Ты... Мы? - мой голос внезапно охрип. Нелегко оказывается родственников находить.
   - Ага, у нас с тобой один папашка, - подтвердила темная. - И не только у нас с тобой. Он за всю свою веселую жизнь порядка шестистапятидесяти детишек настрогал. Лично я знакома с тремя десятками, но, поверь, этого более, чем достаточно.
   Способность говорить упала до младенческого уровня развития организма. Глаза остекленели. Фраза "проводить время в кругу семьи" обрела ужасающий смысл. На подарках на дни рождения разориться можно! Как любой единственный ребенок в семье я мечтала о братике или сестричке, но сейчас одиночество показалось мне не самой худшей долей.
   - Пойдем прогуляемся, - предложила Королева Тьмы, кольнула меня острым ноготком, отчего из тела улетучилась противная слабость. Я ощутила готовность не просто пойти, а побежать!
   Охрана у входа безмятежно спала, свесив головы на грудь. Встретившиеся по дороге члены экипажа упорно нас не замечали, но почему-то переходили на другую сторону коридора. Дверь на спину демона кто-то забыл закрыть, а моряк, дежуривший возле люка, нагло отлынивал от непосредственных обязанностей, читая явно захватывающую книжку. Угу, при свете звезд.
   Мы сделали два круга по спине демона прежде, чем я заметила одинокую фигуру на носу. Фейерия отстала. Сперва на два шага. После на четыре, а потом вовсе развернулась и направилась в другую сторону. Я нерешительно помялась, но деваться было некуда. Раз мне настойчиво предлагают поговорить с Руфимом, то спорить не стоит.
   - Часа сожалений, Принц, - я встала за его спиной.
   Свежий ветер трепал золотистые кудри мужчины. Он сидел, чуть склонив голову на бок и рассматривал перемигиваюшийся далекими огоньками горизонт. Вид демона говорил о грусти и некоторой покорности судьбе.
   - Часа вечной радости, Азриэль, - ответил темный.
   Точно-точно, гонору у него меньше стало, но все еще достаточно, чтобы взвинтить меня с полуслова. Я к нему с миром пришла, а он меня в психушку овощными лекарствами наслаждаться отправляет!
   - Я смотрю, язык у тебя короче не стал. Все добра мне желаешь. Ты виноват в произошедшем не меньше меня, но мужества признать это у тебя не хватает! Хватит обвинять все и всех вокруг себя! Если бы ты проявил хоть чуть-чуть здравого смысла, то отказался бы идти со мной, не стал драться и уж тем более не пробовал на мне обретенную магию!
   Принц встал. Упер в бока руки. Сплюнул себе под ноги.
   - А по-твоему выходит во всем виноват я! Ты совершенно не при чем! Ласточка моя славная, прелесть моя рукастая, это тебе следовало мозгами пошевелить и не ввязываться не в свое дело! Была бы умнее - рядом со мной не стояла! Я не знал, куда от тебя на острове спрятаться. Повсюду на твои острые уши натыкался! И губы! И эти... - мужчина хлопнул себя по груди.
   - Ооо, как ты заговорил, однако! Модно подумать я тебя за собой на поводке тянула. Силой в этот склеп загоняла, а ты так отказывался, так отказывался, что едва от жадности не сдох, когда шкатулку в своих руках держал. О чем ты в тот момент думал? О господстве над миром? Хотел выпустить страхи всея и всех, а потом за небольшую мзду вернуть все, как было? Не так ли?! Я, возможно, по дурости шкатулку открыла, но оказала этим миру неоценимую услугу. Заметь, совершенно бесплатно!
   - Именно поэтому тебе никогда, ни за что не стать следующей Королевой Тьмы. Будь ты хоть трижды Ллеверлин!!!
   - Это мы еще посмотрим!
   - Спорим? - демон протянул мне руку.
   - Спорим! - я приняла ее и разбила рукопожатие ребром второй ладони.
   И только после этого до меня дошло...
   А вспыхнувший свет и засуетившаяся съемочная группа полностью подтвердили мои подозрения. Купилась. Опять купилась на уловку проклятого демона! Я подскочила к Руфиму, схватила его за плечи и дала волю магии...
   Кажется, я собиралась перевоспитаться...
   Ага...
   Начну с понедельника...
   Со следующего...
  

***

   После памятной вспышки гнева на Руфима я приходила в себя мучительно медленно. Тело ощущалось высеченным из цельного куска камня. Мозг казался сделанным из плохо качества желе с утонувшими в нем мухами. Причем давно утонувшими... Не меньше месяца назад.
   Открыв глаза, я увидела светло-розовые стены плавно переходящие в такого же цвета потолок. Углы помещения освещались тусклыми, пригодными для глаз тяжело больного существа, магическими светильниками. По идущим от моего тела к стенам трубкам я опознала лечебный отсек транспортного демона.
   За борт меня Принц выкинуть не отважился. Даже заботу проявил... А как же! Я ведь теперь почти его собственность согласно условиям нашего спора и при любом его исходе.
   На столике возле кровати, на расстоянии вытянутой руки, я обнаружила бутылочку с этикеткой "выпей меня" и брикет чего-то отвратительного коричневого цвета с гравировкой "съешь меня". Рядом с напитком и закуской стоял сложенный домиком лист бумаги. На повернутой ко мне стороне красовалась надпись "прочитай меня".
   Оценив юмор неизвестного поклонника детской сказки для взрослых "Чудеса в стране Алисы", я схватилась за брусок и целиком запихнула себе в рот. Есть после выброса магической силы всегда хочется неимоверно. Раскусив, как я думала лакомство, я выпучила глаза, замычала с набитым ртом и потянулась к бутылке. Понимаю, что лекарство не обязано быть вкусным, но зачем же его из жгучего перца делать?! Шутники от медицины, кентавр на их пробирки!
   Впрочем, напиток не сильно спас положение. Он был до неприличия сладким...
   Обжегшись на простых вещах, к сложному я подошла с опасением. Мало ли какие сюрпризы скрывает с виду безобидный листок бумаги? Неснимаемое проклятие - меньшее что я ожидала, но опять ошиблась. Кроме убористого текста и стоящего за ним глубокого смысла записка ничего в себе не несла. Текст я разобрала, а вот со смыслом возникли проблемы...
   "Дорогая Азриэль, я понимаю как ты себя сейчас чувствуешь. В связи с этим выражаю тебе свои соболезнования по случаю полного отсутствия у тебя какой бы то ни было логической мозговой деятельности, а также выражаю сомнение в наличии у тебя долгосрочной памяти, ибо дважды так феерично вляпаться в одну и ту же коровью лепешку могла только круглая дура в квадрате".
   За дуру в глаз. За квадрат по лошадиным демоновым зубам.
   "Спешу..."
   Да что б ты с лестницы свалился, торопыга!
   "...отметить, что благодаря тебе рейтинги нашего шоу бьют все рекорды популярности, а сделанные по образу и подобию твоему куклы мгновенно сметают с полок. Ты стала национальным героем. Мешок шоколадных медалей ожидает тебя по прибытии на остров. Надеюсь, они сделают тебя счастливой".
   И толстой! Ничего, я шоколад его фаворитке подсуну, дабы одной конкуренткой меньше стало. Мне же теперь о душе беспокоиться надо. Не хочется в посмертии бледной тенью на поводке за Принцем таскаться собачкой диковинной и знакомых его на праздниках за капельку темной силы смешить.
   "Недавно звонила твоя подруга. Амазонка. Интересовалась твоим здоровьем. Я ей передал, что ты присмерти. Она пообещала сообщить родственникам и стрясти с них деньги на похороны. Памятник она тебе завтра закажет, а остальным пока подожлет. Вдруг ты выживешь? Хотя никто в это не верит, и ставки на тотализаторе один к двадцати. Не в твою пользу.
   Кстати, она довольно болтлива. Рассказала твою самую страшную тайну. Хохотал от души. Решил сделать тебе приятное и наладить со стриптизеришкой близкие отношения. Если ты выйдешь за рамки контракта, тридцать шестая, я выйду за рамки крепкой мужской дружбы между ним и мной. Я верю - мы обязательно с Тигренком подружимся. Ты не представляешь сколько у нас общего...".
   Пусть только тронет мою любовь. Я ему ноги переломаю. Позвоночник через горло вытащу. Ребра на обратную сторону спины загну. Глазки выколю и канапе из них сделаю. Кожу с живого сдеру и на макароны пущу, а из мяса котлеты сделаю "де-валяй" по цене полторы маньки за штуку!
   "Пробовать наш спор... оспорить не советую. Не получится. С юридической точки зрения все совершенно законно. Не лишай меня удовольствия приобщения твоей души к Тьме. Естественно, после твоей скоропостижной кончины. Поглощать я ее буду медленно. Два или три века. Маленькими кусочками. Ты узнаешь, какой я нежный гурман.
   Сообщаю, что я подписал контракт с судоходной компанией, по которому обязуюсь выплатить за тебя долг за испорченное имущество, если ты в течение реалити-шоу внезапно умрешь. Выживешь - так и быть маньки от меня тебе свадебным подарком будут.
   Представители судоходной компании любезно согласились подождать финала. Принимать деньги из рук Королевы или Короля Тьмы для них будет гораздо приятнее, чем от Принца и не пойми кого. Они на деньги молиться будут. Прошу, не разочаровывай добрых людей и постарайся все-таки стать моей Королевой.
   Я буду всенепременно счастлив дождаться тебя у алтаря в Храме Афродиты, чтобы иметь возможность отравить тебе своим присутствием остаток твоей короткой жизни.
   Эта мысль настолько вдохновила меня, что я изобрел несколько новых рецептов яда, два из которых ты только что на себе опробовала. Спи красиво, моя глупенькая эльфочка... Вечных снов тебе".
   Я хмыкнула и разорвала письмо на мелкие клочки. Травить меня, когда я подключена к системе жизнеобеспечения транспортного демона? Наследственный идиот. Да простит меня Тоттен Многоликий!
   Остаток текущего дня и весь следующий я провалялась в кровати. Восстанавливала силы и душевное состояние приносимыми лекарями лакомствами с камбуза и чтением слезодавительных женских романов про любовь. Важные моменты, касающиеся семейной жизни, выделяла красным маркером и несколько раз перечитывала, восхищаясь талантом некоторых писательниц придумывать каверзы мужчинам.
   Скоро... Совсем скоро это бесценное знание мне пригодится!
   Получив заключение лекарей о восстановлении всех параметров жизнедеятельности до нормы, я покинула гостеприимные стены. Первым делом сменила больничный бумажный халат на купальник участницы реалити-шоу с большим круглым номером на шортах. Вторым делом отыскала своего оппонента по спору.
   Принц нежился на спине транспортного демона в окружении поклонниц. Все тридцать пять кобылиц ржали над его шутками и норовили будто невзначай копытом нежно Руфима погладить. Увидев меня, темный скривился, словно ему незрелый лимон приподнесли для дегустации.
   Я подошла, отобрала у Его Высочества бокал с соком. Выпила его, облизнулась, вернула демону и плюхнулась темному на колени. Девушки издали дружный возмущенно-завистливый вздох. Руфим крякнул. Ну да, это я с виду вешу немного. По факту не менее ста пятидесяти килограмм. Кости очень тяжелые.
   - Ты что себе позволяешь?! - темный возмутился, но как-то лениво. С колен меня не сбросил.
   - Примеряю роль Королевы Тьмы. Мы же теперь в некотором роде жених и невеста, - я попыталась очаровательно улыбнуться, подражая героиням на обложках прочитанных романов. Вышло не очень хорошо: предполагаемого жениха передернуло от отвращения.
   - А не мала одежка-то? - демон усмехнулся.
   - В самый раз, - для закрепления достигнутого успеха я кокетливо взмахнула ресницами. - Если ты можешь быть наследником Тьмы, то я подавно справлюсь, потому что очаровательна, умна и магически одаренна.
   - Вообще-то ты еще не выиграла, - усмешка демона достигла угрожающих размеров. Еще немного и его лицо пополам треснет!
   - Будь уверен, милый, - я потрепала Руфима за щеку, - я справлюсь. Ты не увидишь меня побежденной.
   Я слезла с его колен и направилась в каюту, посчитав территорию достаточно помеченной. Я заявила на него свои права на глазах миллионов зерозрителей и всего племенного стада овец. Но меня им не испугать кулаками, фигами и злобненькими глазками: боятся те, кому есть что терять, а мне терять благодаря Принцу нечего и в ближайшем будущем не предвидится!
  

***

  
   Мы добрались до конечной цели путешествия - острова, отданного правительством захудалой туристической страны Метания под реалити-шоу рано утром. Подхватили чемоданы под мышки, ступили на берег и всей толпой отправились заселяться в отель.
   Среди спасенных матросов теплохода, решивших не покидать нас, а приобщиться к зеровидению на общественных началах, возбужденных участниц шоу с лихорадочно горящими щеками, съемочной группы нежно оглаживающих бока кофров с техникой и журналистов, я заметила Руфима и закутанную с ног до головы в черное фигуру, которую демон от себя не отпускал.
   Перебрав в голове все возможные варианты, я... запуталась! Все до единого знакомые лица мелькали в поле зрения, но тогда кто это может быть и каким образом очутился на транспортном демоне?
   Неведомое существо заинтересовало не только меня. Многие вокруг, кто успел продрать глаза и промочить горло, между собой шепотом обсуждали личность незнакомца или незнакомки. Я склонялась к варианту номер два, ибо разворот плечей и размер ноги никак не могли принадлежать женщине. Или могли, но очень массивной. Например, чемпионке мира по поднятию тяжестей и прыжках в высоту со штангой наперевес.
   Любопытство откровенно говоря заело. Всю дорогу до отеля я глаз не спускала со странной парочки. Трижды споткнулась, дважды в повороты не вписалась и само собой мимо стеклянных дверей отеля не прошла. Я через них пройти попыталась...
   Отделавшись легким испугом уборщицы, которая ранним утром мыла дверное стекло к приезду гостей, я последняя дошла до регистрационной стойки, поэтому ключ от номера получила только через час, когда оба "объекта" скрылись в неизвестном направлении. Добиться от сотрудниц отеля информации о месте проживания Принца и загадочной "Ко" не получилось. Эти рыбы... молчали, как самые настоящие сволочи!
   Ну, ничего... Не последний раз за следующие два месяца видимся!
   С огромным трудом удержавшись от превращения милых фей в не менее милых жаб, я поднялась на лифте на третий этаж отеля.
   Его владельцы изменили стандартную планировку жилого этажа в соответствии с требованиями реалити-шоу: много простора, света и пространства общего пользования, в котором я буду часто сталкиваться с имеющими на меня вооот такенный зуб тридцатью пятью женщинами.
   А не погорячилась ли я с публичным заявлением?
   Стараясь не шуметь, я на цыпочках прокралась в свой номер, взвалив на плечо чемодан с одеждой и тапочками. Если меня тигрицы услышат, то мигом порвут меня на тысячу маленьких элементалей.
   Закрыла дверь и только тогда позволила себе вздохнуть. Бросила на пол чемодан, раздвинула тяжелые ночные портьеры. Открыла окно и вышла на балкон.
   Отлично! Я стала временной обладательницей великолепного вида на шикарную многокилометровую помойку. Хорошо, что она далеко и ветер дует с океана. Аромат гниющих под палящих солнцем отходов даже крепкое троллье обоняние не выдержит. Найду того, кто для меня лучший номер в отеле придержал - кулаками страстно расцелую! Но это позже, а сейчас необходимо оборонительные рубежи к осаде подготовить.
   Для начала я укрепила дверь. Шкафом. К нему придвинула трюмо и кровать. Конечно, придется живот втягивать, дабы между мебельным лабиринтом двигаться, но зато я выиграю пяток лишних секунд при вторжении в мои апартаменты, по размеру больше напоминающую собачью конуру.
   Затем я порезала на ленты все махровые полотенца и халат. Сплела из них веревку, один конец которой привязала к балконным перилам. Остаток веревки свернула кольцами и накрыла покрывалом с кровати.
   Далее я клейкой лентой прикрепила края легких дневных занавесок к стене и полу, обеспечив себе защиту от случайных мимо летающих камней, людей, бревен и драконов...
   Напоследок, я вооружилась ершиком для унитаза и отважилась выйти из комнаты. Я предполагала разведать обстановку, но судьба могла навязать мне бой, а то и бойню. Боюсь, многие захотят воспользоваться отсутствием камер и урезать мои права на Руфима примерно на одну, мою, блондинистую голову, а ко мне едва-едва успел вкус к жизни вернуться.
   Общее пространство я преодолевала ползком, прячась за спинками диванов. На открытых местах совершала марш-броски в промежутках между групп девушек из комнаты в комнату. Ох, не нравится мне их активность. Она сильно лекарствами для кое-кого попахивает. А возможно и гипсом со стальными спицами...
   Расслабиться я смогла в холле отеля. Умылась в фонтане, пожелала меняющейся смене администраторов отеля часа жалоб и предложений, стащила с их стойки миску с фруктовыми карамельками, вышла на улицу и мелкими перебежками рванула к океану. Остаточные воспоминания о сценарии шоу, который я сочинила в бреду с высокой температурой, говорили, что главное действие развернется именно там.
  
   На подготовленный к шоу пляж меня не пустили. По-хорошему. По-плохому в общем-то тоже, но закатив охраннику истерику в духе лучших драматических актрис Лоизиании, я усыпила его бдительность. Тролль посчитал, что я достаточно устала, чтобы перестать ломиться в запретную зону и отправилась загорать на общественный пляж вместе с другими участницами шоу и съемочной группой.
   Ага, именно так я и поступила. В его мечтах...
   Я действительно вернулась к отелю, взяла у сантехника кусачки, у горничных стащила специальные резиновые с антимагическим покрытием перчатки и зашла с черного хода, пробравшись через помойку.
   Маленькое путешествие было небезопасным: то от обнищавших гоблинов пришлось туалетным ершиком отмахиваться, то от мартышек улепетывать, швыряющихся мусором с завидной меткостью, то из питонов узлы вязать.
   Преодолев последний мусорный бархан, я увидела алюминиевую сетку, с пробегающими по ней золотыми искрами электрических элементалей. Заметив меня, дальние родственники сгрудились и принялись корчить мне рожи и пищать противными тоненькими голосками "не пройдешь, не пройдешь!"
   Я вытащила из кармана шорт свистнутые перчатки, одела их на руки и с чувством превосходства продемонстрировала малявкам две веселые оранжевые антимагические фиги. Вдобавок кусачками щелкнула, чтобы элементали окончательно уяснили, кто здесь главный и несомненно добрый.
   Дыру я сделала основательную. На тот случай, если срочно убегать придется. Показала язык элементалям и двинулась внутрь охраняемой территории, прячась по всем канонам приключенческих зерофильмов.
   С каждым успешно преодоленным метром азарт охватывал меня все сильнее. Захотелось не просто разузнать информацию, а совершить провокацию, оставив тонкий намек на личность вредителя. Руфим теперь за все мои грехи звонкими маньками заплатит. Поспорив со мной, он лишил себя выбора. И пальцем тронуть меня не посмеет, пока я Королевой не стану. Или с копытами не распрощаюсь...
   Почему я только сейчас об этом догадалась? Может быть Принц отчасти прав насчет содержимого скороварки на моей драконьей шее?
   Эй! Я посмотрела наверх, откуда прилетел кокос. По счастью приземлился он не на мою голову, а рядом, что наводило на мысль о совпадении или...
   На пальме гроздьями расположились знакомые макаки. Не необитаемом острове я с ними так долго общалась, что научилась их между собой различать. По предметам одежды, утащенных из чемоданов кораблекрушенцев.
   Одна из обезьян мужские розовые трусы с утенком на себя нацепила. По шву порвала, голову просунула, а руки в отверстия для ног вдела. Хороша футболочка вышла! Вторая трое стрингов вокруг шеи ожерельем повесила. И как грамотно цвета подобрала: желтый, красный, голубой! Прекрасная гамма, очаровательная модель, Третья, вернее третий, очки нацепил. Я не буду упоминать на какое место, но они замечательно подчеркнули выдающиеся достоинства его... ума.
   Вожак стаи спустился с пальмы и устроил мне целое представление. Я ни демона не поняла, но выразительность передачи информации оценила. Угу, ого, у-ка-ка, гы-гы и в заключении удар кулаком в гордо выпяченную впалую грудь и бурная поддержка остальных членов хвостатой стаи.
   За отсутствием протянутой руки я пожала предложенный мускулистый хвост, вручила вожаку веточку акации и жестом попросила удалится. Помощники мне безусловно пригодятся, но в разведывательной операции неугомонные мартышки будут мешать.
   Так как ползти стало неудобно, я отправилась дальше на цыпочках, используя в качестве прикрытия широкие стволы многолетних пальм, бамбук, лианы... Увлеченная усложняющейся по мере приближения к морю маскировкой я не заметила, как добралась до береговой линии.
   От разоблачения меня спас предупреждающий крик обезьян, которых я совершенно зря посчитала бесполезными! И хотя фигуры на берегу также обратили на животных внимание, они проморгали меня! По шажочку в минуту, не дыша я приблизилась к Принцу и заинтересовавшей меня еще утром фигуре, все еще закутанной в плотный балахон с капюшоном. Затаившись буквально в полутораметрах от них, я навострила уши, стремясь поймать каждое слово разговора...
   - Ты смеешь мне указывать? - рассерженно прошипел капюшон.
   - Я тебя с лица Стилуса стереть посмею, если ты нарушишь условия договора, - ответил Принц.
   Слащавая рожа демона (что б ей прыщами до самых ягодиц покрыться) как обычно несла на себе отпечаток высокомерия и спеси, но в чуть более глубоких складках у рта ощущалась нервозность. Словно демон сомневался в своих словах и возможностях.
   - Она этого не одобрит, - балахон сложил на груди руки. Незримо, незаметно, но именно он лидировал в беседе! Гера, да с кем же Руфим разговаривает?! Мне необходимо познакомиться с этим удивительным существом и привлечь его на свою сторону.
   - Она об этом не узнает, - темный раздвинул губы в предупреждающем оскале.
   О чем? Кто? Расскажите мне!
   - До завтрашнего дня... - существо смахнуло несуществующую пылинку с обнаженного плеча Принца Тьмы. - Потом тебе некуда будет отступать. Всю свою стратегию, всю свою тактику ты построил на одной ключевой фигуре - на мне! Ты совершил непростительную ошибку для демона... Тьма подобного не прощает. Ты будешь наказан маленький Принц.
   - Замолчи! - Руфим схватил капюшон за воротник и хорошенько встряхнул. - Не тебе тягаться со мной. Если бы не я, тебя бы не было, поэтому не смей диктовать мне условия! Ты выполнишь свое предназначение и исчезнешь. Будешь жить долго и счастливо и не мешать моему счастью. Помни, ты расчищаешь дорогу для меня. Твоя главная забота...
   Я напряглась. Через секунду я узнаю информацию, которая поможет пролить свет на историю, куда, внимание, добровольно по уши влез Принц. Ради чего-то или кого-то он поступился своими принципами и пошел на сделку не обладая сто процентным контролем над ситуацией. А ведь незнакомец прав... Руфим ошибся!
   -... устранить Азриэль!
   Чтоооо?!
   Мой возмущенный вопль утонул в обезьяньем гомоне. Проклятье, я спалилась! Или нет?
   - Ты ничего не слышал? - темный покрутил головой.
   - Да нет... - в голосе капюшона я уловила сомнение.
   Гера, пожалуйста, пожалуйста, чего тебе стоит спасти одну маленькую меня?
   - Пойдем отсюда. У меня такое чувство, будто за нами наблюдают, - демон подхватил балахон под локоть и повел его вдоль береговой линии.
   Уфф,пронесло!
   Я дождалась, когда фигуры Принца и его подельника скрылись из вида и вылезла из укрытия. Меня колотило. От нахлынувшей злости на беспринципность Руфима, собственные слабые попытки приструнить демона и непонятные чаяния Королевы Тьмы. Я и ее пасынок пара? Она скорее состарится, чем на нашей свадьбе погуляет! Ничего, я им устрою реалити-шоу. У них волосы не то что поседеют, а выпадут к демоновой матери.
   Образ лысой феи вызвал у меня невольную улыбку и несколько сгладил неприятное впечатление от подслушанного разговора. По большому счету Фэй не виновата в злобности Руфима - она заблуждается, считая его не совсем потерянным для нормального общества. Я найду способ ей доказать это, а там и все остальные проблемы с ее помощью решение обретут. Если она скажет "не было теплохода", то его не было. Кто же с разумным стихийным бедствием спорить станет?
   Воодушевленная найденным решением, я приступила с разработке детального плана, паралелльно осматривая будущую площадку соревнований.
   Увидеть мне удалось не все и того меньше понять назначение тех или иных построек и приспособлений, но кое о чем я догадалась, глубже ковырнув память: огороженный участок океана будет использоваться для заплыва, на асфальтированной трассе устроят гонки на низших демонах, скалодром для "Царя горы" предназначен, а вот прочие декорации подвергли меня в шок.
   Ума не приложу почему на "Ирранийских горках" в пассажирской тележке креплений нет, а в грязевом бассейне крокодилы на солнце пузо греют. Также меня обеспокоило жужжание в запертой постройке кубической формы размером десять на десять метров, контейнер с грустными ежами и полоса препятствий, сделанная по образу и подобию старинной рыцарской. На похожих охотники на драконах тренировались, пока один из молодчиков не додумался ящера приручить. Удивительно, как родоначальник нашей авиации с таким высоким уровнем интеллекта в рыцари попал!
   Результаты осмотра откровенно удручали. То ли мой сценарий значительно "улучшили" то ли его заново переписали, удалив такую ерунду как безопасность здоровья участниц реалити-шоу. Действительно, а зачем она нам? Бескровные конкурсы неинтересны зрителям, а Принц же за рейтинги борется и солидную прибавку к немного урезанному мной банковскому счету!
   Зафиксировав все увиденное в памяти, я направилась по широкой аллее к главному выходу. У охранников задача никого не впускать, а не невыпускать, поэтому разумнее потратить силы на обмозговывание сложившейся ситуации, чем на второй круг ходьбы с препятствиями по джунглям.
   Добрые молодцы у центрального входа вредить мне не стали. Отрицать возможность выйти из парка демонических аттракционов тоже. Ворота магическим амулетом "Пути" отомкнули и отпустили меня своими делами заниматься за чисто символическую плату - информацию о том, на кого из участниц лучше всего ставку сделать. Припомнив выкрутасы их товарищей утром, я мстительно назвала им номер самой безнадежной кандидатки.
   - Часа легкой наживы вам, - я помахала трем бугаям на прощание, отошла на безопасное расстояние и сорвала тонкую лиану, прикрывающую браслет на руке, и пальмовый лист, прячущий под собой наклейку с номером на ягодицах...
   Остаток пути до отеля я проделала бегом, ибо зрение у охраны оказалось на редким хорошим. Я думала мне уже ничего не грозит, но охрана не думала вовсе, охрана действовала в строгом соответствии с инструкциями! Двое покинули рабочее место и понеслись за мной, чтобы наглядно продемонстрировать полагающееся за нарушение границ запретной зоны наказание.
   Я-то бегала быстрее неуклюжих троллей, но они-то были магошокерами вооружены и пользоваться ими умели! А номер на моей заднице такой прекрасной мишенью для их маленьких заплывших глазок стал! И выпустили они в него ровно тридцать шесть зарядов и тридцать седьмой бы тоже выпустили, но магазин опустел...
   В отель я вошла со вздыбленными волосами, подергиваясь на каждом шагу, шипя от боли, и с таким огромным запасом бодрости в организме, что меня просто распирало от желания им с кем-нибудь поделиться. Еще пять минут и взорвусь к демоновой бабушке!
   - О, Азриэль, часа научных изысканий тебе. Вернулась с прогулки? - Руфим отвлекся от обсуждения планов на завтрашний день с режиссером.
   Ммм... Я расплылась в блаженной улыбке: доброволец нашелся.
   - Скажи еще что-нибудь, милый, - я с умилением посмотрела на Принца, ожидая очередной колкости в свой адрес. Темный подвоха не распознал.
   - Я уже говорил тебе сегодня, что ненавижу тебя? - он ответил мне приторным голосом и протянул руку, чтобы пригладить мои волосы.
   Треск. Крик. Звук падения тяжелого тела. Из глаз посыпались синие искры. За ними высыпались сами глаза, а из образовавшихся дыр вытек расплавленный мозг. Хо...ро...шо... И курить захотелось...
   Я рухнула на колени. Руками оперлась на пол. Перебросила на спину разморозившиеся волосы и поискала Принца. Его нигде не было, однако, взгляд наткнулся на торчащие из фонтана дымящиеся ботинки. На разъезжающихся конечностях я добралась до фонтана, встала, опираясь на мраморный бортик, осмотрела распластанное на дне тело и широко зевнула. Не знаю, как ему, а мне понравилось. Совсем не против повторить как-нибудь на досуге, а сейчас спать, спать, спать...
   Проснувшись вечером, я обнаружила возле двери записку. Мне следовало явиться к костюмерам, получить вечернее платье и в семь вечера появиться на торжественном приветственном ужине, где жениха официально представят кандидаткам. Слава Гере, эту неинтересную часть я проспала, а вот поужинать не помешает. Я привыкла мало есть, но чтобы совсем ничего за день в желудок не положить... Увольте! Мне же потом из-за него всю ночь кулинарные состязания сниться будут!
   Я спустилась на второй этаж, нашла дверь с табличкой "костюмер" и постучалась. После пяти минут тишины с другой стороны, я серьезно задумалась. Кто там сказал "стучите и вам откроют"? Он, видимо, ни разу ночь на пороге не проводил...
   Раз впускать и одевать согласно регламенту ужина меня не хотели, я решила заявиться на мероприятие в купальнике и шлепанцах на босу ногу. Чем не вечерний наряд? От него до ночного ласковой мужской рукой подать. Правда, в моем случае будет некому оценить преимущества купальника пред платьем. Руфим вряд ли рискнет необходимым для рождения детей органом, чтобы заполучить взрывоопасное развлечение в свою постель на ночь. Он хоть и дурак, но капелька серого вещества у него в голове найдется. Если поискать в закромах хорошенько...
   - Сытного часа вам, девушка, вы куда следуете?
   Я обратила взор на гнома в ливрее метрдотеля. Посмотрела на название ресторана в записке, название ресторана на двери и молча показала на вход. Туда, мол. Рыжебородый крепыш с ног до головы окинул меня удивленным взглядом, покопался в тумбочке возле стойки с ресторанным меню, достал оттуда табличку и показал ее мне. "Вход в купальниках, полотенцах и прочих пляжных принадлежностях запрещен" гласила она.
   И вот тут бы мне отступиться, вернуться в комнату и продолжить отдыхать или сходить в бассейне искупаться, в соответствии с рекомендациями здравого смысла, но я закусила удила и понеслась покорять не рыхленные копытами кентавров просторы степи.
   Взяв со стойки меню, я скрылась в ближайших зарослях. Выдрала из книжки три листа, проковыряла в плотном картоне дырки, проделав них тонкую лиану и закрепила бумагу на себе. Два листа на бедрах и один на груди. Оборвала клумбу перед рестораном, сплела венок из ярко-красных источающих до тошноты сладкий аромат цветов, поверила их на шею и в таком экзотическом виде предстала перед метрдотелем.
   - Часа сговорчивости вам, так нормально? - я встала в позу манекенщицы, затем продефилировала вперед-назад и в заключении эффектно обернулась, едва не потеряв с таким трудом смоделированный наряд.
   Ответа я не получила. Еще бы! Без сознания довольно сложно разговаривать. Оттащив тело в кусты, я нашла и поставила на стойку табличку "ушел на перерыв" и наконец-то вошла в ресторан.
   Зал был полон народу. Места за столиками хватило не всем. Многие из приглашенных на вечер вынужденно толпились в проходе, держа в руках стаканы с шампанским. Пользуясь полутьмой и тем, что взгляды гостей приковала ярко освещенная сцена, я начала пробираться вдоль левой стены к прямоугольному столу перед ней. Я намеревалась сорвать праздник...
   - А сейчас, дамы и господа, люди и нелюди, у нас финал конкурса на лучший наряд, - объявил ведущий. - В финале представлены: Снежинка, Лисичка и Страсть! Тех, кто за...
   Какие еще "снежинки"? Здесь серьезное мероприятие проводится или утренник в дошкольной группе эльфийского детсада? Я встала на цыпочки, дабы рассмотреть конкурсанток и впала в шоковое состояние. Надеюсь, перед трансляцией эфира по зеровидению возрастной ценз объявили, а то у родителей рук не хватит детям глаза закрыть!
   На Снежинке было одето белое платье. Только платье. Кружевное. Крупной вязки.
   Лисичка щеголяла в красном коктейльном мини платье. В смысле, мини снизу и мини сверху. И ткань, и длина, и крой наряда привлекали внимание к ее макси объемам.
   А на Страсти платья не было в принципе. Его заменили черные ленты, обвивающие тело замысловатым узором, и боа из перьев черных драконов Синила.
   Их всего десяток остался! Как она посмела редкого ящера, как какую-то курицу ощипать!
   В этот момент я отчетливо осознала, что именно Страсть покинет реалити-шоу первой. Я не альтруист, но оставить безнаказанным покушение на несчастную, не сегодня завтра вымершую плотоядную зверушку с характером серийного убийцы, не могу. Жалко мне их, беззащитных перед коварством больных модой!
   - Девушка, а можно мне тоже, что и вас? - я поняла, что обращаются ко мне только, когда в грудь ткнулся палец с обгрызенным ногтем.
   - Да пожалуйста, - хмыкнула я и приложила ладонь к рубашке мужчины. Магия не подвела: тело под рукой нагрелось и вспучилось.
   - Ого! - не смог сдержать удивленного восклицания незнакомец. - А почему только одна? - он несколько обиделся.
   - Секундочку, - пробормотала я и исправила упущение.
   - Обалдеть! - вырвалось у мужика. - И хотя я не то имел ввиду, но все равно спасибо! Всегда о таких мечтал...
   Я проводила задумчивым взглядом счастливого обладателя бюста третьего размера и почесала подбородок. Интересно, а что он имел ввиду, тыкая в мою грудь и говоря мне тоже самое?!
   - Девушка, а сколько стоят ваши услуги? - прошептала темная эльфийка - нечаянная свидетельница пластической операции.
   - Пятьдесят ми..., - я оборвала предложение. Вряд ли у нее есть столько с собой наличными. Да в банке тоже. - Тысяч, - решилась я.
   - Чеки принимаете? - деловито осведомилась женщина.
   Ооо, и почему я раньше не догадалась пластической хирургией на жизнь зарабатывать?!
   - Естественно. Вам до какого размера увеличивать?
   - До четвертого, пожалуйста, - воодушевленная близким осуществлением желания эльфийка рванула на себе блузку. Услышав треск рвущейся ткани, окружающие повернули голову в нашу сторону. Присмотрелись и заинтересовались происходящим! Но не моей персоной, а преимущественно оголенными телесами пациентки. Я торопливо положила руки ей на грудь... зрители восхищенно вдохнули... убрала руки и застегнула на женщине пиджак. На все пуговицы! Зрители разочарованно выдохнули...
   - Девушка, а вы только по женским органам специализируетесь или можете и у мужчин что-нибудь увеличить? - к моему уху прильнул демон-инкуб.
   - Могу, - ответила я, размышляя куда спрятать полученный от дроу чек. О карманах я как-то не подумала. - Вам как у слона сделать или как у горбатого кита?
   - Да нет..., - стушевался приспешник Тьмы. - Пары сантиметров будет достаточно...
   Тьфу ты, а я уже на серьезную работу настроилась!
   - Сто тысяч, - озвучила я прайс.
   - Но эльфийка заплатила... - возмутился инкуб.
   - За пятьдесят только как у эльфийки! - отрезала я.
   У него серьги с бриллиантами в ушах по две сотне тысяч за штуку стоят, а он сэкономить пытается. Тогда бы не нарастить, а укоротить просил. Я бы за бесплатно согласилась лишь бы на данного индивидуума мужского пола посмотреть.
   - Семьдесят пять, - продолжил торговаться темный.
   - Тогда полтора, - пошла я на компромисс.
   - Хорошо, хорошо, грабительница! - инкуб протянул мне чек.
   Это я-то грабительница?! Он с бухгалтерами судоходных компаний не сталкивался... Оценить ржавую лоханку в пятьдесят миллионов это недюжинный талант нужен. И опыт разбойных нападений!
   - Штаны снимать или так справишься? - демон потянулся к ширинке.
   - Так! - я испуганно замахала руками. Воспоминания о пребывании мужчиной оставили в памяти неизгладимый след. Туалет я посещала только вооружившись толстыми резиновыми перчатками и антисептиком.
   С демоном что-то пошло не так. Вместо того, чтобы подрасти в одном месте, значительно раздался в бедрах и через ткань льняных черных брюк полезли длинные волосы. Почему-то цвета спелой пшеницы...
   - Я что-то не понял... - темный провел рукой по шерсти и вопросительно уставился на меня.
   - Я тоже... - в наш кружок любителей пластической хирургии вернулась давешняя эльфийка. Без предупреждения она распахнула пиджак явив нам...
   Нет, грудь у нее никуда не делась. И запрошенному размеру она соответствовала. Но два симпатичных зубастых рта на ней стали для меня и зрителей полной неожиданностью...
   - Мальчик, а мальчик, - пискляво произнесла левая, - дай нам пальчик, - добавила правая тоненьким голоском.
   М-мать всех существ, Гея, они еще и разговаривают!
   Я попятилась. Уперлась спиной в препятствие, развернулась, столкнулась нос к носу с вампиром, оттолкнула его с дороги и рванула подальше от намечающейся заварушки. Опустилась на четвереньки, пробралась между ногами гостей праздника, одолела четыре ступеньки вверх и очутилась... на сцене?!
   - И победителем стала... - взгляд ведущего упал на меня. - Погодите, у нас изменения в голосовании в связи с особым мнением Принца Тьмы! Итак, победителем стала девушка в оригинальном наряде "Меню"! - мне помогли подняться, водрузили на голову корону и передали в объятия Руфима. - Принц, поясните нам, почему Вы изменили мнение в последний момент?
   - Наряд простой и выполнен с отменным вкусом, - ответил демон. - Посмотрите сами: начинать следует с салата с подкопченой грудки цыпленка, - экраны огромного зеровизора на сцене показали картинку и надпись на листе бумаги, прикрывающем мою грудь. - В серединке насладиться карэ ягненка, - Его Высочество развернул меня попой к залу, - а закончить десертом с интригующим названием "сладкий персик"! - темный повернул меня лицом к залу. - Согласитесь, против такого намека мужчине устоять невозможно!
   Раздались аплодисменты. Я съежилась под светом направленных на меня прожекторов и мысленно пожелала себе, Принцу и всем гостям провалиться прямиком в Аидово царство. Так опозориться перед всем миром! Да меня родственники теперь на порог не пустят. Скажут, что за мужчиной, как тряпка, бегаю, вместо того, чтобы дубиной по башке и в пещеру!
   А собственно... Тролль я или не тролль?
   Мой кулак врезался в челюсть Руфиму.
   Я, сияя довольной улыбкой, схватила его за руку и под оглушительную тишину в ресторане потащила добычу за кулисы.
   За кулисами я несколько приуныла. На сцене мысль при всех уделать Руфима показалась мне правильной, но стоило спрятаться от притихшей публики, как первоначальный энтузиазм иссяк. Я не могла придумать, что дальше делать с добычей. В конце концов, я решила утащить тело "жениха" подальше от людских глаз и закончить на сегодня измывательства над Принцем.
   Я выволокла демона через черных ход, позаимствовала тачку у феи, облагораживающей кустарник у ресторана, погрузила в нее демона и отвезла на берег моря. Хотела было бросить, но проснувшаяся после стольких лет спячки жалость не позволила. Не дай Тьма простудится из-за прохладного бриза и с высокой температурой сляжет!
   Зачерпнув в океане пригоршню воды, я вылила ее на лицо Руфиму. Темный дернулся, открыл глаза, потрогал рукой челюсть и провел языком по зубам. Убедившись, что лицо не сильно пострадало, Принц вылез из тачки и подошел ко мне.
   - Никогда впредь ты не поднимешь на меня руку...
   Удивительно, но в его голосе не было ни злости, ни раздражения. Только усталость. Я ожидала услышать ругань, оскорбления, угрозы, а отделалась предупреждением. И это все?! Прекратив изучать песок под ногами, я внимательно посмотрела на темного в поисках причин столь странного поведения. Пробежалась взглядом по растрепанным волосам, прямому носу тонкими крыльями, высоким скулам, губам... От них я почему-то не смогла отвести взгляд.
   Некстати вспомнила поцелуй Принца на озере. Контраст между холодной водой и горячим телом демона. Неожиданно ощутила, что замерла, стоя на ветру, и очень нуждаюсь в тепле...
   - Здесь нет зерокамер... - сказал он, поднял ладонью мой подбородок вверх. - Нет нужды притворяться... - демон коснулся моих губ своими. - Разрешишь?
   - Да, - выдохнула я с замиранием сердца, предчувствуя...
   Поцелуй. Он ошеломлял. Выворачивал наизнанку чувства. И вызывал голод. Я жаждала забраться Руфиму под кожу. Тонким слоем растечься по его мышцам и заснуть в неопасном огне чужого тела.
   Прервав поцелуй, демон не отпустил меня. Я слушала его встревоженное сердце, ощущала под пальцами биение жилки на шее темного. И недопустимо глупо улыбалась...
   - Руфим! - возмущенный женский голос неправильной нотой ворвался в мелодичный концерт тропической ночи. - Ты... Ты зачем позвал меня сюда? Наблюдать, как ты целуешься с этой?! Мерзавец!
   Все еще опьяненная поцелуем, я повернула голову на звук. Участница реалити-шоу под номером двенадцать топталась в пяти метрах от нас с двумя бокалами и бутылкой шампанского в руке.
   Что она здесь делает? Разве не понимает, что третий лишний в истории, написанной для двоих? Я посмотрела на Принца и нахмурилась. Отчего он не прикажет страдалице убраться с пляжа?
   - Извини, дорогая Азриэль, - в шепоте темного проступил едва заметный сарказм. - Рейтинги... - напустил он тумана. - Зрители соскучились по романтике. Вот я им ее и предоставил с тобой в главной роли. Мы побьем очередные рекорды по количеству просмотра выпуска в зеронете! - довольный собой демон коротко хохотнул.
   Смысл сказанного я осознала не сразу, но инстинкты, никогда не дремлющие в обществе Принца, отреагировали почти мгновенно. Он еще заканчивал разрушающее волшебство поцелуя фразу, а мой кулак уже летел по направлению к его глазу. Но паршивец сумел уклониться.
   - А вот по поводу драк я не шутил, Аззи, - Его отвратительное Высочество до хруста в локте завернул мне руку за спину. - Зрителям надоело, что я вечно побитый хожу, - Руфим надавил на позвоночник, вынуждая меня встать на колени. - Запомни урок, девочка, и не вынуждай меня повторять его, - мужчина потрепал меня по голове, отпустил и направился к девице, которая твердо вознамерилась выяснить с ним отношения.
   Сволочь бестактная! Скотина безрогая! Драться нельзя? Хорош-шо... Я тебя, милый мой будущий муж бить больше не буду, я тебя в бетон закатаю! Будет и склеп и памятник в одном флаконе.
   Я погрозила удаляющейся в обнимку парочке кулаком, растерла ноющую руку и побрела в отель. Утром начнется реалити-шоу и следует нормально отдохнуть. Вряд ли следующие тридцать пять ночей мне удастся выспаться.
   При моем появлении в холле феи за стойкой ресепшн поспешно переключили канал зеровидения, пожелали мне часа разочарований и выдали ключ-карту от номера. Поднимаясь по лестнице, я услышала злорадный смех девушек. Очевидно, выпуск транслировали в прямом эфире.
   В душе всколыхнулась ненависть к Руфиму. Как он мне надоел. Обманывает на каждом шагу. Ничем не гнушается, лишь бы своего добиться. А чего "своего"? Чего он в жизни добился? Ноль без палки и кружочка. Самое настоящее пустое место! Его уверенность в себе исключительно на гормонах и репутации Тоттена Многоликого основывается!
   Я открыла дверь, перешагнула порог выделенной мне комнаты, хлопнула в ладоши, зажигая свет и застыла...
   Комната оказалась пуста.
   Мебель, ковер, занавески - исчезло абсолютно все. Неизвестный доброжелатель оставил только чемодан и чахлый цветочек, примостившийся на подоконнике. Тощий стебель растения обвивала бумага. Развернув ее, я прочитала "располагайтесь с комфортом".
   Так вот почему феи на ресепшн смеялись! Интересно, они самостоятельно шутку придумали или им помог кто? Точно помог. Даже к оракулу ходить не нужно, чтобы имя узнать. Пришел, ровненькие зубки показал, демоническое обаяние на пустышек натравил, они и растаяли. Дуры!
   Сколько вариантов действий есть? Можно пойти скандал устроить, посмотреть в нарочито удивленные, размером с блюдца, глаза девушек, ничего не добиться, кроме обещания завтра утром разобраться с проблемой, ибо прямо сейчас времени, ну, никак нет: кошка рожает, слоненок в вентиляции застрял, бешеная корова всех подсобных рабочих на пальму загнала, Император Света со свитой погостить заявился... Или сразу плюнуть и лечь спать, использовав чемодан вместо подушки?
   Я выбрала второе. Темные эльфы народ неприхотливый. Тролли и вовсе на голых камнях в пещерах испокон веков спали. Человеческая четвертинка, конечно, протестует, но я ее быстро на место поставлю. Нечего рот на старшие расы открывать. Положив под голову чемодан, я свернулась калачиком и в скором времени заснула, несмотря на неудобство.
   Разбудил меня, как и всех остальных участниц реалити-шоу, бодрый теплоходный гудок, а затем голос Принца Тьмы разогнал последние остатки сна сообщением, что на умывание нам отводится одна ванная комната и всего пять минут.
   - Часа скрипящей вам чистоты, - пожелал через громкую связь демон и отключился.
   Я с низкого старта рванула в общий зал, лелея надежду первой прорваться к дверям заветной комнаты и забаррикадироваться внутри. Угу... Не одна я ее лелеяла. Еще тридцать пять таких же неумытых и нечесаных бедолаг, спотыкаясь, выскочили из спален и нестройным войском принялись штурмовать ванную, куда кто-то уже успел зайти. А часы между тем тикали...
   Прислонившись к стене, я с любопытством изучала соперниц. Не за сердце Руфима. Мне его руки будет достаточно, желательно отдельно от всего остального слишком разговорчивого тела. Мда, мне стоило красоток на кастинг в естественном виде приглашать, а не при полном параде. Без косметики и магии они гораздо интереснее выглядят: идеальная одноразовая кожа клочьями слезает, загар странной зеленой отсвечивает, губы не привлекательно пухлые, а катастрофически опухшие!
   Пошумев, побуянив, девицы расселись у двери в ванную, готовые в любой момент сорваться с места и занять освободившуюся площадь. Я, осознав, что мне туда не прорваться спустилась вниз и воспользовалась общественной уборной на первом этаже. Похоже, задание было не на скорость, а на сообразительность. Слава Гере, меня данным качеством предки не обделили. За полминуты до сигнала об окончании водных процедур, я стояла перед дверьми отеля и с ужасом взирала на невесть откуда взявшуюся многотысячную толпу.
   Все хорошо... Все замечательно... Через это просто надо пройти с гордо поднятой головой. Главное, не пытаться сбежать. Маги-снайперы в обезьяньих шкурах на пальмах не за красивые магопули свои бананы получают, а за количество и качество отстрелянных жертв.
   - Часа зрительских симпатий тебе, Азриэль.
   Принц Тьмы обошел меня и встал перед дверьми.
   Я не ответила. После вчерашнего "свидания" на берегу океана разговаривать о чем-либо, даже здороваться, с Руфимом не хотелось. Никакими беседами из чудовища не сделать нормальное общественное существо. Нравоучениями и советами демона не перевоспитать.
   - Молчишь? Никак за ум взялась и разбогатеть решила? - намекнул на известную поговорку темный. - Разорвать сделку все равно не получится, но я с удовольствием понаблюдаю за твоими попытками раздобыть маньки.
   Я скрипнула зубами. Не поддамся на провокацию. Однажды ему надоест цепляться ко мне по любому поводу и он переключит свое драгоценнейшее внимание на другой объект. Поскорее бы данное событие произошло.
   - Азриэль? - Руфим несильно толкнул меня в бок. - Даже не поздороваешься? Дар речи потеряла что ли?
   Что-то в голосе Принца заставило меня поднять голову и посмотреть на него. Красив, гад. Сегодня особенно. Волосы остриг до плеч. Наглые глаза за стеклами стильных очков спрятал. Свежевыбрит. Надушен. Одет по последнему слову демонической моды - весь в белом. Улыбается.
   Я вздохнула и вновь опустила голову. Мозаика на полу интересная. Она, конечно, проигрывает тому зрелищу, которым я только что наслаждалась, но зато безопаснее. Глаза мне не выколет в отличие от Руфима.
   - Азриэль! - Принц перешел на шипение. - Да что в конце концов случилось?!
   Он еще спрашивает?!!!
   Я потеряла самоконтроль. Забыла об обещании игнорировать демона, придвинулась к нему и яростно прошептала:
   - Ты вчера меня перед зерокамерами на колени поставил, чуть руку не сломал и все это после того, как поцеловал, а сегодня ты интересуешься, что произошло! Тебе не кажется странным такая постановка вопроса?!
   Улыбка сползла с лица темного. По его лицу пробежала тень непонимания. Он нахмурился и потер подбородок. Мог бы и не притворяться озадаченным. В холле все свои собрались: участницы шоу, часть съемочной группы и персонал отеля в курсе наших с ним отношений. Так перед кем он отвергнутую невинность столь талантливо изображает?
   - Кажется... - пробормотал Принц. - Знаешь почему? - он не дождался моего ответа. Снял очки, сложил их в нагрудный карман рубашки и заглянул в мои глаза. - Меня не было вчера на пляже. Ни с тобой. Ни с кем-то другим.
   Я пошатнулась. Придержала отвалившуюся челюсть и втянула на место вылезшие из орбит глаза.
   Как не было? Кто же тогда был?! Я и мои верные друзья галлюцинации? Чушь сивой кобылы и бред гнедого мерина! Руфима невозможно перепутать. Я видела его вчера перед собой так же ясно, как вижу его сейчас. Зачем он надо мной издевается? Какую еще игру он затеял?
   - Не ври! - рявкнула я, сжав кулаки. Пальцы хрустнули.
   - Не пытаюсь.
   Он говорил серьезно. Мое мятежное сердце дрогнуло. Чаша весов "верю-не верю" качнулась, и медная стрелка поползла в сторону зеленой зоны. Собственная душа возглавила мятежников и с транспарантом "даешь еще один шанс" двинулась в атаку на разум.
   Занятая противоборством внутри себя, я пропустила время выхода. Первая десятка участниц, словно стадо слепых кентавров, прошлась по моим ногам. Вторая пятерка оставила на память о себе синяки на ребрах. От толчка шестнадцатой девушки я упала, все остальные воспользовались моментом и смело вытерли об меня ноги. Руки мне никто не подал, чтобы помочь подняться на ноги!
   Да уж, попала ты, Аззи, в курятник, где каждая птица себя бойцовым петухом мнит!
   Потирая оттоптанную соперницами поясницу, я вышла под палящее солнце и пристроилась в хвост колонны, двигающейся по направлению к главному входу на охраняемый пляж. Мы продвигались медленно. Руфим часто останавливался, дабы оставить отпечаток ауры в качестве автографа на зерографиях, книгах, монетах и оголенных специально для него некоторых частей тела. Девушки, следуя его примеру, подходили к ограждению и протягивали своим поклонникам и поклонницам то конфету, то цветочек, то клок волос или сломанный ноготь, а то и пойманную на лету муху или подобранный с земли камешек.
   Я на призывы подойти в виде "кис-кис, моя птичка" и "цып-цып, моя зайка" не реагировала. Во-первых, не животное. Во-вторых, не в зоопарке! Зря, зря Руфим при обсуждении деталей сценария от табличек "руками не трогать" и "не кормить" отказался. Я предупреждала его об ажиотаже и фанатично преданных реалити-шоу зрителях, которые из дома вылезают только ради очной встречи с участниками. К счастью, он на амазонок согласился, и именно поэтому нас еще на сувениры не разорвали!
   Дорога вывела нас на деревянный помост. Один его край находился на пляже, другой покоился на сваях и уходил в океан. Повинуясь указаниям эльфиек-помощниц ведущего, мы встали в одну линию спиной к морю. Дружно вскинули вверх руку и помахали зрителям, вальяжно расположившимся на VIP-трибунах. Существа победнее расположились на песке у их подножия, спрятавшись от безжалостного светила под легкими зонтиками. Все без исключения были вооружены переносными холодильниками, флажками с изображением полюбившейся участницы и бутылками с нектаром.
   Чуть дальше, в тени пальм, расположилась будка тотализатора. Гоблины-зазывалы сновали среди зрителей и собирали ставки, выдавая взамен номерной жетон. С ними соперничали оракулы за небольшую мзду предлагающие предсказания выигрышных номеров участниц шоу, и никого из зрителей не смущало, что у каждого из оракулов, глаголивших сто процентную истину, предсказания были разные!
   - Внимание! Начинаем наше реалити-шоу "Холостяк"! - прозвучал усиленный магией голос ведущего шоу.
   Следом он сам вскочил на помост. Высокий красивый дроу отнял половину внимания зрительниц у Принца Тьмы, скромничающего возле ступенек, очаровательно улыбнулся участницам шоу и воздел руку к небу. С его пальцев сорвалась ветвистая молния, ударившая в песок перед трибунами. Зрители затихли. Прекратили шуршать фантиками, шипеть бутылками с охлажденным нектаром и обсуждать формы потенциальных невест Руфима.
   - Дамы и Господа! Люди и Нелюди! Добро пожаловать на самое захватывающее шоу века. В наличии один жених, он же Принц Тьмы - несравненный Арушифирамсакур Тенкотламионариен кире Некловинкоренмаш элтар ака Фрай Дора-Хэ...
   Он смог это выговорить?! У меня уши на третьем слоге в буквах запутались...
   Я прониклась уважением к ведущему-дроу. Произнести полное имя и статус наследника Тьмы быстро, четко, без запинок и правильно только профессионалу высшего класса по языку!
   - ... торопитесь занять места на трибунах и перед зеровизорами. Шестой развлекательный гарантирует: будет ооочень жарко!
   Да куда уж жарче? Температура за тридцать градусов зашкаливает. У меня купальник насквозь промок и мозг испекся, а нам еще физические нагрузки предстоят. Я бросила взгляд через плечо на обозначенный оранжевыми буйками прямоугольный участок океана. Плавать будем, но скоро ли? И как далеко...
   - Позвольте представить наблюдателей шоу: Король Тьмы Тоттен Многоликий и его жена Фейерия Ллеверлин, - темная чета вышла из портала и прошествовала к своим местам. - Представитель древнего клана темных эльфов "Берущих минотавра за рога" Валдрис Романтичный, но свое прозвище он получил не за отношения с девушками... - песок пошевелился, взвился небольшим смерчем и опал, открыв мускулистую фигуру еще одного дроу.
   Я напряглась. Эльф мне не понравился. Он двигался плавно, выглядел расслабленно, но его глаза были глазами настоящего убийцы, влюбленного в свою профессию. Думаю, тонкая цепь душителя хорошо смотрится в его сильных руках. Твое дело нейтрализовать Азриэль... Припомнила я поручение, данное Руфимом балахону. Не он ли второй участник беседы, которую мне вчера удалось подслушать?
   Несмотря на жару мне меня зазнобило. Я поежилась и отвела взгляд от эльфа, но слишком поздно. Валдрис обернулся и отсалютовал мне рукой.
   - ... также с нами любимец всех детей, поборник справедливости, отец доброты и сын сострадания - Император Света Лейнард!
   В воздухе возник сгусток света. Распух до размеров взрослого существа и словно взорвался изнутри, ослепив всех собравшихся на пляже. Послышались испуганные крики. Люди в панике повскакали со своих мест и ринулись спасаться бегством от неизвестной угрозы.
   Отец доброты и сын сострадания? Ну-ну...
   Ведущий кричал. Требовал лекаря, компенсацию за вредную работу и грозился подать в суд на Императора. Лейнард стоял. Он не понимал, почему все бегут от него, а не к нему. Бедняга уже приготовился благословлять во имя Света, но желающих не находилось. Амазонки отлавливали и вразумляли зрителей. Прошедших через воспитательную работу возвращали на трибуны, закованными в наручники, одетыми в смирительные рубашки и с кляпом во рту. Оголтелые журналисты рвались в драку. Император-не Император, а за испорченную аппаратуру ответить обязан. К сиятельному телу им прорваться не удалось, но метко пущенной зерокамерой светлый по морде схлопотал.
   Многоликий Тоттен ржал. Руфим вздыхал. Королева Тьмы делилась впечатлениями и подзатыльниками со всеми желающими. Валдрис прикинулся песком и слился с местностью. Участницы сбились в кучку и приготовили шлепанцы, отмахиваться от поклонников, подобравшихся под шумок к помосту.
   Я загорала, растянувшись на полу за спинами соперниц, и рассматривала новейшие летательные аппараты. Высоко в небе, недосягаемые с земли, порхали стрекозлы. В их фасеточных кабинах с кондиционерами счастливые операторы снимали многообещающее начало "Холостяка". Если так дальше пойдет, то финалистку полуживую к алтарю в гробу привезут!
   Волной из океана принесло Афродиту. Она потопталась на берегу и, не получив положенного ей по статусу мужского обожания, отправилась добывать его самостоятельно. Вклинившись в потасовку Прекраснейшая принялась усердно прививать любовь к ближним, а так как через голову доходит быстрее, то сил на приложение оных к своему скипетру она не жалела.
   На трибунах расселись мои знакомые мартышки. Они хрустели чипсами, лузгали орехи и поддерживали драчунов. Некоторые успели добежать до тотализатора и поставить на итог драки два кокосовых ореха и связку бананов.
   На подмогу амазонкам прибежал отряд охранников - троллей. Мордовороты в два счета навели порядок: разогнали обезьян, зрителей разложили, а наблюдателей рассадили по местам. Воительниц их охранять поставили. Ретивых поклонников участниц шоу, как и положено, мордой в песок, руки за спину и штабелем сложили. Ведущего на сцену водворили.
   Я нехотя поднялась, жалея об окончании веселья, и встала в общий строй участниц шоу. Поправила номер на попе и ослепительно улыбнулась зрителям.
   - Внимание, - прохрипел эльф. - Все на месте? Зрители? - с трибун раздалось нестройное мычание, напоминающее мольбы раненых о легкой смерти. - Наблюдатели? - сильные мира сего кивнули, кроме Афродиты. - Ну, раз все на месте... - дроу старательно не замечал пустующее место Богини любви. Как и томно вздыхающие неподалеку кусты. - Продолжим. Никто сценарий не видел? Что-то? Кентавр сожрал? Ну и демон с ним. Со сценарием. И с кентавром. Буду импровизировать. Позвольте представить претенденток на руку и сердце Принца...
   Ведущий начал перечислять список имен, фамилий. Длинных и коротких. Известных и не очень. С бурным прошлым и тихим настоящим. Девушка, чье имя он называл, выходила на шаг вперед, кланялась и демонстрировала свое тело. Слава Гере продемонстрировать ум у них не было возможности. Я настояла на том, чтобы у девушек не было права слова. Кого в современной жизни интересует чушь про мир во всем мире и спасающую его красоту?
   - ... и последняя участница реалити-шоу "Холостяк" Азриэль Д'артэс Ллеверлин из клана "Идущих по лезвию ножа". Умница, красавица и автор данного шоу!
   А вот об этом он мог не упоминать! Я вышла вперед, спиной ощущая колюще-режущие взгляды соперниц. Все. Следующую ночь мне не пережить. Девушки костьми и тощими задницами лягут, но вытрясут из меня подробности следующих конкурсов. Вряд ли получится их убедить, что сценарий претерпел значительные изменения с того момента, как я передала его в руки Руфиму.
   После представления конкурсанток, ведущий объяснил условия конкурса: проплыть километр до буйка и вернуться обратно. Желательно по пути не утонуть, ибо красавцев спасателей на берегу для подстраховки условиями соревнования не предусмотрено.
   Задание показалось мне не сложным. Два километра проплыть мне по силам. Руки, правда, завтра болеть будут, но ничего страшного в этом нет. Потерплю, если к лекарям недопустят.
   По сигналу ведущего тридцать пять девушек и я сиганули в прохладную океанскую воду. Кожа мгновенно покрылась мурашками, а зубы заломило, как от глотка нектара из холодильника. Теперь ясно, почему острова непопулярны среди туристов, несмотря на привлекательный климат - их холодное течение омывает! И достаточно сильное - за минуту нахождения в воде меня на два метра в сторону от ориентиров снесло!
   Сжав зубы, я мысленно прокляла королька мелкого островного государства, чей департамент туризма и развлечений не удосужился сообщить мне подробности на этапе подготовки шоу, и собственную тройку по географии. По скромным подсчетам усилия по достижению цели придется удвоить. Буек с цифрой один на оранжевом боку маячил убийственно далеко.
   Ругалась не только я. Мысли, подобные моим, прослеживались на лицах большинства девушек. В голове мы потрошили, препарировали и пытали всех организаторов конкурса и в первую очередь Руфима. Если он, засунув нас в холодную воду, таким образом на отношения между супругами намекает, то ему стоило руку и сердце моржихе предложить или ледяному элементалю. Живая теплокровная женщина долго в паре с айсбергом не протянет. Переохлаждение, даже моральное, обычно летальный исход вызывает!
   Кое-как злые, дрожащие, с пылающими глазами и с трупным румянцем на щеках участницы шоу дотянули до буйка. Вода у поворотной точки нашего заплыва оказалась теплее, чем у берега, и мы разрешили себе небольшую передышку прежде, чем отправиться в обратный путь. Пока вперед никто не рвался. Все берегли силы, осознавая, что основная борьба развернется на последних двухста метрах.
   Пять минут, десять, пятнадцать...
   Плыть уже никуда не хотелось. Мы облепили буек, разговорились о том, кто и как планирует провести осенние Великие Дионисии и дружно посылали... к Посейдону всех подплывающих к нам морских нимф, призванных следить за поведением девушек в воде. Какая дура из теплой воды обратно в холодную полезет? В общем-то, с моей подачи мы почти договорились, что Руфим и его садистские конкурсы идут прямиком к Нумедийскому Льву под хвост. Хочет жениться - пусть жениться на той, которая ему в душу запала, а не заставляет нас под его дудку на задних лапках стоять. Для роли второй половинки Короля Тьмы навыки выживания в экстремальных условиях не обязательны!
   Увы и ах, Принц с нами не согласился. Он внимательно выслушал оскорбленных нимф и что-то шепнул на ухо ведущему. По зеровизору, вмонтированному в буек, мы увидели крупным планом вытянувшееся лицо дроу, проскользнувшую в его глазах неуверенность и, наконец, согласие, которое мы прочитали по губам эльфа. Звук у зеровизора был отключен.
   - Дамы и господа, - долетело до нас с берега. - Кажется, у наших несравненных конкурсанток пропало желание возвращаться на берег, - трибуны заулюлюкали. В дроу полетели пустые бутылки и вафельные рожки из-под замороженной амброзии. - Вы согласны простимулировать их?
   Мне не понравился вопрос. Сердце екнуло и повисло на волоске. Душа сжалась в пушистый комочек и в ужасе забилась под желудок. Челюсть, левую ногу и правую руку свело нервной судорогой. Оба уха прижались в голове, а с губ само по себе слетело змеиное шипение.
   - Тогда... выпускаем! - ведущий махнул рукой.
   Задняя стенка помоста, с которого мы ныряли, поднялась вверх. На первый взгляд ничего не произошло. На второй же... Картинка с подводной зерокамеры продемонстрировала нам десять теней с треугольным спинными плавниками, стремительно приближающихся к нам.
   Десять.
   Больших.
   Белых.
   Акул.
   Аааааа!
   Участницы в панике заметались. Трое умудрились оседлать крошечный буек, двое столкнулись головами и пошли ко дну, некоторые на сверх скорости понеслись к горизонту, остальные направились к лодкам за периметром отведенной нам полосы океана. А я... Я поплыла на встречу акулам.
   Дура? Как бы нет так! С буйка ноги все равно в воду свешиваются, а акуле без разницы с какой части тела начинать вами обедать. Плыть в противоположную от рыб сторону логичнее, но остров-то ближе, чем неведомый другой берег океана. Лодки штурмовать бессмысленно. В них амазонки с веслами наперевес поджидают. Я свои шансы против них выстоять трезво оцениваю - они нулевые!
   На что я надеялась? Оптимисты называют это чудом. Реалисты - удачным стечением обстоятельств. Пессимисты - неоправданным риском. Я рассчитывала на везение и кое-какую информацию о подводных хищниках, полученную во время стажировки на канале "Внутри животных".
   Я одолела четверть пути. До столкновения с акулами оставалось три десятка метров. Я неподвижно легла на воду лицом вниз, задержав дыхание и расставив руки и ноги в стороны. Хищники промелькнули в толще воды. Выждав несколько секунд, я изо всех сил рванулась к берегу, погоняемая жаждой мести.
   Принц вынудил меня отказаться от рукоприкладства в наших с ним отношениях? Не беда. У меня ноги есть. И зубы. И рога я себе отращу, если необходимость возникнет.
   Двести метров до берега. Сто пятьдесят. Сто... А что это у моих пяток щелкает? Зууубы?! Да какие же это зубы! Это как минимум триста пил для валки леса по ошибке в пасть размером с экскаваторный ковш понатыканные!
   Мне конец. Сейчас она уйдет на глубину, оттуда поднимется вверх, подбросит меня в воздух и перекусит пополам своими смертоносными челюстями. Мне однозначно конец.
   Или...
   Вес каменной кожи протянул меня на дно. Навстречу челюстям несущейся на меня машины для убийства. Кровь, разбуженная адреналином, вскипела. От насытившей ее магии жизни кожа засияла мягким зеленым светом, делая меня отличной мишенью. Акула не промахнется.
   Раз... Два... Три... Столкновение!
   Вода вокруг меня и рыбы вскипела. Столб пара вытолкнул нас из глубины наверх. Мы взлетели на десять метров над поверхностью океана. Я насладилась разинутыми ртами публики, побледневшей рожей ведущего, показала Руфиму кулак, кувыркнулась и приготовилась упасть обратно в воду, но у Судьбы возникли разногласия с моими намерениями. У самой воды меня подцепили за пятку, подкинули и поймали в кожаный мешок, располагающийся под огромным клювом.
   Три секунды полета, кривое подпрыгивающее приземление, довольное "карр" и меня выплюнули на берег.
   Очутившись на свободе, я отползла, по моему мнению, на безопасное расстояние, забилась под трибуну и уже оттуда рискнула рассмотреть едва не сожравшую меня птичку.
   Кожистые серые крылья с размахом около восьми метров, белое брюхо, шипастая треугольная голова, украшенный острыми треугольными зубами клюв, под ним мешок, где я успела побывать...
   Знакомая птичка. Мы таких в школе по очень древней истории проходили. Кажется, они драконодонами назывались и вымерли на заре зарождения разумных двуногих видов. Видимо не все. Вымерли.
   - Азриэль! Это что еще за полет фантазии?
   Я оторвалась от созерцания ископаемого предка современных драконов. Повернула голову на звук своего имени и увидела Руфима, ведущего, всех наблюдателей и большую часть зрителей с трибун.
   - А нечего было на нас акул натравливать! - я постаралась откреститься от претензий Принца Тьмы. - Каково тебе в роли наживки? - не удержалась я от сарказма.
   - Акулы были дрессированные. Милые, смирные, сытые! Они бы вас не тронули, только попугали немного и все. Тебя никто не просил из них вот это... с крыльями делать! Они, между прочим, подотчетные. Что я директору Океанариума скажу? Извините, но одна по небу стосковалась?! - демон ущипнул меня за бедро.
   Я ойкнула и ударила его по руке. Мы замолчали. Дальнейшие препирательства вели к ссоре, но, похоже, мы оба не стремились нарушить хрупкое перемирие.
   - Ты бы птичку свою с пляжа убрала, пока она все вокруг не загадила, - примирительно посоветовал демон.
   - Куда? - я вздохнула.
   Драконодону на суше явно понравилось. Он помост опрокинул, пальм наломал и гнездо вить собрался.
   - Мне без разницы, куда ты ее денешь, но через две минуты она должна исчезнуть, а зрители вернуться на трибуны. Хочешь у себя в комнате ее держи, хочешь отдельное бунгало с видом на океан снимай. На твое усмотрение...
   - Простите, - в наш разговор вмешался голос с задних рядов. - Позвольте мне с птичкой пообщаться? - народ посторонился, давая возможность сухонькому старичку проползти к нам. - Дело в том, что я маг-палеонтолог. Специализируюсь на создании иллюзий вымерших организмов. Живой образец станет огромным подспорьем в моей работе. Я много времени посвятил изучению повадок драконозавров, думаю, я смогу с одним из них договориться. Это будет прорыв в науке!
   Обрадованная, я подвинулась в сторону, освободив палеонтологу пространство. С моей помощью, если так можно назвать напутственный пинок под костлявый зад, старик выбрался из-под трибун. Не делая резких движений, он подошел к драконодону, взмахнул руками, стоя на одной ноге. Крякнул, присев. Мяукнул, подпрыгнув, и три раза плюнул в морду ящеру...
   - Ну-с, - промолвил Принц, глядя на исчезающие в пасти драконодона ноги мага. - Теперь, когда добровольцы кончились, может быть, ты оторвешь свою почти королевскую задницу и решишь проблему? - темный сердито сверкнул глазами и указал мне на выход.
   Пришлось идти, так как зрители активно поддержали демона, буквально выдавив меня наружу из укрытия.
   Оказавшись за пределами надежного укрытия я выругалась, засунула под трибуны кулак, за который меня немедленно укусили, выругалась повторно и в последний момент остановила занесенную для пинка ногу. Если руку просто укусили, то ногу могут до кости обглодать.
   Я вздохнула. Посмотрела на океан, будку тотализатора, притихших в ней гоблинов. Взглянула на небо. Изучила пальцы ног, рук... Чем бы еще заняться? Не драконодона же укрощать в самом деле! У него характер мерзкий - жрет все, что в непосредственной близости находится, поэтому я к птичке подходить не собираюсь.
   Зачем она в мою сторону смотрит? Куда это она собралась? Не надо ко мне ковылять! Я не вкусная! Ты меня пробовала и признала непригодной к употреблению! Я пятилась, птичка наступала. К сожалению, появившаяся на моем пути стена преградила путь к оступлению. Нет, возможность повалиться сквозь землю у меня осталась, но я как-то не торопилась попасть к Аиду на банкет по случаю моих похорон.
   Прижав меня к стене, драконодон повернул голову в профиль и уставился на меня желтым глазом. Развернул крылья, открыл клюв и... лизнул липким шершавым языком в нос! Обалдеть...
   - Азриэль! - сгусток Тьмы отбросил от меня ящера.
   Драконодон обиженно каркнул, попытался подняться, но запутался в крыльях и рухнул мордой в песок.
   Недалеко от нас стоял Принц и готовился бросить еще одно заклинание.
   - Не тронь птичку! - я закрыла собой драконодона. - Не ты делал, не тебе ломать! Не видишь мы с ней дружеские отношения устанавливаем, и ты в них третий лишний, - буркнула я.
   - Я за тебя беспокоился! - рявкнул Руфим, но заклинание убрал.
   - Вот и иди дальше беспокойся. Тебя на помощь кто-нибудь звал? Нет!
   - Позовешь в следующий раз - не приду! - темный наградил меня гневным взглядом, развернулся и демонстративно занял свое место на трибунах.
   Ну и ладно. Ну и пусть. Буду я еще внимание на всяких нервных демонов обращать. Убедившись, что Принц мне более не помешает, я подошла к птичке, помогла ей распутать конечности и уговорила отрыгнуть профессора палеонтологии. Слава Гере она его не съела, а так же как меня запихнула в мешок под клювом. Очевидно про запас берегла.
   Цепляясь за наросты на крыльях ящера, я забралась ему на спину, села на шею и заставила взлететь. Хорошо акулу выдрессировали, раз в крылатом виде она навыки подчинения разумным существам сохранила. Мы сделали круг над островом, распугали стаю стрекозлов, и я уже хотела направить драконодона к плоской крыше отеля, вполне подходящей для временного места жительства птички, как она сложила крылья и камнем рухнула вниз, в океан.
   Пора звать на помощь?
   Нет... Поймав большую белую акулу, ящер вынырнул на поверхность и взлетел. Рыба разевала рот, трепыхалась, но освободиться из мощных челюстей моей деточки не могла. Отлично, пропитанием на девять дней драконодон обеспечен. А директор океанаума обеспечен сердечным приступом и необходимостью дрессировки новых белых акул.
   Пока я летала, кормила птичку и объяснила лично владельцу отеля, почему именно на их крыше летающее ископаемое будет жить, шоу продолжилось. Я подоспела к шапочному разбору: наблюдатели определяли кого им отсеять.
   Так как до финиша добрались не все, а часть конкурсанток вообще скрылись в неизвестном направлении и их до сих пор ищут нимфы, то задача несколько осложнялась. Меня трогать нельзя, ибо я единственная до берега добралась и, соответственно, выиграла первый конкурс.
   Наблюдатели грызлись минут пять, после чего Афродита бросила в толпу перепуганных девушек скипетр, заорав "На кого Бог пошлет". Послал он на номер пять. Человечка рухнула на помост. Наблюдатели пожали друг другу руки и сделали знак троллям унести выбывшее из соревнований тело.
   Следом за троллями у нам поднялся... скорее вполз ведущий реалити-шоу. Беднягу здорово штормило. Помост под его ногами так и норовил толкнуть дроу то на выдающуюся грудь номера пятнадцать, то сбросить в океан. Когда эльф успел до невменяемого состояния наклюкаться?
   - Иэтакс, товарищи... други мои... Афродита, - ведущий послал богини любви воздушный поцелуй. - О чем это я... А мне тут по секрету сказали, што у нас есть победительница и проигравшая первого конкурса! Давайте их обеих поздравим. Первую с кахим-то там сюрпризом в чьей компании она будет ушшинать, а вторую с благополучным избавлением от замужества с Принцем Тьмы... - Руфим очень внимательно посмотрел на дроу. - Ой, девоньки, и што вы тока в этом прощелыге находите? Тощий, плюгавый, белокожий, беее... Давайте лучше я на ком-нибудь из вас женюсь, а? Могу на всех сразу, кроме вот этой? - прицелившись, темный эльф ткнул пальцем в мой нос. - Эта... - ведущий прикрыл рот ладонью и "по секрету" прошептал другим конкурсанткам. - Эта хуже геморроя...
   Терпеть не могу пьяных. Посчитав свое присутствие лишним на данном празднике жизни, я удалилась с помоста. И с пляжа. Вернулась в отель, проверила драконодона и спустилась к себе в номер.
   Кроме вернувшейся в комнату мебели меня ждал еще один сюрприз. Поверх покрывала на кровати я обнаружила летнее шелковое платье, золотистые босоножки на высоком каблуке, записку с указанием времени и места встречи, а также красную розу. За неимением вазы, я налила немного воды в ванну и бросила туда цветок. Платье повесила на спинку стула, под него убрала босоножки и собралась немного вздремнуть.
   В дверь постучали. Нехотя я слезла с кровати. Открыла дверь. За порогом стояла номер двенадцать.
   - Часа неожиданностей тебе, Азриэль, - поздоровалась она. - Пригласишь?
   Угу. Размечталась! Я ее впущу, а потом буду всю ночь ядовитых пауков и змей по номеру отлавливать.
   - Нет, - я вышла и закрыла за собой дверь.
   - Правильно. Я бы тоже не впустила, - позволила девушка мою предусмотрительность.
   - Что надо? - крайне недружелюбно осведомилась я, не сводя глаз со спрятанной за спиной светлой эльфийки руки.
   - Поговорить. О шоу. О Принце и в принципе о жизни. Пойдем кофе в ресторане отеля выпьем? - предложила девушка.
   Я кивнула и отправилась следом за ней. Мне стало интересно чего она добивается и кто не ко мне подослал. Возможно, начал действовать пресловутый убийца, а может быть Руфим затеял очередное развлечение за мой счет. Нельзя сбрасывать со счетов и породистое стадо участниц. Их проснувшиеся после первого конкурса мозги, могли сочинить некий грандиозный план, который они немедля принялись воплощает в реальность.
   Мы заказали кофе. Добавили к нему по порции эклеров с шоколадным кремом и фруктовую корзиночку. Эльфийка не спешила начинать разговор. Она изучала обстановку, посетителей, вздыхала и рассматривала свой не идеальный маникюр. Я растеклась по креслу и думала, когда она озвучит вопросы. Ужасно хотелось спать.
   - Меня зовут Каспея. Твое имя я знаю, - начала эльфийка.
   - Замечательно, - я зевнула и попыталась собрать жидкую массу, в которую превратилась, в подобие прямосидящего тела. - Переходим сразу к сути дела.
   - Быстрая ты однако, - девушка закурила. Я сморщилась. Жизнь и так коротка, а она ее добровольно укорачивает. Не идиотизм ли? - Хорошо. Предлагаю до финального конкурса объединить силы, а уже там посмотрим кто кого.
   Зерно здравого смысла в ее Предложении было, но согласиться сразу, не узнав причины толкнувшие Каспею на сговор с прямой конкуренткой, будет чрезвычайно глупо. Я кивну, а потом изо всех щелей операторы с зерокамерами полезут. Я съела эклер. Сахар попал в кровь и заставил шестеренки усталого мозга пару раз провернуться.
   - Зачем? Какую выгоду ты получишь? И я, кстати.
   Кофе скатился по пищеводу, но организм не торопился его перерабатывать. Он не дурак, чтобы лишать себя крепкого и здорового сна!
   - Никто не предполагал, что конкурсы будут опасны. В одиночку пройти их сложно. Это ясно, как день. Скоро все участницы осознают необходимость союзов. Я просто поняла это первая и выбрала ту напарницу, которая меня устраивает.
   - Да? - я изумилась. Она меня за кого принимает? Или себя шибко умной считает. - А если ты меня не устраиваешь? Ты же Руфимовская фаворитка - моя главная соперница. По идее, я тебя первую со света сжить должна.
   - Должна, но не будешь, - с уверенностью произнесла светлая. - Ты здесь не по своей воле и занята вопросами выживания. Я то же. Мне Принц, скажем так, не уперся ни в какое место, но родителям вынь да положь свадьбу либо с ним либо с трехсотлетним пугалом - ортодоксальным дроу. Я под землю в двадцать два года зарываться не желаю. И уж тем более изображать из себя госпожу его души и тела!
   О! Ей не позавидуешь. В ее ситуации я бы тоже на драконе в объятия Принца Тьмы рванула без билета и без очереди. Ортодоксальные дроу жуткие типы: живут в землянках или пещерах, едят крыс, червей и активно галлюциногенные грибы пользуют. Ну, и матриархат проповедуют. Женщина у них не только с детьми, на кухне и на храмовых службах голова, но и по магазинам, на рыбалку, в баню в девками первая, а после обязательный нагоняй с приложением твердых предметов к телу мужа дать должна. В общем, не жизнь, а каторга сплошная!
   - Хорошо. Сойдемся на том, что у нас много общего, - я кисло улыбнулась. - Только учти - со мной опасно. Руфим меня убрать пытается. Раз мы в союзе, то будь добра помоги мне найти убийцу.
   - Что именно надо сделать? - Каспель допила кофе и отодвинула в сторону пустую чашку.
   - Пока ничего. Я сначала информацию соберу, а там посмотрим.
   Мы пожали друг другу руки. Не сказать, чтобы я обрадовалась появлению напарницы, но она действительно могла мне пригодиться. Проследить за кем-нибудь, подстраховать во время вылазок и на конкурсах. Другое дело мне придется тоже самое делать. И если мы вдвоем доберемся до конца, то нам придется встать лицом к лицу. Уже не как союзницам, а как врагам.
   Я поднялась в номер. Вызвала свою лучшую подругу и попросила собрать информацию о ведущем шоу и о Валдрисе Романтичном. Вкратце описала ей предисторию просьбы. Амазонка поклялась справиться с заданием за день-другой. Она попросила соблюдать осторожность, не лезть на рожон и отключилась. Поставив будильник на восемь вечера, я вытянулась на кровати и уснула.
   ***
   А! Я проснулась за долю секунды до того, как мое горло сжали. На живот навалилась тяжесть. Я захрипела. Забрыкалась. Магия высвободилась, но ничего не произошло! Злость мгновенно сожгла все предохранители. Выступившая из пор субстанция мгновенно отвердела. Мускулы налились силой. Рыкнув, я оторвала от себя руки убийцы и отшвырнула его. Вскочила на кровати и всмотрелась в темноту, в поисках гаденыша.
   - Еще встретимся... - прошипела темнота низким мужским голосом. Колыхнулись занавески. Скрипнули перила балкона. Ушел!
   Хлопком в ладоши я зажгла в номере свет. Тщательно осмотрела его, но не нашла следов пребывания незваного гостя. Проклятие! Куда служба безопасности смотрит?!
   Пропищал будильник, напоминая о свидании. Проклиная всех знакомых демонов по именно я начала приводить себя в порядок. Под зерокамерами на меня вряд ли нападут, поэтому амазонкам и троллям можно после настучать о попытке убийства. А заодно и Руфиму. Будет весьма любопытно посмотреть на его пресную рожу...
   Платье село на мне идеально. Мягкий шелк свободно струился по телу, обозначая изгибы при движении. Желтый цвет прекрасно сочетался с так кстати появившейся каменной кожей. Алмазы захватывали, множили и преломляли свет. Я вся мерцала и искрилась. Нацепив босоножки, завязав десять ремешков, я вышла из номера и отправилась на свидание, постоянно оглядываясь и шарахаясь от любого подозрительного звука.
   В записке было сказано - ориентируйся по указателям. Я и ориентировалась. Стрелки провели через холл отеля, удивительно пустой в это время суток, через пальмовую рощу и вывели к южной оконечности острова к уединенному пляжу с увитой цветами беседкой.
   Идиот! Тот, кто здесь встречу назначил и выдал мне туфли на каблуке. Я как к беседке по песку пройду?
   Неожиданно меня подхватили на руки. Заорав, я долбанула локтем по чьей-то челюсти, заехала коленом по ребрам и лбом ударила по носу... Пластиковому?! Меня уронили. Мужчина согнулся, схватившись одной рукой за лицо, вторую прижал к ребрам.
   Я отползла в сторону и заголосила, призывая к себе охрану, а на голову нападающего всевозможные божественные кары. И молотом Гефеста приложить обещала, и крыльями сандалий Гермеса отхлестать по щекам грозила, и мечом Ареса по заднице отшлепать посулила...
   - Чего разоралась? Рот закрой!
   Здоровенная лапища тролля подняла меня за шкирку и поставила на ноги. Толстым, похожим на сардельку, пальцем он прикрыл мою отвисшую челюсть, повернул голову в сторону скрюченного мужчины и пояснил:
   - Это твой сюрприз. Он хотел тебя до беседки донести, а ты ему морду ни за что ни про что попортила!
   В полной мере осознав допущенную ошибку, я опустила очи долу, тихо радуясь предстоящей прочистке мозгов охране. Как они запрыгают, узнав о причинах сподвигших меня на применение силы к безобидному незнакомцу. Я их заставлю совместное сальто назад, вперед и боком исполнить! Фантазия нарисовала тролля, порхающего в гимнастическом купальнике розового цвета с лентой в руках. С улыбкой на лице... Нет, улыбка лишняя, ему сперва стоматолога, а лучше камнетеса посетить надо. Вот он сделал пирует, сделал ласточку, загнул ногу полукольцом стараясь дотянуться до макушки и... к нему несется бригада лекарей с гипсом, бинтами и кляпом, чтобы заткнуть глотку тролля...
   Я радостно улыбнулась мыслям. Подошла к "сюрпризу" и протянула руку для знакомства.
   - Романтичного часа вам!
   Я энергично потрясла протянутую в ответ ладонь. Локоть мужчины хрустнул. Испугавшись, он выдернул из захвата руку и взмолился:
   - Не надо меня трогать, пожалуйста...
   Пфе, не очень-то и хотелось! Я к нему с душой нараспашку... И кому какое дело, что душа у меня с кулаками?! Другой все равно нет! А он ко мне... Плохой, он человек, в общем. Не культурный.
   - Что дальше по сценарию? - осведомилась я, ковыляя к беседке по песку.
   - Стриптиз!
   - Чего?! - я развернулась я намерением дать нахалу по морде.
   Он замахал руками и отшатнулся.
   - Да это я танцевать должен! - поспешил разъяснить мужчина.
   - Ты? - я скептически осмотрела "стриптизера".
   Куцый пучок на голове, закрытое полумаской лицо, бесформенный видавший лучшие виды и тела халат, тапочки - длинноухие белки на ногах.
   - Слушай, клоун, давай просто поедим и разбежимся. Нет у меня настроения чужие телеса разглядывать. Да и сомневаюсь, что твои мне придутся по вкусу.
   - Зато я не сомневаюсь, - мужчина подошел ко мне, рывком поднял и усадил на стол. - Сказано стриптиз, значит, стриптиз! Сиди и смотри! - он щелкнул меня по носу. - Я помню, как ты на слюни в "Спелом перчике" на меня пускала, а сейчас что? Принца Тьмы заарканила и все? Я уже даром не нужен? Нет уж, дорогая моя, уплочено!
   - Эээ... - я смутилась.
   О чем он говорит? У меня слюни текли исключительно на одного представителя продажного племени, но это не может быть Тигренок.
   Стриптизер сорвал удерживающую пучок сетку. Кудрявые волосы рассыпались по плечам. Медленно стянул с себя халат и отбросил ненужную одежду в сторону, обнажив прекрасное тело. Тапочки полетели к халату. На полумаске и сценических стрингах проступили тигровые полосы.
   Я не поверила глазам. Совпадение? Насмешка? Кто-то решил прокатить мое бедное сердечко на Ниверийских горках?
   Зазвучала музыка. Мужчина начал танец. От его плавных, насыщенных эротизмом движений, у меня перехватило горло. Мысли выдуло из головы бризом. Логика свернулась лентой Мебиуса и пару раз моргнула глазами. Здравый смысл влез на пальму и оттуда совершенно по-здравому хохотал в обнимку с обезьянами.
   Когда Тигренок закончил танец, я ни мыслить ни говорить связанно не могла. Мои глаза остекленели, челюсть снова отвисла, по подбородку текла слюна, руки вытянулись по направлению к желанному телу. Интересно, все влюбленные на голодных зомби похожи или только я?
   Довольный произведенным эффектом стриптизер сел за столик. Появился официант, узрел на середине стола мою попу, вздохнул и разложил приборы вокруг нее. Ведерко со льдом и шампанским сунул мне между бедрами. Холод вернул мне долю разума. Я сползла на стул, подперла голову руками и стала рассматривать невероятно близкую мечту. За такой сюрприз Руфима расцеловать надо! Хотя... На кой хвост кентавра мне демон сдался? Я Тигренка расцелую!
   - Азриель, пожалуйста, ешьте, - мужчина указал на тарелку. - Меня ваш взгляд немного смущает. Я себя хорошо прожаренным стейком чувствую.
   Я схватилась за вилку, нож и ринулась в атаку на рыбу, запивая ее белым вином. Причем вина я употребляла в разы больше. Чего уж стесняться: из пяти бокалов я выпила четыре. Тигренок свой бокал едва пригубил. С другой стороны он на работе, а вот мне положено развлекаться. И, кажется, именно это я сейчас буду делать!
   Я допила последние капли из бутылки, сняла босоножки, отшвырнула стул, отодвинула стол и с воплем "моя прелесть!" оседлала колени возлюбленного. Подобного он не ожидал, и от испуга воткнул нож мне под ребра. Звякнув, лезвие сломалось пополам.
   - Мама! - вырвалось у мужчины.
   Он попробовал сбросить меня с колен, но я оплела его талию ногами, пальцами вцепилась в спинку стула, а на плечи положила руки.
   - Мама нам не понадобится, - строго сказала я. - Ты взрослый, я взрослая, так давай это... закончим вечер по-взрослому! Иго-го моя лошадка!
   С этими словами я поскакала, размахивая обувью, словно флагом, над головой. Вместе с Тигренком и мебелью. Стул скрипел, стриптизер стонал, а я получала удовольствие. Мы доскакали до края беседки, стул запнулся о порожек, издал последний скрип и развалился. Мужчина рухнул частью на песок, частью на обломки, я приземлилась сверху.
   - О! - простонала я, ощутив, что мне в бедро упирается что-то твердое. - Ты чувствуешь? - спросила я, млея от счастья.
   - Открытый перелом бедра? - просипел стриптизер. - Его я совершенно точно чувствую! Лекаря мне немедленно!
   Я посмотрела вниз. На платье стремительно расползалось пятно. В воздухе ощущался запах крови и утекающих из тела жизненных сил. В мгновение ока меня стащили в Тигренка. Передали кому-то с рук на руки. Заставили отвернуться. Погладили по голове и прижали к груди. Закусив губу, я всхлипнула. Какой демон меня дернул напиться для храбрости?
   Руфим...
   Сейчас я его найду и все ему выскажу!
   Я оттолкнула доброжелателя и побежала в сторону отеля, приставая к прохожим с вопросом "где он?". Мне указали на трех жен, пятерых мужей, десятерых тещ и нескольких сестер и братьев, сунув в руки второпях выписанные чеки, но местонахождение Принца не знал никто. Странно... Не мог же он улететь с острова?
   Я по второму кругу обежала этажи отеля, распугала горничных в комнате отдыха, поваров на кухне, принявших меня за вампира и плеснувших на меня вскипевшей святой водой, вампиров, подстерегающих поваров у черного входа, парочку в зарослях...
   Стоять!
   Пробороздив в дерне две полосы, я затормозила. Вернулась к зарослям, раздвинула их и увидела двенадцатую, целующуюся с Руфимом! Мерзкие предатели. Я раздавлю их обоих.
   Я ломанулась сквозь колючие заросли. Расшвыряла пару в стороны, схватила демона за рубашку и отвесила ему пощечину.
   - Ты! - зарычала я. - Я убью тебя! Ты что со мной сотворил?!
   - Сумасшедшая! Отпусти немедленно! - темный с трудом, но разжал мои руки. - Ничего я с тобой не делал. С тобой мама, пара и скверный характер сделали.
   - Не трогай родителей, - в моей голосе прозвенел металл. - Ты и мизинца их не стоишь. Отвечай, зачем ты устроил мне так называемое свидание с Тигренком? Угробить его захотел? - руки по локоть оделись огнем.
   - Надеюсь, он уже на пути к Аиду? - усмешка исказила красивое лицо демона, превратив ее в злорадную отвратительную маску.
   - Он нет, а ты к этому близок!
   С рук сорвался огненный смерч. Его остановило кольцо Тьмы. Оно поглотило огонь целиком, раздулось в два раза и поползло ко мне. Заросли вокруг пожухли и покрылись инеем. Каспея вскрикнула и поползла к проделанному мной проходу в изгороди.
   - Ты проиграла, Азриэль, - ласково произнес демон.
   В его руках извивался Бич Тьмы. Если он попадет в меня, я в мгновение ока стану трупом. Милой такой, иссушенной мумией. Перспектива не прельщает. Скажу больше - она мне противна и не вписывается в планы ближайшую неделю. Я еще не всю кровь Принцу испортила и не за все ему отомстила. Выходит... Пора оторваться на полную катушку и показать темному выскочке на какой ягодной полянке раки зимуют!
   В общем, гори оно все огнем!
   Секунды растянулись в часы. Мне казалось медленно внутри меня нарастал гул и жадное шипение отпущенного на свободу пламени. Огонь прокатился по жилам, застыл на мгновение предвкушая свою лучшую партию и... я вспыхнула, словно облитый ракетным топливом факел. Огонь пылал и внутри и снаружи. Он питался моей силой, моей магией, моей ненавистью он выжигал меня дотла, но я была слишком зла, чтобы остановиться и слишком далеко зашла, чтобы остановить саморазрушительный процесс.
   Пламя окутало мою фигуру с ног до головы и продолжало расти. Заполыхала живая изгородь. Следом за ней занялись деревья, но меня интересовала только маленькая черная точка - моя цель. Пусть я сдохну, сгорю в созданном мной пожаре, но я заберу Принца с собой.
   Бичь Тьмы коснулся моего огня и испуганно отпрянул в сторону. Копья Тьмы стали всего лишь пищей для прожорливого огня - он поглотил их без остатка. Осмелев, я сделала шаг вперед, раскрыла объятия и, карикатурно повторив мой жест, огонь выбросил два языка огня, потянувшихся к Руфиму. Демон отступил. Еще один шаг вперед. Последний. Пламенные руки-крылья сомкнулись на теле Принца... Я закрыла глаза и улыбнулась. Все кончено. Теперь точно!
   Однако, где предсмертные крики? Темный собрался умереть в гордом молчании? Открыв глаза, я увидела, что демон как ни в чем ни бывало нежится в огне, зажмурившись от удовольствия... Не поняла...
   - Ну, это все на что ты способна? - демон усмехнулся и почесал кончик носа. - Признаю, сауна неплохая, но комфорта маловато. Где нектар? Девочки? Развлекательная программа?
   У меня опустились руки. Я капитулировала. Эту заразу ничто из моего арсенала не берет. Огонь недоуменно замер, зашипел и начал втягиваться обратно в тело. На плечи навалилась усталость всего мира, будто Атлас без спроса переложил на мои хрупкие плечи небосвод.
   - Сделай одолжение, умри сам, а? - обратилась я к Принцу. Отвернулась от него и побрела прочь, уверенная в том, что демон не нанесет удар в спину. Хватит. На сегодня мы навоевались. Что-то произошло с ним и со мной. По непонятной пугающей причине мы не можем нанести друг другу вред магией. Я пробралась через толпу, собравшуюся на представление. Пропустила мчащихся к пожару магов. Пожелала им удачи. Вернулась в отель, дала кому-то в холле автограф, поднялась к себе в номер и рухнула на кровать. О появлении наемного убийцы и быстрой смерти во сне я почти мечтала...
  
   В шесть утра по сигналу общей побудки для участниц реалити-шоу из моей постели поднялся труп. Грязь к ногам присохла и жутко чесалась, прожженное и закопченое платье смялось, местами присохло к телу. Волосы на голове превратились в колтун. Алмазная кожа частично осыпалась. Я не выспалась. Поплавок настроения бултыхался где-то в канализации. Нацепив на ноги шлепанцы я выползла в коридор. Спустилась на первый этаж и встала перед дверьми отеля.
   - Азриэль... - пропели над ухом. А голос-то какой бодрый. Вот уж кто спокойно спал всю ночь и угрызениями совести не мучился. Тем, чего в помине нет мучаться невозможно!
   - Что тебе от меня надо? - отчеканила я. У меня даже злиться сил не было. Я едва стояла на ногах.
   - Не желаешь объяснить это? - демон сунул мне под нос руку с язычком огня на ней.
   Не может такого быть! Каким образом к Руфиму часть моих способностей перешла?! Натуральный хапуга. Все себе заграбастает, что хоть на секунду к нему в руки попадет.
   - Ты совсем спятил? - схватив темного за руку, я обернулась к нему. - С головой плохо? Как в детстве ударился, так до сих пор ушиб не прошел? Если помнишь, мы вчера повздорили. Ты меня Тьмой решил приласкать, а я тебя огоньком, но не получилось. Ни у меня, ни у тебя. Приласкать. Зато ты каким-то неведомым науке образом получил часть моих способностей.
   Взгляд Принца изменился: из веселого стал настороженным. Он потер подбородок. Поправил очки.
   - Когда это произошло? - спросил Руфим.
   - Нет, ты правда сумасшедший. Меня твои закидоны достали! Сам со своей памятью разбирайся! - прошипела я.
   - Аззи, - он потряс меня за плечо. - Обещаю, я не побеспокою тебя больше сегодня. Ответит на мой вопрос.
   - Да пошел ты! - огрызнулась я. Двери открылись. Зрители зааплодировали, призывая своих кумиров под утреннее солнце. - Сразу после свидания с сюрпризом, который ты мне приготовил! - все-таки ответила я на вопрос демона. Мало ли, у не на самом деле проблемы: обострение наследственного психического заболевания или звезды не тем ракурсом повернулись...
   - Понятно, - прошептал Руфим. Кивнул самому себе. Нацепил холеную рожу сияющую приветливую улыбку и... похромал на улицу!
   Я ринулась за Принцем. Догнала его, обежала и замахала руками перед носом темного, заставляя его посмотреть на меня.
   - Что? - грозно сверкнул глазами темный.
   - Почему ты хромаешь? - прошептала я.
   - Шел. Никого не трогал. Споткнулся. Ударился головой. Такой ответ устраивает? - Принц попытался оттолкнуть меня с дороги.
   - Если бы ты голову под мышкой нес, да! Но ты хромаешь! - почему демон вызывает у меня нестерпимое желание открутить ему голову? Постоянные боевые действия надоели хуже озабоченного кентавра. Честно, я готова с ним подружиться, но пусть он приложит капельку усилий со своей стороны. Я не могу дружить с ним за себя и за него.
   - Потом поговорим, - Принц вышел вперед. Махнул троллям. Те взяли меня под руки и отвели в конец хвоста. Туда, где и должна идти участница реалити-шоу под номером тридцать пять.
   Гера! Один день я пережила. Осталось совсем немного и... либо я стану Королевой Тьмы, либо пополню коллекцию душ демона. Как не претит мысль разделить брачное ложе с демоном, идея превратить в одушевленную вещь не нравится мне еще больше. Я должна победить. Я обязана доказать себе, всему миру и одному отдельно взятому демону, что достойна носить корону и называться Первой Леди Тьмы! А что делать с противным женишком я успею за тридцать четыре дня придумать!
   Знакомый пляж. Вчерашний помост. Тот же самый ведущий. Наблюдатели на месте. Зрители позиции заняли. Гоблины, помимо обычных ставок, собирают маньки на "нечто уму непостижимое" моего авторства. Оракулы предвещают возрождение тираннодрака... Возможно, Королевой мне никогда не быть, но карьеру профессиональной клоунессы я сделала.
   Девушки выстроились в линию. Совершили ритуал приветствия. Особенно бурные овации от зрителей достались мне. Народ на трибунах восторженно завопил, развернул красочные плакаты и начал скандировать мое имя. Все левое крыло трибун в едином порыве сняли майки и повернулись спиной, показав намалеванные на спинах мои портреты. Угу, не сердцах, но в почках зрителей я себе место завоевала. Хорошо, не попы показали...
   На помост взгромоздился ведущий. Он сказал несколько ничего не значащих слов, извинился перед Принцем за свое вчерашнее поведение и послал воздушный поцелуй Афродите. Богиня стыдливо покраснела и смущенно проковыряла босой ногой песочек. Сидящий рядом с ней красивый мужчина, новое лицо среди наблюдателей, послал темному эльфу воздушный кулак и зловещую ухмылку. Интересный тип. На Ареса, законного мужа этой... безусловно благочестивой женщины, не похож, но его лицо кажется мне знакомым. Ладно, потом выясню его личность. Ведущий начал про конкурс рассказывать...
   А предстояло нам играть в вышибалы. Да не простые, а сложносочиненные чьим-то не будем показывать пальцем богатым воображением. Мало того, что игровое поле ловушками утыкали, так вместо снарядов нам гиррадских ежей пообещали выдать! Животные сонные и трусливые, посему две три жизни в спячке проводят, свернувшись клубком, но весят некрупные особи два килограмма и колючки у них длинной двенадцать сантиметров и бросать из нам голыми руками предстояло. Весело, правда? Вот и я посмеялась. Заодно и поплакала.
   На игровое поле мы шли, будто телята на бойню. Не хочется, руками, ногами, рога... тьфу-тьфу, этим пока не обзавелись, но были бы и ими уперлись. Зрители притихли. Видимо, поверить в жестокость Принца не могли. Это они с ним после конкурсов не сталкивались, а я-то его двуличную натуру хорошо изучила. Хорошего от демонов не жди! Впрочем, плохого тоже. Они только самое худшее предлагают.
   Задумавшись, я пропустила формирование команд. Меня вернула в реальный мир Каспея. Девушка на пальцах объяснила, какой тактики мы будем придерживаться, но ее слова покинули мою многострадальную голову сразу же. А что вы хотите от смертельно уставшего существа с намечающимся магическим истощением? Мне бы не упасть лицом в песок. Все прочие, в том числе вопросы выживания, мало волнуют! Придется ей за нас двоих сегодня поработать.
   Первый бросок соперниц едва не отправил меня на желанный и заслуженный отдых. Спасла отличная реакция знакомой. Каспея сбила меня с ног и закрыла своим телом. Я, в общем-то, подумывала и не вставать вообще, но засчитанный нам штрафной балл за нахождение на игровом поле в не стоячем состоянии, а также неожиданно высунувшийся из песка острый металлический штырь, заставили меня подскочил и изобразить живого и готового к подвигам тролля: зеленого, немытого и крайне раздраженного.
   Думаете, мне нравится в таком опасном для окружающих состоянии находиться? Я еще пока в своем уме, хотя и ощущаю настоятельные рекомендации с ним расстаться. Обстоятельства, знаете ли, к доброте душевной не располагают. То наемный убийца в гости на огонек заглянет, то Принц вниманием не обойдет, то прочая гадость на голову из Рога Изобилия свалится. Тут у кого угодно нервы не выдержат. Мне б к бабуле. В деревню. На природу к чистому воздуху...
   Вжик! Мимо лица просвистел ощетинившийся колючками ежик. Я запоздало отступила вправо, едва не поставила ступню на очередной штырь, отскочила и рефлективно поймала второго ежа руками. БОЛЬНО!
   Несчастное животное стало последней каплей. Булькнув, настроение отправилось на дно канализации. Не совсем осознавая, что собираюсь сделать, я перехватила животное за колючки, выбежала с игрового поля, добралась до трибун и зашвырнула ежа в... Не уверена, что я метилась именно в Тоттена Многоликого! Кажется, это Руфим слегка папашу локтем толкнул...
   Я позеленела, посерела и в заключении покрылась фиолетовыми пятнами. Все мое внимание сосредоточилось на демоне, перебрасывающем ежа из руки в руку. Боковым зрением, я отметила, что зрители вытянулись по струнке и замерли. Умудренные жизнью и многовековым опытом в общении с темной семьей наблюдатели легли на землю и кто чем прикрыли голову. Доблестный ведущий шоу полз от трибун к единственному надежному укрытию - помосту.
   Спустя минуту, в звенящей тишине, окутавшей пляж тропического острова, наполненной тягучим ожиданием непредсказуемой реакции Короля Тьмы, раздался его бархатный голос:
   - Потешного часа вам, дамы и господа! - объявил он и щелкнул пальцами.
   Мгновенно все стали против всех: в руках у половины зрителей материализовались ежи, а с тел второй половины испарилась вся одежда, включая нижнее белье... Первых одолело острое естественное желание избавиться от колючего аксессуара. Вторые боролись с нахлынувшей природной стыдливостью посредством изъятия у счастливчиков хотя бы пиджачка или носового платка. Сперва робко, а потом все настойчивей. Одежда, ежи и сами существа замельтешили в воздухе. В ход пошла магия, оторванные от трибун сиденья и попавшие под горячую руку обезьяны все это время околачивающиеся рядом и выпрашивающие у зрителей вкусности.
   Мимо пробежала нагая Афродита, за ней отливаясь друг от друга ежами неслись полуголые тролли. Из-под помоста доносился горестный плач ведущего, сетующего на пропажу дорогущего костюма от Адмани. Мотая над головой бедного ежа, ко мне кинулся Валдрис Романтичный, но его сбила с пути неистинного метким ударом Каспея. С десяток участниц, объединив усилия, крались к помосту, под которым продолжал завывать темный эльф.
   - Вышел ежик из тумана,
   Захватил с собой кентавра,
   Буду резать, буду бить,
   Все равно тебе не жить!
   Услышав проскандированную хором кричалку, я посмотрела на чужом уцелевший верхний ряд трибун. На нем прыгали и махали гирляндами из ежей Фэй, Тоттен, Лэйнард и красавчик Богини любви. Ну, с этими все ясно. А казались взрослыми и рассудительными... Вздохнув, я направилась к океану, рассудив, что под помостом и без меня уже тесно, на берегу оставаться опасно, а вода вполне пригодное для выживания место. Руфим считал точно так же.
   Я нашла демона в расслабленном состоянии, отдавшимся во власть умиротворяющего покачивания небольших волн. Его загорелое подтянутое тело с повязкой на правом бедре, распластанное в поле морской звезды, лежало на поверхности воды и к моему сожалению тонуть не собиралось. "Без помощи Принцу не обойтись!" - постановила я и нырнула вглубь.
   Я планировала напасть на него снизу и схватит за ноги. Утопить не сумею, так хоть напугаю как следует, но темный шестым чувством почуял мое приближение. В самый ответственный момент, когда я протянула руку и почти цапнула демона за голую пятку, он перевернулся на живот и что-то пробулькал мне. Присоединиться что ли предложил? Совсем маленькому голову напекло! И мне. Напекло. Ибо я вынырнула, перевернулась на спину и расположилась рядом.
   Он молчал. Мне слова не требовались. Было хорошо просто лежать и молчать. Прищурившись, смотреть на солнце и представлять, как могли бы сложиться наши отношения не будь он демоном. Мы бы познакомились в парке аттракционов. Оба купили билет на "Скоростную метлу", случайно сели рядом. Во время особенно крутого виража, он, заметив мои судорожно вцепившиеся в страховку пальцы, положил бы свою ладонь поверх моей. Я повернула голову, улыбнулась очаровательному незнакомцу. После аттракциона, он купил бы мне сахарной ваты, отвел в зал кривых зеркал и там перед единственным правдивым зеркалом поцеловал....
   - Ну, поцеловать я тебе и без зеркала могу, если ты хочешь...
   Моя улыбка потускла и съежилась. Будь проклят мой язык без костей и слишком короткое расстояние от мозга до гортани!
   - Не хочу, - я отвернулась от демона.
   - Хочешь, - он добавил в голос ласковых интонаций.
   А ведь правда хочу... Против такого демона: нежного, чуточку беззащитного со смеющимися карими глазами я ничего не умела против. Его пальцы нашли мои, сжали и потянули за собой. Я выдохнула, полностью погружаясь в воду. Он прав, нам не нужны свидетели нашей ненужной слабости друг к другу. Посторонние ничего не поймут. Не оценят щекочущего нервы ощущения - близости с заклятым врагом. Горько-соленого вкуса украденного тайком поцелуя... Мы едва не задохнулись. Когда закончился воздух в легких, вынырнули и рассмеялись. Над нами пролетел стрекозел, сделал круг, вернулся и завис.
   - Ты возвращайся, - Принц подтолкнул меня к берегу.
   - А ты? - прошептала я.
   - А я еще поплаваю минут пять, - с усмешкой произнес темный. Он отстранился и поплыл на спине к оранжевому буйку, работая руками. Раненную ногу демон старался щадить.
   Вернувшись на берег, я застала концовку устроенного Тоттеном развлечения. Существа более-менее успокоившись... конечно, сил бегать от ежей и драться за одежду уже не осталось... рассиживались по местам. Наблюдатели в полном составе спорили в центре пляжа, решая кто из выиграл конкурс, а кому следует отправиться домой. Ввиду злобного настроения сильных мира сего, на своих четырех через океан и немедленно. Выкинуть они решили меня, а победительницей признали Каспею. И почему я не удивлена?! Что ж, да здравствует вечное рабство!
   - А что нам скажет Принц? - ободранный ведущий подошел к Принцу, скачущему на одной ноге. Руфим воду из уха вытряхивал.
   - Вето! Ариэль никуда не поедет...
   Я опешила. Мне кто-нибудь объяснит почему демон выгоду из рук упускает по собственной инициативе? Сегодня день раздачи милостыни убогим?
   - Более того, - темный поочередно наградил наблюдателей тяжелым взглядом. - Я каждый раз буду накладывать вето, если вы решите отправить ее домой. Я все сказал, - Принц тряхнул головой, окатив брызгами Лэйнарда и похромал к трибунам.
   Зрители встретили его заявление во стороженным ревом. Ведущий принялся сравнивать меня и Каспею, намекая на то, что у Руфима появились две фаворитки. Фэй и Тоттен ударили по рукам, а Валдрис зловеще ухмыльнулся, глядя на меня, и чиркнул большим пальцем по шее. Убийца? Ничего, мы с тобой еще потягаемся!
   Не дожидаясь окончания повторных дебатов наблюдателей, я направилась к выходу. Увлеченные призваниями в любви Афродите тролли не препятствовали. За мной увязались обезьянки. Прогнать их рука не поднялась. У меня не так много друзей на этом забытом Герой острове. Кстати, не помешает ей дары на алтарь возложить.
   Стоило подумать о делах, как список моментально вырос до исполинских размеров. Вызвать подругу-амазонку, проведать драконодона, прижать к стенке одного из оракулов, поговорить с Каспеей, задать пару вопросов новообретенной сестре, Королеве Тьмы по совместительству. Быть может она по-сестрински мне расскажет, что за ерунда с ее пасынком происходит? То он белый и пушистый, то зеленый шипастый и ядовитый. Мне же надо знать, к чему готовиться и чем вооружаться. Но делами я займусь позже. Перво-наперво необходимо выспаться. И тот, кто рискнет встать между мной и кроватью, отправиться к лекарям - укусы залечивать!
   Эх, планы... И с ними и с отдыхом мне пришлось распрощаться. В номере отеля на кровати лежали два письма. Содержание обоих заставило подскочить на месте, спуститься в ресторан, заказать литр крепкого кофе, поднос сладостей и заняться анализом ситуации. Вернее, неприятностей, так как моя ситуация сплошь состоит из них. Просчета не видно.
   Я положила перед собой конверты. Выбрала желтый с почтовым штемпелем, датированным три недели назад. Вытащила красно-черный прямоугольник и еще раз пробежалась взглядом по тексту уведомления из гильдии убийц. Ожидаемо, но со дня на день, а не три недели назад! Кому могла понадобится безобидная служащая шестого развлекательного канала зеровидения? Я понимаю покушаться на жизнь невесты Принца Тьмы, но без этого мелодраматичного статуса я ничего не стою! Обычно у веревки два конца. В моих руках три. И куда мне, спрашивается, присандалить?!
   Я отложила письмо из гильдии. Развернула второе. Начиналось оно весьма оригинально. Некто "аноним" обратился ко мне просто и незатейливо - он назвал меня дурой! Очень мило с его стороны одарить меня комплиментом с первых строк письма. Узнаю, кто под псевдонимом скрывается - не премину воздать должное его или ее умственным способностям.
   Далее в тексте письма мой таинственный и неучтивый "друг", привел короткие пояснения, почему он прав, а я опять таки дура, которая страдает близорукостью, дальнозоркостью и чем-то там еще на древнегреческом и скрытом под чернильной кляксой. Я с "другом" не вполне согласилась в части экспрессии выражения мыслей, но относительно сути возражений придумать не смогла. Я правда проморгала нечто важное... Как оставить Руфима с носом в нашем споре!
   Элементарно. Для тех кто, цитирую "обладает мозгами, а не расплавленной солнцем невнятной массе серого студенистого вещества". Либо я Корлева, либо он получает мою душу. Да, демоны могут вырвать душу из живого существа, погубив тело, но у существа принадлежащего Тьме или Свету, а моя покровительница - Олимпийская Богиня! Следовательно, ни демона Принц не получит до моей смерти! Вот почему он наложил вето на решение наблюдателей...
   Еще бы: если я исчезну с острова Руфим и без души и без развлечения останется. Ох и тяжело быть в немилости у демона. День деньской для него и его семьи заводной куклой работаешь, юлой крутишься, а он зарплату задерживает, а что положено с нерадивыми работодателями делать? Правильно, бастовать!
   Все было в моих рассуждениях гладко да складно, за исключением крошечной неувязочки - он же такими темпами и в таком направлении до свадьбы со мной доиграется. Оно ему надо?
   Кофе закончилось. Поднос опустил. От вопросов без ответов и ответов на вопросы, которые я не задавала разболелась голова. Я записала стоимость обеда на счет Руфима... триста манек к общей сумме долга погоды не сделают... и отправилась на поиски оракула. Большинство из них, отдохнув от трудов праведных, обреталось на пляже отеля. С десяток бледных не облагороженных загаром тел возлежали на шезлонгах. Кушали бананы и пили кокосовое молоко.
   Я выбрала мужчину с коротким ежиком светлых волос на голове. С женщиной вроде полегче общаться и о большем спросить можно, но мы все страдаем интуицией и не факт, что оракул моего пола отделит предсказание от нее родимой. Общеизвестно, что достоверность предсказаний прорицательниц-женщин около семидесяти двух процентов. Мужчины же попадают в яблочко в девяносто трех процентах из ста.
   - Задавай вопросы. У тебя три попытки. Смотри, не ошибись, эльфийка, - сказал оракул, не открывая глаз.
   - Кого мне следует опасаться? - выпалила я.
   - Себя, руки утешающей, дара, - не задумываясь ответил блондин.
   - Кто станет Королевой Тьмы? - я не надеялась на имя и фамилию, оракулы всегда говорят загадками, но рассчитывала получить подсказку, однозначно указывающую на себя. Или Каспею.
   - Та, что сделает правильный выбор. у тебя осталась одна попытка, - напомнил мужчина.
   Выкрутился, собака! Уточнять насчет выбора бесполезно. Загадка от этого прозрачнее не станет. Лишь обретет новые ненужные подробности.
   - Кого любит Принц Тьмы? - я истратила последнюю попытку. Хочется думать не впустую.
   - Ты ошиблась, эльфийка. Твой вопрос не имеет ответа, - оракул открыл глаза. Черные, бездонные с огоньком безумия.
   - Почему? Потому, что демоны не умеют любить? - я разозлилась.
   Человек медлил. Он вновь закрыл глаза. Его лицо исказилось, но вскоре разгладилось.
   - Хорошо. Я отвечу, хоть это против правил. Не поэтому. Любить может только целое.
   А Руфим у нас на части разделен, так получается?! Ну, их... Оракулов этих. Тумана напустил, ничего дельного не сказал. По его словам выходит мне надо в четырех стенах закрыться вместе с Принцем Тьмы и никого не впускать до окончания конкурса! Двух кентавров один заклинанием убиваю: и бояться ничего не надо и нет шансов неверный выбор сделать!
   Я вернулась в отель, поднялась на крышу. Оторопела при виде количества пальм, натасканных драконодоном. Зубастая птичка решила основательно устроиться - гнездо навека свила! Похоже, переселять ее в зоопарк придется вместе с отелем. По другому доисторический ящер не согласится покинуть обжитое место.
   При виде меня драконодон ласково курлыкнул и ткнулся носом-пастью мне в плечо, напрашиваясь на ласку. Я почесала ему надбровную дугу. Села возле него и прислонилась к теплому боку ящера и вызвала амазонку.
   - Информативного часа, Ромия, - поприветствовала я подругу. - Обрадуешь меня чем-нибудь?
   - Если ты являешься мазохисткой - да! - преувеличенно бодро отозвалась подруга.
   - Поясни, - на сегодня с меня тайн достаточно.
   - Валдрис Романтичный - казначей Самой Честной Гильдии Убийц! - торжественно произнесла она. - Чуешь, чем пахнет?
   - Деньгами?
   - Аззи, ну та даешь! Какими к Сцилле деньгами! Казначей - это ранг убийцы в Гильдии. Выше Казначея только Монарх! - просветила меня амазонка. - Тебе повезло... - вздохнула она.
   - В чем же? - мной овладела апатия. Разговор я продолжила по инерции.
   - Ну... Он убьет тебя быстро и безболезненно. Профессионал все-таки.
   - Тебе приглашение на похороны прислать? - съязвила я. - Не лей слезы на мой труп раньше времени. Ромия, окажи мне еще одну услугу. Ты можешь влезть во внутренний зеротерминал шестого развлекательного?
   - А зачем тебе? - удивилась амазонка.
   - Да оракул тут один кое-что предсказал, никак разобраться не могу, - посетовала я, не вдаваясь в детали.
   - Что искать?
   Она уже сломала защиту? Плохие специалисты на канале работают. Или Ромия слишком хороша.
   - Остров Терай-Тул. Данные в режиме реального времени...
   - Нашла...
   - Раздел Темная Семья, - я так хорошо ориентировалась в данных, ибо сама проектировала их структуру вместе с представителями Гильдии Замечательных Охранников. - Сколько Принцев Тьмы сейчас на острове?
   - Что за вопрос оди... Э... У... У меня в глазах двоиться? - в голосе подруги проскользнули панические нотки.
   - Ты меня спрашиваешь?! Что ты видишь?
   - Двоих Принцев. Нет, постой, - можно подумать я куда-то бегу! - Троих! - Руфим делением размножается? Или спорами?! - А теперь ни одного... Азриэль, у вас там паранормальная зона?
   - Боюсь, у нас здесь ненормальные Принцы...
   Я отключилась. Количество тайн вокруг меня достигло критической массы. Появляющиеся и исчезающие демоны, недоброжелатели, которым я давно перебежала дорогу, набивающиеся в подруги эльфийки, убийцы, не спешащие выполнять порученную им Гильдией хорошо оплачиваемую работу, мутное предсказание оракула, кстати, вполне возможно поддельное, сидящие рядом Королевы Тьмы... Что?
   Я скосила глаза. Достопочтимая Фейерия Ллеверлин не исчезла.
   - Ты разочаровала меня, сестра, - Королева грустно улыбнулась. Да я как бы на ее одобрение не напрашивалась! - Наверное, я зря согласилась, - фея отбросила со лба непослушную челку.
   - С чем?
   - Я обещала не рассказывать. Это не мой секрет, - сестра провела остро заточенным ногтем по шкуре драконодона.
   Секрет... Я начинаю тихо ненавидеть это слово, а услышу еще раз возненавижу громко и всем об этом расскажу.
   - Посоветуешь что-нибудь? - я постаралась изобразить вежливость.
   - Побольше думать. О других, Азриэль, - она погладила меня по голове, обняла и поцеловала в висок. - Это очень важно. Думать о других... Помнить дни рождения, поздравлять с праздниками, дарить подарки, защищать их. Ты очень эгоистична, сестра. В твоих поступках слишком много я, мне, а как же другие?
   - Какие другие? - пробормотала я. Фейерия смутила меня. Она не соврала ни разу. Высказалась строго по делу, но разве плохо думать о себе? Разве не все ставят во главу угла свои потребности, переживания и комфорт?
   - Не все, - словно прочитала мои мысли Королева. - О тебе прямо сейчас думают минимум шестеро, и им не все равно чем закончится твое противостояние. Они хотят узнать, когда же ты наконец начнешь понимать... - фея замолчала.
   - Понимать что? - во рту пересохло.
   - Разницу, - О-о! У меня мозги вскипели, сварились и стали похожи на одно членистоногое с клешнями. - Не нужно идти против мира. Тебе не выиграть подобную войну. Лучше прими его дары и поблагодари от всего сердца, сорви блестящую упаковки и внимательно рассмотри. Далеко не все является мишурой, - Фэй щелкнула меня по носу.
   Королева Тьмы поднялась, махнула мне на прощание и исчезла в черной воронке телепорта. Ну, и как это понимать? Пришла, отчитала, а дальше я сама разбирайся?! Нет, я-то разберусь, но пусть потом другие на меня не жалуются!
   Я оседлала драконодона, потрепала его по голове и отправила мысленный посыл ящеру. Неторопливо и неуклюже, переваливаясь с лапы на лапу доисторическое пернатое разбежалось и, сиганув с крыши отеля, взлетело. Мы сделали круг над островом, поохотились на рыбу, распугали стаю стрекозлов в воздухе и попугали романтичных влюбленных покоряющих на морском транспортном демоне прогулочного типа океан. Сразу говорю: я не виновата! Птичка решила, что низший демон вкуснее наловленного тунца! Мне еле-еле удалось отговорить драконодона не тащить всякую темную дрянь в рот.
   Вернувшись на крышу, я выбрала из сплюнутой ящером кучи рыбы небольшую серебристую тушку тунца и решила таки наведаться в Храм. Не уверена, что Гера рыбу любит, но она полезнее цветочков и прочего никому не нужного хлама, который обычно Боги в дар получают. Недавно по зеровидению интервью с Деметрой показывали. Она жаловалась на плохую экологию Олимпа, весь западный склон которого в одну большую и дурно пахнущую свалку превратился. Существа быстро прочухали, что на алтарь и банановую кожуру и расколотую миску положить. Им не нужно, а Богам сойдет. Главное же внимание!
   Храм располагался в трех километрах от отеля. Здесь почитать Геру стали недавно. Ее земная обитель выглядела новой по сравнению с обжитыми попугаями мраморными крышами соседних Храмов Гелиоса, Диониса и Посейдона. Двигаясь мелкими перебежками от тени к тени, нервничая, оттого почем зря тираня рыбину, завернутую в пакет, я добралась до входа, поднялась по ступеням и положила подношение на алтарь.
   - Вот, - сказала я трехметровой статуе богини.
   Далее следовало поблагодарить ее за оказанную помощь и попросить чего-нибудь. В этом-то вся загвоздка и состояла. Что мне нужно? Пожалуй, защита, но Гера не Афина и не Артемида. Те, сами избу построят, пожар разожгут, потушат и медаль получат, а Гера она по интригам специализируется. Оболгать, подставить, стрелки перевести - в этом она мастерица. Равных ей нет. Всех соперниц со свету сжила. Для них Аид даже отдельную территорию в царстве мертвых выделил.
   - Мямля, - прозвучал за спиной презрительный сиплый голос.
   Я обернулась. Разумных существ, если не считать меня, в Храме не было. Павлины, священные птицы богини, таковыми нельзя назвать.
   - Чего вылупилась? Мозгов, идиотка, проси. Моз-гов!
   Ноги подкосились. Я села. На меня, распушив роскошной зелено-сине-фиолетовый хвост, смотрел павлин. Могу чем угодно поклясться - говорила именно она! Павлин подошел и тюкнул клювом мою ногу, раскрыл клюв и издал противный скрежещущий звук. Так. Мне послышалось. Я устала, не выспалась, получила огромную дозу стресса вот и мерещится чушь всякая. Надо же чего фантазия учудила - говорящие павлины... Ха!
   Опираясь на алтарь я поднялась. Рыба исчезла. Значит, Богиня меня услышала и приняла дар. Или она услышала добрую птичку, и в ближайшие два-три часа я резко поумнею и смогу претендовать на гениальность. Угу, только бы мозги из ушей не полезли...
   Спотыкаясь и зевая я добрела до отеля. Поднялась в номер и рухнула на кровать. Мгновенно провалилась в глубокий сон, где бегала за Принцами Тьмы, потом от них, пряталась от наемных убийц и распевала с обезьянами перебродивший нектар, закусывая его амброзией.
   Кто-то перебирал мои волосы. Я давно проснулась, но не шевелилась и не открывала глаза. Если это убийца, то почему он до сих пор не убил меня? Если поклонник, то какого демона вообще разбудил, а не воспользовался ситуацией? Я настолько устала, что пробегись по мне стадо кентавров, не заметила бы!
   - Азриэль, - мне дунули в ухо. - Я знаю, ты не спишь. У тебя не получается притворяться, - судя по тону говоривший пребывал в хорошем расположении духа.
   Не получается. Может быть я бесхитростное существо? Честное, прямолинейное...
   Я перевернулась на левый бок. На кровати полулежал красивый мужчина. Черные без белков глаза, невероятная красота и сексуальность выдавали в нем инкуба. Где-то я его видела... Ба, да это же красавчик Афродиты. Проклятие, не дай Гера она найдет его в моей постели - все волосы выдерет.
   - Дверь там, - я ткнула пальцем в означенное. - Вы красивы, - преуменьшила. Мужчина, расположившийся на кровати, безупречен. - Но у меня свадьба тут на днях намечается, жених катастрофически ревнив, - и не совсем психически нормален, но второе я вслух не произнесла.
   - О свадьбе я и пришел поговорить! - инкуб подтащил к себе вторую подушку, взбил ее и подложил под локоть. - Хочу к алтарю тебя повести.
   - Вы мне отец родной?! - я подскочила. Странный темный. На солнышке перегрелся.
   - Именно! - воскликнул красавчик.
   - Что "именно"? - я тряхнула головой и непонимающе посмотрела на инкуба.
   - Я твой отец! Лотариназ Ллеверлин. В прошлом известный актер зерофильмов, сейчас законный муж Богини Любви Афродиты и сам Бог разбитых сердец по совместительству.
   Мамочки! Я сползла на пол. Двадцать шесть лет росла безотцовщиной, а тут на тебе... Полный комплект: папаша Бог, мачеха Богиня... И я... Так себе - неудачное стечение обстоятельств!
   - Доченька? - новоявленный отец свесился вниз головой с кровати. - Что с тобой? Ты меня слышишь? - он скатился на пол, вцепился в меня и потряс, словно большую плюшевую игрушку.
   Слышать-то слышу, но ума не приложу что делать. Это с пять лет папы очень нужны. Сказку на ночь почитать, лук со стрелами смастерить, конструктор помочь собрать, мальчишке из соседней пещеры руки ноги переложить и язык вырвать, чтобы не обзывался, а в двадцать шесть мне половина семейной ячейки зачем? Он мое сердце разбитое склеивать будет? Спасибо, но мужчине я его не доверю! Подруги, мороженное и мелодрамы по десятому слезоточивому каналу зеровидения справятся с деликатной задачей лучше.
   - Азриэль, - папа заглянул мне в глаза, под веки, в нос, в ухо и попробовал раз жать зубы, но я как раз немного пришла в себя от радостной встречи с отцом и почти убедила себя в необходимости броситься инкубу на шею, но опасалась свернуть ее нечаянно. Она на вид хлипковата, а я сильная.
   - Лотариназ, не надо! - для острастки я клацнула зубами. Красавчик (мне было еще трудно называть его папой даже в мыслях) отдернул руки и натянуто улыбнулся. Мы молча посидели пять минут, после чего одновременно выразили мысль пойти в ресторан при отеле и выпить чего-нибудь способствующее установлению семейных отношений.
   Я откопала в чемодане участницы реалити-шоу парадно выходной купальник и направилась в ванную. Переодеться, умыться, волосы из неприличного веника в приличную косу заплести и капельку подумать. В голову настойчиво лезла мысль о побеге. Если надавить на жалость и чувство вины инкуба, то я получу отличного сообщника с обширными возможностями. Но испытывает ли Лотариназ жалость и вину? Это-то я и собиралась за ужином выяснить.
   Мы спустились в ресторан. Служащие женского пола, не зная предистории, смотрели на меня с завистью, а папочке посылали мимикой и жестами недвусмысленные намеки. К слову, он не обращал на них никакого внимания. То ли все прочие женщины по сравнению с Афродитой меркли, то ли инкуб стал разборчивее в связях.
   Мы сели в дальний угол. Мало света, много сигаретного дыма и пустые столики рядом. Сделали заказ и стали ждать нечто с непроизносимым названием. Лотариназ рекомендовал блюдо местной кухни. Сказал на потенциал хорошо влияет. Только я не совсем поняла о каком потенциале он говорил.
   Я задала несколько наводящих вопросов, чтобы выяснить истинные причины появления темного в своей жизни. Он мастерски ушел от прямых ответов. Промямли что-то про старость, сентиментальность и желание отмечать праздники за одним столом со всеми родственниками. Угу, никакого стола не хватит всех его детей вместе посадить. И денег на подарки!
   Нам принесли заказ. Я вдохнула аромат блюда, сглотнула голодную слюну и замерла с вилкой в руках. С моего места отлично просматривался вход в ресторан. На небольшом пространстве перед рядами столиков стояли и крутили головами, надо полагать в поисках меня, две женщины. Одна высокая жгучая блондинка с чернильной кожей, а вторая огромная троллиха, затянутая в кожаный купальный костюм с заклепками, подчеркивающий выдающиеся мускулы.
   - Мама... Бабушка...
   Святой кентавр, они же сейчас мой единственный шанс на спасение частью мозаики на полу ресторана сделают!
   - Прячься! - выдохнула я.
   - Что? - не понял Лотариназ. Он обернулся. - Знакомые лица, - пробормотал отец. А меж тем "лица" выяснили у метрдотеля, где мы сидим. Времени сбежать не осталось.
   - Под стол лезь и ни звука! - шикнула я. Вскочила, обошла стол и запихала папашу под него.
   Мама еще ничего. У нее от встречи с инкубом приятные воспоминания остались. Я, например. А вот бабуля... Лучшая охотница племени двадцать шесть лет за пронырой, который ее единственную дочку бросил, оставив с младенцем в подоле на пороге ее пещеры. Она его арканом, что на талии вместо пояса висит, скрутит и в Храм потащит счастье моей мамы устраивать и побоку ей нынешняя жена и папашкин статус в обществе.
   Мама и бабушка остановились возле столика. В их взгляде читалось осуждение. В бабушкином особенно. По ее мнению мать позор племени, а я так вообще недостойна той толики толльей крови, что течет по моим венам.
   - Ну? - бабуля вопросительно изогнула бровь. - Почему этот Принцишка не здесь с тобой, а в соседнем зале рыжей человечке на палец колечко одевает?
   Я вздохнула.
   - Мам, потише, не нападай на нашу девочку. Ей и так досталось. Мы ее поддержать приехали, а не жизни учить. Помнишь, что в прошлый раз произошло? - ба нахмурилась.
   Я скривилась. Воспоминания не заставили себя ждать. Где-то года три назад я встречалась с режиссером с шестого развлекательного. Симпатичный тридцатилетний мужчина водил меня по ресторанам, покупал дорогие украшения и, не поверите, читал стихи. Замуж не звал, постель не предлагал, но я считала, что рано еще. Всего-то год знакомы были.
   Родственникам такое положение дел быстро надоело. Сколько можно на застолье согласно тролльим традициям тратится без прибыли? Он, значит, жрет, а прибыли от него нет - одни убытки! Скупая бабушкина душа скоро восстала. Однажды мы к ним приехали, переночевали, а утром я в своей постели связанного режиссера обнаружила и ба, перед соседями окровавленной простыней трясущую. Мол, лишил, супостат, невинности девочку беззащитную. И это под покровом родного дома! Я дар речи снова обрела, когда священник в Храме Афродиты праздничное песнопение начал. Много чего тогда было сказано, разбито и разорвано. Я отстояла свое право выбирать, режиссер достоинство... отнюдь не в переносном смысле, бабуля право видеть меня хотя бы раз в год, а мама, как всегда, осталась в стороне, понимая - два таких разных мира примирить сложно.
   - Я справлюсь, - буркнула я, проследив за последним кусочком деликатеса, исчезнувшем во рту бабули.
   - Как твоя мать? - не унималась родственница.
   - С тебя точно пример брать не буду. Дедушку опять в кладовке заперла? - поинтересовалась я.
   - Сейчас! - воскликнула ба. - Соседки навострились магическую сигнализацию взламывать! А его в банк сдала. На хранение. Под проценты, - она пожала плечами, посмотрела на соус на тарелке, воровато осмотрелась и облизала ее. - Какие тут столы маленькие и низкие. Ноги не помещаются, - пожаловалась она.
   Лопатки на спине встопорщились. Пальцы сжались на рукояти вилки. Костяшки побелели.
   - Да что там такое лежит?! - возмутилась ба.
   - Моя дамская сумочка, - процедила я сквозь зубы.
   Заиграл оркестр. Певичка-нимфа затянула балладу о любви и ненависти, нагнетая обстановку. Мы трое переглянулись. Кто-то должен был начать действовать или проигнорировать небольшие нестыковки, устроившие под столом возню. Я наступила на инкуба и придавила его к полу. Он пискнул. Три раза. Очевидно, не я одна решила порядок под столом навести.
   - Понятно, - протянула бабушка и отшвырнула стол.
   - Извините, у вас, конечно, красивые ноги, но не соблаговолите ли вы их убрать с... - папа показал на область между бедрами, где устроилась бабушкина туфелька сорок шестого размера. Пятнадцатисантиметровый каблук грозил сделать брак отца крайне несчастливым.
   - Лотариназ?!
   - Засранец?!
   - Леди, ну зачем же сразу ругаться? Давайте мирно обсудим все проблемы и придем к консенсусу...
   Лучше бы он молчал. Тролли ненавидят компромиссы. Тролли за компромиссы убивать готовы. Вот и бабуля, истинная дочь горного народа, пришла в неистовство. Глаза у нее покраснели, ноздри раздулись, губы разверзлись в чудовищном оскале. Она сорвала с талии веревку и наклонилась к папуле.
   - Конец тебе, инкуб! - прохрипела она.
   - Не в этот раз. Товсь! Пли!
   И... Ничего не произошло! С первого взгляда. Со второго, после того, как открыла глаза, я заметила, что лицо родственницы разгладилось и приобрело умиротворенное выражение. Она выронила веревку, вытерла ручейки слез на щеках, вздохнула и произнесла:
   - Что же ты со мной, подлец, сделал, а? Ой, существа добрые, что же это твориться? Меня, воительницу в дцатом поколении приворожили?
   Бабулины песнопения привлекли внимание. Народ отложил столовые приборы и начал вслушиваться в стенания родственницы. Женщины ей сочувствовали, мужчина заинтересованно оглаживали взглядом ладную фигуру ба. Слишком уж заинтересованно. Некоторые уже покинули столики и, словно заколдованные, стали приближаться к ней. Они тянули руки, падали на колени и злобно косились на соперников. Кое-кто запасался подручными предметами. Сотрудники ресторана, прикрываясь подносами, бежали прочь, поминая почему-то меня недобрым словом.
   Бог... Пли... И сколько же стрел амуров получило бедное не приспособленное к любви бабушкино сердце, не говоря обо всех остальных?! А меж тем мужчины приступили к охоте на объект своей скоропостижной страсти. Облизываясь, отдирая от себя руки спутниц, призывающих мужчин одуматься, они выстроились полукругом, зажав в руках скатерти, горшки с цветами и стулья. Дружно сделали шаг вперед, прижимая бабулю к стене. Оттуда прыткая добыча по из мнению никуда не должна была деться. Но они плохо знали мою родственницу. Сделав сальто назад, она очутилась у стены, улыбнулась взвывшим от предвкушения быстрой победы охотникам, и разбежавшись перепрыгнула мужской строй. Обернувшись, показала им неприличный жест и побежала в сторону выхода.
   Но она просчиталась. Старичок метрдотель проворно закрыл дверь и рванул на себя синий рычаг сигнализации. Железные жалюзи поехали вниз. Дедуля крякнул и распахнул навстречу ба объятия.
   - С дороги, развалина! - крикнула родственница. Она на бегу ускорилась, сложилась в клубок и вылетела сквозь стекло. Жалюзи опустились до конца. Мужчины оторопели. Покрутили головами, некоторые успели всплакнуть.
   - Через черный ход! - подал кто-то здравую идею.
   - Бегом, я на нее следилку кинул! - сообщил какой-то маг из толпы и двинулся к двери, ведущей к кухне. За ним последовали остальные.
   Я схватила с интересом наблюдающую за разворачивающейся интригой маман за руку и потащила ее за всеми, по ходу несильно толкнув инкуба в спину. С ним я завтра побеседую на тему применения служебного положения для достижения личных целей!
   Кухня опустела. На плитах одиноко скворчали сковородки и пыхтели кастрюли, на длинном столе перед выходом расположились готовые блюда, вызывающие видом и запахом обильное слюноотделение. Я уже практически вышла на улицу, когда настойчивые требования желудка добрались до головного мозга и заставили меня вернуться. Безусловно, я люблю бабушку, но и с отцом не могу не согласиться: здесь ей не там! Здесь цивилизация, и за удар по голове с последующим прикручиванием понравившегося мужчины к батарее в ванной, дабы не сбежал, полицаи с удовольствием срок исправительно-трудовых работ впаяют. На улицах Унлесс-Сити вечно дворников не хватает... Возможно, данное происшествие поможет ей осознать, что она невзирая на звание лучшей охотницы племени принадлежит к слабому полу. Иногда.
   Я собрала на поднос особо аппетитные тарелочки, подхватила его и отправилась на пляж. Любое существо нуждается не только в зрелищах, коих за сегодняшний день было предостаточно, но и в хлебе. Ужин на берегу океана под вопли загонщиков станет отличным завершением трудного дня.
   Бздымс! Брямс! Хрякс.
   - Азриэль! - плакал мой ужин горючими слезами.
   По голубой рубашке Принца Тьмы сползал мой вожделенный ужин. Мясо смешалось с пирожным, фруктами и зеленью, кокетливо повисшей на пряжке брючного ремня демона. На земле валялись осколки тарелок, чашка с отколотой ручкой и поднос.
   - Ты под ноги себе когда-нибудь смотришь?!
   Под них я и смотрела! Это единственная причина, почему я этого демонового выскочку не заметила. Выпрыгнул из темноты, как Сцилла из пещеры, а на меня ругается. Сам-то куда смотрел? Расположение звезд на ночном небе изучал?! Ан, нет. Судя по удаляющемуся топоту каблучков, темного целиком антропология поглотила.
   - Да чтоб тебя всю ночь от голода пучило, а туалет на ремонт закрыли! Достал ты меня, урод! Вечно под ноги лезешь, я уже не знаю, что и придумать лишь бы тебя не видеть! - я топнула ногой. Ужасно хотелось расплакаться. Желательно кому-нибудь в жилетку. Ощутив, что до позора осталось всего ничего, я оттолкнула Руфима с дороги и бросилась бежать.
   - Сумасшедшая! - до неслось мне вслед.
   Да! Да, я такая. Реалити-шоу, остров, Принц, родственники новые и прежние свели меня с ума. Верните меня назад. В неспокойную, но размеренную жизнь: к хамам заказчикам с неопределенными желаниями, к вонючке толстяку боссу, недоеданию, недосыпанию... Ой, а что это мимо моих ушей свистит? Заклинания?! Да меня никак убить пытаются. Опять! Надоело...
   Я замерла на секунду, что едва не стоило мне головы, сосредоточилась и создала вокруг себя двадцать-двадцать пять огненных шариков. Рухнула на землю, параллельно запустив шарики в тропический лес. Один из них выхватил из темноты фигуру, закутанную в балахон. Убийца, понял, что его обнаружили и поспешил убраться подальше. Врешь, зараза! От меня не уйдешь! Я вскочила на ноги и припустила за ним.
   Наверное, впервые за всю историю существования Гильдии Убийц, жертва отказалась смиряться с принятым за нее решением и даже попыталась накостылять убийце.
   Мы бежали через пальмовую рощу, заросли тропического плюща. Он отстреливался от меня кислотными стрелами, швырялся воздушными лезвиями, но мою алмазную кожу так просто было не пробить. Не беспокоясь о безопасности, я вкачивала всю энергию в огромный огненный файл в занесенной для броска руке. Он уже достиг размера моей головы, но я считала его еще маленьким.
   Неожиданно роща кончилась. Мы выскочили на береговую линию в непосредственной близости от большого костра, сложенного из пальмовых листьев и толпы разукрашенных аборигенов, исполняющих под одинокой кривой пальмой ритуальный танец. Убийца остановился, попятился и уткнулся в меня.
   - Простите, - в темноте капюшона блеснул багровый отблеск нечеловеческих глаз. - Не разглядел вас в темноте.
   - Да ничего страшного! - отмахнулась я, завороженная танцем.
   - До следующей встречи, - мужчина откланялся.
   - А... - опомнилась я, но было поздно - балахона исчез!
   Не дали мне Мойры ума. И сообразительностью обделили, старые бестии! Упустила из рук шанс рыло сопливое Самой Честной Гильдии Убийц утереть. Ну, ничего. Балахон сам сказал - свидимся. Тогда-то и выясним, кто из нас по травке ходить достоин, а кто лежать под ней, для надежности гранитной плитой придавленный!
   Костер выбросил в воздух сноп искр. Аборигены заулюлюкали, выхватили из костра горящие листья и принялись на манер копий бросать их вверх. Эй, да они кого-то сбить с верхушки пытаются! И кого же угораздило в завирушку угодить?
   Я подобрались ближе. Ноги увязли в куче одежды. Я недоуменно нахмурилась, подняла рубашку, штаны, жилетку, трусы... Это не аборигены! Это мужская половина ресторана, и, похоже, добычу они свою в отличие от меня загнали. Сейчас пользовать начнут! Пора спасать прошлое поколение. Думаю, бабуля, урок усвоила.
   - Рразойдись! - рявкнула я, прыгая прямо в костер.
   Мне-то все равно, а вот парни неизгладимое впечатление получили. Вместе с ожогами от брызнувших в разные стороны углей и искр.
  
   Продолжение следует ))) завтра приглашаю на Идеального Мужчину )
  
   Мужиков удалось разогнать без особых последствий для целостности их шкуры. Хотя некоторых, признаюсь откровенно, хотелось не отпускать живыми. Чего я только не наслушалась про бабулю и про то, что они с ней сделали бы, не вмешайся я в предопределенный ход событий. Охальники! Половина парней ей в сыновья годиться, а вторая во внуки, а все туда же...
   Бабуля мне, конечно, спасибо не сказала. Нос гордо вздернула и заявила, что все у нее было под контролем. И вообще, она себе компанию для совместных романтических пристойных прогулок под луной присматривала. А почему с пальмы? Так с пальмы-то виднее! И луну и кандидатов...
   Сегодняшний "не мой" день" плавно перетек в "не мою" ночь. Настроение испортилось, голод усилился, злость возросла в два раза. Махнув рукой на родственницу и ее замшелую гордость, я потопала по пляжу подальше от костра, где темнее и никто не увидит... Чего? Я сама не знала, чем буду под покровом ночи заниматься. Плакать не хотела, убивать было некого. Остается только купание в теплом океане.
   Я разделась, разулась и с разбега погрузилась в теплые океанские воды. Плавание сгармонизировало душу с телом. После полутора часов физической нагрузки оно стало таким же вымотанным, но по крайней мере ко мне вернулось желание упасть на кровать и спать лет сто без перерыва.
   Я пыталась застегнуть топ парадно-выходного купальника, когда на мои плечи легки широкие ладони и стиснули их. Реакция последовала незамедлительно. Размахнувшись головой, я ударила нападающего в голову. Руки отклеились. Позади раздались приглушенные ругательства. Обернувшись, я увидела медленно пятящегося назад Тигренка...
   - Ты?! Давай посмотрю, что там! - я бросилась к мужчине и протянула руки к полосатой полумаске.
   - Нет! - он отшатнулся, не отнимая сложенных домиком ладоней от области, где обычно находится нос.
   - Почему? Под маской что-то страшное? - я испугалась. Возможно, красивое у стриптизера тело, а все остальное не очень. Точнее, совсем не красивое.
   - Теперь да! - хлюпнул носом Тигренок. - Тьма! И угораздило же меня с тобой связаться... - проворчал мужчина.
   - Это не Тьма, это Руфим тебя угораздил, - съязвила я, сложила на груди руки и отвернулась. Помощь он не принимает, о встрече со мной жалеет, о чем с ним разговаривать? Ругаться? Для этого у меня Принц есть. Тигренок желания кричать и брызгать слюной не вызывает. Зато его очень хочется почесать за ушком, хвостиком и над бровью.
   - С чего ты взяла? - спросил стриптизер.
   - Не оправдывайся. Я знаю, что он тебя для меня заказал! - фыркнула я.
   - Ты соображаешь, что говоришь? Один мужчина заказал другого для своей невесты? - Тигренок захохотал.
   Мда, звучит бредово, но не невозможно! Отличный способ расстроить свадьбу - застукать невесту в объятиях другого желательно за пять минут до начала церемонии в Храме. И совесть чиста и подарки можно себе оставить, а еще с парой жалостливых подружек невесты в джакузи искупаться!
   - Ты не мужчина, - я скривилась. - Ты стриптизер, а таких можно не опасаться.
   - Таких? - Тигренок слегка наклонил голову. - Каких "таких"? - он подошел ко мне. Остановился, касаясь своим плоским животом моего. Мы дышали в унисон. Ой-ой, сейчас он мне доказывать, что он не "такой" примется.
   И я проиграю спор...
   А с ним возможность стать Королевой...
   И Принц никогда не получит душу до моей смерти...
   Я улыбнулась. Пусть доказывает. Закрыв глаза, я потянулась к его губам. Думаете, Тигренок отказался? Ха! Хотя должен был, но эту мысль вынесло из моей головы налетавшим шквалом эмоций. Если поцелуй Руфима обжигал, подчинял и растворял, то поцелуй этого мужчины был непередаваемо нежен. Он словно делился частью себя и я не могла оторваться. Никогда. Ни за что. Слишком сладко.
   Его руки зарылись в мои волосы. Перебирали их. Гладили ямку на шее, касались чувствительных кончиков ушей.
   - Тссс, - мужчина отстранился. Взял мое лицо в свои ладони. - Нельзя...
   Я застонала. Он собирается меня оставить на берегу в одиночестве. Нет, так нельзя со мной поступать. Только я решила, что жизнь пошла в гору, как мне грозит обвал, землетрясение и сход лавины! Где в нашем мире живет справедливость? Подскажите адресок, я дамочке правила поведения хочу объяснить!
   - Почему?
   - Я уже объяснял тебе... - сожаление стерло улыбку с лица мужчины.
   - И все-таки Руфим, да? - я сузила глаза. Демон намеренно меня дразнит, а то и дрессирует. Подсовывает лакомые кусочки на короткой веревочке. Тянет за нее, подзывая, но стоит наклониться, как темный резко дергает и уводит добычу из-под носа, смеясь над моими потугами переиграть его из-за куста. Как он мне надоел!
   Мужчина вздохнул. Покачал головой. Опустил руки. Он сделал шаг назад, забирая подаренное мне тепло. Нет, одолженное. Всего лишь одолженное, а так хочется оставить его в своей груди насовсем. Положить возле сердца и помнить каждую минуту, секунду и миг о том, чье оно. Такая малость мне дозволена?
   Тигренок выругался. Он остановился. Повернулся вокруг своей оси, вцепился пальцами в полумаску и по звериному зарычал.
   - Что с тобой? - я насторожилась. Возможно, он оборотень? Тогда мне надо бежать. Они во второй ипостаси неуправляемые.
   - Уйди. Просто уйди. Не могу ничего тебе объяснить, - мужчина сорвался на крик.
   - Почему?!
   - Ты возненавидишь меня. Хотя куда уж больше-то, - он усмехнулся.
   - Не понимаю...
   Какая ненависть? К нему? Да я не одну подушку слезами испортила, лежа в своих апартаментах после его выступлений. Все вырезки из газет собирала, сообщения из зернонета в отдельной папочке на терминале хранила, а он о ненависти говорит. За что?
   Я так и не узнала ответ. Тигренок ушел сам. Я постояла в растерянности на пляже, помесила ногами песок, по добрала обувь и вернулась в отель. Чем бы ни закончился сегодняшний день, новый будет во сто... Нет, в двести раз лучше!
  
   Крик "давай" разрывал барабанные перепонки. В спину впивались занозы - дерево было неструганым и некрашеным. На переднюю часть тела давили массой остальные участницы реалити-шоу, сбившиеся в плотную толпу. Ни одна из них не хотела вступать на полосу препятствий уже раскочегаренную и поджидающую первую жертву.
   Девушки мелко тряслись от страха. Они закрывали глаза руками, впрочем, подглядывая в щели между пальцами. В пространство между их головами мне были видны участки полосы: раскачивающиеся маятники, утыканные острыми шипами; огромные секиры, на лезвиях которых играли солнечные блики; стены огня и ледяные шипы, неожиданно выскакивающие из пола. Не понимаю, Принцу жена нужна или специалист по выживанию с особо опасных условиях?
   Ведущий, вальяжно прохаживаясь вдоль полосы, восторженно комментировал приспособления. Его голос хрипел от умиления, потные пальцы мяли мокрый платок, рубашка подмышками, на животе и на спине промокла. Лицо побагровело. Похоже, наш знаменитый ведущий решил поближе познакомиться с инфарктом.
   Наблюдатели подбадривали нас редкими кислыми на звук криками. Зрители примолкли. Лишь некоторые решились открыто выразить протест, но их утащили тролли, чтобы не мешали прочим "наслаждаться" зрелищем. Теперь охранники двигались к нам.
   - Нельзя позволить им деморализовать нас. Давай покажем участницам пример? - донесся снизу знакомый голос. Между ногами девушек торчала голова Каспеи.
   - Ты серьезно надеешься пройти полосу? - я усомнилась в здравости ее рассудка. Страх, он на всех по разному действует.
   - А почему нет? - эльфийка подмигнула мне зеленым глазом, тщательно накрашенным. Она, в отличие от меня, всегда и везде появлялась при полном параде.
   Голова девушки исчезла. Помянув ласковым словом всех знакомых демонов, я полезла за ней. Терять единственное стоящее существо среди оравы скорпионих не хотелось. Если она решала пройти над обрывом по тонкой проволоке с завязанными глазами, то я, так и быть, последую за ней - шест понесу!
   Участницы посторонились. Увидев безумных, решивших рискнуть головой, они расправили плечики, вытерли запотевшие от слез глаза и с ехидными улыбками пожелали нам удачи. Конечно, каждая из них мечтала увидеть наше падение. Соперницей меньше - больше внимания Принца на душу потенциальных Королев. Ррразбежались!
   Сжав зубы, ударив по рукам, мы с Каспеей друг за другом полезли по лестнице на стартовую площадку полосы препятствий. Эльфийка хотела сразу ринуться в бой, но я попросила ее задержаться и задумалась. Алмазная кожа защищает, но защищает только меня. Каменные кулаки придают дополнительную силу конечностям, но остальное тело рискует быть располовиненным, расплющенным и порезанным на ленточки. Зато смогу помочь Каспее. Решено! Короткая дрожь, магический всплеск и мурашки на руках, встопорщившие волоски... Вперед!
   Первый этап, прыжок через двухметровую яму, заполненную пузырящейся кислотой, дался нам легко. Разбежавшись, мы резво перемахнули через ловушку. Зрители, затаившие дыхание на три секунды прыжка, вспомнили о необходимости потреблять кислород, вдохнули и разразились криками. Причем некоторые криками о помощи - сердечко там прихватило, голову напекло...
   Второй этап, движущиеся и неожиданно падающие платформы, вызвал первые затруднения: я едва успела поймать эльфийку за запястье, когда плита под ней раскололась и обе половинку рухнули в клубящуюся Тьму.
   - Держись! - я лихорадочно искала взглядом, куда можно закинуть девушку одним броском. Платформа подо мной дрогнула. Секунда, две... Она начала хрустеть... И тут мимо из пропасти поднялось спасение. Каспея качнулась, отцепилась и перепрыгнула на движущуюся вверх платформу, давая мне возможность тоже совершить маневр.
   Мы перевели дыхание. Переглянулись, помахали зрителям через камеру подлетевшего к нам стрекозла и осмотрели место следующего испытания. На третьем этапе нам предстояло пройти через ледяные иглы, вылезающие из пола. Я опустилась на колени. Пол полосы выглядел идеально гладким. Ни одного стыка или замаскированного отверстия, откуда должны выскакивать препятствия.
   И в чем подвох? Каспея развела руками. Мы сделали первый шаг и сразу шарахнулись в стороны от парных льдин. Ага, они не выскакивают из пола! Они на поверхности, просто замаскированы заклинанием.
   - За спину! - скомандовала я напарнице. Эльфийка послушно спряталась. - Попробую расплавить их!
   Я развела руки. Между напряженными ладонями с растопыренными пальцами сформировался огненный шар. Я оттолкнула его от себя и пригнулась. Заклинание полетело вперед, столкнулось с невидимой льдиной, пшикнуло... В воздух взвилось облачко пара. Все? Обидно... Придется рисковать. Хочется думать не напрасно!
   - Посмотри! - Каспея указывала назад, на пройденный нами участок пути. Я обернулась. На стартовой площадке уже стояли трое участниц, а четвертая почти взобралась на нее. Скоро нам начнут наступать на пятки.
   - Ускоряемся? - напарница кивнула. В ее глазах отражались мои мысли: догонят - столкнут.
   Я создала с десяток огненных шаров и запустила их, а потом еще и еще. Места, где огонь сталкиваясь с противоположной стихией оборачивался паром, мы старательно обходили, но несмотря не меры предосторожности я порезалась: на боку набухала алым длинная царапина.
   После льда нас ждал огонь. На четвертом этапе проблем не возникла. Я ощущала где и когда ударит струя плазмы. Каспея шла за мной шаг в шаг, прижавшись к моей спине. Другим девушкам, если среди них нет пиромантов, придется сложнее - цикл в заклинание заложен плавающий.
   Пятыми были секиры. Шесть смертоносных кусков металла двигались из стороны в сторону с разной скоростью и амплитудой. Воздух вокруг них низко гудел. Прыжок. Ветер прошелся по спине, пощекотал ребра и нервы. Следующий. Попой я ощутила холод металла. Третье лезвие почти оставило меня без носа. Глаза сошлись к переносице, я пьяно пошатнулась и угодила бы прямиком на секиру за моей спиной, если бы эльфийка не выступила надежной опорой. Досчитав до четырех, она толкнула меня вперед, подождала и прошмыгнула следом. Четвертое, пятое, а вот шестое... Каспея поскользнулась!
   Широко открытые глаза. В зрачках отражается стремительно летящее лезвие секиры. Распахнутый рот. Застрявший в горле крик и оцепенение перед лицом смерти.
   Буммс! Мои ладони сомкнулись на секире. Руки до локтя окутало силовое поле.
   - Быстрее, мне долго не удержать ее! - крикнула я. Ноги сдвинулись на длину стопы к краю полосы препятствий.
   - Но...
   - Быстрее! - нашла время разговоры разговаривать!
   Девушка змеей скользнула под лезвием. А что делать мне?! Механизм, приводящий секиру в движение, заскрежетал, сыпанул синими искрами. Не хочу вылетать с полосы, ибо лететь высоко и долго. Прямо в бассейн с грязью и крокодилами, но выбирать, похоже, не приходиться. Я не аринийский близнец, чтобы меня хирургическим путем располовинили. Я после такого не выживу!
   Кряк. Упс! Древко секиры отломилось от основания. Это что же, сейчас ее только я держу? А она для меня не тяжеловата?! Порыв ветра вклинился между мной и лезвием. Мягко оторвал меня от металла и перебросил к эльфийке. Секира еще пару взмахов ресниц продержалась в воздухе и упала на землю, взметнув песок.
   - Каспея? - я вопросительно посмотрела на подругу. Магические подробности ее биографии мне были неизвестны.
   - Н-нет, - выдохнула девушка. - Я маг, но не стихийник.
   Очень странно! Кто же тогда мне помог? Осмотревшись, я увидела приникшего к проволочному забору, огораживающему зону соревнований, Валдриса Романтичного. Он отсалютовал мне рукой и благосклонно улыбнулся. Понятно. Самая Честная Гильдия Убийц свои денежки и репутацию спасает. Слыханное ли дело - профессиональный убийца допустил смерть клиента в результате несчастного случая! Ну-ну...
   Оставшуюся часть полосы, многотонные прессы, мы преодолели быстро и одновременно спрыгнули на песок. Картинно раскланялись, работая на зерокамеры, и поползли в лекарский шатер. Я царапину на боку залечивать, а эльфийка потянутой лодыжке дееспособность возвращать.
   Конкурс кончился. Участнице под номером восемнадцать не повезло. Ей не везло с самого начала: обожженная кислотой пятка, пораненное льдом плечо, половина волос исчезла в пламени. Ну, а срезалась она на секирах. Села перед ними, разревелась и попросила снять ее с конкурса. Она, дескать, сюда за красивой жизнью ехала, а не на курсы подготовки амазонок.
   Долго упрашивать наблюдателей не пришлось. Они быстренько нужные бумажки подписали, билет на морского транспортного демона до соседнего острова, где драконопорт располагается, выдали и объявили лавочку на сегодня закрытой. Призы лучшим участницам конкурса обещали выдать после обеда. Победительницам, то есть нам, полагалось романтическое свидание с Руфимом.
   Заслуженный приз подошел к нам во время обеда и поинтересовался:
   - Кто первый намерен скрасить мое одиночество?
   Первый? Скорее второй и третий, ибо первый в этот самый момент висит на нем и преданно в глаза смотрит. Я не торопилась с ответом. Вид у демона холодный и надменный, что явственно показывает - по настроению демона неаккуратный кентавр потоптался. Следовательно, свидание со мной окончится очередной ссорой.
   - Я? - неуверенно произнесла эльфийка, пнув меня под столом ногой.
   - Ты-ты, - протянула я лениво. - Я бы вообще предпочла отказаться от такого роскошного подарка...
   - Да ради Тьмы! - фыркнул темный. - Замену попросишь? - он выгнул бровь.
   - Ты несказанно щедр! - я жеманно улыбнулась Принцу. - Не откажусь. На любую кандидатуру согласен, женишок?
   - Выбирай, - он обвел рукой помещение ресторана.
   - Тогда... - я сделала вид, что задумалась, постучала пальцами по столу. - Валдрис Романтичный!
   Каспея пронесла чашку с кофе мимо рта. Первая, отлипла от демона и прилипла к полу. Руфим... В его глазах я прочитала длинный список лекарей, с которыми по его мнению мне необходимо сходить на свидание.
   - Ты знаешь кто он? - выдавил из себя Принц.
   - Конечно, - произнесла я с той непередаваемой интонацией, сочетающей в себе абсолютную уверенность, насмешку и вызов. - Опасность, понимаешь ли, заводит меня, - я томно повела плечами и подмигнула ему.
   Темный, небось думал, что я трижды купленного им стриптизера выберу, поэтому и проявил великодушие.
   - Заводит? - Принц наклонился ко мне. Оперся на стол одной рукой, пальцами второй поддел прядь моих волос и убрал ее за кончик уха, предательски покрасневшего. - Смотри, не перегрейся, заводная ты моя, - Принц слегка ущипнул меня за мочку уха, выпрямился, перешагнул через девушку на полу и направился к выходу. Уф, легко отделалась!
   В комнате меня ждал конверт, а в нем место и время свидания. Наряд мне раз решалось выбрать в любой лавке отеля, невзирая на его стоимость. Есть ли слова слаще для ненасытного гардероба девушки? Конечно нет! Прихватив с собой приглашение в качестве гаранта оплаты, я в припрыжку понеслась на первый этаж. На стойке ресепшн выведала местонахождение лавок и отправилась в набег. Чей-то кошелек сегодня значительно потеряет в весе.
   Платья. Красные, желтые, синие. Кружевные, атласные, шелковые и бархатные. Километры и километры вешалок. Я не торопилась. Примеряла все понравившиеся модели, спорила с продавщицами насчет аксессуаров, дополняющих образ, и чашками поглощала горячий чай, ибо в лавках ледяные элементали работали не жалея сил, охлаждая воздух.
   Остановилась я в пятой по счету лавке. Нежно голубой шелк привлек мой взгляд с порога. Я обошла манекен по кругу, потрогала легкую ткань, золотые цепочки с фианитами, заменяющие бретели, провела пальцами по кожаному темно-синему поясу. Платье было прекрасно. Но! Я с первого взгляда поняла, что оно мне мало.
   - На размер больше есть? - обратилась я к продавщице.
   - Увы, - человека развела руками. - Нет. У нас все вещи продаются в единственном экземпляре. Эксклюзив, - пояснила женщина. - Давайте подбреем вам что-нибудь другое, - предложила она.
   - Нет. Хочу это, - я смяла в руке подол наряда и скрежетнула зубами. - Пойду примерю.
   Продавщица посмотрела на меня, на платье, вздохнула и сняла его с манекена. Она проводила меня в примерочную и задернула штору. Я расстегнула молнию на платье, выдохнула, втянула живот и одела его на себя. Сидело оно превосходно, правда, с расстегнутой молнией. На лопатках мерзкая деталь швейного дела никак не сходилась. Выйдя из примерочной, я молча повернулась спиной к продавщице.
   - Бесполезно, - вздохнула женщина.
   - Пробуй!
   - Не сутультесь, - я выпрямилась. - Плечи разверните. Больше, еще больше, - язычок молнии сдвинулся на пару сантиметров. - Еще! - куда уж больше! У меня и так лопатки сошлись, а грудь, как на параде торчит. - Еще! - есть! Молния застегнулась!
   Я взвизгнула от радости и подпрыгнула. Хрясь... Вдох получился полным. Вопль продавщицы - горестным.
   - Иголка с ниткой есть? - я потрепала женщину по плечу.
   - А? - она подняла на меня красные глаза с темными разводами потекшей туши.
   - Иголку и нитку неси. Да нитку бери потолще. Зашивай прямо на мне. Я все равно от этого платья не откажусь!
   Она радостно улыбнулась, кивнула головой и умчалась за швейными принадлежностями. Через полчаса платье было готово. Письмо перекочевало в кассу лавки. Продавщица заверили меня в своем искреннем дружеском расположении и пригласила заходить еще. Я кивнула, угукнула и покинула лавку, хромая на обе ноги. Босоножки, которые шли в комплекте к платью, были тоже на один размер меньше...
   После похода по лавкам времени осталось только на макияж и прическу. Надоело на страхоэльфину по зеровидению смотреть. Вечно на голове лужайка после вечеринки кентавров, глаза в череп провалившиеся, губы по цвету с небом сливаются. Другие в четыре тридцать повадились вставать, дабы зрители их по красоте равной музам считали! А я что, хуже разве?
   - Ты прекрасна, спору нет, - зачарованное зеркало-стилист в салоне красоты пригласило меня сесть в кресло перед ним. - Будешь... - тихо добавило оно.
   Под его чутким руководством я нанесла макияж, завила волосы, уложила их и распрощалась с ценным советчиком, оставив ему на прощание отпечаток губной помады. Прямо на гладком зеркальном лбу.
   У двери салона поджидала съемочная группа. Они проводили меня до места встречи с Валдрисом, взяли интервью по дороге. В уединенной беседке проверили работоспособность записывающей аппаратуры и удалились. Я осталась в одиночестве листать меню и дожидаться заказанного кавалера. Ну, как в одиночестве... Сто сорок миллионов поклонников шоу не в счет. Они меня видят, зато я о их существовании только догадываюсь.
   - Азриэль Д'Артэс Ллеверлин из клана "Идущих по лезвию ножа"? - я развернулась к мужчине.
   Валдрис выглядел сногсшибательно. Да я не о костюме, прическе и запахе туалетной воды! Оружия нам нем было навешано невообразимое количество. Он словно на войну, а не на встречу с женщиной собирался. Из-под ворота пиджака торчали рукояти парных мечей. На боку, подмышкой, находилась выпуклость кобуры с магопулем. При каждом шаге брюки звенели, а ботинки высекали из асфальта искры шпорами. В волосы он вплел метательные звездочки, в кольцах скорее всего скрывался яд, а цепь на шее была похожа на удавку. Таким арсеналом он дракона на лопатки уложит. Чего уж обо мне говорить!
   - Валдрис по прозвищу Романтичный из клана "Берущих минотавра за рога"?
   Смотрю на него и думаю: он меня сразу прикончит или даст поужинать? Мы обменялись комплиментами, сделали заказ, дождались напитков и пригубили вино.
   - Как здоровье? - поинтересовался темный эльф.
   - Кроме аллергии на метал в жизненноважных органах и смертельные заклинания ничего не беспокоит, спасибо, - отозвалась я. Ладони вспотели. Бокал того и гляди вывалится из них.
   - Рад за вас, - улыбка мужчины стала широкой. Блеснули белые подточенные зубы и выдающиеся вперед клыки.
   Ик! Зачем ему оружие? Он глотку перегрызть способен без дополнительных приспособлений!
   - А вы как? Как работа? - перешла я к интересующей меня теме.
   - Работа? - эльф допил вино. - Не знаю. Я тут в отпуске.
   Я замерла. Бросила поверх бокала, в который от неожиданности впилась зубами, изумленный взгляд. Признаков лжи на лице убийцы не было. Он смотрел прямо, не моргал и не двигал глазными яблоками. Неужели темный не врет?!
   - Да? - я поставила стакан на стол. Вытащила изо рта осколок и пристроила его рядом со стаканом. - И вы сюда отдыхать приехали, так?
   - Почти, - Валдрис скосил глаза на осколок. - За дочерью присматриваю, чтобы она глупостей не наделала.
   А, припоминаю среди участниц реалити-шоу есть девушка-дроу, но она из другого клана. Романтичный ее не признал при рождении? Среди темных подобные случаи не редкость. Их женщины отличаются "верностью" мужьям, особенно когда те на работе или в командировках. Целыми днями ждут их из кровати не вылезают, поэтому и дети не всегда похожими на родителей получаются.
   - Хорошим делом занимаетесь, - нам принесли заказ. Я отковыряла вилкой кусочек рыбы и отправила его в рот. - И подработку никакую на отдых не брали?
   - Почему же? Полезное в большинстве случаев можно совместить с приятным, - темный вонзил нож в истекающий кровью стэйк. Мясо ему подали практически сырым.
   Замечательно! Вот он и признался в строительстве моего темного будущего. Пора памятник заказывать и эпитафию подбирать.
   - Насколько приятным? - я отодвинула тарелку. Кусок в горло не лез. Лучше бы я выбрала свидание с Тигренком. Он, конечно, тоже мастер нервы трепать, но за его поцелуй я и не такое готова вытерпеть.
   - Очень, очень приятным. Надо одного ренегата баинькать уложить.
   Я подавилась откровенностью Валдриса. Значит, жертва кто-то другой. Можно расслабиться. Завтра. Задачу максимум никто не отменял. Пора переходить к этапу номер два: выведать-таки имя убийцы и немного позлить Руфима. Время десерта как нельзя лучше подходило для этого. Темный достаточно подогрет вином, чтобы попробовать соблазнить его. Не до конца, естественно, но хотя бы до середины.
   - Вы так много работаете, - я положила свою ладонь поверх его. - Устаете, наверное? - погладила напряженные пальцы мужчины. - Массаж не желаете? - и пока мужчина не отказался, я проковыляла ему за спину. Проклятые босоножки!
   - Не желаю! - сдавленно пробормотал Валдрис, но я уже положила руки ему на плечи и вдавила в стул. Хорошо быть на четверть троллем. Алмазная кожа и каменные кулаки незаменимое подспорье в убалтывании несговорчивых мужчин.
   Удерживая эльфа левой рукой, правой я разорвала пиджак, двумя половинками слетевший на пол, следом рубашку. На секунду отпустила, чтобы оголить мускулистые плечи. Валдрис дернулся. Попытался встать.
   - Сидеть! - я уложила мужчину лицом в стол. - То есть, вы же не откажете даме в малости? Обещаю, будет приятно. И полезно! Вы же любите совмещать... - я пробежалась пальчиками по каменным мышцам. - Как вы себя запустили!
   Я приступила к разогреву, вспоминая все, чему меня мама научила. Ее профессия - спортивный тренер, обязывает знать несколько видов массажа. В детстве она меня часто баловала, а в юности и научила кое-чему, приводящему существ в экстаз. Через две минуты эльф забылся. Через три замурчал, а через пять стонал в полный голос никого не стесняясь. Впрочем, не он один.
   - Еще! - прохрипел Валдрис. - Дааа!
   - Агааа! - ступни отваливались.
   - Уууу, хорошо-то как! - рыкнул темный. Его пальцы раскрошили край стола.
   - Ооо, и не говори! - дизайнера босоножек следует самого на кожу для обуви пустить!
   - Сильнее! Дааа, вот так! Ммм, - дроу хрипел.
   - Уйу, все что хочешь, милый! - выкрикнула я. Платье затрещало. - Демон!
   - Где? - попробовал вывернуться Валдрис.
   Шов на молнии разошелся. Тренькнула бретелька. Вторая...
   - В ... Далеко, в общем! - я надавила темному на спину, не давая пошевелиться.
   Платье держалось на честном слове. Вдох, и оно соскользнуло по телу к ногам, укутав шелковым облаком ступни. Здорово! Теперь все сто пятьдесят миллионов зрителей имеют шанс оценить мою фигуру по достоинству. Фасон платья не предусматривает бюстгальтера. Вот я его и не одела.
   - Аааааа! - завопил Валдрис. Я чересчур сильно сдавила его мышцы.
   - Ааааа! - повторила я за ним. Деревянный пол подо мной треснул, и каблуки по пятки провалились в трещины. Я взмахнула руками, выровнялась, опять потеряла равновесие и в изнеможении рухнула на спину эльфа.
   Стол крякнул. Его ножки разошлись в стороны, подломились у основания, и мы вместе со столешницей грохнулись на пол. Инстинктивно, темный успел перевернуться, упасть спиной, а меня прижал к своей груди огромными мощными руками.
   - Ого! - вырвалось у него. Валдрис разглядел в каком виде я на нем лежу.
   - Ага, - ответила я устало, подозревая дальнейшее развитие событий.
   - Угу... - фонари на стенах беседки закрыла тень.
   Эльф медленно расцепил руки и вытянул их вдоль тела. Мог бы и меня бы к мусору в сторонку смахнул и сам бы в колонну к муравьям, споро растаскивающим остатки нашего ужина, пристроился.
   Тень молчала. Валдрис насвистал популярную песенку "Нас догонят, но мы не сдадимся". Я придумывала правдоподобные объяснения, уткнувшись носом в грудь эльфу. По моим подсчетам до точки кипения Принца (а в том, что пожаловал именно он сомнений не было) осталось минуты две-три. Обычно мне этого хватало, чтобы найти оправдание исчезнувшим из шкафа конфетам, случайно разбившейся вазе и непонятно откуда взявшейся дырке на новой блузке, но сейчас мозг мигал красной лампочкой и отказывался вкалывать сверхурочно.
   Допустим, один из вариантов может звучать так: еще вчера объявили штормовое предупреждение - десять баллов как минимум, но никто его не услышал - тихо объявляли. И вот когда мы с Валдрисом поужинали на нас налетел ураганный ветер, сорвал с меня платье, с него рубашку...
   Или второй вариант: банда грабителей с деньгами из сейфа отеля, бежала напролом через джунгли с добычей наперевес, а тут мы поужинали и сидим мирно беседуем. Они решили замаскироваться для чего хотели нашу одежду позаимствовать: с дроу рубашку сорвали, с меня платье сняли... Нет, ерунда получается.
   Похоже, план на вечер позлить Руфима я на тысячу процентов перевыполнила. Ох, и выдаст он мне дивидендов... Столько мяса на попе нет, сколько он от щедрот души своей отсыпет! На мирный исход разбора полетов даже надеяться нечего. Демон никогда сдержанностью не отличался, а тут я ему сама повод с большой буквы поскандалить подсунула. Разве ж он удержится?
   О, началось!
   - Азриэль, знать не хочу, чем вы здесь занимались...
   Неужели? Еще не перевелись бесплатные чудеса в Стилусе?! В кои-то веки темного моя личная жизнь не интересует! Я заинтересованно приподняла голову, желая увидеть выражение лица Принца. Увы, он по-прежнему стоял против света.
   - И объяснять мне ничего не надо...
   Гера, демон болен! У него высокая температура, он присмерти, он бесконтрольно бредит! Скорую звать или... в похоронное бюро обращаться?
   - Просто скажи...
   Я не виновата? Так я не виновата! Это платье, нитки и кривые руки продавщицы, а вовсе не моя жадность и халява.
   - Ты хочешь остаться на острове и в шоу или ты хочешь уйти? - закончил Руфим.
   Что?! Я не ослышалась? Он предлагает мне уйти? Какая акула его укусила? Еще позавчера он глотки наблюдателям был готов перегрызть лишь бы они меня из шоу не выгнали. Правом вето воспользовался. Да и никакой выгоды ему нет просто так отпускать меня: пятьдесят миллионов манек зря потратил и душу мою не получил. Нет, где-то здесь определенно собака зарыла труп.
   - А ты меня при попытке к бегству не застрелишь?
   - Нет, - я ощутила улыбку демона. - Завтра в начале конкурса я при всех тебя отпущу.
   - Просто так? - воскликнула я.
   - Да, - ответил Руфим и ушел.
   Может быть мне все приснилось? Не было Принца, его обещания и грусти в словах, которая наверняка мне послышалась. О чем темный может грустить? Явно не о том, что отделается от занозы в... попе. Скорее, его жадность терзает и напрасно потраченных маньках. Невесты такое невыгодное вложение капитала.
   Я кончиками пальцев дотянулась до платья. Натянула его, и, придерживая лиф руками, встала. Кивнула Валдрису, вытащила из пола застрявшие босоножки и поспешила в комнату. Мне надо было собрать вещи!
   Радостная, я взбежала по лестнице, вытащила из пустого шкафа желтый пластиковый чемодан с наклейкой шестого развлекательного и нашего реалити-шоу, бросила в него платье, оставленные горничной выстиранные купальники, туда же сложила приглянувшуюся мне занавеску и все бутылочки из ванной, хотела и коврик прикроватный упаковать, но не стала наглеть: ваза влезла и ладно. С трудом, стоя верхней крышке чемодана на коленях, я его закрыла на молнию, кодовый замок, вытерла пот со лба, села на кровать и принялась следить за маленькой стрелкой часов. Через шесть тридцать две я узнаю как пахнет свобода...
  

***

  
   За минуту до шести я вскочила с кровати, подхватила чемодан и стремглав сбежала по лестнице, а на последнем пролете и вовсе съехала по перилам. Соскочила на пол, отсалютовала смене фей-администраторов и встала по стойке "смирно" пред дверьми.
   Прозвенел сигнал. На третьем этаже послышался шум - девчонки торопились завершить утренние процедуры и построиться на выход. Так как я не оставила места, номеру один пришлось встать за мной. Девушка что-то прошипела, неразборчивые угрозы, но я не обратила внимания. Что мне до шипения рабов зеровидения? Им еще тридцать три конкурса копячиться, а я свою роль отыграла и с чистой совестью на покой отправляюсь.
   Появился Принц. Сегодня он щеголял в черном льняном костюме и сандалиях на босу ногу. Глаза по обыкновению прикрывали солнечные очки. Волосы он с помощью воска гладко зачесал назад. Он постоял пять секунд у лестницы, насладился чарующими улыбками прелестниц, прошелся вдоль строя, поцеловал тринадцатой и седьмой руки, остановился возле меня, посмотрел поверх очков и неожиданно улыбнулся. Гаденько так. У меня душа сползла в пятки.
   Что темный задумал? Собрался обмануть тогда, когда я уже одной ногой на материке стою а автографы раздаю восторженным поклонникам? Не выйдет! Сжав зубы, я направилась вслед за Руфимом по дороге к пляжу.
   Трибуны были полны. Наблюдатели находились на своих местах. Бабушка и мама сидели на почетном первом ряду и махали флажками с моим портретом. Ведущий произнес приветственную речь, но застопорился на конкурсе. Зачем-то вышли тролли-охранники и раздали всем участницам, кроме меня, лассо, пращи и запас камней к ним в холщовых мешочках. На сцену поднялся Принц, простер руку, заставляя болельщиков замолчать...
   - Рад всех вас видеть, спасибо, что поддерживаете своих любимиц и шоу, - произнес мужчина. Существа поддержали его вялыми аплодисментами. Наверное, они устали каждый день вставать в шесть утра, а некоторые вообще не уходили с трибун - вон на лицах лавочки отпечатались.
   - Прежде чем объявить очередной конкурс, я хочу выполнить данное вчера обещание, - он повернулся ко мне. - Азриэль Д'Артэс Ллеверлин, ты свободна. Стрекозел ждет тебя на другом краю острова...
   Я покачнулась. Сердце пропустило удар, а потом рванулось вперед меня через сушеств, пальмы к летательному аппарату и пилоту, которые я почти видела. Он таки сдержал обещание! Расцеловать его что ли на прощание? Не стоит, еще заразу какую-нибудь подхвачу. Пока демон не опомнился, я сбросила с помоста на песок чемодан и сама спрыгнула.
   - Но...
   Я медленно распрямилась. Не люблю "но", терпеть их не могу особенно в таких ситуациях, когда все висит на волоске и грозит рухнуть от малейшего дуновения ветерка.
   - Мы же не можем остаться без развлечения! - проревел темный. Зрители выждали секунду и разродились торжествующими воплями. - Я ничего от тебя не требую, Аззи, - промел Принц, - но той, что остановит тебя обещаю пятьсот тысяч манек! - рев трибун утих на миг, чтобы стать мощнее, довольнее и гораздо громче. - Беги, Азриэль, у тебя пять минут форы и всего одна попытка добраться до стрекозла. На старт, внимание...
   Слова марш я дожидаться не стала. Рывком вытянула у чемодана ручку и понеслась вдоль берега океана, надеясь, что предмет первой необходимости каждого путешественника выдержит испытание песком и джунглями. Расстаться с трофеями мне не позволила банальная троллья домовитость. Что к нам в пещеру попало, то Цербера с два это оттуда вынесут.
   Однако, Руфим, гад. Но какой изворотливый! Как ловко он меня вокруг своего изящного пальчика обвел! И, стоить заметить, ни словом, ни делом обещания не нарушил: он отпустил меня "просто так", правда... Дал задание девушкам остановить меня, пообещав награду, размер которой заставит их ловить меня очень тщательно. За пятьсот тысяч манек участницы шоу голыми наманикюренными руками до Аидова Царства докопаются, но мое тело с душой или без демону приволокут!
   Я опрометью неслась вдоль берега, вцепившись в ручку чемодана. Разумнее было его бросить, но рука не разжималась оставить награбл... добытые честным трудом сокровища. Кроме того, чемоданом весом в десять килограмм как долбанешь, так жертва не скоро оклемается. На час точно из гонки преследования выпадет, а мне меньшее количество загонщиков только на руку.
   Едва клочок буйной растительности скрыл зрителей, я ринулась в пальмовую рощу. Среди деревьев, роскошного плюща, лиан и прочей буйной растительности затеряться одной гораздо проще, чем на открытом пространстве, года из убежишь исключительно пустые раковины представлены, но я же не рак-отшельник, чтобы в них забиться и носом наружу не высовывать. Хотя сама мысль найти убежище довольно неплохая. Пусть девушки меня часа два активно поищут, окончательно потеряют, с пустыми руками к Принцу вернутся, а я, пока они демона навещать будут, спокойно до стрекозла доберусь и на большую землю отправлюсь. За несколько дней проведенных в качестве участницы реалити-шоу ясно показали мне, что я предпочитаю быть по ту сторону зеротерминала.
   В джунглях скорость движения снизилась. Виной тому были довольно густая растительность и чемодан, постоянно за оную цепляющийся. Он застревал между пальм, путался в лианах и наматывал на колесики плющ. В довершение всего, меня нагнали спешащие по своим делам знакомые мартышки, увидели транспорт и решили бесплатно на нем прокатиться. Тоже мне нашли развлечение! Я мех, конечно, люблю, но на себе, а не чемодане!
   Сокровища пришлось бросить, чему мартышки несказанно обрадовались. В считанные секунды они вскрыли кодовый замок, каким-то образом обошли магическое охранное заклинание настроенное на меня, и вывалили на землю содержимое чемодана. Покрутили в лапах купальники, отобрали блестящие и нацепили их на себя... А это идея
   Что будет, если сложить с десяток мохнатых мелких животных, много магии жизни и желание убежать? Правильно! Через минуты после озарения на острове находилось одиннадцать симпатичных ушастых блондинок похожих друг на друга как две капли воды. Единственное, десять из них не обладали хорошими манерами, но кто в пылу погони на такие мелочи внимание обращать будет? Я и копии разбежались в разные стороны, причем штуки три меня по привычке полезли на пальмы.
   Я хмыкнула, осмотрела множество оставленных моими помощниками следов и рванула туда, где по моим подсчетам находилась противоположная сторона острова, но выбежала я обратно к океану, прямо на группу участниц, изучающих на песке колею от чемодана. Сбила одну из четверых с ног, извинилась, развернулась, уложила вторую ударом кулака в глаз, зачерпнула песка и бросила в глаза третьей, выдохнула, показала ошеломленной четвертой кулак и скрылась в джунглях. Ха, думали с наследницей лучшей охотницы тролльего племени справиться? Не так быстро!
   Вторую группу охотниц я пропустила, отлежавшись в полом стволе поваленного и сгнившего тропического дерева. Хорошее убежище, но не одна я так считала. Ощутив к ноге прикосновение чего-то длинного прохладного и с раздвоенным языком, деловито пробующем конечность на вкус, я поспешила ретироваться, прикусив язык, дабы не выдать свое местонахождение криком.
   Выбралась, осмотрела себя, почесала зудящую ногу и начала пробираться к стрекозлу. Гонки с соперницами вещь увлекательная, но у меня немного иная цель.
   Через несколько минут я увидела в зарослях Каспею, возглавляющую партию из пяти девушек, готовящихся к захвату моей копии. Мартышка ни о чем не подозревала. Она сидела на нижней ветки, засунув большой палец ноги в рот и с интересом разглядывала пойманную яркую бабочку, держа ее за крыло. Я посочувствовала двойнику, опустилась на четвереньки и начала обползать участниц по дуге за их спинами.
   Я приподняла голову над верхним уровнем растительности. Каспея подкралась к мартышке и приготовила лассо. Одна девушка из ее группы встала справа и подняла вверх здоровенную палку, вторая держала на пальцах заклинание. Обезьяна косилась на них левым глазом, но попыток удрать не предпринимала. Эх, жаль двойникам ума не досталось. Одной красотой много не навоююешь.
   Стремительный бросок, обезьяна выпустила изо рта палец и с удивлением уставилась на новое украшение на шее. Каспея дернула лассо и стянула мартышку с ветки. Та заверешала, перекувырнулась в воздухе и приземлилась на четыре лапы. Увернулась от дубины, шарахнулась в сторону.
   - Держи ее! - рявкнула рыжая девица.
   - Держу! - брюнетка с родинкой на щеке навалилась на эльфийку.
   - Да не эту, а ту! - рыжая кивнула в сторону улепетывающей мартышки. Конец веревки волочился за ней по земле.
   - Ку! - я на мгновение высунулась и махнула соперницам рукой. Они обернулись и застопорились.
   - Чи! - сверху свалилась пригоршня мусора. Девушки подняли глаза вверх... И там тоже была я!
   - Чи-чи, - третья белокурая голова свесилась с дерева слева.
   Каспея протерла глаза, крепко зажмурилась, но я и двойники не думали исчезать. Мы же не иллюзия, а из плоти и крови состоим. Состроив одинаковые веселые рожицы, мы одновременно бросились в разные стороны. Участницы шоу остались стоять на месте, потеряв ориентир и часть рассудка.
   Бегая по джунглям, я окончательно потеряла направление. Носилась наугад, избегая дорог и подозрительного шума, а шумело и именно подозрительно практически везде. Тридцать три красавицы на лоне дикой природы это вам не аккуратные волки на охоте, это стадо слонов на выпасе.
   От одной его части я спряталась за пальмовым стволом. Двое девушек помощнее несли на плечах шест, к которому была привязана за руку и за ноги очеловеченная мартышка. Они пищала, извивалась и старалась зубами дотянуться до сковывающих ее пут. Прости, дорогая, я бы тебе помогла, однако торопилюсь очень. Сил никаких нет задерживаться! Дождавшись, когда процессия ушла далеко, я тихонечко выскользнула из-за пальмы и побежала в туда, откуда появилась везучая команда участниц шоу. Все алмазы бабушки ставлю на кон, стрекозел находится именно там и вряд ли его кто-либо охраняет, ведь они меня уже поймали.
   А если они меня поймали, то... Проклятие! Руфим может отозвать транспорт и плакала моя свобода!
   Я припустила. Выложилась полностью, и на пляж противоположного берега острова буквально выкатилась из джунглей, запнувшись о зловредную лиану. Пилот стрекозла уже завел двигатель и потянул рычаг управления на себя. Нет!
   Собрав крохи сил, я бросилась на штурм. Казалось, ноги вязнут в песке. Колени скованы, а на щиколотке висит чугунная гиря. Пальцы коснулись гладкого металла стрекозла. Прыжок. Обе руки сомкнулись на полозьях. Пилот разинул рот, дернул рукой. Транспорт рыкнул двигателем и поднялся в небо, накренившись на один бок.
   Получилось!
   - Отцепись! - мужчина перекричал шум крыльев. Я покачала головой. Закинула на полозья ногу. - Упадем! - в голосе пилота послышались истерические нотки. Я уцепилась за пол стрекозла, подтянулась на руках и влезла в кабину.
   - Туда, - скомандовала я, указав на горизонт, где виднелся силуэт еще одного острова.
   Мужчина полетел в совершенно другом направлении. Пока я сидела с открытым ртом и размышляла над причинами странного поведения, мы сделали круг на океаном и полетели над клочком джунглей. Эй, зачем он меня обратно везет?!
   - Пятьсот тысяч, пятьсот тысяч... - шептал пилот.
   Ясно. У него золотая лихорадка в острой форме. Размахнувшись, я прописала мужчине лекарство под левый глаз и добавила в нос, чтобы наверняка подействовало! Он вскрикнул и выпустил рычаг управления. Стрекозел завертелся в воздухе, клюнул носом и резко пошел на снижения. Меня швырнуло на стекло.
   - Идиотка! - пилот ударил меня по ноге. В следующий миг, я отлетела на сиденье, а летательный аппарат выровнялся у самой земли, чиркнул полозьями по песку, завалился на бок и проскользил по песку пару десятков метров, ломая прозрачные крылья...
   Не вышло, промелькнуло в голове, и сознание слопала жадная темнота.
  

***

  
   - Азриэль, проснись... Ну, проснись, моя хорошая. Ты обещала сыну в демонопарк сходить, соня моя, - настойчивый знакомый голос терзал мои несчастные уши.
   Какой зоопарк? Какой сын? Что демону от меня надо? Что за идиотские шуточки над существом пострадавшем в аварии? Неужели он не может меня оставить в покое даже на больничной койке?
   - Азриэль, вставай... - а терпения ему не занимать! От меня мама раньше отставала и давала спокойно выспаться.
   Одеяло с одной с троны приподняли, потянули за край. Оно соскользнуло с моего плеча, оголило спину, ягодицы...
   - Руфим... - простонала я. Нехотя оторвала голову от подушки, поймала одеяло за край и дернула на себя. - Отдай! - одеяло повисло. Демон засмеялся, но не гадко, как обычно, а нежно. Он сел рядом, потрепал меня по голове и... чмокнул меня в макушку!
   Да что такое происходит?! Сбросив его руку со своего плеча, я села на кровати, подтянула колени к груди и возмущенно на него посмотрела и не поверила своим глазам. Рядом со мной определенно находился Принц, но что-то я не припомню ни седой пряди в челке спускающейся слева до плеча, ни сеточки мелких морщин у глаз, делающих взгляд демона пронзительным и умным, да и обстановка комнаты мне совершенно не знакома. А если учесть его слова о демонопарке, сыне и поблескивающий на моем и его запястье парные обручальные браслеты...
   - Мама! - в комнату вбежал черноволосый подтянутый демоненок и повис у меня на шее.
   - Папа... - прошептала я растерянно. Что за демонятина здесь творится?!
   Сон. Это наверное сон вызванный лекарственными препаратами. Видать, я при крушении стрекозла слишком сильно головой приложилась вот и брежу себе потихонечку, пока меня в сознание пытаются привести.
   Только бред у пеня какой-то странный. Одно известие о свадьбе с Руфимом и наличии ребенка спустя счастливых пятьсот шестнадцать лет совместного легального проживания чего стоит. Я едва рассудок не потеряла, когда увидела с гордостью продемонстрированный мне календарь важных семейных событий. Принц, точнее в бреду уже Король Тьмы, показал мне его в ответ на вопрос, а по случаю какой годовщины у нас сегодня праздник. Ткнул пальцем в сегодняшнюю дату и очень обиделся, что я день нашей помолвки не вспомнила. Кстати, дата была правильная: семнадцатое число четвертого в году месяца. Именно тогда злополучный стрекозел совершил вынужденную посадку, но больше чем полтысячелетия назад!!!
   От вопросов Руфима с какой не такой ноги я сегодня встала пришлось спрятаться в ванной. Как ему сказать, что да, это я но не та я, которая за него замуж выходила. Добровольно! Гера, что могло вызвать в моем сознании необъяснимые сдвиги? С чего вдруг я к демону нежными чувствами воспылала?
   Как бы и хотелось весь день отсиживаться в ванной было нельзя. Во-первых, Принц начал возле двери околачиваться и деликатно интересоваться не беременна ли я... опять... Во-вторых, сын требовал немедленно отвести его в демонопарк и показать ему низшего транспортного морского демона.
   Я выдохнула, умылась, отыскала на полочке косметику, нашла баночку с кремом, удивленно посмотрела на этикетку, где значилось пятьсот плюс, окунула палец в зеленоватую субстанцию и поднесла к лицу...
   Аааа! Что это? Кто это? Что со мной произошло! Куда делись роскошные волосы? А брови?! Какого кентавра я лысая! Куда передние зубы делись? Что за узорно погрызенные уши? И... О! А я-то думаю почему меня к земле гнет!
   Разъяренная, я вылетела из ванной и зажала темного в углу. Напрасно. Как выяснилось эротичная щербинка во рту и отсутствие волос на теле последний писк женской моды. Так же как и грудь, скрывать которую, между прочим неприлично, поэтому в моем гардеробе юбки, штаны и никаких блузок и бюстгальтеров!
   Кошмар одним словом. Поскорее бы лекари меня в чувство привели. Я хочу по прежнему блондинкой проснуться, а не седой. Чего они тянут быка за хвост?
   Вернувшись в ванную я нарисовала себе брови, повязала на голову шейный шелковый платок, вышла, одела одну из рубашек Руфима, отчего он недовольно поморщился, более-менее приличные штаны и сообщила о готовности идти в демонопарк. Демоненок подпрыгнул, убежал в свою комнату, скоро вернулся оттуда с детским рюкзачком за плечами. Мальчик нетерпеливо дернул меня за карман брюк, взял за руку и потащил к двери. Зажмурившись, я шагнула на улицу.
   Унлесс-Сити в моей фантазии мало походил на реальный. Жуткий траффик летательных аппаратов в небе в несколько рядов друг над другом. Орущие кентавры в желтых форменных пиджаках, на их спинах усталые пассажиры. Улицы запружены существами: невероятно прекрасные мужчины с разноцветными, порой сумасшедших цветов, шевелбрами. Женщины, действительно щеголяющие голой грудью и ладно бы разных размеров! Особенно меня впечатлили два квадрата со вписанными в них треугольниками...
   Руфим открыл портал. Подтолкнул меня и сына к черной воронке. Сам вошел в нее следом. Три секунды темноты, потери ориентации, холода и мы вышли возле демонопарка. Принца с великим почтением встретил пожилой тролль - глава данного заведения, вызвавшийся лично провести дорогим гостям экскурсию.
   В крытом вольере проживали драконодоны. Как уверил тролль, потомки той самой первой птички, случайно вылупившейся из акулы. В демонариуме прыгали через кольца морские демоны. Неповоротливые и громоздкие на вид, способные перевозить до пятисот существ одновременно, в родной стихии они были проворны и стремительны.
   За стеклом в другой части демонопарка, ползали всеядные чешуйчатые уборщики, на ветках искусственных деревьев сидели маленькие, но чрезвычайно голосистые будильники вместе с яркими разноцветными демонами-почтальонами. Коранд, под конец экскурсии я удосужилась узнать имя предполагаемого сына, визжал от восторга и требовал на территории нашего загородного дома построить ему точно такой же парк. Растроганный Руфим, очевидно души не чаявший в мальчишке, мгновенно сдался и пообещал к следующему дню рождения выполнить просьбу сына.
   Я смотрела на Принца и видела перед собой совершенного другого демона. Куда подевался вечный сарказм? В какую ссылку отправился цинизм? Откуда эта искренняя забота о подрастающем поколении? Разве демон может быть таким? Хм, в моем больном подсознании может. Другой вопрос... Когда темный успел настолько прочно обосноваться в моей голове, что я буквально брежу им?
   Немного пришибленная непрекращающейся фантасмагорией, я отстала от парочки демонов. Попила воды из фонтанчика, выхватила из стойки рядом с ним иллюстрированный путеводитель по демонопарку, откуда с удивлением узнала, что большинство проживающих здесь существ создала я, а темной семьи мои живые изобретения в совокупности приносят двадцать шесть миллионов манек в год. Похоже, свой долг Руфиму я сполна отработала. Или это были инвестиции? Так, некоторые вопросы надо прояснить. Возможно, подсознание не произвольно бредит, а пытается мне кое-что подсказать...
   Допустим, только допустим, что Руфиму я попалась на глаза не случайно. Он прекрасно знал кто я и какими магическими способностями обладаю. Далее в голове демона родился гениальный план жениться на мне и приставить мои таланту к делу приумножения благосостояния темной семьи и, собственно, Тьмы. Для этого он придумал реалити-шоу, надеясь за это время узнать меня получше и соблазнить. Я помню, в перерывах между претензиями к сценарию и организации он предлагал мне и поужинать и сразу позавтракать несколько раз, но я отказалась, ибо глаза никого, кроме Тигренка видеть не желали. Получив от ворот поворот, Принц подговорил отца, мать и оп-ля я уже участница шоу с миллионным долгом на шее и проспоренной душой за спиной. В таком свете поступки темного выглядят логичными и полностью обоснованными, но... зачем он со мной ругается? Со своей холостяцкой жизнью что ли прощается?
   - Азриэль, мы тебя потеряли, - возле меня остановился Принц. На его шее сидел довольный демоненок и ел мороженное. - Все хорошо?
   Нет! Мне захотелось крикнуть, а потом по привычке вцепиться ему в лицо и расцарапать его, но присутствие ребенка, хоть и придуманного, остановило меня. Как же так? Неужели нельзя было просто подойти ко мне и сказать: давай поженимся по расчету? Чем не вариант? Для чего придумывать миллиард сложностей, когда есть шанс договориться? Я бы на Тигренка в качестве свадебного подарка согласилась. И клепала бы целыми днями нужных ему демонов.
   - Нашу свадьбу вспомнила, - соврала я. - Хочу посмотреть, как это было, - интересно, что еще подсознание мне сказать хочет!
   - Тогда идем в резиденцию, - покладисто согласился демон. Снял пацаненка с шеи, вручил его маленькую прохладную ладошку мне, заправил растрепанную седую прядь за ухо и открыл портал.
   Дома темный сдал сына на руки няне, взял меня за руку, отвел в свой рабочий кабинет, взял стул, с его помощью достал с верхней полки почти под самым потолком пять книг и торжественно вручил их мне. Усадил меня на диван, при строился рядом и аккуратно открыл первую страницу первой книги...
   - А где свадьба? - я пролистала альбом до конца, но церемонии так и не нашла.
   - У тебя опять провал в памяти? - терпеливо вздохнул демон. - Напоминаю, после того как ты разорвала помолвку и сбежала от меня, мне было не до пышной церемонии. Да еще убийца этот и мои двойники... Мы поженились спонтанно. Если хочешь я поищу зерографии в архивах криминальной хроники или отправлю запрос полицаям.
   Криминальная хроника и полицаи? Что же такого мы наворотили? Надеюсь, город перестраивать не пришлось и в срочном порядке эмигрантов из других стран выписывать, дабы освободившиеся в огромном количестве рабочие места закрыть.
   - Не надо, - отмахнулась я. Встала. Прошлась туда-сюда перед Принцем. Остановилась. - Скажи, - начала я решительно, - ты меня любишь? - от волнения перехватило горло.
   Демон тепло улыбнулся.
   - Разве я еще сегодня не говорил тебе? Демоны не умеют любить, но умеют принадлежать. С первой нашей встречи, с первого взгляда, первого прикосновения - я твой, - он склонил голову и развел руками.
   Мой? С первой встречи?
   - А когда... - я сглотнула. - Когда мы впервые встретились?
   - Азриэль, ты забыла принимать свои таблетки от потери памяти? - я вздернула вверх бровь. - Ладно-ладно! - он обезоруживающе поднял ладони. - Ты пришла в сопровождении амазонки в "Спелый перчик"...
   Куда?!
   Внимание! Ошибка данных. Внимание, перекрестные нити. Внимание, опасность обрыва нити. Внимание, посторонний объект в системе. Внимание...
   Что?!
   Удар током. Тело скрутило судорогой. Еще. Я выгнулась дугой. Еще. Провалилась в темноту. Еще. Открыла глаза и закашлялась.
   - Аззи! - меня сгребли в охапку.
   - Не тряси меня, - прошептала я. Подняла дрожащую руку, отбросила закрывающие обзор свои волосы.
   - Да я тебя вообще убью! - вспылил демон. - Ты хоть иногда думаешь, что творишь? - он бросил на меня злой взгляд. - У меня перед глазами вся жизнь пронеслась!
   - У меня тоже... - ответила я, не отрывая взгляда от белой пряди в челке Принца.
  

***

   Из-за аварии стрекозла на три дня на остров пришла царица Тишина и брат ее Спокойствие. Персонал обслуживающий шоу лениво грел телеса на солнышке и поглощал тоннами бесплатное мороженое, почесывая раздувшееся от удовольствия брюха. Зрители также отдыхали от адреналина, используя все представленные им развлечения. Кто-то погружался под воду в пузыре и предпринимал попытку познакомиться с рыбами, прочие катались длинном соскообразном морском демоне, которые закладывал на волнах головокружительные виражи, остальные носились по джунглям, играя в "светлые-темные" (аналог казаки-разбойники). Я же за всем этим наблюдала из окна лекарского блока отеля, кусала локти и глотала слюни...
   После того, как я пришла в себя, демона словно переклинило на моем здоровье. Ровно каждые часа он приходил, чтобы лично узнать последние новости: давление, температуру, анализ крови и так далее. Возле моей комнаты дежурили аж четыре тролля, обыскивающие и проверяющие заклинаниями всех, кто хочет войти ко мне. Еду Принц приносил лично, исключительно здоровую, полезную и просьбы насчет маленького кусочка шоколадки для поднятия настроения игнорировал.
   Все визиты Руфима проходили в гробовом молчании. Он слушал мои вопросы, порой переходящие в неопределенный словесный поток, следил, чтобы я съела ненавистные овощи и невкусное отварное мясо до последней крошки, менял лечебные амулеты и оставлял меня наблюдать из-за решетки окна комнаты, как мимо проходит счастливая жизнь. Ясное дело на третий день заточения я сосем озверела и была готова или на коленях свободу вымолить или зубами ее выгрызть.
   Демон заявился часов в двенадцать за компанию с лекарем. Последний открыл переносной зеротерминал, покопался в нем и... объявил мне смертный приговор! Согласно его, квалифицированному заключению покидать четыре мне никак нельзя: давление зашкаливает, иммунитет где-то в Аидовом Царстве болтается, кровь новая не вырабатывается, нервные клетки истощены, мозг отмирает... В принципе, спасти меня еще можно, хотя и чрезвычайно сложно, но максимум усилий они приложат.
   Я выслушала монолог лекаря до конца, перевела взгляд с медика на стоящего позади него темного. Хм, кажется, я знаю с чьей медицинской карты мой диагноз списан...
   - Руфим, тебе самому лечиться надо, - процедила я сквозь зубы. - Я ни единому твоему слову не верю. Ты таким способом хочешь душу мою получить? Раз я в конкурсе не участвую, то априори не смогу стать Королевой Тьмы и проиграю спор.
   - Не в этом дело, - впервые за три дня демон открыл рот. - Мне твоя душа даром не нужна и денег у меня достаточно. Хочешь, я прямо сейчас соберу всех и объявлю, что мы женимся?
   - Нет! - я выронила из рук подушку, край которой мяла в руках, сдерживая желание огреть ею темного по голове. Да, не больно, но зато как обидно!
   - Всегда "нет", вечно "нет". Скажи, Азриэль, ты хоть раз серьезно рассматривала возможность брака со мной? - спросил Принц и сам же себе ответил: - Чувствую ответ опять "нет"! Да и когда тебе было думать, если ты на меня то злилась, то обижалась, то ругалась, а то и войну устраивала?! Разве это нормальные отношения? Разве это вообще какие-либо отношения?
   Руфим замолчал, предоставив возможность ответить на обвинения. Справедливые, надо сказать. Я действительно относилась ко всему несерьезно. Я не рассматривала темного, как жениха и тем более как мужа, с коим мне предстоит пятьсот лет с лишним прожить и родить ему ребенка. Все время нашего с демоном знакомства я играла в войну, где из кожи вон лезла, дабы победить... Я даже не пыталась взглянуть на ситуацию с другой стороны...
   Раздавленная неожиданным осознанием истинных причин своего поведения, я легла на кровать и натянула до макушки одеяло. На глаза навернулись слезы. Не нужна мне победа. И ругаться с я Принцем тоже не хочу. Пусть ведет себя прилично и не задирает меня по пустякам!
   Я закусила губу, чтобы не дать всхлипам прорваться наружу. Руфим не ушел из комнаты, а показывать ему свою слабость я никакого желания не имею.
   - Азриэль, не реви, - недовольно пробурчал демон.
   Во мне вспыхнул гнев. Слезы мгновенно высохли. Ладони сжались в кулаки... Стоп! Вот опять начинается. А с чего я, собственно, решила, что Принц моими слезами недоволен?
   - Почему? - как можно спокойнее просила я. Голос все равно дрогнул в предчувствии резкого издевательского ответа.
   - Ты... Я... Да просто не реви и все! - рявкнул Руфим.
   Что это? Почему он пришел в ярость? Почему не может честно признаться... В чем? Отбросив одеяло, я села на кровати и гордо продемонстрировала красные щеки, искусанные губы и глаза с дрожащими на ресницах солеными каплями.
   - Почему? - задала я тот же вопрос, поджав губы. - Почему тебе не нравятся мои слезы?
   - Тьма! - Принц резко раздраженно дернул руками снизу вверх и обратно. - Женщины! Чего вам надо? Неужели нельзя довольствоваться сказанными словами? Зачем всегда копаете глубже и вытаскиваете все кладбище старых грязных носков наружу?!
   Я вытерла простыней лицо и встала. Подошла к демону, поймала его за подборок и заставила темного смотреть в мои глаза.
   - Почему? - вновь спросила я. Разве можно переупрямить осла? Лучше не пытаться. Темный не ответил, но и глаза не отвел. - Ты видишь, Руфим, я пытаюсь, я делаю шаг тебе на встречу, не ору, не истеричу и не кидаюсь в тебя заклинаниями. Сделай и ты, если не хочешь потерять то, чего пока нет, но вдруг будет? Скажи... - по щекам опять потекли слезы, но я не собиралась сдаваться. Внутренний голос шептал, что обязана добиться от Принца ответа, иначе изменится все и кто знает в какую сторону.
   Демон сжал мою ладошку своей. Отстранился, опустил глаза в пол и прошептал:
   - Мне больно, когда больно тебе. Довольна? - я промолчала.
   Он постоял еще пять секунд, затем развернулся на каблуках и вышел, хлопнув дверью.
   Надо же... Никогда бы не подумала. Демоны умеют сопереживать, беспокоятся о ком-то, кроме себя любимых, но готовы признать наличие у себя благородных светлых чувств исключительно под угрозами. Либо он соврал. Как же проверить? А, Нумедийский лев с этой проверкой, я ему просто поверю!
   Позабыв, что на мне больничная полосатая рубашка, что ноги не обуты, лицо не умыто и голова сравнима с головой медузы Горгоны, я выскочила в коридор и побежала догонять Руфима. Казалось жизненно важным сказать ему о принятом решении.
   Я увидела фигуру демона в конце коридора, он свернул за угол. Ругнувшись, я добавила скорости. Неприятно будет упустить его. Мало того, что не объяснюсь с ним до конца так еще и заплутаю в отеле. Проклятие! За поворотом, еще через метров сто коридор раздваивался и было совершенно непонятно, куда свернул темный.
   Я постучала в одну дверь, другую, не дождалась ответа и отправилась наугад - налево, и мне повезло! Правда увидела я не Принца, а Балахон!
   Фигура торопливо шла по зданию, подметая длинным подолом пол. Двигалась она столь целеустремленно, что не заметила прилипшего к ней хвоста в моем неотразимом ни в одном зеркале лице. Через некоторое время блуждания по пустым внутренностям отеля мы вышли в общественную зону. Разница была поразительной: тишина и прохлада помещений класса "посторонним вход воспрещен" сменились жутким шумом работающей маготехники, разговаривающих существ и жарой, нагнетаемой в холл отеля сломанным кондиционером. Сбежавший оттуда ледяной элементаль плавал в толще льда в огромном замерзшем аквариуме, радующем посетителей отеля выпученными глазами несчастных замороженных экзотических рыб.
   Балахон слегка притормозил, покрутил головой по сторонам и почесал затянутой в перчатку рукой затылок. Сделал шаг назад, практически прижался к зеркальной стене и начал осторожно вдоль нее красться к выходу. Естественно, я не оставила его в одиночестве. Неожиданно все разговоры стихли. Повисшее в воздухе ощутимое недоумение заставило меня и Балахон остановиться и осмотреться...
   Я встретилась взглядом отражением темноты под капюшоном в зеркальной стене напротив наших перекособоченных фигур, замерших в нелепых позах. Балахон стоял на согнутых в коленях ногах, на мысочках, спиной прислонившись к стене, будто бы стремясь слиться с ней. Однако, предательница-стена, тоже зеркальная как и ее противоположная сестра, и не думала покрывать мерзавца, наоборот, насмехаясь, она бесконечно размножила его отражение. Как и мое: скрюченное тело в полосатой рубашке до середины бедра с завязочками, скрюченные же когтями ручки и пальчики на них. Завершало образ сбежавшей из психиатрической лечебницы пациентки выражение лица - жадное. Такое впечатление, будто я собралась зубами в филейную часть Балахона вцепиться. Правда, мы совершенно незаметная парочка? Практически сливаемся с местностью! Угу, в экстазе...
   Народ в холле отеля стоял и активных действий не предпринимал. Не пытался на нас напасть, огреть чем-нибудь тяжелым по голове или запустить заклинанием - все это следующая стадия. Пока они терли глаза, щипали себя, переглядывались и перешептывались, спрашивая: "А ты их видишь? А...".
   Я распрямилась, одернула рубашку, почесала правой стопой левую лодыжку, заправила за ухо несколько всклокоченных прядей. Посчитав, что теперь выгляжу достаточно прилично, я широко улыбнулась и помахала существам. Они робко помахали в ответ, на всякий случай отступили на пару шагов и сбились в плотную кучку.
   Балахон едва слышно ругнулся.
   Голос... Где-то я его уже слышала, причем совсем недавно. Меня одолело непереносимое желание сорвать дурацкий капюшон с головы незнакомца. Я повернулась к нему с четким намерением прыгнуть с места на... На кого?
   М-мать!
   Я бросилась в погоню за улепетывающим на всех парах убийцей. На ходу одела руки в алмазную кожу, вынесла кулаками стеклянную входную дверь отеля, перемахнула через низкую живую изгородь, проредила свежепосаженную клумбу, оттолкнувшись от спины садовника, сделала сальто в воздухе, сбила с ног горничную с подносом в руках, вывернула на тенистую дорожку к пляжу и понеслась по ней за набившей оскомину спиной незнакомца - гад всегда на шаг впереди меня... Но сегодня я планирую все изменить!
   Приложив совместные усилия всех трех кровей, текущих в моих венах, собрав в кулак весь опыт и гордость разных рас, зашитый в моих генах, почти перемолов в муку зубы и порвав легкие я догнала Балахон. Прыгнула, приземлилась на спину и повалила гада на землю.
   Капюшон свалился. Я увидела острые уши и белые волосы, однозначно намекающие на принадлежность убийцы к темным эльфам. Попался, рыло свиное! Я на секунду соскочила, ухватила Балахон за руку и... Осела на землю от удара по затылку, краем глаза успев заметить подлеца, помешавшего расправиться с убийцей. И это был не обман зрения - по голове меня ударил Руфим...
   Убийца и его сообщник сбежали, но добить меня им не удалось, ибо на помощь подоспели тролли, привлеченные нашим забегом и особым распоряжением Принца глаз с меня не спускать, а они спустили! Всего на пять минут отошли от комнаты, где я последние три дня прохлаждалась. Теперь несли меня на руках и придумывали, как перед демоном оправдаться и свою шкуру отстоять: Принц обещал ее на прикроватные коврики пустить, если они его доверия не оправдают.
   Когда меня сдали с рук на руки демону, я уже полностью пришла в себя. Стоило мне увидеть обеспокоенную рожу темного... фальшивую... вспомнить произнесенные им слова о боли... очевидно, ему нравится ее испытывать вместе со мной... как я соскочила с рук тролля и не долго думая заехала по наглой демонской морде.
   - Ты... Ну, это уже все границы переходит! - рявкнула я и пнула его по колену.
   И только подумала, что Руфим никак не может в двух местах одновременно быть, да и слишком глупо для него так подставляться.
   Гадюка совесть подняла голову, раздула капюшон и сердито зашипела, обнажив ядовитые зубы.
   - Прости! - вырвалось у меня. В порыве приступа всеобъемлющего чувства вины, я поднялась на цыпочки и поцеловала пострадавшую щеку. - Нам надо поговорить.
   - Угу, - выдавил из себя демон, набрасывая движением головы челку на отчего-то дергающийся глаз. - Надо. Идем.
   Принц отвел меня на четвертый этаж. В свою комнату. Надо заметить, что темный жил не в тесной комнатушке третьего класса, а в апартаментах с двумя спальнями, шикарной ванной с напичканной водными элементалями, обеспечивающими массаж, и кроватью, способной вместить двух драконодонов и парочку белых акул им на закуску. Честно говоря, я чуть было опять не разозлилась из-за разницы в условиях проживания, но остановила себя и записала на подкорочке, чем следует заниматься в свободное от конкурсов время: комнату побольше себе выбивать из Руфима!
   Я села в кресло возле стеклянного столика, отломила от связки банан, очистила его от ярко-желтой в коричневую крапинку кожуры и за два укуса отправила в желудок спелую с небольшой кислинкой мякоть.
   - Так что происходит? - промычала я. - Каким образом ты обрел возможность находиться в двух местах одновременно и почему ты - разный по-разному ко мне относишься? Например, сегодня ты сказал мне одно, а потом подло напал со спины и позволил Балахону сбежать. Моя подруга влезла в зеронет шестого развлекательного и сообщила, что на острове перманентно находятся три Принца Тьмы! В первый день на острове, я слышала, как ты приказал Балахону устранить меня. Пояснишь, а то я немного запуталась.
   - Ты не одинока, - демон усмехнулся. - Я сам мало что понимаю, но точно знаю с чего все началось... - и Руфим рассказал мне весьма занимательную историю.
   В день прибытия на остров темный не сходил вместе со всеми с демона. Он проснулся у себя в каюте, связанный, с дикой головной болью, но хвала Тьме опять мужчиной. Вспомнить, что было после магической атаки с моей стороны он не смог. Освободившись, демон покинул демона и отправился в отель, где ему сказали что он со своим другом уже заселился и выдали дубликат ключей, посчитав, что клиент просто потерял их.
   Дальше - больше. И гораздо страннее. На второй и третий день Руфим начал что-то подозревать. Его воспоминания путались и раздваивались, словно демон присутствовал в двух местах одновременно, но ведь такое невозможно, верно? Принц тоже так считал, пока нос к носу столкнулся со своей копией в номере отеля.
   Надо ли говорить какой шок испытал единственный, неповторимый, прекрасный, великолепный, непогрешимый, коварный и так далее по книге "тысяча и одна похвала для демонов"? У него во время рассказа-то глаза кровью налились, волосы дыбом встали и когти на пальцах мебель скребли... Представляю, что в реальности произошло, когда этот, который все вышеперечисленное свою копию встретил!
   В общем, драка была на зависть. Жаль, в эфир реалити-шоу не попала. Думаю, зрителям было бы интересно посмотреть, как Принц Тьмы сам себя синяками да ссадинами разукрашивает. А какой простор для тотализатора... На кого ни поставишь - все в выигрыше!
   Настоящий Принц скрутил поддельного и отправился за подмогой, но приведя ее никого в номере не застал. Двойник испарился, будто его никогда и не было. Но демон не стал спускать все на тормозах. Он начал проводить собственное тайное расследование. Конечно, в свободное от шоу, участниц и меня время, но как раз его-то и не было в необходимом количестве: то я заварушку устрою, то шоу кто-то сорвать пытается (опять я?), то участницы подкараулят и...
   - И? Продолжай, продолжай, - попросила я, насторожившись.
   - Кокос положи на стол, тогда продолжу, - улыбнулся Руфим и указал на плод, который я сжимала в руке, продырявив крепкую оболочку когтями. По поверхности стола медленно растекалась мутная лужа.
   Действительно, чего это я разнервничалась? Ну, подумаешь Принца девушки караулят, подумаешь, много, подумаешь, лезут к нему, трогают грязными руками, целоваться лезут... Поррву, стерв... Будут знать, как на чужого мужа заглядываться... Ой...
   Я выронила кокос. Он, ударившись о полированную поверхность стола, прокатился по луже, оставил мокрую дорожку и свалился на пол...
   - Азриэль? - темный вопросительно посмотрел на меня.
   Я покраснела. Неловко поднялась с кресла и ничего не объясняя направилась к двери.
   - Азриэль! - возмутился Руфим.
   - Мне надо, там... Срочно... Утюг выключить... - до двери осталось три шага. Есть шансы вырваться. Главное, чтобы темный продолжал тормозить.
   - Какой утюг? - не понял демон.
   Продолжает. Какой он милый. Душка, просто!
   - Мозги гладить.
   - Ч-что?!
   Он так смешно кривит губки и морщит лобик!
   - Ничего. Совсем ничего. Еще мне к хирургу надо, - продолжила я заговаривать зубы Принцу, прислонившись спиной к двери его номера и нащупывая ручку. - У меня с сердцем что-то. По-моему это смертельно. Оно, знаешь, то бьется, то не бьется. И с глазами тоже...
   - Что тоже? Бьются?! - беднягу Руфима перекосило. Так, похоже, ему мозги я почти разгладила, причем без утюга с такой трудной задачей справилась!
   - Глаза? Сдурел? Как они биться могут? Это же глаза! Нет, они видят странно: все дымчатое такое и лепестки роз вместе с бабочками мельтешат. Пойду я, - половина тела уже в коридоре. - Не хочу тебя заражать, - я захлопнула дверь, юркнула в открытый лифт и нажала кнопку третьего этажа.
   Ф-фу...
   Лифт повторил мой вздох и... остановился. Свет в кабине погас. Музыка тоже. Вспыхнула полоса аварийного освещения под потолком. В ее красном свете мои отражения в зеркалах лифта смотрелись зловеще. Желудок сжался, буркнул и попросил все остальное внизу живота потесниться.
   "Бойся себя, руки утешающей и дара" - так предсказал оракул. Да, бывает они ошибаются, но откуда-то я знала - сейчас не тот случай.
   В кабине лифта была только я, я, я, я...
   - Шшш... - кто-то отчетливо прошипел.
   - Кто здесь? - я забилась в угол лифт. - В-выходи, а т-то я с-сама в-войду! - зубы стучали от страха. Слова с трудом прорывались сквозь частую дробь.
   - Скр...
   Нервы встали дыбом от звука скрежещущих по стеклу когтей. В спину что-то кольнуло. Я взвизгнула и отсрочила на середину кабины и обернулась. Мое отражение повторило маневр и широко-широко улыбнулось. А это оно уже проделало без меня!
   Страшно. Сердце колотиться так, будто впереди ног бежать пытается. Ребра сжались, вдохнуть не получается, мышцы ног напряжены - дрожат. Хочу сорваться с места, да умом понимаю - бежать некуда.
   Отражение приникло к зеркалу. С той стороны. Улыбка превратилась в оскал. Между ставших острых зубов вывалился черный раздвоенный язык и с видимым удовольствием лизнул зеркало, оставив на нем жирный след. Глаза отражения превратились в щелочки, вспыхнули ярко-голубым. Потусторонняя тварь подмигнула мне и высунула из зеркала вполне материальную руку...
   Демон! Не ко всей ситуации применимо. Из ко мне пытался прорваться самый настоящий нецивилизованный демон - материализованный сгусток Тьмы, наделенный чужой волей сознанием, подобием плоти и единственным желанием - значительно и в кратчайшие сроки сократить мою жизнь! Надо что-то делать... Гениальная идея! И так понятно, что надо, только что?! Явно не над собственной глупостью иронизировать.
   А тем временем отражение высунуло в реальность вторую руку и лицо...
   У меня отказало все: мозги, сердце и даже душа испарилась из тела. Такого парализующего ужаса я никогда не испытывала. Кто бы ни подстроил ловушку - он мастер своего дело. Угу, но мне-то от этого не легче. Мне явно тяжелее, а скоро совсем тяжело будет. Стою, рассуждаю перед лицом смерти так похожим на мое.
   Демонесса высунула плечо, затем второе. Она по пояс вылезла из зазеркалья, повела бедрами, выставила правую ногу, потом левую, целиком проникнув в лифт. Словно завороженная я смотрела в узкие глаза-щелочки своего ожившего отражения, силилась что-то сказать, но из глотки вырывалось только хриплое дыхание. Мне конец. Без вариантов. Инстинктивно, пытаясь хоть как-то защититься, я закрыла глаза. Через секунду ощутила на своей шее ледяные пальцы смерти... Которые аккуратно поправили завязки купальника!
   Не поняла... И это все? А убивать меня никто не собирается что ли?! Я настроилась, со всеми простилась, жизнь перед глазами пронеслась. Опять! Прошлая на этот раз. Требую немедленно продолжить насилие и довершить начатое!
   Я открыла один глаз. Демонесса спокойно стояла напротив меня, сложив на груди руки, и усмехалась чуть склонив голову на бок. Она перед убийством решила осчастливить меня длинным монологом победоносного содержания? Ей поговорить что ли не с кем было?!
   - Ну? - я топнула ногой.
   - Ну? - в точности скопировало отражение, внимательно посмотрело на свои ноги, почесала кончик носа и топнуло другой ногой. - Извини, запуталась. У вас все наоборот здесь, - пожала плечами демонесса.
   - Ты меня убивать будешь или нет? - я окончательно перестала бояться странную пришелицу.
   - Или... - неопределенно мотнула головой вторая я. - Как раз размышляю над этим. С одной стороны приказ есть, с другой - своих не трогаем.
   - Кого вы там не трогаете? - я решила уточнить, мне показалось, что я ослышалась. Мало ли на какие выверты способно подсознание в критической ситуации.
   - Заткнись и дай подумать, Принцесса, - раздраженно дернула ушами частица Тьмы.
   - Кто?! - мне достался выразительный уничижающий взгляд. А, она же просила заткнуться. Помолчу, пожалуй. Вдруг она сосредоточится и в правильном настроении думать начнет, но ведь может и в не правильном. Все же ей стоит немного помочь.
   - Рот закрой! - предвосхитила мой порыв демонесса.
   Молчу-молчу! Но думать и надеяться буду очень громко. Это она запретить, по счастью, не может. Кстати, когда я успела стать Принцессой? Никакого предложения, кроме непристойных, я от Руфима еще не получала. Возможно, в очень далеком будущем... Нет, в настолько далеком у нас уже совместный ребенок есть, поэтому надо брать демона за рога сейчас. Немедленно! Будущее имеет свойство меняться под давлением обстоятельств.
   - Ты определилась? - меня сжигало желание вернуться в комнату демона и рассказать ему о видении. Тогда он точно отвертеться не сможет.
   - Куда-то торопишься? - с намеком ответила демонесса. - Прибыть в пункт назначения раз плюнуть - вернуться оттуда сложно. Хотя, ты из любой ж... любого узкого места, где не слишком приятно пахнет и темно вдобавок, выберешься.
   - Вообще-то тороплюсь. Сама понимаешь: муж, ребенок, пеленки, распашонки. Все заранее надо спланировать, чтобы через пятьсот лет полностью готовой быть.
   Отражение вздохнуло. Опустило вниз голову и поковыряло ногой пол.
   - Если бы демоны не были столь рациональны, не измеряли бы все с помощью выгоды и со стороны эгоизма, обладали бы хоть капелькой жалости... Честное темное слово, я бы тебя из жалости прибила, - призналась частица Тьмы.
   - Ко мне? - уточнила я, потрясенная речью отражения.
   - К Принцу.
   Демонесса тряхнула головой, подошла к дверям, просунула когти в щель между створками и распахнула их без видимых усилий. Лифт застрял между третьим и четвертым этажом. Я села на пол кабины, свесила ноги и спрыгнула вниз, по-кошачьи приземлившись на четыре конечности, поднялась и отошла в сторону, давая возможность спуститься демонессе. Она присоединилась ко мне, осмотрелась и велела вести ее в мою комнату. Рассудив здраво, я согласилась с пришелицей. Лучше пусть в четырех стенах с окном посидит, чем существ в отеле пугать станет. Решат еще, что это я окончательно свихнулась по почве душевных переживаний и мутировала в неизвестную науке зверушку. А что? Как маг жизни я могу! Прецеденты уже случались.
   В нашей обалденной идее был всего один минус. Обнаружили мы его у двери общего помещения для участниц шоу на третьем этаже отеля. Хвала Гере я не с пинка дверь открыла и не по-хозяйски в помещение ввалилась под ручку со своей новой знакомой, а аккуратно заглянула в помещение, почесала макушку и закрыла дверь. Да еще подперла ее собой, чтобы появление участниц реалити-шоу в коридоре не стало для нас сюрпризом.
   Неудачное мы выбрали время: почти три часа дня, самое пекло, народ в прохладу потянулся. Интересно, как незаметно провести демонессу мимо пятнадцати очаровательных тюлених, расположивших свои загорелые телеса перед зеротерминалами? Мда, ерунда получается. Разве что убедить их в коллективном помешательстве...
   - Хоп, хэй, ла-ла-лэй, челюсть ты лови скорей! Хоп, хэй, ла-ла-лэй и глаза поберегей!
   Резко распахнув дверь в комнату я и демонесса впрыгнули паровозиком в комнату, выкрикивая вразнобой первое наскоро сочиненные слегка рифмованные слова.
   - Иии-ха! Трр, трр, - кривляясь и дергаясь мы исполнили перед застывшими девушками танец живота, бедер, рук, а мое отражение даже глазами и языком в ритме джага-джага подвигало.
   - Та-та-да! - мы потрясли попой, грудью, покрутили волосами, отхлестав или по лицу участниц шоу (честное слово не специально!), высоко подпрыгнули, стукнулись лбами, упали на колени, клацнули перед ними зубами и уползли в мою комнату. Захлопнувшая с громким стуком за нами дверь поставила точку в импровизированном концерте.
   Уже в комнате, я бросилась на кровать, натянула простыню и сделала вид, будто сплю здесь уже минимум три часа. Отражение же скрылось в ванной. Через минуту я услышала осторожные шаги и тихие голоса возле моей комнаты.
   Одна предложила посмотреть, вторая для начала бросить усыпляющее заклинание, а потом посмотреть, третья сказала, что лучше сразу сжечь комнату вместе с поселившимся там полтеигейстом и раздвоением личности. Однако, к радикальным мерам девушки решили сразу не прибегать. Пока.
   Голой пяткой я ощутила прокравшийся в комнату сквозняк и штуки четыре любопытных взглядов на спине. Шаги. Присутствие за спиной. Сдерживаемое дыхание. Край простынки отогнули, кончиком ногтя потыкали в плечо.
   - Бу! - растопырив руки, я неожиданно набросилась на любопытную участницу.
   - Аааа! - дверь защелкнулась, раздался громкий топот массово мигрирующих куда подальше участниц шоу, а разведчица, как стояла наклонившись, так и рухнула на пол без признаков жизни.
   Из ванной выглянула демоница. Посмотрела на тело.
   - Понять не могу, как я на твое предложение согласилась. И это называется не привлекать внимание! - хмыкнуло отражение.
   - У каждого свои таланты, - я пожала плечами. Что-то, а язык у меня всегда хорошо подвешен был.
   Частица Тьмы подошла к участнице шоу, подхватила ее за руки и поволокла к себе.
   - Эээ... - я подползла к краю кровати. - Куда? - от изумления начала я изъясняться короткими фразами.
   - Ты правильно заметила - у каждого свои таланты, - пропыхтела демоница, переваливая тело девушки через бортик ванной. - И пища для талантов у каждого разная! - отрезала она и задернуло шторку.
   Возражений не нашлось. Я откинулась на подушку, завернулась в простыню и вскоре задремала под равномерное чавкание...

***

   Дрема плавно перетекла в крепкий сон, насыщенный неясными образами, предчувствиями угрозы и странными событиями. Проснувшись, я не сразу избавилась от мути в голове. Немного полежала, о жизни подумала, потом вздохнула и начала собираться, чтобы окончательно прийти в себя и вернуть ясность мыслей мне требовалось кофе.
   Я постучала в дверь ванной. Надеюсь, демоница за собой убрала. Кровь на стенах и обглоданный скелет в ванной видеть совершенно не хотелось, собственными руками прятать улики тем более. На мой стук отреагировали - дверь отворилась.
   - О, проснулась! - воскликнула удовлетворенно демоница.
   Позволю себе не согласится с ее словами. Ощущение, будто я все еще сплю усилилось.
   Я прикусила язык, желая избавиться от наваждения, но картинка перед глазами не изменилась. Передо мной стояла та самая девушка, которую отражение в ванну уволокло. Только двигалась и говорила участница шоу по-другому: движениях появилась несвойственная людям пластика, во взгляде призывный огонек, слова она произносила медленно, словно нараспев, глубоким богатым на оттенки голосом с легкой хрипотцой, заставляющей невольно смотреть на ее рот и изящные линии шеи.
   Определенно я хочу заполучить своего внутреннего демона! Внутренний голос терпеть готова, кормежку три раза в день гарантирую!
   - А... - открыла я рот спросить, как демоница в тело вселилась и почему перед сном из ванной доносилось четкое чавкание.
   - Мы питаемся не мясом, а душами, - опередило меня отражение. - Могла бы и у своего демона поинтересоваться историей. Ты с ним как жить-то собралась? Интуитивно? - сложилось впечатление, что несостоявшаяся убийца банально издевается надо мной.
   - А хоть бы и так! - разозлилась я.
   - Умм, - девушка бросила на меня ироничный взгляд из-под длинных ресниц. - Живи-живи. Интересно сколько протянешь...
   Усилием воли я уговорила себя не злиться. Она явно меня провоцирует. И скорее всего без реального повода, а в силу отвратительного характера, присущего всем демонам. Главное не поддаваться, набраться терпения и подождать, пока ей не надоест и она демоница перестанет рассматривать меня в качестве забавной игрушки.
   Ничего не ответив, я прошмыгнула между косяком и новым телом отражения в ванную и закрылась изнутри. За три счета привела себя в порядок, придав лицу подобие свежего вида, вышла и так же молча последовала к выходу. Гостья направилась за мной не меняя выражение лица. Кажется, для нее не играет роли молчу я или говорю. Она в любом случае найдет способ позлить меня!
   Мы вышли из комнаты, миновали место общего пользования и собрались пройти в коридор, но встряли в... Пробку?! Живую. Участницы реалити-шоу вооруженные столовыми приборами, связками из кружек, диванными подушками и зубными щетками с заточенными ручками стопились перед дверью. Между их юными загорелыми и не слишком одетыми телами попадались вкрапления троллей-охранников и островных полицаев. В отличие от на чем-то сосредоточенных девушек, мужчины просто тихо млели от счастья под шумок оглаживая не принадлежащие им округлости.
   Я замерла, озадаченно склонив голову на бок. Против участниц шоу ничего не умею, а насчет предметов в их руках не уверена... Подушка в умелых руках знаете какое страшное оружие? Ну, и в чем причина столпотворения? Наводнение на первом этаже? Пожар на четвертом? Нашествие злых метровых тараканов на втором?
   - И? - я решила попробовать вступить в диалог. Глазеть друг на друга и пытаться взглядами заколоть можно долго, но безрезультатно.
   Но на мой вопрос не отреагировали. На меня вообще не смотрели. Девушки вперили взгляды в что-то за моей спиной иди плечом... Демоница фыркнула. Подвинула меня крутым бедром и вышла вперед.
   - Да жива я и со мной все в порядке. Не надо считать Азриэль чудовищем, - произнесла частица Тьмы, сделала шак вперед и покачивав бедрами прошла сквозь строй девиц, полицаев и охранников. Мне оставалось только воспользоваться проторенной тропой.
   Гордо задрав подбородок и сверкая улыбкой, я прошла через расступившуюся толпу, на всякий случай выхватила из рук номера пять ершик, заткнула его за веревочки нижней части купальника и продефилировала к лифту. Не люблю быть второй скрипкой в оркестре, но демоница мне не по зубам. Стану спорить и права отстаивать - обломаю так, что ни один лекарь-стоматолог протезы ставить не возьмется.
   Мы спустились вниз на лифте. Глядя в зеркала кабины, я ежилась, хотя и понимала, что больше ничего из них не вылезет. Сюрпризы закончились. Тот, что стоит по правую руку от меня, небрежно прислонившись к стенке, даст фору любым неожиданностям. Почему она решила задержаться в нашем измерении?
   Насмешливый взгляд в зеркале окончательно убедил меня в способности гостьи читать мысли. Она качнула головой и снизошла до объяснений. Согласно его словам, если каждый встречный поперечный начнет к изначальной Тьме взывать, то нечто хрупкое в Стилусе, именуемое равновесием, нарушится. Последствия никому не понравятся. Тьму и Свет полностью устраивают редкие стычке представителей их семей. С одной стороны редкие и не слишком опасные, с другой стороны не скучно. Но! Возвращаться к делам существ, надставлять их на путь истинный изначальные Силы не собираются, да придется, если некто обладающий достаточной силой заставить их уничтожить Олимпийцев... И на этого некто демоница собралась открыть сезон охоты. Увы, точной информации о личности мага не было. Сдается мне, Балахон и маг одна и та же маска, но кто скрывается за ней?
   Я предложила посидеть на террасе. Демоница не согласилась, сказав - ей интереснее в зале. Хозяйка зала посадила нас за единственный свободный столик, приняла заказ на напитки и удалилась, оставив меню. Еда в горло не лезла. Распространяющихся по помещению запахом было достаточно, чтобы насытить меня до макушки.
   Осмотревшись, я оценила решение демоницы. Рассадка людей и нелюдей в помещении действительно интриговала. Валдрис Романтичный сидел с Каспеей. Они усиленно делали вид, будто не знают друг друга и сесть вместе их вынудило отсутствие свободных мест и принципиальное желание находиться именно сейчас конкретно за этим столом. Фэй и Тоттен потягивали из запотевших стаканов ядовито-красный напиток через два стола от них. Пара сплела руки и демонстрировала всем насколько они увлечены своим разговором. Справа от нашего столика чаевничал Руфим с участницей шоу номер тринадцать - простым магом артефактором, настройщицей производственных линий на сталелитейном заводе. Если память мне не изменяет ее он терпеть не мог. Обычно говорят - характерами не сошлись. В их случае стоит сказать иначе: смыслом жизни не сошлись! В темном углу ближе к сцене сидела бабушка в окружении примерно двадцати поклонников, угощающих ее вкусностями. Выражение ее лица было кислым, глаза налились кровью, руки то и дело шарили у правого бока в поисках боевого молота. Уверена, в своих мечтах она мужчин вместо мишеней на поле расставила и десять из десяти вышибла во внеконкурсной программе соревнования. К необъятному боку бабули приживалась мама. Она ковырялась в тарелке и не замечала недостатка свободного места за столом. За соседним столом нашелся ведущий реалити-шоу, магинженер по свету, его напарник по звуку и еще часть технического персонала программы. И что они здесь все одновременно забыли?! Никак очередной конкурс. А что Руфим говорил насчет участия в конкурсах? Опять обманул? "Не дождался от тебя ответа!" - пришпилило меня здравомыслие и опять обступило в глубокую тень.
   Да, помню, я позорно сбежала, обнаружив в списках личного имущества черноволосую привлекательную неучтенку.
   - Молодец, эльфийка, ты прошла первое испытание, - мимо нашего с демоницей стола важно прошествовал предсказатель, к которому я обращалась за помощью. - Впереди еще два.
   Мог бы и не напоминать. Если каждый из его трех ответов будет по незарегистрированному демону в реальность притаскивать, мне скоро обвинение в организации нелегальной эмиграции предъявят!
   Следом за магом ожила Каспея. Она внимательно осмотрела меня, бывшую участницу под номером шестнадцать, грохнула чашкой о блюдце и быстрым решительным шагом направилась к нам. Неужто предъявит обвинения в измене крепкой девчоночьей дружбе? Мое левое веко дернулось. Или врать или сознаваться. Третьего не дано...
   - Я не совсем поняла... - эльфийка скрестила на груди руки, проверила идеальный маникюр. - Ты решила сменить напарницу?
   Я мгновенно оценила вероятность успеха сотрудничества с демоницей и с Каспеей. Планы отражения доверия не внушали. Оно же для поимки Балахона меня в качестве наживки использовать не постесняется, а я не готова к столь ответственной роли!
   - Нет, - я постаралась убедительно мотнуть головой. - Мы разговариваем. Чай пьем.
   - И планы по моему устранению готовим? - пережила меня Каспея. - Решила на два фронта поиграть, дорогая моя? Не выйдет! - от удара кулаком две чашки с кофе подпрыгнули, издав мелодичный стук. - Никуда ты от меня не денешься! - прошипела девушка, развернулась на каблуках и удалилась.
   Я удивленно посмотрела ей вслед. Какая тропическая муха ее укусила и в какое труднодоступное место?! Каспея вернулась на место и принялась с грохотом размешивать сахар в чашке с чаем по-прежнему не обращая внимания на на своего собеседника. Зато он отнял взгляд от ну очень интересной газеты, которую он читал вверх ногами. Посмотрел на хмурившую лоб девушку и грустно покачал головой. Губы дроу шевельнулись и произнесли что-то вроде "я же предупреждал", но я могла и ошибиться...
   В зале ничего сверхъестественного не происходило, но напряжение росло. Существа обменивались взглядами, слегка кивали друг другу и тут же возвращались к праздному времяпрепровождению. Я поддалась царившему в зале и принялась перемигиваться со знакомыми.
   Кто-то включил зеровидение, по-привычке переключил на шестой развлекательный, где как раз показывали серию реалити-шоу "Холостяк" с полосой препятствия. Надо сказать, в эфир шел хорошо срежиссированный сюжет. Сборная солянка из напряженных моментов конкурса перемежалась короткими интервью и крупными планами лиц участниц шоу. Теперь я понимаю, почему шоу прочили оглушительный успех - на экране зеротерминала все выглядело намного драматичнее. Даже я, непосредственная участница конкурсных событий, увлекалась и с головой погрузилась в созерцание.
   Под конец серии, после рекламы нового суперкомфортабельного некрополиса, трехголовых щенков новой породы собаки, пива, еды, рвотного средства, снова еды и сообщения об открытии нового Храма Диониса в Фавах и грандиозного фестиваля по этому случаю, зеротерминал показал крупным планом мои руки, удерживающие здоровенную секиру, испуганное лицо эльфийки, напряженное Валдриса... Вдруг изображение застыло. По залу прокатилась возмущенный ропот, сменившейся удивленными одиночными вскриками. На зеротерминале мигала тревожными красными буквами "шоу закончилось...".
   Когда смысл фразы дошел до моего мозга и абсорбировался, пришла злость холодная, будто лютая снежная буря на склонах горного хребта Фурунай. Во-первых, стало жалко мое детище, в которое я вложила шесть долгих месяцев упорного труда. Во-вторых, конец шоу означает достижение той цели, что так важна Принцу... Меня обманули? Я схватилась за чашку, допила кофе. Встала. Внимательно посмотрела квадратное блюдце с острыми длинными краями, прихватила его с собой и направилась к столу Руфима. На демона не смотрел никто. Все взгляды скрестились на мне.
   - Как самочувствие? - поинтересовалась я, остановившись возле Принца. - Спонтанно возникающие боли в области сердца или головы не мучают?
   Темный даже не посмотрел в мою сторону. Он спокойно пил красное вино из бокала на высокой ножке и пытался разговаривать со своей спутницей. Впрочем, беседа не клеилась. Она и до сообщения на зеротерминале не изобиловала репликами, а теперь совсем затихла. Девушка забилась в угол, прижала к себе банку с красиво свернутыми салфетками и косилась одним взглядом на темного, вторым на меня.
   Демон поднялся. Ленивым взглядом осмотрел меня, запнувшись о топик купальника отделанный бирюзовыми стразами, неожиданно обнял, поднял, перекинул через плечо и бросился вон из ресторана!
   - А... - попыталась спросить бабуля. Я развела руками. Больше ничего сделать в таком неудобном положении не смогла, да и не успела.
   Руфим выбежал на улицу, метнулся налево, сделал два шага направо, в итоге ломанулся напрямую через кусты. Ага, с меня пример берет. Я тоже не понимаю, почему дороги по прямой линии из пункта "а" в пункт "б" никогда не прокладывают. Обязательно вкривь, вкось и так чтобы пару кругов точно навернуть! Но и кусты меня в восторг не приводят. Треть волос осталась на свежеподстриженных ветках!
   Я висела на плече у Принца, подперев кулаком подбородок и размышляла о причинах похищения. Невероятным чудом проснувшаяся во мне девушка мысленно орала "ура" и трясла белым платьем, отплясывая свадебный танец. Но гадина живучая - подозрительность додумалась задать один единственный вопрос, моментально прекративший свадебные песнопения в голове. А я на сто процентов уверена, что меня "правильный" Руфим украл?
   Приключение сразу перестало казаться забавным и романтичным. Я похолодела. Нет, не правильный. Мой демон не стал бы закрывать шоу, теряя маньки, правильный темный не будет после... почти признания в неких положительных чувствах, хватать меня за попу и тащить неизвестно куда, ибо знает - схлопочет по первое, второе и третье число сразу. Да и какой из него романтик, из демона-то?!
   Не размышляя более ни секунды, я рыбкой выскользнула из рук похитителя, свалилась на землю, перекувырнулась, поднялась на ноги и развернулась к мужчине, готовая отразить отаку. И она не заставила себя ждать, но я-то к магическим сражениям привыкла, а поддельный Принц в меня из магопуля выстрелил!
   - С ума сошел?! - вырвался возглас. - Ты же убьешь меня!
   Чего он глазки выкатил? А, он именно этого и хочет... Или нет? Убийца кивнул самому себе, заткнул магопуль за пояс и, расставив руки, пошел на меня.
   - Эй, ты чего? Ты зачем это? - завопила я, пятясь. Масляный блеск в глазах нарушителя спокойствия мне категорически не понравился. - Давай деловыми отношениями ограничимся? Ты - убийца, я - жертва и ничего более, - предложение не возымело действия. Принц, или кто там в его обиличие продолжал наступать на меня.
   - А может к идее убийства вернемся? - я заискивающе улыбнулась. Он покачал головой.
   Проклятие, договориться не получилось. Пора переходить к силовым методам убеждения. Я сжала кулаки. Горячая волна прокатилась по рукам, превратив их в огненные факелы. Я встала в устойчивую стойку, не сводя глаз с приближающейся фигуры убийцы, сформировала два огненных шара и отправила их полет друг за другом. Первый должен побить защиту, если она есть, второй поджарить врага. Оба ушли в молоко, но на быструю победу я и не рассчитывала.
   Метнувшись в сторону, я резко нагнулась и ударила струей огня по ногам мужчины. Замерцала защита. Упав на землю, я перекатилась, подскочила и с криком увернулась от брошенной в меня "паутинки" и в ответ выпустила еще три огненных шарика, поменьше, но с большим магическим зарядом. Демон увернулся, сделал рывок вправе и вперед, я влево и... поверхность под ногами стала скользкой! С трудом сохранив равновесие, я проехалась по ледяной дорожке, размахивая руками и балансируя на разъезжающихся в разные стороны ступнях. В конце дорожки с раскрытыми объятиями стол, чуть пригнувшись, мой то ли убийца, то ли похититель. Я уж и не знаю какой у него теперь статус!
   Извернувшись, я плюхнулась на попу. Выставила вперед руки и вложила максимальное количество силы в факелы. Струя огня мгновенно удлинилась до пяти метров, страстно обняла фигуру демона и выплюнуло, основательно пожевав. Против такого напора уже потрепанная защита темного не выдержала. Она осыпалась прозрачными осколками, добавив огню искр. Дымящаяся фигура с черным от сажи лицом и обгрызенными пламенем остатками одежды осела на колени.
   На груди у мужчины среди лоскутов рубахи блеснул синий каплей амулет.
   Рванувшись к существу под личиной Руфима, я вытянула вперед руку, намереваясь сдернуть артефакт с цепочки и узнать, кто на острове настолько осмелел или обезумел, чтобы Принца копировать. Но Судьба, как обычно, в неподходящий момент решила сменить своего любимца. Я перестала пользоваться ее расположением, что незамедлило сказаться на последующих событиях.
   На моем пути попалась яма. Не слишком широкая, не слишком глубокая, ровно под длину моей ступни. Нога подвернулась, я завалилась, но краешками пальцев до шеи убийцы смогла дотянуться и сорвала золотую звезду с сапфиром в центре. Я улетела в треклятые кусты, едва не выколов торчащими ветками глаза. Голова прочно застряла в зарослях, запутавшись волосами. Пора звать на помощь? Определенно... И я испустила боевой клич охотницы племени моей бабушки.
   На зов явилась не только она. Откликнулись все находящиеся поблизости тролли. Кусты смели вместе со мной. Кто-то споткнулся, упал, придавил меня, сбил с ног товарищей. Образовав конгломерат отчаянно ругающихся личностей, мы покатались по земле, зацепили попутно демона, чья внешность без магической подпитки поплыла.
   - Ааа! - взвыли около правого уха.
   Я повернула голову на звук и присоединилась к упражнению голосовых связок. Как не заорать, когда на тебя сползшим на подбородок левым глазом чудище косится и улыбается перебравшимся на горло ртом, откуда язык вывалился?! У кого угодно нервы сдадут.
   Но мы недолго пели дуэтом, разглядев свое отражение в моих расширенных от ужаса зрачках, убийца сделал из нас трио. Я упоминала, что голос у него подозрительно знакомый? Но почему он испугался? Разве личина не так сползает? Эээ, не вместе же с кожей, обнажая кости...
   Комок из тел докатился до пожарного гидранта, стукнулся об него и распался на составляющие. Я сочла за лучшее отползти, а то мало ли во что убийца мутирует? Мне неприятности не нужны! И я не виновата, что они липнут ко мне, словно мухи на мед!
   Ползла я ровно два метра. Дорогу мне преградили ноги. В туфлях, ботинках, шлепанцах и прочей обуви. Я посмотрела выше и, о чудо, узрела колени. В принципе логично. Согласно анатомии живых существа они должны находится над голенями. А чего они от меня отходят? Я провела рукой по лицу и отодрала, наконец, повисший на мне большой лист. Ой, это не лист! Я с отвращением стряхнула кусок чужого лица с носом...
   Сил обернуться не было, поэтому я просто наклонила голову и посмотрела назад, через ворота из рук и ног. В круге из невольных зрителей, собравшихся на шум, копошился скелет. На его черепе появились четыре глазницы, два рта, один из которых на лбу. Нижние ребра развернулись в восемь рук, копчик удлинился до земли, лопатки превратились в два костяных крыла.
   Гера, я создала монстра!
   Скелет поднялся. С удивлением осмотрел себя, возмущенно поднял надбровные дуги и искривил нижнюю челюсть, на пробу взмахнул крыльями. Я дернула пяткой. Ухом. Да, мимика у него стала не очень выразительной, но его намерения и без нее отлично понятны. До оглушительного хруста сжатые костяшки пальцев на восьми верхних конечностях о чем говорят? Не о том, что он меня по голове погладить хочет и спасибо сказать!
   - Внученька, беги! - бабуля растолкала толпу, пытаясь нащупать на правом бедре молот...
   Куда беги и где ее молот? Вздохнув, я просто поудобнее улеглась на дороге. Тело и желание жить отказали разом.
   К бабуле присоединилась мама. В отличие от старшей родственницы, чей легкий пятидесятипяти килограммовый молот изъяла охрана отеля, мамин кнут оружием не признали и оставили его при ней. А зря!
   Щелчок алмазного наконечника, и... зритель падает на колени, вокруг его шеи обвилось змеиное тело кнута. Глазомером и меткостью я в нее. Еще в школе поняла...
   Родительница извинилась, освободила беднягу и повторила попытку. На этот раз она сбила фонарь. Освобожденный электрический элементаль выпустил несколько маленьких больно жалящих молний и удрал прочь от странных людей, махнув туманным хвостом.
   Скелету надоело ждать, когда очередь до него дойдет. Он сам перешел в наступление. Руки поджал, собрался, дрогнул и выпустил изо рта зеленое облако зловонного газа. Первые ряды сравнялись с землей. Последние разбежались. Срединные остались и пытались за полсекунды сообразить стоит ли зрелище жизни или бегство все-таки предпочтительнее?
   Маман, чувствуя, что дело плохо, отступила за широкую спину бабули и уже оттуда попыталась в третий раз достать созданного мной монстра кнутом. В принципе, задумка не такая уж и плохая, да исполнение из-за спешки подкачало: родительница зацепилась наконечником кнута за собственную ногу, завертелась, запуталась и грохнулась на спину. Кнут окончательно ее спеленал. Бабуля, осознав, что поле битвы целиком и полностью предоставлено ей, набрала в грудь воздуха и уже хотела исполнить боевой атакующий клич, но подавилась. Приступ жестокого кашля согнул грозную воительницу пополам. Я осталась один на один со злорадно ухмыляющимся скелетом. Хотя... Злорадность мне могла и почудиться: у скелета же зубы всегда оскалены.
   Чудовище распахнула костяные крылья, вопреки всем законам физики, но в согласии с законами магии взмыло вверх, спикировало на меня, схватило когтями на пальцах ног за одежду и снова устремилось в небеса.
   Вот здесь стоило бы испугаться и применить все известные методы спасения, но я флегматично болталась в когтях скелета и ни о чем другом не помышляла. Ну, если только о том, чтобы мы побыстрее до конечного пункта назначения добрались. Смысл брыкаться? Да я скорее покрепче в ноги монстрика вцеплюсь. Земля она ого-го как далеко, а алмазная кожа свой предел прочности имеет. Я ее, конечно, никогда не проверяла и точной безопасной высоты падения не знаю, но ошибиться сейчас, не имея никакой страховки, совершенно не горю желанием. Опять же, скелет меня сразу не прикончил, значит бережет для чего-то и кажется мне вовсе не для убийства в скромном уголке дикой природы.
   Примерно через полчаса я начала замерзать. Когда по моим подсчетам прошел час стучать зубами от холода и серьезно нервничать. За то время, пока монстр летит, остров можно поперек два раза бегом пересечь! Куда он меня несет, Сцилла его сожри?! Он недобрым часом случайно не заблудился?!
   Среди темноты вспыхнул огонек. Торжествующе клацнув зубами скелет начал снижаться: заложил круг, развернулся и резко спикировал к земле. Меня он бросил в центр светящегося синим двухметрового креста, начерченного магией, а сам совершил посадку неподалеку.
   Я отплевалась от попавшей в рот пыли, встала и осмотрелась. Пальмы, пальмы и еще раз пальмы. Среди них два силуэта. Один стоит спиной и на чем мир держится поносит скелета, а тот разводит руками, скрипя суставами. Про меня все забыли. Даже обидно, честное слово!
   - Эй! - крикнула я. - Могу я со всей развлекательной программой вечера сразу ознакомится?
   Незнакомец обернулся. Впрочем, никакой он не незнакомец. Знакомая челка с белой прядью, саркастический прищур глаз, надменное выражение лица... Какая хорошая копия! Если бы не знала, что демон немного поменял отношение ко мне - поверила бы, а так ни за что!
   - Часа занятных перевоплощений вам, - я шаркнула ножкой, сложила на груди руки и добавила в голос наглости. - Лавры настоящего Принца покоя не дают? Чужая слава не жмет, на селезенку не давит? Личину сними, гад, и поговорим с тобой, как мужчина с мужчиной! - между прочим имею право: пусть недолго, но я им была.
   Демон подошел ко мне. Наклонился ко мне и прошипел, глядя в глаза.
   - Настоящий Принц Тьмы - я, а не та слабохарактерная крыса, о которой ты говоришь!
   - Да? - я скептически выгнула бровь. Заложив руки за спину обошла его кругом, почесала затылок, скривила губы и уверенно заявила: - Не похож! Грубая подделка. Нос картошкой, волосы жирные, на кончиках секутся, глаза косят, веки опухли, подбородок вялый.
   - Да мне плевать! - рявкнул Руфим.
   - Плюй, но осторожно - на меня не попади, - я демонстративно отодвинулась.
   - Тьфу! - плевок темного угодил точно на большой палец левой ноги.
   Тааак! Я сузила глаза и нехорошо улыбнулась. Я же его сейчас утоплю...
   - Тьфу! Ага, получил! - мокрая клякса расползалась на красной от бешенства щеке Принца. - Тьфу, тьфу! - добавила я, поразив точно оба глаза.
   - Ты... Тьфу, тьфу, тьфу! - очередью ответил Руфим. Я уклонилась. Все три плевка угодили в возмущенно открытый рот скелета.
   - Гхррр! - монстрик отпрянул. Бедняга, надо будет ему зубную щетку подарить или сразу полный комплект стоматологического оборудования.
   - Тьфу! - на этот раз я попала в ухо. Эх, жаль не боевым молотом бабушки.
   - Да хватит уже! - Принц закрылся рукой. - Тебе больше заняться чем?
   - А есть предложения? - я похлопала ресницами.
   Вообще, ситуация попахивает сюрреализмом. Ночью, посреди тропического леса, двое взрослых существ бегают по кругу и плюются друг в друга под наблюдением чудовища. Осознали мы это одновременно. Принц кашлянул и начал ночное небо рассматривать. Я - ковырять ногой землю. Спрашивается, чего он меня сюда притащил? Острых ощущений захотелось? Мог бы сразу сказать: так мол и так прошу выписать мне вынос мозга - одна штука, фонарь под глазом - две штуки, выпитая кровь - три литра. Я бы ему мигом счет на свои услуги оформила в лучшем виде на дорогой бумаге с вензелями!
   Долго мы так стоять будем? Сбежать что ли попробовать? Чую, не получится. Не для того мне приглашение передали в качестве ответа на него лично на поляну доставили, чтобы гонки по пересеченной местности устраивать. Сердце говорит - встряла я крепко, а раз убивать сразу не стали, то мучить точно собрались! Ага, так мы четвертого ждали...
   Озираясь по сторонам на поляну вышла женщина в весьма откровенном наряде с объемной сумкой на плече. В левой руке она держала фонарик, в правой карту. Гостья посмотрела на Руфима, на меня, на крест, кивнула своим мыслям, сбросила на землю сумку и поздоровалась с Руфимом.
   - Жених есть, невеста в наличии, свидетель присутствует. Будем оформлять свадьбу, - женщина улыбнулась. Расстегнула сумку и достали из нее: маленький алтарь, треногу с подставкой, походный огненный камень и благовония. Я не совсем поняла, кого и куда она оформлять собралась...
   - Уважаемая, не могли бы вы пояснить кто здесь гость, кто невеста, а кто жених? У меня, знаете ли с самоопределением небольшие проблемы возникли. Я затрудняюсь себя к какому-либо из перечисленных вами статусов причислить.
   - Ваше Высочество, вы в курсе, что браки с душевнобольными вне закона? - осторожно спросила женщина.
   - С теми, кто не согласен тоже, - как бы между прочим заметила я.
   - Наслышан, - ответил темный женщине. - Сделай одолжение, помолчи ровно до тех пор, пока тебя не спросят, - Принц сделал движение, словно закрыл рот на замок и выбросил ключ.
   Удивительно, но я не смогла ничего возразить - дар речи у меня пропал! Зато в мыслях я развернулась от неба до земли. Исчерпав весь запас витиеватой припасенной для особенных случаев лексики, я стала изобретать новые выражения. Жалко, что не запомню, а то бы второй том "Тысяча и один эпитет для темной семейки" издала. Он уже восемьдесят лет в списке самых ожидаемых изданий находится, да его все никак закончить не могут!
   А между тем женщина поставила на треногу алтарь, разожгла огненный камень, положила на него благовония и затянула торжественный гимн. Гера, она не шутит...
   Накатило волнение. Я сделала два шага назад. Еще три. Отошла за границу креста и словно приросла к земле. Ясно, почему демон не беспокоился, что я сбегу. Подстраховался. Вот! Это обстоятельство точно указывает - Руфим подделка! Мой демон проявить подобную проницательность не способен. Угу, а за кого меня тогда замуж оформляют?! И... Скоропалительная свадьба - полбеды, за ней обычно первая брачная ночь следует!
   Тут-то сердце не выдержало. К сожалению, мое, а я бы все имущество отдала вместе с семейными реликвиями, чтобы Принц скопытился. Но нет, стоит зараза, подбочениашись и на меня с плотоядной улыбкой взирает!
   Женщина закончила гимн. Попросила принести дары Богине Любви. Руфим снял с уха серьгу с черной жемчужиной и положил на алтарь. Хм, а он заметил, что украшение исчезло... в кармане жрицы?! Судя по его благодушной морде, нет.
   - Жених согласен? - спросила женщина, смахнув несуществующую слезу.
   - Да, - прозвучало четко.
   - Невеста?
   Мои губы приоткрылись. Из горла начало вылезать ненавистное "да". Я зажала рот руками, для верности прикусив ладонь, но не помогло - правая нога начала выводить слово "да" на земле! Я наступила на предательницу левой.
   Принц фыркнул. Подошел ко мне и оторвал мои руки от лица. В тот же миг вылетело запыхавшееся:
   - Согласна!
   - Вот и чудненько. Осталось у Афродиты спросить и жених может поцеловать невесту. Если хочет, может приступать немедленно, - разрешила жрица.
   Руфим наклонился ко мне.
   Не хочу, не буду! С Этим? Да упаси меня Артемида. Поддельный демон всех моих бабочек в животе потравит. Я же после поцелуя с ним фобию приобрету. У меня же теперь при мысли о романтической встрече судороги будут начинаться!
   Фу, какие противные губы, а что за запах? Он специально чеснока с луком и соленой рыбой нажрался, а запил еду рассолом из под огурцов?!
   Не надо рот к моему рту прислонять. Я сказала не надо! Он, что мысли читать не умеет?! Ну и что что сказать ничего не могу, у меня на лице все написано!!! А это что такое? О-о, язык... Все, меня сейчас стошнит...
   - Простите... - прервала обмен жидкостями жрица.
   Темный недовольно отстранился.
   - Какие-то проблемы?
   У меня - да! У меня пищевое отравление. Кто-нибудь уймите качку, иначе желудок покинет организм на спасательной шлюпке.
   Женщина молча показала пальцем направо.
   Рядом с ней стояла... пыталась упасть... помятая... эээ, прекрасная... немного фиолетовая... слегка пьяная... Афродита. Мой отец служил опорой, поддержкой и, видимо, волей, ибо говорить за свою жену начал он.
   Как говорить... Я бы упертый в лоб темному магопуль разговором не назвала. Скорее мой блудный папаша поставил Принцу ультиматум.
   Демон хмыкнул. Выпустил меня из рук, отошел назад, держа руки на виду. Щелкнул пальцами и исчез в открывшемся за спиной портале. Ура, свадьба и первая брачная ночь отменяются!
   Еле передвигая ноги, я добралась до плеча отца и уткнувшись в него залилась слезами. Видимо, сопереживая, Афродита уткнулась во второе плечо и тоже заревела. Жрице плеча не досталось, но присоединиться к истерике ей это не помешало. Терпения отца хватило на десять минут и промокшей до пупка рубашки. Осознав, что плесень уже недалеко и потирает ручки, собираясь попортить его несравненную красоту, благо условия кое-кто создал идеальные, он вежливо попросил Афродиту портал соорудить, дабы переместиться в более подходящие условия для божественной истерики, а то никто не видит, как несравненная от нехватки любви во всем мире страдает. За что и получил предложение пешочком пройтись с ней на руках, ведь она женщина в первую очередь и только во вторую немножко маг. Но про женщину она зря вспомнила.
   Папочка отреагировал достойно и прорычал, что вообще-то не она с пивом у зеротерминала валяться должна, объясняя ничегонеделание новой диетой и изменившимися стандартами красоты, где нижние сто двадцать далеко не предел, и не ему положено блюдечком амброзии и стаканчиком нектара в день перебиваться. И лучше бы ей портал открыть, иначе он всем расскажет у какого магохирурга Богиня побывала и что именно делала, а также из чего... точнее кого сделано новое мыло, появившееся в неприлично дорогих косметических лавках после визита к лекарю!
   Портал она открыла.
   Мы появились в пустом холле нашего отеля. Постояльцев не было видно, лишь феи-администраторы болтали друг с другом. Отец отвел меня к расположеным вокруг фонтана диванам, усадил, попросил никуда не уходить, особенно замуж, подошел к стойке администраторов, шепнул пару предложений феям. Две из них согласно кивнули, выпустили крылья и разлетелись в разные стороны.
   - Сейчас горячий чай будет, - сказал он, вернувшись.
   - Лотанариз, а как ты меня нашел? - задала интересующий меня вопрос.
   Оказалось элементарно. В сущности отец меня не искал. Он по другому планировал завершить вечер.
   Сидели они с Афродитой в беседке, наслаждались романтическим ужином, никого не трогали, кроме друг друга: поцелуи, объятия... здесь я попросила его сократить описание трепетных чувств между супругами и вернуться к главному.
   Так вот, не трогали. Неожиданно поступил запрос на одобрение брачных уз, а так как они достаточно долгое время никого, кроме друг друга не трогали, то Афродита чуть было не отмахнулась от него, чтобы не мешали личной жизнью наслаждаться, приспичило им, понимаешь ли нет! Совсем совесть потеряли - в десять вечера с дурацкими вопросами пристают! Но по счастью додумалась спросить у Лотанариза не возражает ли он против свадьбы дочери... Папа к тому моменту соображал плохо, однако сложить в одно предложение слова "свадьба" и "дочь" смог и помчался на выручку, прихватив с собой жену. Ее в таком состоянии без охраны оставлять нельзя! А дальше события на моих глазах происходили.
   - Азриэль! - мирную беседу прервал взбешенный вопль.
   Вот он - герой моих кошмаров! Приперся...
   Я медленно обернулась. Сглотнула. Вид Принца ничего хорошего не сулил. Возникла подлая мыслишка поджечь отель и сбежать под прикрытием дыма. От одного Руфима не получилось, так может от второго удастся уйти далеко и насовсем, а то ноги просто горят от нереализованного желания размяться.
   - Не подходи! - я взобралась на спинку дивана и выставила перед собой руки. - Держись от меня на расстоянии!
   - Ты чего?! - опешил демон, мигом растеряв злость.
   - Откуда я знаю что ты - это ты, а не тот ты, который не ты.
   Принц минуту обдумывал сказанное. Даже на пальцах посчитал количество использованных местоимений и частиц, данные у него не сошлись, он пересчитал еще раз, недосчитался пальца, махнул рукой и вернулся к разговору со мной.
   - Азриэль, прекрати кентавра валять! Я всего лишь хотел убедиться, что с тобой все в порядке, - попробовал вразумить меня темный. Он сделал шаг вперед.
   - Стой! - выкрикнула я. - Не смей подходить ко мне ближе чем на два метра, иначе я за себя не ручаюсь...
   - Это я, - отрезал Принц, шумно выдохнув. Кулаки мужчины сжимали и разжимались. Раздражение вернулось и постепенно нарастало. Если он не даст ему выхода, то сбежит, ибо повода подраться в данном помещении он не найдет. А если найдет?
   Догадавшись как доподлинно установить личность демона, я спрыгнула с дивана, обошла его по кругу, остановила перед лицом темного. Затем поднялась на цыпочки и принюхалась: шея, щеки, губы... Ни намека на запах чеснока и лука! Свой. Мерзкий, противный, но свой. Сердце немного упокоилось: перестало скакать бешеным зайцем в груди и вернулось к нормальному уханию. Я выдохнула.
   - Чем пахнет? - демон терпеливо выдержал осмотр.
   - Сволочью, - его глаза сузились, - но сволочью родной, - добавила я, опасаясь вспышки гнева. Нервы-то у Руфима не казенные, их беречь надо, иначе на чем я до конца конкурса играть буду? Столь замечательный объект для издевательств сложно найти в наше время да еще на ограниченном океаном пространстве.
   Продолжить расстановку знаков препинания в наших отношениях не позволили обстоятельства - холл заполнился бодрствующими зрителями, принимавшими участие в моих поисках, амазонками, троллями... Кто-то выражал сочувствие, кто-то поздравлял, прочие обзывались, другие просто тыкали в меня пальцем и смеялись. Тяжело быть участницей реалити-шоу. Каждый без спроса норовит выказать свое отношение ко мне и не всегда стесняясь в выражениях! Но такова участь всех публичных: быть наполовину превознесенной, а на вторую - низвергнутой в бездну.
   Зоопарк начал меня раздражать. Я попыталась прорваться к Руфиму, дающему интервью папарацци, но меня оттеснила толпа поклонниц и поклонников, поджидающих его с зерографиями, руками, футболками и обнаженной грудью, подставленной для автографа. Нашла взглядом отца и поманила его рукой. Инкуб с трудом пробрался ко мне, обещанием долгой неразделенной любви разогнал толпу вокруг меня и вывел на улицу. До моей комнаты мы добрались через черный ход.
   Вместо пожелания тихого часа, Лотанариз пообещал серьезно поговорить с Королем Тьмы. Нехорошо, когда дети без присмотра отца самопроизвольно размножаются... или делятся. Я кивнула и скрестила за спиной пальцы. Не верю в успех. Тоттен существо непредсказуемое. Опытные оракулы и то отказываются относительно главы темной семьи прогнозы давать. Говорят, процент ошибок ста десяти процентов достигать может! Если с кем и разговаривать, так это с Фэй. Возможно, она не адекватна, но хотя бы вменяема... Обменявшись мнением, мы разошлись.
  
   А с утра все покаталось по привычному ритму: побудка, попытка не заснуть перед дверьми, голос Руфима над ухом, построение... О продолжении шоу объявили, за дезинформацию извинения принесли, зрителей в добровольно-принудительном порядке на трибуны согнали. И вот мы стоим уже полчаса, греем головы на солнышке и ничего не происходит. Самое главное существо на шоу опаздывало. Это я про ведущего говорю. Видимо во время моих вчерашних поисков его потерять умудрились. Или затоптать: пальмовая роща на вдоль берега руками и ногами добровольцев хорошо прорежена. Да и сам берег ямами изрыт. То ли труп мой искали, то ли его же закапывать планировали.
   И как наш доблестный заказчик шоу выкручиваться будет? К Руфиму подошел тролль. Развел руками, пожал плечами и понуро склонил голову. Принц отослал его жестом, поправил воротник на рубашке и сам взошел на помост. Зрители немного оживились: спящие открыли один глаз, жующие замерли с открытым ртом, беседующие зашикали друг на друга. Демону преподнесли брошь и объяснили, что на нее наложено усиливающее громкость голоса заклинание. Темный прикрепил ее к лацкану, проверил звук и объявил начало очередного конкурса. На сей раз нам предстояло найти тридцать два спрятанных золотых яйца. Звучит легко, по факту... В здание без окон и дверей никто из участниц заходить не спешил. Я слышала, там жужжало... А теперь еще стучало, пыхтело и пыталось выбраться! Но мы рискнули. А что делать прикажете, когда амазонки в спину копьями подгоняют?!
   Мы вошли. Стопились у входа и давай друг друга подбадривать. Угу страшными историями про черную, черную комнату, девочку и гробик на колесиках. Отличный способ поднять настроение и избавиться от проснувшихся страхов. Эдакая стрессотерапия: если тебе плохо, то знай - кому-то в мире еще хуже!
   Кстати, пока мы тут топчемся, некоторые яйца ищут. Чем быстрее начнем, тем быстрее закончим. По примеру Каспеи, до сих пор обиженной на меня, я отошла в сторону и наощупь вдоль стены стала продвигаться. Бетон, бетон, доска, что-то скользкое и продолговатое, шипит... Змея! Меня передернуло. Сделав резкое движение рукой, я сбросила ее себе куда-то за спину. Сзади послышался крик. Еще один. Мимо меня с визгом пронеслась конкурентка. Звук удара, визг резко оборвался... Ясно, впереди стена!
   Перешагнув через тело, я свернула налево. Попала под небольшой водопад чего-то липкого, нащупала какую-то задвижку и открыла ее, а вдруг там яйцо? Но там было только жжж...
   - Неспроста это "жжж", - повторила я слова известного персонажа зеромульта, но руку сунула, пошарила. Проклятие, и почему я раньше огонь не догадалась зажечь? Маг называется... На кончиках пальцев внутри емкости вспыхнуло слабое пламя и тут же по моей воле погасло, ибо большим полосатым насекомым с фалангу пальца оно не понравилось больше, чем рука. Демон, дикие осы! Аааа...
   Я побежала. Жжж полетело за мной, но уже не любопытное, а злое. Я бы даже сказала мстительное.
   - Простите, извините, с дороги! - кричала я, отталкивая с пути изредка встречающихся участниц шоу.
   В какой-то момент жжж, сменилось на гррр. Обернувшись, я увидела две зеленые точки, подсветила огоньком и прибавила скорости. Теперь за мной неслась большая собака. Гера, ее хотя бы кормили?! Думаю нет, уж больно резво она за моим мясом гонится. Уф, отстала... Ан нет, на более упитанную девушку переключилась.
   Я согнулась, оперлась на колени и перевела дыхание. Так, достаточно. Пора включить свет. Руки до плеч оделись в огонь.
   - Ааааа! - не сдержалась я, увидев морду огромного паука прямо перед собой. Развернулась и быстрым шагом направилась обратно. Слава Зевсу седина в моей блондинистой шевелюре не так заметна!
   - Уууу, гррр...
   Я прильнула к стене, пропуская участницу под номером два, подпрыгнула, избегая с зубов следующей за ней по пятам собаки. Зверь на бегу обернулся и пронзительно на меня посмотрел, будто говоря: я тебя запомнил, десертом пойдешь, и вернулся к преследованию более аппетитной на его взгляд жертвы.
   Я побежала в противоположного направлении, столкнулась с пчелами и получив первый укус рассерженных насекомых инстинктивно оделась в алмазную кожу. Половина стаи обломали о меня жала, но не отступили. Полосатые убийцы тучей собрались над головой и видимо устроили экстренное совещание. Их жжж начал набирать обороты.
   За поворотом находились непонятные конструкции: ящики два на полтора из разных материалов располагались на уровне талии на длинных массивных столах. Наполнение их тоже было разным. Муравейник с рыжими жителями, черная жидкость, осколки стекла...
   В аквариуме с чем-то черным прислоненное с обратной стороны к стеклу поблескивало круглобокое золотое яйцо. И не думая, я прыгнула в аквариум. Зачем думать? Я ж в алмазной коже! Но когда пятки защипало, а от моего тела едкий дым повалил, то активизировать мозговую деятельность поневоле пришлось. Это же слюна виргиллы, которая абсолютно все растворяет, кроме золота!
   Выпрыгнув обратно, я решила попытать счастья в ящике со стеклом. Конечно же безрезультатно. Кто ж нам легкий путь решения предложит?! Добрых существ снаружи нет - одни любители чужих острых ощущений собрались!
   Долго стоять на месте не вышло, осы очень обрадовались бреши в моей броне, снизились, клином выстроились и давай по очереди на посадку заходить. Я скакала с ноги на ногу, охая, когда очередное копье вонзалось в незащищенные лодыжки. Выбрала еще один ящик с водой и плотными зарослями водорослей, сунула руку, пошарила и с воплем вытащила... К большому пальцу прицепился недовольный краб размером с два моих кулака. Дернув рукой, я сбросила краба. Он описал в воздухе дугу и приземлился на голову, вышедшей из-за поворота девушке, закопался в прическу, сполз сбоку и повис на мочке уха. Девушка прожгла меня взглядом и ретировалась. Оно отошла ко второму ряду ящиков. Ей повезло: в ящике с кобрами она нашла золотое яйцо и с победным воплем ринулась вниз. Правда, наслаждалась победой она недолго. Четверо участниц накинулись на нее и отобрали ценный приз сразу же сцепившись между собой. Ох, женщины... Что же с вами золото делает!
   Мне надоело гадать. Я разломала ящик с муравьями, выбрала доску потолще и пошла по рядам. Не скажу, что вандализм мое любимое занятие, но нервы успокаивает знатно! Кислота, стекло, змеи, личинки какие-то, аквариум, ванна с кровью и непонятными еще шевелящимися кусками, корзина с золотыми яйцами... А, стоять, куда покатились?!
   Я бросила доску и принялась ловить рассыпавшиеся призы. Одно на лестницу выкатилось, по ступенькам спрыгнуло вниз и попало прямо в подставленные руки двадцать третьей. Второе в кислотную лужу угодило. Достать я его достала, но выронила - оса в самое больное место меня укусила! Его подхватили муравьи и потащили, а при попытке отобрать, едва руку до кости не обглодали. Четвертое упало в прожженую кислотой дыру, подкатилось к собаке, загнавшей номер два на верх железного шкафа и остановилось.
   Спрыгнув за яйцом, я приземлилась на четвереньки. Намеревалась протянуть руку, сцапать приз и быстренько сбежать, пока животное не опомнилось, но получилось иначе... Яйцо я схватила, но и руку мою схватили тоже... Двухсполовинойсанииметровые клыки сомкнулись на запястье и слегка сжались. Лохматый хвост хлестнул по лицу. Увидев, что я в безвыходном положении, участница шоу слезла со шкафа, вытащила из моих пальцев яйцо и побежала к выходу. Собака опять хлестнула меня хвостом, выпустила руку и бросилась за своим обедом. Только я встала с карачек, как с ноги открытая дверца шкафа отправила меня обратно на пол. Прямо на муравьев к этому времени дотащивших яйцо вниз. Выскочившая двадцатая, потопталась по мне, подняла с пола золотой слиток, криво усмехнулась и уже не торопясь направилась к выходу.
   - Это мое! - рявкнула я.
   - Крепче держать надо было! - ответила она.
   Она еще и советует! Тут, похоже, я одна честным путем себе место в шоу зарабатываю, а остальные подбирают удачу из моих рук случайно упавшую. Обидно до глубины души! Фыркнув вслед сопернице, я сунулась в шкаф. Проверила его, ничего не нашла. Заглянула в кучу грязного белья сваленного рядом, проверила полку на стене, обыскала паутину паука, ощупала его брюхо на предмет выпуклостей и... обнаружила, что осталась в помещении одна. Я проиграла?
   Ну уж нет!
   - Гррр... - напомнила о себе собака. Хм... Почему бы и нет? Я развернулась и протянула к ней искусанные и исцарапанные руки.
   - Собака-барабака, а ты кобель или сука? - я села на корточки и заглянула животному под брюхо.
   - Грр... - как-то неуверенно рыкнул зверь, пождал хвост и попятился.
   - Ну, куда ж ты мой сладкий! - пробормотала я и с низкого старта прыгнула.
   Собака прочь. Я за ней. Видит Артемида не желаю животному зла, но выхода другого нет. Кобелю просто не повезло не в том месте и не в той компании оказаться. На разъезжающихся лапах зверь завернул за угол, проскочил под старой ржавой железной кроватью и увяз в паутине паука. Тот было воспрял духом, жвалы навострил, но меня увидел и скуксился - ноги под брюхо подобрал и замер каменным пресс-папье. Боиться... Так уважает, значит!
   Я подошла к кобелю, поиграла бровями и задумалась. Как бы так сделать, чтобы и яйцо получить и собачку без наследства не оставить? Вдруг он о щенках в тайне мечтает? Сообразила. Ну, авось пронесет...
   Положив ладони на тело пса, я активировала магию. Глаза закрыла, чтобы дела рук своих не испугаться. Картинка в голове четкая сформировалась и желание вполне определенное, но кто знает, какой финт и чем на сей раз мои способности выкинут?
   Что-то произошло. Я повернула голову в сторону, приподняла веко и скосила глаз на животное. А ничего, симпатично вышло... и авангардно... Не из-за золотого цвета шкуры, носа, глаз, лап... А из-за двойного комплекта некоторых частей собачьего тела: хвост, уши и того, что под хвостом! По-моему, план по золотым яйцам я перевыполнила. С чувством выполненного долга, я взяла зверя на руки и согнувшись под его тяжестью вышла из здания.
   - А вот и наша проиграв... - место Руфима занял Император Света. - Постойте, а что у нее в руках? - скривился блондин.
   Дойдя до него, я развернула животное и преисполненная гордости сунула задницу кобеля под нос Лейнарду.
   - Что это? - прошептал мужчина, крепко зажмурил глаза, открыл. Его лицо пошло красными пятнами.
   - Сам не видишь? - съязвила я и выпустила животное. Псина пришла в себя, дала деру, звеня... звеня, в общем, до дыры в помосте и нырнула в прохладную темноту.
   - Но они же бегают! - возмутился светлый. Мужчина озадаченно моргнул и почесал затылок.
   - Знаете что, - я недовольно топнула ногой. - Яйца? Яйца. Золотые? Золотые. А уж бегать они должны или ползать в задании не оговаривалось! Хоть летать... - с угрозой в голосе протянула я. Пусть рискнет не засчитать результат - получит шанс насладиться незабываемыми впечатлениями. - Золотой, вроде бы императорский цвет? - заметила я. - И с казной у вас проблемы. Пополнить не желаете? - схватила его рукав белой рубашки.
   Мужчина инстинктивно сжал колени.
   - Наблюдателям надо посоветоваться, - он потряс перед моим носом указательным пальцем и быстрым шагом отправился к трибунам.
   Наблюдатели результат засчитали. Рисковать не захотели. А вместо меня торжественно отправили домой участницу под номером тридцать три. Яйцо, которое она принесла, оказалось с трещиной к тому и прицепились, а так как она не обладала особыми магическими способностями, то и возразить ничего не смогла. Вернее она попыталась, но ее слушать не стали: в рот кляп, тело в лодку, к лодке малого транспортного демона и вперед, к обозначенному светлой дымкой горизонту.
   После проводов проигравшей, всех зрителей реалити-шоу пригласили на вечеринку, запланированный на вечер. Форму одежды объявили пляжно-коктейльную, то есть маленькие черные плавки, максимально открытое декольте, бабочка и перчатки. Да, это тоже была моя идея, но тогда я думала будет забавно с экрана зеротерминала на... маленькие черные плавки посмотреть! В текущий момент идея уже не казалась мне ни смешной, ни гениальной...
   Мероприятие стартует в девять вечера и заканчивалось в шесть утра. По большому счету гостям, участникам и всей съемочной группе расходиться не имело смысла: ночью активный отдых, завтра утром активная работа, а вечером активное пребывание в состоянии лошади, отпахавшей двадцать гектаров земли. В программу входили: терзание своих голосовых связок и наших ушей известной джазовой певицей, проверка желудка на прочность обильной едой, уничтожение трети печени алкоголем, изнасилование мозгов интеллектуальными конкурсами, выдачами призов по головам и танцы до упаду на специально оборудованной мягкой площадке. Подушки можно будет взять на прокат за отдельную плату, бесплатно идут только миски с салатом.
   Следом за анонсом вечеринки Принц огласил организационные изменения. В связи с исчезновением старого ведущего по невыясненным причинам, новым назначили Императора Света. Руфим попросил любить и жаловать своего коллегу и вечного врага в новом качестве. Лейнард поклонился, насладился жиденькими аплодисментами и предложил всем до вечера разойтись.
   Зрители, разомлевшие от зноя, сползли с трибун, дотащили потные тела до океана и с шипением погрузились в воду. Многие участницы последовали их примеру, надеясь получить небольшое облегчение. Я потрогала идеально гладкую, будто зеркало, поверхность океана ногой и решила пойти в отель. Температура воды не намного отличалась от температуры воздуха.
   По дороге вызвала по у-у подругу-амазонку и рассказала ей последние вести с полей: Балахон не ловится, количество Принцев Тьмы на душу населения сокращается, напряжение среди участниц конкурса растет. По прогнозам в ближайшее время ожидается выпадение обильных словесных осадков, тяжелый грозовой фронт на конкурсном поле и полное затишье в плане личных взаимоотношений. Что делать с откровениями Руфима да и с самим демоном я представляла слабо, а плюнуть на все и плыть по течению реалити-шоу к его апогею меня не устраивало.
   Ромия зацепилась за информацию об исчезновении ведущего, попросила меня подождать пять минут, а после огорошила новостью, что согласно данным внутренней сети реалити-шоу наш пропащий эльф находится на острове, но очень далеко от места проведения конкурсов. Более того, магический маячок, встроенный в его браслет, не менял своего положения с того момента, как мы ступили на остров! Шестеренки в голове заворочались, сложили вместе все известные факты и выдали большой такой знак вопроса: если ведущий потерялся давно, то кто шоу-то вел?
   У-у, пальмы-листья! И что же я сразу не сообразила?! Ведь мне его голос сразу знакомым показался! Голова моя дубовая... И я своего убийцы собственноручно наградила! Он при жизни опасным был, а после смерти вообще ужасом на крыльях ночи стал! От него же никакой репеллент и сетка от комаров не спасут! И ведь сознаться я ни в чем не могу - на меня помимо теплохода, драконодона, уничтоженного стрекозла и золотой собаки еще и ведущего повесят. Мигом из жертвы обстоятельств в закоренелого преступника превратят! Почему? Да элементарно!
   Представим себе такую ситуацию: прихожу я к охране и говорю, извините, но я вашего ведущего вчера в нечто с крыльями превратила, но это не совсем ваш ведущий, а мой убийца. Да кто в такую чушь поверит?
   Стоп. Поверят, если я предъявлю им настоящего ведущего! Следовательно, его надо найти, спасти и приволочь под бдительные очи охраны, которая и конец света возле своего носа не заметит. И, кстати, сделать это быстро. Раз прикрытие уничтожено, то заложник тоже никому не нужен...
   Я собрала крохи сил, вызвала еще раз Ромию, уточнила у нее координаты поиска и ринулась спасать бедолагу. Надеюсь, для него еще не стало поздно. Припустив бегом не по дороге, а напрямую через клумбы, газоны, беседки, ресторан отеля и целующиеся парочки по разным темным углам, я немного задержалась в кладовке горничных, стащила оттуда жидкость для мойки стекол, горсть брусков с мылом, связку амулетов свежести с запахом тропической грозы и заполненный магический пылевсасывающий мешок. Зачем? В неравном противостоянии может все пригодиться. Я бы всю тележку прихватила, но вспомнила неудачный опыт путешествия по джунглям с чемоданом и отказалась от этой идеи. Эх, жаль ершика не было, но ничего я убийце мозги и без него прочищу!
   Вооружившись, я выбежала через черный ход отеля, сбила с ног Принца Тьмы и смело бросилась в джунгли. Демон увязался за мной. Догнал, подстроился под темп и спросил:
   - Поговорим?
   - Некогда, - отмахнулась я от него и от ветки, нацелившейся на мой глаз. Проклятие, такое впечатление, что местная флора в хищников переквалифицировалась!
   - Куда торопишься? - поинтересовался темный.
   - Спасать свою репутацию, - кратко бросила я. Дыхание беречь нужно.
   Демон отстал на секунду.
   - А от нее еще что-то осталось? - мило поинтересовался демон.
   - Фундамент и крыша! - рявкнула я. Начала уставать. Дыхание стало прерывистым. В боку закололо. Не на пользу мне реалити-шоу. Вон и ребра торчат и от первоначального веса минус пять килограмм. Скоро меня в рекламу суповых наборов сниматься пригласят!
   - И на чем крыша держится? - Руфим в отличие от меня выглядел великолепно: лощеный, упитаный... Ой, как не вовремя гены предков в организме проснулись. Я сглотнула слюну и запретила себе оценивать Принца с гастрономической точки зрения.
   - Исключительно на силе воле! - он от меня отстанет? Я не против его общества, но строго по расписанию и не больше определенного количества. Руфим как маракуйя: укусишь - сладкий, но чем больше ешь, тем кислее становится.
   - А я думал...
   - Да не важно мне, что ты там думаешь и каким местом! - я остановилась. Прислонилась в стволу ближайшей пальмы и выдохнула. Вызвала по у-у подругу и спросила насколько далеко я нахожусь от места назначения. Оказалось, далеко - прямо в противоположной стороне от той, где должна быть! Для профилактики я постучалась лбом о пальму, вздохнула и помчалась в обратном направлении. Около отеля поняла, что осталась в одиночестве. Мой попутчик куда-то исчез. Ладно, с делами покончу и с ним разберусь...
   Джунгли, отель, знакомая кладовая, горничная, тролли рядом с ней. А чего они в коридоре собрались, пространство телесами перекрыли и бумажки заполняют? Я остановилась и заглянула через плечо горничной.
   - Простите, писать надо не "омулет", а "амулет", - поправила я женщину.
   Горничная машинально поблагодарила меня, обернулась, улыбнулась и как завопит:
   - Вор! Держите вора! - и в меня обеими руками вцепилась! Вора? Так и держите вора меня-то зачем бесцеремонно лапать! - Я своими глазами видела, как она кладовку обчистила! - можно подумать дамочка чужими глазами видеть умеет. Эх, женщина-женщина, амулеты и пылевсасывающий мешок пожалела, охрану пригнала, заявление накатала... Я же не для себя стараюсь, я душу безвинную спасти хочу! А она... Придется прорываться.
   Я загорелась. Горничная и охранники бросились врассыпную и все, кроме одного, прижались к стенам. Желающий стать героем и одеть на голову лавровый венок победителя сбегал за угол и притащил оттуда кошмар любого пироманта - ОГНЕТУШИТЕЛЬ! Без промедления тролль дернул за рычаг и выпустил запертого в железной емкости водяного элементаля и сжатые специальным заклинанием несколько сот литров воды. Миг, и я стою в коридоре мокрая рассерженная, словно попавшая под грозовой ливень ворона, а элементаль, катаясь на вздымаемых им мини-волнах в импровизированном бассейне, тычет в меня маленьким прозрачным пальцем и заливисто хохочет. Нечестно...
   Я сжала кулаки, напрягла руки и резко выдохнула. Магия превратило тело в пылающий факел, но вместо привычного оранжевого огня, на этот раз пламя было голубым с черными перьями на кончиках языков. Однако, задумываться об очередном выверте своего организма было категорически некогда - тролль уже замахнулся огнетушителем, решив использовать его немалый вес в купе со своей силой в качестве последнего средства усмирения. Выбросив сцепленные в замок руки вперед и чуть согнув колени, я послала по коридору волну огня. Охранника смело, унесло вдоль коридора и швырнуло о стену.
   - Пфф... - изо рта и ушей нелюдя вырвалось по струйке дыма. С передней части тела осыпались волосы и одежла, обнажив свеженькую светло-зеленую кожицу. - Жив! - выдохнул охранник и с блаженной улыбкой на довольной морде отправился жаловаться на тяжелую работу и внештатные ситуации Морфею.
   Я показала остальным кулак и возобновила гонку за жизнью ведущего по пути размышляя над моральными аспектами своего поведения. Сколько существ я минуту назад обидела? Восьмерых из-за меня облили, одного собственноручно подожгла и заодно от растительности на теле избавила, но не со зла же? Так чего скелет моей давно почившей совести из склепа вылез и вместе с кошками на душе скребется? Дескать, нехорошо одно лечить, а другое калечить. Я согласна с данным высказыванием и готова ему следовать, только скажите каким образом в соответствии с ним действовать, если каждая минута на счету и нет времени убеждать препятствия отойти в сторону?
   Я опять вызвала подругу и попросила ее указывать мне дорогу. С ее помощью я добралась до места назначения минут за двадцать.
   - Где? - я осмотрела пальмы, густые заросли кустов, клочок неба и землю. Ничего, даже отдаленно, не напоминал тайник.
   - Рядом с тобой, - отозвалась амазонка.
   - Нет его! Ни рядом, ни неподалеку, - я опять осмотрелась. Пусто. Птицы и обезьяны не в счет.
   - Не знаю, ищи сама. Мне работать надо, - бросила Ромия и отключилась.
   Гера, как его искать? Пальмы простукивать и землю копать? Я пнула листья. Уй! Запрыгала на одной ноге, поджав пострадавшую. Желая найти виновника, я нагнулась, разгребла кучу листьев и увидела кольцо, прикрепленное к деревянному квадратному люку. Уперлась ногами, покрепче ухватилась за кольцо и потянула. Крышка сперва сопротивлялась, но потом поддалась и открылась с железным лязгом старых несмазанных петель. Кажется, я нашла тайник. Вопрос, нашла ли я ведущего или то, что от него осталось.
   Коротко помолившись своей покровительнице, я начала спускаться вниз по кривой лестнице. Света снаружи хватило, чтобы добраться до земляного пола. За квадратом освещенного пространства возле лестницы, простиралась темень. Я зажгла на ладони огонек, заклинанием прицепила его на короткий поводок и заставила лететь в полуметре впереди себя.
   Осторожно продвигаясь внутрь, я перебирала в уме известные мне способы упокоения нежити. В голову лезли осиновые колы, серебро и освещенная любым из Олимпийских Богов вода, но для кола надо сердце, а его у скелета нет, серебра нет у меня, как и жидкости.
   Коридор привел меня в небольшое метра четыре квадратных помещение. Уже на подходе я ощутила запах. В помещении он превратился в режущую глаза вонь, будто здесь стадо стадо хомяков кладовку лет пять назад устроило да и забыло о ней.
   Запах шел от кучи мусора в углу состоящей из объедков разной степени плесневелости, фантиков от конфет и кучи тряпья, валяющейся рядом. На всякий случай я дважды обошла помещение по кругу, зажимая рукой нос и подумывала насчет обратного пути, ибо ведущего по всей видимости перепрятали или переселили на постоянное место жительства в квартирку потеснее. Трупы, они знаете ли не слишком прихотливы. Они и в три погибели готовы сны вечно смотреть. Вдруг... Чьи-то пальцы сомкнулись на моей лодыжке! И хриплый голос с царапающими интонациями спросил:
   - Выпить есть?
   У меня мурашки от затылка к копчику на метле прокатились. Я опустила огонек вниз и скосила глаза. Тряпье шевельнулось. Из его недр вылезла вторая рука, сложила ладонь горсточкой и протянула ее вверх.
   - Хоть капельку-у? - сверкнули красные глаза.
   - Нет... - прошептала я. Испуг еще не прошел. Голова соображала плохо. Магия рвалась на волю. Ей хотелось преобразовать непонятную угрозу в что-нибудь безобидное и понятное. Дождевого червя, например.
   - Нет? Как нет?! - куча поднялась. - Ты же обещал! Ты же в последний раз демон знает когда появлялся. - Ты же меня последней радости в жизни лишаешь! Лицо отобрали, свободы лишили, а теперь еще и трезвый образ жизни вести заставляют? Ни совести, ни со страдания у тебя нет! - куча выпрямилась. - А кто ты? А, так тебя кбить меня подослали?! Сейчас посмотрим кто кого... - существо грязные сосульки с лица отбросило, плечи расправило, зубы оскалило и руки к моему горлу протянуло. Немытые! Да я невооруженным микроскопом глазам вижу армию вредных бактерий на его пальцах!
   Я все-таки превратила его в дождевого червя. Пять метров в длину и с человеческим лицом. Бедняге смена имиджа категорически не понравилась. Взревев, он стремительно пополз на меня. Без шуток стремительно! Пришлось спасаться бегством, хотя мышцы на ногах умоляли прекратить издеваться над ними.
   Миновав коридор, я взлетела по лестнице, закрыла крышку... сию секунду разлетевшуюся вдребезги... Взобралась на пальму и затаилась на верхушке среди кокосов...
   А внизу шуршали и пыхтели. Взывали к Артемиде и поминали недобрым словом систему магического образования. Ага, она меня тоже вспоминает и тоже не хвалит. Удивительное единство мнений!
   - Где ты моя сладкая? Вылезай, нам анатомию эльфов обсудить надо, восполнить твои пробелы в образовании...
   Нет у меня пробелов. Я и без повторения знаю, что у дроу две руки, две ноги, посередине туловище, но толку от этих знаний? Магия как хочет, так и извращается!
   - Выходи, девочка, мы с тобой в прятки поиграем. Я не возражаю, чтобы ты у меня в желудке спряталась...
   Ну, это пока. Он не в курсе, что мясо у меня жесткое, прожевать невозможно и поперек горла я не хуже кости вставать умею, а если он меня поглотать сумеет, то язву желудка точно заработает. Хроническую!
   Бумс! Тяжелое тело червяка-переростка ударилось о ствол пальмы. Потеряв равновесие, я покатились вниз, но в последний момент зацепилась за лист и повисла.
   - Попалась! - донесся довольный голос. - Падай! - я сложила пальцами ног две фиги. - Ах так! - и дроу принялся биться о пальму. С его массой тела получалось у него довольно эффективно. Основание листа треснуло и отвалилось. С воплем я рухнула вниз, зажмурилась и выставила перед собой руки. Выброс силы, вспышка, меня отбросило в сторону...
   Сознание я не потеряла. Дух при ударе о пальму вышибло и только. Я сползла на землю, кое-как заново научилась дышать и разучилась, стоило увидеть очередное воплощение ведущего реалити-шоу. В общем-то логичное. Дроу вернулся к прежнему гуманоидному облику, однако, кожа у него приобрела радужную раскраску, глаза увеличились в размерах, нос исчез, на лбу выросли усики длиной полметра, а за спиной крылья!
   - Что это? - эльф тряхнул крыльями. С них посыпалась черно-желтая пыльца. - Кто это? - шевельнул усами. - Кто я?!
   - Ба...
   - Кто?!
   - Ба-бабочка, - промямлила я.
   Ведущий подошел ко мне. Растянул щель рта, продемонстрировав редкие треугольные зубы.
   - И чем я по-твоему питаться должен? - спросил он.
   - Не-нектаром... Наверное, - предположила я, заискивающе глядя чуду в глаза.
   - Да-а? - встопорщил усы... бабочка? Бабочек? Бабчек? Бабец?! - Тогда позаботься создать подходящий по размеру цветок, пока меня на мясное не потянуло! - заключил дроу, увидел пролетающего мимо жука, выстрелил длинным языком, поймал насекомое и с аппетитом схрумкал его.
   - Жучком догнаться не желаете? - предложила я, вспоминая школьный курс ботаники. Перед внутренним взором упорно стояла картинка росянки.
   - Шутишь? - опять оскалился ведущий и погрозил пальцем.
   - Хамишь? - отреагировала я в стиле сотрудников зеровидения. О! Придумала, как его называть - хамаоном будет! Кусты за спиной бабочки шевельнулись. Мое внимание переключилось на мелькающие среди зарослей два силуэта. По зеленым огонькам я опознала скелет. Второй, очевидно Руфим, а раз он за компанию с монстром, то Руфим это неправильный.
   - Не шучу... - я вернулась к насущным разноцветным проблемам. - И вон те энтомологи тоже нет. Они уже веревку разматывают и мешок готовят, - в голове быстро созрел план. Монстр плюс монстр вполне может равнятся проблемам в количестве минус две, а то и три штуки. Надо использовать удачное стечение обстоятельств.
   - Энто... кто? - переспросил бабочек. - А веревка и мешок зачем? - он сощурила глаза и вперил внимательный взгляд в переговаривающиеся между собой фигуры.
   - Энтомологи. Они бабочек ловят, иглой их протыкают и под стекло в коробочку кладут. Думаю, они тут тропических бабочек ловили, а тут ты - всем бабочкам бабец! - не удержалась я от доли сарказма. - Уникальный экземпляр. Надо ловить, потрошить и чучело делать, пока ты естественным путем не вымер... - бывший эльф, нынешний незнамо кто, слегка удивился. - Чего вылупился? Разноцветный не значит бессмертный! На крыше отеля драконодон, между прочим, живет. Боюсь рыбная диета ему до вздутия живота и колик надоела. Красивые, а главное упитанные бабцы, могут рацион доисторической птички приятно разнообразить, - я пожала плечами, подчеркивая равнодушное отношение к судьбе несостоявшегося ведущего шоу.
   Крылатое чудо задумалось: загнуло три пальца на левой руке, две на правой, пошевелило усами и приняло решение - шансы избежать желудка драконодона показались ему выше. Прижизненная реинкарнация дроу развернулся лицом к скелету с поддельным Принцем, взмыл вверх, завис над ними и принялся обмахивать двух пакостников крыльями. Я правда сначала улыбнулась и посоветовать хотела сильнее крыльями махать, авось его противников ветром сдует, а потом увидела, что листья, которых коснулась пыльца, съеживаются. Правильно меня обучать магии не стали, я без знаний весьма эффективных страшилищ созданию, а с ними, вообще, оружие массового поражения пачками штамповать начну!
   Удобный момент для побега: народ дракой занят. По шажочку я начала отходить в сторону отеля, но хамаон заметил, обернулся, про цветок напомнил и продолжил измываться над темным и его приспешником.
   По пути я достала из контейнера на шее табеточку и разжевала ее. Хорошее успокоительное Ромия посоветовала. Одну съешь и мир сразу как-то проще и понятнее становится. Тревоги строем уходят - платочками машут. Сил прибавляется и оптимизма. Взгляд на вещи меняется, а под другим углом иногда и решения проще находить!
   Как закрыть вопрос с питанием хамаона я придумала уже на выходе из пальмовой рощи. Нет ничего проще чем переложить проблему с одних плеч на другие. Дойдя до отведенного отдыхающим пляжа, я встала посередине между загоревшим до черноты эльфом и активно сгорающей феечкой и заголосила:
   - Люди и нелюди, сами мы не местные, ботанике в школе не обученные, вспоможите кто чем может: кто учебником, кто памятью, а кто и магическими способностями, мозги не прошу, ибо дефицит нынче, - народ заинтересовался. Сменил более прожаренный бок на менее прожаренный, подставил кулаки под головы и приготовился получить дозу впечатлений. - Надобно цветочек вырастить, да цветочек не простой, а с мясным вкусом и запахом, ежедневно расцветающий и обильно нектар и пыльцу приносящий. Не погубите душу молодую, мою то бишь, а не цветочка. Не дайте гаду натуральному крылатому одной штуке извести меня и мой кровушки вместо нектара напиться, - отдыхающие принялись шушукаться.
   По долетающим до меня обрывкам шепотков я поняла, что народ думать не расположен, зато желает посмотреть, как меня сервировать и употреблять буду... Изверги!
   Я замолчала, выдавила из себя пару слезинок, но положительно отклика не получила. Черствые сердца и циничные души поклонников реалити-шоу требовали зрелищ и не собирались делиться последними каплями сочувствия, приберегаемыми для самих себя на экстренный случай. Когда надежда на порядочность существ испустила последний вздох, с дальнего шезлонга кто-то поднял руку и жестом велел мне подойти.
   Я обрадовалась. Зиг-загом, огибая лежаки, зонты, полотенца и просто валяющиеся на песке тела, я добралась до места, где расположилась добрая душа. Э-э-э... а подобные мысли Королева Тьмы за оскорбление посчитает? Фэй перевернулась на спину, щелчком пальцев подняла спинку лежака, взглядом поправила зонтик над собой и попросила по-дружески рассказать в какую очередную помойную яму я свой нос, руки, попу и прочие части тела засунула. А мне не слов не жалко, я взяла и рассказала как есть. И повторила - Фэй с первого раза не поверила. И пересказала - Королева со второго раза не все поняла...
   - Ясно, - покачала головой фея. - Нам без помощи профессионала не обойтись. Моих скромных познаний в растениеводстве не хватит...
   Она прикоснулась к бриллиантовой сережке у-у в левом ухе и дважды переговорила с хорошо знакомыми ей собеседниками. Встала, подхватила меня за руку и потащила под тень пальм, в рощу. Опять?! Ненавижу пальмы! Кого в них только не водится: монстры раз, демоны два. Приличным девушкам и замужним женщинам в рощах на этом острове делать нечего. А неприличным удобнее в номере отеля!
   Куда она меня ведет? Зачем? В качестве сырья или удобрения использовать? Не пойдет. Ничегошеньки у нее не выйдет: цветочек из меня не выйдет - разве что чертополох вырастет, а удобрения не полезные вещества давать будут, а отравлять все вокруг!
   Но все оказалось гораздо проще...
   В пальмовой роще нас ждали двое: знойная красотка в лыжной маске, теплом комбинезоне стояла на горных лыжах, опираясь на палки, и худая седовласая женщина со строгим приятно морщинистым лицом. Профессорша и лаборантка из Университета Биологии и Генетики?
   - Знакомься, Азриэль, это моя бабушка и прабабушка.
   Я тряхнула головой. Когда одна из них выглядит лет на двадцать, а второй давно пора с Аидом напару чаи в Подземном царстве распивать, сложно определить кто "пра", а кто все еще "бабушка".
   - Персефона, - красотка сняла маску и перчатку.
   - Деметра, - произнесла старушенция, разглядывая меня. - А вы, стало быть, сводная сестра нашей девочки? - дама осталась недовольна осмотром. Она неодобрительно поджала губы и вздернула подбородок.
   Богини?! Вот это да... А я про них "красотка" и "старушенция"... Гера, надеюсь, никто из них мысли читать не умеет?
   Фэй рассмеялась. Деметра деликатно кашлянула и попросила не упоминать сие имя всуе, а Персефона, скрестив пальцы, прошептала:
   - Да оградит нас Зевс от этой стервы.
   Хм. У нас намечаются разногласия...
   Пока я скромно отходила от шока, Королева Тьмы объяснила задачу родственницам. Персефона смеялась долго, потом предложила открыть сезон охоты на бабочек. Ей как раз новая скульптура в тронный зал нужна: радужный окрас хамаона прекрасно оживит серый интерьер замка. Деметра долго и нудно читала лекцию об уважении к жизни и всем ее проявлениям. Устав от обилия новой философской информации, я довольно резко оборвала ее и попросила для начала уважить меня. Малюсеньким подарочком. Что ей стоит цветочек создать? Богиня вздохнула и... переключилась на художественное декламирование ее мнения о молодом поколении!
   Честное слова, я едва не заплакала от обиды! Ее помочь пригласили, а она за воспитание взялась. И не возразить ведь Деметре. Богиня, еще обидится и оставит от меня горячие воспоминания и хладный труп. Фейерия терпеливо слушала, изредка кивала, иногда вставляла утвердительное междометие между предложениями прабабушки и гладила меня по спине, словно уговаривая набраться терпения и дослушать речь до конца. Смирившись, я прислонилась спиной к дереву и принялась размышлять на отвлеченные темы, пропуская несомненно важные замечания относительно упадка морали в молодежном обществе мимо ушей.
   Под плавную речь Богини думалось хорошо. Например, стали очевидны изменения в поведении Ромии. Да, мы не так давно знакомы, чтобы я все ее особенности назубок знала, но проявленная ею холодность и легкое пренебрежение к моим проблемам, царапали коготками Нумедийского льва по душе. Я не прошу вместо меня разбираться с неприятностями, но помочь, посоветовать или просто выслушать, если она не занята можно? Нужно! Не помню, чтобы я ей в участии отказывала. Хотя... я не помню, чтобы она со мной наболевшим делилась... Ромия обычно меня расспрашивала. Нет, она определенно стала странно вести! Возможно расстояние сказывается...
   Каспея не лучше. Сама сотрудничество вопреки всем законам соперничество предложила, а потом сама же без объяснения причин со мной разругалась. Что за демонстрация собственнического отношения к словам? Хочу - даю, хочу - отнимаю! Эдак они обесценятся на рынке дружеских взаимоотношения раз активами и договорными обязательствами не обеспечены. Если каждый так поступать будет, то никому доверия никому не будет, а я существо общественное, хоть и индувиализированное, мне иногда крепкое плечо и чистый носовой платочек нужен.
   Но рекорд по странностям, конечно, бьет Темная семья. Вся скопом. Три Принца по острову шастает? Подумаешь, ерунда какая! Я и Руфим магией обмениваемся? Да с кем не бывает! Он меня к алтарю на толстой цепи привести хочет, несмотря на мое сопротивление? Случается. Тут кто кого переупрямит, но на его стороне поддержка родственников, а я один в поле воин. И сражаться не только с ним, но и с бабочками в животе, когда он меня целует, приходиться. Дихлофоса на них нет, предательницы!
   В теперь обо мне поговорим. Пусть я в тройку лидеров не вхожу, однако, тоже не безгрешна: то злюсь на Руфима, то с ним же обнимаюсь и по душам разговариваю, то прочь его гоню, то его вприпрыжку догоняю. Как мне других понять, когда в себе разобраться не получается? Прямо раздвоением личности какое-то. Лечится мне надо, и чем скорее, тем лучше! И для окружающих безопаснее.
   Я разжевала еще таблеточку из запаса.
   Лекция подошла к концу. Фей напомнила о цели нашего собрания. Деметра недовольно нахмурилась, но к дикой орхидее прикоснулась. Та под ее пальцами расцвела и созрела. Бутон отвалился. Коробочка раскрылась. Из нее на подставленную ладонь богини высыпались семена. Она дыхнула на них и передала Персефоне. Бабушка Королевы Тьмы сжала семена в кулаке, потрясла и передала внучке. Фей плюнула на ладонь, растерла, выкопала ямку и...
   Как обычно в таких ситуациях все испортила случайность в виде мохнатых рожиц и лапок обезьян, до этого наблюдающих за нами с пальм, акаций и секвой. Когда мы все втроем, затаив дыхание нагнулись над ямкой, закрыв любопытным животным обзор, они возмущенно вякнули что-то на своем обезьяньем языке, не были услышаны, спустились вниз и решительно полезли между нашими ногами поближе к эпицентру действия, вздыбив длинные пушистые хвосты.
   А-а-а-пчхи! Я сложилась пополам, выбив из рук Королевы семена... Они рассыпались, обезьяны обменялись мнением, тут же расхватали все семечки, запихали их в рты, проглотили, облизнулись и вопросительно посмотрели на нас, мол "а добавка будет?".
   Чпоньк! На голове лидера стаи проклюнулся зеленый росток: маленький, с двумя листиками, хрупкий. Мартышка жалобно пискнула, подняла руку вверх, осторожно прикоснулась к незапланированной природой растительности на голове и сделала жалобную мордочку. Чпоньк, чпоньк, чпоньк... Сразу два ростка вылезли из ноздрей обезьяны, а третий появился из уха. Чпоньк, чпоньк, чпоньк... Процесс пошел по нарастающей. Животные заверещали, начали бегать кругами и чуть ли не стоять на голове, не понимая, что с ними происходит, а орхидеям хоть бы что - знай себе прорастают и... даже цветут! Через пять минут вся обезьянья стая приобрела шелковистый светло-фиолетовый окрас и душистый запах.
   Деметра посмотрела на красоту невиданную, саму от себя обалдевшую, облизнула сухие тонкие губы и засобиралась домой, на Олимп, бормоча про чью-то ногу попирающую законы генетики. Дескать, она не первую тысячу лет трудится, эволюцию направляет, виды селекционирует, а тут пришли, плюнули, растерли и нате вам - получите, распишитесь. О своем непосредственном участие в мероприятии под названием "плюнуть-растереть" богиня почему-то забыла. Видимо ее склероз проклятый замучил: не первая тысяча лет дает о себе знать...
   Персефона была менее многословна и более содержательна.
   - Пойду я, - жена Аида похлопала по голове чудо природы и магии. - Мне еще тронную залу в замке убирать, Цербера выгуливать, новый мюзикл с грешными душами разучивать...
   Обе богини, не прощаясь, открыли порталы и исчезли, бросив нас и нашу благоухающую проблему на произвол судьбы.
   - Фей... - с угрозой в голосе протянула я. Если и Королева сбежит, то я за себя и мартышек не ручаюсь. Как пить дать натренирую их мелкие пакости и крупные каверзы подстраивать! А что? Мелкие, юркие, а теперь еще и обладающие идеальной маскировкой под цветочный горшок животные способны стать идеальными солдатами, соглядатаями и просто незаменимыми помощниками!
   Кто заподозрит врага в милом букете орхидей? Стоит себе и стоит, никого не трогает. Посреди дороги. Или холла. Иди у кровати. Подумаешь, глазками моргает и хвостом машет, кто к нему присматриваться будет? А если присмотрятся, то все равно своим органам зрения не поверят или за креативную находку флориста примут.
   - А что Фей? Я свое отбыла виноватой. Теперь твоя очередь! - но мартышку темная подняла, повертела ее из стороны в сторону, задумчиво почесала подбородок и сорвала цветок с обезьяньего уха. На его месте расцвело новых два. Животное тяжело вздохнуло, сникло и внимательно посмотрело сперва на свой хвост, затем на низкорастущую ветвь акации, будто прикидывая выдержит или стоит что-то надежнее поискать...
   - Что мне с ними делать? - я бросила нервный взгляд на мартышек. Оставлять их в беде не хотелось. Они, безусловно, существа добрые, миролюбивые и частично воспитанные, но пасть разевают, двухсантиметровые клыки показывая. Не съедят, но понадкусают прилично. И хорошо, если только меня, а если... Я вспомнила с чего все началось.
   Хамаон! Вот кто результату эксперимента обрадуется. И внешний вид и вкусовые качестве не преминет оценить. Цветочки обдерет, шкурку снимет, мясо обкусает, косточки обглодает... А-а-а! Не бывать этому! Буть Хамаон трижды редкий вид это не дает права на другой редкий вид покушаться. Мартышки мне почти родные стали. Они меня в стаю приняли. На необитаемом острове после демонокрушения вычесывали не раз, а я их просто так возьму и на корм гусенице-переростку пущу?! Пусть совесть моя почивает с миром, но предать тех с кем последний банан делила мне принципы не позволяют!
   - Фей, бери мартышек и бежим к отелю, - я посмотрела по сторонам. Вроде ничего подозрительного, но мне теперь разноцветная фигура за каждым деревом мерещиться будет.
   - Зачем? - нахмурила брови Королева. Покосилась на мартышек с воодушевлением прислушивающихся к нашим словам. Орхидеи на них и те внимательно по вернули бутоны в нашу сторону.
   - Так надо, - я поджала губы, не желая делиться своим очередным позором с успешной в жизни женщиной. Я и так на на ее фоне жалкой и никчемной выгляжу.
   - Ты уверена? - переспросила она. - Ничего объяснить не хочешь?
   - Не хочу и не буду, - отрезала я. Да и что, собственно объяснять? Хамаона проще один раз увидеть, чем о нем дважды рассказать! И сдается мне, что очень скоро наша с ним встреча состоится. Однако, чем и для кого значится гадать не берусь, не мой магический профиль. - Фей, пожалуйста, - взмолилась я, - все вопросы потом. Давай мартышек спасать!
   Последнее слово ее явно насторожило, но сестра воздержалась от комментариев. Было по лицу видно - хочется завернуть что-нибудь эдакое трехэтажное с мансардой, колоннами и палисадником, но она себя сдержавала. Королева все-таки, пример подавать должна, и что немаловажно - со всех сторон положительный. У должности Королевы Тьмы громадное количество плюсов, взять хотя бы официально присвоенный статус стихийного бедствия или знак равенства между ней и форс-мажорным обстоятельством, только и минусов не мало.
   В ее руке появилась тонкая лента первозданной Тьмы. Фей сплела из нее подобие цепи, накинула на талию каждой из обезьян. Кинула мне конец импровизированной веревки и велела идти вперед по тропинке. Сама замкнула колонну. Я бы предпочла воспользоваться порталом, но фея рисковать не захотела. В портал точно войдут обезъяны, а вот что из него выйдет... У нее даже предположений на сей счет не было.
   Мы преодолели половину пути по тропическому лесу. В голове, я мысленно подумывала варианты, куда на временной или постоянной основе можно мой расширяющийся зверинец пристроить. Драконодона на крыше хозяева отеля еще терпят, потому что бояться его выселить. Пытались, первый раз у посланец до четвертого этажа дошел, там и остался. И наверх страшно, и вниз не выполнив поручение начальства нельзя. Бедолагу сердобольный повар подкармливает. Маршрут второго курьера до люка на крышу проследили. Куда он исчез ни магия, ни дедуктивный метод, ни оракул сказать не смогли. Третьего посланника драконодон к больницу сам доставил в мешке под клювом - сердце у несчастного слабое оказалось. От вида ящера спринтерским бегом зашлось. Лекари за своевременную помощь доисторической птичке медаль вручить предлагали, но администрация острова не разрешила - не положено. У них в реестре единственная награда значится - за спасение утопающих. А что с них взять - остров!
   Зверинцу цирк подойдет. Или зоопарк. Или как в моем видении... Но, если я сейчас заложу первый камень... я обернулась и пересчитала вереницу мартышек... первые пятнадцать камней в фундамент парка, плюс драконодон - крыша и хамаон - коврик у входа с надписью "не входи убьет", не будет ли это значить, что я согласилась на предложенного мне будущее с полным набором составляющих? Неужто по частям нельзя, а?
   - Что я вижу...
   Я открыла глаза, осознав что уже некоторое время марширую на месте, в кого-то уткнувшись лбом. Грудь, в которую я упиралась, выглядела знакомой. Идентифицировать ее труда не составило, хотя мозг отчаянно сопротивлялся - не хотел расставаться с иллюзиями о сытой и дождливой судьбе мартышек.
   - А вот я тебя никак увидеть не ожидала, - произнесла я печально. Через плечо посмотрела на Королеву в поисках поддержки. Судя по застывшей фигуре Фей, ее восхищенному взгляду, устремленному на бабца, и подрагивающим кончикам пальцев наши мнения по поводу его рациона разойдутся, как две половинки моста через Стикс. Не видать мне от нее помощи, как своих ушей!
   - Ты в меня не верила? - с притворным огорчением произнес Хамаон и сложил оранжевые брови домиком. - Зря. Энтомологи долго никого беспокоить не будут, - улыбнулся до... Зевс! До затылка что ли?!
   В общем-то туда им дорога, где бы наемный убийца и поддельный Принц ни были, но чует моя попа, они еще дадут о себе знать. В неподходящий и обязательно критический момент выскочат, набросятся и... и... Демон, фантазия отказала. Пусть дальше сами сценарий придумывают. Я жертва в конце концов, а не с ними за компанию!
   - А я в тебя верил. Вижу, не зря! - облизнулся Хамаон. Он бы еще салфеточку вокруг шеи повязал и вилку с ножом в руки, троглодит эстетствующий.
   Больше медлить было нельзя. Согласно старой доброй тролльей традиции приветствовать особо дорогих гостей я засветила бабочке в глаз, добавила пяткой в лоб, сгребла в охапку мартышек и помчалась к берегу, оставив Королеву Тьму столбом стоять на тропинке, авось не пропадает сестренка.
   Животные верещали, по-моему пытались подбодрить или просили прибавить скорости. Хамаон сверху крыльями хлопал и исполнения обязательств требовал. Мне б молчать, но гордость язык за зубами держать не стала.
   - Отдай мой ужин! - вопил бабец.
   - Шиш тебе королевский, а не ужин! - выкрикнула я.
   - Отдай кому сказал! - не унималось настырное чудовище.
   - Кому сказал, у того и бери, а я не слышала ничего! - рявкнула я, крепче прижала себе животных и припустила пуще прежнего. Добралась до общественного пляжа. Удобнее перехватила ношу и приготовилась к преодолению полосы препятствий - кромка воды была занята существами, желающими прохлады и загара одновременно, а также юными архитекторами, превратившими берег в минное с коварными ямами и шедевральными постройками из песка под охраной суетливых мамаш.
   С первого взгляда мы не осознала, что представляет большую опасность: ямы или замки, но получив пару раз пластмассовым совочком по хребту через дворцы и замки стала перепрыгивать.
   На середине пляжа меня осенило - я-то бегу, а Фей?! Все, скисла? Эх, Королева Тьмы называется. Надежда и опора юных демониц и темных эльфиек. Да кентавр с ними, она моя надежда и опора. Была... Потеряв концентрацию, я споткнулась об одного загорающего и грохнулась на второго.
   - Девушка?! - вздернул белесые брови дроу.
   - Вы у кого интересуетесь? - несколько мартышек кокетливо поправили орхидеи на голове.
   Дроу задумался, а клумбочки начали расползаться. Одна к его шевелюре поползла и с наслаждением зарылась в длинные пряди. Вторая к соседнему ребенку метнулась, увидев в его руках леденец, за палочку схватилась и на себе потянула. Еще две мимо ругающейся парочки промчались к тарелке с бананами, были парнем пойманы и в качестве примирительного букета девушке вручены, но та сердечного порыва мужчины не оценила - мартышки, кувыркаясь я воздухе, полетели в лицо влюбленному. Обиделись и обратно ко мне побежали, но бананы с собой прихватили.
   - Я на солнышке перегрелся или ваши цветы действительно проявляют необычную активность?
   Я криво усмехнулась.
   - У меня не только цветы активность проявляют, - я вытащила из его волос обезьяну, сжала ее рукой, не давая реализовать стадные инстинкты. Дроу вопросительно выгнул бровь. - У меня еще и эльфы летают! - показала пальцем в небо. Ткнула наугад, а попала точно в цель, судя по вытаращенным глазам моего собеседника.
   - А я тоже полечу? - шепотом поинтересовался он.
   - А вы хотите? - в тон ему ответила я.
   - А можно? - в голосе появились хриплые возбужденные нотки.
   - А нужно? - кисло спросила я. Разговор куда-то не туда круто завернул. С другой стороны это можно с пользой использовать. Негодяй с крыльями против героя с крыльями. Красивая захватывающая битва в воздухе... Я озвучила просьбу новому знакомому. Он согласился без колебаний.
   - Рожденный ползать... - я положила руки на грудь дроу. - Да полетишь ты!
   Магия рванулась из тела. Черно-оранжевым облаком окутала тело темного эльфа. Треск. Шипение. Вспышка тьмы и серый пепел, осыпающийся с тела новорожденного героя. Он распахнул иссиня-серные крылья. Тряхнул гривой ядовито-зеленых волос. Попробовал на длинный язык остроту фиолетовых когтей и рванулся в небо. Я повалилась на песок, обессилев, но сознание не потеряла. Боковым зрением увидела Фейерию.
   Она бросилась к амазонке, рассекающей воздушное пространство на метле на ракетном топливе. Подпрыгнув, Королева уцепилась за древко, сбросила женщину вниз, развернула транспорт и на максимальной скорости помчалась к отелю.
   А между тем бабочки перестали кружить и сошлись в ближнем бое. Народ на пляже прекратил расслабляться и возрадовался внеплановому зрелищу. Совочки, ведерки и дети остались предоставлены сами себе. Девушки сорвали зонтики, разложили шезлонги и отправили парней за нектаром. Взмыли в небо амазонки и окружили бойцов. Тролли выставили оцепление на земле. Загорающие оракулы достали балахоны, облачились в них, нацепили солнечные очки на нос и напустили на себе загадочный и всезнающий вид. К ним потянулись первые клиенты...
   Падкие на дармовой заработок гоблины начали шнырять между шезлонгами собирая ставки и оставленные без присмотра кошельки. Хотели и меня стырить, за ноги схватили и поволокли, но мартышки отбили, пожертвовав двоими. Скорее всего я их завтра в качестве дизайнерских украшений в витрине местной флористической лавки увижу. Вряд ли их гоблины возле своего шалашика укоренят. У них чувство прекрасного напрочь отсутствует!
   А хамаоны все еще махались: крылья, ноги, руки, волосы - все переплелось в разноцветной круговерти. Звуки до нас не долетали, зато чешуйки с крыльев и обрывки самих крыльев обильно сыпались на голову. За ними охотились мартышки, соперничав за яркие кусочки с детьми. Мимо промчалась Фей. За ней, пристегнутый к метле волочился баллон. В руке Королева держала палку по форме на поминающее ружье. Мне ее лицо не понравилось. В нее словно сам Тоттен Многоликий вселился и жажду разрушения в ней разбудил.
   Я попыталась зарыться в песок. Безуспешно. Даже пальцем по шевелить не могу! Жаль, завещание написать не успела, но его отсутствие не помешает мне погибнуть геройски за компанию с остальными. Правда, лучше не погибать... Но кто спрашивать будет, если сама Королевы Тьмы вмешаться решила? Простым смертным лучше отойти в сторонку, крышку гроба захлопнуть и забить, а подобным мне неудачникам вообще стоит в коленопреклоненной позе за мастер-классом наблюдать!
   И вот лежу я, плачу - солнце, зараза, в глаза светит. Гимн напеваю, единственный, который знаю - свадебный. Похоронный вспомнить не получается. Мартышку обнимаю - больше некого. Жизнь вспоминаю - боюсь не успеть в последний момент. Смело смотрю в лицо опасности - филейную часть Фейерии рассматриваю. Наверху - враги. За спиной - земля твердая.
   - Пли! - услышала я громовой возглас Королевы.
   Струя болотного цвета жидкости вырвалась из сопла на три метра вперед, достигла хамаонов и окутала их плотным облаком. Бойцы прикрылись крыльями, разлетелись в разные стороны и... по очереди рухнули вниз. Бывший ведущий в воду, а дроу с пляжа мне на голову... и ведь не промазал!
  
   - Азриэль, Азриэль очнись, - меня тряхнули.
   Я жива или мне только кажется? Открыв глаза, я увидела кусочек синего неба, раскидистые листья пальмы, сквозь которые просвечивали солнечные лучи и склоненного надо мной Руфима.
   - Наконец-то! - возбужденно приговорил демон. - Ты как? Нормально? Плохо? - а ему мой ответ, в принципе, требуется? Не похоже... Он вполне самодостаточен: сам спрашивает, сам отвечает. - Воды? Еды? Кого-нибудь убить? - его - с удовольствием! Кандидатуры всех прочих принимал на рассмотрение с двух до трех утра ежедневно. Почему утром? А чтобы не долго думать. Глаза открыть, лицо запомнить, проснувшись найти и за побудку навалять.
   - Обезьянки... - прошептала я.
   Принц исчез из поля зрения. Он вернулся спустя две минуту и всучил в мои вялые руки одну из клумбочек. Мартышка пискнула и повисла у меня на шее, шумно фыркая в ухо.
   - Бабочки? - я поинтересовалась судьбой своих созданий.
   - Их Фей добычей объявила. Сказала, что о платье такой расцветки всю жизнь мечтала! - ухмыльнулся демон. - Сейчас над портнихами стоит и каждый стежок проверяет, - добавил темный.
   - Обоих? - ужаснулась я.
   - Что "обоих"? - переспросил Руфим.
   - Обоих на платье пустила?! - вцепилась в лацканы рубашки Принца. - Одного точно на раскройку потащила, а второго пока в номере вроде спрятала, чтобы не украл никто, - наморщил лоб демон, припоминая последовательность событий.
   - Идем! - кряхтя, как двухсотлетняя старушка, я попыталась подняться, но мышцы ног скрутило судорогой. Я со стоном повалилась на подставленные Принцем руки. Он поймал меня, прижал к груди и подхватил на руки. Что-то похожее на благодарность зашевелилось внутри. С губ едва сорвалось тихое "спасибо...".
   Я успела прикусить губу и мысленно шикнула на себя. Вспомнила по чьей вине мое тело не способно самостоятельно передвигаться и решила никого не благодарить.
   Стоило справиться с одним чувством, как на сторону врага перебежало второе - появилось настойчивое желание проверить, такая ли шелковистая у него кожа, как я помню. Пыльцы замерли в сантиметре от его груди, ямочки под ключицей, щеки залились краской, а в голову полезла разная романтическая ерунда.
   Я только проверю. Ничего страшного не произойдет. Мы оба знаем, что физически привлекаем друг друга. Большего недопонимая, чем уже есть, между нами возникнуть не может.
   Я прикоснулась к заветной ямочке. Провела указательным пальцем по выступающей ключице, обняла ладонью шею и ласково царапнула когтем выступающий позвонок. Руфим остановился, как вкопанный.
   - Прекрати, - хрипло попросил он.
   - А ты шевелись быстрее, - ответила я, убирая руки. - Двигаешься еле-еле.
   Демон хмыкнул. Уточнил:
   - Быстрее, значит?
   Я ответила утвердительно. Сию же секунду Руфим изменился. Кожа его побелела до цвета снега на вершинах гор Кагаса. На груди, ногах и предплечьях выросла черная густая шерсть. Рубашку в клочья разорвали большие кожистые крылья. Принц перехватил меня, перекинул на плечо, подпрыгнул и взмыл вверх. Прорвался сквозь плотную крону секвойи и взял курс на крышу отеля.
   "В следующий раз надо быть осторожнее с претензиями". - думала я обозревая волосатую задницу Принца. Зрелище, безусловно интересное, если вы работаете в области животноводства или кулинарии. В первом случае вспомните строение задних конечностей парнокопытных, во втором повторите схемы разделки туши на составляющее. Но я-то женщина, а он мне свои... лучшие стороны демонстрирует!
   Давно заметила, если у меня появляется капелька свободного времени, трачу я его порой совершенно бездарно. Вот и сейчас, от нечего делать задалась вопросом: бывают ли у демонов блохи? И если да, то носят ли они противоблошиный ошейник. А шерсть? Она такая блестящая сама по себе или темный специальными косметическими шампунями пользуется? Я представила себе рекламу: улыбающаяся рожа... хотя почему рожа? На ней у темного во второй ипостаси волос нет. Итак, улыбающаяся попа, вытянутый восклицательным знаком хвост с очаровательной стрелкой на кончике, флакончик шампуня и слоган: всегда чистая и блестящая!
   Принц снизился. Приземлился у входа, цокнув копытами по асфальту. Вошел в открывшиеся двери и быстрым шагом направился к лифтам. Возле них демона настиг тролль. Тронул за Принца за плечо и обратился с вопросом:
   - Часа доброго здоровья вам, - охранник покосился на меня. - Пожалуйста, сразу внесите ясность: вы ее похитили или она добровольно на вашем плече лежит?
   - Азриэль? - Руфим пощекотал мою пятку.
   Я ойкнула, дернула ногой и соблаговолила ответить:
   - Вы не поверите, но меня опять заставили!
   Тролль отпрыгнул на шаг, нажал на клипсу у-у и выхватил электрошокер. Заключенный в прозрачную сферу на конце оружия электрический элементаль потер ладошки и коварно усмехнулся.
   - Аззи! - Руфим вздохнул и приложился лбом о стену. От соприкосновения с поверхностью мелодично звякнули рога.
   - Но в его компании нахожусь добровольно! - поспешила добавить я. Если Принца в нокаут отправят, то на ком я ездить буду?
   - Так добровольно или заставили? - занервничал охранник. Он не мог определиться что ему делать: спасать меня или помахать мне вслед платочком, пожелав счастливого пути.
   - Я разве непонятно выразилась? - деланно возмутилась я. Тролль закатил глаза. Демон скрипнул зубами.
   - На пятнадцать суток на отдых в местную тюрьму к крысам и тараканам захотели?
   - За что?
   - За полный макияж мозга: начиная от припудривания и заканчивая серьгами в ушах в виде лапши! - потерял над собой контроль охранник. - Настоящий вы Принц Тьмы или его двойник - идите и ее с собой унесите. Только умоляю, если вы ее похищаете, то похищайте так, чтобы она не сбежала! - тролль развернулся и ушел, стукнув дубинкой по стене.
   - Видишь, какая у тебя репутация? Тебя никто не любит. Пора задуматься почему, - высказал свое мнение темный. Вошел в лифт и нажал кнопку пятого этажа.
   - Зато я всех люблю, - меланхолично отозвалась я, задумавшись над его словами. В том, что они меня задели признаваться я не собиралась. Руфим примет это за слабость и данный факт против меня использует. Наверное...
   - Угу... Только после твоей любви мало кто выживает. А выжившие не горят желанием повторять опыт, - спокойно заключил темный.
   Лифт остановился. Мы вышли на пятом этаже. Не сомневаясь ни секунды, демон повернул направо. Дошел до номера пятьсот тринадцать и остановился возле двери. Достал из кармана ключ, провел по нему рукой, изменив структуру зубцов и вставил в замок. Повернув его два раза, он открыл дверь.
   Королевская пара жила в люксе. Три комнаты: две спальни и гостиная, раздельные ванные, полный набор техники, высшие охранное заклинания и дважды в день пополняемый холодной водой без газа мини-бар. В условиях повышенной влажности и зашкаливающей за рамки выживания температуры это особенно важно!
   Демон сгрузил меня на кровать и принялся обыскивать комнаты. Осознав, что ноги обрели чувствительность и восстановили двигательные функции, я стала помогать ему. Движимая женской интуицией, я проверила пространство под невообразимых размеров кроватью, залезла в шкаф и посмотрела в гардеробе. Там-то я и обнаружила аккуратно связанную заготовку для будущего платья Королевы Тьмы. Стараясь не повредить крылья, я развязала жертву моды и вывела его из возможного места жительства, вручив носовой платок, чтобы вытереть злые слезы разочарования. Руфим прекратил поиски и присоединился к нам. Он распахнул окно и жестом приказал Хамаону улетать из номера, но тот не согласился с просьбой Руфима. Хамаон упал на колени и попросил вернуть все, как было. Он полностью осознал - холодные сырые подземелья ему милее теплого синего неба.
   - Но вы хотели летать?! - удивилась я.
   - Каждый имеет право на ошибку! - возразил дроу. - Я был глуп, не осознавал последствий своего решения. Прошу, верни мне мой прежний облик.
   - Трус, - констатировал Руфим. - Ты просто не боишься, - сложил на груди руки демон.
   - Трус? - взвился мужчина. - Трус?! Это не на тебе примеряли выкройки и обсуждали преимущества вышивки крестиком перед гладью.
   - Точно трус. Ножниц и иголки испугался. Ты с женщиной еще в ювелирный магазин не ходил. Вот тогда бы узнал, что такой капкан на медведя и мгновенно рассчитаешь силу всасывание мешка для сбора пыли... - демон осекся, ибо в дверь постучали.
   Не сговариваясь, мы бросились к дроу, схватили его в четыре руки и выбросили в окно. Что? У него крылья. Сообразит, как ими пользоваться. По крайней мере я на это надеялась. На что надеялся Руфим осталось тайной за семью печатями. За окном мелькнула тень, раздалось шипение и странные булькающие звуки. Я отметила это, но не проанализировала. Внимание целиком и полностью поглотил пока неведомый гость за дверью.
   - Кто там? - спросила я.
   - А кто там?!
   Насторожившись я рывком распахнула дверь. Никого! Что за... глупые шуточки!
   - Та-ам! - Принц оттащил меня от входа в номер, привел к распахнутому окну и толкнул. Я чуть не вывалилась на улицу. Демон поймал меня за бантик на шортах купальника и втянул внутрь комнаты. Что "там"? Пальмы. Солнце. Небо. Драконодон. Ничего странного не вижу. Обернувшись я пожала плечами. - Твой ящер твоей бабочкой закусил!
   Я охнула. Всхлипнула...
   - Помогите! - раздался отчаянный крик.
   Вытерла тыльной стороной руки слезы и высунулась из окна. Перед отелем, облюбовав крышу одной из беседок, расположился драконодон. Он запрокинул треугольную голову вверх, раскрыл клюв и совершал глотательные движения - кадык ходил туда-сюда. А в клюве, растопырив руки, ноги и крылья, боролся за жизнь хамаон. Не думая, я за прыгнула на балкон и... повисла в объятиях Руфима.
   - Куда?! - Принц постучал по голове. Моей. Я показала на драконодона.
   Демон вздохнул. Подхватил меня и сиганул с окна. Настала моя очередь нервничать. Не факт, что с такой высоты он взлететь сможет. Я угадала: выбив из асфальта крошку и оставив глубокие следы, демон приземлился и помчался к беседке. - Стоять! - крикнула я. - Да не тебе, - хлопнула темного по спине, побуждая продолжить движение. - Плюнь, плюнь каку! Руфим, да помоги же! Он его сожрет сейчас!
   Демон бросил меня на землю. Вызвал бич Тьмы, стегнул им по земле и ловким движением обвил шею ящера, сдавив горло.
   - Не делай ему больно! - завопила я. Руфим свирепо посмотрел на меня.
   - Если я ему не буду делать больно, то больно он сделает бабочке. Ты определись, кто тебе важнее, - Принц обеими ногами уперся в землю, взрыхлив ее и чуть ли не по колено закопавшись. - Три минуты на размышление!
   Мне хватило одной. Я сформировала огненный шар и бросила его бабочку, выбив его из клюва доисторической птички. Демон дезактивировал бич Тьмы и устало опустился на колени. Спасенный побежал в лес. Ящер обиженно рявкнул, поднялся в небо и вернулся на крышу отеля в свое гнездо.
   - Довольна? - поинтересовался темный.
   - Нет! - сев на землю, я скрестила на груди руки и засопела.
   - А можно спросить, - демон перевернулся на спину, - почему ты постоянно мне грубишь?
   - Потому что боюсь! - ответила я. Правду. Спохватилась и зажала рот руками, но было поздно. Руфим уцепился за сказанное.
   - Меня? - мужчина перекатился ближе ко мне. Свернулся клубком, положив голову на колени.
   - Нет, - напустила я тумана. Сердце застучало часто-часто. В желании демона поговорить крылся подвох. Что он задумал? В какой еще осенней луже хочет извалять меня? Весь день на руках носил, решил, что пришло время за удовольствие расплачиваться.
   - Значит, себя, - вынес вердикт демон. - А ведь страх - сильная защитная реакция, Аззи. Страх скрывает за собой не менее сильные эмоции. Вопрос какие? - он посмотрел мне в глаза и голосом, полным жестких ноток спросил: - Ненависть или любовь, а Азриэль?
   Я побледнела. Не в силах выдержать его взгляд, в кои-то веки честный, открытый отвернулась, выбрав в качестве объекта созерцания беседку. Не готова с ним откровенно говорить. Тем более на тему любви и ненависти. Не потому, что затрудняюсь на этот вопрос ответить - для себя я давно все решила. Просто... Мое решение ничего не изменит между нами. Вздохнув, я собралась уйти, но демон пригвоздил меня к земле.
   - Куда-то торопишься? - в голосе темного появились терпкие сладкие интонации. - Неприятно со мной разговаривать? - он нежно погладил большим пальцем щеку и развернул лицо к себе.
   - Нет... - я сглотнула.
   - Нет - неприятно или нет - приятно? - вкрадчиво прошептал демон.
   - Просто нет... - в горле пересохло. Не зная, куда пристроить руки, вспотевшие от близости горячего тела Принца, я нащупала завязку купальника и принялась теребить их.
   - Тебе неприятно смотреть на меня? - секунда и рядом со мной Принц в своем привычном облике. - Не нравится целоваться со мной? - он выдохнул слова мне в губы.
   Я закрыла глаза. Мысленно ответила "да" на все вопросы. Не понимаю смысла его монолога. У меня на лбу все написано. Зачем он пытается облечь чувства в слова? Для чего ему надо услышать признание? Признание... Мне разве есть в чем признаваться? Если я скажу, если я рискну согласиться, если допущу хоть одну мысль, то пути назад не будет. Я не просто сожгу за собой мосты, я взорву их но за спиной врага, чтобы ни ему ни себе не оставить шансы сбежать.
   Физическое влечение. Обыкновенное физическое влечение. Он отвратительный эгоистичный демон. Думает исключительно о себе. Ему наплевать на других. Цель любого его действия - выгода. Он лжет, унижает меня, а на следующий день как ни в чем ни бывало интересуется моими делами и не понимает, чем я расстроена.
   Он поцеловал меня. Коснулся верхней губы. Провел по ней языком. Прикусил клыками нижнюю. Бабочки в животе разом вымахали до размеров драконов. Разлетелись по телу, накрыла сознание невесомыми крыльями, заставляя меня обо всем забыть.
   - Нравится... - Принц оторвался от моих губ. Коснулся кончика носа, щеки, мочки уха.
   - Это ничего не значит! - я оттолкнула темного. - Ни-че-го! Запомни! - я перехватила его руку, сжала запястье и не дала ему коснуться себя.
   - Запомнить? А может лучше забыть, как ты? - он лизнул мои пальцы.
   - Что я забыла? - быстрая ревизия памяти не дала результатов.
   - Любовь всей своей жизни. Когда в последний раз ты вспоминала о стриптизере?
   Каком еще стрипти... Тигренок! Зевс, как я могла! Я действительно не вспоминала о нем с момента свидания, устроенного Принцем. Да... Мужчина поранился, на следующий день хромал Руфим, а потом выздоровел и я перестала беспокоиться. Именно тогда, двое слились в моем сознании в одного.
   Я больше не люблю Тигренка. Боюсь, я его вообще не любила. Мне нравился антураж, загадка полосатой маски, движения, музыка. Меня не конкретный человек привлекал, а собирательный образ!
   - Подумай, об этом. Подумай, почему так произошло, - темный легонько щелкнул меня по носу, поднялся и пошел к отелю.
   Я осталась сидеть и даже думать попробовала, но заметила клочок бумаги, лежащий на то месте, где находился Руфим. Простой лист в клеточку с неровным краем размером с ладонь. Не по женски аккуратно сложенный, а по мужски скомканный. Развернула его. Сегодняшняя дата и несколько строк под ней: держать Азриэль в постоянном напряжении, заставить ее признаться в чувствах, напомнить про забывчивость, уйти (дважды подчеркнуто), оставить ее думать...
   Что это?! План действий?! Выходит... Выходит... Никакой искренности? Все строго по расписанию?! Я перечитала листок, запомнила остальные пункты и в клочья разорвала бумажку. Он думает, умный стал, все от "а" до "я" просчитал? Ну, мы еще посмотрим, кто кого...
   Чтобы упокоиться и не натворить дел раньше срока, я заняла себя заботами об устройстве мартышек. Поймала детишек постарше и устроила вместе с ними охоту на обезьян. В ближайшей лавке детских товаров мы запаслись сачками для ловли бабочек... да, все верно, мы их не покупали. Откуда у меня деньги? Разве что долгами расплатиться могу!
   О чем это я? А, о ловле блох, то есть мартышек. Оставив в лавке честное и благородное слово, что Принц Тьмы обязательно за сачки расплатиться, мы отправились на пляж. По дороге я проинструктировала детишек насчет наших "клиентов": вес, рост, количество, особые приметы и указала куда пойманных животных складировать.
   По-моему мнению, места лучше чем у драконодона на крыше не найти. Там они и за птичкой присмотрят и сами под охраной будут. Попытаться закусить ими мой доисторический друг не должен - не видела, чтобы он на цветочные клумбы отеля покушался, но на всякий случай стоит меры предосторожности принять - пестицидами мартышек опрыскать!
   На пляже мы рассредоточились. Детишки работали парами, я в одиночку. На каждого из охотников пришлось примерно по две с половиной обезьяны. Свою первую добычу я засекла в кустах и начала подкрадываться. В то же время с другой стороны к беспечной мартышке приближался незнакомый парень. Он достиг цели раньше меня. Сграбастал обезьяну в охапку и радостный побежал со всех ног по пляжу. Мне не осталось ничего другого, как броситься за ним.
   Я настигла его в тенечке, где незнакомец, встав на одно колено, протянул "букет" девушке вместе с открытой красной коробочкой с браслетом.
   Девушка вскрикнула. Мартышка тоже. И обе схватились за браслет! Не совсем поняла, он кому из них двоих предложение делал? Ошалевший парень выпустил обезьяну, сорвал с носа очки, протер их штаниной шорт и водрузил их обратно. Картина, где его невеста и букет невесты сражались за свадебное украшение не изменилась.
   Я подошла к ним на расстояние захвата, размахнулась сачком и сгребла мартышку вместе с отвоеванным браслетом, попутно заехав девушке между глаз. Та глазки в кучу свела и отдыхать отправилась, придавив жениха.
   Вторая обезьяна в лотке мороженщика нашлась. Я к нему за кусочком прохлады подошла, он в лоток сунулся, а там оно сидит с заиндевевшими цветочками и зубами стучит! Я мартышку за хвост вытащила, колпак с мороженщика сорвала, в него животное посадила и пункту сбора направилась, попросив человека насчет оплаты к Принцу Тьмы обратиться. Он сразу убытки несущественными счел!
   Третью зверушку пришлось у садовников отвоевывать. Они ее уже в землю вкапывали и к жердочке привязывали! Четвертая сама на меня прыгнула, от собаки спасаясь. Ага, той самой, золотой. Заодно и ее с собой прихватила. Ничего парочки по ночам звоном распугивать.
   К трем часам все жертвы моей магии были собраны и на крышу отеля доставлены. Мы их как раз рассортировывать закончили, когда в гости директор отеля заявился с проверкой. Увидев пополнение среди постояльцев, мужчина по стеночке сполз и слабым голосом водички принести попросил. Никуда ходить не потребовалось - драконодон с охоты вернулся и весь улов вместе с тремя десятками литров соленой воды на крышу выплеснул.
   - Лучше? - с участием поинтересовалась я у директора отеля.
   Он рыбу изо рта выплюнул, губы вытер, головой тряхнул, улыбнулся и ушел из реальности страна воевать по просторам астрала. Драконодон произведенным эффектом остался недоволен. Ткнулся носом в тело человека, фыркнул, обдав зелеными соплями и вдобавок лизнул. Я правда богов поблагодарила за то, что человек в обмороке пребывает и повторно в него упасть физически не в состоянии. Бессознательный, он хоть не поседеет от страха.
   Дети помогли мне привязать мартышек на длинные поводки, отнести директора отеля в холл и сдать его на руки феям, которые хоть и удивились, но памятуя о своих обязанностях спросили, кому передать посылку. Я пожала плечами, подумала минуту и решила что лучший адресат - владелец отеля. Администраторши посылку приняли, адресный лист оформили и степлером к уху директора прикололи. Мужчина очнулся, крикнул, но тут подоспела фея с упаковочным мешком и скотчем. Рот залепила, руки скрутила, мешок на голову одела, завязки потуже затянула и попросила меня не беспокоиться - вечером транспортный демон придет от курьерской компании, тогда посылку и заберут.
   - Э-э-э, - слегка опешила я. - Это вообще-то ваш директор, - я попыталась отстоять права мужчины, если не на свободу передвижения, то на право находиться именно на этом острове и управлять этим отелем.
   Девушки достали Талмуд с надписью "Инструкция". Они изучали его примерно пять минут, а потом бодро отрапортовали:
   - Постояльцам отеля не запрещено отправлять посылкой директоров отеля, а тем, кто внесен в список разумных стихийных бедствий вообще ни о чем не надо беспокоиться!
   Ну, раз не запрещено...
   Я вернулась на крышу за собакой. На сегодня я назначили ее своим аксессуаром к вечернему купальнику. Помню, в чемодане участницы реалити-шоу был такой с узором под рыбью чешую. И только там я в полной мере осознала слова феи: я попала в список разумных стихийных бедствий! Как? Когда? А-а-а, не важно.
   Важно совершенно другое... у меня теперь нет долгов. Владельцы теплохода могут возместить ущерб через страховую компанию! Я свободна: от обязательств, Принца и шоу. Отлично! Или не совсем.
   Стоя на крыше отеля, под аккомпанемент лая и звона собаки, хлопание крыльев драконодона и верещание мартышек, я осознала - мне не нужна свобода. Я хочу построить демонопарк, смотреть пыльные тома зерографий не имеющих никакого отношения к свадьбе, возиться с черноволосым малышом и иногда с грустью смотреть не белую прядь в челке Руфима, понимая, что в ее появлении виновата я...
   Нет! Да... Нет! Как он мне понравился, так и разонравится. Уж я-то приложу к этому все усилия.
   Номер встретил меня меня не работающим кондиционером и жарой соответственной. Пара образных выражений, кулак под нос ледяному элементалю и проблема с температурой была решена. После установления дружественных взаимоотношений с дальним родственником, пришла пора заняться собой. Я показала собаке ее место, завела будильник и упала на кровать. Сон осветит меня и придает сил для дальнейших свершений.
   Звонок прозвенел в восемь вечера. Вечеринка уже час, как шла на берегу океана, следовательно Принца в его апартаментах не было. Улыбнувшись, я вскочила с кровати, умылась, переоделась, сказала собаке, что скоро вернусь и отправилась добывать информацию. Начинать войну без разведданных самоубийству подобно, а я только опять вкус к жизни ощутила!
   Дверь в апартаменты Руфима я попросту сожгла, вошла внутрь и принялась обыскивать комнаты. Спустя тридцать минут я стала обладательницей регистрационного свидетельства о внесении меня в список разумных стихийных бедствий, тонкой тетради, куда Принц заносил всю информацию обо мне, полосатых плавок, кудрявого парика и тигриной маски.
   Сперва я прошла мимо знакомых мне атрибутов, валяющихся на кресле, отметив их краев глаза, а потом память тряхнула стариной и определила кому могут принадлежать эти вещи. В один прыжок я оказалась возле кресла, осмотрела предметы и застыла с открытым ртом...
   Принц Тьмы и есть стриптизер Тигренок?!
   Не верю...
   Но тогда, что маска, парик и плавки делают в номере Руфима?
   Я закрыла глаза, мысленно представила себе обоих мужчин, сравнила их, нащупала кресло, села в него, положила руки на подлокотники и медленно выдохнула. Когти прорезали обивку кресла. Они похожи, как две капли воды: одинаково двигаются, похожий тембр голоса, используемые в разговоре выражения и травмированная нога демона полностью укладывается в теорию, что моя бывшая большая любовь и демон одно и то же лицо.
   Я истерически захохотала, согнувшись в кресле. Ну, и дурак же темный. Ой и дурак! Он мог получить меня на раз, два всего лишь вовремя открыв свою вторую сущность, а теперь, когда я убедилась в эфемерности моих чувств к Тигренку, сожгла их в огне противоречивых чувств к другому существу и развеяла пепел по ветру, что он будет делать? Что я буду делать с его обманом?
   Руфим весь соткан из лжи. Все его слова, какая бы проба честности на них не стояла, на проверку оборачиваются обманом. Настоящим. Неприкрытым. И чрезвычайно болезненным. И самое главное, он прекрасно осознает, что делает и все равно выбирает этот путь. Ложь его сущность. Он - демон, и этого не изменить. Более того, скоро сядет на трон, его голову увенчает Венец Тьмы, перед ним преклонят колени все, в ком есть частица изначальной энергии. А я... Кто я? Мне не тягаться с ним. Бросила взгляд на свое отражение в зеркале. Схватила вазу со стола у кресла вазу и швырнула ее. Она попала точно в центр блестящей поверхности. На пол осыпался град осколков. Говорят, счастья не будет: у меня его и так нет.
   Пропищал у-у. Я нажала на сережку и поздоровалась:
   - Часа душевной чистоты вам.
   - Обижаешь... - прошелестел голос того, кто занимал все мои мысли. Меня вызвал Руфим. - Моя душа из куска хрусталя выточена... черного, - в это я охотно верю! - Тебя нет на вечеринке. Ты же всего лишь опаздываешь, верно? - в его голосе звучала не просьба. Демон приказывал.
   - Ты так хочешь меня видеть? - хоть он не видел меня, я все равно саркастически улыбнулась, чтобы себя подбодрить и доказать - у него нет надо мной власти. По крайней мере столько, на сколько он рассчитывает. В голове созрел план мести. Он не однократно унижал меня, так пусть на своей шкуре узнает, каково это, когда на тебя устремлены сотни глаз и в их нет сочувствия, лишь злорадство да нездоровый интерес.
   - Хочу, - не стал скрывать темный.
   - Хорошо, приду, но взамен ты выполнишь мое желание, - я забросила удочку.
   - Желание? - рыбка заглотила наживку. - Я вижу, ты наконец, стала понимать меня. Ты растешь, Азриэль. Надеюсь, ты не станешь требовать звезду с неба?
   - Нет, поверь мне, ничего невыполнимого, - я покрутила на пальце маску.
   - Да? Мне понравится? - я распознала азарт в интонации демона.
   - О-о-о, да-а-а!
   - Тогда или быстрее, чтобы я не успел соскучиться, - попрощался Руфим.
   Он не успеет.
   Я нашла сумку, бросила в нее свидетельство о признании меня разумным стихийным бедствием, сценические причиндалы Принца. По пути к двери скользнула взглядом по книжным полкам, заметила в яркой обложке роман под названием "Жена демона", скоро пригодится до большой земли дорогу скоротать, сунула книгу к остальным вещам и вышла в коридор. Через десять минут присоединилась к нескольким сотням существ на танцевальной площадке.
   Руфим ждал у входа. Облокотившись на регистрационный столик одной рукой, второй мужчина держал бокал с красным вином. Он был полон. С демоном периодически здоровались, перебрасывались фразами, приглашали танцевать, но он неизменно отказывался. Пока я приближалась, его взгляд возвращался ко мне. Принц улыбался.
   Оказавшись рядом, я прильнула к нему и подставила губы для поцелуя. Руфим улыбнулся шире, шумно выдохнул, словно до этого на пять минут задерживал дыхание, и мимолетно коснулся губами моего рта.
   - Зря времени не теряла? - спросил он. - Подумала о том, что я сказал тебе днем? - прозвучал вопрос, но содержал он в себе утверждение.
   Кивнув, я взяла его за руку и повела сквозь толпу к сцене. По пути достала таблетку успокоительного, бросила в рот и проглотила. Для того, что собираюсь сделать дополнительная смелость не помешает.
   Мы поднялись на сцену. Я попросила у ведущего брошь с наложенным на нее заклинанием усиления голоса, прикрасила ее, взмахом руки остановила музыку и поприветствовала всех собравшихся в зале. Мне было нужно внимание существ. Унижение должно быть публичным. Какой прок от мести, если ее никто не увидит?
   - Часа приятных неожиданностей вам! - народ недовольно загудел. - Ну, не переживайте. Скоро вы вернетесь к приятному занятию. Всего пять минут, и я обещаю вам сенсацию, - те, собрались уходить вернулись. - Вы все знаете кто я такая. Мужчину рядом со иной тоже представлять нет необходимости, - существа одобрительно засвистели. - Я долгое время не могла определиться со своим отношением к нему. Меня штормило, бросало из стороны в сторону, но теперь я разобралась в себе и, знаете, хочу узнать, как он ко мне относится. Невозможно оценить, насколько это знание важно для меня... - замолчала. Особо чувствительные слушатели смахнули слезы. Темный потянулся за брошью, но я увернулась и покачала головой. - Слова нельзя верить. Тем более, словам демона. Ты обещал мне желание, Руфим. Станцуй для меня, пусть язык тела говорит за тебя. Он более искренен. Ну а чтобы ничто не исказило то, что ты захочешь выразить... - пауза. Существа затаили дыхание. - Я хочу увидеть стриптиз!!! - многоголосый хор стал отрадой для ушей. Народ проникся моментом и активно поддержал мою идею.
   Принц кашлянул. Попытался отобрать брошь, но я ускользнула. Спряталась за зеротерминалом музыкального ведущего вечера и попросила его поставить чувственную медленную музыку. Зазвучали первые аккорды. Руфим дернулся. Даже в слабом свете разноцветных ламп, я увидела как покраснели его щеки. По виску скатилась капля пота.
   - Ты обещал, - напомнила я. Мой голос уже не был так сладок, как в начале монолога. - Не держишь слово, а, будущий Король Тьмы? Хочешь опозориться перед подданными?
   Принц зло рванул рубашку. Пуговицы разлетелись по сцене, скатились в зал, где поклонницы мигом устроили за них драку. Рубашка полетела туда же и прекратила свое существование, разорванная жадными руками девушек, сгрудившихся у сцены в ожидании очередной подачки. Развязал завязки на штанах, дернул за молнию. Пальцы мужчины смяли оторванный рычажок и бросили его на пол.
   - Плохо двигаешься, - съязвила я. - Или без костюма не можешь? Так я его принесла! - вытащила из сумки плавки, маску, парик и швырнула вещи в лицо демону. - Люди и не люди, жители Унлесс-Сити, позвольте представить вам самого горячего стриптизера в баре "Спелый перчик" незабвенного Тигренка! Аплодисменты ему! - зал взорвался. Девушки толпой полезли на сцену. Им помогали мужчины. Охранники с окраин танцпола стали протискиваться к сцене.
   Я спустилась по ступенькам вниз, прижимая к себе сумку. В ней залог моей безопасности и гарант отсутствия претензий со стороны властей - свидетельство. Нехорошо, натворить дел и бежать, однако, другого выхода нет: меня просто сомнут в толпе и не посмотрят, что я сотворила сенсацию!
   Отбежав на порядочное расстояние от площадки, я остановилась. Отдышалась и... оказалась в сильных объятиях. Меня встряхнули, перевернули. Я оказалась лицом к лицу с разъяренным Руфимом.
   - Ты... - прошипел он.
   "Не простит!" - мелькнула в голове мысль.
   Неожиданно, Принц переменился в лице. Его глаза сузились. Он толкнул меня к себе за спину и приказал не высовываться, но я высунулась. Озаряя пляж ярким голубым светом, к нам приближалась светящаяся фигура. В его призрачной руке полыхал меч. Руфим вызвал Бич Тьмы и приготовился атаковать. Фигура остановилась в двух метрах от нас.
   - Тебе ее не спасти, - казалось, голос шел со всех сторон сразу. Он звучал блекло и безэмоционально, но в нем ощущалась сила. Фигура не угрожала. Он констатировала факт причем так, будто событие свершилось и записано на страницах памяти. Мне стало не по себе. Медленно, шаг за шагом, я отступала назад, в темноту.
   - Посмотрим, - пробормотал Принц. - Азриэль, беги!
   И я побежала, желая не слышать крики за спиной, ругаясь про себя и молясь всем олимпийским богам сразу. Не знаю, с кем схватился Руфим, но он опасен. Внезапно, я остановилась. Чутье вопило, что нужно вернуться назад да и сердце рвалось обратно. Глупое, оно захотело погибнуть, покрыв себя слабой? Быть может. Тряхнув головой, я бросилась обратно. Как раз успела, чтобы оттолкнуть демона с пути светящегося шара и упасть следом за ним на песок.
   - Идиотка?! - рявкнул темный.
   - Ага...
   Инстинктивно я обернулась и выставила перед собой руки. Огненный щит вспыхнул мгновенно, отразив удар меча. На мои запястья легли пальцы Принца.
   - Вместе, - прошептал он.
   - Вместе, - согласилась я.
   Через мой щит прошло Копье Тьмы. И еще одно. Сил демона хватило всего на пять заклинаний. Четыре фигура отразила. Пятое попало в цель, пронзив грудь неизвестного существа и пригвоздив его к земле. Над побежденным взвился черный дымок - таяло заклинание.
   Я сняла щит, встала и на заплетающихся ногах добралась до фигуры. Она мерцала. Ее конечности дрожали. На голубом лице я различила слабую улыбку.
   - Аззи, назад! - выкрикнул Руфим. Закашлялся.
   Я отмахнулась, наклонилась над существом, разглядывая его. В голове щелкнуло. В старших классах мы изучали классификацию магических существ. Передо мной находилось одно из них и принадлежало к свету. Воин последнего утешения, вспоминалась подпись под картинкой в учебнике. Во времена войны между Светом и Тьмой их выставляли против опаснейших демонов. Их самым страшным оружием было...
   - Да прибудет с тобой свет! - прошептали губы воина.
   Благословение...
   Я метнулась назад, с ужасом понимая - не успеваю. Позади меня разгоралось сияние. Меня сбили с ног, повалили и вдавили в песок. Знакомый запах Принца ударил в ноздри. Краем глаза я заметила тень, бросившуюся к яркому пятну посреди пляжа. Затем вспышка... по телу прокатилась волна боли, и я потеряла сознание.
   Видение...
   Руфим идет по вымощенной гранитными плитами дорожке. Его шаги быстрые, но чувствуется, что двигается он не хотя. И виной тому вовсе не повисший на его руке ребенок. Десятилетий демоненок куксится и просит увести его отсюда. Он не любит посещать некрополисы. Что им обоим здесь понадобилось?
   Темный доходит сворачивает направо и останавливается напротив памятника из черного мрамора - девушка со склоненной головой и с обломанными крыльями. На груди скульптуры овальная зерография. Черно белый портрет улыбающейся блондинки. Мой портрет...
   Демон протягивает руку к зерографии. Его пальцы дрожат. Он касается черного ободка, проводит указательным пальцем по темной линии. Мужчина часто моргает. Его глаза красные и слезятся. Демоненок тянет Принца за рукав пиджака и спрашивает, чей прах хранится под памятником. Руфим улыбается и говорит, что здесь покоятся его воспоминания.
   За спинами демонов открывается портал. Из него выходит... Ромия?! Ее лицо белее снега на вершинах горного хребта Кагаса. Она сжимает кулаки и вскидывает к груди руки. На запястьях блестят тонкие обручальные браслеты. Она вдыхает и набрасывается на Принца с несправедливыми упреками. Он замирает, гневно смотрит на Ромию, шипит что-то неразборчивое и отбрасывает ее от себя. Подруга встает, вытирает кровь с разбитой губы и повторяет попытку ударить Руфима. Крылья его второй ипостаси разрывают рубашку. На руках отрастают когти. Глаза демона темны, словно беззвездная ночь. Мальчик плачет...
   Картина меняется.
   Развалины города. Улицы завалены мусором. По кучам шныряют разномастные демоны. В воздухе вьются стаи летучих мышей. Единственный горящий фонарь погас - электрический элементаль исчерпал остатки энергии. Теперь разрушенный полис освещала только луна.
   Из темноты выступила фигура - Руфим. За ним тянулся шлейф из первозданной Тьмы. Сгорбленная фигура бросилась ему в ноги, начала плакать. Он даже не взглянул на нее. Прошел мимо. Он направлялся туда, где дорога заканчивалась обрывом...
   Третье видение.
   Полис сияющей чистоты. Белые башни вздымаются в небеса. В небе кружит неизвестный мне вид летательного аппарата. С него разбрасывают розовые конфети. На улицам праздник. Люди и эльфы в белоснежных одеждах веселятся, жуют сахаренную вату и пьют лимонад. Они все подстрижены одинаково и неуловимо похожи друг на друга.
   По улицам полиса неспешно прогуливается пегас с золочеными копытами. На нем гордо восседает Лэйнард. Он не опускает руку, вскинутую в приветственном жесте. При его появлении люди и светлые эльфы падают на колени. Они простирают к нему руки и благодарят за...
   Вдох. Я открыла глаза.
   Черная жирная земля. Бледные асфоделы растут на берегу темной реки с медленным течением. Деревянные мостки, скрипящие на берегу. Пришвартованная к ним яхта смотрится несуразно. Облокотившись на перила на мостике, стоит длинноволосый молодой мужчина. Он пыхтит трубкой. Замечает меня и кричит:
   - Эй, на суше, ты чего здесь забыла?
   - Не знаю. А где злесь-то? - поинтересовалась я.
   - Где-где, чудо ушастое, в Аидовом царстве ты! - вот тебе раз... - Меня Хароном зовут, а тебя как? - вот тебе два...
   Я с трудом смогла вдохнуть.
   - Азриэль... - выдавила из себя.
   - Аззи, значит, - хмыкнул мужчина. - Сейчас посмотрим, - он щелкнул пальцами. В его руке материализовалась толстая книга. Он перелистнул несколько страниц. - Д'Артэс Ллеверлин? - прочитал строку Харон, веля по ней указательным пальцем. Я кивнула. Неужели это все, конец? - Нет такой! - мужчина вырвал страницу, смял ее в кулаке и выбросил в воду. - А теперь иди отсюда, иди... - он выдохнул колечко дыма. Оно доползло до меня, село на нос. Я вдохнуло его, в ноздрях защекотало. Сделав большой глоток кислорода, я оглушительно чихнула...
   БАМС! Я отшатнулась, схватившись за лоб. Шишка будет знатная - об такой чугунный лоб долбанулась, аж в глазах сотня лампочек одновременно зажглись. Сбоку раздался сдавленный возглас, следом необычайно тяжелый вздох и короткое емкое ругательство - определение твердости моего лба.
   Когда перед глазами прояснилось и искры перестали застилать взор, я увидела Руфима, демоницу в конфискованным ею теле рыжеволосой участницы реалити-шоу и Валдриса. Двое были целы и усмехались. Принц же с кривым лицом тряс головой и грозился провести спектральный анализ моих костей. По его мнению они из алмаза состоят. Что ж, предположение темного недалеко от истины.
   Убийца помог мне подняться и придержал, пока я с собственными ногами смогла договориться. Ходить - нет, но стоять и не разезжаться в разные стороны они согласились. Эта светлая бомба замедленного действия лишила меня остатков душевных и физических сил. Я спросила, какого кентавра они все здесь собрались? На похороны? Так вроде не умер никто! Сложив за спиной пальцы, я пообещала принести дары в Храм Харона. Не знаю, по какой причине он помог, и знать не хочу, но отблагодарить капитана загробной жизни нужно, а то обидится и восстановит судовой журнал-то!
   Руфим коротко обрисовал ситуацию. Мы остались живы благодаря демонице. Она поглотила большую часть энергии взрыва. Теоретически, наша спасительница не должна была стоять перед нами, а вернуться в состояние энергии и присоединится к Тьме, но практически...
   - Ты в порядке? - пристальный взгляд на ее лицо.
   Шмяк! Левое ухо демоницы сползло по щеке, зависло на линии нижней челюсти и упало на землю. Девушка скромно потупила глаза и ногой закопала отвалившуюся часть тела.
   - Ага, - она улыбнулась. Почесала затылок и стряхнула волосы вместе с кусочком кожи за спину. - Только зомби немного стала, но это ничего, - демоница махнула рукой. Мы проследили взглядом за описываемой ее кистью параболой. - Сцилла! Скотч у кого-нибудь есть или клей? - она беспомощно посмотрела на нас.
   Я представила перемотанную клейкой лентой демонессу и хихикнула. Момент неподходящий для веселья, но сдержаться не сумела. Вслед за мной улыбнулся Прину. К нему присоединился Валдрис, а за ним и частица Тьмы посмеялась над собой. Руфим вздохнул, сходил за кистью, приставил ее к руке и приделал на место с помощью Копья преобразованного в булавку.
   Вдруг Валдрис хлопнул себя по лбу и сообщил, что надо немедленно идти в отель. Воина света неудачливый сотрудник Самой Честной Гильдии убийц вызывал именно там - магическое сканирование острова показало. Дроу подхватил меня на руки под жестким взглядом темного. Покачал пальцем перед носом Принца, мол причин для драки нет и не будет, и понес меня к отелю. Демон и демонесса проковыляли за нами.
   Наша процессия напомнила палату тяжело больных, решивших штурмом взять перевязочную из-за запасов спирта в комнате. Из оружия костыли, да таблетки в качестве гранат, но решимости полные штаны! Команда супергероев, пальмы зеленые. Да на нас сейчас дыхнут сильнее и мы свалимся, но все нарожон лезем. Мало нам от Воина Света досталось, добавки хотим! Вот такие мы настырные и не поможет нам никто-о-о-о...
   Постойте, а как же мой телохранитель? И второй вопрос, откуда он у меня? Его я и задала Валдрису. Убийца замялся, попросил не отвлекать водителя во время движения и вообще думать о прекрасном, как и положено настоящей женщине. Я попыталась представить себе озвученный образ - он полностью соответствует определению прекрасного и поняла, что идеально подхожу под заданные параметры. Характер чуть-чуть подправить: пару тонн пороха из него лопатой выгрести, взрыватель удалить и правильного цвета провод перерезать! Сложная и ответственная работа, не каждому по силам. Руфим, например, режет режет и все время ошибается. Такая у него судьба, видно.
   Приближаясь к отелю, Валдрис ускорил шаг. Под конец он перешел на бег. Я не отвлекала его. Смотрела через плечо темного эльфа и гадала соберет ли Принц окончательно развалившуюся демоницу и если да, то в какой последовательности сложит паззл?
   В холле отеля Валдрис притормозил. Нажал на кнопку у-у и спросил у собеседника, где тот находится. Прозвучал ответ. Дроу кивнул и направился к лифтам, однако, его остановил охранник.
   - Нет, - высказалась я. - По доброй воле. Убийца вопросительно посмотрел на меня. Я пожала плечами. Не время и не место вдаваться в подробности. - Скоро Руфим со своей дамой пожалует. Вы только не пугайтесь! - сочла нужным предупредить. Персонал отеля уже пуганые птички, но мало ли нервы у кого сдадут. - Вы скотч приготовьте или сапожную иголку с нитками...
   Мы поднялись на четвертый этаж. Дошли до четыреста тридцать второго номера. Ударом ноги дроу распахнул дверь. В комнате, в шкафу торчала нижняя половина женского тела. Ну, не сама по себе, просто верх скрывала распахнутая дверца шкафа.
   - Папа? - спросила она. Из-за нахождения в шкафу ее голос звучал глухо.
   - Каспея?! - удивилась я, когда девушка выглянула. Эм, я не совсем поняла: она телохранитель или убийца?!
   Я спрыгнула с рук Валдриса и мгновенно оказалась за его спиной. Почему там? А где по-вашему самое безопасное место, если имеешь дело с убийцей? Возможно с двумя. Точно не между ними.
   - Азриэль, прекрати, - эльфийки пренебрежительно фыркнула.
   Прекратить что? Пытаться всеми силами сохранить себе жизнь? Как минимум глупая просьба. Я ничуть не трушу, просто жизнь научила меня осторожности. В данном случае можно впереди себя поставить более сильное и опытное существо. Чем я заслужила фыркание со стороны моей, так называемой, напарницы?
   - Она - твой телохранитель, - коротко бросил через плечо дроу. - То самое приятное, что я совмещаю на острове с поимкой нарушителя свода правил Гильдии. Все-таки ты - ее первое задание. Не могу допустить провала, - улыбнулся убийца.
   - Я уже взрослая и в присмотре не нуждаюсь! - гордо вскинула голову Каспея.
   Интересный у нее выбор жизненного пути. При отце ставшим живой легендой в узких кругах, эльфийка выбрала прямо противоположную стезю. Интересно, что побудило ее выбрать профессию, помогающую спасать жизни? Неужели обычный подростковый бунт и нежелание походить на родителей?
   Я в свои пятнадцать тоже бабушки стеснялась. Лучшая охотница тролльего племени, это не шутки. Это связанные учителя на родительском собрании, посмевшие плохой оценкой обидеть единственную кровиночку. Это выстроенные по струнке мальчики, раздетые до трусов, ибо необходимо генофонд проверить прежде, чем отпускать деточку с ними погулять. Это отсутствие домашних любимцев в детстве потому, что нельзя изменить мнение стопроцентного тролля о предназначении животных - быть едой. А у Каспеи что?
   Пока Валдрис методично осматривал номер, проверяя работу дочери, я задала ей вопрос, юлой крутившийся у в голове. Как выяснилось, в ее семье ситуация была не лучше. Девочке учитель географии не понравился? Ну и не надо! Вон их сколько безработных в Унлесс-Сити, освободившееся место быстро кто-нибудь более понятливый и профессиональный займет. Мальчик на свидание другую пригласил? Не о чем беспокоиться, завтра пригласит на два у нее дома. Ходить никуда не придется, сведезагипсованные ноги напрягать.
   Каспея продержалась до окончания школы, а сразу после в гильдию телохранительниц поступила, дабы от своей собственной семьи защититься. Больше всего ей навыки прятать подопечное существо пригодились. Как бы неожиданно родители в гости в общежитие не заявлялись, ни разу в ее кровати и комнате мальчиков не нашли, хотя они были...
   - Выводы? - прервал наш разговор Валдрис. Он неожиданно возник перед нами и сурово глянул на развеселившуюся эльфийку.
   Та наморщила лоб, протратила три секунды на размышление и изложила свои выводы. На меня охотился маг специализирующийся на работе с двумя изначальными энергиями Стилуса. Он ловко управлялся и с Тьмой и со Светом. Судя по одежде его возраст варьировался между пятьюдесятью и девяноста, он был мужчиной, коротко стриженным блондином, что указывало на его принадлежность к расе фей, людей, в меньшей степени светлых эльфов. Последние ненавидят короткие прически и практически не могут работать с Тьмой, ибо издревле дружили со Светом.
   Отличный результат. Под составленное Каспеей описание треть существ на острове подходит! Что дальше? Переловить всех коротко стриженных блондинов и устроить им допрос с пристрастием, мотивируя тем, что проследить за всеми у нас охранников и телохранителей не хватает? Допустим, с поимкой бабуля поможет. Стоит только попросить и место для хранения тел выделить. А создаются они во всем сами, едва пасть драконодона в непосредственной близости от себя увидят. Причем сразу все сознаются и во всем! Нет, это вариант. Надо искать другой путь.
   - Валдрис, почему ты не можешь выяснить личность убийцы через Гильдию? - дроу искоса взглянул на меня, хмыкнул себе под нос.
   - Ты думаешь, нарушитель взял заказ официально? Купил билет и зарегистрировался в отеле под своим настоящим именем? - я пожала плечами. Мало ли неопытный убийца попался или слишком самоуверенный или предельно наглый. Чего только в жизни не случается!
   - Но...
   Мы втроем повернулись на шум. На пороге номера стоял Принц Тьмы. На его спине, обхватив талию ногами, сидела наша демоница. Вернее ее остатки. Сгрузив ношу у двери Руфим вышел в коридор и спустя минуту вернулся с охапкой запасных частей, отвалившихся по дороге от тряски. Их темный сложил рядом отдельной симпатичной кучкой.
   Демон поинтересовался нашими успехами в поимке преступника. Романтичный поделился выводами, вздохнул и предложил еще немного подождать. Рано или поздно, исчерпав все возможности, убийца предпримет попытку лично нанести коварный удар. Тогда его схватить или устранить будет проще.
   Ага! Отличный план. Главное, чтобы не пришлось его хватать и устранять после того, как он свое черное дело сделает и отправит меня на свидание с уже знакомым прожигателем посмертия с трубкой в зубах. Но второй раз трюк с журналом не пройдет - мое имя на боту его фешенебельной утлой лодчонки написано будет!
   Принц идею дроу поддержал. Скажу больше: он назвал ее разумной и предложил мне почаще бывать на людях, приставая с расспросами к коротко стриженным блондинам, дабы спровоцировать убийцу на активные действия. Нормально? Темный посчитал - да... А мне волноваться не следовало, меня Каспея, Валдрис и он сам прикрывать будут!
   Под прикрытием они меня до моего номера довели. Валдрис отправился к ресепшионисткам, узнавать описание и имя существа, который проживал в номере. На успех он надеялся - профессионалы ошибок не допускают, но вдруг... Одна маленькая деталь способна приблизить нас к разгадке личности убийцы.
  

***

  
   Каспея устроилась под дверью, сторожить мой сон. Демоница окончательно развалилась на части, покинула тело и отправилась на поиски следующего. Ее собственное, сотканное из Тьмы было крайне нестабильным. Кроме того, пребывая в нем, она не могла выходить на открытый солнечный свет. Осталось выпроводить из номера Принца и можно ложиться спать. Я замерла возле неплотно закрытой двери и выразительно посмотрела на демона.
   - Я никуда не собираюсь, - отозвался Руфим, растянулся на кровати, не снимая грязные штаны и ботинки, и похлопал рукой рядом с собой.
   - Ты здесь на останешься, - отрезала я. Распахнула дверь и указала рукой на выход. - Нам двоим в одной постели будет тесно.
   - Я отсюда не уйду, - Принц сел, собрал подушки и положил их под спину. Взглянул на пеня с вызовом в карих глазах. Знакомая насмешка появилась на его лице.
   Опять... Ничему, дурак не учится. Нет у меня сегодня настроения словесные баталии с демоном устраивать. Он все равно вывернет все таким образом, что окажется, будто я сама его сказку на ночь пригласила. Эх, и веника под рукой нет - очень пригодился бы мусор из комнаты вымести, зато есть чем смыть!
   Я промаршировала в ванную, сдернула с рейки душ, включила воду...
   - Ты не закроешься? - Принц прислонился к косяку. Челка упала на глаза демону, спрятав блеснувшую на мгновение в них усмешку.
   Принял за приглашение? Его ждет небольшое разочарование! Я провела пальцем по ободу душа, дернула плечом, улыбнулась, нажала на кнопку и... направила струю ледяной воды на Руфима. Темный сориентировался не сразу. Целую минуту он позволял мне безнаказанно поливать его водой, потом зализал челку на затылок, рыкнул, схватился обеими руками за насадку душа и потянул ее на себя. Он превосходил меня силой, поэтому пришлось уступить.
   Взвизгнув, я запрыгнула в ванную и отгородилась от демона занавеской. Пробежала два шага по гладкой белой поверхности, выключила воду, выскочила с другой сторону, толкнула Принца, запутавшегося в занавеске, захлопнула дверь и придвинула к ней столик. Осмотрелась в поисках укрытия и не придумала ничего лучше, чем нырнуть под одеяло и притвориться третьей подушкой.
   Ругательства, треск, рык, звон разбитого стекла...
   Я кожей ощущала возрастающий счет за мое проживание в отеле. Нули к сумме прирастали с ужасающей скоростью. Да, теперь мне волноваться не о чем, государство обеспечит покрытие всех убытков, но это не повод крушить все подряд...
   "Попалась!" - вместе с воплем на меня рухнуло тяжелое тело. Холодные мокрые руки залезло под одеяло, прошлись по чувствительным ребрам и замерли на животе...
   Дыхание перехватило. Сочетание собственной горячей кожи, холодных пальцев темного, мягкости разделяющего нас одеяла. Мне захотелось ощутить его губы. Вдохнуть его дыхание с нотками мандарина и гвоздики. Слизнуть каплю воды с кончика его носа. Я высунула лицо и руки из-под одеяла, убрала с глаз растрепавшиеся волосы и пальцем щелкнула темного по носу. Капелька на кончике разлетелась сияющими брызгами.
   - И зачем? - выгнул брови Руфим.
   - Иногда ты выводишь меня из себя, - я улыбнулась.
   - Сейчас? - Принц наклонился ниже.
   - Сейчас нет, - потянулась к его губам.
   Стук в дверь остановил меня. Мы оба повернули головы в сторону названных и пока неизвестных гостей. Демон вздохнул и попросил существ погулять часик, а после возвращаться, если желание беспокоить мирных и практически спящих постояльцев отеля еще останется. Стук повторился. Темный слез с кровати, пробормотал сквозь зубы проклятие и пошел открывать дверь.
   - У вас все в порядке? - спросили дрожащим голосом.
   - Уже нет. Не подскажете, кого за это благодарить?
   Ответа на последовало. Я различила приглушенный высоким ворсом ковра стук. Следом Принц закрыл дверь. Когда он подошел к постели, то нашел кокон из простыни, одеяла и баррикаду из подушек, разделившую кровать на две половины. Промолчав, темный лег на голый матрас, сунул под голову сложенные ладони и через пять минут спокойно засопел.
   Я же проворочалась остаток ночи и заснула только под утро, когда местная пернатая фауна же вовсю приветствовала солнца, ухая, щебеча на разные лады. Через край переполненное впечатлениями сознания не желало покидать бренный мир, выдергивая меня из дремоты каждый раз, когда идентифицировало звук, как чуждый и опасный. Паузы между попытками поспать были заполнены мыслями, значительная часть которых являлась вопросами...
   Каким образом Принц Тьмы разделился на два экземпляра, надо ли их соединять и как скажется воссоединение двух половинок на характере демона? Скорее всего не в лучшую сторону. Настоящий Руфим стал мягче почти сразу после появления двойника.
   Кто нанял убийцу, настоятельно пытающегося отправить меня раньше времени в Аидово Царство? Я за свою жизнь никому настолько сильно любимые мозоли не оттаптывала следовательно виноват мой зыбкий статус будущей Королевы Тьмы, но заказ на меня Гильдия получила раньше, чем мои отношения с Принцем перестали напоминать попытки удава пофлиртовать с колючей проволокой. Кроме того, убийц двое. И заказчики у них разные.
   Убийца идет вкупе с наличием телохранителя. Существо, оплачивающее услуги Каспеи было прекрасно осведомлено об угрозе моей жизни, иначе зачем тратиться? Из-за пустых предположений? Демоны не столь расточительны. Демоны? Я поймала себя на мысли, что связываю воедино все факты и замыкаю их на одной персоне, стоящей во главе угла - Его Высочестве.
   Бред? Возможно очень близкий к реальности... Недостающие кусочки пазла сложились к цельную картину.
   Принц знал меня. Еще до момента нашей первой встречи в офисе шестого развлекательного. Он не мог не видеть меня в "Спелом перчике". В конце концов, я ему столько раз маньки в стринги запихивала, что он по манере прикасаться догадаться должен был, если рожу не вспомнил! Добавим к этому шоу, отвергнутые приглашения на свидания, увольнение, странный поступок Короля и Королевы Тьмы, против воли нацепивших на меня браслет участницы шоу... Если на секунду, всего лишь на краткий миг, представить, что Руфим захотел сделать меня своей спутницей давно и целью его поступков было желание затащить меня под своды Храма Богини любви в качестве невесты, то все сходится! Но это каким же коварством надо обладать, чтобы заказать мое убийство, одновременно нанять телохранителя, впутать своих родственников, целоваться с другими девушками, целоваться со мной и при этом делать вид, что он вообще не в курсе, что происходит...
   "Аззи, верь мне!" - прошептал во сне демон, перевернулся и придавил меня своей ногой. Он дрыхнет или мои мысли читает?
   Конечность Принца расположилась на животе, сдавив мои внутренности. Зевс, какой же он тяжелый, чем его интересно кормят? Специальными магическими добавками для улучшения вкуса мяса молодых бычков? Вот выйду за него замуж и на диету посажу. Будет на завтрак рукколу есть, на обед айсберг, а вечером морковку грызть! Я улыбнулась, представив Руфима с обиженным лицом взирающего на оранжевый овощ на фарфоровой тарелке.
   Верить ему... Да я с радостью, пусть расскажет как научиться делать это, если еще неделю назад он смеялся мне в лицо и высмеивал оказанное ему доверие? На вышеуказанной мысли меня сморил сон.
  
   Утро началось со звука сирены, гуляющей по этажам. Я встала на автопилоте, с тоской посмотрела на опустевшую половину кровати и отправилась вносить диссонанс в очередной конкурс. Не сомневаюсь, он опять пойдет не по плану, а как судьба распорядится. Порой кажется, будто Мойры развлекаются, сплетая нити событий сильно перебрав нектара.
   Как обычно Руфим возглавлял колонну и выглядел препротивно. То есть для помятой, невыспавшейся и неумытой меня противно. Все остальные участницы реалити-шоу были от него в восторге. Темный поприветствовал меня, на что я скривилась и пожелала ему тоже не хворать, не перегреться на солнышке и не слишком расскатывать губы на то, что мое отношение к нему изменилось. Демон хмыкнул, погладил меня по спине, собрал волосы в хвост и закрепил их заколкой, снятой со своей косы.
   "Ишь, заботливый какой!" - проворчала я про себя, но отодвигаться не спешила - тихо млела от его чувственных прикосновений. Он меня до помоста случайно не донесет? Не донесет... Жаль, могла бы еще пять минут вздремнуть.
   Впрочем, все мысли о продолжении банкета с кроватью, подушкой и одеялом выветрились из головы, когда я увидела приготовленную для соревнований площадку. За ночь песок залили водой и заморозили. Под слоем льда заключенные в пентаграммах томились ледяные элементали, обеспечивая сохранность идеально гладкой скользкой поверхности. В начале дорожек стояли узкие клетки без крыши, в них находились белые медведи одетые в сбрую наподобие полетной сбруи пегасов. Нам всего-то требовалось оседлать животных и добраться до противоположного края дорожки, где стояла точно такая же, но пустая клеть. Ну, и остаться в живых после такого родео!
   Объявлять конкурс вышел... ведущий. Настоящий ведущий, которого я в Хамаона превратила. Он с трудом поднялся на помост - а вы сами попробуйте с двадцати пятью килограммовыми гирями на обеих ногах походить, почесал спину, где уже пробивались новые пока без узора крылья и вяло махнув рукой велел стартовать первым пяти участницам. Да уж, без огонька работает, убийца в его образе и то лучше шоу вел, но где теперь убийца и поддельный Руфим? Затаились гады, выжидают! Воспользовавшись моей несобранностью, Каспея оттолкнула одну из девушек и вытащила меня вперед: сама встала у дорожки номер четыре, а мне на пятую указала. По приставной лестнице я взобралась мягко говоря без энтузиазма. По команде согнула колени и приготовилась прыгать на спину белому медведю, стараясь на смотреть на розовый язык свисающий из пасти и внушительных размеров клыки...
   Оглушительный хлопок, обозначивший старт. Участницы прыгнули. Медведи взвились на дыбы. Двери клеток, сдерживающих далеко не нордический темперамент животных, упали.
   Моя "лошадка" зарычала, завертелась волчком, пытаясь запустить зубы в мою левую ногу. Он смешно семенил, перебирая разезжающимися лапами по льду, крутился и заваливался то на левый, то на правый бок. От падения его удерживала сетка, натянутая между дорожками и его товарищи, точно также мечущиеся в попытке полакомиться наездницами.
   Я сидела на спине зверя, физически ощущая, как глаза приобрели от ужаса идеальную овальную форму. Сил хватило лишь на то, чтобы вцепиться правой рукой в витой кожаный шнур повода, левой в шерсть зверя и сжать его бока ногами. Честно? Пожалела, что когти на ногах спилила - пальцы с плотной шкуры соскальзывали!
   - М-мать!!! - вырвалось у меня, когда зверь встал на дыбы всей своей массой рухнул на спину. Магия полыхнула, враз одев меня в природный доспех, но он не понадобился.
   Поскользнувшись, медведь распластался на брюхе, врезался в товарища справа, тот ответил ему рыком и, пропоров когтями сетку, черкнул по морде.
   "Хвала Артемиде не задел!" - обрадовалась я. Рано! Моя "лошадка" вильнула в сторону, подобралась и взрыхлив лед задними лапами прыгнула.
   - Куда-а-а-а! - крикнула я, натягивая повод. Он... лопнул! Уши вместе с волосами встали дыбом...
   Я успела прильнуть к спине животного, вцепиться всеми имеющимися частями тела в его шкуру перед тем, как зверь устроил форменное безобразие.
   Небо, лед, океан, пальмы, лапы, когти, рожа элементаля, кривое, косое лицо Каспеи, сетка, небо. Бах, клац, р-р-р, хрясь. О, трибуны. Зрители разбегаются. Фу, не тронь гоблина, не тронь, кому говорю, на нем бактерий больше, чем в пасти медведя. Не кусай фею, не кусай - крыльями подавишься, балбес мохнатый. Амур тебе зачем понадобился? Ага, получил стрелой в нос? Так тебе и надо: не все, что с крыльями съедобно. Это тоже не надо кушать. Это же Император Света! Он хуже рыбной кости - в горле застрянет, фиг вытащишь! Выплюнь его. Плюнь! Хороший мишка... А облизывать меня зачем? Не надо. Фу, фу-у-у... И грызть меня не надо. Ну вот, зуб сломал, а я предупреждала! Что?! Когти об меня точить?! Алмазная кожа, конечно, выдержит, но скрежет на нервы действует. Уф, перестал. Почему? Угу, Руфимом заинтересовался. Рычит на демона и меня охраняет. Правильно, стрелой Амура в нос получил, теперь он от меня медвежат иметь хочет. Эх, любовь, что она с животными делает...
   - Азриэль! - Принц не решался подойти ближе, чем на три метра. - Убери свое чудовище! - рыкнул темный.
   - Мое? Чудовище?! - удивилась я. Нормально, сами бардак устроили, а на меня сваливают.
   - А что, нет?! - демон указал рукой на медведя. Его шерсть стремительно темнела. Размеры увеличились вдвое. Верхние клыки выросли до пятнадцати сантиметров и устрашающе загнулись. На локтевых и коленных сгибах лап появились длинные шипы.
   - Беру свои слова назад, - я отступила, разглядывая результат слиянии магии с природой. Хорош, Посейдон его побери. - Прелесть моя, фа-а-а... Куда?! Я хотела сказать сидеть! - то, что пять минут назад было белым медведем нехотя выпустило голову Руфима из пасти и мягко толкнуло его лапой от себя подальше. Затем вернулось ко мне, ткнулось мокрым носом в плечо и облизало от подбородка до затылка. Вопрос с умыванием, которое я пропустила с утра, перестал быть актуальным.
   Принц гневно посмотрел на меня, провел рукой по лицу, снимая липкие слюни и встряхнулся.
   - Как у тебя это получается, - Руфим покачал головой. Медведь рыкнул - ему не понравился тон, которым ко мне обратился темный.
   - Что именно? Находить общий язык с животными?
   - Нет, делать из них монстров и разгонять к Сцилловой матери зрителей! Задумайся, ни один конкурс с твоим участием не прошел по плану. Ты сорвала абсолютно все мероприятия, где отметилась. Испортила имущества на миллионы. Нагрубила всем, кто посмел перечить. Ты... Ты... - демон покраснел от усилий подобрать подходящее слово.
   Я подбоченилась и изрекла:
   - Исключительно умна и талантлива!
   - Заноза ты, - с чувством глубокой досады высказался Руфим.
   - В каком месте? - подошла к нему, положила руки на плечи и улыбнулась. Потерелась носом о щеку с отросшей на три миллиметра щетиной. Совсем не колется, наоборот, приятное ощущение, словно ежика по направлению роста колючек гладишь.
   - У меня, - Руфим прикусил нижнюю губу, - по моему в мозгу и еще... - он засмеялся, - еще кое-где, но об этом ты узнаешь, когда мы поженимся, - Принц чмокнул меня в щеку.
   - А мы поженимся? - дыхание перехватило. Странно, я даже не злилась на темного за единолично принятое решение. Хочет? Поженимся. Не хочет? Храм и благословение богини не так уж и важно.
   - Да, - для убедительности демон кивнул головой и на всякий случай крепко прижал к себе. - И не смей возражать! - выпалил он испуганно.
   - Э-э-э...
   Он заткнул мне рот поцелуем. В общем-то возражать я не собиралась, но его способ перестраховываться мне понравился. Хотя целоваться с Принцем мне всегда нравилось. Даже в самый первый раз на озере, когда он скорее сделал это из желания наказать меня, а не из интереса, в животе все равно бабочки устроили хоровод.
   Демон отстранился. Погладил меня по щеке и убежал спасать то ли зрителей от медведей, то ли медведей от зрителей, оставив присматривать за мной Многоликого кстати оказавшегося неподалеку. Три медведя под горестные вопли наездниц носились по пляжу. Один плыл к горизонты, очевидно решив, что пора ему домой, за океан на Северный полюс, подальше от странного места и его безумных обитателей. Зрители гроздьями вместо бананов повисли на пальмах, угрожающе накренившихся. Еще пара психически незрелых экземпляров и живописная роща превратится в не менее живописные обломки рощи. Надо спасать природу! Но вступиться за права пальм мне не позволили. Одной рукой удерживая на заклинании "поводка" демона-медведя, второй Король Тьмы поймал меня за руку и велел стоять на месте и не дергаться по пустякам. Если что Фэй подсобит. Взглянув на то, как лихо Королева стаскивает наездниц с испуганных ничего не понимающих зверей, очутившихся по прихоти высоких рейтингов не в родном царстве снега и льда, а на тропическом острове, я осознала - эта точно подсобит. Повезло Тоттену со спутницей жизни. С женщиной такой смелости и энергии и в огонь, и в воду, и в Царство Аида не страшно спуститься. А я Принцу совсем не пара: к чему ни прикоснусь - все испорчу!
   Раз к веселью присоединиться не дали, я пристава к демону с расспросами. Что бестолку стоять - время терять? Поинтересовалась, знает ли он о раздвоении Руфима и собирается как-нибудь решать проблему с внепланово увеличиваемся количеством сыновей. На что Король хмыкнул и объявил о самоотводе. Проблемы по его мнению должны решать те, кто приложил маленькую сияющую ручку к их созданию. Он о ком? Обо мне что ли?! Опять же, Руфим взрослый мальчик, и сам способен в ситуации разобраться без посторонний помощи, тем более "помощь" вскоре собирается полностью от официальных дел отойти и заняться делами семейными. Сколько можно быть верой, опорой, надеждой и так далее по списку регалий, полагающихся официальному лидеру всех темных?
   Вскоре на пляже восстановили относительный порядок. Медведя-пловца, удравшего в океан, выловил драконодон, принес на берег вместе с наездницей и выплюнул на песок у моих ног. Мишка обиженно рыкнул и затих под пристальным взглядом Короля. Участница шоу откашлялась, сняла с головы пучок водорослей швырнула его в меня и пригрозила:
   - Вы у меня попляшете! Я сюда с серьезными намерениями пришла, думала конкурсы честные будут, а тут балаган сплошной и результаты подтасовывают! - девушка показала кулак, сплюнула, развернулась и направилась к дорожке, ведущей к отелю.
   Результаты подтасовывают? Кто и в чью пользу?! Конечно, обвинение имело смысл, если мои ночные выводы были бы правдой, но они ошибочны, так? Или я ошиблась в том, что сочла выводы ошибочными...
   - Тоттен, почему ты и Фейерия меня на теплоход отправили в качестве участницы шоу? - Король посмотрел на небо. - Вы еще в баре, перел тем как меня на войну с вашим сыном отправить, что-то насчет детей говорили, - демон посмотрел по сторонам и вернулся к созерцанию неба. По нему плыли облака причудливой формы. - Тоттен, ты собираешься мне отвечать? - терпение закончилось.
   - Слава Тьмы ты задала этот вопрос, - с облегчением выдохнул темный, - нет! О, Руфим идет, - мужчина вытянул руку. Я обернулась и... естественно никакого Принца за спиной не было. И Короля упустила - он смылся порталом, пока я крутила головой! Иногда, темная семейка ужасно раздражает. Хочется взять в руки тяжелый предмет с тупым концом и тихонечко их всех по голове приложить в воспитательных целях. Правда, сам того не зная или же полностью отдавая себе отчет, Многоликий дал направление, в котором стоит копать.
   Дождавшись результатов конкурса, я отправилась в отель. Во-первых, следовало пристроить на крышу медведя и познакомить его с остальными обитателями "зоопарка". Во-вторых, заняться поиском коротко стриженного блондина. В-третьих, узнать получилось ли у Валдриса что-то выяснить насчет личности убийцы. Каспея пристроилась слева от меня и настороженно зыркала по сторонам, готовая в любой момент отразить нападение. Зря... Пустая трата времени. Наш убийца действует филигранно через посредников. Вряд ли он опустится до банального кинжала под ребра или магопуля в лоб. Я его уважать перестану!
   Пока мы шли в отель объявилась Ромия. Судя по голосу амазонка пребывала в прекрасном расположении духа. Она рассказала о походе по магазинам, похвасталась обновками и в заключении обрадовала подарком, приобретенным по случаю специально для меня. Она его упаковала и уже отправила с транспортным драконом. Обещали доставить сегодня к вечеру. Мы болтали недолго, сославшись на дела подруга отключилась, напоследок рекомендовав носить подарок день и ночь, не снимая. Дескать, он положительно влияет на личную жизнь. Ха! Куда мне еще одного помощника в сердечных делах? Их и так уже через одного прореживать можно!
   При входе в отель нас остановил охранник. Хмурый тролль в униформе, ткнул мясистым пальцем в табличку "с домашними животными вход воспрещен".
   - Вот как... - пробормотала я себе под нос и... смело толкнула боковую дверь. Центральные были заблокированы по причине чистки, полировки и наведения прочей красоты. Каспея не торопилась. Она осталась на улице, сложив на груди руки. Правильно! Интуиция мне подсказывает, что там скоро будет самое безопасное место.
   - Куда?! - рявкнул тролль и схватил меня за лямку лифа купальника на спине. - Сказано же...
   - А он дикий! - перебила я охранника, попутно придавая демону ускорение пинком ноги. Плохо? Да, но иного способа протащить зверюгу в отель не вижу.
   Мишка воспринял мой сигнал не совсем так, как я планировала. Он развернул шипастую голову, заинтересованно осмотрел охранника, облизнулся, встал на задние лапы и пошел на охранника. Тролль выронил меня, попятился, развернулся и с криком ударился в бега, проделав внушительную дыру в живой изгороди. Упав на пятую точку, я больно ударилась копчиком, вскочила и поковыляла за демоном и тут же ринулась в сторону: тролль и медведь за ним неслись обратно. Охранник юркнул в отель и дверь столиком забаррикадировал, но разве какая-то хлипкая преграда остановит пылающего праведным гневом демона? Он разнес центральный вход в дребезги, опрокинул мойщиков стекол, передней лапой наступил в ведро с водой, стряхнул непонравившийся ему предмет, разлив по полу воду, поскользнулся на мокрых лапах и салившись на бок, докатился до бортика фонтана.
   - Я же говорю - дикий! - потирая ушибленную спину, я ввалилась в отель с видом победителя.
   Директор отеля, встречающий важных гостей в холле закатив глаза осел на пол. Я прошествовала мимо, села перед демонном, сделала ему внушение и повела его к лифтам.
   - Часа соблюдения правил вам, - ко мне подошел один из важных гостей. - Я из службы надзора за отелями. Поступила анонимная жалоба на зоопарк на крыше. Вы можете ее прокомментировать?
   - Наглая ложь! - отрезала я, заталкивая демона в лифт. Здоровый, зараза, вымахал... Эх, не лезет в пассажирский. Придется воспользоваться грузовым.
   - Да? - человек поправил очки. - А это тогда что? - он указал на зад медведя. Я как раз схватила за животное за хвост и попыталась вытянуть его в холл, ногой упираясь в стену.
   - Это? - почесала голову. - А вот вытащите и узнаете. Только подумайте, вы действительно хотите связываться с тем, что в лифте? - прошептала я зловеще.
   - Девушка, - сняв очки, человек наклонился ко мне, - я такого в жизни повидал - вам меня не испугать.
   Испугать? В мыслях не было. Всего лишь честно хотела их предупредить, чтобы потом претензий не было, а они не за горами: демону надоело занимать в пространстве промежуточную позицию. Он выдохнул, вздыбил шерсть, по шажочку вылез и встряхнулся, засыпав пол, людей и меня шерстью.
   - А-апчхи! - высказался демон, добавив к шерсти немного соплей и слюней. Слава Артемиде, чихал он в противоположную от меня сторону. Не повезло проверяющим. Виновато пожав плечами, я сбегала на стойку администрации, стащила упаковку салфеток, тщательно вытерла ошалевшие лица людей, дружески похлопала проверяющего по щеке и увела мишку к грузовом лифту. Туда он влез, а вот с выходом на крышу возникли проблемы - люк для туши бывшего полярного жителя оказался слишком узким. Помогла магия. Люка не стало, зато образовалась дыра, через которую свободно пролезет драконодон, что он собственно и собрался сделать. Еле удалось отговорить от близкого знакомого с постояльцами тем более, что с ними в этот момент проводил сеанс обмена любезностями испугавшийся взрывов медведь: на пятом этаже отеля раздавались крики и топот.
   Я спустилась по лестнице вниз. Увидела толпу, поднявшую вверх стулья, отломанные от кроватей ножки, вазы, забившегося в угол демона, мелко дрожащего от страха... Никакого сочувствия к медведю. Он к ним со всей душой... разве ее не видно было в распахнутой на всю ширину пасти? А они к нему... оружие наставили. Тоже мне дрессировщики нашлись!
   Толпа разошлась через минуту, после моего появления на сцене. Нет, их не мое красноречие убедило - угроза накатать жалобу на жестокое обращение с животными. Я потрепала мишку по голове и проводила его на крышу. Представила драконодону, на котором копошились клумбочки, приводя в порядок шкуру рептилии. Познакомила с золотой собакой, разомлевшей от жары, велела сидеть и никого по-возможности не трогать. Жители зверинца пополнение приняли неплохо, особенно мартышки обрадовались густой и блохастой шерсти демона. Трое обезьянок с визгом наслаждения зарылись в нее по самые хвосты с орхидеями на кончиках.
   Я выдохнула, улыбнулась, глядя на разрастающийся прототип демонопарка, сделала пару заметок на будущее, чтобы внести некоторые усовершенствования в существ и решила пообедать. А после с новыми силами приступить к поиску убийцы... Кстати, а куда подевалась Каспея?
  

***

  
   Каспея нашлась в ресторане. Совершенно спокойно эльфийка обедала в компании с Валдрисом Романтичным. Моя безопасность ее, похоже, абсолютно не волновала. Девушка за обе щеки улепетывала стейк и внимательно слушала отца. Тот, выделывая замысловатые фигуры зажатой в пальцах вилкой, что-то втолковывал дочери.
   Я махнула рукой официантке, пробралась между столиками и присоединилась к душевной беседе. Дроу объяснял Каспее, как правильно вычислить затмившегося среди толпы убийцу. На минуту вмешавшись в их занимательную беседу, выяснила, что ничего нового узнать о личности отступника от правил Гильдии узнать не удалось. В отеле он зарегистрировался под выдуманным именем, взяв себе псевдоним одного известного персонажа. Терминатор Сталлонович - серьезная заявка на успех. Человек явно в себе уверен и в счастливом конце миссии. Где бы мне уверенностью в прямо противоположном разжиться?
   Закончив с первым и ожидая второго, я таки решила попытать счастья. А вдруг самая дурацкая идея из возможных сработает? Я нажала на сережку у-у, вызвала справочную службу, уточнила позывной Самой Честной Гильдии Убийц, подумала секунду и рискнула. Хуже от звонка и пятиминутного разговора не будет. Пошлют так пошлют - пойду прогуляюсь.
   - Вас приветствует и желает долгих лет жизни Самая Честная Гильдия Убийц. Если вы убийца, скажите один, если вы жертва, скажите два, - попросил приятный женский голос.
   - Два, - произнесла я решительно.
   - Если вы хотите уточнить информацию по заказу скажите один, если вы хотите оставить отзыв о работе нашей Гильдии скажите два, если вы хотите пожаловаться на некачественно выполненную работу скажите три, если если хотите...
   Вот уж точно Гильдия Убийц: пока с операторов соединят можно естественным путем в загробный мир переселиться!
   - Оператор пятьдесят семь слушает вас, - наконец я услышала голос живого существа.
   - Часа вежливых клиентов, - недовольно проворчала, - могу я узнать имя своего убийцы?
   Валдрис и Каспея замерли, не донеся вилки с едой до рта. Веточка укропа сорвалась с нанизанного на прибор кусочка мяса и плавно опустилась в тарелку.
   - Вы недовольны его работой? - вместо ответа на вопрос поинтересовалась оператор.
   - Нет, но...
   - Может быть желаете сменить убийцу? - предложила она.
   - Да нет, но...
   - Вы можете за небольшую доплату заказать второго убийцу для надежности, - она застрекотала ноготками по клавиатуре терминала.
   - Я ничего не хочу, кроме ответа на заданный две минуты назад вам вопрос! - осталось только предложение умереть здесь и сейчас получить. Уникальный сервис: пять звезд, одна в уме!
   - Простите, мы не предоставляем жертвам информацию об убийцах, но вы можете передать ему сообщение, - я кожей ощутила злорадство оператора.
   - Которому из двух?
   - Простите, что? - неподдельное удивление, еще немного ритмичного цокота. - Вы Азриэль Д'Артэс Ллеверлин? - я угукнула. - Подождите, я соединю вас с управляющим, - отлично, возможно, он мне скажет что-нибудь по делу и не будет болтать бестолку.
   - Часа всепрощения вам, - заговорил в ухе мужчина. - Азриэль, я могу обращаться к вам по имени? - управляющим обладал приятным музыкальным тембром. Так бы и слушала его в опере, но он выбрал для себя другую карьеру и судя по должности преуспевал. Интересно, что надо сделать, чтобы в Гильдии Убийц до уровня управляющего подняться?
   - Конечно, - улыбнулась.
   - Мы приносим вам извинения за сложившуюся ситуацию и заверяем: Гильдия делает все, чтобы исправить ситуацию. Мы обязательно компенсируем вынужденные неудобства, если вы...
   - У вас есть шанс сделать это прямо сейчас. Назовите имя убийцы, и мы квиты, - я придала голосу максимум сладости.
   - Я бы с радостью выполнил вашу просьбу, но это невозможно. Предлагаю другое: мы не будем поднимать шум по поводу порчи нашего имущества - закроем жалобы Констанса Эвиденса, вами превращенного в высшего лича. Он вчера вернулся в наше отделение Гильдии и все нам рассказал. Знаете, общественность не очень хорошо реагирует относительно экспериментов над живыми существами, - не менее приторно парировал управляющий.
   - Вы думаете они пожалеют убийцу? Ведь каждый может оказаться на моем месте.
   - Сегодня убийца, завтра простые жители. Ведь каждый может оказаться на его месте!
   Сцилла! Он меня уделал. Нехотя я согласилась. В конце разговора он сообщил, что нас зарисовали и мое согласие фактически означает подпись под бумажным договором. Я отключилась, невесело повесила голову, съела уже холодные куриные крылышки, закусила успокоительным и решила действовать по наитию. Простое, зачастую бывает весьма эффективным.
   Первым коротко стриженным блондином на моем пути был официант нашего столика. Он мучился всего две минуты - за это время Валдрис успел отнять у меня вилку, приставленную к горлу мужчины, его отправить ползком отступать на кухню, а меня за шкирку вытащить на свежий воздух. К ужасу Романтичного, блондины были и там.
   Второй потенциальный убийца находился в беседке рядом с отелем. Под горестные вопли садовника, заделывающего дыру в живой изгороди, я проделала новую рядом, влетела в беседку, села между парнем и девушкой и задала интересующий меня вопрос. Первый оторопел, вторая вцепилась мне в волосы, посчитав соперницей. Пришлось срочно ретироваться. Это его спутница скорее убийца. Вон как метко мне тарелкой промеж лопаток засветила!
   Третьего мужчину я отловила на пляже. Он загорал на лежаке, слушал прекрасные напевы Полигимнии (муза новый альбом выпустила) и потягивал через трубочку коктейль. Что самое страшное для разгоряченного солнцем человека? Правильно, холод! Он нашелся у мороженщика. Угрожающе накренившееся над плоским бронзовым животом ведерко со льдом заставило мужчину признаться во всем: украденном кусочке мела в школе, поцелуе с невестой брата за три минуты до церемонии в Храме, тайном счете на Антайских островах, коде доступа к счету... Увы, убийцей он не был...
   Четвертый блондин... Эй, да его знаю! Это же прорицатель, который предсказал чего мне стоит бояться. Он должен помочь и с поисками убийцы. Я не успела дойти до лежака. Прорицатель поднялся и двинулся мне на встречу.
   - Я знаю, что вас интересует. Незачем портить людям жизнь. Ответ вы узнаете сегодня а одиннадцать часов вечера. Ждите у себя в номере. И будьте одни. В противном случае все останется тайной, а вам очень недолго останется жить, - предупредил меня мужчина.
   Добившись от меня обещания, что его инструкции будут исполнены в точности, прорицатель вернулся на лежак и подставил светилу спину. Что ж, одной проблемой меньше, осталось разобраться...
   Я замерла посередине пляжа. В кои-то веки, мне нечем было заняться до вечера. Впрочем, о том, чтобы дело у меня было добрые темные эльфы позаботились. Валдрис и Каспея вышли из-за опорного столба гриба от солнца... ого, навыки маскировки! Вдвоем, за столбом диаметром двадцать пять сантиметров поместились! По кругу начали подбираться ко мне... Что это с ними? Голову напекло? И оказавшись на расстоянии прыжка, оба взвились вверх, упали на меня, повалили, скрутили, кляп в рот вставили и куда-то понесли.
   Конечным пунктом короткого путешествия стал гостиничный номер на пятом этаже. Эльфы положили меня на кровать, сели по обе стороны и начали обсуждать мое поведение. Им не понравилась агрессивность. По их мнению я проявляла ее слишком часто и всегда без повода. Часто - согласна, а вот без повода - категорически возражаю!
   Меня похитили, против воли навязали компанию принца, через спор из меня Королеву Тьмы сделать пытались... Признаю, в итоге цепь событий настолько сблизила меня и Принца, что я почти готова попытаться проверить что получиться из нашего брака. Причем не в теории, а на практике. Однако, эти же события привели мои нервы в полную негодность. Тут никакое лечение не поможет, мне их менять надо. Так есть повод быть агрессивной или нет?!
   Заметив мои потуги возразить в виде брыканий и хрипения, Каспея закутала меня в одеяло и села сверху, бросив отцу, что в таком виде меня охранять значительно легче: никуда не убегу и в очередную историю не влипну. Отчасти понимаю ее - она меня хранить обязана. Но вторая часть характера просит если не о свободе вообще, то хотя бы возможности беспрепятственно передвигаться. Хотя бы до туалета... Терпение приближается к критической точке. Через минут пять я опять агрессию проявлять начну и пусть только скажут, что немотивированную!
   Как же заставить их вспомнить о насущных потребностях организма? Приподнявшись на локтях и уперевшись пятками в кровать, брыкнулась. Каспея ругнулась. Получила от папочки подзатыльник за некрасивое в устах девушки выражение. Посмотрела через плечо, погрозила кулаком и прижала руками или ноги к кровати. Вот же демон! Почему она такая непонятливая? Ой-ой, с объяснениями поторопиться надо, а то я рискую кровать не по назначению использовать!
   Тем временем эльфы перешли к обсуждению факторов, влияющих на мое поведение. Первое место занял Принц Тьмы. Оба сошлись во взглядах, что демон на меня плохо влияет. Вторым, однозначно, признали воспитание. Тролли всегда слыли смутьянами и возмутителями спокойствия. В Стилусе даже поговорка на сей счет есть: по стопам тролля драка идет. В качестве третьего фактора, семейный совет обозначил мои любимые таблетки. Возмутительное предположение! Каким образом успокоительное провоцирует агрессию? Каспея нащупала браслет с тайником у меня на запястье, извлекла из него одну таблетку и спрятала в карман шорт. Телохранительница собралась ее местному врачу на экспертизу сдать.
   Она ослабила бдительность. Этим я и воспользовалась: перевернулась, сбросила эльфийку с себя и рванулась к двери уютной маленькой комнатки. Два шага, оторванная дверная ручку и... глубокое разочарование. Гардероб!
   - Где? - крикнула я, состроив умоляющую рожицу и пританцовывая от нетерпения на месте.
   - Там! - убийца догадался раньше дочери. Романтичный указал на противоположную дверь.
   Я ринулась к цели. Ворвалась в туалет, связанными руками стащила с себя одежду и наконец-то расслабилась. Спустя минуту, полностью удовлетворенная вышла. Засучила несуществующие рукава и наигранным грозным тоном спросила:
   - Ну, кто тут хочет порцию любви и доброты получить?! - сдвинула брови.
   Эльфы покатились со смеху. Я посмеялась вместе с ними. Напряжение в отношениях между нами растаяло. Они поняли, что перегнули палку и пообещали аккуратнее вести себя с подопечной, взамен выпросив обещание - поработать над своим характером. Согласие они получили.
   Почти сразу затренькал у-у. Звонили администраторы из холла. Они попросили забрать посылку, доставленную только что демонической экспресс-почтой. Втроем мы спустились вниз, я расписалась и получила сверток. Валдрис с нами простился, сказав, что пойдет наблюдать за отдыхающими и молить своего бога-покровителя об удаче в поисках. Каспея проводила меня наверх, в номер, где мы и распечатали посылку, в клочья разорвав бумажную обертку, скрывающую белую плоскую коробочку. На крышке был нарисован контур руки - защитное заклинание. Никто, исключая меня, не сможет открыть коробку.
   Я приложила руку. Контур вспыхнул оранжевым. Картон съежился и расползся пеплом, открыв конверт из синего бархата, перевязанного голубой лентой. По упаковке чувствуется - дорогой подарок. Как хорошо иметь заботливых подруг. Каспея тронула меня за руку, призывая поторопиться. Ее темноэльфийский нюх говорил о спрятанных под тканью драгоценностях.
   Когтем подцепила ленточку, разорвала ее, развернула конверт и залюбовалась идеально круглой большой черной жемчужиной на тонкой золотой цепочке.
   - Моя... - уголок губ дрогнул. - Моя! - шлепнула ладонью по руке Каспеи тянущейся к подарку.
   - Дай подержать! - потребовала телохранительница.
   Еще чего! Много хочет - ничего не получит. Я схватила жемчужину, распутала цепочку и защелкнула на шее замок. Погладила пальцами круглый бок сокровища и улыбнулась.
   - Дай подержать, сказала! - эльфийка с воплями набросилась на меня. Да что она хочет, сумасшедшая?!
   Я отшвырнула Каспею от себя, бросилась к окну, открыла его и позвала на помощь. Сверху раздался вопль драконодона, визг мартышек, рычание медведя и собачий лай... Мама, весь зверинец решил на зов откликнуться. Что будет...
   Окно разлетелось крупными осколками. Вместе с осколками из проема вылетел стул, ударился сиденьем о перила балкона и ухнул вниз. Выпутавшись из занавесок на балкон вышла телохранительца.
   - Отдай! - рыча она протянула руки к моей шее. Истинно Медуза Горгона! Змей на голове не хватает. Впрочем, зачем они ей? Каспея и без них прекрасно страх нагоняет.
   - Ни за что, - мотнула головой. Зажала жемчужину в кулаке и... бросилась в лобовую атаку. Противница сделала то же самое! Как наши лбы выдержали и не растрескались - мне неведомо.
   Отскочив друг от друга, словно мячики, мы плюхнулись на попы, синхронно потерли набухающие шишки и повторили попытку. С тем же результатом! Ы-ы-ы... Шишка разом увеличилась вдвое, а перед глазами запорхали белоснежные пегасы.
   Эй, эй, что происходит? Балкон под попой зашатался. Сильный рывок, скрежет металла о камень, второй рывок и полет... Что?! Балкон обрел способность летать? Я открыла глаза, изучила обстановку, схватилась за прутья и расхохоталась: зрелище цветущих воинственно размахивающих хвостами мартышек верхом на драконодоне с балконом в пасти кого хочешь развеселят.
   Каспею к полу прижимала собака. К ней же собирался прыгнуть медведь. Нет, не надо-о-о-о...
   Балкон перекосило. Меня подбросило вверх. Небо дважды поменялось местами с землей, я замахала руками в тщетной надежде увеличить длительность и продолжительность полета, но потерпела неудачу. Не хочу вниз, там жесткая брусчатка!
   Кто-то наверху услышал мои молитвы. Не иначе, как чудом, мне удалось зацепиться за торчащую из балкона арматуру. Я выдохнула, поблагодарила Олимпийцев и... обругала их, ибо такой массы челюсть птички выдержала. Ящер выпустил балкон из пасти. Упс... За метр до земли я разжала руку, упала на бок, перекатилась под куст, сжалась в комок и прикрыла голову руками. Бах! Пыль и осколки догнали, накрыли с головой, забили уши, рот и нос.
   Отряхнувшись, я вскочила на ноги. Все живы?! Собака воевала с розарием, куда угодила. Цветочки, несмотря на шипы, проигрывали в схватке с зубами пса. Медведь сидел на попе, крутил рогатой головой и ревел на одной ноте, обнимаясь с Каспеей. Кажется, оба не совсем понимали в какой действительности после падения очутились. В их они были лучшими друзьями, опорой друг для друга. Гера, лишь бы не сразу опомнились.
   Возле места крушения балкона стали собираться существа, но вели они себя странно: не пытались помочь, узнать в чем дело, а неотрывно смотрели на жемчужину. Я - шаг назад, они - два вперед! Добром мы явно не разойдемся. Круто развернувшись на пятках, я побежала к пляжу. Толпа ринулась за мной на приличной скорости: они отдыхали, силы копили, теперь с радостью их тратили. Моему здоровью, подорванному участием в реалити-шоу приходилось туго.
   У кромки песка толпа почти нагнала меня. Толстяки, потрясая телесами, были впереди всех. Афина, да они меня массой задавят и отнимут жемчужину. Не бывать этому! Ллеверлины не сдаются... Если только под ноги смотрят и не забывают через лежаки с загорающими перепрыгивать. Гонка-преследование превратилась в забег с препятствиями. Весьма прыткими препятствиями: существа вскакивали и присоединялись к погоне. Ха, знаю, где они от меня отстанут - повела их к полосе препятствий.
   Если я через забор перелезла, не обращая внимания на укусы током от разозленных элементалей, то толпа его снесла, выломав три секции. А их много: душ под триста наберется. Убегать через пляж было неверной стратегией!
   Нажав на кнопку, я включила полосу. Не думала, что полезу на нее добровольно. Скажу более, изберу средством для спасения жизни. Яма с кислотой, родная; дробилки, любимые; секиры, просто обожаю! Конец? А сколько полегло народа? Ни одного? Они просто на полосу не полезли - обогнули ее?! Не дураки... Быть может дом с ящиками их остановит?
   Я бросилась к строению через бассейн с крокодилами. Те вторжению в их местожительства не обрадовались. Раза три клыкастые пасти щелками рядом с моими пятками. Некоторые из преследователей решили сократить путь, невзирая не чешуйчатую опасность и благодаря им, крокодилы перестали таковой быть. Увидев приближающихся существ, они быстро утекли через бортик бассейна и поползли за мной!
   Дверь дома, где мы искали золотые яйца, была заперта. Создав за две секунды огненный шар, бросила его в преграду и пригнулась. Заклинание проделало дыру достаточную, чтобы протиснуть в нее тело. Не мешкая, я сунулась внутрь и тут же отсрочила в сторону, задев головой край отверстия, но это лучше, чем то, что подживало меня внутри и уже поползло, полетело и побежало наружу!
   После конкурса замок на дверь повесили, а о кормежке для неразумных обитателей дома ужастиков не позаботились! Благо воды было достаточно.
   Теперь мы поменялись ролями: существа неслись прочь от пауков, пчел, собак, змей, крокодилов и демон-знает-кого-еще, я замыкала победный марш бросок по пляжу. Быть в роли догоняющего куда веселее, чем в роли догоняемого. И передохнуть можно, и скорость движения отрегулировать и вообще в другую сторону бежать. Гениальная, пожалуй, ей и последую, а то прослойка между мной и охотниками за сокровища расползаться начинает.
   Махнув на прощание спортсменам, я побежала в обратную сторону, свернула в пальмовую рощу и затерялась среди деревьев. Нашла пристанище среди зарослей плюща, из которого сделала мягкую подстилку, развалилась на ней и принялась разглядывать кусочки неба через плотную листву.
   "Снять что ли жемчужину?" - неторопливо продефилировала по извилинам мысль. Стадо других ее тут же прогнало. С подарком Ромии расставаться не хотелось ни при каких условиях. Он придавал мне уверенности и внушал спокойствие. А народ пусть завидует, раз себя контролировать не умеет.
   Замечательно, к взаимопониманию с собой я пришла, но как быть с существами? Мне еще к одиннадцати вечера в отель в свой номер вернуться необходимо. Иначе... Предсказатель ясно выразился о мой дальнейшей судьбе, если не послушаюсь. Придется придумать маскировку и способ проникнуть в отель незамеченной. А что у нас из предметов способствующих изменению личности под рукой? Плющ, пальмовые листья, тропические цветы и... булькающая лужа грязи. Невелик выбор. Делать нечего, буду примерять обновку.
   В ход пошли листья. Набрала их полную охапку опавших, ощипала, из лианы сплела крепления, привязала к ним урожай и нацепила сложную конструкцию на себя. На голову водрузила вуалетку из листьев плюща, покрутилась, повертелась, заглянула в грязь и ужаснулась. Нет, в таком наряде меня не то, что не узнают - как зовут спрашивать не будут! Садовники на грабли поднимут, повара вилками затыкают, горничные полотенцами забьют и дело с концом. Ну и шуршат листья, конечно.
   Я разоблачилась. Что дальше по списку, цветы и плющ? Придумывать ничего не пришлось. Всего-навсего нашла конец стелющейся по земле лианы, смотала ее на локоть, когтями отчекрыжила от материнской лианы и намотала на себя. Здорово? Ага, для новогодней елки самое то. Особенно ярко-розовые бутоны будут в темноте незаметны.
   И в активе у меня осталась... грязь...
   Нет, ну, нет, не хочу грязь! И не нужно приводить веские словно кирпич, доводы о ее темном цвете, который сделает меня невидимой в темноте. Запахе, отбивающем всякое желание приближаться к темному неопознанному медленно двигающемуся объекту и музах, чье мерзкое жужжание скроет мои шаги.
   Признаюсь, плюсов у грязи много и минус всего один. Маленький. Она противная! В ней наверняка куча всякой живности живет, а после того, как я в луже искупаюсь, живность и на мне и во мне жить будет. Однако, другого выхода нет, наверное. Если до вечера гениальная идея не родится, то воспользуюсь единственной оставшейся возможностью. Увы, вместо найденного решения, к закату моя голова окончательно опустела.
   До первых звезд я наслаждалась ветром, влетающим в левое ухо и свободно вылетающим из правого, потом задержала дыхание, подошла к луже, потрогала ее ногой, осторожно наступила. И по самый подбородок увязла в грязевой ловушке! Хорошо под ногами твердая земля была, иначе прощай Принц, зверинец и все остальное.
   Что это? Невезение или тонкий намек Мойр на неудачный выбор способа маскировки? Как бы то ни было я уже испачкалась.
   Потихоньку, работая руками и переставляя ноги, смогла выбраться на берег. Зачерпнула полные ладони грязи и доверила маскировку, испачкав макушку. Опустилась на колени и всмотрелась в отражение. Ночное зрение позволили различить нечто тощее, обтекающее и с большими глазами. Прыгнувшая на голову здоровенная лягушка подсказала, что с местностью я слилась на пять с плюсом.
   Через пальмовую рощу прошла быстро и без происшествий: животные разбегались, птицы падали еще на подолете, москиты было попробовали атаковать, да жала о подсыхающую грязь обломали и угомонились.
   Первые существа, прямоходя... Нет, эти были скорее прямомолзущие, встретились на дорожке, ведущей к отелю. Два гоблина, обнявшись каждый со своей литровой бутылкой коллекционного коньяка, медленно волнообразными движениями продвигались в сторону беседку. Они на меня наползли, я на них наступила.
   - Ик?! - высказался один из гоблинов. - Чу, ты эт видишь? - он толкнул товарища локтем.
   - Аха, - тот побултыхал коньяком. Его маленькие глубоко посаженные глазки не отрывались от этикетки.
   - Да не то, а это! - первые поставил свою бутылку под подбородок второго.
   - Ах-ха, - в интонации прорезалось удивление. - У нас печень отказала? - спросил он у товарища.
   - Не, мозги, - возразил первый.
   - А, ну тада ладно. Мозги пить не мешают, вот если бы печень, тогда другое дело. Ползем дальше, нам еще истину искать на дне, - подвел итог второй.
   Они проползли между моих ног и скрылись в темноте. Надо же, гоблины - философы: печень, мозги, истина... Мне бы их высокоморальные проблемы!
   Вторая партия уже не алкоголиков, но тунеядцев встретилась у входа в ресторан. Два парня делили между собой девушку. Один заявлял права на голову с красивыми глазами, другой претендовал на шею, ребра со второй парой красивых глаз на них и душу. Оба петушились, рвались в драку, уже сняли рубашки и демонстрировали боевые шрамы, мускулы, характер, но почему-то в активную стадию переговоров на кулаках не вступали. Странные они.
   Увидев меня оба решили, что неизвестное науке чудовище отличный способ достойно прервать дележ шкуры неубитой сердечной занозы и ретироваться с остодемоневшего поля боя, не потеряв достоинства перед соперником. Не знаю, как парни дерутся, но бегают хорошо и на равных. Затрудняюсь из них победителя выбрать.
   Полюбовавшись на сверкающие каблуки ботинок и стремительно удаляющиеся затылки храбрецов, я по стеночке добралась до черного входа, открыла дверь и забралась внутрь. В коридоре темно - это плюс. Кто-то шебуршится - минус.
   Вспыхнувший свет на мгновение ослепил меня. Недовольный побудкой электрический элементаль в лампочке порождал десятки маленьких молний. Проморгавшись, я узрела перед собой объемную обтянутую юбкой филейную часть тела. А что еще ожидать, заходя в гости с черного входа?
   Хозяйка юбки, поминая поминутно неких существ, родившихся от внебрачной связи демона мужского пола и кентавра, тоже не женщины, собирала рассыпавшиеся по полу кости и миску. Коридор перегораживала открытая дверь кладовки и ручка швабры, расположившаяся поперек коридора. Об нее-то официантка и запнулась.
   - Извините, я пройду? - протиснуться мимо нее шансов ноль. Попу женщина будто специально под ширину коридора отращивала!
   Она обернулась.
   - А! А-а-а! - официантка прижалась к стене. Схватила швабру и выставила ее перед собой. - Не подходи ко мне! - до я и не собиралась. Эту вершину мне не покорить. Обогнуть бы и на том спасибо. - Не вкусная я! - сама вижу. В ней же холестерин сплошной! Она дотянулась до дверной ручки, задом вошла в кладовку и огородилась от меня дверью. Судя по звукам еще и забаррикадировалась.
   Следующим этапом стала кухня. Тут маскировка пригодилась. Войдя, я выключила свет и большой неповоротливой мышью проскочила мимо поваров и поварят. Тоже в ресторане и на этажах: глаза зажмуривала, свет гасила, три секунды отсчитывала и бежать. Так до номера и добралась. Часы как раз пробили одиннадцать...
   Вошла в номер, закрыла дверь. Фигура в плаще, сидящая на кровати, обернулась и отбросила капюшон.
   - Ну вот ты и пришла, Азриэль... - тонкая острая улыбка появилась на губах оракула.
   - Ага, успела, - я щелкнула выключателем.
   - А-а-а! - с меня аж грязь от удара звуковой волны посыпалась.
   - Не кричите, пожалуйста, - попросила я, дернув ушами. В них все еще раздавался звон.
   - А-азриэль?! - блондин побледнел. Схватился за сердце и начал заваливаться.
   - А кто еще? Вы сказали быть в номере в одиннадцать. Номер. Одиннадцать. Я. Эй, с вами все в порядке? - обеспокоенная видом мужчины, подошла к нему и поддержала за плечи.
   - Скоро будет. Скоро мне совсем хорошо и спокойно будет. Вот от тебя избавлюсь и на покой. На сытую теплую пенсию отправлюсь. Ты только минуту подожди. Отдышаться дай, в себя придти, - попросил оракул.
   - Я никуда не тороплюсь, отдыхайте. Может вам таблеточку дать? Успокоительное, хорошее, - достала одну и протянула болезному. Потянулась за графином с водой - дать запить блондину. Кстати, коротко стриженному.
   А что он там насчет избавления и пенсии говорил?
   Резко обернувшись, я с размаха обрушила графин на... кровать?! Оракул с кинжалом в руке стоял у шкафа и ехидно скалился.
   - Ножны сними, придурок!
   Улыбка слетела с лица убийцы. В глазах в глазах мелькнул испуг. На щеках появился стыдливый румянец.
   - Прости, запамятовал, - смущенный блондин пожал плечами. Мужчина взялся за ножны и потянул, но кинжал не делал вытаскиваться. - Еще минуту, - попросил оракул, упер оружие рукояткой в пол, ногой наступил на гарду, поплевал на руки, обеими руками взялся за ножны и изо всех сил дернул. - Получилось! - обрадовался он.
   - Поздравляю, - я сделала кислую мину. И бросилась к выходу на балкон. - Пом... Гера, его же днем драконодон уволок! Спасибо доброму убийце, поймал за ворот топика и обратно втянул, не дав упасть.
   - Благодарю, - пожала запыхавшемуся мужчине руку.
   - Не за что, - отмахнулся оракул. - Чтобы убить тебя собственными руками я еще и не такой подвиг готов совершить. Я, можно сказать, всю жизнь этого момента ждал. В Гильдию Убийц пошел лишь бы получить призрачный шанс отомстить темной семье за смерть отца. Думал, умру не реализовав свою мечту, а тут такая возможность подвернулась... Ничего личного, Азриэль, ты ни в чем не виновата, поэтому будь добра, облегчи мне задачу и не сопротивляйся, - блондин проникновенно заглянул в мои глаза.
   А я вспомнила, зачем мы оба в номере собрались. Проклятие! Нашла с кем разговаривать. Уши развесила и чуть прикончить себя не дала. Я подскочила на месте, сделала два широких шага и рыбкой перепрыгнула через кровать. Меня и оракула опять разделили два с половиной метра шелковых простыней. Он вправо. Я влево. Он вперед. Я назад. Патовая ситуация. Оракул поджал губы и резким неуловимым для моих глаз движением бросил кинжал. Он пролетел над головой, задел кончик уха и воткнулся в шкаф.
   - Эй, ты же в меня попасть мог! - я возмутилась и погрозила оракулу кулаком.
   - Жаль промахнулся, - с досадой пробормотал блондин. - Тебе не трудно две секунды постоять смирно? Я же не прошу о большем, - мужчина достал из складок плаща металлическую звездочку. - Две секунды, ну что тебе стоит, а?
   Жизни! Так и хотелось добавить, но отведенное на разговоры время закончилось - в меня полетела звездочка, следом вторая, третья. У него их целый склад что ли? Не прекращает метать смертельно опасные снаряды, заставляющие меня юлой крутиться на месте, блондин запрыгнул на кровать, сделал три шага и совершил решающий прыжок, сбив меня с ног. Рывком подтянулся на руках и схватил меня за горло.
   - Тылы прикрывать надо! - прохрипела я и ударила нападающего коленом в пах. Раздался звон. Колено пронзила резкая боль. Его-то маму! Больно...
   - Прикрыты! - заметил убийца и сильнее сжал пальцы.
   Неужели все? Моя история закончится на полу в разгромленном номере и никто не придет спасти меня? Маму и бабушку и домой отправила, постеснявшись их поведения. С Каспеей из-за жемчужины поругалась. С Валдрисом не подружилась. Фэй нахамила. Руфимом пренебрегла. Сама, все сама, всегда сама. Советы игнорировала, помощь отвергала. Вот и осталась один на один с тем, кто все же оказался сильнее меня.
   Плохой я эльф. И тролль не самый лучший. Да и суккуб некудышний, честно говоря.
   В глазах потемнело. Последний судорожный вдох. Затухающий стук сердца...
   - Азриэль, хватит труп изображать. Поднимайся, - прозвучал знакомый голос.
   Ой, а меня уже никто не убивает? Да что ж такое! Стоило настроится, жизнь на паузу поставить, нектар приготовить, попкорн сделать и в кресле устроиться, как кивером ильм закончился! Нет предела разочарованию: жить спокойно не дают и убить до конца не убивают.
   - Руфим, что ты здесь делаешь? - я открыла глаза и села, прислонившись к шкафу.
   - Тебя спасаю, - он кивнул на тело оракула, которое оплетали темные дымчатые струи. Оно медленно усыхало и рассыпалось пеплом. - Что уставилась? - темный сел передо мной на корточки.
   - Глаза... - прошептала я. - У тебя глаза голубые. Ты не...
   - Угадала, Аззи, - Принц Тьмы улыбнулся. - Тебя навестил плохой мальчик.
   Плохой мальчик... По-моему так отвратительный. Я бы и похуже эпитет подобрала, но нет времени на размышления. Руфиму что-то от меня нужно, иначе не стал бы спасать. Хм, а действительно, зачем он помог? Недавно он на пару с Хамаоном пытался угробить меня. Ничего, скоро узнаю и мотивы и цену демона.
   - Думаешь, насколько большой счет тебе придется оплатить? - догадался поддельный Принц. А этот экземпляр проницателен! Я кивнула. - Выходи за меня замуж, Азриэль Ллеверлин Д'Артэс.
   Предложение проняло до глубины души - она сжалась в комок, провалилась в живот и затаилась рядом с аппендиксом, дрожа от ужаса. Перспектива провести э-э-э хотя бы пятьсот лет рука об руку с сушеством, которым все светлые детей пугают совсем не прельщала.
   Ладно настоящий Руфим, у него характер мягче, и выглядит он привлекательнее, и мыслит почти попадающими в рамки морали категориями, но его двойник... Его взгляд, движения и интонация - все говорит о чрезмерной властности, жестокости, самолюбовании и способности достичь поставленной цели. Точная оценка. Могу собой гордиться. И какой же из нее следует вывод, если его нынешняя цель я? Он меня получит!
   - Это приказ или предложение? - слова дались с трудом. Демону ничего не стоит перекинуть меня через плечо, дотащить до Храма, заплатить жрецу и достоять до конца обряда.
   - Насущная необходимость, - демон неопределенно пожал плечами. - Видишь ли, когда ты нас разделила...
   - Кого?! - непроизвольно вырвалось. В голове возникла картинка: я с пилой наперевес подбираюсь к Принцу сбоку и думаю как лучше его располовинить - вдоль или поперек? Бррр!
   - Нас, то меня и меня, то есть когда-то Руфим был цельной личностью, но после твоего вмешательства в его личную жизнь, нас стало двое, - терпеливо пояснил темный. Я непонимающе моргнула. Неужели пила не плод больного воображения? Демон вздохнул и рассказал, как все произошло в подробностях.
   Мы плыли на транспортном демоне в сторону острова, приютившего реалити-шоу. Фейерия вытащила меня наверх, проветрить мозги под луной и провести поучительную беседу насчет отношений с пасынком. Деталей не помню, ветер сильный был, они из головы и выветрились.
   По удивительному совпадению Принц тоже находился на палубе и любовался ночным морским пейзажем. Я решила помириться, но слово зацепилось за слово и разгорелась полномасштабная ссора с применением заклинаний. Да! Вот ключевой момент. Нас обоих тогда здорово тряхнуло. В памяти ничего не сохранилось, кроме намерения ясно отпечатавшегося перед мысленным взором в последний момент, когда магия набрала критическую массу: хочу, чтобы Руфим стал добрее, терпимее и гораздо более открыт в общении.
   В итоге появилось два настоящих Принца. Первый забрал условно положительные качества, второму достались однозначно отрицательные.
   Дожелалась. Поздравляю себя, его и всех остальных вместе взятых. Помнится в тот день я еще дала обещание начать новую жизнь, так вот: мне следовало это сделать, а не идти на поводу у эмоций!
   Сперва голубоглазый демон планировал устранить соперника, но физически не смог убить часть себя: рука отсохла при попытке нанести удар. После Руфим попробовал разорвать связь между мной, Тьмой и своей половинкой естественным способом - убить меня, но с моими способностями к выживанию прозевал момент: процесс передачи силы прошел точку возврата, поэтому остался всего один способ - жениться на мне первым, перехватив на финишной черте отношений с "хорошим мальчиком".
   Удостоверившись, что информация улеглась в моей голове, демон неторопясь продолжил. Помимо раздвоения Принца пояснения требовала оброненная им фраза о насущной необходимости.
   Тщательно распространяемый темной семьей слух о передаче силы от отца к сыну через строго определенный ритуал, который надо проводить в строго определенный день - выдумка. Ритуала вообще не существует. Сила меняет владельца в двух случаях: ее предыдущий носитель окончательно и бесповоротно мертв и когда наследник встречает свою Королеву - женщину способную укротить темперамент демона, совершенно не обязательно любимую.
   Руфим встретил меня. Тьма сочла кандидатуру достойной, и процесс пошел: сперва темный овладел простыми заклинаниями - бичь Тьмы, а от них перешел к сложным - копья. Пока еще он не сравнялся силой с Тоттеном Многоликим, но уже близок. Слияние с Тьмой должно завершиться сразу после моего добровольного "да" в Храме. В ту же секунду демон обретет полномочия и ответственность Короля Тьмы, получит уникальный талант и прозвище.
   - Можно вопрос? - темный благосклонно кивнул. - Почему я должна выйти замуж за тебя?
   - А за кого еще выходить замуж порядочной девушке, как не за порядочного мужчину? - хитрые глаза блеснули из-под черной челки. У голубоглазого седой пряди не было.
   Кого он порядочным назвал? Себя что ли? И в каком же месте у него порядочность гнездиться?
   - Не я врал тебе с самого начала: выступал в клубе под полосатой маской, организовал никому не нужное шоу, флиртовал с тридцатью пятью участницами, ставил тебя в безвыходные ситуации, дрессировал и воспитывал под себя, ласкал и тут же отталкивал. Знаешь, похоже, ты не того из нас двоих плохим считаешь, - в глазах демона появился злорадный блеск.
   - О чем ты? - спросила я пересохшими губами.
   - А ты вон ту книжку внимательно почитай, - Руфим указал на бульварное издание, которое я из номера Принца прихватила. - В ней ответы на все твои вопросы. И даже на тот, который задал я, - темный поднялся, помог мне встать, поцеловал в макушку и попросил: - Береги себя. Прочитай, подумай и не забудь сообщить о своем решении. Разумеется, положительном, - демон улыбнулся. - А от этого лучше избавься, - он поддел когтем жемчужину. - Незачем тебе на шее яблоко раздора носить. Не ровен час снимут вместе с шее, - предупредил темный. Мужчина отпустил украшение, щелкнул пальцами, создав портал, подобрал тело убийцы и растворился в воронке.
   Да-а, дела. Слов нет. Чувства расстроены. Предположений ноль. Остается воспользоваться советом демона и заглянуть в книжку.
   Я подошла к столику, взяла, повертела в руках томик в яркой обложке, с ногами взобралась на кресло и открыла первую страницу. Взгляд споткнулся о название: уроки воспитания для будущей Королевы Тьмы. Странно, а на обложке другое написано. Повторно сверившись, я послюнявила палец и потерла типографский шрифт. Не стирается. Понюхала. Пахнет нормально: дешевой бумагой и краской. Магии тоже не чувствую. Не похож текст на искусно наложенную иллюзию. Начнем, пожалуй...
   Глава первая. Какой должна быть истинная Королева Тьмы. Юная девушка, нежно и трепетно относящаяся к природе, маленьким детям, пушистым животным и облакам на небе - не подходит. Королева - это воплощенная сила, страсть, ум и хитрость. Ничего себе образ идеальной женщины! По описанию получается взрывной коктейль из амазонки, убийцы, престарелой весталки и мастера спорта по шахматам. Что там дальше...
   Глава вторая. Как воспитать в избраннице силу. Поставьте женщину в такие условия, где она каждый день будет вынуждена совершенствовать свои навыки владения телом, тогда у нее не останется времени на обычные женские глупости вроде чулок, туфелек, сумочек и золотых сережек с бриллиантами по двадцать карат. Пусть думает не о колье, а о сохранности шеи, на которой оно будет красоваться. Не давайте ей спуску, чем тяжелее будут испытание, тем сильнее закалятся мышцы и характер будущей Королевы.
   Глава третья. Как из простушки сделать бомбу с начинкой из страсти. Не оказывайте ей внимание. Делайте вид, будто она пыль под ногами. Зовите ее за собой, но не давайте приблизиться. Доведите ее безразличием или придирками до белого каления, а после позвольте познать вкус ваших губ. Покажите на контрасте, чего она лишается и что может получить, если будет покладистой.
   Глава четвертая. Как повысить уровень интеллекта будущей Королевы Тьмы. Загадки. Чем из больше и чем они сложнее, тем быстрее завертятся шестеренки в голове вашей избранницы. Например, наймите убийцу, ей телохранителя, добавьте перчинки в виде ограниченного пространства и заставьте ее немного побегать. Ни в коем случае не помогайте ей. Присматривайте, предостерегайте, но не вмешивайтесь. Если она погибнет, то так ей и надо. Значит, она не была достойна.
   Глава пятая. Как превратить честность в хитрость. Обманывайте ее, выворачивайте слова и факты наизнанку, приучая избранницу тем самым к мысли, что ложь - это нормально. Покажите ей плюсы недоговоренностей, дайте ей тайны и заставьте ревниво оберегать их. Скрытность есть первый шаг на пути к хитрости.
   Я закрыла книгу, посмотрев кто автор. Им оказался Уртроб Ядовитый, пра-прадед нынешнего наследника Тьмы.
   Соболезную той, к которой будущий Король Тьмы советы предков применить решится. Это ж надо... Нанять убийцу, нанять телохранителя, запихнуть в ограниченное пространство, приправить физической и умственной нагрузкой, лишить возможности сбежать.
   Книга выпала из моих рук. Получается, я сама себе соболезную?! Вот о чем говорил голубоглазый Руфим и почему он себя считает хорошим мальчиком. Если посмотреть с его точки зрения, то, лягни меня кентавр, он прав! Он не делал ничего из описанного в книге. Почти. Идея-то воспользоваться бредом Уртроба и создать по его мотивам реалити-шоу "Холостяк" изначально принадлежала им обоим.
   А если он меня обманул? Если соврал и не было у Руфима никакой задней мысли, вернее была, но не такая, как сказала голубоглазая половина Принца? Быть может он просто хотел меня завоевать, ведь я долго не обращала на него внимания, как на мужчину достойного составить мне пару и отталкивала его. Гера! Так нельзя. Необходимо подтвердить или опровергнуть слова демона. И стоит заняться поиском фактов немедленно!
   Я сняла жемчужину, откопала в мусоре остатки упаковки, которая наверняка блокировала ее магию, аккуратно завернула в обрывки, вышла из в очередной раз разгромленного номера, посмотрела на тридцать шесть одинаковых дверей, почесала голову и принялась стучать во все подряд, выкрикивая имя телохранительницы.
   Участницы реалити-шоу вторжению в свои сны не обрадовались: кто-то меня в лес послал, где сучков и выступающих из земле корешков побольше; другие из номеров выскочили и попробовали подушкой меня обласкать, ибо заткнуть ею не получилось - большая слишком; прочие выглядывали, пальцами у виска крутили, эпитетом награждали и обратно в комнате скрывались. Наконец, Каспея откликнулась на призыв.
   Хмурая, недовольная она встала на пороге, расставив ноги и уперев руки в бока. Видно, что не отошла еще напарница от обиды. Или не проснулась еще...
   - Назови имя того, кто тебя нанял! - потребовала я.
   Девушка закатала глаза, фыркнула, отступила на шаг и попыталась закрыть дверь перед моим носом. Не тут-то было! Во времена работы на шестом развлекательном данный фокус даже у директора зероканала не проходил. Я сунула ногу в уменьшающуюся щель между дверным полотном и косяком. Уй, больно-о-о...
   - Ты ведь это хочешь? - показала девушке неказистый комок бумаги и картона в руке, перевязанный бантиком. - Назови имя и получишь жемчужину.
   Глаза Каспеи загорелись жадностью. Магия жемчужины не работала, но телохранительница помнила украшение, как нечто необычное и очень желанное. Она протянула руку, попыталась выцарапать конверт из ладони, да держала я крепко. Девушка отступила. Скрипнула зубами и до хруста сжала пальцы в кулак.
   - Чего ты хочешь? - захлебываясь слюнями пробормотала она.
   - Имя, - я повторила требование. - Назови и получишь жемчужину. Ты же хочешь ее, не так ли? - Каспея снова вытянула руку. Она дрожала.
   - Руфим! - выплюнула она.
   Ладонь разжалась. Телохранительница выхватила конверт и захлопнула дверь. Сквозняк взметнул волосы. Я стояла и не понимала плакать мне или смеяться. Не соврал голубоглазый демон. Насчет телохранительницы точно. Но рано терять надежду и лить слезы по обманутому доверию. Надо все остальное проверить, иначе неправильно получается: одну сторону выслушала, а второй шанса не дала. Но не сегодня. Вернее сегодня, но позже. Утром. До побудки два часа осталось.
  

***

  
   Я поднялась на крышу, поиграла с собакой, общипала особо обросших мартышек на букеты, почесала медведя за ухом, сходила за метлой, сгребла в кучу остатки трапезы драконодона (сам он отсутствовал) и выкинула за ограждение крыши. Лень было за мусорным ведром спускаться. Закончив с делами, села, прислонившись к теплому мужскому боку, и принялась ждать сигнала.
   Прозвучал он, как водится, неожиданно. Я с криком подскочила, переполошила зверинец, с гиканьем, хихиканием, мычанием и ржанием заметавшийся по крыше отеля, встала на ноги, увидела собравшихся вдоль дороги к пляжу зрителей и сиганула через ограждение. Дура! Пять этажей же... Хорошо мартышки успели поймать в тридцать лап вцепившись в тело.
   Зрители дружно охнули. Большинство тревожно молчали. Остальные вразнобой орали: держись и прыгай. Интересно, кто в толпе моей смерти желает? Найду и повешу также, как сама сейчас зависаю. Посмотрим, насколько у него энтузиазма и голосовых связок хватит.
   Ко мне подлетели стрекозлы, зависли, давая возможность операторам запечатлеть в отличном ракурсе мое шаткое положение и мартышек, задними лапами и хвостами приклеившихся к ограждению.
   Хрясь! Застежки лифа от купальника, за которые меня держали обезьяны, не выдержали и порвались, хлестнув по бетонной стене отеля. Я стала выскальзывать из бретелек. Чашечки поползли вверх, обнажая грудь. Стрекозлы подлежали ближе, почти качаясь друг друга стрекочущими крыльями. Пилоты приникли к фасеточным стеклам, операторы к видоискателям зерокамер, мужчины застыли на вдохе, женщины со скептическими минами, мол что там смотреть, дети от мороженного и совочков даже не отвлеклись...
   Чпоньк! Не выдержала бретелька, и я рухнула вниз, одеваясь алмазной кожей. Ура! Магия вернулась. Однако, ей я радовалась недолго. Ровно до момента, когда с головой ухнула в кучу мусора, кем-то заботливо спрятанную за кустами справа от входа в отель. Хотя почему "кем-то"... Ночью лично ее по всей крыше сметала!
   Мое второе появление зрители встретили не столь восторженно, как первое. Особенно те, на кого угодили рыбьи косточки, кишочки и головы, вперемешку с увядшими цветками голубых орхидей с мартышек и клоками медвежей шерсти.
   - Почему-то я не удивлен! - воскликнул Руфим. Мужчина смотрел на меня поверх темных очков. Я вздрогнула, но разглядела карие глаза, серебристую прядь в челке и успокоилась. Передо мной стол "хороший" Принц.
   - Почему-то я тоже, - интонация получилась ехидной, как и улыбка, появившаяся на губах. Не собираюсь любезничать с ним, пока не найду факты, доказывающие его невиновность. А если найду прямо противоположное?
   Я махнула рукой, отгоняя мысли. Заодно сняла рыбий скелет, зацепившийся костью за кончик уха. Изучила его и выбросила в общую кучу, где до сих пор сидела. Встала на колени, затем на ноги и... плюхнулась обратно, обдав демона тучей благоухающих рыбьим ароматом брызг. Демон побагровел, но сдержался. Только полный невыразимой горести вздох слетел с его губ.
   Темный подал руку, помог вылезти из скользкой кучи, снял с себя льняную жилетку и набросил ее на меня. Герой прям! Сейчас поговорить с ним или после конкурса? Кстати, о них... Каким образом их проводить будут, если мы весь инвентарь ночью загубили?
   Руфим, обнимая меня за плечи, встал во главе колонны из участниц шоу и повел нас к пляжу. Девушки следовали на почтительном расстоянии и то зажимали носы и отбегали к ограждению подышать, заодно дать автограф. По пути я несколько раз пихала Принца в бок локтем, но тот лишь морщился, не переставая лучезарно улыбаться и приветствовать зрителей.
   Ясно, потом поговорим, а пока тоже работой с поклонниками займусь. Популярность поддерживать надо. Кому автограф дать? Желающих отчего-то не нашлось. Едва подошла к зрителям, как они в стороны шарахнулись. Дамы в сумочки залезли, шарики с духами достали и раздавили. Знаете, рыбьи потроха приятнее пахнут, чем десяток-другой ароматов от известных парфюмеров. Я отшатнулась от ограждения и вернулась в строй.
   Когда мы добрались до пляжа кашель и чихание продолжались, искусно вплетаясь в речь ведущего, который объявлял о переносе конкурса с земли на воду в связи с техническими неполадками. Нас ждала рыбалка. Да не простая, а крайне оригинальная...
   У воды нас ждали высокоскоростные транспортные демоны, рассчитанные на двоих. Одна участница управляла им, пока вторая сидела с удочкой спиной к ней и пыталась поймать что-нибудь или кого-нибудь. Это уж как повезет. А чтобы не возникло искушения утопить соперницу, напарницу по совместительству, обоих девушек в талии скрепляли веревкой, усиленной заклинанием. Побеждали в конкурсе двое, выбывали тоже двое.
   Моей напарницей стала Каспея. Кто бы сомневался! Она оттолкнула меня от рогов демона, которыми он управлялся, села ему на спину, ноги поставила на передние лапы и попросила занять место рыбака. Я недоверчиво на нее посмотрела, удивилась отсутствию жемчужины на шее, но позади нее села. Лейнард щелкнул пальцами и все пары оказались связанными в мгновение ока. Император Света пожелал нам всем удачи. Смотрел он при этом почему-то исключительно на меня.
   Телохранительница рванула с места. Я чуть было не вылетела с сиденья. Спасла веревка, накрепко связавшая меня и эльфийку.
   - Веди ровнее!
   - Держись!
   Крикнули мы одновременно.
   Я схватилась за удочку, прицеленную к боку демона. Отцепила крючок, вынула из пакета на другом боку тушку маленькой рыбины и кое-как нацепила ее. Каспея тем временем старалась обогнать соперниц, чтобы первой попасть к месту, где кружились стрекозлы. Они были для нас ориентиром рыбного места.
   Я размотала леску, собрала ее в кулаке, размахнулась и...
   - Поймала!!! - вырвался радостный вопль.
   - Не то!!! - отреагировала Каспея. Демон вильнул в сторону, подскочил на волне и упал в океан. - Немедленно сними! - завопила телохранительница.
   Я обернулась. Леска запуталась вокруг ее головы, крючок зацепился за волосы, а рыбина залепила эльфийке глаза. Мы двигались по воде наугад! Конечно, шансов врезаться меньше...
   - Влево! - напарница послушно дернула за рог демона. Мы в сантиметре прошли от бока его собрата, едва не столкнувшись с номером семь и двадцать один. Мое сердце вернулось к нормальному ритму и... - Вправо! - вот теперь вернулось.
   Я извернулась. Отцепила крючок, распутала леску и забросила ее в океан. На мгновение под водой показалась тень. Удочка выгнулась в руках, леска задрожала и обвисла. Их чешуйчатую мать, чем теперь рыбу ловить?!
   - Иди на стыковку, - крикнула я Каспее. - У нас нечем рыбу ловить!
   - Как? - изумилась девушка. Она от вернулась всего на секунду и этого было достаточно, чтобы наш курс и курс конкуренток тридцать четыре и два пересеклись.
   Транспортные демоны немедленно вцепились друг в друга, а мы вцепились в них. Номер два, швырнула в нас рыбой и надавала удилищем по лбам, преимущественно по моему!
   Я сначала возмутилась, но потом осознала, что держу в руках и потянула его на себя. Правда, вторая тоже оказалась не дурочкой. Она сообразила чем ее паре грозит потеря рабочего инструмента, вцепилась в другой конец удилища и левой уперлась в нашего демона.
   - Отпусти!
   - Отдай!
   - Отпусти! - вторая была неумолима. Она сопела, пыхтела и не собиралась сдаваться.
   - Отдай! - а я не планировала ей уступать добычу.
   Демоны на время прекратили схватку и заинтересовались перепалкой. Этим-то я и воспользовалась.
   Левой ступней зацепилась за выступ на боку своего морского "пегаса", правой уперлась в транспорт соперниц и рванула удилище на себя, выкрикнув:
   - Ходу!!!
   Только забыла уточнить куда нам идти. Каспея дала полный вперед. И пусть "вперед" у нас не совсем получилось, зато... вышел "полный" - демоны столкнулись лоб в лоб! Связывающие меня и эльфийку веревки лопнули. Я вылетела с сиденья, перемахнула через Каспею, соперниц и бултыхнулась в океан. Леска обвилась вокруг тела спеленав по рукам и ногам. Воздуха в легких отчаянно не хватало, а снизу стремительно поднималась темная тень. Самое время молиться и надеяться на честность риэлтеров подземного царства, посмертием торгующих, но вкус жизни на моих губах еще не высох и желание найти ту собаку, которая под каждым кустом в моем душевном саду порылась никуда не делось... Я дернула когтями леску: плевать на рыбу, если понадобится - голыми руками Посейдона на весы притащу! Сгруппировалась, напряглась и расправилась, ударив пятками акулу точно в нос. Рыбина зависла на мгновение в толще воды и метнулась в сторону. Однако на первом образовательном дельные передачи из мира животных демонстрируют!
   Заработав руками и ногами, Я выплыла на поверхность недалеко от места столкновения. Наш демон распластался по поверхности океана и медленно дрейфовал к берегу. На его шее висела бессознательная Каспея. Соперницы, повиснув на боку своего транспорта, пытались привести его в чувство и с беспокойством оглядывались на более удачливых участниц реалити-шоу, которые уже забросили удочки и нетерпеливыми криками призывали рыбу. Послушает она их, как же, жабрами на крючки добровольно бросится!
   Я толкнула эльфийку. Та не отреагировала. Пришлось ее по-дружески в океан окунуть, дабы вернуть в мир реальный из мира грез.
   - Азриэль! Нежнее нельзя было? - не оценила заботы телохранительница. Она отплевалась, брызнула мне в лицо водой и легла на спину.
   - Можно, но за отдельную плату, - протерла глаза и по лбу, убирая челку с глаз.
   - Ничего себе, как ты заговорила, - хмыкнула Каспея.
   - Как?
   - Дополнительные услуги исключительно за отдельную плату, - просветила напарница.
   - Да?! - она кивнула. - Еще слово и с основных ценник "распродажа" сниму, - я пощекотала ей пятку коготками.
   За что и получила в нос. От неожиданности захлебнулась и отправилась на дно, спугнув любопытную наяду, обнимающую рукой дельфина. Не успела навеянная появлением дочери Посейдона идея сформироваться, как ее спугнула эльфийка, вытянувшая меня на поверхность.
   - А это по отдельному тарифу, - буркнула я, зажав рукой нос.
   Бросила фразу, и обратно нырнула. Идею домысливать, заодно ее с наядой обсуждать. Пришлось попотеть, чтобы подводную жительницу наверх вытащить, жестами объясняя что от нее требуется, и совсем взмокнуть, пока удалось объяснить ей, почему она должна призовой улов изображать. Девчонка сдалась на обещании сделать из ее зеленой пакли на голове золотистые кудряшки. Хорошо она не видела сложенные за спиной пальцы. Нет, кудряшки будут и возможно золотые, но на каком месте и в каком количестве...
   На берег мы вышли вдвоем. Наяда никуда не делась, просто ее полупрозрачное высочество не пожелало пачкать ноги песком. Пришлось Каспее ее на плечах нести, слушал стоны про жару и невыносимую сухость воздуха. Почему эльфийке досталась высокая честь катать на себе наяду? А я несла волосы царевны пятиметровой длины... Ладно бы просто несла, а то приходилось от вылезающих из них крабов и прочей мелкой живности отмахиваться.
   Мы вышли на берег последними. В таблице результатов пустовало место напротив наших с Каспеей фамилий. Бамс! Телохранительница сбросила на платформу грузовых весов наяду. Стрелка качнулась и замерла на отметке сорок три килограмма. Десятая, седьмая подпрыгнули и разразились приветственными криками. Их поклонники выразили поддержку свистом и громкими хлопками. Мои расстроенно загудели. Я поняла руку вверх, утихомиривая зрителей, вздернула вверх бровь, танцующим шагом подошла к весом и укрыла царевну ворохом ее волос. Сорок семь килограмм и триста шестьдесят семь грамм! Мы выиграли!
   Я подхватила Каспею и закружила ее по пляжу. Но насладиться победой не дали. Нас остановили, эльфийку вырвали из моих рук, шлепком по мягкому округлому месту отправили ее в сторону, а меня подхватили и в свою очередь закружили.
   - Отпусти! - выдохнула через полминуты, когда желудок подкатился к горлу. Частая смена: океан-пальмы-океан и под конец небо-земля. Да, Принц всем показал свою силушку, подбросив меня вверх. Слава Гере поймал... у самого песка, когда уже дыхание перехватило и глаза по лбу попутешествовать собрались.
   - Умница моя, - демон прислушался к просьбе. - Так и знал, что ты справишься. Конечно, тебя бы не тронули, но мне приятно видеть тебя на первом месте. Всегда на первом, - гордо проговорил он, сжав меня в объятиях. Его у-у тренькнул. Темный нажал на серьгу, прислушался, отстранился. - Подожди... - он отошел на два шага.
   Сердце екнуло. Дыхание перехватило. Я подняла руки к груди, сжала кулаки. Взгляд не отрывался от лица Руфима, на которое сперва набежала тень, но следом оно просветлело, Принц отключился, в два шага оказался рядом со мной и... повторил физические упражнения со мной в качестве снаряда!
   - Кто-то умер? - спросила я, глядя на сияющее радостью лицо демона. Сама не поняла, почему именно такой вопрос задала. Вырвалось...
   - Да, вчера, - подтвердил темный, а у меня несчастная истрепленная сердечная мышца брыкнулась, оторвалась и полетела в Тартар.
   Вчера... Вчера действительно одно существо умерло - мой убийца. Спросить? Сейчас? Я облизнула пересохшие губы. А нужна она мне - правда эта? Что важнее: доказать свою правоту, произнести обличительную речь или отношения с Руфимом? Ну, спрошу я и? Он подтвердит и дальше? Уйти, опустив плечи, или устроить скандал... А смысл? Но если я промолчу сейчас и оставлю места между нами недоговоренностям, то что будет завтра? Послезавтра? Где место одной лжи, там появится вторая...
   - Что? - демон нахмурился. Потерся носом о мой и улыбнулся уголками губ.
   - Ничего, - я опустила взгляд. Час или два не сыграют решающей роли, если коварный план Принца существует лишь в моем воображении, а если он есть, то принятого решение не изменить ни при каких условиях. Не останусь с Руфимом ни при каких условиях. О дальнейших отношениях во втором случае речи не идет. Увы, я из тех существ, кто, поймав на лжи однажды, будет и себя и провинившегося изводить подозрениями до конца жизни.
   Темный провел указательным пальцем по моему подбородку и поднял его вверх, заставляя посмотреть ему в глаза. Недоверие. Обидно, но он имеет на него точно такое же право, как и я. Мы оба врем. Оба знаем, что врем, однако не делаем попыток вывести друг друга на чистую воду. До жути боимся правды. Удивительно глупая ситуация для существ, перешагнувших порог совершеннолетия. И решения у нее не будет, пока:
   - А... - мы начали одновременно.
   - Говори, - я уступила.
   - Хочу прекратить фарс. Пойдем, - темный развернулся, потянул меня на помост за руку. Ощутил сопротивление, развернулся, погрозил мне пальцем, закрыл мой рот, запечатав путь готовым вырваться словам, и дернул за руку.
   В обшем-то, я хотела уточнить о каком фарсе он говорит, на мой взгляд профессионального менеджера проектов зеровидения их несколько, но раз мужчина убедительно просит помолчать, то стоит прислушаться к его совету и не перечить по пустякам.
   Демон под словом "фарс" подразумевал реалити-шоу. Мужчина взлетел по лестнице, помог вползти мне, щелкнул пальцами, активируя заклинание усиления голоса, и сосчитал до трех, пяти, десяти... пообещал всех зрителей, наблюдателей и сотрудников зеровидения - всех разом отправить погостить у Аида, выдохнул и объявил об изменении вводных данных для конкурсанток. Главный приз взял самоотвод...
   Девушки упали в обморок. За ними прилегла в тенечке съемочная группа. Следом три стрекозла с пилотами и операторами рухнули в океан. Зрители хрустнули шеей и кулаками. Среди них раздался ропот - существа не собирались сокращать сто процентов оплаченное пребывание не острове по системе все включено на определенный период. Наблюдатели расслабленно сползли на креслах, радуясь, что можно временно снять публичное лицо и зевнуть никого не смущаясь во всю ширину героической полости рта или поковыряться в императорском носу.
   Едва улегся шум по поводу одной сенсации Руфим объявил вторую. С его уходом шоу не заканчивалось! Вместо себя он предложил участницам шоу Лэйнарда.
   Кандидатура поддержки не получила. В полной тишине Император взошел на помост, поклонился, сам себе поаплодировал и произнес короткую речь об уме, достоинстве и их эталоне, то есть о самом себе любимом. Слова не возымели действия. Оставшиеся конкурсантки продолжили лежать с кислыми лицами и несчастными глазами сверлить Руфима. Душой они к нему что ли прикипели за время шоу или... Ура, сообразили, комбинаторы великие! Догадались о сохранении денежного призового фонда объявить! Мужчина, безусловно, хорошая награда, но они исключительно тело и душу греют, а как же разум? Ему тоже грелка нужна, а лучше, чем золото или его бумажный эквивалент ничто мозги не согреет!
   Довод привел участниц реалити-шоу в чувство. Они резво вскочили на ноги, выстроились по порядку по номерам, лучезарно улыбнулись Императору и заверили его, что в глубине души Свет им всегда импонировал больше, чем Тьма, просто боялись показать свои истинные симпатии. Оставшиеся двадцать девушек плотным кольцом облепили Лэйнарда, оттеснив меня и Руфима к краю помоста. Они про нас забыли, как и зрители, уяснив, что никто их с острова выгонять не будет, но кое-кто нашел пробелы в сообщении темного и решил их восполнить:
   - Вы сделаете предложение Азриэль Д'Артэс Ллеверлин? - поинтересовался один из официальных папарацци шоу.
   - Почему нет, - улыбнулся демон. Он встал на одно колено, взял меня за руку и произнес во всеуслышание: - Аззи, ты станешь моей Королевой?
   Из головы влетели все сомнения вкупе с подозрениями. Я стояла и смотрела на коленопреклонного демона с детским восторгом и щенячьим восхищением в глазах. Принц произнес воистину магические слова. Думала, они на меня не окажут влияния, но стоило их услышать и душа мгновенно достигла вершины Олимпа и прокричала оттуда "да". Эхо согласие прокатилось по миру, отдалось частым сердцебиением в груди и шариками тихого хриплого шепота скатилось с языка. Секунда тишины и нарастающие аплодисменты и свист собравшихся на пляже существ вперемешку с требованиями устроить праздник немедленно, а то в горле пересохло.
   Но Руфим устоял перед искушением. Он увел меня за пределы пляжа подальше от шумной толпы, вызвал по у-у администрацию отеля и попросил в течение двух минут накрыть маленький стол на четверых на природе. Не успела я спросить кого он собирается пригласить разделить нау радость, как в воздухе проявилась воронка портала и из нее вышли Тоттеном Многоликий под руку с женой. Король по-отцовски сильно хлопнул сына по плечу, толкнул локтем в бок, схватил Принца за шею и надавал ему шутливых тумаков в лоб. Руфим в долгу не остался: обхватил Тоттена за талию и повалил его на землю усевшись сверху...
   - Мальчишки! - хмыкнула Фейерия и повела плечом, с умилением глядя на борьбу поколений.
   - Угу, - я боролась с оторопью. Ничего, постепенно привыкну к особенностям темной семейки, ведь я почти стала ее частью. - А ничего, что мне предложение сделала только половина Принца?
   - Не страшно, - отмахнулась Королева. - Вы же решите эту проблему? - ее глаза озорно блеснули.
   Понятно. Мы остались без поддержки родственников. А она вообще была? Мне кажется, Фейерия и Тоттен помогали нам не потому, что хотели или родственный долг ощущали, нет... Они какую-то свою цель преследовали. Например, самостоятельность в нас воспитывали или на прочность нас проверяли. Думаю, план "б" у них есть, но пока рано его использовать: не се фигуры ходы сделали и не все секретное оружие выстрелило.
   Обед прошел в теплой рабочей обстановке. Тоттен не переставая жевать грузил Принца задачами, которые приобрели статус срочных за время шоу. Естественно! Кто ими занимался, если Король Тьмы за конкурсами наблюдал и в некоторых участвовал? Не могу сказать, что Руфим обрадовался той куче... ответственности, внезапно на его плечах вольготно развалившейся, но не возразил и не возмутился. Лишь вздохнул и с тоской взглянул на меня, ища поддержки. Я мысленно отложила медовый месяц годика так на два, а первую брачную ночь на три-четыре месяца. Зато будет время нервы подлечить и выспаться как следует!
   На следующий день мы проводили Многоликого и его жену на большую землю. Я переселилась с этажа участниц шоу на этаж Руфима и заняла опустевшее кресло наблюдателя. В шкафу расположились купленные в люксовых лавках дорогие дизайнерские наряды, но носила я все равно купальник, шорты и шлепанцы. Смена моего статуса на географическое положение и климат острова не повлияла. Жаль!
   Принц окружил меня вниманием и заботой. Все наставления отца демон выбросил из головы сразу после отбытия драгоценных родственников. Вместо работы темный увлекся свадебными приготовлениями. Он увлеченно листал каталоги, выбирал открытки, зерографа, транспортного демона и спорил с организатором относительно формы розочек на свадебном торте. Мои попытки вмешаться в ход приготовлений жестко пресекались. Демон категорически не желал напороться на искусно спрятанные сучки в свадебном процессе: он доверял мне, но моей магии нет. Ну да, успел на себе ее опробовать. Зеленый в розовый квадратик лохматый хвост - не то, что вызовет восторг у приглашенных на торжество гостей.
   Когда темный ненадолго оставлял меня, то его место занимали Каспея и Валдрис. Эльфийка нарочно проиграла в первом же после изменения приза конкурсе и заняла положенное телохранительнице место подле меня, хотя необходимости уже не было и бывшая напарница об этом прекрасно знала, но продолжала делать вид, будто выискивает в толпе преступника. Дроу с отцовской любовью следил за действиями дочери и терпеливо сносил женские разговоры про бриллианты, стрижки, фасоны платьев и длину каблуков. Изредка убийца вставлял ценные комментарии куда и какое оружие можно спрятать: в пучок отравленные шпильки, в косу удавку, в распущенные... в них можно целый арсенал спрятать при должном умении! Правда, с лысыми женщинами заминка возникла, которая на полтора часа вывела Валдриса из игры.
   Плохая половинка Принца о себе не напоминала. Признаться, я была этому рада. Не хотелось тревожить выброшенные на помойку сомнения в честности Руфима. Без плохиша они лежат себе тихо мирно в кучке нехороших качеств, присыпанные дезинфицирующим порошком и не слишком сильно пахнут, чтобы смутить меня и вернуться к ним. Не время и не место в преддверии свадьбы грязное белье из корзины выталкивать и с помощью заклинаний определять что за пятна на нем обосновались. Само собой все утрясется... Оно и утряслось.
  
   На пятый день проснувшись утром в прекрасном настроении, я наскоро умылась, сбегала в ресторан, набросала на поднос разнообразной выпечки, поставила кофейник, две чашки и поднялась в номер Руфима - у нас появилась привычка вместе завтракать, попутно обсуждая планы на день. Разнообразием они не отличались - нам сам процесс доставлял удовольствие. Споры, крики, битая посуда... и нежное примирение. По-моему, мы ссорились только ради него!
   Увы, Принца в номере я не нашла. На столике лежала записка и красная роза. Демон отлучился на встречу со старым другом, неожиданно заглянувшему на остров. Темный отпросился на целый день и велел не скучать вместе с Каспеей и Вплдрисом. К слову, те уже расположились на балконе и протягивали руки к подносу со снедью. За третьей чашкой пришлось идти конечно же мне, потом за выпечкой, ибо эльфы за пять минут поднос опустошили, а вернувшись отправиться за добавкой кофе.
   - Королева Тьмы должна заботится о своих подданных, - назидательно произнес Романтичный, наливая в чашку горячий напиток. В свою чашку, разумеется. Моя так и осталась пустой.
   - А кто о Королеве позаботится? - я нагло отобрала у дроу чашку, отняла у телохранительницы попку круассана, запихнула ее в рот и быстро запила, пока не отобрали чашку.
   - У Королевы для этого муж есть, - Валдрис за две секунды оставил меня без кофе. Причем чашка осталась в руке, но опустела! Ничего не скажешь - профессионал!
   - У меня его нет и я не Королева, - три руки сомкнулись на последнем пирожном. - Пока, - победа осталась за мной.
   Я улыбнулась, доела пирожное и предложила позагорать на пляже. Расписание реалити-шоу предполагало сегодня выходной день, однако, съемочная группа, участницы и зрители были в полном составе. Император Света устроил неформальное общение с девушками. Очевидно, заскучал без внимания, вот и придумал повод перед зерокамерами покрасоваться. Одним словом, Свет! Чахнет без всеобщего обожания и вселенской любви.
   Мы расположились вдалеке от Лэйнарда и девушек, принимающих солнечные ванны, картинные позы и знаки внимания от поклонников. Устроились под пальмой на лежаках, которые принес Валдрис, активировали одноразовые солнцезащитные амулеты и погрузились в созерцания своих прекрасных внутренних миров. Точнее я погрузилась, чем моя свита занялась сложно сказать. Эльфы с одинаковым лицом и что-то хорошее и нечто плохое делают. У них же не содержание главное, а соблюдение этикета: все их действия непременно сопровождаются доброжелательностью!
   Мы провалялись на пляже до обеда, после навестили зверинец на крыше отеля. Драконодон отсутствовал, медведь спал, а мартышки беспокоились. Альфа-самец цветочной стаи возбуждено прыгал, тянул меня в сторону и верещал на своем языке, указывая лапами в сторону пальмовой рощи. Его беспокойство передалось и мне. Повинуясь интуиции, я отошла в сторону от эльфов и вызвала Королеву. Увы, она не знала местонахождение Руфима.
   Улучив момент, я спустилась в холл, поинтересовалась у администраторов, кто сегодня заселился в отель и чрезвычайно удивилась ответу. Единственным новым постояльцем за два дня оказалась Ромия... Странное совпадение.
   Принц написал старый друг. Почему он не указал в записке имя и фамилию? Зачем намеренно скрыл личность своего гостя? Не хотел показывать его? Или ее. Почти не сомневаюсь, что моя подруга и знакомый демона одно и тоже существо! А подруга ли... В памяти всплыли слова моего несостоявшегося убийцы, его третье предостережение - бойся руки утешающей.
   Я сглотнула, подхватила на руки мартышку, чтобы занять вспотевшие ладони и выбежала из отеля. Интуиция вела меня в пальмовую рощу. Скорее всего там находятся ответы на большинство моих вопросов.
   Меня окликнули. Голос эльфийки шел с крышы, но я проигнорировала призыв телохранительницы остановится. Жизни ничего не угрожает, а душевное здоровье, если что как-нибудь восстановлю. У женщин есть много способов вернуть утраченный покой и гармонию с окружающим миром: истерика, магазины, порча имущества, бесконечное разглядывание бесконечного узора на обоях в комнате в обнимку с любимой плюшевой игрушкой. У меня игрушки нет, зато в наличии две мягких подушки и упаковка салфеток. Даже сильная женщина должна раз в год плакать. Я же три года пренебрегаю данным правилом. Пора!
   В роще снизила скорость и стала пробираться осторожно. Контролировала каждое движение, чтобы неосторожно подобраться к Руфиму и, возможно, Ромии. Аккуратно отодвигала листья кустарников и обходила сухие ветки. Услышав голоса перевела дыхание, опустилась на колени и подползла к паре. Конечно, это мог быть кто угодно, но наткнулась я именно на демона. Амазонка расположившаяся в его объятиях сюрпризом для не стала.
   Сердце тугой петлей сжала ревность. Захотелось броситься на них, оттаскать Ромию за волосы и надавать темному по щекам. Скрежетнув зубами, рассталась с этой мыслью и сосредоточилась на разговоре между парой.
   - Ты уверен, что у нас все получится? - подруга погладила Принца по щеке.
   - По другому быть не может! - горячо заверил ее Руфим. Он крепче обнял амазонку, провел по ее руке от запястья до локтя и поцеловал в висок.
   Внутри зародилось рычание. Убийца был дилетантом во второй профессии, однако, предсказывал превосходно! Стоило внимательнее прислушаться к его словам. И к предупреждению "плохого" Руфима.
   - Она ничего не подозревает? - уточнила амазонка, повернув шею она посмотрела в глаза демону. Подняла вверх бровь, словно сомневалась в положительном ответе.
   - Не подозревает, - хохотнул Принц. Он погладил Ромию по голове. Точно так он гладил и меня.
   Я до крови прикупила губу, сдерживая стон разочарования. Темный сам говорил и не раз: демонам нельзя верить, но каждый раз подкупал меня своей фальшивой искренностью и будто бы честными поступками.
   - Осталось всего два этапа нашего плана, и мы будем счастливы, - вздохнула девушка, прищурившись посмотрела на солнечные лучи, пробивающиеся сквозь густые кроны деревьев тропического леса.
   - Да, - выражение лица Руфима приобрело мечтательное выражение. - Ты абсолютно права, - поддержал он собеседницу.
   Права?! Они захотели на чужом несчастье свое построить, а меня избрали жертвой, но почему?! Неужто темный не мог сразу выбрать амазонку и жениться на ней? Вспомнила! Она давно не девственница, следовательно, Тьма не одобрит ее кандидатуру и демон не станет Королем. Выходит, я была нужна, чтобы обмануть изначальную силу? Как у них получилось это сделать? А впрочем, кто говорил, что они обманули? Влюбленность не главное условие для выбора Королевы. Она должна по темпераменту подходить Королю и обладать достаточной силой для сдерживания разрушительных наклонностей своей второй половины. Ох, и дура же я...
   - Знаешь, представляю лицо Азриэль, когда она узнает о своей настоящей роли в истории, - улыбнулась Ромия.
   Чего там представлять? Унылая перекошенная физиономия с распухшей губой и глазами на мокром месте.
   - Я тоже, - Принц прикрыл глаза и вздохнул.
   Надо же, он мне сочувствует. Нужно оно мне, как кошке пустая миска и записка от хозяина "вернусь через две недели, твой корм в холодильном шкафу на верхней полке"!
   Я не стала раскрывать себя. Медленно отползла на безопасное расстояние и побежала. За слезами не видела дороги, не чувствовали усталости. Остановилась, когда столкнулась с кем-то и упала на землю. Меня подняли, поставили на ноги и встряхнули:
   - Убедилась? - произнес мужской голос. Сквозь слезы я разглядела знакомое лицо и голубые глаза.
   - Да, - выдохнула я, съежившись под грузом правды.
   - Не слышу! - выкрикнула половинка Руфима.
   - Да! - повторила громче.
   - И что ты ответишь на мое предложение?
   Секундное замешательство - я вспоминала, что предлагал мне демон. Ах, да... свадьба!
   - Согласна! - решение приняла мгновенно.
   - Повтори громче! - потребовал темный. Его губы кривились в усмешке. Ноздри хищно раздувались.
   - Я согласна! - бросила с ненавистью. Только к кому? К хорошему Принцу, вдруг оказавшемуся плохим? К его части, которая предупреждала меня или к самой себе? Пожалуй, ко всем сразу. - Отпусти меня, - пальцы темного больно впились в плечи. - Хочу уйти отсюда, - мужчина кивнул, - вообще убраться с проклятого острова! - попросила я. - И тебя видеть не хочу, просто скажи куда и когда явиться на церемонию, чтобы поставить точку...
   Силы кончились.
   В портал, созданный демоном, я вошла на подгибающихся ногах, а из него буквально выпала на асфальт одной из улиц Унлесс-Сити.
   В полисе бушевала осень. Моросил холодный дождь. Его мелкие капли жалили разгоряченное тело. Прохожие обходили меня стороной и не спрашивали, почему девушка сидит на тротуаре в купальнике и плачет, иногда срываясь на грудной смех.
   Не знаю, сколько я просидела, царапая асфальт. Стемнело и прекратился дождь. Завыла сирена комендантского часа, предупреждая о скопом появлении на улицам полиса вампиров и оборотней, но я не пошевелилась. Может быть у кого-то из почитателей Тьмы сдадут нервы, и они нарушат запрет на убийство. Жить-то не слишком хочется...
   - А надо! - по моему затылку скользнула рука. Больно!
   Я развернулась с намерением выплеснуть накопившуюся злость на женщину бесцеремонно вторгшуюся в мое горе, но отшатнулась. В полуметре от меня, уперев руки в бока, стояла человечка с багровыми глазами и оранжево-черными узорами, покрывающими лицо, ладони и голени.
   - А-а-а...
   - Не узнала? - женщина хмыкнула. - Остров, лифт, отель. Ничего не припоминаешь? - она щелкнула пальцами перед моим носом.
   - Ты?! - признаться, про свое отражение, я как-то забыла.
   - Хвала истиной Тьме и ее носителям! - смачно сплюнула демоница. - Кстати, мне надоело, что ты меня как только не называешь, но не по имени, - выразила недовольство женщина.
   - Я его не знаю, - пожала плечами.
   - Мирэ, так проще всего, - преставилось отражение. - И давай, показывай, где твой дом, а то придется с боем к нему прорываться и оставить за собой шлейф трупов, - буркнула она, отвесила мне второй подзатыльник и слегка толкнула.
   Я отыскала название улицы, сориентировалась и немного ошеломленная появлением Мирэ направилась вдоль по улице. Свернула налево на ближайшем перекрестке, потом направо через два квартала и остановилась у трехэтажного дома, выстроенного буквой "п". Постучала в дверь старинным бронзовым молотком. Магические ключи-то на острове остались. Надеюсь, консьержка милая, но крайне забывчивая дама Барнабетта Мозгоклювикус найдет запасные в ее тайном ящике.
   Стоять и слушать приближающиеся шаркающие шаги пришлось пять минут. Собравшиеся вокруг нас вампиры нетерпеливо посматривали на наручные часы и ругались с оборотнями за право первого укуса. До начала комендантского часа оставалось семь с половиной минут. Прихвостней Тьмы не напугало облако "серого тлена", которое я сформировала на ладони, стрелу Тьмы они тоже оставили без должного внимания - лишь закатили глаза и попросили тех, кто первым до нас доберется оставить им пару стаканов крови для поправки здоровья.
   - Хто там? - открылось смотровое окошко. В квадрате десять на десять сантиметров показался выцветший голубой глаз и курносый тощий нос, покрытый крупными коричневыми веснушками.
   - Барнабетта, это я - Азриэль Д'Артэс Ллеверлин и подругой. - Впустите меня, пожалуйста, а то вампиры уже зубы подтачивают, а оборотни когти антисептическим лаком покрывают.
   - Аззи? - старушка задумалась, пошамкала губами. - Где ж ты, деточка, столько времени пропадала? - она и не подумала открыть!
   - Банабетта, мое честно-пречестное слово, вы все узнаете, только откройте дверь, - я ударила кулаком по железу и покосилась на темных, обсуждающих план атаки на меня и Мирэ. Оборотни уже перекинулись и облизывались длинными красными языками.
   - Ты мне также и про шоу "Последний робинзон" и "Два часа до конца света" говорила, а до сих пор не рассказала чем они закончились. Я уж начало забыть успела... - пожаловалась на мою нерадивость Мозгоклюевна.
   Нашла время прегрешения вспоминать! Меня сейчас слопают и добавки попросят, а она про шоу и конец говорит. Еще секунд тридцать, и она уже ничего не узнает, кроме конца моей жизни. Драма развернется непосредственно перед ее глазами.
   - Барнабетта! - взвыла я. Ударила ногой в дверь, взвыла повторно от боли в поврежденных пальцах, подпрыгнула и оперлась на плечо демоницы. - Открывайте или я снесу сциллову дверь и вампиры доберутся до вашего тела!
   Вампиров перекосило. Они сморщились и отрицательно замахали руками, мол сушеная вобла в наш рацион не входит.
   Угроза подействовала. Замок щелкнул. Дверь открылась, и мы с Мирэ протиснулись внутрь и захлопнули ее за собой, прищемив волосатый когтистый палец. На улице прозвучал приглушенный разочарованный вой.
   Я развернулась, показала двери язык, кулак и пнула ее ногой. Да, я зла и разочарована! Причем не только в Руфиме и предательнице Ромии, а во всем несправедливом мире сразу. За какие такие 'заслуги' в прошлой и этой жизни меня обидели? Чем, скажите на милость, амазонка лучше меня? На глаза навернулись слезы. Крупная капля скатилась по щеке, достигла уголка рта и просочилась внутрь. Соленая...
   - Не реви, - отрывисто бросила демоница. - Показывай, где живешь, - потребовала она.
   - Там, - буркнула я, неопределенно махнув рукой.
   - Понятно.
   Марэ подошла к Барнабетте Мозгоклюевне, вы просила у нее запасные ключи от моей квартиры, узнала ее номер, поблагодарила старушку за доброту и отзвычивость, получила за это горстку помятых и расплавленных карамелек в табачных крошках, еще раз поблагодарила и, оторвав меня от ставшей родной двери, повела вверх по лестнице, ворча что-то насчет тупоголовых демонов и не в меру истеричных девиц. Я на свой счет ее бормотание конечно же не принимала!
   - Девоньки, а шоу-то как? - окликнула нас снизу консьержка. - Вы же обещали конец рассказать? - бабулька преодолела две первые ступеньки лестницы.
   Обернувшись, я прожгла Барнабетту взглядом. У старушенции много достоинств, но все они компенсируются одним большим недостатком: если она прицепится, то не отстанет, пока свое не получит или жертва от усталости не свалится. Она опаснее любого вампира!
   - Быстрее, - я рванула вверх. Главное, до квартиры добраться, а там забаррикадируемся.
   Марэ бросилась за мной. За ней, подняв правой рукой клюку, левой юбку, кряхтя и охая бежала Мозгоклюевна. Откуда столько резвости в побитом старостью теле? Она догоняла!
   - Стоять, прохиндейки, ходють-бродють тут без спросу, не могут пару ласковых слов бабушке сказать, а бабушке много ли надо...
   Второй пролет. Успеем ли? Квартира на пятом. Дом старый: лифта в нем нет, может и догнать, тогда не отвертимся. Придется весь сезон реалити-шоу пересказывать, вскрыв память и где-то приправляя отсебятиной. Мозгоклюевна думает, что я все помню - ага, особенно в последнее время. Себя-то забывать стала, какой до встречи с демоном была. Как будто на меня всю жизнь спятившие оракулы охотились, звери за превращением в очереди стояли и с шести до часу по зеровидению показывали. Устала я. В отпуск хочу. Только не на тропический курорт! Хотела на лыжах покататься, вот и покатаюсь.
   Третий пролет, четвертый... Из квартир выглядывали встревоженные жильцы и тут же прятались, увидев нашу процессию. Попасть под клюку и пытливый язык Барнабетты не желал никто. Перед ней пасовали даже закаленные в стычках с преступностью полицаи и взращенные на магических добавках чемпионы по многоборью.
   Пятый этаж! Демоница перебросила мне ключи. Я дрожащими руками нащупала на связке нужную железку, вставила в верхний замок и два по часов стрелке крутанула. Мозгоклюевна уже подбиралась. Она на секунду остановилась передохнуть пролетом ниже, попутно вслух вспоминая когда, чего и сколько я ей задолжала - ну и память! Да старушку надо в интеллектуальное шоу кроссвордистов посылать, она всех дипломированных специалистов одной левой половиной мозга на лопатки положит.
   Ура, дверь открылась! Я заскочила в квартиру и закрыла ее за собой. Прислонилась спиной, сползла вниз на пол. А... Снаружи истово заколотили. Марэ! Разъяренная шипящая проклятия демоница проскользнула в щель между косяком и дверью, потирая ушибленный лоб.
   - Меня? Клюкой?! - ужаснулась частица тьмы.
   - Не переживай. К нам однажды Дионис заходил, по пьяни домом ошибся, так и ему досталось. Барнабетта не посмотрела на его божественный статус - влепила промеж глаз, так он спиной ступеньки пересчитал. Впервые за трехлетний запой протрезвел.
   Демоница хмыкнула. Наличие олимпийца в ряду воспитанников клюки Мозгоклюевны немного примирило ее с нанесенным оскорблением. Марэ включила свет, скептически осмотрела прихожую, где на стене ютился один единственный крючок для одежды и табуреточка. Прошла на кухню, вышла оттуда с банкой мороженного, реквизированного из холодильного шкафа и ложкой. Заглянула в туалет, ванную, оттуда добралась до комнаты. Шкафы, комод и пространство под кроватью подверглись инспекции. Наконец, она вынесла вердикт:
   - А неплохо живешь.
   Теоретически я была с ней согласна. Минимализм в обстановке, простые геометрические линии, строгие цвета в отделке комнат и максимум свободного пространства когда-то и мне нравились. Теперь же... мне хотелось чего-то более уютного и обжитого. На ум пришло старое бабушкино плетеное кресло. По вечерам она выносит его на каменную площадку возле пещеры и провожает солнца. В те редкие минуты бабушка ничем не напоминает грозную воительницу тролльего племени. Ну, за исключение кнута, который покоится на ее коленях. Она же не просто так сидит, а ждет очередной попытки соседок дедулю из пещеры украсть. Он у нас в самом соку эльф!
   Вздохнув, я перестала подпирать стену, прошла в спальню, развалилась на кровати и включила зеровизор. Рядом примостилась демоница. Отправив в рот очередную ложку мороженного, она поинтересовалась что со мной стряслось такого из-за чего возникла срочная необходимость бросить жениха и оставить райский уголок. При слове 'жених' я скривилась, как от ломтика зеленого лимона, подумала и рассказала историю с начала, то есть с того самого злосчастного дня, когда оставила на столе начальника заявление об уходе...
   В пять утра, едва прозвучала сирена окончания комендантского часа и на улицы Унлесс-Сити вышли полицаи и свободные охотники на вампиров и оборотней, мы с демоницей побежали за догоном. Трех банок пломбира, припасенных по уже забытому случаю, нам не хватило.
   Ближайшая продуктовая лавка располагалась в квартале от дома. Обнявшись, горланя хриплыми простуженными голосами лирические композиции популярных групп на тему неразделенной любви и уворачиваясь от цветочных горшков, сбрасываемых на наши головы благодарными слушателями, мы добрались до лавки, пополнили стратегические запасы сладкого, купили несколько кристаллов с многосерийными мелодрамами и вернулись домой тем же маршрутом, громко извиняясь перед существами, что петь уже не можем, но по запросу расскажем какой-нибудь стишок. Наши душевные порывы не оценили: от цветов перешли к более увесистым предметам - сковородки, напольные вазы и даже один торшер стали ответом на предложение.
   В качестве компенсации мы оставили один кристалл на столе в комнате консьержки, пусть Барнабетта порадуется, поднялись к квартиру, заперли все замки и приступили к просмотру...
   В шесть тридцать утра запищал у-у. Я нажала на серьгу, даже не подумав о том, кто это может быть, а зря.
   - Ты где? - словно ушатом воды окатил меня льдом в голосе Руфим.
   - Ик! - пожалуй, мороженного я слегка перебрала. Желудок на легкие давит.
   - Где ты ни была у тебя есть две минуты, чтобы появиться на пляже.
   - Ик! - вырвалось вместо 'ага, лечу'.
   - Ты пьяна? - прошипел принц.
   - Ик! - ну кентавр в яблоках, я даже отправить его в глубины астрала нормально не могу.
   - Я тебя найду, суну в ванну с холодной водой, а потом буду очень долго объяснять все последствия употребления алкоголя с медицинской, психологической и моральной точки зрения. С примерами в картинках! - пригрозил демон.
   - Ик! - то ли согласилась, то ли возразила.
   Руфим отключился. Видимо, искать меня отправился. Ну-ну, удачи ему. Чистой и светлой, будто слеза младенца. Надеюсь, покажут во что превратился остров, после поисков темного. Владельца отеля жалко - демон его пять элитных звезд на метеоритный дождь эконом класса разнесет.
   Марэ укоризненно покачала головой, сняла с моего уха серьгу, повесила себе и сняла с паузы мелодраму. Спасительница моя, у нее точно полный словарный запас для нахального темного за ложкой мороженного припрятан. Так отделает, что надолго пропадет желание с двумя девушками одновременно встречаться, причем одну из них планируя в расход пустить чуть ли не у алтаря!
   Следующий день я из дома не вылезала. Появление матери, бабушки и трех ее давних подруг и соперниц за дедулю даже не заметила. Родственницы, по случаю горя у любимого дитятки потратившиеся на разовый портал до полиса, прибыли во второй половине дня и расположились на кровати. Она крякнула, но вес четырех представительниц тролль его племени, одной эльфийки и двух непонятно кого выдержала. Уже ночью прибыло подкрепление в лице Валдриса и Каспеи с полными сумками антидепрессивных продуктов. Дроу не говоря ни слова встал у плиты и принялся за готовку. Женщин много, а готовить ни одна не умеет.
   На вопрос - откуда столько сочувствующих, Марэ и ухом не повела. Пожала плечами и показала на тумбочку, где дымился у-у. Верю, руку она к захвату моей квартиры не прикладывала, а вот язык... То-то она поминутно лед в рот закидывает, шельма словоохотливая!
   Валдрис накрыл стол в спальне. Я все равно оттуда только в туалет выхода. Остальное время пялилась в зеровизор, завернувшись до подбородка в одеяло, игнорируя подчеркнуто громкие выкрики относительно мужчин вообще и демонов в частности. Шум привлек Барнабетту. Старушенция присоединилась к компании с вазой конфет, чаем, десятилитровой бутылкой настойки собственного изготовления и полным чемодан историй из ее бурной молодости.
   К полуночи воительницы приняли решение устроить на принца охоту. Естественно, дичь планировали травить до логического конца. Нет, не смерти. Она показалась им легкой долей для демона, посмевшего на честь женщины посягнуть - до порога Харама, где Мозгоклюевна милостиво согласилась меня заменить у алтаря. Подумаешь, не далеко не девственница, зато опыта сколько! Демоница пообещала перед Тьмой словечко замолвить за такой расклад. Ровно в полночь за удачный по мнению всех, исключая меня план подняли стакана с остатками настойки, а в пять минут первого мы услышали на улице...
   Звуки, раздававшиеся под моим окном напоминали хор пьяных вампиров страдающих зубной болью. Сопровождал их не менее пьяный оркестр оборотней, терзающих когтями музыкальные инструменты. Подпевал им дрожащий тенор. Словно у горла певца кто-то держал острый нож и периодически надавливал на гортань.
   Я честно пыталась игнорировать недвусмысленные призывы выйти на балкон и утолить жажду страсти, о которой говорилось в песне. Зеровизор громче сделала, чтобы не потерять сюжетную нить ндцати серийной мелодрамы 'Океан страсти': транспортный демон, гости, команда, любовные пятиугольники, потерянные дети, найденные родители... В общем, чуть отвлечешься и придется заново вникать в любовные перипетии между героями сериала, а у меня мозг и так кипит от проглоченного количества розового эмоционального сахара.
   - Ты что-нибудь слышишь? - ко мне подошла демоница. Я довела звук до отметки сто и отрицательно мотнула головой. У оркестра и исполнителя как раз был перерыв, но стоило Марэ встать с кровати, концерт возобновился с новой силой. - Уверена? - частица Тьмы подозрительно прищурилась.
   Кивнула, стараясь не обращать внимания на усиливающиеся завывания о большой и чистой любви до гробовой доски и обещания эту самую доску к моей двери приколотить, если я на балкон немедленно не выйду. Я не вышла, а Марэ выглянула. Обратно в комнату демоница вернулась нахмурившись. Глубокая складка залегла между двумя точеными бровями.
   - Похоже, они всерьез и надолго концерт затеяли. Уже толпа собирается. Руфим всем желающим говорит в чью честь песни исполняются. Народ решает что делать: прибить тебя или принцу выдать. Голосование устроили, - пересказала демоница увиденное.
   Я флегматично пожала плечами. Меня не один вариант не устраивает. Свой придумывать настроения нет. Да и не поймут меня, если намеченная жертва с рационализаторским предложением толпе воинственно настроенных против нее существ. Допустим, попросила сложить оружие и подмести зубными щетками улицу раз энергию девать некуда!
   Пока Марэ соображала, а я ждала результатов, одна из подруг бабули вышла на балкон и сбросила вниз пустую бутыль из-под настойки. Следом за ней выскочила недовольная Мозгоклюевна, потрясая легендарной клюкой познавшей не один высокородный лоб. Спасти собственность старушка не успела. Со звонким 'бздынь' тара разлетелась на осколки, осыпав острым градом оркестр, певцов, подпевал и существ, выступающих против жестокого обращения с их ушами.
   - Эй вы там, заткнитесь! - я и Марэ вздрогнули от крика могучей воительницы. Троллиха вскинула мускулистую руку и показала огромный кулак толпе.
   Барнабетта проводила взглядом редкую бутылку, всплакнула, утерлась рукавом, высморкалась в него же и от души благословила троллиху клюкой. Та даже не почесалась, а вот оружие пережившее столкновение со лбом Диониса пало смертью храбрых, впервые подведя хозяйку.
   - Моя клюка... - растерянно пробормотала Мозголюевна, разглядывая неровный в шрамах череп бабулиной подруги.
   Народ встретил поражение грозного оружия победным ревом. Да-да, попы многих из них еще помнят ощущение гладкого полированного дерева, когда консьержка с размаху поддавала ею по ним. А нечего на чистом полу следы грязной обуви оставлять!
   - Азриэль выходи! - голос Руфима пробился сквозь динамики зеровизора.
   - А самому подняться слабо? - в переговоры вступила демоница.
   - Теперь понятно, кто защиту ставил. Азриэль, милая моя, выйди. Всего на пять минут, а то через твоих защитников мне не пробиться, - вновь обратился ко мне демон. - Кстати, все кто вышел тоже не смогут в квартиры вернуться. Меня не жалко, так хотя бы их пожалей!
   Защита? Какая защита? Марэ обернулась, чуть виновато улыбнулась и развела руками. Барнабетта хихкнула. Оно и понятно: количество проблем обратно пропорционально количеству единиц проживающих в доме. Вечно то ключи забудут, то собака с поводка сорвется и за Мозгоклюевскими кошками по подъезду с лаем носиться начнет! Так что... Против наших не пойду! Тем более старушка из ванны швабру притащила, освежитель воздуха за пояс заткнула и всем своим видом готовность к партизанской войне демонстрирует.
   - Азриэль! - я вздрогнула от крика принца.
   - Не сдавайся, - на ладонь опустилась рука Валдриса. - Мужчинам нельзя уступать, особенно тем, кто привык, чтобы его приказы исполнялись. Выйдешь сейчас - остаток жизни на вторых ролях будешь.
   - Не собираюсь... - прошептали я, сжав ноги в коленях. Они хотели меня предать.
   - Азриэль, выходи или я выковыряю тебя из дома! - пригрозил темный. - Хотел как лучше, но если придется как всегда, то я готов рискнуть!
   Дроу вздрогнул. Он обменялся с Каспеей понимающими взглядами. Телохранительница кивнула. Она подошла ко мне, аккуратно вытащила из одеяла, поставила на ноги, встряхнула и сказала:
   - Отступаем. Он серьезно настроен, поэтому побег будет наилучшим выходом. Соберись, Аззи, - меня встряхнули.
   Собраться? После просмотра двадцати трех серий плаксивой мелодрамы? Невозможно!
   Тем временем Валдрис собрал вокруг себя женщин, остававшихся в комнате. Они сгрудились и зашептались. Каспея потащила меня к выходу. Соображала я слабо, однако, сопротивления не оказывала - сил просто не было. Эльфийка первой взглянула из двери, затем вышла и поманила за собой. Мама, две бабулиных подруги и демоница последовали за нами. Держать оборону в квартире остались дроу, старшая родственница и одна из ее вечных соперниц. Они отвлекали внимание принца пространными выражениями на тему, куда ему пойти и чем конкретно заняться. Их фантазия, приправленная изрядным количеством Барнабетовской настойки, приобретает взрывоопасные речевые обороты. Учитывая, что Руфим терпением не отличается кульминации долго ждать не придется.
   Дверь за нашей процессией закрылась, отрезав иные варианты решения проблемы. Оставался только один путь - вниз. Каспея, приложив палец к губам, велела нам не шуметь (угу, это она двум троллихам сказала!). Мы спустились на первый этаж, прошли в темный закуток под лестницей, где находилась дверь. Эльфийка вытащила из косы две шпильки, взломала навесной замок и первой ступила на темную лестницу. Мама шла последней, она прикрыла дверь, погасив светлый прямоугольник.
   Что-то громыхнуло снаружи. На голову посыпалась штукатурка. Похоже, принц не шутил насчет выковыривания, но его методы... Он другого пути, кроме применения силы не знает!
   Неожиданно, я ощутила досаду. Уснувшие было эмоции встряхнулись, расправили плечи и сжали кулаки. Наследник Тьмы? Ну, и мы тоже не лыком шиты, покажем ему на что способна представительница семьи Ллеверлин!
   Неожиданно в коридоре подвала стало светло. Учитывая, что все до одного мои сопровождающие в растерянности смотрели на меня, то следовал логический вывод - свет источала я. Беглый взгляд на руки и ноги подтвердил догадку. Что ж, бывает, злость она и не до такого доводит.
   - Аззи, ты светишься, - испуганная реплика от мамы.
   - Угу, - а я что? Просто констатировала факт. Не топтать же очевидного. Тем временем в голове стаей стимфалийских птиц носились идеи.
   - Азриэль, тебе плохо? - дрожащим голосом вопрос от Каспеи.
   - Ы-ы, - да мне хорошо. Так хорошо, как никогда не было. Совесть, наконец-то заткнулась, здравый смысл отказал, мозги в ком-то веки с эмоциями на одной волне находятся.
   - Аззи, тебе хорошо? - с ужасом прошептала бабулина подруга.
   - У-у, - опять же, чего скрывать? Да я счастлива просто! Свечусь от радости!
   - А это заразно? - поддержала вторая бабушкина знакомая.
   Я промолчала. Откуда мне знать? Я как-то не очень с недавних пор в ладах с самой собой - понять не могу что и в какой момент мой организм выкинет.
   - Может, скажешь что-нибудь? - не выдержала демоница.
   Скажу? А это мысль!
   - Мышь... - прохрипела я, справившись с голосовыми связками.
   - Где?! - огласил подземелье дружный возглас.
   Каспея прыгнула на маму, мама на троллиху, та спряталась за другую. Лишь демоница осталась стоять на собственных ногах, но копья Тьмы приготовила.
   - Мышь мне принесите! - высказалась я полностью. Отрицательный кивок головой. Храбрость охотниц резко подала в отставку. Мужество ткнуло пальцем женственность и ушло в глухую оборону. Дескать, лучшие-то они да безусловно, но серые хвостатые писклявые животные в их список трофеев однозначно не входят. Они больше по крупной двуногой дичи специализируются! Так что не надо на охотничьи качества пенять.
   Махнув на трусишек рукой, я самостоятельно отправилась на поиски грызунов. Буквально через три шага наткнулась на искомых... Правда, не мышей, а жирных лощеных крыс, насмешливо взирающих на меня черными бусинками глаз. Они сидели прямо посередине коридора и даже не думали уходить, полностью уверенные в праве находиться в данной точке пространства. Или мне показалось, или в их пытливых глазах промелькнуло желание выдворить с исконной территории наглых разумных, посягнувших на территорию серой братии, с которой они бродячих котов года три назад выжили.
   Я усмехнулась. Крысы сделали шаг вперед. Похоже, они заинтересовались существом не только не проявляющим к их персоне подобающего священного ужаса, но и пытающемся... Ага, броска и молниеносного захвата предводителя хвостатой стаи они не ожидали! Крыса извернулась, щелкнула зубами, но не смогла вырваться из захвата.
   Я коротко и не совсем прилично помолилась Гере, попросила у нее благословение для задуманной пакости и отпустила магию. Светло-зеленое облако накрыло меня, главу стаи и остальных крыс. Через три с половиной минуты скрежета, завывания и хруста костей в мое. распоряжении оказалось стадо...
   - Что это?! - от голоса Каспеи веяло могильным холодом.
   После использования магии в подвале стало темно и подозрительно тихо. Пока не телохранительница не решила выяснить что такое мягкое плюшевое касается ее руки. Я ее об этом не просила, она сама... так сказать по собственной инициативе решила крыску погладить... против шерсти рукой провела, ушки с шипами нащупала, зубки с ладонь длиной огладила, ну и сакральную фразу произнесла. Эльфийка в одном ошиблась: это не 'что', а 'кто'.
   - Аззи, - ласковый голос телохранительницы продирал до печенок. - Скажи мне, что это не двухметровая крыса...
   Я благоразумно промолчала. А что мне оставалось, врать? Зачем?! Каспея мне еще пригодится. Грохот упавшего тела. Так-с... Может, и пригодится, но полезной точно не будет. Свои непосредственные обязанности она временно исполнять не в состоянии.
   - Азриэль, а почему ты молчишь? - сквозь клацание зубов выговорила мама. Тьфу, ты и эта туда же! Неужто обе незнакомы с выражением меньше знаешь - больше спишь? Хотя, сегодня нам спать не придется. В программе мероприятий: погоня за Принцем Тьмы, издевательства над Принцем Тьмы, ловля Принца Тьмы, безвременная кончина Принца Тьмы. Последнее не обязательно, но если судьба распорядится, то я лично ничего ей противопоставить не смогу! Зато вполне искренне буду оплакивать его переселение в лучший мир на похоронах. Честно? По-моему, да! Тогда по коням... то есть по крысам!
   Призыв почему-то не воодушевил моих спутниц. Они сопротивлялись долго, но под угрозой превратиться в некое подобие столь непереносимых ими животных, все таки согласились оседлать нечто, ранее бывшее безобидными крысками. Сейчас же, после действия моей сдвинутой магии, они скорее напоминали кошмарных боевых скакунов, рвущихся в бой.
   Выход из подвала мы попросту снесли. Дверь не выдержала удара шипастой головы - разлетелась в щепы. Крысодемон встал на задие лапы, издал высокое на грани слышимости и перенос мости шипение, опустился и понесся за угол дома. Следом выскочила Марэ, почувствовавшая всю мощь преобразованного скакуна.
   - Шикарно! - выразила восхищение демоница, пришпорила 'пегаса' и опередив меня бросилась в атаку на хор вампиров. Те растерялись, но вот оборотни... серые сориентировались быстро. Нет, чтобы обратиться в бегство, бросив музыкальные инструменты, наоборот, они их крепче перехватили и в атаку на нас понеслись! От вида полуперевоплотившегося волка на задних лапах с человеческой головой с контрабасом наперевес моя крыса на задние лапы села, обиженно пискнула и в другую от оборотня сторону понеслась! Кетавра-лихача ей по правому борту, а как же погоня за Руфимом?! При таких обстоятельствах он за мной бегать будет...
   О! Напророчила...
   - Куда?! - раздался наполовину взволнованный, наполовину обиженный крик демона.
   Да если бы я знала! Я не специалист по крысиным испуганным мозгам. Наверняка, она или он в укромную норку несется. И тут меня осенило... Канализация! Их шерстяную м-мат-а-а-ть! В канализация в Унлесс-Сити туннели с высокими потолками, а жителей в полисе много, посему заполнена она минимум наполовину, а 'скакун' люк-то выковырял и туда сиганул. Ладно бы только мой! За ним все стадо потянулось в полном составе с седоками на спинах.
   - Азриэль! ...! ...! - демоница не постеснялась присутствующих и высказали все, что она о моих родственниках до седьмого колена думает.
   В данный конкретный момент, в тех дурнопахнущих обстоятельствах, в которых мы по колено увязли мне нечего было возразить. Кто же знал, что с виду наглые и непобедимые подвальные жители окажутся банальными трусами не лучше их младших братьев! А между тем крысы резво перебирал лапами плыли к...
   Мне конец. Если запачканные ноги мне могли простить, то купание в помоях с головой на тормозах не спустят, а у мамы рука знаете какая тяжелая?!
   Мы приближались к стоку и судя по шуму, его высота составляла метров пять-семь. Зажав руками нос и рот я покорилась обстоятельствам. Крыса с головой погрузилась в поток, вынырнула, взобралась на каменный бортик, отряхнулась, сбросив меня со спины и неспешно потрунила вперед. Вскоре ко мне присоединились остальные участницы команды неудачниц. Да уж, показали мы Принцу честь и отвагу семьи Ллеверлин. Так показали, что будь он с нами со смеху бы помер!
   К слову, на меня почти не ругались. Троллихи лишь когтями по стене проскрежетали, мама подарила укоризненный взгляд, а Марэ махнула рукой, мол что с нее, ущербной, взять? Действительно, кроме банановой кожуры, застрявшей в волосах, нечего. Еще могу кожуру от колбасы предложить...
   По канализации мы блуждали до рассвета. Когда первые лучи солнца стали пробиваться сквозь неплотно подогнанные люки, мы выбрались на поверхность. И очень удачно выбрались. Для нас. Полицаи, остановившиеся у кафе кофе выпить так не считали. Перестав заикаться и одновременно орать от пролитого от неожиданности на причинные места кофе, они быстро нас скрутили и в ближайший участок препроводили, дабы личность выяснить. Конечно, мы могли и сопротивление оказать но оно нам надо? Мы же все законопослушные граждане, и совершенно не важно, что закон на нас не распространяется: одна стихийное бедствие, три подданные другого государства, а демоницы как бы вообще не существует...
   Они разбирались с нами до обеда. При этом никак не могли понять, а каком возвращении достопочтимого Принца Тьмы мы в один голос талдычим, если он на тропическом острове со своей невестой развлекается. И я, собственно, невеста, хоть и сбежавшая, вышеозначенного демона их не убедила в реальности нашего повествования. Разве кумир миллионов мог собрать вампиров и демонов, чтобы меня из квартиры выковырять? Еще и для извинения?! С какой стати Руфиму извиняться?! Действительно... Для мужчин же нормально одной обещать одно, а другой другое!
   Единственное, за что дяденькам в форме стоит сказать спасибо - за включенный зеровизор в камере и переселение лиц без определенного места жительства в соседнее помещение. Нет, не по нашей просьбе. По их.
   Мы ждали залог. Полицаи пытались вызвать бабулю, Валдриса и даже Барнабетту Мозгоклюевну. По зеровизору показывали последние новости. Я не обращала на них внимание до сюжета о свадьбе Принца Тьмы.
   - Ч-чего?! - я привстала со скамьи. Сокамерницы, они же соучастницы ночного забега по подземельям полиса, посмотрели на экран зеровизора.
   - Я тоже не очень поняла, - помотала головой Каспея. - Что она рядом с твои демоном делает?! - ее сюжет тоже за живое затронул.
   - Кто? - проснулась родительница.
   - Ромия...
   На экране под ручку с Принцем шагала довольная до ушей амазонка. Она улыбалась и махала собравшимся у резиденции правящей семьи Тьмы существам изящной ручкой.
   - Ромия?! - удивлению телохранительницы не было предела. - А почему в титрах указано, что эту белобрысую швабру зовут Элла и она дочь Императора Света? - в поисках ответа эльфийка оглянулась на троллих.
   А для меня все встало на свои места...
   Эх, всегда бы так мозги на место вставали по щелчку пальцев, но мы легких путей не ищем, нам надо окружными дорогами пройти. Новую легенду о чудовищах в канализации породить, полицаев до икоты довести, рассказывая о наших приключениях. Простота, она же не для будущих особ королевского статуса предназначена.
   Мне стоило всего один взгляд бросить на счастливую в кавычках пару и все кусочки мозаики на место встали. Не предавал меня Руфим. Мозг мне запудрил - да, но ради нашего с ним совместного будущего, а свадьбы с Ромией или как там ее зовут. Сердце же невозможно обмануть, и мое мне говорит, что не может быть у влюбленного такого затравленного взгляда. Да у бедного демона чуть щеки не лопаются от усилий удержать сползающую неестественно широкую улыбку. И дрожит он вовсе не от счастья - у темного ноги от ужаса подгибаются. Да и под локоть Руфим Эллу не поддерживает, а вцепился, дабы при всех позорно в обморок не грохнуться. А чего сцена с поцелуем стоит... У Принца губы едва в рот не завернулись и в платочек он не высморкался, а тайком лицо вытер.
   Нет, чтобы не верещали средства массовой информации, у меня другое мнение: не верю я в их вселенскую любовь. Да только дура или слепая может не видеть признаков отвращения на лице Руфима. Или... Безнадежно яростно влюбленная...
   Устроить многоходовую комбинацию - обмануть прожженного обманщика вполне в духе демона. Если на долю секунды представить, что весь разыгранный спектакль не для моего обмана предназначался, а для Ромии, тьфу, Эллы, то Принц меня не отталкивал, а защитить пытался.
   Кто мне с самого начала работы над реалити-шоу мне поддакивал и гадости про темную семью и конкретно одного представителя рассказывал? Элла. Кто не дал мне на свидание с Руфимом сходить, когда он предлагал отношения выяснить? Она же. Наговорила чепухи, мол вокруг пальца меня, лопоухую, обведет и таков будет, а и рада была - уши на веревочке развесила. Кто в 'Спелом перчике' очень вовремя исчез, позволив Тоттену и Фейерии меня похитить? Кто мне жемчужину прислал? Кто путал меня на острове? Она, подруженька моя расчудесная!
   Видать, давно Элла за Руфимом охотится, но поймать все не может: ускользает верткая рыбка из сетей или сети хиленькие, а тут я объявилась и ко мне вроде как демон тяготеет, соперница получается, устранить надобно... И ничего, что есть один несогласный Принц - на войне и в любви все самые подлые средства в ход идут. Только не получилось у Эллы демона до конца просчитать: переиграл он ее. Сделал вид, будто меня одурачить хочет, а вышло так что светлая в дураках останется! Теперь не прогадать бы, правильно все сделать...
   Все свои зубы на кон ставлю: не получит ее тусклое высочество Руфима. Это мой демон! Законная жена не смогла деда у бабули отобрать и решение суда не помогло, этой-то куда со мной тягаться?! Элла войны хочет? Она ее получит!
   - Азриэль... - Каспея тронула меня за плечо. - Сочувствую...
   Я зловеще расхохоталась. Сочувствует? Кому? Мне?! Элле сочувствовать надо. На Принце печать, метка и документы на собственность на мое имя уже оформлены, а чтобы одна из Д'Артэсов отдала свое неизвестно кому? Не будет такого...
   - Ты пугаешь меня, - телохранительница отшатнулась к стене.
   Я не успела объяснить ей причины веселья. За решеткой появился помятый Валдрис в компании с полицаем. Дверь открыли и представитель закона разрешил нам покинуть камеру. Почесываясь от засохшей на теле грязи, мы друг за дружкой вышли и кинулись обниматься с убийцей. Однако, верткий он, зараза. Учуял чем наши объятия пахнут и задал стрекача по коридору, на ходу крича, что будет нас на улице ждать. Документы об освобождении нам на редкость быстро подготовили. Хотя тучи мух невесть откуда заполонивших участок порядком мешали полицаям работать.
   Валдрис, как и обещал, ждал на улице, но не рядом на скамейке справа от входа, а на дереве. Еды мы вышли, как он с верхушки попросил нас не бросаться на него с выражением дружеской признательности. В конце концов, заплаченный им залог столько не стоит на сколько мы его отблагодарить готовы.
   Мы поняли, осознали и смирились с полученным благодаря ночным гуляниям статусом изгоев общества. Зато в вечно переполненном общественном транспортном демоне нам все места уступили. Мы вошли, а все остальные на следующей остановке вышли. Ну, кто их знает почему? Не так уж ужасно от нас пахнет или мы за десять часов претерпелись.
   Добравшись до дома, отмывшись, напившись чаем с замечательными плюшками добрым дроу купленными в ближайшей хлебопекарной лавке, мы обменялись впечатлениями, добрались до утреннего эфира новостей и...
   Всем стало неловко. Мои друзья и родственники повесили головы, замолчали. Они жалели меня, однако, не решались сказать это вслух. Боялись обидеть меня. А мне не жалость была нужна, а...
   - Азриэль! - бабуля громыхнула кулаком по столу. - Неужели ты это так оставишь?! - родственница требовала сатисфакции.
   Я улыбнулась, принимая в уме один из двух придуманных вариантов действий.
   - Нет, - пожала плечами. - Ллеверлины не сдаются.
   Каспея вскинула голову.
   - И что ты намерена делать? - спросила она.
   - А вот что...
     
   Из воспоминаний Тоттена Многоликого.
   Идиотская была затея. От начала и до конца идиотская. Кто, скажите мне, похищает свою будущую жену? Конечно, отдельные индивидуумы находятся, но они хотя бы это самостоятельно делают, а не просят отца помочь им! А какой, покажите мне в этого не очень умного папу пальцем, соглашается на сию затею? Не надо в меня пальцем тыкать! Это невежливо между прочим! Я как лучше хотел и сделал... А на острове мой недотепа неоперившейся сам все испортил!
   Признаюсь, было катастрофически весело. Азриэль меня с первого взгляда покорила. Дело вовсе не в красоте. Сила духа - вот что отличало ее от безликой толпы поклонниц Руфа. Не девушка, а огонь. Ну, собственно, она пиромант и есть. Наблюдать за ее поведением на теплохода было сплошным удовольствием. Лихо она его разнесла! Да чего там теплоход... Модификации внешности сына - это настоящий шедевр. Не понимаю, как подобный талант ученые проморгали. Ее бы силы да на благо науки, та бы десятимильными прыжками понеслась. Да, в бок! И что? Поступательное развитие признак ограниченного ума.
   Кстати, я был против активного вмешательства в отношения Руфима и Азриэль. Они существа молодые, горячие сами должны были разобраться. Им вместе жить, а не нам. Мне с Фэй никто не помогал. Может быть поэтому я ее чуть не потерял... Ладно, в те времена я неадекватен был немного. Сами понимаете: старческий маразм, склероз сосудов головного мозга. Да знаю, что у демонов этих болезней не бывает, хватит в мои воспоминания лезть!
   Так о чем я? А, об острове. Естественно, пара неприятных моментов нашлась. Например, когда Азриэль моего саны в плавающее чудовище превратила. Или в женщину. Согласен, взгляд с другой стороны на проблему полезен, но зачем же так радикально?! Лично мне всегда нравилось иметь сына. Против дочери я тоже не возражаю, только не вместо, а вместе с сыном. Истерика Руфа-дамы произвела неизгладимое впечатление. Угу, до сих пор в кошмарах сниться.
   Затем конкурсы. Ежи однозначно были шедевром. Кто со мной не согласен? Так отбивать надо было, зачем вы им, гм, места разные мягкие подставили? Все-все, больше не отвлекаюсь. Хотя, если выбирать между ежами и золотыми яйцами... Затрудняюсь. Когда Азриэль вручила нам собаку, да еще позвенела ею у Императора света перед носом... (у Тоттена продолжительная историка со слезами на глазах).
   Просил ли Руфим присматривать за избранницей? Просил. Еще он просил помочь устранить своего двойника, но я отказал. Он создал проблемы и он должен их решить. Они не пропали, не исчезли из поля зрения. Не надо говорить о далеко идущих планах - они слишком затянулись на мой взгляд. Никогда не откладывайте на потом то, что можно сделать немедленно.
   Почему Азриэль сбежала, а Руф вернулся к своей прежней пассии, с которой они то сходились, то расставались? А мне откуда знать. Я этого поступка не одобряю. Союз Света и Тьмы невозможен. Мы по принципиальным вопросам не сходимся во мнениях, зато часто выясняем истину врукопашную, изредка заключая перемирие. Надо же нам когда-то друг за другом следить! Верно, именно по этой причине Лэйнард входил в состав наблюдателей за реалити-шоу. Врагов лучше всего держать под теплым боком. Мы даже жили на острове в одном номере. Жена сперва возражала, но после с радостью помогла мне припомнить светлому все его грехи. Одеяло набитое кнопками... мелочь, а так греет... тело светлого, душу, мою, темную.
   На ком в итоге Руфим жениться? Ответ на данный вопрос Мойры не знают, а вы хотите, чтобы я вам сказал! У сына в голове сплошной кавардак. Он не то что нас, он себя запутал. Пускай сам разбирается, кто его судьба, а кто нож в... и с местом, куда он воткнут, тоже пусть сам определяется.
   Я могу ему посоветовать одно: наведи порядок в комнате! А, простите, это из другой части нашей семейной драмы. Порядок, но не в комнате, хотя и в комнате тоже, в сердце. Слушать его надо. Оно иногда знает лучше, чем само существо, потому что глупое и слепое, но ни глаза, ни разум не нужны, чтобы любить. Правда (взгляд из-под ресниц в сторону зерографии Фейерии).
   В общем, не стоит думать, будто шоу закончилось. Верю, Азриэль еще покажет себя с лучшей стороны. Ну, или с худшей. Для кого как. Свадьба не за горами, и она будет траслироваться в прямом эфире. Ждите. Через неделю.
  
   Из воспоминаний Фейерии Ллеерлин.
   Азриэль...
   Как много в этом имени. Всего так сразу не перечислишь. Начнем с того, что она моя сестра. До того памятного вечера в "Спелом Перчике" мы с ней не были знакомы. Слышала, конечно, о ней много. Догадайтесь с трех раз от кого... Естественно, от пасынка. Он года два назад, когда в очередной сто тридцать пятый раз с Эллой порвал навсегда, ушел в глубокий танцевальный запой, тогда и заметил среди своих поклонниц эту... очаровательную... девушку... Других слов и не подобрать.
   Он в тот вечер в резиденцию не приполз, как обычно, а прилетел. Весь такой воодушевленный, глаза горели, руки дрожали, с губ слюна капала и говорил, говорил он без остановки. Встал посреди холла и как начал нести чушь о цветах, кольцах, свиданиях... Слуги женского пола по всей резиденции на пол сползли и в конвульсиях забились от экстаза: женщины они же ушами любят. Мужчины со стенами слились - решили у Принца умопомрачение случилось. Тоттен наверху лестницы с поднятой ногой застыл, а я бросилась скорую лекарскую помощь вызывать.
   Они приехали, больного осмотрели, но забирать не стали. Сказали, именно от этого недуга лекарств не существует. Тут или осиновым клином в сердце или терапевтическим методом: ручку в ручку вложить, слезы платочком смахнуть и благословить пару. Ну, или подождать пока само не рассосется.
   Мы ждали. День. Два. Три. Неделю. Но оно все не проходило. Руфим частного детектива нанял, вместе с ним в засадах сидел, все про Азриэль выяснил, затем в комнате своей заперся вместе с психологом, психиатром, антропологом, математиком, военным стратегом. Мы решили войну затевает, ан нет - он план по завоеванию девушки придумывал!
   Не спорю, в итоге события и впрямь чем-то полномасштабную войну мне напомнили, только я пока ни победителей, ни проигравших не вижу, но они должны быть, посему мучает меня не очень приятное предчувствие...
   Азриэль же Ллеверлин, а они не сдаются. Вспомните, когда Тоттен Новые Дельфы разнес и едва конец света не устроил, кто в Тьму в одной простыне полез? Я. И не надо глупых вопросов задавать для чего мне понадобилось данный безголовый поступок совершать. Газеты и журналы за тот период времени почитайте. Все почему, зачем и какого кентавра найдете.
   Два Руфима? Знаю про эту неприятность. Нет. Делать ничего не собираюсь. Пусть Принц хотя бы одно дело, которое начал сам без посторонней помощи до конца доведет. Вы же не хотите видеть на троне Тьмы маленького мальчика, не способного принимать решения и отвечать за свои слова? Вот и я тоже не хочу. Тьма материя опасная, она не терпит слабости и неаккуратного обращения.
   Мы с Многоликим посовещались и решили прекратить активное вмешательство в личную жизнь "детей". Оставили за собой совещательную функцию, но что-то ни один из них не спешит нашей мудростью воспользоваться. Руфим опять во все тяжкие ударился, к своей бывшей вернулся, а та и рада: уши развесила, глазками хлоп-хлоп и улыбается плотоядно... Не знаю, что она в младшем демоне нашла, правда, зацепило Эллу сильно. Она и так особа не особо умная, а как в пределах видимости Принц появляется, так светлая совсем в минус уходит.
   Не верю я в их любовь великую, о которой она на каждом шагу рассказывает. И не верб, что Руфим дважды один и тот же прием использовал. Почему? Во-первых, демоны не повторяются, во-вторых, он все-таки не такой идиот, каким иногда кажется, в-третьих, понимаете... приступ любовной лихорадки невозможно симулировать. Да, демоны не умеют любить, но то, что они испытывают очень похоже и по химии и по поведению.
   Что делать? Совершенно ни-че-го. Сидим и ждем развития событий. Если Тьма примет Эллу - так тому и быть, если нет, то не первый и не последний раз мы со Светом друг друга потрепим. Померьте, нам драка в удовольствие!
  
   Из воспоминаний Валдриса Романтичного.
   Честно говоря, я собираюсь уходить из Гильдии. Мне там делать больше нечего. Карьеру сделал, деньги заработал, достойную смену себе подготовил. Что еще должен сделать мужчина? Пожалуй, больше ничего (удовлетворенная улыбка). Собственно, я документы пришел подавать, когда глава гильдии попросил меня о последней услуге - найти и устранить ренегата, который взял заказ на Азриэль Ллеверлин Д"Артэс. Я сразу отказался, какое мне дело до жизни и смерти никому неизвестной полукровки. Как неизвестной? Знаете, я реалити-шоу не смотрю. И в принципе зеровизор включаю редко. Иногда новости на зеротерминале почитываю. Мне достаточно, чтобы быть в курсе дел в нашем государстве и мире. Знаю (смущенно) я мечта, а не мужчина. Нет-нет, сегодня вечером я уже занят. Как чем... Скоро все увидите сами (загадочная улыбка).
   Вернемся к нашему вопросу. Меня уговорили. А много ли надо любящему отцу? Всего лишь сказать, что его дочь является телохранительницей назначенной жертвы. Даже вещи собирать не стал. Из кабинета главы гильдии билеты на дракона забронировал, кредитную карточку в карман бросил и полетел так, будто за мной сам Цербер гнался. Каспея недавно диплом получила, а ей такое сложное задание дали! Подумал, вернусь, так сам себе главу самой лучшей гильдии телохранителей закажу. Ведь просил же по дружески (выражение досады на лице)...
   В драконе ознакомился с информацией о деле. Афина, лучше бы этого не делал. Длину моих волос видите? Так вот они на всю длину дыбом встали. У меня половина женщин на рейсе интересовалась, чем я прическу фиксировал, что она вертикально держится и не шевелится. Глубину стресса, который я испытал, понимаете?
   Дальше больше. И хуже. Дикие конкурсы, гонки по острову, пророчества, боги, настоящая демоница, Император Света... Порой мне приходила в голову мысль о сне. Страшном, мрачном сне не совсем психически здорового существа. Особенно в тем моменты, когда смеяться сильно хотелось. Знаете, состояние, когда смех аж изнутри распирает, а хохотать в голосе вроде как и неприлично.
   В конце концов, убийцу удалось устранить. Я выдохнул, расслабился и вдруг понял - а не могу я уйти на покой! Как я буду жить без погони, магических битв и... Он вздохнул (покраснел). Понравился мне кое-кто из окружения Азриэль. Что удивляетесь? У убийц тоже есть сердце и оно не каменное. Едва ее увидел, так оно к ней потянулось.
   Кто это? Я лучше промолчу, но поверьте, именно из-за нее, я желаю Азриэль счастья и собираюсь помочь ей добыть его так или иначе. Мое мнение относительно конца истории (усмешка в пол лица)? Все будет хорошо. Не для всех, естественно. Однако, ш-ш-ш, пока не могу раскрыть все наши секреты.
  
   Из воспоминаний Каспеи.
   Некогда мне на вопросы отвечать (бегает по квартире Азриэль, собирает вещи в рюкзак: веревка, топор, мыло, две серые крысы...). Не могу я одновременно думать и готовиться. К чему? Не могу сказать. Тайна. Не дай Артемида, эта белобрысая коза узнает, тогда все насмарку. Говорите в эфир пойдет после свадьбы? Знаю я вас, журналистов: говорите одно, делает совсем другое. Не верю!
   Про прошлое? Ну, по него могу рассказать. За заказ сразу взялась. Ни секунды не думала. Для телохранителя что главное? Правильно, создать себе репутацию. По-моему, я с данной задачей прекрасно справилась. В контакт с клиентом вошла, дружеские отношения установила, от смерти спасила. Нет, ничего страшного в том, что пару раз меня Азриэль спасла нет. Всякое в жизни бывает (морщится). Зато те же пару раз она меня чуть к Аиду на переподготовку не отправила! Рыбалку вспомните... До сих пор не могу морепродукты есть. Так чешуя перед глазами и мелькает, да крючок в волосах мерещится.
   Присутствие отца на острове стало сюрпризом. Как его увидела, так душа в пятки ушла: подумала, с ним тягаться придется, но ошиблась. Он после первого конкурса ко мне в номер заявился, еле сквозь кордон из девчонок пробился. Мой отец в свои четыреста пятьдесят два еще ничего... Моя между прочим заслуга. По утрам крем увлажняющий наносит, голову моет исключительно травяными настоями, вечером успокаивающий крем и специальное средство от мимических морщин под глазами...
   - Каспея! - возглас из кухни.
   А еще он ещедневно в спортзал ходит, когда не на работе (понизив голос и застегивая рюкзак), питается правильно, на курсы вязания ходит, чтобы будущим внукам шапочки да шарфики вязать. Кройку и шитье он уже освоил. У моего отца такие чудесные кружевные распашонки получаются, а еще...
   - Каспея! - возглас из ванной. - Хватит меня продавать. Имей уважение к родителю. Кроме того, я уже нашел себе даму по сердцу...
   Девушка прислушалась. Между точеными бровями залегла морщинка. Она сделала знак рукой подождать и вышла из комнаты. Крики, звук разбившегося стекла и падающих предметов. Тихая семейная ссора. Плачь. Угрозы.
   - Мы еще через неделю поговорим, родитель! - взъерошенная Каспея вернулась в помещение. - Даму он нашел по сердцу! Пока не одобрю никакого сердца и никакой дамы не будет! - в пустоту выкрикнула девушка.
   О чем мы говорили? А, об Азриэль. Сейчас я помогаю ей по доброй воле - мне никто не платит. Просто, принципы у меня такие: зло должно быть наказано и неважно какого оно цвета. Хоть снежного белого. Моя подопечная ничем не заслужила... Да бросьте! Наговаривают на нее злые языки. Разве за дополнительные глаза, хвост, превращение в русала и постоянные скандала Руфим может ее ненавидеть? Ну-у, тогда он не мужчина. Неужели ему трудно пару женских капризов удовлетворить? Хотя... Ему-то, наверное, трудно. Он привык, чтобы вокруг него все на задних лапках прыгали, а тут ему самому и попрыгать, и побегать, и полетать пришлось. Завоевание женского сердца дело трудное - требует специальной подготовки и железных нервов!
   Взгляд на часы. Ладно, пора мне. Час "Ч" настал. В течение сегодняшнего дня мы расставим все на свои места...
  
   Из воспоминаний Руфима.
   Ровно в полдень свадьба. Гости приглашены уже давно, Храм украшен на прошлой неделе, ресторан готов принять толпу народа, участники развлекательной программы репетируют, запертые внутри, перед плотно закрытыми дверьми резиденции уже неделю ночуют журналисты. Не пройти, не проехать - они на проезжей части палаточный лагерь разбили и всех окрестных собак и кошек на шашлыки извели!
   Принц Тьмы еще раз посмотрел на часы. Одна минута шестого. Ложиться спать не стоит. Да и не уснуть ему. Глаза закрывает и перед глазами лицо Азриэль появляется. Только бы она поняла, только бы сообразила, что от нее требуется. Ведь никакой возможно согласовать действия нет: Элла за ним днем и ночью наблюдает. Настоящий концлагерь устроила. В коридоре десять человек охраны стоит, каждые пять минут по у-у вызывает или по зеронету сообщения шлет. Не верит светлая в его намерения. И правильно делает!
   Это тогда Руфим остолбенел, когда ее увидел. Показалось демону, что от девушки сияние исходит и вся она такая воздушная, честная и самая красивая на свете. А улыбка... Сейчас демона от оскала Эллы передергивает. Жаль, никто не сказал ему какое черное нутро скрывается за идеальной внешностью блондинки. Она предложила Фейерию в качестве прикрытия использовать, она все время подсказывала оборотню-убийце, где искать свою начальницу и светлая сделала все, чтобы убедить Тоттена Многоликого стереть память единственному существу, подходящему на роль Королевы Тьмы.
   Принц долго не верил. Как поверить если рассказывают о чудовище, а перед собой видишь милую доверчивую скромную девушку? Подумаешь, дочь Императора Света! Живых идеальных существ не бывает в мире - они все в музее чучелами работают. Да и разве жениться он на ней собирался? Не собирался, ибо Тьма никогда не примет Свет, а тот не примириться с Тьмой. Однако, никто не запрещал им общаться вне семейной ячейки. Однако, Элла иначе считает... Брак с Руфимом идея фикс для нее и зафиксировалась она ней крепко!
   Первые проблемы лет пятьдесят спустя истории со свадьбой Тоттена и Фейерии начались. Тогда они впервые серьезно поссорились и на десять лет расстались. Причина? Проста: темный жениться отказался. Причем достаточно резко высказался, мол мы все давно обсудили и разговаривать больше не о чем. Элла не согласилась. Привела в качестве аргументов попытку связать свои судьбы в Храме, ну перед тем, как Фейерия Храм из гранатомета почти разнесла. Бесполезно ей объяснять, что кольца кольцами, а сила к нему не перейдет и Тьма его повелителем над ней не признает...
   После они помирились. Потом опять разошлись. Потом опять помирились. Странные болезненные отношения. Конечно, демоны не умеют любить, но они умеют привязываться, привыкают заботиться. Они впускают в свою жизнь единственное существо, которому безраздельно доверяет. Спутники становятся теми, с кем демоны разделяют свою жизнь пополам: радость, горе, слезы... Эллу же интересовала исключительно власть. С виду хрупкая блондинка обладает поистине завидным стремлением поднять все и всех под себя. Более того, ее изворотливый ум, происхождение и деньги давали ей все возможности сделать это. Да, целеустремленность отличное качество, но надо уметь выбирать цели по себе.
   Пискнул зеротерминал. Нехотя Руфим поднялся с кровати, подошел к столу и быстро напечатал короткий ответ. Иначе она вызовет его, а разговаривать с Эллой совсем не хочется. Удивительно, он, мужчина, за несколько часов до собственной свадьбы думает вовсе не о той, которую поведет к алтарю. Азриэль... Ее бегство из квартиры ясно дало понять демону - она не желает встречаться с ним. Хотя он и рассчитывал именно на такой результат, когда пришел с хором из вампиров и оборотней, но все равно больно. Как неимоверно больно было предавать ее, подстраивая сцену на острове с ним и Эллой в главной роли.
   Забавно...Тогда, несколько лет назад он обратил внимание на одинокую блондинку потому, что она напомнила ему Эллу. С виду. Едва он сел за столик, как девушка подняла на него глаза, убрала за уши выбившиеся из высокой официальной прически пряди и попросила его освободить место или заплатить за половину стоимости стола. Принц подумал, будто у него слуховые галлюцинации начались . Еще возникло острое чувство, словно подобное с ним уже происходило. Хм, в начале знакомства Фей именно так вела себя с ним.
   Естественно, демон никуда не ушел. Он предложил девушке угостить его, исполняя роль настойчивого стриптизёра, выманивающего у восторженных простушек кровно заработанные маньки. Недолго думая Азриэль его угостила... остатками ужина. Вывалила все с тарелки ему на колени и горячим чаем из чайничка полила. Похоже, у всех девушек, которые ему не безразличны есть привычка проверять его мужское достоинство на прочность!
   Он сходил в гримерку, принял душ, переоделся, нацепил амулет с временной личиной и вышел в зал под видом гостя. Он надеялся посмеяться над девушкой. Зря. Она посмеялась над ним во второй раз. С короткий промежуток времени, пока он отсутствовал, она умудрилась назюзюкаться гномьей водкой по самые извилины и еле-еле сидела за столом прямо, но парочку добрых слов для него нашла, а также остатков водки не пожалела и талант пироманта продемонстрировала. Едва столик и рубашку Руфима потушить успели! Но главное совсем не это. Пожимая ему на прощание руку, которую вышибалы клуба побоялись скрутить и подняв на него глаза, она спросила:
   - А почему у тебя глаза разного цвета: один голубой, второй карий? - и отключилась. Охрана ее на руках из клуба вынесла, на кентавра посадила и домой отправила, пока Принц столбом стоял и слова обдумывал. Когда до него дошло, уже поздно было. Азриэль десятый сон дома досматривала.
   Руфим домой вернулся, всех на уши поставил и как оголтелый принялся думать, каким образом найденное чудо добыть, удержать и как можно быстрее к себе под крылышко утащить. Ему наконец-то повезло найти ту, которая самой Тьмой предназначена на роль Королевы.
   Первые несколько месяцев он Азриэль вообще как личность не воспринимал, но чем больше узнавал о ней, тем больше импонировала ему девушка. Смелая, порывистая, несдержанная в эмоциях... огонь воплотился не только в магии. Ее характер полностью отражался опасную и притягательную сущность пламени.
   Спустя два года родился беспроигрышный план. Он включал в себе и наступательные действия на девушку и оборонительные от Эллы. Руфим был уверен на сто процентов, что светлая не даст ему спокойно жениться на другой, поэтому он решил обмануть обманщицу. Сказал, будто придумал план, как и силу получить и жениться на эльфийке. Подробно его описал, согласие получил и стал претворять в жизнь. Правда...
   На первом же этапе план дал осечку. Вспыльчивая девчонка повела себя совсем не так, как ей полагалось по плану. Что называется отожгла по полной, вдобавок уволилась, лишая темного возможности взаимодействовать с ней! Пришлось идти на поклон к родителям и просить их немного подсобить. Они согласились, но с условием - потребовали включить их в число наблюдателей шоу. Какое же веселье без самой бесшабашной нестареющей парочки Стилуса? Точно никакого... Вот и повеселились по самые уши. Так, что сейчас рыдать в голос хочется, а нельзя, ибо необходимо статус кво поддерживать.
   Элла поверила в его планы. Временно затаилась в ожидании условного сигнала, дабы выйти на сцену и... проиграть. Руфим хотел посвятить в свои реальные планы Эллу тогда, когда у той уже не будет возможности как-либо навредить Азриэль. И опять все провалилась. Упрямая будущая королева отказывалась общаться, язвила, издевалась над на каждом шагу и пресекала попытки сблизиться, отрицая притяжение между ними, и больше не видела у Принца разноцветных глаз. А он надеялся, перечитывал маленькую книжечку под подушкой ночью и мечтал об идеальной жизни с идеальной Королевой.
   Незадача. Советы из книжки не сработали. Вернее, сработали, но как-то не так. Очевидно, написаны они были для других времен и других девушек. Эта же... нож кое-где очень подходящее для нее определение не поддавалась. Дальше двойник, непонятно откуда взявшийся второй убийца, куча изменнных животных... От первоначального плана осталось только название - "Реалити-шоу Холостяк"! Пришлось импровизировать!
   Не все импровизации оказались удачными. Вспомнить хотя бы историю со стрекозлом... Именно в тот момент, когда фасетчатая кабина соприкоснулась с берегом океана Руфим узнал значение выражения "животный ужас". Бестолку говорить, достаточно на него посмотреть, чтобы понять глубину переживаний. Не каждое событие в жизни седых волос на голове прибавляет.
   Тренькнул у-у.
   - Да? - Принц сел на край кровати.
   - Волнуешься? - проворковала Элла.
   - Да, - отозвался демон.
   Еще бы ему не волноваться. Настоящая невеста неизвестно где, примерно там же находится двойник, чьи планы недвусмысленны и пересекаются с его собственными, его у двери караулит охрана светлой, которая любой темной по пакостям фору даст, текущее положение дел неизвестно, будущее неопределено, а он при всем этом спокойно лежит в постели и предается воспоминаниям. Замечательно!
   - Я так рада, что мы сегодня встретимся в Храме, - ласковый голосок девушки источал сладость меда. - Не могу дождаться. Хочу прямо сейчас оказаться у алтаря, положить руку на твою ладонь и произнести "да".
   Руфим представил, как Элла на белом пегасе врывается в особняк, хватает его за ногу и тащит вниз по лестнице. Его голова бьется о ступеньки, сознание покидает тело и в себя он приходит уже с кольцом на пальце и счастливой женой, чьи руки на шее подозрительно напоминают удавку. Темный передернул плечами.
   - Я тоже, дорогая, я тоже, - выдавил из себя демон и отключился.
   Часы показывали семь утра. В дверь осторожно поскреблись. Следом в комнате появилась голова слуги. Он сказал, что у входа ожидает свадебная команда и пора бы приступать к ритуальному облачению. Демон кивнул, поднялся и посмотрел на свое отражение зеркале.
   - Ритуал, так ритуал, - пробормотал он. - Остается надеяться, что он не превратится из свадебного в похоронный...
   Принц принял душ. К тому моменту, когда он распаренный вышел из ванной стилист разложил свои принадлежности на специальном столике, который он принес с собой, на дверцу шкафа повесил специально сшитый для торжественного случая костюм. Второй слуга уже раскладывал гладильную доску и готовил отпариватель.
   Первым делом стилист привел в порядок шевелюру темного. После стрижки гладкие черные волосы лежали волосок к волоску и блестели, словно их посыпали бриллиантовой пылью. Возможно, так оно и было. Принц не следил за действиями порхающего вокруг него мужчины и не протестовал против обильного использования косметических средств. Лишь в самом начале он довольно грубо пресек попытки стилиста покрасить белую прядь в челке в цвет основного тона волос. Если сегодня ничего не получится, то память - это единственное что у него останется.
   Помощник отпарил костюм. Кроваво красного цвета он ярким неприятным пятном выделялся среди пастельных тонов комнаты. Цвет торжественного облачения не предвещал ничего хорошего. Впрочем, хорошего ему ждать не откуда. Он сам своими руками испортил отношения с Азриэль. Сделал это намеренно и жестоко. Разве такое прощают? Он бы не простил. Разве жалкий спектакль перед зерокамерами мог ее в чем-то убедить? Кто узнает удался ли он... Некоторые журналисты просили, чтобы Руфим перестал кривляться и потешать публику якобы страхом перед свадьбой. Ха-ха... Хорошая шутка.
   Демон вздохнул. Повиновался приказу стилиста подняться. Разделся. Позволил облачить себя в белую рубашку с глухим воротником-стойкой, продеть под него красную бархатную ленточку и завязать замысловатым бантом. Брюки с узкими шатнинами Принц одел сам, однако пояс застегнул стилист. Дрожащие руки Руфима никак не могли справится с необычной пряжкой. Завершил наряд приталенный пиджак с атласной белой подкладкой. Немного грима на лице придали усталому взгляду лихой блеск и почти естественный румянец скрыл бледные впалые щеки темного.
   - Красив... - с ненавистью прошептал Принц, взглянув в зеркало.
   Бездушная поверхность отражала статного мужчину с печатью властности на лице, искаженном презрительной гримасой, так подходящей к внешнему облику, созданному мастерами красоты. Да, именно таким: надменным, уверенным в себе Королем Тьмы его хочет видеть Элла. Что ж, у нее будет шанс полюбоваться на него. Кривая ядовитая улыбка расцвела на губах демона.
   Приготовления закончились без пяти одиннадцать. Ровно за час до начала церемонии в ворота резиденции неторопливо вошел роскошно украшенный цветами, лентами и золотыми пластинами с выгравированными на них узорами транспортный демон угольно-черного цвета. Он был огромен и напоминал сытую сороконожку сытую, отчего довольно флегматичную. Демоновод развернул его мордой к улице и сдал назад, позволяя колонне темных эльфиек в ярко-красных летящих шифоновых платьях с корзинами наполненными лепестками белых роз выстроиться вперед.
   Пора...
   Задрав вверх упрямый острый подбородок, Руфим широким сильным движением распахнул дверь своей комнаты, вышел в коридор, кивнул конвою из людей-воинов света и направился к лестнице. Спуститься величественно, как подобает без минуты Королю Тьмы не вышло - ноги не сгибались. Кое-как Принц проковылял по ступенькам до холла, где его ждали Тоттен Многоликий и Фейерия Ллеверлин, по случаю свадьбы одетые с ног до головы в черное с букетами бордовых роз в руках.
   - Надеюсь, ты знаешь что делаешь, - нынешний Король невозмутимо поправил лацкан пиджака. - Не хотелось бы развязывать войну со Светом. Такая погода хорошая, - Многоликий, пребывающий в своем настоящем облике зрелого короткостриженного черноволосого мужчины с карими глазами и бледной кожей, бросил быстрый мимолетный взгляд в окно. Только сейчас Руфим обратил внимание на заливающий улицу яркий свет. - Всю неделю шел дождь, - поморщился Тоттен, - а сегодня солнце выглянуло...
   - Знаю, - сухо промолвил младший демон. - Не беспокойся.
   - Да?! - брови Фей уползли вверх. - Когда ты, ненаглядный наш, поумнеть успел? - по лице Королевы нельзя было определить боится она или просто измывается над пасынка. Опять же, возможны и оба варианта. За столько лет совместной жизни с демоном в качестве законного супруга она здорово наловчилась играть своими и чужими эмоциями.
   Демон промолчал. Шагнул вперед и до хруста обнял Королеву. Что бы они ни считала, он испытывал к ней самые теплые чувства: уважение к ее храбрости и силе, преклонение перед ее проницательностью и интуицией. Увы, он - мужчина, не прислушался к ее советам раньше. Выкинуть надо было книжку, схватить Азриэль в охапку и утащить в ближайший Храм, а потом разбираться на ромашках любит она его или не очень.
   Отпустив Фей, темный подошел к отца и в пояс поклонился, сжал протянутую руку, ощутив последнюю искру силы, перешедшую к нему от Короля. Как и сын, отец поставил на кон все, признавая за наследником право решать и действовать. Самому. Ровно час равновесие между Светом и Тьмой будет нарушено. Шестьдесят минут у одной из изначальных энергий не будет повелителя и никто не гарантирует дождется ли мать летней ночи нового хозяина к чьим руками будет пушистым котенком ластиться. Сто восемьдесят лет назад она предпочла Тоттена, простила предательство и вернулась к нему. Если Руфим подведет, случиться ли это вновь? Тьма не любит повторов.
   Бывшие Король и Королева первыми вышли из дверей резиденции. Они заняли место во главе шествия. Шли чинно, приветствуя неистовствующую в радости толпу преданных последователей. За ними шествовали темные эльфийки. Девушки кружились в танце, устилая дорогу мертвыми лепестками белого шелка и пели торжественный гимн. Далее медленно полз демон, громыхая наспех закрепленными золотыми пластинами и замыкали процессию воины света. Они жались друг к другу, чувствуя себя белыми воронами в стае существ почитающих Тьму.
   Дорога за Храма заняла пятьдесят минут. Крики толпы слились в монотонный гул, который вытеснил из головы оглушительный стук сердца. Часто журналисты называли Руфима бессердечным. Они ошибались. Иначе что тогда так громко стучит в груди и бьется о ребра, будто хочет проломить грудную клетку, вырваться на свободу и отправиться по адресу, написанному на клочке бумажки, который Принц сжимал в кармане.
   Он нашел клочок у себя под подушкой. И кажется, догадывался, как кусок тетради в линеечку попал туда: убийцы не только плохие новости на острие кинжала приносят. Иногда они дарят надежду в обход любых препятствий. Но чья инициатива? Валдриса или... Изящная ручка Азриэль впелала свою нить в кружево событий? Не время отвлекаться.
   Принц спешился с демона. Отсчитывая про себя секунды поднялся по ступенькам Храма и остановился перед тяжелыми, окованными медью дверьми. Он медлил. Внутри ВИП-персоны и Элла ждали его появления.
   - Афродита... Если ты слышишь меня, то не допустишь святотатства в этих стенах.
   Демон глубоко вдохнул, выдохнул. Взлохматил волосы, испортив работу стилиста и толкнул створку двери. Пятью минутами ранее ее открыли Тоттен и Фей. Теперь его очередь.
   Он вошел.
   Красная дорожка с каплями белых цветочных слез. Усыпанные драгоценными камнями обувь приглашенных дам. Шелковые, бархатные, атласные и прочие подолы юбок, расшитые жемчугом, бисером, украшенные свежесрезанными цветами. Темное дерево скамеек. Тонкие пальчики в перчатках и более грубые с отполированными когтями. Два белых пятна впереди.
   У Принца не получалось сфокусировать взгляд. Он запнулся. Зрители затихли. Агатово-черная слеза сорвалась с подбородка и разбилась о ворс дорожки. Руфим поднял руку к лицу и провел тыльной стороной по щеке. На манжете манжете рубашки, ровно на два сантиметра выглядывающей из-под пиджака появилась темная отметина.
   - Как он счастлив... - прошептал кто-то с задних рядов.
   Демон подавил в себе желание убить того, кто позволил себе заговорить о счастье. Убрал появившийся было оскал с лица, повел плечами, сбрасывая напряжение. Он чуть было не перевоплотился во вторую форму. Надо лучше себя контролировать.
   Принц поднял голову. Ухмыльнулся в тридцать два, ставших острыми зуба, и прошел остальной путь. Мимо Тоттен, на секунду встретившись с ним взглядом. Мимо Фей, сидевшей с опущенной головой. Она спрятала лицо под вуалью. Поклонился Лэйнарду и принял из его руки ладонь наследницы Света.
   Зазвучали торжественные песнопения. Дрожащий, словно осиновый лист, жрец спотыкался на каждом куплете, озираясь по сторонам. История более чем полутора столетней давности не давала ему покоя. Храм-то был тот же самый, только витраж заменили.
   Закончив, жрец выдохнул, отпил из стакана воды, вытер лысый лоб платочком, скомкал, выбросил его себе под ноги и решился задать вопрос:
   - Согласен ли ты Арушифирамсакур Тенкотламионариен кире Некловинкоренмаш элтар ака Фрай Дора-Хэ взять в законные жены наследницу Света Эллионирель Кастельо ини Ро-Тарум?
   Тишина. Спиной Принц ощущал устремленные на него взгляды. Он кашлянул, вытер губы, ласково посмотрел на невесту и произнес:
   - Конечно...
   Под ногами "невесты" вспыхнула пентаграмма. Она удивленно вскрикнула, облизнула губы, сжала кулаки, бросилась на Руфима и... рухнула на пол, утонув в складках пышного платья.
   - НЕТ! - рявкнул Руфим.
   - ЧТО?! - поднялся со своего места Лэйнард.
   - СИДЕТЬ! - в два прыжка Тоттен оказался перед Императором Света, сбил его с ног и на теле светлого въехал в пентаграмму, во второй раз усадив Эллу на пятую точку. - Твою м-мать, Руфим, и как я отсюда выберусь?! - заклинание не выпускало никого. Два паука злорадно осклабились. - Сын? - с надеждой посмотрел на Принц старший демон. - Ты же любишь отца?
   - Угу, - бросил демон, не обращая ни на кого внимания. Он стремительно бежал к выходу их Храма.
   - Арушифирамсакур вернись и вытащи меня отсюда! - выкрикнул бывший Король Тьмы.
   Но младший демон уже хлопнул дверью, оставив гостей, жреца, Тоттена и икающую от смеха Фейерию недоумевать о конечном пункте своего пути.
   Принц вихрем пронесся по ступенькам, запрыгнул на транспортного демона, пришпорил его и... помчался со скоростью два километра в час по запруженным простыми темными смертными улицам города.
   - Да что сегодня за день такой! - взревел Принц, соскальзывая со спины слишком медленного транспортного средства.
   Темный прошелся взглядом по рядам гостей, прикидывая к кому бы на загривок запрыгнуть, увидел мощного лощеного кентавра, перелез через ограждение, распугав зверским выражением лица толпу и оседлал ошарашенного получеловека - полуконя.
   - Ну?! - прикрикнул он на кентавра.
   Тот повернул туловище, моргнул и неожиданно для Руфима покрутил у виска пальцем.
   - Я вожак табуна! - возмутился получеловек.
   - И что? Скакать разучился? - съязвил демон и ударил каблуками ботинок по бокам того, кого он однозначно воспринимал как говорящего коня, а не свободного гражданина Унлесс-Сити. Слишком уж торопился темный.
   - Нет, но и лягаться тоже! - кентавр взвился на дыбы, сбросил не успевшего схватиться за шею Руфима и добавил ему задними копытами. Они просвистели в сантиметре от ушей демона. - Жених, чтоб тебя Сцилла за задницу цапнула...
   Принц поднялся, отряхнулся, увидел спешащего к месту инцидента полицая на реактивной метле и бросился ему на встречу, словно родному.
   - Отдай! - темный вцепился в хромированный руль служебного транспорта с сине-красными мигалками.
   - Не отдам! - не пожелал уступить представитель службы охраны порядка.
   - Я Принц Тьмы! И мне положено...
   - А я вообще Свет почитаю! - резко дернул на себя метлу полицай и уже приготовился умчаться вместе с отвоеванной добычей, но удар под дых заставил мужчину в форме согнуться пополам и тоненько пискнуть: - Сволочь!
   Руфим всплеснул руками, довольный, что одним ударом двух зайцев в нокаут отправил и зловредно улыбнулся.
   - Привет от Лейнарда и его дочери! - сказал на прощание демон, нажал на кнопку пуск и чудом удержался на метле, ибо она, выпустив сноп искр, слишком резво стартанула с места.
   Ветер мгновенно растрепал остатки прически и вырвал у-у из уха Принца. Помянув Тьму и Свет одним емким выражением, темный сильнее сжал бедрами тонкий железный черенок метлы, помянув заодно то существо, которое сделало мужчин совершенно непригодными для полетов на истинно женском средстве передвижение. Что-то где-то он себе защемил, а ведь впереди еще долгожданная брачная ночь и хочется на ней присутствовать в полной боевой готовности! И как полицаи умудряются на них летать? Неужто им трусы железные выдают?! Нашел время изумиться Руфим по той простой причине, что в текущий момент он сам бы от этой детали туалета именно из такого материала не отказался, но деваться с набравшего скорость рычащего и извергающего клубы серого дыма средства передвижения ему было некуда. Разве что вниз, да погибать геройски он сегодня не планировал. Наоборот, Принц жаждал на полную катушку и безразмерный кошелек отпраздновать победу.
   Где-то на полпути куда-то демон вспомнил об адресе, где должно было состояться бракосочетание ненаглядной Азриэль с драгоценной его половиной. Полет - это хорошо, но полет в заданную точку безусловно лучше, особенно, когда каждая секунда на счету. Принц сунул руку в левую руку в карман, правой продолжая направлять метлу, достал из него клочок бумажки, развернул...
   - Мне прокляли?! - вскричал темный, проводив взглядом улетающую записку.
   Не снижая скорости он попытался восстановить в памяти адрес: квартал, улица, номер строения... Кажется, ему следовало спешить на край города. Руфим развернул метлу в нужном направлении. До упора выкрутил газ на древке. Лишь бы горючего хватило - указатель топлива опустился в красную зону. Принц скрипнул зубами. Нет, точно не его день. Похоже, Мойры решили его за все неправедные поступки разом наказать, чтобы он всю оставшуюся жизнь мучился, терзая себя несбывшимися надеждами.
   Уже на подлете к Храму метла чихнула, выплюнула клуб совершенно белого дыма и резко пошла на снижение. Точнее, просто свалилась в неуправляемый штопор. Окончательно разозленный демон рыкнул в небо, погрозил кулаком, пообещав Олимпийцам веселую жизнь в любом случае, и напряг руки, выровнял падение и направил издыхающую метлу в ближайшее окно.
   До часа дня оставалось пятнадцать минут. До Храма - два с половиной километра и пять этажей кирпичного дома, куда влетел темный.
   - По-це-луй! -именно под это требование Руфим приземлился на уставленный едой и напитками стол.
   Запечённый гусь, баранье ребрышки, телячьи отбивные полетели на ноги разряженных существ в комнате под звон падающих бутылок и разбивающихся хрустальных бокалов. Повисла тишина. На подоспевшем вовремя главном блюде праздника - демоне в соусе и салате скрестились взгляды светлых эльфов. Из бутылки в руках одного из них, через край бокала переливалось шампанское, образовывая под Принцем холодную лужу.
   - Ну раз настаиваете, - пробормотал темный.
   Он вскочил на ноги, чмокнул застывшую невесту, подумал секунду и расцеловал в обе щеки жениха. Почему-то именно последнее вернуло эльфам дар речи, способность соображать и размахивать руками. Конечно, столовые ножи ничтожное оружие, но и им при должном умении и сноровке можно нужную часть тела отпилить. Голову, например.
   - Темный... - прошипел седеющий, но старательно подкрашивающий белые корни волос , эльф. - Бить его!
   И эльфы будто сорвались с цепи. Вся толпа: мужчины, женщины без разбора бросились на единственного по ошибке посетившего торжество демона. Руфим скатился под стол, прополз между ножек соединенных столов, нырнул под юбку свежеиспеченной чужой жене, завизжавшей "насилуют", сорвал на удачу кружевную подвязку и вылез с другой стороны. Девушка уже уричала "обесчестили", хотя именно ее честь Принцу даром была не нужна, но попробуйте объяснить это толпе разъяренных ушастых, которые уже ощетинились магией!
   Плюнув на светлых, демон вынес "копьем Тьмы" дверь, сел на перила спиральной лестницы и, зажав в зубах благоухающую подвязку, съехал вниз. Эльфы не отставали. Вторая дверь на его простилась с жизнью, выпустив Руфима на улицу. Он выбежал, чихнул от взвившейся в воздух древесной пыли и бросился бежать вдоль домов по тротуару к треугольной крыше Храма, возвышающегося над пятиэтажными домами.
   - Быстрее, быстрее... - подгонял себя темный.
   - Лови его! - не отставали светлые.
   Впереди всех на высоченных каблуках неслась подобрав пышную юбку жена с початой бутылкой шампанского в руках. За девушкой стремительно хромал муж, чаще переходя на прыжки на одной ноге. Что поделаешь отдавили бедняге в давке ступню, а оставаться в квартире, когда все в увлекательную погоню включились стыдно... Вдруг дорогая и любая демона догонит и... на брудершафт с демоном выпить захочет? Стыдно будет потом друзьям и родителям в глаза смотреть!
   На глаза Принцу попались городские часы. Без пяти! И секундная стрелка неумолимо бежит вперед. А сил-то почти не осталось. Ну, Аззи, ну подруга дней суровых, удружила. Разве не могла сама с половинкой в своем особенном стиле разобраться? А что если... Руфим похолодел. Если его половинка с избранницей разобралась? Нет. Ведь она Ллеверлин, а они никогда не сдаются, но их... можно... победить... в плен брать необязательно...
   - Убью! - выдохнул Принц, не уточняя кого именно. Для себя решил: кого живым в Храме найдет, тот за все и ответ держать будет. Если удержит - рука у темного ох какая тяжелая.
   Последние метры. Сердце выпрыгивает через горло. Легкие отказывают. Ноги подкашиваются. Лоб того и гляди пожмет асфальту руку. Да еще ушастые на хвосте болтаются.
   Из последних сил демон вполз по ступенькам Храма Афродиты. Буквально заставил себя подняться и заколотил в дверь. Ему никто не ответил... Покраснев от злости Руфим дернул ручку на себя, еще раз, увидел перед глазами табличку с надписью "от себя" с тремя восклицательными знаками и толкнул дверь вперед. Следом толкнули его. Потеряв равновесие темный рухнул на пол, на него упали эльфы, а остальные, пробежались по их спинам и с воплями накинулись на...
   - Какого ...! ...! - отмахнулся от наседающих светлых голубоглазый Принц. - Что вам от меня надо?! - шипение, затем громыхнуло. Сверху посыпался мелкий мусор.
   Демон коротко хохотнул, поднатужился, скинул с себя стонущих от несправедливости и поврежденной спины эльфов, распрямился в полный рост и без предупреждения ударил "вихрем смерти". Он ни с кем не потерпит соперничества. Даже с самим собой! Однако, голубоглазый просто поглотил заклинание. Руфим растерялся. Светлые тоже. Они стояли посреди дорожки, как совы вертели головами и не понимали на кого им нападать-то?! Двое темных многовато будет.
   - С дороги! - рыкнули оба Принца. Ушастые мигом расселись по лавкам и притихли. Про себя каждый из них предоставил право разобраться демонам между собой, а уж потом они побьют того, кто останется стоять на ногах. Несильно, только чтобы себя потешить.
   Шаг вперед. Одинаково напряженные взгляды. Занесенные руки. Повисшие копья Тьмы. Разбег. Прыжок... и из-за спины голубоглазого выскользнула маленькая фигурка девушки в простом белом платье. За миг до столкновения она встала точно между Принцами, те едва успели погасить заклинания, зажмурилась и отчаянно закричала:
   - Марэ, давай!
   В ту же секунду сверху свалилась сеть из чистой Тьмы. Коснувшись пола она начала сжиматься в том время, как платье Азриэль начало тлеть. Яркая оранжевая вспышка. Спаливший ресницы жар. Удивление и досада в голубых глазах половинки и душа Принца покинула тело.
   Руфима мутило. Тело невыносимо болело. В голове царила каша из воспоминаний. Танец, блондинка за столом, фраза про разноцветные глаза, план, реалити-шоу, остров, поцелуй, второй остров, конкурсы, опять поцелуй, сломанное бедро, раздвоение личности, свадьба, Элла, отец в пентаграмме, полет, эльфы, Храм, половинка...
   - Азриэль! - Принц резко поднялся. Он находился все там же. Лежал, вернее уже сидел на обшарпанной деревянной лавке.
   - Хрен! - флегматично отозвался женский голос сверху.
   Подняв взгляд вверх он видел дефилирующую по краю узкого парапета под крышей демоницу.
   - Что? - не понял темный.
   - Растение такое, - пожала плечами с огненными татуировками частица Тьмы.
   - Хватит голову морочить! - соскочил с места Руфим. - Что здесь произошло и где мой невеста? - раздражение нарастало. Чуствовал себя Принц погано, а тут еще корнеплодами вместо нормальных ответов потчуют.
   - Жена, - поправила его демоница. Темный с недоверием посмотрел на свою руку. На безымянном пальцем блестел платиновый ободок кольца с тремя драгоценными камнями: черным опалом с золотой искоркой, сапфиром и коричневым аметистом. - Ничего, что я за тебя согласием ответила? - поинтересовалась Марэ. - Ты как-то не вполне способен был разговаривать, - она слевитировала вниз, встала в метре от Принца или... темный прислушался к себе. Да, правильнее будет сказать Короля...
   - Нормально, - махнул рукой демон, наблюдая за блеском камней в кольце. - Так все закончилось? - уточнил он.
   - Смотря для кого, - таинственно улыбнулась частица Тьмы. Она заложила руки за спину и принялась качаться с мыска на пятку, насвистывая свадебное песнопение.
   - Азриэль! - повторно осенило демона. - Так где ты говоришь она? - голос Короля приобрел удушающе ласковую интонацию.
   - Найдешь - узнаешь, - рассмеялась демоница. - Знаешь, она не была уверена в итоге затеи, плюс твое поведение... - цикнула сквозь зубы Марэ. - Несколько расстроило ее, поэтому она просила передать тебе, что ты должен отыскать ее. Если она тебе действительно нужна. У тебя срок месяц, родной, - частица Тьмы потрепала Руфима по щеке. - Иначе я аннулирую свое согласие на ваш брак и... твой новый титул! - глядя в разноцветные глаза мужчины предупредила она. - Очень уже мне девочка понравилась, а вот ты не слишком...
   - Да кто ты такая, чтобы мне указывать, - прошипел Король, осторожно схватив женщину за шею.
   Ее улыбка стала шире.
   - Ты знаешь ответ, - прошептала она, оседая на его руках черным жирным пеплом. - Я - Тьма-ма-ма... - разнес ветер эхо под сводами Храма. - И помни, у тебя всего месяц. Докажи, что достоин своей Королевы, Король... - в последнем предложении явственно слышалась насмешка.
  

Эпилог.

   Я сидела в кресле завернувшись в теплый плед и пила горячий чай, придерживая другой рукой грубое глиняное блюдце. На подлокотнике моего самого любимого у бабули кресла расположились ваза с вареньем, три печеньки с земляными орехами и пятилетней давности шоколадка, невесть каким образом очутившаяся в бабушкином холодильном шкафу в отделении с замороженным мясом. На другом конце комнаты орал новенький зеровизор. Орать-то, орал, но не показывал. Что поделаешь цивилизация еще не совсем доползла до гор Угады, где жила моя родственница.
   Консилиум из бабушки, ее ближайших подруг, мамы, бывшей королевы Тьмы, ее мамы, ее бабушки, темной эльфийки, самый Тьмы в лице воплощенной демоницы Марэ и трех мужчин пребывающих в состоянии близком к растительному никак не мог найти в пещере место, куда прилепить антенну так, чтобы вместо черно-белой ряби на экране появилось мало-мальски приличное изображение. Просто звук не устраивал мало что смыслящих в технике теток.
   А что мужчины... Ну, тут все просто. Женщины деморализовали их количеством. Не спиртного и закуски, а себя... Мой дед, Аид и Валдрис Романтичный после дружного посыла их умелых рук в такое место, откуда эти руки не вытащить, предпочли сесть на диван и не вмешиваться в дискуссию между дамами. Я так вообще из соображений безопасности с самого начала в ней не участвовала.
   Откровенно говоря, мне не хотелось смотреть на злоключения моего бывшего жениха, теперь уже как пять дней законного мужа. Ага, законного... Угу, мужа...
   Не понимаю зачем Марэ понадобилось устраивать из послесловия нашей свадьбы еще одно реалити-шоу. Нет, безусловно, первозданной Тьме дорвавшейся до реального мира виднее... Но наверное я тоже имею право голоса в том, что касается моей семейной жизни с не таким уж плохим демоном, а она со мной посоветоваться не удосужилась - ляпнула за Руфима "да" кольца нам на пальцы одела и отправила меня на зимовку к бабуле чай с вареньем кушать и ждать прихода озадаченного моими поисками благоверного.
   А динамики зеровизора надрывались, транслируя слегка истеричный высокий голос ведущего нового шоу:
   - Смотрите, смотрите, уважаемые зрители, Руфим проходит поле по левой половине, с правого фланга его атакуют цветочные мартышки, слева заходит демон-медведь, а сверху пикирует драконодон! Король смещается, проход по центру поля и... ай-ай-ай, дамы и господа, люди и нелюди, какой момент упущен... Команда мартышек получает очко, а вод драконодону судья предъявил красную карточку за игру клювом. Постойте, постойте... Это драконодон предъявляет судье... Трудно разобрать его курлыкание, впрочем судью уже тоже трудно разобрать в его пасти, одни ноги остались торчать...
   Я вздохнула. Судью жалко. Их и так вечно на мыло пытаются отправить. Но за мой демонопарк я отчасти рада. С острова забрали, к делу приставили, сделав одними из главных действующих персонажей шоу. Мартышкам только не очень комфортно, у них от осенней погоды орхидеи завяли и почти все осыпались, а они у ним привыкнуть успели. Ничего, вчера мне сообщили, что у некоторых особей ковыль вместо цветов пробиваться стал, значит, не замерзнут.
   - Не отходите от экранов зеровизоров, мы прерываемся на рекламную паузу, а после смотрите продолжение захватывающего реалити-шоу "Конец холостяцкой жизни", в которым главным героем является сам Арушифирамсакур собирающий на свою коронованную голову поистине королевского размера шишки!
   Они прекратят издеваться над Руфимом? По-моему, он достаточно настрадался. Вспомнить хотя бы четырехкилометровую реку в предгорьях Угады, пересеченную им в первой серии шоу. Зачем они туда крокодилов запустили?! Чтобы они быстро бегать и хорошо прятаться от опасностей научились? Так они золотую медаль заработали! Половина через степь от Короля сиганула со скоростью волков, а вторая вполне успешно островками притворилась. До сих пор притворяются, скоро укоренятся.
   А золотая собака? Почему от ее укуса в мягкое место Руфим на три часа позолотой покрылся и бриллиантовой улыбкой сверкал, замерев в позе человека радикулитом скрученного? Мне муж нужен, а не статуя для украшения спальни! Слава Тьме, постоял да разморозился, стряхнул позолоту и в третий квадрат побежал, где его магическая автоматическая катапульта ежами заряженная ждала. Кажется, я забыла уточнить, что мне муж целый нужен, а не в мелкую дырочку?! Что мне с ним продырявленным делать? Макароны откидывать?!
   Пойдем дальше, в третьем квадрате Король туннель под скалой Кон-и-Кан прошел. Прошел, правда, слово реальность не отражающее. Местами он полз, где-то прыгал, в других случаях ужом выкручивался. У меня сердце то биться переставало, то пульс зашкаливал. Про давление молчу. С таким долго не живут.
   - Ура-а-а! - хоровой крик пронесся по пещере.
   Я обернулась, оторвавшись от созерцания заката. Изображение удалось настроить, зато звук пропал. Женская сборная болельщиц сгрудилась перед экраном. Шел последний тайм, тьфу, ты Король находился в последнем квадрате игрового поля шоу, где его ждал подготовленный Персефоной сюрприз: она сдала в аренду демонице с изуверской фантазией Цербера... Если он его пройдет, то доберется до портала, ведущего на порог бабушкиной пещеры.
   Чай вылетел из головы и из рук. Я приблизилась к толпе, растолкала теток и принялась следить за действием. Песик подземной владчицы, естетственно на цепи, но она длинная. Мимо него можно пройти только по одной траектории. Я вижу ее, так как картинку передают со стрекозла, однако, с Руфима другой угол зрения.
   - Давай же... - невольно сорвались слова с губ.
   Король застыл. Крупным планом показали его лицо. Демон кивнул самому себе и побежал. Цербер бросился ему наперерез и...антенна выскользнула из рук дедушки, стоящего на табуретке, расположившейся на кухонном столе. Выскользнула, упала и рассыпалась на составляющие. Экран мигнул и погас...
   Я медленно развернулась и на деревянных ногах вышла на балкон, откуда любовалась закатом. Нашла черную точку портала и принялась ждать. Секунда. Вторая... сколько времени занимает перемещение. Мгновение. Так где же мой Король? Третья. Цербер его не убьет, но в царство мертвых утащит, а оттуда ему не выбраться за короткий срок, отведённый Тьмой. Четвертая.
   Все кончено. Я закрыла глаза. Тихо шепнула:
   - Пожалуйста...
   Пятая. Я зажмурилась, но слеза выскользнула из-под ресниц. Скатилась по щеке, попала в уголок рта и растеклась по губе. Безвкусная. Вытерла ее тыльной стороной руки и открыла глаза. На фоне заходящего солнца вместо черной точки портала стоял Король... Не помню, как преодолела комнату, спустилась по лестниц, пересекла двор и повисла на шее у своего нежно ненавидимого демона. Коснулась его губ, стерла со щеки грязь и крепко обняла.
   - Пришел...
   - Азриэль, - прохрипел темный, - если ты меня не перестанешь душить, то дальше я уже поползу или в гробу поеду!
   Я быстро расцепила руки и отступила от демона на шаг. Смутилась. Покраснела и потупила взгляд. На что надеялась? На ответные объятия. Откуда, ведь он теперь полноценный демон. Такой же язвительный, как прежде. Развернулась, чтобы уйти.
   - Перестать душить - это не значит перестать обнимать, - теплые руки коснулись обнаженных плеч: где-то потерялся плед. - С этого момента и навсегда, каждую секунду вечности мы будем вместе, моя Королева.
   Я улыбнулась, и проводила взглядом падающую звезду. Кажется, Руфим только что случайно проклял себя, а может он сделал это намеренно?
  
   П.С. Ближе к часу ночи
   Спальня. Кровать. Двое под одеялом.
   - Руфим, ты спишь? - тихий шепот.
   - Угу, - темный глубже засунул голову под подушку.
   - Это не честно! - возмутилась я. Ткнула мужа кулачком под ребра.
   - И почему же? - раздался приглушенный недовольный голос.
   - Сегодня наша первая брачная ночь! - недогадливый какой.
   - Аззи, я пять дней мотался по миру выполняя идиотские задания, вымотался до предела, устал, изнемог и еще у меня болит голова, - тяжелый вздох. - Давай отложим на завтра?
   Пауза.
   - Тебе не кажется, что я должна произносить эти слова лет так через двести совместной жизни?! Мы толком пожениться не успели, а ты уже от обязанностей отлыниваешь?! - пнула его ногой и отодвинулась. Обиженно засопела. Подумала немного, придвинулась обратно и обняла. Не зря же меня бабуля пять дней насчет супружеских обязанностей просвещала вместе с мамой и всеми остальными гостями.
   Пауза.
   - Азриэль, прекрати распускать руки, я спать хочу.
   Пауза.
   - А ты умеешь настоять на своем, к демонам сон...
  

КОНЕЦ!

  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"